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Sophie era apenas uma adolescente, mas j sentia todas as emoes de uma mulher adulta, pelo menos no que

dizia respeito a Robert, o fascinante filho mais velho de sua madrasta. Sophie se apaixonara por Robert h vrios anos e nem mesmo o tempo que passou longe dele, no colgio interno, abalou seus sentimentos. Toda a famlia reprovava tal afeto, fazendo o possvel para afast-la dele. Mas, quando ela descobriu que Robert tambm a amava, agarrou-se s suas esperanas. Ela s no imaginava que ele surgiria com uma noiva, uma mulher que parecia exercer sobre ele um domnio com o qual Sophie jamais poderia competir.

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Anne Mather

CAPTULO I
Sophie deslocou o peso do seu corpo de uma perna para a outra, consciente de que cada movimento estava sendo vigiado pelos dois soldados agachados ao lado de suas malas, a alguns metros de distncia. O trem estava lotado de gente que partia para as frias e, no tendo podido reservar um lugar, Sophie viu-se na contingncia de passar toda a viagem espremida entre sua bagagem, naquele territrio de ningum situado entre dois vages. No que ela se importasse. Estava excitada demais com a perspectiva de ir para casa para se importar em passar algumas horas absolutamente imvel. Apesar de dois homens terem oferecido seu lugar, ela recusava com toda polidez. Achou que o gesto deles confirmava o que ela pensava; mesmo usando a saia verde-garrafa e o palet da mesma cor, com as insgnias da escola bordadas no bolso, ela no parecia mais uma criana, mas uma jovem mulher. Notara desde algum tempo que os homens a achavam fisicamente atraente e, apesar de sempre se sentir satisfeita com isso, somente agora comeava a apreciar suas vantagens. Uma mulher muito jovem, carregando um beb, abriu caminho em direo ao toalete e Sophie encolheu ainda mais seu corpo esbelto, recusando-se a tomar conhecimento dos sorrisos solidrios dos soldados. Um deles j lhe oferecera um cigarro, que ela recusara, e apesar de reconhecer que ambos eram inofensivos no queria que complicaes interrompessem seus devaneios, que giravam em torno de seu prximo encontro com Robert. Tinham passado dezoito meses desde que ela estivera com Robert, dezoito meses desde que ele a tomara nos braos, a beijara e abalara todos os alicerces de seu pequeno mundo... Ele deveria estar em casa naqueles feriados. Seu pai lhe escrevera, comunicando o fato. Claro, Simon tambm estaria l e, embora ela preferisse o filho mais velho de sua madrasta, sempre achara que era muito mais fcil conquistar Simon e aproveitarase dele vergonhosamente, Robert era diferente. Robert era imprevisvel. Mas com Robert ela compartilhava uma afinidade. Robert, que lhe ensinara a montar, nadar e jogar tnis, que lhe falara como um igual a respeito de seus planos e ambies, que fora o primeiro a interess-la em livros, msica e poesia. Contemplou atravs da janela do trem a paisagem verde que se estendia interminavelmente. Lembrava-se perfeitamente da primeira vez que vira Robert. Sua me morreu quando ela nasceu e seu pai, um mdico londrino muito ocupado, empregara uma srie de governantas para tomar conta dela. No tinha dado certo, porm. Ele tinha muito pouco tempo para passar com a filha pequena e, ao compreender que sem a presena da me a menina estava sendo deixada de lado, desistira de sua clientela em Londres e mudara-se para Conwynneth, uma aldeia no muito distante de Hereford, na
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regio fronteiria de Gales. L a vida transcorria num ritmo muito mais suave. O dr. Kemble relaxou, sentiu-se novamente jovem e envolveu-se na vida social da comunidade, juntamente com sua filhinha. Laura Ydris era viva e tinha dois filhos. Dirigia um pequeno albergue na aldeia, inteiramente s, desde que seu marido morrera, h dois anos, em um acidente de automvel. Seu filho mais novo, Simon, tinha doze anos e o mais velho, Robert, dezesseis. Ambos iam escola em Hereford. O pai de Sophie comeou a passar muito tempo no albergue e no foi surpresa para ningum quando ele e Laura decidiram se casar. Naquela poca, Sophie tinha quatro anos de idade. Era rechonchuda, muito tmida em relao a estranhos e seu cabelo curto emoldurava um rostinho de boneca. Desde o incio Sophie agarrara-se madrasta. Laura estava longe de assemelharse queles personagens perversos dos contos de fada. Era baixinha, morena e cheia de vida, e ganhou completa mente o corao de Sophie quando lhe confidenciou que sempre quisera ter uma menina. No houve problemas nem mesmo com os dois garotos. Robert e Simon haviam compreendido que sua me estava tendo muitas dificuldades em dar conta sozinha do albergue e ficaram contentes ao saber que ela ia parar de trabalhar e ter um lar de verdade. Alm do mais, gostavam do dr. Kemble e eram suficientemente amadurecidos para reconhecer as necessidades do casal. Sophie adorou ter, subitamente, dois irmos. Eles a mimaram muito, ela se dava conta agora, mas naquela poca no vira nenhum egosmo em solicitar sua ateno. Sophie conheceu Simon em primeiro lugar. Robert estava na Sua, em uma excurso da escola, quando o casamento foi anunciado e, quando ele voltou para casa, Sophie e Simon j eram muito bons amigos. Quando ela se deparou com o olhar firme de Robert, tornou-se sua admiradora. Ele era um menino muito popular, andava habitualmente com um bando de garotos, mas nunca estava ocupado demais que no pudesse conversar com ela. E as namoradinhas ficavam particularmente impacientes por ter de competir com uma criana! Dois anos depois, Robert foi para a universidade, e o velho casaro que o dr. Kemble comprara por ocasio de seu segundo casamento ficou subitamente tranqilo. Durante quatro anos Sophie via Robert somente por ocasio dos feriados; mas, quando ele se formou, regressou para Conwynneth, para trabalhar numa firma de engenharia em Hereford. Naquela poca, Simon estava comeando a freqentar a universidade, mas Sophie no sentia tanta falta dele. Alm do mais, Robert estava de volta e, aos doze anos de idade, Sophie achou aquele rapaz maduro absolutamente fascinante. Ela estava comeando a tomar conscincia de sua feminilidade e no compreendia por que sentia dores curiosas no estmago toda vez que Robert a encarava de um certo modo, nem por que, quando ele saa com garotas, ela se sentia perturbada e inquieta. Sentiu-se inteiramente abalada quando seu pai comunicou-lhe subitamente que ela iria para um internato. No queria de modo algum ir para um lugar daqueles. Isto significaria que ela voltaria a ver Robert somente nos feriados e era suficientemente
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madura para compreender que ele provavelmente se casaria enquanto ela estivesse na escola. Pela primeira vez seu pai e sua madrasta mostraram-se imperturbveis diante de seus apelos desesperados, e at mesmo Robert parecia frio e distante, sem lhe oferecer o menor apoio. Teve de capitular e passou todo o primeiro semestre aos prantos, sem aceitar a solidariedade que algumas colegas lhe ofereciam. Com o tempo, deu-se conta de que o choro no a levaria a nada. O mais sensato era estudar muito, passar em todos os exames e regressar a Conwynneth o mais cedo possvel. Enquanto desempenhava suas tarefas na escola, chegou-lhe ao conhecimento que a carreira de Robert estava indo muito bem. Era muito inteligente e ofereceram-lhe uma situao melhor em uma firma londrina de construo, com filiais espalhadas por todo o mundo. Alugou um apartamento na capital e partiu para a frica Central, em seu primeiro contrato no alm-mar. Quando Sophie foi para casa durante duas frias, no o viu. Passava o tempo perambulando pela casa e at se recusou a ir com Simon e seus amigos acampar na regio dos lagos. Sabia que seus pais estavam preocupados com ela, mas esperou que eles no descobrissem o que a deixava to deprimida. Prestou os exames finais aos quinze anos e conseguiu nota dez em onze matrias, o que deixou seus pais e professores admirados e contentes. Nos feriados de Natal que se seguiram, Robert estava novamente de volta e foi passar as festas com a famlia. Seus cumprimentos para ela significavam muito e importavam mais do que tudo que pudessem ter-lhe dito at ento. E foi durante aqueles feriados que Robert a beijou... Seus dedos dobraram-se, tensos. Os Kemble tinham convidado para o Natal amigos de seu pai, vindos de Londres: dois casais e seus cinco filhos. Ela desconfiava de que seu pai os havia convidado de propsito, numa tentativa de tir-la da apatia que ela demonstrara nas frias de vero. A presena de Robert na casa afugentava, entretanto, qualquer desnimo. Os outros adolescentes, uma garota de dezesseis anos e quatro rapazes cujas idades iam de treze a dezoito anos, eram simpticos, mas na opinio de Sophie bastante imaturos, comparados com seus meio-irmos. Mesmo Simon, que tinha vinte e trs anos e estava dando aulas no ginsio de Conwynneth, era mais interessante do que eles. Sophie fora criada no meio de adultos e seus gostos eram mais maduros. Gostava de msica pop, naturalmente, e de conversar a respeito dos dolos da adolescncia, mas graas a Robert sentia-se igualmente vontade diante de compositores clssicos e eruditos. Durante aqueles feriados, tomou parte de todas as diverses e brincadeiras propostas pelos mais jovens, mas durante o tempo todo estava intensamente consciente da presena de Robert nas proximidades, bem como da garota que ele trouxera de Londres. Ela era secretria, dissera-lhe sua madrasta, e trabalhava no escritrio da companhia que empregara Robert. Sophie, no entanto, no gostou dela. No era nada que ela pudesse definir claramente. Ao contrrio, Em ma era bonita e simptica, no muito diferente das dezenas de garotas que Robert trouxera a Penn Warren durante a adolescncia de Sophie. Havia, entretanto, algo no modo com que ela encarava Robert que deixava Sophie perturbada. Algumas vezes surpreendeu
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Emma contemplando-o com um brilho estranho no olhar, e suspeitou instintivamente de que Emma dificilmente poderia ser posta de lado. E ento aconteceu algo que passou a ocupar inteiramente os seus pensamentos... Na vspera e durante todo o dia de Natal, os Kemble e seus convidados passaram o dia em famlia mas, noite, sempre davam uma festa. Vrias pessoas da aldeia foram convidadas, incluindo o veterinrio local e sua mulher, alguns fazendeiros e suas mulheres. At mesmo o vigrio apareceu. Havia muito que comer e beber e as mesas, muito compridas, vergavam sob o peso de perus e galinhas ao forno, presunto e lngua, tortas e empades de todo tipo, providenciadas por Laura e pela sra. Forrest, sua empregada diarista. Um enorme bolo de amndoas estava colocado ao lado de um pudim igualmente majestoso; havia tambm vinho, ponche e toda espcie de bebidas. Sophie usava o vestido que seus pais lhe deram como presente de Natal. Era seu primeiro vestido longo, feito de veludo marrom e dava-lhe uma aparncia extraordinria. Alguns dias passados na Espanha trs meses antes tinham dourado sua pele. Como ela usava muito pouca maquilagem, com exceo de sombra nos olhos e um batom cor de abric, o tom de sua pele combinava com o vestido. Seu cabelo estava comprido, mas felizmente aquela era a moda do momento. Quando ela se estudou ao espelho antes de descer, certificou-se de que sua aparncia era adulta, e o olhar que Robert lhe lanou fez com que o sangue lhe corresse precipitadamente nas veias. Em seguida ele assumiu sua atitude habitual de afeto e tolerncia e disse-lhe que daquele jeito todos os rapazes iam persegui-la. No era exatamente isso que ela queria ter ouvido, mas conseguiu disfarar com certa habilidade a inveja que sentia. De vez em quando, no decorrer da noite, sentia os olhos de Robert postos nela, mas toda vez que se voltava para fit-lo ele estava falando com mais algum. Ele nem sequer a convidou para danar, e ela disfarou seu desapontamento, como sempre fazia, provocando Simon. No que Simon se importasse. Ao contrrio, quando ele a apertou junto ao peito na pista de dana, Sophie sentiu que ele no estava apenas fingindo apreciar aquele contato. Seu comportamento, obviamente, incomodou as outras garotas presentes, algumas mais velhas, como Vicky Page, a filha do veterinrio, que se sentia atrada pelos dois enteados do mdico. J era bem tarde quando Sophie se deu conta de que Robert havia desaparecido, e seu corao comeou a bater forte, enquanto ela procurava Emma. Mas Emma ainda estava l, danando com Harold Venables, um fazendeiro de Apsdale, e ela deu um suspiro de alvio. Sua madrasta tambm percebeu que Robert no estava presente. Aproximou-se de Sophie e Simon e disse: Simon, seja bonzinho e dance com Vicky, sim? H mais de uma hora que ela no tira os olhos de voc. E voc, Sophie, v procurar Robert! Ele provavelmente est no estdio de seu pai. Voc sabe como ele se aborrece nessas reunies. Sophie abandonou a festa e foi at o estdio. Claro que Robert estava l, sentado na cadeira do mdico, com os ps apoiados displicentemente no canto da mesa, lendo um manual de engenharia estrutural. Levantou os olhos assim que ela entrou na sala, ligeiramente incomodado.
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Sua me pediu que viesse sua procura disse Sophie, sentindo-se como uma intrusa. Robert nem se incomodou em levantar e ficou l, fitando-a com seus olhos cinza. mesmo? Sim. Sophie, muito insegura, ficou parada diante da porta. Voc vem nos fazer companhia? Acho que no, obrigado. Voltou sua ateno para o livro, como se o assunto terminasse ali, e Sophie ficou aborrecida. Ele a dispensara sem sequer apresentar uma desculpa. Seu rosto assumiu uma expresso de determinao. Entrou no estdio, fechou a porta e dirigiu-se at a mesa onde ele estava sentado. Quando Robert viu que ela estava parada diante dele, levantou novamente os olhos e disse resignadamente: V l para dentro e divirta-se, Sophie. Estou me sentindo perfeitamente bem aqui. No tenho a menor inteno de morrer de cansao, quando tiver de guiar at Londres, amanh de manh. Sophie olhou-o zangada e ao mesmo tempo preocupada, ao compreender que ele partiria dentro de algumas horas. Talvez se passassem alguns meses antes que ela o visse novamente. No acha que est sendo um tanto desagradvel? Fica a sentado como uma prima donna temperamental! Robert sorriu ao ouvir tais palavras; era um sorriso zombeteiro, que s fez aumentar sua indignao. Controlando o impulso de estape-lo, ela disse: Voc nem mesmo danou comigo! H vrios rapazes de sua idade que podem danar com voc. ele observou. Alm do mais, Simon ficar mais do que satisfeito em lhe dar ateno. Ao ouvir tais palavras Sophie descontrolou-se. Tirou o livro de suas mos e jogou-o de lado, tentando ao mesmo tempo levant-lo da cadeira. Ele, porm, resistiu, puxando-a para si e fazendo-a sentar-se em seu colo. Nesse momento beijou-a impetuosamente, deixando-a toda perturbada. Diante daquele assalto apaixonado, ela descerrou os lbios e passou-lhe a mo no pescoo, indo at a base, onde um tufo de plos espessos saa para fora do colarinho. Quando ele finalmente a soltou, suas pernas tremiam como gelia. O rosto de Robert estava plido e conturbado. Murmurou uma desculpa ininteligvel e deixou-a. Naquele momento ela compreendeu que da por diante as coisas entre eles nunca mais seriam as mesmas. No voltou a ver Robert antes de ele partir para Londres. Tinha a inteno de levantar-se cedo na manh seguinte, mas estava exausta e, quando finalmente desceu as escadas, Robert e Emma j tinham partido. No fim da semana ele partiu para o Oriente Mdio e ela voltou para a escola, sentindo-se mais deprimida do que antes. Mas tudo aquilo se passara h dezoito meses. Durante aquele perodo Sophie amadureceu consideravelmente, e apesar de suas frias terem ocorrido em perodos diferentes das de Robert, ela se consolava pensando que ele estava dando um tempo para ela crescer um pouco mais. antes de envolver-se mais profundamente. Teve o bom
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senso de compreender que seus pais jamais encorajariam qualquer espcie de relacionamento entre eles enquanto ela ainda estivesse na escola. Agora, porm, terminara os estudos. Tinha seis meses diante de si para decidir se entraria ou no na universidade no ano seguinte, e durante esses seis meses... Suspirou, levantando os ombros, em um gesto descuidado. Muita coisa poderia acontecer em seis meses, e dentro de uma hora voltaria a ver Robert. Deu as costas janela do trem e deparou-se com o olhar de um dos soldados, cheio de admirao. No havia como se enganar em relao mensagem que ela lia em seus olhos e sentiu-se muito bem interiormente, pois percebia que era atraente. Certamente Robert sentiria o quanto ela havia mudado. Notaria o modo como seus seios haviam-se desenvolvido, a sua cintura delgada, a curva provocante de seus quadris. Laura havia prometido que durante aquelas frias ia lhe comprar roupas novas, apropriadas a uma jovem que conseguira nota dez em todas as matrias e deixava o colgio para sempre. Tinha a inteno de comprar vestidos longos, saias, calas, trajes que acentuassem sua feminilidade. Olhou novamente para fora da janela e percebeu que a estao de Hereford no estava muito distante. Graas a Deus estavam quase chegando! Olhou para seus ps. As duas malas estavam uma ao lado da outra, junto com uma pequena caixa que continha todos os seus livros. Passara um mau momento na estao de Paddington, em Londres, at que um carregador mais amvel tivera pena dela. Colocou suas malas no carrinho e descarregou-as em um vago da segunda classe, sem lhe cobrar nada. Posso lhe dar uma mo? Era um dos soldados. Entravam na estao de Hereford e Sophie preparava-se para desembarcar, sentindo uma ansiedade crescente. O qu? Ah, pode deixar, acho que vou conseguir sozinha respondeu, um tanto impaciente. O jovem, porm, era persistente. No incmodo algum insistiu, sacudindo a cabea. Vamos todos descer agora. Vem algum encontr-la? Sophie lanou um olhar apressado para a plataforma, enquanto o trem diminua a marcha. Acho que sim. Melhor para voc! Ela sorriu ao ouvir tais palavras. Com um solavanco o trem parou e ela abriu a porta. Eles foram os primeiros a descer, enfrentando o ar carregado de umidade e cheirando a leo diesel. Os dois soldados encarregaram-se de uma mala cada um e Sophie carregou apenas o pacote de livros. A gentileza de ambos distrara sua ateno e ela vasculhava o bolso, procura de um bilhete, quando uma voz mscula e pausada disse: Al, Sophie! Que bom tornar a v-la... Sophie levantou os olhos, sentindo-se corar. Suas pernas tremiam incontrolavelmente. Ele no mudara em nada. Isto , no mudara muito. Talvez estivesse um pouco mais magro e ser que aqueles olhos cinza tinham um brilho to frio? Sua pele queimada testemunhava os meses que ele havia passado em terras mais
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quentes; o cabelo era mais fino e caa-lhe sobre a testa. As pestanas eram longas, os ossos do maxilar bem delineados, os lbios definidos e livres de toda tenso. E como era alto; pelo menos dez centmetros mais alto do que ela! Usava jeans bem apertados, Uma camisa aberta no peito e parecia senhor de uma fora e masculinidade perturbadoras. Apesar de tudo isso, percebeu que ele tentava controlar um sentimento de raiva. Por qu? Ser que ele imaginava que ela tinha se envolvido com os dois soldados, que naquele momento trocavam olhares, indicando claramente que se arrependiam por terem oferecido ajuda? Sophie lamentou a situao. No era desse modo que ela havia planejado seu encontro. Esperara durante um ano que aquilo acontecesse. No permitiria que ningum o estragasse. Com uma resoluo nascida do desespero, colocou o pacote no cho e ignorando todos que a rodeavam, caminhou na direo de Robert e rodeou-lhe o pescoo com os braos, colando seus lbios aos dele. Diante daquela atitude inesperada, Robert levantou automaticamente os braos para impedi-la de perder o equilbrio, mas depois de alguns segundos a repeliu. Sophie! murmurou zangado. Os dois soldados pousaram as malas no cho e, com um sorriso encabulado, afastaram-se. Sophie, pelo amor de Deus! Sophie no se arrependeu. A despeito de seu aborrecimento, os lbios de Robert haviam respondido por um breve momento aos seus, o que lhe bastou para convenc-la de que ele no lhe era indiferente. Sorriu, portanto. Era um belo sorriso, pleno de confiana, que trouxe a seus olhos verdes um brilho de felicidade. O que voc esperava? ela indagou em tom zombeteiro. Que eu lhe apertasse as mos? Robert olhou-a com impacincia. Essa toda a sua bagagem? Sim. Ento voltou a fit-lo. No est contente em me ver, Robert? Ele esboou um gesto de irritao. Claro que estou contente em v-la, Sophie. Alis, eu j lhe disse. Pegou as duas malas. Voc d conta do pacote? Sophie suspirou e levantou-o obedientemente. Claro que sim, obrigada. Robert lanou-lhe novamente um olhar severo e saiu da plataforma dando largas passadas. Ela teve de apertar o passo para no perd-lo de vista. Assim que saram da estao, ele se encaminhou para o estacionamento. L fora estava ainda mais mido e as nuvens baixas ameaavam chuva. Sophie, entretanto, achava que era uma bno estar novamente em casa. Admirada, concentrou a ateno no automvel. novo, no mesmo? Qual a marca? Rolls-Royce? No. Alpha Romeo declarou Robert, colocando sua bagagem no porta-malas. Pode entrar. A porta est aberta. Sophie abriu a porta e acomodou-se no banco da frente, baixo, com encosto recurvado e apoio para a cabea. O painel deixou-a fascinada e examinava os vrios controles quando Robert abriu a porta e puxou o banco para frente. Imediatamente
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tudo o mais perdeu o interesse e ela ps-se a imaginar qual seria sua reao se ela tentasse beij-lo novamente. Era uma proposta tentadora e ela se voltou para encarlo. E melhor voc colocar o cinto de segurana ele sugeriu brevemente, aparentando indiferena sua inspeo. Sophie murmurou qualquer coisa, reprimindo o mpeto de lhe dar uma resposta insolente: E um carro e tanto, no? Gostaria de saber guiar. Espero que seu pai lhe proporcione um curso, agora que voc terminou a escola ele observou calmamente, ligando o motor. Abriu a janela e olhou para fora, manobrando com muita percia para fora do estacionamento. E, por falar nisso, parabns. Ouvi dizer que voc foi muito bem nos exames finais. Obrigada! O sarcasmo de sua voz deve t-lo atingido, pois ele franziu o cenho e disse: O que h? No estava querendo ser paternalista. Acho que voc agora tem uma boa oportunidade de entrar em Oxford, no mesmo? No quero falar a respeito da escola e dos exames! Acabo de deixar tudo isso para trs! Movimentou-se inquieta e voltou-se para ele, sedutora: Como que voc vai, Robert? H quanto tempo est em casa? E quanto tempo vai ficar desta vez? Robert concentrou-se no trnsito congestionado da tarde mas, quando chegaram a um lugar menos movimentado, replicou: Estou bem. H mais ou menos uns dois meses que estou de volta Inglaterra. No momento trabalho ao norte de Gales. Estamos construindo uma ferrovia na regio. mesmo? Sophie arregalou os olhos, Que maravilha! Voc pode vir para casa praticamente todo fim de semana. Nem sempre, Sophie ele corrigiu-a secamente. Tenho outros compromissos a atender. Sophie procurou uma posio mais confortvel, contemplando-o com olhar de suspeita. Ele era to calmo e distante... No conseguia aproximar-se dele, pelo menos mentalmente, e sua tentativa de faz-lo no plano fsico tambm no tinha sido muito bem-sucedida. Como esto todos? ela indagou, tentando propositadamente ignorar seu ar distante. Mame e papai vo bem? E Simon? Forou um sorriso. Recebi uma carta de Simon na semana passada. Enrugou o nariz. Por que nunca escreveu, Robert? Achei que voc o faria. Robert ignorou sua ltima pergunta e disse: Nossos pais esto bem e Simon parece bastante contente em permanecer em Conwynneth, dando aulas para o resto da vida. E por que no? Ele se sente feliz l comentou Sophie pensativa. Ele no uma pessoa inquieta. bem diferente de voc. isso que eu sou?
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Entre outras coisas ela respondeu com uma leve ponta de irritao. E no ? Voc no ficou contente com a perspectiva de permanecer em Hereford, no mesmo? Ofereceram-me um emprego melhor, onde ganharia mais dinheiro e teria oportunidade de ver o mundo antes que fosse velho demais para goz-lo. No vejo nada de particularmente instvel nisso. No h dvida de que voc tambm se sentir assim um dia. No verdade! Como que voc sabe? Sophie olhou atravs da janela do carro. Estavam deixando para trs os arredores da cidade e subiam pelas colinas. Embora o cu escurecesse, a paisagem diante deles era verdejante. Como era lindo o campo em Gales! Apesar de ter nascido em Londres, quele era seu lar, sua herana. Eu no sou... muito aventureira ela respondeu finalmente. Sou muito agarrada ao lar. Examinou as unhas. Claro, se eu tivesse de me casar e... se o trabalho de meu marido o obrigasse a viajar para fora do pas... Fez-se uma pausa carregada de intenes e em seguida Robert disse abruptamente: E por falar nisso, Sophie... Entretanto, ele no prosseguiu. O ribombar abafado de um trovo ecoou por entre as colinas e ele imediatamente percebeu como ela ficou tensa. As tempestades deixam voc nervosa, no mesmo? No fique alarmada. Aqui no carro voc est protegida. Eu sei. Sophie tentou agir com naturalidade, apesar de estar assustada. O que voc estava dizendo? Robert olhou-a de relance e seus lbios assumiram uma expresso curiosa. Ento sacudiu a cabea e disse algo inteiramente inesperado: Quem eram aqueles soldados na estao? No os conhecia. Viajamos juntos desde Londres. Tivemos de ficar na traseira de um vago, por falta de acomodao. Ps-se a sorrir. Insistiram em carregar minhas malas. No consigo imaginar por qu. E voc? A expresso de Robert suavizou-se um pouco. Pare com isso! ele ordenou secamente. Nesse momento uma gota pesada de chuva abateu-se sobre o pra-brisa do carro. Quer voc goste ou no, a vem chuva! Dentro de alguns segundos estavam no meio de uma chuva torrencial e nem mesmo os eficientes limpadores de pra-brisa puderam dar um jeito na situao. Os relmpagos riscavam o cu com um brilho que iluminava artificialmente as colinas e o ribombar ensurdecedor de um trovo parecia estar a ponto de explodir ao lado deles. As palmas da mo de Sophie ficaram midas de medo. Subitamente Robert dirigiu o carro para o acostamento forrado de grama. Desafivelou o cinto de segurana e desligou o motor. intil prosseguir nessas condies explicou, ao sentir a indagao muda em seus olhos. Est uma verdadeira inundao, mas no vai durar muito. somente uma tempestade de vero. A esta altura voc j deveria estar acostumada.
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Eu sei. Sou uma tola. Ela tremia, ao afrouxar o cinto, e voltou-se para ele. Ele se mostrava absolutamente distante e mesmo assim ela teve de resistir ao impulso de acariciar-lhe o rosto. Bem, pelo menos isto nos d tempo de conversar disse, quase sem poder respirar. Voc agora pode dizer aquilo que tinha a inteno de contar. Sim. Robert inclinou-se e tirou um cigarro do mao, colocando-o na boca com um gesto ausente. Acendeu-o e recostou-se no assento, respirando profundamente. Depois, voltou-se para ela e seu olhar estava carregado de intenes. O trovo ribombou mais uma vez e o sangue voltou a correr rpido nas veias de Sophie. A atitude de Robert no ajudava nada. Ela tinha plena conscincia da tenso reinante entre ambos e ps-se a imaginar se era isso que estava endurecendo sua expresso. Olhou para os joelhos e notou que seus movimentos inquietos haviam feito afrouxar dois botes da blusa que, como todas as roupas que usava na escola, estava ficando apertada demais para ela. Ficou com o rosto em brasa e seus dedos apressaram-se em dar um jeito nos botes, mas tremia tanto que no conseguiu. Sentia-se cada vez mais emocionada, e as lgrimas afloraram-lhe aos olhos. O que havia com ela? O que havia com ele? O que acontecera com a afinidade que existia entre ambos? Robert cansou-se de contemplar sua falta de jeito, ps o cigarro entre os lbios e ele mesmo ajeitou os botes. Enquanto isso, parecia que o mundo explodia em torno deles. Um raio atingiu uma rvore a apenas alguns metros de distncia, fendendo seu tronco de alto a baixo. Os troves ribombavam com uma intensidade violenta e a chuva, que caia como uma grande cortina, encobria tudo que no estivesse imediatamente prximo a eles. Sophie tremia descontroladamente e Robert, praguejando, puxou-a para junto dele, passando os braos por suas costas e pressionando-a contra seu corpo quente e rijo. Acalme-se exclamou, tirando o cigarro da boca e apertando-o de encontro ao cinzeiro. Vai acabar dando tudo certo. Acredite em mim! Desculpe, Robert ela murmurou. Mas que eu odeio tempestades. No fique zangado. No estou zangado ele replicou exaltado, afastando-se para contempl-la. Deixe-me dar um jeito nesses botes. Ela o contemplou enquanto seus dedos cumpriam a tarefa a que ele se propusera. Quase contra sua vontade seus olhos cruzaram com os dele. Ele a contemplou durante um bom momento e ento ela pousou suas mos sobre as dele, detendo sua atividade e segurando-as bem prximo a ela. Sophie! ele protestou debilmente, tentando afastar-se, mas ela sustentou o olhar e, avanando, colou sua boca dele. Ele resistiu durante alguns momentos carregados de tenso e ento seus dedos penetraram em sua blusa, agarrando aquela carne firme, puxando-a para junto de si com uma ansiedade quase desesperada. Agora ele tremia e seus lbios procuravam os dela. Sophie se esqueceu do temporal. Seus braos cingiam o pescoo de Robert, tocando a pele macia de seus ombros, e seus dedos enredavam-se nos plos negros que lhe rodeavam o peito. Era exatamente com
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isso que ela tinha sonhado. Era naquela situao que ela desejava estar, durante todos aqueles meses em que cumpria seus deveres escolares, prestando exames e fingindo que desfrutava da vida social que se desenrolava em torno dela no ginsio. L havia rapazes, pois a escola era mista. No entanto, o relacionamento de Sophie com os rapazes permanecera em um plano puramente platnico e nenhum deles despertara nela o menor interesse. Agora, bastava que visse Robert e o tocasse para sentir que algo dentro dela derretia... Finalmente ele a repeliu, ofegante, procurando um cigarro e acendendo-o sem aquela preciso que exibira antes. Aspirou profundamente e em seguida, apoiando a cabea no assento, disse: Oh, meu Deus! como se estivesse zombando de si mesmo. Sophie levou a mo garganta e retirou a gravata do uniforme, que parecia absolutamente deslocada depois do que acabara de ocorrer. Dobrou-a e colocou-a no bolso do blazer. Em seguida abotoou a blusa e colocou-a para dentro da saia antes de voltar a olh-lo. Robert... falou, mas ele sacudiu a cabea. No diga nada ele ordenou, voltando a dar uma tragada. No diga nada. D-me apenas um minuto para pr os pensamentos em ordem. Soltou a fumaa, inquieto. Eu sabia que no devia ter deixado seu pai persuadir-me a vir a seu encontro. Persuadi-lo? Sophie ps-se a fit-lo. Voc precisava de tanta persuaso? Ela parecia estar magoada e ele sacudiu a cabea impacientemente. No, acho que no. Meu Deus, Sophie... voc minha irm... Meia-irm ela o corrigiu no ato. Est certo, est certo, minha meia-irm. Robert passou a mo no cabelo, olhando a chuva, que no cessava de cair. Mesmo assim, voc sabe que isso ... ridculo! Ridculo? Sophie sentiu-se insegura. Durante um breve momento confiara que tudo daria certo, mas agora... Por que ridculo? No seja ingnua, Sophie! Ele continuou a fumar impetuosamente. Olhe, vamos deixar este assunto perfeitamente esclarecido, viu? A ltima vez que... que estivemos assim foi naquele Natal, h uns dois anos, quando eu... bebi muito e... No verdade! verdade, sim, Sophie! Que outra razo deveria haver para o que aconteceu? E o que aconteceu agora? Bem... agora... Passou o dorso da mo em sua fronte porejada de suor. Sabia que no devia ter vindo. Sabia... ou pelo menos adivinhava a que emoes voc se entregou aps aquele incidente entre ns. Incidente? Sim, incidente, Sophie. Meu Deus do cu, que outro nome voc espera que eu d a isso? Voc no tem a menor noo de meus sentimentos depois... depois que a toquei. Eu fiquei mal... fiquei realmente mal do estmago, sabe? Eu, um homem supostamente maduro e sensato, de vinte e oito anos, beijando uma garota de dezesseis...
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No foi assim que a coisa aconteceu ela negou, um tanto desesperadamente. Foi, sim, foi exatamente desse jeito. Ele levantou os olhos para o cu. Eu me desprezei profundamente. E voc agora se despreza? Ele voltou cabea a fim de contempl-la. O que voc acha? Sophie deu de ombros, em um gesto de impotncia, sentindo que as lgrimas queimavam-lhe os olhos. No sei o que pensar. No sabe? Robert parecia sentir prazer em atorment-la. Meu Deus, Sophie, voc sabe o que acaba de fazer? Ele deu uma risada sombria. Voc linda. Isto no desculpa, bem sei, mas ajuda a explicar. Ajuda mesmo? Oh, pare com isso ele murmurou, endireitando-se e comprimindo o cigarro no cinzeiro. Voc sabe muito bem o que fez, to bem quanto eu. Voc tem plena conscincia do que levou aqueles dois soldados a oferecerem-se para carregar suas malas. Antes eu no tinha me dado conte da ameaa que voc significa. Pare de me magoar. E por qu? Voc no parece se importar a quem magoa, no mesmo? Oh, Sophie, deixe de lado esse ar trgico! Ele gradualmente recuperava o humor. Muito bem, peo desculpas por aquilo que aconteceu. Acho que foi minha culpa. No fale assim. Est certo, se voc no quer desculpas, no as apresentarei. Sinto muito. J estava esquecendo que vivemos em uma sociedade muito permissiva! Seus dedos golpearam-lhe o rosto e ela ficou horrorizada contemplando as marcas que surgiram em sua pele queimada de sol. Prendeu a respirao. Oh, Robert! exclamou, comeando a chorar. Desculpe... Robert aspirou profundamente e fez uma pausa. Tudo bem, Sophie disse em tom firme. Olhe, acho bom comearmos tudo de novo, viu? Voc se livrou de todo esse emocionalismo e eu me permiti... bem, no quero mais tocar nesse assunto. Talvez seu pai tivesse razo. Talvez eu devesse mesmo vir a seu encontro. Para acabar de uma vez por todas com essa tolice... Meu pai? Sophie enxugou os olhos com a manga do blazer. O que meu pai sabe a respeito disso tudo? O que voc quer dizer com isso? Robert suspirou. Naturalmente eu lhe contei o que tinha acontecido. Voc... no possvel! E por que no? Meu Deus, Sophie, quantas vezes mais ser preciso lhe dizer? Eu estava enojado comigo mesmo. Precisava fornecer uma justificativa para no voltar para Penn Warren enquanto voc estivesse l. Mas... mas havia aquele emprego no Oriente Mdio... No havia emprego algum. Ou pelo menos nada que durasse dois meses. Eu tive de contar a ele. Sentia-me envergonhado...
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Envergonhado! Sophie balanou a cabea de um lado para o outro. No era possvel que aquilo estivesse acontecendo, sobretudo depois de ele t-la beijado daquele jeito... Oh, Robert, jamais o perdoarei! No estou pedindo seu perdo! Estou apenas tentando mostrar-lhe como as coisas realmente so. No quero que voc continue a imaginar que o que aconteceu naquele Natal... fosse alm de um impulso de momento... Mas no era, no! ela disse chorando. Robert sacudiu a cabea resigna da mente. No, Sophie. Pensei que voc fosse mais madura. Eu fui sua primeira experincia, mas o contrrio certamente no verdade! E foi apenas isso, Sophie.., uma experincia. Para mim, no ela declarou soluando. Oh, no sei como voc pode dizer uma coisa dessas depois do que aconteceu. Oh, meu Deus, Sophie! Sou apenas humano. Voc provocou o que aconteceu e sabe muito bem disso. No me orgulho disso, mas como que poderia saber que... Ele interrompeu-se e fez um gesto de impacincia. Eu queria apenas tranqiliz-la, por causa da tempestade. J a tranqilizei antes, lembra-se? Se bem me lembro, voc veio uma vez a meu quarto no meio da noite, por causa de uma tempestade. Aquela poca voc tinha uns oito anos. Estava aterrorizada. Deixei-a ficar comigo, abracei-a, exatamente como fiz agora. O que aconteceu mais tarde no foi provocado por mim. Voc odioso! ela exclamou com voz abafada. Nunca imaginei que voc pudesse ser to... to cruel, Robert. Robert voltou a passar a mo no cabelo com uma veemncia que denotava sua frustrao. Contemplou a tempestade e soltou um murmrio de alvio ao notar que finalmente a chuva amainava e que um arco-ris se formava por cima do lago, mais adiante, no vale. Ligou o motor, suspirando de satisfao, saiu do acostamento e voltou pista inundada de chuva, controlando os pneus enlameados a fim de que no escorregassem. E melhor voc se arrumar comentou brevemente, enquanto comeavam a descer para o vale. Conwynneth surgiu logo depois que dobraram uma colina e j era possvel distinguir os telhados cinza dos bangals que rodeavam a praa principal Ou ser que voc quer explicar a todo mundo o que aconteceu? Sophie vasculhou o bolso, procurando a gravata. Comprimiu os lbios fortemente, enquanto passava a gravata em torno do colarinho e a ajeitava. Sentiu-se perturbada, totalmente incapaz de encarar o confronto com a famlia. Todas as esperanas e fantasias relativas a Robert tinham ficado abaladas durante aquela meia hora e a ltima coisa que ela desejava no mundo era ter de dar explicaes desnecessrias. O que queria na verdade era refugiar-se em algum lugar e ficar escondida at que suas feridas no a magoassem tanto.

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CAPTULO II
Penn Warren era uma velha manso situada nos arredores da aldeia. Os Kemble a haviam modernizado, mas muito da antiga atmosfera subsistia nas paredes cobertas por painis de carvalho e nas enormes lareiras. medida que os rapazes cresciam, batiam constantemente com a cabea nas vigas do teto, mas mesmo assim no admitiriam que a casa fosse reformada. Para Sophie, a propriedade recordava os dias da infncia e da adolescncia. Evocava os longos dias de vero, quando nadava ou pescava com os rapazes, ou jogava tnis no jardim; lembrava-se do outono com suas fogueiras e castanhas assadas; do inverno, quando a neve cobria inteiramente as rvores e eles se sentavam diante da lareira tomando canecas de vinho quente. Sempre fora feliz l e era-lhe duplamente difcil aceitar que aquela felicidade dependera de seu amor por Robert. Despertou na manha seguinte com um sentimento pouco habitual de depresso, que lhe causava uma dor incmoda por detrs dos olhos. A recordao dos acontecimentos da vspera voltou e ela se deitou de bruos, enterrando o rosto no travesseiro. Oh, meu Deus, pensou desesperada, o que vou fazer? J estava quase na hora de jantar, quando chegaram, na vspera. Para seu alvio, o pai fora atender um paciente e somente Laura e Simon estavam l para receb-la. Pensou em Simon com afeto. Ele era to tranqilizante, to normal... Mostrou-se extremamente contente por t-la de volta; era to bom, to terno, tinha um gnio excelente... Tornou as coisas muito mais fceis para ela e, apesar de ocasionalmente surpreend-lo a olhar com uma expresso um tanto ansiosa, no achou que sua madrasta notasse algo de equvoco em seu relacionamento com Robert. Quando o pai voltou para casa, aps o parto do quarto filho da sra. Jones, o jantar havia acabado e Sophie conseguira controlar o nervosismo inicial. Robert saiu logo depois. Apresentou desculpas, pretextando ir visitar John Meredith, filho do latifundirio local, que estivera com ele na universidade, e ningum reparou. Na realidade, se Sophie no estivesse to envolvida com sua prpria infelicidade, teria notado que sua madrasta e Simon ficaram mais vontade assim que Robert partiu. Apoiou-se no cotovelo e ficou contemplando o despertador pousado sobre a mesa-de-cabeceira e seu tique-taque interminvel. Fora um presente dos rapazes quando ela fizera sete anos e ela se apegara demais quele objeto, guardando-o como uma de suas mais caras lembranas. Sentiu um sobressalto. Era possvel que j fossem dez e meia? Tinha ficado acordada durante muito tempo, na noite anterior, ouvira o barulho do carro de Robert voltando... Mas por que ningum a despertara? Deu de ombros. E por que haveria de querer que o fizessem? Era melhor entregar-se ao sono e esquecer o que tinha acontecido.
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Mas no podia ficar na cama o dia inteiro. Devia dominar-se e agir normalmente, pelo menos em considerao a seus pais. Afinal de contas, nada mudara de verdade e era isso que mais a surpreendia. A situao no se alterara s porque suas iluses tinham ficado abaladas. No que dizia respeito a Robert, ela ainda era a irmzinha pela qual ele sempre tivera considerao. Forou-se a desviar o pensamento desse assunto. Naquele momento era quase impossvel aceitar que jamais, em tempo algum, ele a encarara sob outro aspecto. Ela teria de aceitar o fato, claro, mas no momento a atitude mais sensata seria tentar comportar-se em relao a ele como sempre tinha feito. Seu relacionamento fora sempre to profundo e satisfatrio... Esperava que isso tambm no tivesse sido destrudo. Quem sabe, no futuro, ele poderia sentir-se atrado por ela... Com uma determinao que ignorava possuir, Sophie banhou-se e vasculhava o guarda-roupa, procura de um blue-jeans, quando bateram porta. Quem ? perguntou meio ansiosa, prendendo a respirao e sentindo-se aliviada ao ver que era sua madrasta. Ah, voc j levantou! ela exclamou, abrindo a porta e entrando com uma bandeja com suco de frutas, ovos e presunto, torradas e gelia. Eu ia lhe servir o caf da manh na cama. Voc parecia um tanto cansada ontem noite e eu disse a seu pai que com um bom descanso voc se recuperaria. Sophie forou um sorriso. Estou muito bem, bem de verdade. Mas foi muita bondade de sua parte, mame. Bem, por que no pe o roupo e volta para a cama? sugeriu Laura, acomodando a bandeja na mesa-de-cabeceira. No h nada para fazer, voc no tem a menor necessidade de se levantar. Seu pai foi fazer uma operao e s voltar dentro de meia hora. Ento voc poder descer e tomar caf com ele. Sophie hesitou. No tinha fome e a perspectiva de tomar todo aquele farto caf da manh a deixava enjoada. Mas talvez fosse melhor disfarar a falta de apetite para no ser importunada com perguntas. Est certo concordou, pondo o roupo. Vamos dar uma chance preguia. Laura pousou a bandeja sobre o colo de Sophie e ficou a contempl-la pensativa, enquanto a garota engolia corajosamente o suco de frutas. Voc est bem, querida? perguntou inesperadamente. Sophie ficou ruborizada e quase engasgou com o suco. Claro que sim... Por que no deveria estar? Laura abanou a cabea. Sim, claro. Pez uma pausa. Granam White esteve aqui na semana passada perguntando quando que voc ia voltar. Acho que ele est com vontade de v-la. Sophie pousou o copo. Graham White? Sim. Voc o conhece. Seu pai e o dele de vez em quando jogavam golfe. Oh, sim. Sentindo o olhar de Laura, levantou o garfo e levou um pequeno cogumelo boca. No o conheo to bem assim. Ele est no ginsio, no ?
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Sim. Laura mordeu o lbio. Convidei-o para passar o fim de semana aqui. Acho que voc e ele gostariam de jogar umas partidas de tnis. Oh, mame! Sophie no conseguia disfarar seu desapontamento. Posso jogar tnis com Simon e... Robert! Eu sei. E tenho certeza de que Simon concordar com a maior boa vontade, mas Robert talvez esteja ocupado. Sophie concentrou toda sua ateno no prato. Est certo, no me importo. Posso me divertir sozinha. Mas voc deveria ter amigos de sua idade, Sophie! protestou Laura. Voc passa tempo demais na companhia de Simon e Robert. Sophie levantou os olhos. Sinceramente, mame, voc no precisa fazer planos para mim. Sou perfeitamente capaz de tomar conta de mim. Esboou um gesto desajeitado. Na verdade, estou at pensando em arranjar um emprego. A idia acabara de lhe ocorrer, mas Laura no podia ter adivinhado, e seu rosto assumiu uma expresso ansiosa, Um emprego, Shophie? Acho que seu pai no ia querer que voc fizesse uma coisa dessas. Por que no? Afinal de contas, no m idia. Bem... Voc mal terminou o colgio. Acho que ele espera que voc passe este ano conosco, antes de ir para a universidade. Ainda no resolvi se quero ir para a universidade, mame disse calmamente. O qu? No quer ir para a universidade? Laura estava horrorizada. Ora, no seja tola, Sophie, claro que voc vai para a universidade. Seu pai tem grandes planos para voc. Tenho certeza de que voc no vai querer decepcion-lo! Sophie comprimiu os lbios. A universidade no tudo. O que quer dizer com isso? Bem... eu... eu poderia querer fazer algo diferente. Casar-me, por exemplo. Casar-se? Laura sacudiu a cabea com impacincia. Sophie, voc est dizendo uma bobagem e sabe muito bem disso. Meu Deus do cu, voc s tem dezessete anos! impossvel que esteja pensando seriamente em abandonar seus estudos por algo to remoto quanto o casamento! Sophie respirou fundo. Como disse, ainda no tomei uma deciso. Tenho certeza de que, se voc falar a respeito disso com seu pai, ele ficar muitssimo magoado. Sei que ele gosta demais dos rapazes e sempre os tratou como se fossem seus filhos... mas na realidade eles no o so. Voc a filha dele. Certamente isto deve significar algo para voc. E voc h de permitir que ele faa por voc o que fez pelos rapazes, no mesmo? Sophie ajeitou-se na cama, meio desapontada. Claro que Laura tinha razo. Se ela decidisse no prosseguir com os estudos, seu pai ficaria muito desapontado. E tambm
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muito magoado, se ela levasse a sinceridade at o fim. Suspirando, ps a bandeja de lado. Sinto muito, mame. No estou com muita fome. Laura, que tinha dado alguns passos em direo porta, voltou at a cama. Parecia perturbada. Eu tambm sinto muito, Sophie. E sua primeira manh em casa e j a estou deixando preocupada. Acho que no momento melhor deixar as coisas como esto. No h pressa, seja qual for sua deciso. Subitamente Sophie sentiu-se terrivelmente culpada. Oh, mame! exclamou, pondo-se de joelhos e abraando a madrasta. Eu tambm no tinha inteno de preocup-la. Recuou e encarou-a. Mas eu bem que poderia conseguir um emprego. Muita gente consegue. Mesmo... mesmo que seja... at eu entrar na. universidade, A expresso de Laura desanuviou-se. Contemplou sua enteada com afeto. Sempre tiveram um relacionamento excelente e ela no queria pr tudo a perder. Muito bem, querida ela concordou com um sorriso. Falaremos a respeito disso. Mas j, j, no. D alguns dias a seu pai para que ele se acostume com a idia de t-la de volta. Voc sabe como ele sente falta de voc. Sophie sentou-se nos calcanhares. Muito bem. Olhou sua volta. Agora acho melhor me vestir. Quero sair e dar uma volta por a. Laura pegou a bandeja e saiu, aparentemente tranqilizada com a aquiescncia de Sophie. Ela tirou o roupo e achou o blue-jeans no fundo do guarda-roupa. No vero anterior tomara um banho vestida, para que o blue-jeans ficasse bem apertado, mas agora mal conseguia entrar nele. Ganhara peso, e a roupa j no lhe servia mais. Suspirou. Era tudo o que ela tinha e teria que se arranjar assim mesmo at fazer umas compras. Com uma careta enfiou uma camisa de malha com o retrato de um dolo de musica pop estampado na frente e passou uma escova pelo cabelo comprido e aloirado. Encontrou-se com Simon saindo de seu quarto e, quando ele a viu, surgiu em seu rosto uma expresso de horror, Meu Deus! ele exclamou bem-humorado. Voc no pretende sair rua vestida desse jeito, no ? Sophie no se ofendeu com a observao. No gosta da minha roupa? Simon sorriu zombeteira mente. Oh, sim, gosto. Mas acho que quem no vai gostar seu pai. Sophie suspirou, puxando com impacincia a cala muito justa. No posso fazer nada. Eu a encolhi no ano passado e agora est apertada demais. Ponha o casaco e irei com voc at Hereford comprar outra sugeriu Simon. Sophie sentiu-se tentada a aceitar o convite, mas ainda no tinha descido a escada. No sabia o que Robert estaria fazendo. A nica coisa de que tinha certeza era que ele de modo algum a convidaria para ir em sua companhia. No sei, no... ela comeou a falar muito sem jeito. Simon assumiu uma expresso de tolerncia.
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Rob no est em casa, foi velejar com John. Combinaram ontem noite. Oh! Sei. Sophie encaminhou-se para a escada. Papai j voltou? Parece que o carro dele que est chegando. Fez uma pausa. Ento, vamos a Hereford? Muito bem. Se voc quiser. Ouviu os passos do pai, que galgavam os degraus da escada da frente. Mas prometi que antes tomaria caf com papai. Est certo. Simon abriu a porta do quarto. Estarei pronto dentro de meia hora. Simon estava certo ao presumir que o dr. Kemble no aprovaria aquele blue-jeans to indiscreto. Voc no pode sair desse jeito. Sophie ele exclamou, enquanto sentavam em seu estdio, servindo-se de caf. Laura, mostrando muito teto, deixou-os a ss. e Sophie sentiu-se quase feliz, sentada na pesada poltrona de couro, naquele aposento atulhado de livros que ela tanto apreciava desde que se conhecia por gente. Simon disse que vai me levar a Hereford para comprar uma cala ela replicou, tomando o caf com evidente prazer. O nico problema ... Fez uma pausa e seu pai riu. J sei. Voc no tem dinheiro. Como foi que voc adivinhou? Sophie deu um muxoxo. Mame disse que compraria roupas para mim por esses dias. Tudo o que uso est ficando pequeno demais para mim. Isso no me surpreende observou o dr. Kemble. Voc est crescendo, Sophie. Voc agora uma mulher. Sim. Suas palavras tiveram o dom de evocar, com bastante clareza, o modo como Robert a tinha rejeitado. Se o pai notou seu sbito retraimento, preferiu ignorar o fato e prosseguiu: V at a loja Levinsons. Sua me tem conta l. Pode comprar o que quiser. Obrigada. Sophie aparentava entusiasmo. Mas no vou comprar muita coisa. Esperarei at que mame possa ir comigo. Est bem, como quiser. Seu pai preenchia um cheque enquanto falava. Tome. Entregou-lhe o cheque e ela contemplou atnita a soma que seu pai havia escrito. Mas, papai... Leve-o at o banco e deposite-o em seu nome. No quero que voc tenha de me pedir dinheiro toda vez que desfiar a meia ou precisar de um batom novo. Mas, papai... Sophie apontou para o cheque generoso. Com isso no vou precisar comprar meias e cosmticos durante anos! O dr. Kemble guardou a caneta no bolso com um sorriso. Melhor para voc. Mas acho que no vai durar tanto quanto voc imagina. Tudo est cada vez mais caro e no quero ver minha filha forada a fazer compras em liquidaes. Oh, papai! Sophie levantou-se e foi correndo abra-lo.
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Oh, papai, eu te amo! Eu tambm te amo ele respondeu comovido, fazendo-a sentar-se em seu colo. No mesmo momento ela ficou tensa. A coisa durou apenas um momento. Aquela cena era por demais familiar; a mesma sala e at mesmo a mesma cadeira! Soluando, abraou o pai e ps-se a chorar. Ele a deixou chorar por alguns minutos. Em seguida ps o leno em sua mo e disse: J sei de tudo. Rob me contou. Ele tambm me disse que voc... bem, que voc reagiu muito mal. Meu bem, natural. Rob um homem muito atraente. Qualquer garota sentiria o mesmo. Mas voc precisa ver as coisas como elas so. Rob doze anos mais velho que voc. Ele tem de viver a vida dele e voc a sua. Agora v lavar o rosto e apronte-se para sair com Simon. E... Sophie acrescentou, enquanto ela parava tensa diante da porta , no comece a pr minhocas na cabea tambm em relao a Simon, ouviu, querida? Simon tinha uma perua, um veculo bem menos convencional que o carro elegante do irmo, e bem mais apropriado s estradas do interior, s vezes mal conservadas. Sophie colocara uma saia de l creme, e uma blusa verde-oliva. Com os cabelos penteados para cima parecia muito mais velha, e Simon olhou-a duas vezes, enquanto ela caminhava em direo perua. Voc est bonita ele comentou. Podemos ir? Hum. Sophie olhou para trs e acenou para o pai e a madrasta. Estou pronta. Podemos ir, sim. Como Laura dissera, a manh estava feia, mas gradualmente o sol apareceu atravs das nuvens e, apesar de o dia no apresentar aquele calor mido da vspera, continuava quente. Simon guiava calmamente e aps alguns momentos Sophie sentiu que seus nervos tensos relaxavam. Ser que Simon notara que ela estivera chorando? Se notou, no fez o menor comentrio. Hereford estava cheia de gente que tinha ido passar o fim de semana l e eles tiveram dificuldade para estacionar. Conseguiram uma vaga bem apertada entre um caminho de entregas e um carro esporte. Simon trancou o carro e caminharam em direo rua principal, onde a loja Levinsons ocupava quase um quarteiro. Voc no precisa vir comigo seo de adolescentes disse-lhe Sophie, ao chegarem ao elevador, Simon enfiou as mos nos bolsos de seu palet de camura. No quer que eu v com voc? Sophie suspirou. Achei que voc no ia querer. Mas como? Simon balanou a cabea. E arriscar ver voc com um jeans semelhante quele que voc estava usando h pouco? ele disse brincando. Sophie sentiu uma comicho nos lbios. Est bem. Obrigada, Simon. Entraram no elevador estreito e ela viu que ele a olhava com intensidade. A expresso de seu olhar mudou rapidamente e ele disse em tom ligeiro: Est certo. Eu me divertirei vendo as vitrinas.
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Sophie comprou duas calas uma feita de brim, semelhante que ela tinha posto de lado, e outra de veludo amarelo. Escolheu tambm algumas blusas e uma saia comprida, de algodo. Simon aprovou sua escolha e assim que entraram na perua sugeriu que almoassem na cidade. Mas mame no est nossa espera? perguntou Sophie, hesitante. Eu lhe disse que talvez ns almossemos fora. Hoje s vo servir pratos frios l em casa, que no se estragaro se no estivermos l. Est bem. Acho que vai ser gostoso. timo. Aonde iremos? Comeram em um pequeno restaurante italiano que Simon descobrira algumas semanas antes em uma travessa do mercado. As mesas eram cobertas com toalhas vermelhas e o ar condicionado mantinha a temperatura do ambiente muito agradvel. Comeram ovos com anchova, costeletas de vitela cozidas na manteiga e, como sobremesa, pssegos ao vinho. Sophie no conseguia resistir queles pratos deliciosos e almoou muito bem. Finalmente recostou-se, incapaz de acabar o pssego, mas sentindo-se muito bem. Simon contemplou com satisfao seu rosto corado e disse: E ento, gostou? Sophie tomou o ltimo gole de vinho e assentiu: Sim, estava uma maravilha! Bem, foi a primeira refeio que voc comeu desde que chegou em casa observou Simon. Voc mal tocou em seu prato durante o jantar e eu vi a bandeja com o caf da manh quando minha me a trouxe para baixo hoje. Este restaurante funciona h muito tempo? No me lembro de t-lo visto por ocasio da Semana Santa. Acho que h uns trs meses. Simon apoiou os cotovelos na mesa, contemplando-a. Sabia que nossos pais combinaram que iremos todos Frana em agosto? Frana? Sophie contemplou-o surpreendida. No, no sabia. Franziu o cenho Voc falou no plural. A quem se refere? Voc, eu, mame e papai, os Page... Oh, no! gemeu Sophie. Com Vicky Page, nunca! E os pais dela tambm. Mame e papai alugaram uma casa na Bretanha. Simon fez uma careta. mesmo para ficar preocupado. Ela est atrs de mim e todo mundo sabe disso. Alis, tenho certeza de que nossos pais aprovam. Afinal, ela filha do veterinrio, um partido muito conveniente. Infelizmente, ela no me convm. Sophie olhou-o com simpatia enquanto ele tomava o vinho. Acho que eles esto imaginando que j tempo de voc assumir um compromisso opinou. Os olhos de Simon no eram cinza como os de seu irmo, mas azuis. Tornaram-se sombrios quando pousaram sobre o rosto compreensivo de Sophie. Eu tambm acho concordou. Mas no h de ser com Vicky Page. Sophie sentiu o rubor que invadia seu rosto e ficou contente que a iluminao fosse fraca, pois assim conseguiria disfarar o constrangimento de que estava
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tomada. No era possvel, disse a si mesma. No devia nunca imaginar semelhante coisa. Simon no estava, no podia estar interessado nela! Sua experincia com Robert a tinha ensinado sobre os perigos de interpretar mal uma situao. Espero que haja muitas outras garotas na aldeia a quem voc possa escolher exclamou apressadamente. E, por outro lado, Hereford no fica to longe... Sophie! A mo de Simon deslizou pela mesa e cobriu a dela. Pare de falar bobagens. Voc sabe perfeitamente o que eu quero dizer. No estou interessado nem nas garotas da aldeia, nem nas de Hereford, ou em qualquer outra. voc que eu quero e tenho certeza de que voc sabe disso. Oh, Simon! Sophie retirou a mo e colocou-a sobre o colo. Ele deu de ombros e recostou-se na cadeira. Est certo. Sei que voc no sente a mesma coisa que eu. Mas voc ainda jovem demais para saber o que quer. Tirou do bolso um mao de cigarros e pegou um deles. Estou preparado para esperar. Mas veja l se no casa com outra pessoa, enquanto isso. Sophie sacudiu a cabea, desarvorada. Oh, Simon disse novamente. Por que me diz uma coisa dessas? Simon acendeu o cigarro e aspirou profundamente. Voc parecia um bocado deprimida aps... bem, aps conversar com Rob. Olhe, eu tambm sei da histria. Rob me contou, na verdade, contou para todos ns. Fiquei muito zangado no momento, mas agora superei o problema. Essas coisas acontecem. Acho que fazem parte do processo de amadurecimento. Sei que voc sempre teve adorao por Rob, mas as coisas no deveriam ter passado da, Sophie, creia-me! Rob velho demais para voc, por demais experiente. Ele merece algum como Emma. Emma? Emma Norton? Sophie sentiu-se ligeiramente mal. Ento ela ainda estava por perto... Tivera razo em supor que Emma no seria to facilmente descartvel como as suas outras namoradas. Bom, no vamos falar a respeito disso agora disse Simon, chamando o garom. Que tal um pouco mais de caf? Em seguida podemos dar um passeio pelo parque de Brecon Beacons e chegaremos em casa a tempo de tomar ch. Sorriu ao ver que Sophie tinha um ar de suspeita. No se preocupe, no vou tentar nada. A menos que voc queira... O Parque Nacional de Brecon Beacons estendia-se por uma regio pontilhada de colinas e era um dos lugares mais belos do sul de Gales. Sophie costumava freqentlo com os pais, quando criana, e uma vez ela, Robert, Simon e alguns amigos acamparam l durante um fim de semana. Era gostoso sair do carro e esticar as pernas. Ao longe despontavam as colinas de arenito vermelho. Numerosos regatos cortavam o parque e suas guas eram frescas e convidativas. Simon manteve a promessa de no toc-la. Sophie relaxou e ps-se a contemplar a paisagem, feliz. Chegaram em Penn Warren pouco depois das cinco e viram um Jaguar creme ao lado do carro de Robert, diante da garagem.
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o carro de John observou Simon, em resposta ao olhar intrigado de Sophie. Conhece John? Sophie mordeu o lbio. Vagamente, acho. Ele no costumava aparecer muito por aqui, quando eu estava de frias. Simon ps a perua na garagem e abriu a porta. Pois ento venha ser apresentada a ele. Vai gostar dele. noivo de Joanna White. Quando Emma est aqui, os quatro costumam sair juntos. Ao notar que Sophie ficara tensa, ele indagou: Voc conhece Joanna, no mesmo? No a irm de Graham White? Isso mesmo. Ah, sim... Nesse momento a expresso de Simon mudou. Parece que voc andou fazendo uma conquista, no? Graham esteve aqui na semana passada perguntando quando voc estaria de volta. J sei. Mame me contou. Sophie sentiu-se grata por ele deixar de lado aquele assunto incmodo relativo a Emma e Robert. Ela o convidou para vir aqui no fim de semana. Que bobagem! Ns apenas jogamos algumas partidas de tnis durante a Semana Santa. E o seu charme irresistvel observou Simon com uma ponta de ironia. Robert e John Meredith estavam na sala de estar, debruados sobre a mesa coberta de mapas. Ambos levantaram os olhos quando Sophie e Simon surgiram na porta e imediatamente se levantaram. John Meredith no era to alto quanto Robert, mas tambm era moreno e mais cheio de corpo. Seu sorriso era muito atraente e aproximou-se de Sophie sem disfarar a admirao que sentia por ela. Ol, Sophie. Cumprimentou-a com efuso. Voc a Sophie, no mesmo? Sei que um clich, mas, puxa! Como voc mudou! Pegara sua mo e continuava a segur-la. Da ltima vez que a vi voc usava rabo-de-cavalo e short bem curtinho! Seu sorriso tornou-se mais amplo e seus olhos percorreram o corpo de Sophie, demorando-se em suas pernas esguias. Acho que usar aquele short no era uma idia to m assim! Sophie sentiu-se envolvida por aquela personalidade. muito lisonjeiro, sr. Meredith replicou rindo , mas posso lhe garantir que jamais usei rabo-de-cavalo! John sacudiu a cabea. Ento deve ter sido outra pessoa. Mas lembro-me de que voc usava aquele short. Sinto muito, mas no consigo me lembrar do senhor. Costumo causar esse efeito sobre as pessoas... Por favor, chame-me de John. Ainda no tenho idade suficiente para ser seu pai, ouviu? Robert interrompeu a conversa. Podemos terminar o que estvamos fazendo, John? perguntou secamente. Sabe, tenho um trabalho para fazer hoje tarde.
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John fez uma careta para Sophie e voltou-se para encarar Robert, piscando ao mesmo tempo para Simon. Est certo, est certo. No seja to impaciente. Voc pode falar com esta linda criatura sempre que lhe convier... John, por favor! Robert olhou para os mapas; John soltou a mo de Sophie e caminhou em direo mesa. Assim que Sophie e Simon deram as costas a fim de sair, Robert levantou novamente os olhos. Onde foi que voc esteve, Simon? perguntou. Por a. Onde? Almoamos em Hereford e depois fomos at o parque nacional. Passaram o dia inteiro fora? A expresso de Simon tornou-se tensa. Sim. Se voc tivesse dito que queria um relatrio, eu teria providenciado. O semblante de Robert no era l muito encorajador. No acha que teria sido mais apropriado para Sophie passar o seu primeiro dia em casa, na companhia do pai? insinuou, com uma ponta de agressividade. Sophie corou e at mesmo John ficou um tanto sem jeito. Simon, porm, no perdeu a calma, apesar de um pouco tenso. Acho que voc deveria cuidar de sua vida respondeu sucintamente. o que estou fazendo retrucou Robert com frieza. No , no replicou Simon, com idntica atitude. E se eu fosse voc, ficaria quieto. Com Emma ou sem Emma, as pessoas podem achar que voc est com cime! Fez-se um momento de silncio e Sophie achou que aquilo terminaria em uma cena de violncia. Demonstrando grande presena de esprito, John disse: Agora que voc acabou, Robert, talvez possamos prosseguir. Eu tambm tenho muito trabalho para fazer hoje tarde. Simon deu as costas e saiu da sala, seguido por Sophie, que no olhou para trs. Nunca vira os irmos reagirem desse modo antes e ficara perturbada. Alcanou Simon pouco antes de ele entrar na cozinha. Simon disse, tocando-lhe o brao. O rosto de Simon relaxou e ele conseguiu esboar um ligeiro sorriso. No foi nada, Sophie, no fique to preocupada. No, mesmo? Sophie no podia acreditar. No. Simon suspirou, olhando-a com ar de resignao. Algumas vezes penso que Robert mergulhou em uma situao da qual ele gostaria de se safar. Aps essas palavras enigmticas, abriu a porta da cozinha e entrou.

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CAPTULO III
As duas semanas que se seguiram foram prdigas de acontecimentos. O dr. Kemble viu-se s voltas com casos inesperados de sarampo e caxumba e Sophie ia com ele quase todas as manhs para o consultrio a fim de ajudar a sra. Lewis, sua enfermeira, a distribuir plulas e remdios. Sentiu-se contente, pois aquela ocupao distraa seus pensamentos e permitia que ela passasse mais tempo na companhia do pai e menos na de seus meio-irmos. Robert, ao que tudo indicava, tirara umas breves frias antes de voltar para seu trabalho no norte de Gales, mas raramente estava em casa e Sophie no tinha coragem de perguntar aonde ele ia ou o que estava fazendo. Simon, por outro lado, parecia satisfazer-se em no se ocupar com nada, feliz com as frias. Aparecia freqentemente no consultrio, na hora do caf, com desculpas um tanto esfarrapadas, dizendo que gostava demais do jeito como a sra. Lewis preparava o caf. Mais para o fim da segunda semana, Simon teve de ir a Hereford para sua me e no final daquela manh Sophie deixou o consultrio mais cedo, voltando a p para casa. Ainda no tivera muito tempo de procurar suas antigas amizades na aldeia e gostava de perambular pela praa principal, jogando migalhas de po para os patos no lago. Conwynneth era um lugar agradabilssimo, sobretudo naquelas manhs quentes de vero. Os bangals ao redor do parque competiam um com o outro para ver qual era o mais colorido. Os jardins estavam repletos de rosas, lrios, ervilhas-de-cheiro e gernios, trepadeiras a emoldurar portas e janelas, e girassis enormes dando uma nota inesperadamente rstica quela paisagem to bem ordenada. Sophie no se lembrava de ter-se sentido to bem ultimamente. Caminhava pela estrada irregular que levava sua casa quando um carro diminuiu a marcha e ps-se a andar ao lado dela. Para sua grande surpresa reconheceu John Meredith ao volante. Ol, Sophie ele disse, debruando-se para fora da janela. Seus olhos demonstravam com bastante eloqncia o prazer que ele sentia ao contemplar seu corpo esbelto. Ol, sr. Meredith ela respondeu, parando e cobrindo os olhos do sol. Que linda manh, no? Linda ele concordou, mas no estava contemplando o dia... Sophie sentiu-se pouco vontade. Estava indo para casa. Faz calor e estou morta de vontade de tomar algo gelado. At parece um convite! ele observou, abrindo a porta. Eu tambm gostaria muito de uma bebida gelada.

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No tive a inteno de... isto ... Claro, se quiser uma cerveja, minha me ter o maior prazer em servi-lo. John sacudiu a cabea. Desculpe, Eu me exprimo mal. O que eu quis dizer na verdade ... Permite que eu a convide para beber algo? Sophie comeou a sacudir a cabea. Ainda no tenho dezoito anos... Ele sorriu. Minha casa no fica muito longe. Venha comigo, vamos tomar uma cerveja. Fez uma pausa. No gostaria de nadar? Meu pai construiu uma piscina no ano passado. Sophie no sabia o que dizer. Seu convite era tentador, mas ela mal o conhecia. O fato de Robert ser seu amigo no era suficiente recomendao. Terei... de consultar minha me ela disse finalmente. Muito bem. John no perdeu a gentileza. Entre no carro e eu a levarei at sua casa. Chegando l voc pode pegar o mai. Tem certeza de que ela me dar permisso, no mesmo? comentou Sophie secamente, entrando no carro. John sorriu para ela. Por que no? Se meu convite fosse suspeito, eu no a levaria at em casa, no mesmo? Sophie teve de admitir que ele estava certo e dentro de alguns minutos saltou do Jaguar e entrou correndo em casa. A sra. Forrest, a diarista, estava arrumando o hall, e Sophie perguntou: Onde est mame, sra. Forrest? Foi at Hereford com o sr. Simon, senhorita. No queria ir, mas acabou decidindo no ltimo minuto. Por qu? alguma coisa importante? Sophie reprimiu um suspiro de impacincia. Oh, no, no importante. Mordeu o lbio. E Robert? Ele est? No, senhorita. Estou sozinha em casa. J tomou caf? Quer que eu lhe faa? Oh, no, no. Eu tomei caf com meu pai, l no consultrio. Vim apenas para pegar o meu mai. Seu mai? A sra. Forrest sacudiu a cabea. Vai tomar banho de sol? Tome cuidado para no se queimar demais. Assim que tomou sua deciso, Sophie subiu para o quarto. No se preocupe, sra. Forrest gritou. Quando entrou no carro, alguns minutos mais tarde, usava um biquni sob a blusa e o jeans e carregava uma toalha. Tudo bem? perguntou John. Sophie hesitou. Sim, tudo bem. Nunca estivera no castelo e a perspectiva a deixava muito excitada. J ouvira falar a respeito, claro. Os Meredith eram vistos como os fidalgos locais e tudo o que faziam era muito comentado. Visitar o castelo sozinha era uma grande novidade e olhou sua volta, interessada.
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O castelo era uma edificao de pedras amareladas e refletia os estilos arquitetnicos de diversos perodos. A planta original datava dos fins do sculo XVII, mas os sucessivos proprietrios haviam modificado a tal ponto sua aparncia que agora ele no se encaixava em nenhum perodo especfico. Mesmo assim, era uma construo muito atraente, com numerosas janelas e balces dando para o bosque que o rodeava. John parou o carro ao lado da casa e quando Sophie desceu ele j estava ao lado dela. Por aqui disse, guiando-a por uma pequena alameda que corria por entre arbustos e dava para os fundos da casa. Ao que parece, Vernica e seus amigos j esto na piscina. Sophie sentiu-se um tanto relutante. Nunca fora apresentada a Vernica Meredith, e a perspectiva de conhecer a irm de Johm e um grupo de pessoas que jamais vira deixava-a pouco vontade Talvez seja melhor eu ir embora... gaguejou muito sem jeito, porm John voltou-se e segurou-lhe a mo. Por qu? indagou em tom de desafio. Voc no est com medo de ficar conhecendo gente, no ? No, mas... Sophie fez um gesto de impotncia. Era difcil explicar; no era sua namorada e no tinha o direito de estar em sua companhia. E Joanna? conseguiu dizer John deu aquele seu sorriso to caracterstico. Deixe que eu me preocupe com Joanna, est bem? ele sugeriu, levando-a at um ptio iluminado de sol. A piscina era toda revestida de azulejos azuis e o sol brilhava. Alguns jovens se divertiam na piscina e em redor dela havia numerosas espreguiadeiras e mesinhas laqueadas de branco, dando ao ambiente uma aparncia quase tropical. Todos chamaram por John, ao mesmo tempo que percorriam Sophie com o olhar. Primeiro um drinque comentou John, soltando sua mo e dirigindo-se para uma mesa no terrao, que ocupava todo o fundo da casa. O que quer tomar? Cerveja, usque, refrigerante? Sophie olhou a quantidade de garrafas que se espalhavam pela mesa. Oh... acho que um refrigerante. John continuou a sorrir para ela enquanto abria a garrafa e a estendia para Sophie. Quer copo ou canudinho? Pode deixar que eu me ajeito respondeu Sophie, incapaz de resistir a seu sorriso. Ele abriu uma garrafa de cerveja, levando-a aos lbios e bebendo, cheio de sede. Sophie estava copiando seu exemplo quando notou que uma garota, alguns anos mais velha que ela, saa da piscina e aproximava-se deles. Olhou curiosamente para Sophie, concedeu um breve sorriso de boas-vindas e voltou-se para John. E ento? interpelou-o. Por onde foi que voc andou? John jogou a garrafa vazia no cesto de lixo. Oi, Ronnie. Permita apresentar-lhe a irm de Rob, Sophie. Sophie, est minha irm, Vernica.
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Vernica estendeu a mo molhada mas retirou-a imediatamente. Desculpe, estou encharcada. Ol, Sophie. Voc acaba de sair da escola, no mesmo? Terminei o colgio declarou Sophie, sem muito entusiasmo. mesmo? Vernica no se exprimia com muito calor. olhou sua volta. Voc conhece toda a turma, no mesmo, John? Apresente Sophie a todos. Fez uma pausa. Antes que eu me esquea, Joanna telefonou. Acho que ela esperava que voc a levasse para almoar. Os lbios de John se comprimiram. Tem certeza, Ron? Para grande surpresa de Sophie, Vernica ficou rubra. Bem, ela telefonou declarou irritada. Espero que volte a telefonar. Espero que sim concordou John em tom amistoso. Olhou para Sophie com firmeza e perguntou: Est com vontade de nadar ou quer mais uma bebida? Sophie olhou muito sem jeito para Vernica e com uma exclamao de impacincia esta se afastou. Acho que sua irm no est gostando muito murmurou, pouco vontade. John estendeu a mo e ajeitou uma mecha do seu cabelo sedoso. Quer saber de uma coisa? perguntou. Estou pouco ligando. Os demais convidados no estavam to preocupados com o comportamento de John. Era divertido brincar na piscina e, apesar de inicialmente a gua estar fria como gelo, Sophie acostumou-se rapidamente. As pessoas se chamavam pelos nomes e de vez em quando Sophie notava que os jovens faziam comentrios a seu respeito. Ela estava gostando da brincadeira e no se importava. Sempre vivera entre rapazes e moas e no sentia a menor dificuldade em comunicar-se com o sexo oposto. Seu cabelo gotejava e ela no tinha a menor idia de que horas seriam quando notou aquela figura no meio do ptio, fitando-os. Era um homem alto e esguio, usava um elegante terno cinza e seus traos eram firmes. Era Robert e, no mesmo instante, a autoconfiana dela desapareceu. John tambm o vira, pois saa da piscina e caminhava em sua direo. Ol, Rob! Entre na piscina, vamos! todos o cumprimentaram, mas ele no respondeu. Estava falando com John, e Sophie sentiu o mesmo clima de agressividade que ocorrera entre ele e Simon. Acho que seu irmo no aprovou o fato de John t-la trazido aqui comentou uma voz irnica a seu ouvido. Ao voltar-se, Sophie deu com Vernica bem atrs dela. Ela deu de ombros, pois achava que tudo aquilo no passava de uma casualidade. No posso imaginar por qu. No mesmo? Vernica lanou-lhe um olhar penetrante. Voc sabe que John noivo, no mesmo? Voc gostaria que seu noivo sasse com mais algum? Sophie respirou fundo. John e eu... no nada do que voc est pensando!
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Conheo meu irmo melhor do que voc, Sophie. Vi o modo como ele a encarava. Acredite em mim, John est interessado em voc. Sorriu. Talvez eu no devesse ter-lhe dito, mas... bem, acho que voc no o tipo de pessoa que tiraria vantagem de um fato desses. Sophie saiu da piscina. Obrigada conseguiu dizer com voz trmula, encaminhando-se para o lugar onde tinha deixado a toalha, sem olhar na direo de Robert. John viu-a, porm, e chamou-a. Cobrindo os ombros com a toalha, Sophie aproximou-se dos dois. Concentrou toda sua ateno em John e tentou no se sentir intimidada pela expresso zangada de Robert. Sinto muito, mas acho que voc vai ter de partir, Sophie disse John, pesaroso. Seu irmo veio busc-la. Estava tentando convenc-lo de que no pretendia rapt-la. Ele disse que voc no comunicou a ningum aonde ia. Oh! Desta vez Sophie teve de olhar para Robert e estremeceu, ao notar a frieza de seu olhar. No havia a quem eu pudesse avisar. Mame tinha ido a Hereford com Simon e papai ainda estava no consultrio. Voc podia ter comunicado seu paradeiro a sra. Forrest retrucou Robert. Imagine que estou sua procura h pelo menos meia hora! Seu pai est morto de preocupao. Felizmente minha me e Simon ainda no voltaram, caso contrrio teriam ficado muito ansiosos. Voc realmente a pessoa menos cheia de considerao que j tive o azar de conhecer! O rosto de Sophie ficou lvido e John contemplou a ambos com evidente constrangimento. Puxa, Rob murmurou , isto um bocado forte, no? Se algum merece a culpa, esse algum sou eu. Fui eu quem convidou Sophie para vir aqui. Robert respirou fundo, fazendo o possvel para se controlar. Ponha sua roupa, Sophie disse. Vamos para casa. Sophie hesitou durante um momento e saiu correndo para os vestirios do outro lado da piscina. Havia deixado as roupas l e, cheia de pressa, enxugou o corpo e vestiu-se. Torceu o biquni minsculo e encaminhou-se para Robert, que ainda falava com John. Estou pronta disse, muito tensa. Bom. Robert acenou para John e encaminhou-se para onde o carro estava estacionado, mas John tomou Sophie pelo brao, detendo-a por um momento. Sinto muito ele disse, encarando-a. No culpa sua. Talvez no, mas quem haveria de pensar que Robert ficaria to incomodado? Deu de ombros. Quando posso v-la novamente? Sophie percebeu que Robert detivera-se mais adiante e os olhava. Voc no est falando srio! ela murmurou. Por que no? E na verdade, por que no? Sophie balanou a cabea.
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Tenho de ir andando. Desvencilhou-se dele. Posso lhe telefonar? ele insistiu. Sophie lanou-lhe um olhar perturbado. Eu... bem, acho que sim assentiu, caminhando em direo a Robert. O carro de Robert estava estacionado ao lado do Jaguar e ele j estava sentado quando Sophie o alcanou. Ela abriu a porta e entrou rapidamente. Ele deu a partida e saiu a toda, fazendo os pneus rangerem ao deslizar sobre a alameda coberta de cascalho. No disse uma palavra at chegarem ao porto do parque, e ento pediu: Quer fazer o favor de abrir o porto? A frase foi dita com o mximo de controle. Abra-o voc mesmo! retrucou Sophie, olhando furiosamente para fora da janela. Robert brecou violentamente e ela foi projetada para a frente, quase batendo com a cabea. Recomps-se e olhou-o indignada enquanto ele abria a porta e saa. Atravessou o porto, desceu novamente e trancou-o. Aquela altura a agressividade de Sophie diminura e ela quase se arrependeu por no ter aberto o porto para ele. Afinal de contas, seu pai deveria estar muito preocupado... Sinto muito por estar lhe dando todo esse trabalho ela disse, bastante tensa. E sinto tambm que papai tenha ficado preocupado. Mas isto no lhe d o direito de falar assim comigo na frente de... de um estranho! Robert no disse nada. Encaminhou-se para a estrada estreita que atravessava os campos e acelerou em direo aldeia. Sophie encarou-o, revoltada. Ele parecia to calmo, to atraente, enquanto ela estava rubra de indignao e toda desarrumada. Sentiu quanto era jovem e imatura e admirou-se por ter ousado provoc-lo h duas semanas, quando ele a recebera na estao. O que voc quer que eu diga? ela explodiu finalmente, incapaz de suportar aquele silncio tenso por mais tempo. Robert olhou para ela. Suas pestanas eram longas e espessas e velavam o frio de seu olhar. Ele parecia desligado e distante. Seria mesmo possvel que ela tivesse compartilhado sua cama, em uma noite de tempestade? Procurado refgio em seu corpo rijo e quente, pleno de amor e afeto? No era possvel, sobretudo pelo modo como ele a encarava naquele momento. Ele voltara sua ateno para a estrada e os arredores da aldeia surgiam diante deles. Eu, particularmente, no quero que voc diga nada ele falou, afinal, com severidade. Apenas no desaparea dessa forma, sem dizer aonde que voc vai! Sophie deu de ombros. Que estardalhao! E no seu lugar eu no me envolveria com John Meredith prosseguiu Robert, como se ela no tivesse dite nada. Ele tem uma noiva e bem provvel que ela crie um caso.
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Sei disso. No sou criana! ela declarou ressentida. Robert lanou-lhe um olhar carregado de significao e ela sentiu vontade de chorar. Por que... por que que voc precisa se comportar desse jeito to horrvel comigo o tempo todo? ela exclamou em atitude de defesa. Ns... ns costumvamos ser amigos! Robert entrou pelo porto e parou diante da casa. Sophie estava ofegante e forou a porta para sair imediatamente e colocar entre ambos a maior distncia possvel. A porta, entretanto, no cedia, e ela forou-a, estremecendo no momento em que ele disse lacnica mente: Est trancada. Ela ento voltou-se e o encarou. Quer fazer o favor de abrir? S um minuto. Robert respirou fundo e, esforando-se visivelmente, disse: Peo-lhe desculpas, Sophie. No devia ter falado com voc naqueles termos diante de John. Atribua isso a... uma reao exagerada, se quiser. Sinto muito. Sophie sentiu-se to aliviada que imediatamente a alegria voltou. Est bem, Robert ela o desculpou, tomada de insegurana, desejando que ele a encarasse. Ele voltou-se, apoiando a mo no encosto de seu banco. No sorria, mas seu rosto j no estava mais sombrio. Tenho de ir a Gloucester hoje tarde. Gostaria de ir tambm? A boca de Sophie secou. Voc quer que eu v? Seus lbios se comprimiram. Eu no a teria convidado se no quisesse, no mesmo? Ela baixou a cabea e os cabelos encharcados cobriram-lhe o rosto. Devo estar com uma aparncia deplorvel disse, sem saber exatamente por que falara daquele jeito. Voc no quer ir? ele perguntou brevemente. Ela ento o olhou e havia luminosidade em seus olhos verdes. Voc sabe que quero. Robert contemplou-a por um longo momento e ento abriu a porta. Pois ento sugiro que voc pare de dizer tolices e v se aprontar. Sairemos logo depois do almoo. O pai de Sophie ficou surpreendido ao saber que ela estivera no castelo mas, para seu grande alvio, pareceu pensar que ela tinha sido suficientemente castigada. Disse simplesmente que ela deveria sempre comunicar aonde ia e foi tomar um aperitivo antes do almoo. Simon e a madrasta chegaram quando ela estava secando o cabelo. Ela apressouse, vestiu uma blusa de jrsei e a saia longa de algodo que comprara em Hereford.
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Robert comunicou famlia durante o almoo que ele e Sophie iam a Glemcester naquela tarde e a notcia foi recebida com sentimentos contraditrios. Laura demonstrou um entusiasmo moderado, seu pai exprimiu claramente suas objees e Simon ops-se decididamente idia. Ia sugerir a Sophie que fosse comigo praia, pois o dia est quente demais comentou, irritado. O que ela vai fazer em Gloucester? As cidades no so o melhor lugar para se passar uma tarde como esta! Ela se divertiria muito mais se fosse praia e nadasse, no mesmo, Sophie? Antes que Sophie pudesse replicar, Robert disse: J que Sophie foi nadar hoje de manh, ela at que gostaria de mudar de cenrio, no mesmo? Havia frieza e ironia em sua voz. Sophie... foi nadar... Simon ficou nitidamente confuso e at mesmo Laura parecia surpreendida. Fui at o castelo disse ela apressadamente. Encontrei-me com John Meredith quando voltava do consultrio. Ele me convidou... Simon estava atnito. Voc no me disse. No tive a oportunidade. Mas por que John haveria de convidar voc para ir ao castelo? perguntou Laura. Robert encarou sua me, Voc no precisa de uma resposta para isso, no mesmo? Laura estremeceu e olhou para o marido. Mas Sophie... to jovem! Ela far dezoito anos em novembro comentou Simon com impacincia. No se pode considerar um beb algum que j tem idade suficiente para votar, no mesmo? Mesmo assim... Laura sacudiu a cabea. E de qualquer maneira John noivo. O fato de ser noivo no priva necessariamente algum da viso, Laura comentou o dr. Kemble, lanando um olhar penetrante sobre Robert. Em seguida afastou a cadeira da mesa. Agora vocs vo me dar licena, tomarei o caf no escritrio. Quero tirar uma soneca antes de ir a High Apsdale. Prometi a Martin Evans que ia dar uma olhada em Doris. Ela no gosta de vir ao consultrio e ele est novamente preocupado com sua presso. Assim que seu pai se retirou da mesa, Sophie empilhou os pratos sujos. Pode deixar que eu lavo se ofereceu, mas Laura recusou. No, no se incomode, a sra. Forrest pode me ajudar mais tarde. Fitou seu filho mais velho. Vocs j vo? Sim, em cinco minutos declarou Robert, levantando-se e saindo da sala. Em seguida Simon levantou-se tambm e seguiu-o. Sophie olhou para a madrasta, meio desarvorada. O que devo fazer? Laura deu de ombros. Ir com Robert, claro. Voc disse que iria, no mesmo?
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Sim, mas... Lembre-se de que Emma existe interrompeu-a Laura, levando os pratos para a cozinha. Assim que ela saiu, Sophie contemplou a mesa, pensativa. O que sua madrasta queria dizer? Comprimiu os lbios. Robert estaria seriamente comprometido com Emma Norton? Ela se levantou da mesa e atravessou a sala, contemplando pensativa o gramado atravs da janela. Simon lhe dissera que Robert e Emma tinham sado com John Meredith e sua namorada. Ele estaria querendo dizer que Robert tambm estava pensando em ficar noivo? Fora por esta razo que Robert a repelira to cruelmente quando ela lhe revelou suas tolas fantasias? Sentiu um aperto na garganta. No era possvel que Robert estivesse pensando em se casar com Emma Norton! Ela absolutamente no era seu tipo! Voc est pronta? O tom calmo de Robert colheu-a de surpresa e ela voltou-se rapidamente, tomada de um sentimento de culpa. As calas dele, apertadas, moldavam seu corpo esguio e os msculos poderosos das coxas saltavam sob o tecido fino. Ele estava bronzeado e perturbadoramente atraente. Seu rosto moreno a atraa poderosamente e ela tornouse intensamente consciente de sua presena. Olhou muito sem jeito para a saia longa de algodo e a blusa de jrsei. Diante daquela sua elegncia to pouco estudada sentia-se penosamente consciente de suas limitaes. Suspirando, disse: Estou bem vestida? Robert sorriu ligeiramente. Claro. Sophie interrogou-o: Tem certeza? Aonde vamos? Ser que devo pr uma roupa mais formal? Deixe disso, Sophie! Havia uma nota de impacincia em sua voz. No temos o dia inteiro nossa disposio. Ento talvez seja melhor voc ir sozinho! retrucou Sophie, molestada por sua indiferena. Robert atravessou a sala e cingiu-lhe a cintura. Voc est muito bem disse com firmeza. Gosto desta saia. Ela lhe cai bem. E agora, vamos? Sophie sorriu para ele ao perceber que Simon estava parado diante da porta da entrada. Seu rosto estava soturno e ele, em um gesto de desagrado, enterrou as mos nos bolsos. Ento voc vai mesmo? ele disse. Era mais uma afirmativa do que uma pergunta. Sim, ns vamos disse Robert, segurando Sophie pelo brao. Se voc no tiver objees, claro. Tenho muitas retrucou Simon, bloqueando a porta. Que tipo de brincadeira essa que voc est fazendo? Oh, Simon, por favor...

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Sophie sentiu-se mal. Pela segunda vez em um nico dia ela se tornava o pomo de discrdia entre Robert e outro homem. Nunca lhe passara pela cabea que a vida pudesse ser to complicada. Deixe-me passar, Simon. E se eu no deixar? Simon mostrava-se agressivo. O que est acontecendo por aqui? A voz suave de Laura nunca fora ouvida com tanto prazer por Sophie. Ela afastou Simon e disse: Voc j vai, Robert? Os Page viro para o jantar. No viram Sophie desde que ela voltou. Sophie pensou por um momento que Robert iria continuar discutindo com o irmo. Subitamente, seus dedos, que lhe comprimiam violentamente o pulso, relaxaram e ela sentiu o sangue refluir sua mo quase adormecida. No nos atrasaremos ele prometeu. At mais! Indicou a Sophie que passasse diante dele e saram da sala.

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CAPTULO IV
As pernas de Sophie tremiam quando entrou no carro, e ela ficou contente por estar de saia comprida. Jamais teria acreditado que Simon, to cordato, to amvel, pudesse comportar-se daquela maneira. Robert... bem, Robert era um caso a parte. Ele sempre fora um tanto imprevisvel... Ele dirigiu depressa atravs da aldeia. Assim que deixaram para trs as ltimas casas, pegou um mao de cigarros e acendeu um. Somente ento e!a notou que as mos dele tremiam e isso a tranqilizou at certo ponto. No gostava de ver os irmos brigarem por causa dela. As janelas do carro estavam abertas, deixando entrar uma brisa agradvel. Sophie recostou-se no assento e tentou relaxar. Estava na companhia de Robert e tinham toda tarde diante de si. Ento, por que no estava contente? Seus movimentos atraram a ateno de Robert, ele olhou-a de relance e disse: O que h com voc e Simon? O que ele anda lhe falando a meu respeito? Sophie sentiu-se chocada. Ele no me falou absolutamente nada a seu respeito. No? Robert parecia ctico. Neste caso, o que ele lhe falou a respeito dele mesmo? Sophie encarou-o e, ao deparar-se com seus olhos cinza, desviou o olhar. O que ele poderia me dizer? Robert sacudiu a cabea, fumando nervosamente. Ele no responsvel por voc, no mesmo? O que voc quer dizer com isso? No gosto do modo como ele age em relao a voc, como se fosse pessoalmente responsvel por seu bem-estar. Pois esta manh voc se comportou exatamente assim disse ela com calma. Voc tambm no responsvel por mim. Fez-se um silncio incmodo durante alguns minutos. Ela notou que ele estava irritado, porque jogou fora o cigarro consumido pela metade, acendeu outro, distrado, e ento disse bruscamente: No quero que voc se envolva emocionalmente com Simon! Sophie ficou espantada com sua audcia. Acho que isto no lhe diz respeito! Robert olhou-a de soslaio. Pois farei com que diga. Sophie respirou fundo. E isso tambm se aplica a John Meredith? Claro.

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Claro. Sophie imitou o seu tom. claro, voc me comunicar quando descobrir algum suficientemente aceitvel para se envolver comigo, no ? ela indagou com ironia. Eu j lhe disse: voc jovem demais para se envolver com quem quer que seja. Oh, pelo amor de Deus, Sophie, como que pode lhe passar pela cabea ter um relacionamento com Simon? E eu disse que tinha? Seu rosto ficou tenso. No. Mas sei como Simon se sente em relao a voc. Ser que cabe a voc me dizer isto? ela indagou em tom de desafio. Por que no? Ele mesmo j lhe disse, no ? Como que voc sabe? Robert brecou violentamente. Porque ele mesmo me contou respondeu furioso. Percebo. Sophie olhou para suas mos. Bem, seja o que for, no lhe diz respeito. Voc tem Emma, no ? O rosto de Robert assumiu uma expresso selvagem. Quem lhe disse isto? Ela notou sua fria e voltou novamente ateno para as mos, que tornavam a tremer. Ser que tem importncia? verdade, no ? Voc est pensando em ficar noivo dela, no? Pensando... em ficar noivo... Robert repetiu suas palavras como se no as compreendesse e logo se recomps. Prefiro no discutir este assunto agora, se voc no se incomoda. Oh, no. Sophie olhou para ele com desprezo. No tenho o direito de lhe fazer perguntas, no ? Voc quer que as coisas aconteam de acordo com seus desejos. Disfarou sua dor por ele no desmentir o noivado. Pois bem, farei o que eu quiser, ouviu? E se... se seu amigo John Meredith convidar-me para sair novamente, no recusarei! O silncio pairou pesadamente entre eles e Sophie se sentiu preocupada. Por que viera com ele? Parecia que era impossvel ficarem juntos sem passarem o tempo todo magoando-se um ao outro. Ele, pelo menos, a magoara. J no tinha mais tanta certeza assim de seu sucesso. Finalmente, Robert disse com dificuldade: Olhe, temos toda a tarde diante de ns. Vamos tentar nos comportar como gente civilizada e tratar um ao outro com delicadeza? Acho que no vou conseguir agentar desentendimentos durante muito tempo! Sophie encarou-o com indiferena estudada, mas as palavras dele atingiram-na profundamente. Voc no prefere voltar? Robert ento olhou para ela e, retirando a mo do volante, agarrou seu joelho atravs do tecido fino da saia.

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No ele disse com firmeza. No quero voltar! Sophie sentiu-se a ponto de chorar e pousou a mo sobre a dele, at que seus dedos se entrelaaram. Ele no voltou a olh-la, mas guiou o resto da viagem com uma mo apenas. Gloucester, semelhana de Hereford, atraa os turistas, ansiosos para explorar os aspectos antigos da cidade. Casas com telhados de duas-guas e vigas aparentes preservavam a atmosfera da Inglaterra elisabetana, enquanto a catedral refletia todos os estilos da arquitetura gtica. Sophie passara muitas horas felizes na catedral, explorando as capelas, os claustros e os tmulos de pessoas famosas. Robert colocou o carro no estacionamento diante da catedral e, quando saram luz do sol, disse: Tenho de dar um pulo at o escritrio da companhia, em Henry Street, Sophie. Para voc seria um tanto aborrecido-No quer se distrair com alguma coisa durante uma hora e em seguida iremos a um salo de ch? Sophie mal conseguiu disfarar seu desapontamento. Desde que tinham sado do carro Robert no fizera a menor tentativa de toc-la e agora queria abandon-la. Muito bem concordou sem entusiasmo. Ele estendeu a mo e tocou-lhe o rosto. No fique assim ordenou ele quase impaciente. H uma tima livraria ao lado da catedral. Se voc se interessar, voltarei antes que tenha tempo de sentir minha falta. Sophie sorriu ligeiramente. Vamos fazer uma aposta? Robert parecia a ponto de dizer algo mais e ento deu-lhe as costas abruptamente. Est certo resmungou. Eu me encontro com voc na livraria Rhymers s quatro horas. Comporte-se. Fez um gesto breve com a cabea e afastou-se. Por coincidncia, Sophie encontrou uma de suas antigas colegas na livraria. Sally Vincent morava em Gloucester, mas deixara a escola no Natal anterior e elas perderam contato. Mas que maravilha! exclamou Sally. Precisamos trocar nossos endereos, Sophie. Queria lhe telefonar desde que sa da escola, mas voc sabe como so essas coisas... Sim sorriu Sophie. Eu... Estivemos viajando pelo exterior, Mame tem uma prima distante que se casou com um negociante austraco, e ficamos hospedados com ele. Foi fantstico. J esteve na ustria? No, mas... As estaes so to definidas... No inverno, esqui, trens, todos os esportes e no vero deliciosamente quente! Voc acabou a escola, j decidiu o que vai fazer? Sophie conseguia encaixar uma palavra ou outra em meio conversa. Sentiu-se aliviada diante da prosa interminvel de Sally, aps a tenso precedente e, quando Robert voltou, j tinham trocado endereos e nmeros de telefone. Robert
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aproximou-se, abrindo caminho por entre os numerosos clientes da livraria, e franziu o cenho ao constatar que Sophie no estava sozinha, Sally olhou admirada para o companheiro da amiga e, cutucando Sophie, disse: Voc no vai me apresentar? Sophie fez as apresentaes com alguma relutncia. Sally era muito atraente e o cime apoderou-se dela ao notar que sua amiga intura a verdadeira natureza de seu relacionamento. Seus olhos brilharam, intrigados, e ela se ps a conversar com Robert com a maior desenvoltura, lanando mo de seu encanto. Robert relaxou, parecendo tranqilo e amvel. Sophie, entretanto, sentiu-se completamente parte desde o momento em que ele apareceu. Olhem aqui exclamou Sally , por que voc e seu... hum... seu irmo no vm jantar em minha casa hoje noite, Sophie? Somente papai, mame e eu estaremos l e tenho certeza de que meu pai gostar muito de receb-los. Os rapazes que saem comigo ou so completamente servis ou tm opinio poltica contrria dele. Ele costuma evit-los, claro... Digam que viro. Sinto muito, mas no poderemos desculpou-se Robert. antes que Sophie pudesse dizer alguma coisa. Nossos pais esperam alguns convidados hoje noite e teremos que estar l. Oh, que pena! Sally parecia ter ficado desapontada. Em seguida voltou a sorrir. Bem, eu anotei o numero do telefone de Sophie, Quem sabe viro outro dia? Talvez. Robert no queria se comprometer, o que deixou Sophie muito aliviada. Bem, de qualquer forma prosseguiu Sally , foi um prazer v-la, Sophie. No devemos perder contato. No. Sophie agora mostrava-se menos entusiasmada. Sinto muito, mas temos de ir disse Robert, tomando Sophie pelo cotovelo, o que lhe provocou arrepios pelo corpo. Oh, mesmo? suspirou Sally. Bem, no tem importncia. Eu lhe telefonarei, Sophie. Gostaria muito de conversar sobre os tempos da escola. Seus olhos, porm, no se despregavam de Robert, e Sophie duvidou de que ela se comportasse com tanto entusiasmo se Robert no tivesse aparecido. Despediram-se e Sophie e Robert saram da livraria. J na rua, Robert respirou fundo e disse: L dentro estava abafado demais. Colocara o palet a fim de visitar o escritrio e tentou afrouxar o colarinho. Como foi que voc conseguiu agentar durante quase uma hora? Oh, eu... bem, Sally quem falava o tempo todo. Ela fala um bocado, no mesmo? ele comentou secamente, comeando a andar em direo rua principal. Sophie olhou-o. Voc acha? E voc no? Ou ser que voc nem notou isso? Sophie deu de ombros. Notei, sim. Ela uma pessoa muito cheia de vida.
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Voc acha, ? Claro. Robert levantou os olhos para o cu. Est certo, se voc quem diz. Achei que voc devia ter gostado. Por qu? S porque ela se insinuou? Sacudiu a cabea. Pare de ser to implicante! Se voc gosta dela, muito bem. Mas no espere que eu goste de todo mundo. Os lbios de Sophie tremeram. Pois achei que voc gostou. O qu? Gostei dela? Sim... dela. Nesse momento ele tomou-lhe a mo, entrelaando seus dedos aos dela, exatamente como Simon havia feito, mas com uma presso infinitamente maior. Oh, Sophie e!e disse resignadamente. Conheo dezenas de garotas exatamente como ela. Nosso escritrio em Londres est cheio delas. Sophie olhou-o com adorao e ele, resmungando, disse: Vamos tomar ch, est bem? e apertou o passo. Aquela hora, todos os restaurantes e lanchonetes estavam repletos e, aps vinte minutos, Robert consultou o relgio: Que tal comprarmos algumas latas de cerveja ou refrigerante, uns sanduches e irmos com-los nos arredores da cidade? Hum, timo! exclamou Sophie mais do que depressa. Robert entrou na primeira lanchonete que encontrou. Saiu carregando dois sacos e quatro latas e Sophie ajudou-o a lev-los enquanto se dirigiam para o estacionamento. Era bom sair da cidade e Robert no parecia ter a menor pressa em voltar. Encontraram um lugar ao lado da estrada, margem de um regato muito pitoresco. Robert tirara novamente o palet e a gravata e, colocando os pacotes no cho, estendeu-se preguiosamente sobre o gramado muito verde. Aqui muito melhor que naqueles cafs superlotados murmurou, contente. H tempos no fao um piquenique... Sophie abria os dois pacotes. Em um deles havia doze pezinhos recheados com peito de galinha, presunto, ovo, queijo e tomates, enquanto o outro continha dois sorvetes que j estavam comeando a derreter. Ela sorriu, reconhecendo seu sorvete favorito. No esperava que ele fosse se lembrar. Robert apoiou-se em um cotovelo: Sirva-se disse preguiosamente. D-me um sanduche. O que voc escolher. Sophie, cujo apetite diminura ao ter de enfrentar o contratempo de achar um restaurante, apreciou aquele piquenique improvisado. O nico som que se ouvia era o trinado dos pssaros e o zumbido de alguns insetos sua volta, alm do barulho ocasional de um carro na estrada. Eles no tinham por que falar. Estar na companhia de Robert era mais do que suficiente.
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Robert pegou uma lata de cerveja e bebeu com sofreguido. Em seguida jogou-a fora e esticou-se novamente. Sophie bebeu o refrigerante e juntou os sacos vazios. Ps de lado as duas latas que no haviam usado e estendeu-se a seu lado. No importava que o capim lhe manchasse a saia. Robert parecia estar muito vontade e ela tambm. O sol estava forte e a comida a deixara sonolenta. No queria dormir, perder um momento daquela tarde maravilhosa, mas no conseguiu se controlar... Quando voltou a abrir os olhos, Robert passava de leve um talo de grama em seu nariz. Voc sabe que horas so? Quase seis e meia ele disse bem-humorado. Sophie prendeu a respirao. Seis e meia? Afastou a mo de Robert. Mas os Page vo chegar s sete horas e sua me gosta de servir o jantar s quinze para as oito! Robert assentiu. Eu sei. Ele, entretanto, no parecia estar perturbado. Ns vamos chegar atrasados! Demais ele concordou. Ela o encarou. Voc no se importa? No muito. Ele deslizou os dedos por seu queixo, sua garganta, a curva dos seios e o ventre. Seus olhos ficaram sombrios e havia um toque de desespero em sua voz: Voc no gostaria de jantar s comigo? Por aqui existe um velho restaurante que serve o melhor pato do mundo... Mas, Robert, voc disse a Sally que... Que no poderamos jantar com ela? Sei. E voc queria? O tom com que ele se exprimia mudou ligeiramente. Voc sabe muito bem que no! ela exclamou, sentindo os dedos dele na pele de seu ventre. E sua me? Robert abaixou a cabea e beijou-lhe o rosto. No quero passar a noite com minha me, mas sim com voc. Mas, Robert... Sophie tinha dificuldade em encontrar alguma coerncia em tudo aquilo. Quando viemos para c... Quando viemos para c eu j estava com vontade de me comportar como estou me comportando agora ele declarou, mordendo-lhe a orelha. Mas talvez esta seja a ltima... Interrompeu-se abruptamente. Sophie, pare de tentar encontrar razes para tudo. Beije, apenas... no, no, assim no. Assim... Seus lbios obrigaram os dela a se abrirem, e seu corpo rijo pressionou o de Sophie de encontro ao gramado macio. Robert beijou-a muitas vezes beijos longos e embriagadores que a faziam tremer, cheia de uma emoo que ela no compreendia. Tinha a sensao de que estava sonhando com tudo aquilo e que no final ia despertar bruscamente. Ele jamais a beijara daquele jeito antes e, apesar de ela sentir que o que estavam fazendo era errado, no entendia as razes disso. Ele a beijava, disposto a excit-la, e ela colava
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seu corpo ao dele, com um desejo que jamais sentira por ningum. E ento, quando ela tinha perdido toda inibio e estava quase a ponto de se entregar, ele desprendeu-se dela, e se sentou na grama. Sophie demorou a compreender que, se ele no tivesse se afastado naquele momento, o que ela mais desejava teria acontecido. Teria sido incapaz de lhe recusar o que quer que fosse, e o fato de ele no lhe ter tirado a inocncia era para ela demonstrao do respeito que Robert sentia por ela. Ela se sentou, finalmente, e foi engatinhando at ele, rodeando-lhe os ombros com os braos. Ele resistiu durante alguns segundos e finalmente deixou que suas mos percorressem seu peito coberto de plos abundantes, apertando-se de encontro a ela. Ela pousou o queixo em seu ombro e disse suavemente: Eu o amo, Robert. Sinto muito, mas no posso evit-lo. Robert inclinou a cabea e pousou os lbios em seu brao. Eu tambm sinto muito, Sophie ele murmurou. Eu tambm sinto muito, mas a amo! Sophie contemplou seu rosto cheio de paixo. Oh, Robert disse, ofegante , no sinta, no! Robert afastou-a gentilmente, mas com firmeza, e ficou de p, limpando a cala. Vamos indo. Precisamos de luzes, msica e gente, no mesmo? Este lugar muito isolado, principalmente diante do modo como eu me sinto no momento. Jantaram no pequeno restaurante indicado por Robert. As mesas j estavam todas reservadas, mas ele devia ser muito conhecido l, pois providenciaram uma mesa para os dois. A comida era deliciosa. Tomaram um vinho branco e seco, delicioso, e Sophie nunca fora to feliz. O fato de que sua saia comprida de algodo e a blusa simples de jrsei contrastassem com a roupa da maioria das mulheres que l estavam, elegantemente trajadas, no lhe fazia a menor diferena, pois Robert a devorava com os olhos. Lavara o rosto e as mos e penteara os cabelos antes do jantar. Sua pele dourada como mel e seus cabelos sedosos no exigiam outros enfeites. Atrara os olhares de numerosos homens e Robert no pde deixar de ignorar o fato. No tiveram a menor pressa em tomar o caf, depois saram para a noite perfumada e caminharam sem pressa at o carro. Sophie sentia-se ridiculamente feliz e triste ao mesmo tempo. Durante o jantar conversaram sobre vrios assuntos, todos eles muito impessoais, sem mencionar aquilo que estava por trs de todos os seus pensamentos. Ela esperava que ele desse maiores indicaes sobre a natureza de seus sentimentos em relao a ela; nunca tivera a menor dvida no que dizia respeito a seus prprios sentimentos, e sua primitiva relutncia em admitir seu amor por ela fora o nico seno daquele dia perfeito. J no carro ele se concentrou em dar a partida e Sophie prendeu o cinto de segurana com dedos nervosos. Certamente ele diria algo, agora que estavam a ss. Mas ele no o fez. O trajeto para casa foi quase silencioso e, apesar de ela achar que era um silncio carregado de significaes, pairava um certo constrangimento no ar.
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O carro dos Page ainda estava l e Robert pareceu irritado. S faltava essa! disse bruscamente. Sophie desapertou o cinto. Obrigada por esta noite incrvel ela comeou a dizer, mas nesse momento os dedos de Robert acariciaram-lhe o pescoo, puxando-a para junto dele. No me agradea, Sophie ele murmurou apaixonadamente, enterrando o rosto em seus cabelos. Meu Deus, quanta vontade de fazer amor com voc. Eu jamais devia ter comeado com isso. Sabia que no haveria de querer parar... Seus lbios eram famintos e possessivos, seu hlito carregava o perfume do vinho. Sophie se sentia tonta, seu corpo doa, to grande era o desejo de colar-se a ele. Cobria seu rosto de beijos quando a porta do carro se abriu e uma corrente de ar frio interrompeu aquele idlio. Robert, seu porco! disse Simon indignado, iluminando-os com a lanterna. Voc no conseguiu mesmo deix-la em paz, no ? Robert afastou Sophie e desceu lentamente do carro. Sophie fez o mesmo, certa de que desta vez haveria uma briga, e ficou aterrorizada por ambos. Simon, por favor... ela suplicou, agarrando-o pelo brao, mas ele a repeliu. V para dentro, Sophie. Isto assunto para Rob e eu resolvermos. No! No . Sophie dirigiu-se a Robert, ao ver que ele se encaminhava para Simon, Robert! Robert, no faa nada de que voc venha a se arrepender mais tarde. Robert encarou o irmo. Foi voc quem quis que as coisas terminassem assim, Simon. mesmo? Simon parecia disposto a desafi-lo. Uma s mulher no lhe basta, no mesmo? Voc tambm precisa conquistar a minha. Sophie o interrompeu. No sou sua mulher, Simon! De qualquer modo, agora voc no vai ter oportunidade de ajustar contas com quem quer que seja ele prosseguiu com amargura. Voc tem companhia. Oh, no se trata dos Page, no, apesar de eles estarem a, loucos para saber onde voc e Sophie estiveram durante toda a noite. No, sua noiva quem est aqui, Robert: Emma! No acha que deve entrar e dar-lhe um al antes que ela, exatamente como eu, comece a imaginar o que faz voc ficar tanto tempo aqui no jardim?

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CAPTULO V
Sophie sentiu-se terrivelmente mal do estmago e sua indisposio serviu como desculpa mais do que plausvel para no se juntar a seus pais e aos convidados. Depois do anncio surpreendente de Simon, Robert levou quase um minuto para entender o que ele estava dizendo. Em seguida, deu-lhe as costas, contrariado, e afastou-se em direo a casa, deixando Sophie trmula ao lado do carro. Ela ficara muito chocada, no conseguia mais se controlar, e Simon, penalizado, passou-lhe um brao sobre o ombro e quase a carregou para o quarto. Sophie ficou no banheiro, vomitando durante quase cinco minutos, e quando voltou, Simon estava apoiado contra a parede, com uma toalha nas mos para ela limpar o rosto coberto de suor. Sentia-se fraca e trmula, mas livre daquela apreenso doentia que se apoderara dela. Caminhou vacilante, e Simon, que a olhava ansiosamente, disse: Voc agora est bem? Sophie assentiu: Claro. Deve... deve ter sido alguma coisa que eu comi. Pare de mentir, Sophie. S faltava isso! ele exclamou, revoltado. Sei muito bem o que se passa com voc! Voc no sabia que Robert noivo, no ? Ele no lhe contou. Foi exatamente por esta razo que seu pai enviou-o ao seu encontro na estao, quando voc voltou para casa, para que ele contasse. Mas ele, muito convenientemente, esqueceu! Os lbios de Sophie ressecaram. Simon, por favor... Simon, muito tenso, cerrava e descerrava os punhos. Eu seria capaz de mat-lo. Realmente seria! Estou cansada, Simon... Meu irmo! Eu sempre o admirei, sempre o tomei como exemplo! Mas ele no passa de um animal, um garanho... Simon! A voz de sua me o fez voltar realidade, e ele corou no momento em que Laura entrou no quarto. Ela notou rapidamente a aparncia desolada de Sophie. V l para baixo, Simon ordenou friamente. Vicky est sua espera para despedir-se de voc. Simon parecia disposto a replicar, mas mudou de idia. Sem dizer uma palavra, deixou-as, batendo a porta com fora. Em seguida Laura aproximou-se de sua enteada, ajudando-a a tirar as roupas. Assim que enfiou a camisola de algodo, Sophie puxou as cobertas da cama e aninhou-se entre os lenis. Ento ps-se a fitar sua madrasta com ar profundamente infeliz, espera de palavras de condenao. Laura, porm, limitou-se a sacudir a cabea com ar de resignao e disse: E agora, como se sente, Sophie?
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Estou bem. A voz de Sophie soava abafada. Est mesmo? Laura no tirava os olhos dela. Meu bem, no queramos que voc ficasse magoada. Sophie fechou os olhos. Abertos, eles poderiam revelar muitas coisas. Magoada? No sei a que se refere. Sabe sim, Sophie. Ouvi o que Simon disse. Robert no lhe contou nada, no ? Eu devia ter percebido. Voc estava por demais feliz na companhia dele para saber de alguma coisa. Balanou a cabea. Eu devia ter dado ouvidos a seu pai. Devia t-la detido. Mas acreditvamos que voc soubesse... Ela interrompeu-se, Bem, melhor que voc saiba tudo de uma vez. Emma vai passar alguns dias conosco. Robert voltar para seu emprego na prxima semana, mas ela ficar. Esto planejando se casar no fim do ano. Sophie achou que no ia resistir a tanta dor. O sentimento era to intenso que deixou escapar um soluo. Sem se importar com Laura, deitou-se de bruos e enterrou rosto no travesseiro, soluando descontrolada mente. Oh, Sophie! Laura sentou-se a seu lado na cama, abraando-a. No leve a coisa por esse lado. Isso tinha de acontecer um dia. Voc devia saber! Um dia ele acabaria encontrando a mulher certa, aquela a quem ele poderia amar... Ele no a ama disse Sophie, em meio aos soluos. a mim que ele ama... Eu sei que ele a ama, querida. Voc a irmzinha dele. Meus dois filhos a amam... No... no! Sophie sacudia a cabea. No desse jeito! Ele me ama... ele me ama de verdade! Pare com isso, Sophie! Laura estava ficando impaciente. Voc no deve se descontrolar tanto. No bom para voc, e imagine como Emma se sentiria se pudesse ouvi-la... No me importo com Emma! Isso no l muito gentil, no mesmo? Sophie, Sophie... Emma vai ser sua cunhada. Voc devia ficar feliz por ela, por eles dois. Acho que sero muito felizes na companhia um do outro. E pense como ser bom ter uma irm... A resposta de Sophie foi cobrir a cabea com um travesseiro. Laura levantou-se, contrariada. Acho que voc est se comportando muito mal, Sophie disse em tom de reprovao. Tentei ser paciente, tentei compreend-la, mas no posso aceitar um comportamento to egosta. Vou deix-la para que voc se controle. Falaremos mais tarde a respeito. Fez uma pausa. No diga nada a Emma sobre isto, ela no deve ficar preocupada. Ficarei muito zangada se voc causar problemas entre ela e Robert. Sophie no respondeu, e sua madrasta caminhou para a porta do quarto. Abriu-a e ento murmurou: Robert! O que voc est fazendo aqui? Sophie parou de soluar e prestou ateno. Vim cham-la, mame. Os Page j esto indo. Olhou para dentro do quarto. Onde est Sophie?
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Laura tentou interpor-se, mas Sophie ergueu a cabea e fitou-o com o rosto banhado de lgrimas. Meu Deus! Sophie! ele murmurou. Teria empurrado sua me e entrado no quarto se ela no tivesse levantado a mo, dando-lhe um tapa no rosto. Era a primeira vez que ela punha a mo nele desde os seus tempos de escola. No ouse aproximar-se dela! ordenou Laura, irada. No acha suficiente o que j fez? Robert olhou sua me sem poder acreditar no que via, tocando as marcas deixadas pelos dedos. Em seguida sua expresso endureceu. O que h com Sophie? ele perguntou. Laura estava fazendo o possvel para se controlar e Sophie sentia o esforo que isso lhe custava. Est com dor de cabea replicou sem se alterar. Quero falar com ela disse Robert, tambm tentando se dominar. Voc no pode... Laura cerrou os punhos. Robert... por favor... Sophie no suportou o apelo angustiado de sua me. Cobriu o rosto com o lenol, pondo o travesseiro sobre a cabea. Sophie! Ouviu a voz de Robert, mas no saiu de onde estava. Sophie, fale comigo! V embora! ela murmurou. V embora. No quero falar com ningum! Em seguida ouviu a porta fechando e levantou a cabea, temendo que sua madrasta ainda estivesse no quarto. Mas estava sozinha. Exausta, Sophie s acordou de manhzinha, quando os primeiros raios do sol penetravam pela cortina do quarto. Tinha uma dor de cabea insuportvel e um gosto horrvel na boca. Foi cambaleando at o banheiro, tomou duas aspirinas e, durante alguns minutos, conseguiu controlar seus pensamentos. Mas os acontecimentos da noite anterior voltaram e, desconsolada, sentou-se na beirada da cama, enterrando o rosto nas mos. No era de admirar que Robert mostrasse tamanha relutncia em dizer que a amava. Agora ela duvidava de que ele a amasse mesmo. Talvez tivesse dito aquilo em resposta declarao dela, talvez estivesse se sentindo culpado... Ergueu a cabea e olhou seu reflexo no espelho da penteadeira. Estava com um aspecto horrvel. Tinha olheiras e estava muito plida. "Meu Deus", pensou consternada; o que Robert pensaria quando a visse naquele estado? Temia o dia que teria pela frente. Temia a idia de encontrar Emma. Imagin-la ao lado de Robert deixava seu corao dilacerado. Ser que ele amaria Emma, ou teria alguma outra razo para casar com ela? Ela no era rica, nem tinha um pai influente, a exemplo de algumas outras garotas com quem ele sara. Era atraente, mas Robert conhecia dezenas de garotas como ela. Sophie sacudiu a cabea. O que Robert esperava que ela fizesse? Que razes o teriam trazido ao seu quarto na noite anterior? Ser que ele estava pensando em desmanchar o noivado?

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Tantos pensamentos, tantas perguntas sem resposta... Ela acabaria por ficar doente se continuasse a atormentar-se daquele jeito. Sua dor de cabea aumentara e as aspirinas pareciam fazer muito pouco efeito. Levantou-se, foi novamente para o banheiro e tomou um banho de chuveiro frio. O jato de gua doa em sua pele quente e todo o seu corpo formigava. Quando terminou, sentiu-se um pouco melhor. Vestiu rapidamente a blusa e o blue-jeans, tomada de uma sbita energia. Escovou os cabelos e beliscou as bochechas, para dar um pouco de colorido e ficou quase satisfeita com o resultado. J no parecia mais meio morta. Passava das sete horas quando desceu. Ningum se levantara e ela ps a chaleira no fogo, recolheu os jornais na porta da entrada e levou-os para a sala de estar. O aposento rescendia a bebida e fumaa de cigarro e ela abriu as janelas de par em par. O ar estava muito fresco e ela o aspirou repetidas vezes. Sentou-se no sof, folheando os jornais, espera de que a gua da chaleira fervesse, e forou-se a se concentrar nas notcias. As manchetes falavam de uma revoluo em uma remota repblica sul-americana; havia tambm ameaa de greve na indstria automobilstica e um poltico muito conhecido respondia a processo por reconhecimento de paternidade. Interessou-se por um artigo sobre um historiador local, empenhado em escrever sobre mitologia grega. Sophie sempre gostava de ler lendas gregas na escola, chegando mesmo a inscrever-se nas aulas de grego e a passar nos exames sem a menor dificuldade. Tinha muita facilidade para lnguas e alguns anos atrs acariciara a idia de tornar-se intrprete. A gua comeou a ferver; ps os jornais de lado e saiu correndo para a cozinha. Preparou ch e colocou-o em uma bandeja para seus pais, com um prato de biscoitos. Pensou em levar ch para Robert e Simon, mas ps a idia de lado. Se fizesse isso, teria de servir Emma tambm, e no tinha vontade de encontr-la, a menos que fosse absolutamente necessrio. Laura estava acordada quando ela entrou no quarto dos pais. Estava deitada de costas, fitando o teto, mas, ao ver Sophie, uma expresso de alvio relaxou seu rosto. Bom dia sussurrou Sophie, vendo que seu pai parecia profundamente adormecido. Onde posso colocar isto aqui? Ali. Laura sentou-se e apontou para a mesinha de cabeceira. No mesmo momento em que Sophie pousava a bandeja, perguntou: Como que voc est, Sophie? Sophie endireitou-se. Oh, estou bem. Comprimiu os lbios. Vai precisar de mais alguma coisa? No, no, obrigada Laura mal olhou para a bandeja. Sophie, sinto muito o que aconteceu... Est tudo bem. Mesmo! Sophie deu-lhe as costas. No tinha vontade de conversar a respeito daquele assunto. Mais tarde nos vemos. Saiu rapidamente e fechou a porta.
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Ao chegar ao corredor, hesitou. A porta de Robert ficava a alguns passos de distncia. Deveria ir at l e conversar com ele, para saber de suas intenes? O desejo de deixar a situao perfeitamente esclarecida era irresistvel. Andou p ante p e girou a maaneta de sua porta. Entrou no quarto escuro, mas a cama de Robert estava vazia. Ele nem sequer havia dormido l. Saiu, fechando a porta sem o menor rudo. Olhou para a porta do quarto de hspedes, onde Emma estava dormindo, e a sensao de enjo da noite anterior apossou-se novamente dela. Meu Deus, pensou, cambaleando em direo escada. Ele deveria ter passado a noite na cama de Emma. Na cozinha o ch esfriava. Levantou a xcara e levou-a aos lbios, que tremiam. Como era possvel que ele fizesse uma coisa dessas, pensou desesperada, como era possvel? Estava to entregue infelicidade que nem notou o rudo de passos, at que a porta dos fundos se abriu. Voltou-se bruscamente, quase derrubando o ch, e prendeu a respirao ao ver que Robert entrava na cozinha. Ele disse, taciturno: Desculpe se a assustei. No esperava encontrar ningum acordado. A xcara de Sophie chacoalhava no pires. Onde... onde que voc esteve? Ainda usava o terno cinza da noite anterior e a barba azulava-lhe o rosto. Robert no respondeu imediatamente. Dirigiu-se at o fogo e serviu-se de um pouco de ch. Estive andando por a. Bebeu todo o contedo e serviu-se de mais ch. E voc? Sophie esboou um gesto de impotncia. Eu... eu acabei de levantar. Dormiu bem? E voc? Robert balanou a cabea, contemplando a xcara. No fui para a cama. Seu pai e eu conversamos at as quatro da madrugada e ento no consegui mais suportar a atmosfera desta casa. Tinha de sair e fui andando at High Apsdale. Sophie ficou espantada. Mas fica a cinco quilmetros de distncia! Sei disso muito bem. Robert passou a mo pelo rosto spero. Como estou barbudo! Preciso me arrumar. Voc deve estar exausto ela exclamou. Sentiu o quanto seus pensamentos haviam sido injustos e isto deixou-a inteiramente ruborizada. Sobre o que voc e papai conversaram? Robert tirou a gravata. Vrios assuntos ele respondeu vagamente. Sophie cerrou os punhos, nervosa. A meu respeito? Ele engoliu o que restava da segunda xcara de ch.

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Entre outras coisas. Espreguiou-se. Agora, voc vai me dar licena, pois no tenho muito tempo. Preciso de um chuveiro e tenho de trocar de roupa antes de partir. Partir? Sophie olhou para ele, atnita. Mas... mas voc no pode partir! No posso? Robert encarou-a com firmeza. Sophie respirou fundo e deu-lhe as costas. Voc... no precisa partir falou precipitadamente. Sei que me comportei como uma tola a noite passada, mas no voltar a acontecer, garanto. Fez uma pausa. No v, se for por minha causa. No lhe causarei mais dificuldade. Fez-se um momento de silncio, interrompido unicamente pelo som de sua respirao ofegante, e em seguida Robert passou diante dela, indo para a porta do hall. No seja tola, Sophie! ele murmurou bruscamente, saindo da cozinha. Sophie ficou por vrios minutos imvel. O que ele queria dizer com aquilo? Por que ia embora? E sua noiva? Sentiu-se confusa e desorientada. Teria havido alguma discusso violenta na noite anterior, depois que ela dormira? No era possvel que seu pai tivesse pedido a ele para ir embora. Seria por isso que Laura estava acordada? Coro toda certeza no dormira. Se o pai e Robert tivessem ficado acordados at as quatro horas da manh, Laura fizera o mesmo. Comeou a andar de um lado para o outro, inquieta. O que deveria fazer? Ser que Laura sabia que seu filho iria partir? Para onde iria? Quando? Queria tanto que algum pudesse lhe responder! Aqueles acontecimentos tinham dissipado sua depresso. No momento as intenes de Robert a deixavam mais perturbada do que o resto. No queria ser responsvel por destruir o slido relacionamento que ele sempre tivera com seu pai, no queria que por causa dela Laura se afastasse de seu filho. O que poderia fazer? Tentara desculpar-se perante Robert e isso de nada adiantara, tornando-o talvez at mais impaciente com ela. E se lhe pedisse para ficar em considerao sua me, ele lhe daria ouvidos? Duvidava. Seu rosto era duro e decidido e, no estado de confuso mental em que se encontrava, no podia confiar em suas prprias habilidades. Estava de p no meio da cozinha, tomada da maior indeciso, quando sua madrasta entrou. Ainda no se vestira, mas carregava a bandeja que Sophie levara para cima. Seu pai ainda est dormindo explicou com voz cansada. Prefiro no acord-lo ainda. Sophie assentiu e ela prosseguiu: Acabo de falar com Robert. Disse-me que vai embora. Sim. Sophie voltou a concordar. Ele... ele acaba de chegar. Esteve andando por a. Sim, eu sei. Laura pousou a bandeja. Ainda tem ch? Gostaria de tomar mais uma xcara.
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Claro. Laura pegou a xcara e sentou-se pesadamente em um banquinho. Assim que acabar, vou preparar o caf da manh. Voc est com fome? Eu? Sophie sacudiu a cabea. No. Laura concentrou-se em sua xcara. Eu tambm no. Levantou a cabea. Robert quer o caf da manh? Sophie deu de ombros, num gesto de impotncia. No perguntei. Mordeu o lbio. Para onde que ele vai? Laura suspirou profundamente. Vai passar o fim de semana em seu apartamento em Londres e na segundafeira viaja para Cymtraeth. Mas por qu? Sophie explodiu. Eu pensei que... isto ... As palavras lhe faltavam. Emma est aqui! Ele tem plena conscincia disso. Laura falava em tom seco. Em seguida sacudiu a cabea, evidenciando sua confuso. Quem sabe o que Robert est pensando? Nunca imaginei que as coisas chegassem a este ponto! O qu? Do que que voc est falando? Sophie encarou-a, desesperada. Mame, o que aconteceu ontem noite? Laura ps a xcara de lado. Nada com que voc precise se preocupar. Tudo vai terminar do melhor modo possvel. No que diz respeito a Emma, Robert teve de voltar para o emprego dois dias antes do que tinha planejado, compreende? O rosto de Sophie endureceu. Ela compreendia. Compreendia tambm que com relao a Emma, as aparncias tinham de ser mantidas a qualquer preo. Mas o que Robert pensava a respeito? O que haveria por trs daquela sua sbita partida para Londres? Nesse momento o desnimo se apoderou dela. Ser que tudo aquilo importava de verdade? Se Robert quisesse dizer-lhe algo, a oportunidade tinha acontecido momentos atrs, e o fato de ele no ter dito indicava falta de interesse. Parecia mais do que evidente que houvera discusso na noite anterior e Robert partia a fim de evitar as conseqncias. Dentro de umas duas semanas tudo se acalmaria e as coisas prosseguiriam como antes, com a perspectiva do casamento tornando-se cada vez mais real. Laura tirava presunto e ovos da geladeira e ligava a grelha. O cheiro da comida crua deixava Sophie enjoada e, com uma breve explicao, ela saiu da cozinha. Sentiase perdida e desesperada, um sentimento que no se alterou quando Robert desceu correndo as escadas, usando um jeans cor de terra e um pulver creme. Gotas de gua ainda brilhavam em seu cabelo escuro e, apesar de algumas rugas se delinearem em torno dos olhos e da boca, ele irradiava uma aura de fora e superioridade. Vendo Sophie, disse asperamente: Onde est minha me? Na cozinha. Sophie limpou as mos midas na cala. Robert... Robert, por que est indo embora? Respirou fundo. Eu... por favor... no se v por minha causa. Robert parou diante dela, olhando-a sombriamente.
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Pare de sentir tanta pena de si mesma! ele disse bruscamente. Tenho muito o que fazer em Londres, eis tudo. E... e ontem? ela conseguiu dizer. Robert suspirou. Acho melhor voc tentar esquecer o que aconteceu ontem. Sophie sentiu-se gelada interiormente. At ento alimentara a esperana tola de que Robert partia porque no conseguiria mais encarar sua noiva, sabendo que estava apaixonado por uma outra mulher. Agora, ao ouvi-lo dizer que procurasse esquecer aqueles momentos passados beira do regato, o jantar to ntimo e as cenas de paixo que aconteceram no carro, sentiu como se estivessem enfiando uma faca entre suas costelas. O horror que sentia devia aparecer em seu rosto, pois ele falou: No me olhe assim, Sophie, pelo amor de Deus! E para seu prprio bem! Voc est perdendo tempo comigo! Murmurou um palavro, afastou-a do caminho e entrou na cozinha.

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CAPTULO VI
A nica pessoa que parecia ter dormido era Emma. Ela desceu quase duas horas depois que o carro de Robert partiu para Londres, sem se dar conta de tudo o que tinha acontecido. Sophie e a madrasta estavam na cozinha, tomando caf e evitando qualquer discusso quando Emma entrou com muita timidez, desculpando-se por interromp-las. Sinto muito, sra. Kemble. Acho que dormi demais. A cama aqui to confortvel! No tem importncia, Emma. Entre. Laura olhou muito sem jeito para Sophie e ela prestou ateno em Emma. Ela no tinha se alterado. Seus modos ainda enervavam Sophie. Achava aquela timidez uma afetao e o sorriso nervoso parecia falso. Emma usava um vestido simples de algodo, seu cabelo preto caa em pequenos cachos e Sophie pensou pouco caridosamente que ela era exatamente o tipo de garota que uma me dificilmente vetaria como nora. Somente Sophie conseguia notar o clculo que se escondia por detrs de toda aquela pose. Mas ser que aquilo era verdade? Sentiu-se muito infeliz. Como poderia encarar Emma, a no ser com cime e desconfiana? Al, Sophie disse Emma, enquanto Laura se dispunha a fazer caf fresco. Sinto muito que voc no tenha passado bem ontem noite. Est melhor agora? Sophie levantou os olhos, estudando seus traos. Al, Emma respondeu tensa. Sim, estou melhor, obrigada. Emma sentou-se a seu lado. Deve ter sido alguma coisa que voc comeu comentou, admirando a cozinha. Hum, mas que cozinha linda, no? To jeitosa! Amo as casas antigas. Tm muito mais carter que as modernas. Sophie fez um vago comentrio e Emma prosseguiu: Estava dizendo a Robbie e nesse momento Sophie tremeu interiormente, pois somente Emma chamava Robert por aquele apelido , na ltima vez em que ele esteve na cidade, que quando nos casarmos precisamos comprar um chal no campo, para irmos passar l os nossos fins de semana, sra. Kemble. Talvez possamos encontrar algo aqui em Conwynneth. Eu no tenho mais meus pais e aprecio muito voltar a me sentir parte de uma famlia. Laura lanou um segundo olhar a sua enteada. Em seguida voltou sua ateno para Emma: Bem... ns... hum... estamos muito contentes em t-la em nossa companhia, Emma... Emma pousou os cotovelos sobre a mesa.

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Mas, afinal de contas, onde est Robbie? Ser que ele tambm perdeu a hora? No olhei em seu quarto. Achei que estava dormindo e no quis incomod-lo... parece que ouvi algum roncando. Devia ser meu marido disse Laura calmamente, passando-lhe o caf. Sirva-se. Robert no est mais aqui. Emma, que estava pondo caf na xcara, interrompeu-se. No est aqui? repetiu, como se no quisesse acreditar. No. Laura forou-se a sorrir. Ele foi chamado para atender a uma emergncia, no emprego. Teve de voltar dois dias antes do que esperava e como voc estava dormindo... Entendo. Emma acabou de servir-se de caf, com mo firme. Era o tipo de reao que ningum esperaria de uma pessoa tmida. Ele disse se voltaria? Laura sacudiu a cabea e concentrou-se em retirar as xcaras usadas da mesa. Acho que ele no voltar enquanto voc estiver aqui, meu bem. Mas isso no faz a menor diferena. Faremos o possvel para que voc se divirta durante esses dias. Emma sorriu. Tenho certeza que sim, sra. Kemble. Sempre acabo dando um jeito de me divertir, a senhora sabe. Claro, fiquei muito desapontada por Robbie ter de partir... lanou rapidamente um olhar para Sophie e voltou a encarar Laura. Ainda bem que ns nos temos visto com freqncia. Desde que ele voltou para casa ns estamos sempre juntos. Sophie cerrou os punhos. Tudo estava explicado: fora em Londres que ele passara todos aqueles dias. Uma sensao de enorme desolao apoderou-se dela. Claro. Agora era Laura quem falava. Sabia que voc compreenderia, Emma. Voc uma pessoa to... desprendida... Sophie no conseguia mais suportar tudo aquilo. Acho que vou dar um passeio disse com fingida naturalidade. Est uma manh to linda... Se esperar alguns minutos irei com voc - exclamou Emma, engolindo o caf. Gostaria muito de andar um pouco. Sophie e Laura trocaram um olhar. O de Sophie era agressivo, o de Laura, suplicante. Sophie concordou. Estarei no jardim. O ar l fora estava infinitamente refrescante, aps a tenso reinante na cozinha. Sophie comeou a andar lentamente no gramado, tentando se compor. Sophie! Al, Sophie! Voltou-se, ao ouvir uma voz masculina. O rapaz que vinha em sua direo era alto e louro, usava short e uma camisa creme. Carregava uma raquete de tnis e Sophie reconheceu o rapaz que sua madrasta dissera estar a sua procura. Ele chegou at onde ela estava e olhou-a com ar de admirao. Ol, Sophie. Voc se lembra de mim? Sophie forou um sorriso. Sim, claro. Ol, Graham. Graham fez um gesto com a cabea, obviamente aliviado.
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Vim ver se voc tinha tempo para uma partida de tnis. Deveria ter vindo no ltimo fim de semana, mas fiquei muito resfriado. S agora estou comeando a me sentir melhor. Sophie esboou um gesto de solidariedade. Ainda bem! E mesmo! Os resfriados no vero so os piores de se curar. Bem, c estou. Que tal um jogo? No posso. Sophie hesitou. Prometi dar um passeio com... com Emma. Voc conhece Emma? No. a noiva de Robert, no? J ouvi falar dela, claro. Minha irm noiva de John Meredith e... Eu sei. Sophie no queria ouvir novamente toda aquela histria. Os quatro saem juntos. Interrompeu-se e olhou em direo a casa. A vem ela. Vou lhe apresentar. J que Graham est aqui sugeriu , por que no jogamos tnis? Isto evitaria aquele indesejado encontro a ss com Emma. Voc e eu poderamos jogar uma partida, Emma, e em seguida Graham jogaria com quem vencesse. Emma parecia hesitante. No jogo tnis to bem assim ela disse hesitante, com seu sorriso tmido. Nem eu mentiu Sophie, decidida a deixar que Emma a derrotasse com toda facilidade. A quadra de tnis atrs da casa j presenciara dezenas de jogos entre Sophie e seus meio-irmos. Sophie sempre se desempenhara brilhantemente, batalhando por cada ponto. Jamais jogara to mal como naquela manh. Se Graham notou seu subterfgio, nada pde fazer quando ela desapareceu durante a partida dele com Emma. Sophie retirou-se para seu quarto. No estava disposta a mostrar-se socivel e a perspectiva das semanas que se estendiam a sua frente era desanimadora. Durante os dias que se seguiram Sophie conseguiu evitar qualquer tipo de confidncia com Emma. No era to difcil assim. Ainda auxiliava o pai no perodo da manh, e Laura prendia Simon o mais possvel, para ajud-la a fazer sala para sua convidada. E Sophie tinha muito tempo para pensar no futuro. No meio da semana Simon surpreendeu-a na sala de jantar, enquanto punha a mesa: Voc est me evitando, Sophie? Evitando-o, Simon? No seja tolo! Ele deu a volta mesa, bloqueando sua sada. Nunca a vejo sozinha, nestes ltimos dias. que voc... est ocupado com Emma. Tirando-a do seu caminho, voc quer dizer... Simon enfiou as mos agressivamente nos bolsos da cala. Oh, Sophie! Voc est zangada comigo? Sophie concentrou-se em dispor os talheres sobre a mesa.
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Voc est dizendo bobagem e sabe disso, Endireitou-se. Saia do caminho, preciso terminar. Simon permaneceu onde estava. Voc est zangada comigo, no? Por qu? Porque eu lhe disse a verdade a respeito de Rob? Voc no queria saber, foi isso? Prefiro no falar sobre esse assunto. Mais cedo ou mais tarde voc vai ter de falar. mesmo? Sophie controlou um suspiro. Simon, por favor! Sua me est esperando para servir o almoo. O almoo que v para o inferno! O rosto de Simon estava sombrio. Sophie ele tornou a solicitar. Sophie, diga-me o que voc quer que eu diga... Sophie encarou-o desarvorada. Em seguida ps a mo em seu brao. Simon, eu... Ah, Simon, voc esta a! A voz estridente de Emma interrompeu-os e Simon praguejou baixinho. Procurei voc por toda parte, Simon. Olhe, aqui esto as fotos de que lhe falei. Sophie voltou a pr a mesa enquanto Simon se afastava para examinar as fotos que Emma lhe estendia. Acabou sua tarefa e estava para deixar a sala quando Emma a chamou: Venha ver, Sophie. So as fotografias que Robbie e eu tiramos em Portugal, em abril. No esto timas? Os nervos de Sophie ficaram abalados. Robert trabalhara em Portugal de fevereiro a maio. Nunca soubera que suas namoradas o tivessem visitado em seu emprego. Sophie sentiu-se emocionada ao ver fotos de Robert danando com Emma em uma boate, relaxando na praia, no Estoril, muito esguio e queimado, usando um calo de banho mnimo, Bonitas fotos disse ela tensa e, ignorando a solidariedade muda de Simon, deixou-os. No final da tarde estava em seu quarto, tentando se interessar por um romance histrico. A porta se abriu e Simon entrou, encostando-se na porta. O que voc est fazendo trancada aqui no quarto? A tarde est linda. Ento por que voc no vai aproveitar? Simon suspirou. Vim a sua procura. Sabia que haver uma festa nos sales da Prefeitura esta noite? Parece que vai ser animada. Trouxeram um conjunto de Liverpool. Vamos? No, obrigada. Sophie! No quero ir. Por que no? No sinto vontade de danar. Fez uma pausa. V voc. Leve Emma. Acho que ela vai ficar encantada... Pare de ser agressiva! claro que Emma vai. John Meredith e sua noiva tambm vo e a convidaram.
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Que sorte! falou com ironia, querendo exprimir exatamente o contrrio. Simon afastou-se da porta. Sophie, pare de ser to sarcstica! Voc sabe perfeitamente bem que no tenho o menor interesse em Emma. Essa uma prerrogativa de Rob. Sophie franziu o cenho quela aluso maliciosa e Simon, no mesmo instante, arrependeu-se. E voc quem me faz dizer essas coisas, Sophie. Por favor, venha danar comigo. Convide Vicky replicou levemente irritada. No quero convidar Vicky Simon levantou os olhos para o cu. O que quer de mim, Sophie? Que eu me declare a voc? Que eu demonstre que tambm tenho sentimentos? Sophie, relutante, levantou a cabea. No era justo que Simon fosse o alvo de todas as suas frustraes. No, claro que no disse com um fio de voz. Sinto muito: Se voc quer mesmo que eu v festa, ento... est certo, eu vou. Os olhos de Simon ficaram sombrios. Oh, Sophie ele murmurou com a voz embargada de emoo. Aproximou-se dela, inclinou-se e colou seus lbios aos de Sophie. Era a primeira vez que ele a beijava, desde a infncia, e apesar de Sophie no achar seu toque repulsivo, no conseguia sentir nada alm de uma enorme compaixo por ele. Acho melhor voc ir andando, Simon. Nem quero imaginar o que sua me diria se o encontrasse aqui, nesta situao. No me importo com isso replicou em tom de desafio e a teria beijado novamente, se Sophie no recuasse. Pois eu me importo insistiu ela com muito jeito. A que horas iremos para a festa? Simon deteve-se diante da porta. John e Joanna viro buscar Emma por volta das oito. Est bem nessa hora? Muito bem. Sophie sorriu e Simon, mais tranqilo, saiu do quarto. Ela ficou a imaginar se, naquelas circunstncias, no deveria ter recusado. No era justo deixar Simon pensar que ela de uma certa forma o estaria encorajando, Sophie evitou sair do quarto at ter certeza de que Emma partira. Fora com sua madrasta e Emma at Hereford durante a semana e ganhara de presente dois vestidos longos, apropriados para o dia ou para a noite e, apesar de seu impulso inicial ter sido recusar a oferta generosa de Laura, ficara contente por ter aceitado. Escolhera um vestido estampado em tonalidades de verde e cinza e sabia que ele lhe caa muito bem. Sua boa aparncia at certo ponto daria a seus pais a certeza de que ela se recuperara de seu mal-estar. A reao de Simon a sua aparncia foi muito lisonjeira e ela gostou de ser admirada, aps as experincias terrveis da ltima semana.
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Quando chegaram Prefeitura e encontraram uma vaga onde estacionar a perua de Simon, a festa j estava bem adiantada. A vida da aldeia era severamente controlada pelo clero e meia-noite era a hora certa para encerrar-se um baile. O salo era grande e espaoso, enfeitado com bales e flmulas. Sophie e Simon viram-se inevitavelmente cercados por um grupo ruidoso, que inclua John Meredith, sua noiva e Emma. Procuraram danar a maior parte do tempo e no meio de todos aqueles jovens era possvel guardar um certo anonimato. Emma parecia estar-se divertindo muito. Muitos rapazes haviam-na convidado para danar, com exceo de Simon, que monopolizara Sophie. De repente John Meredith insinuou-se entre eles e convidou Sophie para danar. Simon voltou-se para fazer o mesmo em relao a Joanna, mas ela j estava danando com outra pessoa e somente Emma estava a sua disposio. Sophie encontrou seu olhar frustrado enquanto ia com John para a pista de dana. Sentiu-se culpada, pois poderia ter recusado e permanecido em sua companhia. Entretanto, passados alguns minutos, esqueceu os problemas de Simon, pois teve de enfrentar seus prprios problemas. O conjunto fizera uma pausa e a msica agora era a de discos. Em lugar da msica pop agitada, o vigrio aproveitara a oportunidade para mandar tocar msica bem suave, prpria para danar a dois. O clima criado pela valsa levou John a apert-la com muita fora e encostar o rosto no dela. Assim melhor, no acha? murmurou em seu ouvido e ela sentiu seus lbios revolvendo-lhe os cabelos. Acho melhor comportar-se, sr. Meredith. Detestaria se sua noiva pensasse que o estou encorajando. John riu. Ah, mas como romntica, srta. Kemble caoou, e ela sentiu o cheiro de usque em seu hlito. E voc bebeu demais retrucou ela, encarando-o. No bebi, no. Seu olhar zombava dela. Palavra de honra, no bebi mais que dois drinques esta noite. Dois drinques? Mas de que tamanho eram? John sorriu. Ah, no conto, isto me comprometeria! Consciente de que naquele momento ele a admirava intensamente, Sophie olhou nervosamente a sua volta. Como isso aqui est cheio, no? Estas festas so muito prestigiadas. sim. John olhou seu vestido. Aquele seu meio-irmo to possessivo no lhe disse o quanto voc est deliciosa? Sophie no conseguiu deixar de sorrir. No com essas palavras. Imagino que no. Pois ento deixe que lhe diga: voc est linda. No quer jantar comigo amanh? Sophie arfou. Claro que no!
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Por que no? Sophie teve certeza de que qualquer pessoa conseguiria ouvir o que ele estava dizendo. Porque no posso. por causa de Joanna? Sophie olhou os botes de seu palet. Se John voltasse a lhe fazer o convite, ela iria ou no? Nesse caso, de que serviria toda sua bravata em relao a Robert? Mas isso acontecera antes de ela descobrir que... antes que Robert zombasse dela, como tinha feito! Bem? John apertou-lhe os dedos. por causa de Joanna? Talvez seja. Ento no s isso? Oh, John! Sophie olhou para ele impacientemente. Por que est me convidando para jantar com voc? Voc sabe muito bem que... que voc deve uma certa lealdade a sua noiva. Mas que forma to antiquada de se exprimir! No entanto verdade. Est bem, ento verdade. Isto problema meu. Mas mesmo assim ainda gostaria de lev-la para jantar amanh. Sophie sacudiu a cabea. Sinto muito. Voc tem medo do que seus pais poderiam dizer? Fez uma pausa. Ou tem medo do que... Robert dir? O que quer dizer com isso? Ah, no me venha com essa, Sophie. Todo mundo sabe como voc se sente em relao a Robert, ou melhor, como voc acha que se sente. Sophie engoliu em seco e fitou-o. No sei a que voc se refere. John suspirou. No me faa dizer, Sophie. Dizer o qu? Sophie, todo mundo est cansado de saber que durante anos voc teve uma queda por Robert. Meu Deus, seus pais estavam a par de tudo, no? Assim que a coisa se tornou aparente, voc foi mandada para o colgio interno. O rosto de Sophie queimava. Percebo conseguiu dizer, muito tensa, enquanto por dentro fervia, tomada de emoes e pensamentos caticos. Obrigada por ter-me contado. Ah, deixe disso, Sophie exclamou John, meio envergonhado de sua exploso. No que a coisa fosse evidente para todo mundo. Acontece que Rob e eu somos da mesma idade. E voc discutiu o assunto com ele? perguntou, ressentida por Robert no lhe ter dito nada. John ento corou.
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Claro que no! Voc devia conhecer Robert melhor. Olhou a sua volta. Bem, vamos tomar um drinque. Corrigiu-se a tempo, zombeteiro. Alis, um refrigerante. Sophie concordou e foram para o outro lado do salo. John encomendou dois e estendeu um deles a Sophie. Vamos beber l no corredor. Aqui dentro est muito quente. Estava mais fresco no corredor, mas Sophie sentiu certa hesitao. Em seguida relaxou, pois a indignao em relao ao que ele acabara de lhe contar atenuou seus escrpulos. Pelo menos ningum a acusaria de ter uma queda por John. As iniciativas partiam todas dele; e se Joanna no gostasse, que encontrasse maneiras mais eficientes de controlar seu noivo. Em que que voc est pensando agora? John estendeu a mo e tocou-lhe a fronte. Voc ainda est zangada? Sophie tomou um gole antes de responder. No. Para falar a verdade, estava pensando em Joanna. John se encostou na parede. O que tem Joanna? Voc a ama? E o que tem isso a ver com o resto? Ama ou no? John deu de ombros. Acho que sim. Ento por que quer sair comigo? John esboou um gesto indiferente. O fato de amar Joanna no me torna cego para os encantos de outras mulheres. Sophie comprimiu os lbios. Obrigada! Por qu? Por me chamar de mulher. a primeira vez que algum o diz, John sorriu. Mas no a ltima. Oh, Sophie, voc jantar comigo, no mesmo? suplicou. Sophie hesitou. Pensarei no assunto. Irei busc-la amanha s sete e meia disse John com firmeza. Meus pais ficaro sabendo preveniu. John pareceu contrariado. No diga! Sophie lanou-lhe um olhar irritado. Voc deve se sentir muito seguro em relao a Joanna. Sinto-me, sim. Mas no me sinto to seguro em relao a voc, Sophie. Voc no vai me dar o fora, no mesmo? Voc vai ter de esperar para saber. O som de vozes prximas s portas que davam para o salo atraiu sua ateno e, ao voltar-se, Sophie viu Simon, Joanna e vrias outras pessoas se aproximando, procurando por eles.
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John! Assim que o viu Joanna veio em direo ao noivo. O que voc est fazendo aqui? Lanou um olhar impaciente sobre Sophie. Pensei que vocs dois estivessem danando. Estvamos, sim John desencostou-se da parede, enquanto Sophie percebia o olhar pouco amistoso de Simon. Mas estvamos com calor e cheios de sede. No h nenhuma lei que proba beber mais de um refrigerante, no ? Joanna esforou-se por disfarar sua contrariedade. No, no, claro que no. Forou-se a encarar novamente Sophie. Voc est bem? Espero que este meu noivo exaltado no tenha passado uma cantada em voc. Sophie mordeu a lngua. Foi sua vez de exibir um sorriso sardnico. Oh, no. Para falar a verdade estvamos conversando a seu respeito, Joanna. Olhando todos de alto a baixo, ela caminhou cheia de confiana para o salo. Simon alcanou-a e agarrou seu pulso, com expresso tensa e contrariada. Afinal, o que voc est fazendo? Sophie recusou-se a encar-lo, concentrando-se nas pessoas a sua volta. No sei do que voc est falando. Que histria essa de sair com John? Como acha que Joanna se sentiu quando vocs desapareceram? Sophie encarou-o: No me importo nem um pouco. Simon ficou tenso. Mas o que h com voc? Talvez eu esteja tentando pensar um pouco em mim. Simon levantou os olhos para o cu. O que voc est dizendo no faz o menor sentido. No faz mesmo? Sophie levantou a cabea. Acho que voc sabia de toda aquela histria de me mandarem para o internato, no ? E as razes que motivaram aquela atitude. Simon fitou-a, sem poder acreditar no que ouvia. O que voc est querendo dizer com isso? O que voc ouviu. Voc sabia por que eles agiram daquela forma, no ? Voc gozava da confiana deles. Da confiana de quem? Da confiana de nossos pais, evidentemente. Simon lanou um olhar impaciente a sua volta, a fim de assegurar-se de que sua conversa no estava sendo ouvida. Quem foi que lhe contou tudo isso? John. John? E o que que ele sabe? Aparentemente, tudo. Pois ento ele devia calar a boca! Pelo que vejo, agora voc sabe a que me refiro. Tudo isso pertence ao passado. mesmo? No concordo. No importante,
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Mas ento por que me mandaram embora? Voc teria ido para o colgio interno de qualquer maneira. De qualquer maneira repetiu ela amargamente. No sei por que voc est to exaltada. No me agrada a idia de saber que meus assuntos pessoais so objeto de discusses... Pois no foram, no. E se foi isso que John Meredith lhe disse, ento ele um mentiroso! Sophie suspirou. No... Ele no disse exatamente isso. Ah, est bem, vamos esquecer o assunto. Dance comigo. O pessoal est voltando e sinto vontade de fazer algo chocante! Simon puxou-a para junto de si. Pois ento beije-me. Isso dissiparia qualquer boato sobre voc e Rob. Sophie sentiu-se tentada mas, com a palma da mo, impediu sua aproximao. No, Simon disse calmamente, sacudindo a cabea. Voc bom demais para ser usado. Quase no fim da festa o reverendo Evans veio at eles. Sorriu para Sophie e voltando-se para Simon disse: Simon, voc no gostaria de mostrar os slides que tirou de Devon e Cornualha para o Clube de Mes da parquia? O diretor de sua escola contou-me que voc fez uma palestra para os alunos das classes mais adiantadas e ele ficou muito bem impressionado. exatamente este tipo de coisa de que precisamos e to difcil conseguir conferencistas interessantes... A sra. Tarrant colaborou antes de viajar para a Grcia, mas o outono vai chegar e no temos nada a oferecer. Simon olhou bem-humorado para Sophie. Bem... hesitou. Acho que... sim. Mas no sou um conferencista profissional. Sra. Tarrant? Era Sophie quem falava. Est falando de Harriet Tarrant, a historiadora? O vigrio assentiu. Sim. Voc a conhece, Sophie? Sophie sacudiu a cabea. Oh, no. que li um artigo a seu respeito no jornal e fiquei muito interessada. Estudei grego no segundo ciclo e acho seus livros fascinantes. Gostaria de conhec-la? O vigrio estava nitidamente desarmado diante de seu entusiasmo. Gostaria demais. Pois ento venha comigo, Sophie. Ela est por a. Sempre que se encontra na regio ela participa de minhas reunies. Sophie lanou um olhar significativo para Simon e ele seguiu-a e ao vigrio atravs do salo em direo a um grupo de pessoas mais velhas. Sophie conhecia a maior parte delas de vista, devido profisso de seu pai, mas aquela figura rechonchuda, de cabelos grisalhos, no lhe era familiar. Harriet disse o vigrio , trago algum que gostaria de conhec-la, Sophie Kemble. a filha do dr. Kemble.
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A senhora levantou-se e, pedindo licena a seus companheiros, aproximou-se do pequeno grupo. Mas que bom exclamou, depois das apresentaes encontrar algum jovem, que compreende grego. Hoje a mocidade parece sentir-se atrada por lnguas mais simples, francs, alemo e no se importa com o latim e o grego. Confesso que no sou muito boa em latim disse Sophie, rindo. Mas voc gosta de grego. E est interessada em mitologia, no ? Harriet olhou o vigrio e voltou a encarar Sophie. Voc por acaso estaria procurando um emprego? Sophie ficou muito surpreendida e Simon respondeu por ela. Sophie vai para a universidade no prximo ano. mesmo? De verdade? Harriet fitou-a com seus olhos azuis e penetrantes. E o que planeja fazer at l? Sophie deu de ombros, sem saber muito o que dizer. Eu... para dizer a verdade, no pensei muito no assunto. Pois deveria pensar. Posso lhe oferecer um emprego. Preciso de uma tradutora, algum que saiba um pouco mais do que palavras tais como kalimera e parakalo. Sophie olhou para Simon com ar de interrogao e ele disse: No sei se meu... quero dizer, se o pai de Sophie concordar com que ela aceite um emprego, sra. Tarrant. Por que no? Ela precisa do dinheiro, no? Sophie interferiu: muita gentileza de sua parte... Que bobagem, no se trata de gentileza. Harriet Tarrant endireitou-se. Preciso de algum que me faa tradues. Sophie umedeceu os lbios. E... que tipo de compromisso seria, sra. Tarrant? Harriet enfiou as mos no bolso do casaco, inflamando-se com o assunto. Bem, para incio de conversa, teramos de passar meio ano na Grcia. Prefiro trabalhar l. Deixo-me envolver pela atmosfera. Tenho dois pesquisadores trabalhando comigo, ambos gregos, e eles ficam coletando material enquanto estou aqui fazendo conferncias ou ensinando. Quando voltar para l terei uma pilha de material a minha espera para ler e avaliar, alm de artigos para traduzir, correspondncia, etc. No sei escrever mquina, sra. Tarrant. Que bobagem, qualquer pessoa sabe. Harriet deu de ombros, no fazendo caso de seu protesto. No quero uma secretria, Sophie. O que eu preciso de algum que saiba as lendas, que possa apreciar o equilbrio precrio entre o fato e a fantasia e, acima de tudo, algum que saiba ler e falar a lngua. Sophie sentia uma grande tentao, mesmo sabendo que se aceitasse colocaria milhares de quilmetros entre ela e Robert. Mas mais cedo ou mais tarde, ele aceitaria um contrato no estrangeiro e at l ele e Emma estariam casados... Aquela perspectiva deixou-a toda arrepiada. Como poderia aceitar o fato de que eles iam viver juntos, dormir juntos...?
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Notando quanto Sophie empalidecera, Simon disse: Acho que est na hora de ir embora, Sophie. A preocupao que ele demonstrava era inequvoca e Harriet Tarrant comprimiu os lbios. E ento, Sophie? indagou, em tom de desafio. Voc pensar na oferta? Esperarei alguns dias, se voc quiser discutir o assunto com seus pais. Sophie hesitou. Eu... gostaria de pensar nisso tudo. Posso lhe telefonar, assim que tomar uma deciso? Claro. Enquanto Harriet anotava seu endereo e nmero de telefone, o vigrio distraa Simon, dizendo o quanto o Clube de Mes ficaria contente com a notcia de que o primeiro conferencista j fora contatado. No entanto, assim que se afastaram, Simon voltou-se para Sophie, indignado. O que voc quis dizer, ao falar para aquela mulher que pensaria em sua proposta? Voc no pode aceitar e sabe muito bem disso! Sophie encarou-o de frente. Por que no? Porque no quero. J bastou saber que Rob tinha... No quero que nenhum grego seboso ponha as mos em voc! Oh, Simon! isso mesmo! Alm disso, seu pai jamais concordar. Em seu lugar eu no teria tanta certeza assim. No este exatamente o tipo de oportunidade que ele espera? Algo que afaste Robert de minha influncia nefasta? Robert! Simon pronunciou o nome do irmo com desprezo e Sophie tornou-se tensa demais. O barulho das guitarras eltricas penetrou estridentemente em seus ouvidos e uma dor de cabea insuportvel tomou conta dela aos poucos. Gostaria de ir para casa, Simon! Simon tinha a aparncia de quem ia protestar, mas acabou assentindo. Comeou a abrir caminho entre as pessoas, at a porta. O grupo de John Meredith estava l, mas Sophie evitou olh-los. Emma, entretanto, os viu e veio at eles. J esto indo? Simon disse que sim e Emma deu um sorriso de alvio. Que bom. Vou com vocs. J no agento mais o barulho... Sacudiu a cabea, num gesto expressivo. Alm do mais, isto aqui sem Robbie no o mesmo. Sophie deu uma resposta neutra e foi buscar seu xale. Apesar de tudo que Simon pudesse dizer, ir embora de Conwynneth no era to m idia.

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CAPTULO VII
A deciso de aceitar ou no a oferta de Harriet Tarrant teve de ser adiada. No dia seguinte ao do baile na Prefeitura, Sophie acordou com um resfriado terrvel e pela hora do almoo a febre era tanta que teve de ir para a cama. Seu pai ordenou que ela se deitasse e no final da tarde a temperatura subira a quase trinta e nove graus. Ela passou toda a semana de cama, totalmente incapaz de formular planos para o futuro imediato. Apesar de consternado com a sade dela, Simon no fundo estava bem feliz. Sem se preocupar em pegar o resfriado de Sophie, passava horas em seu quarto, lendo e conversando com ela. O nico arranho em seu relacionamento era John Meredith que, no sabendo da indisposio de Sophie, telefonou para convid-la para jantar. Descobrindo que ela estava doente, comeou a perguntar por ela todos os dias e a mandar maos e maos de flores que inundavam o quarto com seu odor inebriante. Os Kemble desaprovavam tamanha ateno mas, a menos que se mostrassem rudes, no podiam fazer nada. Emma partiria no fim da semana, e foi despedir-se de Sophie no domingo pela manh. Simon ia acompanh-la at Londres e ela j estava de casaco quando entrou no quarto de Sophie. Era a primeira vez que elas se encontravam a ss e Sophie, debilitada, no se sentia em condies de manter um dilogo. Emma no conseguia disfarar o medo de contrair uma gripe e, postada diante da porta, disse: Espero que voc se levante logo, Sophie. E uma pena ficar de cama quando l fora o tempo est to lindo. Ainda bem que voc est rodeada por lindas flores, no ? Tenho certeza de que papai me deixar levantar na prxima semana comentou Sophie. Com toda certeza. E voc tem a perspectiva de uma bela viagem, no mesmo? Ah, a Bretanha... Seria to bom se Robbie e eu pudssemos passar alguns dias l com vocs... Ela sorriu. Era um sorriso forado, mas talvez Sophie fosse a nica a atribuir-lhe essa inteno. Sophie sentiu-se envergonhada. Emma era uma boa moa e era ela quem exagerava. Forando-se a encar-la, indagou: Aproveitou bem os dias que passou aqui? Acho que sim. Se bem que no h muito o que fazer por aqui, no acha? Sophie desviou o olhar. Acho que depende do que cada pessoa gosta de fazer. O sorriso de Emma tornou-se um tanto frio. Ser que h nisso uma nota de censura?

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No, claro que no. S quis dizer que... h muito o que fazer, se voc gosta de andar a p, jogar golfe, tnis... Sim. Emma parecia um tanto enfastiada. E, acho que no sou do tipo que aprecia a vida ao ar livre. Sophie sentiu-se tentada a perguntar que espcie de tipo ela era, mas se calou. Pareceria sarcstica e a ltima coisa que ela desejaria no mundo era um duelo verbal com Emma. Limitou-se a dizer: Imagino que uma pessoa que viva em Londres acabe recorrendo a divertimentos artificiais. O comentrio era bem inocente, mas Emma no o encarou assim. O que voc quer dizer? indagou secamente. Acho que, quando uma pessoa vive sozinha, aprecia a companhia que pode ser encontrada em teatros, restaurantes, etc. Mas eu no vivo sozinha replicou Emma com frieza. Quando Robbie est em Londres no precisamos de mais ningum. Nossa prpria companhia nos basta. Sophie engoliu em seco, sentindo-se tensa e suando frio. O que Emma estava dizendo? Afinal, que importncia tinha tudo aquilo? Ela no devia se deixar envolver... Quis dizer que... isto ... comeou, mas Emma a interrompeu, com expresso sria. Sei muito bem o que voc quis dizer. Voc acha que sou cega, Sophie? Pensa que sou estpida? Imagina que ignoro como se sente em relao a Robbie? Notei o modo como voc o encara, o jeito como fala com ele... Emma! Emma! Voc j est pronta? A voz de Simon deixou Sophie aliviada. Emma foi at o corredor. Sim, estou pronta, Simon respondeu. S mais um minuto. Voltou para o quarto. Trate de sarar logo, ouviu, Sophie? Quero que voc seja minha dama de honra! E com o sorriso pretensamente tmido de sempre ela se foi. Simon no conseguiu entender por que a partida de Emma exerceu um efeito to deprimente em Sophie. Esperava que ela melhorasse rapidamente assim que a outra se afastasse, mas isto no aconteceu. Sophie estava mais desanimada do que nunca. Durante a semana que se seguiu seu organismo saudvel reagiu e no fim de semana ela se sentia suficientemente bem para se levantar. O tempo agradvel tornava o jardim um lugar ideal para a convalescena e Sophie passava horas estirada em uma espreguiadeira, ouvindo rdio. Simon troava com ela devido a sua falta de energia, mas o dr. Kemble insistira em que o repouso havia de lhe fazer bem. Na quinta-feira de manh John Meredith apareceu. Laura hesitou em receb-lo at ele explicar que tinha um recado para Sophie da parte de Harriet Tarrant. Como Laura s sabia do convite de Harriet Tarrant atravs de Simon, achava que qualquer deciso deveria ser tomada s depois de consultar seu marido. A prpria Sophie no dissera nada, mas verdade que ela no estivera em condies de faz-lo. A reao inicial de Laura tinha sido de aprovao, mas ela se conteve, imaginando que o dr. Kemble poderia ter uma opinio diferente. Assim, o caso teria de ser abordado
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com muita cautela. Laura quase o fez, durante vrias noites, mas o momento apropriado no ocorrera. E agora l estava John Meredith com um recado misterioso. Com um ligeiro sorriso convidou-o para entrar na sala de estar e foi procura de sua enteada. Sophie ainda no estava vestida quando ela entrou em seu quarto. Estava escovando o cabelo e surpreendeu-se diante da apario inesperada da madrasta. John est aqui explicou. Tem um recado para voc da parte de Harriet Tarrant. Sophie evitara pensar na oferta de Harriet durante os ltimos dias. A coisa era tentadora demais, mas ela no tinha o menor desejo de tomar uma deciso precipitada, da qual viesse a se arrepender. Sabia tambm que Laura esperava alguma explicao. Voc deve estar imaginando por que a sra. Tarrant me mandou um recado. Laura sacudiu a cabea. No exatamente. Simon me contou que voc a conheceu durante a festa, na semana passada. E ele contou que ela me ofereceu um emprego? Contou, sim, mas no parecia entusiasmado. E voc? No sei. E tentador trabalhar na Grcia. Mas no sei se quero tornar a ir embora. Acabo de voltar para casa. Laura comprimiu os lbios. E uma oportunidade maravilhosa. Para qu? Sophie, embaraada, teve a impresso de que dissera aquelas palavras em voz alta. Olhou porm para o rosto de sua madrasta e certificou-se de que no o havia feito. Sim Sophie murmurou, voltando-se e escovando o cabelo mais uma vez. Estou bem? Laura disfarou sua impacincia. Est um tanto plida, mas lhe vai bem. Alm do mais, voc no est interessada em impressionar John Meredith, no ? Onde que ele est? Na sala de estar. Vou pedir sra. Forrest que lhes sirva um cafezinho. Voc est em jejum. No sinto fome, mas um caf cairia muito bem. Sophie forou um sorriso e desceu a escada. John levantou-se assim que ela entrou e seus olhos a percorreram dos ps cabea. Plida, porm interessante. Diga-me, voc precisava mesmo ficar de cama para evitar encontrar comigo? Sophie relaxou. Esquecera de que com John era possvel conversar vontade. Pois saiba que fiquei bastante doente replicou. Sinto muito se no pude comparecer a nosso encontro. Sente mesmo? Ento marcaremos outro.
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Voc trouxe um recado para mim se no me engano. Sim. Da parte de nossa historiadora local, a sra. Tarrant. Ela jantou l em casa ontem noite. Ela lhe contou que me ofereceu um emprego? Sim... sim. Ela parecia bastante interessada. Seu conhecimento de grego, ao que parece, lhe deu muito cartaz perante ela. Voc vai aceitar o emprego? Sophie baixou os olhos. Ainda no decidi. Foi para isso que ela pediu que voc viesse me ver? No. Esta pergunta fui eu que fiz. que Corfu fica to longe daqui... Corfu? Exatamente. Voc sabia que a sra. Tarrant trabalha em Corfu, no mesmo? No. Ela no mencionou o local. Mas ento qual o recado? Nada de dramtico. Ela me pediu para avisar que viaja para Londres hoje e s volta no meio da prxima semana. Ah, percebo. Sophie sentiu-se aliviada. Sua deciso poderia esperar por mais alguns dias. A sra. Forrest surgiu com a bandeja de caf e, enquanto a colocava sobre uma mesinha ao lado de Sophie, John pediu notcias dela e de seu marido. Sophie achou que naquele momento ele estava se comportando com a deferncia de um filho do fidalgo local. Mesmo assim sua atitude era simptica. Bem... agora vamos abordar assuntos mais interessantes disse, assim que a criada se afastou. Jante comigo amanh. Sophie arfou. Voc no perde muito tempo, hein? Tempo dinheiro, como diria meu querido pai. Mesmo assim... Ah, no lhe agradeci todas as flores que voc me mandou. Eram lindas. Que bom que voc gostou. Mas nenhuma delas era to linda quanto voc. Sophie sacudiu a cabea, rindo. Naquele momento, sentia-se melhor do que nunca. Ento a porta se abriu e ela viu diante de si o rosto frio e irado de Robert. John, muito sem jeito, ps-se de p, percebendo que era o responsvel pelo ar contrariado de Robert. Ol, Rob cumprimentou calorosamente. O que est fazendo por aqui? Robert entrou na sala, os movimentos controlados como os de uma pantera. Esta a minha casa, John informou friamente. -Por que no deveria estar nela? John esboou um gesto de quem pede desculpas e Sophie sentiu a tenso que invadia o ambiente. No estava questionando seu direito de estar aqui, s fiquei surpreso em v-lo. Robert inspirou profundamente, olhando a bandeja de caf, e Sophie encarou-o. Estava perturbadoramente atraente. Seus olhares se cruzaram e ela no conseguiu enfrentar a expresso de fria dele.
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Como vai, Sophie? perguntou polidamente, deixando-a surpresa com a calma que aparentava. Eu... hum... estou... muito melhor, obrigada, Robert concentrou sua ateno em John, o que deixou Sophie muito aliviada. Corro o risco de repetir suas palavras. E voc, o que est fazendo aqui? Vim ver Sophie. Saber se ela tinha melhorado e trazer-lhe um recado. Um recado? Robert olhou-o com ironia. Jamais o teria imaginado no papel de um moleque de recados, John. O tom com que se exprimia, mais do que a voz, que era ofensivo e a expresso de John endureceu. Talvez no. Mas eu tambm jamais supus que voc assumisse o papel do pai ciumento. Sophie levantou-se bruscamente. Estava farta das atitudes agressivas de Robert, sempre entrando em conflito com as pessoas que se aproximavam dela. John no tem a menor necessidade de dar conta de seu comportamento, Robert disse, cerrando os punhos. Voc no tem o direito de se comportar como se estivssemos cometendo algum crime! Fiquei doente e ele veio me visitar! E o que voc est fazendo aqui? Achei que estava em Londres, passando frias ao lado de sua... noiva! Custou-lhe muito dizer aquelas palavras, mas elas surtiram o efeito desejado. Robert olhou-os com desprezo e saiu do quarto, batendo a porta. Puxa! Escapei por pouco! Sophie tentou sorrir. No seja tolo. John sacudiu a cabea. No sou, no. Robert teria sido capaz de me reduzir a picadinhos. Sei do que falo; j o vi brigar quando cursvamos a universidade. Sophie caminhou inquieta em direo janela, contemplando o gramado. Sinto muito. No sei o que h com ele. Eu sei. Ele est com cime! Cime? Voc no est falando srio! Estou, sim. John caminhou para onde ela estava. No de se estranhar, Sophie. Durante anos voc foi a escrava dedicada dele, sua admiradora fervorosa, dependente de tudo o que ele dizia. Era fatal que, mais cedo ou mais tarde, voc crescesse e fizesse amigos do sexo oposto. E Rob no gosta disso. Voc est usurpando sua autoridade. Como todo mundo, ele egosta em relao s coisas de que gosta. Mas eu no sou uma coisa! Sou uma pessoa. Exatamente. E Rob est comeando a se dar conta disso. O fato de ele ser noivo o deixa de mos atadas. Sophie ficou em silncio. Era possvel que houvesse alguma verdade no que John dizia, mas isso no a aliviava em nada. Quando John disse que Robert sentia cime, ela imaginou que ele estava se referindo a algo inteiramente diferente, bem mais pessoal. Mas claro que John tinha razo. Se Robert se sentia enciumado por sua amizade com John e Simon, sua atitude era de puro egosmo. Ele no a queria, mas no admitia que ningum mais a quisesse.
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Acho melhor eu ir embora disse John finalmente. No quero encontrar com Simon, quando sair daqui. Pare de me amolar disse Sophie. Est bem. Mas e amanh noite? Voc ainda quer sair comigo? John sorriu. Um homem prevenido vale por dois, segundo dizem. Virei armado com pistola e granadas de mo. Sophie riu. Oh, John, voc me faz bem, sabia? John pegou em seu queixo, carinhosamente. Voc tambm poderia me fazer bem, Sophie murmurou com a voz rouca. Retirou a mo e afastou-se. Amanh noite, s sete e meia. Est bem concordou Sophie. Depois que ele se foi, Sophie ps as xcaras na bandeja e levou-a para a cozinha. Laura estava l, com a sra. Forrest. Sua madrasta acompanhou-a de volta sala de estar. E ento? indagou. Qual foi o recado? Sophie esboou um gesto vago. Nada de importante. A sra. Tarrant viajou por alguns dias. Foi s isso? Laura ficara desapontada. Ela no poderia ter telefonado? Acho que sim. Mas, como ela jantou na casa dos Meredith ontem noite, John se ofereceu para transmitir o recado pessoalmente. Fez uma pausa. E por falar nisto, vou jantar com ele amanh noite. Laura ficou surpreendida. Sei. Achava que seu pai e eu tnhamos esclarecido suficientemente o que pensamos de seu relacionamento com John Meredith, enquanto voc estava doente, Eu gosto dele disse Sophie com firmeza. Ele velho demais para voc. Alm disso, est noivo. Isto com toda certeza problema dele. Sophie! O que h com voc? Desde que voltou para casa parece ter prazer em perturbar a harmonia deste lar! Sinto muito. Laura suspirou impacientemente. Oh, meu bem, no quero brigar com voc, mas... Voc sabe que Robert chegou? Sophie ficou tensa. Sim. Acho que ele trocou algumas palavras com John. Pode-se dizer que sim. Laura franziu o cenho. Por que est to irnica? Nenhuma razo em especial. Estou cansada, mame. No se importa se eu for me sentar um pouco no jardim? Claro que no. Sacudiu a cabea, tomada de aparente confuso. No compreendo o que est acontecendo. A sra. Forrest j colocara a espreguiadeira sob os ramos de um carvalho e Sophie esticou as pernas, impaciente com sua prpria fraqueza. Ficar tantos dias de
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cama a debilitou mas a energia mental consumida em enfrentar Robert tinha sido o pior. Ficou a imaginar quanto tempo levaria para se recuperar completam ente. Talvez quando a sra. Tarrant voltasse de Londres ela se sentiria forte para tomar decises quanto ao futuro. Naquele momento, ele lhe parecia mais do que nunca nebuloso. O sol filtrava-se atravs dos galhos da rvore e ela cerrou os olhos. Ouvia o zumbido das abelhas nas flores e o trinar dos pssaros. Da casa chegava o rudo do aspirador, usado pela sra. Forrest. As janelas estavam abertas e ela ouvia vagamente o som de vozes no estdio. Estava l h mais ou menos meia hora quando se deu conta de que as vozes se tornavam mais fortes. No conseguia distinguir o que diziam, mas reconhecia um dilogo entre sua madrasta e Robert. Ficou tensa e uma onda de apreenso apoderouse de seu corpo. Acalme-se, disse a si mesma. O que est sendo dito provavelmente nada tem a ver com voc. Mas por que estariam discutindo? O tom das vozes indicava que estava para explodir um conflito. Seguiu-se um silncio sbito, em seguida as vozes se altearam, com mais vigor, mas ela ainda no conseguia entender o que estava sendo dito. Compreendeu, ao ouvir o barulho de passos na alameda de pedregulhos, que eles estavam em frente a casa. Ouviu-se urna altercao e o barulho da porta de um carro que fechava com violncia. Sophie endireitou-se e sua boca tornou-se subitamente ressequida, enquanto o automvel se afastava. As. ltimas palavras se perderam cobertas pelo barulho dos pneus que rangiam. Sophie tremia e tentou se controlar. E da? Robert se fora novamente. Mas para onde? E por quanto tempo?

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CAPTULO VIII
Apesar de sua madrasta parecer um tanto contrariada hora do almoo, no fez a menor referncia discusso que tivera com Robert, o que deixou Sophie muito surpreendida. Laura tratou a visita dele como algo casual, dizendo a seu marido e a Simon que ele simplesmente dera uma parada, pois seguia para Londres. Simon passara a manh em Hereford e Sophie sentiu-se aliviada por ele no ter sido envolvido na discusso. Laura mostrou-se muito mais coerente no que dizia respeito inteno de Sophie de sair com John Meredith, e o dr. Kemble acrescentou sua desaprovao da esposa e do enteado. Voc no totalmente culpada, Sophie disse ele gravemente. Meredith devia ter mais juzo e no sair por a marcando encontros com moas de boa famlia. Sophie ps o prato de lado. Isto quer dizer que se eu no fosse de boa famlia no teria importncia? No fale com seu pai nesse tom! Laura disse, aborrecida. Sophie ruborizouse e seu pai suspirou. Pode deixar que eu me encarrego disto, Laura, obrigado disse, olhando o vinho no copo. Sophie, por que voc quer sair com este homem? Meu Deus, no h por aqui rapazes de sua idade? Os rapazes de minha idade me aborrecem! replicou Sophie revoltada. O dr. Kemble sacudiu a cabea. No de se estranhar. Voc passou tempo demais na companhia de Robert e Simon. No verdade! exclamou Sophie, indignada. Estive no colgio interno durante cinco anos e l conheci muitos rapazes. E, de qualquer maneira, gosto de John. Ele ... olhou muito sem jeito para Simon ele muito boa companhia. A sra. Forrest trouxe a sobremesa, distraindo a ateno geral e Simon retomou o assunto quando estavam no jardim. Voc sabe de uma coisa? disse ele em tom confidencial. Rob no gostaria que voc se envolvesse com John Meredith, e o mesmo acontece com todos ns. Voc acha que eu me importo com o que Robert gosta? Acho que se importa, sim! Sophie deu-lhe as costas e contemplou o jardim, pensativa. Acho que vou aceitar a oferta da sra. Tarrant disse com amargura, Pelo menos ficarei longe de todos. Pare de dizer bobagem! Voc sabe muito bem que na raiz de tudo est Rob. Voc acha que escapar vai resolver o que quer que seja?

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Os lbios de Sophie tremeram. Ento o que que voc sugere? Que eu viva aqui como uma reclusa? Claro que no. Voc deve pensar em seu futuro, o futuro de verdade, no esses meses que esto para vir. Um emprego com a sra. Tarrant poderia durar mais do que alguns meses. O que voc quer dizer com isso? Que voc deixaria seus estudos para tornarse uma tradutora? A assistente de algum, quando voc tem a capacidade de conseguir um diploma? Seria um trabalho muito interessante, Simon, e eu gostaria bastante. Gostaria bastante! Mas que desperdcio! E voc? replicou ela. Voc no ambicioso e se contenta em lecionar em Conwynneth. No tem nada a ver. Como, no tem nada a ver? No sou como voc e Rob. No tenho nenhuma inteligncia brilhante e conheo minhas limitaes. Talvez eu conhea as minhas. Eu sei que voc pode entrar na universidade. Em termos prticos, sim. Mas e se eu no quiser? Voc sabe o que quer? Sabia... Sophie baixou a voz. Simon olhou-a fixamente. Rob, imagino. Bem, Rob vai se casar com Emma e quanto mais cedo voc aceitar o fato, melhor. Sophie deu de ombros. Voc acha que esqueci? Voc devia saber que isto no lhe servia. Nossos pais foram contra, desde o princpio. Lembre-se de que eu no sabia disto at recentemente. De repente, teve vontade de mago-lo como ele a havia magoado. Se assim, por que me diz que me quer? O mesmo critrio dever ser aplicado. No tenho pressa e posso esperar. Esperarei at que voc se forme e d um rumo a sua vida. Muita coisa pode acontecer em cinco ou seis anos, e uma mulher com vinte e poucos anos muito diferente de uma adolescente. Sophie deu-lhe as costas. Seus planos calculistas no lhe agradavam. Ser que sua me sabia como ele se sentia? Concordaria com o fato, quando a ocasio se apresentasse? Eu poderia conhecer algum na universidade disse sem encar-lo. Universidade ou Grcia, no vejo diferena. Cursando a universidade voc estaria na Inglaterra, em outras palavras, seria acessvel. E se encontrasse outra pessoa... eu encararia a situao quando ela se apresentasse. Oh, Simon, no fale assim. Tapou os ouvidos. Voc no pode decidir a vida das pessoas por elas.
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Simon levantou-se. Prometi ao vigrio que levaria os slides para mostr-los esta tarde. Quer ir? Sophie sacudiu a cabea e Simon, contrariado, saiu. Ser que nunca deixaria de se sentir chocada com a duplicidade de sua famlia? Robert, Laura, Simon todos eles tentavam manipular as pessoas para alcanar seus prprios fins. Na noite seguinte John levou Sophie para jantar num hotel nos arredores de Hereford. Era um lugar novo e popular, e vrias pessoas os reconheceram e falaram com eles, enquanto se acomodavam. Sabendo que era alvo de olhares, Sophie sentiu-se nervosa, mas John logo a ps vontade, fazendo piadas. Seus olhos diziam que ela era atraente e seu bom humor mostrava que ele estava se divertindo muito. Sophie tomara o maior cuidado com a aparncia, em claro desafio desaprovao da famlia. Seu vestido era simples, de jrsei branco, mas moldava as curvas de seu corpo esbelto e valorizava o dourado de sua pele queimada de sol. Isso lhe dava a segurana de que agora ela era uma mulher e no mais uma garota, como algumas vezes a tratavam. Aps o jantar sentaram-se no bar, e falaram principalmente a respeito de coisas inconseqentes: filmes, televiso, livros que tinham lido, lugares conhecidos. Era tudo muito fcil e relaxante e Sophie divertia-se de verdade. Voltaram para Conwynneth logo depois das dez e, por consentimento mtuo, estacionaram o carro no fim da alameda para que John a acompanhasse alguns metros a p. A casa estava escura e deserta e ela lembrou-se de que seus pais e Simon tinham planejado ir casa dos Page naquele noite. Era ainda bastante cedo e obviamente ainda no haviam chegado. Ao chegarem entrada da casa, Sophie voltou-se para John, cheia de gratido. Foi uma noite tima disse calorosamente, tocando em seu brao. Obrigada por tanta gentileza. Mesmo na escurido Sophie notou a expresso de ironia estampada em seu rosto. Este um substantivo que espanta o mais ardente dos pretendentes! caoou. Gentileza! No posso me esquecer desta palavra. Sophie riu. Voc sabe o que estou querendo dizer. Voc gentil. Apenas quero... interrompeu-se, abriu a bolsa procura da chave. Tirou-a com ar de triunfo e voltou a encar-lo. Bem, boa noite, John. John franziu o cenho. No h ningum em casa? Acho que no. Meus pais foram passar a noite com os Page. Voltaro logo. Quer que eu entre com voc? Sophie hesitou. Eu... No, acho que no, obrigada. Eles no haveriam de... gostar. John concordou. Est bem, ento vamos nos dizer boa-noite. At logo. Sophie. Antes que ela pudesse det-lo, ele inclinou a cabea e deu-lhe um beijo na boca. Ela arfou assim que ele a soltou pois, quase no mesmo momento, uma luz se acendeu no hall da casa, iluminando a varanda. Ela esboou um gesto de impotncia.
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Pelo visto eu me enganei. Eles esto em casa. John parecia no estar convencido. Tem certeza? No quer que eu v verificar? Por qu? Voc no est pensando que... oh, no! O rosto de Sophie revelava espanto. Nenhum ladro acende as luzes. Em seguida dominou-se. Bem, s h um modo de descobrir. Girou a maaneta e abriu a porta. Veja s, no est fechada. Entrou no hall. Papai, mame! Cheguei! A porta do estdio de seu pai estava aberta e ela caminhou hesitante at l, ridicularizando-se pela apreenso que estava sentindo. Papai... Voc est a? Deu uma passo atrs quando Robert saiu do estdio. Al, Sophie disse secamente. Seu olhar pousou em John, que ainda estava na entrada da casa, disposto a vir em auxlio de Sophie, caso fosse necessrio. Al, John. Achei que deveria mesmo ser voc. John parecia muito surpreso. Pelo que o vigrio me disse voc partiu ontem pela manh, Rob. O que isso? Uma srie de visitas relmpago, ou Emma est com voc? A meno ao nome de Emma foi proposital e Sophie ficou tensa. Robert, no entanto, limitou-se a sacudir a cabea. Estou s, John. Seus olhos detiveram-se em Sophie, aparentemente sem a menor satisfao. Onde esto nossos pais? Foram casa dos Page. Simon tambm, acho. Entendo. Robert voltou a olhar para John. Voc vai entrar ou j est de sada? John franziu o cenho. Tenho escolha? Robert fez um gesto negativo. Isto com Sophie e entrou no estdio, fechando a porta com deciso. John sacudiu a cabea, incapaz de compreender o comportamento intempestivo de seu amigo. E ento, Sophie? Acho melhor voc ir embora disse Sophie com firmeza. Obrigada mais uma vez pelo jantar. Gostei muito. Eu tambm gostei. Hesitou, dando a impresso de que queria dizer mais uma coisa, mas logo em seguida deu as costas. Certo, Sophie. A gente se v. Sophie fechou a porta, sentindo um certo alvio. Tinha o pressentimento de que se tivesse convidado John para ficar, Robert voltaria a aparecer e a partir da no sabia o que poderia acontecer. Suspirando, colocou a bolsa sobre uma mesinha do hall, tirou os sapatos e foi para a cozinha, apanhar um refrigerante na geladeira. Estava se servindo quando sentiu que algum a observava. Robert estava parado na porta, tambm estava descalo, o que demonstrava que j estava em casa havia algum tempo.
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Ele foi embora afirmou. Sim. Sophie acabou de se servir e mostrou o copo. Quer um pouco? Robert sacudiu a cabea. Onde que voc foi? Sophie forou-se a tomar um gole antes de responder. No se deixaria intimidar por ele. Jantamos em um hotel nos arredores de Hereford. O Cisne. Voc nunca esteve l? Imagino que ele a convidou, enquanto estava aqui ontem. Robert falava com calma, mas por trs de suas palavras havia um tom de ameaa que no passou despercebido a Sophie. Eu... sim, para falar a verdade foi ontem, sim. Fez uma pausa. Na realidade, ele me convidou h algumas semanas, mas fiquei doente e... no pude aceitar. ? E quando que foi? Sophie tomou mais um gole. Ns... isto , Simon e eu fomos a uma festa na Prefeitura. John e... sua noiva estavam l. Aconteceu... quando Emma estava aqui. Convidaram-na para ir com eles. Ela... ela no lhe contou? Robert parecia pouco inclinado a responder pergunta. E voc gosta dele? Sophie sentiu que corava. Mas que pergunta! respondeu ela com desenvoltura. Claro que gosto dele. Sem que ela pudesse prever, Robert cobriu o espao que os separava com passadas rpidas e fez com que ela o encarasse, segurando-a com toda fora. At que ponto voc gosta dele? perguntou brutalmente. Diga-me! Quero saber! Sophie prendeu a respirao, segurando o copo com as duas mos. Eu... apenas... gosto dele respondeu, insegura. Do jeito como gosta de Simon? Ele fez uma pausa. Ou de min? Sophie lutou para desvencilhar-se. Acho que isso no lhe diz respeito. mesmo? Ele tirou o copo de suas mos e colocou-o de lado com impacincia. Ento puxou-a para perto dele, to perto que ela conseguiu sentir a rigidez e o calor de sua masculinidade. Sophie, no estou perguntando por mera curiosidade disse ele com voz rouca. Mas... Ele hesitou, contemplando seu decote e a linha de seus seios. Tenho de saber, Sophie. Tenho de saber se na companhia de John... ou de Simon, voc esquece tudo o que dissemos s margens daquele regato, h duas semanas! Sophie encarou-o e seus olhares se cruzaram. Ela tentou em vo subtrair-se a seus braos. Mas... como que voc pode me perguntar uma coisa dessa? Como possvel isso?
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Robert a olhou, como se quisesse penetrar em seus segredos mais ntimos e disse: Isso tudo o que eu queria saber. Ele afrouxou os braos e ela aproveitou para desvencilhar-se dele, encostando-se na parede. Por favor suplicou. V-se embora e deixe-me s. No sei o que voc deseja de mim, mas no posso d-lo. Robert caminhou em direo a ela, ignorando seu apelo e o tremor que traa suas emoes. Colocou-a de encontro parede, bloqueando qualquer tentativa de fuga. Seu rosto moreno estava sombrio e ela percebia sua sensualidade, mas os pensamentos dele se ocultavam por detrs da espessura de suas pestanas. Tendo-a encurralada, Robert parecia no ter a menor pressa em ir mais adiante. Ao contrrio, parecia sentir uma certa satisfao s de olhar o jogo de emoes no rosto expressivo de Sophie, bem como seus seios, que arfavam. Sophie apoiava as mos na parede e a tenso aumentava, dando-lhe a sensao de que havia um n em seu estmago. Oh, por favor, Robert, deixe-me! Em resposta, ele encostou o corpo ao dela e suas coxas procuraram uma intimidade que ela no tinha fora ou vontade de lhe negar. Robert inclinou a cabea, procura de sua boca. Seus lbios apertaram os de Sophie, amoldaram-se a seu rosto, percorreram a curva de seu nariz e as concavidades escondidas de suas orelhas. Tomou suas mos, levando-as a seu corpo, indicando que ela deveria fazer com ele o que bem entendesse. Com um pequeno soluo ela correspondeu, reagindo com um abandono que a deixaria chocada ao pensar em tudo aquilo mais tarde, e no mais se importando com o fato de que seus pais poderiam chegar a qualquer momento e encontr-los naquela situao. Com efeito, foi o barulho do carro do pai de Sophie chegando que a trouxe de volta realidade. Enfraquecido pelas solicitaes de seu prprio corpo, Robert no tinha condies de det-la quando ela se desprendeu dele e saiu correndo para a sala de estar antes que a porta da entrada se abrisse. Teve o bom senso de fechar a porta da cozinha assim que saiu, dando a Robert um pouco de tempo para se recompor. Quando sua madrasta entrou na sala de estar, encontrou Sophie sentada em uma poltrona, aparentemente absorta na leitura de uma revista. Vimos as luzes acesas observou Laura, entrando e tirando o xale. Imaginamos que voc j devia estar em casa. Sophie limpou a garganta. Bem... para falar a verdade, Robert estava em casa... antes de mim. Laura franziu o cenho. Robert? Est aqui? E diante do aceno de cabea de Sophie, indagou: Mas onde? O dr. Kemble e Simon entraram na sala, naquele momento, e Sophie fez uma pequena pausa e lhes falou em um tom que esperava ser bastante casual: Eu... acho que est na cozinha. No tenho certeza. Laura olhou para seu marido.
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Robert chegou disse, indo ao encontro de seu filho mais velho. Robert? o dr. Kemble voltou-se para Sophie. Robert est aqui? Sim! Sophie parecia irritada, mas no conseguiu evit-lo. Emoes descontroladas ameaavam apoderar-se dela e ela procurou refgio no mau humor. Agora que estava se recuperando daquele encontro excitante na cozinha, um sentimento de vergonha e autodesprezo a invadia. Como era possvel ter-se comportado lubricamente?, perguntou a si mesma com amargura. Como podia ter permitido que ele a tocasse de modo to ntimo? Simon quem tinha razo. Robert era um porco, fazendo-lhe a corte enquanto sua noiva estava sozinha em Londres. Seria ele naturalmente promscuo? Ou o que acontecera entre eles era forte demais para que ele pudesse resistir? Aquele lao nunca tinha deixado de estar l e isso ela tinha de reconhecer. Ela, porm, era uma tola em lhe conceder privilgios que ele, obviamente, no encarava de maneira sria. Caso seus pais no tivessem chegado, ela teria experimentado a tentao de ser possuda por ele? Ento, o que teria acontecido...? H quanto tempo voc chegou, Sophie? perguntou Simon, e ela percebeu que ele estava imaginando quanto tempo ela e Robert tinham ficado a ss. Ela deu de ombros. No sei exatamente. Vinte minutos, meia hora, talvez. Por qu? S por perguntar. Simon deu as costas, enfiando as mos nos bolsos do palet. Algum quer caf? O dr. Kemble, confortavelmente instalado, pegou o cachimbo e levantou os olhos. Caf? Aceito. E voc, Sophie? Para mim no, obrigada. Levantou-se. No se importa que eu v me deitar, papai? Estou um pouco cansada. Absolutamente, meu bem. O riso do dr. Kemble continha uma certa ansiedade. Sophie debruou-se e beijou-lhe o rosto. Ento, at amanh. Boa noite, Simon. Ouviu o som da voz de Robert e de sua madrasta ao se aproximar da cozinha, mas tinha de lhes desejar boa-noite como se nada de anormal houvesse ocorrido. Abrindo a porta, disse: J estou indo deitar, mame. Boa noite. Robert estava ao lado da geladeira bebendo cerveja, mas interrompeu-se e limpou a boca no momento em que viu Sophie. Percebeu um certo langor em seus olhos e uma expresso de sensualidade em sua boca. S de olh-lo sentia ondas de emoo correndo por suas veias, umedecendo a palma das mos e enfraquecendo-lhe os joelhos. Queria voltar para seus braos, ficar neles e, ao pensar nisso, um rubor intenso subiu-lhe ao rosto. Felizmente Laura estava enchendo a chaleira de gua, preocupada com o que estivera dizendo a Robert para prestar ateno em Sophie. Mal olhou para ela, dizendo brevemente:
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Est certo, Sophie. Boa noite! Nem mesmo lhe estendeu o rosto para ser beijado, como fazia habitualmente. Sophie caminhou para seu quarto, sentindo-se mal diante da reao de Laura. Enquanto se despia, pensava no que tinha sucedido. Na escola, na recluso do dormitrio, tinha-se abandonado a fantasias com Robert, mas nunca em sua imaginao tinha experimentado aquelas sensaes incrveis que ele despertara aquela noite. No era justo que ele a excitasse tanto e depois esperasse que ela agisse como se nada tivesse acontecido. Nem a vergonha, nem a auto-recriminao poderia livr-la da lembrana de seus lbios ardentes e ousados, do xtase total que uma entrega completa lhe proporcionaria. Uma coisa se tornava cada vez mais aparente: teria de ir embora de casa, afastar-se da presena de Robert, eliminar a possibilidade de que um dia cedesse a ele, perdendo o auto-respeito e as oportunidades de ser feliz com outra pessoa. Fechou os olhos com fora, sentindo as lgrimas quentes que lhe desciam pelo rosto. Devia fazer o possvel para controlar-se, pensou com altivez. Chorar no resolveria nada. Deveria ter sempre em mente que tipo de homem Robert era na verdade. Saiu do banheiro com a cabea baixa, envolta nas dobras do roupo. O instinto, porm, a fez levantar a cabea e ela surpreendeu-se ao ver Robert indolentemente apoiado no batente da porta. Quero conversar com voc. Sophie. Sophie olhou automaticamente o corredor. Sua me sabe que voc est aqui? Robert comprimiu os lbios. Entre aqui no quarto. No pretendo iniciar uma discusso no corredor. Acho que voc no devia estar aqui. tarde e estou cansada... Maldio, venha c! disse, perdendo a pacincia. Agarrou-lhe o brao e arrastou-a para o quarto. O que voc quer? Robert ofegava. Isso depende de voc. O que voc quer dizer? Rompi meu noivado com Emma ontem noite. O qu? Sophie no podia acreditar no que estava ouvindo. Voc me ouviu suspirou. E voc sabe por qu. Os dedos de Sophie tremiam, agarrando as dobras do roupo. No tenho tanta certeza assim. Robert a olhava, fixamente. A respirao de Sophie alterou-se ao notar a paixo contida em seu olhar. Eu a amo, Sophie. Sempre a amei, e acho que sempre a amarei. Sophie pegou o cinto do roupo e amarrou-o em volta da cintura. Tudo isto... um tanto... sbito, no mesmo? perguntou, tentando inutilmente assumir um tom ligeiro. Oh, pare com isso, Sophie! Os nervos de Robert estavam to tensos quanto os dela. Cerrara os punhos e sob a tez queimada de sol notava-se a palidez que se
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apoderara dele. Muito bem. Voc merece uma explicao e o que vou fazer. Fez uma pausa significativa. Seu pai e minha me so contra nosso relacionamento. Alis, sempre foram. Acham que sou velho demais para voc e verdade. No disse ao notar que ela ia protestar , deixe-me terminar. Eu tambm pensei assim. Robert... Por favor, Sophie, tenho de continuar. Havia outros fatores, da maior relevncia, e que no podiam ser ignorados. Conhecamos um ao outro bem demais, tnhamos estado muito prximos um do outro e voc no tivera a oportunidade de conhecer outros rapazes, manter outros relacionamentos. Eles, nossos pais, insistiram em que eu no deveria envolver-me com voc. E eu aceitei. Dois anos atrs, como lhe disse no dia em que voc chegou da escola, eu me desprezei por t-la tocado. Voc era to jovem e tinha toda uma vida a sua frente. Ainda tem... Comprimiu os lbios. Bem, contei para eles o que tinha acontecido. Precisava tranqilizar minha conscincia e em parte consegui. Enquanto voc estava longe daqui, pude convencer a mim mesmo que eles estavam certos. Disse a mim mesmo que com o tempo acabaria superando o que sentia por voc. Eu tinha de me convencer disso ou ento enlouqueceria! Oh, Robert! Fez meno de ir at ele mas, com um gesto, ele indicou que ela ficasse onde estava. Meu trabalho era, alis, interessante. Voc estava na escola. Durante suas frias eu estava sempre fora, trabalhando, e Emma estava a minha disposio. Reconheo que usei Emma, mas s porque ela queria ser usadaSophie umedeceu os lbios. Voc... alguma vez conversou com Emma a meu respeito? Algumas vezes. Certa ocasio, em um momento de sentimentalismo, confesseilhe que a tinha beijado. Depois levei a coisa na brincadeira, mas acho que ela adivinhou o resto. E... agora? Robert sacudiu a cabea. No posso mais levar este meu noivado adiante. No sinto o menor orgulho de meu procedimento. Quando consegui trabalho em Gales entrei em pnico. Um pnico real, sabia disto? Sabia que voc deveria vir de frias, que voc ficaria aqui por um tempo considervel e eu no confiava em mim! Sua expresso espelhava o desprezo que ele sentia por si mesmo. Tomei uma bebedeira, uma bebedeira daquelas, e acabei pedindo Emma em casamento. No me lembro muito das circunstncias, mas acho que eu estava desesperado demais para fazer o que quer que fosse. Isso tudo, exceto que eu estava decidido a falar sobre meu noivado quando vim a seu encontro. E o teria feito se no fosse aquela tempestade. Sophie j no podia mais conter suas emoes. E como foi que voc se sentiu depois? Como que voc acha que me senti? Tentei me afastar de voc. Voc foi para Londres e esteve com Emma. Sim, fiz isso algumas vezes. Ela, claro, estava trabalhando. Tambm sa para velejar com John. Fiz um trabalho extra para a companhia, pratiquei um pouco de
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alpinismo. Tentei me cansar o mais que podia, de tal forma que quando fosse para a cama dormia um sono s. Mas nada disso adiantou. E da? Voc estava sempre com Simon e eu fiquei morto de cime. Ento voc foi nadar na casa dos Meredith... Meu Deus, naquele dia eu teria sido capaz de matar John! Da fui de encontro vontade de nossos pais e levei-a a dar um passeio. Naquele dia em Gloucester eu sabia que no tinha condies de prosseguir, fingindo que no me importava com o que estava acontecendo. E ento quando voltamos para casa... Ele estremeceu. No sabia que Emma tinha chegado, juro que no. Minha me a convidou sem que eu soubesse. Inclinou a cabea. Quando eu fui at seu quarto... No sei se voc sabe, mas houve uma discusso tremenda naquela noite. No sabia. No. Voc deve ter ouvido apenas algumas palavras. Voc partiu na manh seguinte. isso mesmo. Sophie estava inquieta. Sua me disse que voc tinha ido para Londres, mas que Emma ficaria conosco. Sim... Passei o fim de semana em meu apartamento, refletindo. Os mesmos argumentos, aceitos antes, no me pareciam mais importantes. S que seu pai possui uma habilidade inata em fazer com que o absurdo parea razovel. Eu estava preparado para me esforar e enxergar as coisas maneira dele. Ento voc ficou doente e ningum me informou. Telefonei para minha me, a sra. Forrest atendeu e me contou, pois gosta de uma boa novidade. Consegui extrair a verdade de minha me e tivemos uma discusso sobre o assunto. Ainda assim eu me mantive afastado. Mas quando vim at aqui para visit-la, o que vi? Voc, tomando caf com John, divertindose em sua companhia, em vez de estar comigo! Ele disse que voc sentiu cime. E era verdade. Fiquei furioso. Sacudiu a cabea, ao lembrar de tudo. Ento tive certeza de que essa farsa no poderia prosseguir e disse a minha me que ia romper com Emma. Acho que ouvi vocs dois discutindo. Para ela foi um golpe compreender que eu j no estava mais disposto a colocar os seus desejos acima dos meus. Parti para Londres e falei com Emma ontem noite. Sophie tentou absorver o que ele estava lhe dizendo. Seria possvel que depois do sofrimento das ltimas semanas tudo ia acontecer como ela tinha sonhado? Parecia que sim, mas ela no esperava que Emma desistisse facilmente. Gostaria de ter perguntado o que Emma tinha dito, mas no teve coragem. Aquele assunto dizia respeito a Robert e ex-noiva, a mais ningum. Agora ele a encarava fixamente, esperando alguma reao. Sophie ergueu as mos, pressionando uma contra a outra, num gesto de splica. E agora? disse ela, trmula. Agora...Como j disse, cabe a voc decidir. Neste momento minha me deve estar dando a notcia a seu pai. O que acontecer em seguida depende unicamente de voc.
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Sophie, hesitando, deu um passo em direo a ele. Sua me lhe contou que me ofereceram um emprego? Robert deu um suspiro, resignado. Sim, ela me disse. Deu a entender que, assim que voc melhorasse, aceitaria. mesmo? Sophie sentiu um n na boca do estmago. Claro que j tinha lhe passado pela cabea que Laura aprovaria sua deciso. Isto certamente resolveria todos os problemas. E voc? A voz de Robert agora estava mais calma. A perspectiva de trabalhar na Grcia lhe agrada? Os lbios de Sophie tremeram. Teria rido, se o assunto no fosse to srio. Ser que trabalhar na Grcia lhe agradaria? Mas em comparao a qu? Em comparao ao fato de ficar l e ver Robert casar-se com Emma, sim. Em comparao ao fato de ela mesma casar com Robert, claro que no! Mas ele ainda no a pedira em casamento, no mesmo? Em tom ligeiro, de maneira que ele no suspeitasse de seu extremo nervosismo, ela disse: Voc tem algo a oferecer? Robert tornou-se imediatamente tenso. No brinque comigo, Sophie! Ela arregalou os olhos. No estou brincando com voc. Eu... apenas no sei o que voc deseja de mim. No sabe? Robert a fez sentar-se na cama e acomodou-se a seu lado. O que voc acha que estou lhe dizendo desde que entrei aqui? perguntou brutalmente, tomando-a pelas cabelos e sacudindo-lhe a cabea com crueldade. Seus lbios pousaram-se sobre a curva suave de seu pescoo, seus dentes mordiscaram o lbulo da orelha e uma de suas pernas aprisionou as pernas de Sophie. Voc sabe muito bem o que eu quero, Sophie murmurou ele a seus ouvidos. Quero voc! Seus lbios esmagaram os dela, que se abriram como uma flor. Sua febre passou para ela, de tal forma que Sophie no fez o menor gesto para det-lo quando ele enfiou a mo por dentro do roupo, procura de sua carne to desejada. Mas, consciente de suas responsabilidades, ele protestou subitamente, desvencilhando-se dos braos de Sophie e afastando-se dela. No, Sophie! murmurou ele. Aqui no. Desse jeito no. Primeiro temos de conversar. Suas palavras a acalmaram e ela estava se recompondo quando bateram porta. Sem esperar resposta, seu pai e sua madrasta entraram no quarto, surpreendendo Sophie ainda deitada na cama e Robert ao lado da janela, com a camisa desabotoada. Com um movimento gil saltou da cama, dizendo: Tranqilizem-se. Robert no me seduziu, O dr. Kemble foi o primeiro a falar. Robert! Sua me me contou que voc terminou seu noivado com Emma. S quero saber de uma coisa: o que que voc pretende fazer? Robert deu de ombros. Minha me no lhe contou? O dr. Kemble suspirou impacientemente. Ela disse que voc vai pedir a Sophie que o despose, verdade?
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Sophie juntou as mos e seus olhos pousaram sobre Robert, repletos de alegria. Ele deu um leve sorriso que os envolvia em uma relao ntima, da qual mais ningum podia compartilhar. Em seguida voltou-se para o pai de Sophie. verdade concordou. E voc j o fez? Ainda no... Ento prefiro que no o faa. Papai! O dr. Kemble ignorou o protesto de Sophie, continuando a olhar para seu enteado. Voc no pode pedir a Sophie que o despose, Robert. Todos os seus deveres so para com Emma, neste momento. No disse nada antes porque ela me pediu que no o fizesse, mas Emma me contou, enquanto estava aqui, que tinha grandes suspeitas de que estava grvida!

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CAPTULO IX
O aeroporto de Corfu era pequeno, mas eficiente. A estrada que levava casa de Harriet Tarrant era estreita e cercada por jardins murados e plantaes de limo. A residncia ficava nas colinas e suas paredes eram muito brancas, com portas em arco, varandas com grades de ferro e venezianas vermelhas. Os jardins eram uma orgia de cores. Em redor da casa havia um caramancho enroscado numa vinha, da qual pendiam cachos de uva, e um ptio forrado com lajotas rodeava uma piscina, extremamente tentadora. Abaixo da casa, a encosta terminava em rochedos abruptos que mergulhavam nas guas verde-azuladas do mar Jnio. Sophie gastou os primeiros dias na villa ocupada em se acostumar ao novo ambiente. Conheceu Nana e Spiro, os dois auxiliares de pesquisa de Harriet, e soube o que se esperava dela. Levantava-se cedo e ia dormir cedo, e as plulas que seu pai lhe fornecera asseguravam-lhe um bom repouso noturno. Imaginava que, quela altura dos acontecimentos, seus pais e Simon estivessem na Bretanha. Eram as primeiras frias que eles passavam sem ela... Tentava no pensar em Robert e Emma, o que lhe era praticamente impossvel... No conseguia imaginar o que acontecera, desde que deixara a Inglaterra, h duas semanas. Depois que seu pai fez o dramtico comunicado sobre o estado de Emma, Robert mostrou-se taciturno e inabordvel, negando-se a discutir sua provvel paternidade. Sophie ainda se sentia mal recordando o horror daquela noite terrvel, quando seu pai destrura de um s golpe tudo que ela sonhara e desejara. No era de admirar que Emma se satisfizesse em conceder a Robert um momento de liberdade. Sabia que mais cedo ou mais tarde ele estaria ligado a ela por laos mais fortes do que os representados por um mero anel de noivado. O pior momento fora quando Robert revoltou-se diante da revelao do dr. Kemble. Sophie pensou que ele agrediria seu pai, a tal ponto ficou enfurecido. Em seguida ele se voltou para ela, perguntando se acreditava no que o pai tinha dito. Sophie tinha de acreditar. Sabia que seu pai no mentiria para separ-los. Quando, no entanto, ela disse isso a Robert, ele respondeu com uma srie de ataques que a deixaram fraca e trmula. Ento, sem esperar mais nada, ele sara intempestivamente de casa: indo s Deus sabe para onde. Quando regressou na manh seguinte, estava plido, mas controlado. Fez as malas e disse a sua me que partiria para o canteiro de obras, em Cymtraeth. Quando veio, no fim de semana seguinte, Sophie estava pronta para partir com Harriet Tarrant. O trabalho desempenhado por Sophie no era rduo. Ao contrrio, sobrava-lhe bastante tempo para gozar da piscina e das belezas naturais da regio. A noite muitas vezes sentia-se deprimida, mas conseguia preencher os dias.
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Harriet Tarrant parecia apreciar bastante a companhia de sua jovem secretria. Quando no estava trabalhando na pilha de informaes e correspondncia que se acumulara durante sua ausncia vinha sempre ao encontro de Sophie e conversava com ela, narrando trechos de sua vida com seu falecido esposo, que fora engenheiro de minas, e como lhe viera a idia de escrever sobre mitologia grega. Sophie no falava muito sobre si mesma, limitando-se a conversar a respeito de seus pais e meio-irmos, mas sua voz expressiva revelava muito mais do que ela supunha. No final de sua segunda semana na villa recebeu uma carta de sua madrasta. Ao chegar, escrevera uma carta curta e formal, dando a seus pais notcias da viagem e contando-lhes que estava muito bem. Desde ento no tivera o menor contato com eles e em conseqncia no se sentiu nem um pouco apreensiva ao abrir o envelope. No entanto seu contedo a abalou e Harriet Tarrant, sentada sua escrivaninha a alguns metros de distncia, observou sua expresso com preocupao. Sophie soltou um pequeno grito de protesto e a mo que segurava a carta tombou inerte. Harriet caminhou em direo a ela, passando o brao em redor de seus ombros, que tremiam, e indagando: O que foi, Sophie? Voc est branca como papel! Venha, sente-se aqui. Sophie sacudiu a cabea com vigor. Eu... eu estou bem, sra. Tarrant. Robert... Ele... est no hospital! Posso ler? Harriet perguntou calmamente, e Sophie ps a carta em sua mo, indo at a porta que se abria para o ptio apoiando as mos no rosto, num gesto de desespero. Harriet leu a carta rapidamente. Laura Kemble no poupara nenhum detalhe: Robert tivera um acidente no canteiro de obras, em Cymtraeth. Estava hospitalizado, gravemente ferido no rosto e na cabea, com costelas fraturadas e contuses generalizadas. Harriet voltou-se para a garota, tomada de pena. Oh, Sophie! Que coisa terrvel! Acho que voc h de querer que eu a dispense para ir para casa a fim de v-lo, no? Sophie voltou a sacudir a cabea. No. No? Harriet olhou novamente a carta, esboando um gesto de surpresa. Mas... eu pensei que... Robert no precisa de mim. Se prosseguir, ver que... Emma, sua noiva, est fazendo companhia a ele. Harriet leu as ltimas linhas da carta. E dai? Voc irm dele e tem todo o direito de estar l. No exclamou Sophie. No quero ir. Harriet lanou-lhe um olhar penetrante. Olhe, Sophie, no acredito em voc. Sei muito bem que ainda no a conheo direito, mas voc parece ser do tipo que se importa com a famlia. Sophie tentou se dominar.
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Claro que me preocupo com eles, Eu... estou muito aflita com o que aconteceu com Robert, naturalmente. que... no vejo o que posso fazer. E voc no acha que seus pais, particularmente sua madrasta, gostariam de sua presena neste momento? Meu Deus. Sophie, h tanta coisa que voc pode fazer... Alm do mais, tenho certeza de que sua madrasta gostaria de ver a sua volta mais um rosto familiar... No! Sophie tapou os ouvidos, No, no, no! No me pea uma coisa desta! Por favor, no me pea! Harriet deixou-a chorar um pouco e ento fez Sophie tirar as mos do rosto e enxugou-lhe as lgrimas. Muito bem disse. Que tal se voc me disser h quanto tempo est apaixonada por esse seu meio-irmo, hein? Foi para ela um alvio enorme confiar-se a Harriet, narrar toda a vergonha e humilhao por que tinha passado e que no pudera compartilhar com mais ningum. Todos tinham-se deixado envolver sua madrasta, Simon, seu pai, e at mesmo John Meredith no fora objetivo. Harriet Tarrant, entretanto, era muito direta, e seu veredicto foi surpreendentemente reconfortante. Com que ento esta tal de... Emma voltou para sua casa, no? ela observou pensativa. E naturalmente voc pensa que reataram o noivado. Tem que ser assim! Mas por qu? Sophie olhou-a surpreendida. Como pode me perguntar isso? Mas natural... Mesmo supondo que Emma est grvida e que se trata de um filho de Robert no h nenhuma lei que o obrigue a despos-la! Mas... mas ele tem de faz-lo! Por qu? Muitos homens na posio dele no o fizeram. Mas... Sophie hesitou. Robert no assim. E como ele ? Sophie respirou fundo. Ele um homem honrado. Voc acha? Claro. Ento voc acha que esse homem honrado se descartaria de suas responsabilidades? No compreendo. Sophie, voc me contou que Robert disse que a criana no podia ser dele. Sim. Voc acha que um homem honrado faria isso? Quero dizer, se a criana fosse dele? Sophie sentiu-se confusa. Levantou-se da cadeira e andou inquieta pela sala. No sei. Precisamente. Existe portanto a possibilidade de que a criana no seja dele. E de quem mais seria?
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Talvez no exista nenhuma criana observou Harriet calmamente. Sophie engoliu em seco. Nenhuma criana? Mas meu pai mdico. Ele... ele saberia. Ele a examinou? No sei. Acho... acho que no. Sei. Portanto s temos a palavra de Emma. Mas... ela no ousaria... Talvez ela tenha resolvido correr o risco. Os homens so notoriamente ciosos de sua masculinidade. Questionar uma eventualidade desta como questionar sua impotncia. E voc me contou que Emma era amante de Robert, no? Foi ela quem lhe contou? Que importncia tem isto? Quem sabe? Sophie suspirou. Sim, acho que contou. De qualquer maneira as pessoas tm relaes, no mesmo? E... Robert disse que... ele a havia usado. Harriet ficou pensativa. Mesmo assim, tudo isso no passa de suposio, no est vendo? Se no est grvida, Emma foi muito esperta, no ? Ela deve ter adivinhado que Robert estava se retraindo. Confiar-se a seu pai foi um golpe de mestre. Ela sabia que ele jamais permitiria que voc se envolvesse com Robert, se ela por acaso estivesse grvida. Sophie torceu as mos. Oh, sra. Tarrant, e se a senhora tiver razo? Se eu tiver razo, voc cometeu uma tremenda injustia com seu meio-irmo. E agora... ele teve um... acidente. Sim, um acidente. Voc ir v-lo? Acha... que eu deveria? Oh, no, Sophie. Harriet aspirou profundamente o cigarro. voc quem tem de tomar suas decises. Mas claro que quero v-lo! Oh, meu Deus, se seus ferimentos forem fatais! Acho que se fossem, sua madrasta teria usado de uma franqueza menos rude na carta. Sim, talvez tenha razo: Pois ento v. Converse com a tal de Emma, decida por si mesma se voc acha que ela est grvida... Ela tentaria me enganar. Ento voc precisar tentar ser objetiva, ouviu? V ver Robert, fale com ele. Contanto, evidentemente, que ele esteja em condies de conversar com voc. Suspirou ao ver que Sophie franzia o cenho. Sophie, talvez voc tenha chegado a falsas concluses e preciso aceitar esse fato. Mas se a garota est grvida... Se a garota est grvida, voc precisa pensar cuidadosamente antes de fazer qualquer julgamento. Se realmente ama Robert, talvez descubra que est preparada para perdo-lo. Sophie sentiu-se chocada.
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Quer dizer... que devo deix-lo decidir o que ele quer fazer? O sexo uma coisa curiosa, Sophie. Pode ser o coroamento final do amor entre um homem e uma mulher ou simplesmente a satisfao de uma necessidade humana desesperada. Se ocorre esta ltima circunstncia, cabe a ambos garantir que nenhuma vida nasa de tal unio. Mas se por um golpe do destino isto acontece, acha que o fato suficiente para um homem desposar uma mulher a quem ele no ama? Quem se beneficiaria de tal ligao? Nem o homem nem a mulher, e muito menos a criana! Sophie fez um gesto de espanto. Se meu pai pudesse ouvir o que a senhora est dizendo! Ele no aprovaria? Sophie sacudiu a cabea e ela acrescentou: Ento, ele est vivendo no passado. Felizmente as pessoas esto se tornando menos rgidas em suas atitudes ultimamente. Os casamentos no so traados no cu; uma grande porcentagem decidida no inferno, e ningum deveria ser forado a sacrificar sua vida por causa de um erro. Sophie digeriu tais palavras lentamente. Mas eles eram noivos comentou ela com honestidade. Concordo, difcil. Mas imagino que Emma partiu para esse relacionamento com os olhos abertos. No tenho a menor dvida de que ela superar tudo isso. Tenho a impresso de que ela uma jovem bastante auto-suficiente. Voc acha que Robert correria o risco de permitir que uma coisa assim acontecesse se ele no tivesse certeza de que queria despos-la? Eu... eu no sei o que pensar. Ento comece a pensar em Robert. Seus ferimentos parecem bastante srios. J pensou como se sentiria se ele ficasse permanentemente invlido ou cego? Oh! No diga isso, por favor! Isto a assusta? Sim. Sim! Ento talvez seja melhor voc ficar de fora. No! No em mim que estou pensando, nele! Acontea o que acontecer, jamais mudarei em relao a ele. Harriet sorriu. Fiquei tola, agora que estou envelhecendo. Acabo de perder a melhor assistente que tive at hoje. Sophie encarou-a com firmeza. Se... as coisas no derem certo... posso voltar? Harriet jogou fora o cigarro. Acho que voc nem precisa fazer esta pergunta, Sophie. Sophie chegou a Penn Warren trs dias mais tarde. Apesar de ter comunicado por telegrama a data e a hora aproximada de sua chegada, no ficou surpresa ao ver que ningum estava a sua espera no aeroporto de Londres. Mas, quando desceu em Hereford e constatou que l tambm ningum a esperava, sentiu que a tenso se apoderava dela. Saiu rapidamente da estao e quase deu de encontro com Simon. Contemplou-o silenciosamente, com os olhos molhados de lgrimas e ele tomou-a nos braos.
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Tudo bem, Sophie disse calmamente. Estou aqui. A perua estava no estacionamento e Simon, muito gentil, conduziu-a at l, acomodando-a no banco da frente e guardando suas malas no banco de trs. Ento acomodou-se a seu lado e deu partida no motor, sem perguntar detalhes desnecessrios. Sophie contemplou aquele perfil to familiar com um olhar de gratido. Era bom saber que, apesar de tudo, Simon no a abandonara. Engolindo o orgulho, perguntou: Como... como que ele est, Simon? Ficou muito ferido? Como foi que aconteceu? O que foi que minha me contou? Oh, disse que ele foi ferido na cabea e no rosto, quebrou algumas costelas... Aconteceu no canteiro de obras? Sim respondeu Simon. Mas como foi? Eles no costumam usar capacetes? Sim. Habitualmente usam. E ento? As mos de Simon agarraram-se direo. Por algum motivo desconhecido Robert no estava usando o dele. Foi atingido por uma viga mestra. Por sorte no morreu. Oh, no! A voz de Sophie tremeu. verdade. Foi uma imprudncia da parte dele. Mas por qu? Por que ele fez isso? Est insinuando que ele agiu de propsito? Sophie sacudiu a cabea. No sei o que pensar. Bem, a mim tambm ocorreu. Sobretudo... sobretudo devido s circunstncias. Oh, Simon! E seus ferimentos? So muito graves? Bastante. Inicialmente pensaram que tivesse fraturado o crnio, mas parece que se trata apenas de uma contuso grave. Seu rosto est muito machucado, vou lhe avisando. O ao da viga levou uma parte da bochecha. Sophie fechou os olhos, horrorizada, e ele prosseguiu, esvaziando propositadamente sua voz de qualquer emoo. Ele caiu de uma altura de uns cinco metros. Quebrou duas costelas e fraturou as pernas. Est cheio de contuses por todo o corpo. Oh, meu Deus! Sophie voltou a abrir os olhos. E quando foi que tudo isto aconteceu? H dez dias. Dez dias! Sophie arfou. Mas eu recebi a carta de sua me h trs dias. Ser que ningum podia ter telegrafado? Simon concentrou-se na estrada. Mame ficou muito afetada por tudo isto replicou. Acho que at certo ponto ela pe a culpa em voc. Em mim? Entendo. Ela tem todo o direito. Emma est l em casa. Ficou l em Caernarvon com minha me, mas Robert recusou-se a v-la e seu pai sugeriu que ela viesse ficar conosco.
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Sophie ficou surpreendida. Caernarvon? Est querendo dizer que Robert est no hospital em Caernarvon? Claro. No sabia? No. Sophie engoliu em seco. Achei que ele estaria aqui em Hereford. Que tolice de minha parte! Olhou cegamente para fora da janela. Robert, Robert, murmurou interiormente. Estava a quilmetros de distncia, em Caernarvon. Quando que poderia v-lo? Quando lhe permitiriam v-lo? Voltou-se ansiosa para Simon. Voc me levar at Caernarvon? Simon olhou-a de relance. Quando? Hoje noite impossvel. Ento quando? Amanh de manh? Simon sacudiu a cabea. Isso depende de seu pai, viu? Ele queria que eu telegrafasse para Corfu, pedindo que voc ficasse l. Consegui convenc-lo de que voc naturalmente haveria de querer vir para c. Obrigada, Simon. Mas quanto a ir a Caernarvon... no sei, no. Mas eu tenho de ir, voc no percebe? Preciso... preciso ver Robert. Por qu? Nada mudou. O que quer dizer com isso? Emma est mesmo grvida. Ela teve confirmao do fato h duas semanas. Sophie levou a mo ao estmago, pois uma forte dor parecia dilacer-la. Quem confirmou? Papai examinou-a? Claro que no. Sophie, tudo deu para trs nestas duas ltimas semanas. Lembra-se de que devamos partir de frias para a Bretanha? Lembro-me, sim. Pois saiba que todos os nossos compromissos tiveram de ser cancelados. No h tempo de questionar algo que j um fato consumado. Sophie respirou fundo. E Robert ainda nega que a criana dele? Sophie, Robert no est em estado de admitir ou negar o que quer que seja. Mas voc disse que ele recusou-se a v-la. Ele recusa-se a ver quem quer que seja. At mesmo nossa me. O qu? verdade. Ela permaneceu em Caernarvon para ficar prxima ao hospital, mas desde que ele recobrou a conscincia ela no o viu mais. Sophie estava atnita. Mas por qu? Simon deu de ombros. Estou to perplexo quanto voc. Mas voc no tem a menor idia? O rosto de Simon tornou-se tenso.
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Oh, sim, idias eu at que tenho. Mas talvez voc no gostasse de ouvir. . Por favor, diga. Est certo. Acho que a culpa sua. Penso que Robert no se importava mais com o que pudesse acontecer com ele depois que voc viajou. Acho que ele queria... se matar. Simon! Voc pediu que eu dissesse. Agora ele descobriu que no deu certo e vai ficar marcado para toda a vida. Mas, Simon, o que eu podia fazer? Voc mesmo disse que Robert e eu... bem, que nossos pais jamais concordariam. Simon suspirou fundo. Eu sei. Mas voc devia saber que eu tinha razes egostas para querer que voc me acreditasse. Acha que no tenho conscincia de minha culpabilidade? Mas ento voc no v que eu preciso ver Robert? Ele pode recusar-se a v-la tambm. Mesmo assim tenho de tentar. Simon fez um gesto vago com os ombros. Discuta o assunto com seu pai hoje noite. Voc ainda no maior de idade. A noite caa quando eles entraram na propriedade de Penn Warren e o pai de Sophie veio a seu encontro. Parecia um pouco mais tenso, mas sua acolhida foi calorosa. Ento voc veio, Sophie murmurou, aps beij-la. No vou dizer que estou arrependido. Simon sem dvida disse-lhe que eu queria impedi-la de vir, mas agora voc chegou... Sorriu. Senti muita falta de voc concluiu com simplicidade. O pior momento ainda estava para vir. Foi quando Sophie entrou na sala de estar e viu Emma sentada com ar enfadado em uma cadeira prxima janela, tricotando. Deu aquele seu sorriso de sempre, desprovido de sinceridade e, ao levantar-se, fez questo de demonstrar que suas mos tremiam. Que bom v-la novamente, Sophie disse. Ento retirou o leno do bolso e assoou o nariz. Mas se tivssemos oportunidade de escolher, no haveramos de querer nos encontrar nestas circunstncias, no mesmo? Sophie olhou para seu pai, sem acreditar no que estava ouvindo, mas ele parecia no notar quanto o comportamento de Emma era afetado. Ao contrrio, sorria para ela com muita simpatia, concordando com a verdade contida em suas palavras. Sophie estremeceu ligeiramente e disse: De fato. uma situao terrvel. Emma voltou a sentar-se, aparentemente entregue dor, e o dr. Kemble caminhou em direo porta. Voc deve estar com fome, Sophie. O que gostaria de comer? Oh, nada, obrigada. Comi no trem mentiu Sophie, sabendo que seria incapaz de engolir o que quer que fosse. Que tal um pouco de caf? Pode deixar que eu fao. Sente-se, papai.
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Foi um alvio refugiar-se na cozinha e dedicar-se ocupao corriqueira de fazer caf. Mas pouco durou pois, passados alguns minutos, a porta abriu e Emma entrou. Posso lhe dar uma mo? ela perguntou, em voz suficientemente alta para ser ouvida na sala de visitas. Pode deixar que me ajeito, obrigada. Sophie colocou o caf no coador. Vou pegar as xcaras Emma insistiu. Enquanto dispunha as xcaras e os pires na bandeja, Emma olhou Sophie com ar interrogativo. Simon lhe contou? Sophie sabia que aquilo acabaria por acontecer mais cedo ou mais tarde, mas ainda no estava preparada para o choque que aquilo lhe causou. Contou o qu? perguntou. O nen, claro. Emma comprimiu ligeiramente os lbios. O casamento vai ter de ser antecipado. Alis, foi sugesto de sua madrasta. Sophie endireitou-se e voltou-se, tensa, a fim de enfrentar a outra. Sim, eu j sabia a respeito do nen. Emma sorriu com complacncia: Voc ser tia. No acha que deveramos esperar at que Robert fique bom? Para que antecipar a cerimnia? Emma tocou em seu ventre com um gesto bastante eloqente. No posso esperar tanto tempo. Disseram-me que Robert recusou-se a v-la. Ele recusou-se a ver quem quer que seja replicou Emma com frieza. Sophie cerrou os punhos. Quero v-lo. Robert recusar! Ele a culpa por tudo. Sophie enterrou as unhas na palma da mo. Mesmo assim quero v-lo. Voc est perdendo tempo. Espere e ver. Voc acha que seu pai e principalmente sua madrasta permitiro que voc lhe cause mais problemas? No lhe causei problema algum... Causou, sim. Antes de voc voltar para casa, no tnhamos dificuldades de nenhum tipo. Estvamos noivos, o casamento se aproximava e ramos felizes. Voc chegou e arruinou tudo! No acredito... no que voc est dizendo disse Sophie a muito custo. Nem quer acreditar. Voc fica arrasada imaginando que outra mulher tem a ateno de Robert, no mesmo? Voc sente cime. Cime daquilo que somos um para o outro! Sophie teve de reprimir o impulso de gritar para Emma, dizer-lhe que ela tinha razo, que sentia cime, sim, mas que no era verdade que eles seriam felizes juntos.
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Ou era? Afinal de contas, ela conhecia apenas parte da histria: Mas no era possvel que Robert tivesse mentido, no era possvel! Para seu alvio, o caf acabou de coar e ela pediu a Emma que abrisse a porta, para levar a bandeja para a sala. Apesar de se sentir ansiosa por conversar com seu pai a respeito de Robert, decidiu que seria mais fcil faz-lo a ss. Teve de ouvir comentrios a respeito do estado de Robert, dominando-se para no revelar seu desespero. Mais tarde Emma foi lavar a loua. Compreendendo que Sophie desejava falar com seu pai, Simon deixou-os a ss. Imediatamente Sophie se sentou no brao da poltrona dele. Papai murmurou , quero visitar Robert amanh. O dr. Kemble encarou-a ansiosamente. No acho que seja uma boa idia, Sophie. Robert no quer ver ningum. Eu sei, mas quero tentar. Por qu? Por qu!? E voc quem me faz esta pergunta? Seu pai inclinou a cabea e encheu o cachimbo. O que voc espera alcanar? Eu amo Robert, papai, e ele me ama. Fez-se silncio durante alguns momentos e em seguida o dr. Kemble disse calmamente: Sophie, seja sensata! Mesmo que ele goste de voc, est to comprometido com Emma como se j tivesse enfiado uma aliana no dedo dela. Temos apenas a palavra de Emma de que ela est grvida! declarou Sophie com amargura. Sophie! O que que voc est sugerindo? Que razes teria Emma para me fazer confidncias se ela no estivesse esperando uma criana? Naquele momento no estava em cogitao uma separao entre ela e Robert! No mesmo? O que voc quer dizer com isto? Oh, papai, uma mulher sabe quando um homem... Oh, Emma deve ter adivinhado! No quero ouvir mais nada! O dr. Kemble olhou contrariado para sua filha. Esta histria tomou rumos inconcebveis. E favor nunca mais me tocar no assunto. Quer dizer que estou proibida de ver Robert? Fez-se outra pausa significativa e ento o dr. Kemble suspirou fundo. Acho que no posso proibi-la de ir. Tenha em mente, porm, que ele provavelmente se recusar a receb-la. Isto quer dizer que posso ir? Ir? Ir onde? A voz de Emma interrompeu a conversa e Sophie ficou tensa, imaginando h quanto tempo ela estivera ouvindo. Hum... Sophie vai visitar Robert disse o dr. Kemble rapidamente. ? Emma disfarou sua irritao. Quando? O dr. Kemble olhou novamente para sua filha.
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No sei. Quando, Sophie? Sophie levantou-se. Amanh. Simon me levar at l. Pois tambm irei, se for possvel. Emma mostrava-se muito confiante. O pai de Sophie hesitou, olhando-as alternadamente. Eu... Sim. Por que no? Sophie ficou atnita, mas conseguiu fazer um ligeiro comentrio e pediu licena para desfazer as malas. Ento Emma ia para Caernarvon com eles. E da? Isso no mudava as coisas.

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CAPTULO X
O Hospital Santa Teresa ficava prximo ao centro da cidade. Chegaram no comeo da tarde. Simon insistiu em que parassem para o almoo, apesar de nenhum deles sentir fome. Sophie estava plida e abatida. Laura Kemble veio ao encontro deles na recepo. Os olhares que ela lanava sobre sua enteada revelavam claramente o quanto ela desaprovava sua presena. Saudou Emma efusivamente, indagando a respeito de sua sade. Como que ele est? indagou Sophie, mas Laura, ao responder, olhou para Simon. Est mais forte. Para falar a verdade, consegui falar com ele ontem, no final da tarde, mas ele ainda est to traumatizado com sua aparncia que foi muito difcil dialogar. Tem certeza de que s isso? perguntou Simon calmamente e sua me soltou uma exclamao de impacincia. No comece, Simon! declarou ela nervosa. Voc pensa que j no tenho suficientes preocupaes? Sophie quer v-lo replicou Simon. A quem ela deve se dirigir para conseguir permisso? Duvido muito de que os mdicos concordem replicou Laura. Ela no parente de sangue, no mesmo? Sophie arfou e Simon passou um brao em seu ombro, levando-a em direo ao elevador. Eu sei o caminho, Sophie. Acho que a enfermeira de planto poder nos ajudar. Esperem! Emma, que pouco dissera at ento, se aproximou. Irei com vocs. Robert decidir a quem quer ver. O quarto de Robert era no quarto andar. Inicialmente estivera na unidade intensiva, explicou Simon, mas agora tinha um quarto s dele. Pairava no ar um odor de anti-sptico que deixou Sophie ligeiramente enjoada. At aquele momento o estado de Robert fora algo distante mas ali, rodeada pelas luzes e rudos de um hospital, teve plena conscincia da seriedade da situao. A enfermeira Mallory saudou Laura com polidez, disse al para Emma e Simon e olhou interrogativamente para Sophie. Esta a minha... enteada disse Laura com relutncia. Estava trabalhando na Grcia, mas veio para ver Robert. Eu... eu tambm gostaria de ver meu noivo! insinuou Emma, conseguindo transmitir a impresso de que tinha certos privilgios em relao a Sophie. Todos se reuniram no pequeno escritrio da enfermeira-chefe e com um gesto ela indicou que deveriam sentar-se. Entgo, com um ligeiro sorriso, encarou-os.

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A sra. Kemble sabe que o sr. Ydris recusou-se a ver quem quer que seja de sua famlia. At mesmo a senhora. Falei com ele ontem tarde disse Laura. Sei disso disse a enfermeira. Mas a senhora insistiu. O sr. Ydris pediu para no mais deix-la entrar. Laura ficou muda de surpresa e Sophie sentiu uma enorme pena dela. At mesmo Simon inclinou-se e apertou a mo de sua me, que se aferrou a ele como a um salvavidas. Sinto muito. A enfermeira sentia-se mal por ter de transmitir tal informao. Mas posso lhe dizer que seu filho est melhorando, sra. Kemble. Acho que poderemos remover o gesso das costelas em uma semana, e os cortes e contuses esto melhorando sensivelmente. Quanto bochecha, os pontos ainda devem ficar por algum tempo e quando ele se recuperar completamente, poderemos fazer alguns enxertos de pele. Enxertos de pele! Laura levou o leno aos lbios. E isto muito srio? A senhora sabe quanto, sra. Kemble replicou a enfermeira com toda calma. Mas lembre-se de que poderia ter sido muito pior. O crebro poderia ter sido atingido... Eu sei, eu sei. Laura sacudiu a cabea, tomada de amargura e Sophie aproximou-se dela. Por favor disse, atraindo subitamente todos os olhares no poderia perguntar a Robert se me receberia? A enfermeira franziu o cenho, mas Laura voltou-se bruscamente para sua enteada. Como que voc pode sugerir semelhante coisa, Sophie? Voc no tem vergonha nem pena? Se no fosse por voc, nada disso teria acontecido. Sophie estremeceu ao sentir o desprezo no olhar de Laura e a enfermeira, diante da briga de famlia, sacudiu a cabea. No momento ele dorme, srta. Kemble, no posso incomod-lo. Mas se quiser, mencionarei seu nome quando ele acordar. Oh... sim... no... isto , no tem importncia. Sophie encolheu-se toda, deprimida. Esquea o assunto. Ao sarem, o ar estava agradavelmente fresco. Laura parecia mais tensa do que nunca, mas Sophie constatou que Emma mal podia disfarar sua alegria diante da frustrao que a atingia. Ela, entretanto, soube disfarar o fato muito bem no momento em que Laura voltou-se para ela e disse: Voc vai voltar ainda hoje, Emma? O que mais me resta fazer? Laura hesitou. Achei que talvez voc gostasse de ficar no meu hotel, a fim de passar a noite. No estado em que voc se encontra, viajar tanto no pode lhe fazer bem. Oh, sim, claro. Emma olhou para os demais com ar de triunfo. Mas como que eu voltaria amanh?
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Simon, com toda certeza, voltaria para busc-la, no mesmo, Simon? Laura voltou-se para seu filho e ao notar o seu aceno de cabea cheio de indiferena, inclinou-se. Est tudo combinado. Ficarei contente com sua companhia. Emma mostrava-se ansiosa para agarrar-se a qualquer lao, por mais tnue que fosse, que a ligasse a Robert, e Sophie e Simon despediram-se delas. Entretanto, assim que entrou no carro, Sophie impediu-o de ligar o motor. Eu vou voltar. No agora, depois do ch. Simon respirou fundo. Sei. Voc esperar por mim? Ser que tenho alguma outra escolha? Claro. Posso tomar o trem... no sou paraltica. Aps o ch? Acho que no d para esperar. Ento dormirei aqui. Tenho um pouco de dinheiro... Esquea o que eu disse. Esperarei. Sophie olhou-o com gratido. Voc mudou muito, Simon, sabia? Sei quando tenho de reconhecer que perdi. A enferme ira-chefe j no estava mais de planto quando Sophie voltou. Em seu lugar estava uma mulher mais jovem, a enfermeira Evans. Quando Sophie explicou quem era, a enfermeira Evans sacudiu a cabea, penalizada. Sinto muito, mas acho que o sr. Ydris no recebe visitas disse. Sophie disfarou sua frustrao. No poderia lhe perguntar e dizer quem eu sou? A enfermeira Evans sacudiu a cabea. Isso no compete a mim, sra. Kemble. Procure o dr. Francis. Mas onde est o dr. Francis? Sinto muito, mas ele no est de planto. Sophie sentiu que as lgrimas afloravam-lhe aos olhos. Mas pelo menos no poderia v-lo? No h nenhum lugar onde eu possa ficar e simplesmente olh-lo? A enfermeira hesitou. A senhorita poderia... olhar atravs do retngulo de vidro da porta, eu acho murmurou, tomada de dvidas. Mas teria de permanecer em silencio. No se preocupe! Muito bem, srta. Kemble. Venha comigo. Percorreram o corredor assepticamente branco e pararam diante de uma porta creme, Este o quarto do sr. Ydris, srta. Kemble murmurou. Se quiser olhar atravs do painel... Sophie ficou na ponta dos ps e espiou atravs do vidro. Do outro lado via-se um quarto semelhante a uma cela, severo e impessoal com uma cama estreita de ferro ocupando o centro. Na cama encontrava-se um homem apoiado sobre uma pilha de travesseiros, voltando com dificuldade as pginas de uma revista. Sob o palet aberto do pijama ela podia ver a couraa de gesso. Suas mos tambm estavam cobertas de gesso e Sophie olhou seu rosto. O lado esquerdo estava plido e mostrava marcas de
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ferimentos que facilmente desapareceriam, mas o lado direito fora parcialmente arrancado e numerosos pontos davam-lhe uma aparncia constrangedora. Oh, meu Deus! Robert! Seu corao comeou a palpitar, invadido por uma onda de amor. Deu involuntariamente um passo adiante e seu p bateu na porta, fazendo barulho. Imediatamente Robert levantou os olhos. Quem ? Quem est a? perguntou e a enfermeira entrou no quarto. Sou eu, sr. Ydris disse ela, com seu melhor sorriso profissional. Como est se sentindo esta noite? Robert fitou-a com olhar penetrante. Pensei ter ouvido vozes. Quem est l fora? Ningum, sr. Ydris... Sou eu, Robert! Sophie no podia mais suportar aquela situao e, ignorando a censura da enfermeira, avanou em direo cama. Al, Robert. Como que voc est? Em silncio, Robert a olhava com ar carrancudo. Em seguida a enfermeira fez um gesto de desalento. Sinto muito, sr. Ydris. A sra. Kemble persuadiu-me a mostrarlhe seu quarto. Prometeu-me que no tentaria falar com o senhor. Robert voltou a concentrar-se na revista. Est certo, enfermeira. Pode ir. Eu falarei com... a srta. Kemble. Falar? A enfermeira no sabia se sentia alegria ou arrependimento. Muito bem, eu lhes darei dez minutos. Assim que a enfermeira fechou a porta Sophie fez um gesto que revelava toda sua consternao. Oh, Robert, Robert! O que foi que aconteceu? Ajoelhou-se ao lado da cama e procurou tocar-lhe os dedos, mas ele se concentrou na revista. No sei por que voc veio aqui, Sophie, no pedi para v-la. Mas eu queria v-lo! Eu tinha de v-lo! Por qu? Estou vivo. No me encontro s portas da morte. Voc no precisava vir de to longe para verificar isto. Eu no vim s para verificar protestou. Voc no sabe como me senti quando recebi a carta de sua me. Horrorizada, imagino. O que quer dizer com isso? Robert ento levantou a cabea, mostrando seu rosto coberto de cicatrizes. Bem, eu no sou l muito agradvel de se olhar, no mesmo? Sophie sacudiu a cabea com impacincia. Sua aparncia pouco me importa! No? Robert voltou a mergulhar na revista No, acho que no. Qualquer que seja minha aparncia, voc no vai me ver por muito tempo. Robert, pare com isso! Ele ergueu novamente os olhos. Parar com qu?
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Pare de dizer estas coisas horrveis. No so coisas horrveis. Para que fingir? Voc est trabalhando em Corfu e sem dvida acabar entrando na universidade. Contando que a companhia no rescinda meu contrato por negligncia, meu prximo posto no Canad. Canad! E... Emma ir com voc? Emma? Robert comprimiu os lbios. No. Mas... at l vocs estaro casados. No vou me casar com Emma declarou Robert abruptamente. E agora, se voc no tem mais nada a dizer... Tenho, sim! Sophie ps-se de p, olhando-o desesperada. Mas... ela est grvida... V-se embora, Sophie. No temos mais nada a nos dizer. Temos sim! Sophie respirou fundo. Robert, aquela noite em Penn Warren, voc ia me pedir em casamento, no ? No quero falar a respeito deste assunto. Robert, por favor! Havia aflio em sua voz e Robert abrandou. Bem, e da? Da... eu aceito, se voc ainda me quiser. Voc est louca? Meus Deus, mas o que isto? Est dizendo que casar comigo, mesmo acreditando que Emma est esperando um filho meu? No sei em que acreditar. Temos unicamente a palavra de Emma... Antes a palavra dela era suficiente para voc... No era exatamente assim. Robert, meu pai... Seu pai no governa seus pensamentos. Voc acreditou nele. Imagino s o que ele diria se pudesse ouvi-la agora... No me importo com o que ele diria... Eu tambm no. Nem me importo com o que voc diga. V embora. Dispenso a presena de vocs todos. Sophie nunca soube exatamente como conseguiu chegar at o carro. Tremia tanto que seus dentes chocavam-se uns contra os outros. Simon deixou-a e foi at uma mercearia comprar uma garrafa pequena de conhaque, cujo contedo insistiu em que ela tomasse. A bebida provocou efeitos imediatos; ela engasgou, mas pelo menos passou aquele frio mortal de suas veias. Compreendendo que no poderiam permanecer indefinidamente no estacionamento do hospital, Simon deu partida na perua e encaminhou-se para a sada. No momento em que partiam, duas mulheres entravam e uma delas, afobada em evitar o carro, escorregou e caiu, batendo com a cabea na parede. Meu Deus, Emma exclamou Simon. Ser que a matei? O choque provocado pelo acidente trouxe Sophie de volta realidade. Ela tambm saltou do carro e correu em direo ao lugar onde Simon e sua me estavam ajoelhados, ao lado do corpo inerte de Emma. Ela est bem?
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Laura olhou com raiva para sua enteada. Se est, no ser graas a voc! retrucou. Pelo amor de Deus, Simon, voc no est vendo que ela perdeu os sentidos? V chamar algum, uma enfermeira, um mdico. Simon esboou um gesto vago e saiu correndo, enquanto Sophie umedecia o leno e o aplicava sobre a testa machucada de Emma. Mas o que aconteceu? perguntou madrasta. Ela agiu como se Simon estivesse a ponto de atropel-la. Laura reagiu inicialmente como se se recusasse a falar com a enteada, mas em seguida murmurou: Acho que ela reconheceu-a replicou secamente. Deve ter ficado intrigada com sua presena aqui, como eu, alis, tambm fiquei. que... eu tinha de ver Robert. E vi. O que foi que ele disse? Laura no conseguia disfarar seu interesse, mas Emma voltava a si e a resposta de Sophie teve de ser adiada. Oh, o que aconteceu? Emma tentou apoiar-se nos cotovelos. Laura consoloua com muito afeto. Voc escorregou, meu bem, e bateu com a cabea. Como est se sentindo? Eu... estou com um pouco de dor de cabea. Laura olhou em direo entrada iluminada do hospital. No se preocupe. Mandei Simon buscar ajuda. Agora Emma parecia agitada. Eu estou bem, realmente estou murmurou, tentando levantar-se, a despeito das mos que a retinham. No preciso de ajuda. Tudo passou! Absolutamente. Laura estava irredutvel. No se deve de forma alguma correr riscos, no h a menor necessidade. No sossegarei enquanto voc no for examinada. No... Simon estava de volta. Vinha na companhia de dois homens, um com uniforme de porteiro e um enfermeiro. Ela olhou para Emma. Agora tarde disse. Olhe a o Simon. Emma foi carregada em uma padiola para a enfermaria e Sophie, Simon e Laura esperaram na recepo, Sophie estava intrigada diante da agitao de Emma e das possveis razes para o fato. E se ela no estivesse grvida? Ser que algum descobriria? Certamente no teria de se preocupar com isso. Naquele estgio inicial, seria difcil negar sem um exame mais aprofundado. E mesmo assim... Voltando-se para Simon, indagou: Notou como Emma parecia preocupada? Simon fez que sim. Gostaria de saber por qu. Talvez estivesse nervosa com a possibilidade de perder o beb. Se que h um beb... Oh, o que que vocs esto dizendo? Laura ouvira as ltimas palavras do dilogo. Claro que Emma est esperando uma criana. Eu tive duas e conheo os sintomas. Laura mostrou-se to categrica que a ponta de dvida que nascera em Sophie foi imediatamente posta de lado. Ficou sentada, muito tensa, esperando
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impacientemente que dessem boas notcias de Emma, para que ela e Simon pudessem partir. Emma, porm, no voltou. Em vez disso, o mdico que estava de planto aproximou-se delas. So parentes da srta. Norton? perguntou. No exatamente declarou Laura. Ela... vai casar com meu filho. Vai mesmo? Bem, devemos inform-la de que ela ter de passar a noite aqui. mesmo? Laura ficou ansiosa. algo grave? No se trata da criana, no mesmo? A criana, sra. Kemble? Sophie jamais se esqueceria do espanto que surgiu no rosto do mdico. Que criana? Laura corou. Meu filho... isto ... Emma est... grvida. O mdico ficou por um momento de olhos baixos. Em seguida fitou Simon. o noivo da srta. Norton, sr. Kemble? Simon sacudiu a cabea. No. Meu irmo. Percebo. O mdico estava perturbado. Bem, no sei exatamente como diz-lo, mas a srta. Norton no est grvida. Laura sentou-se em uma cadeira. No est grvida? No est grvida reafirmou o mdico com firmeza. Olhou de relance para Sophie e Simon, e voltou a fitar Laura. A senhora evidentemente... hum... compreendeu mal as razes que levariam seu filho e a srta. Norton a casar-se. Sophie tambm teve de sentar-se. Suas pernas tremiam como gelia e a notcia, em vez de tranqiliz-la, deixou-a estatelada. Deus! Que tola fora, que tolos todos eles tinham sido! Mas no tinham a menor desculpa. Acreditaram em Emma antes de consultar Robert e isso era imperdovel. Laura deu as costas, cobrindo a boca com o dorso da mo. Simon prosseguiu o dilogo. O senhor estava dizendo que... a srta. Norton ter de passar a noite no hospital... Oh! Oh, sim. O mdico consultou sua papelada. Ela vai ficar bem. A cabea no foi seriamente atingida. Mas a srta. Norton parece-me nervosa... agitada. Isto o suficiente para que eu recomende que ela fique sob observao por uma noite. Sei. Simon inclinou-se e ajudou sua me e Sophie a levantar-se. Acho que agora compreendemos. Obrigado. A srta. Norton poder sair a partir das dez horas de amanh, sr. Kemble. Sugiro que o senhor lhe d a notcia replicou Simon com um breve sorriso, acompanhando as duas mulheres para fora do hospital e sem permitir que elas olhassem para trs. Acho que todos ns estamos precisando de um bom sono, no mesmo, mame? comentou ele, encaminhando-se para a perua. Em nossa prpria cama. Em Penn Warren.
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CAPTULO XI
Sophie sentou-se beira da piscina, pondo os ps na gua. Olhou suas pernas esguias e arrependeu-se de ter se pesado na balana de Harriet Tarrant naquela manh. At ento conseguira se convencer de que sua perda de peso era insignificante, mas agora sabia que as coisas no eram exatamente assim. Suas roupas balanavam em seu corpo, porque ela havia emagrecido peio menos cinco quilos desde que regressara a Corfu, h menos de um ms. Passou impacientemente as mos nos cabelos. Aqueles ltimos dias, desde que Harriet tinha viajado, se arrastavam. No tinha com o que ocupar seu tempo. Acabara o trabalho que Harriet tinha deixado em dois dias, mesmo ao custo de trabalhar vrias horas suplementares. Desde ento, perambulava inquieta pela villa, incapaz de livrarse dos pensamentos que a atormentavam. Quando regressara a Corfu, aps a atormentada entrevista com Robert e a descoberta da mentira de Emma, sentira-se entorpecida, mentalmente paralisada. Disse a Harriet que Robert iria sarar e entregou-se automaticamente a seu trabalho. Harriet fora maravilhosa. Comportara-se como se nada houvesse acontecido, no fizera perguntas. Rodeada por uma atmosfera clida e simptica, Sophie no conseguiu fugir muito mais tempo realidade. A medida que os dias prosseguiam e que o gelo do seu corao derretia, novas reaes desabrochavam. Tivera de confessar a Harriet a verdade do que realmente acontecera durante a sua visita a Conwynneth, e esta, pela primeira vez, no dissera nada de construtivo. E assim aquela semana terrvel transformara-se em duas, em seguida em trs... Sophie percebia freqentemente que Harriet a observava, mas sua compreenso da situao era tamanha que Sophie no sentia necessidade de ocultar seus sentimentos. No entanto, apesar de a mente ser capaz de absorver a dor que ela sentia, o corpo era menos resistente. Sophie tentava comer, mas seu apetite era praticamente inexistente. Mas viver era uma coisa e permanecer com sade outra, completam ente diferente. As tenses a estavam privando de todo o vigor. Com uma exclamao que beirava o autodesprezo, Sophie mergulhou na gua morna da piscina. Se tivesse vivido um sculo antes, pensou com impacincia, diriam que ela estava definhando a olhos vistos. Ser que ela, uma mulher emancipada do sculo vinte, deixaria semelhante coisa acontecer? O tempo curaria tudo. J conseguia recapitular sem muita angstia as palavras que Robert lhe dissera. Se o esprito podia absorv-las, por que deveria a carne ser to fraca? Lembrava-se de um antigo provrbio espanhol: "Leva tudo o que quiseres, disse Deus. Leva, mas paga". Bem, era a sua vez de pagar.

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Almoou a ss no ptio e refugiou-se no frescor de seu quarto, para se abrigar do calor opressivo. Apesar de no ter o hbito de dormir quela hora, era impossvel suportar a temperatura elevada. Tinha freqentes dores de cabea e compreendeu que eram resultado da alimentao precria. Estava deitada quando ouviu o barulho de um carro que se aproximava. Harriet estava de volta! Graas a Deus! Levantou-se da cama e vestiu-se rapidamente. Escovou os cabelos s pressas e saiu correndo em direo frente da casa, onde o carro de Harriet estacionava. Oh, que bom que a senhora voltou... comeou a dizer no momento em que Harriet saltava do carro, mas interrompeu-se ao ver que seu pai a acompanhava. Papai! Atnita, olhou para ambos. Papai, aconteceu alguma coisa? No, no, Sophie! O dr. Kemble a abraou. No aconteceu nada de grave, trate de se acalmar, Beijou-a rapidamente e contemplou a villa com admirao. Mas que lugar maravilhoso, no? A sra. Tarrant no exagerou. Vamos entrar? Harriet sorriu para Sophie, ignorando a interrogao muda de seus olhos. L dentro est mais fresco; vou pedir a Nana para nos preparar ch. Sophie entrou na sala ladrilhada de mrmore. Cerrou os punhos e indagou: Mame... veio com voc? No, Sophie, ela ficou em Penn Warren. Simon voltou para a escola e algum tinha de ficar tomando conta de Robert. No entendo, papai... Voc no est com boa aparncia, Sophie comentou. A sra. Tarrant me disse que voc no est comendo. Por que foi que voc veio, papai? Fui eu quem o convidou. Harriet voltara da cozinha. No quer sentar-se, Sophie? Sophie acomodou-se, olhando-os com expectativa. Por favor, fale suplicou. No havia razo para voc vir. Harriet fez um gesto com a cabea. Havia, sim. Seu pai tem algo a lhe comunicar. Mas de que se trata, afinal? O dr. Kemble inclinou-se para ela. Vim... vim lhe dizer que acho que sua madrasta e eu nos enganamos. Talvez no deveramos ter proibido... Robert de ligar-se a voc. Sophie ficou atnita. O qu? Seu pai suspirou. Sophie, no torne as coisas mais difceis. Eu... acabo de reconhecer que talvez nos tenhamos enganado. difcil saber o que mais posso dizer. Sophie levantou-se. Agora tarde demais para dizer o que quer que seja, no? O dr. Kemble olhou para Harriet e esta sacudiu a cabea. Nunca tarde, Sophie.
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tarde, sim! Voc... sabe como Robert se sente. Sei, sim. E voc? Sophie prendeu a respirao. Que quer dizer? Sophie... Seu pai voltou a falar. Sophie, depois que voc deixou a Inglaterra, Robert pediu para v-la. O qu? Sophie encarou-o. verdade. Sophie tentava compreender. Mas... por qu? O dr. Kemble mudou de posio. Sua madrasta lhe contou que voc havia voltado para a Grcia. Mas por que ele haveria de querer me ver? Seu pai voltou a suspirar. No me compete dizer. E quando... quando ela disse que eu tinha partido? Qual foi a reao? Ele imaginou... ele imaginou... Ele imaginou que voc no queria mais v-lo informou Harriet. Sophie arfou, olhando seu pai sem poder acreditar no que estava ouvindo. E voc deixou que ele pensasse isso? Foi a soluo mais fcil. Seu pai enxugou a fronte com o leno. Sophie, voc bem sabe como eu e sua madrasta sempre nos sentimos em relao a voc e a Robert... Oh, papai! Sophie sentia-se fisicamente mal. Enchia-a de horror imaginar as reaes de Robert no momento em que descobriu que ela regressara a Corfu sem fazer qualquer outra tentativa de ir v-lo. O que mais agravava o fato era que ningum tomara a iniciativa de explicar-lhe as razes de seu comportamento. Teria pensado que ela ficara horrorizada com sua aparncia? Oh, papai, como foi fazer uma coisa dessa? Sophie, Robert estava no hospital, enfraquecido e aptico. Laura achava que quando ele levantasse e pudesse reavaliar... Sophie levantou-se de repente e afastou-se de seu pai. E ento por que voc veio at aqui? perguntou inquieta. Para eximir-se de qualquer culpa, caso tudo isto venha a ser esclarecido mais tarde? O dr. Kemble parecia derrotado. No, Sophie, no foram estas as razes. Vim porque a sra. Tarrant esteve em Penn Warren e contou a verdade a Robert. Ele no tinha a menor condio de fazer esta viagem sozinho. O qu? Sophie mal conseguia respirar. Sentiu um aperto na garganta. Olhou incredulamente para seu pai e em seguida voltou-se para Harriet. Quer... quer dizer... que Robert est aqui? Em Corfu? Na villa? No, Sophie disse Harriet. Ele est na cidade, em um hotel. Se quiser vlo, ter de ir at l. Se... eu quiser... v-lo! As lgrimas afloraram aos olhos de Sophie. Meu Deus, claro que quero v-lo!
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Foi o que eu lhe disse observou Harriet com toda calma mas receio que ele ainda esteja um tanto suscetvel em relao sua aparncia... Levem-me at ele! Sophie no fez o menor esforo por disfarar a violncia de seus sentimentos. Oh, por favor, levem-me agora! O dr. Kemble estava a ponto de levantar-se, mas Harriet impediu-o. Eu a levarei declarou com firmeza. Voltarei em seguida e tomaremos ch. O percurso da villa at a cidade jamais parecera to interminvel para Sophie. Sentia-se tensa diante das emoes h tempo reprimidas e Harriet foi suficientemente sensata para no obrig-la a falar. Entretanto, assim que pararam diante do hotel, Sophie voltou-se para ela e agarrou-Lhe a mo. Obrigada disse, em meio s lgrimas. No sei como, mas algum dia haverei de retribuir tudo isto. Limite-se a ser feliz, minha querida disse Harriet com ternura, um tanto emocionada. E lembre-se, seus pais a amam de verdade, por mais que lhe custe acreditar. Sophie assentiu, beijou-lhe impulsivamente o rosto e saiu do carro. Indagou na recepo onde era o quarto de Robert e subiu apressadamente as escadas at o segundo andar. Bateu porta. No tinha coragem de girar a maaneta e entrar. Finalmente a porta se abriu. Bastou olhar para o rosto cansado de Robert para entender o porqu da demora. Ele obviamente estivera repousando e tirara a roupa, para refrescar-se no chuveiro. Seu cabelo ainda estava molhado e amarrara uma toalha em volta da cintura. Os pontos haviam sido removidos do rosto e apenas as cicatrizes permaneciam. Al, Robert cumprimentou, muito sem jeito. Ser... ser que o incomodei? Robert a olhava, como se no pudesse despregar os olhos dela. Fez um gesto, indicando que ela entrasse. No havia tapetes no assoalho coberto de lajotas e o quarto era mobiliado apenas com uma cama antiga e um guarda-roupa. As roupas de Robert estavam espalhadas pela cama e no cho estava a mala meio aberta. Sophie percebeu tudo isto ao mesmo tempo que sentia intensamente a presena de Robert atrs dela. Voltou-se. Ele estava diante da porta, que fechara, e ela sentiu que ele estava igualmente tenso. Como que voc vai, Robert? indagou com voz trmula. Muito melhor, obrigado disse ele tocando as cicatrizes. Como v, isto ainda est uma lstima. No importante, contanto que voc esteja bem. E voc? Parece plida. Esperava encontr-la bem disposta, cheia de sade. Oh, estou bem. Eu... estive trabalhando... mesmo? Amarrou a toalha com mais firmeza em volta da cintura. Devo ir para o Canad em seis semanas. Ento no rescindiram seu contrato? No. Pareciam dois estranhos trocando notcias. Sophie cerrou os punhos.
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Meu... pai disse... que voc queria me ver. Sim. Robert passou a mo pelo cabelo. Sophie demonstrava inquietao. Bem... c estou. Eu sei. Mesmo assim Robert no fez o menor gesto de aproximao. Queria conversar com voc sobre Emma. No preciso. preciso, sim. A voz de Robert ficou tensa. Ela lhe disse que ns dois vivamos juntos em Londres? Sophie fez que sim e ele sacudiu a cabea. No verdade. Ela dividia um apartamento com mais duas amigas. No tem importncia. Claro que tem. Robert cerrou os punhos. Tambm devo lhe dizer que jamais fomos para a cama. Sophie prendeu a respirao e virou o rosto. Oh... ela bem que queria. Mas eu sabia que no seria o primeiro e certamente no seria o ltimo. No a amava; s conseguia pensar em voc. Sabia que ela no podia estar grvida de mim, mas voc acreditou nela. Foi isso que me magoou e me deixou desiludido. Mas ela disse que... Posso imaginar. Ela achava que se conseguisse provocar um conflito entre ns, eu voltaria para ela. Entre... ns? Oh, meu Deus! Claro, entre ns murmurou, tomando-a no braos. No sei se por isto que voc est aqui! prosseguiu, enterrando o rosto na curva suave de seu pescoo. Meu Deus, no consigo suportar mais, Sophie... Sophie estremeceu no momento em que seus braos rodearam-lhe a cintura. Seu corpo era rijo e estava ligeiramente mido e ela abandonou-se a ele completamente. Pensei que nunca chegaramos a isto ela cochichou provocativamente. Ele a conduziu para a cama. A toalha deslizou e no havia mais nada entre ela e aquela carne que a solicitava. Era maravilhoso, depois de toda a dor e humilhao, sentir aquele peso sobre seu corpo, aquela boca que lhe explorava o rosto, lhe percorria os seios, acariciando-a com sensualidade. Em determinado momento ele a afastou e ficou deitado de costas, apoiado no cotovelo, olhando-a com malcia. Oh, Sophie murmurou , veja s o que voc est fazendo comigo! Sophie deitou-se a seu lado, pressionando a musculatura de seu estmago. E que atitude voc pretende tomar? Que atitude voc quer que eu tome? Voltou-se para ela. Voc suportar ver meu rosto neste estado a cada manh, quando acordar? Ou devo deix-la cursar a universidade, como seu pai esperava, e fazer uma cirurgia plstica em sua ausncia? Sophie abraou-o. Voc... no est querendo forar uma situao, no mesmo? Sophie, tudo o que quero voc. Eu a amo. Mas voc me mandou embora quando fui v-lo no hospital
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relembrou ela, acariciando suas cicatrizes com os lbios. No me faa lembrar disso! Ele suspirou. Sophie, aquela noite em seu quarto, quando seu pai contou aquela histria absurda e voc acreditou, eu... eu quase perdi a cabea. Ento... quando voltei no outro fim de semana e vi que voc ia viajar para Corfu, eu s queria era fugir. Fugir da vida? perguntou ela. Sim. Sacudiu a cabea, Reconheo que o acidente aconteceu por culpa minha. S mais tarde compreendi que tolice teria sido eu me suicidar. Ento, quando voc foi me ver e disse que casaria comigo qualquer que fosse o estado de Emma, fiquei zangado, furioso. Queria perguntar por que voc no tinha dito isto antes, por que no me deu a oportunidade de explicar... Mas depois que voc partiu, comecei a me lembrar de como nossos pais podiam ser convincentes. Recordei-me de como tinha me comportado quando voc voltou do internato. Foi por isso que pedi para v-la novamente. Quando me disseram que voc tinha voltado para c, perdi todas as esperanas. Oh, Robert! Enterrou o rosto em seu pescoo. E agora? Agora? Agora estou aqui... Graas sra. Tarrant. Sim, graas sra. Tarrant. Sophie franziu o cenho. O que foi que ela disse a meu respeito? Robert sorriu. Voc bem que gostaria de saber, no ? Diga-me! Ele olhou-a nos olhos. Ela disse que voc estava se consumindo de amor por mim! Ele falava em tom de brincadeira, mas havia seriedade em seus olhos. Era verdade? E voc no sabe? Ele deu um amplo sorriso. Sim, agora acho que sei. Posso ir para o Canad com voc? Primeiro casar comigo. Sophie, entusiasmada, fez que sim e suspirou. Sua me... capaz que ela ainda no concorde. Queria que voc casasse com Emma. Emma perdeu todo cartaz h algumas semanas, como voc, alis, deve saber. Robert tomou-a novamente nos braos. Ela acabar se acostumando. Os meses que passaremos no Canad daro a ela tempo de adaptar-se. E sempre h o recurso de darmos a ela um neto, o que a manter bastante ocupada...

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