Você está na página 1de 378

http://groups-beta.google.

com/group/digitalsource

Contato

Carl Sagan

Ttulo do original ingls: Contact Copyright 1985, by Carl Sagan Traduo: Fernando Pinto Rodrigues Reviso de texto: Manuel Joaquim Vieira Composio: Textype - Artes Grficas Impresso e acabamento: Tipografia Guerra - Viseu Reservados os direitos para Portugal a: Gradiva - Publicaes, Ltda. Rua Almeida e Sousa, 21, r/c, esq., 1350 Lisboa Telefs. 3974067/8 2.a edio: Abril de 1997 Depsito legal n.o 110668/97

Para Alexandra que atinge a maioridade no Milnio. Possamos ns deixar tua gerao um mundo melhor do que a ns foi deixado.

PARTE I A MENSAGEM O meu corao treme qual frgil folha. Os planetas rodopiam nos meus sonhos. As estrelas comprimem-se contra a minha janela. Giro no meu sono. A minha cama um clido planeta. MARVIN MERCER P.S. 153 Fifth Grade Harlem Cidade de Nova Iorque, N.I. (1981) CAPTULO I Nmeros transcendentes Pequena mosca, Teu estival folguedo A minha descuidada mo Afugentou. No sou eu Uma mosca como tu? Ou no s tu Um homem como eu? Pois eu dano, E bebo, e canto, At que mo distrada Afugente o meu vo. Pelos padres humanos no poderia ter sido artificial: era do tamanho de um mundo. Mas era to extravagante e complicadamente formada, to claramente planejada para qualquer objetivo complexo, que s podia ter sido a expresso de uma idia. Deslizando em rbita polar volta da grande estrela azul-branca, parecia um imenso, imperfeito poliedro incrustado de milhes de lapas taciformes. Cada taa estava apontada a uma parte especial do cu. Cada constelao estava a ser observada. O mundo polidrico desempenhava a sua enigmtica funo havia tempos infinitos. Era muito paciente. Podia dar-se ao luxo de esperar eternamente. Quando a tiraram para fora, nem sequer chorava. Tinha a

minscula fronte enrugada e os seus olhos abriram-se muito. Olhou para as luzes brilhantes, para os vultos vestidos de branco e verde e para a mulher deitada na mesa debaixo dela. Sons de algum modo familiares passaram sobre ela. O seu rosto tinha uma expresso estranha para uma recm-nascida perplexidade, talvez. Quando tinha dois anos, levantava as mos acima da cabea e dizia muito docemente: "Pap, pega." Os amigos dele mostravam-se surpreendidos. A garotinha era delicada. "No se trata de delicadeza", dizia-lhes o pai. "Ela costumava gritar quando queria que lhe pegassem. Por isso, uma vez, disse Ellie, no precisas de gritar. Basta dizeres: 'pap, pega.' Os midos so espertos. No verdade, Presh?" Por isso, ela agora estava l em cima, numa altitude estonteante, empoleirada nos ombros do pai e agarrada ao seu cabelo, que comeava a ficar ralo. A vida era melhor ali em cima, muito mais segura do que gatinhar atravs de uma floresta de pernas. L em baixo, qualquer pessoa a podia pisar. Podia perder-se. Agarrou-se com mais fora. Deixando os macacos, dobraram uma esquina e deparou-selhes um grande bicho de pernas delgadas, pescoo comprido, corpo sarapintado e chifres pequeninos na cabea. Erguia-se acima deles. "Tm o pescoo to comprido que a fala no pode sair", disse o pai. Ela teve pena da pobre criatura condenada ao silncio. Mas sentiu tambm uma alegria pela sua existncia, um prazer por haver tais maravilhas. - V, Ellie - instigou-a a me brandamente, com um tom de satisfao na voz familiar. - L. A irm da me no acreditara que Ellie, com trs anos, soubesse ler. A tia estava convencida de que as histrias infantis tinham sido decoradas. Naquela altura desciam vagarosamente a State Street, num fresco dia de Maro, e tinham parado diante de uma montra. L dentro, uma pedra vermelho-borgonha cintilava ao sol. - Joalheiro - leu Ellie devagar, pronunciando quatro slabas. Com um sentimento de culpa, entrou no quarto de hspedes. O velho aparelho de rdio Motorola estava na prateleira, como ela se lembrava. Era muito grande e pesado e, ao apert-lo contra o peito, quase o deixou cair. Na parte de trs estavam escritas as palavras: "Perigo.. No furar." Mas ela sabia que, se no estivesse ligado, no haveria perigo. Com a lngua entre os lbios, retirou os parafusos e exps as
6

entranhas do aparelho. Como desconfiara, no havia orquestras minsculas nem locutores em miniatura a viver silenciosamente as suas pequenas vidas espera do momento em que o boto fosse girado, com um clique, para "ligado". Em vez disso, havia bonitos tubos de vidro, um pouco parecidos com lmpadas eltricas. Alguns assemelham-se s igrejas de Moscovo que vira apresentadas num livro. As pontes da sua base estavam perfeitamente concebidas para se ajustarem aos receptculos onde se achavam encaixadas. Com a parte de trs tirada e o boto em "ligado", introduziu a ficha do aparelho numa tomada prxima, na parede. Se no lhe tocasse, se no se aproximasse, como poderia mago-la? Decorridos poucos momentos, alguns tubos comearam a brilhar suavemente, mas no se ouviu nenhum som. O aparelho estava "estragado" e tinha sido posto de parte havia alguns anos, em favor de um modelo mais moderno. Um dos tubos no brilhava. Ela tirou a ficha da tomada e retirou o tubo renitente do seu receptculo. No interior havia um quadrado metlico, preso a fios pequeninos. A eletricidade passa ao longo dos fios, pensou vagamente. Mas primeiro tinha de entrar no tubo. Uma das pontas da base parecia dobrada e, com um bocadinho de trabalho, ela conseguiu endireit-la. Voltou a encaixar o tubo e a ligar o aparelho e ficou encantada ao v-lo comear a brilhar e ouvir um oceano de esttica erguer-se sua volta. Olhou na direo da porta fechada com um sobressalto e reduziu o volume do som. Girou o boto que dizia "freqncia" e encontrou uma voz que falava agitadamente - tanto quanto conseguiu entender, acerca de uma mquina russa que estava no cu a girar interminavelmente volta da Terra. Interminavelmente, pensou. Girou de novo o boto, procura de outras estaes. Passado um bocado, receosa de ser descoberta, desligou o aparelho, voltou a aparafusar frouxamente a parte de trs e, ainda com maior dificuldade, levantou a telefonia e tornou a p-la na prateleira. Quando saa do quarto de hspedes, um pouco ofegante, a me apareceu e ela sobressaltou-se de novo. - Aconteceu alguma coisa, Ellie? - No, mam. Aparentou um ar casual, mas o seu corao batia depressa e as palmas das suas mos suavam. Sentou-se num lugar favorito do pequeno quintal das traseiras e, com os joelhos erguidos at ao queixo, pensou no interior do rdio. Todos aqueles tubos so realmente necessrios? Que aconteceria se os tirssemos um de cada vez? O pai chamara-lhes uma vez
7

tubos de vcuo. Que acontecia dentro de um tubo de vcuo? No havia realmente nenhum ar l dentro? Como entravam no aparelho a msica das orquestras e a voz dos locutores? Eles gostavam de dizer "estamos no ar". O rdio era transportado pelo ar? Que acontecia dentro do aparelho de rdio quando mudvamos de estao? Que era a "freqncia"? Porque era necessrio lig-lo a uma tomada para trabalhar? Seria possvel fazer uma espcie de mapa que mostrasse como a eletricidade passa atravs do aparelho? Seria possvel desmont-lo sem se magoar? E mont-lo de novo? - Ellie, que andaste tu a fazer? - perguntou a me, ao passar com roupa lavada para estender. - Nada, mezinha. Estou s a pensar. Nas frias do seu dcimo vero levaram-na a visitar dois primos que detestava, num aglomerado de chals ao longo de um lago da pennsula Setentrional do Michigan. No conseguia compreender que pessoas que viviam num lago no Wisconsin se expusessem a conduzir durante cinco horas a fim de irem para outro lago no Michigan. Especialmente para verem dois rapazes ruins e infantis. S com dez e onze anos. Autnticos patetas. Como podia o seu pai, que noutros aspectos a compreendia to bem, querer que ela brincasse dia aps dia com idiotas? Passou todo o vero a evit-los. Numa noite abafada e sem lua, depois do jantar, desceu sozinha at ao cais arborizado. Tinha acabado de passar um barco a motor e o barco a remos do tio, amarrado doca, balanava suavemente na gua estrelada. Tirando as cigarras distantes e um grito quase subliminal que ecoava atravs do lago, o silncio era total. Olhou para o cu luminoso salpicado de estrelas e sentiu o corao acelerado. Sem olhar para baixo, apenas com a mo estendida para se guiar, encontrou uma extenso de erva macia e deitou-se. O cu resplandecia de estrelas. Havia milhares delas, a maioria a piscar e algumas luminosas e firmes. Olhando cuidadosamente, podiam ver-se tnues diferenas de cor. Aquela luminosa, ali, no era azulada? Tateou de novo o cho debaixo dela; era slido, firme... tranqilizador. Cautelosa, sentou-se e olhou para a esquerda e para a direita, para cima e para baixo da longa extenso da beira-lago. Conseguia ver ambos os lados da gua. O mundo parece apenas plano, pensou. Na realidade, redondo. Tudo isto uma grande bola... a girar no meio do cu... uma vez por dia. Tentou imaginar o mundo a girar, com milhes de pessoas
8

coladas a ele, falando lnguas diferentes, usando roupas engraadas, todas presas mesma bola. Voltou a estender-se e tentou sentir a rotao. Talvez conseguisse senti-la s um bocadinho. Do outro lado do lago, uma estrela brilhante piscava entre os ramos mais altos. Semicerrando os olhos, distinguiam-se raios de luz a sair dela, como se danassem. Semi-cerrando-os um pouco mais, os raios mudavam obedientemente de comprimento e de forma. Seria imaginao sua ou... a estrela estava agora inquestionavelmente acima das rvores? Poucos minutos antes espreitara entre os ramos, que ora a ocultavam, ora a revelavam. Agora estava mais alta, no havia dvida nenhuma a esse respeito. Era a isso que se referiam quando diziam que uma estrela estava a nascer, pensou. A Terra virava-se na outra direo. De um lado do cu, as estrelas nasciam. Este lado chamava-se Oriente. Do outro lado do cu, atrs dela, para l dos chals, as estrelas estavam a pr-se. Esse lado chamava-se Ocidente. Uma vez em cada dia, a Terra dava uma volta completa e as mesmas estrelas tornavam a nascer no mesmo lugar. Mas, se uma coisa to grande como a Terra girava uma vez por dia, tinha de mover-se absurdamente depressa. Toda a gente que ela conhecia tinha de estar a girar a uma velocidade incrvel. Pensou que conseguia agora sentir realmente a Terra girar - no apenas imagin-lo na sua cabea, mas senti-lo de fato na boca do estmago. Era como descer num elevador rpido. Esticou o pescoo mais para trs, para que o seu campo de viso no fosse contaminado por nada na Terra, at ver somente cu preto e estrelas brilhantes. Com um sentimento de satisfao, foi avassalada pela idia de que o melhor seria agarrar-se aos tufos de erva de cada lado, mas agarrar-se com todas as foras, ou ento cairia no cu, com o corpo pequeno e s cambalhotas minguado pela imensa esfera escurecida que ficava em baixo. Gritou, gritou de fato, antes de conseguir abafar o grito com o punho. Foi assim que os primos conseguiram encontr-la. Correndo pela encosta abaixo, descobriram-lhe no rosto um misto invulgar de embarao e surpresa que prontamente assimilaram, ansiosos por surpreenderem qualquer pequena imprudncia que pudessem ir contar aos pais dela. O livro era melhor do que o filme. Para comear, tinha muito mais coisas. E alguns dos desenhos eram tremendamente
9

diferentes do filme. Mas, em ambos, Pinquio - um rapaz de madeira de tamanho natural que adquiria magicamente vida usava uma espcie de cabresto e parecia ter cavilhas nas articulaes. Quando Geppetto est mesmo a acabar de fazer Pinquio, vira as costas ao boneco e imediatamente atirado de pantanas por um pontap bem apontado. Nesse instante chega o amigo do carpinteiro e pergunta-lhe que est ele a fazer estatelado no cho. "Estou a ensinar", responde Geppetto com dignidade, "o alfabeto s formigas." Ellie achava a frase muito espirituosa e deliciava-se a contla s amigas. Mas todas as vezes que a citava ficava a pairar na margem do seu consciente uma pergunta no formulada: Podiase ensinar o alfabeto s formigas? E querer-se-ia? Ali em baixo, com centenas de insetos apressados capazes de percorrer toda a nossa pele ou at de nos picar? De resto, que podiam as formigas saber? s vezes levantava-se no meio da noite para ir casa de banho e encontrava l o pai, em calas de pijama, de pescoo esticado para cima e uma espcie de patrcio desdm a acompanhar o creme de barbear que lhe cobria o lbio superior. "Ol, Presh", dizia ele. Era um diminutivo de "preciosa", e ela amava-o por a tratar assim. Por que se barbeava ele noite, quando ningum poderia saber se tinha a barba crescida? "Porque", respondia-lhe ele a sorrir, "a tua me saber." Anos mais tarde, ela descobriu que compreendera aquela observao brincalhona apenas incompletamente. Os seus pais tinham estado apaixonados. Depois das aulas montara na bicicleta e fora para um pequeno parque no lago. Tirou de um pequeno alforje O Manual do Radiamador e Um Americano na Corte do Rei Artur. Aps momentnea hesitao, decidiu-se pelo segundo. O heri de Mark Twain tinha levado uma traulitada na cabea e acordara na Inglaterra arturiana. Talvez fosse tudo um sonho ou uma iluso. Mas talvez fosse real. Era possvel viajar para trs no tempo? Com o queixo nos joelhos, procurou uma passagem preferida: aquela em que o heri de Mark Twain encontrado pela primeira vez por um homem de armadura, que ele toma por um fugitivo de um manicmio local. Ao chegarem crista do monte vem uma cidade desenrolar-se diante deles: "- Bridgeport? - perguntei eu. - Camelot - respondeu ele." Fitava o lago azul, a tentar imaginar uma cidade que pudesse passar simultaneamente por Bridgeport, do sculo XIX, e Camelot, do sculo XVI, quando a me correu para ela.
10

- Procurei-te em toda a parte. Por que nunca ests onde possa encontrar-te? Oh, Ellie - murmurou -, aconteceu uma coisa horrvel! No stimo ano andavam a estudar "pi". Era uma letra grega que lembrava a arquitetura de Stonehenge, em Inglaterra: duas colunas verticais com uma trave em cima: . Medindo a circunferncia de um crculo e dividindo-a depois pelo dimetro do crculo, obtinha-se o valor de pi. Em casa, Ellie pegou na tampa de um boio de maionese, passou-lhe um cordel volta, endireitou o cordel e com uma rgua mediu a circunferncia do crculo. Fez o mesmo ao dimetro e dividiu um nmero pelo outro. Obteve 3,21. Parecia simples. No dia seguinte, o professor, Mr. Weisbrod, disse que pi era cerca de 22/7, aproximadamente 3,1416. Mas, na realidade, se se queria ser exato, era um decimal que se prolongava indefinidamente sem repetir o padro dos nmeros. Indefinidamente, pensou Ellie. Levantou a mo. O ano escolar comeara havia pouco e ela ainda no fizera nenhumas perguntas naquela aula. - Como pode algum saber que os decimais se prolongam indefinidamente? - Porque assim - respondeu o professor, com alguma rispidez. - Mas por qu? Como sabe? Como se podem contar decimais indefinidamente? - Miss Arroway - o professor estava a consultar a caderneta da turma -, essa uma pergunta estpida. Est a desperdiar o tempo da aula. Nunca ningum chamara estpida a Ellie, e ela deu consigo desfeita em lgrimas. Billy Hortsman, que ocupava o lugar ao seu lado, estendeu bondosamente a mo e colocou-a sobre a dela. O pai fora recentemente acusado de praticar adulteraes nos odmetros dos carros usados que vendia e, por isso, Billy estava sensvel humilhao pblica. Ellie fugiu da aula a soluar. Depois das aulas foi de bicicleta biblioteca do colgio prximo, a fim de consultar livros de matemtica. Tanto quanto conseguiu depreender do que leu, a sua pergunta no tivera nada de estpida. Segundo a Bblia, os antigos hebreus tinham aparentemente pensado que pi era exatamente igual a trs. Os Gregos e os Romanos, que sabiam montes de coisas a respeito de matemtica, no tinham a mnima idia de que os dgitos de
11

pi se prolongavam indefinidamente sem se repetir. Tratava-se de um fato que s fora descoberto havia cerca de duzentos e cinqenta anos. Como queriam que ela soubesse se no podia fazer perguntas? Mas Mr. Weisbrod tivera razo acerca dos primeiros dgitos. Pi no era 3,21. Talvez a tampa do boio da maionese estivesse um bocadinho machucada, no fosse um crculo perfeito. Ou talvez ela tivesse sido descuidada ao medir o cordel. No entanto, mesmo que tivesse sido muito mais cuidadosa, no podiam esperar que medisse um nmero infinito de dzimos. Havia, porm, outra possibilidade. Podia-se calcular pi to exatamente quanto se quisesse. Se uma pessoa soubesse uma coisa chamada clculo, poderia experimentar frmulas para pi que lhe permitiriam calcul-lo at tantos decimais quantos o tempo de que dispusesse lhe permitisse. O livro enunciava frmulas para pi dividido por quatro. Algumas delas no conseguia pura e simplesmente compreend-las. Mas havia outras que a fascinavam: pi /4, dizia o livro, era o mesmo que 1 - 1/3 + 1/5 - 1/7 +..., com as fraes a continuar indefinidamente. Sem perda de tempo, tentou pr a frmula em prtica, adicionando e subtraindo as fraes alternadamente. O resultado saltava de maior do que /4 para menor do que 7/4, mas ao fim de algum tempo podia ver-se que esta srie de nmeros seguia em linha reta para a resposta certa. Nunca l se podia chegar exatamente, mas era possvel algum aproximar-se tanto quanto quisesse, desde que fosse muito paciente. Pareceu-lhe um milagre que a forma de todos os crculos do mundo estivesse conexa com aquela srie de fraes. Como podiam os crculos saber alguma coisa de fraes? Decidiu aprender clculo. Mas o livro dizia ainda mais alguma coisa: chamava-se um nmero "transcendente". No existia nenhuma equao com nmeros ordinrios capaz de dar pi, a no ser que fosse infinitamente longa. Ela j aprendera sozinha um pouco de lgebra e compreendia o que isso significava. E pi no era o nico nmero transcendente. Efetivamente, havia uma infinidade de nmeros transcendentes. Mais do que isso, havia infinitamente mais nmeros transcendentes do que nmeros ordinrios, apesar de pi ser o nico de que ela jamais ouvira falar. Em mais de um sentido, estava ligado infinidade. Tivera um vislumbre de algo grandioso. Escondida entre todos os nmeros ordinrios existia uma infinidade de nmeros transcendentes de cuja presena nunca se suspeitaria a no ser que se penetrasse profundamente na matemtica. De vez em
12

quando, um deles, como o pi, surgia inesperadamente na vida quotidiana. Mas na sua maioria - um nmero infinito deles, recordou a si mesma - estavam escondidos, metidos na sua prpria vida, quase com certeza no vislumbrados pelo irritvel Mr. Weisbrod. Desde o princpio que no teve iluses a respeito de John Staughton. Que a sua me pudesse sequer encarar a idia de casar com ele - mesmo sem tomar em considerao que tinham passado apenas dois anos depois da morte do pai - era um mistrio impenetrvel para ela. De aspecto razoavelmente agradvel ele conseguia dar a impresso, quando se empenhava nisso, de que se interessava realmente por uma pessoa. Mas era um tirano. Convidava os alunos para os fins-desemana na nova casa para onde se tinham mudado a fim de montarem e tratarem do jardim e, depois de se irem embora, troava deles. Disse a Ellie que estava apenas a iniciar o liceu e no deveria olhar duas vezes para nenhum dos seus jovens alunos inteligentes. Inchava-o uma imaginria importncia pessoal. Ellie tinha a certeza de que, como professor, desprezava secretamente o seu falecido pai, que fora apenas lojista. Staughton tornara claro que um interesse por rdio e eletrnica era inadequado numa rapariga, que no lhe caaria um marido, e que compreender fsica era para ela uma idia pateta e aberrante. "Pretensiosa", foi a palavra que empregou. Ela no tinha, simplesmente, capacidade para isso. Tratava-se de um fato objetivo a que seria melhor habituar-se. Dizia-lho para seu prprio bem. Ela agradecer-lho-ia mais tarde. No fim de contas, ele era um professor associado de Fsica1. Sabia o que tal estudo exigia. Estes sermes enfureciam-na sempre, embora - apesar da recusa de Staughton em acredit-la - nunca tivesse considerado uma carreira cientfica. No era um homem brando, como o seu pai fora, e no fazia a mnima idia do que fosse o sentido do humor. Quando algum pensava que ela era filha de Staughton, Ellie sentia-se indignada. A me e o padrasto nunca lhe sugeriram que mudasse o apelido para Staughton; sabiam qual seria a sua resposta. Ocasionalmente, havia um pouco de calor humano no indivduo, como quando, no quarto do hospital onde fora submetida a uma amigdalectomia, ele lhe oferecera um
Professor universitrio cuja categoria se situa entre a de professor catedrtico e a de assistente (N. da T.)
1

13

esplndido caleidoscpio. - Quando me fazem a operao? - perguntara, um pouco sonolenta. - J fizeram - respondera Staughton. - Vais ficar boa. Ela achara inquietante que pudessem ser roubados blocos completos de tempo sem seu conhecimento e atribura-lhe as culpas, embora na altura soubesse que estava a ser infantil. Que a me pudesse am-lo verdadeiramente, era inconcebvel. Devia ter voltado a casar por solido, por fraqueza. Precisava de algum que tomasse conta dela. Ellie jurou que nunca aceitaria uma situao de dependncia. O pai morrera, a me distanciara-se e ela sentia-se exilada em casa de um tirano. J no havia ningum que lhe chamasse Presh. Ansiava por libertar-se. "- Bridgeport? - perguntei eu. - Camelot - respondeu ele."

14

CAPTULO II Luz coerente Desde que adquiri o uso da razo, o meu pendor para aprender tem sido to violento e to forte que nem as repreenses de outras pessoas... nem a minha prpria ponderao... tm conseguido impedir-me de obedecer a este impulso natural que Deus me deu. S Ele deve saber por qu; e sabe tambm que Lhe tenho suplicado que me tire a luz do meu entendimento, deixando apenas a suficiente para respeitar a Sua lei, pois algo mais do que isso excessivo numa mulher, segundo algumas pessoas. E outras dizem que at prejudicial. JUANA INES DE LA CRUZ Resposta ao Bispo de Puebla (1691), que atacara o seu trabalho erudito como inapropriado para o seu sexo. Desejo propor considerao benvola do leitor uma doutrina que, receio, pode parecer extremamente paradoxal e subversiva. A doutrina em questo esta: indesejvel acreditar numa proposio quando no existe fundamento absolutamente nenhum para sup-la verdadeira. Tenho de admitir, claro, que, se tal opinio se tornasse comum, transformaria completamente a nossa vida social e o nosso sistema poltico; como ambos so presentemente irrepreensveis, isto deve militar contra ela. BERTRAND RUSSEL Skeptical Essays, (1928) Circundando a estrela azul-branca no seu plano equatorial havia um imenso anel de fragmentos em rbita - rochas e gelo, metais e matria orgnica -, avermelhados na periferia e azulados mais prximo da estrela. O poliedro do tamanho de um mundo precipitou-se atravs de uma abertura dos anis e emergiu do outro lado. No plano anelar fora intermitentemente ensombrado por penedos gelados e montanhas em desmoronamento. Mas agora, transportado na sua trajetria na direo de um ponto acima do plo oposto da estrela, o sol refletia-se dos seus milhes de apndices taciformes. Olhando com muita ateno poder-se-ia talvez ter visto um deles efetuar um ligeiro ajustamento direcional. No se teria visto a erupo de ondas de rdio saindo dele para os abismos do espao. No obstante todo o domnio dos humanos na Terra, o cu

noturno fora um companheiro e uma inspirao. As estrelas eram reconfortantes. Pareciam demonstrar que o firmamento fora criado para benefcio e instruo de humanos. Este conceito pattico tornou-se a sabedoria convencional difundida pelo mundo inteiro. Nenhuma cultura estava isenta dela. Algumas pessoas encontravam no firmamento uma abertura para a sensibilidade religiosa. Muitas sentiam-se intimidadas e humildes com a magnificncia e a escala do cosmo. Outras eram estimuladas para os mais extravagantes vos da fantasia. No prprio momento em que os humanos descobriram a escala do universo e verificaram que as suas mais desenfreadas fantasias eram, na realidade, reduzidas a uma expresso pequenssima s pelas verdadeiras dimenses da Galxia a Via Lctea, tomaram providncias que garantiram que os seus descendentes seriam incapazes de ver sequer as estrelas. Durante um milho de anos tinham crescido com um conhecimento pessoal e quotidiano da abbada do firmamento. Nos ltimos milhares de anos comearam a construir cidades e a emigrar para elas. Nas ltimas dcadas uma importante frao da populao humana abandonara um modo de vida rstico. A medida que a tecnologia se desenvolveu e as cidades se tornaram poludas, as noites ficaram sem estrelas. Novas geraes atingiram a maturidade completamente ignorantes do cu que deslumbrara os seus antepassados e estimulara a era moderna de cincia e tecnologia. Sem sequer se aperceber disso, precisamente quando a astronomia iniciava uma era de ouro, a maioria das pessoas separou-se do cu, num isolacionismo csmico que s terminou com o alvorecer da explorao espacial. Ellie olhava para cima, para Vnus, e imaginava que se tratava de um mundo mais ou menos como a Terra - povoado por plantas, e animais, e civilizaes, embora cada uma delas diferente das espcies que temos aqui. Nos subrbios da cidade, logo aps o pr do Sol, examinava o cu noturno e perscrutava aquele brilhante ponto de luz no bruxuleante. Em comparao com nuvens prximas, mesmo por cima delas e ainda iluminadas pelo Sol, parecia um pouco amarelo. Tentava imaginar o que l se passava. Punha-se em bicos de ps e fitava fixamente o planeta. s vezes, quase conseguia convencer-se de que podia realmente v-lo; um turbilho de nevoeiro amarelo dissipava-se subitamente e uma imensa cidade crivada de pedras preciosas era momentaneamente revelada. Carros areos andavam velozmente entre os pinculos de cristal. s vezes imaginava que espreitava para o
16

interior de um desses veculos e vislumbrava um deles. Ou imaginava um jovem, a olhar para cima, para um brilhante ponto de luz, no seu cu, a pr-se em bicos de ps e a fantasiar a respeito dos habitantes da Terra. Era uma idia irresistvel: um planeta abafado, tropical, fervilhante de vida inteligente e ali mesmo ao lado. Sujeitava-se memorizao rotineira, mas sabia que era, na melhor das hipteses, a concha oca de uma educao. Fazia o mnimo trabalho necessrio para se sair airosamente dos seus estudos e dedicava-se a outras matrias. Arranjava maneira de passar perodos livres e horas ocasionais, depois das aulas, naquilo a que chamavam "oficina" - uma pequena fbrica modesta e soturna instalada quando a escola dedicara mais esforo do que estava agora em moda "educao vocacional". "Educao vocacional" significava, mais do que qualquer outra coisa, trabalhar com as mos. Havia tornos mecnicos, mquinas de furar e outras mquinas - ferramentas de que estava proibida de se aproximar, pois, por muito competente que pudesse ser, no deixava de ser "uma rapariga". Relutantemente, autorizavam-na a dedicar-se aos seus prprios projetos na rea da eletrnica da "oficina". Construiu rdios mais ou menos a partir do zero e depois avanou para algo mais interessante. Construiu uma mquina criptografadora. Era rudimentar, mas funcionava. Podia pegar em qualquer mensagem em lngua inglesa e transform-la, mediante um simples cdigo de substituio, em algo que parecia uma lngua de trapos. Construir uma mquina que fizesse o contrrio - que convertesse uma mensagem criptografada em linguagem clara quando se ignorava a conveno de substituio -, isso era muito mais difcil. Podia-se fazer a mquina percorrer todas as substituies possveis (A representa B, A representa C, A representa D...), ou podia-se lembrar que, em ingls, algumas letras eram usadas mais freqentemente do que outras. Faziase uma idia mais ou menos aproximada da freqncia do emprego das letras olhando para o tamanho das caixas de cada letra de tipo da tipografia ali ao lado. "ETAOIN SHRDLU", diziam os rapazes da tipografia, indicando com muita aproximao a ordem das doze letras mais freqentemente usadas em ingls. Ao decodificar uma longa mensagem, a letra mais comum representava provavelmente um E. Ela descobriu tambm que algumas consoantes tinham tendncia para andar juntas; as vogais distribuam-se mais ou menos ao acaso. A palavra de trs letras mais comum da lngua inglesa era the. Se no interior
17

de uma palavra havia uma letra entre um T e um E, era quase com certeza um H. Se no era, podia-se apostar num R ou numa vogal. Ellie deduziu outras normas e passou muitas horas a contar a freqncia das letras em vrios livros escolares antes de descobrir que tais tabelas de freqncia j tinham sido compiladas e publicadas. A sua mquina decriptografadora destinava-se apenas a seu gozo pessoal. No a utilizava para transmitir mensagens secretas a amigos. Sentia-se insegura quanto a quem poderia confiar com segurana esses seus interesses eletrnicos e criptogrficos; os rapazes mostravamse nervosos ou grosseiros e as raparigas gozavam-na estranhamente. Soldados dos Estados Unidos da Amrica combatiam num lugar distante chamado Vietnam. Parecia que todos os meses mais homens jovens estavam a ser arrebatados da rua ou da quinta e enviados para o Vietnam. Quanto mais se informava das origens da guerra e escutava as declaraes pblicas de lderes nacionais, tanto mais indignada se sentia. O presidente e o Congresso mentiam e matavam, pensava, e quase toda a gente consentia mudamente. O fato de o padrasto aprovar as posies oficiais no tocante a obrigaes decorrentes de tratados, teorias do domin e agresso comunista descarada s fortalecia a sua resoluo. Comeou a assistir a reunies e comcios no colgio prximo. As pessoas que l conheceu pareceram-lhe muito mais inteligentes e cordiais, mais vivas, do que os seus canhestros e baos companheiros de liceu. John Staughton comeou por adverti-la e acabou por proibi-la de passar tempo com estudantes do colgio. Eles no a respeitariam, disse. Aproveitar-se-iam dela. Ela fingia uma sofisticao que no tinha nem nunca teria. O seu estilo de vesturio estava a deteriorar-se. Roupas do gnero das fardas de faxina militar no eram apropriadas para uma rapariga e constituam um travesti, uma hipocrisia, para algum que afirmava opor-se interveno americana no Sudeste asitico. Tirando piedosas exortaes a Ellie e a Staughton para no "brigarem", a me pouco participava em tais discusses. Particularmente, rogava a Ellie que obedecesse ao padrasto, que fosse "simptica". Ellie suspeitava agora de que Staughton casara com a me por causa do seguro de vida do pai - por que outro motivo haveria de ser? No evidenciava, de modo nenhum, quaisquer sinais de a amar - e ele no tinha predisposio para ser "simptico". Um dia, algo agitada, a me pedira-lhe que fizesse uma coisa para bem de todos eles: freqentasse o curso de Bblia. Enquanto o pai, um cptico no
18

tocante a religies reveladas, fora vivo, no houvera qualquer conversa acerca de cursos de Bblia. Como podia a me ter casado com Staughton? A pergunta cresceu nela pela milsima vez. O curso de Bblia, continuou a me, ajudaria a instilar as virtudes convencionais; mas, mais importante ainda, mostraria a Staughton que Ellie estava disposta a uma certa conciliao. Por amor e compaixo pela me, acedeu. Por isso, todos os domingos, durante a maior parte de um ano letivo, Ellie participou num grupo regular de discusso numa igreja prxima. Pertencia a uma das respeitveis congregaes protestantes, sem a mcula do evangelismo desordenado. Compunham-no alguns alunos liceais, um certo nmero de adultos - principalmente mulheres de meia-idade - e a instrutora, que era a mulher do pastor. Ellie nunca lera a Bblia a srio, anteriormente, e tinha inclinao para aceitar a opinio porventura pouco generosa do pai de que era "meio histria brbara, meio contos de fadas". Por isso, no fim-desemana que precedeu a primeira aula leu com ateno o que lhe pareceu serem as partes importantes do Velho Testamento, esforando-se por faz-lo de esprito aberto. Reconheceu ato contnuo existirem duas histrias diferentes e mutuamente contraditrias da Criao nos dois primeiros captulos do Gnesis. No compreendeu como podia haver luz e dias antes de o Sol ter sido feito e teve dificuldade em perceber com quem Caim casara ao certo. As histrias de Lot e das suas filhas, de Abrao e Sara no Egito, do noivado de Dinah e de Jacob e Esa deixaram-na perplexa. Compreendia que a covardia ocorresse no mundo real - que filhos pudessem enganar e defraudar um pai idoso, que um homem pudesse consentir medrosamente na seduo da sua mulher pelo rei, ou at encorajar o estupro das suas filhas. Mas naquele livro sagrado no havia uma palavra de protesto contra tais ultrajes. Pelo contrrio, parecia que os crimes eram aprovados, louvados at. Quando a aula comeou, sentia-se ansiosa pela discusso daquelas incoerncias inquietantes, por um esclarecimento aliviador do Propsito de Deus ou, pelo menos, ao mesmo tempo, pareciam muito mais emocionalmente vulnerveis do que ela esperara. Talvez uma coisa causasse a outra. Estava meio convencida de que no freqentaria o colgio, embora estivesse decidida a sair de casa. Staughton no pagaria para ela ir para qualquer outro lado e as tmidas intercesses da me no valiam de nada. Mas Ellie obtivera resultados espetacularmente bons nos exames padronizados de admisso ao colgio e ouvira com surpresa os professores
19

dizerem-lhe ser provvel que lhe fossem oferecidas bolsas de estudo por universidades famosas. Respondera ao acaso a diversas perguntas de opo mltipla e considerara a sua prova um bambrrio. Se se sabe muito pouco, apenas o suficiente para excluir todas menos as duas respostas mais provveis, e se depois se responde por intuio a dez perguntas concretas, h aproximadamente uma probabilidade em mil de dar a resposta certa s dez, explicou a si mesma. Para vinte perguntas concretas, as probabilidades eram de uma em um milho. Mas provavelmente qualquer coisa como um milho de midos fizera aquela prova. Algum tinha de ter sorte. Cambridge, no Massachusetts, parecia suficientemente longe para se furtar influncia de John Staughton, mas tambm suficientemente perto para vir de l de frias, a fim de visitar a me - que via o programa como um compromisso difcil entre abandonar a filha e irritar cada vez mais o marido. Ellie surpreendeu-se a si mesma ao preferir Harvard ao Massachusetts Institute of Technology. Chegou para o perodo de orientao: uma jovem bonita de cabelo escuro, altura mediana, sorriso oblquo e uma avidez de aprender tudo. Estava decidida a alargar a sua educao, a tirar tantos cursos quantos possveis, alm dos seus interesses fulcrais em Matemtica, Fsica e Engenharia. Mas havia um problema com os seus interesses fulcrais. Achou difcil discutir Fsica, quanto mais debat-la, com os seus condiscpulos predominantemente masculinos. Ao princpio, eles ouviam as suas observaes com uma espcie de desateno seletiva. Havia uma ligeira pausa e depois continuavam como se ela no tivesse falado. Ocasionalmente, prestavam ateno sua observao, elogiavam-na at, e em seguida continuavam igualmente sem se desviar da sua maneira de ver. Ellie estava razoavelmente convencida de que as suas observaes no eram inteiramente idiotas e no desejava ser ignorada, e muito menos ignorada e tratada com condescendncia, alternadamente. Sabia que parte do que sucedia - mas apenas parte - se devia suavidade da sua voz. Aperfeioou uma voz de fsica, uma voz profissional: clara, competente e muitos decibis acima do tom de conversa social. Com tal voz era importante ter razo. Ela tinha de escolher os seus momentos. Era difcil falar demoradamente numa voz assim, pois s vezes corria o perigo de desatar a rir. Por isso, deu consigo a optar por intervenes rpidas, por vezes cortantes e geralmente suficientes para prender a ateno deles: depois podia continuar durante um bocado num tom de voz mais normal.
20

Todas as vezes que ia parar a um novo grupo tinha de lutar para abrir novamente caminho, s para meter a sua colherada na discusso. Os rapazes encontravam-se uniformemente alheios ao fato de haver sequer um problema. s vezes, ela estava ocupada num exerccio de laboratrio ou num seminrio quando o professor dizia: "Cavalheiros, prossigamos", e depois apercebia-se do franzir de testa de Ellie e acrescentava: "desculpe, Miss Arroway, mas considero-a um dos rapazes." O maior cumprimento que eram capazes de lhe prestar era o de, na mente deles, ela no ser francamente feminina. Teve de lutar para no adquirir uma personalidade excessivamente combativa ou tornar-se completamente misantropa. Conteve-se, de sbito. "Misantropo" algum que antipatiza com toda a gente, e no apenas com homens. E havia sem dvida uma palavra para quem detesta mulheres: "misgino". Mas os lexicgrafos tinham-se, no se sabia como, esquecido de arranjar uma palavra que significasse a antipatia pelos homens. Eles prprios eram quase todos homens, pensou, e tinham sido incapazes de imaginar que existisse mercado para tal palavra. Mais do que muitas outras raparigas, vivera tolhida por interdies paternas. As suas recm-encontradas liberdades intelectual, social e sexual - eram inebriantes. Numa poca em que muitas das suas contemporneas optavam por vesturio informe que minimizava as distines entre os sexos, ela aspirava a uma elegncia e simplicidade de vesturio e maquilagem que a obrigavam a "esticar" o seu oramento limitado. Havia maneiras mais eficazes de fazer afirmaes polticas, pensava. Cultivou alguns amigos ntimos e arranjou uma quantidade de inimigos casuais, que antipatizavam com ela por causa do seu vesturio, das suas opinies polticas e religiosas, ou pelo vigor com que defendia os seus pontos de vista. A sua competncia e o prazer que sentia na cincia eram consideradas atitudes reprovadoras por muitas jovens competentes noutros aspectos. Mas algumas consideravam-na aquilo a que os matemticos chamam um "teorema de existncia" - uma demonstrao de que uma mulher podia, sem dvida nenhuma, distinguir-se na cincia - ou at um modelo de comportamento. No auge da revoluo sexual experimentou com entusiasmo gradualmente crescente, mas verificou que intimidava os seus supostos amantes. Os seus relacionamentos tendiam a durar poucos meses, ou menos ainda. A alternativa parecia ser
21

disfarar os seus interesses e sufocar as suas opinies, coisa que se recusara resolutamente a fazer no liceu. Perseguia-a a imagem da me, condenada a um aprisionamento resignado e apaziguador. Comeou a sentir curiosidade a respeito de homens no relacionados com a vida acadmica e cientfica. Parecia que algumas mulheres eram completamente desprovidas de astcia e concediam os seus afetos quase sem um momento de pensamento consciente. Outras decidiam pr em prtica uma campanha de perfeio militar, com rvores e emergncia ramificadas e posies de retirada, tudo para "caar" um homem desejvel. A palavra "desejvel" era a denncia da estratgia, pensava Ellie. O pobre diabo no era realmente desejado, mas apenas "desejvel", um objeto plausvel de desejo na opinio daqueloutros a pensar em quem toda aquela lamentvel charada se desenrolava. A maioria das mulheres, pensava, encontravam-se algures no meio, procurando conciliar as suas paixes com a sua apercebida vantagem a longo prazo. Talvez houvesse comunicaes ocasionais entre amor e interesse prprio que escapavam percepo da mente consciente. Mas a idia geral da cilada calculada causava-lhe calafrios. Naquela questo, concluiu, era uma aficionada do espontneo. Foi ento que conheceu Jesse. O rapaz com quem sara levara-a a um bar numa cave sada de Kenmore Square. Jesse cantava ritmos e blues e era primeiro-guitarrista. O modo como cantava e a maneira como se mexia tornaram evidente a Ellie aquilo de que andara a sentir a falta. Na noite seguinte voltou sozinha. Sentou-se na mesa mais prxima e cravou os olhos nele durante ambos os seus nmeros. Dois meses depois viviam juntos. Era s quando os contratos dele o levavam a Fiartford ou a Bangor que ela trabalhava alguma coisa. Passava os dias com os outros estudantes: rapazes com a ltima gerao de rguas de clculo suspensas no cinto como trofus; rapazes com lapiseiras de plstico na algibeira do peito; rapazes meticulosos, formais, de riso nervoso; rapazes srios, que passavam todos os momentos de viglia a tornar-se cientistas. Absorvidos na tarefa de se treinarem para sondar os abismos da natureza, eram quase impotentes, desamparados, nos assuntos humanos comuns, em que, no obstante todo o seu saber, pareciam patticos e superficiais. Talvez a entrega dedicada cincia fosse to esgotante, to competitiva, que no sobrava tempo para uma pessoa se tornar um ser humano bem equilibrado. Ou talvez as suas inabilidades sociais os tivessem conduzido para
22

campos onde a carncia no seria notada. Exceto no aspecto da cincia propriamente dita, ela no os achava boa companhia. noite havia Jesse, com os seus saltos e os seus lamentos musicais, uma espcie de fora da natureza que se apoderara da vida dela. No ano que passaram juntos no se recordava de uma nica noite em que ele propusesse que fossem dormir. No sabia nada de fsica nem de matemtica, mas estava bem acordado dentro do universo, e durante algum tempo ela tambm esteve. Ellie sonhava com a conciliao dos seus dois mundos. Tinha fantasias de msicos e fsicos num concerto social harmonioso. Mas os seres que organizava eram embaraosos e terminavam cedo. Um dia ele disse-lhe que queria um filho. Tornar-se-ia srio, assentaria, arranjaria um emprego normal. Poderia at considerar a possibilidade de casar. - Um filho? - perguntou-lhe ela. - Mas eu teria de abandonar a escola. Ainda me faltam anos para acabar. Se tivesse um filho, poderia nunca mais voltar a estudar. - Sim, mas teramos um filho. No terias escola, mas terias outra coisa. - Jesse, eu preciso da escola. Ele encolheu os ombros e ela sentiu a vida em comum de ambos escorregar-lhe dos ombros com esse gesto e desaparecer. Durou ainda mais alguns meses, poucos, mas na realidade terminara tudo naquela breve conversa. Despediramse com um beijo e ele partiu para a Califrnia. Ela no voltou a ouvir a sua voz. No fim da dcada de sessenta, a Unio Sovitica conseguiu fazer descer veculos espaciais na superfcie de Vnus. Foram as primeiras naves espaciais da espcie humana a pousar em estado funcional noutro planeta. Antes, ao longo de uma dcada, radioastrnomos americanos, confinados Terra, tinham descoberto que Vnus era uma fonte intensa de radiemisso. A explicao mais popular para tal fato fora a de que a atmosfera macia de Vnus aprisionava o calor atravs de um efeito de estufa planetrio. De acordo com esta opinio, a superfcie do planeta era sufocantemente quente, excessivamente quente para permitir a existncia de cidades de cristal e Venusianos curiosos. Ellie ansiava por qualquer outra explicao e tentava, sem xito, imaginar modos de a radiemisso poder provir de muito acima de uma superfcie
23

venusiana clemente. Alguns astrnomos de Harvard e do MIT afirmavam que nenhuma das alternativas a um Vnus trrido podia explicar os dados-rdio. A idia de um efeito de estufa to macio parecia a Ellie improvvel e de certo modo desagradvel, um planeta que se deixara morrer. Mas, quando a nave espacial Venera pousou e ps efetivamente um termmetro de fora, a temperatura registrada era suficientemente elevada para derreter estanho ou chumbo. Ela imaginou as cidades de cristal a liquefazer-se (embora Vnus tambm no fosse assim to quente), a superfcie inundada de lgrimas de silicato. Era uma romntica. Havia anos que o sabia. Mas, ao mesmo tempo, teve de admirar quanto a radioastronomia era poderosa. Os astrnomos tinham ficado em casa, apontado os seus radiotelescpios para Vnus e medido a temperatura da superfcie quase to exatamente quanto as sondas da Venera o fizeram treze anos depois. Sentia-se fascinada com a eletricidade e a eletrnica desde que se conhecia. Mas aquela era a primeira vez que ficava profundamente impressionada com a radioastronomia. Uma pessoa fica em segurana no seu prprio planeta e aponta o seu telescpio, com a sua eletrnica associada. Informao acerca de outros mundos desce ento, pulsante, atravs das antenas. A idia maravilhava-a. Ellie comeou a visitar o modesto radiotelescpio da Universidade na vizinha Harvard, Massachusetts, e eventualmente recebeu um convite para ajudar nas observaes e na anlise dos dados. Foi aceita, como assistente aga durante o vero, no National Radio Astronomy Observatory de Green Bank, Virgnia Ocidental, e chegada olhou com algum arrebatamento para o radiotelescpio primitivo de Grote Reber, construdo no seu quintal das traseiras em Wheaton, Ilinis, em 1938, a servir agora de lembrete do que um amador devotado consegue realizar. Reber fora capaz de detectar a radiemisso do centro da Galxia quando, por acaso, ningum da vizinhana estava a ligar o motor do carro e o aparelho de diatermia, ao fundo da rua, no estava a funcionar. O Centro Galctico era muito mais potente, mas o aparelho de diatermia ficava muito mais perto. A atmosfera de paciente investigao e as ocasionais recompensas de modestas descobertas eram-lhe agradveis. Estavam a tentar avaliar como o nmero de distantes fontes de rdio extragalcticas aumentava medida que procuravam mais profundamente no espao. Ellie comeou a pensar em
24

melhores maneiras de detectar sinais-rdio fracos. Na devida altura licenciou-se cum laude em Harvard e foi trabalhar em radioastronomia, como ps-graduada, no outro extremo do pas, no California Institute of Technology. Durante um ano foi pupila de David Drumlin. Ele tinha uma reputao mundial de ser brilhante e no tolerar idiotas de boa mente, mas no fundo era um daqueles homens que se podem encontrar no ponto mais alto de todas as profisses e esto num estado de permanente ansiedade, temendo que algum, algures, demonstre ser mais inteligente do que eles. Drumlin ensinou a Ellie algo do verdadeiro cerne da matria, especialmente as suas bases tericas. Embora constasse inexplicavelmente que ele era atraente para as mulheres, Ellie achou-o freqentemente combativo e constantemente absorvido em si mesmo. Ela era demasiado romntica, dizia-lhe ele. O universo est rigorosamente ordenado de acordo com as suas prprias regras. A idia pensar como o universo pensa, no impingir as nossas predisposies romnticas (e anelos de rapariga, acrescentou uma vez) ao universo. Tudo quanto no proibido pelas leis da natureza, garantiu-lhe - citando um colega do fundo do corredor -, obrigatrio. Mas, prosseguiu, quase tudo proibido. Ela observou-o enquanto ele prelecionava, tentando adivinhar aquela singular combinao de caractersticas de personalidade. Viu um homem em excelente forma fsica: cabelo prematuramente grisalho, sorriso sardnico, culos de leitura em meia-lua empoleirados perto da ponta do nariz, lao, queixo quadrado e restos de um sotaque nasalado de Montana. Para ele, passar um bom bocado era convidar os estudantes graduados e o corpo docente mais jovem para jantar (ao contrrio do padrasto dela, que gostava de um squito de estudantes, mas considerava uma extravagncia oferecer-lhes de jantar). Drumlin demonstrava uma territorialidade intelectual extrema, encaminhando a conversa para tpicos em que ele era o especialista reconhecido e despachando rapidamente, em seguida, as opinies contrrias. Depois do jantar sujeitava-os muitas vezes a uma projeo de diapositivos do Dr. D. a mergulhar com aparelho respiratrio autnomo em Cozumel, em Tobago ou na Grande Barreira de Coral. Sorria e acenava freqentemente para a cmara, mesmo nas imagens subaquticas. s vezes aparecia uma vista submarina da sua colega cientfica Dra. Helga Bork. (A mulher de Drumlin
25

levantava sempre objees a esses diapositivos particulares, com a fundamentao razovel de que a maior parte da assistncia j os vira em anteriores jantares. Na verdade, a assistncia j vira todos os diapositivos. Drumlin reagia enaltecendo as virtudes da atltica Dra. Bork e a humilhao da mulher aumentava.) Muitos dos estudantes colaboravam de boa vontade no entretenimento, procura de alguma novidade que porventura lhes tivesse escapado anteriormente entre os corais-crebro e os espinhosos ourios-do-mar. Alguns tremiam de embarao ou absorviam-se na salada de abacate. Uma tarde estimulante para os seus estudantes graduados consistia em serem convidados, em grupos de dois ou trs, para o conduzirem de carro beira de um penhasco favorito que ficava perto de Pacific Palisades. Despreocupadamente preso ao seu hang-glider, lanava-se no precipcio na direo do oceano tranqilo, algumas dezenas de metros abaixo. A misso dos estudantes era conduzirem o carro pela estrada marginal abaixo e recolh-lo. Ele "picava" sobre eles, a sorrir exultantemente. Alguns eram convidados a fazerem-lhe companhia, mas poucos aceitavam. Ele tinha, e com isso se deleitava, a vantagem competitiva. Era uma magnfica exibio. Outros professores consideravam os estudantes graduados recursos para o futuro, os seus porta-testemunhos intelectuais para a gerao seguinte. Mas Ellie achava que o Dr. Drumlin tinha um ponto de vista completamente diferente. Para ele, os estudantes graduados eram pistoleiros. Nunca se sabia qual deles poderia desafi-lo de um momento para o outro para a disputa do ttulo de "Pistoleiro mais Rpido do Oeste". Tinham de ser mantidos nos seus lugares. Ele nunca se lhe "atirara", mas ela tinha a certeza de que, mais cedo ou mais tarde, era capaz de tentar. No segundo ano de Ellie no Cal Tech, Peter Valerian regressou ao campus do seu ano sabtico no estrangeiro. Era um homem brando e sem atrativos especiais. Ningum, e ele menos do que toda a gente, o considerava particularmente brilhante. No entanto, possua um currculo slido de realizaes significativas em radioastronomia porque, como explicava quando insistiam com ele, "no largava o assunto". Havia um aspecto ligeiramente desacreditvel na sua carreira cientfica: fascinava-o a possibilidade de inteligncia extraterrestre. Dir-se-ia que cada membro do corpo docente tinha o direito a um fraco: o de Drumlin era o vo em hangglider e o de Valerian a vida noutros mundos. Os fracos de outros eram bares com criadas topless, ou plantas carnvoras,
26

ou uma coisa chamada "meditao transcendental". Valerian pensava em inteligncia extraterrestre, abreviadamente. E, havia mais tempo e mais aprofundadamente - e em muitos casos mais cuidadosamente - do que qualquer outro. medida que o foi conhecendo melhor, pareceu a Ellie que a ele proporcionava um fascnio, um romance, que contrastava profundamente com a monotonia da vida pessoal de Valerian. Aquilo de pensar em inteligncia extraterrestre no era trabalho para ele, mas sim divertimento. A sua imaginao subia a grandes altitudes. Ellie adorava ouvi-lo. Era como entrar no Pas das Maravilhas ou na Cidade Esmeralda. Na realidade, era at melhor, porque no fim de todas as suas reflexes ficava o pensamento de que talvez pudesse ser realmente verdade, pudesse realmente acontecer. Um dia, cismava ela, um dos grandes radiotelescpios podia receber de fato uma mensagem, e no apenas no campo da fantasia. Mas noutro aspecto era pior, pois Valerian, como Drumlin noutras matrias, frisava repetidamente que a especulao tinha de ser confrontada com a realidade fsica racional. Era uma espcie de peneira que separava a rara especulao til de torrentes de tolices. Os extraterrestres e a sua tecnologia tinham de ser rigorosamente conformes com as leis da natureza, fato que deforma gravemente muitas perspectivas encantadoras. Mas o que emergia dessa peneira e sobrevivia mais ctica anlise fsica e astronmica podia at ser verdade. Claro que no era possvel ter a certeza. Era natural existirem possibilidades que nos escapavam e que, um dia, seriam detectadas por pessoas mais inteligentes. Valerian sublinhava quanto estamos coarctados pelo nosso tempo, e pela nossa cultura, e pela nossa biologia; quanto somos, por definio, limitados na imaginao de criaturas ou civilizaes fundamentalmente diferentes. E, tendo evoludo separadamente em mundos muito diferentes, teriam de ser muito diferentes de ns. Era possvel que seres muito mais avanados do que ns pudessem ter tecnologias inimaginveis - isto era, de fato, quase garantido - e at leis de fsica novas. Era irremediavelmente tacanho, dizia ao passarem por uma sucesso de arcadas de estuque como numa pintura de Chirico, imaginar que todas as importantes leis da fsica tinham sido descobertas no momento em que a nossa gerao comeara a encarar o problema. Haveria uma fsica do sculo XXI e uma fsica do sculo XXII, e at uma fsica do Quarto Milnio. Podamos estar tremendamente afastados da realidade ao
27

imaginar como uma civilizao tcnica muito diferente comunicaria. Mas, tranqilizava-se sempre, os extraterrestres sabiam com certeza como estvamos atrasados. Se fssemos mais avanados, j saberiam da nossa existncia. Ali estvamos ns, mal comeando a firmar-nos nos nossos dois ps, tendo descoberto o fogo na quarta-feira anterior e somente ontem se nos deparando, como que por acaso, a dinmica newtoniana, as equaes de Maxwell, os radiotelescpios e indcios de superunificao das leis da fsica. Valerian tinha a certeza de que eles nos no dificultariam as coisas. Tentariam facilit-las, pois, se quisessem comunicar com patetas, teriam de dar desconto a esses mesmos patetas. Era por isso, pensava, que teria uma probabilidade de obter resultados se alguma vez chegasse uma mensagem. A sua falta de brilho era, na realidade, a sua fora. Ele sabia, tinha a certeza, o que os patetas sabiam. Como tpico para a sua tese de doutorado, Ellie escolheu, com a cooperao do corpo docente, o desenvolvimento de uma melhoria dos sensveis receptores empregados nos radiotelescpios. Isto permitia utilizar os seus talentos em eletrnica, libertava-a do essencialmente terico Drumlin e permitia-lhe continuar as suas discusses com Valerian - mas sem dar o passo profissionalmente perigoso de trabalhar com ele em inteligncia extraterrestre. Era uma matria demasiado especulativa para uma dissertao de doutorado. O padrasto adquirira o hbito de denunciar os seus vrios interesses como irrealisticamente ambiciosos ou, de vez em quando, como mortalmente banais. Quando teve conhecimento do tema da sua tese atravs da coscuvilhice (entretanto ela deixara por completo de lhe falar), ignorou-o como prosaico. Ela estava a trabalhar no laser de rubi. Um rubi feito principalmente de alumina, que quase perfeitamente transparente. A cor vermelha deriva de uma pequena impureza de crmio distribuda atravs do cristal de alumina. Quando se faz incidir um forte campo magntico no rubi, os tomos de crmio aumentam a sua energia ou, como os fsicos gostam de dizer, so elevados para um estado excitado. Ela adorava a imagem de todos os pequenos tomos de crmio chamados para uma atividade febril em cada amplificador, tornados frenticos para uma boa causa prtica - amplificar um sinal de rdio fraco. Quanto mais forte o campo magntico, mais excitados se tornam os tomos de crmio. Assim, o maser poderia ser sintonizado para se tornar particularmente sensvel
28

a uma radiofreqncia selecionada. Ellie descobriu um modo de fazer rubis com impurezas de lantnio alm dos tomos de crmio, a fim de um maser poder ser sintonizado para uma amplitude de freqncia mais estreita e detectar um sinal muito mais fraco do que masers anteriores. O seu detector tinha de ser mergulhado em hlio lquido. Depois instalou o novo instrumento num dos radiotelescpios do Cal Tech em Owens Valley e detectou, em freqncias inteiramente novas, aquilo a que os astrnomos chamam a radiao de fundo do corpo negro de trs graus - os resduos no radiespectro da imensa exploso que iniciou este universo, o Big Bang. "Vejamos se no me enganei", costumava dizer para consigo, "peguei num gs inerte que existe no ar, transformei-o num lquido, pus algumas impurezas num rubi, acrescentei um magneto e detectei os fogos da Criao." Depois abanava a cabea, maravilhada. A uma pessoa ignorante da fsica subjacente podia parecer a mais arrogante e pretensiosa necromancia. Como se explicaria semelhante coisa aos melhores cientistas de mil anos atrs, que tinham conhecimentos a respeito do ar, dos rubis e de magnetitas, mas no acerca de hlio lquido, emisso estimulada e bombas de fluxo supercondutoras? Na verdade, recordou a si mesma, no faziam sequer a mais pequena idia a respeito do radiespectro. Ou sequer a idia de um espectro - a no ser vagamente, em resultado da contemplao do arco-ris. No sabiam que a luz eram ondas. Como podamos ns esperar compreender a cincia de uma civilizao que nos levava um avano de mil anos? Era necessrio fazer rubis em grandes quantidades, pois apenas alguns teriam as propriedades necessrias. Nenhuns eram gemas genunas e, na sua maioria, eram pequenos. Mas ela adquiriu o hbito de usar alguns dos resduos maiores. Condiziam bem com a sua colorao escura. Mesmo que fosse cuidadosamente cortada, reconhecia-se sempre alguma anomalia na pedra encastoada num anel ou num broche: por exemplo, a maneira estranha como captava a luz em certos ngulos de uma abrupta reflexo interna, ou uma mcula cor de pssego dentro do vermelho de rubi. Ela explicava a amigos no cientistas que gostava de rubis, mas no podia dar-se ao luxo de os ter. Era um pouco como o cientista que primeiro descobriu o caminho bioqumico da fotossntese das plantas verdes e depois passou a usar sempre agulhas de pinheiro ou um p de salsa na lapela. Os colegas, cujo respeito por ela aumentava, consideravam o fato uma pequena idiossincrasia.
29

Os grandes radiotelescpios do mundo esto construdos em lugares remotos pela mesma razo que levou Paul Gauguin a navegar para Taiti: para trabalharem bem, precisam de estar longe da civilizao. medida que o trfico-rdio civil e militar aumentou, os radiotelescpios foram tendo de se esconder seqestrados, digamos, num obscuro vale de Porto Rico, ou exilados num imenso deserto restolhoso do Novo Mxico ou do Cazaquisto. Como a radinterferncia continua a aumentar, torna-se cada vez mais lgico construir os telescpios completamente fora da Terra. Os cientistas que trabalham nestes observatrios isolados mostram propenso para serem pertinazes e determinados. As esposas abandonam-nos e os filhos saem de casa na primeira oportunidade, mas os astrnomos resistem e agentam. Raramente pensam em si prprios como sonhadores. O pessoal cientfico permanente de observatrios remotos tende a ser constitudo pelos prticos, pelos experimentalistas, pelos peritos que sabem muito a respeito de concepo de antenas e anlise de dados e muito menos a respeito de quasars ou pulsars. De um modo geral, no tinham anelado pelas estrelas na infncia; tinham estado demasiado ocupados a reparar o carburador do carro da famlia. Depois de receber o seu doutorado, Ellie aceitou colocao como investigadora associada no Observatrio de Arecibo, uma grande taa com trezentos e cinco metros de largura, fixada ao cho de um vale de carste nos sops dos montes do Noroeste do Porto Rico. Com o maior radiotelescpio do planeta, sentiuse ansiosa por utilizar o seu detector maser para observar o mximo de objetos astronmicos que pudesse - planetas e estrelas prximos, o centro da Galxia, pulsars e quasars. Como membro em tempo inteiro do pessoal do Observatrio ser-lhe-ia destinada uma quantidade significativa de tempo para observao. O acesso aos grandes radiotelescpios vivamente competitivo, pois os projetos de investigao que valem a pena so muito mais do que a capacidade dos aparelhos permite. Por isso, o tempo de telescpio reservado ao pessoal residente uma condio prvia de valor incalculvel. Para muitos dos astrnomos a nica razo que os levaria a aceitar viver em lugares to remotos. Ela esperava tambm examinar algumas estrelas prximas, em busca de possveis sinais de origem inteligente. Com o seu sistema detector seria possvel ouvir as perdas-rdio de um planeta como a Terra, mesmo que ele se encontrasse a alguns anos-luz de distncia. E uma sociedade avanada que
30

pretendesse comunicar conosco seria indubitavelmente capaz de possuir uma fora de transmisso muito maior do que a nossa. Se Arecibo, utilizado como um telescpio de radar, era capaz de transmitir um megavtio de energia para um lugar especfico do espao, ento uma civilizao apenas um bocadinho avanada em relao nossa poderia, pensava ela, transmitir cem megavtios ou mais. Se estavam a transmitir intencionalmente para a Terra com um telescpio to grande como o de Arecibo, mas com um emissor de cem megavtios, Arecibo seria capaz de os detectar virtualmente em qualquer ponto da Galxia da Via Lctea. Quando pensava cuidadosamente no assunto, surpreendia-a o fato de, na procura de inteligncia extraterrestre, o que podia ser feito se encontrar frente do que tinha sido feito. Achava insignificantes os recursos que tinham sido destinados quela questo. Sentia dificuldade em encontrar um problema cientfico mais importante. As instalaes de Arecibo eram conhecidas pela gente local como El Radar. A sua funo era, de modo geral, obscura, mas proporcionava mais de cem postos de trabalho, que faziam muita falta. As jovens da localidade eram seqestradas dos astrnomos do sexo masculino, alguns dos quais podiam ser vistos a quase todas as horas do dia ou da noite, cheios de energia nervosa, praticando jogging ao longo do caminho circunferencial que contornava o disco. Em conseqncia disso, as atenes concentradas em Ellie depois da sua chegada, embora no fossem inteiramente mal acolhidas, no tardaram a desviar-lhe a ateno da sua investigao. A beleza fsica do lugar era considervel. Ao crepsculo olhava pelas janelas de controle e via nuvens de tempestade pairarem sobre o outro bordo do vale, logo a seguir a uma das trs imensas torres das quais estavam suspensas as antenas de corneta e o seu recm-instalado sistema maser. No cimo de cada torre brilhava uma luz vermelha para avisar e fazer afastar quaisquer avies que improvavelmente se tivessem desviado para aquela remota paisagem. s quatro da manh costumava ir at ao exterior a fim de tomar um pouco de ar e esforar-se por compreender um coro macio de milhares de rs terrestres locais chamadas coquis, nome que era uma onomatopia do seu grito lamentoso. Alguns astrnomos viviam perto do Observatrio, mas o isolamento, agravado pela ignorncia da lngua espanhola e pela inexperincia de qualquer outra cultura, tendia a impelilos, e s suas mulheres, para a solido e a anomia. Alguns
31

tinham decidido viver na Base Area de Ramey, que possua a nica escola de lngua inglesa das imediaes. Mas a viagem de automvel de noventa minutos tambm aumentava o seu sentimento de isolamento. Ameaas repetidas de separatistas porto-riquenhos, erradamente convencidos de que o Observatrio desempenhava qualquer misso militar importante, aumentavam a sensao de histeria sufocada, de circunstncias dificilmente controladas. Muitos meses depois, Valerian fez uma visita. Nominalmente, encontrava-se ali para fazer uma conferncia, mas ela sabia que parte do seu objetivo era verificar como ela se ia dando e proporcionar-lhe o possvel apoio psicolgico. A sua investigao estava a correr muito bem. Ellie descobrira o que parecia ser um novo complexo de nuvens moleculares interestelares e obtivera alguns excelentes dados de elevada resoluo temporal sobre a pulsar do centro da nbula do Caranguejo. Completara at a investigao mais sensvel at a realizada de sinais de uma dzia de estrelas prximas, mas sem resultados positivos. Houvera uma ou duas regularidades suspeitas. Observara de novo as estrelas em questo e no conseguira encontrar nada fora do vulgar. Se olhamos para muitas estrelas, mais cedo ou mais tarde a interferncia terrestre ou a concatenao de rudo ocasional produzir um padro que por momentos nos faz palpitar o corao. Acalmamo-nos e conferimos. Se no se repete, consideramo-lo esprio. Esta disciplina era essencial se ela queria preservar algum equilbrio emocional em face do que procurava. Estava decidida a ser to tenaz e lcida quanto possvel, mas sem abandonar a sensao de maravilhamento que antes de mais nada a impulsionava. Recorrendo s escassas provises que tinha no frigorfico comunitrio, improvisou um almoo-piquenique rudimentar e Valerian sentou-se com ela mesmo na periferia do disco taciforme. Viam-se ao longe trabalhadores a reparar ou a substituir os painis, calando sapatos de neve especiais para no rasgarem as chapas de alumnio e no se despencarem no solo, em baixo, pelas aberturas. Valerian mostrou-se encantado com o progresso dela. Trocaram pequenos mexericos e falaram de assuntos cientficos especiais correntes. A conversa desviou-se para a SETI, como a procura de inteligncia extraterrestre comeava a ser chamada. - Alguma vez pensou em trabalhar nisso a tempo inteiro, Ellie? - perguntou ele. - No, no pensei muito. Mas tambm no realmente
32

possvel, pois no? Que eu saiba, no existe em parte alguma do mundo nenhuma instalao importante destinada SETI em tempo inteiro. - No, mas poder existir. H uma probabilidade de que dzias de discos adicionais sejam acrescentados ao Very Lar e Array e o transformem num observatrio dedicado SETI. Claro que fariam tambm um pouco do tipo habitual da radioastronomia. Seria um interfermetro estupendo. Trata-se apenas de uma possibilidade, dispendioso, exige vontade poltica autntica e, na melhor das hipteses, est a anos de distncia. somente uma coisa para pensar. - Peter, acabo de examinar umas quarenta e tal estrelas prximas de tipo espectral mais ou menos solar. Estudei a linha de hidrognio de vinte e um centmetros, que toda a gente diz ser a freqncia de aviso bvia, porque o hidrognio o tomo mais abundante do universo, etc. E fi-lo com a sensibilidade mais elevada jamais experimentada. No existe a sombra de um sinal. Talvez no exista ningum l. Talvez toda esta histria seja um desperdcio de tempo. - Como a vida em Vnus? Isso no passa de conversa de desiludida. Vnus um mundo infernal; apenas um planeta. Mas h centenas de milhares de milhes de estrelas na Galxia. Voc observou somente um punhado delas. No acha um pouco prematuro desistir? Resolveu um milsimo milionsimo do problema. Provavelmente muito menos do que isso, se tiver em considerao outras freqncias. - Bem sei, bem sei. Mas no tem a sensao de que, se eles esto nalgum lado, esto em todo o lado? Se seres realmente avanados vivem a mil anos-luz de distncia, no seria natural terem um posto avanado no nosso quintal das traseiras? Bem sabe que uma pessoa podia trabalhar eternamente na SETI e nunca se convencer de que completara a busca. - Oh, comea a parecer o Dave Drumlin! Se no conseguimos encontr-los durante o tempo da sua vida, no est interessado. Estamos apenas a iniciar a SETI. Voc sabe quantas possibilidades existem. Esta a altura de deixar abertas todas as opes. Esta a altura de ser otimista. Se vivssemos em qualquer poca anterior da histria humana, poderamos passar toda a nossa vida a pensar no assunto sem podermos fazer nada para encontrar a resposta. Mas este momento nico. a primeira vez que algum tem possibilidade de procurar inteligncia extraterrestre. Voc fez o detector para procurar civilizaes nos planetas de milhes de outras estrelas. Ningum garante o xito. Mas consegue
33

imaginar coisa mais importante? Suponha-os ali, a enviar-nos sinais sem ningum na Terra a escutar. Isso seria ridculo, seria grotesco. No se envergonharia da sua civilizao se tivssemos meios de escutar e nos faltasse a energia, a garra, para o fazer? Duzentos e cinqenta e seis imagens do mundo esquerdo perpassaram esquerda. Duzentos e cinqenta e seis imagens do mundo direito deslizaram direita. Ela integrou as quinhentas e doze imagens numa viso envolvente do que a cercava. Estava profundamente embrenhada numa floresta de grandes folhas ondulantes, umas verdes, outras estioladas, quase todas maiores do que ela. Mas no tinha dificuldade nenhuma em subi-las, equilibrar-se precariamente, de vez em quando, numa folha inclinada, cair para a branda almofada das folhas horizontais de baixo e depois continuar sem hesitar o seu caminho. Sabia que estava centrada na pista. Na pista torturantemente recente. No se importaria nada, se a tal pista a guiasse, de escalar um obstculo cem ou mil vezes mais alto do que ela. No precisava de torres nem de cordas; j estava equipada. O terreno imediatamente sua frente recendia a um odor marcador deixado recentemente - tinha de ser - por outra batedora do seu cl. Conduziria a comida; conduzia quase sempre. A comida apareceria espontaneamente. Batedoras descobri-la-iam de volta. s vezes, a comida era uma criatura muito parecida com ela prpria; outras, era apenas um mataco amorfo ou cristalino. Ocasionalmente era to grande que se tornavam necessrias muitas do seu cl, trabalhando juntas, elevando-o e empurrando-o sobre as folhas dobradas, para o levar para casa. Estalou as mandbulas, num antegosto. - O que me preocupa mais - continuou ela - o oposto, a possibilidade de eles no estarem a tentar. Podiam comunicar conosco, sim senhor, mas no o fazem porque no vem nenhuma utilidade nisso. E como olhou para baixo, para a beira da toalha de mesa que tinham estendido sobre a erva... como as formigas. Ocupam a mesma paisagem que ns. Tm muito que fazer, coisas em que ocupar-se. Em certo nvel, esto muito conscientes do seu ambiente. Mas ns no tentamos comunicar com elas. Por isso, no creio que tenham a mais vaga idia de que existimos.
34

Uma grande formiga, mais empreendedora do que as suas companheiras, aventurara-se a avanar pela toalha de mesa e marchava com desenvoltura ao longo da diagonal de um dos quadrados encarnados e brancos. Reprimindo um pequeno estremecimento de repugnncia, ela atirou-a, com um piparote desajeitado, novamente para a erva - onde era o seu lugar.

35

CAPTULO III Rudo branco Melodias ouvidas so doces, mas as no ouvidas so mais doces. JOHN KIATS "Ode on a Grecian Um" (1820) As mentiras mais cruis so muitas vezes ditas em silncio. ROBERT LOUIS STEVENSON Virginibus Puerisque (1881) Os impulsos viajavam havia anos atravs do grande escuro entre as estrelas. Ocasionalmente, interceptavam uma nuvem irregular de gs e poeira e um pouco da energia era absorvida ou disseminada. Os restantes prosseguiam na direo primitiva. frente deles havia uma tnue luminosidade amarela, que aumentava lentamente de brilho entre as outras luzes invariveis. Agora, embora para os olhos humanos continuasse a ser um ponto, era de longe o objeto mais luminoso do cu preto. Os impulsos estavam a encontrar uma horda de gigantes bolas de neve. Uma mulher esbelta, com trinta e tantos anos, entrava no edifcio da administrao de Argus. Os seus olhos, grandes e afastados um do outro, suavizavam-lhe a estrutura ssea angulosa do rosto. Uma bandelette de tartaruga prendia-lhe, sem apertar, o cabelo comprido e escuro na base do pescoo. Envergando com despreocupao uma T-shirt de malha e uma saia de caqui, seguiu por um corredor do primeiro andar e transps uma porta onde se lia: E. Arroway - diretora. Quando retirou o polegar do fecho acionado por presso digital, um observador poderia ter reparado num anel que usava na mo direita, com uma pedra vermelha singularmente leitosa que no parecia encastoada por um profissional. A mulher acendeu um candeeiro, procurou numa gaveta e finalmente tirou uns auscultadores. Momentaneamente iluminada na parede ao lado da secretria estava uma citao das Parbolas de Franz Kafka: Agora as Sereias tm uma arma ainda mais fatal do que o seu canto, ou seja, o seu silncio... Talvez algum pudesse ter escapado ao seu cantar;

mas ao seu silncio, certamente nunca. A mulher apagou a luz com um gesto da mo e dirigiu-se para a porta, na semiobscuridade. Na sala de controle certificou-se rapidamente de que estava tudo em ordem. Atravs da janela podia ver alguns dos cento e trinta e um radiotelescpios que se estendiam por dezenas de quilmetros atravs do deserto restolhoso do Novo Mxico, qual estranha espcie de flor mecnica esticando-se na direo do cu. A tarde estava no princpio e ela estivera levantada at tarde na noite anterior. A radioastronomia pode fazer-se durante o dia, porque o ar no dispersa as ondas de rdio do Sol como dispersa a luz visvel normal. Para um radiotelescpio apontando para qualquer lado menos para muito perto do Sol, o cu negro como breu. Exceto para as ondas de rdio. Para alm da atmosfera da Terra, do outro lado do cu, h um universo fervilhante de radiemisso. Estudando ondas de rdio podemos aprender coisas a respeito de planetas, estrelas e galxias, acerca da composio de grandes nuvens de molculas orgnicas que pairam entre as estrelas, acerca da origem, da evoluo e do destino do universo. Mas todas estas radiemisses so naturais - causadas por processos fsicos, eltrons espiralando no campo magntico galctico, ou molculas interestelares colidindo umas com as outras, ou os ecos distantes do vermelho do Big Bang passando dos raios gama na origem do universo para as domesticadas e frias ondas de rdio que enchem todo o espao da nossa poca. Nas escassas poucas dcadas em que os seres humanos se dedicaram ao estudo da radioastronomia nunca houve um verdadeiro sinal vindo dos abismos do espao, qualquer coisa fabricada, qualquer coisa artificial, qualquer coisa engendrada por uma mente aliengena. Houve falsos alarmes. A variao regular de tempo da radiemisso de quasars e, especialmente, pulsars, tinha ao princpio sido considerada, hesitantemente, tremulamente, uma espcie de sinal anunciador de outro algum, ou talvez um farol de radionavegao para naves exticas que cruzassem os espaos entre as estrelas. Mas verificara-se que se tratava de outra coisa - to extica, talvez, como um sinal de seres no cu noturno. Os quasars pareciam espantosas fontes de energia, porventura relacionados com buracos negros macios nos centros de galxias, alguns deles observados havia j mais de meio caminho, no tempo, em relao origem do universo. Os pulsars so ncleos atmicos com um movimento giratrio rpido e do tamanho de uma
37

cidade. E houvera outras mensagens ricas e misteriosas que tinham acabado por se revelar de certo modo inteligentes, mas no muito extraterrestres. O firmamento estava agora polvilhado de sistemas de radar militares secretos e satlites de radiocomunicao que se encontravam fora do alcance das splicas de alguns radioastrnomos civis. Algumas vezes eram autnticos foras-da-lei que ignoravam os acordos internacionais de telecomunicaes. No havia nem apelo, nem agravo. Ocasionalmente, todas as naes negavam a responsabilidade. Mas nunca houvera um sinal aliengena inequvoco. E, no entanto, a origem da vida parecia agora ser to fcil e havia tantos sistemas planetrios, tantos mundos e tantos milhares de milhes de anos disponveis para evoluo biolgica que custava a crer que a Galxia no estivesse fervilhante de vida e inteligncia. O Projeto Argus era a maior instituio do mundo dedicada busca pela rdio de inteligncia extraterrestre. Ondas de rdio viajavam velocidade da luz, mais rapidamente do que a qual, parecia, nada podia avanar. Eram fceis de gerar e fceis de detectar. At mesmo civilizaes tecnolgicas muito atrasadas, como a da Terra, descobriram a rdio no princpio da sua explorao do mundo fsico. At mesmo com a rudimentar radiotecnologia disponvel - agora, apenas algumas dcadas aps a inveno do radiotelescpio - quase possvel comunicar com uma civilizao idntica no centro da Galxia. Mas havia tantos lugares no cu para explorar e tantas freqncias nas quais uma civilizao aliengena podia transmitir, que se impunha um programa de observao sistemtico e freqente, paciente. Argus funcionava em pleno havia mais de quatro anos. Houvera glitches, boggeys, indcios, alarmes falsos. Mas nenhuma mensagem. - Boa tarde, doutora Arroway. O engenheiro solitrio sorriu-lhe agradavelmente e ela retribuiu com um aceno de cabea. Todos os cento e trinta e um telescpios do Projeto Argus eram controlados por computadores. O sistema varria lentamente o cu, sozinho, certificando-se de que no havia avarias mecnicas ou eletrnicas e comparando os dados de diferentes elementos do exrcito de telescpios. Ela lanou uma vista de olhos ao analisador de mil milhes de canais, uma bancada eletrnica que cobria uma parede inteira, e exposio visual do espectrmetro. No restava, na realidade, muito para os astrnomos e os tcnicos fazerem enquanto o dispositivo de telescpios varria
38

lentamente o cu, ao longo dos anos. Se detectava alguma coisa de interesse, fazia soar automaticamente um alarme que alertava os cientistas do projeto, se necessrio fosse na cama, noite. Depois, a Dra. Arroway comeava a funcionar em pleno para determinar se, no caso em questo, se tratava de uma falha instrumental ou de algum boggey espacial americano ou sovitico. Juntamente com o pessoal de engenharia, estudava meios de melhorar a sensibilidade do equipamento. Havia algum padro, alguma regularidade na emisso? Destinava alguns dos radiotelescpios ao exame de objetos astronmicos exticos que tinham sido recentemente detectados por outros observatrios. Ajudava membros do pessoal e visitantes em projetos sem relao com a SETI. Voava para Washington a fim de manter vivo o interesse da agncia de financiamento, a National Science Foundation. Proferia algumas conferncias pblicas sobre o Projeto Argus - no Rotary Club, em Socorro, ou na Universidade do Novo Mxico, em Albuquerque - e, ocasionalmente, saudava um reprter empreendedor que chegava, por vezes sem ser anunciado, ao mais remoto Novo Mxico. Ellie tinha de se acautelar para que o tdio no se apoderasse dela. Os seus colegas de trabalho eram simpticos, mas - mesmo independentemente da impropriedade de um relacionamento pessoal estreito com um subordinado nominal ela no se sentia tentada a quaisquer verdadeiras intimidades. Houvera alguns relacionamentos breves, escaldantes, mas fundamentalmente casuais, com homens locais sem qualquer ligao com o Projeto Argus. Tambm nessa rea, a sua vida descera sobre ela um tdio, uma lassido. Sentou-se diante de uma das consolas e ligou os auscultadores. Sabia que era intil, pedante, pensar que ela, escuta num ou dois canais, detectaria um padro, quando o imenso sistema de computadores que monitorizavam mil milhes de canais no detectara. Mas dava-lhe uma modesta iluso de utilidade. Recostou-se, de olhos semicerrados, com uma expresso quase sonhadora a envolver os contornos do seu rosto. realmente encantadora, permitiu-se pensar o tcnico. Ouviu, como sempre, uma espcie de esttica, um rudo contnuo, repetitivo, sem mtodo. Uma vez, quando escutava uma parte do cu que inclua a estrela AC+73888, na Cassiopia, parecera-lhe ouvir uma espcie de canto, a esbaterse e a renascer tantalicamente, situado imediatamente alm da sua capacidade de se convencer de que havia ali, de fato,
39

alguma coisa. Aquela era a estrela em cuja direo a nave espacial Voyager 1, agora nas imediaes da rbita de Netuno, acabaria por viajar. A nave transportava um registro fonogrfico de ouro, no qual estavam gravadas saudaes, imagens e canes da Terra. Ser possvel que eles nos estejam a enviar a sua msica velocidade da luz, enquanto ns lhes enviamos a nossa apenas a um dcimo-milsimo dessa velocidade? Noutras ocasies, como agora, quando a esttica era claramente isenta de padro, Ellie recordava a si mesma a famosa mxima de Shannon a respeito da teoria da informao, segundo a qual a mensagem mais eficientemente codificada era indistinguvel do rudo, a no ser que se possusse de antemo a chave da codificao. Premiu rapidamente alguns botes da consola sua frente e ligou duas das freqncias de banda estreita uma contra a outra, uma em cada auscultador. Nada. Escutou os dois planos de polarizao das ondas de rdio e depois o contraste entre polarizao linear e circular. Havia mil milhes de canais por onde escolher. Podia-se passar a vida a tentar levar a palma ao computador, a escutar com ouvidos e crebros humanos pateticamente limitados a procurar um padro. Os humanos so bons, pensou, no discernimento de padres sutis que realmente existem, mas so-no igualmente a imaginlos quando esto por completo ausentes. Devia haver alguma seqncia de impulsos, alguma configurao da esttica, capazes de produzir por um instante um ritmo sincopado ou uma breve melodia. Mudou a ligao para um par de radiotelescpios que escutavam uma conhecida fonte de rdio galctica. Ouviu um glissando pelas radiofreqncias abaixo, um whistler devido disperso de ondas de rdio por eltrons no tnue gs interestelar entre a fonte de rdio e a Terra. Quanto mais pronunciado o glissando, maior o nmero de eltrons que se encontravam no caminho e mais distante a fonte estava da Terra. Fizera aquilo tantas vezes que lhe bastava ouvir um whistler de rdio pela primeira vez para ficar com uma idia exata da sua distncia. Este, calculou, encontrava-se a mil anos-luz de distncia - muito para l da vizinhana local de estrelas, mas ainda bem no interior da grande Galxia da Via Lctea. Ellie voltou a prestar ateno ao modo de explorao celeste do Projeto Argus. Voltou a no encontrar nenhum padro. Era como um msico a escutar o ribombar de uma trovoada distante. As ocasionais pequenas extenses de padro perseguiam-na e introduziam-se-lhe na memria com tal insistncia que por vezes se via forada a voltar atrs, s
40

gravaes de determinado perodo de observao, para ver se havia alguma coisa que a sua mente tivesse captado e houvesse escapado aos computadores. Toda a sua vida, os sonhos tinham sido seus amigos. Os seus sonhos eram invulgarmente pormenorizados, bem estruturados, coloridos. Conseguia perscrutar atentamente o rosto do pai, digamos, ou a parte de trs de uma velha telefonia, e o sonho fazia-lhe a vontade com pormenores visuais completos. Conseguira sempre recordar-se dos seus sonhos, at s mais pequenas mincias - exceto nas ocasies em que se encontrara sob grande presso, como antes da prova oral do seu doutorado, ou quando ela e Jesse estavam a afastar-se. Mas agora estava a ter dificuldade em recordar as imagens dos seus sonhos. E, desconcertantemente, comeara a sonhar sons - como sucede s pessoas cegas de nascena. Nas primeiras horas da manh, a sua mente inconsciente criava algum tema ou alguma cantilena que nunca ouvira antes. Ellie acordava, dava uma ordem audvel luz da sua mesa-decabeceira, pegava na caneta que ali deixara para esse fim, riscava uma pauta e transpunha a msica para o papel. s vezes, aps um longo dia, passava-a no seu gravador e perguntava a si mesma se a ouvira em Ofitico ou Capricrnio. Estava, admitia-o relutantemente, a ser atormentada pelos eltrons e pelos buracos mveis que habitam receptores e amplificadores e pelas partculas carregadas e pelos campos magnticos do gs frio e rarefeito entre as tremeluzentes estrelas distantes. Era uma nica nota repetida, aguda e rouca nas margens. Precisou de um momento para a reconhecer. Depois teve a certeza de que no a ouvia havia trinta e cinco anos. Tratava-se da roldana metlica da corda da roupa que protestava todas as vezes que a me puxava e punha outra bata acabada de lavar a secar ao sol. Quando era garotinha, adorara o exrcito de molas de roupa em ordem de marcha; e, quando no estava ningum perto, afundava o rosto nos lenis acabados de secar. O cheiro, simultaneamente doce e acre, encantava-a. Seria aquilo agora uma baforada dele? Lembrava-se de si mesma a rir e a afastar-se, em passos ainda pouco firmes, dos lenis, quando a me, num dos seus movimentos graciosos, a levantava no ar parecia ergu-la para o cu - e a levava no cncavo do brao, como se ela fosse apenas uma trouxinha de roupa para ser bem arrumada na cmoda do quarto dos pais. - Doutora Arroway? Doutora Arroway? O tcnico olhou-lhe para as plpebras trmulas e reparou na
41

sua respirao superficial. E a pestanejou duas vezes, tirou os auscultadores e lanou-lhe um pequeno sorriso apologtico. s vezes, os seus colegas tinham de falar muito alto se queriam ser ouvidos acima do rudo de rdio csmico amplificado. Por sua vez, ela dava desconto ao volume do rudo - detestava tirar os auscultadores para conversas breves -, gritando tambm. Quando estava suficientemente preocupada, uma troca de gracejos casual ou at jovial podia parecer a um observador inexperiente um fragmento de uma discusso violenta e no provocada, inesperadamente desencadeada no meio do silncio da vasta instalao de rdio. Mas desta vez ela disse apenas: - Desculpe. Devo ter passado pelas brasas. - O doutor Drumlin est ao telefone. Est no gabinete do Jack e diz que tem um encontro marcado consigo. - Com a breca, esqueci-me! Com o passar dos anos, o brilho de Drumlin permanecera intacto, mas tinham surgido diversas idiossincrasias pessoais adicionais que no eram evidentes quando ela trabalhara brevemente como sua aluna graduada no Cal Tech. Por exemplo, agora tinha o hbito desconcertante de verificar, quando julgava que ningum estava a observar, se tinha a braguilha aberta. Ao longo dos anos aumentara a sua convico de que no existiam extraterrestres, ou, pelo menos, se existiam, eram to raros e to distantes que no seria possvel detect-los. Fora a Argus para o colquio cientfico semanal. Mas ela descobriu que tambm ali o levara outro propsito. Drumlin escrevera uma carta National Science-Foundation insistindo em que Argus terminasse a sua procura de inteligncia extraterrestre e se dedicasse em tempo inteiro a radioastronomia mais convencional. Tirou-a de uma algibeira interior e insistiu com ela para que a lesse. - Ns s trabalhamos no projeto h quatro anos e meio! Exploramos menos de um tero do cu setentrional. Esta a primeira investigao que est a detectar todo o rudo rdio no mnimo em bandas e freqncia timas. Por que quereria voc parar agora? - No, Ellie, isto interminvel. Ao fim de doze anos no encontrar nenhum sinal de nada. Argumentar que tem de ser construda outra instalao Argus pelo custo de centenas de milhes de dlares na Austrlia ou na Argentina, para explorar o cu meridional. E, quando isso falhar, falar da construo de alguma parabolide com antena de vo livre em rbita terrestre, para poder obter ondas milimtricas. "Conseguir sempre imaginar qualquer espcie de
42

explorao que no foi feita. Inventar sempre qualquer explicao para o fato de os extraterrestres gostarem de emitir precisamente onde no procuramos. - Oh, Dave, j discutimos isto cem vezes! Se falharmos, aprenderemos alguma coisa acerca da raridade da vida inteligente - ou, pelo menos, da vida inteligente que pensa como ns e quer comunicar com civilizaes atrasadas como a nossa! E, se tivermos xito, ganharemos o jackpot csmico! No possvel imaginar maior descoberta. - H projetos de primeira categoria que no dispem de tempo de utilizao de telescpio. H trabalhos sobre evoluo de quasars, pulsars binrios, as cromosferas de estrelas prximas e at aquelas loucas protenas interestelares. Estes projetos aguardam em bicha, porque esta instalao - de longe a distribuio melhor faseada do mundo - est a ser utilizada quase inteiramente para a SETI. - Setenta e cinco por cento para a SETI, Dave, vinte e cinco por cento para radioastronomia rotineira. - No lhe chame rotineira. Temos a oportunidade de olhar para trs, para o tempo em que as galxias estavam a ser formadas, ou talvez mesmo antes disso. Podemos examinar os ncleos de nuvens moleculares gigantes e os buracos negros do centro de galxias. Est prestes a dar-se uma revoluo na astronomia e voc est a atravessar-se no caminho. - Dave, tente no pessoalizar isto. Argus nunca teria sido construda se no houvesse apoio pblico SETI. A idia da Argus no minha. Sabe que me escolheram para diretora quando os ltimos quarenta discos ainda estavam a ser construdos. A NSA apia inteiramente... - No inteiramente, e no se eu tiver alguma palavra a dizer. Isto exibicionismo. Isto fazer tagats a chalados dos OVNis e da banda desenhada e a adolescentes de esprito fraco. Nesta altura, Drumlin estava praticamente a gritar e Ellie sentiu uma tentao irresistvel de lhe reduzir o volume de som. Devido natureza do seu trabalho e sua relativa eminncia, encontrava-se constantemente em situaes em que era a nica mulher presente, tirando as que serviam caf ou trabalhavam com as mquinas de estenografar. Apesar do que parecia uma vida inteira de esforo da sua parte, ainda havia uma hoste de cientistas do sexo masculino que s falavam uns com os outros, teimavam em interromp-la e ignoravam, quando podiam, o que ela tinha a dizer. Ocasionalmente, haviam aqueles que, como Drumlin, demonstravam uma franca antipatia. Mas, pelo menos, ele tratava-a como tratava muitos
43

homens. Era imparcial nas suas exploses, que distribua igualmente por cientistas de ambos os sexos. Havia um pequeno punhado de colegas seus do sexo masculino que no revelavam modificaes de personalidade constrangedoras na sua presena. Precisava de passar mais tempo com eles, pensou. Pessoas como Kenneth der Heer, o bilogo molecular do Instituto Salk, que fora nomeado recentemente conselheiro cientfico presidencial. E Peter Valerian, claro. Ela sabia que a impacincia de Drumlin com Argus era partilhada por muitos astrnomos. Ao fim dos primeiros dois anos, uma espcie de melancolia infiltrara-se na instalao. Na messe, ou durante os longos e pouco exigentes perodos de vigilncia, havia debates apaixonados acerca das intenes dos putativos extraterrestres. No era possvel imaginar como seriam diferentes de ns. Para dificuldade, bastava a de imaginar as intenes dos nossos representantes eleitos em Washington. Quais seriam as intenes de tipos de seres fundamentalmente diferentes de mundos fisicamente diferentes a centenas ou milhares de anos-luz de distncia? Alguns estavam convencidos de que o sinal no seria transmitido no espectro de rdio, mas sim no infravermelho, ou no visvel, ou algures entre os raios gama. Ou talvez os extraterrestres estivessem a transmitir avidamente, mas com uma tecnologia que no inventaramos ainda durante mil anos. Astrnomos de outras instituies estavam a fazer descobertas extraordinrias entre as estrelas e as galxias, a localizar aqueles objetos que, fosse por que mecanismo fosse, geravam ondas de rdio intensas. Outros radioastrnomos publicavam ensaios cientficos, assistiam a encontros, eram encorajados por uma sensao de progresso e propsito. Os astrnomos de Argus tinham tendncia para no publicar e eram geralmente ignorados quando se fazia apelo apresentao de ensaios na reunio anual da American Astronomical Society ou nos simpsios trienais e nas sesses plenrias da International Astronomical Union. Por isso, consultada a National Science Foundation, a diretoria de Argus reservara vinte e cinco por cento do tempo de observao para projetos no relacionados com a busca de inteligncia extraterrestre. Tinham sido feitas algumas descobertas importantes sobre os objetos extra galcticos que pareciam, paradoxalmente, mover-se mais depressa do que a luz; sobre a temperatura da superfcie da grande lua de Netuno, Trito; e sobre a matria escura dos espaos exteriores das galxias prximas onde no se podiam ver estrelas nenhumas. O moral
44

comeava a melhorar. O pessoal de Argus sentia que estava a contribuir para aguar o gume da descoberta astronmica. verdade que o tempo para completar uma explorao total do cu tinha sido aumentado. Mas, agora, as suas carreiras profissionais tinham uma certa rede de segurana. Podiam no ser bem sucedidos no objetivo de encontrar sinais de outros seres inteligentes, mas tinham a possibilidade de colher outros segredos do tesouro da natureza. A procura de inteligncia extraterrestre - referida em toda a parte pela abreviatura SETI, exceto por aqueles que falavam um tanto ou quanto mais otimistamente de comunicao com inteligncia extraterrestre (CETI) - era essencialmente uma rotina de observao, o enfadonho objetivo principal para o qual a maior parte da instalao tinha sido construda. Mas durante uma quarta parte do tempo podia-se ter a certeza de utilizar o mais potente conjunto de radiotelescpios da Terra para outros projetos. Bastava apenas suportar a parte enfadonha. Uma pequena poro de tempo fora tambm reservada a astrnomos de outras instituies. Embora o moral tivesse melhorado notoriamente, havia muitos que concordavam com Drumlin; olhavam cobiosamente o milagre tecnolgico que os cento e trinta e um radiotelescpios de Argus representavam e imaginavam utiliz-los para os seus prprios e indubitavelmente meritrios programas. Ela mostrouse alternadamente conciliadora e contestadora com Dave, mas nem uma coisa nem outra produziu qualquer efeito. Ele no estava com disposio amigvel. O colquio de Drumlin foi em parte uma tentativa para demonstrar que no havia extraterrestres em parte alguma. Se ns realizramos tanto apenas nuns poucos milhares de anos de alta tecnologia, de que seria capaz - perguntou - uma espcie verdadeiramente avanada? Seriam capazes de deslocar estrelas, de reconfigurar galxias. E, no entanto, no existia em toda a astronomia nenhum sinal de um fenmeno que no pudesse ser compreendido por processos naturais, sem que fosse necessrio fazer qualquer apelo a inteligncia extraterrestre. Por que no detectara j Argus um sinal de rdio? Imaginavam a existncia de apenas um radiemissor em todo o firmamento? Faziam idia de quantos milhares de milhes de estrelas j tinham observado? A experincia era meritria, mas agora acabara. No tinham de explorar o resto do cu. A resposta era evidente. Nem no espao mais profundo nem perto da Terra havia qualquer sinal de extraterrestres. Eles no existiam.
45

No perodo destinado a perguntas, um dos astrnomos de Argus interrogou-o acerca da Hiptese Zo, o argumento de que os extraterrestres existiam, de fato, mas preferiam no tornar a sua presena conhecida, a fim de ocultarem aos humanos o fato de haver outros seres inteligentes no cosmo no mesmo sentido em que um especialista no comportamento de primatas poderia desejar observar um bando de chimpanzs na selva, mas no interferir nas suas atividades. Em resposta, Drumlin fez uma pergunta diferente: provvel que, com um milho de civilizaes na Galxia o gnero de nmero, disse, que era "propalado" em Argus, no haja um nico "caador furtivo"? Como se explica que todas as civilizaes da Galxia respeitem uma tica de no interferncia? provvel que nem uma delas ande a bisbilhotar a Terra? - Mas, na Terra - respondeu Ellie -, caadores furtivos e guardas de caa possuem nveis de tecnologia mais ou menos iguais. Se o guarda de caa est um passo importante frente com radar e helicpteros, digamos -, os caadores furtivos tm o negcio estragado. A observao foi calorosamente acolhida por alguns dos membros do pessoal do Projeto Argus, mas Drumlin limitou-se a dizer: - Est s apalpadelas, Ellie. Est s apalpadelas. A fim de desanuviar o crebro, tinha o hbito de percorrer longas distncias sozinha na sua nica extravagncia, um Thunderbird de 1958 cuidadosamente conservado, com tejadilho duro amovvel e pequenas vigias de vidro a flanquear o banco da retaguarda. Freqentemente, deixava o tejadilho em casa e conduzia velozmente atravs do deserto restolhoso, noite, com as janelas descidas e o cabelo escuro a esvoaar atrs dela. Tinha a impresso de que, ao longo dos anos, acabara por conhecer todas as pequenas vilas empobrecidas, todos os montes ngremes e mesas e todos os policiais de trnsito estaduais da parte sudoeste do Novo Mxico. Depois de um turno de observao noturna adorava passar velozmente pelo posto de guarda de Argus (isto antes da colocao da cerca anticiclone), mudar rapidamente de velocidade e conduzir para norte. volta de Santa F podia vislumbrar-se a luminosidade tenussima do alvorecer, acima das montanhas Sangue de Cristo. (Por que seria que uma religio, perguntavase, usava o sangue e o corpo, o corao e o pncreas, da sua figura mais reverenciada para batizar as suas localidades? E por
46

que no se encontrava o crebro entre outros rgos proeminentes, mas no celebrados?) Desta vez conduziu para sudeste, na direo das montanhas Sacramento. Teria Dave razo? Poderiam a SETI e Argus ser uma espcie de iluso coletiva de um punhado de astrnomos insuficientemente realistas? Seria verdade que, fossem quantos fossem os anos que passassem sem a recepo de uma mensagem, o projeto continuaria, inventando sempre uma nova estratgia para a civilizao emissora, concebendo incessantemente novos e dispendiosos instrumentos? Que seria um sinal convincente de malogro? Quando estaria ela disposta a desistir e a dedicar-se a qualquer outra coisa mais segura, qualquer outra coisa com mais garantias de resultados? O Observatrio Nobeyama, no Japo, acabara de anunciar a descoberta da adenosina, uma molcula orgnica complexa, um tijolo de construo do ADN, instalada no espao, numa densa nuvem molecular. Poderia, com certeza, ocupar-se utilmente a procurar no espao molculas relacionadas com a vida, mesmo que desistisse da procura de inteligncia extraterrestre. Na alta estrada da montanha olhou para o horizonte meridional e captou um vislumbre da constelao Centauro. Na disposio daquelas estrelas, os antigos Gregos tinham visto uma criatura quimrica, meio homem, meio cavalo, que ensinara sageza a Zeus. Mas Ellie nunca conseguia distinguir nenhum padro que se parecesse, ainda que remotamente, com um centauro. Era Alpha Centauro, a estrela mais brilhante da constelao, que a encantava. Era a estrela mais prxima, apenas a 4,25 anos-luz de distncia. Na realidade, Alpha Centauro era um sistema triplo, dois sis a orbitar-se apertada e mutuamente e um terceiro, mais distante, orbitando ambos. Vistas da Terra, as trs estrelas amalgamavam-se e formavam um ponto de luz solitrio. Em noites especialmente claras, como aquela, conseguia por vezes v-lo a pairar algures sobre o Mxico. De vez em quando, em ocasies em que o ar estivera carregado de poeira do deserto aps diversos dias consecutivos de tempestades de areia, ia de carro para as montanhas, a fim de conseguir um pouco de altitude e transparncia atmosfrica, saa do automvel e observava o sistema estelar mais prximo. Os planetas eram ali possveis, embora muito difceis de detectar. Algum podia estar a orbitar de perto qualquer dos sis triplos. Uma rbita mais interessante, com alguma estabilidade mecnica celeste razovel, era a figura de um oito, que se desenhava volta dos dois sis interiores. Como seria,
47

perguntava-se, viver num mundo com trs sis no cu? Provavelmente ainda mais quente do que o Novo Mxico. Ellie reparou, com um agradvel pequeno estremecimento, que a auto-estrada alcatroada de duas vias estava ladeada de coelhos. J os vira antes, especialmente quando os seus passeios de carro a tinham levado at ao Texas Ocidental. Estavam com as quatro patas assentes no cho, nas lombas da estrada; mas, medida que cada um era momentaneamente iluminado pelos novos faris de quartzo do Thunderbird, erguiase nas patas traseiras, paralisado, com as dianteiras frouxamente pendentes. Era como se ao longo de quilmetros houvesse uma guarda de honra de coelhos a saud-la, enquanto ela cortava ruidosamente a noite. Olhavam para cima, mil narizes rosados a estremecer, dois mil olhos brilhantes a luzir no escuro, enquanto aquela apario se lanava velozmente direita a eles. Talvez fosse uma espcie de experincia religiosa, pensou. Pareciam ser, na sua maioria, coelhos jovens. Talvez nunca tivessem visto faris de automveis. Pensando bem, os dois intensos feixes de luz a deslocar-se a uma velocidade de duzentos e trinta quilmetros por hora constituam um espetculo muito interessante. Apesar dos milhares de coelhos que ladeavam a estrada, parecia nunca haver nenhum no meio, perto da linha divisora das duas vias, nunca se verificava uma corridinha atrapalhada para fora do caminho, nunca um triste corpo morto, de orelhas estendidas no pavimento. Mas por que motivo se alinhavam eles ao longo da estrada? Talvez isso tivesse alguma coisa a ver com a temperatura do asfalto, pensou. Ou talvez eles andassem apenas a forragear na vegetao rasteira prxima e sentissem curiosidade a respeito das luzes brilhantes que se aproximavam. Mas seria razovel que nunca nenhum deles desse uns saltitos curtos para visitar os seus primos do outro lado da estrada? Que imaginariam que a auto-estrada era? Uma presena estranha no seu meio, uma presena de funo insondvel, construda por criaturas que a maior parte deles nunca vira? Duvidava que algum sentisse sequer curiosidade a tal respeito... O silvo dos pneus na auto-estrada era uma espcie de rudo branco, e ela descobriu que estava involuntariamente - tambm ali - atenta a um padro sonoro. Adquirira o hbito de escutar atentamente muitas fontes de rudo branco: o motor do frigorfico, que ligava automaticamente no meio da noite; a gua a correr para o seu banho; a mquina de lavar quando lavava a roupa no pequeno compartimento-lavandaria
48

adjacente cozinha; o rugir do oceano durante uma breve viagem para natao subaqutica autnoma que fizera ilha de Cozumel, sada do Iucato, viagem que encurtara devido sua impacincia em voltar para o trabalho. Escutava essas fontes quotidianas de rudo fortuito e tentava determinar se havia nelas menos padres aparentes do que na esttica interestelar. Estivera na cidade de Nova Iorque no ms de Agosto anterior, para uma reunio da URSI (a abreviatura francesa da Unio de Rdio Cientfica Internacional). Os metropolitanos eram perigosos, tinham-lhe dito, mas o rudo branco era irresistvel. No claca-claca daquela via frrea subterrnea parecera-lhe ouvir uma pista e fizera resolutamente gazeta a meio dia de reunies, viajando da Rua 34 para Coney Island, voltando ao centro de Manhattam e seguindo depois, por uma linha diferente, para a mais remota Queens. Mudara de comboio numa estao em Jamaica e depois regressara, um pouco ruborizada e ofegante - no fim de contas, era um quente dia de agosto, recordara a si mesma - a assinatura da conveno. s vezes, quando o comboio subterrneo se inclinava ao descrever uma curva acentuada, as lmpadas interiores apagavam-se e ela via uma sucesso regular de luzes, a brilhar num fundo azul-eltrico, a desfilar velozmente, como se se encontrasse nalguma impossvel nave espacial interestelar hiper-relativista, lanada atravs de um aglomerado de jovens estrelas azuis supergigantes. Depois, quando o comboio entrava numa reta, as luzes interiores reacendiam-se e ela voltava a tomar conscincia do cheiro acre, do balanar de passageiros vizinhos agarrados s alas suspensas do teto, das miniaturais cmaras de televiso de vigilncia (fechadas chave em caixas protetoras e subseqentemente tornadas "cegas" com sprays de tinta), do estilizado mapa multicor representando o sistema completo de transporte subterrneo da cidade de Nova Iorque e do guincho de alta freqncia dos traves quando paravam nas estaes. Sabia que tudo aquilo era um pouco excntrico. Mas ela sempre tivera uma vida de fantasia ativa. Muito bem, era um pouco compulsiva no tocante a escutar rudo. No via que isso pudesse fazer algum mal. Ningum parecia aperceber-se muito do fato. De qualquer modo, estava relacionado com o seu trabalho. Se tivesse propenso para tais coisas, talvez tivesse podido deduzir a despesa da sua viagem a Cozumel do seu imposto de rendimento, a pretexto do som das vagas. Enfim, talvez estivesse a tornar-se obsessiva.
49

Apercebeu-se, com um sobressalto, que chegara estao o Rockefeller Center. Ao passar apressadamente atravs de uma acumulao de jornais dirios abandonados no cho da carruagem do metropolitano, um cabealho do News-Post prendera-lhe o olhar: GUERRILHEIROS OCUPAM KALIL JOSURC. Se gostamos deles, so combatentes da liberdade, pensou. Se no gostamos deles, so terroristas. No caso improvvel de no sermos capazes de formar uma opinio, so temporariamente apenas guerrilheiros. Num outro bocado de papel prximo viase uma grande fotografia de um homem de aspecto saudvel e confiante sob o cabealho: COMO O MUNDO TERMINAR. EXCERTOS DO NOVO LIVRO DE REV. BILY JO RANKIN. EXCLUSIVO DESTA SEMANA NO NEWS-POST. Lera os ttulos de raspo e tentara imediatamente esquec-los. Ao dirigir-se, atravs das multides azafamadas, para o hotel da reunio, desejava chegar a tempo de ouvir a exposio de Fujita sobre design de radiotelescpio homormfico. Sobreposto ao chiar dos pneus havia um som surdo nas costuras de remendos de pavimento, que tinham sido revestidos por diferentes brigadas de cantoneiros do Novo Mxico em pocas diferentes. E, se uma mensagem interestelar estivesse a ser recebida pelo Projeto Argus, mas muito lentamente - um bit de informao em cada ora, digamos, ou em cada semana, ou em cada dcada? E se houvesse murmrios muito antigos, muito pacientes, de alguma civilizao emissora que no tinha nenhuma maneira de saber que nos cansamos de reconhecimento de padres ao fim de segundos ou minutos? Supondo que eles viviam dezenas de milhares de anos. E faalaavaam muiiito devaaagaar. Argus nunca o saberia. Poderiam existir criaturas com uma vida to longa? Haveria na histria do universo tempo suficiente para criaturas que se reproduziam muito devagar evolurem para um estdio de alta inteligncia? A decomposio estatstica de elos qumicos, a deteriorao dos seus corpos de acordo com a segunda lei da termodinmica, no os foraria a reproduziremse com uma freqncia mais ou menos igual dos seres humanos? E a ter perodos de durao de vida como o nosso? Ou poderiam eles habitar nalgum mundo velho e frgido onde at as colises moleculares ocorressem com uma lentido extrema, talvez apenas de uma seqncia por dia? Imaginou ociosamente um radiemissor de concepo reconhecvel e familiar colocado num penhasco de gelo metnico, fracamente iluminado por um distante e enfezado Sol vermelho, enquanto, c muito em baixo, ondas de um oceano de amnia batiam
50

implacavelmente na costa - gerando incidentalmente um rudo branco indistinguvel do da rebentao de Cozumel. O oposto era igualmente possvel: faladores rpidos, porventura criaturinhas manacas, mexendo-se com movimentos rpidos e convulsivos, que transmitiam uma mensagem rdio completa - o equivalente a centenas de pginas de texto ingls - num nanossegundo. Claro que, se o nosso receptor tinha um passa-banda muito estreito, que s permitia escutar uma minscula faixa de freqncias, ramos obrigados a aceitar a constante tmpora longa. Nunca conseguiramos detectar uma modulao rpida. Era uma conseqncia simples do teorema integral de Fourrier e estreitamente relacionada com o princpio da incerteza de Heisenber. Assim, por exemplo, se tivssemos um passa-banda de um kilohertz, no poderamos compreender um sinal modulado a uma velocidade maior do que um milissegundo. Seria uma espcie de borro snico. Os passa-bandas de Argus eram mais estreitos do que um hertz, por isso, para serem detectados, os emissores tinham de estar a modular muito lentamente, mais lentamente do que um bit de informao por segundo. Modulaes ainda mais lentas - mais longas do que horas, digamos - podiam ser detectadas facilmente, desde que estivssemos dispostos a apontar um telescpio fonte durante esse espao de tempo e que fssemos excepcionalmente pacientes. Havia tantos bocados do cu para explorar, tantas centenas de milhares de milhes de estrelas para investigar! No era possvel passar o tempo todo concentrado apenas nalgumas delas. Perturbava-a a idia de que, na sua pressa de efetuarem uma explorao completa o cu em menos do que a durao de uma vida humana, de escutarem todo o cu em mil milhes de freqncias, tivessem abandonado tanto os faladores frenticos como os lacnicos laboriosos. Mas certamente, pensou, eles saberiam melhor do que ns as modulaes de freqncias que eram aceitveis. Deviam ter tido experincia prvia de comunicao interestelar e civilizaes recm-emergentes. Se havia uma larga faixa de provveis ritmos de impulsos que a civilizao receptora adotaria, a civilizao emissora utilizaria essa faixa. Modulao a microssegundos ou modulao a horas, que lhes custaria isso? Deveriam, quase todos eles, possuir engenharia superior e recursos energticos enormes pelos padres da Terra. Se quisessem comunicar conosco, facilitar-nos-iam as coisas. Enviariam sinais em muitas freqncias diferentes. Utilizariam
51

muitas escalas diferentes de tempo de modulao. Saberiam como somos atrasados e teriam compaixo. Assim sendo, por que motivo no recebramos nenhum sinal? Seria possvel que Dave tivesse razo? Nenhuma civilizao extraterrestre em parte alguma? Todos aqueles milhares de milhes de mundos a deteriorar-se, sem vida, estreis? Seres inteligentes apenas neste obscuro canto de um universo incompreensivelmente vasto? Por muito esforadamente que tentasse, Ellie no conseguia tomar a srio semelhante possibilidade. Emalhetava-se perfeitamente com temores e pretenses humanas, com doutrinas no provadas acerca de vida depois da morte, com pseudocincias como a astrologia. Era a encarnao moderna do solipsismo geocntrico,

52

CAPTULO IV Nmeros primos No haver nenhuns morvios na Lua, para que nem um missionrio tenha ainda visitado este nosso pobre planeta pago para civilizar a civilizao e cristianizar a cristandade? HERMAN MELVILLE White Jucket ( 1850) S o silncio grande; tudo o mais fraqueza. ALFRED DE VIGNY La Mort du Loup (1864) O vcuo preto e frio tinha ficado para trs. Os impulsos aproximavam-se agora de uma comum estrela an amarela e j tinham comeado a derramar-se pelo squito de mundos daquele obscuro sistema. Tinham passado, palpitantes, por planetas de gs de hidrognio, penetrado em luas de gelo, transposto as nuvens orgnicas de um mundo frgido onde os precursores da vida comeavam a agitar-se e atravessado um planeta que j deixara o seu apogeu mil milhes de anos para trs. Agora, os impulsos estavam a espraiar-se contra um mundo tpido, azul e branco, que girava contra o pano de fundo das estrelas. Havia vida neste mundo, vida extravagante na sua quantidade e variedade. Havia aranhas saltadoras nos cumes gelados das montanhas mais altas e vermes comedores de enxofre nos vapores quentes que esguichavam para cima atravs das escarpas dos leitos dos oceanos. Havia seres que s podiam viver em cido sulfrico concentrado e seres que eram destrudos por cido sulfrico concentrado; organismos que eram envenenados pelo oxignio e organismos que sobreviviam exclusivamente no oxignio, que respiravam, realmente, oxignio. Uma forma de vida particular, com um mnimo de inteligncia, alastrara recentemente pelo planeta. Tinham postos avanados nos leitos dos oceanos e em rbita a baixa altitude. Tinham enxameado para todos os nichos e escaninhos do seu pequeno mundo. A fronteira que assinalava a transio da noite para o dia estava a desviar-se para ocidente e, obedecendo ao seu movimento, milhes desses seres efetuavam ritualmente as suas ablues matinais. Vestiam

sobretudos e dhotis2; bebiam infuses de caf, ch ou dente-deleo, conduziam bicicletas, automveis ou bois; e fugidiamente pensavam em problemas escolares, perspectivas para as plantaes vernais e no destino do mundo. Os primeiros impulsos da seqncia de ondas de rdio insinuaram-se atravs da atmosfera e das nuvens, embateram na paisagem e foram parcialmente re-refletidos para o espao. Enquanto a Terra girava debaixo delas, chegaram impulsos sucessivos que invadiram no somente este planeta, mas tambm todo o sistema. Muito pouca da energia foi interceptada por qualquer dos mundos. A maior parte dela prosseguiu em frente, sem esforo - enquanto a estrela amarela e os seus mundos acompanhantes mergulhavam, numa direo completamente diferente, no negrume de tinta. Envergando um casaco de dacron com a palavra Marauders por cima de uma estilizada bola de vlei de feltro, o funcionrio de servio, que iniciava o turno noturno, aproximou-se do edifcio de controle. Um grupo de radioastrnomos ia naquele momento a sair para jantar. - H quanto tempo andam vocs procura de homenzinhos verdes? H mais de cinco anos, no , Willie? Brincaram cordialmente com ele, mas o homem detectou uma certa irritao nas suas brincadeiras. - Dem-nos uma aberta, Willie - disse outro. - O programa de luminosidade dos quasars vai de vento em popa, mas demorar eternamente se s dispusermos de dois por cento de tempo de telescpio. - Claro, Jack, claro. - Willie, estamos a olhar para trs, para a origem do universo. Tambm h uma grande parada no nosso programa... e ns sabemos que existe ali um universo; vocs no sabem se existe um nico homenzinho verde. - Discutam o assunto com a doutora Arroway. Estou certo de que ela gostar de ouvir a vossa opinio - respondeu com certo azedume. O funcionrio de servio entrou na rea de controle. Fez uma inspeo rpida a dzias de crans de televiso que monitorizavam o progresso da radiopesquisa. Tinham acabado de examinar a constelao Hrcules. Tinham espreitado para o corao de um grande enxame de galxias para l da Via Lctea, o Aglomerado de Hrcules - a cem milhes de anos-luz
2

Tanga usada pelos Hindus na ndia. (N. da T.) 54

de distncia; tinham apontado, M-13, um enxame de trezentos mil estrelas, mais estrela menos estrela, gravitacionalmente unidas e movendo-se em rbita volta da Galxia da Via Lctea a vinte e seis mil anos-luz de distncia; tinham examinado Ras Algethi, um sistema duplo, e Zeta e Lambda Herculis algumas estrelas diferentes do Sol, algumas semelhantes, e prximas dele. A maior parte das estrelas que podemos ver a olho nu encontram-se a menos de alguns centos de anos-luz de distncia. Haviam monitorizado cuidadosamente centenas de pequenos sectores do cu no interior da constelao de Hrcules em mil milhes de freqncias diferentes e no tinham ouvido nada. Em anos anteriores tinham investigado as constelaes imediatamente a ocidente de Hrcules: Serpens, Corona Borealis, Botes, Canes Venatici... e tambm no tinham ouvido nada. O funcionrio de servio reparou que alguns dos telescpios estavam orientados para procurar em Hrcules alguns dados que faltavam. Os restantes apontavam, como que de olhar enfastiado, para uma extenso adjacente de cu, a constelao seguinte a leste de Hrcules. As pessoas do Mediterrneo Oriental, havia alguns milhares de anos, parecera um instrumento musical de cordas e tinha sido relacionada com o heri da cultura grega Orfeu. Era uma constelao chamada Lira. Os computadores movimentavam os telescpios para acompanharem as estrelas de Lira desde que nasciam at que se punham, acumulavam os radioftons, vigiavam a sade dos telescpios e processavam os dados num formato conveniente para os seus utilizadores humanos. At um funcionrio de servio era qualquer coisa como uma condescendncia. Passando por um frasco de drops, uma mquina de caf, uma frase em runas lficas retirada de Tolkien pelo Artificial Intelligence Laboratory de Stanford e um autocolante de prachoques que dizia "buracos negros esto fora de vista", Willie aproximou-se da consola de comando. Acenou simpaticamente com a cabea ao funcionrio que estivera de servio de tarde e estava agora a reunir os seus apontamentos e a preparar-se para sair e ir jantar. Em virtude de os dados recolhidos naquele dia estarem convenientemente sumarizados em mbar no mostrador principal, Ellie no teve necessidade de perguntar quais tinham sido os progressos das horas precedentes. - Como v, nada de importante. Houve um pointing glitch pelo menos era o que parecia - em 1949 -, disse o outro, a apontar vagamente na direo da janela. - O grupo dos quasars
55

libertou os um-dez e um-vinte h cerca de uma hora. Parece que esto a obter dados muito bons. - Sim, j ouvi dizer. Eles no compreendem... A sua voz emudeceu quando uma luz de alarme se acendeu com decoro na consola sua frente. Num mostrador identificado "Intensidade versus Freqncia" subia um aguado espigo vertical e, um sinal monocromtico. Outro mostrador, rotulado "intensidade versus Tempo", apresentava um conjunto de impulsos a mover-se da esquerda para a direita e depois a sair do cran. - Aquilo so nmeros - disse Willie, baixinho. - Algum est a emitir nmeros. - Provavelmente, alguma interferncia da Fora Area. Vi um Awacs, provavelmente de Kinland, cerca das dezesseis horas. Talvez estejam a enganar-nos para se divertirem. Tinham-se feito acordos solenes para salvaguardar pelo menos algumas radiofreqncias para a astronomia. Mas, precisamente porque essas freqncias constituam um canal desimpedido, s vezes os militares achavam-nas irresistveis. Se alguma vez rebentasse a guerra global, talvez os radioastrnomos fossem os primeiros a saber, com as suas janelas abertas para o cosmo a transbordar de ordens para satlites de conduo de combate e avaliao de estranhos em rbita geossncrona e com a transmisso de ordens e lanamento codificadas para distantes postos estratgicos avanados. Mesmo sem nenhum trfico militar, ao escutar mil milhes de freqncias simultaneamente, os astrnomos tinham de contar com alguma interferncia. Relmpagos, ignies de automveis e satlites de difuso direta, tudo isto constitua fontes de interferncias de rdio. Mas os computadores tinham o seu nmero, conheciam as suas caractersticas e ignoravam-nas sistematicamente. Aos sinais mais ambguos, o computador escutava-os com maior cuidado e certificava-se de que no correspondiam a nenhuma lista dos dados que estava programado para compreender. De vez em quando passava uma aeronave de inteligncia eletrnica em misso de treino - ocasionalmente com um disco de radar recatadamente disfarado de disco voador na sua garupa - e Argus detectava subitamente sinais inequvocos de vida inteligente. Mas verificava-se sempre tratar-se de vida de uma espcie peculiar e triste, inteligente at certo ponto e apenas muito tangencialmente extraterrestre. Alguns meses antes, um F29E, com medidas defensivas eletrnicas state-of-the-art, sobrevoou-os a dois mil e quatrocentos metros e fez soar os
56

alarmes de todos os cento e trinta e um telescpios. Aos olhos no militares dos astrnomos, a radioassinatura tinha sido suficientemente complexa para poder ser uma plausvel primeira mensagem de uma civilizao extraterrestre. Verificaram, porm, que o radiotelescpio mais ocidental recebera o sinal um minuto inteiro antes do mais oriental, e depressa se tornou evidente tratar-se de um objeto que atravessava o delgado invlucro de ar que circunda a Terra, e no uma emisso de alguma civilizao inimaginavelmente diferente das profundezas do espao. Este agora era quase com certeza a mesma coisa. Os dedos da sua mo direita estavam enfiados em cinco receptculos regularmente espaados de uma caixa baixa colocada na sua secretria. Desde a inveno daquela engenhoca que conseguia poupar meia hora por semana. Mas, na verdade, no tivera grande coisa que fazer com essa meia hora extra. - E estava a contar tudo a Mistress Yarborough. a da cama ao lado, agora que Mistress Wertheimer faleceu. No pretendo gabar-me, mas acho-me com direito a muito crdito pelo que tens feito. - Sim, me. Observou o brilho das unhas e achou que precisavam de mais um minuto, talvez um minuto e meio. - Estive a pensar naquela vez no quarto ano... lembras-te? Chovia e tu no querias ir escola, e pediste-me que no dia seguinte escrevesse um bilhete a dizer que faltaras por teres estado doente. E eu recusei-me. Disse: "Ellie, alm de se ser bonita, a coisa mais importante do mundo ter instruo. No podemos fazer grande coisa quanto boniteza, mas podemos fazer alguma quanto instruo. Vai para a escola. nunca se sabe o que poders aprender hoje." No verdade? - Sim, me. - O que quero dizer se no foi isso que te disse nessa altura. - Foi, me, eu lembro-me. O brilho dos quatro dedos estava perfeito, mas o polegar ainda tinha um aspecto mate-bao. - Por isso, fui buscar as tuas galochas e o teu impermevel era um daqueles amarelos, compridos, ficavas muito engraada com ele - e corri contigo para a escola. E foi nesse dia que no conseguiste responder a uma pergunta na aula de Matemtica
57

de Mister Weisbrod, no foi? Ficaste to furiosa que foste direita biblioteca do colgio e leste a respeito do assunto at ficares a saber mais do que Mister Weisbrod. Ele sentiu-se impressionado. Disse-me. - Disse-lhe? No sabia isso. Quando falou com Mister Weisbrod? - Foi numa reunio de pais com professores. Ele disse-me: "Aquela sua pequena tem gnica." Ou palavras com o mesmo sentido. "Ficou to furiosa comigo que se tornou uma verdadeira especialista na matria". "Especialista", foi o que ele disse. Eu sei que te contei isto. Tinha os ps apoiados numa gaveta da secretria e estava recostada na cadeira giratria; a nica coisa que a estabilizava eram os dedos enfiados na mquina de envernizar. Sentiu o "besouro" quase antes de o ouvir e endireitou-se bruscamente. - Me, tenho de desligar. - Tenho a certeza de que te contei esta histria antes. Tu que nunca prestas ateno ao que eu digo. Mister Weisbrod era um homem simptico, embora tu nunca tenhas conseguido ver o seu lado bom. - Me, tenho mesmo de desligar. Detectamos um tipo qualquer de bogey. - Bogey ? - A me sabe o que , uma coisa que pode ser um sinal. J falamos a esse respeito. - Aqui estamos ns a pensar que a outra no est a ouvir. Tal me, tal filha. - Adeus, me. - Deixo-te desligar se me prometeres que logo a seguir me telefonas. - Est bem, eu prometo. Durante toda a conversa, a carncia e a solido da me tinham despertado em Ellie um desejo de terminar a conversa, de fugir. Detestava-se por isso. Desembaraadamente, entrou na rea de controle e aproximou-se da consola principal. - Boas noites, Willie, Steve. Vamos l ver os dados. timo. Onde meteram o grfico da amplitude? Muito bem. Tm a posio interferomtrica? Sim, senhor. Vejamos agora se h alguma estrela prxima nesse campo de viso. Oh, estamos a olhar para Vega! uma vizinha muito prxima. Os seus dedos iam premindo um teclado enquanto ela
58

falava. - Vejam, est apenas a vinte e seis anos-luz de distncia. Foi observada antes, sempre com resultados negativos. Eu prpria a observei na minha primeira explorao em Arecibo. Qual a intensidade absoluta? Com a breca! So centenas de janskys. Podia-se captar praticamente num rdio de FM. Muito bem. Temos, portanto, um bogey muito perto de Vega no plano do cu uma freqncia volta de nove vrgula dois gigahertz, no muito monocromtica. A largura da banda de poucas centenas de hertz. linearmente polarizada e est a transmitir um conjunto de impulsos mveis restritos a duas amplitudes diferentes. Em resposta s suas ordens datilografadas, o cran apresentou a disposio de todos os radiotelescpios. - Est a ser recebido por cento e dezesseis telescpios individuais. evidente que no se trata de avaria de um ou dois deles. Bem, agora devemos ter suficiente linha dos tempos. Est a mover-se com as estrelas? Ou poder ser algum satlite ou aeronave ELINT? - Posso confirmar o movimento sideral, doutora Arroway. - Muito bem, isso bastante convincente. No c de baixo, da Terra, e provavelmente no de um satlite artificial numa rbita molniya, embora seja melhor verificarmos isso. Quando tiver oportunidade, Willie, ligue para NORAD e veja o que dizem acerca da possibilidade de ser um satlite. Se pudermos excluir os satlites, isso deixar-nos- duas possibilidades: ou uma brincadeira, ou algum conseguiu finalmente enviar-nos uma mensagem. Steve, faa uma verificao manual. Examine alguns radiotelescpios individuais - a fora do sinal sem dvida suficientemente grande - e veja se h alguma possibilidade de ser um truque; voc percebe, uma gracinha de algum que deseja demonstrar-nos o erro dos nossos procedimentos. Um punhado de outros cientistas e tcnicos, alertados atravs dos seus "besouros" pelo computador Argus, tinha-se reunido volta da consola de comando. Viam-se-lhes meios sorrisos nos rostos. Nenhum deles pensava seriamente na possibilidade de uma mensagem de outro mundo, por enquanto, mas havia uma sensao de dia sem escola, uma quebra da enfadonha rotina a que se tinham habituado e talvez um leve ar de expectativa. - Se ocorrer a algum de vocs qualquer outra explicao alm da de inteligncia extraterrestre, quero ser informada disse Ellie, demonstrando-lhes que estava ao corrente da sua
59

presena. - No h nenhuma possibilidade de ser Vega, doutora Arroway. O sistema tem apenas poucas centenas de milhes de anos. Os seus planetas encontram-se ainda no processo de formao. No ouve tempo para l se desenvolver vida inteligente. Tem de ser alguma estrela de fundo. Ou galxia. - Mas, nesse caso, a fora do emissor tem de ser absurdamente grande - lembrou um membro do grupo dos quasars que voltara para trs, a fim de ver o que estava a acontecer. - Precisamos de iniciar imediatamente um estudo sensvel de movimento prprio para podermos ver se a fonte de rdio se movimenta com Vega. - Claro que tem razo acerca do movimento. prprio, Jack concordou Ellie. - Mas h outra possibilidade. Talvez eles no tenham crescido no sistema de Vega. Talvez estejam apenas de visita. - Isso tambm no serve. O sistema est cheio de resduos. um sistema solar falhado ou um sistema solar ainda nos seus estdios de desenvolvimento iniciais. Se l se demoram muito tempo, a sua nave espacial ser bombardeada. - Por conseqncia, chegaram recentemente. Ou vaporizam os meteoritos que se aproximem. Ou recorrem a ao de esquiva se h uma massa de resduos numa trajetria de coliso. Ou no esto no plano anelar, mas sim em rbita polar, a fim de minimizarem os seus encontros com os resduos. H um milho de possibilidades. Mas voc est absolutamente certo: no precisamos de calcular se a fonte no sistema Vega: Podemos descobrir, de fato. Quanto tempo demorar esse estudo de movimento prprio? A propsito, Steve, este no o seu turno. Pelo menos, avise a Consuela de que vai chegar tarde para jantar. Willie, que estivera a telefonar numa consola adjacente, apresentava um sorriso amarelo. - Bem, consegui comunicar com um tal major Braintree, em NORAD. Ele garante a ps juntos que no tm nada que d este sinal, principalmente a nove gigahert. Claro que nos dizem o mesmo todas as vezes que telefonamos. De qualquer modo, afirma que no detectaram nenhuma nave espacial na ascenso e declnio certos de Vega. - E a respeito de escuros? Naquela altura havia muitos satlites "escuros" com baixos cones transversais de radar, concebidos para orbitar a Terra sem serem anunciados nem detectados at uma hora de necessidade. Ento serviriam como suportes de deteco de
60

lanamentos ou de comunicaes numa guerra nuclear, em caso de os satlites militares de primeira linha destinados a esses fins desaparecerem subitamente em ao. Ocasionalmente, um escuro era detectado por um dos grandes sistemas astronmicos de radar. Todas as naes negavam que o objeto lhes pertencesse e desencadeava-se uma especulao desenfreada a respeito da deteco de uma nave espacial extraterrestre a orbitar a Terra. Com a aproximao do Milnio, os cultos OVNI prosperavam de novo. - A interferometria exclui agora uma rbita tipo molnyia, doutora Arroway. - Cada vez melhor. Olhemos mais atentamente estes impulsos mveis. Presumindo que isto aritmtica binria, algum a converteu em base dez? Sabemos qual a seqncia de nmeros? Muito bem, podemos calcular isso de cabea... 59, 61, 67... 71... No so todos nmeros primos ? Um pequeno murmrio de excitao percorreu a sala de controle. O rosto da prpria Ellie revelou momentaneamente um estremecimento de qualquer coisa profundamente sentida, mas que foi rapidamente substitudo por uma sobriedade, um receio de se deixar arrebatar pelo entusiasmo, uma apreenso de poder parecer pateta, incientfica. - Bem, vejamos se consigo fazer outro resumo rpido. Tentarei faz-lo na linguagem mais simples possvel. Verifiquem, por favor, se me escapou alguma coisa. Temos um sinal extremamente forte e no muito monocromtico. Imediatamente fora do passa-banda deste sinal no existem outras freqncias transmitindo alguma coisa mais do que rudo. O sinal linearmente polarizado, como se estivesse a ser emitido por um radiotelescpio. O sinal anda nas imediaes dos nove gigahertz, perto do mnimo do fundo de rudo de rdio galctico. o tipo certo de freqncia para algum que queira ser ouvido de uma grande distncia. Confirmamos o movimento sideral da fonte, o que significa que se est a mover como se estivesse l em cima, entre as estrelas, e no proviesse de um transmissor local. NORAD diz-nos que no detectam nenhuns satlites - nossos ou seja de quem for - que correspondam posio desta fonte. A interferometria exclui, alis, uma fonte a orbitar a Terra. "Agora o Steve examinou os dados fora do modo automatado e no parece tratar-se de um programa que algum possuidor de um sentido de humor deformado tenha introduzido no computador. A regio do firmamento que
61

estamos a examinar inclui Vega, que uma estrela an de seqncia principal A-zero. No exatamente como o Sol, mas encontra-se apenas a vinte e seis anos-luz de distncia e tem o anel de detritos estelares prototpicos. No h nenhuns planetas conhecidos, mas certamente poderia haver planetas acerca dos quais no sabemos nada volta de Vega. Estamos a iniciar um estudo de movimento prprio para ver se a fonte est bem atrs da nossa linha de viso para Vega, e devemos ter uma resposta dentro de... - o qu? - ... poucas semanas se nos restringirmos a ns prprios, ou poucas horas se fizermos alguma interferometria de linha dos tempos longa. "Finalmente, o que est a ser enviado parece uma longa seqncia de nmeros primos, nmeros inteiros que no so divisveis por qualquer outro nmero a no ser por si mesmos e por um. Nenhum processo astrofsico susceptvel de gerar nmeros primos. Por isso diria, devemos ser cautelosos, evidentemente..., mas eu diria que, de acordo com todos os critrios a que temos acesso, isto parece ser o artigo genuno. "Mas existe um problema na idia de que seja uma mensagem de tipos que evoluram nalgum planeta das imediaes de Vega, porque, sendo assim, teriam tido de evoluir muito depressa. O tempo de vida completo da estrela apenas de cerca de quatrocentos milhes de anos. um lugar pouco provvel para a civilizao mais prxima. Por conseguinte, o estudo do movimento prprio muito importante. Mas eu gostaria, sem dvida nenhuma, de examinar um pouco mais essa possibilidade de truque. - Olhe - disse um dos astrnomos de observao de quasars que estivera a assistir na periferia do ajuntamento, e apontou com o queixo para o horizonte ocidental, onde uma leve aura rsea indicava inequivocamente onde o Sol se pusera. - Vega vai pr-se daqui a umas duas horas. Provavelmente j nasceu na Austrlia. No podemos comunicar com Sydney e pedir-lhes que observem ao mesmo tempo que ns ainda estamos a ver aqui? - Boa idia. L a tarde vai apenas em meio. E juntos teremos linha dos tempos suficiente para o estudo do movimento prprio. Dem-me esse printout sumrio e eu telefaxo-o para a Austrlia do meu gabinete. Com uma compostura forada, Ellie deixou o grupo reunido volta das consolas e voltou para o seu gabinete. Fechou a porta com todo o cuidado depois de entrar. - C'um raio! - murmurou.
62

- lan Broderick, por favor. Sim, Eleanor Arroway, do Projeto Argus. Trata-se mais ou menos de uma emergncia. Obrigada, eu espero... Ol, Ian! Provavelmente no nada, mas temos aqui um bogey e eu gostaria de saber se pode verificar a para ns. volta de nove gigahertz, com um passa-banda e algumas centenas de hertz. Vou telefaxar os parmetros... J tm no disco uma antena boa a nove gigahertz? Isso um bocado de sorte... Sim, Vega est em cheio no meio do campo visvel. E ns estamos a receber o que parece serem impulsos de nmeros primos... Srio. Est bem, eu aguardo. Pensou mais uma vez quanto a comunidade astronmica mundial se encontrava atrasada. Ainda no estava on line um sistema conjunto de computador e banco de dados. A sua importncia, s para reticulao assncrona, seria... - Escute, Ian, enquanto o telescpio acaba de girar, no podia preparar-se para examinar um diagrama de amplitudetempo? Chamemos aos impulsos de baixa amplitude pontos e aos impulsos de alta amplitude traos. Estamos a... Sim, exatamente esse o padro que temos estado a ver na ltima meia hora... Talvez. Bem, o melhor candidato em cinco anos, mas no consigo esquecer-me como os Soviticos foram enrolados com aquele incidente do satlite Big Bird por volta de 1974. Olhe, no meu entender, foi uma explorao norteamericana de altimetria-radar da Unio Sovitica para orientao de msseis de cruzeiro... Sim, um mapeador. E os Soviticos estavam a capt-lo com antenas omnidirecionais. No sabiam dizer de que parte do cu o sinal estava a vir. S sabiam que todas as manhs recebiam a mesma seqncia de impulsos do cu mais ou menos mesma hora. O pessoal deles garantia que no era uma transmisso militar e, por isso, naturalmente, pensaram que fosse extraterrestre... No, ns j exclumos a possibilidade de uma transmisso de satlite. "Ian, podemos pedir-lhe o favor de o acompanhar enquanto estiver no seu cu? Mais tarde falo consigo a respeito de VLBI. Vou ver se consigo que outros radiobservatrios, distribudos muito regularmente em longitude, o acompanhem at reaparecer aqui... Sim, mas no sei se fcil fazer um telefonema direto para a China. Estou a pensar em enviar um telegrama IAU... timo. Muito obrigada, Ian. Ellie parou porta da sala controle - chamavam-lhe assim com uma ironia consciente, pois eram os computadores que, noutra sala, faziam a maior parte do controle para admirar o pequeno grupo de cientistas que falavam com grande
63

animao, observavam os dados que estavam a ser revelados e trocavam pequenos gracejos quanto natureza do sinal. No era gente de estilo, pensou. No eram convencionalmente bemparecidos. Mas havia neles um no sei qu de inequivocamente atraente. Eram excelentes no que faziam e, especialmente no processo de descoberta, absorviam-se por completo no seu trabalho. Quando se aproximou, calaram-se e olharam-na na expectativa. Os numerais estavam a ser convertidos automaticamente da base dois para a base dez... 881, 883, 887, 907... cada um deles confirmado como nmero primo. - Willie, arranje-me um mapa-mndi. E, por favor, ligue-me a Mark Auerbach, Cambridge, Mass. Provavelmente est em casa. D-lhe o texto para um telegrama IAU dirigido a todos os observatrios, mas em especial a todos os grandes radiobservatrios. E veja se ele arranja o nosso nmero de telefone para o Radiobservatrio de Beijing. Depois ligue-me para o conselheiro cientfico da presidente. - Vai passar por cima da National Science Foundation? - Depois do Auerbach ligue-me para o conselheiro cientfico da presidente. Mentalmente, pareceu-lhe ouvir um grito jubiloso entre um clamor de outras vozes. De bicicleta, furgoneta, carreiro a p ou telefone, o nico pargrafo foi entregue em centros astronmicos de todo o mundo. Nalguns radiobservatrios importantes - na China, na ndia, na Unio Sovitica e na Holanda, por exemplo -, a mensagem foi recebida por telescritor. Enquanto ia chegando, matraqueante, era observada por um funcionrio de segurana ou por algum astrnomo de passagem, arrancada e levada, com uma expresso de certa curiosidade, a um gabinete adjacente. Dizia: ANMALA FONTE RDIO INTERMITENTE EM ASCENSO RETA 180 34M, DECLINAO MAIS 38 GRAUS 41 MINUTOS, DESCOBERTA POR EXPLORAO SISTEMTICA DO CU PELO ARGUS. FREQNCIA 9,24176684 GIGAHERTZ, PASSABANDA APROXIMADAMENTE 430 HERTZ. AMPLITUDES BIMODAIS APROXIMADAMENTE 174 E 179 JANSKYS. AMPLITUDES DE EVIDNCIA CODIFICAM SEQNCIA DE NMEROS PRIMOS. COBERTURA DE LONGITUDE COMPLETA URGENTEMENTE NECESSRIA. FAVOR COMUNICAR A COBRAR NO DESTINO PARA MAIS INFORMAES SOBRE
64

COORDENAO DE OBSERVAES. E. ARROWAY, DIRETORA, PROJETO ARGUS, SOCORRO, NOVO MXICO, EUA.

65

CAPTULO V Algoritmo descriptografador Oh, falai de novo, anjo luminoso !... WILLIAM SHAKESPEARE. Romeu e Julieta As instalaes dos cientistas visitantes estavam agora todas ocupadas, melhor dizendo, sobreocupadas, por luminares selecionados da comunidade SETI. Quando a delegao oficial comeou a chegar de Washington, os seus membros no encontraram acomodaes adequadas nas instalaes de Argus e tiveram de se aboletar em motis da vizinha Socorro. Kenneth der Heer, o conselheiro cientfico da presidente, foi a nica exceo. Chegara no dia a seguir descoberta, em resposta a um apelo urgente de Eleanor Arroway. Funcionrios da National Science Foundation, da National Aeronautics and Space Administration, do Departamento da Defesa, do President's Science Advisory Committee, do National Security Council e da National Security Agency foram chegando durante os dias seguintes. Havia alguns funcionrios governamentais cuja filiao institucional precisa permanecia obscura. Na noite anterior, alguns deles tinham-se reunido na base do Telescpio 101 e Vega fora-lhes mostrada pela primeira vez. Cortesmente, a sua luz azul-branca tremeluzira maravilhosamente. - Quero dizer, j a tinha visto antes, mas nunca soube como se chamava - observou um deles. Vega parecia mais brilhante do que as outras estrelas do firmamento, mas no se tornava notria em nenhum outro aspecto. Era apenas uma dos poucos milhares de estrelas visveis a olho nu. Os cientistas efetuavam um seminrio de investigao contnua sobre a natureza, a origem e o possvel significado dos rdio-impulsos. O gabinete de relaes pblicas do projeto maior do que na maioria dos observatrios em virtude do grande interesse existente na procura de inteligncia extraterrestre - recebeu o encargo de esclarecer os funcionrios das categorias mais baixas. Cada recm-chegado necessitava de um extenso esclarecimento pessoal. Ellie, que tinha de informar os funcionrios superiores, superintender na investigao em curso e responder curiosidade ctica, perfeitamente compreensvel, demonstrada com algum vigor

por colegas seus, sentia-se exausta. O luxo de uma noite inteira de sono tinha-lhe sido recusado desde a descoberta. Ao princpio haviam tentado guardar silncio sobre o caso. No fim de contas, no tinham a certeza absoluta de que se tratava de uma mensagem extraterrestre. Um anncio prematuro ou errado seria um desastre no captulo de relaes pblicas. E, pior ainda, interferiria na anlise dos dados. Se a imprensa avanasse, a cincia sofreria com certeza. Tanto Washington como Argus estavam interessados em manter a histria abafada. Mas os cientistas tinham dito s suas famlias, o telegrama da Unio Astronmica Internacional fora enviado a todo o mundo, e sistemas ainda rudimentares de bancos de dados astronmicos da Europa, da Amrica do Norte e do Japo estavam todos a transportar notcias da descoberta. Embora tivesse havido uma srie de planos de contingncia para a divulgao pblica de quaisquer descobertas, as circunstncias reais tinham-nos surpreendido em grande parte mal preparados. Redigiam uma declarao to incua quanto possvel e s a divulgavam quando tinha de ser. O assunto causou, claro, sensao. Tinham pedido aos media que fossem pacientes, mas sabiam que dispunham apenas de um breve perodo antes de a imprensa atacar em fora. Tinham tentado desencorajar os reprteres de visitar o local, explicando que no havia nenhuma informao real nos sinais que estavam a receber, que se tratava apenas de nmeros primos enfadonhos e repetitivos. A imprensa sentia-se impaciente com a falta de notcias concretas. "Podemos apenas escrever algumas linhas sobre 'Que um nmero primo?'", perguntou um reprter a Ellie pelo telefone. Equipes de filmagem de televiso, em txis areos de asa fixa e helicpteros alugados, comearam a sobrevoar baixo as instalaes, ocasionando por vezes uma forte radiointerferncia facilmente detectada pelos telescpios. Alguns reprteres seguiam os funcionrios de Washington quando eles regressavam aos motis, noite. Um pequeno nmero dos mais empreendedores tentara entrar nas instalaes sem ser notado - de carro de praia, motocicleta e, num caso, a cavalo. Ellie vira-se obrigada a informar-se do preo para uma grande quantidade de cerca anticiclnica. Imediatamente aps a sua chegada, Der Heer ouvira uma primeira verso do que entretanto se tornara a informaopadro de Ellie: a surpreendente intensidade do sinal, a sua localizao muito aproximadamente na parte do cu onde se
67

encontrava a estrela Vega a natureza dos impulsos. - Posso ser o conselheiro cientfico da presidente - dissera ele -, mas sou apenas um bilogo. Por isso, queira explicar-me tudo devagar. Compreendo que, se a fonte de rdio se encontra a vinte e seis anos-luz de distncia, ento a mensagem teve de ser enviada h vinte e seis anos. Na dcada de sessenta, algumas pessoas de aspecto esquisito e orelhas pontiagudas pensaram que quereramos saber que gostam de nmeros primos. Mas nmeros primos no so coisa difcil. No d a impresso de que esto a fanfarronar. Parece mais que esto a enviar-nos aritmtica corretiva. Talvez devssemos sentir-nos insultados. - No. Veja as coisas deste modo - pediu ela, a sorrir: - isto um farol. um sinal de comunicao. Destina-se a atrair a nossa ateno. Recebemos padres estranhos de impulsos de quasars, pulsars, radiogalxias e sabe Deus que mais. Mas nmeros primos so muito especficos, muito artificiais. Nenhum nmero par primo, por exemplo. difcil imaginar algum plasma irradiante ou alguma galxia em exploso a transmitir um conjunto regular de sinais matemticos como este. Os nmeros primos destinam-se a atrair a nossa ateno. - Mas para qu? - perguntou ele, sinceramente intrigado. - No sei. Neste trabalho temos, porm, de ser muito pacientes. Talvez daqui a pouco tempo os nmeros primos desapaream e sejam substitudos por outra coisa qualquer, por qualquer coisa muito rica, a verdadeira mensagem. Temos apenas de continuar escuta. Esta era a parte mais difcil de explicar imprensa, que os sinais no tinham essencialmente contedo algum, nenhum significado: tratava-se apenas das primeiras centenas de nmeros primos por ordem, um retrocesso ao princpio e depois novamente as simples representaes binrias aritmticas: 1, 2, 3, 5, 7, 11, 13, 17, 19, 23, 29, 31... nove no era um nmero primo, explicara ela, porque era divisvel por trs (assim como por nove e um, claro). Dez no era um nmero primo porque era divisvel por cinco e dois (assim como por dez e um). Onze era um nmero primo porque era divisvel somente por um e por si mesmo. Mas para qu transmitir nmeros primos? Aquilo recordava-lhe um sbio idiota, uma daquelas pessoas que podem ser grosseiramente deficientes em aptides sociais ou verbais, mas so capazes de proezas espantosas de aritmtica mental - como calcular, por exemplo, depois de pensar um momento, em que dia da semana calharia 1 de Junho de 1977. No faziam isso para nada; faziam-no porque gostavam, porque
68

eram capazes de faz-lo. Ela sabia que a mensagem comeara a chegar havia poucos dias apenas, mas sentia-se ao mesmo tempo eufrica e profundamente decepcionada. Ao fim de todos aqueles anos tinham finalmente recebido um sinal - uma espcie de sinal, enfim. Mas o seu contedo era superficial, oco, vazio. Imaginara que receberia a Enciclopdia Galctica. S alcanamos a capacidade de utilizar a radioastronomia nas ltimas dcadas, recordava a si mesma, numa galxia onde a idade mdia das estrelas de milhares de milhes de anos. A possibilidade de receber um sinal de uma civilizao exatamente to avanada como a nossa , naturalmente, nfima. Se eles estivessem um bocadinho que fosse atrs de ns, faltar-lhes-ia a capacidade tecnolgica de comunicar sequer conosco. Portanto, o sinal mais provvel deveria vir de uma civilizao muito mais avanada. Talvez fossem capazes de compor fugas-espelho completas e meldicas: o contraponto seria o tema escrito de trs para a frente. No, concluiu. Embora isso fosse sem dvida uma espcie de gnio e certamente alm das suas aptides, era uma pequena extrapolao daquilo que os seres humanos eram capazes de fazer. Bach e Mozart tinham pelo menos feito tentativas respeitveis. Tentou dar um salto maior para a mente de algum que fosse enormemente, ordens de magnitude, mais inteligente do que ela, mais esperto do que Drumlin, digamos, ou Eda, o jovem fsico nigeriano que acabara de ganhar o Prmio Nobel. Mas era impossvel. Conseguia apenas cismar com a demonstrao do ltimo teorema de Ferma ou a conjectura de Goldbach nalgumas linhas de equaes. Conseguia imaginar problemas que ficavam enormemente alm da nossa capacidade, mas que seriam canja para eles. Mas no conseguia meter-se na sua mente; no conseguia imaginar o que seria pensar se uma pessoa fosse muito mais apta do que um ser humano. Naturalmente. No era surpresa nenhuma. Que esperava? Era como tentar visualizar uma nova cor primria ou um mundo no qual fosse possvel reconhecer individualmente vrias centenas de conhecidos apenas pelo seu cheiro... Era capaz de falar dessas coisas, mas no de as experimentar. Por definio, tem de ser tremendamente fcil compreender o comportamento de um ser muito mais inteligente do que ns. Mas mesmo assim, mesmo assim... por qu apenas nmeros primos?
69

Os radioastrnomos de Argus tinham feito progressos nos ltimos dias. Vega tinha um movimento conhecido - uma componente conhecida da sua velocidade na direo da Terra ou afastando-se dela, uma componente conhecida lateralmente, atravs do cu, contra o fundo de estrelas mais distantes. Os telescpios de Argus, a trabalhar juntamente com radiobservatrios da Virgnia Ocidental e da Austrlia, tinham determinado que a fonte se movia com Vega. No s o sinal vinha, to exatamente quanto podiam medir, do lugar onde Vega se situava no cu, como tambm compartilhava os movimentos peculiares e caractersticos de Vega. A no ser que se tratasse de uma brincadeira de propores hericas, a fonte dos impulsos dos nmeros primos encontrava-se realmente no sistema de Vega. No havia nenhum efeito Doppler adicional devido ao movimento do emissor, talvez preso a um planeta nas imediaes de Vega. Os extraterrestres tinham efetuado a compensao necessria para o movimento orbital. Talvez fosse uma espcie de cortesia interestelar. - "A maldita coisa mais maravilhosa de que jamais ouvi falar. E no tem nada a ver com a nossa instituio" - disse um funcionrio da Defense Advanced Research Projects Agency ao preparar-se para regressar a Washington. Assim que se fizera a descoberta, Ellie destinara um certo nmero dos telescpios para a observao de Vega numa faixa de outras freqncias. Inequivocamente, eles tinham encontrado o mesmo sinal, a mesma montona sucesso de nmeros primos, a "bipar" na linha de hidrognio de mil quatrocentos e vinte megahertz, na linha de oxidrilo de mil seiscentos e sessenta e sete megahertz e em muitas outras freqncias. Em todo o espectro-rdio, com uma orquestra eletromagntica, Vega debitava nmeros primos. - No faz sentido - disse Drumlin, a tocar distraidamente na fivela do cinto. - No nos podia ter escapado antes. Toda a gente tem observado Vega. H anos. A Arroway observou-a de Arecibo h uma dcada. Subitamente, na tera-feira passada, Vega comea a transmitir nmeros primos? Por que agora? Que h de to especial neste momento? Como se explica que tenham comeado a transmitir apenas alguns anos depois de Argus ter comeado a escutar? - Talvez o seu emissor tenha estado parado para reparaes durante dois sculos - sugeriu Valerian - e tenham acabado de o recolocar em linha. Talvez o seu ciclo de servio seja transmitir para ns apenas um ano em cada milho. H todos os outros
70

planetas candidatos que podem abrigar vida, bem sabe. Ns no somos provavelmente o nico mido do quarteiro. - Mas Drumlin, visivelmente descontente, limitou-se a abanar a cabea. Embora a sua natureza fosse o oposto da conspirativa, Valerian pensou ter captado uma insinuao disfarada na ltima pergunta de Drumlin: no seria tudo aquilo uma tentativa temerria e desesperada dos cientistas de Argus para impedir um encerramento prematuro do projeto? No era possvel. Valerian abanou a cabea. Ao passar, Der Heer viu-se confrontado com dois peritos de categoria superior do problema SETI a abanar silenciosamente a cabea um ao outro. Entre os cientistas e os burocratas havia uma espcie de mal-estar, um desconforto mtuo, um choque de conjecturas fundamentais. Um dos engenheiros eletrotcnicos chamava-lhe uma impedncia mal combinada. Os cientistas, do ponto de vista de muitos dos burocratas, eram excessivamente especulativos, excessivamente quantitativos e excessivamente vagos no modo como falavam s outras pessoas. Do ponto de vista de muitos dos cientistas, os burocratas eram excessivamente inimaginativos, excessivamente qualitativos e excessivamente incomunicativos. Ellie, e em especial Der Heer, esforavam-se muito por construir uma ponte sobre essa brecha, mas os pontes estavam constantemente a ser arrastados pela corrente abaixo. Naquela noite havia pontas de cigarros e chvenas de caf por toda a parte. Cientistas despreocupadamente vestidos, funcionrios de Washington e fatos leves e um ou outro militar de alta patente enchiam a sala de controle, a sala dos seminrios e o pequeno auditrio e extravasavam para o exterior, onde, luz das brasas dos cigarros e das estrelas, algumas das discusses continuavam. Mas os nimos estavam esfrangalhados. A tenso comeava a notar-se. - Doutora Arroway, este Michael Kitz, secretrio-adjunto da Defesa do C3i. Ao introduzir Kitz e colocar-se a si prprio apenas um passo atrs dele, Der Heer estava a comunicar... o qu? Alguma inverossmil mistura de emoes. A confuso nos braos da prudncia? Parecia apelar para a conteno. Julg-la-ia assim to estouvada? "C3i" - que proferiam "c ao cubo 3i" - queria

71

dizer Command, Control, Communications and Intelligence3, responsabilidades importantes numa altura em que os Estados Unidos e a Unio Sovitica estavam resolutamente a efetuar grandes redues faseadas nos seus arsenais nucleares estratgicos. Era trabalho para um homem cauteloso. Kitz instalou-se numa das duas cadeiras do outro lado da secretria de Ellie, inclinou-se para a frente e leu a citao de Kafka. No ficou impressionado. - Doutora Arroway, permita que v direito ao assunto. Estamos preocupados quanto a se no melhor interesse dos Estados Unidos que esta informao seja geralmente conhecida. No ficamos loucos de alegria quando soubemos que enviara aquele telegrama a todo o mundo. - Refere-se China? Unio Sovitica? ndia? - A sua voz, no obstante os esforos que fazia para o evitar, tinha uma certa contundncia detectvel. - Queria conservar secretos os primeiros duzentos e sessenta e um nmeros primos? Supe, Mister Kitz, que os extraterrestres pretendiam comunicar apenas com americanos? No acha que uma mensagem de outra civilizao pertence ao mundo inteiro? - Podia ter pedido a nossa opinio. - E correr o risco de perder o sinal? Escute, por tudo quanto sabemos, algo de essencial, algo de nico, pode ter sido transmitido depois de Vega se ter posto aqui, no Novo Mxico, mas quando ainda estava alta, no cu, sobre Beijing. Estes sinais no so exatamente um telefonema pessoa a pessoa para os EUA. No so sequer um telefonema pessoa a pessoa para a Terra. So de estao para estao de qualquer planeta do sistema solar. Sucedeu apenas que tivemos a sorte de levantar o auscultador do telefone. Der Heer estava de novo a "transmitir" qualquer coisa. Que tentava ele dizer-lhe? Que gostava daquela analogia elementar, mas que tivesse calma com Kitz? - De qualquer modo - continuou Ellie -, tarde demais. Agora j toda a gente sabe que existe uma espcie qualquer de vida inteligente no sistema Vega. - No tenho a certeza de que seja tarde demais, doutora Arroway. A senhora parece pensar que ainda est para chegar qualquer transmisso rica de informao, uma mensagem. Aqui, o doutor Der Heer - fez uma pausa, a escutar a assonncia inesperada -, o doutor Der Heer diz que a doutora pensa que os nmeros primos so um anncio, qualquer coisa
Como este livro trata da inteligncia humana e da inteligncia extraterrestre, convm esclarecer que esta Intelligence aqui outra e se traduz por "informao": servios de informao ou, menos eufemisticamente, espionagem (N. da T.)
3

72

para nos levar a prestar ateno. Se h uma mensagem e sutil - algo que esses outros pases no detectariam imediatamente -, quero que seja mantida em segredo at podermos falar a seu respeito. - Muitos de ns temos quereres, Mister Kitz - deu consigo a dizer suavemente, ignorando as sobrancelhas arqueadas de Der Heer. Havia algo de irritante, quase de provocante, na atitude de Kitz e provavelmente tambm na dela. Eu, por exemplo, quero compreender qual o significado do sinal, e o que est a acontecer em Vega, e o que isso significa para a Terra. possvel que cientistas de outras naes sejam a chave para essa compreenso. Talvez ns precisemos dos dados recolhidos por eles. Talvez precisemos dos seus crebros. Eu fui capaz de imaginar que isto poderia ser um problema demasiado grande para ser resolvido por um s pas. Der Heer parecia ligeiramente alarmado. - Bem, doutora Arroway, a sugesto do secretrio Kitz no assim to desrazovel. muito possvel que colaboremos com outras naes. Tudo quanto ele pede que converse primeiro conosco acerca do assunto. E isso apenas se houver uma nova mensagem. O seu tom era tranqilizador, mas no untuoso. Ela olhou-o de novo com ateno. Der Heer no era um homem claramente bonito, mas tinha um rosto bondoso e inteligente. Vestia fato azul e camisa impecvel. O calor do seu sorriso moderava a sua seriedade e o seu ar de autodomnio. Por que motivo estava ele, ento, a manifestar-se a favor daquele imbecil? Fazia parte do seu trabalho? Seria possvel que Kitz estivesse a falar com lgica? - De qualquer modo, trata-se de uma contingncia remota. Kitz suspirou enquanto se levantava. - O secretrio da Defesa apreciaria a sua cooperao. - Estava a tentar mostrar-se cativante. - Combinado? - Deixe-me pensar no assunto - respondeu ela, e apertou-lhe a mo estendida como se fosse um peixe morto. - Eu vou j, daqui a poucos minutos, Mike - disse Der Heer, sorridente. Com a mo na ombreira da porta, Kitz deu a impresso de que lhe acudia um pensamento novo, tirou um documento da algibeira interior do peito, voltou para trs e colocou-o desajeitadamente no canto da secretria dela. - Ah, sim, j me esquecia! Est aqui uma cpia da Deciso Hadden. Provavelmente conhece-a. acerca do direito do Governo de considerar secreto material vital para a segurana
73

dos Estados Unidos. Mesmo que a sua origem no tenha ocorrido numa instituio secreta. - Quer tornar secretos os nmeros primos? - perguntou ela, de olhos muito abertos, numa incredulidade irnica. - Espero por si l fora, Ken. Ellie comeou a falar logo que Kitz saiu do seu gabinete: - Que fareja ele? Raios letais de Vega? Alguma coisa que faa ir o mundo pelos ares? De que se trata, na realidade? - Ele est apenas a ser prudente, Ellie. Percebo que voc no ache que seja s isso. Muito bem. Suponha que h alguma mensagem - com verdadeiro contedo, compreende? E nela existe alguma coisa ofensiva para muulmanos, por exemplo, ou para metodistas. No deveramos divulg-la cuidadosamente, para que os Estados Unidos no ficassem com um olho negro? - Ken, no me venha com tretas. Aquele homem um assistente do secretrio da Defesa. Se eles estivessem preocupados com muulmanos ou metodistas, ter-me-iam enviado um assistente do secretrio de Estado, ou - no sei um desses fanticos religiosos que presidem a pequenosalmoos presidenciais de oraes. Voc o conselheiro cientfico da presidente. Que lhe aconselhou? - No lhe aconselhei nada. Desde que estou aqui, s falei com ele uma vez, brevemente, pelo telefone. E serei franco consigo: ele no me deu instrues nenhumas a respeito de sigilo. Na minha opinio, o que Kitz disse no tem fundamento. Ele est a agir por sua conta. - Quem ele? - Tanto quanto sei, um advogado. Foi um importante executivo na indstria eletrnica antes de entrar para a administrao. Conhece realmente o C3i, mas isso no o torna entendido em mais nada. - Ken, confio em si. Acredito que no me tenha exposto a esta ameaa com a Deciso Hadden. - Apontou para o documento sua frente e fez uma pausa, a procurar os olhos dele. - Sabe que Drumlin pensa que existe outra mensagem na polarizao? - No compreendo. - H poucas horas, o Dave concluiu uma primeira anlise estatstica da polarizao. Representou os parmetros de Stokes por esferas de Poincar; h um belo movie delas com variaes no tempo. Der Heer olhava-a inexpressivamente. No usariam os bilogos luz polarizada nos seus microscpios? - perguntou Ellie
74

a si mesma. - Quando uma onda de luz se dirige para ns - luz visvel, luz-rdio, qualquer espcie de luz -, vem a vibrar em ngulo reto em relao nossa linha de viso. Se essa vibrao gira, diz-se que a onda "elipticamente polarizada". Se gira no sentido dos ponteiros do relgio, chama-se "polarizao de sentido direito"; se gira no sentido inverso ao dos ponteiros do relgio, chama-se "polarizao de sentido esquerdo". Bem sei que uma designao estpida. Seja como for, variando entre as duas espcies de polarizao, podemos transmitir informao. Um pouco de polarizao de sentido direito, e um zero; um pouco de sentido esquerdo, e um um. Est a perceber? perfeitamente possvel. Temos modulao de amplitude e modulao de freqncia, mas a nossa civilizao, por conveno, geralmente no faz modulao de polarizao. "Bem, o sinal de Vega d a impresso de ter modulao de polarizao. Neste preciso momento estamos empenhados em verificar isso. Mas o Dave descobriu que no havia uma quantidade igual das duas espcies de polarizao. No era to levopolarizada quanto dextropolarizada. simplesmente possvel que exista outra mensagem na polarizao que at agora nos escapou. por isso que desconfio do seu amigo. Kitz no veio apenas dar-me conselhos gratuitos generalizados. Sabe que podemos ter tropeado em mais qualquer coisa. - Tenha calma, Ellie. H quatro dias que quase no dorme. Tem andado a fazer malabarismos com a cincia, a administrao e a imprensa. J fez uma das grandes descobertas do sculo e, se bem a entendi, pode estar na iminncia de algo ainda mais importante. Tem todo o direito de estar um pouco impaciente. E ameaar militarizar o projeto foi desastroso da parte de Kitz. No tenho dificuldade nenhuma em compreender que desconfie dele. Mas h uma certa lgica no que ele diz. - Voc conhece o indivduo? - Tenho estado nalgumas reunies com ele. No posso dizer verdadeiramente que o conheo. Ellie, se existe a possibilidade de chegar uma autntica mensagem, no seria boa idia tornar a multido menos densa? - Com certeza. D-me uma ajuda no caso dos tipos inteis de Washington. - Muito bem. E se deixar esse documento em cima da sua secretria, pode entrar aqui algum e tirar as concluses erradas. Por que no o guarda em qualquer lado? - Voc vai ajudar?
75

- Se a situao permanecer semelhante ao que agora, ajudarei. No faremos os nossos melhores esforos se esta coisa for declarada secreta. Sorrindo, Ellie ajoelhou diante do pequeno cofre do seu gabinete e carregou na combinao de seis dgitos: 314159, lanou um ltimo olhar ao documento, que tinha por ttulo, em grandes letras pretas, OS ESTADOS UNIDOS DA AMRICA VS. HADDEN CYBERNETICS, e fechou-o no cofre. Era um grupo de cerca de trinta pessoas - tcnicos e cientistas ligados ao Projeto Argus e alguns funcionrios governamentais superiores, incluindo o diretor-adjunto da Defence Intelligence Agency, vestido paisana. Entre eles contavam-se Valerian, Drumlin, Kitz e Der Heer. Ellie era a nica mulher. Tinham instalado um grande sistema de projeo de televiso, focado num cran de dois por dois metros, perfeitamente encostado parede do fundo. Ellie dirigia-se simultaneamente ao grupo e ao programa descriptografador, com os dedos no teclado sua frente. - Ao longo dos anos preparamo-nos para descriptografar por computador muitas espcies de possveis mensagens. Acabamos de saber pela anlise do doutor Drumlin que h informao na modulao de polarizao. Todo aquele frentico desvio entre esquerda e direita significa qualquer coisa. No rudo ao acaso. como se atirssemos uma moeda ao ar. Claro que esperamos que calhem tantas caras como cunhos, mas, em vez disso, obtemos o dobro das caras em relao aos cunhos. Conclumos por isso que a moeda est viciada ou, no nosso caso, que a modulao de polarizao no acidental ; tem contedo... Oh, vejam isto! O que o computador acaba de nos dizer ainda mais interessante. A seqncia exata de caras e cunhos repete-se. uma longa seqncia e, por isso, uma mensagem muito complexa e a civilizao emissora deve querer que nos asseguremos de que a entendemos corretamente. "Esto a ver aqui? a mensagem a repetir-se. Estamos agora na primeira repetio. Cada bit de informao, cada ponto e trao - se quiserem imagin-los assim -, idntico aos do ltimo bloco de dados. Agora analisamos o nmero total de bits. um nmero na escala das dezenas de milhares de milhes. Muito bem, bingo! o produto de trs nmeros primos. Embora Drumlin e Valerian estivessem ambos a sorrir,
76

pareceu a Ellie que experimentavam emoes completamente diferentes. - E depois? Que significam mais alguns nmeros primos? perguntou um visitante de Washington. - Significam, talvez, que nos est a ser enviada uma imagem. Compreendem, esta mensagem constituda por um grande nmero de bits de informao. Supondo que aquele nmero grande o produto de trs nmeros mais pequenos: um nmero vezes um nmero vezes um nmero. Portanto, a mensagem tem trs dimenses. Imagino que se trata ou de uma simples imagem esttica tridimensional como um holograma fixo, ou de uma imagem bidimensional que muda com o tempo - um movie. Presumamos que um movie. Se holograma, levar-nos- mais tempo a desenvolver. Temos um algoritmo descriptografador ideal para esta. Distinguiram no cran um padro mvel indistinto composto de brancos e pretos perfeitos. - Willie, introduza um programa de interpolao cinzento qualquer, sim? Qualquer coisa razovel. E tente gir-lo cerca de noventa graus no sentido contrrio ao dos ponteiros de um relgio. - Doutora Arroway, parece haver um canal de banda lateral auxiliar. Talvez seja o udio para acompanhar o movie. - Carregue. A outra nica aplicao prtica de nmeros primos de que conseguia lembrar-se era a criptografia de chave pblica, agora largamente utilizada em contextos de segurana comercial e nacional. Uma aplicao consistia em tornar uma mensagem clara para patetas; a outra era manter uma mensagem oculta dos toleravelmente inteligentes. Ellie observou os rostos sua frente. Kitz parecia pouco vontade. Talvez estivesse a prever o aparecimento de algum invasor aliengena ou, pior ainda, o desenho de uma arma demasiado secreta para ser confiada ao pessoal dela. Willie parecia muito ansioso e engolia constantemente em seco. Uma imagem diferente de meros nmeros. A possibilidade de uma mensagem visual estava claramente a despertar receios e fantasias no aprofundadas nos coraes de muitos dos espectadores. Der Heer tinha uma expresso maravilhada no rosto; naquele momento parecia muito menos o funcionrio, o burocrata, o conselheiro presidencial, e muito mais o cientista. imagem ainda ininteligvel juntou-se um estrondoso glissando de sons, deslizando primeiro para cima e depois para baixo no udio-espectro, at gravitar e ir repousar algures
77

volta da oitava abaixo do d mdio. Lentamente, o grupo tomou conscincia de msica tnue, mas em crescendo. A imagem girou, retificou-se e focalizou-se. Ellie deu consigo a fitar uma imagem granulosa a preto e branco de... uma enorme bancada adornada com uma imensa guia art deco. Presa nos espores de cimento armado da guia... - Brincadeira! uma brincadeira! - Houve gritos de espanto, incredulidade, riso, leve histeria. - No est a ver? Foi levada certa - dizia-lhe Drumlin, em tom quase de conversa social. Sorria. - uma partida complicada. Esteve a fazer perder tempo a toda a gente que se encontra aqui. Presa nos espores de cimento armado da guia, via-o agora claramente, estava uma sustica. A cmara zoomou acima da cabea da guia e foi encontrar o rosto sorridente de Adolf Hitler a acenar a uma multido que gritava ritmadamente. O seu uniforme, despido de condecoraes militares, dava uma impresso de simplicidade modesta. A profunda voz de bartono de um locutor, spera, mas a falar inequivocamente alemo, encheu a sala. Der Heer aproximou-se de Ellie. - Sabe alemo? - perguntou-lhe ela baixinho. - Que est ele a dizer? - O Fuehrer - traduziu ele, devagar - d as boas-vindas ao mundo que veio ptria alem para a abertura dos Jogos Olmpicos de 1936.

78

CAPTULO VI Palimpsesto E se os Guardies no esto felizes, quem mais pode estar? ARISTTELES A Poltica Livro 2, captulo 5 Quando o avio atingiu a altitude de cruzeiro, com Albuquerque j mais de cem milhas atrs deles, Ellie olhou distraidamente para o pequeno retngulo de carto branco com letras azuis que fora grampeado ao sobrescrito do seu bilhete de avio. Dizia, numa linguagem que no mudara desde o seu primeiro vo comercial: "isto no o talo de bagagem descrito pelo artigo 4. O da Conveno de Varsvia." Por que estavam as companhias de aviao to preocupadas, perguntou-se, com a possibilidade de os passageiros poderem confundir aquele bocado de carto com o talo de bagagem da Conveno de Varsvia? Por que motivo nunca vira ela nenhum? Onde os tinham armazenados? Nalgum esquecido acontecimento-chave da histria da aviao, uma desatenta companhia de aviao devia ter-se esquecido de imprimir aquele aviso em retngulos de carto e sido processada, at falncia, por passageiros irados que haviam sido induzidos no equvoco de que aquele era o talo de bagagem de Varsvia. Havia sem dvida fortes razes financeiras para aquela preocupao escala mundial razes nunca de outro modo expressas - quanto a que bocados de carto no so descritos pela Conveno de Varsvia. Imaginem, pensou, todas estas linhas impressas dedicadas, em vez de a este assunto, a qualquer coisa til - a histria da explorao do mundo por exemplo, ou fatos cientficos incidentais, ou mesmo o nmero mdio de milhas-passageiro at o avio em que uma pessoa viajava se despenhar. Se tivesse aceitado a oferta de Der Heer de um avio militar, naquele momento estaria a formar outras associaes casuais. Mas isso teria sido excessivamente cmodo, talvez alguma abertura que conduzisse a uma eventual militarizao do projeto. Tinham preferido viajar de avio comercial. Os olhos de Valerian j estavam fechados quando ele acabou de se instalar no lugar ao lado dela. No houvera nenhuma pressa especial, nem mesmo depois de resolvidos os pormenores de ltima hora sobre a anlise de dados, com a sugesto de que a segunda pele da cebola estava prestes a soltar-se. Tinham conseguido lugar num avio comercial que chegaria a

Washington muito antes da reunio do dia seguinte, na realidade com tempo suficiente para uma boa noite de sono. Ellie olhou para o sistema telefax, bem acondicionado numa maleta de cabedal com fecho de correr colocada debaixo do lugar sua frente. Era vrias centenas de kilobits por segundo mais rpido do que o antigo modelo de Peter e produzia grficos muito melhores. Bem, talvez no dia seguinte tivesse de o utilizar para explicar presidente dos Estados Unidos da Amrica o que Adolf Hitler estava a fazer em Vega. Sentia-se, teve de admitir intimamente, um pouco nervosa quanto ao encontro. Nunca se encontrara antes com um presidente, e, pelos padres dos fins do sculo XX, esta no era muito m. No tivera tempo para arranjar o cabelo e muito menos para um tratamento especial. Ora, no ia Casa Branca para olharem para ela. Que pensaria o seu padrasto? Ainda estaria convencido de que ela no tinha condies para ser cientista? Ou a sua me, agora confinada a uma cadeira de rodas numa casa de sade? Conseguira apenas fazer um telefonema breve me desde a descoberta, havia uma semana, e prometeu a si mesma voltar a telefonar no dia seguinte. Como j fizera cem vezes antes, espreitou pela janela do avio e imaginou que impresso causaria a Terra a um observador extraterrestre, quela altitude de cruzeiro de doze ou catorze quilmetros, e presumindo que o aliengena tinha olhos mais ou menos como os nossos. Havia vastas reas do Mdio Oeste complicadamente geometrizadas com quadrados, retngulos e crculos por aqueles que tinham predilees agrrias ou urbanas; e, como ali, vastas reas do Sudoeste nas quais o nico sinal de vida inteligente era uma linha reta ocasional avanando entre montanhas e atravs de desertos. Seriam os mundos de civilizaes mais avanadas totalmente geometrizados, inteiramente reconstrudos pelos seus habitantes? Ou a assinatura de uma civilizao realmente avanada seria no deixar absolutamente nenhum sinal? Seriam capazes de dizer, com um olhar rpido, precisamente em que estdio nos encontrvamos numa grande seqncia evolutiva csmica do desenvolvimento de seres inteligentes? Que mais poderiam dizer? Pelo azul do cu podiam fazer um clculo aproximado do nmero de Loschmidt, quantas molculas havia em um centmetro cbico ao nvel do mar. Cerca de trs vezes dez elevado a dezenove. Podiam calcular facilmente as altitudes das nuvens pelo comprimento das suas sombras no cu. Se sabiam que as nuvens eram gua
80

condensada, podiam calcular aproximadamente a proporo de declnio da atmosfera, porque a temperatura tinha de descer para cerca de -40C nas altitudes das nuvens mais altas que ela conseguia ver. A eroso de formas de terra, os padres dendrides e em paus de canga de rios, a presena de lagos e desgastados tampes vulcnicos, tudo falava de uma antiga batalha entre processos de terra-formao e erosivos. Na realidade, percebia-se com uma vista de olhos que este era um planeta antigo com uma civilizao novinha em folha. Na sua maioria, os planetas da galxia deviam ser venerveis e pr-tcnicos, talvez at sem vida. Uns poucos abrigariam civilizaes muito mais antigas do que as nossas. Mundos com civilizaes tcnicas a comear apenas a emergir deviam ser espetacularmente raros. Era talvez a nica qualidade fundamentalmente mpar a respeito da Terra. Durante o almoo, a paisagem tornou-se lentamente verdejante, medida que se aproximavam do vale do Mississipi. No havia quase nenhuma sensao de movimento na vida area moderna, pensou Ellie. Olhou para o corpo ainda adormecido de Peter, que recusara com alguma indignao a perspectiva de um almoo de companhia de aviao. A seguir a ele, do outro lado da coxia, encontrava-se um ser humano muito jovem, talvez com trs meses de idade, confortavelmente aninhado nos braos do pai. Qual seria a viso de um beb de uma viagem area? Vamos a um lugar especial, entramos numa sala muito grande e sentamo-nos. A sala faz um barulho surdo e contnuo e estremece durante quatro horas. Depois levantamo-nos e samos. Magicamente, estamos noutro lugar qualquer. O meio de transporte parece obscuro, mas a idia bsica fcil de apreender e no necessrio o domnio precoce das equaes Navier-Stokes. Ao fim da tarde sobrevoaram Washington a aguardar autorizao para aterrar. Ela conseguiu distinguir, entre o Monumento a Washington e o Memorial a Lincoln, uma grande multido de gente. Era, segundo lera havia apenas uma hora no telefax do Times, uma concentrao macia de negros americanos protestando contra disparidades econmicas e injustias educacionais. Considerando a justia das suas reclamaes, pensou Ellie, tinham sido muito pacientes. Perguntou a si mesma como reagiria a presidente concentrao e transmisso de Vega, acerca de ambas as quais teriam de ser feitos no dia seguinte alguns comentrios pblicos oficiais.
81

- Que quer dizer, Ken, com "eles saem"? - Quero dizer, senhora Presidente, que os nossos sinais de televiso deixam este planeta e saem para o espao. - Exatamente at onde vo? - Com todo o devido respeito, senhora Presidente, as coisas no funcionam desse modo. - Bem, ento como funcionam? - Os sinais irradiam da Terra em ondas esfricas, um pouco como a ondulao numa lagoa. Viajam velocidade da luz cento e oitenta e seis mil milhas por segundo - e essencialmente propagam-se infinitamente. Quanto melhores forem os receptores de qualquer outra civilizao, tanto mais distantes podem estar e mesmo assim captar os nossos sinais TV. At ns podamos captar uma forte transmisso TV de um planeta a deslocar-se volta da estrela mais prxima. Durante um momento, a presidente ficou ereta e rgida, a olhar, pelas portas-janelas, para o Jardim das Rosas. Depois voltou-se para Der Heer: - Quer dizer... tudo? - Sim, tudo. - Pretende mesmo dizer toda aquela baguna da televiso? Os choques de automveis? A luta? Os canais porn? O telejornal a noite? - Tudo, senhora Presidente. - Der Heer abanou a cabea, numa consternao compassiva. - Der Heer, estou a compreend-lo corretamente? Quer dizer que todas as minhas conferncias de imprensa, os meus debates, o meu discurso de tomada de posse, est tudo l fora? - Essa a boa notcia, senhora Presidente. A m notcia que tambm esto todas as aparies na televiso do seu antecessor. E Dick Nixon. E os dirigentes soviticos. Assim como uma quantidade de coisas desagradveis que o seu adversrio disse a seu respeito. uma bno mista. - Meu Deus! Est bem, prossiga. - A presidente afastara-se das portas-janelas e estava agora aparentemente ocupada a examinar um busto de mrmore de Tom Paine, recentemente recuperado da cave do Smithsonian Institution, para onde fora relegado pelo presidente anterior. - Encare o assunto deste modo: aqueles poucos minutos de televiso vindos de Vega foram primitivamente emitidos em 1936, na inaugurao dos Jogos Olmpicos em Berlim. Embora tivessem sido apenas mostrados na Alemanha, foi a primeira transmisso televisiva efetuada na Terra com potncia
82

moderada. Ao contrrio da radiotransmisso corrente dos anos trinta, aqueles sinais TV atravessaram a nossa ionosfera e alastraram para o espao. Estamos a tentar descobrir exatamente o que foi ento retransmitido, mas isso levar provavelmente algum tempo. Talvez aquelas boas-vindas de Hitler sejam o nico fragmento de transmisso que eles foram capazes de captar em Vega. "Assim, do ponto de vista deles, Hitler o primeiro sinal de vida inteligente na Terra. No estou a tentar ser sarcstico. Eles no sabem o que a transmisso significa e, por isso, gravam-na e retransmitem-na para ns. uma maneira de dizer "Ol, ouvimo-los". Parece-me um gesto muito amigvel. - Quer ento dizer que no houve nenhuma transmisso de televiso anterior ao ps-Segunda Guerra Mundial? - Nada significativo. Houve uma transmisso local em Inglaterra, na coroao de Jorge VI, algumas coisas desse gnero. A transmisso de televiso em grande comeou no fim dos anos quarenta. Todos esses programas esto a deixar a Terra velocidade da luz. Imagine que a Terra aqui - Der Heer fez um gesto no ar - e h uma pequena onda esfrica a afastarse dela velocidade da luz a partir de 1936. Mantm-se a expandir-se e a afastar-se da Terra. Mais cedo ou mais tarde chega civilizao mais prxima. Esta parece estar surpreendentemente perto, apenas a vinte e seis anos-luz de distncia, nalgum planeta da estrela Vega. Eles gravam-na e retransmitem-na para ns. Mas so precisos outros vinte e seis anos para os Jogos Olmpicos de Berlim regressarem Terra. Conseqentemente, os Veganianos no precisaram de dcadas para compreender o que se passava. Deviam estar muito bem sintonizados, todos a postos, prontos para avanar, espera dos nossos primeiros sinais de televiso. Detectaram-nos, gravaram-nos e, passado algum tempo, devolveram-no-los. Mas, a no ser que j c tivessem estado - alguma misso de explorao h cem anos, compreende? -, no podiam ter sabido que estvamos prestes a inventar a televiso. Por isso, a doutora Arroway pensa que esta civilizao est a monitorizar todos os sistemas planetrios prximos, para ver se alguns dos seus vizinhos desenvolve alta tecnologia. - Ken, h aqui uma quantidade de coisas em que preciso pensar. Tem a certeza de que esses... - como lhes chamou, Veganianos ? -... tem a certeza de que eles no compreendem a respeito do que era esse programa de televiso? - Senhora Presidente, no h dvida nenhuma de que so inteligentes. Aquele sinal de 1936 era muito fraco. Os seus
83

detectores tm de ser fantasticamente sensveis para terem conseguido capt-lo. Mas no vejo como poderiam ter compreendido o que significa. Provavelmente tm um aspecto muito diferente do nosso. Devem ter histria diferente e diferentes costumes. No existe nenhuma maneira possvel de saberem o que uma sustica ou quem foi Adolf Hitler. - Adolf Hitler! Ken, isso deixa-me furiosa! Morrem quarenta milhes de pessoas para derrotar esse megalomanaco, e ele a estrela da primeira transmisso para outra civilizao? Ele est a representar-nos. E a eles. o sonho mais desvairado desse louco tornado realidade. Fez uma pausa e continuou em voz mais calma: - Sabe, nunca achei que Hitler soubesse fazer aquela saudao hitleriana. Nunca saa direita, desviava-se sempre para algum ngulo excntrico. E depois havia aquela saudao maluca de cotovelo dobrado. Se algum tivesse feito os seus heil hitlers to incompetentemente, teria sido mandado para a frente russa. - Mas no h uma diferena? Ele estava apenas a retribuir as saudaes dos outros. No estava a saudar Hitler. - Oh, estava, sim! - replicou a presidente, que, com um gesto, dirigiu Der Heer para fora da Sala Rosa e por um corredor fora. De sbito parou e olhou para o seu conselheiro cientfico. - E se os nazis no tivessem tido televiso em 1936? Que teria acontecido? - Bem, nesse caso suponho que poderia ter sido a coroao de Jorge VI, ou uma das transmisses acerca da Feira Mundial de Nova Iorque de 1939, se alguma delas tivesse sido suficientemente potente para ser recebida em Vega. Ou alguns programas dos fins dos anos quarenta, princpios dos cinqenta. Sabe a que me refiro, Howdy Doody, Milton Berle e as audincias Exrcito-McCarchy... todos esses maravilhosos sinais de vida inteligente na Terra. - Esses malditos programas so os nossos embaixadores no espao... o emissrio da Terra. - Fez uma pausa, a saborear a frase. - Com um embaixador devemos apresentar a nossa melhor faceta, e h quarenta anos que ns estamos a enviar principalmente porcaria para o espao. Gostaria de ver os executivos das cadeias de televiso desenrascarem-se com esta. E quanto quele maluco do Hitler, foi essa a primeira notcia que receberam da Terra? Que vo pensar de ns? Quando Der Heer e a presidente entraram na sala do Gabinete, os que tinham estado de p em pequenos grupos calaram-se e alguns que estavam sentados fizeram meno de
84

se levantar. Com um gesto natural, a presidente manifestou a sua preferncia pela informalidade e, despreocupadamente, cumprimentou o secretrio de Estado e um secretrio da Defesa adjunto. Percorreu o grupo com uma volta lenta e deliberada da cabea. Alguns retriburam-lhe o olhar, na expectativa. Outros, detectando uma expresso de pequena irritao no rosto da presidente, desviaram os olhos. - Ken, essa sua astrnoma no est aqui? Arrowsmith? Arrowroot? - Arroway, senhora Presidente. Ela e o doutor Valerian chegaram a noite passada. Talvez o trnsito os tenha atrasado. - A doutora Arroway telefonou do seu hotel, senhora Presidente - informou um homem novo, meticulosamente vestido. - Disse que estavam a chegar alguns dados novos atravs do seu telefax e que queria traz-los para esta reunio. Devemos comear sem ela. Michael Kitz inclinou-se para a frente e perguntou, num tom de voz e com uma expresso de incredulidade: - Esto a transmitir dados novos sobre este assunto atravs de um telefone normal, inseguro, num quarto de hotel de Washington? Der Heer respondeu to suavemente que Kitz teve de se inclinar ainda mais para a frente para o ouvir: - Mike, acho que h pelo menos codificao comercial no telefax dela. Lembre-se, no entanto, de que no esto estabelecidas nenhumas linhas de orientao para este assunto. Tenho a certeza de que a doutora Arroway se mostrar cooperante se tais linhas forem estabelecidas. - Muito bem, comecemos - disse a presidente. - Esta uma reunio informal conjunta do National Security Council e do que, por enquanto, chamamos Grupo de Trabalho de Contingncia Especial. Desejo frisar a todos que nada do que for dito nesta sala - repito, nada - dever ser discutido seja com quem for que no esteja aqui, excetuando o secretrio da Defesa e o vice-presidente, que se encontram no estrangeiro. Ontem, o doutor Der Heer ps a maior parte dos senhores ao corrente deste incrvel programa de televiso da estrela Vega. opinio do doutor Der Heer e de outros - olhou volta da mesa - que foi apenas uma casualidade o fato de o primeiro programa de televiso a chegar a Vega ter tido como estrela Adolf Hitler. Mas ... um embarao. Pedi ao diretor da Central Intelligence que preparasse uma avaliao de quaisquer implicaes de segurana nacional em tudo isto. H alguma ameaa direta de quem diabo est a enviar isto? Vamos ficar em apuros se
85

houver alguma nova mensagem e algum outro pas a decifrar primeiro? Mas, antes de mais nada, deixe-me perguntar-lhe, Marvin, se isto tem alguma coisa a ver com discos voadores. O diretor da Central Intelligence, um homem autoritrio no fim da meia-idade, de culos de aros de ao, resumiu: objetos voadores no identificados, conhecidos por OVNis, tinham sido uma preocupao intermitente para a CIA e a Fora Area, especialmente nos anos cinqenta e sessenta, em parte por boatos a respeito deles poderem constituir um meio e uma potncia hostil espalhar a confuso ou sobrecarregar os canais de comunicao. Verificou-se que alguns dos incidentes representados por meios mais dignos de crdito foram, na realidade, penetraes do espao areo dos EUA ou sobrevos de bases norte-americanas no estrangeiro por aeronaves de alta performance da Unio Sovitica ou de Cuba. Tais sobrevos so um meio comum de testar o estado de prontido de um adversrio potencial, e os Estados Unidos da Amrica tinham efetuado mais do que o seu justo quinho de penetraes, e simulaes de penetrao, do espao areo sovitico. Um Mig cubano que penetrasse duzentos milhas acima da baa do Mississipi antes de ser detectado era considerado publicidade indesejvel pelo NORAD. O procedimento rotineiro da Fora Area tinha sido negar que alguns dos seus aparelhos tivessem estado nas imediaes do lugar onde o OVNI fora avistado e no dizer nada acerca de penetraes no autorizadas, solidificando assim a mistificao do pblico. Ao ouvir estas explicaes, o chefe do Estado-Maior da Fora Area pareceu marginalmente embaraado, mas no disse nada. A grande maioria dos OVNis reportados, continuou o D.C.I, era constituda por objetos naturais mal identificados pelo observador. Aeronaves no convencionais ou experimentais, faris de automveis refletidos de cu nublado, bales, aves, insetos luminescentes e at planetas e estrelas vistos em condies atmosfricas fora do vulgar, todas essas coisas tinham sido reportadas como OVNIs. Verificou-se que um nmero significativo de informaes se devia a brincadeiras ou a genunas iluses psiquitricas. Tinham sido comunicados mais de um milho de avistamentos de OVNIs em todo o mundo desde que a expresso "disco voador" fora inventada, no fim dos anos quarenta, e nenhum deles parecia revestir-se de boas provas que permitissem relacion-lo com uma visita extraterrestre. Mas a idia engendrava emoes fortes e havia grupos e publicaes marginais, e at alguns cientistas
86

acadmicos, que mantinham viva a suposta relao entre OVNIs e vida noutros mundos. Recente doutrina quiliasta inclua a sua parte de redentores extraterrestres que viriam em discos voadores. A investigao oficial da Fora Area, chamada, numa das suas ltimas encarnaes, Projeto Livro Azul, tinha sido encerrada nos anos sessenta por falta de progresso, embora tivesse sido mantido um interesse continuado, a um nvel menos elevado, conjuntamente pela Fora Area e pela CIA. A comunidade cientfica estava to convencida de que no havia nada no caso que, quando Jimmy Carter pedira National Aeronautics and Space Administration que procedesse a um estudo amplo dos OVNIs, a NASA, contra o que era habitual, recusara um pedido presidencial. - Na verdade - interveio um dos cientistas sentados mesa, desconhecedor do protocolo em reunies daquela natureza -, a histria dos OVNIs tornou mais difcil fazer um trabalho srio na SETI. - Muito bem - suspirou a presidente. - H algum volta desta mesa que pense que os OVNIs e este sinal de Vega tm alguma coisa a ver entre si? Der Heer olhou atentamente para as unhas. Ningum falou. - De qualquer maneira, vai haver uma enorme quantidade de eu-bem-lhes-disse da parte dos taradinhos dos OVNIs. Marvin, porque no continua? - Em 1936, senhora Presidente, um sinal de televiso muito fraco transmite as cerimnias de inaugurao dos Jogos Olmpicos a um punhado de receptores de televiso na rea de Berlim. uma tentativa para um golpe de relaes pblicas. Demonstra o progresso e a superioridade da tecnologia alem. Houvera anteriormente algumas transmisses de televiso, mas todas em nveis de potncia muito baixos. Na realidade, ns fizemo-lo antes dos Alemes. O secretrio do Comrcio, Herben Hoover, fez um breve aparecimento na televiso em... 27 de Abril de 1929. Seja como for, o sinal alemo deixa a Terra velocidade da luz e vinte e seis anos depois chega a Vega. Eles - quem quer que "eles" sejam - conservam o sinal durante alguns anos e por fim reenviam-no-lo imensamente amplificado. A sua capacidade de receber o sinal inicial muito fraco impressionante, como o a sua capacidade de o devolver a nveis de potncia to elevados. Aqui h, com certeza, implicaes de segurana. A comunidade de inteligncia eletrnica, por exemplo, gostaria de saber como podem ser detectados sinais to fracos. Essa gente de Vega, ou o que quer que sejam, est sem dvida mais avanada do que ns - talvez
87

apenas algumas dcadas nossa frente, mas tambm possvel que seja muito mais do que isso. "No nos deram nenhuma outra informao a seu respeito a no ser o fato de, em algumas freqncias, o sinal transmitido no apresentar o efeito de Doppler resultante do movimento do seu planeta volta da sua estrela. Simplificaram para ns esse passo de reduo de dados. So... prestveis. At agora no foi recebido nada de interesse militar ou qualquer outro. Tudo quanto tm estado a dizer que so bons em radioastronomia, gostam de nmeros primos e so capazes de nos devolver as nossas primeiras transmisses de TV. No faria mal nenhum qualquer outra nao saber isso. E lembrem-se: todos aqueles outros pases esto a receber repetidamente aquela passagem de trs minutos de Hitler. Simplesmente, ainda no conseguiram descobrir como l-la. Os Russos, ou os Alemes, ou quaisquer outros, so capazes de chegar a essa modulao de polarizao mais cedo ou mais tarde. A minha impresso pessoal, senhora Presidente - no sei se o secretrio de Estado concorda -, que seria melhor se a comunicssemos ao mundo antes de sermos acusados de estar a encobrir alguma coisa. Se a situao permanecer esttica - sem nenhuma grande mudana no ponto em que estamos agora -, podemos pensar em fazer uma comunicao pblica ou mesmo em distribuir o clip de filme de trs minutos. "Diga-se, a propsito, que no conseguimos encontrar nenhum registro dos arquivos alemes do que estava naquela transmisso primitiva. No podemos ter a certeza absoluta de que a gente de Vega no efetuou alguma modificao no contedo antes de no-la reenviar. Podemos reconhecer Hitler, sem dvida, e a parte do estdio olmpico que vemos corresponde exatamente a Berlim em 1936. Mas no temos nenhuma maneira de saber se, naquele momento, Hitler estava realmente a coar o bigode ou a sorrir, como mostram na transmisso. Ellie chegou ligeiramente ofegante, seguida por Valerian. Tentaram ocupar cadeiras afastadas, encostadas parede, mas Der Heer reparou e chamou a ateno da presidente para eles. - Doutora Arow... Arroway? Apraz-me que tenha chegado sem problemas. Primeiro deixe-me felicit-la pela sua esplndida descoberta. Esplndida. Hum, Marvin... - Cheguei a um ponto final, senhora Presidente. - timo. Doutora Arroway, sabemos que tem uma novidade qualquer. Importa-se de nos falar a esse respeito? - Peo desculpa de chegar atrasada, senhora Presidente,
88

mas creio que acabamos de ganhar o jackpot csmico. Ns... ... Permita que tente explicar deste modo: em tempos clssicos, h milhares de anos, quando o pergaminho escasseava, as pessoas voltavam a escrever sobre um antigo pergaminho, dizendo aquilo que se chama um "palimpsesto". Havia escrita sob escrita sob escrita. Este sinal de Vega , evidentemente, muito forte. Como sabe, h os nmeros primos e, "debaixo" deles, naquilo que se chama "modulao de polarizao", essa fantstica histria do Hitler. Mas debaixo da seqncia dos nmeros primos e debaixo da transmisso olmpica retransmitida acabamos de descobrir uma mensagem incrivelmente rica - pelo menos estamos muito convencidos de que uma mensagem. Tanto quanto podemos dizer, esteve l sempre. Ns acabamos de a detectar. mais fraca do que o sinal de anncio, mas sinto-me embaraada por no a ter descoberto mais cedo. - Que diz? - perguntou a presidente. - De que trata? - No fazemos a mais vaga idia, senhora Presidente. Algumas das pessoas do Projeto Argus descobriram-na inesperadamente esta manh, hora de Washington. Estivemos a trabalhar no assunto toda a noite. - Atravs de um telefone vulgar? - perguntou Kitz. - Com codificao comercial-padro. Ellie estava um pouco afogueada. Abriu a caixa do telefax, preparou rapidamente um printout de transparncia e, com um projetor de teto, projetou a sua imagem num cran. - Est aqui tudo quanto sabemos at agora. Obteremos um bloco de informao contendo cerca de mil bits. Haver uma pausa e depois o mesmo bloco ser repetido, bit por bit. Em seguida haver outra pausa e passaremos ao bloco seguinte. Tambm repetido. A repetio de todos os blocos pretende provavelmente minimizar a possibilidade de erros de transmisso. Eles devem pensar que muito importante recebermos com toda a preciso seja o que for que esto a transmitir. Chamemos a cada um destes blocos de informao uma pgina. Argus est a captar algumas dzias destas pginas por dia. Mas no sabemos de que tratam. No so um simples cdigo pictogrfico como a mensagem olmpica. Isto algo muito mais profundo e muito mais rico. Parece ser, pela primeira vez, informao que eles criaram. A nica pista que temos at agora a de que as pginas parecem estar numeradas. Ao princpio de cada pgina h um nmero em aritmtica binria. Esto a ver este aqui? E, todas as vezes que aparece outro par de pginas idnticas, est rotulado com o
89

nmero seguinte mais alto. Neste momento estamos na pgina... dez mil quatrocentos e treze. um grande livro. Por clculo retroativo, parece que a mensagem comeou h cerca de trs meses. Tivemos sorte em capt-la assim to ao princpio. - Eu tinha razo, no tinha? - Kitz inclinou-se por cima da mesa para Der Heer. - No se trata do gnero de mensagem que queiramos entregar aos Japoneses, ou aos Chineses, ou aos Russos, pois no? - Vai ser fcil decifr-la? - perguntou a presidente falando acima do murmrio de Kitz. - Claro que faremos os nossos melhores esforos nesse sentido. E provavelmente ser til se a National Security Agency tambm trabalhar nela. Mas, sem uma explicao de Vega, sem um livro de instrues, digamos, acho que no vamos progredir muito. No parece, a esse respeito no restam dvidas, estar escrito em ingls, alemo ou qualquer outra lngua da Terra. A nossa esperana que a mensagem chegue ao fim, talvez na pgina vinte mil ou na trinta mil, e depois recomece do princpio, para que possamos colmatar as brechas, as partes que faltam. Talvez antes de a Mensagem integral se repetir haja um livro de instrues, uma espcie de McGuffey's Reader, que nos permita compreend-la. - Se me permite, senhora Presidente... - Senhora Presidente, este o doutor Peter Valerian, do California Institute of Technology, um dos pioneiros neste campo. - Queira dizer, doutor Valerian. - Esta uma transmisso intencional para ns. Eles sabem que estamos aqui. Fazem alguma idia, em virtude de terem interceptado a nossa transmisso de 1936, do alcance da nossa tecnologia, da nossa inteligncia. No se dariam a todo este trabalho se no quisessem que compreendssemos a mensagem. Algures, nesta, encontra-se a chave para nos ajudar a compreend-la. apenas uma questo de acumular todos os dados e analis-los muito cuidadosamente. - Bem, de que lhe parece que a Mensagem trata? - No encontro maneira nenhuma de o dizer, senhora Presidente. Posso apenas repetir o que a doutora Arroway disse. " uma Mensagem intrincada e complexa. A civilizao emissora est ansiosa por que a recebamos. Talvez tudo isto seja um pequeno volume da Encyclopaedia Galactica. A estrela Vega tem cerca de trs vezes mais massa do que o Sol e cerca de cinqenta vezes mais luminosa. Em virtude de
90

queimar o seu combustvel nuclear to depressa, tem uma durao de vida muito mais curta do que o Sol... - Sim, talvez algo esteja prestes a correr mal em Vega interrompeu o diretor da Central Intelligence. - Talvez o seu planeta v ser destrudo. Talvez eles queiram que quaisquer outros saibam da sua civilizao antes de desaparecerem. - Ou - opinou Kitz - talvez andem procura de um novo lugar para se mudarem, e a Terra convir-lhes-ia perfeitamente. Talvez no tenha sido por acaso que optaram por enviar-nos uma imagem de Adolph Hitler. - Calma - pediu Ellie -, h uma quantidade de possibilidades, mas nem tudo possvel. No existe nenhuma maneira de a civilizao emissora saber se estamos a receber a Mensagem, e muito menos se estamos a fazer algum progresso na sua decifrao. Se considerarmos a Mensagem ofensiva, no somos obrigados a responder. E, mesmo que respondssemos, eles s receberiam a resposta ao fim de vinte e seis anos, e passariam mais vinte e seis anos antes de poderem responder-lhe. A velocidade da luz grande, mas no infinitamente grande. Estamos muito bem isolados de Vega. E, se houver alguma coisa que nos preocupe a respeito desta nova Mensagem, dispomos de dcadas para decidir o que fazer a seu respeito. No entremos j em pnico. Pronunciou as ltimas palavras ao mesmo tempo que dirigia um sorriso agradvel a Kitz. - Aprecio essas palavras, doutora Arroway - declarou a presidente. - Mas as coisas esto a acontecer depressa. Demasiado depressa. E h demasiados "talvez". Ainda no fiz sequer uma comunicao pblica a respeito de tudo isto. Nem sequer dos nmeros primos, quanto mais da baralhada do Hitler. Agora temos de pensar nesse "livro" que diz estarem eles a enviar. E, em virtude de vocs, cientistas, no se coibirem nada de falar uns com os outros, os boatos voam. Phyllis, onde est aquela pasta? C est, olhe para estes cabealhos. Brandidos sucessivamente de brao estendido, todos eles transmitiam a mesma mensagem com pequenas variaes de arte jornalstica: "Doutora espacial fala de radiespetculo de monstros com olhos de insetos", "Telegrama astronmico aponta para existncia de inteligncia extraterrestre", "Voz do cu?" "Vm a os aliengenas! Vm a os aliengenas!". A presidente deixou os recortes cair para a mesa. - Pelo menos a histria do Hitler ainda no transpirou. Estou espera desses cabealhos: "Hitler vivo e bem no espao, dizem EUA." E pior. Muito pior. Acho que seria conveniente
91

interromper esta reunio e voltarmos a reunir-nos mais tarde. - Se me permite, senhora Presidente - interveio Der Heer hesitantemente, com evidente relutncia. - Peo que me desculpe, mas h algumas implicaes internacionais que creio deverem ser debatidas agora. A presidente limitou-se a suspirar, aquiescente. Der Heer continuou: - Diga-me se o que vou dizer est certo, doutora Arroway. Todos os dias a estrela Vega nasce sobre o deserto do Novo Mxico e depois vocs recebem seja qual for a pgina desta complexa transmisso - seja ela o que for - que suceda eles estarem a enviar para a Terra nesse momento. Oito horas mais tarde, ou coisa parecida, a estrela pe-se. Certo at agora? Muito bem. No dia seguinte, a estrela volta a nascer a oriente, mas vocs perderam algumas pginas durante o tempo em que foi impossvel observ-la, depois de ela se ter posto na noite anterior. Certo? Portanto, como se estivessem a receber pginas que passam de trinta para cinqenta e depois de oitenta para cem, etc. Por muito pacientemente que observemos, vo-nos faltar enormes quantidades de informao. Lacunas. Mesmo que eventualmente a mensagem se repita, vamos ter lacunas. - inteiramente certo. - Ellie levantou-se e aproximou-se de um enorme globo do mundo. Era evidente que a Casa Branca se opunha obliqidade da Terra; o eixo daquele globo era desafiadoramente vertical. Hesitante, ela f-lo girar. - A Terra gira. Precisamos de radiotelescpios regularmente distribudos por muitas longitudes, se no queremos lacunas. Qualquer outra nao que observe apenas o seu prprio territrio vai imergir na mensagem e emergir da mensagem - talvez at nas partes mais interessantes. Este um problema do mesmo tipo que uma nave espacial interplanetria americana enfrenta. Transmite as suas descobertas para a Terra quando passa por algum planeta, mas os EUA podem estar voltados para o outro lado nessa altura. Por isso, a NASA tratou do necessrio para que trs estaes radiorrastreadoras fossem regularmente distribudas em longitude volta da Terra. Ao longo das dcadas tm desempenhado soberbamente o seu papel. Mas a sua voz emudeceu timidamente e ela olhou de frente para P. L. Garrison, o administrador da NASA. Homem magro, macilento e de ar amigvel, ele pestanejou. - Obrigado. Sim. Chama-se Deep Space Network e orgulhamo-nos muito dela. Temos estaes no deserto do Mojave, em Espanha e na Austrlia. Claro que os fundos no
92

chegam, mas, com uma pequena ajuda, creio que conseguiramos acelerar. - Espanha e Austrlia? - perguntou a presidente. - Para trabalho puramente cientfico - disse o secretrio de Estado. - Estou certo de que no h nenhum problema. No entanto, se este programa de investigao tivesse implicaes polticas, poderia tornar-se um pouco arriscado. As relaes americanas com ambos os pases tinham arrefecido ultimamente. - No existe dvida nenhuma de que isto tem implicaes polticas - declarou a presidente, um pouco agastada. - Mas ns no temos de ficar presos superfcie da Terra interveio um general da Fora Area. - Podemos vencer o perodo de rotao. Precisamos apenas de um grande radiotelescpio em rbita terrestre. - Muito bem - disse a presidente, a olhar em redor da mesa. - Temos um radiotelescpio espacial? Quanto tempo levaria a pr um no ar? Quem percebe disso? Doutor Garrison? - Hum... no, senhora Presidente. Ns na NASA apresentamos uma proposta para o Maxwell Observatory em cada um dos ltimos trs anos fiscais, mas o OMB retirou-a todas as vezes do oramento. Temos um estudo de concepo pormenorizado, evidentemente, mas seriam precisos anos em, pelo menos trs anos - para podermos p-lo no ar. E acho que devo recordar a toda a gente que, at ao ltimo Outono, os Russos tiveram a funcionar em rbita terrestre um telescpio de onda milimtrica a submilimtrica. No sabemos por que motivo falhou, mas eles estariam em melhor situao para enviar uns cosmonautas l acima, arranj-lo, do que ns para construir e lanar um a partir do zero. - assim? - perguntou a presidente. - A NASA tem um telescpio vulgar no espao, mas no tem nenhum grande radiotelescpio. No h j l em cima alguma coisa apropriada? A respeito da comunidade da informao? A National Security Agency? Ningum? - Portanto, para acompanhar esta linha de raciocnio interveio Der Heer -, temos de convir que se trata de um sinal forte e numa quantidade de freqncias. Depois de Vega se pr nos Estados Unidos da Amrica, h radiotelescpios em meia dzia de pases que esto a detectar e a registrar o sinal. No so to sofisticados como o Projeto Argus, e provavelmente ainda no se deram conta da modulao de polarizao. Se aguardarmos at prepararmos e lanarmos um radiotelescpio, a mensagem pode acabar entretanto, desaparecer para
93

sempre. No parece, ento, que a nica soluo a cooperao imediata com um certo nmero de outras naes, doutora Arroway? - No creio que qualquer nao seja capaz de realizar este projeto sozinha. Sero necessrias muitas naes, dispostas em longitude, a toda a volta da Terra. Envolver a utilizao de todas as grandes instalaes de radioastronomia agora em funcionamento - os grandes radiotelescpios da Austrlia, da China, da ndia, da Unio Sovitica, do Mdio Oriente e da Europa Ocidental. Seria irresponsvel se acabssemos por ficar com lacunas na cobertura porque alguma parte crtica da Mensagem tivesse chegado quando no se encontrava nenhum telescpio apontado a Vega. Teremos de fazer alguma coisa a respeito do Pacfico oriental entre o Hava e a Austrlia, e talvez alguma coisa a respeito do Mdio Atlntico. - Bem - observou a contragosto o diretor da Central Intelligence -, os Soviticos tm diversos navios rastreadores de satlites que so bons em banda S para banda X, o Akademik Keldysh, por exemplo. Ou o Marshal Nedelin. Se chegarmos a algum acordo com eles, talvez possam estacionar navios no Atlntico ou no Pacfico e preencher as lacunas. Ellie franziu os lbios para responder, mas a presidente j estava a falar: - Est bem, Ken, talvez tenha razo. Mas eu repito que esta coisa est a andar demasiado depressa. H alguns outros assuntos que tenho de resolver neste momento. Gostaria que o diretor da Central Intelligence e o pessoal da National Security trabalhassem durante a noite para se saber se temos quaisquer opes alm da cooperao com outros pases especialmente com pases que no so nossos aliados. Gostaria que o secretrio de Estado preparasse, em cooperao com os cientistas, uma lista contingencial de naes e indivduos a serem abordados se tivermos de cooperar e uma certa avaliao das conseqncias. Haver alguma nao susceptvel de ficar furiosa conosco se a no convidarmos para ficar escuta? Poderemos ser vtimas de chantagem da parte de algum que prometa os dados e depois os sonegue? Devemos tentar ter mais de um pas em cada longitude? Analisem as implicaes. E, pelo amor de Deus - os seus olhos passaram de rosto em rosto volta da comprida mesa polida -, no abram a boca a este respeito. Voc tambm, Arroway. J temos problemas suficientes.

94

CAPTULO VII O etanol em W-3 No se deve dar nenhum crdito opinio... de que os demnios atuam como mensageiros e intrpretes entre os deuses e os homens para levarem todas as nossas peties aos deuses e para nos trazerem de volta a ajuda dos deuses. Pelo contrrio, devemos acreditar que so espritos muito vidos de infligir mal, absolutamente alienados da retido, inchados de orgulho, plidos de inveja, sutis na falsidade... AGOSTINHO . A Cidade de Deus, vl, 22 De que surgiro heresias novas, temos a profecia de Cristo; mas de que antigas sero destrudas, no temos nenhuma predio. THOMAS BROWNE Religio Media, I, 8 (1642) Ela planejara esperar o avio de Vaygay em Albuquerque e conduzi-lo s instalaes Argus no Thunderbird. O resto da delegao sovitica viajaria nos carros do Observatrio. Teria gostado de guiar a toda a velocidade para o aeroporto no ar fresco do alvorecer, passando talvez, de novo, por uma guarda de honra de numerosos coelhos. E imaginara com interesse uma longa e importante conversa particular com Vaygay, no regresso. Mas a nova gente da segurana da General Services Administration vetara a idia. A ateno dos media e a comunicao sbria da presidente no fim da sua conferncia de imprensa de duas semanas atrs atrara enormes multides s isoladas instalaes no deserto. Havia uma violncia potencial, tinham dito a Ellie. De futuro, ela s deveria viajar em carros governamentais, e mesmo assim com escoltas discretamente armadas. O pequeno comboio ia seguindo o seu caminho sinuoso na direo de Albuquerque a uma velocidade to respeitvel e responsvel que ela deu com o seu p direito a carregar, por vontade prpria, num acelerador imaginrio no tapete de borracha sua frente. Seria bom passar de novo algum tempo com Vaygay. Vira-o pela ltima vez em Moscovo trs anos antes, num daqueles perodos em que ele estava proibido de visitar o Ocidente. A autorizao para viajar ao estrangeiro subira e descera como as mars ao longo das dcadas, consoante as mutveis modas

polticas e o prprio comportamento imprevisvel de Vaygay. Era-lhe negada permisso aps alguma pequena provocao poltica da qual ele parecera incapaz de se conter e em seguida voltava a ser-lhe concedida quando no se conseguia encontrar mais ningum de competncia comparvel para completar uma ou outra delegao cientfica. Ele recebia convites de todo o mundo para prelees, seminrios, colquios, conferncias, grupos de estudo conjunto e comisses internacionais. Como laureado Nobel da Fsica e membro de pleno direito da Academia de Cincias Sovitica, podia dar-se ao luxo de ser um pouco mais independente do que a maioria. Parecia Freqentemente em equilbrio precrio nos limites extremos da pacincia e da conteno da ortodoxia governamental. O seu nome completo era Vasily Gregorovich Lunacharsky, conhecido em toda a comunidade global dos fsicos como Vaygay, de acordo com as iniciais do seu primeiro nome e o seu patronmico. As suas relaes flutuantes e ambguas com o regime sovitico intrigavam-na, a ela e a outros no Ocidente. Ele era um parente afastado de Anatoly Vasilyevich Lunacharsky, um antigo bolchevique colega de Grki, Lenine e Trotsky; o Lunacharsky mais idoso servira posteriormente como comissrio do povo da Educao e embaixador sovitico em Espanha at sua morte, em 1933. A me de Vaygay fora judia. Ele tinha, constava, trabalhado em armas nucleares soviticas, embora tivesse certamente sido demasiado jovem para ter desempenhado qualquer papel importante na realizao da primeira exploso termonuclear sovitica. O seu instituto estava bem servido de pessoal e bem equipado e a sua produtividade cientfica era prodigiosa, o que indicava que as intromisses do Comit de Segurana do estado eram, no mximo, infreqentes. No obstante o fluxo e refluxo da autorizao para viajar no estrangeiro, ele fora um assistente freqente de importantes conferncias internacionais, incluindo os simpsios Rochester sobre fsica de alta energia, os encontros Texas sobre astrofsica relativista e as informais, mas ocasionalmente influentes, reunies cientficas polticas, sobre maneiras de reduzir a tenso internacional. Tinham dito a Ellie que, na dcada de sessenta, Vaygay visitara a Universidade da Califrnia, em Berkeley, e ficara encantado com a proliferao de slogans irreverentes, escatolgicos e politicamente escandalosos impressos em "botes" baratos. Podia-se, recordava ela com certa nostalgia, avaliar as preocupaes sociais mais prementes de uma pessoa
96

com um simples olhar. Os botes tambm eram populares e ferozmente comercializados na Unio Sovitica, mas geralmente enalteciam a equipe de futebol do Dnamo ou uma das bem sucedidas naves espaciais da srie Luna, que tinham sido as primeiras astronaves a pousar na Lua. Os botes de Berckeley eram diferentes. Vaygay comprara dzias deles, mas deliciava-o usar um em particular. Era do tamanho da palma da sua mo e dizia: "Rezem pelo sexo." At o exibia em reunies cientficas. Quando o interrogavam acerca da atrao que sentia pelo objeto, respondia: "No vosso pas ofensivo apenas num aspecto. No meu pas ofensivo em dois aspectos independentes." Se insistiam mais com ele, limitava-se a comentar que o seu famoso parente bolchevique escrevera um livro sobre o lugar da religio numa sociedade socialista. Desde ento, o seu ingls melhorara enormemente - muito mais do que o russo de Ellie -, mas a sua propenso para usar botes de lapela ofensivos diminura tristemente. Uma vez, durante uma discusso acalorada sobre os mritos relativos dos dois sistemas polticos, Ellie vangloriara-se de que fora livre de marchar defronte da Casa Branca a protestar contra o envolvimento americano na guerra do Vietnam. Vaygay respondera que, no mesmo perodo, ele fora igualmente livre de marchar defronte do Kremlin a protestar contra o envolvimento americano na guerra do Vietnam. Ele nunca se mostrara inclinado, por exemplo, a fotografar as barcaas de lixo carregadas de resduos malcheirosos e barulhentas gaivotas que passavam ronceiramente defronte da Esttua da Liberdade, como fizera outro cientista sovitico quando, para o distrair, ela o acompanhara no ferry de Staten Island durante um intervalo de uma reunio na cidade de Nova Iorque. To-pouco, ao contrrio de alguns dos seus colegas, fotografara sofregamente os tugrios em runas e as barracas de chapa ondulada dos porto-Riquenhos pobres durante uma excurso de autocarro de um luxuoso hotel da praia ao Observatrio de Arecibo. Ellie perguntava a si mesma a quem mostravam eles essas fotografias. Invocou mentalmente uma imensa biblioteca do KGB dedicada s infelicidades, injustias e contradies da sociedade capitalista. Anim-los-ia, quando desconsolados com alguns dos malogros da sociedade sovitica, dar uma vista de olhos aos instantneos evanescentes dos seus imperfeitos primos americanos? Havia na Unio Sovitica muitos cientistas brilhantes que, por delitos desconhecidos, no eram autorizados a sair da Europa do Leste havia dcadas. Konstantinov, por exemplo,
97

nunca estivera no Ocidente at meados da dcada de sessenta. Quando, numa reunio internacional em Varsvia - a uma mesa cheia de copos vazios de brande do Azerbaijo, depois de concludas as respectivas misses -, tinham perguntado a Konstantinov por qu, ele respondera: "Porque os pulhas sabem: deixam-me sair, eu nunca mais volto." No entanto, eles tinham-no deixado realmente sair durante o degelo das relaes cientficas entre os dois pases nos fins da dcada de sessenta e nos princpios da de setenta e ele voltara todas as vezes. Mas agora j no o deixavam sair mais e ele estava reduzido a enviar aos seus colegas ocidentais cartes de Ano Novo em que se representava tristemente sentado de pernas cruzadas e cabea inclinada numa esfera debaixo da qual estava a equao de Schwarzchild referente ao raio de um buraco negro. Encontrava-se num profundo poo potencial, costumava dizer a visitantes de Moscovo nas metforas da fsica. Eles nunca mais voltariam a deix-lo sair. Em resposta a perguntas, Vaygay dizia que a posio oficial sovitica era que a revoluo hngara de 1956 fora organizada por criptofascistas e que a Primavera de Praga de 1968 tinha sido ocasionada por um grupo anti-socialista no representativo ento na liderana. Mas, acrescentava, se o que lhe tinham dito no estava certo, se se tratara de levantamentos populares genunos, ento o seu pas procedera mal ao suprimi-los. Sobre o Afeganisto, no se incomodava sequer a citar as justificaes oficiais. Uma vez, no seu gabinete no Instituto, insistira em mostrar a Ellie o seu rdio pessoal de ondas curtas, no qual estavam colados rtulos, muito bem escritos em caracteres cirlicos, com freqncias de Londres, Paris e Washington. Era livre, dissera-lhe, de ouvir a propaganda de todas as naes. Houvera uma altura em que muitos dos seus colegas se tinham rendido retrica nacional acerca do perigo amarelo. "Imagine toda a fronteira entre a China e a Unio Sovitica ocupada por soldados chineses, ombro a ombro, um exrcito invasor", pedira um deles, desafiando a capacidade de imaginao de Ellie. Estavam de p volta do samovar no gabinete do diretor, no Instituto. "Quanto tempo levaria, com a presente taxa de nascimentos chinesa, para todos eles atravessarem a fronteira?" E a resposta fora pronunciada, num misto incrvel de negro pressgio e deleite aritmtico: "nunca." William Randolph Hearst ter-se-ia sentido vontade. Mas Lunacharsky, no. Destacar tantos soldados chineses para a fronteira reduziria automaticamente a taxa de nascimento,
98

argumentava; os clculos deles estavam, portanto, errados. Compusera a frase como se o mau uso de modelos matemticos fosse o objeto da sua desaprovao, mas poucos tinham interpretado mal o seu significado. Na fase pior das tenses sino-soviticas, ele nunca se permitira, que Ellie soubesse, deixar-se avassalar pela parania e pelo racismo endmicos. Ellie gostava de samovares e compreendia o afeto russo por eles. O seu Lunakhod, o bem-sucedido rover lunar no tripulado que parecia uma banheira com rodas de arame, dava-lhe a impresso de ter, algures na sua ancestralidade, um pouco de tecnologia do samovar. Uma vez, Vaygay levara-a a ver um modelo do Lunakhod num extenso parque de exposies fora de Moscovo, numa esplndida manh de Junho. A, ao lado de um edifcio onde estavam expostas as mercadorias e os encantos da Repblica Autnoma do Tadisquisto, havia um grande salo cheio at s traves do teto com modelos em escala natural de veculos espaciais civis soviticos: Sputnik 1, a primeira astronave orbital; Sputnik 2, a primeira astronave a levar um animal, a cadela Laika, que morreu no espao; Luna 2, a primeira astronave a chegar a outro corpo celeste; Luna 3, a primeira astronave a fotografar o lado oculto da Lua; Venera 7, a primeira astronave a pousar em segurana noutro planeta; e Vostok 1, a primeira astronave tripulada, que transportou o heri da Unio Sovitica, o cosmonauta Iuri A. Gagarine, numa nica rbita da Terra. C fora, crianas serviam-se das barbatanas do fogueto de lanamento da Vostok como escorregas, com os bonitos caracis louros e os lenos de pescoo vermelhos do Komsomol a esvoaar quando, no meio de grande hilariedade, escorregavam para terra. Zemlya, como se chamava em russo. A grande ilha sovitica no mar rtico chamava-se Novaya Zemlya, "Terra Nova". Fora a, em 1961, que tinham detonado uma arma termonuclear de cinqenta e oito megatoneladas, a maior exploso individual jamais conseguida pela espcie humana. Mas naquele dia de Primavera, com os vendedores a apregoar os sorvetes de que os Moscovitas tanto se orgulham, com famlias a passear e um velho desdentado a sorrir a Ellie e a Lunacharsky como se eles fossem namorados, a velha terra tinha parecido muito simptica. Nas pouco freqentes visitas de Ellie a Moscovo ou Leninegrado, Vaygay organizava muitas vezes os seres. Um grupo de seis ou oito ia ao Bolshoi ou ao ballet de Kirov. No se sabia como Lunacharsky conseguia arranjar os bilhetes. Ela
99

agradecia o sero aos seus anfitries e eles - explicando que, pessoalmente, s na companhia de visitantes estrangeiros conseguiam assistir a tais espetculos agradeciam-lhe a ela. Vaygay limitava-se a sorrir. Nunca levava a mulher, e Ellie no a conhecia. Ela era, dizia ele, uma mdica dedicada aos seus doentes. Ellie perguntara-lhe qual era o seu maior desgosto, em virtude dos seus pais no terem emigrado para a Amrica, como em tempos tinham pretendido. "S tenho um desgosto", respondera ele na sua voz spera. "A minha filha casou com um blgaro." Uma vez organizou um jantar num restaurante caucasiano em Moscovo. Um mestre de brindes profissional, ou tamada, chamado Khaladze, fora contratado para a funo. O homem era de fato um mestre naquela forma de arte, mas o russo de Ellie era mau e ela via-se obrigada a pedir a traduo da maioria dos brindes. Ele voltou-se para ela e, agourando o resto da noite, observou: "Chamamos alcolico ao homem que bebe sem um brinde." Um dos primeiros e relativamente medocres brindes terminara com as palavras " paz em todos os planetas", e Vaygay explicara-lhe que a palavra mir significava "mundo", "paz" e "uma comunidade autnoma de casas de camponeses que remontava a tempos antigos". Tinham discutido se o mundo havia sido mais pacfico quando as suas mais importantes unidades polticas no tinham sido maiores do que aldeias. "Cada aldeia um planeta", dissera Lunacharsky, com o copo levantado. "E cada planeta uma aldeia", volvera ela. Tais reunies tendiam a ser um pouco barulhentas. Bebiamse enormes quantidades de brande e vodca, mas nunca ningum parecia seriamente embriagado. Saam ruidosamente do restaurante uma ou duas horas da manh e tentavam, muitas vezes em vo, arranjar um txi. Nalgumas ocasies, ele acompanhara-a a p numa distncia de cinco ou seis quilmetros, do restaurante ao hotel onde estava instalada. Era atencioso, um pouco avuncular, tolerante nas suas opinies polticas e veemente nas suas afirmaes cientficas. Embora as suas escapadas sexuais fossem lendrias entre os seus colegas, nunca se atrevera sequer a um beijo de boas-noites com Ellie. Isto magoara-a sempre um bocadinho, embora o seu afeto por ela fosse evidente. Havia muitas mulheres na comunidade cientfica sovitica, proporcionalmente mais do que na dos Estados Unidos. Mas a tendncia era para ocuparem lugares de nvel baixo a mdio, e os cientistas soviticos do sexo masculino, como os seus
100

homlogos americanos, sentiam-se intrigados com uma mulher bonita, com evidente competncia cientfica, que exprimia energicamente as suas opinies. Alguns interrompiam-na ou fingiam no a ouvir. Ento Lunacharsky inclinava-se sempre para a frente e perguntava, em voz mais alta do que a habitual: "Que disse, doutora Arroway? No consegui ouvi-la bem." Os outros ficavam silenciosos e ela continuava a dissertar acerca de detectores de arsenieto de glio indutado ou do contedo de etanol da nuvem galctica W-3. A quantidade de lcool de teor duzentos naquela nica nuvem interestelar era mais do que suficiente para manter a ressente populao da Terra, se cada adulto fosse um alcolico inveterado, durante a idade do sistema solar. O tamada apreciara a observao. Nos seus brindes subseqentes tinham especulado sobre se outras formas de vida se embriagariam com o etanol, se a embriaguez pblica era um problema escala da Galxia e se um mestre de brindes de qualquer outro mundo poderia ser to perfeito como o nosso Trofim Sergeivich Khaladze. Quando chegaram ao aeroporto de Albuquerque, verificaram que, miraculosamente, o vo comercial de Nova Iorque com a delegao sovitica aterrara meia hora antes. Ellie encontrou Vaygay numa loja de recordaes do aeroporto a regatear o preo de uma bugiganga qualquer. Ele devia t-la visto pelo canto do olho. Sem se voltar para ela, levantou um dedo: "Um segundo Arroway. 19,95?" continuou, a dirigir-se ao caixeiro de ar cuidadosamente desinteressado. "Ontem vi um conjunto idntico em Nova Iorque por 17,50." Ela aproximou-se mais e viu Vaygay a espalmar um jogo de cartas de jogar hologrficas representando nus de ambos os sexos em poses agora consideradas meramente indecorosas, mas que teriam escandalizado a gerao anterior. O empregado fazia tentativas meio hesitantes para reunir as cartas, enquanto Lunacharsky fazia esforos vigorosos e bem sucedidos para cobrir o balco com elas. Vaygay estava a ganhar. "Lamento, senhor, no sou eu que estipulo os preos. S trabalho aqui", protestou o empregado. - Est a ver as deficincias de uma economia planificada disse Vaygay a Ellie, enquanto estendia uma nota de vinte dlares ao homem. - Num verdadeiro sistema de livre empreendimento, eu provavelmente poderia comprar isto por quinze dlares. Talvez at por doze e noventa e cinco. No olhe
101

para mim dessa maneira, Ellie. Isto no para mim. Com os jokers, esto aqui cinqenta e quatro cartas. Cada uma delas constituir uma prenda simptica para algum trabalhador do meu instituto. Ela sorriu e deu-lhe o brao. - bom voltar a v-lo, Vaygay. - Um raro prazer, minha querida. Na viagem de automvel para Socorro, por consentimento mtuo, mas no mencionado, falaram principalmente de coisas divertidas. Valerian e o motorista, um dos homens da nova segurana, ocupavam os lugares da frente. Peter, que nem mesmo em circunstncias normais era um indivduo falador, contentava-se com recostar-se no lugar e ouvir a conversa deles, que s tangencialmente tocava no problema que os Soviticos tinham vindo discutir: o terceiro nvel do palimpsesto, a minuciosa, complexa e ainda indecifrada Mensagem que estavam a receber coletivamente. O Governo dos Estados Unidos da Amrica conclura, mais ou menos relutantemente, que a participao sovitica era essencial. Assim era de fato, em especial porque o sinal de Vega era to intenso que at radiotelescpios modestos podiam detect-lo. Anos atrs, os Soviticos tinham disposto prudentemente um certo nmero de pequenos telescpios atravs de toda a massa terrestre eurasitica, distribuindo-se numa extenso de nove mil quilmetros sobre a superfcie da Terra, e recentemente tinham concludo um importante radiobservatrio perto de Samarcanda. Alm disso, navios ocenicos soviticos rastreadores de satlites patrulhavam tanto o Atlntico como o Pacfico. Alguns dos dados soviticos eram redundantes, em virtude de observatrios no Japo, na China, na ndia e no Iraque estarem igualmente a registrar esses sinais. Na realidade, todo o radiotelescpio importante do mundo que tinha Vega no seu cu estava escuta. Astrnomos na Gr-Bretanha, na Frana, na Holanda, na Sucia, na Alemanha, na Checoslovquia, no Canad, na Venezuela e na Austrlia registravam pequenas partes da Mensagem, acompanhando Vega do nascer ao pr da estrela. Nalguns observatrios, o equipamento de deteco no era sequer suficientemente sensvel para distinguir os impulsos individuais, mas, mesmo assim, escutavam uma espcie de mancha udio. Cada uma destas naes tinha uma pea do quebra-cabeas, porque, como Ellie recordara a Kitz, a Terra
102

gira. Cada nao tentava encontrar um sentido qualquer nos impulsos. Mas era difcil. Ningum sabia sequer dizer se a Mensagem estava escrita em smbolos ou em imagens. Era perfeitamente concebvel que no decifrassem a Mensagem enquanto ela no retornasse pgina um - se alguma vez o fizesse - e recomeasse com a introduo, o livro de instrues, a chave de decodificao. Talvez fosse uma mensagem muito grande, pensava Ellie enquanto Vaygay comparava despreocupadamente taiga com deserto restolhoso; talvez no regressasse ao princpio durante um sculo. Ou talvez no houvesse nenhum livro de instrues. Talvez a Mensagem (em todo o planeta a palavra comeava a ser escrita com maiscula) fosse um teste de inteligncia, para que os mundos to estpidos que no conseguiam decifr-la ficassem impossibilitados de utilizar mal o seu contedo. Imaginou de sbito a humilhao que sentiria a espcie humana se no fim no conseguissem compreender a Mensagem. No momento em que os Americanos e os Soviticos decidiram colaborar e o Memorando de Acordo foi solenemente assinado, todas as outras naes com um radiotelescpio tinham concordado em cooperar. Havia uma espcie de Consrcio Mundial da Mensagem e as pessoas falavam realmente nesses termos. Precisavam dos dados e da capacidade cerebral umas das outras se queriam que a Mensagem fosse decifrada. Os jornais de pouco mais falavam. O tristemente pequeno conjunto de fatos conhecidos - os nmeros primos, a transmisso olmpica e a existncia de uma mensagem complexa - era interminavelmente comentado. Seria difcil encontrar algum no planeta que no tivesse, de uma maneira ou de outra, ouvido falar da Mensagem de Vega. Seitas religiosas, firmadas e marginais e algumas recminventadas para aquele propsito dissecavam as implicaes teolgicas da Mensagem. Algumas pensavam que era de Deus; outras, do Diabo. Surpreendentemente, algumas mostravam-se at hesitantes. Verificava-se uma desagradvel ressurgncia de interesse por Hitler e pelo regime nazi e Vaygay disse-lhe que encontrara um total de oito susticas nos anncios do Nezer York Times Book Review daquele domingo. Ellie respondeu-lhe que oito era mais ou menos a mdia, mas sabia que estava a exagerar; a algumas semanas havia apenas duas ou trs. Um grupo que se auto-intitulava "Espaarianos" apresentava provas definitivas de que os discos voadores tinham sido inventados na Alemanha de Hitler. Uma nova raa "no hbrida" de nazis desenvolvera-se em Vega e estava agora pronta para pr as
103

coisas em ordem na Terra. Havia quem considerasse escutar o sinal uma abominao e instigasse os observatrios a encerrarem; havia quem o considerasse um sinal do Advento e instigasse a construo de radiotelescpios ainda maiores, parte deles no espao. Alguns desaconselhavam que se trabalhasse com os dados soviticos, a pretexto de que podiam estar falsificados ou ser fraudulentos, embora nas longitudes de sobreposio coincidissem com os dados iraquianos, indianos, chineses e japoneses. E havia outros que tinham a percepo de uma mudana no clima poltico mundial e alegavam que a simples existncia da Mensagem, mesmo que nunca fosse decifrada, estava a exercer uma influncia estabilizadora nos estados das naes conflituosas. Como a civilizao emissora era claramente mais avanada do que a nossa, e visto - pelo menos at h vinte e seis anos - ser claro que no se auto-destrura, da se depreendia, argumentavam alguns, que as civilizaes tecnolgicas no se auto-destruam inevitavelmente. Com um mundo a experimentar hesitantemente importantes despojamentos de armas nucleares e dos seus sistemas de lanamento, a Mensagem era considerada por populaes inteiras uma razo de esperana. Muitos consideravam-na a melhor notcia que houvera em muito tempo. Durante dcadas, gente jovem tentara no pensar demasiado profundamente no amanh. Agora talvez houvesse, no fim de contas, um futuro agradvel. Os que tinham predisposies para concordar com estes prognsticos animadores descobriam-se por vezes a resvalar desconfortavelmente para um terreno que fora ocupado durante uma dcada pelo movimento quiliasta. Alguns quiliastas afirmavam que a chegada iminente do Terceiro Milnio seria acompanhada pelo regresso de Jesus, ou de Buda, ou de Krishna, ou do Profeta, que estabeleceriam na Terra uma teocracia benvola, severa no seu julgamento dos mortais. Talvez isto pressagiasse a ascenso celeste dos eleitos. Mas havia outros quiliastas, e estes muito mais numerosos, que argumentavam que a destruio fsica do mundo era condio prvia indispensvel do Advento, como fora infalivelmente predito em vrias obras profticas antigas, contraditrias noutros aspectos. Os Quiliastas do Juzo Final sentiam-se inquietos com o cheirinho de comunidade mundial que andava no ar e perturbados com o sistemtico declnio anual dos arsenais globais de armas estratgicas. O meio mais prontamente disponvel para o cumprimento da doutrina fulcral
104

da sua f estava a ser desmantelado dia a dia. Outras catstrofes candidatas - excesso populacional, poluio industrial, terremotos, exploses vulcnicas, aquecimento de estufa, eras glacirias ou coliso cometria com a Terra - eram demasiado lentas, demasiado improvveis, ou insuficientemente apocalpticas para o fim em vista. Alguns dirigentes quiliastas tinham garantido em comcios macios de adeptos devotados que, a no ser para o caso de acidentes, o seguro de vida era um sinal de f instvel; que, a no ser para os muito idosos, a aquisio de um lugar para sepultamento ou a tomada de disposies para o funeral, em casos que no fossem de necessidade urgente, eram uma impiedade flagrante. Todos os que acreditavam subiriam corporeamente ao Cu e encontrar-se-iam perante o trono de Deus dentro de poucos anos apenas. Ellie sabia que o famoso parente de Lunacharsky fora o mais raro dos seres, um revolucionrio bolchevique com um interesse erudito pelas religies mundiais. Mas a ateno de Vaygay, dirigida para o crescente fermento teolgico escala mundial, estava aparentemente emudecida. "A principal questo religiosa no meu pas", disse, "ser saber se os Veganianos denunciaram convenientemente Leo Trotsky." Ao aproximarem-se, das instalaes Argus, a berma da estrada pareceu coalhada de automveis estacionados, veculos de recreao, gente acampada, tendas e grandes multides de pessoas. noite, as outrora sossegadas plancies de San Augustin eram iluminadas por fogueiras. As pessoas que se encontravam ao longo da auto-estrada no eram de modo nenhum todas gente prspera. Ellie reparou em dois jovens casais. Os homens vestiam T-shirts e jeans desbotadas, com cinto volta dos quadris, gingavam um pouco, como tinham sido ensinados pelos colegas mais velhos quando tinham entrado para o liceu, e falavam animadamente. Um deles empurrava um escaqueirado carrinho de beb no qual estava sentado um mido despreocupado dos seus dois anos de idade. As mulheres seguiam atrs dos maridos, uma delas a dar a mo a uma criana recm-iniciada na arte humana de andar e a outra empinada para a frente, pelo que, dentro de um ms ou dois, seria mais uma vida nascida neste obscuro planeta. Havia msticos de comunidades isoladas no exterior de Taos que usavam psilocibina como sacramento e freiras de um convento prximo de Albuquerque que utilizavam etanol para o
105

mesmo fim. Havia homens de pele coricea e olhos enrugados que tinham passado toda a sua vida ao ar livre e estudantes amarelentos, ratos de biblioteca da Universidade do Arizona, em Tucson. Havia gravatas de seda e cordes de prata polida vendidos por empresrios navajos por preos exorbitantes, no que constitua uma pequena inverso das relaes comerciais histricas entre americanos brancos e nativos. Tabaco de mascar e pastilha elstica de fazer balo eram vigorosamente exibidos por soldados da Base da Fora Area de DavisMonthan em gozo de licena. Um homem de cabelo branco elegantemente vestido, ostentando um fato de novecentos dlares e um chapu de aba larga de cor condizente, era, provavelmente, um rancheiro. Havia gente que vivia em barracas e arranha-cus, tugrios de adobe, dormitrios e parques de caravanas. Uns estavam ali porque no tinham nada melhor que fazer; outros, porque queriam dizer aos netos que ali unham estado. Uns chegavam a desejar o fracasso; outros confiavam em que iam ser testemunhas de um milagre. Sons de serena devoo, ruidosa hilaridade, xtase mstico e expectativa contida erguiam-se da multido para a brilhante luz da tarde. Algumas cabeas viravam-se para olhar sem curiosidade a caravana de automveis que passavam, cada um deles identificado com as palavras PARQUE AUTOMVEL DO GOVERNO DOS EUA. Algumas pessoas almoavam no taipal da retaguarda de camionetas; outras provavam as especialidades de vendedores cujos emprios sobre rodas ostentavam grandes letreiros: SNACKMOBILE ou RECORDAES ESPACIAIS. Havia longas bichas defronte de pequenas e toscas estruturas com capacidade de ocupao mxima de uma pessoa e que o Projeto tivera a boa idia de fornecer. Crianas cirandavam entre veculos, sacos de dormir, cobertores e mesas de piquenique articuladas, quase nunca repreendidas pelos adultos - a no ser quando se aproximavam demasiado da auto-estrada ou da cerca mais prxima do Telescpio 61, onde um grupo de jovens adultos de cabea rapada, vestes cor de aafro, ajoelhados e a tocar no solo com a cabea, entoavam a slaba sagrada "Om". Havia cartazes com representaes imaginrias de seres extraterrestres, algumas delas popularizadas pelas histrias aos quadradinhos ou pelo cinema. Um dizia: "H aliengenas entre ns." Um homem de brincos de ouro fazia a barba, servindo-se do espelho lateral da furgoneta de qualquer pessoa, e uma mulher de cabelo preto e poncho ergueu uma chvena de caf numa saudao passagem veloz
106

do cortejo de automveis. Quando seguiam na direo do novo porto principal, Perto do Telescpio 101, Ellie viu um jovem num estrado improvisado a arengar a uma multido razovel. O homem usava uma Tshirt com uma imagem da Terra a ser atingida por um raio celestial. Ela reparou que vrias outras pessoas da multido usavam o mesmo adorno enigmtico. A insistncia sua, depois de transposto o porto, afastaram-se do lado da estrada, desceram a janela e escutaram. O orador estava de costas para eles e podiam ver os rostos da multido. Esta gente est profundamente emocionada, pensou Ellie. Ele estava no meio de uma frase: "... e outros dizem que houve um pacto com o Demnio, que os cientistas venderam as suas almas. H pedras preciosas em cada um daqueles telescpios." Voltou a mo na direo do Telescpio 101. "At os cientistas admitem isso. H quem diga que a parte do Demnio no negcio." Rufianismo religioso resmungou Lunacharsky, carrancudo, com os olhos ansiosos pela estrada livre diante deles. - No, no. Fiquemos - pediu ela, com um meio sorriso maravilhado a brincar nos lbios. - H algumas pessoas - pessoas religiosas, pessoas tementes a Deus - que acreditam que esta Mensagem vem de seres do espao, entes, criaturas hostis, aliengenas que querem fazer-nos mal, inimigos do homem. - O orador gritou praticamente a ltima frase e depois fez uma pausa, a aguardar o efeito. - Mas todos vs estais cansados e desgostosos com a corrupo, a podrido desta sociedade, uma podrido resultante de uma tecnologia insensata, desenfreada, mpia. No sei qual de vs tem razo. No sei dizer-vos o que a Mensagem significa ou de quem vem. Tenho as minhas suspeitas. Em breve o saberemos. Mas sei que os cientistas, e os polticos, e os burocratas esto a esconder-nos coisas. No nos disseram tudo quanto sabem. Esto a enganar-nos, como sempre fazem. Durante demasiado tempo, Deus!, engolimos as mentiras que nos impingem, a corrupo que provocam. Para espanto de Ellie, ergueu-se da multido um coro profundo e estrondoso de concordncia. Ele acertara em qualquer poo de ressentimento que ela s apreendia vagamente. - Estes cientistas no acreditam que ns somos os filhos de Deus. Pensam que somos os rebentos dos macacos. H comunistas conhecidos entre eles. Quereis que gente dessa
107

decida o destino do mundo? A multido respondeu com um tonitruante "No!" - Quereis que seja uma corja de incrdulos a falar com Deus? - No! - gritaram de novo. - Ou com o Demnio? Eles esto a vender o nosso futuro por uma tuta-e-meia a monstros de um mundo aliengena. Meus irmos e minhas irms, h um mal neste lugar. Ellie tinha pensado que o orador estava alheio sua presena. Mas ele voltou-se parcialmente e apontou atravs da vedao para o comboio imobilizado. - Eles no falam por ns! Eles no nos representam! Eles no tm direito nenhum de negociar em nosso nome! Alguns dos componentes da multido mais prximos da vedao comearam aos encontres e a empurrar ritmicamente. Tanto Valerian como o motorista se sentiram alarmados. Os motores tinham continuado a trabalhar e num momento aceleraram e afastaram-se do porto na direo do edifcio da administrao de Argus, ainda a muitos quilmetros de distncia atravs do deserto restolhoso. Quando se afastavam, Ellie ouviu, sobrepondo-se ao chiar dos pneus e ao murmrio da multido, o orador dizer, com uma voz que vibrava claramente: - O mal que h neste lugar ser detido. Juro-o! CAPTULO VIII Acesso ao acaso O telogo abandona-se tarefa agradvel de descrever a Religio como ela desceu do Cu, revestida da sua pureza inata. Um dever mais melanclico imposto ao historiador. Ele tem a obrigao de descobrir a mistura inevitvel de erro e corrupo que ela contraiu numa longa residncia na Terra, entre uma fraca e degenerada raa de seres. EDUARD GIBBON Declnio e Queda do Imprio Romano, xv Ellie ignorou o acesso ao acaso e avanou seqencialmente atravs dos canais de televiso. Lifestyles of the Mass Nlurderers e You Bet Your Ass estavam em canais adjacentes. Um olhar bastou para tornar evidente que a promessa do mdium continuava por cumprir. Havia um aguerrido jogo de basquetebol entre os Widcats, de Johnson City, e os Tigers, de Union-Endicott; os jovens jogadores e jogadoras davam tudo
108

por tudo. No canal seguinte podia assistir-se a uma exortao em parte sobre prprias versus imprprias observncias do Ramado. Mais adiante havia um dos canais fechados, este aparentemente dedicado a prticas sexuais universalmente repugnantes. Encontrou em seguida um dos primeiros canais de computadores destinados a jogos de desempenho de papis de fantasia e agora a atravessarem tempos difceis. Ligado ao computador domstico de uma pessoa, oferecia uma nica entrada numa nova aventura, naquele dia aparentemente chamada Gilgamesh Galctico, na esperana de que a pessoa a achasse suficientemente interessante para encomendar o correspondente floppy disk num dos canais destinados a vendas. Eram tomadas precaues eletrnicas adequadas para que no se pudesse gravar o programa durante a nica participao da pessoa. Ellie pensava que a maior parte daqueles jogos vdeo eram tentativas desesperadamente erradas para preparar adolescentes para um futuro desconhecido. A sua ateno foi atrada por um apresentador muito srio de uma das antigas cadeias de televiso a discutir com inequvoca preocupao o que era descrito como um ataque no provocado de torpedeiros norte-vietnamitas a dois contratorpedeiros da Esquadra dos EUA no golfo de Tonquim e o pedido do presidente dos EUA de autorizao para "tomar todas as providncias necessrias" em resposta ao ataque. O programa era um dos seus favoritos: Yesterday's News, retransmisses de programas noticiosos de anos anteriores. A segunda metade do programa consistia numa dissecao, ponto por ponto, da desinformao da primeira metade e da obstinada credulidade das novas organizaes perante quaisquer afirmaes de qualquer administrao, por muito injustificadas e em proveito prprio que fossem, era uma das vrias sries de televiso produzidas por uma organizao chamada REALI-TV, incluindo Promises, destinada a efetuar anlises de promessas eleitorais no cumpridas aos nveis local, estadual e nacional, e Bamboozes and Baloney, um bota-abaixo semanal do que era considerado preconceitos muito espalhados, propaganda e mitos. A data ao fundo do cran era 5 de Agosto de 1964, e avassalou-a uma onda de recordaes nostalgia no era a palavra apropriada - dos seus tempos de liceu. Prosseguiu. Enquanto os canais se sucediam, passou por uma srie de cozinha oriental dedicada naquela semana ao hibachi, um anncio demorado da primeira gerao de robots domsticos
109

para fins gerais da Hadden Cybernetics, o noticirio e o programa de comentrios da Embaixada Sovitica em lngua russa, diversas freqncias de noticirios e programas infantis, o programa de Matemtica, exibindo os estonteantes grficos de computador do novo curso de Geometria Analtica da Cornell, o canal de apartamentos locais e bens imobilirios e uma molhada de execrveis sries diurnas, at chegar s cadeias religiosas, onde, com excitao continuada e geral, a Mensagem estava a ser discutida. O nmero de freqentadores das igrejas subira em flecha em toda a Amrica. Ellie estava convencida de que a Mensagem era uma espcie de espelho no qual cada pessoa via as suas prprias crenas desejadas ou confirmadas. Era considerada uma defesa coletiva de doutrinas apocalpticas e escatolgicas mutuamente exclusivas. No Peru, na Arglia, no Mxico, no Zimbabwe, no Equador e entre os ndios Hopi realizavam-se srios debates pblicos sobre se as suas civilizaes progenitoras tinham vindo do espao; as opinies apoiantes eram atacadas como colonialistas. Catlicos debatiam o estado de graa extraterrestre. Protestantes discutiam possveis misses anteriores de Jesus a planetas prximos e, claro, um regresso Terra. Muulmanos preocupavam-se com a possibilidade de a Mensagem violar o mandamento contra imagens gravadas. No Kuwait, um homem auto-proclamou-se o im oculto dos Xiitas. Despertara um fervor messinico entre os Sossafer Chasids. Noutras congregaes de judeus ortodoxos houve uma sbita renovao de interesse por Astruc, um fantico receoso de que o saber minasse a f e que em 1305 induzira o rabino de Barcelona, o principal clrigo judaico do tempo, a proibir o estudo da Cincia ou da Filosofia queles que tivessem menos de vinte e cinco anos, sob pena de excomunho. Correntes similares eram crescentemente discernveis no Isl. Um filsofo tessalnico, auspiciosamente chamado Nicholas Polydemos, estava a atrair as atenes com um conjunto de argumentos apaixonados a favor daquilo a que chamava a "reunificao" das religies, dos governos e dos povos do mundo. Crticos comeavam por questionar o KreN. Grupos interessados em OVNIs tinham organizado viglias ininterruptas na Base da Fora Area de Brooks, perto de San Antonio, onde constava que os corpos perfeitamente conservados de quatro ocupantes de um disco voador que aterrara de emergncia em 1947 iam definhando em congeladores. Dizia-se que os extraterrestres em questo
110

tinham um metro de altura e dentes minsculos e impecveis. Tinham sido reportadas aparies de Vishnu na ndia e de Amida Buda no Japo e anunciadas curas miraculosas, s centenas, em Lurdes; proclamara-se uma nova Bodisatva no Tibete. Um novo culto de carga foi importado da Nova Guin para a Austrlia; pregava a construo de rplicas grosseiras de radiotelescpios para atrarem a generosidade extraterrestre. A Unio Mundial de Livres Pensadores chamava Mensagem uma refutao da existncia de Deus. A igreja mrmon declarava-a uma segunda revelao pelo anjo Moroni. A Mensagem era considerada por grupos diferentes como uma prova da existncia de muitos deuses, ou um deus, ou nenhum deus. O quiliasmo proliferava. Havia os que prediziam o Milnio em 1999 - como uma inverso cabalstica de 1666, o ano que Sabbatai Zevi adotara para o seu milnio; outros optavam por 1996 ou 2033, os presumveis dois milsimos aniversrios do nascimento ou da morte de Jesus. O Grande Ciclo dos antigos Maias seria completado no ano 2011, quando de acordo com esta tradio cultural independente - o cosmo acabaria. A convoluo da predio maia com o milenarismo cristo estava a produzir uma espcie de frenesi apocalptico no Mxico e na Amrica Central. Alguns quiliastas que acreditavam nas primeiras datas tinham comeado a dar a sua riqueza aos pobres, em parte porque, de qualquer maneira, em breve no valeria nada, e em parte como arras para Deus, um suborno para o Advento. O sectarismo, o fanatismo, o medo, a esperana, o debate fervoroso, a prece silenciosa, a reavaliao angustiante, a abnegao exemplar, a intolerncia tacanha e um gosto por idias dramaticamente novas constituam uma epidemia, corriam febrilmente pela superfcie do minsculo planeta Terra. Emergindo lentamente deste poderoso fermento, Ellie julgava ver o alvorecer do reconhecimento do mundo como um fio de uma imensa tapearia csmica. Entretanto, a Mensagem propriamente dita continuava a resistir s tentativas de decifrao. Nos canais de difamao, protegidos pela Primeira Emenda, ela, Vaygay, Der Heer e, em menor grau, Peter Valerian estavam a ser severamente acusados de uma variedade de delitos, incluindo atesmo, comunismo e sonegao da Mensagem para eles prprios. Na sua opinio, Vaygay no era grande comunista e Valerian tinha uma f crist profunda e serena, mas sofisticada. Se tivessem a sorte de se aproximar, ao menos, da decifrao da Mensagem, estava disposta a
111

entreg-la pessoalmente quele comentador de televiso pateta e santimonial. David Drumlin, no entanto, estava a ser apresentado como o heri, o homem que decifrara realmente as emisses de nmeros primos e as olimpadas; ele era o tipo de cientista de que mais precisvamos. Ellie suspirou e mudou novamente de canal. Chegara ao TABS, o Turner-American Broadcasting System, nico sobrevivente das grandes cadeias comerciais que tinham dominado a emisso televisiva nos Estados Unidos da Amrica at ao advento da disseminada transmisso direta por satlite e do cabo de cento e oitenta canais. Naquele posto, Palmer Joss efetuava um dos seus raros aparecimentos na Televiso. Como a maioria dos Americanos, Ellie reconheceu imediatamente a sua voz ressoante, a sua beleza ligeiramente descuidada e a descolorao sob os olhos, que fazia pensar que ele nunca dormia, de tanto se preocupar com o resto das pessoas. - Que fez a cincia realmente por ns? - declamou. Somos realmente mais felizes? No me refiro apenas a receptores hologrficos e uvas sem grainha. Somos fundamentalmente mais felizes? Ou subornam-nos os cientistas com brinquedos, como prendas tecnolgicas, enquanto minam a nossa f? Aqui est um homem, pensou ela, que anela por uma era mais simples, um homem que consagrou a sua vida a tentar conciliar o inconcilivel. Condenou os excessos mais flagrantes da religio pop e pensa que isso justifica ataques evoluo e relatividade. Por que no atacar a existncia do eltron? Palmer Joss nunca viu nenhum e a Bblia est inocente no tocante ao eletromagnetismo. Por qu acreditar em eltrons? Embora anteriormente nunca o tivesse ouvido falar, teve a certeza de que, mais cedo ou mais tarde, ele aludiria Mensagem. E assim foi. - Os cientistas guardam as suas descobertas para eles mesmos, atiram-nos migalhas, o suficiente para nos manterem calados. Pensam que somos demasiado estpidos para compreender o que eles compreendem. Do-nos concluses sem provas, descobertas como se fossem escritos sagrados, e no especulaes, teorias, hipteses - aquilo a que as pessoas comuns chamariam "conjecturas". Nunca perguntam se uma nova teoria to boa para as pessoas como a crena que tenta substituir. Sobreestimam o que sabem e subestimam o que ns sabemos. Quando pedimos explicaes, respondem que so precisos anos para compreender. Eu sei isso, porque em religio tambm h coisas que levam anos a compreender. Podemos gastar uma vida inteira sem nunca chegarmos perto
112

da compreenso da natureza de Deus Todo-Poderoso. Mas no vemos os cientistas procurarem os lderes religiosos para os interrogarem acerca dos seus anos de estudo, e introspeco, e orao. Eles nunca pensam em ns duas vezes, a no ser quando nos induzem em erro e enganam. "E agora dizem que tm uma mensagem da estrela Vega. Mas uma estrela no pode enviar uma mensagem. Algum a est a enviar. Quem? O propsito da Mensagem divino ou satnico? Quando eles decifrarem a Mensagem, ela terminar com as palavras "Vosso dedicado, Deus"... ou "Sinceramente, o Diabo?" Quando os cientistas resolverem dizer-nos o que est na Mensagem, dir-nos-o a inteira verdade? Ou ocultaro alguma coisa por pensarem que a no saberemos compreender ou porque no condiz com aquilo em que eles acreditam? No foram estas as pessoas que nos ensinaram a aniquilar-nos a ns prprios? "Digo-vos, meus amigos, a cincia demasiado importante para ser deixada a cargo dos cientistas. Representantes das fs principais devem participar no processo de decifrao. Devemos ver os dados puros. assim que os cientistas lhes chamam, "puros". Caso contrrio... caso contrrio aonde iremos parar? Eles dir-nos-o qualquer coisa a respeito da Mensagem. Talvez aquilo em que realmente acreditam. Talvez no. E ns teremos de aceitar seja o que for que nos disserem. H algumas coisas de que os cientistas percebem. H outras coisas - acreditem na minha palavra - de que no percebem nada. Talvez tenham recebido uma mensagem de outro ser do firmamento. Talvez no. Podem ter a certeza de que a Mensagem no um bezerro de ouro? No creio que o reconhecessem se vissem algum. Estes so aqueles que nos deram a bomba de hidrognio. Perdoai-me, Senhor, no ser mais grato a essas bondosas almas. "Vi Deus cara a cara. Adoro-O, confio n'Ele, amo-O com toda a minha alma, com todo o meu ser. Penso que ningum pode acreditar mais do que eu acredito. No consigo imaginar como poderiam os cientistas acreditar em cincia mais do que eu acredito em Deus. "Eles esto preparados para atirar fora as suas "verdades" quando aparece uma idia nova. Orgulham-se disso. No vem um fim para o saber. Imaginam que estamos encerrados em ignorncia at ao fim dos tempos, que no existe nenhuma certeza em parte alguma da natureza. Newton destronou Aristteles. Einstein destronou Newton. Amanh algum destronar Einstein. Assim que conseguimos compreender uma
113

teoria, surge outra no seu lugar. Eu no me importaria tanto se nos tivessem avisado e que as idias velhas eram experimentais. A lei da gravitao de Newton, chamaram-lhe. Ainda lhe chamam isso. Mas, se era uma lei da natureza, como podia estar errada? Como podia ser derrubada? S Deus pode revogar as leis da natureza, no os cientistas. Eles apenas perceberam as coisas mal. Se Albert Einstein teve razo, Isaac Newton foi um amador, um trapalho. "Lembrai-vos, os cientistas no acenam sempre. Querem tirar-nos a nossa f, as nossas crenas, e no nos oferecem em troca nada de valor espiritual. No tenciono abandonar Deus porque os cientistas escrevem um livro e dizem que uma mensagem de Vega. No adorarei a cincia. No desafiarei o Primeiro Mandamento. No me inclinarei perante um bezerro de ouro." Quando era muito novo, antes de se tornar largamente conhecido e admirado, Palmer Joss fora um animador de festivais. Vinha mencionado no seu perfil, na Timesweek; no era segredo nenhum. Para o ajudar a fazer fortuna mandara tatuar penosamente no tronco um mapa da Terra em projeo cilndrica. Exibia-se em feiras de condado e espetculos de segunda categoria de Oklahoma ao Mississipi, um dos vagabundos e restos de uma poca de entretenimento rural itinerante mais vigoroso. Na expanso de oceano azul estavam os quatro deuses dos ventos, de bochechas distendidas a soprar ventos prevalecentes ocidentais e do nordeste. Fletindo os peitorais, conseguia fazer Boreas seguir juntamente com o Atlntico Mdio. Depois declamava, para os espantados espectadores, do livro 6 das Metamorfoses, de Ovdio : Monarca da Violncia, rolando nas nuvens, Agito vastas guas e derrubo enormes rvores... Possesso de raiva demonaca, penetro Completamente nas maiores cavernas da velha Terra; E num esforo, subindo desses insondveis abismos, Disperso as sombras aterrorizadas do Inferno; E arremesso mundo fora mortferos terremotos! Fogo e enxofre da velha Roma. Com alguma ajuda das mos, demonstrava a deriva continental, empurrando a frica Ocidental contra a Amrica do Sul, de modo a juntarem-se, como as peas de um quebra-cabeas, quase perfeitamente na
114

longitude do seu umbigo. Anunciavam-no como "Geos, o Homem-Terra". Joss era um grande leitor e, sem o estorvo de uma educao formal para alm da escola mdia, no sabia, porque ningum lho dissera, que a cincia e os clssicos eram dieta inadequada para gente comum. Ajudado pelo seu aspecto atraente, mas natural e descuidado, insinuava-se nas graas das bibliotecrias das cidades ao longo do trajeto do espetculo e perguntava que livros srios deveria ler. Queria, dizia-lhes, cultivar-se. Obedientemente, leu livros a respeito de conquistar amigos, investir em bens imobilirios e intimidar os conhecidos sem eles darem por isso, mas achava esses livros de certo modo superficiais. Em contraste, parecia-lhe detectar qualidade na literatura antiga e na cincia moderna. Quando havia paragens temporrias, revolvia a biblioteca municipal ou do condado. Aprendeu assim alguma geografia e histria. Estavam relacionadas com o seu trabalho, dizia a Elvira, a RaparigaElefante, que o interrogava a fundo sobre as suas ausncias. Suspeitava que ele tinha namoros compulsivos - uma bibliotecria em cada porto, disse-lhe uma vez -, mas tinha de admitir que o seu trinta-e-um de boca profissional estava a melhorar. O contedo era demasiado intelectual, mas a apresentao estava altura da assistncia. Surpreendentemente, a pequena barraca de Joss comeou a render dinheiro ao espetculo. Um dia, de costas para a assistncia, estava a demonstrar a coliso da ndia com a sia e o resultante surgimento dos Himalaias, quando, de um cu cinzento, mas sem chuva, desceu um raio que o atingiu e matou. Houvera ciclones no Sudeste de Oklahoma e o tempo estava instvel em todo o Sul. Teve a noo perfeitamente lcida de deixar o corpo tristemente estatelado nas tbuas cobertas de serradura e a ser olhado com cautela e algo parecido com temor pela pequena multido - e subir, subir como que por um comprido tnel escuro, a aproximar-se lentamente de uma luz brilhante. E na radincia distinguiu gradualmente uma figura de propores hericas, na verdade, de propores divinas. Quando acordou, descobriu que uma parte de si mesmo se sentia decepcionada por estar vivo. Encontrava-se deitado num div, num quarto modestamente mobiliado. Debruado para ele estava o reverendo Billy Jo Rankin, no o presente portador do nome, mas o seu pai, um venerando pregador substituto do terceiro quartel do sculo XX. Ao fundo, Joss julgou ver uma dzia de vultos encapuzados a cantar o Kyrie Eleison. Mas no
115

teve a certeza. - Vou viver ou morrer? - murmurou o jovem. - Meu rapaz, vais fazer as duas coisas - respondeu-lhe o reverendo Rankin. Joss no tardou a ser avassalado por um pungente sentimento de descoberta da existncia do mundo. Mas, de uma maneira que lhe era difcil expressar, esse sentimento estava em conflito com a imagem beatfica que vira e com a infinita alegria que essa viso pressagiava. Sentia as duas sensaes em conflito dentro do seu peito. Em vrias circunstncias, s vezes no meio de uma frase, tomava conscincia de que um ou o outro desses sentimentos fazia qualquer reivindicao de falar ou agir. Passado algum tempo sentiu-se bem a viver com ambos. Estivera realmente morto, disseram-lhe depois. Um mdico declarara-o morto. Mas tinham rezado por ele, haviam cantado hinos e tinham at tentado faz-lo reviver por massagem corporal (principalmente nas vizinhanas da Mauritnia). Tinham-no devolvido vida. Ele renascera, verdadeira e literalmente. Como isto correspondia to bem sua prpria percepo da experincia, aceitou o que lhe diziam, e de bom grado. Embora quase nunca falasse disso, convenceu-se da importncia do acontecimento. No tinha sido morto por um raio para nada. No tinha sido devolvido vida sem nenhuma razo. Sob a tutela do seu protetor, comeou a estudar as Escrituras a srio. Sentiu-se profundamente emocionado com a idia da Ressurreio e a doutrina da Salvao. Ao princpio ajudou o reverendo Rankin em pequenas coisas, substituindo-o eventualmente nos compromissos de pregao mais onerosos ou mais distantes - especialmente depois de o jovem Billy Jo Rankin partir para Odessa, no Texas, em resposta a um chamamento de Deus. Em breve Joss encontrou um estilo de pregao prprio, no tanto exortativo como explanativo. Numa linguagem simples e com metforas de igual simplicidade, explicava o batismo e a vida depois da morte, a ligao da Revelao Crist com os mitos da Grcia e Roma clssicas, a idia do plano de Deus para o mundo e a conformidade da cincia e da religio quando ambas eram apropriadamente compreendidas. Esta no era uma maneira de pregao convencional e era excessivamente ecumnica para muitos gostos. Mas revelou-se inesperadamente popular. - Tu renasceste, Joss - disse-lhe o Rankin pai. - Por isso devias mudar de nome. Mas Palmer Joss um nome to
116

excelente para um pregador que serias um idiota se o no conservasses. Como os mdicos e os advogados, os vendedores de religio raramente criticam as mercadorias uns dos outros, como Joss j tivera ocasio de verificar. Mas uma noite assistiu a servios na nova Igreja de Deus, Cruzado, para ouvir o jovem Billy Jo Rankin, triunfalmente regressado de Odessa, pregar multido. Billy Jo enunciou uma severa doutrina de Recompensa, Castigo e xtase. Mas aquela noite era uma noite para sarar. O instrumento curativo, foi dito congregao, era a mais santa das relquias - mais santa ainda do que uma lasca da Verdadeira Cruz, mais santa mesmo do que o osso da coxa de Santa Teresa de vila que o generalssimo Francisco Franco tivera no seu gabinete para intimidar os crentes. O que Billy Jo Rankin brandia era o genuno lquido amnitico que rodeara e protegera Nosso Senhor. O lquido tinha sido cuidadosamente conservado numa antiga vasilha de barro que pertencera, diziase, a Santa Ana. A mais pequenina gotinha dele curaria o que quer que apoquentasse uma pessoa, prometeu, atravs de um ato especial de Graa Divina. Aquelas guas, mais sagradas do que todas as guas sagradas, estavam com eles naquela noite. Joss ficou aterrado, no tanto por Rankin se atrever a uma intrujice to transparente, como pelo fato de alguns dos paroquianos serem crdulos ao ponto de a aceitarem. Na sua vida anterior assistira a muitas tentativas para ludibriar o pblico. Mas isso era espetculo. Isto era diferente. Isto era religio. A religio era demasiado importante para dourar a verdade, quanto mais para fabricar milagres. Comeou a denunciar semelhante impostura do plpito. medida que o seu fervor aumentava, passou a manifestarse contra outras formas divergentes de fundamentalismo cristo, incluindo os aspirantes a herpetologistas que punham prova a sua f acariciando serpentes, de acordo com a afirmao bblica de que os puros de corao no devem temer o veneno delas. Num sermo largamente citado parafraseou Voltaire. Nunca pensara, disse, que conheceria homens do clero to venais ao ponto de constiturem apoio aos blasfemos que ensinavam que o primeiro sacerdote tinha sido o primeiro embusteiro que encontrara o primeiro parvo. Estas religies estavam a prejudicar a religio. Brandiu graciosamente o dedo no ar. Joss afirmou que em todas as religies havia uma linha doutrinria que, ultrapassada, insultava a inteligncia dos seus praticantes. Pessoas razoveis podiam discordar quanto ao
117

ponto em que essa linha devia ser traada, mas as religies ultrapassavam-na muito, para prejuzo seu. As pessoas no eram idiotas, disse. No dia anterior sua morte, quando estava a pr os seus assuntos em ordem, Rankin pai mandou informar Joss de que nunca mais lhe queria pr os olhos em cima. Ao mesmo tempo, Joss comeou a pregar que a cincia tambm no possua todas as solues. Encontrava incoerncias na teoria da evoluo. Os cientistas limitavam-se a varrer para debaixo do tapete as descobertas embaraosas, os fatos que no se ajustavam, dizia. Eles sabem tanto que a Terra tem 4,6 mil milhes de anos como o arcebispo Ussher sabia que ela tinha seis mil anos. Ningum vira a evoluo acontecer, ningum estivera a registrar o tempo desde a Criao. ("Duzentos milhes de trilhes de Mississipis...", imaginou uma vez o paciente verificador do tempo a entoar, enquanto contava os segundos desde a origem do mundo.) E a teoria da relatividade de Einstein tambm no estava provada. No se podia viajar mais depressa do que a luz, fosse de que maneira fosse, dissera Einstein. Como podia ele saber? At que ponto se aproximara ele da velocidade da luz? A relatividade era apenas uma maneira de compreender o mundo. Einstein no podia restringir o que a espcie humana seria capaz de fazer no futuro longnquo. E Einstein no podia, com certeza, estabelecer limites ao que Deus era capaz de fazer. Deus no poderia viajar mais rapidamente do que a luz, se Ele quisesse? Deus no poderia fazer-nos viajar mais rapidamente do que a luz, se Ele quisesse? Havia excessos na cincia e havia excessos na religio. Um homem razovel no podia ser coagido por qualquer delas. Havia muitas interpretaes das Escrituras e muitas interpretaes do mundo natural. Ambas as coisas tinham sido criadas por Deus; logo, ambas deviam ser mutuamente coerentes. Onde quer que parece existir uma discrepncia, isso significa que ou um cientista ou um telogo - talvez ambos - no fizeram o seu trabalho bem feito: Palmer Joss combinava a sua crtica imparcial da cincia e da religio com um apelo fervoroso retido moral e um respeito pela inteligncia do seu rebanho. Por fases lentas, foi conquistando reputao nacional. Em debates sobre o ensino e "criacionismo cientfico" nas escolas, sobre o status tico do aborto e de embries congelados, sobre a admissibilidade da engenharia gentica, tentava sua maneira seguir uma rota mdia, conciliar caricaturas da cincia e da religio. Ambos os campos contendores ficavam indignados com as suas
118

intervenes e a sua popularidade aumentava. Tornou-se confidente de presidentes. Excertos dos seus sermes apareciam nas pginas de "Op Ed." de importantes jornais seculares. Mas ele resistia a muitos convites e a algumas ofertas blandiciosas para fundar uma igreja eletrnica. Continuou a viver simplesmente e raramente - a no ser para aceitar convites presidenciais ou comparecer a congressos ecumnicos - saa do Sul rural. Tirando um patriotismo convencional, tinha por norma no se intrometer na poltica. Num campo cheio de candidatos competidores entre si, muitos de duvidosa probidade, Palmer Joss tornou-se, em erudio e autoridade moral, o pregador fundamentalista cristo preeminente do seu tempo. Der Heer perguntara se podiam jantar tranqilamente em qualquer lado. Chegaria de avio para a sesso sumria com Vaygay e a delegao sovitica sobre os mais recentes progressos na interpretao da Mensagem. Mas o Novo Mxico meridional-central estava a rebentar pelas costuras com a imprensa mundial e num raio de mais de cem quilmetros no havia nenhum restaurante onde pudessem falar sem serem observados nem escutados. Por isso, ela prpria fez o jantar no seu modesto apartamento, prximo das instalaes dos cientistas visitantes na instalao Argus. Havia muito de que falar. s vezes, parecia que a sorte de todo o projeto estava suspensa de um fio presidencial. Mas o pequeno estremecimento de antecipao que sentiu mesmo antes da chegada de Ken foi ocasionado, como vagamente se apercebeu, por mais do que isso. Joss no era exatamente "servio" e, assim, acabaram por falar dele enquanto metiam os pratos na mquina de lavar loua. - O homem est varado de medo - disse Ellie. A sua perspectiva estreita. Imagina que a Mensagem vai ser exegese bblica inaceitvel ou qualquer coisa que abale a sua f. No faz idia nenhuma do modo como um novo paradigma cientfico subordina o anterior. Quer saber o que a cincia fez por ele ultimamente. E considerado a voz da razo. - Comparado com os Quiliastas do Juzo Final e os EarthFirsters, Palmer Joss a alma da moderao - respondeu Der Heer. - Talvez ns no tenhamos explicado os mtodos da cincia to bem como deveramos. Hoje em dia preocupo-me muito com isso. E, Ellie, pode ter realmente a certeza de que no se trata de uma mensagem de...
119

- De Deus ou do Demnio? Ken, no est a falar a srio. - Bem, e quanto a seres avanados empenhados naquilo a que ns poderamos chamar bem ou mal, que algum como Joss consideraria indistinguvel de Deus ou do Demnio? - Ken, quem quer que estes seres do sistema Vega sejam, garanto-lhe que no criaram o universo. E no so nada como o Deus do Antigo Testamento. No se esquea de que Vega, o Sol e todas as outras estrelas da vizinhana solar se encontram nalgum lugar atrasado de uma galxia absolutamente enfadonha. Por que haveria Eu Sou Aquele Que Sou de se fixar por aqui? Deve ter coisas mais prementes que fazer. - Ellie, estamos numa alhada. Sabe que Joss muito influente. Tem sido ntimo de trs presidentes, incluindo a atual. Esta est inclinada a fazer uma certa concesso a Joss, embora eu no pense que queira coloc-lo e a um grupo de outros pregadores na Comisso Preliminar de Decifrao, consigo, Valerian e Drumlin - para no falar de Vaygay e dos seus colegas. difcil imaginar os Russos a concordarem com sacerdotes fundamentalistas na Comisso. Podia ser o suficiente para estragar tudo. Por isso, por que no vamos falar com ele? A presidente diz que Joss se sente verdadeiramente fascinado pela cincia. E se consegussemos conquist-lo para o nosso lado, hem? - Ns vamos converter Palmer Joss? - No estou a pensar em faz-lo mudar a sua religio. Faamo-lo apenas compreender o que Argus , que no teremos de responder Mensagem se no gostarmos do que disser, que as distncias interestelares nos isolam de Vega. - Ken, ele no acredita sequer que a velocidade da luz uma velocidade csmica limite. Ser uma conversa de surdos. Alm disso, tenho uma longa histria de desaires no tocante a acomodar-me com as religies convencionais. Tenho tendncia para perder a tramontana com as suas incoerncias e hipocrisias. No tenho a certeza de que um encontro entre Joss e mim seja o que voc queira. Ou a presidente. - Ellie, eu sei em quem colocaria o meu dinheiro. No vejo como encontrar-se com Joss possa tornar as coisas muito piores. Ela dignou-se retribuir o seu sorriso. Com os navios rastreadores agora nos stios devidos e alguns pequenos, mas adequados, radiotelescpios instalados em lugares como Reykjavik e Jacarta, havia uma cobertura
120

redundante do sinal de Vega em todas as faixas de longitude. Estava marcada para Paris uma conferncia importante de todo o Consrcio Mundial da Mensagem. A fim de a preparar, era natural que as naes com a maior frao de dados efetuassem uma discusso cientfica preliminar. Tinham estado reunidos durante a maior parte de quatro dias, e aquela sesso sumria destinava-se principalmente a pr em dia aqueles que, como Der Heer, serviam como intermedirios entre os cientistas e os polticos. A delegao sovitica, embora nominalmente chefiada por Lunacharsky, inclua diversos cientistas e tcnicos de igual distino. Entre eles encontravam-se Genrikh Arkhangelsky, recentemente nomeado chefe do consrcio espacial internacional dirigido pelos Soviticos e chamado Intercosmo, e Timofei Gotsridze, inscrito como ministro da Indstria Meio Pesada e membro do Comit Central. Era evidente que Vaygay se sentia sob presses fora do comum; recomeara a fumar em cadeia. Segurava o cigarro entre o polegar e o indicador, com a palma da mo virada para cima, enquanto falava: - Concordo que h sobreposio adequada em longitude, mas continuo preocupado quanto a redundncia. Uma falha no liquefator de hlio a bordo do Marshal Nedelin ou uma falta de corrente em Reykjavik, e a continuidade da Mensagem fica em risco. Suponham que a Mensagem demora dois anos a regressar ao princpio. Se nos escapar um bocado, teremos de esperar mais dois anos para preencher a lacuna. E, lembremse, no sabemos se a Mensagem ser repetida. Se no houver repetio, as lacunas nunca sero preenchidas. Acho que precisamos de planejar at para possibilidades improvveis. - Em que est a pensar? - perguntou Der Heer. - Alguma coisa como geradores de emergncia para todos os observatrios do Consrcio? - Sim, e amplificadores, espectrmetros, autocorreladores, impulsionadores de discos, etc., independentes para cada observatrio. E quaisquer previdncias para o transporte areo rpido de hlio lquido para observatrios distantes, se necessrio. - Concorda, Ellie? - Absolutamente. - Mais alguma coisa? - Acho que devamos continuar a observar Vega numa faixa muito larga de freqncias - respondeu Vaygay. - Talvez amanh chegue uma mensagem diferente atravs de apenas uma das freqncias da Mensagem. Devamos tambm
121

monitorizar outras regies do cu. Talvez a chave da Mensagem no venha de Vega, mas de qualquer outro lado... - Deixem-me explicar porque motivo penso que a questo posta por Vaygay importante - interveio Valerian. - Este um momento nico, uma ocasio em que estamos a receber uma mensagem, mas no fizemos progresso absolutamente nenhum na sua decifrao. No temos qualquer experincia prvia de casos desta natureza. Precisamos de cobrir todas as bases. No queremos acabar, daqui a um ano ou dois, aos pontaps a ns prprios porque nos esquecemos de tomar qualquer precauo simples ou deixamos escapar qualquer simples medio. A idia de que a Mensagem reciclar, voltar atrs por si mesma, a mais mera das suposies. Tanto quanto possamos ver, no h na prpria Mensagem nada que prometa uma reciclagem. Quaisquer oportunidades perdidas agora podem ser perdidas para sempre. Tambm concordo que necessrio fazer mais desenvolvimento instrumental. Por tudo quanto sabemos, o palimpsesto pode ter uma quarta camada. - H tambm a questo do pessoal - continuou Vaygay. Suponham que esta mensagem continua no durante um ano ou dois, mas sim durante dcadas. Ou ento que esta apenas a primeira de uma longa srie de mensagens de todos os pontos do cu. Em todo o mundo h, no mximo, uns poucos centos de radioastrnomos verdadeiramente competentes. um nmero muito pequeno quando as paradas so to altas. Os pases industrializados devem comear a produzir muitos mais radioastrnomos e radioengenheiros com treino de primeira classe. Ellie reparou que Gotsridze, que falara pouco, estava a tomar apontamentos pormenorizados. Ficou mais uma vez surpreendida com o fato de os Soviticos serem muito mais conhecedores do ingls do que os Americanos do russo. Nos incios do sculo, cientistas de todo o mundo falavam - ou pelo menos liam - alemo. Antes disso fora francs e antes latim. Dentro de outro sculo, talvez houvesse outra lngua cientfica obrigatria: o chins, porventura. De momento era o ingls, e cientistas de todo o planeta esforavam-se para aprender as suas ambigidades e irregularidades. Acendendo um novo cigarro na ponta incandescente do anterior, Vaygay continuou: - H alguma coisa mais a dizer. Trata-se apenas de especulao. Nem sequer to plausvel como a idia de que a Mensagem reciclar por si mesma - o que, como o professor Valerian sublinhou muito apropriadamente, apenas uma
122

suposio. Em circunstncias normais, eu no mencionaria uma idia to especulativa numa fase to inicial. Mas, se a especulao acertada, h certas outras aes em que temos de comear a pensar imediatamente. Eu no teria a coragem de levantar esta possibilidade se o acadmico Arkhangelsky no tivesse chegado hesitantemente mesma concluso. Ele e eu temos discordado a respeito da quantizao dos desvios para vermelho de quasars, da explicao das fontes de luz superluminais, da massa em repouso dos neutrinos, da fsica quark em estrelas de nutrons... Temos tido muitas discordncias. Devo admitir que algumas vezes ele tem tido razo e outras tenho tido eu. Parece-me que quase nunca concordamos no estdio especulativo inicial de um assunto. Mas neste estamos de acordo. "Genrikh Dmitch, quer explicar?" Arkhangelsky pareceu tolerante, at mesmo divertido. Ele e Lunacharsky andavam havia anos empenhados numa rivalidade pessoal, em calorosas disputas cientficas e numa famosa controvrsia sobre o nvel prudente de apoio a dar investigao sovitica da fuso. - Supomos - declarou - que a Mensagem so as instrues para a construo de uma mquina. Claro que no possumos nenhum conhecimento quanto maneira de decifrar a Mensagem. A evidncia est em referncias internas. Dou-lhes um exemplo. Aqui na pgina quinze mil quatrocentos e quarenta e um est uma referncia clara a uma pgina anterior, a treze mil e noventa e sete, que, por sorte, tambm temos. A ltima pgina foi recebida aqui no Novo Mxico; a primeira, no nosso observatrio perto de Tashkent. Na pgina treze mil e noventa e sete h outra referncia, esta a um perodo em que no estvamos a cobrir todas as longitudes. H muitos casos deste tipo de retrorreferncia. Em geral, e este o ponto importante, h instrues complicadas numa pgina recente, mas instrues mais simples numa pgina anterior. Num caso h oito citaes a material anterior numa nica pgina. - Isso no um argumento muitssimo convincente, rapazes - respondeu Ellie. - Talvez seja um conjunto de exerccios matemticos em que os recentes se baseiam nos anteriores. Talvez seja um comprido romance - eles podem ter perodos de vida muito extensos comparados com os nossos - em que certos acontecimentos so relacionados com experincias da infncia, ou seja l o que for que tm em Vega quando so novos. Talvez seja um manual religioso cheio de contra123

referncias hermticas. - Os Dez Milhares de Milhes de Mandamentos - comentou Der Heer, risonho. - Talvez - admitiu Lunacharsky, a olhar fixamente pela janela para os telescpios, atravs de uma nuvem de fumo. Os engenhos pareciam fitar anelantemente o cu. - Mas, quando observar os padres das contra-referncias, creio que concordar que parecem mais o manual de instrues para a construo de uma mquina. Sabe Deus o que ela estar destinada a fazer.

124

CAPTULO IX O numinoso O maravilhoso a base da adorao. THOMAS CARLYLE Sartor Resartus (1833-34) Sustento que o sentimento religioso csmico o mais forte e o mais nobre motivo para a investigao cientfica. ALBERT EINSTEIN Ideas and Opinions (1954) Lembrava-se do momento exato em que, numa das muitas viagens a Washington, descobrira que se estava a apaixonar por Ken Der Heer. As negociaes para o encontro com Palmer Joss pareciam nunca mais acabar. Aparentemente, Joss mostrava-se relutante em visitar as instalaes Argus; era a impiedade dos cientistas, e no a sua interpretao da Mensagem, que o interessava, dizia agora. E para sondar o carter deles era necessrio um terreno mais neutro. Ellie estava disposta a ir a qualquer lado e um assistente especial da presidente estava a negociar esse aspecto do problema. No iriam outros radioastrnomos; a presidente queria que fosse s Ellie. Ela aguardava tambm o dia, ainda a algumas semanas de distncia, em que voaria para Paris, para a primeira reunio plenria do Consrcio Mundial da Mensagem. Ela e Vaygay estavam a coordenar o programa de recolha global de dados. A aquisio de sinais tornara-se entretanto relativamente rotineira e em meses recentes no houvera nem uma lacuna na cobertura. Assim, verificou com certa surpresa que dispunha de algum tempo livre. Jurou que teria uma longa conversa com a me e que se mostraria corts e amigvel fossem quais fossem as provocaes. Havia uma quantidade absurda de papelada atrasada e correio eletrnico para passar em revista, no apenas felicitaes e crticas de colegas, mas tambm admoestaes religiosas, especulaes pseudocientficas sugeridas com grande confiana e correio de fs de todo o mundo. Havia meses que no lia The Astrophysical Journal, embora fosse a primeira autora de um ensaio muito recente que era, com certeza, o artigo mais extraordinrio jamais aparecido naquela augusta publicao. O sinal de Vega era to forte que muitos amadores - cansados de radioamadorismo -

tinham comeado a construir os seus prprios pequenos radiotelescpios e analisadores de sinais. Nas primeiras fases da recepo da Mensagem tinham fornecido alguns dados teis e Ellie ainda se via assediada por amadores que julgavam ter recebido qualquer coisa desconhecida dos profissionais da SETI. Sentia-se na obrigao de escrever cartas encorajadoras. Havia nas instalaes outros meritrios programas de radioastronomia - a observao de quasars, por exemplo - que precisavam de ateno. Mas, em vez de fazer todas essas coisas, dava consigo a passar quase todo o seu tempo com Ken. Era, claro, sua obrigao esclarecer o conselheiro cientfico da presidente a respeito do Projeto Argus, to profundamente quanto ele desejasse. Era importante que a presidente fosse completa e competentemente informada. Desejava que os dirigentes de outras naes fossem to minuciosamente informados das descobertas de Vega quanto a presidente dos Estados Unidos da Amrica. Esta, embora sem treino cientfico, gostava sinceramente da matria e estava disposta a apoiar a cincia no s pelos seus benefcios prticos, mas tambm, pelo menos um bocadinho, pela alegria de saber. Isto acontecera com poucos presidentes americanos depois de James Madison e John Quincy Adams. No entanto, era extraordinria a quantidade de tempo que Der Heer conseguia passar em Argus. Todos os dias dedicava uma hora ou mais a comunicaes empasteladas em alta passa-banda com o seu Gabinete de Poltica Cientfica e tecnolgica no Old Executive Office Building, em Washington. Mas o resto do tempo, tanto quanto ela conseguia entender, andava simplesmente... por ali. Bisbilhotava nas entranhas do sistema de computadores ou visitava telescpios individuais. s vezes, acompanhava-o um assistente de Washington; mais freqentemente, estava sozinho. Ela via-o atravs da porta aberta do gabinete disponvel que lhe tinham destinado, com os ps apoiados na secretria, a ler algum relatrio ou a telefonar. Ele acenava-lhe alegremente com a mo e voltava ao seu trabalho. s vezes, casualmente, encontrava-o com Drumlin ou Valerian; mas tambm o encontrava com tcnicos de nvel inferior e com o pessoal do secretariado, que mais de uma vez o classificara, dentro do alcance auditivo de Ellie, de encantador. Der Heer tambm tinha muitas perguntas para fazer a ela. Ao princpio, eram puramente tcnicas e programticas, mas no tardaram alargar-se a planos de uma grande variedade de concebveis eventos futuros e depois a especulao
126

desenfreada. Presentemente, quase parecia que a discusso do projeto era apenas um pretexto para passarem um pouco de tempo juntos. Numa bela tarde, em Washington, a presidente teve de adiar uma reunio do Grupo de Trabalho de Contingncia Especial por causa da crise Tyrone Free. Aps um vo noturno do Novo Mxico para ali, Ellie e Der Heer tinham ficado com algumas horas livres e decidido visitar o Memorial do Vietnam, concebido por Maya Ying Lin quando ainda era estudante subgraduada de Arquitetura em Yale. Entre as lembranas dolorosas e tristes de uma guerra estpida, Der Heer parecia despropositadamente bem-disposto e Ellie recomeou a especular quanto existncia de defeitos no seu carter. Um par de funcionrios da segurana da Central Service Administration, paisana e com auscultadores cor de carne, feitos por encomenda, seguia-os discretamente. Der Heer convencera uma bonita lagarta azul a trepar para um galho fino e ela ia avanando desembaraadamente, com o corpo iridescente ondulando ao ritmo do movimento de catorze pares de patas. Chegada ao fim do galho, segurou-se com os cinco ltimos segmentos e fustigou o ar numa corajosa tentativa para encontrar um novo poleiro. No o conseguindo, virou-se para trs sem se atrapalhar e voltou a percorrer em sentido inverso os muitos passos dados. Ento, Der Heer modificou a maneira como segurava o galho, de modo que, quando a lagarta voltou ao ponto de partida, no havia de novo nenhum lado para onde ir. Como um mamfero carnvoro enjaulado, a lagarta andou muitas vezes para trs e para diante, mas, pareceu a Ellie, com crescente resignao nas ltimas idas e vindas. Comeava a sentir pena da pobre criatura, apesar de ela poder ser, por exemplo, a larva causadora da ferrugem da cevada. - Que programa maravilhoso existe na cabea deste bichinho! - exclamou ele. - Funciona todas as vezes: software de fuga timo. E sabe como proceder para no cair. Quero dizer, o galho est efetivamente suspenso no ar. A lagarta nunca experimenta isso na natureza, porque os galhos por onde anda esto sempre presos a qualquer coisa. Ellie, alguma vez pensou que sensao lhe causaria se esse programa estivesse na sua cabea? Isto , parecer-lhe-ia simplesmente bvio o que tinha de fazer quando chegava ao fim de um galho? Teria a impresso de que estava a pensar na maneira de resolver o assunto? Sentiria admirao por saber agitar as dez patas da frente no ar, mas agarrar-se com fora com as outras dezoito?
127

Ela inclinou a cabea para a frente e observou-o, a ele, e no lagarta. Der Heer parecia ter pouca dificuldade em imagin-la como um inseto. Tentou responder-lhe desapaixonadamente, recordando a si mesma que, para ele, aquilo devia ser uma questo de interesse profissional. - Que lhe vai fazer agora? - Voltar a coloc-la na relva, acho. Que outra coisa lhe faria voc? - Algumas pessoas poderiam mat-la. - difcil matar uma criatura depois de ela nos deixar ver a sua percepo - respondeu, enquanto continuava a transportar o galho e a larva. Caminharam um bocado em silncio, passando por quase cinqenta e cinco mil nomes gravados em granito pretobrilhante. - Todo o Governo que se prepara para a guerra pinta os seus adversrios como monstros - observou Ellie. - No quer que pensemos no outro lado como humano. Se o inimigo capaz de sentir e pensar, ns podemos hesitar em mat-lo. E matar muito importante. melhor v-los como monstros. - Olhe para esta beleza - pediu ele, passado um momento. Olhe bem, com ateno. Ela assim fez. Contendo um pequeno estremecimento de repugnncia, tentou ver o bicho atravs dos olhos dele. - Repare no que faz - continuou Der Heer. - Se fosse to grande como voc ou eu, assustaria mortalmente toda a gente. Seria um monstro genuno, no verdade? Mas pequenino. Come folhas, mete-se na sua vida e acrescenta um pouco de beleza ao mundo. Ela pegou na mo que no estava ocupada com a lagarta e caminharam em silncio pelas sries de nomes, inscritos por ordem cronolgica da morte. Eram, evidentemente, apenas as baixas americanas. A no ser nos coraes das suas famlias e dos seus amigos, no havia em parte alguma do mundo nenhum memorial comparvel em honra dos dois milhes de pessoas do Sudeste asitico que tambm tinham morrido no conflito. Na Amrica, o comentrio pblico mais comum acerca daquela guerra referia-se a mutilao poltica do poder militar, psicologicamente coincidente pensava ela, com a explicao da "punhalada nas costas" dada pelos militaristas alemes para justificar a sua derrota na primeira Guerra Mundial. A guerra do Vietnam era uma pstula na conscincia nacional, um abscesso que at agora nenhum presidente tivera a coragem de lancetar. (A poltica subseqente da Repblica Democrtica do Vietnam
128

no facilitara essa tarefa.) Lembrou-se de como era comum os soldados americanos chamarem aos seus adversrios vietnamitas gooks4, "cabeas de funil", "olhos em bico" e pior. Conseguiramos avir-nos com a fase seguinte da histria humana sem primeiro perdermos aquele pendor de desumanizar o adversrio? Nas conversas do dia-a-dia, Der Heer no falava como um acadmico. Quem o encontrasse no quiosque de jornais da esquina a comprar um jornal nunca imaginaria que ele era um cientista. No perdera o seu sotaque das ruas de Nova Iorque. Ao princpio, a aparente incongruncia entre a sua linguagem e a qualidade do seu trabalho cientfico pareceu divertida aos seus colegas. Mas, medida que o seu trabalho de investigao e o prprio homem se tornaram melhor conhecidos, o seu sotaque tornou-se meramente idiossincrtico. No entanto, a sua maneira de pronunciar, por exemplo, "trifosfato de guanosina" parecia dar a esta benigna molcula propriedades explosivas. Tinham levado tempo a perceber que estavam a apaixonarse, embora isso devesse ter sido aparente para muitos outros. Poucas semanas antes, quando Lunacharsky ainda estava em Argus, lanara-se numa das suas tiradas ocasionais sobre a irracionalidade da lngua. Desta vez calhou ao ingls americano. - Ellie, por que dizem vocs make the same mistake again5? Que acrescenta again frase? E tenho razo ao supor que burn up e burn down significam a mesma coisa6? Sendo assim, se screze up aceitvel, por que no screze down7? Ellie acenou, fatigada. Ouvira-o mais de uma vez queixar-se aos seus colegas soviticos das incoerncias da lngua russa e tinha a certeza de que ouviria uma verso francesa de tudo aquilo na conferncia de Paris. Agradava-lhe admitir que as lnguas possuam impropriedades, mas tinham tantas origens e evoluam como reao a tantas pequenas presses que seria de surpreender se fossem perfeitamente coerentes e internamente consistentes. Vaygay divertia-se tanto a reclamar, porm, que ela no tinha, de um modo geral, coragem de discutir com ele.

Alm de termo de calo para significar uma substncia suja, viscosa, repugnante, gook passou a ser uma maneira pejorativa de dizer "oriental", principalmente depois das guerras da Coreia e do Vietname. (N. da T.) 5 Cometer o mesmo erro outra vez. (N. da T.) 6 As duas formas significam "queimar", embora o burn down tenha talvez um pouco mais de fora, signifique "destruir", "arrasar pelo fogo" (N. da T.) 7 To screze, simplesmente, "aparafusar", "atarraxar", etc. Com a partcula up passa a ser um termo de calo: "lixar" ou, pior, "copular" etc. No se emprega, de fato, a partcula down (N. da T.)
4

129

- E reparem nesta frase: head over heels in love8 continuou. - uma expresso corrente, no ? Mas est absolutamente s avessas. Ou, melhor, de cima para baixo. Ns estamos geralmente com a cabea sobre os ps. Quando estamos apaixonados, devemos estar com os ps sobre a cabea. No tenho razo? Voc deve ser entendida em apaixonar-se. Mas quem inventou esta frase no percebia nada de amor. Imaginou que uma pessoa anda da maneira habitual, em vez de flutuar de cabea para baixo no ar, como a obra daquele pintor francs... como se chama ele? - Era russo - respondeu ela. Marc Chaal proporcionara uma estreita vereda para sair de um matagal conversacional um tanto ou quanto constrangedor. Depois Ellie perguntara-se se Vaygay estivera a arreli-la ou a sond-la, em busca de uma resposta. Talvez ele tivesse apenas pressentido inconscientemente o lao crescente entre ela e Der Heer. Pelo menos parte da relutncia de Der Heer era evidente. Ali estava ele, conselheiro cientfico da presidente, a dedicar uma enorme quantidade de tempo a uma matria sem precedentes, delicada e voltil. Envolver-se emocionalmente com uma das principais pessoas do projeto era arriscado. A presidente queria com certeza a sua opinio ntegra, sem nada que a prejudicasse. Ele precisava de ser capaz de recomendar vias de ao de que Ellie discordava e de aconselhar a rejeio de opes que ela apoiava. Apaixonar-se por Ellie comprometeria de certo modo a eficincia de Der Heer. Para Ellie era mais complicado. Antes de ter adquirido a respeitabilidade, de certo modo sbria, da diretoria de um importante observatrio de rdio, tivera muitos parceiros. Embora se tivesse sentido apaixonada e tal se declarasse, o casamento nunca a tentara seriamente. Recordou vagamente a quadra - era de William Butler Yeats? - com a qual tentara tranqilizar os seus antigos enamorados de corao despedaado porque, como sempre, ela decidira que o romance acabara : Dizes que no h amor, meu amor, A no ser que dure eternamente. Que tolice, h episdios Muito melhores do que a pea!
Traduzido literalmente, estar de "cabea sobre os ps de amor", mas significa "loucamente apaixonado", "perdido de amor", "doido de amor", etc. Head over heels, somente, tambm significa "rolar s cambalhotas".. (N. da T.)
8

130

Lembrou como John Staughton fora encantador para ela enquanto lhe cortejava a me e com que facilidade abandonara essa pose depois de se tornar seu padrasto. Depois de casarmos com eles, podia revelar-se nos homens uma nova e monstruosa persona, at ento escassamente vislumbrada. As suas predisposies romnticas tornavam-na vulnervel, pensava. No ia repetir o erro da me. Um pouco mais fundo existia um medo de se apaixonar sem reservas, de se devotar a algum que pudesse depois ser-lhe arrancado. Ou simplesmente deix-la. Mas, se nunca nos apaixonamos verdadeiramente, nunca podemos sentir verdadeiramente a falta disso. (No perdeu tempo a aprofundar este sentimento, com a vaga conscincia de que no soava completamente genuno.) Alis, se nunca se apaixonasse verdadeiramente por algum, tambm nunca poderia atraio-lo verdadeiramente, como no mago do seu ser sentia que a me atraioara o pai, havia tanto tempo morto. Ainda tinha terrveis saudades dele. Com Ken parecia ser diferente. Ou teriam as suas esperanas ficado gradualmente comprometidas ao longo dos anos? Ao contrrio de muitos outros homens de que se lembrava, quando provocado ou sob tenso, Ken revelava uma faceta mais branda, mais compassiva. A sua tendncia para o compromisso e a sua percia em poltica cientfica faziam parte das aptides exigidas pelas suas funes; mas ela sentia que por baixo vislumbrara algo slido. Respeitava-o pelo modo como integrara a cincia no todo da sua vida e pelo corajoso apoio cincia que tentara inculcar em duas administraes. Tinham, o mais discretamente possvel, estado mais ou menos juntos no pequeno apartamento dela em Argus. As suas conversas eram uma alegria, com idias a voar de um lado para o outro como volantes. s vezes, respondiam aos pensamentos incompletos um do outro com uma prescincia quase perfeita. Ele era um amante atencioso e inventivo. E, de qualquer maneira, ela gostava dos seus feronones. s vezes, ficava estupefata com o que era capaz de fazer e dizer na presena dele, por causa do seu amor. Chegou a admir-lo tanto que o seu amor por ela afetava a prpria estima que sentia por si mesma: gostava melhor de si por causa dele. E, como Ken sentia claramente o mesmo, havia uma espcie de retorno infinito de amor e respeito subjacente ao seu relacionamento. Pelo menos, era assim que ela o descrevia a si prpria. Na presena de muitos dos seus amigos sentira uma subcorrente de solido. Com Ken desaparecera. Sentia-se bem a descrever-lhe os seus devaneios,
131

fragmentos de recordaes, constrangimentos da infncia. E ele no se mostrava simplesmente interessado, mas sim fascinado. Interrogava-a horas a fio acerca da sua infncia. As suas perguntas eram sempre francas, algumas vezes exploratrias, mas sem exceo, bondosas. Ela comeou a compreender por que motivo os namorados falam como bebs um com o outro. No havia nenhuma outra maneira socialmente aceitvel de as crianas existentes dentro dela poderem sair c para fora. Se a pessoa de um ano, a de cinco anos, a de doze anos e a de vinte e um anos encontram, todas, personalidades compatveis no amado, existe uma genuna possibilidade de manter felizes todas essas subpersonas. O amor pe fim sua prolongada solido. Talvez a profundidade do amor possa ser avaliada pelo nmero de diferentes "eus" ativamente envolvidos num dado relacionamento. Parecia que, com os seus anteriores parceiros, no mximo um desses "eus" conseguia encontrar um nmero oposto compatvel; as outras personas eram parasitas amuados. No fim-de-semana antes do encontro marcado com Joss estavam deitados na cama, com o sol do fim da tarde, que as fendas das gelosias deixavam entrar, a desenhar padres nos seus corpos enlaados. - Numa conversa normal - dizia ela - posso falar do meu pai sem sentir mais do que... uma leve punhalada de perda. Mas, se me permito lembrar-me realmente dele - do seu sentido do humor, por exemplo, ou daquela... apaixonada lealdade -, ento a fachada desmorona-se e apetece-me chorar porque ele partiu. - No admira; a linguagem pode libertar-nos de sentir, ou quase - respondeu Der Heer, a afagar-lhe o ombro. - Talvez essa seja uma das suas funes, para que possamos compreender o mundo sem sermos totalmente avassalados por ele. - Sendo assim, ento a inveno da linguagem no apenas uma bno. Sabes, Ken, daria tudo - refiro-me realmente a tudo quanto tenho - se pudesse passar apenas alguns minutos com o meu Paizinho. Imaginou um cu com todas aquelas boas mezinhas e todos aqueles bons paizinhos a flutuar ou a voar para uma nuvem prxima. Teria de ser um lugar espaoso para acomodar todas as dezenas de milhares de milhes de pessoas que tinham vivido e morrido desde a emergncia da espcie
132

humana. Era capaz de estar muito cheio, pensou, a no ser que o Cu religioso fosse construdo numa escala mais ou menos parecida com a do cu astronmico. Assim, haveria espao de sobra. - Deve haver um nmero qualquer - disse - capaz de medir a populao total de seres inteligentes da Via Lctea. Quantos calculas que sejam? Se h um milho de civilizaes, cada uma com cerca de mil milhes de indivduos, isso ... hum... dez dcima quinta potncia de seres inteligentes. Mas se a maioria deles mais avanada do que ns, talvez a idia de indivduos se torne inapropriada; talvez isso seja apenas outro chauvinismo da Terra. - Decerto. E ento podes calcular a taxa de produo galctica de Gauloises, Twinkies, sedans Volga e comunicadores Sony de bolso. Assim poderamos calcular o produto galctico bruto. Uma vez possuidores desse dado, poderamos dedicar-nos ao clculo do produto csmico... - Ests a troar de mim - interrompeu ela, com um sorriso meigo, nada aborrecida. - Mas pensa em tais nmeros. Quero dizer, pensa realmente neles. Todos esses planetas com todos esses seres mais avanados do que ns. No sentes uma espcie de excitao ao pensar nisso? Adivinhou o que ele estava a pensar, mas apressou-se a prosseguir: - Olha, v isto. Tenho estado a ler, para o encontro com Joss. Estendeu a mo para a mesa-de-cabeceira, onde estava o volume dezesseis de uma antiga Encyclopaedia Britannica Macropaedia, com o ttulo de "rubens a Somlia", e abriu-o numa pgina marcada com um printout de computador. Apontou para um artigo chamado "Sagrado ou Santo". - Os telogos parecem ter reconhecido um aspecto especial, no-racional - no lhe chamaria irracional - do sentimento de sagrado ou santo. Chamam-lhe "numinoso". O termo foi utilizado pela primeira vez por... deixa ver... algum chamado Rudolph Otto num livro de 1923, A Idia do Sagrado. Ele acreditava que os humanos tinham predisposio para detectar e reverenciar o numinoso. Chama-lhe o misterium tremendum. At o meu latim suficiente para compreender o significado da expresso. "Na presena do misterium tremendum, as pessoas sentemse absolutamente insignificantes, mas, se bem interpreto, no pessoalmente alienadas. O autor pensava no numinoso como uma coisa "inteiramente outra" e na reao humana a ele como "espanto absoluto". Ora, se disso que as pessoas religiosas
133

falam quando utilizam palavras como "sagrado" ou "santo", estou com elas. Senti algo parecido s por esperar escutar um sinal, quanto mais por receb-lo de fato. Penso que toda a cincia elicia esse sentimento de temor. "Agora escuta isto - e leu o texto: Ao longo das ltimas centenas de anos, um nmero de filsofos e cientistas sociais afirmaram o desaparecimento do sagrado e predisseram a morte da religio. Um escudo da histria das religies mostra que as formas religiosas mudam e que nunca existiu unanimidade sobre a natureza e a expresso da religio. Se ou no o homem... "Os sexistas tambm escrevem religiosos, claro. - Voltou ao texto: e compilam artigos

Se ou no o homem se encontra agora numa situao nova para desenvolver estruturas de valores supremos radicalmente diferentes daqueles dados na percepo tradicionalmente afirmada do sagrado uma questo vital. - E ento? - Ento penso que as religies burocrticas tentam institucionalizar a nossa percepo do numinoso em vez de fornecerem os meios para que possamos apreender o numinoso diretamente - como se se olhasse atravs de um telescpio de seis polegadas. Se pressentir o numinoso est no cerne da religio, quem dirias que mais religioso: as pessoas que seguem as religies burocrticas ou as que ensinam cincia a si prprias? - Vejamos se percebi bem - redargiu ele, utilizando uma frase dela, de que se apropriara. - Est uma indolente tarde de sbado e este casal est deitado nu na cama a ler a Encyclopaedia Brittanica um ao outro e a discutir se a Galxia da Andrmeda mais "numinosa", do que a Ressurreio. Sabem ou no passar um bom bocado?

134

PARTE II A MQUINA O Preletor Todo-Poderoso, ao dispor os princpios da cincia na estrutura do universo, convidou o homem a estudar e a imitar. como se ele tivesse dito aos habitantes deste globo a que chamamos nosso: "Fiz uma terra para o homem habitar nela e tornei visvel o firmamento estrelado para lhe ensinar cincia e as artes. Ele pode agora prover ao seu prprio conforto e aprender com a minha munificncia para todos a ser generoso com os outros." THOMAS PAINE The Age of Reason (1791) CAPTULO X Precesso dos equincios Estaremos ns, ao defender que os deuses existem, a enganar-nos com sonhos e mentiras insubstanciais, enquanto somente a sorte e a mudana descuidadas e ocasionais controlam o mundo? EURPIDES Hecuba Foi estranha a maneira como as coisas aconteceram. Ela imaginara que Palmer Joss iria s instalaes Argus, observaria o sinal a ser recebido pelos radiotelescpios e prestaria ateno imensa sala cheia de fitas magnticas e discos em que estavam armazenados os dados de muitos meses passados. Faria algumas perguntas cientficas e depois examinaria, na sua multiplicidade de zeros e uns, algumas das resmas de printouts de computadores contendo a Mensagem ainda incompreensvel. No imaginara que iria passar horas a discutir filosofia ou teologia. Mas Joss recusara-se a ir a Argus. No eram fitas magnticas que queria examinar, disse, era o carter humano. Peter Valerian teria sido ideal para essa discusso: despretensioso, capaz de comunicar claramente e escorado por uma genuna f crist, em que diariamente se empenhava. Mas, aparentemente, a presidente vetara essa idia, quisera uma pequena reunio e pedira explicitamente que Ellie assistisse. Joss insistira em que a discusso fosse travada ali, no Bib e

Science Research Institute and Museum, em Modesto, Califrnia. Ela olhou para alm de Der Heer e atravs da divisria de vidro que separava a biblioteca da rea de exposio. Logo entrada havia um molde em gesso de uma pedra de arenito do mar Vermelho com pegadas de dinossauro intercaladas com outras de um pedestre de sandlias, provando, segundo dizia a legenda, que homem e dinossauro foram contemporneos, pelo menos no Texas. Pareciam estar tambm implicados sapateiros mesozicos. A concluso tirada na legenda era que a evoluo no passava de uma mentira. A opinio de muitos paleontlogos, segundo a qual a mentira era a pedra de arenito, continuava, conforme Ellie notara duas horas antes, a no ser mencionada. A mistura de pegadas fazia parte de uma vasta exposio chamada "A Derrota de Darwin". sua esquerda ficava um pndulo de Foucault demonstrando a afirmao cientfica, esta aparentemente incontestada, de que a Terra gira. sua direita, Ellie distinguiu parte de uma profunda unidade de holografia Matsushita no pdio de um pequeno auditrio, do qual imagens tridimensionais dos mais eminentes clrigos podiam comunicar diretamente com os fiis. A comunicar ainda mais diretamente com ela estava, naquele momento, o reverendo Billy Jo Rankin. Ellie s soubera no ltimo instante que Joss convidara Rankin, e o fato surpreendeu-a. Houvera contnua discordncia teolgica entre eles, sobre se estava eminente um advento, se o Juzo Final era um acompanhamento inevitvel do Advento e sobre o papel dos milagres no ministrio clerical, entre outras matrias. Mas recentemente tinham efetuado uma reconciliao largamente publicitada, feita, dizia-se, para o bem comum da comunidade fundamentalista da Amrica. Os sinais de reaproximao entre os Estados Unidos e a Unio Sovitica estavam a ter ramificaes escala mundial no arbtrio de disputas. Realizar o encontro ali era talvez parte do preo que Palmer Joss tinha de pagar pela reconciliao. Provavelmente, Rankin achava que o material exposto proporcionaria apoio factual sua posio, caso fossem debatidos alguns pontos cientficos. Agora, duas horas aps o incio da discusso, Rankin criticava e implorava alternadamente. O seu fato, de corte impecvel, as unhas recm-manicuradas e o seu sorriso luminoso contrastavam com o aspecto amarrotado, distrado e mais marcado pelo tempo de Joss. Este,.com o mais leve dos sorrisos no rosto, tinha os olhos semicerrados e a cabea inclinada no que se parecia muito com uma atitude de prece. Ainda no falara muito. At ali, as observaes de Rankin - excetuando, parecia-lhe, no tocante
136

conversa sobre o xtase eram doutrinariamente indistinguveis das palavras de Joss na Televiso. - Vocs, cientistas, so muito tmidos - dizia Rankin. Gostam de esconder a vossa luz debaixo de um cesto de alqueire. Uma pessoa nunca imaginaria, pelos ttulos, o que contm aqueles artigos. O primeiro trabalho de Einstein sobre a teoria da relatividade chamava-se "A eletrodinmica dos corpos mveis". Nada de E=mc2 frente. No senhor. "A eletromecnica dos corpos mveis". Creio que, se Deus aparecesse a todo um bando grasnador de cientistas, talvez numa dessas grandes reunies da Associao, eles escreveriam alguma coisa a esse respeito e chamar-lhe-iam, por ventura, "Da combusto dendritoforme espontnea no ar". Apresentariam montes de equaes, falariam de "economia de hipteses", mas no diriam uma palavra a respeito de Deus. "Compreendem, vocs, cientistas, so excessivamente cticos. - Pelo movimento lateral da sua mo, Ellie deduziu que Der Heer tambm estava includo naquela classificao. - Pem tudo em causa, ou tentam pr. Nunca ouviram dizer "Deixem em paz o que est bem", nem "Se no est partido, no o consertem". Querem sempre verificar se uma coisa aquilo a que chamam "verdade". E "verdade" significa apenas dados empricos, resultantes de estimulaes sensoriais no analisadas, coisas que podem ver e tocar. No vosso mundo no h lugar para inspirao ou revelao. Logo, desde o princpio, excluem do julgamento quase tudo a que a religio respeita. Desconfio dos cientistas porque os cientistas desconfiam de tudo. Mal-grado seu, Ellie pensou que Rankin expusera bem a sua causa. E ele era considerado o estpido entre os modernos vdeo-evangelistas. No, estpido, no, corrigiu-se: ele era aquele que considerava os seus paroquianos estpidos. Por tudo quanto ela sabia, podia at ser muito esperto. Deveria responder-lhe? Tanto Der Heer como o pessoal local do museu estavam a gravar a discusso e, embora ambos os grupos tivessem concordado em que as gravaes no seriam para utilizao pblica, ela preocupava-se com a possibilidade de causar embaraos ao Projeto ou presidente se dissesse o que pensava. Mas os comentrios de Rankin tinham-se tornado gradualmente mais ofensivos e no se verificavam quaisquer intervenes da parte de Der Heer ou Joss. - Suponho que quer uma resposta - deu consigo a dizer. No h uma posio cientfica "oficial" sobre qualquer destas questes e eu no posso ter a pretenso de falar por todos os
137

cientistas ou sequer pelo Projeto Argus. Mas posso fazer alguns comentrios, se quiser. Rankin acenou veementemente com a cabea, a sorrir, encorajador. Languidamente, Joss limitava-se a esperar. - Quero que compreenda que no estou a atacar o sistema de crena de ningum. Pela parte que me toca, tem o direito a qualquer doutrina que lhe agrade, mesmo que ela seja demonstravelmente errada. E muitas das coisas que tem estado a dizer e que o reverendo Joss disse - vi-o falar na Televiso h algumas semanas - no podem ser imediatamente postas de lado. Exigem um pouco de trabalho. Mas permita-me que tente explicar porque motivo penso que so improvveis. At agora, pensou, fui o verdadeiro esprito do comedimento. - No se sente vontade com o ceticismo cientfico. Mas ele desenvolveu-se porque o mundo complicado. sutil. A primeira idia de qualquer pessoa no necessariamente correta. Alm disso, as pessoas so capazes de se autoiludirem. Os cientistas tambm. Todas as espcies de doutrinas socialmente detestveis foram, numa ou noutra ocasio, apoiadas por cientistas, por cientistas conhecidos, por cientistas famosos, de nomeada. E, claro, por polticos. E dirigentes religiosos respeitados. A escravatura, por exemplo, ou a marca de racismo nazi. Os cientistas cometem erros, os telogos cometem erros, toda a gente comete erros. Faz parte do ser humano. Vocs mesmos o dizem: "Errar humano." "Por conseguinte, a maneira de evitar erros, ou, pelo menos, de reduzir a possibilidade de cometer algum, ser ctico. Pomos as idias prova. Verificamo-las mediante rigorosos padres de evidncia. No creio que exista uma coisa que possa considerar-se uma verdade reconhecida. Mas, quando deixamos debater as diferentes opinies, quando qualquer ctico pode efetuar a sua prpria experincia para conferir determinada conteno, ento a verdade tende a emergir. essa a experincia de toda a histria cientfica. No uma abordagem perfeita, mas a nica que parece funcionar. "Ora, quando olho para a religio, vejo uma quantidade de opinies opostas. Por exemplo, os cristos pensam que o universo tem um nmero finito de anos de idade. A julgar pelos testemunhos ali expostos, evidente que alguns cristos (e judeus e muulmanos) pensam que o universo tem apenas seis mil anos. Os Hindus, por outro lado - e h muitos hindus no mundo -, pensam que o universo infinitamente velho, com um nmero infinito de criaes e destruies subsidirias ao longo
138

do caminho. No podem ter razo uns e outros. Ou o universo tem um certo nmero de anos de idade, ou infinitamente velho. Os vossos amigos dali - fez um gesto para fora da porta de vidro, na direo de diversos trabalhadores do museu que passavam pela "Derrota de Darwin" - deviam discutir com os Hindus pois Deus parece ter-lhes dito algo diferente do que disse a vocs. Mas vocs tm tendncia para falar s uns com os outros. - Talvez um pouco forte de mais? - perguntou a si prpria. - As principais religies da Terra contradizem-se umas s outras, a torto e a direito. No podem ter todos razo. E se todos estiverem enganados? uma possibilidade, como sabem. Devem importar-se com a verdade, certo? Bem, a maneira de joeirar, de escolher entre todas as afirmaes divergentes, ser ctico. No sou mais ctica acerca das vossas crenas religiosas do que a respeito de todas as novas idias cientficas de que tomo conhecimento. Mas, no meu gnero de trabalho, essas coisas chamam-se hipteses, e no inspirao nem revelao. Joss mexeu-se um pouco, mas foi Rankin quem respondeu: - As revelaes, as predies confirmadas de Deus no Velho e no Novo Testamento, so inmeras. A vinda do Salvador profetizada em Isaas 53, em Zacarias 14 e nas Primeiras Crnicas 17. Que Ele nasceria em Belm foi profetizado em Miguel 5. Que Ele viria da linhagem de David foi profetizado em Mateus 1 e... - Em Lucas. Mas isso deveria constituir um embarao para vocs, e no uma profecia cumprida. Mateus e Lucas atribuem a Jesus genealogias totalmente diferentes. Pior do que isso, traam a linhagem de David para Jos, e no de David para Marta. Ou no acreditam em Deus Pai? Rankin continuou a falar suavemente. Talvez no a tivesse compreendido. - O Ministrio e o Sofrimento de Jesus so preditos em Isaas 22 e 53 e no 22 Salmo. Que Ele seria trado por trinta moedas de prata est explcito em Zacarias 11. Se honesta, no pode ignorar a evidncia da profecia cumprida. "E a Bblia fala ao nosso prprio tempo. Israel e os rabes, Gog e Mago, Amrica e Rssia, guerra nuclear... est tudo l, na Bblia. Qualquer pessoa com um mnimo de senso pode v-lo. No preciso ser um ilustre professor de universidade. - O seu mal - respondeu ela - uma incapacidade de imaginao. Essas profecias so - quase todas - vagas, ambguas, imprecisas, susceptveis de fraude. Admitem uma
139

enorme quantidade de interpretaes possveis. Das profecias claras, vindas diretamente do topo, tenta esquivar-se - como a promessa de Jesus de que o Reino de Deus chegaria durante a vida de algumas pessoas da sua audincia. E no me diga que o Reino de Deus est dentro de mim. A sua audincia interpretou-o literalmente. Voc s cita as passagens que lhe parecem cumpridas e ignora o resto. E no se esquea de que havia uma fome de ver profecias cumpridas. "Mas imagine que a sua espcie de deus - onipotente, onisciente, clemente - queria deveras deixar um registro para futuras geraes, tornar a sua existncia inequvoca, clara, digamos, aos remotos descendentes de Moiss. fcil, basta apenas algumas frases enigmticas e alguma ordem imperiosa para que fossem transmitidas imutveis... Joss inclinou-se quase imperceptivelmente para a frente. - Como, por exemplo?... - Como: "O Sol uma estrela." Ou: "Marte um lugar inspito com desertos e vulces, como o Sinai." Ou: "Um corpo em movimento tende a permanecer em movimento." Ou... vejamos rabiscou rapidamente alguns nmeros num livro de apontamentos - "A Terra pesa um milho de milhes de milhes de milhes de vezes o que pesa uma criana." Ou - reconheo que ambos parecem ter alguma dificuldade com a relatividade especial, mas ela confirmada todos os dias rotineiramente em aceleradores de partculas e raios csmicos -, que tal: "No h sistemas de referncias privilegiados"? Ou at: "No viajars mais depressa do que a luz." Qualquer coisa que eles provavelmente no pudessem saber h trs mil anos. - Quaisquer outras? - perguntou Joss. - Bem, h um nmero indefinido delas, ou, pelo menos, uma para cada princpio da fsica. Vejamos... "Calor e luz escondemse ocultos na mais pequena pedra." Ou mesmo: "O sistema da Terra equivale a dois, mas o sistema da magnetite equivale a trs." Estou a tentar sugerir que a fora gravitacional segue uma lei quadrada inversa, enquanto a fora bipolar magntica segue uma lei cbica inversa. Ou, em biologia... - inclinou a cabea na direo de Der Heer, que parecia ter feito voto de silncio. - Que me dizem a: "Dois filamentos entrelaados so o segredo da vida"? - Essa interessante - admitiu Joss. - Est a falar, claro, do ADN. Mas conhece o bordo do mdico, o smbolo da medicina? Os mdicos do Exrcito usam-no na lapela. Chama-se "caduceu" e representa duas serpentes entrelaadas. uma hlice dupla perfeita. Desde tempos antigos que esse tem sido
140

o smbolo de preservar a vida. No exatamente este o gnero de conexo que pretende sugerir? - Bem, eu pensava que era uma espiral, e no uma hlice. Mas, se h smbolos suficientes, e profecias suficientes e mitos e folclore suficientes, eventualmente alguns deles acabam por ajustar-se a algum conhecimento cientfico corrente, puramente por acaso. No posso, no entanto, ter a certeza. Talvez voc tenha razo. Talvez o caduceu seja uma mensagem de Deus. Claro que no um smbolo cristo nem um smbolo de qualquer das principais religies de hoje. No creio que pretenda argumentar que os deuses falaram somente para os antigos Gregos. O que estou a dizer que, se Deus quisesse enviar-nos uma mensagem, e os escritos antigos fossem a nica maneira atravs da qual lhe ocorresse faz-lo, podia ter feito obra melhor. E dificilmente teria de se confinar aos escritos. Por que no h um crucifixo monstruoso a orbitar a Terra? Por que no est a superfcie da Lua coberta com os Dez Mandamentos? Por que haveria Deus de ser to claro na Bblia e to obscuro no mundo? Aparentemente, Joss estivera preparado para responder algumas frases atrs, com uma expresso de genuno prazer a brilhar inesperadamente no rosto, mas o jorro de palavras de Ellie estava a adquirir balano e talvez ele tivesse achado descorts interromp-la. - Alm disso, por que haveriam vocs de pensar que Deus nos abandonou? Ele costumava conversar com patriarcas e profetas tera-feira sim, tera-feira no, segundo vocs acreditam. Ele onipotente, dizem, e onisciente. Por conseqncia, no significaria nenhum esforo especial para ele recordar-nos diretamente, e sem ambigidades, dos seus desejos, pelo menos algumas vezes em cada gerao. Como se explica ento, amigos? Por que no o vemos com cristalina clareza? - Ns vemos. - Rankin encheu a frase de enorme sentimento. - Ele est a toda a nossa volta. As nossas oraes so ouvidas. Dezenas de milhes de pessoas deste pas renasceram e testemunharam a graa gloriosa de Deus. A Bblia fala-nos to claramente no tempo presente como falou no tempo de Moiss e Jesus. - Oh, deixe-se disso! Sabe o que quero dizer. Onde esto as saras ardentes, as colunas de fogo, a grande voz que diz "eu sou aquele que sou", a troar sobre ns vinda do Cu? Por que haveria Deus de se manifestar de maneiras to sutis e controversas quando pode revelar-nos a sua presena
141

completamente despida de ambigidades? - Mas uma voz vinda do Cu precisamente o que voc diz que descobriu - comentou Joss casualmente, enquanto Ellie fazia uma pausa para tomar flego, a fit-la nos olhos. Rankin aproveitou-se logo da idia: - Absolutamente. Era isso mesmo que eu ia dizer. Abrao e Moiss no tinham rdios nem telescpios. No podiam ter ouvido o Todo-Poderoso falar em FM. Talvez hoje Deus nos fale de novas maneiras e nos permita ter uma nova compreenso. Ou talvez no seja Deus... - Sim, Satans. Ouvi algumas conversas a esse respeito. Parece-me loucura. Deixemos esse aspecto sossegado durante uns momentos, se no se importam. Pensam que talvez a Mensagem seja a voz de Deus, do vosso Deus. Onde, na vossa religio, responde Deus a uma prece reenviando-a para c? - Pessoalmente, no chamaria uma prece a uma notcia de televiso nazi - disse Joss. - Voc disse que para atrair a nossa ateno. - Ento por que pensa que Deus optou por falar com cientistas? Por que no com pregadores, como voc? - Deus fala comigo constantemente. - O indicador de Rankin bateu-lhe audivelmente no esterno. - E aqui, com o reverendo Joss. Deus disse-me que est iminente uma revelao. Quando o fim do mundo se aproximar, o xtase cair sobre ns, o julgamento dos pecadores, a ascenso ao Cu dos eleitos... - Ele disse-lhe que ia anunciar isso no espectro do rdio? A sua conversa com Deus est registrada nalgum lado, para que possamos verificar que realmente ocorreu? Ou temos apenas a sua palavra? Por que escolheria Deus fazer o anncio a radioastrnomos, e no a homens e mulheres do clero? No acha um pouco estranho que a primeira mensagem de Deus em dois mil anos ou mais seja em nmeros primos... e Adolf Hitler nas Olimpadas de 1936? O seu Deus deve ter um grande sentido do humor. - O meu Deus pode ter o sentido seja do que for que Lhe apetea. Der Heer sentia-se claramente alarmado com a primeira demonstrao de verdadeiro rancor. - Bem... talvez deva recordar a todos o que esperamos conseguir com este encontro... - comeou. L est o Ken na sua faceta apaziguadora, pensou Ellie. Nalguns problemas corajoso, mas principalmente quando no tem nenhuma responsabilidade no tocante a ao. um valente falador... na intimidade. Mas em poltica cientfica, e
142

especialmente quando representa a presidente, torna-se muito acomodatcio, mostra-se disposto a estabelecer um compromisso at com o prprio Diabo. Meteu traves aos pensamentos. A linguagem teolgica estava a pegar-se-lhe... - Isso outra coisa - declarou, interrompendo a sua prpria linha de pensamento, assim como a de Der Heer. - se aquele sinal de Deus, por que razo vem apenas de um lugar no cu, nas imediaes de uma estrela prxima particularmente brilhante? Por que no vem de todo o cu ao mesmo tempo, como a radiao de fundo do corpo negro csmico? Vindo de uma estrela, parece um sinal de outra civilizao. Vindo de todo o lado, pareceria muito mais um sinal do vosso Deus. - Deus pode fazer com que um sinal venha do olho do cu da Ursa Menor, se quiser. - O rosto de Rankin estava a ficar muito vermelho. -Desculpe, mas irritou-me. Deus pode fazer tudo. - Tudo quanto voc no compreende, Mister Rankin, atribuio a Deus. Deus, para si, o tapete para debaixo do qual varre todos os mistrios do mundo, todos os desafios sua inteligncia. No pode desligar pura e simplesmente o seu pensamento e dizer foi Deus que fez. - Minha senhora, no vim aqui para ser insultado... - Veio aqui? Julgava que vivia aqui. - Minha senhora... - Rankin ia dizer qualquer coisa, mas mudou de idias. Respirou fundo e continuou: - Este um pas cristo e os cristos tm verdadeiro conhecimento desta questo, uma responsabilidade sagrada de se certificarem de que a sagrada palavra de Deus compreendida... - Eu sou crist e o senhor no fala por mim. Fechou-se a si prprio numa espcie qualquer de mania religiosa do sculo V. Desde ento aconteceu a Renascena, aconteceu o Iluminismo. Onde esteve metido? Tanto Joss como Der Heer soergueram-se das cadeiras. - Por favor - implorou Ken, a olhar diretamente para Ellie. Se no se cingir mais agenda, no vejo como conseguiremos cumprir o que a presidente nos pediu. - Bem, queriam "uma troca de opinies francas"... - quase meio-dia - lembrou Joss. - Por que no fazemos um pequeno intervalo para o almoo? Fora da sala de conferncias da biblioteca, encostada ao gradeamento que cercava o pndulo de Foucault, Ellie iniciou uma breve conversa murmurada com Der Heer: - Apetecia-me esmurrar aquele fanfarro, aquele sabicho, aquele santarro... - Exatamente por qu, Ellie? No so a ignorncia e o erro
143

suficientemente penosos? - Sim, se ele calasse a boca. Mas ele est a corromper milhes. - Queridinha, ele pensa o mesmo a teu respeito. Quando ela e Der Heer regressaram do almoo, Ellie notou imediatamente que Rankin parecia subjugado, enquanto Joss, que foi o primeiro a falar, se mostrava alegre, sem dvida para alm dos requisitos da mera cordialidade. - Doutora Arroway - comeou -, compreendo que esteja impaciente para nos mostrar as suas descobertas e que no tenha vindo aqui para discusses teolgicas. Mas, por favor, tenha um pouco mais de pacincia conosco. Tem uma lngua afiada. No me recordo da ltima vez em que o Irmo Rankin tenha ficado to agitado por questes de f. Devem ter passado anos. Olhou momentaneamente para o colega, que rabiscava, aparentemente distrado, num livro de apontamentos amarelo, com o colarinho desabotoado e a gravata desapertada. - Fiquei surpreendido com uma ou duas coisas que a senhora disse esta manh. Chamou a si mesma crist. Permite a pergunta? Em que sentido crist? - Sabe, isso no fazia parte da descrio do cargo quando aceitei a diretoria do Projeto Argus - respondeu ela, de nimo leve. - Sou crist no sentido em que considero Jesus Cristo uma figura histrica admirvel. Penso que o Sermo da Montanha uma das maiores declaraes ticas e um dos melhores discursos da histria. Penso que "ama o teu inimigo" pode at ser a surpreendente soluo do problema da guerra nuclear. Gostaria que ele estivesse vivo hoje. Beneficiaria todos os habitantes do planeta. Mas penso que Jesus; foi apenas um homem. Um grande homem, um homem corajoso, um homem com uma percepo das verdades impopulares. No penso, porm, que tenha sido Deus, ou o filho de Deus, ou o sobrinhoneto de Deus. - No quer acreditar em Deus. - Joss disse as palavras como quem faz uma verificao simples. - Acha que pode ser uma crist e no acreditar em Deus. Permita que lhe pergunte sem rodeios: acredita em Deus ? - A pergunta tem uma estrutura peculiar. Se eu respondo "no", quero dizer que estou convencida de que deus no existe, ou quero dizer que no estou convencida de que ele existe? So duas declaraes muito diferentes.
144

- Vejamos se so assim to diferentes, doutora Arroway. Posso trat-la apenas por "doutora"? Acredita na Navalha de Occam, no verdade? Se tem duas explicaes diferentes, mas igualmente boas, da mesma experincia, escolhe a mais simples. Toda a histria da cincia a apia, diz. Ora, se tem dvidas srias quanto a se h um deus - dvidas suficientes para no lhe permitirem comprometer-se com a F -, ento tem de poder imaginar um mundo sem Deus: um mundo que nasceu sem Deus, um mundo que vive a sua vida de todos os dias sem Deus, um mundo onde as pessoas morrem sem Deus. Sem castigo. Sem recompensa. Todos os santos e profetas, todos os fiis que jamais existiram... enfim, teria de acreditar que foram idiotas. Que se iludiram a si mesmos, diria provavelmente. Esse seria um mundo em que no estvamos aqui na Terra por uma qualquer boa razo - quero dizer, com qualquer objetivo. Resumir-se-ia tudo apenas a complicadas colises de tomos - no assim? Incluindo os tomos que esto dentro dos seres humanos. "Para mim, esse seria um mundo odioso e desumano. No quereria viver nele. Mas, se pode imaginar esse mundo, por que a indeciso? Por que ocupar um terreno intermdio qualquer? Se j acredita em tudo isso, no muito mais simples dizer que no h Deus nenhum? No est a ser fiel Navalha de Occam. Penso que est a hesitar. Como pode uma cientista radicalmente conscienciosa ser uma agnstica se at capaz de imaginar um mundo sem Deus? No preferiria apenas ter de ser uma ateia? - Pensei que ia argumentar que Deus a hiptese mais simples - redargiu Ellie -, mas este ponto muito melhor. Se fosse apenas uma questo de discusso cientfica, concordaria consigo, reverendo Joss. A cincia preocupa-se essencialmente com o estudo e a correo de hipteses. Se as leis da natureza explicassem todos os fatos disponveis sem interveno sobrenatural, ou mesmo se servissem apenas to bem como a hiptese de Deus, ento, por enquanto, classificar-me-ia como ateia. Mas depois, se se descobrisse que um simples bocadinho de evidncia no se ajustava, eu recuaria do atesmo. Somos inteiramente capazes de detectar qualquer desacerto nas leis da natureza. A razo por que no me classifico como ateia porque no se trata principalmente de um problema cientfico. um problema religioso e um problema poltico. A natureza experimental da hiptese cientfica no se estende a esses campos. Vocs no falam de Deus como uma hiptese. Vocs pensam que encurralaram a verdade e, por isso, eu sublinho
145

que lhes podem ter escapado uma ou duas coisas. Mas, se me pergunta, respondo-lhe sem hesitar: no posso ter a certeza de que tenho razo. - Sempre pensei que um agnstico um ateu sem a coragem das suas convices. - Poderia igualmente dizer que um agnstico uma pessoa profundamente religiosa com, pelo menos, um conhecimento rudimentar da falibilidade humana. Quando digo que sou agnstica, s quero dizer que as provas no chegam. No h provas compelativas de que Deus existe - pelo menos a vossa espcie de deus - e no h provas compelativas de que no existe. Como mais de metade das pessoas da Terra no so judaicas, ou crists, ou muulmanas, eu diria que no existem quaisquer argumentos compelativos para a vossa espcie de deus. Caso contrrio, toda a gente da Terra teria sido convertida. Repito, se o vosso Deus quisesse convencer-nos, poderia ter feito um trabalho muito melhor. "Reparem como a Mensagem claramente autntica. Est a ser recebida em todo o mundo. Radiotelescpios vibram em pases com histrias diferentes, lnguas diferentes, polticas diferentes e religies diferentes. Toda a gente est a receber o mesmo gnero de dados do mesmo lugar do cu, nas mesmas freqncias e com a mesma modulao de polarizao. Os Muulmanos, os Hindus, os cristos e os ateus esto todos a receber a mesma mensagem. Qualquer ctico pode montar um radiotelescpio - no precisa de ser muito grande -, e recebe dados idnticos. - No est a sugerir que a sua radiomensagem de Deus? insinuou Rankin. - De modo nenhum. Digo apenas que a civilizao de Vega com poderes infinitamente inferiores aos que atribuem ao vosso Deus - foi capaz de tornar as coisas muito claras. Se o vosso Deus quisesse falar conosco atravs do meio improvvel da transmisso de palavra falada e escritos antigos ao longo de milhares de anos, poderia t-lo feito de modo que no deixasse nenhum lugar para debate acerca da sua existncia. Fez uma pausa, mas nem Joss nem Rankin falaram; por isso, tentou de novo encaminhar a conversa para os dados: - Por que no adiamos por momentos a formao de uma opinio, at progredirmos um pouco mais na decifrao da Mensagem? Gostariam de ver alguns dos dados? Desta vez eles concordaram, segundo pareceu, muito prontamente. Mas ela s conseguiu apresentar rimas de zeros e uns, nem uns nem outros construtivos ou inspiradores. Explicou
146

cuidadosamente o que se referia presumvel paginao da Mensagem e ao esperado livro de instrues. Por acordo tcito, nem ela nem Der Heer disseram nada a respeito da opinio sovitica de que a Mensagem era o projeto para fazer uma mquina. Tratava-se, na melhor das hipteses, de uma impresso, e ainda no fora publicamente discutida pelos Soviticos. Ocorreu-lhe ento dizer alguma coisa acerca da prpria Vega: a sua massa, a temperatura da superfcie, a cor, a distncia da Terra, a idade e o anel de fragmentos em rbita sua volta, que tinha sido descoberto em 1983 pelo Satlite de Astronomia Infravermelha. - Mas, tirando o fato de se tratar de uma das estrelas mais brilhantes do cu, h alguma coisa de especial nela? - quis saber Joss. - Ou alguma coisa que a relacione com a Terra? - Bem, em termos de propriedades estelares ou coisa do gnero, no encontro nada. Mas h um fato acidental: Vega foi a Estrela Polar h cerca de doze mil anos e voltar a s-lo daqui a cerca de catorze mil anos. - Eu julgava que a estrela polar era a Estrela Polar - disse Rankin, ainda a rabiscar, sem desviar os olhos do papel. - E , durante alguns milhares de anos. Mas no eternamente. A Terra como um pio a girar. O seu eixo efetua uma precesso lenta, num crculo. - Fez a demonstrao do fenmeno, utilizando o lpis como o eixo da Terra. - Chama-se a isso a precesso dos equincios. - Descoberta por Hiparco e Rodes - acrescentou Joss. Sculo II a.C. - Pareceu surpreendente que ele tivesse semelhante informao a bem dizer na ponta da lngua. - Exatamente. Portanto, neste momento - prosseguiu Ellie -, uma seta traada do centro da Terra para o Plo Norte aponta para a estrela a que chamamos Polaris, na constelao da Ursa Menor. Creio que se referiu a essa constelao pouco antes de irmos almoar, Mister Rankin. medida que o eixo da Terra precessa lentamente, vai apontando para uma direo diferente do cu, e no na da Polaris, e, decorridos vinte e seis mil anos, o lugar do cu para onde o Plo Norte aponta descreve um crculo completo. Presentemente, o Plo Norte aponta para muito perto da Polaris, suficientemente perto para ser til navegao. H doze mil anos, por acaso, apontava para Vega. Mas no existe nenhuma conexo fsica. A maneira como as estrelas esto distribudas na Via Lctea no tem nada a ver com o fato de o eixo de rotao da Terra ter uma inclinao de vinte e trs vrgula cinco graus. - Ora, doze mil anos atrs correspondem a dez mil anos a.C.,
147

a altura em que a civilizao estava a comear. No verdade? - perguntou Joss. - A no ser que acreditem que a Terra foi criada em 4004 a.C. - No, ns no acreditamos nisso, pois no, Irmo Rankin? Ns s no pensamos que a idade da Terra seja conhecida com a preciso com que vocs, cientistas, pensam. Na questo da idade da Terra somos aquilo a que poderia chamar "agnsticos". - Tinha um sorriso muito atraente. "Portanto, se havia gente a navegar h dez mil anos, sulcando, digamos, as guas do Mediterrneo ou do golfo Prsico, Vega seria a sua guia? - Nessa altura ainda estvamos na era glaciria. Provavelmente um pouco cedo para a navegao. Mas os caadores que atravessavam a ponte de terra de Bringue para a Amrica do Norte j ento existiam. Deve ter-lhes parecido uma ddiva surpreendente - providencial, se quiserem que uma estrela to brilhante estivesse exatamente a norte. Aposto que uma quantidade de gente ficou a dever a sua vida a essa coincidncia. - Bem, isso muitssimo interessante. - No desejo que pense que empreguei a palavra "providencial" com qualquer outro sentido alm do metafrico. - Eu nunca pensaria semelhante coisa, minha querida. Joss dava agora indcios de se aperceber de que a tarde se aproximava do fim e no se mostrava descontente com isso. Mas parecia haver ainda alguns pontos na agenda de Rankin. - Espanta-me que no pense que o fato de Vega ter sido a Estrela Polar se deveu Divina Providncia. A minha f to forte que no preciso de provas, mas, sempre que surge um fato novo, ele confirma simplesmente a minha f. - Bem, creio que no escutou com muita ateno o que eu disse esta manh. Ofende-me a idia de que estamos a travar uma espcie de campeonato de f e voc o vencedor fcil. Tanto quanto eu saiba, nunca ps a sua f prova. Est disposto a pr a sua vida em jogo pela sua f? Eu estou disposta a faz-lo pela minha. Olhe, espreite por aquela janela. Est ali um grande pndulo de Foucault. O pndulo propriamente dito deve pesar mais de duzentos e vinte quilogramas. A minha f diz que a amplitude de um pndulo livre - at que distncia se afastar da posio vertical nunca pode aumentar. S pode diminuir. Estou disposta a ir l fora, colocar o pndulo defronte do meu nariz, larg-lo, deix-lo afastar-se e voltar de novo na minha direo. Se as minhas
148

convices esto erradas, levarei com um pndulo de mais de duzentos e vinte quilogramas em cheio na cara. Ento, quer pr a minha f prova? - Sinceramente, no acho necessrio. Acredito em si declarou Joss. Rankin, porm, parecia interessado. Imaginava, sups Ellie, qual seria o aspecto dela depois da prova. - Mas estaria voc disposto - prosseguiu - a colocar-se trinta centmetros mais prximo do mesmo pndulo e a pedir a Deus que lhe encurtasse o balano? E se se verificar que as suas idias esto todas erradas, que o que prega no de modo nenhum a vontade de Deus? Talvez seja a obra do Diabo. Talvez seja pura inveno humana. Como pode ter realmente a certeza? - F, inspirao, revelao, reverncia - respondeu Rankin. No avalie toda a gente pela sua prpria experincia limitada. O fato de ter rejeitado o Senhor no impede outras pessoas de reconhecerem a Sua glria. - Escute, todos ns temos sede de prodgios. uma caracterstica profundamente humana. A cincia e a religio esto ambas ligadas a ela. O que pretendo dizer que no necessrio inventar histrias, no temos de exagerar. H prodgios e maravilhas suficientes no mundo real. A natureza muito superior a ns na inveno de prodgios. - Talvez todos ns sejamos caminhantes na estrada para a verdade - respondeu Joss. Der Heer aproveitou habilmente esta nota esperanosa e, entre cortesias foradas, prepararam-se para se ir embora. Ellie perguntava-se se fora alcanado algum resultado til. Achava que Valerian teria sido muito mais eficiente e muito menos provocador. Desejou ter sido capaz de se dominar melhor. - Foi um dia muito interessante, doutora Arroway, e agradeo-lhe. - Joss parecia agora novamente um pouco distante; corts, mas como que ausente, o que no o impediu de lhe apertar amigavelmente a mo. Quando se dirigiam para a sada, para o carro governamental que esperava, depois de passarem por uma profusa demonstrao tridimensional sobre "A falcia do universo em expanso", um letreiro dizia: "O nosso Deus est vivo e bem. Sentimos quanto ao vosso." Ellie murmurou a Der Heer: - Lamento se tornei a tua misso mais difcil. - Oh, no, Ellie! Foste excelente. - Aquele Palmer Joss um homem muito atraente. No creio
149

ter feito muito para o converter. Mas confesso-te que ele quase me converteu. Estava a brincar, evidentemente.

150

CAPTULO XI O Consrcio Mundial da Mensagem O mundo est quase todo repartido e o que dele resta est a ser dividido, conquistado e colonizado. Pensar nessas estrelas que vemos l em cima, noite, nesses imensos mundos que nunca podemos alcanar! Anexaria os planetas, se pudesse; penso muitas vezes nisso. Entristece-me v-los to claros e todavia to distantes. CECIL RODES Last will and Testament ( 1902) Da mesa que ocupavam junto da janela, Ellie via o aguaceiro molhar a rua. Um transeunte encharcado, de gola levantada, passou apressado e resolutamente. O proprietrio abrira o toldo s riscas sobre as tinas de ostras, selecionadas consoante tamanho e qualidade e constituindo uma espcie de anncio pblico da especialidade da casa. Sentia-se quente e aconchegada dentro do restaurante, o famoso ponto de encontro da gente de teatro, Chez Dieux. Como tinha sido previsto bom tempo, no trouxera gabardina nem chapu-dechuva. Igualmente desprovido de tais acessrios, Vaygay apresentou um novo assunto: - A minha amiga Meera - anunciou - uma ecdisiasta. esta a palavra certa, no ? Quando trabalha no seu pas, representa para grupos de membros de profisses liberais, em reunies e convenes. Meera diz que, quando tira as roupas para homens da classe trabalhadora - em convenes e sindicatos e coisas desse gnero -, eles ficam desvairados, gritam sugestes imprprias e tentam juntar-se-lhe no palco. Mas, quando faz exatamente a mesma coisa para mdicos ou advogados, eles deixam-se ficar sentados, imveis. Alguns, diz ela, lambem mesmo os lbios. A minha pergunta : os advogados so mais saudveis do que os operrios siderrgicos? Que Vaygay tinha diversos conhecimentos femininos, sempre fora aparente. As maneiras como abordava as mulheres eram to diretas e extravagantes - excluindo ela prpria, por qualquer razo que lhe agradava e desagradava simultaneamente -; que elas podiam sempre dizer "no" sem embarao. Muitas diziam "sim". Mas a novidade a respeito de Meera era um pouco inesperada.

Tinham passado a manh numa comparao de apontamentos e interpretao de novos dados de ltima hora. A transmisso continuada da Mensagem chegara a um novo estgio importante. Estavam a ser transmitidos diagramas de Vega do mesmo modo que se transmitem telefotografias de jornais. Cada imagem era um sistema de quadriculao. O nmero de minsculos pontos pretos e brancos que constituam a gravura era o produto de dois nmeros primos. De novo os nmeros primos faziam parte da transmisso. Havia um grande conjunto de tais diagramas, uns aps outros, e de modo algum intercalados no texto. Era como uma srie de ilustraes lustrosas inseridas no fim de um livro. Aps a transmisso das longas seqncias de diagramas, o texto ininteligvel continuava. Com base em alguns dos diagramas, parecia evidente que Vaygay e Arkhangelsky tinham tido razo, que a Mensagem era, pelo menos em parte, as instrues, os planos para construir uma mquina. Uma mquina cujo fim era desconhecido. Na reunio plenria do Consrcio Mundial da Mensagem, a realizar no dia seguinte no Palcio do Eliseu, ela e Vaygay apresentariam pela primeira vez alguns dos pormenores a representantes das outras naes do Consrcio. Mas a hiptese da mquina j fora mais ou menos divulgada oficiosamente. Durante o almoo, ela resumira o seu encontro com Rankin e Joss. Vaygay mostrara-se atento, mas no fizera perguntas. Fora como se ela tivesse estado a confessar alguma predileo pessoal indecorosa, e fora talvez isso que desencadeara a associao de idias dele. - Tem uma amiga chamada Meera que uma artista de strip-tease? Com categoria internacional? - Desde que Wolfgang Pauli descobriu o princpio da excluso enquanto assistia s Folies-Bergre, considerei meu dever profissional, como fsico, visitar Paris o mais possvel. Considero isso a minha homenagem a Pauli. Mas, no sei por qu, nunca consigo persuadir os funcionrios do meu pas a aprovarem viagens exclusivamente para esse efeito. Geralmente, tenho de fazer tambm alguma fsica prosaica. Mas em tais estabelecimentos - foi onde conheci Meera - sou um estudioso da natureza, espera de introspeco para atacar. Abruptamente, o seu tom de voz passou de expansivo para casual: - Meera diz que os homens americanos que se dedicam cincia e s profisses liberais so sexualmente reprimidos e
152

tm dvidas e sentimento de culpa atormentadores. - Deveras? E que diz ela acerca dos homens russos que se dedicam cincia e s profisses liberais? - Ah, nessa categoria s me conhece a mim! Por isso evidentemente, tem uma boa opinio. Acho que preferia estar com ela amanh. - Mas todos os seus amigos estaro na reunio do Consrcio - redargiu-lhe Ellie, divertida. - Sim, e eu estou satisfeito porque voc l estar respondeu Vaygay, melancolicamente. - Que o preocupa, Vaygay? Ele demorou muito tempo antes de responder e, quando o fez, comeou com uma ligeira, mas incaracterstica, hesitao: - Talvez no seja preocupao. Talvez seja inquietao... E se a Mensagem for realmente a concepo do projeto de uma mquina? Construmos a mquina? Quem a constri? Todos juntos? O Consrcio? As Naes Unidas? Algumas naes em concorrncia? E se for enormemente dispendiosa de construir? Quem paga? Por que ho-de querer pagar? E se no funcionar? Poder a construo da mquina prejudicar economicamente algumas naes? Poder prejudic-las em qualquer outro aspecto? Sem interromper a torrente de perguntas, Lunacharsky despejou o resto do vinho dos copos. - Mesmo que a Mensagem volte atrs, e mesmo que a decifremos totalmente, que utilidade poder ter a traduo? Conhece a opinio de Cervantes? Ele disse que ler uma traduo como examinar o avesso de uma tapearia. Talvez no seja possvel traduzir a Mensagem perfeitamente. Assim sendo, no construiramos a mquina perfeitamente. Alm disso, temos de fato a certeza de estar de posse de todos os dados? Talvez haja informao essencial em qualquer outra freqncia que ainda no descobrimos. "Sabe, Ellie, acho que as pessoas deviam ser muito cautelosas quanto a construir esta mquina. Mas amanh aparecero alguns que instigaro construo imediata - quero dizer, logo aps recebermos o livro de instrues e decifrarmos a Mensagem, presumindo que a deciframos. Que vai a delegao americana propor? - No sei - respondeu ela, devagar. Mas lembrou-se de que, pouco depois de o material diagramtico ter sido recebido, Der Heer comeara a perguntar se era presumvel que a mquina estivesse ao alcance da economia e da tecnologia da Terra. Ela pouco o pudera
153

tranqilizar em qualquer dos aspectos. Recordou de novo quanto Ken parecera preocupado nas ltimas semanas, algumas vezes at nervoso. Claro que as suas responsabilidades na questo eram... - O doutor Der Heer e Mister Kitz esto no mesmo hotel que voc? - No, eles esto instalados na Embaixada. Era sempre assim. Devido natureza da economia sovitica e necessidade consciente de comprar tecnologia militar em vez de bens de consumo com as suas reservas limitadas de moedas fortes, os Russos dispunham de pouco dinheiro para gastar quando visitavam o Ocidente. Eram obrigados a ficar em hotis de segunda ou terceira categoria, ou at mesmo em penses, enquanto os seus colegas ocidentais viviam em relativo luxo. Isso constitua uma contnua fonte de embarao para os cientistas de ambos os pases. Pagar a conta daquela refeio relativamente simples no representaria dificuldade nenhuma para Ellie, mas seria um peso grande para Vaygay, apesar da sua posio comparativamente elevada na hierarquia cientfica sovitica. Mas o que estava ele... - Vaygay, seja direto comigo. Que pretende dizer? Pensa que o Ken e Mike Kitz se esto a antecipar? - "Direto"9... Uma palavra interessante; nem para a direita nem para a esquerda, mas progressivamente em frente. Receio que nos prximos dias assistamos a uma discusso prematura acerca da construo de uma coisa que no temos direito nenhum de construir. Os polticos pensam que ns sabemos tudo. Na realidade, no sabemos quase nada. Semelhante situao poderia ser perigosa. Ellie apercebeu-se finalmente de que Vaygay estava a assumir uma responsabilidade pessoal pela compreenso da natureza da Mensagem. Se conduzisse a alguma catstrofe, preocupava-o que a culpa pudesse ser sua. Claro que tambm tinha menos motivaes pessoais. - Quer que eu fale com o Ken? - Se lhe parecer apropriado. Tem oportunidades freqentes de falar com ele? - Fez a pergunta em tom natural. - Vaygay, no est com cimes, pois no? Desconfio que se apercebeu dos meus sentimentos pelo Ken antes de eu prpria ter conscincia deles. Quando esteve em Argus. O Ken e eu temos estado mais ou menos juntos nos ltimos dois meses. Tem algumas objees?
A palavra inglesa usada straight, cuja traduo correta, neste contexto, deveria ser "franco". Mas o comentrio do interlocutor da cientista obriga a esta pequena incorreo. (N. da T.)
9

154

- Oh, no, Ellie! No sou seu pai nem um amante ciumento. S lhe desejo grande felicidade. Acontece apenas que vejo tantas possibilidades desagradveis... Mas no adiantou mais. Voltaram s suas interpretaes preliminares de alguns dos diagramas, com os quais a mesa ficou eventualmente coberta. Como contraponto, tambm discutiram um pouco de poltica: o debate na Amrica sobre os princpios de Mandala para resolver a crise na frica do Sul e a crescente guerra de palavras entre a Unio Sovitica e a Repblica Democrtica Alem. Como sempre, Arroway e Lunacharsky sentiam prazer em denunciar um ao outro a poltica externa dos seus prprios pases. Isto era muito mais interessante do que denunciar a poltica externa da nao um do outro, o que teria sido igualmente fcil de fazer. Durante a discusso ritual acerca de repartirem a despesa, ela reparou que a forte chuva se reduzira a um leve chuviscar. Entretanto, a notcia da Mensagem de Vega chegara a todos os cantos do planeta Terra. Contara-se a pessoas que no sabiam nada de radiotelescpios e nunca tinham ouvido falar em nmeros primos, uma histria peculiar acerca de uma voz das estrelas, acerca de seres estranhos - que no eram exatamente homens, mas tambm no eram exatamente deuses - que, descobrira-se, viviam no cu noturno. No vinham da Terra. A sua estrela-ptria podia ser facilmente vista, mesmo com Lua cheia. No meio do ininterrupto frenesi de comentrios sectrios havia tambm - por todo o mundo, como agora se tornara aparente - um sentimento de espanto, at mesmo de temor. Estava a acontecer alguma coisa transformadora, alguma coisa miraculosa. O ar estava cheio de possibilidades, de uma sensao de novo comeo. "A humanidade foi promovida escola secundria" escrevera um editorialista americano. Havia outros seres inteligentes no universo. Podamos comunicar com eles. Provavelmente eram mais velhos do que ns, possivelmente mais sbios. Estavam a enviar-nos bibliotecas de informao complexa. Havia como que uma intuio muito espalhada de iminente revelao secular. Por isso, os especialistas de todas as matrias comearam a preocupar-se. Matemticos preocupavam-se com as descobertas elementares que podiam ter lhes escapado. Dirigentes religiosos receavam que valores veganianos, apesar de aliengenas, encontrassem adeptos fceis, especialmente
155

entre os jovens sem instruo. Astrnomos preocupavam-se com a possibilidade de haver aspectos fundamentais acerca de estrelas prximas que tivessem interpretado mal. Polticos e dirigentes governamentais temiam que quaisquer outros sistemas de governo, alguns completamente diferentes dos presentemente em moda, pudessem ser admirados por uma civilizao superior. Fosse o que fosse que os Veganianos soubessem, no fora influenciado por instituies, histria ou biologia peculiarmente humanas. E se muito do que ns julgvamos certo fosse um equvoco, um caso especial ou uma asneira lgica? Peritos comearam, intranqilamente, a reavaliar a fundamentao das suas matrias. Para alm desta restrita inquietao vocacional havia uma grande e sublime percepo de uma nova aventura para a espcie humana, o dobrar de uma esquina, de entrar de rompante numa nova era - um simbolismo fortemente ampliado pela aproximao do Terceiro Milnio. Ainda havia conflitos polticos, alguns deles - como a incessante crise sul-africana graves. Mas havia tambm em muitas partes do mundo um declnio notrio de retrica jingosta e nacionalismo autocongratulatrio pueril. Havia a sensao de que a espcie humana, milhares de milhes de minsculos seres humanos espalhados por todo o mundo, estava a ser coletivamente presenteada com uma oportunidade sem precedentes, ou at, porventura, com um grave perigo comum. A muitos parecia absurdo que os estados-naes em desacordo continuassem com os seus conflitos mortferos quando enfrentados por uma civilizao no humana de aptides imensamente maiores. Andava no ar um cheirinho de esperana. Algumas pessoas que a tal no estavam acostumadas tomaram-no erradamente por qualquer outra coisa - confuso, talvez, ou covardia. Durante dcadas, depois de 1945, o arsenal mundial de armas nucleares estratgicas aumentara sistematicamente. Os dirigentes mudavam, os sistemas de armamento mudavam, a estratgia mudava, mas o nmero de armas estratgicas, esse, s aumentava. Chegou uma altura em que havia mais de vinte e cinco mil no planeta, dez para cada cidade. A tecnologia estava a empurrar no sentido de tempo de vo curto, incentivos para ard-target-first strike e, pelo menos, launch-on-Warning de fato. S um perigo to monumental podia anular uma insensatez to monumental, apoiada por tantos lderes em tantas naes durante tanto tempo. Mas, finalmente, o mundo recuperou a lucidez, pelo menos at determinado ponto, e foi
156

assinado um acordo pelos Estados Unidos da Amrica, a Unio Sovitica, a Inglaterra, a Frana e a China. No se destinava a libertar o mundo das armas nucleares. Poucos esperavam que trouxesse na sua esteira alguma utopia. Mas os Americanos e os Soviticos comprometeram-se a reduzir os seus arsenais estratgicos para mil armas nucleares cada. Os pormenores foram cuidadosamente concebidos, de modo que nenhuma das superpotncias se encontrasse em desvantagem significativa em qualquer estgio do processo de reduo. A Inglaterra, a Frana e a China acordaram em comear a reduzir os seus arsenais quando as superpotncias tivessem descido abaixo do nvel das trs mil e duzentas unidades. Os Acordos de Hiroxima foram assinados, com jbilo mundial, junto da famosa placa em memria das vtimas da primeira cidade obliterada por uma arma nuclear: "Descansai em paz, pois no voltar a acontecer!" Todos os dias, os ativadores de ciso de um nmero igual de ogivas nucleares dos Estados Unidos da Amrica e da Unio Sovitica eram entregues numa instalao especial dirigida por tcnicos americanos e russos. O plutnio era extrado, registrado, selado e transportado por equipes bilaterais para centrais de energia nuclear onde era consumido e convertido em eletricidade. Este esquema, conhecido por Plano de Gayler, em homenagem a um almirante americano, era largamente aclamado como a ltima palavra na transformao de espadas em relhas de arado. Como cada nao ainda conservava uma capacidade de retaliao devastadora, at os estabelecimentos militares acabaram eventualmente por concordar com o sistema. Os generais no desejam mais do que qualquer outra pessoa que os seus filhos morram, e a guerra nuclear a negao das virtudes militares convencionais; difcil encontrar muita coragem no ato de carregar num boto. A primeira cerimnia de despojamento - filmada pela televiso, transmitida em direto e retransmitida muitas vezes apresentava tcnicos americanos e soviticos vestidos de branco transportados em dois dos objetos metlicos cinzentobaos, cada um quase do tamanho de uma otomana e variadamente engalanados com estrelas e riscas e foices e martelos. Foi vista por uma enorme frao da populao mundial. Os telejornais noturnos anunciavam regularmente quantas ameaas estratgicas de ambos os lados tinham sido desmanteladas e quantas mais iam s-lo. Dentro de pouco mais de duas dcadas, estas notcias tambm chegariam a Vega. Nos anos seguintes, as desativaes continuaram, quase
157

sem nenhum problema. Ao princpio, o excesso nos arsenais foi anulado, com pouca mudana na doutrina estratgica; mas agora os cortes estavam a ser sentidos e os sistemas de armas mais desestabilizadores estavam a ser desmantelados. Tratavase de algo que os peritos tinham classificado de impossvel e declarado "contrrio natureza humana". Mas uma sentena de morte, como Samuel Johnson observara, faz concentrar a mente de maneira maravilhosa. No ltimo meio ano, o desmantelamento de armas nucleares pelos Estados Unidos e pela Unio Sovitica dera importantes passos novos, com equipes de inspeo intrusivas de cada nao a serem em breve instaladas no territrio da outra - apesar da desaprovao e preocupao publicamente manifestadas pelos estados-maiores militares de ambas as potncias. As Naes Unidas revelaram-se inesperadamente eficientes na mediao de disputas internacionais, com as guerras fronteirias oesteiraniana e Chile-Argentina ambas aparentemente resolvidas. Falava-se at, e no se tratava de conversa inteiramente estulta, de um tratado de no agresso entre a NATO e o Pacto de Varsvia. Os delegados que chegavam para a primeira sesso plenria do Consrcio Mundial da Mensagem vinham predispostos para a cordialidade numa medida sem paralelo em dcadas recentes. Cada nao possuidora nem que fosse apenas de um punhado de bits da Mensagem estava representada, tendo enviado delegados tanto cientficos como polticos; um nmero surpreendente enviou tambm representantes militares. Nalguns casos, poucos, as delegaes nacionais eram chefiadas por ministros dos Estrangeiros ou at por Chefes de Estado. A delegao do Reino Unido inclua o visconde Boxforth, Lorde do Selo Privado - ttulo que, intimamente, Ellie achava hilariante10. A delegao da URSS era chefiada por B. Ya Abukhimov, presidente da Academia de Cincias Sovitica, com Gotsridze, ministro da Indstria Meio-Pesada, e Arkhangelsky a desempenharem papis significativos. A presidente dos Estados Unidos insistira em que Der Heer chefiasse a delegao americana, embora ela inclusse o subsecretrio de Estado Elmo Honicutt e Michael Kitz, entre outros, em representao do Departamento da Defesa. Um enorme e complicado mapa em projeo de rea igual mostrava a disposio dos radiotelescpios no planeta,
A hilaridade devia-se ao fato de Lorde do Selo Privado (funcionrio que tem a seu cargo o uso do selo do Estado em assuntos de pequena importncia) se dizer em ingls Lord Privy Seal, e privy tambm significar "latrina". (N. da T.)
10

158

incluindo os navios ocenicos rastreadores soviticos. Ellie olhou em redor do recm-concludo salo de conferncias, adjacente aos gabinetes e residncia do presidente da Frana. Ainda apenas no segundo ano do seu mandato de sete anos, ele estava a fazer todos os esforos para assegurar o xito da reunio. Uma multitude de rostos, bandeiras e uniformes nacionais refletia-se das compridas e curvas mesas de mogno e das paredes espelhadas. Ellie reconheceu poucas das pessoas dos campos poltico e militar, mas em cada delegao parecia encontrar-se pelo menos um cientista ou engenheiro familiar: Annunziata e Ian Broderick, da Austrlia; Fedirka, da Checoslovquia; Braude, Crebillon e Boileau, da Frana; Kumar Chandrapurana e Devi Sukhavati, da ndia; Hironaga e Matsui, do Japo... Pensou nos fortes antecedentes tecnolgicos, mais do que radioastronmicos, de muitos dos delegados, especialmente dos japoneses. A idia de que a construo de alguma imensa mquina poderia fazer parte da agenda da reunio originara mudanas de ltima hora na composio das delegaes. Reconheceu tambm Matesta, da Itlia; Bedenbaugh, um fsico que se metera na poltica, Clegg e o venerando Sir Arthur Chatos a conversar atrs do tipo de bandeira inglesa que se encontra em mesas de restaurantes em estncias europias; Jaime Ortiz, de Espanha; Prebula, da Sua - o que era intrigante, uma vez que a Sua, que ela soubesse, no tinha sequer um radiotelescpio; Bao, que organizara brilhantemente a distribuio de radiotelescpios chineses, e Wintergarden, da Sucia. Havia delegaes sauditas, paquistanesas e iraquianas surpreendentemente grandes e, evidentemente, os soviticos, entre os quais Nadya Rozhdestvenskaya e Genrikh Arkhangelsky compartilhavam um momento de genuna hilaridade. Ellie olhou procura de Lunacharsky e finalmente localizouo com a delegao chinesa. Estava a apertar a mo a Yu Renqiong, diretor do Radiobservatrio de Beijing. Lembrava-se de que os dois homens tinham sido amigos e colegas durante o perodo da cooperao sino-sovitica. Mas as hostilidades entre as duas respectivas naes tinham posto fim a qualquer contacto entre eles e as restries das autoridades chinesas s viagens ao estrangeiro dos seus cientistas mais importantes ainda eram quase to rigorosas como as soviticas. Ellie compreendeu que estava a testemunhar o primeiro encontro dos dois ao fim de, talvez, um quarto de sculo. - Quem o velho chins a quem Vaygay est a apertar a
159

mo? - A pergunta era, da parte de Kitz, uma tentativa de cordialidade. Nos ltimos dias, ele tivera pequenas atitudes deste gnero, mudana de comportamento que ela achava pouco prometedora. - Yu, diretor do Observatrio de Beijing. - Julgava que aqueles tipos no se gramavam uns aos outros. - Michael, o mundo simultaneamente melhor e pior do que voc imagina. - Provavelmente pode levar-me a palma no "melhor", mas no me chega aos calcanhares no "pior". Depois das boas-vindas dadas pelo presidente da Frana (que, para certo espanto dos presentes, ficou para ouvir as apresentaes do incio da reunio) e da discusso da conduo dos trabalhos e da agenda por Der Heer e Abukhimov como copresidentes da conferncia, Ellie e Vaygay apresentaram em conjunto o resumo dos dados. Fizeram o que entretanto se tornara a forma de apresentao-padro - no excessivamente tcnica, por considerao para com as individualidades polticas e militares - quanto ao modo como os radiotelescpios funcionavam, a distribuio das estrelas prximas no espao e a histria da Mensagem em palimpsesto. A sua apresentao conjunta terminou com um visionamento, atravs dos monitores colocados diante de cada delegao, do material diagramtico recentemente recebido. Ela foi cuidadosa na demonstrao de como a modulao de polarizao se convertia numa seqncia de zeros e uns, como os zeros e os uns se ajustavam para formar uma imagem e como, na maioria dos casos, eles no faziam a mais vaga idia do que a imagem significava. Os pontos de dados agrupavam-se nos crans dos computadores. Ela via rostos iluminados de branco, mbar e verde pelos monitores no salo, agora parcialmente escurecido. Os diagramas mostravam complexas articulaes ramificadas; formas protuberantes, quase indecentemente biolgicas, e um dodecaedro regular perfeitamente formado. Uma longa srie de pginas fora agrupada numa construo tridimensional complicadamente pormenorizada que girava lentamente. A cada objeto enigmtico correspondia uma legenda ininteligvel. Vaygay sublinhou as incertezas ainda mais fortemente do que ela. No entanto, na sua opinio, no restavam agora dvidas de que a Mensagem era um manual para a construo de uma mquina. No mencionou que a idia de a Mensagem ser um projeto de construo tinha partido inicialmente dele e
160

de Arkhangelsky, mas Ellie aproveitou a oportunidade para retificar a omisso. Nos ltimos meses falara do assunto o suficiente para saber que audincias tanto cientficas como gerais se sentiam freqentemente fascinadas pelos pormenores do deslindar da Mensagem e presas de uma curiosidade atormentadora pelo conceito ainda por provar de um livro de instrues. No entanto, no estava preparada para a reao daquela - julgarse-ia - serena assistncia. Vaygay e ela tinham interdigitado as suas apresentaes. Quando terminaram, houve aplausos estrondosos e prolongados. As delegaes sovitica e lesteeuropias aplaudiram em unssono, com uma freqncia de duas ou trs palmas por batimento cardaco. Os americanos e muitos outros aplaudiram separadamente, com as suas palmas assncronas a formar um mar de rudo branco que se erguia da multido. Envolta numa espcie de alegria que lhe no era familiar, Ellie no resistiu a pensar nas diferenas de caracteres nacionais: os Americanos como individualistas e os Russos empenhados num esforo coletivo. Recordou que, em aglomeraes, os Americanos tambm tendiam para maximizar a sua distncia dos seus companheiros, enquanto os Soviticos tendiam para se aproximar o mais possvel uns dos outros. Ambos os estilos de aplauso - o americano claramente dominante - a encantaram. Durante um momento, apenas, permitiu-se pensar no padrasto. E no pai. Depois do almoo houve uma sucesso de outras apresentaes sobre a recolha e a interpretao dos dados. David Drumlin desenvolveu uma argumentao extraordinariamente competente de uma anlise estatstica que efetuara recentemente a todas as pginas anteriores da Mensagem que se referiam aos novos diagramas numerados. Alegou que a Mensagem continha no s um plano para a construo de uma mquina, mas tambm descries do desenho e dos modos de fabrico de componentes e subcomponentes. Nalguns casos, pensava, havia descries de novas indstrias completas ainda no conhecidas na Terra. De boca aberta, Ellie sacudiu o dedo na direo de Drumlin, a perguntar silenciosamente a Valerian se ele tivera conhecimento daquilo. De lbios franzidos, Valerian encolheu os ombros e virou as mos de palmas para cima. Ela perscrutou os outros delegados, procura de alguma expresso de emoo, mas detectou principalmente indcios de fadiga; a profundidade do material tcnico e a necessidade de, mais cedo ou mais tarde, tomar decises polticas estavam j a produzir tenso.
161

Finda a sesso, cumprimentou Drumlin pela interpretao, mas perguntou-lhe por que motivo s agora ouvira falar dela. "no pensei que fosse suficientemente importante para a maar com o assunto! Tratou-se apenas de uma coisinha que eu fiz enquanto voc andou por fora a consultar fanticos religiosos." Ellie pensou que, se Drumlin tivesse sido conselheiro da sua tese, ela ainda andaria s voltas com o seu doutorado. Ele nunca a aceitara totalmente. Nunca compartilhariam um relacionamento despreocupado de colegas cientistas. A suspirar, perguntou a si mesma se Ken soubera do novo trabalho de Drumlin. Mas, como co-presidente da conferncia, Der Heer estava sentado com o seu homlogo sovitico num estrado voltado para a ferradura de bancadas de delegados. Estava, como estivera durante semanas, quase inacessvel. Claro que Drumlin no era obrigado a discutir com ela as suas descobertas; ela sabia que ambos tinham andado preocupados recentemente. Mas, quando em conversa com ele, por que se mostrava ela sempre acomodatcia - e argumentativa somente in extremis? Era evidente que uma parte de si mesma ainda achava que a obteno do seu doutorado e a oportunidade de prosseguir o seu trabalho cientfico continuavam a ser possibilidades futuras firmemente contidas nas mos de Drumlin. Na manh do segundo dia foi dada a palavra a um delegado sovitico. Ela no o conhecia. "Stefan Alexenvich Baruda", indicaram os vitagrficos no cran do seu computador, "Diretor, Instituto de Estudos para a Paz, Academia de Cincias Sovitica, Moscovo; Membro, Comit Central, Partido Comunista da URSS." - Agora vamos comear a jogar duro - ouviu ela Michael Kitz dizer a Elmo Honicutt, do Departamento de Estado. Baruda era um homem esmeradamente vestido, de fato de passeio ocidental elegante e impecavelmente na moda, talvez de corte italiano. O seu ingls era fluente e quase sem sotaque. Nascera numa das repblicas blticas, era jovem para um dirigente de uma organizao to importante formada para estudar as implicaes a longo prazo, na poltica estratgica, da reduo das armas nucleares - e constitua um exemplo frisante da "nova onda" da liderana sovitica. - Sejamos francos - dizia Baruda. - Est a ser-nos enviada uma mensagem das lonjuras do espao. A maior parte da informao tem sido recolhida pela Unio Sovitica e pelos
162

Estados Unidos da Amrica. Passagens essenciais foram tambm obtidas por outros pases. Todos estes pases esto representados nesta conferncia. Qualquer nao - a Unio Sovitica, por exemplo - podia ter aguardado que a Mensagem se repetisse vrias vezes, como todos ns esperamos que acontecer, e preencher desse modo as muitas lacunas. Mas isso levaria anos, talvez dcadas, e ns estamos um pouco impacientes. Por isso compartilhamos todos os dados. "Qualquer nao - a Unio Sovitica, por exemplo - podia colocar em rbita volta da Terra grandes radiotelescpios com receptores sensveis que funcionam nas freqncias da Mensagem. Os Americanos podiam igualmente faz-lo. Talvez o Japo ou a Frana, ou a Agncia Espacial Europia, pudessem faz-lo. Assim, qualquer nao, por si s, poderia adquirir todos os dados, porque, no espao, um radiotelescpio pode estar sempre apontado a Vega. Mas isso poderia ser considerado um ato hostil. No segredo nenhum que os Estados Unidos da Amrica ou a Unio Sovitica poderiam ser capazes de abater tais satlites. Por isso, talvez tambm por esta razo, compartilhamos os dados. " melhor cooperar. Os nossos cientistas desejam trocar no apenas os dados que recolheram, mas tambm as suas especulaes, as suas suposies, os seus... sonhos. Todos vs, cientistas, sois iguais nesse aspecto. Eu no sou cientista. A minha especialidade governar. Por isso sei que as naes tambm so iguais. Todas as naes so cautelosas. Todas as naes so desconfiadas. Nenhum de ns daria uma vantagem a um adversrio potencial se pudesse evit-lo. E, assim, ouve duas opinies - talvez mais, mas pelo menos duas -, uma que aconselha a permuta de todos os dados e outra que aconselha cada nao a procurar obter vantagem sobre as outras. "Podem ter a certeza de que o outro lado est procura de qualquer vantagem", dizem a mesma coisa na maior parte das naes. "Os cientistas venceram este debate. Assim, por exemplo, a maior parte dos dados - embora, desejo salient-lo, no todos adquiridos pelos Estados Unidos da Amrica e pela Unio Sovitica foram permutados. A maior parte dos dados de todos os outros pases foram permutados em todo o mundo. Sentimonos felizes por termos tomado esta deciso. Ellie segredou a Kitz: - Isto no me parece "jogo duro". - Continue sintonizada - murmurou ele em resposta. - Mas h outras espcies de perigos. Gostaramos de indicar agora um deles, para considerao do Consrcio.
163

O tom de Baruda recordou-lhe o de Vaygay ao almoo, dias antes. Que andava a preocupar os Soviticos? - Ouvimos o acadmico Lunacharsky, a doutora Arroway e outros cientistas concordarem em que estamos a receber as instrues para construir uma mquina complexa. Suponhamos que, como toda a gente parece esperar, o fim da Mensagem chega; a Mensagem recicla, volta ao princpio e ns recebemos a introduo - a palavra inglesa primer, no ? - que nos permite l-la. Suponhamos tambm que continuamos a cooperar inteiramente, todos ns. Permutamos todos os dados, todas as fantasias, todos os sonhos. "Ora os seres de Vega no esto a enviar-nos estas instrues para se divertirem. Eles querem que construamos uma mquina. Talvez nos digam o que se destina a mquina a fazer. Talvez no. Mas, mesmo que digam, porque haveremos de acreditar neles? Por isso confesso a minha prpria fantasia, o meu prprio sonho. No um sonho feliz. E se a mquina for um Cavalo de Tria? Ns construmo-la com grande dispndio, ligamo-la e, de sbito, sai dela um exrcito invasor. Ou se outra hiptese - for uma Mquina do Fim do Mundo? Construmo-la, ligamo-la e a Terra explode. Talvez seja esta a maneira de eles suprimirem civilizaes que comeam a emergir no cosmo. No custaria muito caro; pagariam apenas um telegrama e a civilizao nascente destruir-se-ia obedientemente. "O que vou perguntar apenas uma sugesto, um ponto para conversarmos. Apresento-o vossa considerao. Pretendo que seja construtivo. Neste caso, todos ns compartilhamos o mesmo planeta, temos todos os mesmos interesses. No duvido de que vou levantar a questo com demasiada contundncia. Eis a minha pergunta: seria melhor queimar os dados e destruir os radiotelescpios? Houve agitao. Muitas delegaes pediram simultaneamente para serem ouvidas. Em vez disso, os copresidentes da conferncia pareceram principalmente motivados para recordar aos delegados que as sesses no deveriam ser gravadas nem vdeo-gravadas. No deveriam ser concedidas quaisquer entrevistas imprensa. Haveria comunicados dirios para a imprensa, elaborados de acordo com os co-presidentes e os chefes das delegaes. At mesmo os tegumentos da presente discusso teriam de permanecer restritos quela cmara de conferncias. Diversos delegados pediram clarificao presidncia. - Esse Baruda tem razo acerca de um Cavalo de Tria ou
164

de uma Mquina do Fim do Mundo, gritou um delegado holands, "no nosso dever informar o pblico?" Mas no lhe fora dada a palavra e o seu microfone no tinha sido ativado. Prosseguiram para outros assuntos mais urgentes. Ellie carregara rapidamente numa tecla do terminal do computador institucional sua frente, para conseguir uma posio nos primeiros lugares da bicha. Descobriu que ficou em segundo lugar, depois de Sukhavati e antes de um dos delegados chineses. Ellie conhecia vagamente Devi Sukhavati. Mulher imponente dos seus quarenta e cinco anos, usava penteado ocidental, sapatos decotados, de salto alto e sem calcanhar, e vestia um extico sari de seda. Inicialmente formada como mdica, tornara-se uma das principais especialistas indianas em biologia molecular e agora repartia o seu tempo entre o King's College, Cambridge, e o Instituto Tata, em Bombaim. Fazia parte do punhado de membros indianos da Royal Society de Londres e constava estar politicamente bem colocada. Tinhamse encontrado pela ltima vez havia alguns anos num simpsio internacional em Tquio, antes de a recepo da Mensagem ter eliminado os forosos pontos de interrogao dos ttulos de alguns dos seus ensaios cientficos. Ellie ressentira uma afinidade mtua, apenas em parte devida ao ato de se contarem entre as poucas mulheres participantes em reunies cientficas sobre vida extraterrestre. - Reconheo que o acadmico Baruda levantou uma questo importante e sensvel - comeou Sukhavati - e seria estpido afastar de nimo leve a possibilidade do Cavalo de Tria. Tendo em considerao uma grande parte da histria recente, uma idia natural, e surpreende-me que tenha decorrido tanto tempo antes de ser apresentada. No entanto, gostaria de recomendar cautela quanto a semelhantes receios. extremamente improvvel que os seres de um planeta da estrela Vega se encontrem exatamente no nosso nvel de avano tcnico. Nem mesmo no nosso planeta as culturas evoluem ao mesmo ritmo e ao mesmo tempo. Umas comeam mais cedo, outras mais tarde. Reconheo que algumas culturas podem recuperar o atraso, pelo menos tecnologicamente. Quando havia civilizaes avanadas na ndia, na China, no Iraque e no Egito, havia, quando muito, nmades da idade do ferro na Europa e na Rssia e culturas da idade da pedra na Amrica. "Mas as diferenas de tecnologias sero muito maiores nas circunstncias presentes. provvel que os extraterrestres
165

estejam muito adiantados em relao a ns, com certeza mais do que algumas centenas de anos - talvez milhares de anos nossa frente, ou at milhes. Ora peo-vos que compareis isso com o ritmo do avano tecnolgico humano no ltimo sculo. "Eu cresci numa minscula aldeia do Sul da ndia. No tempo da minha av, a mquina de costura de pedal era um prodgio tecnolgico. De que seriam capazes seres que esto milhares de anos a nossa frente? Ou milhes de anos? Como um filsofo do nosso lado do mundo disse uma vez: "Os artefatos de uma civilizao extraterrestre suficientemente avanada seriam indistinguveis da magia." "No podemos constituir absolutamente nenhuma ameaa para eles. No tm nada a recear de ns, e assim continuar a ser durante muito tempo. Este no nenhum confronto entre Gregos e Troianos, que estavam eqitativamente equiparados. Isto no nenhum filme de fico cientfica em que seres de diferentes planetas lutam com armas similares. Se eles desejam destruir-nos, podem certamente faz-lo com ou sem a nossa coope... - Mas por que preo? - interrompeu algum da assistncia. No compreende? A questo essa. Baruda diz que as nossas transmisses de televiso para o espao so a sua informao de que chegou a altura de nos destrurem, e a Mensagem o meio. As expedies punitivas so caras. A Mensagem barata. Ellie no conseguiu distinguir quem gritara esta interveno. Pareceu-lhe ser algum da delegao britnica. As suas observaes no tinham sido amplificadas pelo sistema udio, porque, mais uma vez, a presidncia no lhe concedera o direito de falar. Mas a acstica do salo de conferncias era suficientemente boa para permitir que tivesse sido ouvido com toda a clareza. Der Heer, na presidncia, tentava manter a ordem. Abukhimov inclinou-se e murmurou qualquer coisa a um ajudante. - Pensa que existe perigo em construir a mquina respondeu Sukhavati. - Eu penso que existe perigo em no a construir. Envergonhar-me-ia do nosso planeta se voltssemos as costas ao futuro. Os seus antepassados - apontou um dedo ao autor da intromisso - no foram to temerosos quando se fizeram pela primeira vez vela para a ndia ou para a Amrica. A reunio estava a ficar cheia de surpresas, pensou Ellie, embora duvidasse que Clive ou Raleigh fossem os melhores modelos-exemplo para a tomada de deciso presente. Talvez Sukhavati estivesse apenas a beliscar os Ingleses por conta de passadas ofensas coloniais. Aguardou que a luzinha verde se
166

acendesse na sua consola, a indicar que o seu microfone estava ativado e podia falar. - Senhor Presidente - ouviu-se dirigir-se, naquele tom formal e pblico, a Der Heer, que mal vira nos ltimos dias. Tinham combinado passar a tarde do dia seguinte juntos, durante um intervalo da conferncia, e ela sentia uma certa ansiedade a respeito do que iriam dizer. Livra, pensamento negativo, pensou. - Se for Presidente, creio que podemos lanar alguma luz sobre estas duas questes: o Cavalo de Tria e a Mquina do Fim do Mundo. Tencionava discutir isso amanh de manh, mas agora parece, sem dvida, relevante. Tocou na sua consola, nalgumas teclas de nmeros de cdigo, para apresentao de alguns dos seus dispositivos. O grande salo espelhado escureceu. - O doutor Lunacharsky e eu estamos convencidos de que estas so projees diferentes da mesma configurao tridimensional. Mostramos ontem toda a configurao em rotao simulada por computador. Pensamos, embora no possamos ter a certeza, que este ser o aspecto que o interior da mquina ter. Ainda no h nenhuma indicao clara de escala. Talvez tenha um quilmetro de lado a lado, talvez seja submicroscpica. Mas reparem nestes cinco objetos regularmente espaados volta da periferia da principal cmara interior, dentro do dodecaedro. Aqui est um grande plano de um deles. So as nicas coisas da cmara que parecem reconhecveis. "Isto parece ser uma vulgar cadeira de braos excessivamente estofada, perfeitamente configurada para um ser humano. muito improvvel que seres extraterrestres, que evoluram noutro mundo completamente diferente, se paream conosco o suficiente para compartilharem as nossas preferncias no tocante a moblia de sala de estar. Olhem, vejam este grande plano. Parece um objeto qualquer do quarto de hspedes da minha me, quando eu estava a crescer. Na verdade, quase parecia ter uma cobertura florida de proteo. Experimentou um pequeno sentimento de culpa. Esquecera-se de telefonar me antes de partir para a Europa e, verdade fosse dita, s lhe telefonara uma ou duas vezes desde que a Mensagem fora recebida. Ellie, como s capaz de proceder assim? - repreendeu-se mentalmente. Olhou de novo para os grficos do computador. A simetria quintuplicada do dodecaedro refletia-se nas cinco cadeiras do interior, cada uma voltada para uma superfcie pentagonal. - Assim, nossa opinio - do doutor Lunacharsky e minha 167

que as cinco cadeiras se destinam a ns. So para pessoas. Isso significaria que a cmara interior da mquina tem apenas alguns metros de largura e o exterior talvez dez ou vinte metros. A tecnologia indubitavelmente formidvel, mas no cremos estar a falar da construo de uma coisa do tamanho de uma cidade. Ou to complexa como um porta-avies. Poderemos ser muito capazes de construir isto, seja l o que for, se trabalharmos todos juntos. "O que estou a tentar dizer que no se metem cadeiras dentro de uma bomba. No penso que se trate de uma Mquina do Fim do Mundo ou de um Cavalo de Tria. Concordo com o que a doutora Sukhavati disse, ou talvez tenha apenas insinuado; a idia de que isto um Cavalo de Tria constitui por si mesma uma indicao do muito caminho que temos de percorrer. Houve de novo um protesto. Mas desta vez Der Heer no fez nenhum esforo para o deter; pelo contrrio, ligou at o microfone da pessoa em questo. Era o mesmo delegado que interrompera Sukhavati poucos minutos antes, Hili Edenbaugh, do Reino Unido, um ministro do Partido trabalhista no periclitante Governo de coligao. - ... simplesmente no compreendem qual a nossa preocupao. Se fosse literalmente um cavalo de madeira, no nos sentiramos tentados a levar o engenho aliengena para dentro das portas da cidade. Lemos o nosso Homero. Mas embonequem-no com alguns estofos, e as nossas suspeitas desaparecem. Por qu? Porque estamos a ser lisonjeados. Ou subornados. H uma aventura histrica implcita. H a promessa de novas tecnologias. H uma sugesto de aceitao por - como dizer? - seres maiores. Mas eu digo que, sejam quais forem as grandiosas fantasias que os radioastrnomos possam acalentar, se houver nem que seja uma minscula possibilidade de a mquina ser um meio de destruio, ela no dever ser construda. Melhor, como o delegado sovitico props, devemse queimar as gravaes dos dados e considerar a construo de radiotelescpios um crime capital. A conferncia estava a tornar-se ingovernvel. Dezenas de delegados punham-se eletronicamente na fila, espera de autorizao para falar. O murmrio inicial subiu para um barulho abafado que recordou a Ellie anos de escuta de esttica radioastronmica. No parecia fcil chegar-se a um consenso e os co-presidentes eram visivelmente incapazes de conter os delegados. Quando o delegado chins se levantou para falar, os
168

vitagrficos demoraram a aparecer no cran de Ellie, que olhou em redor procura de ajuda. Tambm no fazia nenhuma idia de quem aquele homem era. Ngnyen "Bobby" Bui, funcionrio do "National Security Council" agora ao servio de Der Heer, inclinou-se e disse: "Chama-se Xi Qiaomu. Tipo duro. Nascido na Longa Marcha. Voluntrio, ainda antes dos vinte anos, na Coria. Funcionrio governamental de carter principalmente poltico. Afastado e cado em desgraa na Revoluo Cultural. Presentemente, membro do Comit Central. Muito influente. Tem sido falado ultimamente nos meios de comunicao. Tambm dirige as escavaes arqueolgicas chinesas." Xi Qiaomu era um homem alto, de ombros largos e dos seus sessenta anos. As rugas do seu rosto faziam-no parecer mais velho, mas a sua postura e o seu fsico davam-lhe um aspecto quase juvenil. Usava a tnica abotoada no colarinho, maneira to obrigatria para os lderes polticos chineses como os fatos de trs peas para os lderes governamentais americanos excluindo a presidente, claro. Os vitagrficos chegaram finalmente consola de Ellie, que se lembrou de ter lido um extenso artigo acerca de Xi Qiaomu numa das revistas de vdeo. - Se estamos assustados - dizia ele -, no fazemos nada. Isso demor-los- um pouco. Mas, lembrai-vos, eles sabem que estamos aqui. A nossa televiso chega ao seu planeta. Todos os dias lhes somos lembrados. Tendes reparado nos nossos programas de televiso? Eles no nos esquecero. Se no fizermos nada e se eles estiverem preocupados conosco, chegaro at ns, com mquina ou sem mquina. No nos podemos esconder deles. Se tivssemos ficado calados, no enfrentaramos este problema. Se tivssemos apenas TV-cabo e nenhum grande radar militar, ento talvez eles no soubessem da nossa existncia. Mas agora tarde de mais. No podemos voltar atrs. O nosso rumo est traado. "Se estais seriamente assustados com a possibilidade de esta mquina destruir a Terra, no a construais na Terra. Fazeia noutro lado qualquer. Assim, se for uma Mquina do Fim do Mundo e fizer o mundo ir pelos ares... no ser o nosso mundo. Mas isso ser muito dispendioso. Provavelmente demasiado dispendioso. Ou, se no estamos assim to assustados, fazei-a em qualquer deserto isolado. Poder haver uma exploso muito grande no deserto de Takopi, na provncia de Xinjing, sem morrer ningum. E, se no estamos nada assustados, podemos constru-la em Washington. Ou em Moscovo. Ou em Beijing. Ou nesta bela cidade.
169

"Na China antiga chamava-se Chih Neu a Vega e a duas estrelas prximas. Chih Neu quer dizer a jovem mulher e a roca. " um smbolo auspicioso, uma mquina para fazer roupas novas para as pessoas da Terra. "Recebemos um convite. Um convite muito fora do vulgar. Talvez seja para irmos a um banquete. A Terra nunca foi convidada para um banquete antes. Seria descorts recusar.

170

CAPTULO XII O ismero delta-um Olhar as estrelas faz-me sempre sonhar, to simplesmente como sonho vendo os pontos pretos que representam cidades e aldeias num mapa. Por que motivo, pergunto a mim prprio, no ho-de os pontos brilhantes do cu ser to acessveis como os pontos pretos do mapa da Frana? VINCENT VAN GOGH Estava uma esplndida tarde de Outono, com um calor to imprprio da estao que Devi Sukhavati no trouxera casaco. Ela e Ellie caminhavam ao longo dos Campos Elseos, cheios de gente, na direo da Praa da Concrdia. A diversidade tnica s tinha rival em Londres, Manhattan e poucas outras cidades do planeta. Duas mulheres a caminhar juntas, uma de saia e camisola de malha e a outra de sari no constituam de modo nenhum uma coisa invulgar. porta de uma tabacaria havia uma comprida, disciplinada e poliglota bicha de pessoas atradas pela primeira semana de venda legalizada de cigarros de Cannabis curada dos Estados Unidos da Amrica. Nos termos da lei francesa, no podiam ser vendidos a, ou consumidos por, menores de dezoito anos. Muitos dos que se encontravam na bicha eram pessoas de meia-idade e mais velhas. Alguns talvez fossem argelinos ou marroquinos naturalizados. Sobretudo na Califrnia e no Orego, cultivavam-se variedades especialmente potentes de Cannabis destinadas ao comrcio de exportao. A primazia, ali, pertencia a uma estirpe nova e admirada, que, para mais, crescera num ambiente de luz ultravioleta que convertia alguns dos canabinides inertes no ismero. Chamava-se beijado-peloSol. A embalagem, ilustrada numa montra com metro e meio de altura, apresentava, em francs, a frase publicitria "Isto ser deduzido da sua parte no Paraso". As montras dos estabelecimentos ao longo do bulevar eram uma orgia de cor. As duas mulheres compraram castanhas a um vendedor ambulante e maravilharam-se com o seu sabor e a sua consistncia. Por qualquer razo, todas as vezes que Ellie via um letreiro de propaganda do BNP, o Banque Nationale de Paris, lia-o como a palavra russa correspondente a cerveja, com a letra do meio invertida da esquerda para a direita. CERVEJA, os letreiros - ultimamente deturpados das suas vocaes fiducirias respeitveis e habituais - pareciam instig-la,

CERVEJA RUSSA. A incongruncia divertia-a, e s com dificuldade conseguia convencer a parte do seu crebro encarregada da leitura de que estava perante o alfabeto latino, e no o alfabeto cirlico. Mais adiante maravilharam-se com L'Oblisque - um antigo memorial militar expropriado com grandes custos para se tornar num memorial militar moderno. Resolveram continuar a andar. Der Heer furtara-se ao encontro marcado, ou, pelo menos, procedera de maneira que dera no mesmo. Telefonara-lhe de manh, apologtico, mas no desesperadamente. Estavam a ser levantadas excessivas questes polticas na sesso plenria. O secretrio de Estado interrompia uma visita a Cuba e chegaria no dia seguinte, de avio. Der Heer estava ocupadssimo, no tinha mos a medir, e esperava que Ellie compreendesse. Ela compreendia. Detestava-se por dormir com ele. Para evitar uma tarde solitria, telefonara a Devi Sukhavati. - Uma das palavras que significam "vitorioso", em snscrito, abhijit. Era esse o nome de Vega na ndia antiga. Abhijit. Foi sob a influncia de Vega que as divindades hindus, os heris da nossa cultura, venceram os asuras, os deuses do mal. Est a ouvir, Ellie?... curioso: na Prsia tambm h asuras, mas l os asuras eram os deuses do bem. Eventualmente, surgiram religies em que o deus principal, o deus da luz, o deus Sol, se chamava Ahura-Mazda. Os zoroastrianos, por exemplo, e os mitrastas. Ahura, Asura, o mesmo nome. Hoje ainda h zoroastrianos, e os mitrastas deram uma boa luta aos primeiros cristos. Mas, nesta mesma histria, essas divindades hindus - eram principalmente femininas, diga-se de passagem chamavam-se devis. essa a origem do meu prprio nome. Na ndia, os devis so deuses do bem. Na Prsia, os devis tornaram-se deuses do mal. Alguns eruditos pensam que foi da que acabou por derivar a palavra inglesa devil. Tudo isto , provavelmente, algum retrato vagamente recordado da invaso ariana que empurrou os Drvidas, meus antepassados, para o sul. Assim, consoante o lado da cordilheira de Kirthar em que uma pessoa vive, Vega apia quer Deus, quer o Diabo. Esta histria engraada tinha sido contada como uma espcie de ddiva feita por Devi, que, parecia evidente, ouvira dizer alguma coisa a respeito das aventuras religiosas de Ellie na Califrnia, duas semanas atrs. Ellie sentiu-se grata. Mas a histria recordou-lhe que no mencionara sequer a Joss a possibilidade de a Mensagem ser o projeto de uma mquina para fins desconhecidos. Agora ele no tardaria a ouvir falar de tudo aquilo atravs dos media. Devia, sem dvida, disse
172

severamente a si mesma, fazer um telefonema transcontinental para lhe explicar a nova evoluo do caso. Mas constava que Joss estava em recluso. No prestara nenhuma declarao pblica aps o encontro de ambos em Modesto. Rankin anunciara numa conferncia de imprensa que, embora pudesse haver alguns perigos, no se opunha a que os cientistas recebessem a Mensagem completa. Mas a sua interpretao era outra coisa. Impunha-se uma verificao peridica por todos os segmentos da sociedade, declarou, especialmente por aqueles a quem estava confiada a salvaguarda dos valores morais e espirituais. Aproximavam-se agora dos Jardins das Tulherias, onde se exibiam as tonalidades extravagantes do Outono. Homens idosos e frgeis - Ellie pensou que fossem do Sudeste asitico discutiam. Bales multicores, para venda, ornamentavam os portes pretos de ferro forjado. No centro de um tanque de gua erguia-se uma Anfitrite de mrmore, volta da qual corriam veleiros de brincar, incitados por um exuberante grupo de garotos com aspiraes magalianas. De sbito, um peixegato irrompeu a gua, afundou o barquinho da frente e os rapazes e as raparigas ficaram emudecidos, coagidos por aquela apario completamente inesperada. O Sol estava baixo, a ocidente, e Ellie sentiu um arrepio momentneo. Aproximaram-se de L'Orangerie, no anexo da qual decorria uma exposio especial, conforme o cartaz proclamava: "images Martiennes". Os veculos-robots americano-francosoviticos que percorriam Marte tinham proporcionado uma abundncia espetacular de fotografias coloridas, algumas delas - como as imagens do sistema solar exterior obtidas pela Voyager cerca de 1980 - subindo muito acima do seu mero objetivo cientfico e transformando-se em arte. O cartaz apresentava uma paisagem fotografada no imenso planalto Elseo. No primeiro plano via-se uma pirmide trilateral, lisa, muito erodida, com uma cratera de impacto perto da base. Fora produzida por milhes de anos de fustigao pela areia atirada a grandes velocidades pelos agrestes ventos marcianos, tinham dito os gelogos planetrios. Um outro lado de Marte atolara-se numa duna formada pelos ventos e os seus controladores em Pasadena haviam, at ento, sido incapazes de atender os seus tristes pedidos de socorro. Ellie deu consigo de ateno fixa no aspecto de Sukhavati: nos seus enormes olhos pretos, no seu porte ereto e em mais um suntuoso sari. Pensou para consigo: no sou graciosa. Geralmente, era capaz de desempenhar o seu papel numa
173

conversa enquanto mentalmente debatia outros assuntos. Naquele dia, porm, tinha dificuldade em acompanhar uma linha de pensamento, quanto mais duas. Ao mesmo tempo que discutiam os mritos das vrias opinies sobre se era ou no de construir a Mquina, a sua mente voltou imagem dada por Devi da invaso ariana da ndia trs mil e quinhentos anos antes: uma guerra entre dois povos, cada um dos quais proclamava a vitria, cada um dos quais exagerava patrioticamente os acontecimentos histricos. Eventualmente, a estria transforma-se numa guerra de deuses. O "nosso" lado, evidentemente, bom. O outro lado, evidentemente, mau. Imaginou o Demnio do Ocidente, de barbicha de bode, cauda em forma de p e fisspide, a evoluir, em lentos passos evolutivos ao longo de milhares de anos, de algum antecessor hindu, que, por tudo quanto ela sabia, podia ter cabea de elefante e ser pintado de azul. - O Cavalo de Tria de Baruda... talvez no seja uma idia totalmente pateta - ouviu-se dizer. - Mas acho que no temos nenhuma alternativa, como o Xi disse. Eles podem estar aqui dentro de vinte e tal anos, se quiserem. Chegaram a um arco monumental de estilo romano encimado por uma esttua herica, at mesmo apotetica, de Napoleo representado como auriga. De uma viso distante, de uma perspectiva extraterrestre, como era pattica aquela postura. Descansaram num banco prximo, com as sombras compridas projetadas num canteiro de flores com as cores da Repblica Francesa. Ellie ansiava por discutir o seu problema emocional, mas isso poderia ter implicaes polticas. Seria, no mnimo, imprudente. No conhecia Sukhavati muito bem. Em vez disso, encorajou a companheira a falar da vida pessoal dela. Sukhavati aquiesceu sem hesitar. Nascera numa famlia brmane, mas no prspera, com tendncias matriarcais, no estado meridional de Tamil Nadu. As famlias matriarcais ainda eram comuns em todo o Sul da ndia. Matriculara-se na Universidade Hindu de Banares. Na Escola Mdica, em Inglaterra, conhecera e apaixonara-se profundamente por Surindar Ghosh, um colega estudante de Medicina. Mas Surindar era um harijan, um intocvel, de uma casta to detestvel que o simples fato de os ver era considerado por brmanes ortodoxos como conspurcador. Os antepassados de Surindar tinham sido obrigados a levar uma existncia noturna, como morcegos e mochos. A famlia dela ameaara reneg-la se casassem. O pai afirmava que filha
174

capaz de considerar semelhante unio no era sua. Mas ela desposou-o, mesmo assim. "Estvamos demasiado apaixonados", explicou. "Eu no tinha, realmente, nenhuma alternativa." Passado um ano, ele morrera de septicemia contrada ao efetuar uma autpsia sob superviso inadequada. No entanto, em vez de a reconciliar com a famlia, a morte de Surindar tivera o resultado oposto, e, depois de se licenciar em Medicina, ela resolvera ficar em Inglaterra. Descobrira uma vocao natural para a biologia molecular e considerara-a uma continuao fcil dos seus estudos mdicos. No tardou a verificar que possua verdadeiro talento para aquela minuciosa disciplina. O conhecimento da replicao do cido nuclico levou-a a trabalhos sobre a origem da vida, e isso, por sua vez, a considerar a possibilidade de vida noutros planetas. - Pode-se dizer que a minha carreira cientfica foi uma seqncia de associaes de idias. Uma coisa conduziu, simplesmente, a outra. Recentemente estivera a trabalhar na caracterizao de matria orgnica marciana, medida nalguns lugares de Marte pelos mesmos veculos-robots cuja espantosa produo fotogrfica tinham acabado de ver anunciada. Devi no voltara a casar, embora tenha dado claramente a entender que alguns a tinham pretendido. Ultimamente tivera encontros com um cientista de Bombaim que descrevia como um "rallah"11 de computadores". Caminharam um pouco mais e encontraram-se no Cour Napolon, o ptio interior do Museu do Louvre. No seu centro encontrava-se a recm-completada e tremendamente controversa entrada piramidal e em nichos altos volta do ptio viam-se representaes escultricas dos heris da civilizao francesa. Legendado sob cada esttua de um homem reverenciado - encontraram pouca evidncia de mulheres reverenciadas - encontrava-se o seu apelido. Ocasionalmente viam-se letras deformadas - pela eroso natural do tempo, algumas, ou, em poucos casos, apagadas por algum transeunte ofendido. Em uma ou duas esttuas era difcil decifrar quem fora o sbio. Na esttua que, visivelmente, provocara o maior ressentimento pblico s restavam as letras Lrn. Embora o Sol estivesse a pr-se e o Louvre permanecesse aberto at meio do anoitecer, elas no entraram. Em vez disso, foram andando pela margem do Sena, seguindo o rio, no regresso, ao longo do Quai d'Orsay. Os proprietrios das barracas de livros corriam taipais e fechavam a loja por aquele
11

Palavra anglo-indiana designativa de algum com determinada ocupao. (N. da T.) 175

dia. Foram andando assim um bocado, de brao dado maneira europia. Um casal francs caminhava poucos passos sua frente, segurando cada um dos componentes a mo da filha, uma menina dos seus quatro anos que periodicamente se erguia do passeio. Na sua momentnea suspenso em g zero experimentava, via-se perfeitamente, algo parecido com xtase. Os pais falavam do Consrcio Mundial da Mensagem, o que dificilmente se poderia considerar uma coincidncia, visto que os jornais a pouco mais se referiam. O homem era pela construo da Mquina; podia criar novas tecnologias e aumentar a taxa de empregos em Frana. A mulher parecia mais cautelosa, mas por razes que tinha dificuldade em exprimir. A filha, de tranas a voar, mostrava uma despreocupao absoluta com o destino a dar a um projeto de construo vindo das estrelas. Der Heer, Kitz e Honicutt tinham convocado uma reunio na Embaixada americana para o princpio da manh seguinte, a fim de se prepararem para a chegada do secretrio de Estado, que se verificaria nesse mesmo dia, mais tarde. A reunio seria confidencial e realizar-se-ia na Sala Preta da Embaixada, uma cmara eletromagneticamente isolada do mundo exterior e que tornava impossvel at mesmo a observao eletrnica sofisticada. Ou, pelo menos, assim se afirmava. Ellie pensava que talvez tivesse sido criada instrumentao capaz de contornar e superar essas precaues. Depois de passar a tarde com Devi Sukhavati, recebera o recado e tentara telefonar a Der Heer, mas s conseguira contactar com Michael Kitz. Discordava, disse-lhe, de uma reunio confidencial sobre aquele assunto; era uma questo de princpio. A Mensagem era claramente endereada a todo o planeta. Kitz respondeu-lhe que no estavam a ser sonegados quaisquer dados ao resto do mundo, pelo menos pelos Americanos, e que a reunio era de natureza meramente consultiva, para ajudar os Estados Unidos nas difceis negociaes processuais que se seguiriam. Apelou para o patriotismo dela, para o seu interesse prprio, e; por fim, invocou de novo a deciso Hadden. "Tanto quanto sei, essa coisa continua fechada no seu cofre por ler. Leia-a." recomendou. Ela tentou, novamente em vo, comunicar com Der Heer. Primeiro, o indivduo aparece por todos os cantos das
176

instalaes Argus, como uma moeda falsa. Muda-se para o teu apartamento. Tens a certeza, pela primeira vez em muitos anos, de que ests apaixonada. Mas, de repente, no consegues sequer lev-lo a atender o telefone. Resolveu assistir reunio, quanto mais no fosse para se encontrar com Ken cara a cara. Kitz era entusiasticamente pela construo da Mquina, Drumlin cautelosamente a favor, Der Heer e Honicutt sem opinio, pelo menos exteriormente, e Peter Valerian angustiadamente indeciso. Kitz e Drumlin at j falavam a respeito do lugar onde constru-la. S os custos de transporte tornavam a construo, ou sequer a montagem, do lado mais distante da Lua proibitivamente elevada, como Xi calculara. - Se utilizarmos travagem aerodinmica, sair mais barato enviar um quilograma para Phobos ou Deimos do que para o lado mais distante da Lua - opinou Bobby Bui. - Onde diabo fica Fobusdimos? - perguntou Kitz. - So as luas de Marte. Eu estava a falar de travagem aerodinmica na atmosfera marciana. - E quanto tempo preciso para chegar a Phobos ou Deimos? - indagou Drumlin, a mexer o caf. - Talvez um ano, mas, assim que tivermos uma esquadra de veculos de transferncia interplanetria e o pipeline estiver cheio... - Um ano comparado com trs dias para a Lua? - resmungou Drumlin. - Bui, deixe de nos fazer perder tempo. - Foi apenas uma sugesto - protestou o outro. Compreendem, apenas uma coisa a pensar. Der Heer parecia impaciente, desatento. Era evidente que se encontrava sob grande tenso, evitando alternadamente os olhos dela e - parecia-lhe - fazendo-lhe um apelo mudo qualquer. Ellie considerou isso um sinal de esperana. - Se querem preocupar-se com Mquinas do Fim do Mundo dizia Drumlin -, tm de se preocupar com provises de energia. Se no tiver acesso a uma enorme quantidade de energia, no poder ser uma Mquina do Fim do Mundo. Por isso, enquanto as instrues no exigirem um reator nuclear de um gigavtio, no acho que tenhamos de nos preocupar com Mquinas do Fim do Mundo. - Por que tm vocs tanta pressa de comear a construo? - perguntou Ellie a Kitz e Drumlin conjuntamente. Eles estavam sentados ao lado um do outro, com um prato de croissants no meio. Kitz olhou de Honicutt para Der Heer antes de responder:
177

- Esta reunio confidencial - comeou. - Todos ns sabemos que no transmitir aos seus amigos russos nada do que se disser aqui. Trata-se do seguinte: ignoramos o que a Mquina far, mas evidente, pela anlise do Dave Drumlin, que contm nova tecnologia, provavelmente novas indstrias. Construir a Mquina ter necessariamente valor econmico... quero dizer, pense no que aprenderamos. E poderia ter valor militar. Pelo menos isso que os Russos pensam. Veja, os Russos esto entalados. Aqui est toda uma nova rea de tecnologia que vo ter de compartilhar com os Estados Unidos. Talvez haja, na Mensagem, instrues para alguma arma decisiva, ou ento alguma vantagem econmica. No podem ter a certeza. Tero de estourar com a sua economia a experimentar. Notou a insistncia com que Baruda se referiu ao que era custo efetivo? Se todo este material da Mensagem desaparecesse - queimem os dados, destruam os telescpios -, os Russos poderiam manter a paridade militar. por isso que esto to cautelosos. Conseqentemente, claro, por isso que ns estamos cheios de entusiasmo para avanar. - Sorriu. Temperamentalmente, Kitz era desumano, pensou Ellie; mas estava longe de ser estpido. Quando se mostrava frio e retrado, as pessoas tinham tendncia para antipatizar com ele. Por isso cultivara um verniz ocasional de afabilidade urbana. Na opinio dela, era uma camada de verniz monomolecular. - Agora permita que eu lhe faa uma pergunta - continuou ele. - Detectou a observao de Baruda acerca de sonegar alguns dos dados? Faltam dados? - Apenas muito ao princpio. Creio que apenas das primeiras semanas. Houve algumas lacunas na cobertura chinesa um pouco depois disso. Ainda h uma pequena quantidade de dados que no foram permutados em todas as partes. Mas no detecto quaisquer indcios de sonegao grave. De qualquer modo, colmataremos quaisquer brechas depois de a Mensagem reciclar. - Se a Mensagem reciclar - rosnou Drumlin. Der Heer moderou um debate sobre planejamento contingencial: que fazer quando o manual fosse recebido; que indstrias americanas, alems e japonesas notificar com antecedncia sobre possveis projetos de desenvolvimento importantes; como identificar cientistas e engenheiros-chave para construir a Mquina se fosse tomada a deciso de ir para a frente; e, em breve, a necessidade de suscitar entusiasmo pelo projeto no Congresso e junto do pblico americano. Der Heer apressou-se a acrescentar que se tratava apenas de planos
178

contingenciais, que no estava a ser tomada nenhuma deciso final, e que no restavam dvidas de que as preocupaes soviticas a respeito de um Cavalo de Tria eram, pelo menos, parcialmente genunas. Kitz fez perguntas a respeito da composio da "tripulao". - Eles esto a pedir-nos que sentemos pessoas em cinco cadeiras estofadas. Que pessoas? Como vamos decidir? Provavelmente ter de ser uma tripulao internacional. Quantos americanos? Quantos russos? Mais algum? No sabemos o que acontecer a essas cinco pessoas quando se sentarem nessas cadeiras, mas queremos dispor dos melhores homens para a misso. Ellie no mordeu a isca e ele continuou: - Um grande problema vai ser quem paga o qu, quem constri o qu, quem se encarrega da integrao de sistemas globais. Creio que podemos regatear no duro a este respeito, a troco de significativa representao americana na tripulao. - Mas continuamos interessados em enviar as melhores pessoas que for possvel - observou Der Heer, um pouco obviamente. - Sem dvida - redargiu Kitz -, mas que quer significar com "melhores"? Cientistas, pessoas com antecedentes de informao militar? Fora fsica e resistncia? Patriotismo? (No uma palavra feia, bem sabem.) E depois - levantou os olhos do croissant em que estava a espalhar manteiga e olhou a direito para Ellie, - h a questo do sexo. Quero dizer, dos sexos. Mandamos apenas homens? Se forem homens e mulheres, tero de ser mais de um sexo do que do outro. H cinco lugares, um nmero mpar. Todos os membros da tripulao trabalharo bem juntos? Se formos para a frente com este projeto, haver muito que negociar, e duramente. - Isto no me parece certo - declarou Ellie. - No se trata de nenhuma embaixada que se compre com uma contribuio para uma campanha eleitoral. Isto um assunto srio. Ademais, quer l em cima algum idiota cheio de msculo, algum garoto de vinte e poucos anos que no sabe nada acerca do modo como o mundo funciona, que sabe apenas como participar numa respeitvel corrida de cem metros e obedecer a ordens? Ou algum mercenrio poltico? Esta viagem no pode estar relacionada com coisas dessas. - No, tem razo - concordou Kitz, a sorrir. - Acho que arranjaremos pessoas que satisfaam os nossos critrios. Der Heer, com os papos sob os olhos a tornarem-no quase desfigurado, declarou a reunio encerrada. Conseguiu
179

transmitir a Ellie um pequeno sorriso ntimo, mas um sorriso s de lbios, sem dentes mostra. As limousines da Embaixada aguardavam para os levar ao Palcio do Eliseu. - Eu explico-lhes por que motivo seria melhor enviar russos dizia Vaygay. - Quando vocs, Americanos, desbravaram o vosso pas - pioneiros, caadores de armadilha, batedores ndios e tudo isso -, no encontraram oposio, pelo menos de ningum ao vosso nvel de tecnologia. Correram atravs do continente, do Atlntico ao Pacfico. Passado algum tempo contavam que tudo seria fcil. A nossa situao foi diferente. Ns fomos vencidos pelos Mongis. A sua tecnologia eqestre era muito superior nossa. Quando nos expandimos para leste, fomos cuidadosos. Nunca atravessamos o deserto contando que seria fcil. Estamos mais adaptados adversidade do que vocs. Alm disso, os Americanos esto habituados a estar tecnologicamente frente. Ns estamos habituados a alcanar quem est tecnologicamente nossa frente. Ora toda a gente da Terra um russo - compreenda, refiro-me a ser um russo na nossa situao histrica. Esta misso precisa de soviticos mais do que de americanos. O simples fato de se encontrar com ela a ss acarretava certos riscos para Vaygay - e tambm para ela, como Kitz fizera questo de lhe lembrar. s vezes, num encontro cientfico na Amrica ou na Europa, Vaygay era autorizado a passar uma tarde com ela. Mais freqentemente, porm, era acompanhado por colegas ou por um baby-sitter KGB que era descrito como intrprete, mesmo quando o seu ingls era claramente inferior ao de Vaygay, ou como cientista do secretariado desta ou daquela comisso da Academia, apesar de o seu conhecimento dos assuntos cientficos se revelar muitas vezes superficiais. Vaygay abanava a cabea quando interrogado a respeito deles. Mas, de modo geral, considerava os baby-sitters uma parte do jogo, o preo a pagar quando deixavam uma pessoa visitar o Ocidente, e Ellie teve a impresso de detectar mais de uma vez uma nota de afeto na voz de Vaygay quando ele falava com o baby-sitter: ir a um pas estrangeiro e fingir ser especialista numa matria que se conhecia mal devia causar muita angstia. Talvez, l muito no fundo, o baby-sitter detestasse tanto o seu papel como Vaygay. Estavam sentados mesa junto da montra do Chez Dieux. Pairava no ar uma frescura inequvoca, uma premonio de Inverno, e um homem novo, cuja nica concesso ao frio era um comprido cachecol azul, passou apressadamente pelas tinas
180

de ostras geladas do lado de fora da montra. Pelas observaes (incaracteristicamente) cautelosas e continuadas de Lunacharsky, Ellie deduziu que reinava a confuso na delegao sovitica. Os Soviticos receavam que a Mquina pudesse de algum modo redundar em vantagem estratgica para os Estados Unidos na competio global que durava havia cinco dcadas. Vaygay ficara sinceramente escandalizado com a pergunta de Baruda quanto a queimarem-se os dados e destrurem-se os radiotelescpios. No tivera nenhum conhecimento prvio da posio de Baruda. Os Soviticos tinham desempenhado um papel vital na captao da Mensagem, com a maior cobertura em longitude de qualquer nao, frisou Vaygay, e tinham os nicos radiotelescpios verdadeiramente nacionais nos oceanos. esperavam, naturalmente, um papel importante fosse no que fosse que se seguisse. Ellie garantiu-lhe que, pela parte que lhe tocava, teriam esse papel. - Escute, Vaygay, eles sabem pelas nossas transmisses de televiso que a Terra gira e que h muitas naes diferentes. S a transmisso dos Jogos Olmpicos deve ter bastado para lhes dizer isso. Transmisses posteriores de outras naes t-loo confirmado. Por isso, se so to avanados como ns pensamos, podiam ter faseado as transmisses com a rotao da Terra, de modo que apenas uma nao recebesse a Mensagem. Optaram por no fazer isso. Querem que a Mensagem seja recebida por toda a gente do planeta. Este no pode ser um projeto exclusivamente americano ou exclusivamente russo. No isso que o nosso... cliente quer. Mas no tinha a certeza, acrescentou, de que viria a representar algum papel no tocante a decises sobre a construo da Mquina ou a seleo dos seus tripulantes. Regressava aos Estados Unidos no dia seguinte, principalmente para se pr em dia com os novos dados recebidos nas ltimas semanas. As sesses plenrias do Consrcio pareciam interminveis e no fora fixada nenhuma data para o seu encerramento. Vaygay fora solicitado pelos seus a ficar pelo menos um pouco mais de tempo. O ministro dos Estrangeiros acabava de chegar e chefiava agora a delegao sovitica. - Receio que tudo isto acabe mal - disse ele. - H tantas coisas que podem dar para o torto... Falhas tecnolgicas. Falhas polticas. Falhas humanas. E, mesmo que consigamos superar tudo isso, mesmo que no desencadeemos uma guerra por causa da Mquina, mesmo que a construamos corretamente sem irmos pelos ares, mesmo assim continuarei preocupado.
181

- Com qu? Que quer dizer? - O melhor que pode acontecer julgarem que somos parvos. - Quem poder julgar isso? - No compreende, Arroway? - Uma veia do pescoo de Lunacharsky latejava. - Espanta-me que no o veja. A Terra um... gueto. Sim, um gueto. Todos os seres humanos esto aqui encurralados. Ouvimos vagamente dizer que h l fora grandes cidades, para alm do gueto, com bulevares largos cheios de droshkys12 e bonitas mulheres perfumadas e vestidas de peles. Mas as cidades esto muito, muito longe, e ns somos muito, muito pobres para alguma vez l podermos ir, at mesmo os mais ricos dentre ns. Alis, sabemos que eles no nos querem. Foi por isso que, para comear, nos deixaram nesta pattica aldeola. "E agora eis que chega um convite. Como o Xi disse. Delicado, elegante. Eles enviaram-nos um carto impresso e um droshky vazio. Devemos enviar cinco aldeos e o droshky lev-los- a - quem sabe? - Varsvia. Ou Moscovo. Talvez mesmo a Paris. Claro, alguns sentem-se tentados a ir. Haver sempre gente que se sentir lisonjeada com o convite, ou que julgar que se trata de uma maneira de fugir da nossa humilde aldeia. "E que pensa que acontecer quando l chegarmos? Pensa que o gro-duque nos convidar para jantar? Que o presidente da Academia nos far perguntas interessantes acerca da vida quotidiana na nossa imunda aldeia? Imagina que o metropolitano ortodoxo russo travar conosco um debate sobre religio comparativa? "No, Arroway. Ns olharemos embasbacados para a grande cidade e eles rir-se-o de ns socapa. Exibir-nos-o aos curiosos. Quanto mais atrasados formos, melhor se sentiro, mais tranqilos ficaro. "Ser um sistema rotativo. De cinco em cinco sculos cinco de ns teremos direito a passar um fim-de-semana em Vega. Tenham piedade dos provincianos e faam com que eles saibam quem so os seus superiores."

Carruagem aberta de quatro rodas, puxada a cavalos, antigamente usada na Rssia. (N. da T.)
12

182

CAPTULO XIII Babilnia Com os mais vis dos companheiros, percorri as ruas de Babilnia... AGOSTINHO Confisses, 2, 3 O computador mainframe13 Cray 21 de Argus tinha sido instrudo para comparar a colheita diria de dados de Vega com os primeiros registros do nvel trs do palimpsesto. Com efeito, uma longa e incompreensvel seqncia de zeros e uns estava a ser automaticamente comparada com outra seqncia anterior semelhante. Isto fazia parte de uma intercomparao estatstica macia de vrios segmentos do texto ainda no descriptografado. Havia algumas curtas seqncias de zeros e uns - os analisadores chamavam-lhes "palavras", cheios de esperana - que se repetiam e tornavam a repetir. Muitas seqncias apareciam s uma vez em milhares de pginas de texto. Esta abordagem estatstica da decifrao de mensagens era conhecida de Ellie desde o liceu. Mas as sub-rotinas fornecidas pelos peritos da National Security Agency - postas disposio apenas em conseqncia de uma diretiva presidencial, e mesmo assim munidas de instrues para se auto-destrurem se examinadas aprofundadamente - eram brilhantes. Que prodgios de inventiva humana, pensou Ellie, estavam a ser congregados para a leitura da correspondncia mtua! O confronto global entre os Estados Unidos da Amrica e a Unio Sovitica agora, sem dvida, a abrandar um pouco - ainda estava a devorar o mundo. No se tratava apenas dos recursos financeiros destinados s instituies militares de todas as naes. Esses aproximavam-se dos dois bilhes de dlares por ano e eram s por si ruinosamente dispendiosos, quando havia tantas outras necessidades humanas urgentes. Mas o pior, sabia-o, era o esforo intelectual dedicado corrida aos armamentos. Calculara-se que quase metade dos cientistas do planeta trabalhavam num ou noutro dos quase duzentos estabelecimentos militares do mundo. E no eram o refugo dos programas doutorais de Fsica e Matemtica. Alguns dos seus
Mainframe computer: computador de grandes dimenses e grande capacidade, com uma grande unidade central de processamento e uma grande memria. (N. da T.)
13

colegas consolavam-se com esse pensamento quando surgia o problema constrangedor do que dizer a um recente candidato ao doutorado que andava a ser cortejado, digamos, por um dos laboratrios de armas. "Se ele prestasse para alguma coisa, oferecer-lhe-iam, pelo menos, o lugar de professor auxiliar em Stanford", lembrava-se de ter ouvido Drumlin dizer uma vez. No, uma certa espcie de crebro e de carter estava a ser atrada para as aplicaes militares da cincia e da matemtica - pessoas que gostavam de grandes exploses, por exemplo; ou aqueles que no tinham gosto nenhum pelo combate pessoal e que, para vingar alguma injustia sofrida no recreio da escola, aspiravam ao comando militar; ou solucionadores inveterados de quebra-cabeas que ansiavam por decifrar as mensagens mais complexas que se conheciam. Ocasionalmente, a motivao era poltica, remontava a disputas internacionais, poltica de imigrao, horrores do tempo de guerra, brutalidade policial ou propaganda nacional desta ou daquela nao dcadas atrs. Ellie sabia que muitos destes cientistas tinham competncia genuna, fossem quais fossem as reservas que as suas motivaes lhe despertassem. Tentou imaginar essa amlgama de talento verdadeiramente dedicada ao bem-estar da espcie e do planeta. Deu uma vista de olhos aos relatrios que se tinham acumulado durante a sua ausncia. No estavam a progredir quase nada na decifrao da Mensagem, embora as anlises estatsticas formassem j uma rima de papel de um metro de altura. Era tudo muito desencorajador. Desejou que houvesse em Argus algum, especialmente uma amiga ntima, com quem pudesse desabafar a sua mgoa e a sua clera pelo procedimento de Ken. Mas no havia, e ela no se sentia nada inclinada a usar o telefone para esse fim. Conseguiu passar um fim-de-semana com a sua amiga do colgio Becky Ellenbogen, em Austin, mas Becky, cujas avaliaes dos homens tinham propenso para se situar algures entre perversas e mordazes, neste caso mostrou-se surpreendentemente moderada na sua crtica. - Ele o conselheiro cientfico da presidente e esta apenas a mais espantosa descoberta da histria do mundo. No sejas to severa com ele - aconselhou Becky. - Voltar s boas. Mas Becky era uma das que consideravam Ken "encantador" (vira-o uma vez na inaugurao do National Neutrino Observatory) e talvez tivesse excessiva inclinao para se acomodar ao poder. Se Der Heer tivesse tratado Ellie daquela maneira indecente enquanto era apenas um professor
184

de Biologia Molecular algures, Becky t-lo-ia posto em vinha de alhos e assado no espeto! Depois de regressar de Paris, Der Heer lanara-se numa verdadeira campanha de desculpas e demonstraes de dedicao. Andara sob enorme tenso, justificara-se, sobrecarregado com uma infinidade de responsabilidades que incluam problemas polticos difceis e fora do vulgar. A sua posio como chefe da delegao americana e co-presidente do plenrio poderia ter-se tornado menos efIcaz se houvesse conhecimento pblico do seu relacionamento com Ellie. Kitz fora insuportvel. Ken passara muitas noites consecutivas com escassas horas de sono. No conjunto, Ellie achou as explicaes excessivas. Mas consentiu que a ligao continuasse. Quando aconteceu, foi de novo Willie, desta vez no turno da meia-noite s oito horas, quem primeiro se apercebeu. Posteriormente, Willie atribuiria a rapidez da descoberta menos ao computador supercondutor e aos programas da NSA do que aos novos chips de reconhecimento de contexto Hadden. de qualquer modo, Vega estava baixa no cu mais ou menos uma hora antes da alvorada quando o computador acionou um alerta moderado. Com algum aborrecimento, Willie largou o que estava a ler - um novo manual sobre espectroscopia de transformao rpida de Fourier - e reparou que estavam a ser impressas no cran as seguintes palavras : RPT. TEXTO PP. 41617-41619: DESCORRELAO DE BIT 0/2271. COEFICIENTE DE CORRELAO 0,99 + Enquanto observava, o nmero 41619 passou para 41620 e depois para 41621. Os dgitos depois da barra aumentavam numa marcha contnua. Tanto o nmero de pginas como o coeficiente de correlao, uma medida da improbabilidade de a correlao ser por acaso, aumentavam enquanto ele olhava. Deixou passar mais duas pginas antes de utilizar a linha direta para o apartamento de Ellie. Ela dormia profundamente e ficou por momentos desorientada. Mas acendeu depressa o candeeiro da mesa-decabeceira e passados instantes deu instrues para que o pessoal superior de Argus se reunisse. Disse que localizaria Der Heer, que se encontrava algures nas instalaes. O que no foi muito difcil. Sacudiu-lhe o ombro: - Ken, levanta-te. Chegaram notcias de que repetimos.
185

- O qu? - A Mensagem reciclou. Ou, pelo menos, isso o que o Willie diz. Vou para l. Por que no esperas dez minutos, para podermos fingir que estavas no teu quarto, no BSQ? E chegara quase porta quando ele lhe gritou: - Como podemos reciclar? Ainda no recebemos o manual. Corria atravs dos crans uma seqncia emparelhada de zeros e uns, uma comparao de tempo real dos dados a serem recebidos naquele momento com os dados de uma pgina anterior de texto recebida em Argus um ano antes. O programa teria separado quaisquer diferenas. Por enquanto no havia nenhumas. Tranqilizou-os verificar que no tinham transcrito mal, que no havia erros de transmisso aparentes e que, se alguma pequena nuvem interestelar densa entre Vega e a Terra podia "comer" um ocasional um ou zero, isso era uma ocorrncia infreqente. Argus encontrava-se em comunicao de tempo real com dzias de outros telescpios que faziam parte do Consrcio Mundial da Mensagem e a notcia da reciclagem foi transmitida para os postos de observao seguintes, na direo oeste, para a Califrnia, o Hava, o Marshal Nedelin - agora no Pacfico Sul - e para Sydney. Se a descoberta tivesse sido feita quando Vega se encontrava na mira de um dos outros telescpios da rede, Argus teria sido informada imediatamente. A ausncia do manual de instrues constitua uma decepo angustiante, mas no era a nica surpresa. Os nmeros de pgina da Mensagem tinham saltado descontinuamente da casa dos quarenta mil para a dos dez mil, onde a reciclagem fora descoberta. Era evidente que Argus captara a emisso de Vega quase no momento em que ela comeara a chegar Terra. Era um sinal extraordinariamente forte e teria sido captado at por pequenos telescpios omnidirecionais. Mas constitua uma coincidncia surpreendente o fato de chegar Terra no prprio momento em que Argus estava a observar Vega. Por outro lado, qual era o significado de o texto comear numa pgina da casa dos dez mil? Faltariam dez mil pginas de texto? Seria uma prtica atrasada da Terra comear a numerar livros pela pgina um? Aqueles nmeros seqenciais no seriam, talvez, nmeros de pginas, mas sim qualquer outra coisa? Ou - e isto era o que mais preocupava Ellie - haveria alguma diferena fundamental e inesperada entre o modo como os humanos e os aliengenas
186

pensavam nas coisas? Se assim fosse, teria implicaes preocupantes na aptido do Consrcio para compreender a Mensagem, com ou sem manual de instrues. A Mensagem repetia-se exatamente, as lacunas estavam todas preenchidas e ningum conseguia ler uma palavra. Parecia improvvel que a civilizao emissora, meticulosa em tudo o mais, tivesse pura e simplesmente ignorado a necessidade de um manual de instrues. Pelo menos a transmisso olmpica e o desenho interior da Mquina pareciam concebidos especificamente para humanos. No era concebvel que se dessem a todo aquele trabalho para planejar e emitir a Mensagem sem tomarem quaisquer providncias no sentido de os humanos a lerem. Por conseqncia, devia ter escapado qualquer coisa aos humanos. Chegou-se em breve ao consenso geral de que existia algures uma quarta camada no palimpsesto. Mas onde? Os diagramas foram publicados num conjunto de livros "mesa de caf" em oito volumes, que no tardou a ser editado em todo o mundo. Em todo o planeta havia gente a tentar decifrar os desenhos. O dodecaedro e as formas quase biolgicas eram particularmente evocativas. O pblico apresentou muitas sugestes inteligentes, as quais foram cuidadosamente analisadas pela equipa de Argus. No faltaram tambm muitas interpretaes extravagantes, principalmente em semanrios. Criaram-se novas indstrias completas - sem dvida imprevistas pelos que conceberam a Mensagem -; destinadas a utilizar os diagramas para ludibriar o pblico. Foi anunciada a Ordem Antiga e Mstica do Dodecaedro. A Mquina era um OVNI. A Mquina era a Roda de Ezequiel. Um anjo revelou o significado da Mensagem e dos diagramas a um homem de negcios brasileiro, que distribuiu - ao princpio a expensas prprias - a sua interpretao pelo mundo todo. Com tantos diagramas enigmticos para interpretar, era inevitvel que muitas religies reconhecessem alguma da sua iconografia na Mensagem das estrelas. Um corte transversal principal da Mquina parecia-se um tanto ou quanto com um crisntemo, ato que despertou grande entusiasmo no Japo. Se houvesse uma imagem de um rosto humano entre todos os diagramas, o fervor messinico poderia ter atingido um ponto de exploso. Mesmo assim, um nmero surpreendentemente grande de pessoas estava a arrumar os seus negcios, preparando-se para o Advento. A produtividade industrial descia escala mundial. Muitos tinham dado todos os seus bens aos pobres e depois, como o fim do mundo se ia adiando, foram obrigados a pedir
187

auxlio a uma obra de caridade ou ao Estado. Como as ddivas deste gnero constituam uma parte importante dos recursos de tais obras de caridade, alguns dos filantropos acabaram por ser ajudados por aquilo que eles prprios tinham dado. Delegaes abordavam dirigentes governamentais para insistirem no sentido de que a esquistossomase, por exemplo, ou a fome mundial estivessem exterminadas aquando o Advento; caso contrrio, no se sabia o que nos poderia acontecer. Outros opinavam, mais serenamente, que, se estava iminente uma dcada de autntica loucura mundial, devia haver nela, algures, uma considervel vantagem monetria ou nacional. Alguns diziam que no havia manual de instrues nenhum, que todo o exerccio consistia em ensinar humildade aos humanos ou dar conosco em malucos. Havia editoriais de jornais aventando a hiptese de no sermos to espertos como julgvamos ser e um ressentimento contra os cientistas, que, depois de todo o apoio que lhes fora dado pelos governos, no nos sabiam valer na hora em que deles precisvamos. Ou talvez os humanos fossem muito mais estpidos do que o que os Veganianos nos julgavam. Talvez houvesse algum ponto que tivesse sido perfeitamente bvio para todas as civilizaes emergentes anteriores assim contatadas, qualquer coisa que nunca antes escapara a ningum na histria da Galxia. Alguns comentadores aceitaram esta perspectiva de humilhao csmica com vero entusiasmo. Provava o que eles tinham dito das pessoas desde sempre. Passado algum tempo, Ellie chegou concluso de que precisava de auxlio. Entraram sub-repticiamente pela porta de Enlil, com o acompanhante enviado pelo proprietrio. A brigada de segurana da General Services Administration estava inquieta, apesar da, ou talvez por causa da, proteo suplementar. Embora ainda houvesse um pouco de luz do dia, as ruas sujas estavam iluminadas por braseiras, candeeiros a petrleo e uma tocha ocasional, gotejante. Duas nforas, suficientemente grandes para conterem um ser humano adulto, flanqueavam a entrada de uma loja de venda de azeite a retalho. A tabuleta era em caracteres cuneiformes. Num edifcio pblico adjacente via-se um magnfico baixo-relevo de uma caada ao leo no reino de Assurbanipal. Quando se aproximavam do Templo de Assur, houve uma agitao na multido e o acompanhante de Ellie desviou-se. Ela tinha agora uma viso desimpedida do
188

Zigurate, por uma avenida iluminada por tochas abaixo. Era mais empolgante do que nas fotografias. Soou um floreado marcial de um instrumento metlico que lhe no era familiar, passaram a trote trs homens e um cavalo, com o auriga de barrete frgio. Como numa representao medieval de uma estria advertente do Livro do Gnesis, o cimo do zigurate estava envolto em nuvens crepusculares baixas. Deixaram o caminho de Ishtar e entraram no zigurate por uma rua transversal. No elevador privado, o acompanhante de Ellie premiu o boto para o ltimo andar: QUARENTA, dizia. Nada de numerais. Simplesmente a palavra. E depois, para no deixar qualquer espao para dvidas, um painel de vidro iluminou-se com as palavras: OS DEUSES. Mr. Hadden juntar-se-lhe-ia dentro de momentos. Desejava beber alguma coisa enquanto esperava? Considerando a fama do lugar, Ellie recusou. Babilnia estendia-se sua frente magnificente, como toda a gente dizia, na sua recriao de um tempo e um lugar havia muito desaparecidos. Durante as horas do dia, autocarros de museus, de algumas escolas - muito poucas - e de agncias de turismo descarregavam na Porta de Ishtar os seus passageiros, que envergavam roupas apropriadas e viajavam no tempo para o passado. Sabiamente, Hadden doava todos os lucros da sua clientela diurna a obras de caridade da cidade de Nova Iorque e de Long Island. As excurses diurnas eram imensamente populares, em parte por proporcionarem uma oportunidade respeitvel para verem o lugar queles que no podiam sequer sonhar ver a Babilnia de noite. Bem, sonhar, talvez sonhassem. Depois de escurecer, Babilnia passava a chamar-se um parque de diverso de adultos. Era de uma opulncia, de um tamanho e de uma imaginatividade que tornavam insignificantes lugares como, por exemplo, o Reeperbahn de Hamburgo. Era de longe a maior atrao turstica da rea metropolitana de Nova Iorque e a que dava, tambm de longe, os maiores lucros brutos. Sabia-se bem como Hadden conseguira convencer os vereadores de Babilnia, Nova Iorque, e de que enredos de corredor se servira para um "abrandamento" das leis locais e estaduais sobre a prostituio. Agora ia-se do centro de Manhattan Porta de Ishtar em meia hora de comboio. Ellie insistira em viajar nesse comboio, apesar das splicas da gente da segurana, e verificara que quase um tero dos visitantes era constitudo por mulheres. No havia graffiti e o perigo de um ataque com intuitos de roubo era pequeno; mas o tipo de rudo branco era muito menor,
189

comparado com o proporcionado pelos transportes da rede de metropolitano da cidade de Nova Iorque. Embora Hadden fosse membro da Academia Nacional de Engenharia, nunca, que Ellie soubesse, comparecera a uma reunio dessa agremiao, e ela nunca lhe pusera os olhos em cima. No entanto, anos antes, o seu rosto tornara-se bem conhecido de milhes de americanos, em conseqncia da campanha do Conselho de Publicidade contra ele: O ANTIAMERICANO, fora ento a legenda aposta sob uma fotografia pouco lisonjeira de Hadden. Mesmo assim, ficou espantada quando, no meio do seu devaneio junto da parede de vidro oblqua, foi interrompida por uma pessoa baixa e gorda a acenar-lhe. - Oh, desculpe! Nunca compreendi como algum pode ter medo de mim. A sua voz era surpreendentemente harmoniosa. Na realidade, ele parecia falar em quintas. No achara necessrio apresentar-se e voltou a inclinar a cabea para a porta que deixara entreaberta. Em tais circunstncias custava a crer que estivesse prestes a abater-se sobre ela algum crime passional; por isso, muda, entrou na sala ao lado. Ele mostrou-lhe uma maqueta meticulosamente executada de uma antiga cidade de aspecto menos pretensioso do que Babilnia. - Pompia - disse, a ttulo de explicao. - Aqui a chave o estdio. Com as restries impostas ao boxe, no restam na Amrica quaisquer desportos sanguinrios salutares. Muito importante. Extrai alguns dos venenos da corrente sangunea nacional. Est tudo concebido, as licenas concedidas, e agora isto. - "Isto," o qu? - Nada de jogos gladiatoriais. Acabo de receber informao de Sacramento. Foi apresentado legislatura um projeto de lei para proibir jogos gladiatoriais na Califrnia. Demasiado violentos, dizem. Autorizam um novo arranha-cus sabendo que perdero dois ou trs trabalhadores na sua construo. Os sindicatos sabem-no, os construtores sabem-no, e trata-se apenas de construir escritrios para companhias petrolferas ou advogados de Beverly Hills. Claro, ns perderamos alguns praticantes. Mas estamos mais orientados para rede e tridente do que para espada curta. Esses legisladores no tm as suas prioridades certas. Lanou-lhe um sorriso de mocho e ofereceu-lhe uma bebida, que ela voltou a recusar.
190

- Quer ento falar comigo a respeito da Mquina e eu quero falar consigo a respeito da Mquina. Primeiro: voc quer saber onde est o chamado manual? - Estamos a pedir auxlio a algumas pessoas-chave que podero ter alguma percepo a tal respeito. Pensamos que o senhor, com o seu palmares de inveno - e uma vez que o seu chip de reconhecimento de contexto interveio na descoberta da reciclagem -, se poderia colocar no lugar dos Veganianos e imaginar onde colocaria o manual. Compreendemos que uma pessoa muito ocupada e eu lamento ter de... - Oh, no! No h problema. verdade que estou muito ocupado. Estou a tentar regularizar os meus negcios, porque vou fazer uma grande mudana na minha vida... - Para o Milnio? - Ellie tentou imagin-lo a dar aos pobres a S. R. Hadden and Company; a casa de corretagem da Wall Street; a Genetic Engineering, Inc.; a Hadden Cybernetics, e Babilnia. - No bem isso. No. Foi divertido pensar no assunto. Fezme sentir bem ser consultado. Vi os diagramas. Apontou com a mo para o conjunto comercial de oito volumes desordenadamente espalhados numa mesa de trabalho. - H ali coisas maravilhosas, mas no creio que seja l que o manual est escondido. No nos diagramas. No sei por que motivo pensam que a chave tem de estar na Mensagem. Talvez a tenham deixado em Marte ou Pluto, ou na Nuvem do Cometa Oort, e a descubramos daqui a alguns sculos. Por agora sabemos que existe esta Mquina maravilhosa, com desenhos do projeto e trinta mil pginas de texto explicativo. Mas no sabemos se seramos capazes de construir a coisa se consegussemos ler o texto. Por isso, aguardamos alguns sculos, enquanto vamos aperfeioando a nossa tecnologia, sabendo que mais cedo ou mais tarde teremos de estar preparados para a construir. O fato de no termos o manual prende-nos a geraes futuras. Foi enviado aos seres humanos um problema que levar geraes para resolver. No acho que seja uma coisa assim to m. Poder ser muito salutar. Talvez estejam a cometer um erro ao procurar um manual. Talvez seja melhor no o encontrarem. - No, eu quero encontr-lo sem demora. No sabemos se ficar eternamente nossa espera. Se eles desistissem em virtude de no receberem nenhuma resposta, seria muito pior do que se nunca tivessem sequer estabelecido contacto. - Bem, talvez tenha uma certa razo. De qualquer modo,
191

pensei no mximo de possibilidades banais e depois numa que no o . Primeiro, as banais: o manual est na Mensagem, mas num ritmo de dados muito diferente. Suponha que havia l outra mensagem a um bit por hora. Conseguiriam detect-la? - Absolutamente. Por rotina, alis, verificamos se h uma declinao receptora a longo prazo. Mas, de resto, um bit por hora s nos d... deixe ver... dez ou vinte mil bitstops antes de a Mensagem. reciclar. - Por conseqncia, isso s faz sentido se o manual for muito mais fcil do que a Mensagem. Voc pensa que no . Eu penso que no . E a respeito de ritmos de bits muito mais rpidos? Como sabe que debaixo de cada bit da sua Mensagem da Mquina no um milho de bits da mensagem do manual? - Porque produziria larguras de banda monstruosas. Saberamos imediatamente. - Muito bem, h ento uma acumulao de dados rpidos de vez em quando. Pense nisso como se fosse um microfilme. H um ponto minsculo de microfilme que se encontra em partes repetidas - quero dizer repetitivas - da Mensagem. Estou a imaginar uma caixinha que diz na sua linguagem habitual: "Eu sou o manual." Depois, logo aps isso, h um ponto. E nesse ponto h cem milhes de bits muito rpidos. Poderiam ver, se receberam algumas caixas. - Acredite-me, teramos visto. - Sim, senhora, e a respeito de modulao de fase? Usamola no radar e na telemetria de naves espaciais e praticamente no suja o espectro. Ligaram um correlacionador de fases? - No. uma idia til. Estud-la-ei. - Agora a idia no banal a seguinte: se a Mquina alguma vez for feita, se a nossa gente vai sentar-se nela, algum vai carregar num boto e ento essas cinco pessoas vo a qualquer lado. No interessa onde. , no entanto uma questo interessante saber se essas cinco pessoas vo regressar. Talvez no. Atrai-me a idia de que toda esta concepo da Mquina foi inventada por ladres de corpos veganianos. Percebe o que quero dizer, os seus estudantes de Medicina, ou antroplogos, ou qualquer coisa. Eles precisam de alguns corpos humanos. Uma grande trabalhadeira para vir Terra - necessria permisso, passaporte da autoridade do trnsito, o inferno... d mais chatices do que benefcio. Mas com um pouco de esforo pode-se enviar para a Terra uma mensagem, e ento sero os terrestres a ter o trabalho todo para lhes enviar os cinco corpos. " como colecionar selos. Eu costumava colecionar selos quando era mido. Podamos enviar uma carta a algum num
192

pas estrangeiro, e quase sempre as pessoas respondiam. No interessava o que elas diziam. Tudo quanto queramos era o selo. Assim, o quadro que vejo esse: h alguns colecionadores de selos em Vega. Mandam cartas para o exterior quando esto para a virados e chegam-lhes corpos a voar de todos os cantos do espao. No gostaria de ver a coleo? Sorriu-lhe e continuou: - Ora bem, que tem isto a ver com encontrar o manual? Nada. S relevante se eu estou enganado. Se o meu quadro est errado, se as cinco pessoas vo regressar Terra, ento ser uma grande ajuda termos inventado o vo espacial. Independentemente do muito ou pouco espertos que eles sejam, vai ser difcil pousar a Mquina. H demasiadas coisas em movimento. Sabe Deus qual o sistema de propulso. Se surgimos do espao alguns metros abaixo do solo, estamos tramados. E que so alguns metros em vinte e seis anos-luz? excessivamente arriscado. Quando a Mquina regressar, surgir - ou seja l o que fizer - do espao algures perto da Terra, mas no sobre ela ou nela. Por isso, precisam de ter a certeza de que temos vo espacial para que as cinco pessoas possam ser recuperadas no espao. Esto cheios de pressa e no podem esperar inativos at chegar a Vega o telejornal noturno de 1957. Que fazem ento? Arranjam maneira de parte da Mensagem s poder ser detectada do espao. Que parte essa? O manual. Se algum conseguir detectar o manual, porque tem vo espacial e pode regressar em segurana. Por isso imagino que o manual est a ser enviado na freqncia das absores e oxignio no espectro de microondas ou no infravermelho prximo... nalguma parte do espectro que s podemos detectar quando estamos bem fora da atmosfera da Terra... - Tivemos o Telescpio de Hubble a observar Vega em todo o ultravioleta, o visvel e o infravermelho prximo. Nem sombra de nada. Os Russos afinaram o seu dispositivo de onda milimtrica. Praticamente no tm estado a observar mais nada alm de Vega e no descobriram coisa nenhuma. Mas continuaremos a observar. Outras possibilidades? - Tem a certeza de que no quer uma bebida? Pessoalmente no bebo, mas h tanta gente que bebe... - Ellie voltou a declinar. - No, no vejo outras possibilidades. Agora a minha vez? "Olhe, quero pedir-lhe uma coisa. Mas no tenho jeito para pedir coisas. Nunca tive. A minha imagem pblica rica, cmica, inescrupulosa - algum que procura fraquezas no
193

sistema para poder ganhar umas coroas depressa. E no me diga que no acredita em nenhuma dessas coisas. Toda a gente acredita, pelo menos nalgumas. Provavelmente j ouviu dizer parte do que vou contar-lhe, mas d-me dez minutos e eu digolhe como tudo isto comeou. Quero que saiba alguma coisa a meu respeito. Ellie recostou-se na cadeira, a perguntar a si mesma que poderia ele querer dela, e afastou do pensamento fantasias tolas em que entravam o Templo de Ishtar, Hadden e talvez um auriga ou dois, pelo sim, pelo no. Anos antes, ele inventara um mdulo que, quando a televiso comercial aparecia, emudecia automaticamente o som. Ao princpio, no era um dispositivo de reconhecimento de contexto. Ao invs, monitorizava simplesmente a amplitude da onda transportadora. Os anunciantes da TV tinham adquirido o hbito de passar os seus anncios mais alto e com maior audiolimpidez do que os programas que eram os seus veculos normais. A notcia do mdulo de Hadden propagou-se de boca em boca. As pessoas confessaram um sentimento de alvio, a libertao de um grande peso, at mesmo uma sensao de alegria por se verem livres da barragem publicitria das seis a oito horas por dia que o americano mdio passava defronte do televisor. Antes que pudesse haver qualquer reao coordenada da indstria de publicidade televisiva, o Adnix tornara-se tremendamente popular. Obrigava anunciantes e cadeias de televiso a novas opes de estratgia de onda transportadora, a cada uma das quais Hadden replicava com uma nova inveno. Algumas vezes inventou circuitos para vencer estratgias que as agncias e as cadeias ainda no tinham descoberto. Alegava que estava a poupar-lhes a maada de fazerem novas invenes, com grandes custos para os seus acionistas, invenes que estavam de qualquer maneira condenadas ao malogro. medida que o seu volume de vendas aumentava, ia reduzindo os preos. Era uma espcie de guerra eletrnica. E ele estava a vencer. Tentaram process-lo - qualquer coisa a respeito de uma conspirao para coarctar o comrcio. Tiveram msculo poltico suficiente para que lhe fosse negado o pedido de recusa sumria da ao, mas influncia insuficiente para ganharem realmente a causa. O julgamento obrigara Hadden a investigar os cdigos jurdicos relevantes. Pouco depois requereu, por intermdio de uma conhecida agncia da Madison Avenue da qual se tornara entretanto scio majoritrio silencioso, autorizao para anunciar o seu prprio produto na televiso
194

comercial. Aps algumas semanas de controvrsia, os seus anncios foram recusados. Processou ento todas as trs cadeias televisivas e neste julgamento conseguiu provar conspirao para coarctao de comrcio. Recebeu uma enorme indenizao, que constituiu na altura um recorde em casos daquela espcie, e contribuiu sua modesta maneira para a morte das cadeias primitivas. Houvera sempre pessoas que gostavam dos anncios, claro, e no precisavam do Adnix para nada. Mas constituam uma minoria em declnio. Hadden fez uma grande fortuna com a eviscerao da transmisso de publicidade. Fez tambm muitos inimigos. Quando os chips de reconhecimento de contexto se tornaram comercialmente acessveis, ele estava preparado com o Preachnix, um submdulo que podia ser acoplado ao Adnix. Era simplesmente capaz de mudar de canal se por acaso estivesse sintonizado um programa religioso doutrinrio. Tornava possvel pr-selecionar palavras-chave, tais como ADVENTO ou XTASE14 e cortar grandes fatias da programao disponvel. O Preachnix foi uma verdadeira bno para uma minoria paciente, mas significativa, de telespectadores. Diziase, em parte meio a srio, que o submdulo seguinte de Hadden se chamaria Jivenix e s funcionaria em discursos pblicos de presidentes e primeiros-ministros.15 medida que foi aperfeioando os chips de reconhecimento de contexto, tornou-se-lhe evidente que tinham aplicaes muito mais vastas - dos campos da educao, cincia e medicina aos da informao militar e espionagem industrial. Foi a este aspecto que se foi buscar a fundamentao para a famosa ao Estados Unidos da Amrica v. Hadden Cybernetics. Um dos chips de Hadden foi considerado bom demais para a vida civil, e, por recomendao da National Security Agency, as instalaes e o pessoal-chave da produo do chip de reconhecimento de contexto passaram para a tutela do Governo. Era pura e simplesmente demasiado importante ler o correio russo. Sabia Deus, disseram-lhe, o que aconteceria se os Russos fossem capazes de ler o correio americano.
O termo usado pelo autor rapture, que, alm de "xtase" tambm significa, no ingls americano, "transporte de uma pessoa de um lugar para outro, especialmente para o cu". Creio que neste ltimo sentido que o autor usa a palavra. (N. da T.) 15 Dos trs inventos de Hadden, Adnix a aglutinao da abreviatura de advertise e seus derivados ("anunciar", "anncio", "publicidade" etc.) e nix, que em calo significa "nada" "nicles". Temos, portanto, nicles, ou veto, de anncios. Em Preachnix, como facilmente se deduz, o veto vai para a pregao, para os sermes. Em Jivenix h uma certa mordacidade, pois, alm de calo relacionado com a msica de swing e jazz e seus entusiastas, jive significa "pessoa loquaz, de falas doces ou insinceras". (N. da T.)
14

195

Hadden recusou-se a cooperar com a expropriao e jurou diversificar para reas que no corressem o risco de ser conectadas com a segurana nacional. O Governo estava a nacionalizar a indstria. Proclamava-se capitalista, mas, quando lhe convinha, mostrava o seu rosto socialista. Ele descobrira uma necessidade pblica insatisfeita e utilizara uma tecnologia nova, existente e legal para satisfazer essa carncia. Era capitalismo clssico. Mas havia muitos capitalistas ortodoxos que diriam que ele j fora demasiado longe com o Adnix, que criara uma verdadeira ameaa ao modo de vida americano. Numa coluna assinada por V. Petrov, o Pravda declarou ser o caso um exemplo concreto das contradies do capitalismo. The Wall Street Journal replicou, talvez um pouco tangencialmente, chamando ao Pravda, que em russo significa "verdade", um exemplo concreto das contradies do comunismo. Hadden desconfiava que a expropriao fora apenas um pretexto, que o seu verdadeiro delito tinha sido atacar a publicidade e o video-evangelismo. Adnix e Preachnix eram a essncia da potencialidade empreendedora capitalista, argumentava repetidamente. Considerava-se que o objetivo do capitalismo era fornecer alternativas s pessoas. - Bem, disse-lhes eu, a ausncia de publicidade uma alternativa. S h verbas enormes para publicidade quando no h diferena entre os produtos. Se os produtos fossem realmente diferentes, as pessoas comprariam o que fosse melhor. A publicidade ensina as pessoas a no confiarem no seu critrio. A publicidade ensina as pessoas a serem estpidas. Um pas forte precisa de pessoas inteligentes. Por isso, o Adnix patritico. Os fabricantes podem utilizar parte das suas verbas destinadas publicidade na melhoria dos seus produtos. O consumidor ser beneficiado. Revistas, jornais e negcios diretamente pelo correio florescero, e isso aliviar a chatice das agncias de publicidade. No vejo onde est o problema. O Adnix, muito mais do que as aes de difamao contra as cadeias comerciais primitivas, conduziu diretamente morte destas. Durante algum tempo houve um pequeno exrcito de executivos publicitrios desempregados, ex-funcionrios de antigas cadeias de televiso comercial sem recursos e clrigos sem um centavo que jurara sanguinariamente vingar-se de Hadden. E houve um nmero sempre crescente de adversrios ainda mais formidveis. No havia dvida, pensou Ellie, de que Hadden era um homem interessante. - Portanto, cheguei concluso de que altura de sair de
196

cena. Tenho tanto dinheiro que no sei que fazer dele, a minha mulher no me pode suportar e tenho inimigos em toda a parte. Quero fazer uma coisa importante, uma coisa que valha a pena. Quero fazer uma coisa graas .qual, daqui a sculos, as pessoas olhem para trs e se sintam contentes por eu ter existido. - O senhor quer... - Quero construir a Mquina. Escute, estou perfeitamente habilitado para isso. Tenho os melhores conhecimentos especializados de ciberntica, ciberntica prtica, do meio melhor do que Carne de-Mellon, melhor do que o MIT, melhor do que Stanfor, melhor do que Santa Brbara. E, se h alguma coisa clara nesses desenhos que esto a receber, que no se trata de um trabalho para um fabricante antigo de ferramentas e moldes. No encontrar ningum que mais se dedique a esse trabalho do que eu. E f-lo-ei com prejuzo. - Francamente, Mister Hadden, quem construir a Mquina, se alguma vez chegarmos a esse ponto, no depende de mim. Ser uma deciso internacional. Est implicada toda a espcie de poltica. Eles ainda esto a debater, em Paris, se a coisa dever ser construda, se e quando decifrarmos a Mensagem. - Julga que no sei isso? Tambm me estou a candidatar atravs das vias habituais da influncia e da corrupo. Desejava apenas que fosse dita uma boa palavra a meu favor pelas razes justas, pelo lado dos anjos. Compreende? E, por falar de anjos, voc deu realmente um grande safano ao Palmer Joss e ao Billy Jo Rankin. No os via to agitados desde aquele problema que tiveram por causa das guas de Maria. O Rankin a dizer que foi citado erradamente, de propsito, a respeito de apoiar a Mquina. Credo, credo. Abanou a cabea, num gesto de fingida consternao. Parecia muito provvel a existncia de uma inimizade pessoal antiga entre aqueles proselitizadores ativos e o inventor do Preachnix, e, por qualquer razo, ela sentiu um impulso para os defender: - Eles so ambos muito mais espertos do que poder pensar. E Palmer Joss ... enfim, h algo de genuno nele. No um impostor. - Tem a certeza de que no se trata apenas de outra cara bonita? Desculpe, mas importante que as pessoas compreendam os seus sentimentos a este respeito. mesmo um caso demasiado importante para que possam no os compreender. Conheo esses palhaos. Por baixo, quando as coisas ficam feias, so chacais. Muita gente acha a religio
197

atraente - voc percebe, pessoalmente, sexualmente. Devia ver o que acontece no Templo de Ishtar. Ellie reprimiu um estremecimento de repugnncia. - Acho que sempre aceito essa bebida. Olhando para baixo, da mansarda, podia ver os terraos gradativos do zigurate, cada um deles revestido de flores, umas artificiais e outras naturais, consoante a estao. Era uma reconstruo dos Jardins Suspensos da Babilnia, uma das Sete Maravilhas do "Mundo Antigo". Miraculosamente, estava construdo de tal modo que no se parecia muito com um Hyatt Hotel. L, muito em baixo, vislumbrou um cortejo iluminado por tochas, que regressava do zigurate porta de Enlil. frente ia uma espcie de liteira transportada por quatro homens robustos, nus da cintura para cima. No conseguiu distinguir quem ou o que ia na liteira. - "uma cerimnia em honra de Gilgamesh", um dos antigos heris culturais sumrios. - Sim, j ouvi falar dele. - O seu negcio era a imortalidade. Disse as palavras com naturalidade, guisa de explicao, e olhou para o relgio. - Sabe, os reis subiam mesmo ao topo do Zigurate para receberem instrues dos deuses. Especialmente Anu, o deus do cu. A propsito, procurei que nome davam a Vega. Era Tirana, a Vida do Cu. Estranho nome para lhe darem. - E recebeu algumas instrues? - No. As instrues foram para as suas instalaes, no para as minhas. Mas haver outro cortejo de Gilgamesh s nove horas. - Lamento no poder demorar-me tanto tempo. Mas permita que lhe pergunte uma coisa: por qu Babilnia? E Pompia? O senhor uma das pessoas mais inventivas que existem. Criou diversas indstrias muito importantes; derrotou a indstria da publicidade no prprio terreno dela. Est bem, foi punido naquela questo de segurana sobre o chip de reconhecimento e contexto. Mas h inmeras outras coisas que poderia ter feito. Por qu... isto? Muito ao longe, o cortejo chegara ao Templo de Assur. - Por que no algo mais... digno? - perguntou ele, por sua vez. - Estou apenas a tentar satisfazer necessidades da estrutura societria que o Governo descura ou ignora. capitalismo. legal. Torna uma quantidade de gente feliz. E eu
198

acho que uma vlvula de escape para alguns dos chalados que esta sociedade no pra de gerar. "Mas na altura no pensei a fundo em tudo isso. Foi muito simples. Lembro-me perfeitamente do momento em que tive a idia da Babilnia. Estava no mundo de Walt Disney, a viajar no vapor fluvial de rodas do Mississipi com o meu neto, Jason. O garoto teria uns quatro ou cinco anos. Pensei como era inteligente da parte dos dirigentes da Disney terem acabado com os bilhetes individuais para cada divertimento e oferecerem em seu lugar um passe para um dia, que dava direito a experimentar tudo. Poupavam alguns salrios - de alguns dos vendedores de bilhetes, por exemplo. Mas, muito mais importante, as pessoas tinham tendncia para sobreestimar o seu apetite por divertimentos. Pagavam um prmio que lhes dava acesso a tudo e depois contentavam-se com muito menos. "Perto de mim e de Jason ia um garoto de oito anos com uma expresso distante no olhar. Estou apenas a calcular a sua idade. Talvez ele tivesse dez anos. O pai perguntava-lhe coisas e ele respondia-lhe com monosslabos. O rapaz acariciava o cano de uma espingarda de brincar que encostara sua cadeira de convs. Tinha a coronha entre as pernas. S queria que o deixassem em paz e afagar a espingarda. Atrs dele erguiam-se as torres e os pinculos do Reino Mgico e subitamente tudo se encaixou no seu devido lugar. Sabe o que estou a dizer? Encheu um copo de cola de dieta e bateu com ele no dela. - confuso dos seus inimigos - brindou, bem-disposto. Vou mandar conduzi-la Porta de Ishtar, que estava coberta de reprodues, em azulejos esmaltados, de um animal azul qualquer. Os arquelogos tinham-lhes chamado drages.

199

CAPTULO XIV Oscilador harmnico O ceticismo a castidade do intelecto e vergonhoso abandon-lo demasiado cedo ou ao primeiro que aparea: h nobreza em conserv-lo serena e orgulhosamente durante a longa juventude, at finalmente, na maturidade do instinto e do entendimento, ser possvel troc-lo em segurana por fidelidade e felicidade. GEORGE SANTAYANA Scepticism and Animal Faith, IX Estava numa misso de insurreio e subverso. O inimigo era imensamente maior e mais poderoso. Mas ele conhecia-lhe as fraquezas. Podia apoderar-se do Governo estranho e encaminhar os recursos do adversrio no sentido do seu prprio objetivo. Ora, com milhes de agentes devotados no local... A presidente espirrou e procurou um leno de papel limpo na algibeira dilatada do presidencial roupo de banho turco. No estava maquilada, embora os seus lbios gretados revelassem manchas de blsamo mentolado. - O meu mdico diz-me que tenho de ficar na cama se no quero apanhar uma pneumonia virtica. Pedi-lhe um antibitico e ele respondeu-me que no h nenhum antibitico para os vrus. Sendo assim, como que sabe que tenho um vrus? Der Heer abriu a boca para responder, esboou um gesto, mas a presidente interrompeu-o logo: - No, deixe l isso. Comeava a falar-me do ADN e do reconhecimento do portador, e eu preciso dos recursos que me restam para ouvir a sua estria. Se no tem medo do meu vrus, puxe uma cadeira e sente-se. - Obrigado, senhora Presidente. a respeito do manual. Tenho aqui o relatrio. Est includa como apndice uma extensa parte tcnica. Pensei que tambm poderia estar interessada nela. Resumindo, estamos a ler e a compreender efetivamente a coisa sem dificuldade nenhuma. um programa de ensino diabolicamente inteligente. No emprego a palavra "diabolicamente" em qualquer sentido literal, claro. Nesta altura devemos ter um vocabulrio de trs mil palavras. - No compreendo como possvel. Vi como eles conseguiam ensinar-lhes os nomes dos seus nmeros. Vocs fazem um ponto e escrevem por baixo as letras U M, e por a fora. Vi como conseguem obter o desenho de uma estrela e

depois escrever por baixo E S T R E L A. Mas no vejo como podem decifrar verbos, ou o pretrito, ou os condicionais. - Fazem uma parte com movies. Os movies so perfeitos para verbos. E uma quantidade do resto fazem-no com nmeros. At mesmo abstraes; so capazes de comunicar abstraes com nmeros. mais ou menos assim: primeiro contam os nmeros para ns e depois introduzem algumas palavras novas - palavras que no compreendemos. Olhe, vou indicar as suas palavras por letras. Lemos qualquer coisa deste gnero (as letras representam smbolos que os Veganianos introduzem)... Escreveu: 1A1B2Z 1A2B3Z 1A3B4Z - Que lhe parece que ? - A caderneta das minhas notas liceais? Quer dizer que h uma combinao de pontos e traos que A representa e uma combinao de pontos e traos representados por B, e assim por diante? - Exatamente. Sabe-se o que o um e o dois significam, mas no se sabe o que significam A e B. Que lhe diz uma seqncia destas? - A significa "mais" e B significa "igual". a que quer chegar? - timo. Mas no compreendemos o que Z significa, pois no? Suponhamos que aparece uma coisa como: lA2B4Y "Compreende? - Talvez. D-me outra que acabe em Y 2000A4000B0Y - Est bem, acho que percebi. Desde que no leiam os trs ltimos smbolos como uma palavra. Z significa que verdadeiro e Y significa que falso. - Certo. Exatamente. Muito bom para uma presidente com um vrus e uma crise sul-africana. Portanto, com algumas linhas de texto, eles ensinaram-nos quatro palavras: mais, igual, verdadeiro e falso. Quatro palavras muito teis. Depois ensinam diviso, dividem um por zero e do-nos a palavra que significa infinidade. Ou talvez seja apenas a palavra que significa indeterminado. Ou dizem: "A soma dos ngulos internos de um tringulo dois ngulos retos." Depois observam que a afirmao verdadeira se o espao plano, mas falsa se o espao curvo. Aprendemos assim a dizer a palavra se e...
201

- Eu no sabia que o espao era curvo. Ken, de que diabo est a falar? Como pode o espao ser curvo? No, deixe l, deixe l. Isso no pode ter nada a ver com o assunto que temos pela frente. - Na realidade... - Sol Hadden disse-me que a idia da localizao do manual foi dele. No olhe para mim com essa cara cmica, Der Heer. Falo com todos os tipos de gente. - No queria dizer... hmmm... No meu entender, Mister Hadden apresentou algumas sugestes que j tinham sido todas feitas por outros cientistas. A doutora Arroway verificouas e acertou em cheio com uma delas. Chama-se modulao de fase ou codificao de fase. - Muito bem. Agora, Ken, verdade que o manual est espalhado por toda a Mensagem, no ? Montes de repeties. E houve um manual qualquer pouco depois de a Arroway comear a captar o sinal. - Pouco depois de ela captar a terceira camada do palimpsesto, o desenho da Mquina. - E muitos pases possuem a tecnologia necessria para ler o manual, no verdade? Bem, precisam de um instrumento chamado correlacionador desses. Mas, sim. Os pases que contam, de qualquer modo. - Nesse caso, os Russos podiam ter lido o manual h um ano, no podiam? Ou os Chineses, ou os Japoneses. Como sabe que, neste preciso momento, eles no esto j a meio da construo da Mquina? - Pensei nisso, mas o Marvin Yang diz que impossvel. Fotografias por satlite, inteligncia eletrnica e pessoas no local, tudo confirma no existir nenhum sinal do gnero de grande projeto de construo que seria necessrio para construir a Mquina. No, ns temos estado todos a dormir na forma. Fomos seduzidos pela idia de que o manual de instrues tinha de vir no princpio, e no intercalado ao longo da Mensagem. Foi s quando a Mensagem reciclou e descobrimos que ele no estava l que comeamos a pensar noutras possibilidades. Todo este trabalho foi feito em estreita colaborao com os Russos e com todos os outros. No achamos que algum nos tenha passado frente, mas, por outro lado, agora todos tm o manual. No creio que exista algum curso de ao unilateral para ns. - Eu no quero um curso de ao unilateral para ns. S quero ter a certeza de que mais ningum tem um curso de ao
202

unilateral. Mas pronto, voltemos ao seu manual. Sabem dizer "verdadeiro-falso", "se-ento" e "o espao curvo". Como constroem uma mquina com isso? - Sabe, no acho que a constipao, ou l o que que tem, lhe tenha diminudo um nadinha que seja as faculdades. Bem, parte tudo da. Por exemplo, eles traam-nos um quadro peridico dos elementos, de modo a mencionarem todos os elementos qumicos, a idia de um tomo, a idia de um ncleo, de prtons, nutrons e eltrons. Depois passam alguma mecnica quntica, s para terem a certeza de que estamos a prestar ateno - j adquirimos algumas novas percepes no material corretivo. Depois comeam a concentrar-se nos materiais especficos necessrios para a construo. Por exemplo, por qualquer razo, precisamos de duas toneladas de rbio e, por isso, eles explicam uma tcnica para o extrair de rochas vulgares. Der Heer levantou a mo, de palma para a frente, num gesto apaziguador: - No me pergunte por que precisamos de duas toneladas de rbio. Ningum faz a mnima idia. - No ia perguntar isso. O que quero saber como eles lhes disseram quanto uma tonelada. - Contaram-na para ns em massas de Planck. Uma massa de Planck ... - Deixe l, deixe l. qualquer coisa do conhecimento de todos os fsicos do universo, no verdade? E eu nunca ouvi falar dela. Agora a concluso: compreendemos o manual suficientemente bem para comear a ler a Mensagem? Seremos ou no capazes de construir a coisa? - A resposta parece ser "sim". Temos o manual h poucas semanas apenas, mas esto a cair-nos no colo, com toda a clareza, captulos inteiros da Mensagem. H desenho meticuloso, explicaes redundantes e, tanto quanto nos parece, tremenda redundncia na concepo da Mquina. Devemos poder ter um modelo tridimensional dela para si a tempo daquela reunio para selecionar a tripulao na prxima quinta-feira, se se sentir em condies para isso. At agora no temos nenhuma pista quanto ao que a Mquina faz ou como funciona. E h alguns componentes qumicos orgnicos esquisitos que no fazem sentido nenhum como parte de uma mquina. Mas quase toda a gente parece convencida de que a podemos construir. - Quem no parece? - Bem, Lunacharsky e os Russos. E Billy Jo Rankin, claro.
203

Ainda h quem tema que a Mquina faa o mundo ir pelos ares, desvie o eixo da Terra, ou qualquer coisa desse gnero. Mas o que tem impressionado a maioria dos cientistas como as instrues so cuidadosas e as muitas maneiras diferentes que eles utilizam para tentar explicar a mesma coisa. - E que diz a Eleanor Arroway? - Diz que, se eles nos quiserem tramar, estaro aqui dentro de vinte cinco anos, pouco mais ou menos, e no h nada que possamos fazer nesse espao de tempo para nos protegermos. Esto excessivamente nossa frente. Por isso, construam-na, diz ela, e, se esto preocupados com perigos ambientais, construam-na num lugar distante. O professor Drumlin diz que, pela parte que lhe toca, at podemos constru-la na baixa de Pasadena. Na verdade, diz mesmo que estar l todos os minutos que forem necessrios para construir a Mquina, de modo que seja o primeiro a ir desta para melhor se ela explodir. - Drumlin aquele tipo que intuiu tratar-se do desenho de uma mquina, no ? - No foi exatamente assim, ele... - Lerei o material de informao a tempo para a tal reunio de quinta-feira. Tem mais alguma coisa para mim? - Est a pensar seriamente deixar o Hadden construir a Mquina? - Bem, no depende s de mim, como sabe. Aquele acordo que esto a negociar em Paris d-nos cerca de um quarto de peso decisional. Os Russos tm um quarto, os Chineses e os Japoneses juntos tm um quarto e o resto do mundo tem um quarto, falando grosso modo. Uma quantidade de naes quer construir a Mquina, ou, pelo menos, partes dela. Pensam em prestgio e em novas indstrias, novo conhecimento. Desde que ningum nos passe a perna, tudo isso me parece bem. possvel que o Hadden apanhe tambm um bocado. Qual o problema? No o acha tecnicamente competente? - , com certeza. Trata-se apenas... - Se no h mais nada, Ken, voltamos a ver-nos na quintafeira, se o vrus quiser. Quando Der Heer fechava a porta e entrava na sala de estar contgua, soou um explosivo espirro presidencial. O oficial-sordens de servio, rigidamente sentado num sof, assustou-se visivelmente. A pasta a seus ps estava atafulhada de cdigos de autorizao de guerra nuclear. Der Heer acalmou-o com um gesto repetitivo da mo, de dedos abertos e palma para baixo. O oficial sorriu, encabulado.
204

- Aquilo Vega? por causa daquilo que h toda esta lufalufa? - perguntou a presidente com alguma decepo. A oportunidade de a imprensa tirar fotografias terminara e os olhos dela j se tinham quase adaptado escurido depois do ataque dos flashes dos fotgrafos e da iluminao da televiso. As fotografias da presidente a olhar fixamente atravs do telescpio do Observatrio Naval que apareceram no dia seguinte em todos os jornais eram, evidentemente, uma pequena impostura. Ela fora incapaz de ver fosse o que fosse pelo telescpio enquanto os fotgrafos no tinham sado e a escurido voltado. - Por que motivo tremelica? - turbulncia no ar, senhora Presidente - explicou Der Heer. - Passam bolhas de ar quente que deformam a imagem - como olhar para si atravs da mesa do pequeno-almoo, quando est uma torradeira ligada entre ns. Lembro-me de ver um lado inteiro da cara dele descair - disse a presidente afetuosamente, levantando a voz para que o consorte presidencial, que se encontrava perto a conversar com o comandante do Observatrio, a pudesse ouvir. - Sim, mas nos tempos que vo correndo no h torradeira ligada na mesa do pequeno-almoo - respondeu ele, em tom amigvel. Antes de se reformar, Seymour Lasker fora um alto funcionrio da Unio Internacional de Trabalhadores de Vesturio Feminino. Conhecera a mulher dcadas atrs, quando ela representava a New York Girl Coat Company, e tinham-se apaixonado durante uma demorada negociao laboral. Considerando a novidade presente das posies de ambos, a sade aparente do seu relacionamento era digna de nota. - Posso passar sem a torradeira, mas no estou a ter pequenos-almoos suficientes com o Sr. - A presidente inflectiu as sobrancelhas mais ou menos na direo do marido e depois voltou a prestar ateno ao instrumento monocular. - Parece uma ameba azul, toda... esborrachada. Depois da difcil reunio para selecionar os tripulantes, a presidente mostrava um estado de esprito despreocupado. A sua constipao estava quase curada. - E se no houvesse nenhuma turbulncia, Ken? Que veria eu nesse caso? - Ento seria como o Telescpio Espacial acima da atmosfera da Terra. Veria um ponto de luz firme e imvel. - S a estrela? S Vega? Nenhuns planetas, nenhuns anis,
205

nenhumas estaes de combate com raios laser? - No, senhora Presidente. Tudo isso seria excessivamente pequeno e pouco brilhante para poder ser visto mesmo com um telescpio muito grande. - Bem, espero que os seus cientistas saibam o que esto a fazer - disse ela, quase num murmrio. - Estamos a tomar uma tremenda quantidade de compromissos baseados numa coisa que nunca vimos. Der Heer ficou um pouco surpreendido. - Mas ns vimos trinta e uma mil pginas de texto, desenhos, palavras e mais um enorme manual de instrues. - No meu livro isso no o mesmo que ver. Um pouco... ilativo demais. No me venha dizer que cientistas de todo o mundo esto a receber os mesmos dados. Sei tudo isso. E no me diga como so claros e sem ambigidades os projetos da Mquina. Tambm sei tudo isso. E que, se recuarmos, outro qualquer construir com certeza a Mquina. Sei todas essas coisas. Mas nem mesmo assim deixo de me sentir nervosa. O grupo voltou, atravs do recinto do Observatrio Naval, residncia do vice-presidente. Nas ltimas semanas tinham-se delineado trabalhosamente acordos provisrios quanto seleo dos tripulantes. Os Estados Unidos e a Unio Sovitica haviam lutado por dois lugares cada; em tais questes, eram aliados dignos de confiana. Mas era difcil sustentar semelhante argumento com as outras naes do Consrcio Mundial da Mensagem. Nos tempos que corriam, os Estados Unidos e a Unio Sovitica - mesmo tratando-se de questes em que estavam de acordo - tinham muito maior dificuldade do que outrora em levar a sua avante com as outras naes. O empreendimento era agora largamente reclamado como uma atividade da espcie humana. O nome Consrcio Mundial da Mensagem estava prestes a ser mudado para Consrcio Mundial da Mquina. Naes com excertos da Mensagem tentavam servir-se desse fato como direito de acesso de um dos seus cidados qualidade de membro da tripulao. Os Chineses tinham argumentado serenamente que em meados do sculo seguinte seriam 1,5 mil milhes no mundo, mas com muitos deles nascidos como filhos nicos em virtude da experincia chinesa de controle dos nascimentos apoiado pelo Estado. Essas crianas, quando crescessem, predisseram, seriam mais inteligentes e emocionalmente mais seguras do que as crianas de outras naes com normas menos severas no tocante s dimenses da famlia. Conseqentemente, argumentaram, em virtude de estarem a desempenhar um
206

papel mais proeminente nos assuntos mundiais dentro de cinqenta anos, os Chineses tinham direito a pelo menos um dos cinco lugares da Mquina. Era um argumento que estava a ser discutido em muitas naes por funcionrios sem nenhuma responsabilidade na Mensagem ou na Mquina. A Europa e o Japo prescindiram da representao na tripulao em troca de maior responsabilidade na construo de componentes da Mquina, por considerarem que isso seria economicamente mais vantajoso. No fim foi reservado um lugar para os Estados Unidos, a Unio Sovitica, a China e a ndia, ficando a atribuio do quinto lugar por decidir. Isto exigiria longas e difceis negociaes multilaterais e teria em considerao a dimenso populacional, o poder econmico, industrial e militar, os alinhamentos polticos presentes e at um pouco da histria da espcie humana. Para se candidatarem ao quinto lugar, o Brasil e a Indonsia basearam-se na dimenso populacional e no equilbrio geogrfico; a Sucia props-se desempenhar um papel moderador em caso de disputas polticas; o Egito, o Iraque, o Paquisto e a Arbia Saudita apresentaram argumentos fundamentados na equidade religiosa. Outros sugeriram que, pelo menos, esse quinto lugar fosse atribudo tendo em considerao mais o mrito individual do que a nacionalidade. De momento, a deciso ficara em suspenso: um trunfo para ser jogado mais tarde. Nas quatro naes selecionadas, cientistas, lderes nacionais e outros entregavam-se tarefa de escolher os seus candidatos. Iniciou-se nos Estados Unidos uma espcie de debate escala nacional. Em sondagens de opinio, foram sempre mencionados com vrios graus de entusiasmo dirigentes religiosos, heris desportivos, astronautas, detentores Medalha de Honra do Congresso, cientistas, artistas de cinema, uma ex-consorte presidencial, anfitries de talk shows e pivots de noticirios da televiso, membros do Congresso, milionrios com ambies polticas, executivos de fundaes, cantores de msica country e western e rock-androll, presidentes de universidades e a Miss Amrica do momento. Por tradio antiga, desde que a residncia do vicepresidente tinha sido mudada para o recinto do Conservatrio Naval, os criados domsticos eram sargentos filipinos em servio ativo na Armada dos EUA. De elegantes blazers azuis com uma tira bordada onde se lia "vice-presidente dos Estados Unidos", estavam naquele momento a servir caf. A maioria dos
207

participantes na reunio de todo o dia para a seleo dos tripulantes no tinham sido convidados para aquela sesso informal noturna. Fora singular destino de Seymour Lasker ser o primeiro Primeiro Cavalheiro da Amrica. Ele carregava o fardo - as caricaturas dos jornais, as piadas lisonjeadoras e os chistes espirituosos de que nenhum homem chegara onde ele chegara - com tal franqueza e boa disposio que, por fim, a Amrica conseguiu perdoar-lhe o fato de ter casado com uma mulher com o atrevimento de imaginar que seria capaz de dirigir metade do mundo. Lasker pusera a esposa e o filho adolescente do vice-presidente a rir gargalhada quando a presidente conduziu Der Heer para um anexo adjacente biblioteca. - Muito bem - comeou. - Hoje no temos nenhuma deciso oficial a tomar, nem nenhum comunicado pblico das nossas deliberaes a fazer. Mas vejamos se podemos elaborar uma smula. No sabemos o que a maldita Mquina far, mas razovel supor que v a Vega. Ningum faz a mnima idia de como isso funcionar nem sequer de quanto tempo levar. Diga-me outra vez, a que distncia fica Vega? - Vinte e seis anos-luz, senhora Presidente. - Portanto, se esta Mquina fosse uma espcie de nave espacial e pudesse viajar velocidade da luz - eu sei que no se pode viajar velocidade da luz, s prximo dela, no me interrompa -, levaria vinte e seis anos para chegar l, mas s do modo como medimos o tempo aqui na Terra. assim, Der Heer? - . Exatamente. Talvez mais um ano para atingir a velocidade da luz e um ano para desacelerar e entrar no sistema de Vega. Mas, do ponto de vista dos membros da tripulao, levaria muito menos tempo. Talvez apenas uns dois anos, dependendo da proximidade da velocidade da luz a que viajassem. - Para um bilogo, Der Heer, tem andado a aprender muita astronomia. - Obrigado, senhora Presidente. Tentei mergulhar no assunto. Ela fitou-o apenas um momento e depois prosseguiu: - Portanto, desde que a Mquina viaje a uma velocidade muito prxima da luz, poder no ter importncia a idade dos membros da tripulao. Mas se levar mais dez ou vinte anos - e voc diz que isso possvel -, ento precisamos de ter algum jovem. Ora os Russos no esto a dar crdito a este argumento. Sabemos que a escolha vai ser entre Arkhangels e Lunacharsky,
208

ambos sexagenrios. Lera os nomes com certa dificuldade numa ficha que tinha sua frente. - , quase certo que os Chineses vo enviar Xi, tambm sexagenrio. Por conseqncia, se eu pensasse que eles sabem o que esto a fazer, sentir-me-ia tentada a dizer: "Com os diabos, mandemos um homem de sessenta anos!" Der Heer sabia que Drumlin tinha exatamente sessenta anos. - Por outro lado... - comeou a argumentar. - Bem sei, bem sei. A doutora indiana. Essa tem quarenta e tal anos... De certo modo, esta a coisa mais estpida de que j ouvi falar. Estamos a escolher algum para participar nos Jogos Olmpicos e no sabemos quais vo ser as provas. Tambm no sei por que motivo estamos a falar em enviar cientistas. O Mahatma Gandhi, a est quem deveramos enviar. Ou, j que estamos com a mo na massa, Jesus Cristo. No me diga que eles no esto disponveis, Der Heer. Eu sei isso. - Quando no sabemos quais so as provas, mandamos um campeo do decatlo. - E depois descobrimos que as provas so xadrez, ou oratria, ou escultura, e o nosso atleta fica em ltimo lugar. Est bem, voc diz que deve ser algum que tenha pensado na vida extraterrestre e que tenha estado intimamente envolvido na recepo e na decifrao da Mensagem. - Pelo menos uma pessoa assim estaria intimamente informada do modo como os Veganianos pensam. Ou, pelo menos, do modo como eles julgam que ns pensamos. - E, no tocante a gente verdadeiramente do topo, diz que isso reduz o campo a trs pessoas. Consultou de novo os seus apontamentos. - Arroway, Drumlin e... aquele que julga ser um general romano. - O doutor Valerian, senhora Presidente. No sei se ele julga que um general romano; trata-se apenas do seu nome. - Valerian nem sequer responderia ao questionrio do Comit Selecionador. No consideraria a escolha porque no deixaria a mulher. No isso? No estou a critic-lo. No parvo. Sabe fazer funcionar um relacionamento. No se trata de a mulher ser doente, ou coisa do gnero, pois no? - No. Que eu saiba, ela goza de excelente sade. - timo. timo para eles. Mande-lhe um bilhete pessoal a minha parte... qualquer coisa no sentido de ela ser uma mulher e tanto, para um astrnomo a preferir ao universo. Mas tenha
209

cuidado com a linguagem, Der Heer. Voc sabe o que eu quero. E atire-lhe com algumas citaes. Poesia, talvez. Mas no demasiado lamecha. - Acenou-lhe com o indicador esticado. Esses Valerians podem ensinar-nos alguma coisa. Por que no os convidamos para um jantar importante? O rei do Nepal vem c daqui a duas semanas. Ser boa altura. Der Heer estava a escrever apressadamente. Tinha de telefonar para casa da secretria dos convites da Casa Branca assim que a reunio terminasse e precisava de fazer um telefonema ainda mais urgente. Havia horas que no conseguia aproximar-se sequer do telefone. - Restam portanto a Arroway e o Drumlin. Ela uns vinte anos mais nova, mas ele est numa forma fsica espantosa. Voa em hang-glider, pratica aquele pra-quedismo em que evolucionam em queda livre antes de abrirem o pra-quedas, pratica mergulho aqutico autnomo... um cientista brilhante, ajudou muito a decifrar a Mensagem e passar um bom bocado a discutir com todos os outros velhos. No trabalhou em armas nucleares, pois no? No quero mandar ningum que tenha trabalhado em armas nucleares. "Claro que a Arroway tambm uma cientista brilhante. Dirigiu todo este Projeto Argus, conhece todos os pormenores da Mensagem e tem uma mente inquiridora. Toda a gente diz que os seus interesses so muito vastos. E daria uma imagem americana mais jovem. Fez uma pausa. - E voc gosta dela, Ken. No h nada de mal nisso. Eu tambm gosto dela. Mas s vezes destrambelha-se. Ouviu com cuidado o seu questionrio? - Julgo saber a que passagem se est a referir, senhora Presidente. Mas a Comisso Selecionadora estava a fazer-lhe perguntas havia quase oito horas, e por vezes ela irrita-se com o que considera perguntas estpidas. O Drumlin tambm assim. Talvez ela tenha aprendido com ele. Foi sua aluna durante algum tempo, como sabe. - Sim, ele tambm disse algumas coisas idiotas. Olhe, parece que est aqui tudo gravado para ns neste VCR. Primeiro o questionrio da Arroway e depois o de Drumlin. Carregue no boto de ligar, Ken. No cran da televiso via-se Ellie a ser entrevistada no seu gabinete do Projeto Argus. Ele conseguiu mesmo distinguir o bocado de papel j amarelecido com a citao de Kafka. No fim de contas, tomando todas as coisas em considerao, talvez
210

Ellie fosse mais feliz se tivesse recebido apenas silncio das estrelas. Tinha vincos volta da boca e papos debaixo dos olhos. Viam-se tambm dois sulcos verticais, que no eram habituais, na sua fronte, mesmo por cima do nariz. Em vdeotape, Ellie parecia terrivelmente fatigada e Der Heer sentiu uma punhalada de culpa. - ... que penso da "crise populacional do mundo"? - dizia Ellie. - Quer saber se sou contra ou a favor? Acha que se trata de uma pergunta-chave que me vo fazer em Vega e quer ter a certeza de que dou a resposta certa? Muito bem. por causa do excesso de populao que sou a favor da homossexualidade e do clero celibatrio. Um clero celibatrio uma idia particularmente boa, porque tem tendncia para suprimir qualquer propenso hereditria para o fanatismo. Ellie aguardou de rosto inexpressivo, gelado mesmo, a pergunta seguinte. A presidente carregara no boto de "pausa". - Admito que algumas das perguntas possam no ter sido as melhores declarou. - Mas no queremos numa posio to proeminente num projeto com implicaes internacionais verdadeiramente positivas algum que se revele um racista parvo. Neste assunto queremos o mundo em desenvolvimento do nosso lado. Tivemos uma boa razo para fazer aquela pergunta. No acha que a resposta dela demonstra uma certa... falta de tato? A sua doutora Arroway um bocado chicaesperta. Agora d uma vista de olhos ao Drumlin. De lao azul s pintinhas, Drumlin parecia bronzeado e muito em forma. - Sim, eu sei que todos ns temos emoes - dizia -, mas tenhamos em considerao o que so exatamente as emoes. So motivaes para comportamento adaptativo vindas de um tempo em que ramos demasiado estpidos para compreender as coisas. Mas eu compreendo que, se uma matilha de hienas vem direta a mim de presas arreganhadas, me esperam problemas. No preciso de alguns centmetros cbicos de adrenalina para me ajudarem a compreender a situao. Consigo at perceber que talvez fosse importante para eu dar um contributo gentico qualquer prxima gerao. No preciso realmente de testosterona na minha corrente sangunea para me ajudar nisso. Tem a certeza de que um ser extraterrestre muito avanado em contraste conosco estar sobrecarregado com emoes? Sei que h quem me considere demasiado frio, demasiado reservado Mas, se quiserem compreender realmente os extraterrestres, mandar-me-o a mim. Sou mais parecido com eles do que qualquer outra pessoa
211

que possam encontrar. - Mas que alternativa! - exclamou a presidente. Uma ateia, o outro j julga que ele prprio de Vega. Por que temos de mandar cientistas? Por que no podemos mandar algum... normal? Trata-se apenas de uma pergunta retrica - apressouse a acrescentar. - Sei por que motivo temos de mandar cientistas. A Mensagem acerca de cincia e est escrita em linguagem cientfica. Cincia uma coisa que sabemos que compartilhamos com os seres de Vega. No, estas so, porm, boas razes, Ken. No me esqueo delas. - Ela no ateia. agnstica. Tem um esprito aberto. No est limitada por um dogma. inteligente, tenaz e muito profissional. O mbito do seu conhecimento deveras vasto. exatamente a pessoa de que precisamos nesta situao. - Ken, gosto do seu empenho em defender a integridade deste projeto. Mas h muito medo l fora. No julgue que no sei quanto as pessoas j tiveram de engolir. Mais de metade daquelas com quem falo acham que no temos nada que construir esta coisa. Se no h possibilidade nenhuma de arrepiar caminho, querem que enviemos algum que seja absolutamente seguro. A Arroway pode ser todas as coisas que voc diz, mas segura no . Estou a ser muito pressionada pelo Hill, pelos Earth-Firsters, pela minha prpria Comisso Nacional e pelas igrejas. Suponho que ela impressionou o Palmer Joss naquele encontro na Califrnia, mas conseguiu enfurecer Billy Jo Rankin. Ele telefonou-me ontem e disse: "Senhora Presidente" - no consegue disfarar o desagrado com que diz "senhora" -, "Senhora Presidente", disse-me, "aquela Mquina vai voar direto a Deus ou ao Diabo. Seja qual deles for, ser melhor a senhora enviar um cristo autntico." Tentou servir-se do seu relacionamento com Palmer Joss para me pressionar, com os diabos! No creio que haja alguma dvida de que estava a fazer-se para ir ele prprio. O Drumlin ser muito mais aceitvel para algum como Rankin do que a Arroway. "Reconheo que o Drumlin um tipo frio, insensvel. Mas digno de confiana, patriota, fixe. Tem credenciais cientficas impecveis. E quer ir. No, tem de ser o Drumlin. O melhor que posso oferecer escolh-la como reserva. - Posso dizer-lhe isso? - No podemos informar a Arroway antes do Drumlin, pois no? Comunico-lhe, Ken, assim que for tomada uma deciso definitiva e tivermos informado o Drumlin... Oh, Ken, anime-se! No quer que ela fique aqui, na Terra?
212

Passava das seis horas quando Ellie terminou os seus esclarecimentos "Equipe Tigre" do Departamento de Estado que servia de suporte aos negociadores americanos em Paris. Der Heer prometera telefonar-lhe assim que a reunio para a escolha dos tripulantes acabasse. Queria que ela soubesse por ele, e no por qualquer outra pessoa, se tinha sido escolhida ou no. Sabia que fora insuficientemente deferente para com as pessoas encarregadas dos interrogatrios e que podia perder por essa razo, entre uma dzia de outras. No entanto, achava que talvez ainda houvesse uma probabilidade. Esperava-a uma mensagem no hotel - no um impresso corde-rosa do gnero "Enquanto esteve ausente..." preenchido pelo recepcionista, mas uma carta fechada e sem selo, entregue pessoalmente. Dizia: "Encontre-se comigo no Museu Nacional de Cincia e Tecnologia s oito horas desta noite. Palmer Joss." Nenhum cumprimento, nenhumas explicaes, nenhuma agenda, nenhum sinceramente seu, pensou ela. Este realmente um homem de f. O papel da carta era do prprio hotel e no havia nenhum endereo do remetente. Ele devia ter passado por ali de tarde, sabendo - o que ela achava perfeitamente possvel -, por intermdio do prprio secretrio de Estado, que Ellie estava na cidade e esperando encontr-la. Tinha sido um dia estafante e ficou aborrecida por ter de roubar algum tempo tarefa de transformar a Mensagem num todo coerente. Apesar de uma parte dela sentir relutncia em ir, tomou ducha, mudou de roupa, comprou um pacote de cajus e decorridos trs quartos de hora estava num txi. Faltava cerca de uma hora para o encerramento e o museu estava quase deserto. Havia enormes mquinas escuras arrumadas em todos os cantos de um grande salo de entrada. Estava ali o orgulho das indstrias do calado, txtil e carvoeira do sculo XIX. Um rgo a vapor da Exposio de 1876 tocava uma msica alegre, parecia-lhe que originariamente escrita para metais, para um grupo de turistas da frica Ocidental. Joss no estava vista. Ellie reprimiu o impulso de girar nos calcanhares e ir-se embora. Se tivesses de encontrar Palmer Joss neste museu, pensou, e as nicas coisas de que jamais tivesses falado com ele fossem religio e a Mensagem, onde o procurarias? Era um pouco como o problema da seleo de freqncias da SETI: nunca recebemos uma mensagem de uma civilizao avanada e temos de decidir em que freqncias esses seres - acerca dos
213

quais no sabemos virtualmente nada, nem sequer se existem resolveram transmitir. Tem de envolver qualquer conhecimento que ns e eles compartilhemos. Ns e eles sabemos com certeza qual a espcie de tomo mais abundante no universo e a nica radiofreqncia em que caracteristicamente absorve e emite. Tinha sido essa a lgica pela qual a linha de hidrognio neutro de mil quatrocentos e vinte megahertz fora includa em todas as exploraes iniciais da SETI. Qual seria ali o equivalente? O telefone de Alexandre Graham Bell? O telgrafo? O TSF de Marconi?... Claro! - Este museu tem um pndulo de Foucault? - perguntou ao guarda. O bater dos seus saltos ecoava no cho de mrmore enquanto ela se dirigia para a rotunda. Joss estava encostado ao gradeamento, a olhar para uma representao em mosaico dos pontos cardeais. Havia pequenas marcas horrias verticais, umas direitas e outras obviamente derrubadas durante o dia pelo pndulo. Por volta das sete da tarde algum parara a sua oscilao e ele estava agora imvel. Estavam completamente ss. Joss ouvira-a aproximar-se durante pelo menos um minuto, e no dissera nada. - Chegou concluso de que a orao pode fazer parar um pndulo? - perguntou Ellie, a sorrir. - Isso seria abusar da f. - No vejo por qu. Converteria uma quantidade de gente. bastante fcil para Deus faz-lo e, se a memria no me falha, voc fala com Ele regularmente... No se trata disso, pois no? Quer realmente pr prova a minha f na fsica dos osciladores harmnicos? Muito bem. Uma parte dela estava estupefata por Joss a submeter quela prova, mas, por outro lado, sentia-se decidida a dar boa conta de si. Deixou a mala escorregar-lhe do ombro e descalou os sapatos. Ele saltou, com um movimento gracioso, o gradeamento de segurana de lato e ajudou-a a passar para o outro lado. Desceram a vertente de mosaico, meio a andar, meio a escorregar, at pararem ao lado do pndulo. Tinha um revestimento preto-bao e ela perguntou-se se seria feito de ao ou de chumbo. - Ter de me dar uma ajuda - disse Ellie. Conseguiu passar facilmente os braos volta do pndulo e, juntos, empurraram-no at ficar inclinado, a formar um bom ngulo com a vertical e nivelado com a cara dela. Joss observava-a atentamente. No lhe perguntou se estava certa, absteve-se de a advertir do perigo de cair para a frente, no lhe
214

recomendou que desse ao pndulo um componente horizontal de velocidade quando o largasse. Atrs dela havia um bom metro ou metro e meio de cho plano, antes de comear a inclinar-se para cima e se transformar numa parede circunferencial. Se mantivesse a serenidade, disse a si mesma, aquilo ia ser canja. Largou. O pndulo afastou-se dela. O tempo de durao da oscilao de um pndulo simples, pensou um pouco tonta, 27r, raiz quadrada de C sobre g, sendo C o comprimento do pndulo e g a acelerao devida gravidade. Em conseqncia de atrito na chumaceira, o pndulo nunca pode ultrapassar, no regresso, a sua posio primitiva. Tudo quanto tenho de fazer no cambalear para a frente, recordou a si prpria. Perto do gradeamento oposto, o pndulo afrouxou e parou. Invertendo a trajetria, desatou subitamente a avanar muito mais depressa do que ela calculara. medida que se inclinava na sua direo, o seu tamanho aumentou alarmantemente. Era enorme e estava quase em cima dela. Ellie soltou um ofego abafado. - Recuei - disse, decepcionada, quando o pndulo se afastou dela. - S um bocadinho pequenssimo. - No, eu recuei. - Voc acredita. Voc acredita na cincia. Existe apenas um niquinho de dvida. - No, no se trata disso. Foi um milho de anos de inteligncia a lutar contra mil milhes de anos de instinto. por isso que o seu trabalho muito mais fcil do que o meu. - Nesta questo, o nosso trabalho o mesmo. Agora a minha vez - disse, e agarrou desequilibradamente o pndulo no ponto mais alto da sua trajetria. - Mas ns no estamos a pr prova a sua crena na conservao da energia. Ele sorriu e tentou firmar os ps. - Que esto a fazer a em baixo? - perguntou uma voz. - So doidos? - Um guarda do museu, numa ronda para se certificar de que todos os visitantes sairiam at hora do encerramento, vira-se perante o espetculo inesperado de um homem, uma mulher, um fosso e um pndulo num recesso do cavernoso edifcio onde no havia mais nada. - Oh, no h novidade, senhor guarda - tranqilizou-o Joss, bem-humorado. - Estamos apenas a pr prova a nossa f. - No podem fazer isso na Smithsonian Institution 215

respondeu o homem. - Isto um museu. A rir, Joss e Ellie restituram com dificuldade o pndulo a uma posio quase estacionria e subiram pela inclinada parede de mosaico. - Deve ser permitido pela Primeira Emenda - observou ela. - Ou pelo Primeiro Mandamento - redargiu ele. Ellie enfiou os sapatos, ps a mala ao ombro e, de cabea levantada, saiu com Joss e o guarda da rotunda. Sem se identificarem e sem serem reconhecidos, conseguiram convencer o homem a no os prender. Mas foram conduzidos sada do museu por uma falange coesa de pessoal uniformizado, porventura receoso de que Ellie e Joss fossem capazes de se infiltrar no rgo a vapor procura de um deus esquivo. A rua estava deserta. Caminharam em silncio ao longo do Mall. A noite estava clara e Ellie distinguiu Lira no horizonte. - Alm, aquela brilhante. Vega - disse. Ele olhou a estrela fixamente durante muito tempo. - Aquela decifrao foi uma realizao brilhante - disse por fim. - Oh, que tolice! Foi banal. Tratava-se da mensagem mais fcil que uma civilizao avanada poderia imaginar. Teria sido uma autntica vergonha se no tivssemos sido capazes de a entender. - J reparei que no aceita elogios de bom grado. Mas no, esta uma daquelas descobertas que mudam o futuro. Pelo menos as nossas esperanas no futuro. como o fogo, ou a escrita, ou a agricultura. Ou a Anunciao. Fitou de novo Vega. - Se conseguisse um lugar naquela Mquina, se pudesse viajar nela para o seu remetente, que pensa que veria? - A evoluo um processo estocstico. H pura e simplesmente demasiadas possibilidades para que se possam fazer predies razoveis acerca do que poder ser a vida noutro lado. Se tivesse visto a Terra antes da origem da vida, teria previsto a existncia de um "atydid"16 ou de uma girafa? - Sei a resposta a essa pergunta. Suponho que voc imagina que ns nos limitamos a inventar estas coisas, que as lemos em qualquer livro ou ouvimos nalguma tenda de oraes. Mas no assim. Eu tenho conhecimento certo, positivo, resultante da
Qualquer de vrios insetos verdes do gnero "licrocentru" e aparentados com os gafanhotos e os grilos. O macho tem, nas asas, rgos especializados que, ao roarem um no outro, produzem um som caracterstico. (N. da T.)
16

216

minha prpria experincia direta. No posso ser mais claro do que isto. Vi Deus cara a cara. Parecia no haver dvidas quanto profundidade do seu empenhamento. - Conte-me. E ele contou. - Muito bem - disse ela, por fim -, esteve clinicamente morto, depois reviveu e lembra-se de ter subido atravs de uma escurido para uma luz brilhante. Viu uma radincia com forma humana, que tomou por Deus. Mas no houve nada na experincia que lhe dissesse que a radincia fez o universo ou ditou a lei moral. A experincia uma experincia. De que foi profundamente abalado por ela, no restam dvidas. Mas existem outras explicaes possveis. - Tais como? - Bem, como nascer. Nascer subir atravs de um tnel comprido e escuro para uma luz brilhante. No esquea como brilhante: o beb passou nove meses na escurido. Nascer o primeiro encontro com a luz. Imagine como se sentiria espantado e intimidado no seu primeiro contacto com a cor, ou a luz e a sombra, ou o rosto humano - que est provavelmente pr-programado para reconhecer. Talvez, se quase morremos, o odmetro retroceda a zero durante um momento. Compreenda, no insisto nesta explicao. Trata-se apenas de uma de muitas possibilidades. Estou a sugerir que pode ter interpretado mal a experincia. - No viu o que eu vi. Voltou a olhar para a luz fria, trmula e azul-branca de Vega e depois virou-se para ela: - Nunca se sente... perdida no seu universo? Como sabe o que fazer, como comportar-se, se no h Deus? tudo uma questo de obedecer lei ou ser preso? - No est preocupado com perder-se, Palmer. Est preocupado com no ser fulcral, no ser a razo porque o universo foi criado. H ordem suficiente no meu universo. Gravitao, eletromagnetismo, mecnica quntica, superunificao, tudo isso implica leis. E, quanto a comportamento, por que no podemos imaginar o que do nosso melhor interesse, como espcie? - Essa uma viso generosa e nobre do mundo, sem dvida, e eu seria o ltimo a negar que existe bondade no corao humano: Mas quanta crueldade no foi cometida quando no existia o amor de Deus? - E quanta crueldade quando havia? Savonarola e
217

Torquemada amavam Deus, ou assim diziam. A sua religio parte do princpio de que as pessoas so crianas e precisam de um papo para se comportarem bem. Vocs querem que as pessoas acreditem em Deus para obedecerem lei e o nico modo que lhes ocorre: uma severa fora policial secular e a ameaa do castigo de um deus que tudo v para compensar tudo quanto escapa aos olhos da polcia. Avaliam muito por baixo dos seres humanos. "Palmer, voc pensa que, se no tive a sua experincia religiosa, no posso apreciar a magnificncia do seu deus. Mas trata-se precisamente do contrrio. Eu escuzo-o e penso: o deus dele demasiado pequeno! Um msero planeta, uns poucos milhares de anos... isso dificilmente merece a ateno de uma divindade menor, quanto mais do Criador do universo. - Est a confundir-me com outro pregador qualquer. Aquele museu era territrio do Irmo Rankin. Eu estou preparado para um universo com milhares de milhes de anos de idade. Digo apenas que os cientistas no o provaram. - E eu digo que voc no compreendeu as provas. Como pode ser benfico para as pessoas se a sabedoria convencional, as "verdades" religiosas, so uma mentira? Quando acreditar realmente que as pessoas podem ser adultas, pregar um sermo diferente. Seguiu-se um breve silncio, pontuado apenas pelo eco dos seus passos. - Peo desculpa se fui um pouco contundente demais. Acontece-me de vez em quando. - Dou-lhe a minha palavra, doutora Arroway, de que refletirei cuidadosamente no que disse esta noite. Suscitou algumas questes para as quais preciso de resposta. Mas, no mesmo esprito, permita que lhe faa algumas perguntas. De acordo? Ela acenou afirmativamente e ele prosseguiu: - Pense na sensao que causa a percepo, na sensao que causa neste momento. Causa a sensao de milhares de milhes de minsculos tomos a debaterem-se para ocupar o seu lugar? E, para alm da engrenagem biolgica, onde, na cincia, pode uma criana aprender o que o amor? Aqui tem... O beeper de Ellie soou. Provavelmente era Ken com a notcia por que esperava. Se era, fora uma reunio muito longa para ele. Mas talvez, apesar disso, as notcias fossem boas. Olhou para as letras e para os nmeros que se formavam no cristal lquido: o nmero do telefone do escritrio de Ken. No havia cabinas telefnicas vista, mas, decorridos poucos
218

minutos, conseguiram arranjar um txi. - Lamento ter de me ir embora to subitamente - desculpouse Ellie. - Gostei da nossa conversa e pensarei muito a srio nas suas perguntas... Queria fazer mais uma, no queria? - Queria. O que existe nas normas da cincia que impea um cientista de fazer mal?

219

CAPTULO XV Cubo de rbio A Terra, isso basta, No quero as constelaes mais perto, Sei que esto muito bem onde esto, Sei que bastam queles que lhes pertencem WALT WHITMAN Leaves of Grass. Song of the Open Road. (1855) Levou anos, foi um sonho tecnolgico e um pesadelo diplomtico, mas, por fim, decidiram construir a Mquina. Foram propostos vrios neologismos e nomes de projeto evocativos de mitos antigos. Mas desde o princpio que toda a gente lhe chamara simplesmente a Mquina, e essa tornou-se a sua designao oficial. As continuadas, complexas e delicadas negociaes internacionais eram descritas por editorialistas ocidentais como "Poltica da Mquina". Quando se conseguiu fazer o primeiro clculo fundamentado do custo total, at os tits da indstria aeroespacial perderam o flego. Eventualmente, ascendeu a meio bilho de dlares por ano durante alguns anos, aproximadamente um tero do oramento militar total - nuclear e convencional - do planeta. Havia receio de que a construo da Mquina arruinasse a economia mundial. "Guerra econmica desencadeada por Vega?" perguntava o Economist, de Londres. As parangonas dirias de The New York Times eram, de qualquer ponto de vista desapaixonado, mais singulares e estranhas do que quaisquer outras do agora defunto National Enquirer, uma dcada atrs. Os registros mostraro que nenhum mdium, vidente, profeta ou adivinho, nenhuma pessoa que se proclamasse possuidora de aptides pr-cognitivas, nenhum astrlogo, nenhum numerlogo e nenhum copywriter de fins de Dezembro sobre "O Ano Que Vem" predissera a Mensagem ou a Mquina e muito menos Vega, nmeros primos, Adolf Hitler, os Jogos Olmpicos e todo o resto. Houve, no entanto, muitos que afirmaram ter previsto claramente os acontecimentos, mas, descuidadamente, terem negligenciado escrever a prcognio. Predies de acontecimentos surpreendentes revelam-se sempre mais exatas quando no so registradas de antemo no papel. uma daquelas singulares regularidades da vida quotidiana. Muitas religies encontravam-se numa

categoria ligeiramente diferente: uma leitura atenta, cuidadosa e imaginativa dos seus escritos sagrados revelaria, argumentavam, uma previso clara daqueles extraordinrios acontecimentos. Para outros, a Mquina representava uma sorte grande potencial para a indstria aeroespacial do mundo, que se encontrava em preocupante declnio desde que os Acordos de Hiroxima tinham entrado plenamente em vigor. Eram muito poucos os sistemas de armas estratgicas que estavam em desenvolvimento. Os habitats no espao constituam um negcio crescente, mas mal compensavam a perda das estaes orbitais de combate laser e outros componentes da defesa estratgica encarada por uma administrao anterior. Assim, alguns dos que se preocupavam com a segurana do planeta, se a Mquina fosse construda, tiveram de engolir os escrpulos perante as implicaes de mais postos de trabalho, lucros e promoes de carreiras. Algumas fontes bem colocadas argumentavam no haver perspectiva mais rica para as indstrias de alta tecnologia do que uma ameaa do espao. Teria de haver defesas, radares e vigilncia imensamente potentes, eventuais postos avanados em Pluto ou na Nuvem do Cometa Oort. No havia argumentao acerca das disparidades militares entre terrestres e extraterrestres capaz de intimidar tais visionrios. "Mesmo que no consigamos defender-nos contra eles", perguntavam, "no querem que os vejamos vir?" Havia lucro nisso; e eles farejavam-no. Estavam a construir a Mquina, evidentemente, uma construo que atingia valores da ordem dos bilhes de dlares; mas a Mquina seria apenas o princpio se eles jogassem bem as suas cartas. Uma inverossmil aliana poltica aglutinou-se por trs da reeleio da presidente Lasker, que se transformou, na realidade, num referendo nacional quanto a construir ou no a Mquina. O seu opositor advertiu quanto a Cavalos de Tria, a Mquinas do Fim do Mundo e perspectiva de desmoralizao do engenho americano perante os aliengenas que j tinham "inventado tudo". A presidente declarou-se confiante em que a tecnologia americana estaria altura do desafio e deu a entender, embora o no dissesse de fato, que o engenho americano viria eventualmente a igualar tudo quanto eles tinham em Vega. Foi reeleita por uma margem respeitvel, mas de modo nenhum avassaladora. As prprias instrues foram um fato decisivo. Tanto no manual sobre linguagem e tecnologia bsica, como na
221

Mensagem sobre a construo da Mquina, nada era confuso ou pouco claro. Algumas vezes, passos intermdios que pareciam absolutamente bvios eram descritos com uma mincia enfadonha - como quando, nas bases da aritmtica, se prova que, se duas vezes trs igual a seis, ento trs vezes dois tambm igual a seis. Em todos os estdios da construo havia espaos de conferncia: o rbio produzido por este processo deve ser noventa e seis por cento puro, no conter mais do que uma frao da percentagem de impureza das outras terras raras. Quando o componente trinta e um estiver concludo e for colocado numa soluo molar seis de cido hidrofluordrico, os elementos estruturais remanescentes devero parecer-se com o diagrama da figura seguinte. Quando o componente quatrocentos e oito for montado, a aplicao de um campo magntico transversal de dois megagauss dever fazer girar o rotor at tantas revolues por segundo antes de ele voltar a um estado de imobilidade. Se algum dos testes falhava, voltava-se atrs e refazia-se tudo do princpio. Passado algum tempo, as pessoas habituaram-se aos testes e esperaram ser capazes de os passar. Era uma coisa parecida com a memorizao por repetio, com aprender de cor. Muitos dos componentes subjacentes, construdos por fbricas especiais concebidas a partir do nada e obedecendo s instrues do manual, desafiavam a compreenso humana. Era difcil perceber por que haveriam de funcionar. Mas funcionavam. Mesmo em tais casos, podiam encarar-se aplicaes prticas das novas tecnologias. Ocasionalmente, pareciam surgir percepes promissoras para a refinao na metalurgia, por exemplo, ou em semicondutores orgnicos. Nalguns casos eram fornecidas vrias tecnologias alternativas para produzir um componente equivalente; aparentemente, os extraterrestres no tinham a certeza de qual das abordagens seria mais fcil para a tecnologia da Terra. medida que as primeiras fbricas foram sendo construdas e os primeiros prottipos produzidos, diminuiu o pessimismo quanto capacidade humana para reconstruir uma tecnologia estranha a partir de uma Mensagem escrita numa linguagem desconhecida. Havia a sensao inebriante de chegar mal preparado para um exame e descobrir que se era capaz de deduzir as respostas a partir dos conhecimentos gerais e do bom senso que se possuam. Como em todos os exames competentemente elaborados, faz-lo era uma experincia instrutiva. Passaram-se todos os primeiros testes: o rbio tinha a pureza adequada; depois de o cido hidrofluordrico ter
222

dissolvido o material inorgnico, ficou a superestrutura desenhada; o rotor girou como tinha sido indicado que deveria girar. A Mensagem lisonjeava os cientistas e os engenheiros, diziam os crticos; eles estavam a deixar-se apanhar pela tecnologia e a perder de vista os perigos. Para a construo de um componente especificava-se um conjunto particularmente complicado de reaes qumicoorgnicas, cujo produto foi introduzido numa mistura, com as dimenses de uma piscina, de formaldedo e amnia aquosa. A massa cresceu, diferenciou-se, especializou-se e depois ficou simplesmente ali - exoticamente mais complexa do que qualquer coisa semelhante que os humanos sabiam construir. Tinha uma rede intrincadamente ramificada de finos tubos ocos, atravs dos quais talvez viesse a circular algum fluido. Era coloidal, polposa e vermelho-escura. No fazia cpias de si mesma, mas era suficientemente biolgica para assustar muita gente. Repetiram o processo e obtiveram algo aparentemente idntico. Como era possvel o produto final ser significativamente mais complicado do que as instrues para a sua construo, constitua um mistrio. A massa orgnica esparramava-se na sua plataforma e, tanto quanto parecia, no fazia nada. Destinava-se a ir no interior do dodecaedro, logo acima e abaixo da rea destinada tripulao. Nos Estados Unidos e na Unio Sovitica estavam a ser construdas Mquinas idnticas. Ambas as naes tinham resolvido construir em lugares relativamente longnquos, no tanto para proteger os centros populacionais no caso de se tratar de uma Mquina do Fim do Mundo, como para controlar o acesso dos manacos das curiosidades, dos contestatrios e dos media. Nos Estados Unidos, a Mquina foi construda no Wyoming; na Unio Sovitica, logo para l do Cucaso, na RSS do Uzbequisto. Instalaram-se fbricas novas perto dos lugares de montagem. Onde os componentes podiam ser fabricados com algo parecido com a indstria existente, o fabrico estava largamente distribudo. Um subempreiteiro de Jena, por exemplo, fazia e testava componentes destinados s Mquinas americana e sovitica - e para irem para o Japo, onde cada componente era sistematicamente examinado para, na medida do possvel, se compreender como funcionava. O progresso, a partir de Hokkaido, tinha sido lento. Havia o receio de que um componente sujeito a um teste no autorizado na Mensagem pudesse destruir alguma sutil simbiose dos vrios componentes de uma Mquina a funcionar. Uma importante subestrutura da Mquina eram trs cpsulas
223

esfricas concntricas exteriores dispostas com os eixos perpendiculares uns aos outros e concebidas para girar a elevadas velocidades. As cpulas esfricas deveriam ter talhados nelas padres complexos e precisos. Uma cpsula que tinha sido girada algumas vezes num teste no autorizado funcionaria inadequadamente quando montada na Mquina? Em contrapartida uma cpsula no experimentada funcionaria perfeitamente. As Hadden Industries eram o principal empreiteiro americano encarregado da construo da Mquina. Sol Hadden insistira em que se no efetuassem nenhuns testes no autorizados, nem sequer montagem de componentes destinados a eventual montagem na Mquina. As instrues, ordenou, teriam de ser seguidas ao bit, visto no haver letras, per se, na Mensagem. Instigou os seus empregados a pensarem em si mesmos como necromantes medievais a repetirem meticulosamente as palavras de um encantamento mgico. No ousem pronunciar mal uma slaba, recomendou-lhes. Isto acontecia, consoante a doutrina calendarial ou escatolgica que cada um preferisse, dois anos antes do Milnio. Estava tanta gente a "reformar-se", numa feliz antecipao do Juzo Final ou do Advento, ou de ambos, que nalgumas indstrias havia escassez de trabalhadores especializados. A disposio de Hadden para reestruturar a sua fora laboral no sentido de otimizar a construo da Mquina, e para fornecer incentivos aos subempreiteiros, era vista como um fator importante do xito americano at ali. Mas Hadden tambm se tinha "reformado" - o que era uma surpresa, considerando as muito conhecidas opinies do inventor do Preachnix. "Os quiliastas fizeram de mim um ateu", dizia-se que ele afirmava. As decises-chave ainda estavam nas suas mos, diziam os seus subordinados. Mas a comunicao com Hadden fazia-se via telerrede assncrona rpida. Os seus subordinados deixavam-lhe relatrios dos progressos feitos, pedidos de autorizao e perguntas numa caixa fechada chave de um conhecido servio de telerrede cientfica. As suas respostas vinham noutra caixa fechada chave. Era um procedimento peculiar, mas parecia estar a dar resultado. medida que os passos iniciais e mais difceis eram dados e a Mquina comeava realmente a tomar forma, cada vez se ouvia falar menos de S. R. Hadden. Os executivos do Consrcio Mundial da Mquina estavam preocupados, mas, aps o que foi descrito como um prolongado encontro com Mr. Hadden num lugar no revelado, voltaram tranqilizados. Mais ningum
224

conhecia o seu paradeiro. Os estoques estratgicos mundiais desceram abaixo de trs mil e duzentas armas nucleares pela primeira vez desde meados da dcada de 1950. As conversaes multilaterais sobre as fases mais difceis do desarmamento, a reduo a um dissuasor nuclear mnimo, estavam a fazer progressos. Quanto menos fossem as armas de um lado, tanto mais perigosa seria a ocultao de um pequeno nmero de armas pelo outro. E com o nmero de sistemas de lanamento - que eram muito mais fceis de controlar - tambm diminuir rapidamente, com novos meios de monitorizao automtica do respeito pelos tratados a serem instalados e com novos acordos sobre inspeo in loco, as perspectivas de futuras redues pareciam boas. O processo gerara uma espcie de momentum prprio na mente tanto dos peritos como do pblico. Como acontece no tipo de corrida armamentista habitual, as duas potncias competiam para se manter a par uma da outra, mas, desta vez, nas redues de armas. Em termos militares prticos, ainda no tinham prescindido de muito; mantinham a capacidade de "destruir a civilizao planetria". No entanto, no otimismo gerado quanto ao futuro, na esperana engendrada na gerao emergente, esse comeo j realizara muito. Talvez com o auxlio das iminentes celebraes mundiais do Milnio, tanto seculares como cannicas, o nmero anual de hostilidades armadas entre naes diminura ainda mais. O cardealarcebispo da Cidade do Mxico chamara-lhe "A Paz de Deus". No Wyoming e no Uzbequisto tinham sido criadas novas indstrias e erguiam-se no solo cidades novas inteiras. O preo era suportado desproporcionalmente pelas naes industriais, claro, mas o preo pro rata para toda a gente da Terra era qualquer coisa como cem dlares por ano. Para um quarto da populao terrestre, cem dlares era uma frao significativa do rendimento anual. O dinheiro gasto com a Mquina no produzia diretamente bens ou servios. Mas era considerado um bom negcio no aspecto da estimulao de nova tecnologia, mesmo que a prpria Mquina nunca funcionasse. Havia muito quem achasse que o ritmo fora demasiado rpido, que cada passo deveria ser compreendido antes de se avanar para o seguinte. Se, assim, a construo da Mquina levasse geraes, argumentava-se, que importncia teria isso? Distribuir os custos de desenvolvimento ao longo de dcadas diminuiria o peso que a construo da Mquina representasse para a economia mundial. De muitos pontos de vista, isto constitua um conselho prudente, mas difcil de pr em prtica.
225

Como se podia desenvolver apenas um componente da Mquina? Por todo o mundo, cientistas e engenheiros de diversas convices disciplinares pressionavam para serem deixados livres naqueles aspectos da Mquina que se sobrepunham s suas reas de especialidade. Alguns receavam que, se a Mquina no fosse construda rapidamente, nunca o seria. A presidente americana e o premier sovitico tinham comprometido as suas naes na construo da Mquina. Isto no estava garantido no caso de todos os possveis sucessores. Alm disso, por razes pessoais perfeitamente compreensveis, os que controlavam o projeto desejavam v-lo concludo enquanto ainda ocupavam cargos de responsabilidade. Havia quem argumentasse que existia uma freqncia intrnseca numa mensagem transmitida em tantas freqncias. To nitidamente e durante tanto tempo. No nos estavam a pedir que construssemos a Mquina quando estivssemos preparados para isso. Pediam-nos que a construssemos j. O ritmo acelerava-se. Todos os subsistemas iniciais se baseavam em tecnologias elementares descritas na primeira parte do manual. Os testes determinados tinham sido feitos e passados sem grandes dificuldades. medida, porm, que os subsistemas posteriores mais complexos foram sendo testados, notaram-se falhas ocasionais. Isto era aparente em ambas as naes, mas mais freqente na Unio Sovitica. Visto ningum saber como os componentes funcionavam, geralmente era impossvel recuar da falha detectada para a identificao do passo mal dado no processo de fabrico. Nalguns casos, os componentes eram feitos em paralelo por dois fabricantes diferentes, com competio nos captulos de rapidez e preciso. Se havia dois componentes e ambos tinham passado nos testes, cada nao tinha tendncia para escolher o produto domstico. Assim, as Mquinas que estavam a ser montadas nos dois pases no eram absolutamente idnticas. Finalmente, em Wyoming, chegou a altura de comear a integrao de sistemas, a juno dos componentes separados numa Mquina completa. Parecia provvel que fosse a parte mais fcil do processo de construo. Parecia igualmente provvel que tudo ficasse concludo em um ano ou dois. Alguns pensavam que a ativao da Mquina acabaria com o mundo mesmo na data certa. Os coelhos eram muito mais astutos no Wyoming. Ou
226

menos. Era difcil dizer. Os faris do Thunderbird tinham iluminado um coelho perto da estrada mais de uma vez. Mas centenas deles dispunham-se em fileiras... Esse costume, aparentemente, ainda no se propagara do Novo Mxico ao Wyoming. Ellie achava que a situao aqui no era muito diferente da de Argus. Havia uma importante instalao cientfica rodeada por dezenas de milhares de quilmetros quadrados de paisagem encantadora e quase desabitada. Ela no dirigia o espetculo e no fazia parte da tripulao, mas estava ali, a trabalhar num dos maiores empreendimentos jamais imaginados. Sem dvida, acontecesse o que acontecesse depois da Mquina ser ativada, a descoberta de Argus seria considerada um ponto de viragem da histria humana. Precisamente no momento em que se tornava necessria uma fora unificadora suplementar qualquer, cara aquele raio do cu. De vinte e seis anos-luz de distncia, de duzentos e trinta bilhes de quilmetros. difcil pensarmos na nossa lealdade principal como escoceses, ou eslovenos, ou szechwaneses quando estamos todos a ser indiscriminadamente saudados por uma civilizao milnios nossa frente. O fosso entre a nao tecnologicamente mais atrasada da Terra e as naes industrializadas era, com certeza, muito mais pequeno do que o fosso entre as naes industrializadas e os seres de Vega. Subitamente, distines que antes tinham parecido tremendas - raciais, religiosas, nacionais, tnicas, lingsticas, econmicas e culturais comearam a parecer um pouco menos prementes. "Somos todos humanos" - era uma frase que ultimamente se ouvia com freqncia. Era extraordinria a pouca freqncia com que, em dcadas anteriores, tinham sido manifestados sentimentos desta natureza, especialmente nos media. Compartilhamos o mesmo pequeno planeta, dizia-se, e - muito aproximadamente - a mesma civilizao global. Era difcil imaginar os extraterrestres tomando a srio a reivindicao de atendimento preferencial feita por representantes de uma ou outra faco ideolgica. A existncia da Mensagem - mesmo independentemente da sua funo enigmtica - estava a unir o mundo. Via-se isso acontecer diante dos olhos. A primeira pergunta da me quando soube que Ellie no tinha sido escolhida foi: "Choraste?" Sim, chorara. Era natural. Havia, claro, uma parte dela que ansiava por embarcar. Mas Drumlin fora uma escolha de primeira categoria, dissera me. Os Soviticos no tinham tomado nenhuma deciso entre
227

Lunacharsky e Arkhangelsky; "treinar-se-iam" ambos para a misso. Era difcil entender qual poderia ser o treino adequado para alm de compreenderem a Mquina o melhor que eles, ou quaisquer outros, pudessem. Alguns americanos alegavam, acusadores, tratar-se isso, apenas, de uma tentativa dos Soviticos para terem dois porta-vozes principais na questo da Mquina, mas Ellie pensava que semelhante acusao era mesquinha. Tanto Lunacharsky como Arkhangelsky eram extremamente competentes. Perguntava a si mesma como decidiriam os Soviticos qual deles enviar. Lunacharsky encontrava-se nos Estados Unidos, mas no ali, no Wyoming. Estava em Washington com uma delegao de alto nvel sovitica, numa reunio com o secretrio de Estado e Michael Kitz, recentemente promovido a secretrio-adjunto da Defesa. Arkhangelsky regressara ao Uzbequisto. A nova metrpole que crescia no deserto de Wyoming chamava-se Mquina: Machine, Wyoming. A sua correlativa sovitica recebera o nome russo equivalente: Makhina. Cada uma era constituda por um complexo de residncias, servios pblicos, bairros comerciais e residenciais e - sobretudo fbricas. Algumas eram despretensiosas, pelo menos exteriormente. Mas a outras bastava um simples olhar para detectar os seus aspectos singulares: cpulas e minaretes, quilmetros de complicada tubagem exterior. S as fbricas que eram consideradas potencialmente perigosas - as que fabricavam os componentes orgnicos, por exemplo - se encontravam ali, no deserto de Wyoming. As tecnologias melhor compreendidas estavam distribudas por todo o mundo. O ncleo do conjunto de novas indstrias era a Instalao de Integrao de Sistemas, construda perto do que em tempos fora Wagonwheel, Wyoming, para onde os componentes completados eram enviados. s vezes, Ellie via chegar um componente e tinha conscincia de que fora o primeiro ser humano a v-lo como o desenho de um projeto. Sempre que alguma pea nova era desencaixotada, ia a correr inspecionla. Quando os componentes eram montados um aps outro e os subsistemas passavam nos testes prescritos, sentia uma espcie de satisfao que julgava semelhante ao orgulho maternal. Ellie, Drumlin e Valerian chegaram para uma reunio de rotina, havia muito marcada, sobre a, entretanto completamente redundante, monitorizao do sinal de Vega.
228

Quando chegaram, encontraram toda a gente a falar do incndio de Babilnia. Ocorrera s primeiras horas da manh, talvez numa ocasio em que o lugar era percorrido apenas pelos seus habitus mais inquos e irregenerveis. Um grupo de assalto, equipado com morteiros e bombas incendirias, atacara simultaneamente atravs das portas de Enlil e Ishtar. Tinha sido lanado fogo ao zigurate. Havia uma fotografia de pessoas duvidosa e escassamente vestidas a fugir do Templo de Assur. Surpreendentemente, ningum morrera, embora houvesse muitos feridos. Pouco antes do ataque, o New York Sun, um jornal controlado pelos Earth-Firsters e ostentando um globo rachado por um raio a encabear a coluna dos nomes dos seus redatores e colaboradores, recebera um telefonema anunciando que o ataque ia ser efetuado. Tratava-se de castigo divinamente inspirado, informara quem telefonara, aplicado em nome da decncia e da moralidade americanas por aqueles que estavam fartos e cansados de imundcie e de corrupo. Houve declaraes do presidente da Babylon, Inc., condenando o ataque e acusando uma alegada conspirao criminosa, mas pelo menos at quele momento nem uma palavra de S. R. Hadden, vinda de onde quer que ele estivesse. Como se sabia que Ellie visitara Hadden em Babilnia, alguns membros do pessoal do projeto quiseram saber a sua reao. At Drumlin se mostrou interessado na sua opinio a esse respeito, embora, a julgar pelo seu evidente conhecimento da geografia do lugar, parecesse possvel que ele prprio o tivesse visitado mais de uma vez. Ellie no tinha dificuldade nenhuma em imagin-lo como auriga. Mas talvez ele tivesse apenas lido a respeito da Babilnia. As revistas semanais tinham publicado fotomapas. Eventualmente, abandonaram o assunto e voltaram ao que ali os levara. Fundamentalmente, a Mensagem prosseguia nas mesmas freqncias, passa-bandas, constantes temporais e modulaes de fase e polarizao; o desenho da Mquina e o manual de instrues continuavam sob os nmeros primos e a transmisso dos Jogos Olmpicos. A civilizao do sistema de Vega parecia muito empenhada. Ou talvez se tivessem apenas esquecido de desligar o emissor. Valerian tinha uma expresso distante nos olhos. - Peter, porque tem de olhar para o teto quando pensa? Dizia-se que Drumlin se tornara mais brando nos ltimos anos, mas, como acontecia com aquela observao, a sua mudana nem sempre era aparente. Ser escolhido pela
229

presidente dos Estados Unidos para representar a nao junto dos extraterrestres, costumava dizer, era uma grande honra. A viagem, confidenciava aos seus ntimos, seria o ponto culminante da sua vida. A mulher dele, temporariamente transplantada para Wyoming e ainda obstinadamente fiel, tinha de suportar as mesmas exibies de slides apresentadas a novas audincias de cientistas e tcnicos que estavam a construir a Mquina. Como a localizao ficava perto da sua Montana natal, de vez em quando ia l em visitas breves. Numa ocasio, Ellie levara-o de carro a Missoula. Pela primeira vez desde que se conheciam, ele mostrara-se cordial com ela durante algumas horas consecutivas. - Chiu! Estou a pensar - respondeu Valerian. - uma tcnica de supresso de rudo. Estou a tentar minimizar os motivos de distrao no meu campo visual, e vem voc e apresenta-me uma distrao no espectro udio! Poderia perguntar-me por que razo no fixo apenas um bocado de papel em branco. O problema o fato de o papel ser demasiado pequeno. Consigo ver coisas na minha viso perifrica. De qualquer modo, estava a pensar no seguinte: por que estamos ainda a receber a mensagem de Hitler, a transmisso dos Jogos Olmpicos? Passaram anos. Entretanto devem ter captado a transmisso da coroao britnica. Por que no vimos alguns primeiros planos de Orbe, Cetro e arminho e no ouvimos uma voz declamar e...agora coroado como Jorge VI, pela Graa de Deus, rei da Inglaterra e da Irlanda do Norte e imperador da ndia? - Tem a certeza de que Vega estava sobre a Inglaterra aquando da transmisso da coroao? - perguntou Ellie. - Tenho. Verificamos isso poucas semanas depois da recepo da transmisso dos Jogos Olmpicos. E a intensidade era mais forte do que a histria do Hitler. Tenho a certeza de que Vega podia ter captado a transmisso da coroao. - Receia que eles no queiram que saibamos tudo quanto sabem a nosso respeito? - sugeriu Ellie. - Esto com pressa - respondeu Valerian, que ocasionalmente tinha propenso para elocues dlficas. - O mais provvel - opinou Ellie - quererem continuar a recordar-nos que sabem o que respeita a Hitler. - Isso no inteiramente diferente do que eu estou a dizer redargiu Valerian. - Est bem, no percamos mais tempo na Fantasilndia resmungou Drumlin, que se impacientava sempre com especulaes sobre a motivao dos extraterrestres. Conjecturar era um desperdcio de tempo total, dizia; em breve
230

saberamos. Entretanto instigava todos a concentrarem-se na Mensagem: essa era constituda por dados concretos redundantes, sem ambigidades, brilhantemente compostos. Olhem, um pouco de realidade talvez os concentre aos dois. Por que no vamos at rea de montagem? Creio que esto a fazer sistemas de integrao com os tubos de rbio. O desenho geomtrico da Mquina era simples. Os pormenores eram extremamente complexos. As cinco cadeiras em que a tripulao se sentaria ficavam a meia-nau no dodecaedro, na parte onde formava um bojo exterior mais proeminente. No existiam quaisquer instalaes para comer, dormir ou outras funes corporais e havia um limite mximo, cuidadosamente prescrito, para o peso dos tripulantes e dos seus pertences. Na prtica, essa restrio atuava com vantagem. para pessoas de pequena estatura. Alguns pensavam significar isso que, uma vez ativada, a Mquina se encontraria rapidamente com um veculo espacial interestelar nas imediaes da Terra. O nico seno era que meticulosas exploraes pticas e por radar no conseguiam detectar qualquer vestgio de tal nave. Custava a crer que os extraterrestres se tivessem esquecido das necessidades fisiolgicas elementares humanas. Talvez a Mquina no fosse a lado nenhum. Talvez fizesse qualquer coisa tripulao. No havia instrumentos nenhuns na rea tripulada, nada que servisse para conduzir, nem sequer uma chave de ignio apenas as cinco cadeiras, voltadas para o interior, de modo que cada membro pudesse observar os outros. Por cima e por baixo da rea tripulada, na parte a afuselar do dodecaedro, ficavam os materiais orgnicos, com a sua arquitetura intrincada e intrigante. Dispostos atravs do interior desta parte do dodecaedro, aparentemente ao acaso, ficavam os tu os de brio. E rodeando o dodecaedro ficavam as trs cpsulas esfricas concntricas, cada qual representando de certo modo uma das trs dimenses fsicas. primeira vista, as cpsulas ficavam magneticamente suspensas - pelo menos as instrues incluam um potente gerador de campo magntico e o espao entre as cpsulas esfricas e o dodecaedro seria um grande vcuo. A Mensagem no especificava o nome de qualquer dos componentes da Mquina. O rbio era identificado como o tomo com sessenta e oito prtons e noventa e nove nutrons. As diversas partes da Mquina tambm eram descritas numericamente - componente trinta e um, por exemplo. Assim, s cpsulas esfricas concntricas rotativas foi dado o nome de
231

benzels por um tcnico checo que sabia alguma coisa da histria da tecnologia: Gustav Benzel inventara, em 1870, o carrossel. A concepo e a funo da Mquina eram insondveis; a construo da Mquina exigia todo um conjunto de novas tecnologias, mas ela era feita de matria, a estrutura podia ser diagramada - na realidade, tinham aparecido em media de todo o mundo desenhos de cortes tcnicos - e a sua forma acabada foi prontamente visualizada. Reinava um estado de esprito constante de otimismo tecnolgico. Drumlin, Valerian e Arroway submeteram-se habitual seqncia de identificao, envolvendo credenciais, impresso do polegar e gravao da voz, e foram depois admitidos no vasto recinto de montagem. Guindastes de trs andares colocavam tubos de rbio na matriz orgnica. Diversos painis pentagonais para o exterior do dodecaedro pendiam de uma via frrea elevada. Enquanto os Soviticos tinham tido alguns problemas, os subsistemas americanos tinham finalmente passado todos os testes e a arquitetura global da Mquina comeava a emergir gradualmente. Est tudo a ficar nos seus lugares, pensou Ellie. Olhou para o lugar onde os benzels seriam montados. Quando completada, a Mquina pareceria, vista de fora, uma daquelas esferas armilares dos astrnomos da Renascena. Que teria Johannes Kepler pensado de tudo aquilo? O cho e os caminhos circunferenciais dos vrios pisos do edifcio de montagem estavam cheios de tcnicos, funcionrios governamentais e representantes do Consrcio Mundial da Mquina. Enquanto observavam, Valerian comentou que a presidente iniciara uma correspondncia ocasional com a sua mulher, mas que esta nem sequer lhe dizia acerca de que se correspondiam. Alegara o direito privacidade. O posicionamento dos tubos estava quase terminado e ia tentar-se pela primeira vez um teste importante de integrao de sistemas. Alguns pensavam que o dispositivo de monitorizao prescrito era um telescpio de onda de gravidade. No momento em que o teste ia comear, contornaram um poste, para verem melhor. De sbito, Drumlin ia pelo ar, a voar. Tudo o mais parecia voar tambm. Lembrou a Ellie o tornado que transportara Dorothy para Oz. Como num filme ao retardador, Drumlin inclinou-se na direo dela, de braos abertos, e atirou-a brutalmente ao cho. Depois de todos aqueles anos, pensou Ellie, seria aquela a sua idia de uma abordagem sexual? O
232

homem tinha muito que aprender! Nunca se conseguiu determinar de quem foi a autoria. Entre as organizaes que reivindicavam publicamente a responsabilidade contavam-se os Earth-Firsters, a Faco do Exrcito Vermelho, a Jihad islmica, a agora clandestina Fundao de Energia de Fuso, os Separatistas Sikhs, o Sendero Luminoso, o Khmer Verde, a Renascena Afeg, a ala radical das Mes Contra a Mquina, a Igreja Reunificada da Reunificao, a Omega Sete, os Quiliastas do Juzo Final (embora Billy Jo Rankin desmentisse qualquer ligao com o assunto e afirmasse que as confisses eram feitas pelos mpios numa tentativa condenada ao fracasso para desacreditar Deus), pela Broederbond, por El Catorce de Febrero, pelo Exrcito Secreto do Kuomitang, pela Liga Sionista, pelo partido de Deus e pela recm-ressuscitada Frente de Libertao Simbionesa. Na sua maioria, estas organizaes no dispunha dos meios necessrios para executar a sabotagem; a extenso da lista era apenas um indicativo de como a oposio Mquina alastrara. A Ku-Klux-Klan, o partido Nazi Americano, o partido Nacional-Socialista Democrtico e um punhado de outras organizaes de mentalidade semelhante abstiveram-se e no reivindicaram a responsabilidade no sucedido. Uma minoria influente dos seus membros acreditava que a Mensagem tinha sido enviada pelo prprio Hitler. Segundo uma verso, ele fora levado para fora da Terra pela tecnologia de foguetes alem em Maio de 1945 e, nos anos intermdios, os nazis tinham feito um progresso significativo. - No sei aonde a Mquina ia - disse a presidente passados alguns meses -, mas, se era a algum lugar nem que fosse s com metade da chaladice deste planeta, provavelmente a viagem no teria, de qualquer modo, valido a pena. Segundo a reconstituio feita pela Comisso de Inqurito, um dos tubos de rbio fora partido ao meio por uma exploso; os dois fragmentos em forma de casamata tinham descido de uma altura de vinte metros e sido tambm propulsionados lateralmente a uma velocidade considervel. Uma parede interior sustentadora de peso tinha sido atingida e cedera sob o impacto. Morreram onze pessoas e ficaram feridas quarenta e oito. Foi destrudo um certo nmero de componentes importantes da Mquina e, como uma exploso no se contava entre os protocolos dos testes prescritos pela Mensagem, a exploso devia ter danificado componentes aparentemente no
233

afetados. Quando no se fazia a mnima idia quanto ao funcionamento de uma coisa, era imprescindvel ter muito cuidado com a sua construo. Apesar da profuso de organizaes que reivindicaram sofregamente o crdito pela sabotagem, nos Estados Unidos as suspeitas concentraram-se imediatamente em dois dos poucos grupos que no tinham reivindicado a responsabilidade: os extraterrestres e os Russos. Conversas acerca de Mquinas do Fim do mundo voltaram a encher o ar. Os extraterrestres tinham concebido a Mquina para explodir catastroficamente quando montada, mas, por sorte no dizer de alguns, tnhamos sido descuidados na montagem e somente uma pequena carga - talvez o detonador da Mquina do Fim do Mundo - explodira. Insistiam em que se parasse a construo antes que fosse demasiado tarde e se enterrassem os componentes sobreviventes em minas de sal muito afastadas umas das outras. Mas a Comisso de Inqurito encontrou provas de que a Tragdia da Mquina, como o caso veio a tornar-se conhecido, era de origem mais terrestre. Os tubos tinham uma cavidade elipsoidal central de propsito desconhecido e a sua parede interior era forrada por uma intricada rede de finos fios de gadolnio. Essa cavidade fora cheia de explosivo plstico ligado a um dispositivo de relgio, materiais que no constavam da relao das peas da Mquina. O tubo tinha sido executado, a cavidade forrada e o produto final testado e selado numa instalao da Hadden Cybernetics em Terre Haute, Indiana. A instalao dos fios de gadolnio tinha sido demasiado complicada para ser feita mo; tornaram-se necessrios servo-mecnicos robticos, que, por sua vez, tinham exigido a construo de uma fbrica importante. O custo da construo da fbrica fora totalmente suportado pela Hadden Cybernetics, mas haveria outras, e mais lucrativas, aplicaes para os seus produtos. Os trs outros tubos de rbio do mesmo lote foram inspecionados e no se encontrou qualquer explosivo plstico. Equipes soviticas e japonesas tinham efetuado uma srie de experincias de auscultao remota antes de ousarem abrir os seus tubos de rbio. Algum introduzira cuidadosamente uma carga tamponada e um detonador de relgio na cavidade, perto do fim do processo de construo em Terre Haute. Uma vez fora da fbrica, o tubo - e os de outros lotes - tinha sido transportado por comboio especial, e sob guarda armada, para Wyoming. O momento da exploso e a natureza da sabotagem
234

sugeriam algum com conhecimento da construo da Mquina; fora um trabalho feito no interior. Mas a investigao pouco progrediu. Houvera diversas dzias de pessoas - tcnicos, analistas de controle de qualidade, inspetores que selaram o componente para o transporte - que poderiam ter tido a oportunidade de cometer a sabotagem, se no os meios e a motivao. Os que falharam nos testes do polgrafo tinham libis de pedra e cal. Nenhum dos suspeitos se descaiu com uma confisso num momento desprevenido, no bar mais prximo. Nenhum comeou a gastar mais do que os seus meios permitiam. Nenhum "cedeu" sob o interrogatrio. Apesar do que se qualificou de esforos vigorosos da parte das agncias responsveis pelo cumprimento da lei, o mistrio permaneceu por desvendar. Os que consideravam os Soviticos culpados argumentavam que o seu mbil fora impedir os Estados Unidos de ativar a sua Mquina primeiro. Os Russos possuam a competncia tcnica necessria para efetuar a sabotagem e, claro, o conhecimento minucioso dos protocolos e da prtica da construo da Mquina de ambos os lados do Atlntico. Assim que o desastre ocorreu, Anatoly Goldmann, antigo discpulo de Lunacharsky que estava a trabalhar como agente de ligao sovitico em Wyoming, comunicou urgentemente com Moscovo e disse-lhes que desmontassem todos os seus tubos de rbio. Aparentemente, esta conversa - que tinha sido rotineiramente escutada pela NSA - pareceu demonstrar a inexistncia de qualquer envolvimento russo, mas alguns argumentaram que o telefonema fora um estratagema para desviar as suspeitas, ou que Goldmann no tivera conhecimento antecipado da sabotagem. O argumento foi aproveitado por aqueles que, nos Estados Unidos, se sentiam inquietos com a recente reduo das tenses entre as duas superpotncias nucleares. Compreensivelmente, Moscovo ficou indignado com a sugesto. Na realidade, os Soviticos estavam a encontrar mais dificuldades na construo da sua Mquina do que era do conhecimento geral. Utilizando a Mensagem descriptografada, o Ministrio da Indstria Meio-Pesada fez progressos considerveis na extrao de minrio, metalurgia, nas mquinas e ferramentas e similares. A nova microeletrnica e a nova ciberntica eram mais difceis, e a maior parte desses componentes para a Mquina sovitica estavam a ser produzidos, sob contrato, noutros lugares da Europa e do Japo. Mais difcil ainda para a indstria nacional sovitica era a qumica orgnica, muita da qual exigia tcnicas desenvolvidas
235

na biologia molecular. Fora desferido um golpe quase fatal na gentica sovitica quando, na dcada de 1930, Estaline decretara que a moderna gentica mendeliana era ideologicamente inadequada e declarara cientificamente ortodoxa a gentica excntrica de um agrnomo politicamente sofisticado chamado Trofim Lysendo. A duas geraes de inteligentes estudantes soviticos no foi ensinado essencialmente nada das bases fundamentais da hereditariedade. Agora, sessenta anos volvidos, a biologia molecular e a engenharia gentica soviticas estavam relativamente atrasadas e poucas descobertas importantes nessa matria se deviam a cientistas soviticos. Algo similar acontecera, mas abortivamente, nos Estados Unidos, onde, por razes teolgicas, tinham sido feitas tentativas para impedir os estudantes de escolas pblicas de aprenderem o que dizia respeito evoluo, a idia central da biologia moderna. A razo era transparente, visto uma interpretao fundamentalista da Bblia ser largamente considerada incompatvel com o processo evolutivo. Felizmente para a biologia molecular americana, os fundamentalistas no eram to influentes nos Estados Unidos como Estaline fora na Unio Sovitica. O relatrio da National Intelligence preparado para a presidente sobre a questo conclua pela inexistncia de provas de envolvimento sovitico. Pelo contrrio, em virtude de terem paridade com os Americanos no nmero de tripulantes, os Soviticos tinham fortes incentivos para apoiar a concluso da Mquina americana. "Se a nossa tecnologia est no nvel trs", explicou o diretor da Central Intelligence, "e a do nosso adversrio no nvel quatro, ficamos felizes quando cai do cu tecnologia do nvel quinze. Desde que tenhamos igual acesso a ela e recursos adequados." Poucos funcionrios do Governo americano acreditavam que os Soviticos fossem os causadores da exploso, e a presidente disse isso mesmo publicamente em mais de uma ocasio. Mas os velhos hbitos custam a morrer. "Nenhum grupo excntrico, por muito bem organizado que esteja, desviar a humanidade deste objetivo histrico," declarou a presidente. Na prtica, porm, tornara-se muito mais difcil conseguir um consenso nacional. A sabotagem insuflara vida nova a todas as objees, razoveis ou desrazoveis, que anteriormente tinham sido levantadas. S a perspectiva de. os Soviticos completarem a sua Mquina manteve o projeto americano ativo.
236

A mulher quisera que o funeral de Drumlin se confinasse a uma cerimnia familiar, mas nisso, como em muitas outras coisas, as suas boas intenes foram ignoradas. Fsicos, prasmergulhadores, fs de hang-ding, funcionrios governamentais, entusiastas do mergulho autnomo, radioastrnomos, os divers, aquaplanadores e a comunidade mundial SETI, todos quiseram comparecer. Durante algum tempo encararam a idia de realizar os servios religiosos na Catedral de So Joo Evangelista, na cidade de Nova Iorque, por ser a nica igreja do pas de tamanho adequado. Mas a mulher de Drumlin obteve uma pequena vitria e a cerimnia foi efetuada ao ar livre na cidade natal do marido, em Missoula, Montana. As autoridades tinham concordado porque Missoula simplificava os problemas de segurana. Embora Valerian no tivesse ficado gravemente ferido, os seus mdicos aconselharam-no a no assistir ao funeral; apesar disso, ele proferiu um dos elogios fnebres, numa cadeira de rodas, O gnio especial de Drumlin consistia em saber que perguntas fazer, disse Valerian. Abordara o problema da SETI ceticamente, porque o ceticismo se encontrava no corao da cincia. Mas, quando se tornara evidente que estava a ser recebida uma Mensagem, ningum se devotara mais a decifrla nem revelara para isso mais recursos. O secretrio-adjunto da Defesa, Michael Kitz, em representao da presidente, sublinhou as qualidades pessoais de Drumlin - o seu entusiasmo, a sua preocupao com os sentimentos dos outros, a sua inteligncia brilhante, as suas aptides atlticas. No fora aquele trgico e cobarde acidente, e Drumlin teria ficado na histria como o primeiro americano a visitar outra estrela. Dela no haveria nenhuma perorao, dissera Ellie a Der Heer. Nem entrevistas imprensa. Talvez algumas fotografias compreendia a importncia de algumas fotografias. No confiava em si, no tinha a certeza de que diria as coisas certas. Durante anos fora uma espcie de porta-voz, para o pblico, da SETI, de Argus e depois da Mensagem e da Mquina. Mas aquilo agora era diferente. Precisava de algum tempo para entender tudo bem. Tanto quanto lhe parecia, Drumlin morrera ao salvar-lhe a vida. Vira a exploso antes de os outros a ouvirem, lobrigara a massa de vrios centos de quilogramas de rbio descrevendo um arco na direo deles. Com os seus reflexos rpidos, saltara para a empurrar para trs, para o outro lado do poste. Mencionara essa possibilidade a Der Heer, que respondera:
237

Drumlin estava provavelmente a saltar para se salvar a si prprio e calhou, apenas, encontrares-te no seu caminho. A observao era dura; pretenderia tambm agradar-lhe? Ou talvez, continuara Der Heer, ao sentir que lhe desagradara, Drumlin tivesse sido atirado ao ar pela onda de choque provocada pelo rbio ao atingir a plataforma de montagem. Mas ela tinha a certeza absoluta. Vira tudo. A preocupao de Drumlin fora salvar-lhe a vida. E salvara. Tirando algumas pequenas escoriaes, ficara fisicamente ilesa. Valerian, que estivera completamente protegido pelo poste, ficara com ambas as pernas fraturadas por uma parede que rura. Ela fora afortunada em mais de um aspecto. Nem sequer perdera os sentidos. O seu primeiro pensamento, assim que compreendera o que acontecera, no tinha sido para o seu antigo professor David Drumlin, horrivelmente esmagado diante dos seus olhos; no tinha sido de espanto ante a perspectiva de Drumlin ter dado a sua vida pela dela; no tinha sido o atraso que de tudo aquilo resultaria para o Projeto da Mquina. No. Lmpido, claro, o seu primeiro pensamento tinha sido: Posso ir, eles tero de me enviar, no h mais ningum, tenho de ir eu. Contivera-se imediatamente. Mas j tarde demais. Ficou apavorada com o seu envolvimento pessoal, com o egosmo mesquinho que revelara a si mesma naquele momento de crise. No importava que Drumlin tivesse tido fraquezas semelhantes. Sentia-se horrorizada por descobri-las, ainda que fugazes, dentro de si mesma - to... veementemente, to azafamadamente, planejando futuros cursos de ao, esquecida de tudo, exceto dela prpria. O que mais detestou foi a ausncia absoluta de generosidade do seu ego: no apresentava quaisquer justificaes, no dava quartel, atiravase de cabea. Era imoral, doentio. Ela sabia que seria impossvel arranc-lo, raiz e ramo. Teria de trabalhar nele pacientemente, de discutir com ele chamando-o razo, de desviar-lhe a ateno, talvez at mesmo de amea-lo. Quando os investigadores chegaram cena do desastre, mostrou-se incomunicativa. "Lamento no poder dizer-lhes muito. Ns trs caminhvamos juntos na rea de montagem e, de sbito, houve uma exploso e foi tudo pelos ares. Sinto no poder ajudar. Gostaria de poder." Disse claramente aos seus colegas que no queria falar do assunto e refugiou-se no seu apartamento durante tanto tempo que eles mandaram um grupo de reconhecimento saber dela. Tentou recordar todos os cambiantes do incidente. Tentou
238

reconstituir a sua conversa antes de entrarem na rea de montagem, o que ela e Drumlin tinham dito durante a viagem de automvel a Missoula, o que Drumlin lhe parecera quando o tinha conhecido no princpio da sua carreira de ps-graduao. Pouco a pouco descobriu que houvera uma parte dela que desejara a morte dele - antes mesmo de se tornarem competidores para o lugar americano na Mquina. Odiava-o por t-la diminudo na presena dos outros estudantes; nas aulas, por se ter oposto ao Projeto Argus, pelo que lhe dissera no momento seguinte reconstituio do filme de Hitler. Desejaralhe a morte. E agora ele morrera. Obedecendo a um certo raciocnio - que reconheceu imediatamente como tortuoso -, considerava-se culpada. Ele teria estado, sequer, ali, se no fosse ela. Com certeza que sim, respondeu a si mesma; qualquer outra pessoa teria descoberto a Mensagem e Drumlin ter-lhe-ia saltado para cima. Por assim dizer. Mas no o teria ela -porventura atravs da sua prpria insensibilidade cientfica - instigado a envolver-se mais profundamente no Projeto da Mquina? Passo a passo, examinou as possibilidades. Se eram desagradveis, aprofundava-as com particular insistncia; escondia-se ali alguma coisa. Pensou em homens, homens que por qualquer razo admirara. Drumlin. Valerian. Der Heer. Joss. Jesse... Staughton?... O seu pai. - Doutora Arroway? Sentiu-se gratamente arrancada sua meditao por uma mulher loura e robusta, de meia-idade e vestido azul estampado. O seu rosto pareceu-lhe de certo modo familiar. A tarjeta identificativa, de pano, no busto farto, dizia: H. Bork, Goteborg. H - Doutora Arroway, lamento a sua... a sua perda. O David disse-me tudo a seu respeito. Claro! A lendria Helga Bork, companheira de mergulho autnomo de Drumlin em tantas e to enfadonhas sesses de exibio de slides para estudantes ps-graduados. Quem, perguntou a si prpria pela primeira vez, tirara aquelas fotografias? Convidaria um fotgrafo para os acompanhar nos seus encontros subaquticos? - Ele disse-me quanto eram ntimos, os dois. Que est esta mulher a tentar dizer-me? Ter-lhe- o Drumlin insinuado... Os olhos encheram-se-lhe de lgrimas. - Desculpe, doutora Bork, neste momento no me sinto muito bem. De cabea baixa, a outra apressou-se a afastar-se.
239

Estavam no funeral muitos que ela desejava ver: Vaygay, Arkhangelsky, Gotsridze, Baruda, Yu, Xi, Devi... E Abonneba Eda, de quem se falava cada vez mais como do quinto membro da tripulao - se as naes tivessem uma ponta de bom senso, pensou Ellie, e se alguma vez houvesse uma coisa como uma Mquina completada. Mas a sua histamina social estava estourada e naquele momento ela no poderia suportar encontros demorados. Por um lado, receava o que fosse capaz de dizer. Quanto do que dissesse seria para bem do projeto e quanto para satisfazer as suas prprias necessidades? Os outros mostraram-se compassivos e compreensivos. No fim de contas, ela fora a pessoa que se encontrava mais perto de Drumlin quando o tubo de rbio o atingira e fizera em polpa.

240

CAPTULO XVI Os ancios do oznio O deus que a cincia reconhece deve ser um deus exclusivamente de leis universais, um deus de negcio grossista, e no retalhista. No pode conciliar os seus processos com a convenincia dos indivduos. WILLIAM JAMES The Varieties of Religious Experience (1902) A poucas centenas de quilmetros de altitude, a Terra enche metade do nosso cu e a faixa de azul que se estende de Mindanau a Bombaim, e que os nossos olhos abarcam num nico relance, capaz de nos despedaar o corao, de to bela. A nossa Terra, pensamos. Aquele o meu mundo. Foi dali que vim. Toda a gente que conheo, toda a gente de quem alguma vez ouvi falar, cresceu ali em baixo, debaixo daquele azul implacvel e extraordinrio. Corremos para leste de horizonte a horizonte, de alvorecer a alvorecer, dando a volta ao planeta em hora e meia. Passado pouco tempo ficamos a conhec-lo, examinamos as suas idiossincrasias e anomalias. Conseguimos ver tanto a olho nu! A Florida estar em breve de novo vista. Aquele sistema de tempestade tropical que vimos na ltima rbita, a rodopiar e a correr sobre as Carabas, ter chegado a Fort Lauderdale? Estaro libertas de neve, este Vero, algumas das montanhas do Hindu Kush? Temos tendncia para admirar os recifes cor de gua-marinha do mar de Coral. Olhamos para o banco de gelo do Antrtico ocidental e perguntamo-nos se o seu colapso inundaria realmente todas as cidades costeiras do planeta. luz do dia, porm, difcil ver qualquer sinal de habitao humana. Mas noite, tirando a aurora polar, tudo quanto vemos devido a humanos, ao fervilhar e tremeluzir a toda a volta do planeta. Aquela faixa de luz a parte oriental da Amrica do Norte, contnua de Boston a Washington, uma megalpoles de fato, se no de nome. Alm arde o gs natural da Lbia. As luzes ofuscantes da frota japonesa de pesca do camaro movimentaram-se na direo do mar da China Meridional. Em cada rbita a Terra conta-nos novas estrias. Podemos ver uma erupo vulcnica na Kamchatka, uma tempestade de areia sariana a aproximar-se do Brasil, tempo glido extemporneo na Nova Zelndia. Comeamos a pensar na Terra como um organismo, uma

coisa viva. Comeamos a preocupar-nos com ela, a interessarnos por ela, a desejar-lhe bem. As fronteiras nacionais so to invisveis como meridianos de longitude, ou os trpicos de Cncer e Capricrnio. As fronteiras so arbitrrias. O planeta real. O vo espacial, conseqentemente, subversivo. Se tem a sorte suficiente de se encontrar em rbita terrestre, a maioria das pessoas, aps um pouco de meditao, tem pensamentos similares. As naes que tinham institudo o vo espacial haviam-no feito largamente por razes nacionalistas; constitua uma pequena ironia o fato de quase todos quantos penetravam no espao terem o espantoso vislumbre de uma perspectiva transnacional, da Terra como um mundo. No era difcil imaginar um tempo em que a lealdade predominante seria para com esse mundo azul, ou mesmo para com um aglomerado de mundos aninhados volta da estrela an amarela prxima, qual os humanos, outrora ignorantes de que toda a estrela um sol, tinham aposto o artigo definido; o Sol. Somente agora, quando muitas pessoas entravam no espao por longos perodos e lhes era concedido um pouco de tempo para reflexo, somente agora o poder da perspectiva planetria comeava a sentir-se. Um nmero significativo desses ocupantes da rbita terrestre baixa eram, como viera a descobrir-se, influentes l em baixo, na Terra. Tinham - desde o princpio, desde antes de humanos terem entrado no espao - enviado animais l para cima. Amebas, moscas-da-fruta, ratos, ces e macacos tinham-se tornado audazes veteranos do espao. medida que vos espaciais de durao cada vez mais longa se tornaram possveis, descobriuse uma coisa inesperada. No exercia nenhum efeito sobre microrganismos e pouco efeito sobre moscas-da-fruta; mas, no tocante aos mamferos, segundo parecia, a gravidade zero aumentava o perodo de durao da vida. Em dez ou vinte por cento. Se uma pessoa vivia em zero, o seu corpo despendia menos energia a combater a fora da gravidade, as suas clulas oxidavam-se mais devagar e a pessoa vivia mais tempo. Alguns mdicos afirmavam que os efeitos seriam muito mais pronunciados em seres humanos do que em ratos. Pairava no ar um tenussimo aroma de imortalidade. A taxa de novos cancros descera oitenta por cento nos animais orbitais, em comparao com um grupo de controle na Terra. A leucemia e os carcinomas linfticos desciam noventa por cento. Havia at alguns indcios, talvez ainda no, estatisticamente, significativos, de que a taxa de remisso
242

espontnea de doenas neoplsicas era muito maior em gravidade zero. Meio sculo atrs, o qumico alemo Otto Warburg alvitrara que a oxidao era a causa de muitos cancros. O menor consumo celular de oxignio no estado de ausncia de peso parecia de sbito muito atraente. Pessoas que em dcadas anteriores teriam feito uma peregrinao ao Mxico em busca de laetrile clamavam agora por um bilhete para o espao. Mas o preo era exorbitante. Quer como medicina preventiva, quer como medicina clnica, o vo espacial estava ao alcance de muito poucos. De sbito, somas de dinheiro at ento inauditas ficaram disponveis para investimento em estaes orbitais civis. Mesmo no fim do Segundo Milnio havia hotis de aposentadoria rudimentares a algumas centenas de quilmetros de altitude. Alm da despesa existia, evidentemente, uma grave desvantagem; as leses vasculares e osteolgicas progressivas tornariam impossvel voltar alguma vez ao campo gravitacional da superfcie da Terra. Mas, para alguns dos ancios ricos, isso no constitua impedimento importante. Em troca de outra dcada de vida, sentiam-se felizes por poderem retirar-se para o cu e, eventualmente, morrer l. Havia quem se preocupasse com o fato de se tratar de um investimento imprudente da riqueza limitada do planeta; eram demasiadas as necessidades urgentes e as justas queixas dos pobres e desprovidos de poder para que se gastasse essa riqueza a paparicar os ricos e poderosos. Era temerrio, diziam, permitir que uma classe privilegiada emigrasse para o espao, deixando as massas para trs, na Terra - um planeta que se tornava efetivamente pertena de proprietrios absentistas. Outros professavam tratar-se de uma ddiva de Deus: os proprietrios do planeta estavam a agrupar-se em bandos e a partir; l em cima, argumentavam, no podiam fazer tanto mal, nem pouco mais ou menos, como c em baixo. Quase ningum antevia o resultado principal, a transferncia de uma perspectiva planetria viva para aqueles que podiam fazer o maior bem. Passados alguns anos restavam poucos nacionalistas em rbita terrestre. O confronto nuclear global levanta reais problemas queles com uma propenso para a imortalidade. Havia industriais japoneses, grandes armadores gregos, prncipes herdeiros sauditas, um ex-presidente, um antigo secretrio-geral do partido, um baro de magnatas escroques chins e um patro de traficantes de herona retirado. No
243

Ocidente, alm de um punhado de convites promocionais, existia apenas um critrio para obteno de residncia georbital: tinha de se poder pagar. A estalagem sovitica era diferente; chamava-se estao espacial e o antigo secretriogeral encontrava-se l, dizia-se, para "investigao gerontolgica". De modo geral, as massas no se sentiam ressentidas. Um dia, imaginavam, tambm iriam. Os que se encontravam em rbita terrestre tendiam a ser circunspectos, cuidadosos, calados. As suas famlias e os que os serviam tinham qualidades pessoais semelhantes. Eram o foco da ateno discreta de outras pessoas ricas e poderosas que ainda estavam na Terra. No faziam declaraes pblicas, mas as suas opinies permeavam gradualmente o pensamento de lderes em todo o mundo. A reduo continuada das armas nucleares pelas cinco potncias nucleares era uma coisa que os venerandos em rbita apoiavam. Sem alardes, tinham endossado a construo da Mquina em virtude do seu potencial para unificar o mundo. Ocasionalmente, organizaes nacionalistas escreviam a respeito de uma imensa conspirao em rbita terrestre, de bonzes tremelicantes que vendiam as suas mes-ptrias. Havia panfletos que se afirmavam transcries estenogrficas de uma reunio a bordo do Methuselah, em que tinham estado presentes representantes de outras estaes espaciais privadas, os quais para l tinham sido transportados para o efeito. Era apresentada uma lista de "itens de ao", concebida para insuflar terror no corao do mais morno patriota. Os panfletos eram esprios, anunciou a Timesweek, que lhes chamou "Os protocolos dos ancios do oznio". Nos dias que antecederam imediatamente o lanamento, Ellie tentou passar algum tempo - freqentemente logo aps o alvorecer - em Cocoa Beach. Pedira emprestado um apartamento que dava para a praia e para o oceano Atlntico. Levava consigo bocados de po e treinava-se a atir-los s gaivotas. Elas tinham habilidade para apanhar pedaos em vo, com uma vantagem de campo mais ou menos equivalente, segundo os seus clculos, de um externo campista de basebol da primeira diviso. Havia momentos em que vinte ou trinta gaivotas pairavam no ar, apenas um metro ou dois acima da sua cabea. Batiam vigorosamente as asas para se manterem no seu lugar, de bico aberto, tensas, na previso do aparecimento miraculoso de comida. Roavam umas pelas
244

outras num parente movimento ao acaso, mas o efeito geral era um padro estacionrio. No caminho de regresso reparou numa pequena e, na sua humildade, perfeita fronde de palmeira cada no fim da praia. Apanhou-a e levou-a para o apartamento, a sacudir cuidadosamente a areia com os dedos. Hadden convidara-a para uma visita sua casa longe de casa, ao seu castelo no espao. Chamava-lhe Methuselah. Ela no pde falar do convite a ningum, fora do Governo, em virtude da paixo de Hadden por se manter afastado da ateno pblica. Na realidade, ainda no era do conhecimento geral que ele fora residir em rbita, se mudara para o cu. Todos os participantes do Governo a quem Ellie falou do convite se mostraram favorveis. O conselho de Der Heer foi: "A mudana de cenrio far-te- bem." A presidente era claramente a favor da visita, pois apareceu rapidamente um lugar disponvel no prximo vaivm, o j idoso STS Intrepid. A passagem para uma casa de repouso em rbita efetuava-se geralmente por transporte comercial. Estava a ser submetido a provas de qualificao de vo final um veculo muito maior no reutilizvel. Mas a esquadra de vaivens, embora a envelhecer, era ainda o cavalo de carga das atividades espaciais do Governo dos EUA, tanto militares como civis. - Soltam-se mosaicos s mos-cheias quando reentramos e depois voltamos a col-los quando descolamos - explicou-lhe um dos pilotos-astronautas. Alm de uma sade geral boa, no havia quaisquer exigncias quanto condio fsica para o vo. Os veculos comerciais tinham tendncia para subir cheios e regressar vazios. Em contrapartida, os vos de vaivens esgotavam a lotao tanto na ida como na volta. Antes da sua ltima aterragem, na semana anterior, o Intrepid encontrara-se com o Methuselah e acostara, a fim de trazer dois passageiros de regresso Terra. Ellie reconheceu-lhes os nomes: um era um desenhista de sistemas de propulso e o outro um criobilogo. Perguntou a si mesma o que teriam ido fazer a Methuselah. - Ver - continuou o piloto -, ser como cair de um tronco derrubado. Quase ningum detesta e a maioria das pessoas adora. Ela adorou. Apertada no interior do veculo com o piloto, dois especialistas missionrios, um militar de lbios cerrados e um funcionrio do Internal Revenue Service, acumulou o prazer de uma descolagem impecvel com a embriaguez da sua primeira experincia em gravidade zero, uma experincia mais demorada do que a viagem no elevador de alta desacelerao
245

no World Trade Center, em Nova Iorque. Uma rbita e meia depois encontravam-se com Methuselah. Dali a dois dias, o transporte comercial Narnia tr-la-ia para baixo. O Castelo - Hadden insistia em chamar-lhe assim - girava lentamente, efetuando uma revoluo completa em cada noventa minutos, de modo que o mesmo lado estava sempre voltado para a Terra. O gabinete de Hadden apresentava um panorama magnificente na antepara voltada para a Terra - no se tratava de um cran de televiso, mas sim de uma verdadeira janela transparente. Os ftons que ela estava a ver tinham sido projetados pelos nevados Andes apenas uma frao de segundo antes. A no ser nas proximidades da periferia da janela, onde o plano inclinado atravs do grosso polmero era mais longo, no se notava praticamente nenhuma distoro. Havia muita gente que conhecia, at mesmo pessoas que se consideravam religiosas, para quem o sentimento de reverncia era um embarao. Mas era preciso ser feita de pau, pensou, para parar diante daquela janela e no o experimentar. Deveriam enviar jovens poetas e compositores, artistas plsticos, cineastas e pessoas profundamente religiosas, mas sem estarem completamente dependentes das burocracias sectrias. Aquela experincia podia ser facilmente transmitida, achava, gente comum da Terra. Que pena no ter ainda sido tentado a srio. A sensao era... numinosa. - Habituamo-nos -disse-lhe Hadden -, mas no nos cansamos. De vez em quando ainda inspiradora. Abstmio como sempre, fazia render uma cola de dieta. Ela recusara a oferta de qualquer coisa mais forte. O preo do etanol em rbita devia ser elevado. - Claro que sentimos a falta de coisas: longos passeios a p, nadar no oceano, velhos amigos que aparecem sem serem anunciados... Mas eu nunca fui muito dessas coisas. E, como v, os amigos podem vir c acima fazer uma visita. - O que imensamente dispendioso. - Uma mulher vem visitar Yamagishi, o meu vizinho da ala contgua. Na segunda tera-feira de cada ms, quer chova quer faa sol. Depois apresento-lho. um tipo e tanto. Criminoso de guerra classe A... mas s pronunciado, compreende, nunca condenado. - Qual a atrao? - perguntou Ellie. - Voc no pensa que o mundo est prestes a terminar. Que faz aqui em cima? - Gosto da vista. E h algumas subtilezas jurdicas.
246

Ela olhou-o, um pouco agastada. - Sabe, uma pessoa na minha situao - novas invenes, novas indstrias - est sempre muito beirinha de infringir uma ou outra lei. Geralmente isso acontece porque as leis antigas no acertaram o passo com a nova tecnologia. Arriscamo-nos a perder uma quantidade do nosso tempo em litgios. uma coisa que reduz a nossa eficincia. Ao passo que nada disto - fez um gesto largo, abarcando tanto o Castelo como a Terra - pertena de nenhuma nao. Este Castelo pertence-me a mim, ao meu amigo Yamagishi e a alguns outros. Nunca poderia haver nada de ilegal em fornecer-me alimentos e o necessrio para a satisfao de necessidades materiais. No entanto, e apenas por uma questo de segurana, estamos a trabalhar em sistemas ecolgicos fechados. No existe nenhum tratado de extradio entre este Castelo e qualquer das naes l de baixo. Enfim, pesados os prs e os contras, melhor para mim estar c em cima... "No quero que pense que fiz alguma coisa verdadeiramente ilegal. Mas estamos a fazer tantas coisas novas que inteligente jogar pelo seguro. Por exemplo, h pessoas que acreditam realmente que eu sabotei a Mquina, quando na verdade eu gastei uma quantidade absurda do meu prprio dinheiro a tentar constru-la. E voc sabe o que eles fizeram a Babilnia. Os investigadores do meu seguro pensam que devem ter sido as mesmas pessoas que atuaram tanto em Babilnia como em Terre Haute. Parece que tenho muitos inimigos. No compreendo por qu. Acho que fiz muito bem s pessoas. De qualquer modo, globalmente, melhor para mim estar c em cima. "Mas era da Mquina que queria falar-lhe. Foi horrvel, aquela catstrofe do tubo de rbio no Wyoming. Lamento sinceramente o que aconteceu ao Drumlin. Era um gajo teso. E deve ter sido um grande choque para voc. Tem a certeza de que no quer uma bebida? Mas a ela bastava-lhe olhar para a Terra e escutar. - Se eu no estou desencorajado a respeito da Mquina prosseguiu Hadden -, no percebo por que motivo voc h-de estar. Provavelmente receia que nunca venha a haver uma mquina americana, preocupa-a que haja demasiada gente que queira que ela falhe. A presidente est preocupada com a mesma coisa. E aquelas fbricas que construmos no so linhas de montagem. Temos estado a fazer produtos por encomenda. Vai ser dispendioso substituir todas as partes danificadas. Mas voc est principalmente a pensar que talvez
247

tenha comeado por ser tudo uma m idia. Que talvez tenhamos sido idiotas por avanarmos to depressa. Portanto, examinemos tudo demorada e cuidadosamente. Mesmo que voc no esteja a pensar assim, a presidente est. Mas, se no o fizermos em breve, receio que nunca o faamos. E h ainda outra coisa: no creio que o convite fique em aberto para sempre. - : curioso que tenha dito isso. Era precisamente do que Valerian, Drumlin e eu prpria estvamos a falar antes do acidente... da sabotagem - corrigiu. - Queira continuar. - Sabe, os religiosos - a maior parte deles - pensam realmente que este planeta uma experincia. , nisso que as suas crenas se resumem. Um deus qualquer est sempre a consertar e a esquadrinhar, a envolver-se com mulheres de negociantes, a dar tbuas de leis em montanhas, a ordenar-nos que mutilemos os nossos filhos, a informar as pessoas das palavras que podem dizer e das que no podem dizer, a fazer com que as pessoas se sintam culpadas por se divertirem e coisas assim. Por que no deixam os deuses as coisas em paz? Toda esta interveno denuncia incompetncia. Se Deus no queria que a mulher de Lot olhasse para trs, por que motivo no a fez obediente para que ela fizesse o que o marido lhe dissesse? Se no tivesse feito Lot uma parva to grande, talvez ela Lhe tivesse prestado mais ateno. Se Deus onipotente e onisciente, por que no comeou por fazer o universo de modo que ele sasse da maneira que Ele queria? Por que est constantemente a reparar e a protestar? No, h uma coisa que a Bblia torna evidente: o Deus bblico um construtor de m qualidade. No presta na concepo e no presta na execuo. Estaria desempregado se houvesse alguma concorrncia. " por isso que no acredito que sejamos uma experincia. Poderia haver uma quantidade de planetas experimentais no Universo, lugares onde deuses-aprendizes fossem pr prova as suas aptides. Que pena Rankin e Joss no terem nascido num desses planetas! Mas neste planeta - apontou de novo para a janela - no h nenhuma micro-interveno. Os deuses no passam por c para consertar as coisas quando ns fazemos borrada. Olhe para a histria humana e ver que evidente que temos estado entregues a ns mesmos. - At agora - disse ela. - Deus ex machina? isso que pensa? Acha que os deuses tiveram finalmente pena de ns e nos mandaram a Mquina? - mais Machina ex deo, ou l como se diz em bom latim. No, no penso que ns sejamos a experincia. Penso que
248

somos o controle, o planeta pelo qual ningum se interessou, o lugar onde ningum interveio. Um mundo de calibrao que se deteriorou. isso que acontece se eles no intervm. A Terra uma lio objetiva para os deuses aprendizes. "Se vocs se esforarem realmente", dizem-lhes, "faro qualquer coisa como a Terra." Mas, claro, seria um desperdcio deixar destruir um mundo perfeitamente bom. Por isso, nos do uma espreitadela de vez em quando, pelo sim, pelo no. Talvez nessas alturas tragam consigo os deuses que se esforaram. A ltima vez que deram uma vista de olhos andvamos ns a brincar nas savanas, a tentar correr mais depressa do que os antlopes. "Muito bem, est porreiro", disseram. "Estes tipos no nos vo causar problemas nenhuns. Dem-lhes outra espreitadela daqui a mais dez milhes de anos. Mas, para jogarmos pelo seguro, vigiem-nos pelas radiofreqncias." "At que um dia soa um alarme. Uma mensagem da Terra. "O qu? Eles j tm televiso? Vejamos o que esto a tramar." Estdio olmpico. Bandeiras nacionais. Ave de rapina. Adolph Hitler. Milhares de pessoas a ovacionar. "Ora esta!", exclamam. Conhecem os sinais de advertncia. Rpidos como um raio, dizem-nos: Eh, vocs, acabem com isso. Tm a um planeta perfeitamente bom. Desorganizado, mas operacional. Olhem, construam antes esta Mquina. Esto preocupados conosco. compreendem que estamos numa vertente a descer. Pensam que devemos ter pressa de ser consertados. E eu penso o mesmo. Temos de construir a Mquina. Ellie sabia o que Drumlin teria pensado de argumentos daquele gnero. Apesar de muito do que Hadden acabara de dizer coincidir com o seu prprio pensamento, estava farta daquelas especulaes enganosas e convencidas quanto ao que os Veganianos tinham em mente. Queria que o projeto continuasse, que a Mquina fosse completada e ativada, que o novo estdio da histria humana comeasse. Ainda desconfiava das suas prprias motivaes, ainda se mantinha prudente mesmo quando a mencionavam como possvel membro da tripulao de uma Mquina completada. Por isso, a demora no reatamento da construo trabalhava a seu favor, dava-lhe tempo para deslindar os seus prprios problemas. - Jantaremos com Yamagishi. Gostar dele. Confesso-lhe, no entanto, que estamos um pouco preocupados a seu respeito. noite mantm a presso parcial do seu oxignio muito baixa. - Que quer dizer? - Bem, quanto mais baixo o contedo de oxignio no ar, mais tempo vivemos. Pelo menos isso o que os mdicos nos
249

dizem. Por essa razo, temos todos de decidir qual ser a quantidade de oxignio nos nossos aposentos. Durante o dia no a podemos descer muito abaixo dos vinte por cento, pois, de contrrio, ficamos grogues. Prejudica o funcionamento mental. Mas de noite, pelo menos estamos a dormir, podemos baixar a presso parcial do oxignio. Existe, no entanto, um perigo: o de a baixarmos demasiado. A de Yamagishi est reduzida a catorze por cento, nos tempos que correm, porque ele quer viver eternamente. Em conseqncia disso, no est lcido antes da hora do almoo. - Eu tenho sido assim toda a minha vida, com vinte por cento de oxignio - replicou ela, a rir. - Ele agora est a experimentar drogas nootrpicas para evitar o atordoamento. Voc sabe, coisas como o Piracetam. Melhoram, sem dvida nenhuma, a memria. No sei se tornam uma pessoa efetivamente mais inteligente, mas isso que eles dizem. Assim, o Yamagishi anda a tomar uma quantidade enorme de nootrpicos e a respirar oxignio insuficiente de noite. - Por isso tem um comportamento de idiota? - Idiota? difcil dizer. No conheo muitos criminosos de guerra da classe A com noventa e dois anos. - por essa razo que todas as experincias precisam de um controle - comentou ela, e ele sorriu. Mesmo com a sua avanada idade, Yamagishi apresentava o porte ereto que adquirira durante o seu longo perodo de servio no Exrcito Imperial. Era um homem pequeno, completamente calvo, com um bigode branco que no dava nas vistas e uma expresso fixa e benigna no rosto. - Encontro-me aqui por causa dos quadris - explicou. - Estou informado acerca do cancro e do perodo de durao da vida, mas encontro-me aqui por causa dos quadris. Na minha idade, os ossos fraturam-se com facilidade. O baro Tsukuma morreu em conseqncia de ter cado do futon para o tatami 17. Uma queda de meio metro. Meio metro. E os seus ossos fraturaramse. Em g zero os quadris no se fraturam. Parecia uma idia muito sensata. Tinham sido feitas algumas cedncias gastronmicas, mas o jantar foi de surpreendente elegncia. Criara-se uma pequena tecnologia especializada para jantares em ambientes com
Tapete japons de palha de arroz coberto por uma esteira de junco, usado nos quartos japoneses. (N. da T.)
17

250

ausncia de peso. Os utenslios de servir tinham tampas, os copos eram cobertos e tinham palhinhas. Alimentos como nozes ou flocos de cereais secos eram proibidos. Yamagishi aconselhou o caviar a Ellie. Era um dos poucos alimentos ocidentais, explicou-lhe, cujo preo por quilograma, na Terra, era superior ao do envio para o espao. A coeso dos ovos individuais do caviar constitua um acaso afortunado. Tentou imaginar milhares de ovos separados em queda livre individual, a enevoar os corredores daquele lar e repouso orbital. De sbito lembrou-se de que a sua me tambm estava num lar de repouso, vrias ordens de magnitude mais modesto do que aquele. Por sinal, orientando-se pelos Grandes Lagos, visveis naquele momento do lado de fora da janela, conseguia localizar o lugar onde a me se encontrava. Podia dispor de dois dias para tagarelar em rbita terrestre com rapazes maus milhares de vezes milionrios, mas no dispunha de um quarto de hora para fazer um telefonema me? Prometeu a si mesma que lhe telefonaria assim que aterrasse em Cocoa Beach. Um comunicado oriundo da rbita terrestre, pensou, poderia parecer novidade excessiva para o lar de cidados idosos de Janesville, Wisconsin. Yamagishi interrompeu-lhe os pensamentos para a informar de que era o homem mais velho do espao. Desde sempre. At mesmo o ex-primeiro-ministro chins era mais novo. Despiu o casaco, arregaou a manga direita, fletiu o bceps e pediu a Ellie que apalpasse o msculo. Momentos depois desfazia-se em pormenores animados e quantitativos das obras de caridade meritrias s quais dera grandes contribuies. Ela tentou conversar cortesmente. - Isto aqui em cima muito plcido e sossegado. Deve estar a apreciar a sua estada aqui. Dirigira a observao delicada a Yamagishi, mas foi Hadden quem respondeu: - No inteiramente isento de acontecimentos. De vez em quando h uma crise e temos de agir rapidamente. - Exploso solar, muitssimo m. Torna uma pessoa estril elucidou Yamagishi. - Sim, se h uma grande exploso solar monitorizada por telescpio, dispomos de cerca de trs dias antes de as partculas carregadas atingirem o Castelo. Por isso, os residentes permanentes, como Yamagishi-san e eu, vo para o abrigo contra tempestades. Muito espartano, muito restrito. Mas tem um escudo anti-radiao suficiente para fazer a sua diferena. Claro que h sempre alguma radiao secundria. O
251

problema que todo o pessoal no permanente e todos os visitantes tm de partir nesse espao de trs dias. Esse gnero de emergncia pode sobrecarregar a frota comercial. s vezes temos de recorrer NASA ou aos Soviticos para recolherem essa gente. Nem imagina as pessoas que temos de mandar embora a correr em emergncias de exploso solar! Mafiosos, diretores de servios de informao, homens e mulheres bonitos... - Por que ser que tenho a sensao de que o sexo ocupa um lugar cimeiro na lista de importaes da Terra? - perguntou Ellie com certa relutncia. - Oh, ocupa, ocupa! H montes de razes para isso. A clientela, a localizao... Mas a razo principal a g zero. Com g zero podemos fazer coisas aos oitenta anos que nunca julgamos possveis aos vinte. Devia gozar umas frias c em cima... com o seu namorado. Pode considerar o convite definitivo. - Noventa - disse Yamagishi. - Perdo? - Podemos fazer aos noventa anos coisas que no sonhamos aos vinte. isso o que Yamagishi-san est a dizer. por isso que toda a gente quer vir c para cima. Enquanto tomavam o caf, Hadden voltou ao tpico da Mquina. - Yamagishi-san e eu somos scios, juntamente com algumas outras pessoas. Ele o presidente de administrao honorrio das Yamagishi Industries. Como sabe, trata-se do principal empreiteiro dos testes dos componentes da Mquina efetuados em Hokkaido. Agora imagine o nosso problema. Por exemplo: h trs grandes cpsulas esfricas, umas dentro das outras. So feitas de uma liga de nibio, tm padres peculiares talhados nelas e destinam-se obviamente a girar a grande velocidade em direes ortogonais, no vcuo. Chamam-se benzels. Claro, voc sabe tudo isso. Que acontece se fazemos um modelo em escala dos trs benzels e lhes imprimimos uma rotao muito rpida? Que acontece? Todos os fsicos entendidos pensam que no acontece nada. Mas, evidentemente, ningum fez a experincia. Esta experincia precisa. Por isso, ningum sabe de fato. Suponha que acontece alguma coisa quando toda a Mquina ativada. Depende da velocidade da rotao? Depende da composio dos benzels? Do padro dos entalhes? uma questo de escala? Por isso temos estado a construir essas coisas e a test-las - modelos em escala e cpias de tamanho natural. Queremos fazer girar a
252

nossa verso dos benzels grandes, os que sero acoplados aos outros componentes das duas Mquinas. Suponhamos que no acontece nada ento. Depois quereramos acrescentar componentes adicionais, um por um. Continuaramos a acopllos, um pequeno trabalho de integrao de sistemas em cada passo, e depois talvez chegasse uma altura em que, ao acrescentarmos um componente, que no seria o ltimo, a Mquina fizesse qualquer coisa que nos deixasse descalos. Estamos apenas a tentar imaginar como a Mquina funciona. Compreende aonde quero chegar? - Quer dizer que tm estado a montar secretamente uma cpia idntica da Mquina no Japo? - Bem, no se trata exatamente de um segredo. Estamos a testar os componentes individuais. Ningum disse que s os podemos testar um de cada vez. Por conseqncia, eis o que Yamagishi e eu propomos: mudamos o plano das experincias em Hokkaido. Fazemos agora sistemas de integrao totais e, se no resultar nada, faremos depois os testes componente a componente. De qualquer modo, o dinheiro j foi todo distribudo. "Pensamos que sero necessrios meses - talvez mesmo anos - para o esforo americano recuperar. E no achamos que os Russos, possam faz-la mesmo nesse tempo. O Japo a nica possibilidade. No precisamos de o anunciar imediatamente. No temos de tomar j uma deciso quanto a ativar a Mquina. Estamos apenas a testar componentes. - Vocs dois podem tomar, sozinhos, essa deciso? - Oh, encontra-se perfeitamente dentro daquilo a que chamam as responsabilidades que nos foram atribudas! Calculamos que podemos recuperar e voltar ao ponto em que a construo da Mquina de Wyoming estava em seis meses. Claro que teremos de ter muito mais cuidado no captulo da sabotagem. Mas, se os componentes esto fixos, a Mquina tambm estar: a modos que difcil chegar a Hokkaido. Depois, quando tudo estiver verificado e pronto, podemos perguntar ao Consrcio Mundial da Mquina se quer experiment-la. Se a tripulao estiver disposta a isso, aposto que o Consrcio alinhar. Que lhe parece, Yamagishi-san? Yamagishi no ouvira a pergunta. Cantava baixinho, para consigo, Queda Livre, uma cano muito em voga, cheia de pormenores eloqentes quanto a cair em tentao em rbita terrestre. Que no sabia a letra toda, explicou, quando a pergunta foi repetida. Imperturbvel, Hadden continuou:
253

- Alguns dos componentes tero sido submetidos a rotao, ou colocados, ou qualquer coisa. Mas em qualquer caso precisaro de passar nos testes prescritos. No pensei que isso seria suficiente para a assustar e fazer desistir. Quero dizer, pessoalmente. - Pessoalmente? Que o leva a pensar que eu vou? Para comear, ningum me convidou e, alm disso, h uma quantidade de fatores novos. - muito grande a probabilidade de a Comisso Selecionadora a convidar e a presidente concordar. Entusiasticamente. Ento acrescentou, a sorrir maliciosamente -, no quer passar a vida inteira na parvnia, pois no? Estava enevoado sobre a Escandinvia e o mar do Norte e o canal da Mancha apresentava-se coberto por uma teia arrendada, quase transparente, de nevoeiro. - Vai, sim. - Yamagishi estava de p, de braos rigidamente esticados ao longo do corpo. Fez-lhe uma vnia profunda e acrescentou: - Falando em nome dos vinte e dois milhes de empregados das empresas que controlo, tive muito gosto em conhec-la. Dormitou intermitentemente no cacifo para dormir que lhe destinaram. Estava folgadamente preso a duas paredes, para que, ao voltar-se em g zero, ela no fosse contra nenhum obstculo. Acordou quando todos pareciam ainda dormir e caminhou, agarrando-se a uma sucesso de pegas, at chegar diante da grande janela. Estavam sobre o lado noturno. A Terra encontrava-se mergulhada em escurido, embora desse a impresso de uma espcie de manta de retalhos salpicados de luz - valorosa tentativa dos seres humanos para compensarem a opacidade do planeta quando o seu hemisfrio estava oculto do Sol. Vinte minutos depois, ao nascer do Sol, decidiu que, se a convidassem, responderia afirmativamente. Hadden aproximou-se por trs dela e assustou-a um nadinha. - Admito que parece formidvel. Estou c em cima h anos e continua a parecer-me formidvel. Mas no a incomoda que haja uma nave espacial sua volta? Olhe, imagine uma experincia que ainda ningum teve. Veste um fato espacial, no h nada a prend-la, nenhuma nave espacial a envolv-la. Talvez o Sol esteja atrs de si e voc se encontre rodeada de estrelas por todos os lados. Talvez a Terra esteja por baixo de
254

si. Ou talvez qualquer outro planeta. Pessoalmente, tenho uma preferncia por Saturno. Ali est voc, a flutuar no espao, como se fizesse realmente parte do cosmo. Hoje em dia, os fatos espaciais comportam consumveis suficientes para durar horas. A nave espacial que a largou pode ter partido h muito tempo. Talvez tenha encontro marcado consigo dentro de uma hora. Talvez no. O melhor seria se a nave no voltasse. As suas ltimas horas cercada por espao, estrelas e mundos. Se tivesse uma doena incurvel, ou quisesse apenas proporcionar a si mesma um derradeiro prazer verdadeiramente belo, como poderia alguma coisa ultrapassar isso? - Fala a srio? Quer comercializar esse... esquema? - Bem, demasiado cedo para comercializar. Talvez no seja exatamente a maneira certa de tratar o assunto. Digamos apenas que estou a pensar num estudo de exeqibilidade. Ellie resolveu no falar a Hadden da sua deciso e ele tambm no tocou no assunto. Mais tarde, quando o Narnia chegou ao ponto de encontro e iniciou a atracao ao Methuselah, Hadden chamou-a de parte. - Dissemos que Yamagishi a pessoa mais idosa que se encontra c em cima. Bem, se falarmos de permanentemente c em cima - no me refiro a pessoal, astronautas e danarinas -, eu sou a pessoa mais nova. Bem sei que tenho um interesse investido na resposta, mas existe a possibilidade clnica definitiva de a g zero me manter vivo durante sculos. Compreenda, estou empenhado numa experincia sobre a imortalidade. "No abordo este assunto para me vangloriar. Estou a abord-lo por uma razo prtica. Se ns conseguimos imaginar maneiras de prolongar o perodo de durao da nossa vida, pense no que aquelas criaturas de Vega devem ter feito. Provavelmente so imortais, ou quase. Sou uma pessoa prtica e tenho pensado muito na imortalidade. Talvez tenha pensado mais longa e mais seriamente nela do que qualquer outra pessoa. E posso dizer-lhe uma coisa certa a respeito de imortais: eles so muito cuidadosos. No abandonam as coisas ao acaso. Investiram demasiado esforo para se tornarem imortais. No sei que aspecto tm, no sei o que querem de si, mas, se alguma vez os vir, s tenho um conselho prtico a darlhe: qualquer coisa que lhe parea canja, garantida, ser considerada por eles um risco inaceitvel. Se tiver de fazer alguma negociao l em cima, no se esquea do que lhe estou a dizer.
255

256

CAPTULO XVII O sonho das formigas A fala humana como uma chaleira rachada na qual percutimos ritmos rudimentares, para ursos danarem ao seu compasso, enquanto anelamos por fazer msica que comova as estrelas. GUSTAVE FLAUBERT Madame Bovary (1857) Teologia popular... uma incoerncia macia derivada a ignorncia... Os deuses existem porque a prpria natureza imprimiu na mente dos homens uma concepo deles. CCERO De Natura Deorum, 16 Ellie estava a acondicionar apontamentos, fitas magnticas e uma fronde de palmeira, para embarque para o Japo, quando recebeu a notcia de que a me tivera uma trombose. Imediatamente a seguir, um correio do projeto entregou-lhe uma carta. Era de John Staughton e no continha preliminares de cortesia: "A tua me e eu falamos muitas vezes das tuas deficincias e das tuas fraquezas. Era sempre uma conversa difcil. Quando eu te defendia (e, embora possas no acreditar, isso acontecia com freqncia), ela dizia-me que eu era barro nas tuas mos. Quando te criticava, dizia-me que me metesse na minha vida. Mas quero que saibas que a tua falta de disposio para a visitares nestes ltimos anos, desde essa histria de Vega, foi uma fonte de sofrimento constante para ela. Costumava dizer s suas amigas daquela horrvel casa de sade para a qual teimou em ir que a visitarias em breve. Disse-lhes isso durante anos. "Em breve." Planejou como exibiria a sua famosa filha, por que ordem te apresentaria quele bando decrpito. Provavelmente no gostars de saber isto e eu digo-to com mgoa. Mas para teu prprio bem. O teu comportamento foi mais doloroso para ela do que qualquer outra coisa que jamais lhe aconteceu, at mesmo que a morte do teu pai. Agora podes ser uma figurona importante, o teu holograma pode correr mundo, podes ser tu c, tu l com polticos, etc.,

mas como ser humano no aprendeste nada desde o liceu..." Com os olhos cheios de lgrimas, comeou a amarrotar a carta e o sobrescrito, mas sentiu no seu interior um bocado de papel rgido, um holograma parcial feito de uma antiga fotografia bidimensional por uma tcnica de extrapolao de computador. Dava uma leve, mas agradvel, sensao de poder ver volta de arestas e cantos. Era uma fotografia que nunca vira antes. A me, mulher jovem e encantadora, sorrialhe da fotografia, com um brao naturalmente passado pelo ombro do pai de Ellie, que parecia ter a barba por fazer. Pareciam ambos radiosamente felizes. Com um mpeto de angstia, remorso e fria contra Staughton e um pouco de autocompaixo, Ellie enfrentou a evidente realidade de que nunca mais voltaria a ver qualquer das pessoas daquela fotografia. A me jazia imvel na cama. A sua expresso era singularmente neutra, no registrava nem alegria nem mgoa, simplesmente... uma espcie de espera. O seu nico movimento era um pestanejar ocasional. No se percebia se ouvia ou compreendia o que Ellie dizia. Esta pensou em esquemas de comunicao. No pde evit-lo, o pensamento surgiu-lhe sem que o solicitasse: um pestanejo para "sim" dois pestanejos para "no". Ou ligar um encefalgrafo com um tubo de raio catdico que a me pudesse ver e ensin-la a modular as suas ondas beta. Mas aquela era a sua me, no Alpha Lyrae, e do que ela precisava era de ternura, no de algoritmos de decifrao. Pegou-lhe na mo e falou durante horas. Falou, falou, acerca da me, do pai, da sua infncia. Recordou o tempo em que era uma garotinha a tentar os primeiros passos entre os lenis acabados de lavar e se sentia erguida no ar, levantada para o cu. Falou de John Staughton. Pediu desculpa de muitas coisas. Chorou um pouco. O cabelo da me estava despenteado e ela procurou uma escova e alindou-a um pouco. Observou o rosto enrugado e reconheceu o seu prprio rosto. Os olhos da me, afundados e midos, olhavam fixamente, apenas com um pestanejar ocasional para - parecia - muito longe. - Sei de onde vim - disse-lhe Ellie docemente. Quase imperceptivelmente, a me abanou a cabea de um
258

lado para o outro, como se lamentasse todos aqueles anos em que ela e a filha tinham estado afastadas. Ellie deu-lhe um apertozinho na mo e teve a impresso de sentir outro em resposta. A vida da me no estava em perigo, disseram-lhe. Se se verificasse alguma modificao no seu estado, telefonariam imediatamente para o seu escritrio em Wyoming. Dentro de poucos dias poderiam mand-la do hospital de novo para o lar, onde, garantiram-lhe, havia os meios adequados para a tratar. Staughton parecia acabrunhado, com uma intensidade de ternura pela me que ela nunca imaginara existisse nele. Telefonaria com freqncia, prometeu-lhe Ellie. O austero trio de mrmore ostentava, talvez incongruentemente, uma esttua verdadeira - no uma holografia - de uma mulher nua, no estilo de um Praxteles. Subiram num elevador Otis-Hitachi, onde a segunda lngua era o ingls, e no o braille, e ela viu-se introduzida numa sala imensa onde se encontravam pessoas inclinadas para processadores de palavras. Batia-se no teclado uma palavra em niragana, o alfabeto fontico japons de cinqenta e uma letras, e no cran aparecia o ideograma chins correspondente em kanji. Havia centenas de milhares desses ideogramas, ou caracteres, armazenados nas memrias dos computadores, embora apenas trs mil ou quatro mil fossem geralmente necessrios para ler um jornal. Em virtude de muitos caracteres de significados completamente diferentes serem exprimidos pela mesma palavra falada, todas as tradues possveis em kanji eram impressas, por ordem de probabilidade. O processador de palavras tinha uma sub-rotina contextual em que os caracteres candidatos tambm eram colocados em bicha, digamos, de acordo com o clculo do computador do significado pretendido. Raramente se enganava. Numa linguagem para a qual, at recentemente, nunca houvera uma mquina de escrever, o processador de palavras estava a fazer uma revoluo nas comunicaes - uma revoluo que no era inteiramente admirada pelos tradicionalistas. Na sala de conferncias sentaram-se em cadeiras baixas uma concesso evidente aos gostos ocidentais - volta de uma mesa lacada baixa, e foi servido ch. No campo visual de Ellie, para l da janela, ficava a cidade de Tquio. Andava a passar muito tempo diante de janelas, pensou. O jornal era o Asashi Shimbun - Noticias do Sol Nascente -, e foi com interesse que
259

ela verificou que um dos reprteres polticos era uma mulher, uma raridade pelos padres dos media americanos e soviticos. O Japo estava empenhado numa reavaliao nacional do papel das mulheres. Os privilgios tradicionais masculinos estavam a capitular lentamente, no que parecia um combate rua a rua, do qual no havia comunicados. Ainda na vspera, o presidente de uma firma chamada Nanoelectronics se lhe lamentara de que no havia na cidade de Tquio uma rapariga que ainda soubesse colocar um obi18. Como acontecera com os laos j feitos e prontos a usar, um simulacro facilmente ajustvel tinha conquistado o mercado. As mulheres japonesas tinham coisas melhores que fazer do que passar todos os dias meia hora a envolver-se num obi e a pregue-lo. A reprter vestia um austero saia-casaco de trabalho, com a bainha da saia a chegar-lhe s barrigas das pernas. A fim de garantir a segurana, no eram autorizadas visitas de profissionais da imprensa no estaleiro da Mquina, em Hokkaido. Em vez disso, quando membros da tripulao ou funcionrios ligados ao projeto iam ilha principal de Honshu, agendavam, por rotina, uma srie de entrevistas com media noticiosos japoneses e estrangeiros. Como sempre, as perguntas eram unilineares. Os reprteres de todo o mundo abordavam o assunto da Mquina quase da mesma maneira, dando, evidentemente, algum desconto s idiossincrasias locais. Estava satisfeita com o fato de, aps as "decepes" americana e sovitica, estar a ser construda uma Mquina no Japo? Sentia-se isolada na ilha setentrional de Hokkaido? Preocupava-a o fato de os componentes da Mquina que estavam a ser utilizados em Hokkaido terem sido testados para alm das estritas recomendaes da Mquina? Antes de 1945, aquele bairro da cidade pertencera Armada Imperial e, na realidade, imediatamente adjacente, ela via o telhado do Observatrio Naval, cujas duas cpulas prateadas abrigavam telescpios ainda utilizados para funes de acerto horrio e calendariais. Brilhavam ao sol do meio-dia. Por que motivo faziam parte da Mquina um dodecaedro e as trs cpsulas esfricas chamadas benzels? Sim, os reprteres compreendiam que ela no soubesse. Mas que pensava? Explicou que numa questo daquela natureza seria estouvado ter uma opinio na ausncia de provas. Eles insistiram e ela defendeu as virtudes da tolerncia pela ambigidade. Se houvesse perigo genuno, enviariam robots em lugar de pessoas, como um perito de inteligncia artificial
18

Faixa tradicional usada pelas mulheres e crianas japonesas. (N. da T.) 260

japons recomendara? Ela levaria consigo alguns objetos pessoais? Alguns retratos de famlia? Microcomputadores? Uma faca do Exrcito suo? Ellie reparou em duas figuras que emergiam de um alapo no telhado do observatrio vizinho. Visores obscureciam-lhes o rosto. Vestiam os fatos de proteo acolchoados, cinzentoazulados, do Japo medieval. Brandindo varas de madeira mais altas do que eles, inclinaram-se um diante do outro, pararam durante o tempo de um batimento cardaco e depois desferiram e apararam golpes durante meia hora. As respostas de Ellie aos reprteres tornaram-se um pouco formais; estava fascinada pelo espetculo que se desenrolava diante dos seus olhos. Mais ningum parecia, no entanto, reparar. As varas deviam ser pesadas, pois o combate cerimonial era lento, como se eles fossem guerreiros do fundo do oceano. Conhecera o Dr. Lunacharsky e a Dra. Sukhavati muitos anos antes da recepo da Mensagem? E quanto ao Dr. Eda? E Mr. Xi? Que pensava deles, das suas realizaes? Como se estavam os cinco a entender? Sinceramente, sentia-se maravilhada por fazer parte de um grupo to seleto. Quais eram as suas impresses quanto qualidade dos componentes japoneses? Que podia dizer a respeito do encontro dos Cinco com o imperador Akihito? As suas conversas com dirigentes xintostas e budistas faziam parte de um esforo geral do Projeto da Mquina para tomar conhecimento dos pontos de vista das figuras religiosas mundiais antes de a Mquina ser ativada, ou tratara-se apenas de um gesto de cortesia para com o Japo como pas anfitrio? Pensava que o engenho podia ser um Cavalo de Tria ou uma Mquina do Fim do Mundo? Nas suas respostas, Ellie tentou ser corts, sucinta e no suscitar polmicas. O funcionrio de relaes pblicas do Projeto da Mquina que a acompanhara estava visivelmente satisfeito. Bruscamente, a entrevista terminou. Desejavam-lhe, e aos seus colegas, o maior xito, disse o chefe da redao. Tinham toda a esperana de voltar a entrevist-la quando regressasse. Esperavam que depois visitasse freqentemente o Japo. Os seus anfitries sorriam e inclinavam-se. Os guerreiros de fatos acolchoados tinham regressado ao interior do edifcio pelo alapo do telhado. Ellie viu os membros da sua segurana, de olhos atentos, do lado de fora da porta agora aberta da sala de conferncias. Enquanto saam, interrogou a reprter a respeito das aparies do Japo medieval.
261

- Ah, sim! - respondeu a mulher. - So astrnomos da Guarda Costeira. Praticam kendo na hora do almoo, todos os dias. Podemos acertar o relgio por eles. Xi nascera na Longa Marcha e, quando jovem, lutara contra o Kuomitang, durante a Revoluo. Servira como oficial dos servios de informao na Coria e eventualmente ascendera a uma posio de autoridade na tecnologia estratgica chinesa. Mas na Revoluo Cultural tinha sido publicamente humilhado e condenado a exlio interno, embora mais tarde tivesse sido reabilitado com todas as honras. Um dos crimes de Xi aos olhos da Revoluo Cultural fora o de admirar algumas das antigas virtudes confucianas, e especialmente uma passagem da Grande Sabedoria que durante sculos todos os chineses, mesmo aqueles com uma instruo rudimentar, tinham sabido de cor. Fora nessa passagem, dissera Sun Yat-sen, que se baseara o seu prprio movimento revolucionrio nacionalista, no incio do sculo XX: Os antigos que desejaram ilustrar virtude preclara atravs do reino comeavam por organizar bem as suas prprias propriedades. Desejando organizar bem as suas prprias propriedades, comeavam por ordenar as suas famlias. Desejando ordenar as suas famlias, comeavam por cultivar a sua pessoa. Desejando cultivar a sua pessoa, comeavam por corrigir o corao. Desejando corrigir o corao, comeavam por procurar ser sinceros nos seus pensamentos. Desejando ser sinceros nos seus pensamentos, comeavam por alargar ao mximo o seu conhecimento. Tal alargamento do seu conhecimento residia na investigao das coisas. Assim, acreditava Xi, a busca do conhecimento era de importncia fulcral para o bem-estar da China. Mas os Guardas Vermelhos tinham pensado de outro modo. Durante a Revoluo Cultural, Xi fora colocado como trabalhador numa empobrecida herdade coletiva na provncia de Ningxia, perto da Grande Muralha, regio com uma rica tradio muulmana, onde, enquanto lavrava um campo pouco prometedor, encontrou um capacete de bronze, complicadamente ornamentado, da dinastia de Han. Quando reintegrado na liderana, desviara a sua ateno das armas estratgicas para a arqueologia. A Revoluo Cultural tentara
262

cortar uma tradio cultural chinesa contnua de cinco mil anos. A rplica de Xi foi ajudar a construir pontes para o passado da nao. Dedicou cada vez mais a sua ateno escavao da cidade funerria subterrnea de Xian. Tinha sido l que se fizera a grande descoberta do exrcito de terracota do imperador ao qual a prpria China devia o nome. O seu nome oficial era Qin Shi Huangdi, mas, atravs dos caprichos da transliterao, acabara por se tornar largamente conhecido no Ocidente por Chin. No sculo III a.C., Qin unificou o pas, construiu a Grande Muralha e, compassivamente, decretou que, aquando da sua morte, modelos de terracota em tamanho natural substitussem os membros da sua corte soldados, criados e nobres - que, de acordo com a tradio anterior, teriam de ser sepultados vivos com o seu corpo. O exrcito de terracota era composto por sete mil e quinhentos soldados, aproximadamente uma diviso. Cada um deles tinha feies faciais distintas. Via-se que estavam representadas pessoas de toda a China. O imperador unificara numa nao muitas provncias separadas e guerreando-se. Uma sepultura prxima continha o corpo quase perfeitamente preservado da marquesa de Tai, uma funcionria de categoria inferior da corte do imperador. A tecnologia da conservao dos corpos - via-se claramente a expresso severa do rosto da marquesa, porventura refinada por dcadas passadas a admoestar os criados - era imensamente superior do antigo Egito. Qin simplificara a escrita, codificara as leis, construra estradas, completara a Grande Muralha e unificara o pas. Tambm confiscara armas. Embora fosse acusado de chacinar eruditos que criticavam a sua poltica e de queimar livros porque algum do conhecimento era desestabilizador, ele assegurava que eliminara a corrupo endmica e institura a paz e a ordem. Xi recordou a Revoluo Cultural. Imaginou conciliar essas tendncias em conflito no corao de uma nica pessoa. A arrogncia de Qin atingira propores espantosas para castigar uma montanha que o ofendera, mandara despi-la de vegetao e pint-la de vermelho, a cor usada por criminosos condenados. Qin era grande, mas tambm era louco. Poderia algum unificar um conjunto de naes diversas e litigiosas sem ser um pouco louco? Era preciso ser mesmo maluco para o tentar, sequer, dissera Xi, risonho, a Ellie. Com uma fascinao crescente, Xi organizou escavaes macias em Xian. Pouco a pouco convenceu-se de que o prprio Qin ali jazia igualmente espera, perfeitamente conservado, nalgum grande tmulo prximo do exrcito de terracota
263

exumado. Nas proximidades, segundo antigos registros, estava tambm enterrada, debaixo de um grande monte, uma maqueta pormenorizada da nao chinesa no ano de 210 a.C., com todos os templos e pagodes meticulosamente representados. Os rios, dizia-se, eram feitos de mercrio, com a barca miniatural do imperador a navegar perpetuamente no seu domnio subterrneo. Quando se descobriu que o solo de Xian estava contaminado de mercrio, a excitao de Xi aumentou. Xi desenterrara um relato contemporneo que descrevia uma grande cpula que o imperador encomendara para cobrir aquele reino em miniatura, chamado como o verdadeiro Reino Celeste. Como o chins escrito praticamente no mudara em dois mil e duzentos anos, ele conseguira ler pessoalmente o relato, sem a interveno de um perito em lingstica. Um cronista do tempo de Qin falara diretamente a Xi. Eram muitas as noites em que este adormecia a tentar visionar a grande Via Lctea que dividia a abbada do cu no tmulo coberto por uma cpula do grande imperador, e a noite incendiada de cometas que tinham aparecido aquando do seu passamento, para honrar a sua memria. A procura do tmulo de Qin e da sua maquete do universo tinha ocupado Xi na ltima dcada. Ainda no os encontrara, mas a sua busca prendera a imaginao da China. Dizia-se a seu respeito: "H mil milhes de pessoas na China, mas h s um Xi." Numa nao que ia afrouxando lentamente as represses impostas ao individualismo, considerava-se que ele exercia uma influncia construtiva. Qin, era evidente, vivera obcecado pela imortalidade. O homem que dera o seu nome nao mais populosa da Terra, o homem que construra a que fora ento a maior estrutura do planeta, receava, podia-se vaticinar com segurana, vir a ser esquecido. Por isso, mandou erigir mais estruturas monumentais; preservou, ou reproduziu para os sculos vindouros, os corpos e os rostos dos seus cortesos; construiu o seu prprio e ainda esquivo tmulo e a maqueta do mundo, e enviou repetidas expedies ao mar Oriental em busca do elixir da vida. Queixava-se amargamente da despesa quando dava incio a cada nova viagem. Numa dessas misses participaram dezenas de juncos capazes de navegar no oceano e uma tripulao de trs mil jovens, homens e mulheres. Nunca voltaram e o seu destino desconhecido. A gua da imortalidade era inalcanvel. Exatamente cinqenta anos depois, a cultura aqutica do
264

arroz e a metalurgia do ferro apareceram subitamente no Japo, progressos que modificaram profundamente a economia japonesa e criaram uma classe de aristocratas guerreiros. Xi alegava que o nome nipnico escolhido para o Japo refletia claramente a origem chinesa da cultura japonesa: a Terra do Sol Nascente. Onde teria de se estar, perguntava Xi, para o Sol nascer sobre o Japo? Conseqentemente, o prprio nome do jornal dirio que Ellie acabava de visitar era, sugeria Xi, um lembrete da vida e do tempo do imperador Qin. Ellie pensou que, por contraste, Qin transformava Alexandre o Grande num fanfarro de ptio de recreio escolar. Bem, quase. Se Qin vivera obcecado pela imortalidade, Xi vivia obcecado por Qin. Ellie falou-lhe da sua visita a Sol Hadden em rbita terrestre e concordaram que, se o imperador Qin estivesse vivo nos ltimos anos do sculo XX, seria em rbita terrestre que se encontraria. Ela apresentou Xi a Hadden por videofone e depois deixou-os falar a ss. O excelente ingls de Xi fora apurado durante a sua recente participao na transferncia da colnia da coroa britnica de Hong-Kong para a Repblica Popular da China. Ainda estavam a falar quando Methuselah se ps, e tiveram de continuar atravs da rede de satlites de comunicaes em rbita geossncrona. Deviam ter-se entendido bem. Pouco depois, Hadden pediu que a ativao da Mquina fosse sincronizada de modo que ele estivesse por cima nesse momento. Queria Hokkaido na mira do seu telescpio, disse, quando a ocasio chegasse. - Os budistas acreditam ou no em Deus? - perguntou Ellie quando iam a caminho para jantar com o abade. - A posio deles parece ser - respondeu Valerian secamente - que o seu Deus to grande que nem sequer precisa de existir. Enquanto atravessavam velozmente a regio, falaram a respeito de Utsumi, o abade do mosteiro budista zen mais famoso do Japo. Alguns anos atrs, em cerimnias comemorativas do 50 aniversrio da destruio de Hiroxima, Utsumi proferira um discurso que atrara as atenes mundiais. Estava bem relacionado na vida poltica japonesa e agia como uma espcie de conselheiro espiritual do partido poltico dirigente, embora passasse a maior parte do seu tempo em atividades monsticas e religiosas. - O pai dele tambm foi abade de um mosteiro budista lembrou Sukhavati.
265

Ellie arqueou as sobrancelhas. - No fique to surpreendida. O casamento era-lhes permitido, como ao clero ortodoxo russo. No verdade, Vaygay? - Isso foi antes do meu tempo - respondeu ele, um pouco distrado. O restaurante erguia-se num bosque de bambus e chamavase Ungetsu: a Lua Enevoada - e, efetivamente, a Lua estava enevoada no cu do princpio da noite. Os seus anfitries japoneses tinham tratado o necessrio para que no houvesse outros comensais. Ellie e os companheiros descalaram os sapatos e, em palmilhas de meias, entraram numa pequena sala de jantar de onde se desfrutava uma paisagem de troncos de bambu. O abade tinha a cabea rapada e envergava uma vestimenta preta e prateada. Saudou-os num ingls coloquial perfeito, e o seu chins, segundo Xi disse mais tarde a Ellie, tambm era aceitvel. O ambiente era repousante, a conversa descontrada. Cada prato constitua uma pequena obra de arte, uma jia comestvel. Ela compreendeu de que maneira a nouvelle cuisine tinha as suas origens na tradio culinria japonesa. Se, em vez disso, as iguarias fossem trazidas apenas para serem admiradas e nunca para serem comidas, teria ficado igualmente satisfeita. Ver e comer, simultaneamente, era um antegosto do Paraso. Ellie estava sentada defronte do abade e ao lado de Lunacharsky. Outros fizeram perguntas acerca da espcie - ou, pelo menos, do reino - deste ou daquele acepipe. Entre o sushi e as nozes de gingkon, a conversa desviou-se, por assim dizer, para a misso. - Mas por que comunicamos? - perguntou o abade. - Para trocar informao - respondeu Lunacharsky, aparentemente a prestar toda a ateno aos seus recalcitrantes pauzinhos. - Mas por que desejamos trocar informao? - Porque nos alimentamos de informao. A informao necessria nossa sobrevivncia. Sem informao morremos. Lunacharsky estava atento a uma noz de gingkon que escorregava dos pauzinhos todas as vezes que tentava lev-la boca. Baixou a cabea para se encontrar com os pauzinhos a meio caminho. - Acredito - continuou o abade - que comunicamos levados pelo amor ou pela compaixo. - Pegou com os dedos numa das suas nozes de gingkon e meteu-a naturalmente na boca.
266

- Pensa ento - perguntou Ellie - que a Mquina um instrumento de compaixo? Pensa que no existe risco nenhum? - Posso comunicar com uma flor - prosseguiu ele, como se lhe respondesse. - Posso falar com uma pedra. No tereis dificuldade nenhuma em compreender os seres - esta a palavra apropriada? - de qualquer outro mundo. - Sou perfeitamente capaz de acreditar que a pedra comunique consigo - redargiu Lunacharsky, a mastigar a noz, depois de seguir o exemplo do abade. - Mas admira-me que possa comunicar com a pedra. Como nos convenceria de que capaz de comunicar com uma pedra? O mundo est cheio de erro. Como podemos saber que no est a enganar-se a si mesmo? - Ah; ceticismo cientfico! - O rosto do abade iluminou-se num sorriso que Ellie achou absolutamente cativante; era inocente, quase infantil. - Para comunicar com uma pedra tem de se tornar muito menos... preocupado. No deve pensar tanto, falar tanto. Quando digo que comunico com uma pedra, no estou a falar de palavras. Os cristos dizem: "Ao princpio era o Verbo." Mas eu estou a falar de uma comunicao muito mais anterior, muito mais fundamental do que essa. - s o Evangelho de S. Joo que fala do Verbo - observou Ellie... com certo pedantismo, pensou, assim que as palavras lhe saram da boca. - Os evangelhos sinpticos anteriores no dizem nada a esse respeito. Trata-se, na realidade, de um acrscimo oriundo da filosofia grega. A que gnero de comunicao pr-verbal se refere? - A sua pergunta feita de palavras. Pede-me que utilize palavras para descrever o que no tem nada a ver com palavras. Deixe-me ver... H uma estria japonesa chamada O Sonho das Formigas. Passa-se no Reino das Formigas. uma estria comprida e no lha vou contar agora. Mas o que pretende dizer o seguinte: para compreender a linguagem das formigas, uma pessoa tem de se tornar numa formiga. - Linguagem das formigas , na realidade, uma linguagem qumica - disse Lunacharsky, a olhar vivamente para o abade. Elas depositam vestgios moleculares especficos para indicar o caminho que tomaram para encontrar comida. Para compreender a linguagem das formigas preciso de um cromatgrafo de gases ou de um espectmetro de massa. No preciso de me tornar uma formiga. - Talvez essa seja a nica maneira que conheceis de vos tornardes uma formiga - comentou o abade, sem olhar para
267

ningum em particular. - Dizei-me, porque estudais os sinais deixados pelas formigas? - Bem - respondeu Ellie -, creio que um entomlogo diria que para compreender as formigas e a sociedade das formigas. Os cientistas sentem prazer em compreender. - Essa apenas outra maneira de dizer que eles amam as formigas. Ellie reprimiu um pequeno calafrio. - Sim, mas os que financiam os entomlogos dizem uma coisa diferente. Dizem que para controlar o comportamento das formigas, para as fazer sair de uma casa que infestaram, por exemplo, ou para compreender a biologia do solo para a agricultura. Poderia fornecer uma alternativa aos pesticidas. Suponho que se pode dizer que h nisso algum amor pelas formigas - conjeturou Ellie. - Mas tambm no nosso interesse prprio - interveio Lunacharsky. - Os pesticidas so igualmente venenosos para ns. - Por que esto a falar de pesticidas no meio de um jantar como este? - disparou Sukhavati, do outro lado da mesa. - Sonharemos o sonho das formigas noutra ocasio - disse o abade docemente a Ellie, e repetiu aquele sorriso perfeito, imperturbado. Calados de novo com a ajuda de caladeiras com um metro de comprimento, dirigiram-se para a sua pequena frota de automveis, enquanto as criadas que tinham servido o jantar e a proprietria sorriam e se inclinavam cerimoniosamente. Ellie e Xi observaram o abade a entrar para uma limusine com alguns dos seus anfitries japoneses. - Perguntei-lhe se, visto poder falar com uma pedra, podia comunicar com os mortos - disse Xi. - E que respondeu ele? - Disse que com os mortos era fcil. As suas dificuldades eram com os vivos.

268

CAPTULO XVIII Superunificao Um mar alteroso! Estendida por cima de Sado, A Via Lctea. Matsuo Basho - poema Poema Talvez tivessem escolhido Hokkaido por causa da sua fama de divergncia. O clima exigia tcnicas de construo que eram extremamente inconvencionais pelos padres japoneses e a ilha era tambm a ptria dos Ainos, o peludo povo aborgine ainda desprezado por muitos japoneses. Os Invernos eram to rigorosos como os de Minesota ou de Wyoming. Hokkaido apresentava certas dificuldades logsticas, mas encontrava-se, por assim dizer, fora do caminho no caso de uma catstrofe, visto estar fisicamente separada das outras ilhas japonesas. No entanto, no estava de modo nenhum isolada, agora que ficara concludo o tnel de cinqenta e um quilmetros que a ligava a Honshu - o qual era o tnel submarino mais comprido do mundo. Hokkaido parecera suficientemente segura para o teste de componentes individuais, mas fora manifestada preocupao quanto montagem propriamente dita da Mquina na ilha. Aquela era, como as montanhas que cercavam as instalaes testemunhavam eloqentemente, uma regio que ia emergindo de vulcanismo recente. Havia uma montanha que crescia mdia de um metro por dia. At os Soviticos - as ilhas Sacalinas ficavam apenas a quarenta e trs quilmetros de distncia, do outro lado de Soya, ou estreito de La Prouse tinham manifestado alguns receios a esse respeito. Mas perdido por cem, perdido por mil. Por tudo quanto sabiam, at uma Mquina construda do lado mais distante da Lua poderia fazer a Terra ir pelos ares quando ativada. A deciso de construir a Mquina era o fato-chave na avaliao dos perigos; onde a coisa seria construda era uma considerao absolutamente secundria. Em princpios de Junho, a Mquina estava mais uma vez a tomar forma. Na Amrica era ainda motivo de controvrsia poltica e sectria; e, aparentemente, havia problemas tcnicos graves com a Mquina sovitica. Mas, a - numas instalaes muito mais modestas do que as de Wyoming -, os tubos de

rbio tinham sido montados e o dodecaedro completado, embora no tivesse sido feita nenhuma comunicao pblica a esse respeito. Os antigos pitagricos, que tinham sido quem primeiro descobrira o dodecaedro, haviam decidido ser a sua prpria existncia um segredo, sendo rigorosas as penalidades aplicadas a quem o desvendasse. Por isso, talvez fosse lgico que este dodecaedro do tamanho de uma casa, a metade do mundo de distncia e dois mil e seiscentos anos depois, fosse conhecido apenas por poucos. O diretor do projeto japons decretara alguns dias de repouso para toda a gente. A cidade mais prxima de tamanho razovel era Obihiro, um bonito lugar na confluncia dos rios Yubetsu e Tokachi. Alguns foram esquiar em faixas de neve no derretida do monte Asahi; outros represaram regatos termais com uma parede de rocha improvisada, para se aquecerem com a decomposio de elementos radiativos engendrados pela exploso de alguma supernova verificada milhares de milhes de anos antes. Um pequeno nmero de elementos do Projeto foi s corridas de Bamba, nas quais possantes cavalos de tiro puxavam pesados trens lastrados sobre faixas paralelas de terra de cultivo. Mas, para uma celebrao a srio, os Cinco foram de helicptero a Sapporo, a maior cidade de Hokkaido, situada a menos de duzentos quilmetros de distncia. Por um acaso auspicioso, chegaram a tempo de assistir ao Festival de Tanabata. O risco de segurana era considerado pequeno, pois o essencial para o xito do projeto era a prpria Mquina, muito mais do que aquelas cinco pessoas. No tinham sido submetidas a nenhum treino especial, alm do estudo minucioso da Mensagem, da Mquina e dos instrumentos miniaturizados que levariam com elas. Num mundo racional seriam fceis de substituir, pensava Ellie, embora os impedimentos polticos para a seleo de cinco seres humanos aceitveis por todos os membros do Consrcio Mundial da Mquina tivessem sido considerveis. Xi e Vaygay tinham, disseram, "assuntos inacabados" a debater, os quais s podiam ser acabados com a ajuda de saqu. Por isso, ela, Devi Sukhavati e Abonneba Eda deram consigo, guiados pelos seus anfitries japoneses, a percorrer uma das ruas transversais da Alameda Odori, passando por esmerados arranjos de serpentinas e lanternas, quadros de folhas, tartarugas e paves e engraadas caricaturas representando um jovem e uma jovem em trajos medievais. Entre dois edifcios estava esticado um grande bocado de lona de vela, na qual tinha sido pintado um pavo emproado.
270

Ellie olhou para Eda, com a sua larga vestimenta de linho bordado e o seu barrete alto e rgido, e para Sukhavati, com outro espantoso sari de seda, e sentiu-se encantada na sua companhia. At quele momento, a Mquina japonesa passara todos os testes prescritos e tinha-se chegado a consenso quanto a uma tripulao que no era meramente - ainda que imperfeitamente - representativa da populao do planeta, mas que inclua indivduos genunos no moldados pelos mandachuvas oficiais de cinco naes. Cada um deles era de certo modo um rebelde. Eda, por exemplo. Ali estava ele, o grande fsico, o homem que descobrira aquilo a que se chamava superunificao - uma teoria superior que inclua como casos especiais fsica que percorria toda a escala, desde a gravitao aos quarks. Era um cometimento comparvel aos de Isaac Newton ou Albert Einstein, e Eda estava a ser comparado a ambos. Nascera muulmano, na Nigria, o que por si s no era invulgar, mas era aderente de uma faco islmica no ortodoxa chamada a Ahamadiyah, que inclua os sufis. Os sufis, explicara depois da noite passada com o abade Utsumi, eram para o islamismo o. que zen era para o budismo. Ahmadiyah proclamava "uma idade da caneta, e no da espada". Apesar do seu comportamento sereno; at mesmo humilde, Eda era um adversrio veemente do conceito mais muulmano da gihad, guerra santa, e apelava, ao invs, para uma permuta livre de idias mais vigorosa. Nesse aspecto constitua um embarao para muito do Isl conservador e houvera oposio sua participao na tripulao da Mquina da parte de algumas naes islmicas. Estas to-pouco estavam ss. Um laureado negro com o Prmio Nobel - considerado ocasionalmente a pessoa mais inteligente da Terra era de mais para alguns que tinham mascarado o seu racismo como uma concesso s novas civilidades sociais. Quando, quatro anos antes, Eda visitara Tyrone Free na priso, verificara-se uma acentuada exaltao do orgulho entre os Negros americanos e surgira um novo paradigma para os jovens. Eda trouxe tona o pior que h nos racistas e o melhor que existe em todos os outros. - O tempo necessrio para trabalhar em fsica um luxo disse a Ellie. - H muita gente que poderia fazer o mesmo se tivesse a mesma oportunidade. Mas, quando se tm de correr as ruas em busca de comida, no se dispe de tempo suficiente para a fsica. minha obrigao melhorar as condies de vida dos jovens cientistas do meu pas. medida que, lentamente, se fora tornando um heri
271

nacional na Nigria, fora falando cada vez mais em corrupo, na idia "justa" de se ter direito a certos privilgios, na importncia da honestidade na cincia e em tudo o mais, em como a Nigria poderia ser uma grande nao. Tinha uma populao igual que os Estados Unidos haviam tido na dcada de 1920, dizia. Era rica em recursos naturais e as suas muitas culturas constituam uma fora. Se a Nigria conseguisse superar os seus problemas, argumentava, seria um farol para o resto do mundo. Em todas as outras coisas procurava o sossego e o isolamento, mas nestas questes manifestava-se. Muitos nigerianos, homens e mulheres - muulmanos, cristos e animistas, os jovens, mas no somente eles - tomavam essa viso a srio. Das muitas caractersticas notveis de Eda, talvez a mais admirvel fosse a sua modstia. Raramente expendia opinies. As suas respostas maioria das perguntas diretas eram lacnicas. S nos seus escritos - ou na linguagem falada depois de as pessoas o conhecerem bem - era possvel vislumbrar a sua profundidade. No meio de toda a especulao a respeito da Mensagem e da Mquina e, do que aconteceria aps a sua ativao, Eda contribura apenas com um comentrio: h uma estria segundo a qual em Moambique os macacos no falam porque sabem que, se proferirem uma s palavra, aparece um homem que os pe a trabalhar. Numa tripulao to loquaz era estranho haver algum to taciturno como Eda. Como muitos outros, Ellie prestava ateno especial at mesmo s suas observaes mais casuais. Ele descrevia como "erros idiotas" a sua primeira, e apenas parcialmente bem sucedida, verso da superunificao. O homem estava na casa dos trinta anos e era, Ellie e Devi concordavam a esse respeito, devastadoramente atraente. Ellie tambm sabia que ele era casado, e feliz, apenas com uma mulher, que, naquele momento, se encontrava com os filhos de ambos em Lagos. Um estrado de renovos de bambu que tinham sido plantados para ocasies semelhantes estava adornado, engalanado, na verdade sobrecarregado com milhares de tiras de papel colorido. Homens e mulheres, especialmente jovens, aumentavam a estranha folhagem. O Festival de Tanabata nico no Japo pela sua celebrao do amor. Havia representaes da estria central em tabuletas de painis mltiplos e numa performance num improvisado palco ao ar livre: duas estrelas estavam apaixonadas, mas separadas pela Via Lctea. S uma vez por ano, no stimo dia do stimo ms
272

do calendrio lunar, os amantes se conseguiam encontrar desde que no chovesse. Ellie olhou para cima, para o azulcristalIno daquele cu alpino, e desejou felicidades aos apaixonados. O jovem astro masculino, dizia a lenda, era uma espcie de cozerboy japons e representado pela estrela an A7 Altair. O feminino era uma tecel e representado por Vega. Pareceu singular a Ellie que Vega fosse personagem principal de um festival japons poucos meses antes da ativao da Mquina. Mas, se estudarmos culturas suficientes, provavelmente encontraremos lendas interessantes acerca de todas as brilhantes estrelas do cu. A lenda era de origem chinesa e Xi aludira-lhe, quando ela o ouvira anos atrs, no primeiro encontro do Consrcio Mundial da Mensagem, em Paris. Na maioria das grandes cidades, o Festival de Tanabata estava em declnio. Os casamentos combinados tinham deixado de constituir a norma e a angstia dos amantes separados j no tocava uma corda to sensvel como noutros tempos. Mas, nalguns lugares - Sapporo, Sendai e poucos outros -, o Festival tornava-se mais popular de ano para ano. Em Sapporo revestiase de especial pungncia devido indignao ainda muito disseminada contra os casamentos nipnico-ainenses. Havia na ilha toda uma indstria domstica de detetives que, mediante o pagamento de certo preo, investigavam os parentes e antepassados de possveis cnjuges para os filhos de quem os incumbia de tal misso. A ancestralidade aino ainda era considerada fundamento para rejeio sumria. Devi, recordando o jovem marido de tantos anos antes, mostrava-se particularmente mordaz. Sem dvida, Eda ouvira uma ou duas histrias acerca do mesmo assunto, mas no se pronunciava. O Festival de Tanabata da cidade de Sendai, na ilha de Honshu, era naquele momento um dos programas principais da Televiso Japonesa para pessoas que raramente podiam agora ver as verdadeiras Altair ou Vega. Ellie perguntou a si mesma se os Veganianos continuariam a transmitir eternamente a Mensagem para a Terra. Em parte devido ao fato de a Mquina estar a ser concluda no Japo, recebeu ateno considervel no comentrio televisivo que acompanhava o Festival de Tanabata daquele ano. Mas os Cinco, como por vezes agora os tratavam, no tinham sido convidados para aparecer na Televiso Japonesa e a sua presena ali em Sapporo, para assistirem ao Festival, no era do conhecimento geral. Apesar disso, Eda, Sukhavati e ela foram prontamente reconhecidos e regressaram Alameda Obori acompanhados por aplausos
273

corteses e dispersos de transeuntes. Muitos tambm se inclinavam numa vnia. Um alto-falante, no exterior de uma loja de msica, transmitia ruidosamente um nmero de rockand-roll que Ellie identificou: tratava-se de I Wanna Ricochet Off You, pelo grupo musical negro Rudo Branco. A apanhar o sol da tarde via-se um co velho, de olhos remelosos, que abanou levemente a cauda quando ela se aproximou. Os comentadores japoneses falavam de Machindo, o Caminho da Mquina - a crescente perspectiva comum da Terra como um planeta e de todos os humanos compartilhando um direito igual no seu futuro. Algo parecido fora proclamado nalgumas religies, mas de modo nenhum em todas. Praticantes desses credos ressentiam-se com a introspeco que estava a ser atribuda a uma Mquina aliengena. Se a aceitao de uma nova introspeco do nosso lugar no universo representa uma converso religiosa, pensava Ellie, ento a Terra estava a ser varrida por uma revoluo teolgica. At os quiliastas americanos e europeus tinham sido influenciados pelo Machindo. Mas, se a Mquina no funcionasse e a Mensagem parasse, quanto tempo, perguntava-se, duraria a introspeco? Mesmo que tivssemos cometido algum erro de interpretao ou construo, considerou, mesmo que nunca vissemos a compreender mais nada a respeito dos Veganianos, a Mensagem demonstrava, sem qualquer sombra de dvida, que havia outros seres no universo e que eles eram muito mais avanados do que ns. Isso, parecia-lhe, ajudaria a manter o planeta unificado durante uns tempos. Perguntou a Eda se alguma vez tivera uma experincia religiosa transformadora. - Tive - respondeu ele. - Quando? - s vezes era preciso instig-lo a falar. - Quando travei conhecimento com Euclides. E tambm quando compreendi pela primeira vez a gravitao newtoniana. E as equaes de Maxwell e a relatividade geral. E durante o meu trabalho sobre a superunificao. Tive a sorte de ter muitas experincias religiosas. - No - protestou ela. - Sabe a que me refiro. Independentemente da cincia. Nunca respondeu de imediato. Nunca independentemente da cincia. Falou-lhe um pouco da religio em que nascera. No se considerava preso por todos os seus dogmas, disse, mas sentiase bem nela. Pensava que poderia fazer muito bem. Era uma seita relativamente nova - contempornea dos Cientistas
274

Cristos ou das Testemunhas de Jeov -, fundada por Mirza Ghulam Ahmad, no Punjabe. Aparentemente, Devi sabia alguma coisa acerca de Ahmadiyah como seita proselitizadora. Fora particularmente bem sucedida na frica Ocidental. As origens da religio estavam envoltas em escatologia. Ahmad afirmara ser o Mahdi, a figura que os Muulmanos esperam que aparea no fim do mundo. Tambm afirmara ser Cristo que voltava, uma encarnao de Krishna um buruz, ou reaparecimento de Maomet. Entretanto, quiliastas cristos tinham contaminado a Ahmadiyah e o reaparecimento de Ahmad estava iminente, segundo alguns dos fiis. O ano de 2008, centenrio da morte de Ahmad, estava a ser considerado uma data provvel para o seu Regresso Final como Mahdi. O fervor messinico global, em ora titubeante, parecia estar, de modo geral, a alastrar ainda mais, e Ellie confessou a sua preocupao com as predilees irracionais da espcie humana. - Num Festival do Amor - respondeu-lhe Devi - no devia ser to pessimista. Em Sapporo houvera uma abundante queda de neve e o costume local de fazer esculturas de neve e gelo de animais e figuras mitolgicas fora atualizado: tinha sido meticulosamente esculpido um imenso dodecaedro, que foi mostrado regularmente, como uma espcie de cone, no telejornal da noite. Depois de dias quentes, imprprios da estao, viam-se os escultores do gelo a acamar, a desbastar e a esmagar, para reparar os estragos. Que a ativao da Mquina pudesse, de uma maneira ou de outra, desencadear um apocalipse global, tornara-se um receio agora mencionado com freqncia. O Projeto da Mquina respondia ao pblico com garantias confiantes, aos governos com afirmaes serenas, e ia dando ordens para manter secreta a data da ativao. Alguns cientistas propunham que a ativao se fizesse em 17 de Novembro, num anoitecer em que se previa a mais espetacular chuva de meteoros do sculo. Era um simbolismo agradvel, diziam. Mas Valerian argumentava que, se a Mquina deixasse a Terra nessa altura, ter de voar atravs de uma nuvem de lixo cometrio constituiria um risco adicional e desnecessrio. Por isso, a ativao sofreu um adiamento de algumas semanas, at ao fim do ltimo ms de mil novecentos e qualquer coisa. Embora esta data no fosse literalmente a viragem do Milnio, mas sim um ano antes, foram planeadas celebraes em escala grandiosa por aqueles que no estavam para se dar ao trabalho de compreender as convenes calendariais, ou que desejavam celebrar a vinda do
275

Terceiro Milnio em dois Dezembros consecutivos. Apesar de os extraterrestres no poderem ter sabido quanto pesaria cada membro da tripulao, especificavam com pormenores minuciosos a massa de cada componente e a massa total permissvel. Sobrava muito pouco para equipamento de concepo terrestre. Tal fato servira alguns anos atrs como argumento para uma tripulao constituda exclusivamente por mulheres, para que a margem destinada a equipamento pudesse ser aumentada; mas a sugesto fora rejeitada como ridcula. No havia lugar para fatos espaciais. Tinham de se contentar com a esperana de que os Veganianos se tivessem lembrado de que os humanos tinham propenso para respirar oxignio. Virtualmente sem nenhum equipamento prprio, com as suas diferenas culturais e o desconhecimento do destino, era evidente que a misso poderia acarretar grande risco. A imprensa mundial discutia esse fato com freqncia; os Cinco, nunca. Insistia-se com a tripulao para que levasse uma variedade de mquinas fotogrficas, espectrmetros e supercomutadores supercondutores, tudo miniaturizado, alm de bibliotecas microfilmadas. Tinha lgica e no tinha. No havia a bordo da Mquina instalaes para dormir, cozinhar ou sanitrias. Eles levariam apenas um mnimo de provises, parte delas atafulhadas nas algibeiras dos fatos-macaco. Devi levaria um estojo mdico rudimentar. Na parte que lhe tocava, Ellie pensava levar apenas uma escova de dentes e uma muda de roupa interior. Se podem conduzir-me a Vega numa cadeira, raciocinava, provavelmente podero fornecer tambm os acessrios necessrios. Se precisasse de uma mquina fotogrfica, disse aos funcionrios do Projeto, limitar-se-ia a pedi-la aos Veganianos. Havia um grupo de opinio, aparentemente srio, segundo o qual os Cinco deveriam ir nus; visto que no tinha sido especificado nenhum vesturio, no deveria ser includo nenhum, j que poderia perturbar de qualquer modo o funcionamento da Mquina. Ellie e Devi, entre muitos outros, sentiram-se divertidas e observaram que no existia nenhuma prescrio contra o uso de vesturio, coisa que era um costume humano popular evidente na transmisso dos Jogos Olmpicos. Os Veganianos sabiam que ns usvamos roupa, protestaram Xi e Vaygay. As nicas restries diziam respeito massa total.
276

Deveramos tambm, perguntaram, tirar as prteses dentrias e deixar os culos em terra? O seu ponto de vista colheu, em parte devido relutncia de muitas naes em estarem associadas a um projeto que culminasse to indecorosamente. Mas a discusso originou um certo humor malicioso entre a imprensa, os tcnicos e os Cinco. - Por essa ordem de idias - disse Lunacharsky -, no est realmente especificado que devem ir seres humanos. Talvez eles achassem cinco chimpanzs igualmente aceitveis. At uma simples fotografia bidimensional de uma mquina aliengena poderia ter um valor incalculvel, disseram a Ellie. E imaginasse uma fotografia dos prprios aliengenas. Queria fazer o favor de reconsiderar e levar uma mquina fotogrfica? Der Heer, que naquela altura se encontrava em Hokkaido com uma grande delegao americana, pediu-lhe que levasse as coisas a srio. As paradas eram excessivamente altas para... Mas ela lanou-lhe um olhar to fulminante que ele no completou a frase. Na sua mente, Ellie sabia o que ele ia dizer: para comportamento infantil. Surpreendentemente, Der Heer agia como se tivesse sido ele a parte ofendida no relacionamento de ambos. Contou tudo a Devi, que no se mostrou inteiramente do seu lado. Der Heer, disse, era "muito querido". Eventualmente, Ellie acedeu a levar uma videocmara ultraminiaturizada. No manifesto que o projeto exigia, sob a rubrica "Objetos pessoais," escreveu: "fronde de palmeira, 0,811 k." Der Heer foi encarregado de a chamar razo. - Sabes que h um esplndido sistema de captao de imagens de infravermelho que podes levar e que pesa apenas dois teros de um quilograma. Por que hs-de querer levar o ramo de uma rvore? - Uma fronde. uma fronde de palmeira. Sei que cresceste em Nova Iorque, mas deves saber o que uma palmeira. Vem tudo no Ivanhoe. No o leste no liceu? No tempo das cruzadas, peregrinos que faziam a longa viagem Terra Santa traziam no regresso a fronde de uma palmeira, para mostrar que l tinham realmente estado. Destinava-se a manter o seu moral elevado. No me importa o muito avanados que possam ser. A Terra a minha Terra Santa. Levar-lhes-ei uma fronde para lhes mostrar de onde vim. Der Heer limitou-se a abanar a cabea. Mas, quando ela explicou as suas razes a Vaygay, este disse: "Compreendo isso muito bem." Ellie recordou-se das preocupaes de Vaygay e da estria
277

que ele lhe contara em Paris a respeito do droshky enviado aldeia pobre. Mas essa no era de modo nenhum a preocupao dela. Compreendeu que a fronde de palmeira tinha outro propsito. Precisava de qualquer coisa que lhe recordasse a Terra. Tinha medo de ser tentada a no regressar. No dia anterior quele em que a Mquina deveria ser ativada recebeu um pequeno embrulho que fora entregue pessoalmente no estaleiro de construo em Wyoming e reenviado para ali por mensageiro. No tinha nenhum endereo de remetente nem, no interior, nenhum bilhete ou qualquer assinatura. O embrulhinho continha um medalho de ouro suspenso de um fio. Concebivelmente, podia ser usado como um pndulo. Ambos os lados do medalho tinham uma inscrio gravada, pequena, mas legvel. De um lado, lia-se : Hera, majestosa rainha De vestes douradas, Dominava Argos, Cujos olhares se estendiam Atravs do mundo. No anverso leu: Esta a resposta dos defensores de Esparta ao comandante do exrcito romano: "Se sois um deus, no molestareis aqueles que nunca vos fizeram mal. Se sois um homem, avanai... e encontrareis homens iguais a vs". E mulheres. Ela adivinhou quem lho enviara No dia seguinte, Dia da Ativao, fizeram uma sondagem de opinio do pessoal superior acerca do que aconteceria. A maioria pensava que no aconteceria nada, que a Mquina no funcionaria. Um nmero mais pequeno estava convencido de que os Cinco iriam, fosse como fosse, parar muito rapidamente ao sistema de Vega, no obstante a relatividade contrariar tal hiptese. Outros aventaram, variadamente, que a Mquina era um veculo para explorar o sistema solar, a partida mais dispendiosa da histria, uma sala de aula, uma mquina do tempo, ou uma cabina telefnica galctica. Um cientista escreveu: "Cinco substitutos muito feios, com escamas verdes e
278

dentes aguados, materializar-se-o muito lentamente nas cadeiras." Esta era, de todas as respostas, a que mais se aproximava do cenrio do Cavalo de Tria. Outro - mas apenas outro - escreveu: "Mquina do Fim do Mundo." Houve uma espcie de cerimnia. Fizeram-se discursos, serviu-se de comer e de beber. As pessoas abraaram-se umas s outras. Algumas choraram serenamente. S um punhado se mostrou francamente cptico. Pressentia-se que, se acontecesse alguma coisa na Ativao, a reao seria estrondosa. Havia uma sugesto de alegria em muitos rostos. Ellie conseguiu telefonar para o lar e dizer adeus me. Disse a palavra para o bocal do telefone em Hokkaido e o som idntico foi reproduzido no Wisconsym. Mas no houve resposta. A me, disse-lhe a enfermeira, estava a recuperar algumas funes motoras do lado atingido. Em breve talvez conseguisse dizer algumas palavras. Quando o telefonema terminou, Ellie estava a sentir-se quase despreocupada. Os tcnicos japoneses usavam hachimai, faixas de pano volta da cabea, tradicionalmente postas quando se preparavam para um esforo mental, fsico ou espiritual, e em especial para o combate. Estampada na faixa, uma reproduo convencional do mapa da Terra. Nenhuma nao ocupava uma posio predominante. No houvera grande coisa no campo de recomendaes nacionais. Tanto quanto ela sabia, ningum fora incitado a reunir-se volta da bandeira. Os governantes nacionais enviaram breves declaraes em vdeotape. Ellie achou a da presidente particularmente interessante: - Isto no so instrues nem uma despedida. apenas um at breve. Cada um de vs faz esta viagem em representao de mil milhes de almas. Representais todos os povos do planeta Terra. Se fordes transportados a qualquer outro lado, ento vede por todos ns - no apenas a cincia, mas tudo quanto consigais aprender. Representais toda a espcie humana, passada, presente e futura. Acontea o que acontecer, o vosso lugar na histria est assegurado. Sois heris do nosso planeta. Falai por todos ns. Sede judiciosos. E... voltai. Poucas horas depois entraram pela primeira vez na Mquina - um de cada vez, atravs de uma pequena cmara de vcuo. Acenderam-se luzes interiores ocultas, de muito baixa potncia. Mesmo depois de a Mquina ter sido concluda e de ter passado todos os testes prescritos, haviam receado que os Cinco ocupassem os seus lugares prematuramente. Alguns membros do pessoal do projeto temiam que o simples fato de eles se
279

sentarem pudesse induzir a Mquina a funcionar, mesmo com os benzels imobilizados. Mas eles ali estavam, e no estava a acontecer nada de extraordinrio, por enquanto. Aquele era o primeiro momento em que ela conseguia recostar-se, um pouco hesitante, sem dvida, no plstico moldado e acolchoado. Teria preferido chintz, revestimentos de chintz teriam sido perfeitos para aquelas cadeiras. Mas at isso, descobrira, era uma questo de orgulho nacional. O plstico parecia mais moderno, mais cientfico, mais srio. Conhecedores dos hbitos de fumar descuidado de Vaygay, tinham decidido que no poderiam entrar na Mquina nenhuns cigarros. Lunacharsky praguejara fluentemente em dez lnguas. Chegada a altura entrou depois dos outros, aps ter acabado de fumar o seu ltimo Lucky Strike. Ofegou apenas um nadinha quando se sentou ao lado dela. No havia cintos de segurana no desenho extrado da Mensagem e, por isso, no os havia tambm na Mquina. No entanto, alguns membros do pessoal do projeto tinham considerado temerrio omiti-los. A Mquina vai a algum lado, pensou Ellie. Era um meio de transporte, uma passagem para outro lado... ou outro quando. Era um comboio de mercadorias a rodar e a apitar na noite. Se uma pessoa entrava nele, podia lev-la das sufocantes cidades de provncia da sua infncia para as grandes cidades de cristal. Era descoberta e fuga e um fim da solido. Todos os atrasos logsticos na construo e todas as discusses sobre a interpretao correta de algum subcodicilo das instrues a tinham mergulhado em desespero. No era glria que procurava... No era principalmente isso, no era muito isso... era, ao invs, uma espcie de libertao. Era uma maravilhmana. Na sua mente, era um homem de uma tribo montanhesa parado, de queixo descado, embasbacado, diante da verdadeira Porta de Ishtar, da antiga Babilnia; Dorothy a captar os primeiros vislumbres dos pinculos abobadados da Cidade Esmeralda de Oz; um rapazinho dos confins mais escuros de Brooklyn transportado bruscamente para o Corredor das Naes da Feira Mundial de 1939, com Trylon e Perisphere acenando ao longe; era Pocahontas navegando esturio do Tamisa acima, com Londres estendida sua frente de horizonte a horizonte. O seu corao cantava de antegozo. Descobriria, tinha a certeza, que mais era possvel, o que podia ser realizado por outros seres, por seres grandiosos -seres que, parecia admissvel, viajavam entre as estrelas quando os antepassados dos humanos ainda braquiavam de ramo em ramo
280

sarapintada luz do Sol da abbada da floresta. Drumlin, como muitos outros que conhecera ao longo dos anos, chamara-lhe uma romntica incurvel; e ela voltava a perguntar a si mesma por que seria que tanta gente considerava isso uma deficincia embaraosa. O seu romantismo fora uma fora impulsionadora na sua vida e uma fonte de deleites. Defensora e praticante do romance, ia a caminho para ver o Feiticeiro. Chegou um comunicado via rdio. No havia quaisquer anormalidades de funcionamento, tanto quanto podia ser detectado pela bateria de instrumentao que tinha sido instalada fora da Mquina. A principal espera devia-se evacuao do espao entre e volta dos benzels. Um sistema extraordinariamente eficiente estava a bombear o ar para atingir o vcuo mais elevado jamais conseguido na Terra. Ellie voltou a verificar o acondicionamento do seu sistema de videomicrocmara e deu uma palmadinha na fronde da palmeira. Tinham-se acendido luzes fortes no exterior do dodecaedro. Duas das cpsulas esfricas giravam agora quilo a que a Mensagem definira como velocidade crtica. Estavam j transformadas numa mancha, para os que observavam no exterior. O terceiro benzel atingiria o mesmo ponto dentro de um minuto. Estava a formar-se uma forte carga eltrica. Quando todas as trs cpsulas esfricas, com os seus eixos mutuamente perpendiculares, atingissem a velocidade estipulada, a Mquina estaria ativada. Ou assim dissera a Mensagem. Ellie achou que o rosto de Xi revelava veemente determinao; o de Lunacharsky, uma calma deliberada; os olhos de Sukhavati estavam muito abertos, e Eda mantinha apenas uma atitude de serena ateno. Devi cruzou o olhar com o de Ellie e sorriu. Desejou ter tido um filho. Foi esse o seu ltimo pensamento antes de as paredes tremeluzirem e se tornarem transparentes e, aparentemente, a Terra se abrir e engoli-la.

281

PARTE III A GALXIA Por isso caminho em planaltos ilimitados e sei que existe esperana de harmonia do que Tu moldaste a partir do p com coisas eternas. Os Pergaminhos do Mar Morto CAPTULO XIX Singularidade nua ... subir ao paraso Pela escada da surpresa. RALPH WALDO EMERSON MerlinH, Poemas (1847) No impossvel que para algum ser infinitamente superior todo o universo possa ser como uma plancie, sendo a distncia entre planeta e planeta apenas como os poros de um gro de areia, e no sendo os espaos entre sistema e sistema maiores do que os intervalos entre um gro e o gro adjacente. SAMUEL TAYLOR COLERIDGE Omniania Estavam a cair. Os painis pentagonais do dodecaedro tinham-se tornado transparentes. O mesmo acontecera ao teto e ao cho. Em cima e em baixo, Ellie conseguia distinguir a passamanaria do organossilicato e os tubos de rbio implantados, que pareciam movimentar-se. Os benzels tinham desaparecido, os trs. O dodecaedro mergulhava, descia velozmente um comprido tnel escuro apenas com a largura suficiente para permitir a sua passagem. A acelerao parecia situar-se algures volta de um g. Em conseqncia disso, Ellie, voltada para a frente, era empurrada para trs na cadeira, enquanto Devi, defronte dela, se inclinava ligeiramente a partir da cintura. Talvez devessem ter colocado cintos de segurana. Era difcil no encarar o pensamento de que tinham penetrado no manto da Terra, sido projetados para o seu ncleo de ferro em fuso. Ou talvez fossem direitos a... Tentou imaginar aquele singular meio de transporte como um ferryboat no rio Estige.

As paredes do tnel possuam uma textura que lhe permitia ter uma noo da velocidade a que seguiam. Os padres eram conjuntos heterogneos irregulares de arestas suaves, sem nenhuma forma bem definida. As paredes no ficavam na memria pela sua aparncia, mas apenas pela sua funo. At mesmo a poucas centenas de quilmetros abaixo da superfcie da Terra, as rochas deveriam estar incandescentes de calor vermelho. Ali no havia nenhuma indicao disso. Nenhuns demnios de categoria subalterna orientavam o trnsito e no se encontravam em evidncia armrios com boies de compota. De vez em quando, um vrtice dianteiro do dodecaedro roava na parede e soltavam-se flocos de um material desconhecido. O dodecaedro propriamente dito no parecia afetado por esses contactos. Em breve os seguia uma nuvem de partculas pequenas. Todas as vezes que o dodecaedro tocava na parede, Ellie sentia uma ondulao, como se qualquer coisa mole se tivesse afastado para minimizar o impacto. A tnue iluminao amarela era difusa, uniforme. Ocasionalmente, o tnel virava devagarinho e o dodecaedro acompanhava, obediente, a curvatura. Nada, que ela pudesse ver, vinha na sua direo. A velocidades daquelas, at uma coliso com um pardal ocasionaria uma exploso devastadora. E se aquilo fosse uma queda infinita num poo sem fundo? Sentia uma ansiedade fsica constante na boca do estmago. Mesmo assim, no teve segundos pensamentos. Buraco negro, pensou. Buraco negro. Estou a cair atravs do horizonte coincidente de um buraco negro na direo da singularidade temvel. Ou talvez isto no seja um buraco negro e eu v na direo de uma singularidade nua. isso que os fsicos lhe chamam, uma singularidade nua. Perto de uma singularidade, a causalidade podia ser violada, os efeitos podiam preceder as causas, o tempo podia fluir para trs e era improvvel que uma pessoa sobrevivesse, quanto mais que se recordasse da experincia. Para um buraco negro em rotao, foi a sua memria buscar aos estudos que fizera anos atrs, no havia que evitar um ponto, mas sim uma singularidade anelar ou qualquer outra coisa ainda mais complexa. Os buracos negros eram terrveis. As foras de corrente gravitacional eram to grandes que uma pessoa seria esticada at se transformar num fio fino comprido se cometesse o descuido de l cair. Seria tambm literalmente esmagada. Felizmente, no havia ali nenhum sinal disso. Atravs das superfcies cinzentas transparentes que eram agora o teto e o
283

cho, ela via um grande alvoroo de atividade. A matriz de organossilicato estava a ruir sobre si mesma nalguns lugares e a desdobrar-se noutros; os tubos de rbio embutidos giravam e rolavam. Tudo quanto se encontrava dentro do dodecaedro incluindo ela prpria e os seus companheiros - parecia muito natural. Bem, talvez um pouco agitado. Mas, por enquanto, ainda no eram finos fios compridos. Sabia que estava a fazer conjecturas ociosas. A fsica dos buracos negros no era o seu campo. Alis, no compreendia como aquilo podia ter alguma coisa a ver com buracos negros, que eram ou primordiais - feitos durante a origem do universo ou produzidos numa poca posterior pelo colapso de uma estrela de maior massa do que a do Sol. Neste caso, a gravidade seria to forte que - excetuando efeitos quantum - nem a luz podia escapar, embora o campo gravitacional permanecesse com certeza. Da "buraco", da "negro". Mas eles no tinham colapsado uma estrela, e ela no conseguia imaginar nenhuma maneira pela qual tivessem capturado um buraco negro primordial. De resto, ningum sabia onde poderia estar escondido o buraco negro primordial mais prximo. Tinham apenas construdo a Mquina e posto os benzels a girar. Olhou para Eda, que estava a calcular qualquer coisa num pequeno computador. Por conduo ssea, conseguia sentir, assim como ouvir, um rugido de tom baixo todas as vezes que o dodecaedro roava na parede, e por isso levantou a voz para ser ouvida: - Compreende o que se est a passar? - De maneira nenhuma - gritou ele em resposta. Quase posso provar que isto no est a acontecer. Conhece as coordenadas Boyer-Lindquist? - No, lamento. - Eu depois explico-lhe. Sentiu-se grata por ele pensar que haveria um "depois". Ellie sentiu a desacelerao antes de poder v-la, como se tivessem estado na vertente descendente de uma montanharussa, tivessem nivelado e agora comeassem a subir devagar. Imediatamente antes de a desacelerao se estabelecer, o tnel apresentara uma seqncia complexa de ondulaes e saltos. No havia nenhuma mudana perceptvel quer na cor quer no brilho da luz circundante. Ela pegou na cmara, mudou para a objetiva de grande profundidade de foco e olhou para o mais longe que pde sua frente. S conseguiu ver at primeira salincia do tortuoso caminho. Ampliada, a textura da
284

parede parecia complexa, irregular e, apenas momentaneamente, auto-luminosa. O dodecaedro reduzira a velocidade para um relativo passo de caracol. No se avistava nenhum fim para o tnel. Perguntou a si mesma se chegariam aonde quer que fosse do seu destino. Talvez os desenhistas tivessem errado os clculos. Talvez a Mquina tivesse sido imperfeitamente construda, apenas um nadinha fora das normas; talvez o que em Hokkaido parecera uma imperfeio tecnolgica aceitvel condenasse a misso ao malogro ali em... onde quer que era. Ou, pensou olhando para a nuvem de pequenas partculas que os seguia e ocasionalmente ultrapassava, talvez tivessem chocado com a parede uma vez mais do que a conta e houvessem perdido mais momentum do que aquele que fora tomado em considerao na concepo. O espao entre o dodecaedro e as paredes parecia agora muito estreito. Talvez acabassem por encalhar irremediavelmente naqueles confins imensos e fossem enfraquecendo at o oxignio se esgotar. Seria possvel que os Veganianos se tivessem dado a todo aquele trabalho e esquecessem que precisamos de oxignio? No teriam reparado em toda aquela berraria dos nazis? Vaygay e Eda estavam profundamente mergulhados nos arcanos da fsica gravitacional - deformadores, renormalizao de propagadores espectrais, vetores Killing tempo-similares, invarincia de medio no abeliana, refocalizao geodsica, tratamentos de supergravidade undcimodimensionais KaluzaKlein e, claro, a prpria e completamente diferente superunificao de Eda. Compreendia-se primeira vista no estar uma explicao prontamente ao seu alcance. Ellie calculou que, dali a mais algumas horas, os dois fsicos fariam alguns progressos a respeito do problema. A superunificao abarcava virtualmente todas as escalas e todos os aspectos da fsica conhecida na Terra. Era difcil acreditar que aquele... tnel no era, ele prprio, alguma soluo at ento no apercebida das equaes de campo de Eda. - Algum viu uma singularidade nua? - perguntou Vaygay. - No sei qual o seu aspecto - respondeu Devi. - Peo perdo. Provavelmente no estaria nua. Pressentiram alguma inverso de causalidade, alguma coisa bizarra verdadeiramente louca-, porventura acerca do modo como estavam a pensar, alguma coisa como, por exemplo, ovos mexidos que se reconstituam e voltavam a apresentar-se como claras e gemas? Devi olhou para Vaygay de plpebras semicerradas.
285

- No h novidade - interveio Ellie, muito depressa, a pensar para consigo que Vaygay estava um pouco excitado. - So perguntas genunas a respeito de buracos negros. Parecem apenas loucas, mas no so. - No - respondeu Devi, devagar -, a no ser a prpria pergunta. - Depois animou-se e acrescentou: - Na realidade, tem sido uma viagem maravilhosa. Concordaram todos. Vaygay estava eufrico. - Isto uma verso muito forte de censura csmica - dizia. As singularidades so invisveis mesmo dentro de buracos negros. - Ele est a brincar - observou Eda. - Uma vez dentro do horizonte coincidente, no h maneira nenhuma de escapar singularidade do buraco negro. Apesar das palavras tranqilizantes de Ellie, Devi olhava desconfiadamente tanto para Vaygay como para Eda. Os fsicos tinham de inventar palavras e frases para conceitos muito afastados da experincia quotidiana. Era a sua maneira de evitar neologismos puros e, em vez disso, evocar, ainda que debilmente, qualquer lugar-comum anlogo. A alternativa consistia em dar os nomes uns dos outros s descobertas e equaes. O que tambm faziam. Mas, quando no sabamos que estavam a falar de fsica, era muito natural ficarmos preocupados a respeito deles. Ellie levantou-se para se aproximar de Devi, mas, no mesmo momento, Xi chamou-lhes a ateno com um grito. As paredes do tnel estavam a ondular, a apertarem-se sobre o dodecaedro, a "esprem-lo" para a frente. Estava a estabelecerse um ritmo agradvel. Todas as vezes que o dodecaedro abrandava quase at parar, recebia outro aperto das paredes. Ellie experimentou um ligeiro enjo resultante do movimento. Nalguns pontos, a passagem era difcil, as paredes trabalhavam esforadamente, ondas de contrao e expanso espraiavam-se tnel abaixo. Noutros pontos, em especial nas retas, saltavam, praticamente. Ellie distinguiu, a uma grande distncia, um vago ponto luminoso, cuja intensidade crescia lentamente. Uma radincia azul-branca comeou a inundar o interior do dodecaedro. Via-a refletir-se dos cilindros pretos de rbio, agora quase estacionrios. Embora a viagem parecesse ter demorado apenas dez ou quinze minutos, o contraste entre a luz ambiente controlada, velada, da maior parte da viagem e o brilho que crescia em frente era impressionante. Corriam na sua direo, disparados tnel fora e acabando por irromper no que parecia
286

espao normal. Diante deles encontrava-se um imenso sol azulbranco, desconcertantemente prximo. Ellie compreendeu ato contnuo que era Vega. Sentiu relutncia em olh-lo diretamente atravs da objetiva de grande profundidade de foco; isso constitua uma temeridade at mesmo em relao ao Sol, uma estrela mais fria e mais baa. Mas pegou num bocado de papel branco e colocou-o de modo a ficar no plano focal da objetiva e projetar uma imagem luminosa da estrela. Viu dois grandes grupos de manchas solares e uma sugesto, pensou, uma sombra de algum do material do plano anelar. Pousou a cmara, estendeu o brao com a palma da mo para fora, de modo a cobrir apenas o disco de Vega, e foi recompensada com a viso de uma coroa brilhante alongando-se volta da estrela; antes estivera invisvel, detida no claro de Vega. Ainda de palma aberta, observou o anel de resduos que circundava a estrela. A natureza do sistema de Vega fora objeto de debate mundial desde a recepo da Mensagem de nmeros primos. Atuando como atuava em representao da comunidade astronmica do planeta Terra, esperou no estar a cometer quaisquer erros graves. Videogravou numa grande variedade de flstops e velocidades de imagens. Tinham emergido quase no plano anelar, numa brecha circum-estelar livre de resduos. O anel era extremamente delgado em contraste com as suas vastas dimenses laterais. Ellie conseguia distinguir leves gradaes cromticas dentro dos anis, mas nenhuma das suas partculas individuais. Se tivessem alguma semelhana com os anis de Saturno, uma partcula com poucos metros de dimetro seria gigantesca. Talvez os anis veganianos fossem inteiramente compostos por gros de poeira, pedaos de rocha e estilhaos de gelo. Voltou-se para olhar para trs, para o lugar de onde tinham emergido, e viu um campo negro - um negrume circular, mais negro do que veludo, mais negro do que o cu noturno. Eclipsava a poro protegida do sistema anelar de Vega, que, tirando isso - onde no a obscurecia aquela sombria apario -, era claramente visvel. Enquanto observava mais atentamente atravs da objetiva, pareceu-lhe distinguir tnues clares irregulares de luz vindos do seu prprio centro. Radiao hawking? No, o seu comprimento de onda seria excessivamente longo. Ou luz do planeta Terra que ainda esguichava pelo tubo abaixo? Do outro lado daquele negrume ficava Hokkaido. Planetas. Onde estavam os planetas? Percorreu o plano
287

anelar com a objetiva de grande profundidade de foco em busca de planetas nele embebidos - ou, pelo menos, da "terra" dos seres que tinham emitido a Mensagem. Em cada brecha nos anis procurava um mundo-pastor cuja influncia gravitacional tivesse limpado as alamedas de poeira. Mas no conseguiu encontrar nada. - No encontra nenhuns planetas? - perguntou Xi. - Nada. H alguns grandes cometas perto. Consigo ver-lhes a cauda. Mas nada que se parea com um planeta. Deve haver milhares de anis separados. Tanto quanto me parece, so constitudos por resduos. Tenho a impresso de que o buraco negro abriu uma grande brecha nos anis. a que estamos agora, a orbitar lentamente Vega. O sistema muito jovem apenas alguns centos de milhes de anos - e vrios astrnomos foram de opinio de que era demasiado cedo para haver planetas. Mas, nesse caso, de onde veio a transmisso? - Talvez isto no seja Vega - sugeriu Vaygay. - Talvez o nosso sinal de rdio venha de Vega, mas o tnel conduza a outro sistema estelar. - Talvez, mas no deixa de ser uma coincidncia divertida que a sua outra estrela tenha aproximadamente a mesma temperatura cromtica que Vega - repare, v-se que azulada e a mesma espcie de sistema de resduos. verdade que no posso conferir isso em comparao com as constelaes, por causa da intensidade do brilho. Mas, mesmo assim, apostava dez contra um em como isto Vega. - Mas ento onde esto eles? - perguntou Devi. Xi, possuidor de uma viso aguda, estava a olhar fixamente para cima - atravs da matriz de organossilicato, para o exterior dos painis pentagonais transparentes, para o cu que ficava muito acima do plano anelar. No disse nada e Ellie seguiu o seu olhar. Havia realmente qualquer coisa ali, a brilhar ao sol e com um tamanho angular perceptvel. Olhou atravs da objetiva de grande profundidade de foco. Tratava-se de um imenso poliedro irregular, com cada uma das faces coberta por... uma espcie de crculo? Disco? Prato? Taa? - Qiaomu, espreite por aqui e diga-nos o que v! - Sim, estou a ver. Os seus correlativos... radiotelescpios. Milhares deles, parece-me, a apontar para muitas direes. No um mundo. apenas um engenho. Observaram vez atravs da objetiva. Ellie dominava a impacincia para olhar de novo. A natureza fundamental de um radiotelescpio era mais ou menos especificada pela fsica das ondas de rdio, mas ela sentia-se decepcionada com o fato de
288

uma civilizao capaz de fazer, ou at mesmo apenas de utilizar, buracos negros para uma espcie de transporte hiperrelativstico ainda utilizar radiotelescpios de concepo reconhecvel, por muito macia que fosse a escala. Parecia-lhe atrasado para os Veganianos... carecido de imaginao. Compreendia a vantagem de colocar os telescpios em rbita polar circum-estelar, segura, exceto duas vezes em cada revoluo, no tocante a coliso com os resduos do plano anelar. Mas radiotelescpios a apontar para todo o firmamento milhares deles - davam a sugesto de uma explorao abrangente do espao sideral, um Argus em fora. Inmeros mundos candidatos estavam a ser observados para captao de transmisso televisiva, radar militar e talvez outras variedades mais primitivas de radiodifuso desconhecidas na Terra. Detectariam tais sinais com freqncia - perguntou-se -, ou seria a Terra o seu primeiro xito num milho de anos de observao? No se vislumbrava qualquer vestgio de comisso de boas-vindas. Uma delegao vinda das provncias seria to comum que ningum fora sequer encarregado de estar atento sua chegada? Quando a objetiva voltou s suas mos, teve grande cuidado com o enfoque, o flstop e o tempo de exposio. Queria um registro permanente, para mostrar National Science Foundation como era a radioastronomia verdadeiramente a srio. Gostaria que houvesse uma maneira de determinar o tamanho do mundo polidrico. Os telescpios cobriam-no como lapas numa baia. Um radiotelescpio em g zero podia ser essencialmente de qualquer tamanho. Depois de reveladas as fotografias poderia determinar o tamanho angular (talvez alguns minutos de arco), mas o tamanho linear, as dimenses reais, isso era impossvel de determinar, a no ser que se soubesse a que distncia se encontrava o objeto. No obstante, ela pressentia que era imenso. - Se no h aqui mundos - dizia Xi -, ento no h Veganianos. Ningum aqui vive. Vega apenas uma casa da guarda, um lugar para a patrulha da fronteira aquecer as mos. "Aqueles radiotelescpios - acrescentou, e lanou uma olhadela para cima - so as torres de vigia da Grande Muralha. Quando se est limitado pela velocidade da luz, difcil manter coeso um imprio galctico. Ordena-se guarnio que sufoque uma rebelio. Dez mil anos depois sabe-se o que aconteceu. No serve. Demasiado lento. Por isso se d autonomia aos comandantes da guarnio. Logo, adeus imprio. Mas aquelas e agora apontou na direo da mancha que recuava e cobria o
289

cu atrs deles -, aquelas so estradas imperiais. A Prsia teveas. Roma teve-as. A China teve-as. Conseqentemente, no se est restrito velocidade da luz. Com estradas pode manter-se um imprio coeso. Mas Eda, absorto em pensamentos, abanava a cabea. Preocupava-o qualquer coisa relacionada com a fsica. Buraco negro, se disso se tratava realmente, podia agora ver-se a orbitar Vega numa faixa larga completamente livre de resduos; tanto os anis interiores como os exteriores lhe deixavam o caminho bem desimpedido. Custava a crer quanto era negro. Enquanto registrava videopanoramas curtos do anel de resduos sua frente, Ellie perguntava a si mesma se, um dia, ele formaria o seu prprio sistema planetrio, com as partculas colidindo, aglutinando-se, tornando-se cada vez maiores, e com a ocorrncia de condensaes gravitacionais at, finalmente, apenas alguns mundos grandes orbitarem a estrela. Era muito semelhante imagem que os astrnomos tinham da origem dos planetas que circundavam o Sol havia 4,5 mil milhes de anos. No conseguia distinguir inomogeneidades nos anis, lugares com uma protuberncia discernvel onde alguns dos resduos se tivessem aparentemente concrecionado. O movimento do buraco negro volta de Vega criava uma ondulao visvel nas faixas de resduos imediatamente adjacentes. O dodecaedro estava com certeza a deixar uma esteira mais modesta. Perguntou-se se aquelas perturbaes gravitacionais, aquelas rarefaes e condensaes alastrantes, teriam algumas conseqncias a longo prazo, modificariam o padro da subseqente formao planetria. A ser assim, ento a prpria existncia de algum planeta, dali a milhares de milhes de anos, poderia ser devida ao buraco negro e Mquina... e, logo, Mensagem, e, logo, ao Projeto Argus. Sabia que estava a sobrepessoalizar; se ela nunca tivesse vivido, qualquer outro radioastrnomo teria com certeza recebido a Mensagem, mas mais cedo, ou mais tarde. A Mquina teria sido ativada num momento diferente e o dodecaedro teria encontrado o seu caminho para ali noutra altura qualquer. Por isso, algum futuro planeta naquele sistema poderia dever-lhe a existncia a ela. E, por simetria, ela impossibilitara a existncia de algum outro mundo que poderia ter estado destinado a formar-se se ela nunca tivesse vivido. Era vagamente incmodo ser responsvel, devido a aes inocentes, pelo destino de mundos desconhecidos. Tentou uma fotografia panormica, comeando dentro do
290

dodecaedro, saindo depois para os suportes que uniam os painis pentagonais transparentes e avanando em seguida para a brecha nos anis de resduos em que eles, juntamente com o buraco negro, orbitavam. Acompanhou a brecha, flanqueada por dois anis azulados, at uma distncia cada vez maior. Havia qualquer coisa um pouco singular l em cima, uma espcie de arqueamento no anel interior adjacente. - Qiaomu - pediu, estendendo-lhe a objetiva -, olhe para ali. Diga-me o que v. - Onde? Ela apontou de novo. Passado um momento, ele localizou o lugar. Ellie percebeu-o por causa da sua ligeira, mas inequvoca, reteno da respirao. - Outro buraco negro - disse ele. - Muito maior. Estavam outra vez a cair. Agora o tnel era mais amplo e eles faziam melhor tempo. - Ser isto? - Ellie deu consigo a gritar a Devi. Trazem-nos a Vega para nos exibirem os seus buracos negros. Deixam-nos dar uma olhadela aos seus radiotelescpios de um milhar de quilmetros de distncia. Demoramo-nos a dez minutos, atiram-nos para outro buraco negro e recambiam-nos para a Terra. Foi por isso que gastamos dois bilhes de dlares? - Talvez ns no contemos - dizia Lunacharsky. Talvez o verdadeiro objetivo fosse infiltrarem-se eles prprios na Terra. Ellie imaginou escavaes noturnas sob as portas de Tria. Eda, com os dedos das duas mos esticados, recomendava calma. - Aguardemos, para ver - disse. - Este tnel diferente. Por que haveria de pensar que regressa Terra? - No Vega o nosso destino previsto? - perguntou Devi. - O mtodo experimental. Vejamos onde emergimos a seguir. Neste tnel havia menos atrito com as paredes e menos ondulaes. Eda e Vaygay discutiam um diagrama espaotempo que tinham desenhado nas coordenadas kruskslSzekeres. Ellie no fazia idia nenhuma daquilo de que falavam. O estgio de desacelerao, a parte da passagem que dava a sensao de subir, ainda era desconcertante. Desta vez, a luz ao fundo do tnel era cor de laranja. Emergiram a uma velocidade considervel no sistema de um contato binrio, dois sis tocando-se. As camadas exteriores de uma estrela gigante vermelha, velha e dilatada emanavam para a fotosfera de uma estrela an amarela, de meia-idade e vigorosa, uma coisa parecida com o Sol. A zona de contacto
291

entre as duas estrelas era brilhante. Ela olhou procura de anis de resduos, ou planetas, ou radiobservatrios em rbita, mas no encontrou nada. Isso no queria dizer grande coisa, pensou. Estes sistemas poderiam ter um nmero razovel de planetas que eu nunca o conheceria com esta insignificante objetiva de grande profundidade de foco. Projetou o sol duplo no bocado de papel e fotografou a imagem com uma objetiva de pequena profundidade de foco. Como no havia anis, havia menos luz disseminada naquele sistema do que volta de Vega; com a objetiva de ngulo largo conseguiu, depois de explorar um bocado, reconhecer uma constelao que se assemelhava suficientemente Ursa Maior. Mas teve dificuldade em identificar as outras constelaes. Como as estrelas brilhantes da Ursa Maior esto a algumas centenas de anos-luz da Terra, chegou concluso de que no tinham saltado mais de algumas centenas de anos-luz. Disse-o a Eda e perguntou-lhe o que pensava. - Que penso? Penso que isto um metropolitano. - Um metropolitano? Lembrou-se da sensao de cair por momentos, parecera que nas profundas do Inferno - logo aps a Mquina ter sido ativada. - Um metr. Um comboio subterrneo. Estas so as estaes. As paragens. Vega, e este sistema, e outros. Embarcam e desembarcam passageiros nas paragens. Aqui mudamos de comboio. Eda apontou para o contacto binrio e ela reparou que a sua mo projetava duas sombras, uma antiamarela e outra antivermelha, como - foi a nica imagem que lhe veio cabea - numa discoteca. - Mas ns, ns no nos podemos apear - continuou Eda. Ns estamos numa carruagem fechada. Seguimos para o trmino, para o fim da linha. Drumlin apodara tais especulaes de Fantasilndia e aquela era - tanto quanto ela podia saber - a primeira vez que Eda cedia tentao. Dos Cinco, Ellie era a nica astrnoma observacional, embora a sua especialidade no fosse o espectro ptico. Considerava sua obrigao acumular o mximo de dados possvel nos tneis e no espao-tempo quadrimensional comum em que periodicamente emergiam. O presumvel buraco negro do qual saam encontrava-se sempre em rbita volta de uma estrela ou de um sistema de estrelas mltiplas. Eram sempre
292

aos pares, sempre dois compartilhando a mesma rbita similar um do qual eram ejetados e outro no qual iam cair. No havia dois sistemas estreitamente semelhantes. Nenhum era muito parecido com o sistema solar. Todos forneciam percepes astronmicas instrutivas. Em nenhum deles se via nada parecido com um artefato - um segundo dodecaedro ou qualquer imenso projeto de engenharia para dividir um mundo e reconstitu-lo naquilo a que Xi chamara um engenho. Desta vez emergiram perto de uma estrela que mudava visivelmente a sua luminosidade (pde deduzi-lo pela progresso de flstops necessrios). Talvez fosse uma das estrelas Lyrae RR. Perto havia um sistema quntuplo e depois uma an castanha fracamente luminosa. Algumas encontravam-se no espao aberto e outras embebidas em nebulosidade, cercadas por incandescentes nuvens moleculares. Ellie recordou a advertncia. "Isto ser deduzido da sua parte no Paraso." Nada tinha sido deduzido da parte dela. Apesar de um esforo consciente para manter uma calma profissional, o seu corao estava eufrico com aquela profuso de sis. Desejou que cada um deles fosse a casa de algum. Ou viesse a ser um dia. Mas depois do quarto salto comeou a preocupar-se. Subjetivamente, e pelo seu relgio de pulso, parecia ter decorrido cerca de uma hora desde que tinham "deixado" Hokkaido. Se demorasse muito mais tempo, a ausncia de certas instalaes far-se-ia sentir. Provavelmente havia aspectos da fisiologia humana que no podiam ser deduzidos, mesmo depois de atenta observao televisiva, por uma civilizao muito avanada. E, se os extraterrestres eram to espertos, por que nos faziam dar tantos pequenos saltos? Enfim, talvez o salto para fora da Terra utilizasse equipamento rudimentar em virtude de apenas primitivos estarem a trabalhar de um lado do tnel. Mas depois de Vega? Por que no nos lanavam diretamente para onde quer que o dodecaedro ia? Todas as vezes que saa disparada de um tnel, Ellie sentiase na expectativa. Que maravilhas a esperavam a seguir? Aquilo fazia-lhe lembrar um parque de diverses em escala muito grande, e deu consigo a imaginar Hadden a espreitar pelo seu telescpio para Hokkaido, no momento em que a Mquina fora ativada.
293

Por muito gloriosas que fossem as vistas oferecidas pelos autores da Mensagem, e por muito que lhe agradasse a sensao de domnio possessivo do assunto quando explicava aos outros algum aspecto da evoluo estelar, ao fim de certo tempo sentiu-se decepcionada. Teve de se esforar para compreender a que se devia tal sentimento. No tardou a consegui-lo: os extraterrestres estavam a fanfarronar. Parecia incrvel. Denunciava qualquer deficincia de carter. Enquanto mergulhavam por outro tnel abaixo, este mais largo e tortuoso do que os anteriores, Lunacharsky pediu a Eda uma opinio acerca do motivo por que as paragens do metropolitano se encontravam em sistemas estelares to pouco prometedores: - Por que no volta de uma nica estrela, uma estrela jovem, de boa sade e sem resduos? - Porque - respondeu Eda -... claro que se trata apenas de uma opinio, como pediu... porque todos esses sistemas so habitados... - E eles no querem que os turistas assustem os nativos comentou Sukhavati. Eda sorriu e acrescentou: - Ou o contrrio. - Mas isso que quer dizer, no ? H uma espcie qualquer de tica e no interferncia em planetas primitivos. Eles sabem que de vez em quando alguns dos primitivos poderiam utilizar o metropolitano... - E eles esto muito seguros dos primitivos - disse Ellie, a continuar o pensamento -, mas no podem estar absolutamente seguros. Por isso, deixam-nos viajar apenas nos metropolitanos que vo para os lugarejos no meio do mato. Os construtores devem ser uma malta muito cautelosa. Mas, sendo assim, por que motivo nos mandaram um comboio suburbano, e no um expresso? - Provavelmente muito difcil construir um tnel expresso opinou Xi, baseado em anos de experincia de escavaes, e Ellie pensou no Tnel Honshu-Hokkaido, um dos orgulhos da engenharia civil da Terra, com os seus cinqenta e um quilmetros de comprimento. Algumas das curvas eram agora muito acentuadas. Ela lembrou-se do seu Thunderbird e depois receou agoniar-se. Decidiu lutar o mais tempo que pudesse contra esse mal estar. O dodecaedro no dispunha dos tradicionais saquinhos para o enjo areo. De repente encontraram-se numa reta e depois o cu
294

apresentou-se coberto de estrelas. Para onde quer que olhasse havia estrelas, no a ninharia de alguns milhares ainda ocasionalmente reconhecidas a olho nu por observadores da Terra, mas uma imensa multitude - algumas, parecia, quase a tocarem as suas vizinhas mais prximas - a cerc-la em todas as direes, muitas delas coloridas de amarelo, azul ou vermelho - em especial de vermelho. O cu fulgurava com sis vizinhos. Ellie conseguiu distinguir uma imensa nuvem espiralada de poeira, um disco de acreo a fluir aparentemente para um buraco negro de propores espantosas, do qual saam clares de radiao, como relmpagos de calor numa noite de Vero. Se aquilo era o centro da Galxia, como ela suspeitava, devia estar banhado de radiao sincrotrnica. Desejou que os extraterrestres se tivessem lembrado quanto os humanos eram frgeis. E, como se nadasse para o seu campo de viso, medida que o dodecaedro rotacionava, aproximava-se... um prodgio, uma maravilha, um milagre. Alcanaram-no quase antes de se aperceberem. Enchia metade do cu. Voavam j por cima dele. Na sua superfcie havia centenas, talvez milhares, de portais iluminados, cada um de forma diferente. Muitos eram poligonais, ou circulares, ou com um corte transversal elptico; alguns tinham apndices salientes ou uma seqncia de crculos excntricos sobrepostos. Ela percebeu que eram portos de atracao, milhares de diferentes portos de atracao - uns tendo apenas, talvez, metros de tamanho, enquanto outros tinham inequivocamente quilmetros de dimetro, ou mais. Cada um eles, concluiu, era a rplica, o molde de uma mquina interestelar como aquela. Grandes criaturas em grandes mquinas tinham imponentes portos de entrada. Pequenas criaturas, como ns, tinham pequenos portos. Era um critrio democrtico, sem qualquer indcio de civilizaes particularmente privilegiadas. A diversidade dos portos sugeria poucas distines sociais entre as diversas civilizaes, mas implicava uma diversidade de seres e culturas de tirar o flego. Falassem da Grand Central Station! - pensou. A viso de uma Galxia povoada, de um universo transbordante de vida e inteligncia, deu-lhe vontade de chorar de alegria. Aproximavam-se de um porto iluminado de amarelo que, como Ellie conseguiu ver, tinha a forma exata do dodecaedro em que viajavam. Observou um porto de atracao prximo, onde uma coisa do tamanho do dodecaedro e com a forma aproximada de uma estrela-do-mar estava a encaixar-se
295

suavemente no seu molde. Olhou para a esquerda e para a direita, para cima e para baixo, para a curvatura quase imperceptvel daquela grande estao situada no que calculava ser o centro da Via Lctea. Que orgulho para a espcie humana ser finalmente convidada para ali! H esperana para ns, pensou. H esperana! - Bem, no Bridgeport. Disse as palavras em voz alta, quando a manobra de atracao se completou num silncio perfeito.

296

CAPTULO XX Grand Central Station Todas as coisas so artificiais, pois a natureza a arte de Deus. THOMAS BROWNE: On Dreams Religio Medici ( 1642 ) Os anjos precisam de um corpo simulado, no por eles prprios, mas por ns. TOMAS DE AQUINO Summa Theologica, f, 51, 2 O Demnio tem poder Para assumir uma forma agradvel. WILLIAM SHAKESPEARE Hamlet A cmara de vcuo estava construda de maneira a acomodar apenas uma pessoa de cada vez. Quando tinham sido levantadas questes de prioridade -quanto a qual das naes seria a primeira representada no planeta de outra estrela -, os Cinco haviam levantado as mos, escandalizados, e dito aos dirigentes do projeto no se tratar de uma misso desse gnero. Tinham evitado conscientemente discutir o assunto entre eles. Tanto a porta interior como a exterior da cmara de vcuo se abriram simultaneamente. Eles no tinham dado nenhuma ordem. Aparentemente, aquele setor da Grand Central estava adequadamente pressurizado e oxigenado. - Bem, quem quer sair primeiro? - perguntou Devi. De videocmara na mo, Ellie esperava na bicha para sair, mas achou que a fronde de palmeira devia estar com ela quando pusesse os ps naquele novo mundo. Quando foi buscla, ouviu um grito de alegria vindo do exterior, provavelmente de Vaygay. Ellie correu para a brilhante luz solar. A soleira da porta exterior da cmara de vcuo estava cheia de areia. Devi, metida na gua at aos tornozelos, chapinhava de brincadeira na direo de Xi. Eda tinha um grande sorriso rasgado no rosto. Era uma praia. Desfaziam-se ondas na areia. O cu azul ostentava alguns cumulus indolentes. Havia uma srie de palmeiras irregularmente espaadas, um pouco afastadas da

beira de gua. Brilhava um sol no cu. Um sol. Amarelo. Exatamente como o nosso, pensou Ellie. Pairava no ar um aroma tnue; cravo-de-cabecinha, talvez, e canela. Podia ser uma praia de Zanzibar. Tinham ento feito uma viagem de trinta mil anos-luz para passear numa praia. Podia ser pior, pensou. Soprava uma brisa que provocava um pequeno redemoinho de areia sua frente. Seria tudo aquilo apenas uma complicada simulao da Terra, talvez reconstruda a partir de dados trazidos por uma expedio de reconhecimento rotineira, um milho de anos atrs? Ou teriam os Cinco empreendido aquela pica viagem somente para aperfeioarem o seu conhecimento de astronomia descritiva e serem depois abandonados semcerimnia num canto agradvel da Terra? Quando se voltou, verificou que o dodecaedro desaparecera. Tinham deixado a bordo o supercomputador supercondutor e a sua biblioteca de referncias, assim como alguns dos instrumentos. O fato preocupou-os durante cerca de um minuto. Estavam em segurana e tinham sobrevivido a uma viagem acerca da qual valia a pena escrever para casa. Vaygay olhou a fronde que Ellie insistira em trazer consigo para a colnia de palmeiras ao longo da praia e riu-se. - Chover no molhado - comentou Devi. Mas a fronde dela era diferente. Talvez ali tivessem espcies diferentes. Ou talvez a variedade local tivesse sido produzida por um fabricante desatento. Olhou para o mar. Veio-lhe irresistivelmente ao pensamento a imagem da primeira colonizao do solo da Terra, havia cerca de quatrocentos milhes de anos. O que quer que aquilo fosse - o oceano ndico ou o centro da Galxia -, os Cinco tinham feito uma coisa sem paralelo. Era verdade que o itinerrio e os destinos estavam completamente fora da sua deciso. Mas eles tinham atravessado o oceano de espao interestelar e iniciado o que seria com certeza uma nova era da histria humana. Sentia-se muito orgulhosa. Xi descalou as botas e arregaou at aos joelhos as pernas do banal fato-macaco carregado de insgnias que os Governos tinham decidido que todos eles deviam usar. Avanou atravs da suave rebentao. Devi ocultou-se atrs de uma palmeira e saiu de l de sari e com o fato-macaco dobrado num brao, o que lhe fez lembrar um filme de Dorothy Lamour. Eda ps na cabea o gnero de chapu de tecido que constitua a sua marca visual em todo o mundo. Ellie videogravou-os em tomadas curtas e saltitantes. Pareceria, quando regressassem, exatamente um filme caseiro. Foi juntar-se a Xi e a Vaygay na
298

rebentao. A gua parecia quase tpida. Estava uma tarde agradvel e, considerando todas as circunstncias, gozaram uma mudana agradvel do Inverno de Hokkaido, que tinham deixado havia pouco mais de uma hora. - Toda a gente trouxe qualquer coisa simblica - comentou Vaygay -, menos eu. - Que quer dizer? - Sukhavati e Eda trouxeram peas de vesturio nacionais. Aqui o Xi trouxe um gro de arroz. - Efetivamente, Xi segurava o gro de arroz num saquinho de plstico entre o polegar e o indicador. - Voc tem a sua fronde de palmeira - continuou Vaygay. - Mas eu... eu no trouxe nenhuns smbolos, nenhumas recordaes da Terra. Sou o nico materialista autntico do grupo e tudo quanto trouxe est na minha cabea. Ellie tinha pendurado o medalho ao pescoo, debaixo do fato-macaco. Desabotoou a gola e puxou-o para fora. Vaygay reparou e ela deu-lho a ler. - De Plutarco, creio - disse ele, passado um momento. Palavras valorosas, essas que os Espartanos proferiram. Mas, no esquea, os Romanos venceram a batalha. Pelo tom da admonio, Vaygay devia ter pensado que o medalho era uma prenda de Der Heer. Ela sentiu-se enternecida com a sua desaprovao de Ken - sem dvida justificada pelos acontecimentos - e com a sua constante solicitude. Deu-lhe o brao. - Era capaz de matar por um cigarro - disse ele amigavelmente, e serviu-se do prprio brao para apertar o dela contra o flanco. Os Cinco sentaram-se juntos perto de uma pequena lagoa formada pela mar. O quebrar das ondas gerava um suave rudo branco que recordava a Ellie o Projeto Argus e os seus anos de escuta da esttica csmica. O Sol ultrapassara havia muito o znite, sobre o oceano. Passou velozmente por eles um caranguejo lateralmente gil, com os olhos a girar nas suas hastes. Com caranguejos, cocos e as limitadas provises das suas algibeiras poderiam sobreviver confortavelmente durante algum tempo. No havia na praia outras pegadas alm das suas. - Ns achamos que eles fizeram o trabalho quase todo. Vaygay explicava o que ele e Eda pensavam do que os Cinco tinham experimentado. - Tudo quanto o projeto fez foi um levssimo franzido no espao-tempo, para que eles tivessem
299

qualquer coisa em que basear o seu tnel. Em toda aquela geometria multidimensional deve ter sido muito difcil detectar um minsculo franzido no espao-tempo. Mais difcil ainda ajustar-lhe um bocal. - Que est a dizer? Eles mudaram a geometria do espao? - Mudaram. Estamos a dizer que, topologicamente, o espao no simplesmente conectado. como... - sei que Abonneba no gosta desta analogia -... como uma superfcie bidimensional plana, a superfcie inteligente, conectada por meio de um labirinto de tubagem com outra superfcie bidimensional plana, a superfcie estpida. A nica maneira de sair da superfcie inteligente para a superfcie estpida num espao e tempo razovel atravs dos tubos. Agora imaginem que as pessoas da superfcie inteligente descem um tubo com um bocal. Fazem um tnel entre as duas superfcies, desde que os estpidos colaborem fazendo um pequeno franzido na sua superfcie, de modo que o bocal possa ajustar-se. - Portanto, os tipos espertos enviam uma radiomensagem e dizem aos estpidos como fazer um franzido. Mas, se so seres verdadeiramente bidimensionais, como poderiam fazer um franzido na sua superfcie? - Acumulando uma grande quantidade de massa num lugar. - A resposta de Vaygay foi hesitante. - Mas no foi isso o que ns fizemos. - Bem sei, bem sei. Fosse como fosse, os benzels fizeramno. - Compreendem - explicou Eda brandamente -, se os tneis so buracos negros, isso implica verdadeiras contradies. H um tnel interior na soluo exata de Herr das equaes de campo de Einstein, mas instvel. A mnima perturbao fecha-lo-ia e converteria o tnel numa singularidade fsica atravs da qual nada poderia passar. Tentei imaginar uma civilizao superior que controlaria a estrutura interna de uma estrela em colapso, para manter o tnel interior estvel. muito difcil. A civilizao teria de monitorizar e estabilizar eternamente o tnel. Seria particularmente difcil como uma coisa do tamanho do dodecaedro a cair por ele. - Mesmo que Abonneba consiga descobrir uma maneira de manter o tnel aberto, h muitos outros problemas - disse Vaygay. - Demasiados. Os buracos negros acumulam problemas mais depressa do que acumulam matria. H as foras das correntes. Deveramos ter sido esfrangalhados no campo gravitacional do buraco negro. Deveramos ter sido esticados como as pessoas nos quadros de El Greco ou nas esculturas
300

daquele italiano...? - Voltou-se para Ellie, para que ela preenchesse a lacuna. - Giacometti - sugeriu ela. - Era suo. - Sim, como Giacometti. Depois, outros problemas: Pelas medidas da Terra, precisaramos de uma quantidade infinita de tempo para passar atravs de um buraco negro e nunca poderamos regressar Terra, nunca. Talvez tenha sido isso que aconteceu. Talvez nunca regressemos. Alm do mais, deveria ter havido um inferno de radiao prximo da singularidade. Esta uma instabilidade mecnica quntica... - E, finalmente - continuou Eda -, um tnel tipo Kerry pode conduzir a grotescas violaes da casualidade. Com uma insignificante mudana de trajetria dentro do tnel poderamos emergir do outro extremo to primitivamente na histria do universo quanto consigamos imaginar - um psicossegundo depois o Big Bang, por exemplo. Esse seria um universo muito desorganizado. - Olhem, rapazes - disse Ellie -, no sou especialista em relatividade geral. Mas ns no vimos buracos negros? No camos neles? No emergimos deles? Um grama de observao no vale uma tonelada de teoria? - Bem sei, bem sei - concordou Vaygay, levemente angustiado. - Tem de ser qualquer outra coisa. O nosso entendimento da fsica no pode estar to atrasado. Pois no? Dirigiu a ltima pergunta, em tom um pouco lamentoso, a Eda, que se limitou a responder: - Um buraco negro naturalmente ocorrente no pode ser um tnel; tm singularidades intransponveis nos seus centros. Com um sextante improvisado e os seus relgios de pulso mediram o tempo do movimento angular do Sol a pr-se. Era de 3600 em vinte e quatro horas, pelo padro da Terra. Antes de o Sol descer demasiado no horizonte desmontaram a cmara de Ellie e utilizaram a lente para acender lume. Ela conservou a fronde a seu lado, receosa de que algum a atirasse descuidadamente para as chamas depois de escurecer. Xi revelou-se um perito em produzir fogo. Colocou-os na direo do vento e manteve o lume baixo. Gradualmente, as estrelas foram nascendo. Estavam todas ali, as constelaes familiares Terra. Ellie ofereceu-se para ficar algum tempo de guarda, a cuidar do lume, enquanto os outros dormiam. Queria ver Lira nascer. O que aconteceu passadas algumas horas. A noite estava excepcionalmente clara e Vega brilhava firme e luminosamente. Do movimento aparente das constelaes atravs do cu, das constelaes do
301

hemisfrio sul que conseguia distinguir e do posicionamento da Ursa Maior perto do horizonte setentrional deduziu que se encontravam em latitudes tropicais. Se tudo isto uma simulao, pensou antes de adormecer, deram-se a um grande trabalho. Teve um pequeno e estranho sonho. Os Cinco estavam a nadar - nus, sem constrangimento, debaixo de gua -, ora a boiar indolentemente junto de um coral armao-de-veado, ora deslizando para fissuras que no momento seguinte ficavam obscurecidas pela passagem de massas de algas. A certa altura, ela subiu superfcie. Viu passar uma nave com a forma de um dodecaedro a pouca altura acima da gua. As paredes eram transparentes e no interior distinguiam-se pessoas vestindo dhotis e sarongs, lendo jornais e conversando despreocupadamente. Voltou a mergulhar para debaixo da superfcie da gua. Para o lugar que lhe pertencia. Embora o sonho parecesse prolongar-se durante muito tempo, nenhum deles tinha qualquer dificuldade em respirar. Inalavam e expiravam gua. No sentiam nenhum mal-estar na verdade, nadavam to naturalmente como se fossem peixes. Vaygay at se parecia um pouco com um peixe - talvez uma garoupa. A gua deve ser tremendamente oxigenada, deduziu ela. No meio do sonho lembrou-se de um ratinho que vira uma vez num laboratrio de fisiologia, perfeitamente satisfeito num frasco de gua oxigenada, at a bater esperanadamente com as patinhas dianteiras. Uma cauda vermiforme estendia-se atrs dele. Tentou recordar quanto oxignio era necessrio, mas achou que dava muito trabalho. Cada vez pensava menos, achou. No h problema. Realmente. Os outros tinham-se entretanto tornado distintamente pisciformes. As barbatanas de Devi eram translcidas. Era obscuramente interessante, vagamente sensual. Desejou que continuasse, para poder entender alguma coisa. Mas at a pergunta a que queria responder lhe escapava. "Oh, respirar gua tpida!", pensou. Que inventaro a seguir? Ellie acordou com um sentimento de desorientao to profundo que raiava a vertigem. Onde estava? Wisconsin, Puerto Rico, Novo Mxico, Wyoming, Hokkaido? Ou no estreito de Malaca? Depois lembrou-se. No era claro o ponto da Galxia da Via Lctea em que se encontrava, dentro de um espao de trinta mil anos-luz; provavelmente, o recorde de desorientao de todos os tempos, pensou. Apesar de lhe doer
302

a cabea, riu-se; e Devi, que dormia ao lado dela, mexeu-se. Devido ao declive da praia - na tarde anterior tinham efetuado um reconhecimento numa distncia de cerca de um quilmetro sem encontrar nenhum vestgio de habitao -, a luz direta do Sol ainda a no alcanara. Ellie estava deitada numa almofada de areia. Devi, que acordava naquele momento, dormira com a cabea apoiada no fato-macaco enrolado. - No acha que h alguma coisa de papa-aordice numa cultura que precisa de almofadas moles? - perguntou Ellie. Naqueles que deitam a cabea em jugos de madeira, noite, nesses que os apostadores batidos arriscam o seu dinheiro. Devi riu-se e deu-lhe os bons-dias. Ouviram gritar, de um ponto mais acima, na praia. Os trs homens acenavam e chamavam-nas com gestos. Ellie e Devi levantaram-se e juntaram-se-lhes. A prumo, na areia, encontrava-se uma porta. Uma porta de madeira, com almofadas e um puxador de lato. Pelo menos parecia de lato. A porta tinha dobradias de metal pintadas de preto e estava instalada entre duas ombreiras, uma padieira e uma soleira. No tinha nenhuma placa com o nome. No era em aspecto nenhum extraordinria. Para a Terra. - Agora d a volta para a parte de trs - convidou Xi. Pela parte de trs, a porta no estava ali. Ellie via Eda, Vaygay e Xi, e Devi um bocadinho afastada; via a areia contnua, sem nenhuma interrupo, entre eles quatro e ela. Desviou-se para o lado, com os calcanhares molhados pelas ondas, e distinguiu uma nica linha vertical escura com a espessura de uma lmina. Sentiu relutncia em tocar-lhe. Voltou de novo parte de trs e confirmou que no havia quaisquer sombras ou reflexos no ar diante de si e depois andou para a frente. - Bravo! - exclamou Eda, a rir. Ellie virou-se e encontrou a porta fechada sua frente. - Que viram? - perguntou. - Uma mulher encantadora passando atravs de uma porta fechada com dois centmetros de espessura. Vaygay parecia estar a sentir-se bem, apesar da falta de cigarros. - Tentaram abrir a porta? - perguntou Ellie. - Ainda no - respondeu Xi. Ela voltou a recuar, para admirar a apario. - Parece uma coisa de... Como se chama aquele surrealista francs? - perguntou Vaygay. - Ren Magritte - respondeu ela. - Era belga.
303

- Concordamos, presumo, que isto no realmente a Terra opinou Devi, abrangendo com um gesto oceano, praia e cu. - A no ser que estejamos no golfo Prsico h trs mil anos e haja gnios por a - respondeu Ellie a rir. - No a impressiona o cuidado da construo? - Pois sim, so muito bons, admito isso - concordou Ellie. Mas para que serve? Para que se tero entregado a todo este trabalho minucioso? - Talvez tenham apenas a paixo de fazer as coisas bem feitas. - Ou talvez estejam apenas a exibir-se. - No compreendo como poderiam conhecer as nossas portas to bem - continuou Devi. - Pense nas muitas maneiras diferentes de fazer uma porta. Como podiam eles saber? - Pode ter sido pela televiso - respondeu Ellie. - Vega recebeu sinais de televiso da Terra at... deixe ver... at programao de 1974. evidente que podem mandar os clips interessantes para aqui, por mensageiro especial, num pice. Provavelmente apareceram inmeras portas na televiso entre 1936 e 1974. Muito bem - continuou, como se no fosse mudar de assunto -, que pensam que aconteceria se abrssemos a porta e entrssemos? - Se estamos aqui para sermos examinados - respondeu Xi -, do outro lado daquela porta talvez esteja o exame, porventura um para cada um de ns. Ele estava preparado. Ela tambm desejou estar. As sombras das palmeiras mais prximas projetavam-se agora na praia. Silenciosos, olharam uns para os outros. Pareciam os quatro ansiosos por abrir a porta e transpor o limiar. S ela sentia alguma... relutncia. Perguntou a Eda se ele gostaria de passar primeiro. J agora, conveniente pr frente o nosso melhor p, pensou. Ele ps o barrete, fez uma vnia ligeira, mas graciosa, voltou-se e dirigiu-se para a porta. Ellie correu para ele e beijouo nas duas faces. Os outros tambm o abraaram. Ele virou-se de novo, abriu a porta, entrou e desapareceu, volatizou-se, o p avanado primeiro, a mo a balanar por ltimo. Com a porta entreaberta, parecera haver apenas a continuao da praia e. das ondas atrs dele. A porta fechou-se. Ellie contornou-a, mas no havia nenhum vestgio de Eda. Seguiu-se Xi. Ellie sentiu-se confundida com a docilidade de todos eles, com a aceitao imediata de todos os convites annimos que lhes tinham sido feitos. Podiam ter-nos dito aonde nos iam levar e para que era tudo isto, pensou. Isso
304

podia ter feito parte da Mensagem, ou sido informao transmitida depois de a Mquina ser ativada. Podiam ter-nos dito que amos atracar numa simulao de uma praia da Terra. Podiam ter-nos dito que esperssemos porta. evidente que, apesar de todos os seus talentos, os extraterrestres talvez saibam ingls imperfeitamente, tendo a televiso como nico professor. O seu conhecimento de russo, mandarim, tamil e hausa seria ainda mais rudimentar. Mas eles tinham inventado a linguagem introduzida no manual de instrues da Mensagem. Por que no a usaram? Para conservarem o elemento surpresa? Vaygay viu-a de olhos fixos na porta fechada e perguntoulhe se desejava entrar a seguir. - Obrigada, Vaygay. Tenho estado a pensar. Sei que um pouco idiota, mas veio-me cabea... Por que temos de saltar atravs de todos os arcos que eles seguram para ns? Suponhamos que no fazemos o que eles pedem? - Ellie, to americana! Para mim, isto como estar na minha terra. Estou habituado a fazer o que as autoridades sugerem... especialmente quando no tenho outra alternativa. Sorriu e girou agilmente nos calcanhares. - No aceite conversa fiada nenhuma do gro-duque! recomendou ela, quando ele saiu. L, muito no alto, uma gaivota piou. Vaygay deixara a porta entreaberta. Do outro lado continuava a haver apenas praia. - Est bem? - perguntou-lhe Devi. - Estou tima. Palavra. Quero apenas ficar um momento comigo prpria. J os sigo. - Srio, estou a perguntar como mdica. Sente-se bem? - Acordei com uma dor de cabea e creio que tive uns sonhos muito fantasiosos. No lavei os dentes nem bebi o meu caf forte. Tambm no me importaria de ler o jornal da manh. Tirando tudo isso, estou realmente bem. - Parece, de fato, que est. Por acaso, tambm tenho uma dorzita de cabea. Cuide de si, Ellie. Fixe tudo na memria, para mo poder contar... quando nos voltarmos a encontrar. - Assim farei! - prometeu Ellie. Beijaram-se e desejaram-se mutuamente felicidades. Devi transps o limiar e desapareceu. A porta fechou-se atrs dela. Depois, Ellie teve a impresso de que captara um odor a caril. Lavou os dentes com gua salgada. Fizera sempre parte da sua natureza um certo pendor para a meticulosidade, para o extremo asseio. Bebeu leite de coco como pequeno-almoo. Cuidadosamente, limpou toda a areia acumulada nas
305

superfcies exteriores do sistema de microcmara e do seu minsculo arsenal de videocassetes em que registrara maravilhas. Lavou a fronde de palmeira na rebentao, como fizera no dia em que a encontrara em Cocoa Beach, pouco antes de partir para Methuselah A manh j estava quente e ela resolveu tomar banho. Com a roupa muito bem dobrada em cima da palmeira, mergulhou ousadamente na rebentao. Podem ser capazes de tudo, mas pouco provvel que os extraterrestres se sintam excitados pela vista de uma mulher nua, mesmo que ela esteja muito bem conservada, pensou. Tentou imaginar um microbilogo excitado, levado a cometer crimes passionais depois de observar uma paramcia surpreendida em flagrante delito de mitose. Languidamente, flutuou de costas, a subir e a descer, com o seu ritmo lento faseado com a chegada de sucessivas cristas de ondas. Tentou imaginar milhares de... cmaras, mundos simulados, fosse o que fosse que aqueles eram, comparveis cada um deles uma cpia meticulosa da parte mais agradvel do planeta natal de uma pessoa. Milhares deles, cada um com cu e tempo, oceano, geologia e vida indgena indistinguveis dos originais. Parecia uma extravagncia, embora tambm sugerisse que estava ao alcance do possvel uma conseqncia satisfatria: fossem quais fossem os recursos disponveis, no se fabricava uma paisagem quela escala para cinco espcimes de um mundo condenado. Por outro lado... A idia de extraterrestres como guardas de jardim zoolgico tornara-se algo parecido com um clich. E se aquela estao de grande tamanho, com a sua profuso de portos de atracao e ambientes, fosse realmente um zo? "Vejam os animais exticos nos seus habitats nativos" imaginou um pregoeiro de cabea de caracol a gritar. Vm turistas de toda a Galxia, especialmente durante as frias escolares. E depois, quando h um exame, os chefes de estao transferem temporariamente as criaturas e os turistas, varrem a praia para apagar as pegadas e proporcionam aos primitivos que esto a chegar meio dia de repouso e recreio antes de a provao do exame comear. Ou talvez fosse assim que eles abasteciam os zos. Ellie pensou nos animais fechados em jardins zoolgicos terrestres que se dizia terem sentido dificuldade em se reproduzir no cativeiro. Deu uma cambalhota na gua e mergulhou sob a superfcie, num instante de constrangimento. Deu algumas braadas fortes na direo da praia e, pela segunda vez em
306

vinte e quatro horas, desejou ter tido um filho. No estava ningum por ali e no se lobrigava uma vela no horizonte. Algumas gaivotas percorriam a praia, aparentemente procura de caranguejos. Desejou ter trazido po para lhes dar. Depois de secar, vestiu-se e inspecionou de novo a porta. Estava ali, meramente espera. Sentiu a mesma relutncia em entrar. Mais do que relutncia. Talvez medo. Afastou-se, sem a perder de vista. Sentada debaixo de uma palmeira, com os joelhos erguidos para o queixo, percorreu com o olhar a longa extenso de praia arenosa branca. Passados momentos levantou-se e espreguiou-se um pouco. Com a fronde e a microcmara numa das mos, aproximou-se da porta e girou o puxador. A porta abriu-se um nadinha. Atravs da abertura viu as cristas brancas das ondas, ao largo. Empurrou mais um bocadinho e a porta abriu-se sem um gemido. A praia, serena e desinteressada, olhava para ela. Abanou a cabea, voltou para trs e retomou a anterior postura pensativa. Pensou nos outros com curiosidade. Estariam agora, nalguma estranha instalao examinadora, a estudar avidamente as perguntas de mltipla opo de resposta? Ou tratar-se-ia de uma prova oral? E quem eram os examinadores? Sentiu a inquietao aumentar de novo. Outro ser inteligente um ser que evolura independentemente nalgum mundo distante, em condies fsicas alheias s da Terra e com uma seqncia de mutaes genticas fortuitas completamente diferentes... um tal ser no se assemelharia a ningum que ela conhecia. Ou imaginava, sequer. Se aquela era uma estao de exame, ento havia chefes de estao, e os chefes de estao tinham de ser totalmente, devastadoramente no humanos. Havia dentro dela, l muito no fundo, um no sei qu que se incomodava com insetos, cobras, toupeiras de focinho estrelado. Era uma pessoa que sentia um pequeno calafrio para falar claro, um tremor de repugnncia - quando confrontada com seres humanos defeituosos, ainda que ligeiramente. Aleijados, crianas com a sndrome de Down, at mesmo o aspecto do parkinsonismo, despertavam nela, malgrado a sua resoluo intelectual em contrrio, um sentimento de nojo, um desejo de fugir. De modo geral, fora capaz de conter o seu medo, embora receasse ter alguma vez magoado algum por causa dele. No gostava muito de pensar naquilo; adivinhava o seu prprio embarao e desviava o pensamento para outro tpico. Mas agora preocupava-a a possibilidade de ser incapaz de
307

enfrentar sequer - quanto mais de influenciar a favor da espcie humana - um ser extraterrestre. Na seleo no se tinham lembrado de examinar os Cinco acerca desse aspecto. No houvera nenhum esforo para determinar se eles tinham medo de ratinhos, ou anes, ou marcianos. Fora coisa que no ocorrera, pura e simplesmente, s comisses selecionadoras. Perguntou a si mesma por que no teriam pensado nisso. Agora parecia-lhe um ponto de interesse bastante evidente. Fora um erro terem-na mandado. Talvez, quando confrontada com algum chefe de estao galctico com cabelo feito de serpentes, ela se desgraasse - ou, muito pior, fizesse desviar a graduao dada espcie humana, no inimaginvel exame que estava a ser feito, de "aprovado," para "reprovado". Olhou, com um misto de apreenso e atrao, para a porta enigmtica, cujo limite inferior estava agora debaixo de gua. A mar enchia. Surgiu uma figura na praia, a algumas centenas de metros de distncia. Ao princpio julgou que fosse Vaygay, talvez despachado cedo do exame e que vinha dar-lhe a boa nova. Mas quem quer que era no vestia um fato-macaco do Projeto Mquina. Ademais, parecia uma pessoa mais jovem, mais vigorosa. Ellie estendeu a mo para a objetiva de grande profundidade de foco, mas hesitou, sem saber por qu. Levantou-se e protegeu os olhos do sol, com a mo em pala. Por um momento, por um momento apenas, parecera-lhe... Era claramente impossvel. Eles no se aproveitariam de uma vantagem to indecente sobre ela. Mas no pde conter-se. Desatou a correr direita a ele pela areia dura da beira de gua, com o cabelo a esvoaar atrs de si. Ele tinha o mesmo aspecto da fotografia que vira recentemente, parecia vigoroso, feliz. Apresentava a barba crescida, de um dia. Ela lanou-se-lhe nos braos a soluar. - Ol, Presh - disse ele, a afagar-lhe a parte de trs da cabea com a mo direita. Era a sua voz. Reconheceu-a imediatamente. E o seu cheiro, o seu andar, o seu riso. O mesmo arranhar que a barba lhe causava na face. Tudo isso se combinou para esfrangalhar o seu autodomnio. Sentiu uma pedra macia a ser forada, levantada, e os primeiros raios de luz a penetrarem num tmulo antigo, quase esquecido. Engoliu em seco e tentou controlar-se, mas ondas de angstia aparentemente inesgotvel jorravam dela e voltava a chorar. Ele estava pacientemente parado, a tranqiliz-la com o mesmo olhar - lembrava-se agora - que lhe lanara do seu lugar
308

no fundo da escada, durante a primeira descida a solo que ela fizera dos grandes degraus. Mais do que tudo, ansiara por voltar a v-lo, mas reprimira esse sentimento, impacientara-se com ele, por ser to claramente impossvel de realizar. Chorou por todos os anos perdidos entre os dois. Na adolescncia e quando jovem mulher, sonhara que ele a procurava para lhes dizer que a sua morte fora um engano, que estava realmente bem. E erguia-a, num vo, nos braos. Mas ela pagava esses breves momentos de suspenso do sofrimento com o reacordar doloroso num mundo em que ele j no se encontrava. Apesar disso, considerara esses sonhos um tesouro e pagara de bom grado o preo exorbitante quando, na manh seguinte, era obrigada a redescobrir a sua perda e a experimentar de novo a agonia que ela lhe causava. Esses momentos-fantasmas eram tudo quanto lhe restava dele. E agora ei-lo ali - no um sonho ou um fantasma, mas carne e sangue. Ou coisa muito parecida. Chamara-a das estrelas e ela acorrera. Abraou-o com toda a sua fora. Sabia que era um truque, uma reconstruo, uma simulao, mas era impecvel, sem um defeito. Segurou-o um momento pelos ombros, de braos estendidos. Era perfeito. Era como se o seu pai tivesse morrido e ido para o Cu havia tantos anos, e finalmente - por aquele caminho nada ortodoxo - ela tivesse conseguido reunir-se-lhe. Soluou e abraou-o de novo. Precisou de um minuto para se dominar. Se tivesse sido Ken, por exemplo, ela teria pelo menos brincado com a idia de que outro dodecaedro - talvez uma Mquina sovitica reparada - estabelecera uma carreira posterior da Terra ao centro da Galxia. Mas semelhante possibilidade no podia ser encarada nem por um momento em relao a ele. Os seus restos apodreciam num cemitrio junto de um lago. Limpou os olhos, a rir e a chorar ao mesmo tempo. - A que devo ento esta apario... robtica ou hipnose? - Sou um artefato ou um sonho? Podias fazer essa pergunta a respeito de tudo. - Ainda hoje, no passa uma semana em que no pense que daria tudo, tudo quanto tenho, somente para passar de novo alguns minutos com o meu pai. - Pois aqui estou - respondeu ele alegremente, de mos levantadas e descrevendo meia volta para que ela pudesse ter a certeza de que a parte de trs do seu corpo tambm ali estava. Mas era to jovem, certamente mais jovem do que ela.
309

Tinha morrido com trinta e seis anos apenas. Talvez aquela fosse a maneira de eles acalmarem os seus temores. Se era assim, eram muito... atenciosos. Ellie conduziu o pai para junto das suas poucas coisas, a enla-lo pela cintura. Ele dava a sensao, sem dvida nenhuma, de ser suficientemente substancial. Se havia sistemas de engrenagens interligadas e circuitos integrados debaixo da sua pele estavam bem escondidos. - Ento como vamos indo? - inquiriu. A pergunta era ambgua. - Quero dizer... - Eu sei. Passaram muitos anos desde que receberam a Mensagem at chegarem aqui. - Classificam pela rapidez ou pela exatido? - Nem por uma coisa, nem por outra. - Quer dizer que ainda no completamos o exame? Ele no respondeu. - Bem, explique-me - pediu, com certa angstia. Alguns de ns levamos anos a descriptografar a Mensagem e a construir a Mquina. No me vai dizer tudo, explicar do que se trata? - Tornaste-te uma grande curiosa - disse ele, como se fosse realmente seu pai, como se estivesse a comparar as ltimas recordaes que conservava dela com a sua personalidade presente e ainda incompletamente desenvolvida. Despenteou-lhe o cabelo, com um gesto afetuoso. Ela tambm se recordava de que ele costumava fazer isso quando era pequena. Mas como podiam eles, a trinta mil anos-luz da Terra, conhecer os gestos afetuosos do pai, no Wisconsin distante no tempo e no espao? De sbito adivinhou: - Sonhos - disse. - A noite passada, quando estvamos todos a sonhar, vocs estavam dentro das nossas cabeas, no verdade? Extraram tudo quanto ns sabemos. - S fazemos cpias. Penso que tudo quanto costumava estar na tua cabea ainda l est. Olha bem. Diz-me se falta alguma coisa. Sorriu e continuou: - Havia tantas coisas que os vossos programas de televiso no nos diziam! Conseguamos avaliar o vosso nvel tecnolgico muito bem e mais uma quantidade de coisas a vosso respeito. Mas h muito mais na vossa espcie do que isso, coisas que com certeza no conseguiramos aprender indiretamente. Admito que possam sentir alguma intruso na intimidade... - Est a brincar. -... mas temos to pouco tempo!
310

- Quer dizer que o exame terminou? Respondemos a todas as vossas perguntas a noite passada, enquanto dormamos? E ento? Ficamos aprovados ou reprovados? - No se trata disso. No como o sexto ano do liceu. Ela freqentava o sexto ano quando ele morrera. - No nos vejam como qualquer xerife interestelar a abater civilizaes fora da lei. Vejam-nos mais como o Gabinete de Recenseamento Galctico. Ns recolhemos informao. Sei que pensam que ningum tem nada a aprender com vocs, porque esto tecnologicamente to atrasados. Mas h outros mritos numa civilizao. - Que mritos? - Oh, msica! Bondade carinhosa. (Gosto destas palavras.) Sonhos. Os humanos so muito bons a sonhar, embora nunca pudssemos saber isso atravs da sua televiso. H culturas em toda a Galxia que permutam sonhos. - Funcionam como um centro de intercmbio cultural interestelar? disso que se trata? No se importam se alguma civilizao rapace e sanguinria descobre e aperfeioa o vo espacial interestelar? - Eu disse que admiro a bondade carinhosa. - Se os nazis tivessem conquistado o mundo, o nosso mundo, e depois desenvolvessem o vo espacial interestelar, vocs no teriam intervindo? - Ficarias surpreendida se soubesses como raro acontecer uma coisa dessas. A longo prazo, as civilizaes agressivas quase sempre se auto-destroem. Est na sua natureza. No podem evit-lo. Num caso desses, a nossa misso seria deixlas em paz. Certificarmo-nos de que ningum as incomodava. Deix-las compreender o seu destino. - Ento por que no nos deixaram em paz? No estou a protestar, note. Sinto apenas curiosidade quanto ao modo como o Gabinete de Recenseamento Galctico funciona. A primeira coisa que captaram de ns foi aquela transmisso do Hitler. Por que estabeleceram contato? - Claro que o quadro era alarmante. Compreendemos que vocs estavam metidos num grande sarilho. Mas a msica disse-nos outra coisa. Beethoven disse-nos que havia esperana. Os casos marginais so a nossa especialidade. Pensamos que lhes seria til uma pequena ajuda. Na realidade, s podemos oferecer uma pequena ajuda. Tu compreendes. H certas limitaes impostas pela causalidade. Tinha-se acocorado, a passar as mos pela gua, e agora estava a enxug-las nas calas.
311

- A noite passada olhamos para dentro de vocs. De todos os Cinco. H muita coisa l: sentimentos, recordaes, instintos, comportamento aprendido, percepes, loucura, sonhos, amores. O amor muito importante. Vocs so uma mistura interessante. - Tudo isso numa noite de trabalho? - Estava a provoc-lo um bocadinho. - Tnhamos de nos apressar. O nosso programa muito apertado. - Por qu, est alguma coisa prestes a... - No. Sucede apenas que, se no engendramos uma causalidade consistente, ela se desenvolve sozinha. Ento quase sempre pior. Ellie no fez a mais pequena idia do que ele queria dizer. - "Engendrar uma causalidade consistente." O meu pai nunca costumava falar assim. - Costumava, com certeza. No te lembras como ele te falava? Era um homem muito lido, e desde pequenina que ele... eu... te falei como um igual. No te lembras? Ela lembrava-se. Lembrava-se. Pensou na me num lar de idosos. - Que bonito medalho - observou ele, exatamente com aquele ar de reserva paternal que ela sempre imaginara que o pai cultivaria se tivesse vivido para assistir sua adolescncia. - Quem to deu? - Ah, isto! - exclamou, a apalpar o medalho. - Para falar verdade, de algum que no conheo muito bem. Ps a minha f prova. Ele... Mas voc j deve saber isso tudo. Ele voltou a sorrir. - Quero saber o que pensa de ns - disse Ellie, concisamente. - O que pensa de fato. Ele no hesitou um momento sequer. - Est bem. Penso que extraordinrio que se tenham sado to bem como saram. Praticamente, no tm nenhuma teoria de organizao social, tm sistemas econmicos espantosamente atrasados, no tm nenhuma compreenso da engrenagem da predio histrica e tm muito pouco conhecimento a respeito de vocs prprios. Considerando a rapidez com que o vosso mundo est a mudar, surpreendente que no tenham j ido pelos ares. por isso que no queremos d-los j por perdidos. Vocs, humanos, possuem um certo talento para a adaptabilidade... pelo menos no curto prazo. - esse o problema, no ? - Esse um problema. Verifica-se que, passado algum
312

tempo, as civilizaes possuidoras apenas de perspectivas a curto prazo desaparecem. Tambm cumprem o seu destino. Ellie queria perguntar-lhe o que ele sentia sinceramente a respeito dos humanos. Curiosidade? Compaixo? Nenhuma espcie de sentimento, eles faziam apenas parte de um dia de trabalho? No fundo do seu corao - ou do rgo interno equivalente, fosse ele qual fosse, que possua -, sentia a respeito dela como ela sentia a respeito de... de uma formiga? Mas no foi capaz de perguntar. Tinha demasiado medo da resposta. Tentou fazer alguma idia, pela entonao da voz e pelas nuances do que dizia, de quem estava ali disfarado como seu pai. Ela tivera uma quantidade imensa de experincia direta com seres humanos; os chefes de estao tinham tido menos de um dia. No seria capaz de discernir qualquer coisa da sua verdadeira natureza sob aquela fachada amigvel e informativa? Mas no, no era. No contedo das suas palavras, ele no era, evidentemente, o seu pai, nem fingia ser. Mas em todos os outros aspectos parecia-se espantosamente com Theodore F. Arroway, 1924-60, vendedor de ferragens, marido e pai amante. No fora um contnuo esforo de vontade, e ela estaria toda babosa, toda sentimental com aquela, aquela... cpia. Sabia-o. Uma parte do seu ser queria perguntar-lhe como tinham corrido as coisas desde que ele fora para o Cu. Quais eram as suas opinies acerca de Advento e xtase? Preparavase alguma coisa de especial para o Milnio? Havia culturas humanas que ensinavam a existncia de uma vida alm da morte dos abenoados em cumes de montanhas ou em nuvens, em cavernas ou osis, mas ela no se lembrava de nenhuma que dissesse que, se uma pessoa era muito, muito boa, ia para a praia quando morria. - Dispomos de tempo para algumas perguntas antes... do que quer que temos de fazer a seguir? - Com certeza. Uma ou duas, pelo menos. - Fale-me do vosso sistema de transporte. - Posso fazer melhor do que isso. Posso mostrar-te. Agenta firme agora. Uma ameba de negrume escorreu do znite, obscurecendo o Sol e o cu azul. - Grande truque - comentou ela, ofegante. Debaixo dos seus ps estava a mesma praia arenosa, na qual ela enterrou os dedos. Por cima... estava o cosmo. Encontravam-se, parecia, muito alto, sobre a Galxia da Via Lctea, a olhar para baixo, pela sua estrutura espiralada, e a
313

cair na sua direo a uma velocidade impossvel. Ele explicoulhe em termos prticos, utilizando a linguagem cientfica familiar da prpria Ellie para descrever essa imensa estrutura em forma de roda de pinos. Mostrou-lhe o Brao Espiral de rion, no qual o Sol estava, naquela poca, embebido. Interiormente em relao a ele, por ordem decrescente de significado mitolgico, encontravam-se o Brao de Sagitrio, o Brao Norma/Scutum e o Brao de Trs Kiloparsec. Apareceu uma rede de linhas retas, representando o sistema de transporte que eles tinham utilizado. Lembrava os mapas iluminados do Metro de Paris, Eda tivera razo. Cada estao, deduziu Ellie, ficava num sistema estelar com um buraco negro duplo de massa baixa. Ela sabia que os buracos negros no podiam ter resultado de colapso estelar, da evoluo normal de sistemas estelares macios, porque eram demasiado pequenos. Talvez fossem primordiais, restos do Big Bang apresados por alguma nave estelar inimaginvel e rebocados para a estao que lhes fora designada. Ou talvez tivessem sido feitos a partir do nada, desde o princpio. Desejou perguntar-lhe isso, mas a excurso avanava a uma velocidade estonteante. Havia um disco de hidrognio incandescente a rotacionar volta do centro da Galxia e dentro dele um anel de nuvens moleculares a correr para o exterior, na direo da periferia da Via Lctea. Ele mostrou-lhe os movimentos ordenados no conjunto de nuvens moleculares gigante Sagitrio B2, que durante dcadas fora um terreno de caa de molculas orgnicas complexas preferencialmente explorado pelos seus colegas radioastrnomos na Terra. Mais perto do centro encontraram outra nuvem molecular gigante e depois a Sagitrio A Ocidental, uma intensa fonte de rdio que a prpria Ellie observara em Argus. E imediatamente adjacentes, no prprio centro da Galxia, apertados num apaixonado abrao gravitacional, um par de imensos buracos negros. A massa de um deles era de cinco milhes de sis. Rios de gs com as dimenses de sistemas solares escorriam da sua bocarra. Dois colossais - Ellie pensou, agastada, nas limitaes da linguagem da Terra -, dois supermacios buracos negros orbitam-se um ao outro no centro da Galxia. A existncia de um fora conhecida, ou dela houvera, pelo menos, fortes suspeitas. Mas dois? No deveria isso ter-se revelado como uma deslocao de linhas espectrais Doppler? Imaginou um letreiro da parte de baixo de um deles dizendo ENTRADA e da do outro SADA. Naquele momento, a entrada
314

estava a ser utilizada; a sada encontrava-se apenas ali. E era a que se situava aquela estao - a Grand Central Station -, em toda a segurana no exterior dos buracos negros do centro da Galxia. Milhes de jovens estrelas vizinhas tornavam o firmamento brilhante; mas as estrelas, o gs e a poeira estavam a ser devorados pelo buraco negro de entrada. - Vai ter a qualquer lado, no verdade? - perguntou Ellie. - Claro. - Pode dizer-me onde? - Com certeza. Todo este material vai parar a Cygnus A. Cygnus A era uma coisa acerca da qual ela estava informada. Tirando apenas o resto de uma supernova prxima, em Cassiopia, era a fonte de rdio mais brilhante do firmamento da Terra. Ela calculara que Cygnus A produzia num segundo mais energia do que o Sol em quarenta mil anos. A fonte de rdio encontrava-se a seiscentos milhes de anos-luz de distncia, muito para alm da Via Lctea, no seu reino das galxias. Como acontecia com muitas fontes de rdio extragalcticas, dois enormes jatos de gs, viajando separados quase velocidade da luz, faziam uma teia complexa de frentes de choque Rankine-Hugoniot com o rarefeito gs intergalctico - e produziam, no processo, um farol de rdio que brilhava vivamente sobre a maior parte do universo. Toda a matria daquela enorme estrutura, com quinhentos mil anos-luz de dimetro, saa de um pequeno e quase insignificante ponto no espao, exatamente a meio caminho entre os jatos. - Esto a jazer a Cygnus A? Lembrou-se vagamente de uma noite estival no Michigan, quando era rapariga. Receara cair no cu. - Oh, no somos apenas ns! Trata-se de um... projeto de cooperao de muitas galxias. isso o que fazemos principalmente: construo. S um... s uns quantos de ns estamos ligados a civilizaes emergentes. Em cada pausa ela sentira uma espcie de zunido na cabea, aproximadamente na rea do lobo parietal esquerdo. - H projetos de cooperao entre galxias? - perguntou. Quantidades de galxias, cada uma com uma espcie de administrao central? Com centenas de milhares de milhes de estrelas em cada galxia? E depois essas administraes cooperam umas com as outras? Para lanar milhes de sis em Centauro... desculpe, em Cygnus A? Oh... Perdoe, estou completamente atordoada com a escala. Por que fariam tudo isto? Para qu? - Ests a pensar no universo como sendo um deserto. H
315

milhares de milhes de anos que no o . Penso nele mais como... cultivado. Novo zunido. - Mas para qu? Que h l para cultivar? - O problema bsico facilmente determinado. No te deixes assustar pela escala. No fim de contas, s uma astrnoma. O problema consiste no fato de o universo estar a expandir-se e no existir nele matria suficiente para deter a expanso. Ao fim de algum tempo, nada de novas galxias, nada de novas estrelas, nada de novos planetas, nada de formas de vida recm-surgidas - apenas a mesma velharia de sempre. Est tudo a ficar caduco. tornar-se- chato. Por isso, estamos a experimentar em Cygnus A a tecnologia para fazer algo novo. Poder chamar-se-lhe uma experincia de renovao urbana. Mas o nosso programa experimental no se resume a isso. Um pouco mais para diante talvez queiramos isolar uma parte do universo e evitar que o espao v ficando cada vez mais vazio medida que as eternidades passem. Claro que a maneira de o fazer aumentando a densidade da matria local. trabalho bom e honesto. Como gerir uma loja de ferragens no Wisconsin. Se a Cygnus A se encontrava a seiscentos milhes de anosluz de distncia, ento os astrnomos da Terra - ou, pela mesma ordem de idias, de qualquer outro ponto da Via Lctea - estavam a v-la como era havia seiscentos milhes de anos. Mas ela sabia que, na Terra, seiscentos milhes de anos atrs no existia praticamente, nem mesmo nos oceanos, vida suficientemente grande para se lobrigar. Eles eram velhos. Havia seiscentos milhes de anos, numa praia como aquela... S que sem caranguejos, sem gaivotas, sem palmeiras. Tentou imaginar uma planta microscpica dada costa, a tentar firmar-se debilmente logo acima da linha da gua, enquanto aqueles seres estavam ocupados com galactognese experimental e engenharia csmica introdutria. - Tm estado a lanar matria na Cygnus A nos ltimos seiscentos milhes de anos? - Bem, o que vocs detectaram atravs da radioastronomia foram apenas algumas das nossas experincias de exeqibilidade iniciais. Agora estamos muito mais adiantados. E em devido tempo, dali a mais umas centenas de milhes de anos, imaginou Ellie, radioastrnomos da Terra - se os houvesse - detectariam um processo substancial na reconstruo do universo volta da Cygnus A. Preparou-se para novas revelaes e prometeu a si mesma que no permitiria
316

que a intimidassem. Havia uma hierarquia de seres numa escala que no imaginara. Mas a Terra tinha um lugar, uma importncia nessa hierarquia; eles no se teriam dado a todo aquele trabalho para nada. O negrume recuou vertiginosamente para o znite e desapareceu; Sol e cu azul voltaram. O cenrio era o mesmo: rebentao, areia, palmeiras, porta de Magritte, microcmara, fronde e o seu... pai. - Aquelas nuvens e aqueles anis interestelares em movimento perto do centro da Galxia... No so devidos a exploses peridicas nestas imediaes? No perigoso situar a estao aqui? - Episdicas, e no peridicas. S acontece em pequena escala, nada que se parea com o que estamos a fazer em Cygnus A. E controlvel. Sabemos quando vai acontecer e geralmente limitamo-nos a encolher-nos para nos protegermos. Se verdadeiramente perigoso, ento transferimos temporariamente a estao para qualquer outro lado. Tudo isto rotina, compreendes? - Claro. Rotina. Foram vocs que construram tudo? Refirome aos caminhos subterrneos. Vocs e essoutros... engenheiros de outras galxias? - Oh, no! Ns no construmos nenhuma dessas coisas. - Escapou-me alguma coisa. Ajude-me a compreender. - Parece acontecer o mesmo em toda a parte. No nosso caso, emergimos h muito tempo em muitos mundos diferentes da Via Lctea. Os primeiros dentre ns criaram o vo espacial interestelar e eventualmente descobriram por acaso uma das estaes de trnsito. Claro que no sabamos o que era. Nem sequer tivemos a certeza se era artificial enquanto um de ns no teve a coragem suficiente para descer por ali abaixo. - Quem so os "ns"? Refere-se aos antepassados da sua... raa, da sua espcie? - No, no. Somos muitas espcies, de muitos mundos. Eventualmente descobrimos um grande nmero de caminhos subterrneos - de vrias idades, com vrios estilos de ornamentao e todos abandonados. A maioria encontrava-se ainda em bom estado de funcionamento. Ns limitamo-nos a fazer algumas reparaes e algumas melhorias. - No encontraram mais nenhuns artefatos? Nenhumas cidades mortas? Nenhuns registros do que aconteceu? No restavam nenhuns construtores de caminhos subterrneos? Ele abanou a cabea. - Nenhuns planetas industrializados abandonados?
317

Repetiu o gesto. - Houve uma civilizao escala galctica que surgiu e desapareceu sem deixar nenhum vestgio, a no ser as estaes? - mais ou menos isso. E aconteceu o mesmo noutras galxias. H milhares de milhes de anos foram todos para qualquer outro lado. No fazemos a mnima idia para onde. - Mas para onde poderiam ter ido? Ele abanou a cabea pela terceira vez, mas agora muito devagar. - Por conseqncia, vocs no so... - No, ns somos apenas zeladores. Talvez um dia eles voltem. - Est bem, s mais uma - pediu ela, de indicador espetado diante do nariz, como provavelmente fora seu hbito aos dois anos de idade. - S mais uma pergunta. - Seja - acedeu ele, tolerante. - Mas restam-nos poucos minutos. Ela olhou de novo para a porta e reprimiu um estremecimento ao ver um pequeno caranguejo quase transparente passar de lado. - Quero saber a respeito dos vossos mitos, das vossas religies. Que os enche de respeitoso temor? Ou os que fazem o numinoso so incapazes de sentir isso? - Vocs tambm fazem o numinoso. No, eu sei o que ests a perguntar. certamente que o sentimos. Compreendes naturalmente que me difcil comunicar-te parte disto. Mas vou dar-te um exemplo do que pretendes saber. No digo que o seja exatamente, mas dar-te- um... Fez uma pausa momentnea e ela sentiu de novo um zunido, desta vez no lobo occipital esquerdo. Considerou a possibilidade de ele estar a rebuscar no meio dos neurnios dela. Ter-lhe-ia escapado alguma coisa na noite anterior? Se assim fora, sentia-se satisfeita. Significava que eles no eram perfeitos. - ... sabor do nosso numinoso. Relaciona-se com pi, a razo entre o permetro de uma circunferncia e o seu dimetro. Claro que tu sabes isso bem, e tambm sabes que nunca se pode chegar ao fim de pi. No existe nenhuma criatura no universo, por muito inteligente que seja, que consiga calcular pi at ao ltimo dgito - porque no existe nenhum ltimo dgito, mas sim, apenas, um nmero infinito de dgitos. Os vossos matemticos fizeram um esforo para o calcular at ao... Ela sentiu de novo o zunido.
318

- ... nenhum de vocs parece saber... digamos at ao centsimo nono lugar. No ficars surpreendida se te disser que outros matemticos foram mais longe. Bem, eventualmente suponhamos que no espao da dcima para a vigsima potncia - acontece qualquer coisa. Os dgitos que variam fortuitamente desaparecem e durante um espao de tempo incrivelmente longo s h uns e zeros. Distraidamente, ia desenhando um crculo na areia com o dedo grande do p. Ela fez uma pausa com a durao de um batimento cardaco antes de responder. - E os zeros e os uns param, finalmente? Regressam a uma seqncia fortuita de dgitos? - Apressou-se a acrescentar, ao notar um leve sinal de encorajamento da parte dele: - E o nmero de zeros e uns? um produto de nmeros primos? - Sim, e onze deles. - Est a dizer-me que h uma mensagem em onze dimenses profundamente oculta no nmero pi? Algum no universo comunica por... matemtica? Mas... ajude-me, est a ser-me realmente difcil compreend-lo. A matemtica no arbitrria. Quero dizer, pi tem de ter o mesmo valor em todo o lado. Como se pode ocultar uma mensagem dentro de pi? Est embutida no tecido do universo? - Exatamente. Ela fitou-o, de olhos muito abertos. - ainda melhor do que isso - prosseguiu ele. - Presumamos que s na aritmtica de base dez aparece a seqncia de zeros e uns, embora se possa perceber que se passa algo de estranho em qualquer outra aritmtica. Presumamos tambm que os seres que fizeram esta descoberta tinham dez dedos. Ests a ver a impresso que d? como se pi tenha estado espera, h milhares de milhes de anos, de que apaream matemticos com dez dedos e computadores rpidos. Compreendes, a Mensagem foi a modos que dirigida a ns. - Mas isso apenas uma metfora, no verdade? No se trata realmente de pi e do dcimo para o vigsimo lugar, pois no? Vocs no tm, de fato, dez dedos. - No, de fato. - Sorriu-lhe de novo. - Pelo amor de Deus, que diz a Mensagem? Ele ficou um momento calado, levantou um indicador e depois apontou para a porta. Um pequeno grupo de pessoas saa excitadamente dela. Aparentavam um estado de esprito jovial, como se se tratasse da partida para um piquenique havia muito adiado. Eda acompanhava uma espantosa e jovem mulher de saia e
319

blusa vivamente coloridas e com o cabelo cuidadosamente coberto pelo arrendado gele preferido pelas mulheres muulmanas de Yorubaland; estava visivelmente transbordante de alegria por v-la. Graas a fotografias que ele mostrara, Ellie reconheceu-a como sua mulher. Sukhavati dava a mo a um jovem de ar determinado e olhos grandes e sentimentais; Ellie presumiu que se tratava de Surindar Ghosh, o havia muito falecido estudante de Medicina e marido de Devi. Xi conversava animadamente com um homem baixo, vigoroso e de porte autoritrio, que tinha bigode ralo e cado dos lados e envergava uma cabaia de rico brocado, suntuosamente adornada com contas. Ellie imaginou-o a superintender pessoalmente na construo do modelo funerrio do Reino Mdio, a gritar instrues aos que deitavam o mercrio. Vaygay apresentou uma rapariga de onze ou doze anos, cujas tranas louras balanavam cadncia dos seus passos: - A minha neta, Nina... mais ou menos. A minha grduquesa. Devia t-las apresentado antes, em Moscovo. Ellie abraou a rapariga. Sentia-se grata por Vaygay no ter aparecido com Meera, a ecdisiasta. Observou a ternura do colega para com Nina e achou que gostava mais dele do que nunca. Durante todos os anos em que o conhecera, ele mantivera bem escondido aquele lugar secreto do seu corao. - No tenho sido um bom pai para a me dela - confessou Vaygay. - Ultimamente, quase nunca vejo Nina. Ellie olhou em seu redor. Os chefes de estao tinham arranjado para cada um dos Cinco o que s podia ser descrito como os seus amores mais profundos. Talvez o tivessem feito apenas para tornar menos difceis as barreiras de comunicao com outra espcie espantosamente diferente. Sentia-se satisfeita por nenhum deles estar a tagarelar agradavelmente com uma cpia exata de si prprio. "E se fosse possvel fazer aquilo na Terra?", perguntou-se. Se, apesar de todo o nosso fingimento e dissimulao, fosse necessrio aparecer em pblico com a pessoa que amssemos acima de todas as outras? Supondo que isso era um requisito prvio para discorrer socialmente na Terra. Mudaria tudo. Imaginou uma falange de membros de um sexo a rodear um membro solitrio do outro. Ou cadeias de pessoas. Crculos. As letras H ou Q. Indolentes figuras de 8s. Podiam-se monitorizar afetos profundos com um relance de olhos, bastando apenas observar a geometria - uma espcie de relatividade geral aplicada psicologia social. As dificuldades prticas de tal mtodo seriam considerveis, mas ningum conseguiria mentir
320

a respeito do amor. Os zeladores estavam com pressa, corts, mas determinadamente com pressa. No havia muito tempo para falar. A entrada para a cmara de vcuo do dodecaedro estava de novo visvel, mais ou menos no mesmo lugar onde estivera quando tinham chegado. Por simetria, ou talvez devido a alguma lei de conservao interdimensional, a porta de Magritte desaparecera. Apresentaram toda a gente uns aos outros. Ellie sentiu-se idiota, em mais de um aspecto, ao explicar em ingls ao imperador Qin quem o pai era. Mas Xi traduziu obsequiosamente, e todos eles apertaram as mos, com solenidade, como se aquele fosse o seu primeiro encontro, talvez num churrasco nos subrbios. A mulher de Eda era uma grande beldade e Surindar Ghosh observava-a com uma ateno mais do que casual. Devi no parecia importar-se; talvez se sentisse meramente satisfeita com a exatido minuciosa do simulacro. - Aonde foi quando transps a porta? - perguntou-lhe Ellie, docemente. - Maidenhall Way, 416 - respondeu Devi. A outra olhou-a sem compreender. - Londres, 1973. Com Surindar. Inclinou a cabea na direo dele e acrescentou: - Antes da sua morte. Ellie perguntou a si mesma o que teria encontrado se tivesse transposto a porta da praia. Talvez Wisconsin no fim da dcada de cinqenta. Ela no aparecera na hora prevista e, por isso, ele viera ao seu encontro. Fizera isso mais de uma vez no Wisconsin. Tambm tinham falado a Eda de uma mensagem profundamente inserida no interior de um nmero transcendente, mas na sua histria no se tratara de pi nem de e, a base dos logaritmos naturais, mas sim de uma categoria de nmeros de que ela nunca ouvira falar. Com uma infinidade de nmeros transcendentes, nunca saberiam ao certo que nmero estudar quando regressassem Terra. - Senti uma vontade imensa de ficar e trabalhar no caso confessou ele a Ellie, brandamente -, e tive a percepo de que eles precisavam de ajuda... de um modo qualquer de pensar na decifrao que lhes no tivesse ocorrido. Mas creio que se trata de uma coisa muito pessoal para eles. No querem compartilh-la com outros. Alis, encarando a realidade, acho que no somos suficientemente inteligentes para lhes darmos uma ajuda.
321

No tinham eles decifrado a mensagem em pi? Os chefes de estao, os zeladores, os arquitetos de novas galxias, no tinham decifrado uma mensagem que estivera debaixo da sua influncia durante uma ou duas rotaes galcticas? A mensagem seria assim to difcil, ou estariam eles a...? - So horas de ir para casa - disse-lhe o pai. Foi dilacerante. Ela no queria ir. Tentou fitar a fronde de palmeira. Tentou fazer mais perguntas. - Que quer dizer com "ir para casa"? Quer dizer que vamos emergir algures no sistema solar? Como desceremos para a Terra? - Vers - respondeu-lhe ele. - Ser interessante. Passou-lhe o brao pela cintura e conduziu-a na direo da porta aberta da cmara de vcuo. Era como na hora de ir para a cama. Podia ser engraada, podia fazer perguntas inteligentes, e talvez eles a deixassem ficar levantada at um bocadinho mais tarde. Costumava dar resultado, pelo menos um pouco. - A Terra agora est ligada com isto c em cima, no verdade? Em ambos os sentidos. Se ns podemos voltar para casa, vocs podem descer at ns num pice. Sabe, isso deixame tremendamente nervosa. Por que no se limitam a cortar a ligao? Comecemos por a. - Lamento, Presh - respondeu ele, como se ela j tivesse ultrapassado descaradamente a hora de se deitar: as oito horas. Lamentaria ele isso, ou o fato de no estarem preparados para desatarraxar o tnel? - Durante algum tempo, pelo menos, o caminho estar aberto apenas para trnsito de entrada. Mas no esperamos us-lo. Ela gostaria que a Terra estivesse isolada de Vega. Preferia uma margem de cinqenta e dois anos entre comportamento inaceitvel na Terra e a chegada de uma expedio punitiva. A ligao pelo buraco negro era inquietante. Eles podiam chegar quase instantaneamente, talvez apenas em Hokkaido, ou talvez em qualquer ponto da Terra. Era uma transio para aquilo a que Hadden chamara micro-interveno. Fossem quais fossem as garantias que eles dessem, agora observar-nos-iam mais amide. Tinham-se acabado as espreitadelas para uma olhadela, a fim de ver como as coisas iam, com intervalos de alguns milhes de anos. Aprofundou mais o seu mal-estar. Como as circunstncias se tinham tornado... teolgicas. Ali estavam seres que viviam no cu, seres enormemente sabedores e poderosos, seres preocupados com a nossa sobrevivncia, seres com um
322

conjunto de perspectivas quanto ao modo como deveramos comportar-nos. Repudiavam semelhante papel, mas era evidente que podiam aplicar recompensa e castigo, vida e morte, aos insignificantes habitantes da Terra. Em que isto diferente, perguntou-se, da antiga religio? A resposta acudiulhe imediatamente ao esprito: era uma questo de prova. Nas suas videotapes, nos dados que os outros tinham adquirido, haveria evidncia real da existncia da estao, do que l se passava, do sistema de trnsito dos buracos negros. Haveria cinco histrias independentes e mutuamente corroborativas, apoiadas por provas fsicas convincentes. Isto era um fato, no msica de ouvido e mistificao. Voltou-se para ele e deixou cair a fronde. Em silncio, ele baixou-se e devolveu-lha. - Foi muito generoso da sua parte responder a todas as minhas perguntas. Posso responder a algumas que queira fazer? - Obrigado. Respondeste a todas as nossas perguntas a noite passada. - Acabou-se? Nenhuns mandamentos? Nenhumas instrues para os provincianos? . - As coisas no funcionam assim, Presh. Agora s crescida. Ests entregue a ti prpria. Ele inclinou a cabea, envolveu-a naquele seu sorriso, e ela lanou-se-lhe nos braos, com os olhos de novo cheios de lgrimas. Foi um abrao demorado. Por fim sentiu-o a soltar-lhe carinhosamente os braos. Eram horas de ir para a cama. Pensou levantar o indicador e pedir-lhe ainda mais um minuto. Mas no quis decepcion-lo. - Adeus, Presh. D saudades tua me. - Cuide de si - respondeu em voz fraca. Lanou um ltimo olhar praia do centro da Galxia. Um casal de aves marinhas, talvez procelrias, estava suspenso numa coluna de ar em ascenso. Mantinham-se no ar quase sem um bater de asas. Mesmo entrada da cmara de vcuo voltou-se e chamou-o. - Que diz a vossa Mensagem? O um em pi? - No sabemos - respondeu ele, um pouco tristemente, e deu alguns passos na sua direo. - Talvez seja uma espcie de acidente estatstico. Ainda estamos a estudar o assunto. A brisa tornou-se mais forte e despenteou-a de novo. - Bem, dem-nos uma apitadela quando descobrirem frisou.

323

CAPTULO XXI Causalidade Como moscas para rapazes traquinas somos ns para os deuses Eles matam-nos por divertimento. WILIAM SHAKESPEARE King Lear, Iv, i, 36 Quem todo-poderoso deveria temer tudo. PIERRE CORNEILL Cinema (1640), ato IV, cena II Estavam loucos de alegria por voltar. Gritavam de contentamento, tontos de excitao. Passaram por cima das cadeiras. Abraaram-se e deram palmadas nas costas uns dos outros. Estavam todos beira das lgrimas. Tinham conseguido - mas no apenas isso: tinham regressado, tinham passado em segurana por todos os tneis. Bruscamente, no meio de uma saraivada de esttica, o rdio comeou a relatar o estado da Mquina. Todos os trs benzels estavam a desacelerar. A carga eltrica acumulada estava a dissipar-se. Pelo comunicado, tornava-se evidente que o Projeto no fazia idia nenhuma do que acontecera. Ellie perguntou a si mesma quanto tempo teria decorrido. Olhou para o relgio de pulso. Um dia, pelo menos, o que os colocava j no ano 2000. Muito apropriado. "Oh, s quero ver a cara deles quando ouvirem o que temos para lhes dizer!" pensou. Num gesto tranqilizador, deu uma palmadinha no compartimento onde estavam acondicionadas as dzias de videomicrocassetes. Como o mundo mudaria quando aquelas pelculas fossem reveladas! O espao entre e volta dos benzels fora repressurizado. As portas da cmara de vcuo estavam a abrir--se. Agora perguntavam-lhes, via rdio, como se sentiam. - Estamos timos! - gritou ela pelo seu microfone. - Deixemnos sair. Nem acreditaro no que nos aconteceu. Os Cinco emergiram da cmara de vcuo, felizes, a saudar efusivamente os camaradas que os tinham ajudado a construir e a pr a Mquina em funcionamento. Os tcnicos japoneses saudaram-nos. Funcionrios do Projeto avanaram direitos a eles. Devi disse tranqilamente a Ellie:

- Tanto quanto me apercebo, toda a gente usa exatamente a mesma roupa que usava ontem. Repare naquela horrvel gravata amarela do Peter Valerian. - O, ele usa constantemente aquele trapo velho! - replicou Ellie. - Foi a mulher que lha deu. - Os relgios marcavam quinze horas e vinte minutos. A ativao ocorrera cerca das trs horas da tarde anterior. Portanto, tinham estado ausentes apenas pouco mais de vinte e quatro horas... - Que dia hoje? - perguntou, e eles olharam-na, sem compreender. Havia qualquer coisa que no batia certo. - Peter, pelo amor de Deus, que dia hoje? - Que quer dizer? - perguntou Valerian, por sua vez. - , hoje! Sexta-feira, 31 de Dezembro de 1999. Vspera de Ano Novo. a isso que se refere? Voc est bem, Ellie? Vaygay pedia a Archangelsky que o deixasse comear pelo princpio, mas s depois de lhe devolverem os seus cigarros. Funcionrios ligados ao Projeto e representantes do Consrcio da Mquina convergiam volta deles. Ellie viu Der Heer abrir caminho atravs do ajuntamento, na sua direo. - Da vossa perspectiva, que aconteceu? - perguntou ela quando, finalmente, ele ficou a uma distncia que permitia conversarem. - Nada. O sistema de vcuo funcionou, os benzels giraram, acumularam uma grande carga eltrica, atingiram a velocidade prescrita e depois inverteu-se tudo. - Que queres dizer com esse "inverteu-se tudo"? - Os benzels perderam velocidade e a carga eltrica dissipou-se. O sistema foi repressurizado, os benzels pararam e vocs todos saram. Demorou tudo a uns vinte minutos e no conseguimos falar com vocs enquanto os benzels estiveram a girar. Experimentaram alguma coisa? Ela riu-se. - Ken, meu rapaz, tenho uma histria para te contar. Houve uma festa para o pessoal do Projeto celebrar a ativao da Mquina e o importante Ano Novo. Ellie e os seus companheiros de viagem no estiveram presentes. Os programas de televiso estavam cheios de celebraes, paradas, exposies, retrospectivas, prognsticos e discursos otimistas de dirigentes nacionais. Ela ouviu vagamente as observaes do abade Utsumi, beatfico como sempre. Mas no podia perder tempo. A Diretoria do Projeto chegara
325

rapidamente concluso, a partir dos fragmentos das suas aventuras, que os Cinco tinham tido oportunidade de contar, de que qualquer coisa correra mal. Viram-se, por isso, levados apressadamente do meio das multides agitadas de funcionrios governamentais e do Consrcio para um interrogatrio preliminar. Considerava-se prudente, explicaram funcionrios do Projeto, que cada um dos Cinco fosse interrogado separadamente. Der Heer e Valerian orientaram o interrogatrio de Ellie numa pequena sala de reunies. Estavam presentes outros funcionrios do Projeto, incluindo o antigo aluno de Vaygay, Anatoly Goldman. Ela deduziu que Bobby Bui, que falava russo, acompanhava os americanos durante o interrogatrio de Vaygay. Escutavam-na cortesmente e de vez em quando Peter mostrava-se encorajador. Mas tinham dificuldades em acompanhar a seqncia dos acontecimentos. De certo modo, muito do que ela relatava preocupava-os. O seu entusiasmo no era contagioso. Era-lhes difcil aceitar que o dodecaedro estivera ausente vinte minutos - quanto mais um dia! -, pois o arsenal de instrumentos exteriores aos benzels filmara e gravara o acontecimento e no revelara nada de extraordinrio. Tudo quanto acontecera, explicou Valerian, fora os benzels atingirem a velocidade prescrita, vrios instrumentos de utilidade desconhecida apresentarem movimento no equivalente s suas agulhas, os benzels terem perdido velocidade e parado, e os Cinco terem sado num estado de grande excitao. Ele no disse exatamente a "tartamudear disparates", mas ela adivinhou a sua inquietao. Embora a tratassem com deferncia, Ellie sabia o que estavam a pensar: a nica funo da Mquina fora produzir uma iluso memorvel em vinte minutos, ou - possivelmente - dar com os Cinco em malucos. Ela apresentou-lhes as videomicrocassetes, cada uma cautelosamente rotulada: "Sistema Anelar de Vega" por exemplo, ou "Instalao de Rdio(?) de Vega", "Sistema Quntuplo", "Paisagem Estelar do Centro Galctico" e uma com a inscrio de "Praia": Introduziu-as uma aps outra no modo "transmitir". No continham nada. As cassetes estavam em branco. Ela no conseguia compreender o que correra mal. Aprendera com todo o cuidado a maneira de trabalhar com o sistema de videomicrocmara e utilizara-o com xito em experincias antes da ativao da Mquina. At efetuara uma verificao do comprimento de pelcula utilizado
326

depois de terem deixado o sistema de Vega. Ficou ainda mais arrasada quando, posteriormente, lhe disseram que os instrumentos levados pelos outros tambm tinham falhado, no se sabia como. Peter Valerian queria acreditar nela; Der Heer tambm. Mas era-lhes difcil, mesmo com a melhor boa vontade do mundo. A histria que os Cinco tinham trazido era um pouco... bem, inesperada - alm de totalmente desprovida de provas fsicas. Para mais, no houvera tempo suficiente para tudo aquilo, eles tinham estado fora de vista apenas vinte minutos. No fora aquela a recepo que ela esperara. Mas tinha confiana em que tudo acabaria por se explicar por si mesmo. De momento contentava-se com reviver mentalmente a experincia e tomar alguns apontamentos pormenorizados. Queria ter a certeza de que no se esqueceria de nada. Embora avanasse da Kamchatka uma frente de ar extremamente frio, o tempo continuava a estar mais quente do que era prprio da estao quando, ao fim do dia de Ano Bom, chegou ao Aeroporto Internacional de Sapporo um nmero no previsto de avies. O novo secretrio da Defesa americano, Michael Kitz, e uma equipe de especialistas apressadamente constituda, chegaram num avio com a denominao "Estados Unidos da Amrica". A sua presena s foi confirmada por Washington quando o caso estava prestes a ser divulgado em Hokkaido. O conciso comunicado para a imprensa assinalava que a visita era de rotina, que no havia nenhuma crise, nenhum perigo, e que no foi recebida nenhuma informao extraordinria na Instalao de Integrao de Sistemas da Mquina, a nordeste de Sapporo. Um Tu-120 viera durante a noite de Moscovo, transportando, entre outros, Stefan Baruda e Timofei Gotsridze. Claro que nenhum dos grupos se sentia encantado por passar o feriado daquele Ano Bom longe da sua famlia. Mas o tempo em Hokkaido constituiu uma surpresa agradvel; estava to ameno que as esculturas de Sapporo se derretiam e o dodecaedro de gelo se transformara num glaciar quase informe, com gua a pingar de superfcies arredondadas que tinham sido as arestas das superfcies pentagonais. Dois dias depois desencadeou-se uma tempestade invernal to violenta que todo o trnsito para as instalaes da Mquina foi interrompido, at mesmo o de veculos de quatro rodas. Algumas ligaes de rdio e todas as de televiso foram cortadas; aparentemente a tempestade derrubara uma torre de relais de microondas. Durante a maior parte dos novos interrogatrios, a nica comunicao com o mundo exterior
327

fazia-se pelo telefone. E poderia concebivelmente efetuar-se, pensou Ellie, pelo dodecaedro. Sentia-se tentada a introduzir-se secretamente a bordo e a fazer rotacionar os benzels. Agradava-lhe imaginar aquela fantasia. Mas, na verdade, no havia nenhuma maneira de saber se a Mquina voltaria alguma vez a funcionar, pelo menos deste lado do tnel. Ele dissera que no voltaria. Permitiu-se pensar novamente na praia. E nele. Fosse o que fosse que viesse a acontecer, uma ferida profunda existente dentro dela estava a sarar. Sentia o tecido cicatricial a formar-se. Fora a psicoterapia mais cara da histria do mundo. E isso era dizer muito, pensou. Xi e Sukhavati foram interrogados por representantes dos seus respectivos pases. Embora a Nigria no tivesse desempenhado nenhum papel significativo na aquisio da Mensagem ou na construo da Mquina, Eda aquiesceu sem hesitar a ser demoradamente entrevistado por funcionrios nigerianos. Mas tudo isso foi superficial, comparado com os interrogatrios a que foram submetidos pelo pessoal do Projeto. Vaygay e Ellie foram ainda mais minuciosa e profundamente interrogados pelas equipes de alto nvel vindas da Unio Sovitica e dos Estados Unidos para esse fim especfico. Ao princpio, os interrogatrios americano e sovitico excluam estrangeiros, mas, depois de protestos apresentados atravs do Consrcio Mundial da Mquina, tanto os Estados Unidos como a Unio Sovitica cederam e as sesses voltaram a internacionalizar-se. Kitz dirigia o interrogatrio de Ellie e, atendendo ao pouco tempo de que dispusera, apresentava-se surpreendentemente bem preparado para tal misso. Valerian e Der Heer diziam ocasionalmente uma palavra a favor dela e de vez em quando faziam uma pergunta penetrante. Mas quem dirigia o espetculo era Kitz. Disse-lhe que estava a abordar a histria dela ctica, mas construtivamente, no que julgava ser a melhor tradio cientfica. Confiava em que no confundisse a franqueza das suas perguntas com alguma animosidade pessoal. Ela merecialhe o mais elevado respeito. Ele, pelo seu lado, no permitiria que a sua capacidade de julgamento fosse perturbada pelo ato de ter sido contra o Projeto da Mquina desde o princpio. Ellie resolveu deixar passar, sem discutir, uma afirmao enganadora to pattica e comeou a fazer o seu relato. Ao princpio, ele escutou-a atentamente, fez ocasionais
328

perguntas de pormenor e pediu desculpa quando a interrompia. No segundo dia, porm, j no se notavam tais cortesias. - ... portanto, o nigeriano foi visitado pela mulher, a indiana pelo defunto marido, o russo pela neta engraada, o chins por um senhor da guerra mongol qualquer... - Qin no era mongol... - ... e voc, com mil raios, voc foi visitada pelo seu querido e falecido pai, que lhe disse que ele e os amigos tinham andado atarefados a reconstruir o universo, com mil raios! "Padre Nosso que estais no Cu..."? Isso religio pura. Isso antropologia cultural pura. Isso Sigmund Freud puro. No se apercebe disso? No s afirma que o seu pai regressou dos mortos, como espera, de fato, que ns acreditemos que ele fez o universo... - Est a deformar o que... - Tire o cavalo da chuva, Arroway. No insulte a nossa inteligncia. No nos apresenta um resqucio de prova e espera que ns acreditemos na maior histria da carochinha de todos os tempos? No assim to parva. Voc uma senhora inteligente. Como foi capaz de imaginar que se safaria com uma dessas? Ela protestou. Valerian tambm protestou. Aquele gnero de interrogatrio, declarou, era uma perda de tempo. Naquele momento, a Mquina estava a ser submetida a testes fsicos delicados. Era assim que a validade da histria contada por ela podia ser verificada. Kitz concordou que a prova fsica seria importante. Mas a natureza do relato da Arroway, argumentou, era revelador, era uma maneira de compreender o que realmente acontecera. - O encontro com o seu pai no Cu e tudo o mais, doutora Arroway, revelador, porque voc foi criada na cultura judaicocrist. essencialmente a nica dos Cinco dessa cultura e foi a nica que encontrou o seu pai. A sua histria demasiado apropriada. No suficientemente imaginativa. Aquilo era pior do que ela julgara possvel. Experimentou um momento de pnico epistemolgico - como quando no encontramos o carro onde o deixamos estacionado, ou a porta que fechamos chave noite est aberta de manh. - Pensa que inventamos tudo isto? - Bem, vou contar-lhe uma coisa, doutora Arroway. Quando era muito novo, trabalhei no Gabinete do Promotor de Justia de Cook Country. Quando pensavam pronunciar algum, faziam trs perguntas. - Foi-as contando pelos dedos: - Tivera a oportunidade? Tivera os meios? Tivera o motivo?
329

- Para fazer o qu? Ele olhou-a com desdm. - Mas os nossos relgios mostravam que tnhamos estado ausentes mais de um dia - protestou ela. - No sei como pude ser to estpido! - exclamou Kitz, e deu uma palmada na testa. - Demoliu o meu argumento. Esquecerame de que impossvel adiantar o relgio um dia! - Mas isso implicaria uma conspirao. Pensa que Xi mentiu? Pensa que Eda mentiu? Pensa... - O que penso que devemos passar para uma coisa mais importante. Sabe, Peter - Kitz voltou-se para Valerian -, estou convencido de que voc tem razo. Estar aqui amanh de manh um primeiro rascunho do Relatrio da Verificao dos Materiais. No percamos mais tempo com... histrias. A reunio fica interrompida at essa altura. Der Heer no dissera uma palavra durante toda a sesso da tarde. Dirigiu-lhe um sorriso hesitante, e ela no pde deixar de o comparar com o do pai. s vezes, a expresso de Ken parecia instig-la, implorar-lhe. Mas o qu ou o qu, no fazia idia; talvez a mudar de histria. Ele lembrava-se das recordaes de infncia de Ellie e sabia como chorara o pai. Era evidente que considerava a possibilidade de ela ter endoidecido. Pela mesma ordem de idias, pensou Ellie, considerava igualmente a possibilidade de os outros tambm terem endoidecido. Histeria coletiva. Alucinao compartilhada. Folie nq. - Pronto, aqui est ele - disse Kitz. O relatrio tinha cerca de um centmetro de espessura e ele deixou-o cair em cima da mesa, dando origem a que se espalhassem alguns lpis. - A senhora querer l-lo, doutora Arroway, mas eu posso fazer-lhe um sumrio rpido dos resultados. Est bem? Ela assentiu, com uma inclinao de cabea. Ouvira, atravs do "diz-se que..." que o relatrio era muitssimo favorvel ao que os Cinco tinham contado. Esperava que viesse pr ponto final quele disparate. - Aparentemente - Kitz imprimiu grande nfase palavra -, o dodecaedro esteve exposto a um ambiente muito diferente do dos benzels e das estruturas de apoio. Esteve aparentemente sujeito a imensas foras de tenso e compressivas. um milagre o fato de a coisa no ter sido feita em bocados. igualmente um milagre que voc e os outros no tenham sido do mesmo modo feitos em bocados. Alm disso, viu aparentemente um ambiente de intensa radiao - h
330

radiatividade induzida de nvel baixo, rastos de raios csmicos, etc. outro milagre o fato de terem sobrevivido radiao. Mais nada foi acrescentado ou retirado. No h nenhum sinal de eroso ou atrito nos vrtices laterais que a senhora alega terem embatido Freqentemente nas paredes dos tneis. No existe sequer qualquer entalhamento, como deveria haver se o engenho tivesse entrado na atmosfera terrestre velocidade elevada. - E ento isso no confirma o que ns contamos? Pense, Michael. Foras de tenso e compressivas - correntes de foras - so exatamente o que devemos esperar se camos por um buraco negro clssico. H pelo menos cinqenta anos que se sabe isso. Ignoro por que motivo no o sentimos, mas talvez o dodecaedro nos tenha protegido de qualquer maneira. E elevadas doses de radiao do interior do buraco negro e no ambiente do centro galctico, uma fonte conhecida de raios gama. H evidncia independente de buracos negros e h evidncia independente de um centro galctico. Ns no inventamos essas coisas. No compreendo a ausncia de atrito, mas isso depende da interao entre um material que mal estudamos e um material que completamente desconhecido. Eu no esperaria nenhum entalhamento ou carbonizao, porque ns no afirmamos que entramos atravs da atmosfera da Terra. Parece-me que a evidncia confirma quase inteiramente a nossa histria. Qual o problema? - O problema que vocs so demasiado espertos. Demasiado espertos. Veja as coisas do ponto de vista de um ctico. Recue uns passos e olhe para o grande quadro. H um grupo de gente superiormente inteligente, de diferentes pases, que pensa que o mundo est a ir para o caneco. Alegam estar a receber uma Mensagem complexa vinda do espao. - Alegam? - Deixe-me continuar. Decifram a Mensagem e anunciam instrues para a construo de uma Mquina muito complicada que orar em bilhes de dlares. O mundo encontra-se num estado desgraado, as religies esto todas alvoroadas com a aproximao do Milnio e, para surpresa de toda a gente, a Mquina construda. H uma ou duas ligeiras mudanas no pessoal e depois essencialmente essas mesmas pessoas... - No foram as mesmas pessoas. No foi a Sukhavati, no foi o Eda, no foi o Xi, e houve... - Deixe-me continuar. Essencialmente essas mesmas pessoas sentam-se na Mquina. Em virtude do modo como a
331

coisa foi concebida, ningum as pode ver nem falar com elas depois de a engenhoca ser ativada. Assim, a Mquina ligada e depois ela prpria se desliga. Uma vez ligada, no possvel faz-la parar em menos de vinte minutos. Muito bem. Passados vinte minutos, essas mesmas pessoas saem da Mquina, todas contentes e eufricas, e contam uma histria de caca a respeito de terem viajado mais depressa do que a luz, dentro de buracos negros, para o centro da Galxia e regressado. Imagine quem ouve esta histria e apenas normalmente cautelosa. Pede para ver as provas que essas pessoas trouxeram. Fotografias, videotapes, quaisquer outros dados. Agora adivinhem! Foi tudo convencionalmente apagado. Trazem artefatos da civilizao superior que dizem encontrar-se no centro da Galxia? No. Recordaes? No. Uma placa de pedra? No. Mascotes? No. Nada. A nica evidncia fsica um certo dano sutil sofrido pela Mquina. Ento as pessoas perguntam-se: no podiam aqueles para tal motivados, e to superiormente inteligentes, provocar o que parecem estragos causados por foras de tenso e radiaes, especialmente se dispunham de dois bilhes de dlares para forjar as provas? Ela ficou boquiaberta. Lembrou-se da ltima vez em que isso lhe acontecera. Aquela era uma reconstituio verdadeiramente venenosa dos acontecimentos. Perguntou-se o que a teria tornado atraente a Kitz. Ele devia encontrar-se num estado de autntica angstia, pensou. - No creio que algum v acreditar na vossa histria continuou ele. - Esta a vigarice mais complicada - e mais cara - jamais perpetrada. Voc e os seus amigos tentaram enganar a presidente dos Estados Unidos e ludibriar o povo americano, para no falar de todos os outros governos da Terra. Devem estar realmente convencidos de que todas as outras pessoas so estpidas. - Michael, isso uma loucura. Dezenas de milhares de pessoas trabalharam para captar a Mensagem, para a decifrar e para construir a Mquina. A Mensagem encontra-se em fitas magnticas, em printouts e em discos laser, em observatrios de todo o mundo. Pensa que h uma conspirao envolvendo todos os radioastrnomos do planeta, e as companhias de indstrias aeroespaciais e de ciberntica, e... - No, no preciso uma conspirao dessa envergadura. S o que preciso um emissor no espao que d a impresso de estar a transmitir de Vega. Vou dizer-lhe como penso que fizeram a coisa. Prepararam a Mensagem e arranjaram algum - algum com capacidade de lanamento firmada - para a pr l
332

em cima. Provavelmente como parte suplementar de qualquer outra misso. E em qualquer rbita que desse a impresso de movimento sideral. Talvez haja mais de um satlite. Depois, o transmissor ativa-se e voc est prontinha, no seu providencial observatrio, para receber a Mensagem, fazer a grande descoberta e dizer-nos, a ns, pobres ignorantes, o que tudo isso significa. Aquilo foi demais at para o impassvel Der Heer, que estava espapaado na cadeira. - Francamente, Mike - comeou, ao mesmo tempo que se endireitava, mas Ellie interrompeu-o imediatamente: - No fui eu a autora da maior parte da decifrao. Estiveram envolvidas nisso numerosas pessoas. Especialmente o Drumlin. Ao princpio ele era apenas um ctico interessado, como voc sabe. Mas, quando os dados comearam a chegar, Dave convenceu-se inteiramente. No ouviu quaisquer reservas da parte dele. - Ah, sim, o pobre Dave Drumlin! O falecido Dave Drumlin. Voc rasteirou-o. O professor de que nunca gostou. Der Heer afundou-se ainda mais na cadeira e ela viu-o subitamente a regalar Kitz com conversa de travesseiro em segunda mo. Observou-o mais atentamente. No podia ter a certeza. - Durante a decriptogravao da Mensagem, voc no podia encarregar-se de tudo. Havia tanto que tinha de fazer! Por isso lhe passava despercebido isto, esquecia aquilo. E ali estava o Drumlin a envelhecer, preocupado porque a sua ex-aluna o eclipsava e obtinha o crdito todo. De sbito v uma maneira de se meter no assunto, de desempenhar um papel fulcral. Voc apelou para o seu narcisismo e filou-o. E, se ele no tivesse percebido o mtodo de decriptogravao, voc ter-lheia dado uma ajuda. Se acontecesse o pior, teria descascado pessoalmente todas as camadas da cebola. - Est a dizer que fomos capazes de inventar semelhante Mensagem? Francamente, um escandaloso cumprimento ao Vaygay e a mim. E tambm impossvel. No se pode fazer. Pergunte a qualquer engenheiro se esse tipo de Mquina - com indstrias subsidirias completamente novas e componentes absolutamente desconhecidos -, pergunte se isso podia ter sido inventado por um punhado de fsicos e radioastrnomos nos seus dias de folga. Quando imagina que tivemos tempo para inventar semelhante Mensagem, mesmo que soubssemos como? Veja quantos bits de Informao contm. Teria levado anos.
333

- Voc disps de anos, enquanto Argus no chegava a parte nenhuma. O projeto estava prestes a ser abandonado. Drumlin, como deve lembrar-se, insistia nisso. Assim, precisamente no momento certo, voc descobriu a Mensagem. E no se falou mais de abandonar o seu projeto de estimao. Penso que voc e o russo cozinharam tudo nas horas vagas. Dispuseram de anos para o fazer. - Isto loucura - disse ela, baixinho. Valerian interveio. Conhecera bem a Dr.a Arroway durante o perodo em questo. Ela fizera trabalho cientfico produtivo. Nunca dispusera do tempo necessrio para um logro to minucioso e complicado. Por muito que a admirasse, considerava que a Mensagem e a Mquina ultrapassavam muito a sua competncia - ou, verdadeiramente, a competncia fosse de quem fosse. De qualquer pessoa da Terra. Mas Kitz no embarcou. - Isso uma opinio pessoal, doutor Valerian. H muitas pessoas e pode haver muitas opinies. O senhor estima a doutora Arroway. Eu compreendo. Tambm a estimo. compreensvel que a defenda. No acho descabido. Mas h um argumento concludente. Ainda no o conhecem, mas eu vou revelar-lho. Inclinou-se para a frente, a observar Ellie atentamente. Era bvio que estava interessado em ver como ela reagiria ao que ele ia dizer. - A Mensagem parou no momento em que ativamos a Mquina. No momento em que os benzels atingiram a velocidade de cruzeiro. Com uma preciso de segundo. Em todo o mundo. Todos os radiobservatrios com uma linha de mira para Vega viram a mesma coisa. Resolvemos no lho dizer, para no lhe distrair a ateno do seu relato. A Mensagem terminou em meio-de-bit. Isso foi realmente estpido da sua parte. - No sei nada a esse respeito, Michael. Que importncia tem que a Mensagem tenha parado? Tinha cumprido o seu objetivo. Ns construmos a Mquina e fomos a... aonde eles queriam que fssemos. - Coloca-a numa situao peculiar - insistiu Kitz. De sbito, ela viu aonde ele pretendia chegar. No esperara aquilo. Ele alegava conspirao, mas ela estava a considerar loucura. Se Kitz no estava doido, poderia ela estar? Se a nossa tecnologia podia fabricar substncias indutivas de iluses, no poderia uma tecnologia muito mais avanada induzir alucinaes coletivas altamente minuciosas e pormenorizadas?
334

Por um momento, apenas, pareceu-lhe possvel. - Imaginemos que estamos na semana passada - dizia ele. Supe-se que as ondas de rdio que chegam neste momento Terra foram emitidas de Vega h vinte e seis anos. Levam vinte e seis anos para atravessar o espao e chegar at ns. Mas h vinte e seis anos, doutora Arroway, no havia instalaes Argus nenhumas e voc andava a dormir com viciados de LSD e a lamuriar por causa do Vietnam e do Watergate. Vocs so muito espertos, mas esquecem-se da velocidade da luz. No existe nenhuma maneira de a ativao da Mquina poder desligar a Mensagem antes de decorridos vinte e seis anos - a no ser que no espao normal se possa enviar uma mensagem a uma velocidade maior do que a da luz. Mas ns ambos sabemos que isso impossvel. Lembro-me de voc se queixar da estupidez de Rankin e Joss por no saberem que no se pode viajar mais rapidamente do que a luz. Surpreende-me que tenha pensado que se podia safar com esse estenderete. - Escute, Michael. Isso relaciona-se com a maneira como conseguimos ir daqui l e regressar em quase tempo plano nenhum. Vinte minutos, de qualquer modo. Pode ser "causa" na vizinhana de uma singularidade. No sou especialista nisso. Devia falar com o Eda ou o Vaygay. - Obrigado pela sugesto - agradeceu Kitz. - J falamos. Ellie imaginou Vaygay submetido a um interrogatrio comparavelmente rigoroso efetuado pelo seu velho adversrio Arkhangelsky ou por Baruda, o homem que propusera que se destrussem os radiotelescpios e queimassem os dados. Provavelmente, eles e Kitz viam as coisas do mesmo modo naquela questo embaraosa. Esperou que Vaygay estivesse a agentar-se bem. - A senhora compreende, doutora Arroway. Tenho a certeza de que compreende. Mas deixe-me explicar de novo. Talvez possa indicar-me se e onde me escapou alguma coisa. H vinte e seis anos, aquelas ondas de rdio estavam a partir para a Terra. Agora imagine-as no espao entre Vega e aqui. Ningum pode alcanar as ondas de rdio depois de elas deixarem Vega. Ningum as pode deter. Mesmo que o emissor soubesse instantaneamente - atravs do buraco negro, se assim o deseja - que a Mquina tinha sido ativada, decorreriam vinte e seis anos antes de os sinais parar de chegarem Terra. Os seus Veganianos no poderiam saber h vinte e seis anos quando a Mquina ia ser ativada. E com uma preciso de minuto. Seria preciso enviar um recado para trs no tempo, para vinte e seis anos no passado, para a Mensagem parar em 31 de Dezembro
335

de 1999. Est a acompanhar o meu raciocnio, no est? - Estou, sim. Isto territrio completamente inexplorado. Sabe, no por acaso que se chama um continuum espaotempo. Se eles so capazes de fazer alguma espcie de tneis atravs do tempo, o fato de termos chegado um dia antes demonstra que tm, pelo menos, uma espcie de viagem no tempo limitado. Por isso, assim que partimos da estao, talvez tenham enviado uma mensagem vinte e seis anos para trs no tempo, a fim de cortar a transmisso. No sei. - Compreende como conveniente para si que a Mensagem tenha parado precisamente agora. Se ainda estivesse a emitir, poderamos encontrar o seu satelitezinho, apreend-lo e voltar com a fita da transmisso. Isso constituiria prova definitiva de logro. Sem ambigidade nenhuma. Mas voc no podia correr esse risco. Por isso, est reduzida a conversa fiada a respeito de buracos negros. O que provavelmente embaraoso para si. Fingiu-se preocupado. Era como uma fantasia paranica em que uma manta de retalhos de fatos inocentes se reconstitua numa conspirao complicada. Naquele caso, os fatos no se podiam considerar correntes e era lgico que as autoridades experimentassem outras explicaes possveis. Mas a maneira como Kitz enumerava os acontecimentos era to odiosa que, parecia-lhe, revelava algum verdadeiramente ferido, com medo, sofrendo. Na sua mente, a possibilidade de tudo aquilo ser uma alucinao coletiva diminuiu um pouco. Mas a cessao da transmisso da Mensagem - se acontecera como Kitz dissera era preocupante. - Ora eu digo a mim prprio, doutora Arroway, que vocs, cientistas, punham os miolos para engendrar tudo isto e a motivao tambm. Mas, sozinhos, no dispunham dos meios. Se no foram os Russos que puseram este satlite l em cima para vocs, podia ter sido qualquer de meia dzia de outras autoridades nacionais de lanamento para o espao. Mas ns investigamos isso tudo. Ningum lanou um satlite de vo livre nas rbitas apropriadas. S resta, assim, a capacidade de lanamento privada. E a possibilidade mais interessante que chegou ao nosso conhecimento um tal Mister S. R. Hadden. Conhece-o? - No seja ridculo, Michael. Falei consigo acerca do Hadden antes de ir l acima, ao Methuselah. - S queria ter a certeza de que estvamos de acordo nos pormenores fundamentais. Experimente esta possibilidade, por exemplo: voc e o russo congeminam o plano. Voc convence o
336

Hadden a financiar as primeiras fases - a concepo do satlite, a inveno da Mquina, a criptogravao da Mensagem, a contrafao dos estragos causados pela radiao e tudo o mais. Em troca, depois de ser posto em andamento o Projeto da Mquina, ele pode meter as mozinhas numa parte desses dois bilhes de dlares. A idia agrada-lhe. Pode haver enorme lucro na negociata e, a julgar pelos antecedentes, ele adoraria embaraar o Governo. Quando voc encalha na descriptogravao da Mensagem, quando no consegue encontrar o tal manual de instrues, vai at l consult-lo. Ele diz-lhe onde deve procurar. Isso tambm foi descuidado. Teria sido melhor se voc o descobrisse sozinha. - demasiado descuidado - opinou Der Heer. - Uma pessoa que estivesse realmente a perpretar uma vigarice no... - Ken, estou surpreendido consigo. Tem sido muito crdulo, sabe? Est a demonstrar exatamente por que razo a Arroway e os outros acharam que seria inteligente pedir o conselho de Hadden. E certificarem-se de que ns sabamos que ela ia v-lo. Voltou a concentrar a sua ateno nela: - Doutora Arroway, tente ver a questo do ponto de vista de um observador neutro... Kitz foi pressionando, fazendo novos padres fulgurantes de fatos encaixar-se no ar diante dos seus olhos, reescrevendo anos inteiros da vida dela. Ellie no imaginara que ele fosse estpido, mas tambm nunca imaginara que fosse to inventivo. Talvez tivesse recebido ajuda. Mas o propulsante emocional para aquela fantasia toda vinha do prprio Kitz. Mostrava-se cheio de gestos expansivos e de floreados de retrica. Aquilo no era meramente uma coisa que fizesse parte do seu trabalho. Aquele interrogatrio, aquela interpretao alternativa de acontecimentos, despertara nele qualquer coisa de apaixonado. Passados momentos, julgou perceber do que se tratava. Os Cinco tinham regressado sem resultados que permitissem quaisquer aplicaes militares imediatas, sem qualquer capital poltico, apenas com uma histria que era insuperavelmente estranha. E essa histria tinha certas implicaes. Kitz era agora senhor do mais devastador arsenal da Terra, enquanto os zeladores estavam a construir galxias. Ele era um descendente direto de uma progresso de lderes, americanos e soviticos, que tinham engendrado a estratgia do confronto nuclear, enquanto os zeladores eram um amlgama de diversas espcies de mundos separados a trabalhar conjuntamente, em harmonia. A sua prpria existncia era uma reprovao muda. E imaginasse-se depois a
337

possibilidade de o tnel poder ser ativado do outro lado, de no haver nada que ele pudesse fazer para o impedir. Eles podiam chegar aqui num instante. Como poderia Kitz defender os Estados Unidos em tais circunstncias? O seu papel na deciso de construir a Mquina cuja histria parecia estar a reescrever afanosamente -. Poderia ser interpretado por um tribunal hostil como negligncia no cumprimento do dever. E que contas poderia Kitz dar aos extraterrestres da sua administrao do planeta - da sua e da dos seus antecessores? Mesmo que no emergissem iradamente do tnel nenhuns anjos de vingana, se a verdade constasse, o mundo mudaria. J estava a mudar. Mudaria muito mais. Voltou a olh-lo com compreenso. Durante cem geraes, pelo menos, o mundo fora governado por pessoas muito piores do que ele. Era pouca sorte sua chegar-lhe a vez de jogar precisamente quando as regras do jogo estavam a ser reescritas. - ... mesmo que voc acreditasse em todos os pormenores da sua histria - dizia ele -, no acha que os extraterrestres a trataram mal? Aproveitaram-se dos seus sentimentos mais ternos mascarando-se como o querido pap. No lhe disseram o que esto a fazer, expuseram todas as suas pelculas, destruram todos os seus dados e nem sequer lhe permitiram que deixasse l em cima aquela estpida fronde de palmeira. No falta nada no inventrio, a no ser um pouco de comida, e no chegou nada que no conste do manifesto, a no ser um bocadinho de areia. Portanto, em vinte minutos, voc manducou alguma comida e despejou um pouco de areia das algibeiras. Voltou um nanossegundo, ou o que , depois de ter partido; logo, para qualquer observador neutro, nunca chegou sequer a partir. "Ora, se os extraterrestres tivessem querido tornar claro, sem ambigidade, que voc foi realmente a algum lado, t-laiam trazido de volta um dia depois, ou uma semana. Certo? Se no houvesse nada dentro dos benzels durante um bocado, ns teramos tido a certeza absoluta de que voc teria ido a algum lado. Se eles quisessem facilitar-lhe as coisas, no teriam desligado a Mensagem. Certo? Isso d mau aspecto s coisas, bem sabe. Eles podiam t-lo previsto. Por que haveriam de querer dificultar-lhe a vida? E h ainda outras maneiras graas s quais poderiam ter apoiado a sua histria. Poderiam ter-lhe dado qualquer coisa como recordao. Poderiam t-la deixado trazer os seus filmes. Ento ningum conseguiria alegar que
338

no passou tudo de uma intrujice inteligente. Como se explica que eles no tivessem feito isso? Como se explica que os extraterrestres no confirmem a sua histria? Voc passou anos da sua vida a tentar encontr-los. No esto gratos pelo que fez? Ellie, como pode ter a certeza de que a sua histria aconteceu realmente? Se, como afirma, nada disto uma impostura, no poder ser uma... alucinao? doloroso considerar essa possibilidade, bem sei. Ningum gosta de pensar que enlouqueceu um bocadinho. No entanto, dada a tenso em que tem vivido, no nada de espantar. E se a nica alternativa conspirao criminosa... Talvez queira reconsiderar cuidadosamente: Ela j o fizera. Nesse mesmo dia, mas mais tarde, encontrou-se a ss com Kitz. Tinha efetivamente sido proposto um acordo, que ela no tinha inteno nenhuma de aceitar. Mas Kitz tambm estava preparado para essa eventualidade. - Voc nunca gostou de mim, desde o princpio - disse. - Mas eu vou passar por cima disso. Vamos fazer uma coisa verdadeiramente leal "J distribumos um comunicado dizendo que a Mquina no funcionou, pura e simplesmente, quando tentamos ativ-la. Naturalmente, estamos a tentar compreender o que correu mal. Com todos os outros fracassos, no Wyoming e no Uzbequisto, ningum duvida deste. "Depois, daqui a algumas semanas, anunciaremos que continuamos a no obter quaisquer resultados. Fizemos tudo quanto pudemos. A Mquina demasiado dispendiosa para se continuar a trabalhar nela. Talvez por enquanto no sejamos, pura e simplesmente, bastante inteligentes para a compreender. Alm disso, no fim de contas, h algum perigo. Sempre soubemos isso. A Mquina pode explodir, ou coisa que o valha. Portanto, considerados os prs e os contras, melhor congelar o Projeto da Mquina - pelo menos por uns tempos. No se trata de no nos termos esforado. "Hadden e os seus amigos opor-se-iam, claro, mas como Hadden foi levado da nossa companhia... - Ele est apenas a trezentos quilmetros de distncia, l em cima - lembrou ela. - Oh, ainda no sabe?! Sol morreu mais ou menos na altura em que a Mquina foi ativada. Curioso, como aquilo aconteceu.
339

Desculpe, devia ter-lhe dito. Esquecera-me que era... to ntima dele. Ellie no soube se deveria acreditar em Kitz. Hadden era um quinquagenrio e parecera sem dvida nenhuma de boa sade fsica. Investigaria esse tpico depois. - E que nos acontece a ns, na sua fantasia? - perguntou. - A ns? Quem "ns"? - Ns. Ns os Cinco. Os que embarcaram na Mquina que voc afirma que nunca funcionou. - Ah! Aps mais uns pequenos interrogatrios sero livres para partir. No creio que nenhum de vocs seja suficientemente idiota para contar essa estria da carochinha l fora. Mas, s por uma questo de segurana, estamos a preparar uns dossis psiquitricos dos Cinco. Perfis. Baixos. Foram sempre um pouco rebeldes, contestatrios do sistema seja qual for o sistema em que tenham crescido. Isso no problema nenhum. bom as pessoas serem independentes. Ns encorajamo-lo, especialmente nos cientistas. Mas a tenso dos ltimos anos tem sido esgotante - no verdadeiramente incapacitadora, mas esgotante. Sobretudo para os doutores Arroway e Lunacharsky. Primeiro estiveram envolvidos na descoberta da Mensagem, na sua descriptogravao e na tarefa de convencer os governos a construir a Mquina. Depois, problemas de construo, sabotagem industrial, a espera e uma ativao que no conduziu a lado nenhum... Foi duro. S trabalho e nenhum divertimento. E, de qualquer modo, os cientistas so muito sensveis. Se ficaram todos um bocadinho... perturbados com o falhano da Mquina, toda a gente compreender. Sim, compreender, toda a gente compreender. Mas ningum acreditar na vossa histria. Ningum. Se se comportarem bem, no existe nenhuma razo para que os dossis venham alguma vez a ser divulgados. "Ficar claro que a Mquina ainda aqui se encontra. Vamos mandar vir alguns fotgrafos de servios telegrficos para a fotografarem assim que as estradas reabrirem. Mostrar-lhesemos que a Mquina no foi a lado nenhum. E a tripulao? Naturalmente, a tripulao est decepcionada. Talvez mesmo um pouco desencorajada. No quer falar imprensa por enquanto. - No acha que um plano perfeito? - Sorriu. Queria que ela confirmasse a perfeio do plano. Ellie no disse nada. - No acha que estamos a ser muito razoveis, depois de gastarmos dois bilhes de dlares naquele monte de trampa? Podamos encarcer-la para o resto da vida, Arroway. Mas
340

vamos deix-la livre. No ter sequer de pagar fiana. Acho que estamos a comportar-nos como cavalheiros. o Esprito do Milnio. Machindo.

341

CAPTULO XXII Gilgamesh Nunca mais voltar o que torna a vida to doce EMILY DICKINSON Poema nmero 1741 Naquele tempo, largamente anunciado como a aurora de uma nova idade, o sepultamento no espao era uma ocorrncia comum dispendiosa. Comercialmente acessvel e negcio competitivo, atraa especialmente aqueles que, em pocas anteriores, teriam pedido que os seus restos fossem espalhados pelo seu condado nat, ou, pelo menos, pela cidadezinha industrial da qual tinham extrado a sua primeira fortuna. Mas agora era possvel conseguir que os restos de uma pessoa circum-navegassem eternamente a Terra - ou to perto do eternamente quanto importa no mundo prtico. Basta apenas acrescentar um curto codicilo ao testamento. Depois - partindo, claro, do princpio de que tem "aquilo com que..." -, quando a pessoa morre e cremada, as cinzas so comprimidas num esquife minsculo, quase de brincar, no qual se gravam o nome e as datas de nascimento e morte, um breve verso em memria e o smbolo religioso da sua preferncia (pode escolher um entre trs). Juntamente com centenas de caixes miniaturais similares, ento lanado l para cima e abandonado numa altitude intermdia, evitando expeditamente tanto os corredores congestionados da rbita geossncrona como a desconcertante resistncia atmosfrica da rbita terrestre baixa. Em vez disso, as suas cinzas circundam triunfantemente o seu planeta natal no meio das cinturas de radiao de Van Allen, uma tempestade de prtons na qual, para comear, nenhum satlite no seu perfeito juzo se arriscaria a entrar. Mas as cinzas no se importam. A essas altitudes, a Terra ficara envolta nos restos dos seus cidados importantes e um visitante desinformado de um mundo distante poderia imaginar logicamente que fora parar a alguma sombria necrpole da era espacial. A localizao cheia de riscos daquele cemitrio explicaria a ausncia de visitas de saudade dos parentes enlutados. Ao considerar semelhante imagem, S. R. Hadden ficara estupefato com as insignificantes pores de imortalidade com que aqueles defuntos importantes se tinham contentado. Todas

as suas partes orgnicas - crebro, corao, tudo quanto os distinguira como uma pessoa - eram atomizados na cremao. No resta nada de uma pessoa depois da cremao, pensou, apenas osso em p, o que mal chega para uma civilizao, mesmo avanada, poder reconstituir o indivduo a partir dos seus despojos. E, ainda por cima, o caixo atirado para as cinturas de Van Allen, onde at mesmo as cinzas se vo torrando lentamente. Seria muito melhor se algumas das clulas pudessem ser preservadas. Verdadeiras clulas vivas, com o ADN intacto. Visualizou uma empresa que, mediante honorrios vultosos, congelasse um pouco do tecido epitelial da pessoa e o lanasse para uma rbita alta - bem acima das cinturas de Van Allen, talvez at mais alto do que a rbita geossncrona. No h nenhuma razo para morreres primeiro, pensou. Trata disso agora, enquanto est na tua idia. Depois, pelo menos, bilogos moleculares aliengenas - ou os seus homnimos terrestres do futuro distante - podero reconstruir-te, clonar-te, mais ou menos a partir do zero. Esfregavas os olhos, espreguiavas-te e acordavas no ano dez milhes. Ou, mesmo que no se fizesse nada com os teus despojos, continuariam a existir cpias mltiplas das tuas instrues genticas. Estarias vivo em princpio. Em qualquer dos casos, poder-se-ia dizer que viverias eternamente. Mas, medida que Hadden foi ruminando, aprofundando mais o assunto, este esquema tambm lhe pareceu demasiado modesto. Porque algumas clulas raspadas das solas dos ps no eram realmente a pessoa. Na melhor das hipteses, permitiriam reconstituir a forma fsica. Mas isso no era o mesmo que a pessoa. Se uma pessoa encarasse o assunto verdadeiramente a srio, incluiria fotografias de famlia, uma autobiografia minuciosamente pormenorizada, todos os livros e gravaes que apreciara e o mximo de coisas possvel a seu respeito. Marcas preferidas de loes para depois de barbear, por exemplo, ou de cola de dieta. Era supremamente egotista, sabia-o, e adorava a idia. No fim de contas, a era gerara um delrio escatolgico continuado. Era natural pensar no prprio fim como toda a gente estava a pensar no fim da espcie, ou do planeta, ou no ascenso celestial coletivo dos eleitos. No se podia esperar que os extraterrestres soubessem ingls. Mas, para eles reconstrurem a pessoa, precisavam de saber a sua lngua. Portanto, havia que incluir uma espcie de traduo. Este problema agradava particularmente a Hadden. Era quase o anverso do problema da decriptogravao da
343

Mensagem. Tudo isto requeria uma cpsula espacial substancial, to substancial que deixava de ser necessrio limitar-se a meras amostras de tecido. Podia mandar-se o prprio corpo inteiro. Se fosse possvel a congelao rpida de uma pessoa ps a morte, por assim dizer, haveria uma vantagem subsidiria. Talvez uma parte suficiente da pessoa estivesse em estado de funcionamento, de modo que quem quer que a encontrasse poderia fazer mais do que apenas reconstitu-la. Talvez pudesse devolv-la vida - claro, depois de curar o que quer que fosse que tivesse causado a morte. No entanto, se a pessoa se decompusesse um pouco antes da congelao - porque, digamos, a famlia no se apercebera de que ela tinha morrido -, as perspectivas de revivificao diminuam. O que seria verdadeiramente lgico, pensou, era congelar algum imediatamente antes da morte. Isso tornaria a eventual ressuscitao mais provvel, embora fosse de prever que a procura de tal servio seria limitada. Mas, por essa ordem de idias, por qu imediatamente antes de morrer? Supondo que uma pessoa sabia que tinha apenas um ou dois anos de vida. No seria melhor ser logo congelada, pensara Hadden, antes de a carne se estragar? Mesmo ento - suspirara -, fosse qual fosse a natureza deteriorante da doena, poderia ser ainda incurvel depois de a pessoa ter sido devolvida vida; um indivduo estaria congelado durante uma idade geolgica e acordaria apenas para morrer pouco depois de um melanoma ou de um enfarte cardaco, doenas a respeito das quais os extraterrestres talvez no soubessem nada. No, concluiu, s havia uma maneira de concretizar a idia com perfeio: algum de sade robusta teria de ser lanado numa viagem s de ida para as estrelas. Como benefcio secundrio ser-lhe-ia ainda poupada a humilhao da doena e da velhice. Longe do sistema solar interior, o seu equilbrio trmico desceria a alguns graus apenas acima do zero absoluto. No seria necessria mais nenhuma refrigerao ulterior. Cuidados perptuos includos. Grtis. Seguindo esta lgica, chegou ao passo final do argumento: se so necessrios alguns anos para chegar ao frio interestelar, uma pessoa pode muito bem manter-se acordada para assistir ao espetculo e ser rapidamente congelada apenas quando deixar o sistema solar. Isso minimizar tambm a sobredependncia da criogenia. Hadden tomara todas as precaues razoveis contra um
344

inesperado problema clnico em rbita terrestre, acrescentava o relatrio oficial, indo mesmo ao ponto da desintegrao snica preemptiva dos seus clculos biliares e renais antes de pr os ps no seu castelo no cu. E depois morrera de choque anafiltico. Uma abelha sara furiosamente de um ramo de frsias mandado l para cima por um admirador, pelo Narnia. Por negligncia, a farmcia bem fornecida de Methuselah no dispunha do soro imunizante apropriado. O inseto estivera provavelmente imobilizado pelas baixas temperaturas do poro de carga do Narnia e no tivera na verdade culpa nenhuma. O seu pequeno corpo despedaado fora remetido c para baixo, para ser examinado por entomlogos legistas. A ironia do multimilionrio derrubado por uma abelha no escapara aos editoriais dos jornais nem aos sermes dominicais. Mas, na verdade, tudo aquilo fora um logro. No houvera abelha nenhuma, ferroada nenhuma, nem morte humana. Hadden permanecera de excelente sade. Ao invs, ao nascer o Ano Bom, nove horas depois de a Mquina ter sido ativada, os motores do foguete de um veculo auxiliar, de tamanho aprecivel, atracado ao Methuselah ficaram incandescentes. Atingiu rapidamente a velocidade de escape do sistema TerraLua. Ele dera-lhe o nome de Gilgamesh. Hadden passara a sua vida a acumular poder e a pensar no tempo. Quanto mais poder se tem, descobrira, mais poder se ambiciona. O poder e o tempo estavam relacionados, porque todos os homens so iguais na morte. Foi por isso que os reis antigos erigiram monumentos a si mesmos. Mas os monumentos sofrem os efeitos da eroso, as realizaes reais so obliteradas e os prprios nomes dos reis esquecidos. E, mais importante do que tudo, eles estavam mortos que nem pregos. No, isto era mais elegante, mais belo, satisfazia mais. Ele descobrira uma porta baixa na parede do tempo. Se se tivessem limitado a anunciar os seus planos ao mundo, surgiriam certas complicaes. Se Hadden fosse congelado a 4Kelvin a dez mil milhes de quilmetros da Terra, qual seria exatamente o seu estatuto jurdico? Quem controlaria as suas empresas? Deste modo era muito mais limpo. Num pequeno codicilo do seu testamento deixara aos seus herdeiros e cessionrios uma nova empresa, especializada em motores de foguete e criogenia, que eventualmente se chamaria Immortality, Inc. Nunca mais precisaria de pensar nesse assunto. Gilgamesh no tinha equipamento de rdio. Ele j no desejava saber o que acontecera aos Cinco. No queria mais
345

notcias da Terra - nada que o alegrasse, nada que o desconsolasse, nenhum do tumulto sem significado que conhecera. Somente solido, pensamentos elevados... silncio. Se acontecesse alguma coisa adversa nos poucos anos seguintes, a criogenia do Gilgamesh poderia ser ativada com o simples movimento de um interruptor. At l havia uma coleo completa da sua msica, da sua literatura e das suas vdeogravaes preferidas. No se sentiria s. Na verdade, nunca lhe interessara muito ter companhia. Yamagishi considerara a idia de ir tambm, mas acabara por recus-la. Ter-se-ia sentido perdido, dissera, sem staff. E, naquela viagem, os incentivos eram insuficientes, assim como o espao inadequado para staff. A monotonia da alimentao e a escala modesta das amenidades poderiam assustar alguns, mas Hadden sabia que era um homem com um grande sonho. As amenidades no interessavam nada. Dentro de dois anos, aquele sarcfago voador cairia no poo gravitacional potencial de Jpiter, do lado imediatamente exterior sua cintura de radiao, seria disparado volta do planeta e depois lanado para o espao interestelar. Durante um dia ele desfrutaria de uma paisagem ainda mais espetacular do que a proporcionada pela janela do seu gabinete em Methuselah - as turvas nuvens multicores de Jpiter, o maior planeta. Se se tivesse tratado apenas de uma questo de panorama, Hadden teria optado por Saturno e pelos anis. Preferia os anis. Mas Saturno ficava a quatro anos, pelo menos, da Terra, e isso significaria, pesando todos os prs e todos os contras, correr um risco. Quando se persegue a imortalidade, preciso ter muito cuidado. A tais velocidades seriam necessrios dez mil anos para percorrer apenas a distncia at estrela mais prxima. No entanto, quando se est congelado a quatro graus abaixo do zero absoluto, dispe-se de muito tempo. Mas, um belo dia tinha a certeza disso, nem que fosse dentro de um milho de anos -, Gilgamesh entraria por acaso noutro sistema solar qualquer. Ou a sua barca fnebre seria interceptada na escuno entre as estrelas, e outros seres - muito avanados, muito inteligentes - recolheriam o sarcfago a bordo e saberiam o que tinha de ser feito. Aquilo nunca fora realmente tentado antes. Ningum que jamais vivera na Terra se aproximara tanto do objetivo. Confiante de que no seu fim estaria o seu princpio, fechou os olhos e cruzou, experimentalmente, os braos no peito, quando os motores ficaram de novo incandescentes, desta vez
346

mais brevemente, e a reluzente nave iniciou com toda a suavidade a sua longa viagem para as estrelas. Sabe Deus o que estar a acontecer na Terra daqui a milhares de anos, pensou. O problema no era dele. Nunca fora, realmente. Mas ele, ele estaria a dormir, ultracongelado e perfeitamente conservado, lanado no seu sarcfago atravs do vazio interestelar, ultrapassando os faras, levando a palma a Alexandre, vencendo Quin em resplendor. Conseguiria a sua prpria ressurreio.

347

CAPTULO XXIII Reprogramao No obedecemos a fbulas astuciosamente imaginadas... mas fomos testemunhas oculares. II Pedro t:16 Olhai e recordai. Olhai para este cu; Olhai profunda, profundamente para o limpo ar marinho, O ilimitado, o trmino da prece. Falai agora e falai para a sagrada abbada. Que ouvis? Que responde o cu? Os cus esto ocupados; esta no a vossa casa. KARL JAY SHAPIRO Travelogue for Exiles As linhas telefnicas tinham sido reparadas, as estradas limpas e desimpedidas e foi permitida a representantes cuidadosamente selecionados da imprensa mundial uma vista de olhos s instalaes. Alguns reprteres e fotgrafos foram conduzidos atravs das trs aberturas iguais dos benzels, atravessaram a cmara de vcuo e penetraram no interior do dodecaedro. Foram registrados comentrios para a televiso, os reprteres sentaram-se nas cadeiras que os Cinco tinham ocupado e falaram ao mundo do malogro daquela primeira tentativa corajosa para ativar a Mquina. Ellie e os seus colegas foram fotografados de longe, para mostrar que estavam vivos e bem, mas por enquanto no seriam concedidas entrevistas nenhumas. O Projeto da Mquina estava a fazer o balano da situao e a estudar as suas opes futuras. O tnel de Honshu a Hokkaido estava de novo aberto, mas a passagem da Terra para Vega encontrava-se fechada. Eles no tinham testado realmente essa proposio. Ellie perguntava-se se, quando os Cinco abandonassem finalmente o local, o projeto no tentaria pr de novo os benzels a girar; mas acreditava no que lhe fora dito: a Mquina no voltaria a funcionar, os seres da Terra no voltariam a ter acesso aos tneis. Podamos fazer pequenas mossas no espao-tempo, tantas quantas nos apetecesse; no nos serviria de nada se ningum puxasse do outro lado. Foranos dada a possibilidade de um vislumbre, e depois tinham-nos deixado ss, para nos salvarmos a ns prprios. Se fssemos capazes. No fim, os Cinco foram autorizados a falar uns com os

outros. Ellie despediu-se sistematicamente deles, um por um. Nenhum a censurou pelas cassettes em branco. - As imagens das cassettes so gravadas em domnio magntico, em fita - recordou-lhe Vaygay. - Acumulou-se nos benzels um forte campo eltrico e, claro, eles estavam em movimento. Um campo eltrico tempo-varivel faz um campo magntico. As equaes de Maxwell. Parece-me que foi assim que as suas gravaes se apagaram. A culpa no foi sua. O interrogatrio do Vaygay intrigara-o. No o tinham acusado exatamente, mas sugerido apenas que ele fazia parte de uma conspirao anti-sovitica envolvendo cientistas do Ocidente. - Digo-lhe, Ellie, que a nica questo em aberto a existncia de vida inteligente no Politburo. - E na Casa Branca. No posso acreditar que a presidente permita que o Kitz leve a sua avante nisto. Ela entregou-se ao Projeto, comprometeu-se nele. - Este planeta governado por gente doida. Lembre-se do que tm de fazer para chegar onde esto. A sua perspectiva to estreita, to... breve! Alguns anos. Para os melhores deles, a umas dcadas. S lhes importa o tempo que esto no Poder. Ellie pensou na Cygnus A. - Mas eles no tm a certeza de que a nossa histria uma mentira. No podem prov-lo. Portanto, temos de os convencer. No fundo do seu corao, interrogam-se. "Poderia ser verdade?" Alguns, poucos, at querem que seja verdade. Mas uma verdade arriscada. Precisam de qualquer coisa vizinha da certeza... E talvez ns possamos fornec-la. Podemos refinar a teoria gravitacional. Podemos fazer novas observaes astronmicas para confirmar o que nos disseram especialmente quanto ao centro galctico e a Cygnus A. Eles no vo parar a investigao astronmica. Tambm podemos estudar o dodecaedro, se nos derem acesso a ele. Ns modificaremos a mente deles, Ellie. Ser difcil faz-lo se forem todos doidos, pensou ela. - No vejo como os governos poderiam convencer as pessoas de que isto foi uma impostura - observou. - Deveras? Pense nas outras coisas em que eles fizeram as pessoas acreditar. Persuadiram-nos de que s estaremos em segurana se gastarmos toda a nossa riqueza para que toda a gente da Terra possa ser morta num momento quando os governos decidirem que chegou a altura. Parece-me que difcil fazer as pessoas acreditarem numa coisa to estpida.
349

No, Ellie, eles tm muita habilidade para convencer. Basta-lhes dizer que a Mquina no funciona e que ns enlouquecemos um pouco. - No creio que parecssemos assim to loucos se contssemos todos a nossa histria juntos. Mas talvez voc tenha razo. Talvez devamos tentar obter algumas provas primeiro. Vaygay, no haver problemas consigo quando... regressar? - Que me podem fazer? Exilar-me em Gorky? Poderia sobreviver a isso; tive o meu dia na praia... No, estarei em segurana. Voc e eu temos um tratado de segurana mtua, Ellie. Enquanto voc estiver viva, eles precisaro de mim. E vice-versa, claro. Se a histria verdadeira, gostaro de ter uma testemunha sovitica; eventualmente, ainda a contaro, aos gritos, de cima dos telhados. E, como a sua gente, interrogar-se-o acerca da utilidade militar e econmica de que ns vimos. - No importa o que nos digam que faamos. S importa que permaneamos vivos. Ento contaremos a nossa histria todos os Cinco; discretamente, claro. Ao princpio s queles em quem confiamos. Mas essas pessoas contaro a outras. A histria propagar-se-. No haver nenhuma maneira de a deter. Mais cedo ou mais tarde, os governos reconhecero o que nos aconteceu no dodecaedro. E at l somos aplices de seguro uns dos outros. Ellie, sinto-me muito feliz com tudo isto. Foi a coisa mais formidvel que me aconteceu. - D um beijo a Nina, da minha parte - disse ela, momentos antes de ele partir no avio noturno para Moscovo. Durante o pequeno-almoo perguntou a Xi se estava decepcionado. - Decepcionado? Ter ido l - ergueu os olhos na direo do cu -, t-los visto e estar decepcionado? Sou um rfo da Longa Marcha. Sobrevivi Revoluo Cultural. Tentei cultivar batatas e beterraba sacarina, durante seis anos, sombra da Grande Muralha. A minha vida inteira tem sido sublevao. Conheo a decepo. Fomos a um banquete e, quando regressamos a casa, nossa aldeia faminta, sentimo-nos decepcionados por eles no festejarem o nosso regresso? Isso no decepo. Perdemos uma pequena escaramua. Estude a... disposio das foras. Regressaria em breve China, onde acedera a no fazer quaisquer declaraes pblicas a respeito do que acontecera na
350

Mquina. Mas voltaria a dirigir a escavao em Xian. O tmulo de Qin esperava por ele. Queria saber at que ponto o imperador se parecia com aquela simulao do outro lado dos tneis. - Desculpe, sei que isto impertinente - disse ela, passados momentos -, mas o fato de, de todos ns, s o senhor ter encontrado algum que... Enfim, em toda a sua vida no houve ningum que tivesse amado? Desejou ter formulado a pergunta melhor. - Todos aqueles a quem amei me foram tirados. Obliterados. Vi os imperadores do sculo XX chegarem e partirem respondeu Xi. - Ansiei por conhecer algum que no pudesse ser revisto, reabilitado, ou censurado. H somente algumas figuras histricas, poucas, que no podem ser apagadas. Estava a olhar para o tampo da mesa, a tocar na colher de ch. - Dediquei a minha vida Revoluo e no estou arrependido. Mas no sei quase nada da minha me e do meu pai. No tenho nenhumas recordaes deles. A sua me ainda est viva. Voc lembra-se do seu pai e voltou a encontr-lo. No esquea quanto afortunada. Em Devi, Ellie adivinhou uma mgoa que nunca antes notara. Presumiu que se tratava de uma reao ao ceticismo com que a Diretoria do Projeto e os governos tinham acolhido a sua histria. Mas Devi abanou a cabea. - No muito importante para mim que acreditem ou no em ns. O fundamental a experincia em si. Transformadora. Ellie, aquilo aconteceu-nos de fato. Foi real. Na primeira noite depois de regressarmos a Hokkaido sonhei que a nossa experincia era um sonho, sabe? Mas no foi, no foi. "Sim, estou triste. A minha tristeza ... Sabe, l em cima satisfiz um desejo da vida inteira quando reencontrei Surindar ao fim de tantos anos. Ele era exatamente como eu o recordava, exatamente como sonhava com ele. Mas, quando o vi, quando vi uma simulao to perfeita, compreendi, soube: este amor era precioso porque me fora roubado, porque eu desistira de tantas coisas para casar com ele. Mais nada. O homem era um pateta. Dez anos com ele, e ter-nos-amos divorciado. Talvez apenas cinco chegassem. Eu era to jovem e tola! - Lamento sinceramente - disse Ellie. - Sei um pouco acerca de chorar um amor perdido.
351

- Ellie, no compreendeu. Pela primeira vez na minha vida, no choro Surindar. O que choro a famlia a que renunciei por amor dele. Sukhavati iria passar alguns dias a Bombaim e depois visitaria a sua aldeia ancestral, em Tamil Nadu. - Eventualmente - disse -, ser fcil convencermo-nos a ns prprios de que isto foi apenas uma iluso. Todas as manhs, quando acordarmos, a nossa experincia estar mais distante, mais delida, ser mais como um sonho. Seria melhor para todos ns permanecermos juntos para reforarmos as nossas recordaes. Eles compreenderam esse perigo. Foi por isso que nos levaram para a beira-mar, para um lugar como o nosso prprio planeta, uma realidade que podemos apreender. No consentirei que ningum banalize essa experincia. Lembre-se: aconteceu realmente. No foi um sonho. Ellie, no esquea. Tendo em considerao as circunstncias, Eda estava muito descontrado. Ellie no tardou a compreender porqu. Enquanto ela e Vaygay tinham estado a ser submetidos a prolongados interrogatrios, ele estivera a fazer clculos. - Penso que os tneis so pontes Einstein-Rosen - disse. - A relatividade geral admite um tipo de solues, chamadas buracos de vermes, semelhantes a buracos negros, mas sem nenhuma relao evolutiva - no podem ser gerados, como os buracos negros, pelo colapso gravitacional de uma estrela. Mas o tipo usual de buraco de verme, uma vez feito, expande-se e contrai-se antes de por ele poder passar alguma coisa; exerce correntes de foras desastrosas e exige tambm - pelo menos do ponto de vista de algum que ficou atrs - uma infinita quantidade de tempo para ser atravessado. Ellie no compreendeu como isso poderia constituir grande progresso e pediu-lhe que clarificasse. O problema-chave consistia em manter o buraco de verme aberto. Eda descobrira um tipo de solues para as suas equaes de campo que sugeriam um novo campo macroscpico, uma espcie de tenso que podia ser usada para impedir que um buraco de verme se contrasse completamente. Um buraco assim no apresentaria nenhum dos outros problemas dos buracos negros; teria tenses de correntes muito mais pequenas, acesso em dois sentidos, tempos de trnsito rpidos pelos padres de medio de um observador exterior e nenhum campo de radiao interior devastador. - No sei se o tnel estvel contra pequenas perturbaes
352

- esclareceu. - Se no , eles teriam de construir um sistema de feedback muito complicado para monitorizar e corrigir as instabilidades. Ainda no tenho a certeza de nada disto. Mas, pelo menos, se os tneis podem ser pontes Einstein-Rosen, podemos dar alguma resposta quando nos disserem que tivemos alucinaes. Eda estava ansioso por regressar a Lagos e Ellie via o bilhete verde das Linhas Areas Nigerianas a espreitar da algibeira do casaco. Ele perguntava-se se conseguiria interpretar completamente a nova fsica que a experincia por que tinham passado implicava. Mas confessava-se inseguro, receava no estar altura da tarefa, sobretudo em virtude daquilo que descrevia como a sua idade avanada para fsica terica. Tinha trinta e oito anos. Acima de tudo, disse-lhe, estava desesperado por se reunir mulher e aos filhos. Ela abraou-o e disse-lhe que se sentia orgulhosa por t-lo conhecido. - Por qu o pretrito? Voltar a ver-me, com certeza. Ellie acrescentou, como se fosse uma coisa de que quase se tivesse esquecido, - faz-me um favor? Recorde tudo quanto aconteceu, todos os pormenores, e escreva-o. E depois mande-mo. A nossa experincia representa dados experimentais. Um de ns pode ter visto qualquer coisa que escapou aos outros, qualquer coisa essencial para uma compreenso profunda do que aconteceu. Mande-me o que escrever. Pedi o mesmo aos outros. Acenou, pegou na pasta velha e entrou no carro do Projeto que esperava. Estavam a partir, cada um para o seu pas, e isso dava a Ellie a impresso de que a sua prpria famlia estava a ser separada, fraturada, dispersa. Ela tambm achara a experincia transformadora. Como poderia no achar? Fora exorcizado um demnio. Vrios demnios. E, precisamente quando se sentia mais capaz de amar do que nunca, descobria-se sozinha. Levaram-na das instalaes de helicptero. No longo vo para Washington no avio governamental dormiu to profundamente que tiveram de a sacudir, para a acordar, quando a gente da Casa Branca entrou a bordo - logo aps o aparelho ter aterrado por breves momentos numa pista isolada de Hickam Field, no Havai. Tinham chegado a um acordo. Ela podia voltar para Argus, embora j no como diretora, e dedicar-se a qualquer problema cientfico que desejasse. Teria l, se quisesse, um lugar
353

vitalcio. - No estamos a ser desrazoveis - dissera finalmente Kitz ao aceitar o compromisso. - Volte com uma prova slida, concreta, qualquer coisa verdadeiramente convincente, e juntar-nos-emos a si para fazer o anncio. Diremos que lhe pedimos que guardasse segredo da sua histria at podermos ter a certeza absoluta. Dentro dos limites do razovel, apoiaremos qualquer investigao que queira fazer. Pelo contrrio, se anuncissemos a histria agora, haveria uma onda inicial de entusiasmo e depois os cticos comeariam a criticar. Seria um embarao para si e um embarao para ns. muito melhor reunir as provas, se conseguir. Talvez a presidente tivesse contribudo para ele mudar de idias. No parecia nada crvel que Kitz estivesse a gostar do compromisso. Mas, em troca, ela no deveria dizer nada acerca do que acontecera a bordo da Mquina. Os Cinco tinham-se sentado no dodecaedro, conversado uns com os outros e depois sado. Se ela dissesse uma palavra sequer de mais alguma coisa, o perfil psiquitrico forjado iria parar aos media e, relutantemente, ela seria demitida. Ellie perguntava a si mesma se eles teriam tentado comprar o silncio de Peter Valerian, ou de Vaygay, ou de Abonneba. No via como - a no ser que fuzilassem as equipes de interrogatrio de cinco naes e os membros do Consrcio Mundial da Mquina - esperavam conseguir manter aquilo secreto para sempre. Era s uma questo de tempo. Portanto, concluiu, eles estavam a comprar tempo. Surpreendia-a a brandura dos castigos com que a tinham ameaado, mas as violaes do acordo, se viessem a acontecer, no se verificariam no tempo de Kitz. Ele afastar-seia em breve; dentro de um ano, a Administrao Lasker deixaria o poder, depois do mximo de dois mandatos constitucionalmente admitido. Ele aceitara sociedade numa firma de advogados de Washington, conhecida pela sua clientela de empreiteiros da Defesa. Ellie pensava que Kitz tentaria mais qualquer coisa. No parecia nada preocupado fosse com o que fosse que ela pudesse alegar ter acontecido no Centro Galctico. O que o angustiava, tinha a certeza, era a possibilidade de o tnel ainda estar aberto para a, ainda que no da, Terra. Ela calculava que as instalaes de Hokkaido seriam em breve desmanteladas e que os tcnicos regressariam suas indstrias e universidades.
354

Que histrias contariam? Talvez o dodecaedro fosse colocado em exposio na cidade cientfica de Tsukuba. Depois, aps um intervalo decente de tempo, durante o qual a ateno mundial seria em certa medida atrada por outros assuntos, talvez houvesse uma exploso no estaleiro da Mquina - nuclear, se Kitz conseguisse engendrar uma explicao plausvel para ela. Se fosse uma exploso nuclear, a contaminao radiativa seria uma excelente razo para declarar toda a rea zona proibida. Pelo menos isolaria o local de observadores casuais e talvez pudesse soltar o bocal, com o safano. Provavelmente, as suscetibilidades japonesas quanto a armas nucleares, mesmo que deflagradas subterraneamente, obrigariam Kitz a contentar-se com explosivos convencionais. Poderiam disfarar a coisa como uma das sries contnuas de desastres nas minas de carvo de Hokkaido. Mas ela duvidava que alguma exploso nuclear ou convencional - conseguisse desprender a Terra do tnel. No entanto, talvez Kitz no estivesse a imaginar nenhuma dessas coisas, talvez ela estivesse a menosprez-lo. No fim de contas, ele tambm devia ter sido influenciado pelo Machindo. Devia ter famlia, amigos, algum que amasse. Devia ter captado pelo menos um bafejo de quanto se passara. No dia seguinte, a presidente condecorou-a com a Medalha Nacional da Liberdade, numa cerimnia pblica na Casa Branca. Ardiam toras de lenha numa lareira aberta numa parede de mrmore branco. A presidente empatara uma grande quantidade de capital poltico, assim como da espcie mais corrente de capital, no Projeto da Mquina e estava decidida a tirar o melhor partido possvel disso, perante a nao e perante o mundo. Os investimentos feitos na Mquina pelos Estados Unidos e por outras naes, dizia-se, tinham dado resultados muito compensadores. Estavam a desabrochar novas tecnologias e indstrias, que prometiam, pelo menos, tanto benefcio para a gente comum como as invenes de Thomas Edison. Descobrramos que no estvamos ss, que existiam no espao inteligncias mais avanadas do que a nossa. Isso mudava para sempre, disse a presidente, o conceito de quem somos. Falando por si prpria - mas achava que tambm pela maioria dos Americanos -, a descoberta fortalecera a sua crena em Deus, que se demonstrara agora estar a criar vida e inteligncia em muitos mundos, uma concluso que a presidente tinha a certeza de estar de harmonia com todas as
355

religies. Mas o maior bem que nos fora concedido pela Mquina, afirmou, foi o esprito que insuflou na Terra: a crescente compreenso mtua entre a comunidade humana, a noo de que somos todos companheiros numa viagem perigosa no espao e no tempo, o objetivo de uma unidade de propsito global agora conhecido em todo o planeta como Machindo. A presidente apresentou Ellie imprensa e s cmaras da televiso, falou da perseverana por ela demonstrada durante doze longos anos, do gnio com que detectara e decodificara a Mensagem e da coragem que revelara ao embarcar na Mquina. Ningum sabia o que a Mquina faria. A Dra. Arroway arriscara conscientemente a sua vida. No era culpa da Dra. Arroway o fato de no ter acontecido nada quando a Mquina fora ativada. Ela tinha feito o mximo que qualquer ser humano poderia fazer. Merecia a gratido de todos os americanos e de toda a gente de todos os cantos da Terra. Ellie era uma pessoa muito reservada. Apesar da sua reticncia pessoal, arcara, quando se tornara necessrio, com o fardo de explicar a Mensagem e a Mquina. Na verdade, demonstrara para com a imprensa uma pacincia que ela, presidente, admirava muito particularmente. A Dra. Arroway poderia agora desfrutar de alguma verdadeira privacidade, a fim de reatar a sua carreira cientfica. Houvera comunicados para a imprensa, reunies de instrues, entrevistas com o secretrio Kitz e o conselheiro cientfico Der Heer. A presidente esperava que a imprensa respeitasse o desejo da Dra. Arroway de no conceder nenhuma conferncia de imprensa. Foi, no entanto, concedida uma oportunidade para tirar fotografias. Ellie partiu de Washington sem ter conseguido avaliar quanto a presidente sabia. Transportaram-na de regresso num reluzente pequeno jato do Comando de Transporte Militar Areo Conjunto e acederam em parar em Janesville, no caminho. A me vestia o velho robe acolchoado. Algum lhe pusera um pouco de cor nas faces. Ellie deitou o prprio rosto na almofada, ao lado do da me. Alm de ter recuperado uma hesitante capacidade de falar, a idosa mulher recuperara tambm o uso suficiente do brao direito para poder dar umas leves palmadinhas no ombro da filha. - Me, tenho uma coisa para lhe dizer. uma coisa importante. Mas tente ficar calma, no quero transtorn-la. Me... vi o paizinho. Vi-o. Ele manda-lhe saudades.
356

- Sim - A velha acenou devagar com a cabea. - Esteve c ontem. Ellie sabia que John Staughton estivera no lar no dia anterior. Escusara-se a acompanh-la agora, alegando excesso de trabalho, mas parecia plausvel que no desejasse apenas intrometer-se naquele momento. Apesar disso, Ellie ouviu-se dizer, com alguma irritao: - No, no. Estou a falar do paizinho. - Diz-lhe... - A idosa mulher falava com dificuldade. - Diz-lhe, vestido de chiffon. Passe pela tinturaria... quando for da loja para casa. Era evidente que, no universo da me, o pai dela ainda dirigia a loja de ferragens. E no de Ellie tambm. A vasta extenso de cerca anticiclone estendia-se agora inutilmente de horizonte a horizonte, a macular a paisagem de deserto de restolho. Ela sentia-se grata por ter regressado, contente por estar a organizar um programa de investigao novo, ainda que em muito menor escala. Jack Hibbert tinha sido nomeado diretor interino das instalaes Argus e ela estava liberta de responsabilidades administrativas. Em virtude de tanto tempo de uso de telescpio ter ficado livre quando o sinal de Vega cessara, respirava-se uma atmosfera inebriante de progresso numa dzia de sub-disciplinas de radioastronomia havia muito em declnio. Os que com ela tinham trabalhado no demonstraram um resqucio sequer de apoio idia de Kitz de que a Mensagem era uma impostura. Ellie perguntou a si mesma o que Der Heer e Valerian andariam a dizer aos amigos e colegas acerca da Mensagem e da Mquina. Duvidava que Kitz tivesse proferido uma nica palavra a tal respeito fora do segredo do seu gabinete - que em breve abandonaria - no Pentgono. Ela estivera l uma vez. Um soldado da Armada - de baioneta numa bainha de couro e mos apertadas atrs das costas - guardava rigidamente a entrada, no fosse o caso de, no labirinto de corredores concntricos, algum de passagem sucumbir a um impulso irracional. Willie fora pessoalmente buscar o Thunderbird a Wyoming, para que estivesse sua espera. Nos termos do acordo, ela s o podia conduzir no recinto das instalaes, que era suficientemente grande para um normal passeio recreativo de automvel. Mas no mais paisagens do Texas Ocidental, no mais guardas de honra de coelhos, no mais idas de automvel
357

s montanhas para vislumbrar uma estrela do hemisfrio sul. Esse era o nico pesar que a recluso lhe causava. De qualquer modo, as leiras de coelhos em parada no apareciam no Inverno. Ao princpio, um corpo razovel de gente da imprensa percorria a rea na esperana de lhe gritar uma pergunta ou de a fotografar atravs de uma teleobjetiva. Mas ela permanecia resolutamente isolada. O recm-importado pessoal de relaes pblicas era eficiente, at mesmo um pouco implacvel, no tocante a desencorajar perguntas. No fim de contas, a presidente pedira que respeitassem a privacidade da doutora Arroway. Ao longo das semanas e dos meses seguintes, o batalho de reprteres reduziu-se a uma companhia e depois a um peloto. Agora restava apenas uma brigada dos mais persistentes, principalmente de The World Hologram e de outros semanrios sensacionalistas, de revistas quiliastas, e um nico representante de uma publicao que se auto-intitulava Science and God. Ningum sabia a que seita pertencia e o seu reprter no o dizia. Quando as histrias foram escritas, falaram de doze anos de trabalho devotado, culminando na importante e triunfante decriptogravao da Mensagem e seguidos pela construo da Mquina. No auge das expectativas mundiais, esta, infelizmente, falhara. A mquina no fora a parte alguma. Naturalmente, a Dra. Arroway estava decepcionada, talvez mesmo, especulavam, um pouco deprimida. Muitos editorialistas comentaram que esta pausa era bemvinda. O ritmo de novas descobertas e a necessidade evidente de importantes reavaliaes filosficas e religiosas constituam uma mistura to embriagante que se impunha um perodo de tempo para entrincheiramento e estudo sereno da situao. Talvez a Terra ainda no estivesse preparada para estabelecer contacto com civilizaes aliengenas. Socilogos e alguns educadores afirmavam que a mera existncia de inteligncias extraterrestres mais avanadas do que a nossa exigiria diversas geraes para ser convenientemente assimilada. Era uma agresso fsica ao amor-prprio humano, diziam. J tnhamos muito com que nos preocupar. Dentro de algumas dcadas compreenderamos muito melhor os princpios subjacentes Mquina. Veramos que erro cometramos e rir-nos-amos do descuido, da omisso insignificante que a impedira de funcionar na sua primeira experincia completa, em 1999. Alguns comentadores religiosos argumentavam que o no
358

funcionamento da Mquina era um castigo do pecado do orgulho, da arrogncia humana. Billy Jo Rankin, numa alocuo televisiva para toda a nao, opinou que a Mensagem viera de fato diretamente de um inferno chamado Vega, consolidando assim, com fundamento, a sua posio prvia em relao ao assunto. A Mensagem e a Mquina, disse, eram uma Torre de Babel moderna. Estupidamente, tragicamente, os seres humanos tinham aspirado a alcanar o Trono de Deus. Houvera uma cidade de fornicao e blasfmia, construda havia milhares de anos e chamada Babilnia, que Deus destrura. No nosso tempo houvera outra cidade assim, com o mesmo nome. Aqueles que amavam a Palavra de Deus tinham cumprido l, igualmente, o Seu propsito. A Mensagem e a Mquina representavam novo ataque de Perversidade aos justos e tementes a Deus. Mais uma vez, as iniciativas demonacas tinham sido travadas - no Wyoming, por um acidente divinamente inspirado; na Rssia mpia, pela confuso dos cientistas comunistas pela Graa Divina. Mas, apesar dessas advertncias claras da vontade de Deus, continuara Rankin, os humanos tinham tentado uma terceira vez construir a Mquina. Deus deixou-os. Depois, docemente, sutilmente, fez com que a Mquina falhasse, defletiu o intento demonaco e demonstrou novamente o Seu amor e a Sua preocupao pelos Seus desobedientes e pecadores - e, para dizer toda a verdade, pelos Seus indignos - filhos da Terra. Era altura de aprender as lies da nossa tendncia para o pecado, das nossas abominaes e, antes da chegada do Milnio, do verdadeiro Milnio, que comearia em 1 de Janeiro de 2001, de nos rededicarmos, a ns e ao nosso planeta, a Deus. As Mquinas deveriam ser destrudas. Todas elas e todas as suas componentes. A pretenso de que construindo uma mquina, em vez de purificarem o corao, os seres humanos se poderiam sentar mo direita de Deus deveria ser arrancada, raiz e ramo, antes que fosse demasiado tarde. No seu pequeno apartamento, Ellie ouviu Rankin at ao fim, desligou o televisor e voltou a concentrar-se na sua programao. Os nicos telefonemas para o exterior que lhe permitiam fazer eram para o lar de idosos em Janesville, Wisconsin. Todos os telefonemas do exterior, exceto os de Janesville, eram recusados e apresentadas desculpas corteses. Cartas de Der Heer, Valerian e da sua velha amiga do colgio Becky Ellenbogen arquivava-as ela sem as abrir. Chegaram diversas
359

mensagens de Palmer Joss por correio expresso, e depois por mensageiro, da Carolina do Sul. Ela sentia-se muito mais tentada a ler essas do que as outras, mas no lia. Escreveu-lhe um bilhete que dizia apenas: "Meu caro Palmer: Ainda no. Ellie" e mandou-o para o correio sem remetente. No tinha maneira nenhuma de saber se seria entregue. Um programa especial de televiso sobre a sua vida, feito sem seu consentimento, descrevia-a como mais reclusa, agora, do que Neil Armstrong; ou mesmo Greta Garbo. Ellie aceitava tudo isso com animosa equanimidade. Estava ocupada noutras coisas. Na realidade, trabalhava noite e dia. As proibies quanto a comunicao com o mundo exterior no se estendiam a colaborao puramente cientfica e, atravs de telerrede assncrona de canal aberto, ela e Vaygay organizaram um programa de investigao a longo prazo. Entre os objetos a examinar encontravam-se as imediaes de Sagitrio A no centro da Galxia e a grande fonte de rdio extragalctica Cygnus A. Os telescpios Argus eram utilizados como parte de um sistema faseado, ligado aos telescpios soviticos de Samarcanda. Em conjunto, o sistema americanosovitico atuava como se fizesse parte de um nico radiotelescpio do tamanho da Terra. Operando num comprimento de onda de poucos centmetros, podiam analisar fontes de emisso de rdio to pequenas como o sistema solar interior se estivessem to distantes como o centro da Galxia. Preocupava-a o fato de isso no ser suficientemente bom, de os dois buracos negros em rbitas serem consideravelmente mais pequenos do que isso. No entanto, um programa de monitorizao contnua poderia desvendar alguma coisa. Do que realmente precisavam, na sua opinio, era de um radiotelescpio lanado por veculo espacial para o outro lado do Sol e que trabalhasse conjugado com radiotelescpios na Terra. Os seres humanos poderiam criar assim um telescpio tendo efetivamente as dimenses da rbita da Terra. Com ele, calculava, conseguiriam analisar qualquer coisa do tamanho da Terra no centro da Galxia. Ou talvez do tamanho da estao. Passava a maior parte do seu tempo a escrever, a modificar programas existentes para o Cray 21 e a redigir um relato, to minucioso quanto possvel, dos acontecimentos proeminentes que tinham sido comprimidos nos vinte minutos de tempo terrestre aps terem ativado a Mquina. A meio do trabalho apercebeu-se de que estava a escrever samizdat: tecnologia da mquina de escrever e do papel qumico. Fechou o original e duas cpias no seu cofre - ao lado de uma cpia j amarelecida
360

da Deciso Hadden -, escondeu a terceira cpia atrs de um painel solto do compartimento eletrnico do telescpio 49 e queimou o papel qumico, o que produziu um fumo preto e acre. Ao fim de seis semanas tinham acabado a reprogramao e, precisamente quando os seus pensamentos voltavam a fixar-se em Palmer Joss, ele apresentou-se pessoalmente no porto principal de Argus. O seu caminho tinha sido aberto mediante alguns telefonemas de um assistente especial da presidente, o qual, claro, Joss conhecia havia vrios anos. Mesmo ali no Sudoeste, onde reinavam cdigos de vesturio prtico, ele apareceu, como sempre, de casaco, camisa branca e gravata. Ela deu-lhe a fronde de palmeira, agradeceu-lhe o medalho e, apesar das recomendaes de Kitz para manter secreta a sua experincia ilusria, contou-lhe imediatamente tudo. Adotaram a prtica dos colegas soviticos de Ellie, que, sempre que era necessrio dizer qualquer coisa politicamente heterodoxa, descobriam a necessidade urgente de um passeio higinico. De vez em quando ele parava e, como veria um observador distante, inclinava-se para ela. De todas as vezes, Ellie dava-lhe o brao e continuavam a andar. Ele escutava compreensivamente, inteligentemente, na verdade generosamente - sobretudo tratando-se de algum cujas doutrinas deviam, pensava ela, estar a ser abaladas nos prprios alicerces pelo relato de Ellie... se lhes dava algum crdito. Depois de toda a relutncia de Joss, na altura em que a Mensagem comeara a ser recebida, ela estava finalmente a mostrar-lhe Argus. Ele era uma companhia agradvel e Ellie sentia-se feliz por v-lo. Teve pena de no ter estado menos preocupada quando o vira a ltima vez, em Washington. Aparentemente ao acaso, subiram a estreita escada exterior de metal que atravessava a base do telescpio 49. O espetculo proporcionado por cento e trinta radiotelescpios muitos deles material rolante no seu prprio sistema de vias frreas - no tinha nada que se lhe assemelhasse na Terra. No compartimento eletrnico, ela afastou o painel e retirou um sobrescrito volumoso com o nome de Joss. Ele meteu-o na algibeira interior do casaco, onde fez uma salincia discernvel. Ellie falou-lhe dos protocolos de observao de Sag A e Cyg A e do seu programa para o computador. - muito demorado, mesmo com o Cray, calcular pi at qualquer coisa como dez dcima... e ns no sabemos se o que procuramos est em pi. Eles disseram mais ou menos que no estava. Pode estar em e. Pode tratar-se de um dos
361

membros da famlia de nmeros transcendentes de que falaram a Vaygay. Pode ser um outro nmero qualquer completamente diferente. Por isso, uma abordagem de fora bruta ignorante como calcular eternamente nmeros transcendentais exeqveis - uma perda de tempo. Mas aqui em Argus temos algoritmos de decriptogravao muito sofisticados, concebidos para descobrir padres num sinal, concebidos para extrair e mostrar qualquer coisa que parea no casual. Por isso, reescrevi os programas... Pela expresso do rosto dele, receou no estar a ser clara. Fez um pequeno desvio no monlogo: - ... mas no para calcular os dgitos de um nmero como pi, imprimi-los e apresent-los para inspeo. No h tempo suficiente para tal. Em lugar disso, o programa corre atravs dos dgitos em pi e s pra para pensar quando surge alguma seqncia anmala de zeros e uns. Compreende o que estou a dizer? Qualquer coisa no ao acaso. Por probabilidade, haver alguns zeros e uns, claro. Dez por cento dos dgitos sero zeros e outros dez por cento sero uns. Em mdia. Quanto mais dgitos percorrermos de enfiada, tanto maiores sero as seqncias de zeros e uns puros que obteremos por acaso. O programa sabe o que estatisticamente se espera, e s presta ateno a seqncias inesperadamente longas de zeros e uns. E no procura apenas na base dez. - No compreendo. Se observarem ao acaso nmeros suficientes, no obtero qualquer padro que queiram simplesmente por acaso? - Com certeza. Mas pode-se calcular em que medida isso provvel. Se obtemos uma mensagem muito completa logo ao princpio, sabemos que no pode ser por acaso. Por isso, todos os dias, nas primeiras horas da manh, o computador trabalha neste problema. No entram nenhuns dados do mundo exterior. E por enquanto no saem nenhuns dados do mundo interior. Limita-se a percorrer as sries timas de expanso para pi e observa os dgitos a voar. Mete-se s na sua vida, digamos. A no ser que descubra alguma coisa, no fala se lhe no falarem. assim como se estivesse a contemplar o umbigo. - Deus sabe que no sou nada matemtico. Mas pode darme um exemplo? - Com certeza. Procurou um bocado de papel nas algibeiras do fato-macaco e no encontrou nenhum. Pensou meter a mo na algibeira interior do casaco dele, retirar o sobrescrito que acabara de lhe dar e escrever nele, mas achou que era muito arriscado, ali, em
362

campo aberto. Passados momentos, ele compreendeu e estendeu-lhe um livrinho de apontamentos. - Obrigada. Pi comea por 3,1415926... Como pode ver, os dgitos variam muito ao acaso. Certo, um aparece duas vezes nos primeiros quatro dgitos, mas, depois de prosseguirmos durante um bocado, estabelece-se a mdia. Cada dgito - 0, 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9 - aparece quase exatamente dez por cento das vezes depois de termos acumulado dgitos suficientes. Ocasionalmente, obtemos alguns dgitos consecutivos que so os mesmos - 4444, por exemplo -, mas no mais do que seria estatisticamente de esperar. Agora imagine que estava a percorrer alegremente estes dgitos e, de sbito, s encontrava quatros. Centenas de quatros todos de enfiada. Isso no podia transmitir nenhuma informao, mas tambm no podia ser um bambrrio estatstico. Podiam-se calcular os dgitos de pi durante toda a idade do universo e, se os dgitos fossem ocasionais, nunca se chegaria suficientemente fundo para obter uma centena de quatros consecutivos. - como a explorao que fez para a Mensagem. Com estes radiotelescpios. - Sim. Em ambos os casos procurvamos um sinal que se encontrava bem fora do rudo, qualquer coisa que no pode ser apenas um bambrrio estatstico. - Mas no tem de ser uma centena de quatros... pois no? Podia falar-nos? - Certo. Imagine que passado algum tempo obtemos uma longa seqncia apenas de zeros e uns. Assim, tal como fizemos com a Mensagem, podamos extrair um desenho, se l houvesse algum. Compreenda, podia ser qualquer coisa. - Quer dizer que podia decodificar um desenho escondido em pi e poderia ser uma salada de letras hebraicas? - Com certeza. Grandes letras pretas talhadas em pedra. Ele olhou-a ironicamente. - Desculpe, Eleanor, mas no acha que est a ser um bocadinho... indireta demais? No pertence a nenhuma ordem silenciosa de monjas budistas. Por que no me conta simplesmente a sua histria? - Palmer, se eu tivesse provas slidas, falaria. Mas, no tendo nenhumas, as pessoas como o Kitz diro que estou a mentir. Ou com alucinaes. por isso que esse manuscrito est na sua algibeira interior. Voc vai lacr-lo, dat-lo, reconhec-lo pelo notrio e guard-lo num cofre de depsito. Se me acontecer alguma coisa, pode divulg-lo ao mundo. Dou-lhe autoridade total para fazer o que quiser dele.
363

- E se no lhe acontecer nada? - Se no me acontecer nada? Ento, quando encontrarmos o que procuramos, esse manuscrito confirmar a nossa histria. Se encontrarmos evidncia de um buraco negro duplo no Centro Galctico, ou alguma imensa construo artificial em Cygnus A, ou uma mensagem oculta dentro de pi, isto - deu-lhe uma leve palmadinha no peito - ser a minha prova. Ento falarei... Entretanto, no o perca. - Continuo a no compreender - confessou ele. - Sabemos que existe uma ordem matemtica no universo. A lei da gravidade e tudo isso. Em que isto diferente? Digamos que existe ordem dentro dos dgitos de pi. E depois? - No. No v? Isto seria diferente. Isto no apenas comear o universo com algumas leis matemticas precisas que determinam a fsica e a qumica. Isto uma mensagem. Quem quer que faz o universo oculta mensagens em nmeros transcendentes para que elas sejam lidas quinze mil milhes de anos depois, quando a vida inteligente finalmente evoluir. Critiquei-o, e ao Rankin, quando nos encontramos pela primeira vez, por no compreenderem isso. "Se Deus quisesse que soubssemos que existia, por que no nos enviaria uma mensagem sem ambigidades?", perguntei. Lembra-se? - Lembro-me muito bem. Voc pensa que Deus um matemtico. - Qualquer coisa do gnero. Se o que nos dizem verdade. Se isto no uma busca sem objetivo. Se h uma mensagem oculta em pi e no um da infinidade de outros nmeros transcendentes. Uma quantidade de "ses", como v. - Est a procurar a Revelao na aritmtica. Conheo uma maneira melhor. - Palmer, esta a nica maneira. Esta a nica coisa capaz de convencer um ctico. Imagine que descobrimos qualquer coisa. No tem de ser tremendamente complicado. Basta que seja qualquer coisa mais metdica que possa acumular por acaso todos esses dgitos em pi. S disso que precisamos. Ento, matemticos de todo o mundo podero encontrar exatamente o mesmo padro ou mensagem ou seja l o que venha a ser. Ento no haver divises sectrias. Toda a gente comear a ler a mesma Escritura. Ento ningum poder argumentar que o milagre-chave da religio foi truque de qualquer prestidigitador, ou que os historiadores falsificaram os registros, ou que no passa tudo de histeria, ou iluso, ou um progenitor-substituto para quando crescemos. Toda a gente poder ser um crente.
364

- No pode ter a certeza de que encontra alguma coisa. Pode esconder-se aqui e computar at as galinhas terem dentes. Ou pode sair e contar a sua histria ao mundo. Mais cedo ou mais tarde ter de escolher. - Espero no ter de escolher, Palmer. Primeiro, a evidncia concreta; depois, a divulgao pblica. Caso contrrio... No v como nos tornaramos vulnerveis? No falo por mim prpria, mas... Ele abanou a cabea, quase imperceptivelmente. Brincavalhe um sorriso nos cantos dos lbios. Detectara um fator irnico nas circunstncias deles. - Por que est to ansioso para que eu conte a minha histria? - perguntou Ellie. Talvez ele tenha considerado que se tratava de uma pergunta retrica. Fosse como fosse, no respondeu, e ela continuou: - No acha que se deu uma estranha... inverso nas nossas posies? Aqui estou eu, portadora da profunda experincia religiosa que no posso provar... para ser franca, Palmer, mal posso compreend-la. E aqui est voc, o ctico endurecido, a tentar - com mais xito do que eu jamais consegui - ser generoso com o crdulo... - Oh, no, Eleanor! Eu no sou um ctico. Eu sou um crente. - ? A histria que tenho para contar no exatamente acerca de castigo e recompensa. No exatamente Advento e xtase. No h nela uma palavra a respeito de Jesus. Parte da minha mensagem diz que ns no somos fundamentais para o objetivo do cosmo. O que me aconteceu faz-nos parecer a todos muito pequenos. - Pois faz. Mas tambm faz Deus muito grande. Ela olhou-o um momento e apressou-se a continuar: - Sabe que to verdade como a Terra correr volta do Sol que os poderes deste mundo - os poderes religiosos, os poderes seculares - teimaram em tempos que a Terra no se mexia nada. Estavam todos ocupados a ser poderosos. Ou, pelo menos, a fingir que eram poderosos. E a verdade f-los sentirem-se muito pequenos. A verdade assustou-os; minou os seus poderes. Por isso eles a suprimiram. Essas pessoas achavam a verdade perigosa. Tem a certeza de que sabe o que implica acreditar em mim? - Tenho andado procura, Eleanor. Acredite-me, ao fim de todos estes anos conheo a verdade quando a vejo. Qualquer f que admira a verdade, que luta para conhecer Deus, tem de ser suficientemente corajosa para abranger o universo. Refiro-me
365

ao universo real. Todos esses anos-luz. Todos esses mundos. Penso na extenso do seu universo, nas oportunidades que oferece ao Criador, e falta-me a respirao. muito melhor do que engarraf-lo num pequeno mundo. Nunca me agradou a idia de a Terra ser o escabelo verde de Deus. Era excessivamente tranqilizadora, como uma estria para crianas... como um tranqilizante. Mas o seu universo tem espao suficiente, e tempo suficiente, para a espcie de Deus em que acredito. Digo-lhe que no precisa de mais provas. J existem provas bastantes. Cygnus A e tudo isso so coisas apenas para os cientistas. Voc julga que ser difcil convencer a gente comum de que est a dizer a verdade. Eu acho que ser fcil, uma canja, como costuma dizer-se. Julga que a sua histria excessivamente peculiar, excessivamente estranha. Mas eu ouvi-a antes. Conheo-a bem. E aposto que voc tambm. Fechou os olhos e passado um momento recitou: Ele sonhou e, pasmai, uma escada ergueu-se na Terra, e o cimo dela chegou ao Cu: e, pasmai, os anjos de Deus a subirem-na e a descerem-na... certamente o Senhor est neste lugar; e eu no sabia... Esta no outra que no a Casa de Deus, e esta a porta do Cu. Ele deixara-se levar um pouco pelo entusiasmo, como se estivesse a pregar para multides do plpito de uma grande catedral, e, quando abriu os olhos, f-lo com um pequeno sorriso auto-depreciativo. Desceram uma vasta avenida, flanqueada esquerda e direita por enormes radiotelescpios caiados de branco a perscrutar o cu, e instantes depois ele falou num tom mais coloquial: - A sua histria foi prevista. Aconteceu antes. Algures, dentro de si, voc deve t-lo sabido. Nenhum dos pormenores que apresenta constam do Livro do Gnesis. Claro que no. Como poderiam constar? O relato do Gnesis estava certo para o tempo de Jacob. Assim como o seu testemunho est certo para este tempo, para o nosso tempo. As pessoas vo acreditla, Eleanor. Milhes delas. Em todo o mundo. Tenho a certeza... Ellie abanou a cabea e caminharam mais um momento em silncio, antes de ele continuar: - Seja, pronto. Compreendo. Demore o tempo que tiver de demorar. Mas, se houver alguma maneira de apressar as coisas, utilize-a... por mim. Falta menos de um ano para o Milnio. - Eu tambm compreendo. Tenha pacincia comigo durante mais uns meses. Se at l no encontrarmos alguma coisa em
366

pi, considerarei a idia de tornar pblico o que aconteceu l em cima. Antes de 1 de Janeiro. Talvez Eda e os outros estejam dispostos a falar tambm. De acordo? Retrocederam em silncio na direo do edifcio da administrao de Argus. Os aspersores estavam a regar o parco relvado e eles contornaram uma poa de gua que, naquela terra ressequida, parecia estranha, deslocada. - Alguma vez foi casada? - perguntou ele. - No, nunca fui. Creio que tenho andado demasiado ocupada. - Alguma vez esteve apaixonada? - a pergunta foi franca, natural. - Estive a meio caminho, meia dzia de vezes. Mas... - olhou para o telescpio mais prximo - havia sempre tanto rudo que o sinal era difcil de encontrar. E voc? - Nunca - respondeu sem hesitar. Fez uma pausa e depois acrescentou, com um leve sorriso: - Mas eu tenho f. Ela resolveu no aprofundar, naquele momento, aquela ambigidade e subiram o curto lano de degraus para examinar o computador mainframe.

367

CAPTULO XXIV A assinatura do artista Atentai, falo-vos de um mistrio; no dormiremos todos, mas seremos todos mudados. CORNTIOS, 15 :51 O universo parece... ter sido determinado e ordenado de acordo com nmero, pela anteviso e pela mente do criador de todas as coisas; pois o padro foi fixado, como um esboo preliminar, pelo domnio do nmero preexistente na mente do Deus criador do mundo. NICOMACO DE GERASA - aritmtica, 6 (cerca de 100 d.C.) Ellie correu pela escada do lar de idosos acima e, na varanda recm-pintada de verde, assinalada a intervalos regulares por cadeiras de balano vazias, viu John Staughton curvado, imvel, de braos cados como pesos mortos. Segurava na mo direita um saco de compras no qual ela vislumbrou uma touca de banho transparente, um estojo de maquilagem florido e dois chinelos de quarto enfeitados com pompons cor-de-rosa. - Ela morreu - disse Staughton, de olhos fixos. - No entres pediu. - No a vejas. Ela detestaria que a visses assim. Sabes quanto orgulho tinha no seu aspecto. De qualquer modo, ela no est ali. Quase maquinalmente, levada pela longa prtica e por ressentimentos ainda no abandonados, sentiu-se tentada a virar-lhe as costas e a entrar, apesar de tudo. Estava preparada, mesmo agora, para o desafiar por uma questo de princpio? Mas qual era exatamente o princpio? Pela expresso destroada do seu rosto, no havia dvidas quanto autenticidade do seu remorso. Ele amara a me dela. Talvez, pensou, a tenha amado mais do que eu - avassalou-a uma onda de auto-recriminao. A me fora to dbil durante tanto tempo que Ellie imaginara muitas vezes como reagiria quando o momento chegasse. Recordou como a me era bonita no retrato que Staughton lhe enviara e, de sbito, mal-grado os ensaios que fizera para aquele momento, foi sacudida por soluos. Surpreendido com a sua angstia, Staughton mexeu-se para a confortar. Mas ela levantou a mo e, com esforo evidente, recuperou o autodomnio. Nem mesmo numa altura daquelas

era capaz de o abraar. Eram desconhecidos, estranhos tenuemente ligados por um cadver. Mas ela errara - sabia-o no mago do seu ser - ao culpar Staughton pela morte do seu pai. - Tenho uma coisa para ti - disse ele, a remexer no saco das compras. Algum do contedo circulou entre o fundo e a parte de cima, e ela viu, alm do que j vira, uma carteira de imitao de cabedal e uma caixa de plstico de guardar dentaduras. Teve de desviar o olhar. Por fim, ele endireitou-se e apresentou um sobrescrito que o tempo envelhecera. Tinha escritas as palavras "Para a Eleanor". Ao reconhecer a caligrafia da me, Ellie fez um gesto para lhe pegar. Mas Staughton recuou um passo, assustado, de sobrescrito levantado frente da cara, como se ela tivesse feito meno de lhe bater. - Espera - pediu. - Espera. Sei que nunca nos entendemos. Mas faz-me este nico favor: no leias esta carta antes desta noite! Est bem? O desgosto fazia-o parecer dez anos mais velho. - Por qu? - A tua pergunta favorita! Faz-me apenas esta gentileza. pedir demasiado? - Tem razo. No pedir demasiado. Desculpe. Ele olhou-a francamente nos olhos e disse: - Seja o que for que te tenha acontecido naquela Mquina, talvez te tenha mudado. - Desejo que sim, John. Telefonou a Joss e pediu-lhe que se encarregasse do servio fnebre. - No preciso de lhe dizer que no sou religiosa. Mas havia ocasies em que a minha me era. Voc a nica pessoa que eu gostaria que o fizesse e tenho a certeza de que o meu padrasto aprovar. Joss prometeu-lhe que chegaria no primeiro avio. No seu quarto de hotel, depois de jantar cedo, Ellie apalpou o sobrescrito, acariciou todas as suas rugas, todos os pontos desgastados da superfcie. Era velho. A me devia t-lo escrito havia anos e trazido nalgum compartimento da bolsa, debatendo consigo mesma se deveria entreg-lo ou no filha. No parecia ter sido fechado de novo, recentemente, e Ellie perguntou a si mesma se Staughton o lera. Parte dela ansiava por abri-lo, mas outra parte hesitava, com uma espcie de ressentimento. Ficou muito tempo sentada na mofenta cadeira de braos, a pensar, com os joelhos dobrados e levantados para
369

o queixo. Soou um besouro e o carreto no completamente silencioso do seu telefax despertou. Estava ligado ao computador de Argus. Embora lhe recordasse tempos antigos, agora no havia verdadeiramente nenhuma urgncia. O que quer que fosse que o computador encontrasse, no fugiria; no se poria com a rotao da Terra. Se havia uma mensagem escondida dentro de pi, esperaria eternamente por ela. Voltou a examinar o sobrescrito, mas o eco do besouro intrometeu-se. Se havia contedo dentro de um nmero transcendental, s podia ter sido introduzido na geometria do universo logo no princpio. Este seu novo projeto era de teologia experimental. Mas o mesmo era toda a cincia, pensou. "ATENO", imprimiu o computador no cran do telefax. Ellie pensou no pai... bem, no simulacro do pai... Pensou nos zeladores com a sua rede de tneis atravs da Galxia. Tinham testemunhado, e talvez influenciado, a origem e o desenvolvimento da vida em milhes de mundos. Estavam a construir galxias, a isolar setores do universo. Podiam controlar pelo menos uma espcie de viagem no tempo limitada. Eram deuses para alm do imaginrio piedoso de quase todas as religies - pelo menos de todas as religies ocidentais. Mas at eles tinham as suas limitaes. No tinham introduzido a mensagem no nmero transcendental e nem sequer sabiam l-la. Os construtores de tneis e os inscritores de pi eram quaisquer outros. J no viviam aqui. No tinham deixado nenhum endereo. Ellie sups que, quando os construtores de tneis partiram, aqueles que eventualmente viriam a ser os zeladores se tinham tornado crianas abandonadas. Como ela, como ela. Pensou na hiptese de Eda, de que os tneis eram buracos de vermes, distribudos a intervalos convenientes volta de inmeras estrelas nesta e noutras galxias. Pareciam buracos negros, mas tinham propriedades e origens diferentes. No eram exatamente isentos de massa, porque ela vira-os deixar esteiras gravitacionais nos resduos em rbita no sistema de Vega. E atravs deles passavam e ligavam a Galxia seres e naves de muitas espcies. Buracos de vermes. No calo revelador da fsica terica, o universo era a sua ma e algum abrira tneis atravs dela, enchendo o interior de caminhos que se entrecruzavam no miolo. Para um bacilo que vivia na superfcie era um milagre. Mas um ser que se encontrasse fora da ma poderia sentir-se
370

menos impressionado. Dessa perspectiva, os construtores de tneis eram apenas uma contrariedade. Mas se os construtores de tneis so vermes, pensou, quem somos ns? O computador de Argus entrara profundamente em pi, mais profundamente do que alguma entidade da Terra, humano ou mquina, jamais penetrara, embora no tanto como os zeladores se tinham aventurado a fazer. Era demasiado cedo, pensou, para aquilo agora ser a Mensagem, havia tanto tempo por decriptografar acerca da qual Theodore Arroway lhe falara na praia daquele mar que no vinha nos mapas. Talvez fosse apenas uma acelerao, uma antestria de futuras atraes, um encorajamento para prosseguimento da explorao, um smbolo para que os humanos no desanimassem. Fosse o que fosse, no poderia ser a mensagem com que os zeladores se debatiam. Talvez houvesse mensagens fceis e mensagens difceis encerradas nos vrios nmeros transcendentais e o computador de Argus tivesse descoberto a mais fcil. Com ajuda. Na estao, ela aprendera uma espcie de humildade, foralhe lembrado quanto era pouco o que os habitantes da Terra realmente sabiam. Podia haver, pensou, tantas categorias de seres mais avanados do que os humanos quantas h entre ns e as formigas, ou talvez mesmo entre ns e os vrus. Mas isso no a deprimira. Ao invs de uma resignao descorooada, despertara nela um sentimento crescente de maravilhamento. Havia tanto a que aspirar agora! Era como o passo do liceu para o colgio, da maneira como tudo se encaminhava naturalmente para a necessidade de fazer um esforo continuado e disciplinado para compreender alguma coisa. No liceu, ela apreendera o trabalho do seu curso mais depressa do que quase todos os outros. No colgio descobrira muita gente mais lesta do que ela. Houvera a mesma sensao de incremento de dificuldade e desafio quando fizera o curso de ps-graduao e quando se tornara astrnoma profissional. Em cada estgio encontrara cientistas mais dotados do que ela e cada estgio fora mais excitante do que o anterior. Deixa rolar as revelaes, pensou, a olhar para o telefax. Estava preparada. "PROBLEMA DE TRANSMISSO. S/N 10. MANTENHA-SE ATENTA, POR FAVOR". Estava ligada ao computador de Argus por um satlite relais de comunicaes chamado Defcom Alpha. Talvez tivesse havido um problema de controle-atitude, ou um erro de
371

programao. Antes que tivesse tempo de pensar mais no assunto descobriu que tinha aberto o sobrescrito. LOJA DE FERRAGENS ARROWAY, dizia o cabealho, e o tipo era sem dvida o da velha Royal que o pai tivera em casa para datilografar tanto assuntos comerciais como particulares. "13 de Junho de 1964", estava escrito no canto superior direito. Ela tinha quinze anos nessa altura. No podia ter sido o pai que escrevera a carta; j estava morto havia anos. Um olhar para o fundo da pgina revelou-lhe a caligrafia clara da me. Minha querida Ellie: Agora, que morri, espero que o teu corao consiga perdoar-me. Sei que cometi um pecado contra ti, e no somente contra ti. No podia suportar a idia de quanto me odiarias se soubesses a verdade. Foi por isso que no tive a coragem de te dizer enquanto fui viva. Sei quanto amaste Ted Arroway e quero que saibas que tambm o amei. Ainda amo. Mas ele no era o teu verdadeiro pai. O teu verdadeiro pai John Staughton. Cometi um erro muito grande. No o devia ter feito e fui fraca, mas se no fosse isso, no estarias no mundo; portanto, s generosa quando pensares em mim. Ted sabia e perdoou-me, e ns combinamos que nunca te diramos. Mas neste momento olho pela janela e vejo-te no quintal das traseiras. Ests l sentada a pensar em estrelas e coisas que eu nunca consegui compreender e orgulho-me muito de ti. Fazes uma questo to grande quanto verdade, que me pareceu justo que soubesses esta verdade a respeito de ti prpria. Quero dizer, do teu comeo. Se o John ainda for vivo, ento ter sido ele quem cedeu esta carta. Sei que o far. um homem melhor do que tu imaginas, Ellie. Tive sorte em reencontr-lo. Talvez o detestes tanto porque alguma coisa dentro de ti descobriu a verdade. Mas tu detest-lo realmente porque ele no Theodore Arroway. Eu sei. Continuas sentada l fora. No te mexeste desde que comecei a escrever esta carta. Ests somente a pensar. Espero e rezo para que assim acontea, que encontres o que quer que procuras. Perdoa-me. Fui apenas humana. Com amor, Me. Ellie, que assimilara a carta num simples relance de olhos, releu-a imediatamente. Tinha dificuldade em respirar. Sentia as
372

mos midas. O impostor revelara-se, afinal, o artigo genuno. Durante a maior parte da sua vida rejeitara o prprio pai sem ter a mnima conscincia do que estava a fazer. Que fora de carter ele demonstrara durante todas aquelas suas exploses de adolescente em que o provocara por no ser seu pai, por no ter direito nenhum de lhe dizer o que devia fazer! O telefax chamou de novo, duas vezes. Agora convidava-a a premir a tecla de "responder". Mas ela no teve vontade de se levantar e aproximar-se dele. Teria de esperar. Pensou no pai... em Theodore Arroway, em John Staughton e na me. Eles tinham sacrificado muito por ela e ela estivera to concentrada em si mesma que nem dera por isso. Desejou que Palmer estivesse ali consigo. O telefax besourou mais uma vez e o carreto movimentouse hesitantemente, experimentalmente. Ela programara o computador para ser persistente, at mesmo um pouco inovador, para atrair a sua ateno se lhe parecesse que descobrira alguma coisa em pi. Mas agora estava demasiado entregue tarefa de desfazer e reconstruir a mitologia da sua vida. A me devia ter estado sentada secretria do quarto grande, no primeiro andar, a olhar pela janela enquanto pensava na maneira de redigir a carta, e o seu olhar detivera-se em Ellie aos quinze anos: desajeitada, ressentida, rebelde. A me fizera-lhe outra ddiva. Com aquela carta, Ellie retrocedera e encontrara-se a si mesma, tantos anos atrs. Aprendera tanto desde ento! Ainda havia muito mais que aprender. Por cima da mesa onde se encontrava o telefax resmungador havia um espelho. Nele viu uma mulher nem nova nem velha, nem me nem filha. Tinham procedido bem ocultando-lhe a verdade. Ela no estivera suficientemente avanada para receber esse sinal, quanto mais para o decifrar. Passara a sua carreira a tentar estabelecer contacto com os desconhecidos mais distantes e aliengenas, enquanto na sua prpria vida praticamente no estabelecera contato com ningum. Fora violenta, fogosa, no desmantelamento dos mitos da criao dos outros e ignorante da mentira existente no cerne da sua prpria. Toda a sua vida estudara o universo, mas passara-lhe despercebida a sua mensagem mais clara: para pequenas criaturas como ns, a imensidade s suportvel atravs do amor. O computador de Argus foi to persistente e inventivo nas
373

suas tentativas para contactar com Eleanor Arroway que quase lhe transmitiu uma sensao de necessidade pessoal urgente de compartilhar a descoberta. A anomalia revelava-se muito nitidamente em aritmtica de base onze, onde podia ser escrita inteiramente como zeros e uns. Comparado com o que tinha recebido de Vega, aquilo podia ser, na melhor das hipteses, uma mensagem simples, mas o seu significado estatstico era elevado. O programa reagrupou os ditos numa quadriculao quadrada, um nmero igual de lado a lado e de cima a baixo. A primeira linha era uma fila ininterrupta de zeros, da esquerda para a direita. A segunda linha apresentava um nico numeral, um, exatamente no meio, com zeros aos lados, esquerda e direita. Depois de mais algumas linhas formara-se um arco inequvoco, composto de uns. A figura geomtrica simples tinha sido rapidamente construda, linha por linha, auto-refletora, rica de promessas. A ltima linha da figura emergiu, toda zeros, com exceo de um nico um central. A linha subseqente seria apenas de zeros, parte do enquadramento. Oculto nos padres alternantes de dgitos, profundamente no interior do nmero transcendente, estava um crculo perfeito, com a sua forma traada por unidades num campo de zeros. O universo era feito de propsito, dizia o crculo. Fosse em que galxia fosse que uma pessoa se encontrasse, tomava a circunferncia de um crculo, dividia-a pelo seu dimetro, media com rigor bastante e descobria um milagre: outro crculo, desenhado quilmetros a jusante da vrgula decimal. Haveria mensagens mais ricas mais para o interior. No importa o nosso aspecto, aquilo de que somos feitos, ou de onde viemos. Desde que vivemos neste universo e tenhamos um talento modesto para a matemtica, mais cedo ou mais tarde descobri-lo-emos. J aqui se encontra. Est dentro de tudo. No precisamos de deixar o nosso planeta para o encontrarmos. No tecido do espao e na natureza da matria, como numa grande obra de arte, encontra-se, em letras pequenas, a assinatura do artista. Erguendo-se acima de humanos, deuses e demnios, subsumindo, zeladores e construtores de tneis, existe uma inteligncia que antecede o universo. O crculo fechara-se. Ela encontrara o que andara a procurar. FIM
374

NOTA DO AUTOR Embora tenha sido, evidentemente, influenciado por aqueles que conheo, nenhuma das personagens deste livro um retrato exato de uma pessoa real. No entanto, deve muito comunidade mundial SETI - um pequeno grupo de cientistas de todo o nosso pequeno planeta trabalhando em conjunto, por vezes perante obstculos desencorajadores, escuta de um sinal vindo do firmamento. Gostaria de reconhecer uma dvida especial de gratido para com os pioneiros da SETI, Frank Drake, Phillip Morrison e o falecido I. S. Shklovskii. A procura de inteligncia extraterrestre est agora a iniciar uma nova fase, com dois grandes programas em marcha: a explorao META/Sentinel de oito milhes de canais da Universidade de Harvard, patrocinada pela Sociedade Planetria sediada em Pasadena, e um programa ainda mais complexo sob os auspcios da National Aeronautics and Sace Administration. A minha esperana mais sentida em relao a este livro que o ritmo da descoberta cientfica real o torne obsoleto. Vrios amigos e colegas tiveram a gentileza de ler um rascunho inicial e/ou fazer comentrios pormenorizados que influenciaram a forma presente do livro. Estou-lhes profundamente grato, e inclusivamente a Frank Drake, Pearl Druyan, Lester Grispoon, Irving Gruber,.Jon Lomberg, Philip Morrison, Nancy Palmer, Will Provme, Stuart Shapiro, Steven Soter e Kip Thome. O Prof. Thorne deu-se ao trabalho de estudar o sistema de transporte galctico aqui descrito, gerando cinqenta linhas de equaes na fsica gravitacional relevante. Devo conselhos proveitosos, quanto a estilo ou contedo, a Scott Meredith, Michael Korda, John Herman, Gregory Weber, Clifton Fadiman e ao falecido Theodore Sturgeon. Durante os muito estdios da preparao deste livro, Shirley Arden trabalhou longa e impecavelmente; estou-lhe muito grato, e a Kel Arden. Agradeo a Joshua Lederberg ter-me sugerido pela primeira vez, h muitos anos e porventura de brincadeira, que poderia viver uma forma elevada de inteligncia no centro da Galxia da Via Lctea. A idia tem antecedentes, como todas as idias, e algo similar parece ter sido encarado por volta de 1710 por Thomas Wright, a primeira pessoa a mencionar explicitamente que a Galxia podia ter um centro. No frontispcio do livro est reproduzida uma xilogravura de Wright representando o centro da Galxia. Este romance derivou de um estudo para um filme que Ann Druyan e eu escrevemos em 1980-81. Lynda Obst e Gentry Lee

facilitaram essa fase inicial. Em todas as fases da escrita beneficiei tremendamente do auxlio de Ann Druyan - desde a conceptualizao inicial do enredo e das personagens fulcrais at reviso final das provas. O que com ela aprendi ao longo de todo o processo o que mais caro me no tocante escrita deste livro.

376

NDICE PARTE I - A MENSAGEM Captulo I Nmeros transcendentes Captulo II Luz coerente Captulo III Rudo branco Captulo IV Nmeros primos Captulo V Algoritmo descriptografador Captulo VI Palimpsesto Captulo VII O etanol em W-3 Captulo VIII Acesso ao acaso Captulo IX O numinoso PARTE II Captulo Captulo Captulo Captulo Captulo Captulo Captulo Captulo Captulo - A MQUINA X Precesso dos equincios XI O Consrcio Mundial da Mensagem XII O ismero delta-um XIII Babilnia XIV Oscilador harmnico. XV Tubo de rbio. XVI Os ancios do ozono. XVII O sonho das formigas XVIII Superunificao

PARTE III - A GALXIA Captulo XIX Singularidade nua Captulo XX Grand Central Station Captulo XXI Causalidade Captulo XXII Gilgamesh Captulo XXIII Reprogramao Captulo XXIV A assinatura do artista

http://groups-beta.google.com/group/digitalsource http://groups-beta.google.com/group/Viciados_em_Livros

378