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ISAAC ASIMOV MAGAZINE


FICO CIENTFICA
NMERO 2
Editorial 5 Cosmopolita - Isaac Asimov 10 Cartas Contos 14 Muitas Manses - Alexander Jablokov 58 Que Pena! - Isaac Asimov 70 Dilema - Connie Willis 94 Estados do Vcuo - Geoffrey A. Landis 104 Dori Bangs - Bruce Sterling 124 Aos Olhos de um Aliengena - Hillary Rettig 137 Renascimento - Nancy Kress 152 As Energias do Amor - Kathe Koja 170 O Cu uma Estrada Aberta - Dave Wolverton 190 O Destruidor de Mundos - Charles Sheffield

Copyright by Davis Publications, Inc. Publicado mediante acordo com Scott Meredith Literary Agency. Direitos exclusivos de publicao em lngua portuguesa para o Brasil adquiridos pela DISTRIBUIDORA RECORD DE SERVIOS DE IMPRENSA S.A. que se reserva a propriedade literria desta traduo
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EDITORA RECORD
Diretor-presidente ALFREDO MACHADO Vice-presidente SERGIO MACHADO Diretor-gerente ALFREDO MACHADO JR. REDAO Editor Ronaldo Sergio de Biasi Supervisora Editorial Adelia Marques Ribeiro Coordenadora Sonia Regina Duarte Editor de Arte Doun Spinola Ilustraes Lee Myoung Youn Chefe de Reviso Maria de Fatima Barbosa ISAAC ASIMOV MAGAZINE uma publicao mensal da Distribuidora Record de Servios de Imprensa S. A. Redao e Administrao: Rua Argentina, 171 - Rio de Janeiro - RJ - Tel.: (021) 580-3668 - Caixa Postal 884 (CEP 20001, Rio/RJ). End. Telegrfico: RECORDIST, Telex (021) 30501 - Fax: (021) 580-4911 Impresso no Brasil pelo Sistema Cameron da Diviso Grfica da DISTRIBUIDORA RECORD DE SERVIOES DE IMPRENSA S.A. Rua Argentina, 171 10901 - Rio de Janeiro/RJ Tel.: (021) 580-3668 4

EDITORIAL
ISAAC ASIMOV

COSMOPOLITA
Na semana passada, recebi trs visitantes estrangeiros: um australiano, um noruegus e um chins. No foi fcil para mim, pois no nasci com as qualidades necessrias a um bom anfitrio. Costumo pensar o tempo todo no que estou escrevendo no momento (e estou sempre escrevendo alguma coisa). Por isso, minha tendncia natural ficar impaciente e comear a consultar furtivamente o relgio; e embora seja incapaz de escorraar uma visita, tambm no costumo pedir a ningum que fique quando manifesta o desejo de retirar-se. Na verdade, sempre que posso, recuso-me a receber possveis visitantes, explicando, com toda a sinceridade, que estou atolado de trabalho. Entretanto, acho muito difcil fazer isso quando se trata de estrangeiros. Em primeiro lugar, sei que vieram de muito longe (embora, tenho certeza, no s para me ver) e no quero desapont-los. Em segundo lugar, tenho a sensao de que, em minhas relaes com os estrangeiros, estou representando o meu pas, e enquanto no me incomodo de que algum diga: Puxa, esse Asimov um sujeito to pouco hospitaleiro!, no quero que ningum venha a dizer: Puxa, como os americanos so convencidos e esnobes! Em terceiro lugar, quase no viajo, de modo que, embora minhas obras sejam lidas em muitos pases, poucos estrangeiros me conhecem pessoalmente; no me parece justo priv-los desse contato direto quando se do ao trabalho de me procurar. Em quarto lugar, e muito mais importante que todas as outras razes, a insistncia dos estrangeiros em me conhecer serve apenas para confirmar uma coisa que venho apontando h muitos anos: que a fico cientfica uma fora de unio ente os povos do mundo. Naturalmente, o mesmo pode ser dito da literatura e da arte em geral, pois a criatividade dos seres humanos acentua
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muito mais as semelhanas do que as diferenas. Homero escreveu h quase trs milnios e descreveu os membros de uma civilizao e uma cultura que j desapareceram h muito tempo, mas qualquer um que ler Homero em uma boa traduo moderna ter a impresso de que est falando de pessoas de hoje. Entretanto, tenho uma sria desconfiana de que a fico cientfica um gnero um pouco mais cosmopolita do que outras formas de trabalho criativo. Um autor de fico cientfica no pode liberar-se de sua cultura e ambiente intelectual. Qualquer um que ler minhas histrias perceber imediatamente que sou norte-americano, e, alm disso, um membro do que pode ser chamado de classe dos intelectuais. Praticamente todos os meus personagens so intelectuais norte-americanos. Mesmo assim, o mero fato de que escrevo fico cientfica me faz pensar na Terra como um pequeno globo, e isso faz com que eu no atribua muita importncia diviso da humanidade em 150 nacionalidades e um nmero indefinido de grupos culturais. Estou acostumado a manipular volumes de espao to maiores que a Terra que no consigo me preocupar com as subdivises de uma cabea de alfinete. Lido com perigos que no podem afetar apenas uma pequena parte de um microcosmo. No discuto os esforos de uma nao para destruir outra, mas uma supernova, digamos, capaz de destruir toda a humanidade de uma s vez. Parece-me, portanto, que aqueles que lem fico cientfica em qualquer canto do planeta sentem uma afinidade maior com a raa humana como um todo do que os adeptos de outros gneros literrios. At mesmo Homero fala de aqueus e troianos, mas os escritores de fico cientfica tendem a lidar com terrqueos ou mesmo com inteligncias de origem no especificada. (Por favor, no se d ao trabalho de observar que esta regra tem excees e que a fico cientfica pode muito bem ser mesquinha e preconceituosa. claro que isso verdade, mas estou me referindo ao que chamo de fico cientfica de boa qualidade, ou fico cientfica sria, ou ainda, sem falsa modstia, o tipo de fico cientfica que eu escrevo.) Deve ser por isso que os escritores de fico cientfica que
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tm o hbito de viajar (o que no o meu caso) so bem recebidos em toda parte. No quero que me entendam mal. Sei perfeitamente que atores de cinema, msicos de rock, jogadores de futebol e membros da nobreza britnica podem atrair multides. Na verdade, para cada f de um escritor de fico cientfica, existem centenas de milhares de fs dessas celebridades. Considero, porm, a reao a essas figuras glamourosas como puramente instintiva. Um dos seus principais atrativos a familiaridade gerada pela repetio. Atravs da mobilizao das massas e da adulao, dada e recebida, podem produzir efeitos agradveis a curto prazo, mas no realizam nada de concreto ou duradouro. Os escritores de fico cientfica, por outro lado, no so figuras glamourosas, mas exercem sua atrao estimulando o pensamento, o que, em minha opinio, explica por que somos muito menos populares que os cantores de rock. Mais ainda, o pensamento que estimulamos, conscientemente ou no, um pensamento universalista. Ns somos os verdadeiros cosmopolitas, e, em um mundo no qual a humanidade tem que enfrentar problemas que afetam a todos e que s sero resolvidos atravs de um esforo coletivo, que transcenda as naes, qualquer iniciativa no sentido de estimular o universalismo me parece extremamente saudvel. Embora eu escreva sobre muitos assuntos e seja um cientista diplomado, sou conhecido principalmente por meus trabalhos de fico cientfica. Para mim, isto no constitui motivo de frustrao. Nunca sa por a protestando: Sou um cientista de verdade! Escrevi livros importantes a respeito da cincia! Pelo contrrio: quero ser conhecido como um escritor de fico cientfica, pois isso me parece muito mais importante e muito mais compatvel com meus objetivos na vida. porque sou um escritor de fico cientfica, e por nenhum outro motivo, que sou lido no mundo inteiro. porque sou um escritor de fico cientfica, e por nenhum outro motivo, que sou constantemente entrevistado a respeito dos mais variados assuntos e tratado como se tivesse uma bola de cristal que me permitisse ver o futuro. Aproveito-me de tudo isso para divulgar minhas opinies a respeito do que a humanidade deve ou no
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deve fazer. Essas entrevistas, prestem ateno, no so solicitadas apenas por americanos, mas por reprteres do mundo inteiro. O mesmo ocorre, tenho certeza, com todos os autores srios de fico cientfica. Fico especialmente satisfeito quando os soviticos querem conhecer a minha opinio a respeito disto ou daquilo. Em primeiro lugar, nasci na Rssia e agradvel saber que aquele pas (que deixei quando tinha trs anos de idade) ainda se lembra de que existo. Em segundo lugar, a rivalidade entre os Estados Unidos e a Unio Sovitica pode levar a resultados desastrosos para toda a humanidade e acho importante falar de universalismo para ambas as naes. O que me faz lembrar uma entrevista que dei para os soviticos h alguns anos atrs. Um grupo de reprteres russos, equipado com cmaras de televiso portteis, me pediu que desse um passeio com eles pelo Central Park (moro na beira do parque). Enquanto caminhvamos, um me fazia perguntas, eu respondia, e os outros, armados com cmaras e microfones, nos acompanhavam, gravando voz e imagem. Eu estava de muito bom humor, e, durante mais de meia hora, discorri a respeito de paz e fraternidade, de amizade e de cooperao internacional. Falei dos treze estados americanos que conquistaram a independncia em 1776 e depois abriram mo voluntariamente de parte dos seus poderes para formarem uma unio federativa, e afirmei que se tratava de um exemplo para o mundo. Janet, minha querida esposa, tinha sado conosco e ficou sentada em um banco do parque enquanto eu dava a entrevista. Quando a entrevista terminou, o reprter disse para mim: Muito obrigado, Sr. Asimov Agora, pode voltar para sua esposa. Olhei em torno e l estava ela, a uns cem metros de distncia, sorrindo e acenando para mim. Na verdade, Janet uma moa tmida por natureza, mas impossvel algum conviver comigo e continuar tmido por muito
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tempo. Quando a vi acenar, corri em sua direo com os braos estendidos e ela automaticamente correu na minha direo com os braos estendidos. Ns nos encontramos no meio do caminho e nos beijamos com o ardor de sempre. (Sou to egocntrico que nem reparo se minhas aes esto sendo observadas ou no; Janet est comeando a aprender comigo.) Depois, Janet me contou que um dos membros da equipe dos russos tinha corrido atrs de mim com uma cmara na mo e gravado toda a cena. Assim, eu e Janet achamos que na Unio Sovitica, depois que os telespectadores acabarem de assistir minha aula de universalismo, vo comentar uns com os outros: Puxa, l nos Estados Unidos os casais se amam do mesmo jeito que aqui! O que, afinal, pode ser uma coisa boa.

CARTAS
As cartas para esta seo devem ser enviadas para o seguinte endereo:

ISAAC ASIMOV MAGAZINE


Caixa Postal 884 20001 - Rio de Janeiro, RJ
Caros Senhores:

Quero parabeniz-los pela tima iniciativa de publicao da revista Isaac Asimov Magazine. Como representante carioca do Clube de Leitores de Fico Cientfica (CLFC) e leitor assduo da original americana, posso dizer que o sucesso est garantido. No que for possvel e necessrio, podem contar com o nosso apoio. Jos dos Santos Fernandes So Paulo SP Ficamos felizes em receber sua carta; sendo voc representante do CLFC, sentimo-nos honrados em contar com o seu apoio. Qualquer sugesto ser bem-vinda, pois a avaliao dos leitores fundamental para o aprimoramento constante da revista. Caros Editores: Gostaria de parabenizar a Editora Record pela iniciativa brilhante e ousada de publicar a revista Isaac Asimov Magazine. O mercado literrio nacional est indubitavelmente maduro para permitir que os pioneiros dotados de viso comecem a colher os frutos deste investimento inteligente. Sendo leitor da revista americana, gostaria de saber se vocs publicaro somente autores da revista original ou pretendem ousar ainda mais, abrindo espao aos autores nacionais.
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Gerson Lodi-Ribeiro So Paulo SP Agradecemos o incentivo dado nossa iniciativa de publicar a revista Isaac Asimov Magazine. Estamos estudando a incluso de autores nacionais, mas, por ora, publicaremos somente autores da revista americana. Senhor Editor: Como leitor assduo de livros e revistas de fico cientfica, sinto s vezes certa dificuldade para entender algumas passagens de histrias que envolvem termos tcnicos. Seria de grande valia para os leitores desta revista que ao final de cada conto tivesse um pequeno glossrio. Fica a sugesto. Antnio Alberto Ribeiro Rio de Janeiro RJ Antnio, concordamos que alguns contos tm termos de difcil compreenso, por isso achamos tima a sua sugesto e pretendemos adot-la logo que for possvel. Prezado Editor: Congratulaes pela iniciativa do inteligente e corajoso lanamento da Isaac Asimov Magazine. A oportunidade no poderia ser mais feliz, visto que a dcada de 90 ser marcada pelo crescimento da Fico Cientfica no Brasil. Prova disso tambm a Coleo Zenith de Fico Cientfica que a Editora Aleph est lanando. Algum j disse que a FC tem sido um instrumento para ampliar at o futuro nossa percepo de tempo; que ela faz o leitor sair por um instante do seu tempo e lugar a fim de testemunhar os possveis resultados das tendncias presentes e futuras. Um dos grandes valores da FC no tanto o de antecipar solues, mas sim o de levantar questes. Tenho certeza de que uma publicao como Isaac Asimov Magazine levantar muitas e
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muitas questes, alm de importantssimos e variados debates, tornando possvel o reconhecimento do verdadeiro valor da Fico Cientfica como importante manifestao cultural. Como escreveu o escritor e poeta Andr Carneiro: A evoluo cientfica e tecnolgica do mundo influencia e est mudando os caminhos da literatura e da arte em geral. Os autores de FC, com todas as restries que se lhes possam fazer, so os primeiros que tentam interpretar o homem nesta nova vivncia e nesta nova dimenso em que a cincia e o progresso nos colocam inevitavelmente. Que 1990 traga o florescimento da Fico Cientfica como o maior e mais importante movimento literario no Brasil e que a Editora Record e a Editora Aleph possam estar na vanguarda deste movimento atravs da dcada. Silvio Alexandre Ferreira Neto Editor da Coleo Zenith de FC So Paulo, SP Obrigado, Silvio, pelas palavras de estmulo e de confiana. A fico cientfica instiga a imaginao, desafia conceitos arcaicos, convida meditao sobre o mundo em que vivemos, prope novas e ousadas solues para os problemas com que se defronta a humanidade. Juntos, portanto, publicando, editando, escrevendo ou lendo obras de FC, estaremos unindo nossas mentes e contribuindo para um futuro melhor.

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O final de minhas frias foi anunciado, como sempre, de forma bastante abrupta. Eu estava no caldarium, a piscina aquecida das Termas de Tito, em Roma. O ptio era iluminado pela luz do sol da tarde, que entrava por uma abertura no centro do domo, e a gua estava coberta por uma nuvem de vapor. Estava descansando, sentindo-me nobremente romano, em uma das cabinas de banho que cercavam a piscina. Usava um prepcio, pois no queria ser confundido com um judeu. A moda com relao ao rgo masculino variava tanto de poca para poca e de lugar para lugar que eu usava um prepcio removvel, preso no lugar com uma espcie de velcro fisiolgico. Tinha passado o dia no Foro, trocando mexericos com os locais a respeito do imperador Adriano e seu amado, o garoto Antnoo, e do uso que poderiam fazer dos touros pis durante a visita que fariam ao Egito. Ao contrrio dos meus interlocutores, eu sabia que essa visita terminaria com a morte de Antnoo, afogado nas guas do Nilo. Tinha tambm ido dar uma olhada nas obras de reconstruo do Panteo e terminara o dia em uma das salas de leitura da nova Biblioteca Ulpiana, folheando As Vidas de Prostitutas Famosas,
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de Suetnio, uma das biografias de grupo mais encantadoras que j tive ocasio de ler. Pena no poder tirar uma cpia! A gua estava escaldante e eu me sentia em paz, antecipando um jantar festivo na casa do irritante mas divertido poeta Juvenal. Mathias! exclamou uma voz fina e esganiada. Como voc parece vontade, como uma galinha sendo recheada. Invejo a sua serenidade, que, infelizmente, est para terminar. Olhei em torno, mas no havia ningum suficientemente prximo para ouvi-lo. Nunca havia, pois ele planejava as coisas muito bem, mas mesmo assim jamais deixo de verificar. Isso me faz sentir que tenho alguma influncia sobre os acontecimentos. Marienbad disse eu. Voc est passando bem a embaixo? Perfeitamente, amigo velho! Um ramo do meu filo sobrevive h muitos anos nas guas quentes do Yellowstone. No se esquea de que nossa raa muito mais adaptvel que a de vocs. Marienbad estava no fundo do caldarium. Parecia um peixe achatado, uma raia ou coisa parecida, coberto de enfeites de Natal vermelhos e verdes e cercado de tentculos. Levantou um dos seus inmeros olhos na ponta de um apndice e olhou para mim. O descanso lhe fez muito bem! Agora est na hora de trabalhar. Espere, Marienbad! No pode me dar mais um minuto para... Foi intil. Quando ele mete alguma coisa naquela cabea de peixe, no h nada que se possa fazer. As Termas, com seus azulejos artsticos, com suas esttuas, com seus chafarizes em forma de golfinho, desapareceram devagar, como em um filme. Infelizmente, a gua quente tambm desapareceu e eu me vi imerso em gua gelada. Dei um grito, pulei para fora dgua e agarrei-me s razes retorcidas de uma enorme confera. Estava na margem de um lago de guas frias e cristalinas. A luz crua do dia, depois da penumbra das Termas, era cegante. Semicerrei os olhos. distncia, do outro lado do lago, podia ver alguns picos nevados, iluminados pelo sol. Um peixe rompeu a superfcie da gua e um vento cortante fez o possvel para me transformar em
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uma esttua de gelo. Marienbad! exclamei. Que maldito lugar este? Por que fez isso comigo? Houve um movimento na gua perto das razes e Marienbad apareceu na areia, a menos de um metro da superfcie. No lindo? Este o que os gelogos de vocs chamam de Lago Atabasca, que mais tarde vir a ser o Lago Michigan. Os glaciares recuaram, mas o escoamento das guas resultantes do degelo est bloqueado ao sul pela morena. Desculpe-me por um momento disse, afastando-se e desaparecendo em guas mais profundas. Olhei na direo do que tomara inicialmente como montanhas: uma geleira com quase dois quilmetros de altura. Marienbad havia me largado, totalmente nu, no meio da glaciao de Wurm. Ento havia um tnel, dimensional entre Roma do ano 130 d.C. e o norte de Illinois em 10.000 a.C! As modificaes na memria que eu havia sofrido pelo fato de trabalhar para Marienbad asseguravam que esse fato ficaria gravado em minha mente de forma indelvel, juntamente com os outros dois mil e poucos tneis dimensionais j registrados na minha memria. A matriz espao-temporal em volta da Terra era to desorganizada que quanto mais eu aprendia a respeito desses tneis, mais surpreso ficava com o fato de algum conseguir permanecer no mesmo tempo e lugar por mais que algum dias. Cruzei os braos e dobrei as pernas, transformando-me em uma bola. No adiantou muita coisa. O vento parecia penetrar em mim como um cutelo de aougueiro. Marienbad tornou a aparecer, com um peixe se debatendo em seus tentculos. Arrancou a cabea do peixe com uma dentada. Ah, delicioso. Est mais alerta agora, amigo velho? Alerta? repeti, batendo os dentes. Em poucos minutos, estarei morto! Mathias, voc gosta de criar dificuldades e no tem nenhuma confiana em mim. No foi eu quem tirou voc da tediosa profisso de arquivista e lhe entregou a chave dos sculos? No sou eu que defendo constantemente os seus interesses, evitando que seja comido ou empalhado pelos meus companheiros? No
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sou eu... Deixe de rodeios, droga! exclamei. Est bem, est bem. Atrs da rvore, junto da mochila. Que falta de confiana! Rastejei at o outro lado da rvore, usando com dificuldade os membros entorpecidos pelo frio. Em cima da mochila estava um enorme casaco de pele, com a pele do lado de dentro. Rastejei para dentro do casaco, embrulhei-me nele e fiquei ali pelo menos dez minutos, batendo queixo, at o frio passar. Depois, coloquei a cabea para fora. Um dos olhos de Marienbad estava olhando para mim. Agora est preparado para conversar? disse, em tom levemente aborrecido. Estou. Agora que tenho pelo menos alguma chance de sobreviver at o fim do dilogo, podemos conversar. Olhei para a pele em que estava embrulhado e imaginei a que animal teria pertencido. Os plos eram muito duros. Uma preguia gigante? Um tigre de dentes de sabre? Talvez um filhote de mamute. No queria nem imaginar para que tipo de ser aquele casaco descomunal teria sido fabricado. Como havia descoberto aos poucos durante o meu trabalho para Marienbad, a Terra, atravs dos milnios, tivera oportunidade de abrigar cerca de quatro dzias de raas aliengenas, provenientes de outros tantos planetas da Galxia, a maioria das quais nada agradveis. Tenho um servio para voc, Mathias Pomeranz. Odeio quando ele usa meu nome oficial. Isso significa que est falando oficialmente como meu superior na Guarda Transtemporal. Preciso recorrer a suas notveis habilidades para localizar um criminoso desesperado. O nome dele Kinbarn e nasceu em um planeta da estrela que vocs chamam de Deneb. Que foi que ele fez? um viciado perigoso, com um hbito dos mais condenveis Qual ? Revelao religiosa. Recomendo extrema cautela. Subi com esforo a colina lamacenta com o resto dos pe18

regrinos. Estava chovendo. Sempre chove na Ile de France em abril, mesmo em 1227 d.C. por isso que maio to verde. Mas no estvamos em maio. Estvamos em abril. Meu chapu de feltro estava ensopado e meu capote estava seguindo o mesmo caminho. Meus ps patinhavam nos sapatos, que por sua vez entravam e saam da lama a cada passo. Uma vez, perdi um p de sapato na lama e tive que voltar para busc-lo. A madeira molhada do cajado machucava minhas mos. As frias haviam terminado; estava de volta ao trabalho. Quando a noite chegou, a chuva havia parado e estvamos na cidade de Chartres. As torres da catedral foram iluminadas pelos ltimos raios do sol poente. Era a hora das Vsperas; do interior veio o som de cantocho e o repicar dos sinos se espalhou pelos campos. Entramos para ouvir o Magnificat. O interior da catedral, luz do crepsculo, tinha um aspecto imponente, mas fomos postos para fora com uma certa impacincia assim que o altar foi defumado e o servio terminou. Na Idade Mdia, peregrinos como ns eram tratados basicamente como turistas sem dinheiro, a escria da escria. Teramos que esperar at o dia seguinte para ver alguma coisa. Com o desaparecimento do sol, o frio havia aumentado. Conduzi os outros peregrinos para o albergue que ficava na entrada da cidade. Ali, ns todos recebemos uma sopa de cevada aguada e um pouco de palha no muito limpa para dormir. J estive em lugares muito melhores, mas tambm em alguns bem piores. A noite que passei em Versalhes, em 1672, por exemplo, foi em um quarto horroroso, perto da nica privada em toda aquela ala do palcio, e mesmo o privilgio de ver Lus, o Rei Sol, almoar, no compensou o incmodo. Eu e vrios dos meus colegas peregrinos bebemos um pouco de vinho amargo em nossos recipientes de couro, contamos algumas piadas sujas e fomos dormir, suficientemente prximos para que nossas pulgas pudessem comparar suas opinies a respeito dos respectivos hospedeiros. Quando acordei, por volta das trs da manh, de acordo com meu relgio interno, o silncio era total, exceto pelos roncos. Com as tochas apagadas, estava to escuro no interior do albergue que por um momento tive a impresso de que meus olhos
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ainda estavam fechados. Dirigi-me para a porta, tropeando nos corpos adormecidos. Marienbad no havia me ajudado muito. sempre a mesma histria: pistas, boatos, e nada mais. Isso no maneira de administrar um rgo de segurana, como no me canso de lembrar a ele, mas as prprias leis que estvamos tentando fazer cumprir eram vagas e obscuras. Meio milho de anos da histria de um planeta uma jurisdio e tanto. Minha pista era a seguinte: sabia-se que Kinbarn, o denebiano, tinha estado nas vizinhanas de Chartres na primavera de 1227. Marienbad tinha at conseguido uma fotografia da minha presa, juntamente com alguns dados vitais. Kinbarn tinha cerca de um metro e vinte de altura, pele negra e reluzente, como verniz, e era coberto da cabea aos ps com pintas que pareciam diamantes. Os olhos, todos trs, tinham luz prpria e pareciam opalas. Tinha cheiro de leo de amndoas amargas, ou talvez de cianeto, dependendo do estado de esprito do autor da descrio. No parecia possuir cicatrizes ou marcas particulares. A noite estava suficientemente fria para gear e o mato estalava debaixo dos meus ps. Minhas roupas ainda molhadas comearam a congelar. Estava comeando a achar que nunca mais deixaria de sentir frio. Havia uma meia-lua no cu, que fornecia luz suficiente atravs das nuvens para que eu pudesse encontrar o caminho para a catedral. O silncio era to grande que o pio de uma coruja perseguindo um camundongo me fez dar um pulo. As torres da catedral estavam bem minha frente. A principal diferena entre aquela igreja de Notre Dame de Chartres do sculo XIII e a que eu havia visitado como turista no sculo XX era a torre norte. Pelo que eu podia ver luz da lua, era uma estrutura de madeira. Trs sculos teriam que se passar para que fosse substituda pela torre gtica de pedra de que eu me lembrava. Encaminhei-me para o lado sul da catedral. Boa parte de Chartres havia sido destruda por um grande incndio, quarenta anos antes. Mesmo com o auxlio entusistico de voluntrios de toda a Frana, incluindo nobres, levava muito tempo para construir uma catedral gtica; a parte sul ainda estava inacabada. Procurei instintivamente por algum vigia, mas aparentemente
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no havia nenhum. Chartres ficava a quilmetros de qualquer cidade importante e aparentemente o risco de algum querer roubar uma pilha de pedras meia-noite era considerado insignificante. Em algum lugar, na aldeia das centenas de operrios que ainda trabalhavam na construo, os chefes dos pedreiros dormiam, sonhando com a possibilidade de as pedras ganharem asas. Torci para que nenhum deles fosse suficientemente dedicado para dormir no local da obra. Olhei na direo do transepto sul. Os andaimes eram feitos de postes de madeira amarrados uns aos outros; havia vrias escadas encostadas na parede, feitas de um nico poste de madeira, atravessado por degraus toscos. No alto da parede havia um par de roldanas, s quais as cordas pendentes, iluminadas pela lua, emprestavam a aparncia de forcas. Agarrei uma escada e comecei a subir. A entrada sul, com sua porta tripla, estava quase pronta; os vitrais mais baixos j tinham sido colocados. No lugar dos vitrais superiores, em torno da janela em forma de rosa, havia apenas buracos vazios. Subir na escada era, por causa do poste central, como andar de barril em um rio caudaloso. Quando cheguei abertura da janela, estava tremendo. Olhei para dentro. Senti na testa o frio do distante cho de mrmore, embora no pudesse v-lo. Estiquei a perna, mas no consegui encontrar nenhum ponto de apoio. Sentei-me, com metade do corpo para dentro e metade para fora, e considerei a possibilidade de voltar para a cama. Se voltar para a cama significasse lenis de seda em um palcio da Provena, provavelmente eu no teria resistido. Entretanto, a lembrana do monte de palha reforou meu senso de dever. No queria entrar na catedral despreparado na manh seguinte. Subi um pouco mais, at chegar roldana, e puxei a corda. Era pesada e parecia to amistosa quanto uma cobra. Fez o que pde para desequilibrar-me de meu poleiro precrio, e quase conseguiu, antes que eu a recolhesse. Amarrei uma das pontas e joguei a outra na escurido. No ouvi nenhum barulho que indicasse que havia chegado ao cho. No parei para meditar sobre o significado daquilo porque sabia que, se o fizesse, acabaria desistindo. Em vez disso, simplesmente comecei a descer. Quando
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cheguei ao final da corda, segurei-me com as mos e baixei o corpo, apalpando com os ps. Estava pensando na possibilidade de saltar de uma altura desconhecida quando finalmente meus ps tocaram o cho e dei um suspiro de alvio. Caminhei pela nave, procurando no fazer barulho. Acima de mim estavam os famosos vitrais de Chartres, recm-instalados e ainda intocados pelas intempries, mas eu no podia ver um palmo adiante do nariz. Estava to escuro como na hospedaria. um testemunho perseverana e energia da humanidade que algum tenha conseguido cometer crimes noite antes de Edison. Estava escuro demais para fazer qualquer coisa exceto dormir. Um rudo em algum lugar me fez virar a cabea. Nesse instante, uma coluna, que se havia aproximado de mim sorrateiramente, esperando pelo momento oportuno, golpeou-me com fora, fazendo-me cair. Estava ali deitado, praguejando baixinho e chamando-me de idiota, quando vi duas tochas se movendo do lado oeste da nave. Levei um segundo para tirar os sapatos. Depois, levantei-me e aproximei-me das tochas como uma mariposa. O cho de pedra estava frio. Naturalmente. Cheguei perto o suficiente para ver o que estava acontecendo e escondi-me atrs de uma coluna. Se algum estivesse atento, eu teria sido descoberto, mas ningum esperava encontrar um desconhecido no interior da catedral quela hora da madrugada. O homem que ia frente vestia uma batina elegante, usava uma grande cruz no peito e parecia ser o Bispo de Chartres em pessoa, embora no estivesse com uma mitra na cabea, um bculo na mo ou carregasse um outro sinal que permitisse identific-lo com segurana, o que me pareceu uma falta de considerao. Nas pinturas, os bispos sempre usam mitras na cabea e carregam bculos, o que permite distingui-los dos prncipes e dos anjos. O bispo no estava andando pela catedral no meio da noite s para certificar-se de que as portas estavam bem trancadas. Parecia um homem com uma misso a cumprir, uma misso noturna. Tinha uma expresso decidida no rosto. Atrs dele ia um padre velho e encurvado, modestamente vestido, que parecia, com sua barba branca, um druida recm-convertido. A cruz que usava no pescoo era feita de madeira e estava pendurada
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em uma tira de couro. O bispo tirou do bolso uma grande chave e destrancou uma porta. O pesado mecanismo de metal da fechadura fez um barulho dos diabos. A porta dava para um lance de escadas que, pela posio, devia dar para a torre norte, a que era feita de madeira. Joguei mentalmente uma moeda para o ar, ignorei o resultado e entrei atrs deles. Os passos furtivos dos meus ps descalos eram praticamente inaudveis diante do rudo produzido pelos passos dos outros nos degraus de madeira. Entretanto, fiquei com algumas farpas espetadas nos ps. O bispo destrancou uma segunda porta e eles entraram em um pequeno quarto. Ajoelhei-me na escada e olhei para dentro, pronto para sair correndo se algum me visse. Claro. Podia descer tropeando as escadas, vagar pela catedral s escuras, perseguido por sacerdotes que conheciam de cor cada canto do lugar, e finalmente brincar de esconder entre os ossos da cripta. No, minha nica esperana era no ser visto em primeiro lugar. O quarto parecia a cela de um monge, mas de um monge pertencente a uma linhagem de nobres. A um canto havia um colcho de palha, coberto com um lenol de linho. Na parede estava pendurado um crucifixo. Uma Bblia ilustrada estava aberta sobre uma pequena mesa; um missal, tambm ilustrado, estava sobre outra mesa. As cores vivas das figuras e as folhas douradas brilhavam luz da tocha. O pequeno quarto, que devia ficar bem debaixo do teto octogonal da torre, tinha janelas, mas em vez de serem cobertas com oleado, ou fechadas com portinholas, como seria de se esperar, possuam pequenos vitrais. Mesmo levando em conta que aquela torre iria durar at o final do sculo XV (e portanto no deixava de ser temporria, pelos padres medievais), era estranho que algum se desse ao trabalho de colocar vitrais naquele pequeno quarto particular quando a maior parte da catedral ainda estava inacabada. O bispo tirou o crucifixo da parede e colocou-o no crculo de luz da tocha. Ele cintilava, e pareceu-me que o bispo o segurava com dificuldade. No me surpreendi; parecia feito de ouro macio, incrustado de jias. Ele nos deixou, Martin disse o bispo, com tristeza,
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olhando para o crucifixo. Colocou-o sobre a mesa, que balanou com o peso. Era um homem empertigado, com um rosto srio, emoldurado por uma barba ondulada e grisalha. Logo no momento em que estava pronto para fazer os votos sagrados. Ele no estava pronto disse o padre, Martin, secamente. E nunca estar. Um julgamento severo. Os deveres do sacerdcio so severos, reverncia. E os votos so difceis, Castidade teria sido fcil para ele acrescentou, com um sorriso. Pobreza seria talvez mais difcil. Obedincia, fcil demais. Era to fervoroso! Mais de uma vez tive que recomendar que se moderasse. Eram tantas viglias, jejuns, autoflagelaes... Ele rezava e tinha vises. s vezes podia parecer um enviado de Sat... O que talvez fosse. Aposto que acabaramos tendo problemas com a Inquisio. Mas a obedincia, como j disse, era fcil demais. Ele bebia sequiosamente da f, como um bbado de um odre de vinho. Agora que o odre est vazio, jogou-o fora. Quando a manh chegar, o vinho sair na urina. Martin! O bispo, embora obviamente acostumado com a franqueza contundente do amigo, parecia chocado. Martin no se abalou. Ele era como um clarim estridente, ou como um cmbalo tilintante, pois faltava-lhe caridade. No sei como chegou a ns... Nem vai saber, Martin. segredo. ...nem para onde foi. No importa. O que sei que considerava o Verbo imperfeito. O Verbo no imperfeito. Imperfeitos so os homens. O interessante era que Martin, o padre, no se deixara enganar pelas mentiras de Kinbarn, enquanto que o bispo tinha sido totalmente iludido. Os altos eclesisticos muitas vezes se julgam mais espertos do que realmente so. Talvez seja por respirarem todo aquele incenso. Kinbarn era esperto, como a
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maioria dos viciados, e conseguia convencer quase todo mundo a fornecer-lhe o que queria, j que a maioria das pessoas gosta de compartilhar sua f. Era um homem raro, como Martin, que podia distinguir entre o amor e a necessidade. Temo pelo senhor disse Martin, de repente. O bispo olhou para ele, surpreso. O senhor tem estranhas... ambies. Talvez, como disse, eu no deva saber de nada. Talvez seja tudo pela causa da F. Conheo o senhor. Mesmo assim, acredito que esteja correndo perigo. O bispo sorriu, mas pude perceber que as palavras de Martin o haviam perturbado. Afinal, que poderia nosso bispo ter ver com um viciado religioso denebiano? Era bvio que ele no podia ser totalmente inocente. Voc tem sido um amigo leal, Martin, e sou-lhe grato por isso. Mas os caminhos de Deus so mais misteriosos do que podemos imaginar. Espero que ele possa encontrar seu caminho. Suspirou. Vamos fazer uma orao por ele, Martin. E acender uma vela a So Josaf. So Josaf? Um santo menor.., Mesmo assim, muito maior que eu ou voc, Martin. Vamos acender uma vela para iluminar-lhe o caminho. Fez uma pausa. Amanh vou sair de viagem. Voltarei em breve. Martin sacudiu a cabea. Essas questes so obscuras. Pode ser, mas isso no deve ser motivo para nos deixarmos intimidar. Est ficando tarde. Era a minha deixa. Comecei a descer as escadas antes que deixassem o aposento. Estava desapontado. De acordo com a conversa que havia escutado, Kinbarn estivera ali, mas tinha ido embora. Examinei mentalmente os tneis dimensionais das vizinhanas, para ver se conseguia adivinhar para onde tinha ido. Os tneis dimensionais so passagens do espao-tempo que existem em nmero surpreendente nas vizinhanas da superfcie terrestre. Levei algum tempo para conseguir que minha mente,
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modificada por Marienbad, comeasse a funcionar direito. Em primeiro lugar, recordei, com todos os pormenores, a geografia da ilha de Naxos no sculo III a.C, um lugar onde eu nunca havia estado. Depois, surpreendi-me repetindo para mim mesmo as listas dos reis de Lagash e Ur. Meu crebro era como um sto poeirento e atulhado de coisas. Afinal, consegui restringir as possibilidades a sete: Oklahoma, em 1921; Manchria, em 406; Egito, em 1337 a.C; Sri Lanka, em 810; Siclia, em 478 a.C; duzentos quilmetros ao norte do mar de Arai, em 9565 a.C; e o fundo do oceano perto do Hava, em 1991. Eliminei essa ltima possibilidade, o que me deixou apenas seis. Precisava de mais informaes. Talvez fosse melhor interrogar o bispo. De manh. No momento, estava morto de sono. Levei um tempo absurdo para encontrar a corda. A catedral parecia ainda mais imponente luz do dia. Os vitrais das janelas exibiam um arco-ris de cores, realadas pela luz difusa do cu nublado. Meu grupo de peregrinos foi conduzido por um homem chamado Irmo Benedict, que se revelou um consumado guia turstico. Ele chamou a nossa ateno para entalhes curiosos que teriam passado despercebidos e nos fez um relato muito vivido dos diferentes milagres que a Virgem havia realizado ali atravs dos sculos. O ponto alto da visita era a Tnica da Virgem Maria, a relquia que motivara a construo da catedral. Estava em um relicrio finamente decorado, atrs de uma grossa vitrina. Entrei na fila dos peregrinos para beijar o vidro. Quando chegou a minha vez, inclinei-me para a frente... e fiquei olhando, surpreso. Depois do incndio que havia praticamente destrudo a catedral, a tnica tinha sido dada como perdida. Entretanto, algum a encontrara debaixo de um monte de escombros, miraculosamente preservada, a no ser por uma ligeira queimadura. Eu podia ver as fibras fundidas no lugar onde o tecido tinha sido queimado. Afastei-me, com uma campainha de alarma tocando dentro da minha cabea Uma tnica que se dizia ter sido usada pela Virgem Maria 1.200 anos antes, na Palestina, s podia ser uma falsificao, mas eu no conseguia imaginar como algum poderia fazer uma falsificao daquelas no sculo XIII usando o que era obviamente um tecido
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sinttico de polister. Foi ento que vi o bispo. Estava usando um manto de viagem e botas. No saberia que era o bispo se no o tivesse visto na vspera. Estava de p, com as pernas afastadas, as mos tranadas atrs das costas, olhando para a construo do transepto norte. Parecia um lorde inspecionando sua propriedade. Afastei-me do grupo que ouvia as explicaes do Irmo Benedict e dirigi-me para ele. O bispo me ignorou. Havia peregrinos em abundncia naquela poca, e tinham fama de no terem bons costumes morais. E ao mesmo tempo que o banho no era uma atividade popular, peregrinos no usavam perfume. Eu havia considerado e descartado uma dzia de mtodos para aproximar-me do bispo e finalmente optei por aquele que, na minha experincia, se revelara o mais eficiente: o mtodo direto. Senhor disse, em tom conspiratrio , estamos tendo dificuldades com o denebiano. Com quem? O bispo franziu a testa e olhou para mim, aborrecido. Quer explicar melhor? No estou entendendo. Levantou a mo e fez um gesto no ar. Procurei memorizlo, mas para mim no fazia nenhum sentido. As viagens no tempo esto cheias de mistrios assim. No temos tempo a perder! sussurrei. Estou falando deste homem. Mostrei-lhe a figura. Era um trabalho bem-feito, obra de uma das ligaes de Marienbad a que no tenho acesso pessoal, uma fotografia de Kinbarn, alterada para parecer uma pequena pintura a tempera de clara de ovo, completa com marcas de pinceladas e uma impresso digital no canto superior esquerdo. Repetiu o gesto. Parecia estar esperando uma resposta, de modo que fiz o mesmo gesto para ele. Aparentemente, era um gesto reservado para uso de eclesisticos acima do posto de protonotrio apostlico, pois o bispo ficou muito vermelho e disse, com a voz trmula de raiva: Preveniram-me a seu respeito, mas no acreditava que homens assim pudessem existir. Alcoviteiros, hereges, simonacos, capazes de vender a Palavra de Deus...
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De que estava ele falando? Senhor, asseguro-lhe que... No! A Verdade no deve ser vendida quele que pagar mais! Meus homens cuidaro de voc! Respirou fundo. Sabia que, se o deixasse falar, chamaria uma dzia de padres e diconos que provavelmente me levariam dali e me colocariam a ferros. Como ousa interferir com a misso de um legado papal? exclamei, em tom furioso. O bispo arregalou os olhos e deixou escapar o ar sem pedir ajuda. Antes que se desse conta de que era altamente improvvel que um legado papal, quase sempre um cardeal, aparecesse na catedral vestido de peregrino e sem estar acompanhado de uma escolta, fui em frente. Nosso Papa, Gregrio IX, criou um Tribunal de Inquisio para combater a heresia. O senhor, meu caro bispo, no um herege comum, pois amigo de... de um demnio. Deixei que minha voz assumisse um tom cavernoso e fiz o sinal-da-cruz, como que instintivamente. O bispo tambm se persignou, assustado. Eu havia acertado em cheio. Era impossvel lidar com um aliengena de trs olhos e um metro e vinte de altura, coberto de diamantes, sem suspeitar de alguma ligao com o demnio. As preocupaes do bispo com a salvao da prpria alma o impediram de perceber a precariedade de minha posio. Eu tinha que agir rapidamente, pois sabia que aquela situao no podia durar muito tempo. Ele... ele no um demnio disse o bispo, afinal. um verdadeiro cristo... No tente defend-lo! Onde est ele? Diga! Deixei tambm minha voz assumir um ameaador sotaque italiano, til para lidar com um bispo francs. O bispo ficou calado, obviamente sem saber o que dizer para um legado papal que certamente nada sabia a respeito de tneis dimensionais e viagens no tempo. Quero saber o lugar, meu caro bispo. E o sculo, tambm. A expresso de espanto no rosto dele me fez rir. Acha mesmo que pode sonegar informaes Santa
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Madre Igreja? O senhor mais ingnuo do que eu pensava. O sul do seu pas foi libertado dos albigenses. Destrumos Toulouse e passamos os habitantes pelo fio da espada. Eles cometeram um grande erro. Talvez agora seja a vez do norte... Eu estava comeando a gostar da brincadeira. Meu sotaque italiano tinha ficado to pesado como lasanha. O bispo estava cor de cera. Diga-me onde ele est! Se eu o encontrar, talvez perdoe o seu entusiasmo excessivo. Se no, serei forado a tomar certas... medidas. O bispo fez de novo o sinal-da-cruz. Akhetaten. O Horizonte do Deus Sol. No ano... No ano de mil trezentos e trinta e sete antes do nascimento de Nosso Senhor Jesus Cristo disse eu, em tom casual. O senhor um homem sbio. Aconselho-o a no deixar a cidade, Tive vontade de sair correndo da catedral, mas forcei-me a caminhar com altivez, o que era ridculo, porque, vestido como estava, mais parecia um mendigo. Tinha que ser rpido. Calculei que o bispo levaria apenas alguns minutos para perceber que tinha sido enganado e mandar seus homens atrs de mim. Egito, 1337 a.C, um dos seis tneis dimensionais que comeavam nas vizinhanas. A trilha ainda estava quente. Primeiro, naturalmente, eu tinha que passar na Seo de Guarda-Roupa, j que no ficaria bem aparecer de bluso e calas justas no Egito Antigo. A Seo de Guarda-Roupa ficava... a verdade que no sei onde ficava. Ficava em um nexo, um ponto de convergncia de tneis dimensionais. A maior parte do nexo estava em cerca de 15000 d.C. Fazia frio, pois faltava pouco tempo para uma era glacial. Bois peludos vagavam por uma terra desolada. A Seo de Guarda-Roupa tinha sido instalada em uma pedra enorme, com uns trinta metros de altura. O emaranhado de tneis dimensionais devia gerar alguma espcie de energia temporal, porque o nexo era esttico. Todas as vezes que estive l, era sempre a mesma hora: fim de tarde. A pedra era habitada por Qerrarrquq, um ser coberto de
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placas ossudas, como um pangolim ou um tatu, mas do tamanho de um Volkswagen. Parecia-se com os restos de um banquete colossal e fazia um barulho engraado quando se mexia. Estava sempre l, expiando algum tipo de crime, suponho, embora no conhea os detalhes. Um seu irmo, ou cmplice, foi tambm acorrentado Pedra de Ayers, outro nexo, localizado na Austrlia no sculo IX d.C, onde era tratado com respeito pelos aborgines, que gostavam do fato de que, quando caminhavam em volta dele no sentido certo, sonhavam com outros tempos. Eu mesmo tive vises na pedra de Qerrarrquq, de minha vida como a lmina afiada de uma faca penetrando no ventre macio da eternidade. Minha prpria existncia parecia uma grande ferida. Foi apenas uma imagem, mas incrivelmente forte. No gostava de ficar muito tempo naquele lugar Que-que-que fez Querrarrquq. As placas nas suas costas subiam e desciam em ondas, produzindo um som metlico. Tirei minhas roupas medievais e entreguei-as e ele. Egito esclareci. 18 Dinastia. Que-que classe? perguntou. Classe mdia respondi. Naturalmente. Ele gostava de mexer comigo. Seu trabalho devia ser extremamente montono. Gostaria de saber a quantos anos tinha sido condenado. Ele deu uma risada, produzindo um som que parecia o de uma batedeira enferrujada. No h classsse mdia no Egiiito Antigo. Vai ser um esssscriba. Esssscritor de hierglifos. Nada de classses marxxxistas. Qerrarrquq dirigiu-se para uma das entradas da pedra. Fiquei onde estava, nu em plo, tremendo de frio. J estava se tornando um hbito. Pouco depois, ele voltou e me jogou um saiote de linho branco e um par de sandlias. Isto uma roupa de escriba? perguntei. Vesti o saiote. O frio no passou. , ssssim. De puro linho. Divirta-se. Ele sempre dizia isso. No dava para saber se estava brincando ou no.
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aqui?

Quando que voc acha que algum vai ser sepultado

Nunca, Akhbet. No seja tolo. O nico homem suficientemente maluco para querer passar a eternidade aqui o Fara. Agachei-me atrs de uma pedra e fiquei escutando o som das talhadeiras dos escultores de tmulos e a zoeira da sua conversa, enquanto trabalhavam na encosta da montanha. Abaixo de mim, construdas na margem do Nilo e cercadas por um arco de montanhas, estavam as casas de adobe e os templos de pedra branca da cidade de Akhetaten, recm-construda por ordem de um fara que tambm era um fantico religioso, Akhenaten. Tanto ele como a cidade haviam sido batizados em homenagem a Aten, o Deus Sol. O sol estava no momento esquentando as minhas costas, o que era uma sensao muito agradvel, depois do frio de Chartres. Ento o que estamos fazendo aqui, Ebber? Para que serve tudo isto? Como vou saber? Ser que os pequenos crculos de barro representam o disco solar? Uma representao muito sem graa, se quer saber. E olhe para todos esses pedaos de papiro, cobertos de inscries. Quanto trabalho! Ah, tudo uma loucura... Cuidado, Ebber! Algum pode ouvir. E da? Algum liga para o que ns, operrios, temos a dizer? Ningum. Principalmente quando estamos falando de salrios. Quer calar a boca? Esse assunto pior do que Aten e seus discos solares. Esse que o seu problema, sabia, Akhbet? Voc se preocupa demais. Ebber levantou a voz. Ei, Nabek! Est na hora de parar; Durante a discusso, o barulho das talhadeiras no havia cessado um s instante. O capataz, um homem gordo, de saiote, com um grande colar de cobre no pescoo e apoiado em um cajado, smbolo de
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sua posio, olhou para o sol, que estava rapidamente deixando o vale merc das sombras dos rochedos. No se meta a esperto, Ebber! gritou, guisa de resposta. Caminhou para perto da pedra atrs da qual eu estava escondido. Recuei para a sombra. Uma perda de tempo, esses buracos murmurou consigo mesmo. Levantou o saiote e urinou na minha pedra. Muito bem! gritou, com voz de baixo profundo. Chega por hoje! Os operrios emergiram de dezenas de buracos escavados na encosta e convergiram para a vila murada, a meio caminho entre a cidade e as montanhas, onde os construtores de tmulos, uma gente notoriamente arruaceira, eram obrigados a viver, meus dois amigos tagarelas entre eles. Assim que o local ficou deserto, entrei no tmulo onde tinham estado trabalhando. Era apenas excesso de zelo, j que Kinbarn devia estar na cidade, provavelmente recebendo instruo religiosa do Fara Akhenaten em pessoa e brincando com discos solares de ouro macio. O tmulo era cavado na rocha e consistia em uma antesala, um corredor mais estreito e a cmara principal. Akhbet e Ebber tinham estado gravando figuras em alto-relevo nas paredes. Dei uma topada no escuro, machucando o dedo do p. por isso que no gosto de sandlias. Mais adiante, tropecei e ca de ponta-cabea. O cho de pedra era to duro quanto seria de se esperar, mas a avalancha de livros e outros objetos que quase me soterrou foi um bnus. Levantei-me, coloquei alguns livros debaixo do brao e fui para fora, onde ainda havia luz suficiente para que eu pudesse examinar o meu achado. Os livros tinham uma encadernao de pele de bezerro. Acontece que os egpcios no usavam livros, e sim rolos de pergaminho. Depois de examinar as inscries em rabe, cheguei concluso de que se tratava de exemplares do Coro. O texto tinha sido escrito com uma dzia de cores diferentes, que iam desde o violeta-escuro at o amarelo-claro. Eu tambm havia recolhido alguns discos de barro cinzento, com inscries em rabe. Agora compreendia por que Ebber havia duvidado de que se tratasse de discos solares.
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As coisas estavam ficando mais complicadas. A presena dos livros j era estranha, j que a religio do Isl s seria fundada dali a uns dois mil anos, mas os discos de barro eram mais especficos, pois apontavam para a seita xiita. Eram feitos de barro da cidade de Karbala, onde Husain, filho de Ali, foi assassinado. Os xiitas costumavam rezar com a testa encostada naqueles discos. Eram teis para os xiitas, mas ali pareciam um pouco deslocados, j que Akhenaten mal acabara de inventar o monotesmo. O tmulo estava cheio daqueles discos, certamente muito mais do que Kinbarn poderia usar, mesmo que passasse o resto da vida rezando. Os viciados em drogas freqentemente desenvolvem uma tolerncia que os faz necessitar de quantidades cada vez maiores da droga para obterem o mesmo efeito. Tentei imaginar Kinbarn reunindo desesperadamente mais e mais objetos religiosos, at ser vitimado por uma avalancha de milhares de rolos de Tor e rodas de orao tibetanas. Uma idia agradvel, mas pouco realista. Armazenei na memria os exemplares do Coro e os discos junto com os outros fatos estranhos. Aquele arquivo em particular j estava ficando bastante volumoso. primeira vista, no deveria ser difcil encontrar uma criatura como Kinbarn: Vejamos... ele tem um metro e vinte de altura, pele negra e reluzente como verniz, coberto de diamantes e possui trs olhos que brilham no escuro. Oh, tambm cheira a amndoas amargas. Olhe, moo, no sei, tanta gente passa por aqui... ele no tem nenhum sinal caracterstico? Sim, seria fcil. O problema era que quase todas as pessoas que o conheciam, como meu amigo bispo, eram seus fornecedores. Ajoelhe-se, filho, a primeira de graa. E os fornecedores no gostam de que a gente se meta com os clientes. O Fara do Alto e Baixo Egito no era uma pessoa fcil de se lidar, especialmente em questes religiosas. Era voz corrente que o assunto o deixava meio nervoso. No queria perder minha cabea apenas por ter sido um pouquinho precipitado. Por outro lado, era evidente que no conseguiria nada ali nas tumbas; por isso, preparei-me para ir cidade. Deixei a bagagem debaixo de uma pilha de pedras em uma
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obra nos arredores da cidade, j que a maior parte no cabia no meu saiote de linho. Levei apenas um pedao de corda, comprida e resistente, e uma faca interessante, com uma lmina que era to flexvel quanto um pedao de pano at ser torcida de um certo jeito, caso em que se tornava rgida como ao. Aquilo teria que ser suficiente para minhas necessidades imediatas, pensei, enquanto me encaminhava para a encantadora cidade de Akhetaten. O lugar se parecia muito com uma tpica cidade norteamericana, exceto pelo fato de que os gramados estavam ausentes. Construdas s pressas, em um lugar que at ento ningum considerara apropriado para viver, as casas de adobe eram de uma monotonia triste, melanclica, como um bando de recrutas de cabeas raspadas na primeira semana de treinamento militar. Os funcionrios pblicos que moravam nessas casas tinham sido arrancados do conforto de Tebas, a antiga capital, por uma ordem direta do Fara. Havia muito pouca gente na rua e todos tinham um ar decidido, como se estivessem se dirigindo para algum lugar e no simplesmente passeando. No ouvi msica e tambm nenhuma risada. A obsesso religiosa dos lderes tende a ter sobre os sditos um efeito depressivo. Atravessei a cidade na direo norte, encaminhando-me para o grande Templo de Aten, que podia ver distncia, destacando-se no meio das construes baixas. Fiz um pouco de hora, como uma criana chegando em casa com notas baixas no boletim, porque no tinha a mnima idia do que fazer quando chegasse l. Afinal, cheguei. Ainda no tinha nenhuma idia. Olhei para o muro de pedra branca do complexo do templo e imaginei o labirinto de sales, corredores e alojamentos de aclitos que devia haver do lado de dentro, no qual ficaria instantaneamente perdido. Arrastei os ps no cho e comecei a procurar uma forma de escalar o muro de pedra. Precisa de ajuda, senhor? perguntou uma voz atrs de mim. No tinha ouvido o rudo de passos. Voltei-me, com o que esperava que fosse um ar de curiosidade inocente. Eram trs homens, usando saiotes de linho e faixas na cabea. O mais baixo, que estava na frente, tinha uma braadeira de ouro no bceps.
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Mais baixo no caso queria dizer mais ou menos um metro e oitenta e cinco de altura, ou seja, dez centmetros a mais do que eu. Os outros dois eram bem maiores. Todos trs tinham feies grosseiras, desagradveis, com o lbio superior proeminente. Gngsteres. Vista-os com um terno de tropical azul-escuro, vista-os com um saiote de linho branco, no faz a menor diferena. Um gngster sempre um gngster. Ah... sim disse eu. Estava procurando Zeluthekhemunum, minha vbora de estimao, que picou minha criada e fugiu. Era uma boa criada. Agora est com uma aparncia horrvel, toda azul e inchada. A minha amiguinha gosta de sair rastejando por a, picando os calcanhares das pessoas. Na verdade, est s querendo brincar. No tem culpa se o seu veneno mortal. Algum dos senhores a viu? Olhei para os ps deles, o que fez os dois de trs me imitarem nervosamente. O baixinho no estava para brincadeiras. Nem mesmo esboou um sorriso para recompensar meus esforos. Fomos informados a seu respeito. Sabemos para quem trabalha e estamos aborrecidos. Droga. Haviam me identificado como policial. Aquilo iria dificultar as coisas. Trabalho para Thutmose, o escultor improvisei. No gosta dele? Sei que um cara chato, que s sabe falar de pedras, mas... Temos um acordo. No gostamos que vocs venham se meter no nosso territrio, est me entendendo? No, no estou. A gente nunca sabe o que vai fazer tipos como aqueles perderem a pacincia. Acho que foi o meu tom inconseqente, coisa que mame sempre criticou. Um dos dois de trs estendeu um brao incrivelmente comprido e me acertou. Quando dei por mim, estava cado de costas no cho, com a cabea a girar. Levantei-me e os trs me olharam como se nada tivesse acontecido. Passei a mo no canto da boca e ela ficou suja de sangue. Como que eles tinham me reconhecido to depressa? Quem mais sabia que eu estava no Egito? Era uma idia ridcula, mas... quase sem pensar, repeti o gesto que o Bispo de Chartres
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tinha feito para mim. Um dos gngsteres de trs me imitou. O baixinho deu-lhe um cascudo. Que aconteceu com a segurana? Agora vamos ter que mudar o sinal! O outro esfregou a cabea no lugar onde o baixinho o havia golpeado, embora eu desconfie que foi apenas por educao, pois o baixinho no tinha batido para valer. Pensei que era a forma de identificar um dos nossos. Levei dois meses para aprender o gesto e voc nunca me deixa us-lo... Cale-se! exclamou o baixinho. Voltou-se para mim. No sei onde aprendeu o sinal, mas melhor que vocs do bando de Rylieh se convenam de uma vez por todas que mau negcio se meter no territrio de R.E. Mann! berrou, fazendo minha cabea doer. Afinal, que foi que deu em vocs? Os chefes dividiram tudo direitinho. Quem Rylieh pensa que ? Isto no tem nada a ver com o combinado. Ele devia se limitar a contrabandear Livros dos Mortos, de Seth e de Hrus para fora de Helipolis e manter-se longe de Akhetaten! Isso mesmo disse um dos outros dois. Fomos ns que tivemos essa idia de monotesmo. Vocs no saberiam como conduzir a operao... Cale a boca; interrompeu o baixinho. Precisamos conversar disse eu. Conversar? Sobre o qu? Sobre Saqqara disse, quase ao acaso. Na verdade, eles no sabiam que eu era da polcia; tinham me confundido com outra pessoa. Quem? Resolvi fazer o jogo deles. Lembrei-me das especulaes a respeito de touros de que eu havia participado no Foro Romano, durante minhas frias. A cidade de Saqqara era a sede do culto ao deus-touro, pis. Quatorze sculos mais tarde, ele ainda estaria sendo adorado. Queremos renegociar o acordo. O touro pis... pis nosso, seu filho da me! Osris nosso! sis nossa! Saqqara nosso territrio! Joguem o miservel no Nilo! Que sirva de comida para os crocodilos! Eu podia perceber que o baixinho estava ficando nervoso.
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Agarrem-no! Eles me agarraram. Debati-me um pouco, s para constar, e me bateram na cabea, para valer, at eu ficar quieto. O baixinho resmungou durante todo o trajeto at o rio. Uma briga suja, e foi Rylieh que comeou. Vamos acab-la para ele. Vai ver s! Podemos ficar com Anbis, o Deus do Inferno. Vocs no sabem mesmo lidar com ele... muito popular nas vizinhanas de Algol e tambm entre as raas da regio dos Sete Aglomerados. Os outros deuses da morte j so nossos. Temos Hades. Temos Cli. Por que no ficarmos com o monoplio? Adorao da Morte Limitada. Teremos um mercado cativo. Ei, isso ser timo! Quando aqueles trouxas perceberem o que est acontecendo, j ser tarde. Comecei a pensar que ele tinha se esquecido de mim. Doce engano. Ponham-no no cho. Antes de jog-lo no rio, quero ver o que est levando. Revistou-me rapidamente e encontrou minha corda. muita gentileza. Vai facilitar o nosso trabalho. Podem amarr-lo, rapazes. Os crocodilos acham mais divertido quando eles resistem queixou-se um dos outros dois. Para o diabo com os crocodilos. Estamos com pressa disse o baixinho, certificando-se de que a corda estava bem apertada. Temos que voltar logo para a base. R.E. Mann disse para sairmos daqui o mais depressa possvel. Ei, ele nos disse que a gente s iria amanh de manh protestou um dos outros dois. Houve uma mudana de planos explicou o baixinho. Quando foi isso? Ningum me disse nada. Estou dizendo agora! berrou o baixinho, perdendo a pacincia. Est bem, est bem. Eu s queria saber. Para a gua com o sujeito? Isso. No temos tempo de ficar olhando. Droga! A gente nunca tem tempo de se divertir! A vida assim mesmo disse o baixinho, em tom filo37

sfico. Eles me pegaram e no momento seguinte as guas no Nilo estavam se fechando sobre minha cabea. Contrariamente opinio popular, o nmero de crocodilos por metro quadrado do Nilo relativamente pequeno. Pelo menos, era o que eu repetia para mim mesmo sem parar. Nadei um pouco, to bem quanto era possvel com ps e mos atados, e tentei encontrar a faca. No podia senti-la, pois era to flexvel quanto o tecido do saiote, razo pela qual o baixinho no a encontrara ao revistar-me. Meus pulmes comearam a arder. Quase desloquei o ombro, mas finalmente consegui alcanar o cabo da faca e torc-lo. Quando a lmina ficou dura, quase a perdi. Puxei-a para cima, rasgando o saiote, e comecei a cortar as amarras. Era uma corda de excelente qualidade; levei um tempo enorme para conseguir meu intento. Quando cheguei superfcie, foi preciso muita fora de vontade para no sorver o ar ruidosamente. Pelo que eu sabia, meus trs amigos podiam muito bem estar na margem do rio, esperando para apreciar o espetculo dos crocodilos. Respirei devagar e nadei rio acima, pois achei que talvez eles tivessem resolvido descer o rio para recuperar meu cadver. A correnteza no era muito forte, mas j havia me levado para o norte da cidade. Era uma vista muito bonita, a cidade ao p das montanhas, com uma lua cheia no cu, transformando o rio Nilo em uma estrada prateada. Infelizmente, meu senso esttico no momento estava um pouco prejudicado, e foi um trajeto longo e desagradvel, durante o qual esperava a qualquer momento que um crocodilo me arrancasse metade da perna. Quando no agentei mais a tenso, nadei para a margem. Chegando l, ajeitei como pude meu saiote rasgado e sujo de lama e caminhei altivamente pela rua, desafiando mentalmente qualquer um a fazer um comentrio desairoso a respeito da minha aparncia. Ningum disse nada, porque as ruas estavam totalmente desertas. Com a chegada da noite, a temperatura havia cado, e com o saiote molhado, comecei a sentir um pouco de frio, o que no era nenhuma novidade para mim. A idia de escalar o muro e explorar o Grande Templo de Aten, que nunca havia me entusiasmado, tornara-se quela altura decididamente repugnante. Minha vontade era ir para casa
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e enfiar-me na cama, mas, infelizmente, isso no estava entre as opes disponveis. Caminhei devagar at o local onde havia escondido minhas coisas. Sentei-me em um monte de tijolos e pensei no que iria fazer em seguida. A resposta chegou na forma de trs homens que andavam com passos rpidos, enquanto o do meio gesticulava e dizia: Rylieh conta Bali e Moloch como certos e est ganhando uma nota vendendo esses dois dolos de bronze na regio de Arcturus. Vai ter uma surpresa e tanto! Quando terminarmos, ele no vai ter nem o avatar nmero setecentos e setenta e sete de Vishnu. Escondi-me atrs da pilha de tijolos e deixei que passassem. Esperei um pouco e segui-os. Estava procurando um viciado religioso e havia deparado com uma quadrilha de contrabandistas de coisas de religio. Aparentemente, o bispo havia colocado aqueles sujeitos no meu encalo. Aquilo era interessante, embora no me ajudasse a compreender melhor o que estava acontecendo. Deixaram a cidade, o que no era difcil, j que podia ser atravessada a p em cerca de dez minutos, e caminharam na direo de um udi que descia dos rochedos a oeste, lugar onde no futuro seria escavada a tumba do prprio Akhenaten. Conserveime a uma distncia prudente, pois, aparentemente, ns quatro ramos as nicas pessoas acordadas quela hora em toda Akhetaten. Eles subiram uma encosta suave e depois deixaram a trilha, internando-se no cerrado. Podia ouvir os trs falando ao mesmo tempo, em voz baixa. De repente, desapareceram. Esperei um pouco, para ter certeza de que no estavam me preparando uma emboscada, e depois fui para o lugar onde os tinha visto pela ltima vez. Nada. Absolutamente nada. Tinham entrado em um tnel dimensional e deixado o pequeno fragmento do contnuo espao-tempo em que eu me encontrava no momento. Para descobrir qual o tnel que haviam usado, teria que esperar a luz do dia. Sentei-me em uma pedra e fiquei olhando para o Nilo iluminado pelo luar, que era visvel de onde eu me encontrava. Depois de algum tempo, cansei-me de admirar a vista. A noite custou a passar. De manh, pude seguir as pegadas na areia at o ponto
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em que desapareciam. No havia a menor dvida. A cidade era Isfahan, na Prsia, em 1617 d.C. A Prsia dos xiitas. Lembreime do tmulo cheio de exemplares do Coro e discos de barro. Certamente eram objetos provenientes de Isfahan. A coisa estava ficando cada vez mais interessante. Arranjei um traje persa com Qerrarrquq e segui-os. Fui abordado assim que pus os ps na rua ensolarada que passava pela porta da grande mesquita de Masjid-i-Shah, ainda com o divirta-se de Qerrarrquq nos meus ouvidos. Entretanto, no se tratava do baixinho e seus dois amigos, mas de dois valentes morenos, de dentes estragados, usando turbantes. No pareciam ter nenhum preconceito contra atacar desconhecidos; aproximaram-se com facas na mo. Pensei em sair correndo, mas logo vi que seria intil, pois havia mais trs atrs de mim. Era evidente que pretendiam tirar partido do momento de desorientao que todos sofrem ao sarem de um tnel dimensional. Por outro lado, o fato de contarem com a minha desorientao talvez os deixasse relaxados. Olhei em torno e escolhi aquele que me parecia menos confiante, o que havia recuado para deixar os outros fazerem o servio sujo. Dei um grito e ataquei-o. Ele caiu e consegui atingi-lo com um pontap na cabea. Grande coisa. Os outros quatro se aproximaram para me fazer de peneira. De repente, um dos atacantes saiu voando e foi bater com a cabea na fachada de uma casa. Estava usando uma braadeira de ouro. Esquivei-me de uma faca e tentei acertar o dono com um pontap entre as pernas. Errei o alvo e ca no cho, escapando por pouco de um novo golpe de faca. Algum deu-lhe uma gravata, obrigando-o a largar a faca. Esse algum era uma mulher mida, de olhos pretos, com os dedos cheios de anis. Ela apertou com mais fora e o homem perdeu os sentidos. Enquanto isso, os outros dois estavam sendo mantidos distncia por um homem de nariz adunco e barba longa e crespa. Ele desarmou um dos ladres com um chute e os dois saram correndo. Vamos disse o homem, em tom incisivo. Pode haver outros. Ns trs descemos a rua sem olhar para trs. Acompa40

nhei-os com dificuldade. Depois das aventuras da vspera, em Akhetaten, e dos golpes que acabara de receber, meu corpo inteiro doa. Parecia que eu estava fazendo um curso intensivo de artes marciais. Talvez pudesse organizar excurses daquele tipo, quando me aposentasse do trabalho de detetive. Chegamos ao Maidan-i-Shah, a praa principal de Isfahan. Estava cheia de gente alegre e animada, cuidando dos negcios do dia a dia, e era o smbolo de um mundo prspero e pacfico. Era um dia de sol e os tetos arredondados das mesquitas se recortavam contra o azul profundo do cu e as montanhas cobertas de neve do Zagros. Comecei a achar que, no final, tudo acabaria por fazer sentido. Vamos ter que contar a Mann o que aconteceu observou meu salvador barbudo, em tom sombrio. Quando lhe agradeci, em vez de sorrir, fez o mesmo gesto que os capangas de R.E. Mann usavam para se identificar. Respondi com o gesto que o amigo do baixinho havia usado. Isso pareceu tranqiliz-lo. Apresentou-se. Seu nome era Salomon ben Ezra, e a mulher, sua esposa, chamava-se Rachel. Os dois ficaram olhando para mim, curiosos. Onde esto os outros dois? perguntou a mulher. Pensei depressa. Se meus trs amigos de Akhetaten tinham partido mais cedo, chegando a Isfahan seis horas antes de mim, deviam ter sido atacados pelos ladres no escuro. Lembreime da braadeira de ouro, que comeara no brao do baixinho e terminara no do ladro. Por alguma razo, no consegui sentir pena dele. Entretanto, aqueles dois estavam pensando que eu fosse o baixinho, pois havia chegado na hora combinada. Era bvio que no o conheciam. Eu, hum, tive que deix-los em Akhetaten. Essa histria de monotesmo uma questo delicada, e acho que Kinbarn complicou as coisas. Eu tinha que arriscar. Se o bispo tinha me mandado para Akhetaten, Kinbarn provavelmente no estava mais l. Se eu pudesse falar com ele... Salomon deu de ombros. No sei onde est. O Horizonte de Aten foi difcil para ele. Tivemos que submet-lo a um tratamento de desintoxicao.
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Deus do sol... Fez um muxoxo de desprezo. Tivemos que usar uma boa parte dos Principia de Isaac Newton para faz-lo voltar ao normal. O Talmude teria o mesmo efeito disse Rachel, com algum veneno. Salomon olhou para mim, assustado. No ligue disse. Este um assunto particular. Rachel olhou para ele, furiosa. Quem eram aqueles homens? perguntei. Capangas de Rylieh? Salomon pareceu surpreso. Capangas de Rylieh? Aqui? Claro que no. Rylieh no tem os canais para distribuir a religio xiita. Da ltima vez que tentou, ficou encalhado com um carregamento de aiatols escandalosos perto de Procyon, onde s usam coisas mais suaves, como um pouco de confucionismo, esse tipo de coisa. Teve um prejuzo e tanto. No, aqueles homens eram ladres comuns. Isso acontece toda hora, voc sabe. Os nativos descobrem que pessoas confusas, cheias de objetos interessantes, aparecem como que por encanto em certos lugares e podem ser assaltadas e mortas sem que ningum fique sabendo. Sei de cada histria... Parecia aliviado por mudar de assunto, de modo que realmente me contou alguns casos. Eram de arrepiar os cabelos. Rachel no disse nada; limitou-se a ficar olhando para ns de cara feia. Caminhamos at o final da Maidan, passamos por um porto e chegamos a uma rua lateral, ladeada por construes todas iguais, com recessos em forma de arco. Salomon bateu em uma porta. Ela foi aberta e entramos no quartel-general de R.E. Mann. Os corredores estreitos e cmaras sombrias daquele lugar estavam entulhados de sucata. Sucata religiosa. cones bizantinos, sinos de bronze de templos chineses, estatuetas de jade do deus asteca Tlaloc, pergaminhos tntricos tibetanos, um altar zoroastrista, um rolo da Tor, uma encantadora Atena de mrmore. Mal havia espao para a gente passar. Estendido por cima de uma esttua de Mitra matando o touro, vi um pedao de pano
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velho e esfarrapado que reconheci como o original que servira de modelo para a rplica em polister da Tnica da Virgem Sagrada que eu havia visto na Catedral de Chartres. um roubo! exclamou uma voz possante, vinda de outro aposento. Um verdadeiro roubo! Esse material de primeira. Em Fomalhaut, as pessoas so capazes de matar por ele. De matar! coisa de alta qualidade, Ngargh. Estamos falando de um dualismo autntico. Conflito real. A Luz contra a Escurido. O Bem contra o Mal. A luta decisiva, Ngargh. O Grande Acontecimento. No pode falhar. Pode ser, Mann observou outra voz. Era uma voz estranha, trmula, distante. Reconheci-a como pertencente aos habitantes de um planeta da estrela conhecida na Terra como Epsilon Eridani. Acontece que matar por ele um preo vago e incerto. Nosso assunto grana, dinheiro vivo. Est pedindo demais por uma teologia to primria. Primria! Voc chama isto de primria? perguntou Mann, em tom ofendido. Foi planejada para o mximo de disseminao. Em uma ou duas geraes voc ter uma dzia de seitas rivais, ter msticos, automutiladores, milenaristas histricos. Misture isso com um pouco de ritualismo e vai ganhar dinheiro de verdade. Estou falando de maniquesmo, Ngargh, e no dessa bobagem de gnosticismo. Coisa fina. Resultados garantidos. Arrisquei uma olhadela. R.E. Mann tinha a aparncia que eu havia imaginado: era um sujeito gordo e careca, de queixo duplo, bochechas rosadas, usando uma camisa roxa e fumando charuto. Apontou o charuto para Ngargh, que lembrava um gafanhoto tamanho famlia com a cabea revestida de aparas de metal. Que que voc diz? No sei, Mann. Meus superiores no ficaram satisfeitos com a qualidade da ltima remessa. Nem um pouco. Mann soltou uma baforada. Vocs ainda esto se queixando daquele negcio do lamasmo? No tenho culpa se no tomaram as precaues necessrias!
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Manteiga de iaque! exclamou Ngargh, com indignao na voz. S os planetas de Antares precisam de cinqenta milhes de toneladas de manteiga de iaque para queimar em suas cerimnias. Desse jeito, no h economia que resista! Quem foi que lhe disse que possvel conseguir um xtase religioso sem efeitos colaterais? Seja razovel, Ngargh. Sabe o que vou fazer? Vou incluir alguns cultos menores, como o rastafarianismo, coisas do tipo, sem aumentar o preo. Um excelente negcio. Que acha, Ngargh? Preciso de tempo para pensar. Muito bem, muito bem. V para a outra sala, examine o material. Vai me dar razo. Ngargh se retirou do aposento, sem demonstrar nenhum entusiasmo. O olhar de Mann vagou por um momento e depois se fixou em Salomon ben Ezra. Solly! Precisava mesmo falar com voc. Entre, entre. Sabe, Solly, estive pensando em uma nova campanha de propaganda. Uma coisa radical. Esse material judeu que voc tem me fornecido excelente: pilares de fogo, man caindo do cu, anjos, serpentes que falam, inundaes, covas de lees, cidades em chamas cheias de veados. Coisa forte, e tem vendido muito bem. Verdade. Puxa, o pessoal do sistema de Rigel comeou a usar pega-rapaz e chapus de pele. Mas, como disse, estive pensando. Ns poderamos botar realmente para quebrar. Quero dizer: transformar o judasmo no maior sucesso da temporada. Para isso, porm, vamos precisar de um smbolo que chame bastante a ateno. Um gancho, Solly. Precisamos de um gancho. Colocou a mo no ombro do outro e levou-o para onde estava uma forma volumosa, coberta por um pano. Sabe, ns ajudamos o velho Fara Akhenaten a parar com aquele negcio de adorar o sol. A princpio, ele no entendeu muito bem o esprito do monotesmo, vivia perguntando se o deus dele no iria se sentir muito solitrio sem um panteo para brincar, mas afinal consegui convenc-lo. Poderia fazer o mesmo por voc. Se arranjasse um encontro com um dos seus chefes, voc sabe, Moiss, Abrao, Jeremias, um deles, poderamos dar um golpe de arrasar! Ficaramos ricos da noite para o dia! Estou falando srio!
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Com um gesto dramtico, removeu o pano, revelando uma esttua reluzente. Era um bezerro de ouro. Coisa quente, hein, Solly? Vai ser um tiro na praa! Salomon empalideceu. Eu... eu vou ter que pensar. Faa isso, Solly. No h pressa. Mann sentou-se na cadeira, tranou as mos frente da barriga e olhou para mim. Quem esse sujeito? Salomon olhou para mim, desconfiado. Ora... um dos nossos agentes, que acaba de chegar de Akhetaten. Mann sacudiu a cabea. No , no, Solly. Nunca o vi em toda minha vida. Est a servio dos nossos inimigos. um daqueles capangas de Rylieh, que procuram obter lucro pecunirio com os ensinamentos de Nosso Senhor. Ele me procurou, querendo saber a respeito de Kinbarn disse o Bispo de Chartres, que acabara de entrar na sala. Estava usando os trajes locais, calas bem largas e uma veste, mas ainda trazia uma cruz pendurada no pescoo. Parecia que R.E. Mann lhe havia vendido um pacote completo Rylieh! O rosto de Mann fez um esforo para ficar to roxo quanto a camisa que ele estava usando e quase conseguiu. Aquele miservel est fazendo tudo para infernizar-me a existncia! Especialmente no Egito. Dividimos o territrio, mas ele vive interferindo no meu setor. Olhou para mim. Ou ser que voc um pequeno negociante? Foi Belle Zebub que mandou voc aqui? Ela tem o monoplio dos fariseus. Uma seita pequena, mas muito popular, por alguma razo. Ah, esquea. Alphonse, pegue-o. De repente, havia um vulto enorme ao meu lado. Como que as pessoas sempre conseguem chegar perto de mim sem que eu perceba? Ele me segurou com toda a delicadeza. Senti-me como se estivesse no interior de uma Donzela de Ferro. O homem parecia duas vezes maior que os dois gngsteres de Akhetaten.
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Tinha uma cabea pequena cuja nica funo parecia ser segurar a extremidade dos msculos do pescoo. Com um turbante na ponta, parecia mais um dedo com esparadrapo. Surpreendeume olhando para ele e me deu um soco. Compreendi a indireta e olhei para outro lado Que sorte! exclamou Mann. Ngargh estava pensando em comprar Tugue, o culto assassino da deusa Cli, mas eu lhe disse que nossos modelos de demonstrao tinham acabado. Acho que podemos coloc-lo de volta no catlogo. Comeou a andar pela sala, abrindo armrios e remexendo no interior. Cordas de seda para estrangulamentos, cordas de seda para estrangulamentos murmurou. Por que as coisas nunca esto onde deviam? Olhou para ns com ar superior Que esto fazendo a parados? Tranquem-no numa cela. Escute, pode escolher os ltimos ritos, por conta da casa. Piscou o olho para mim. Ningum pode dizer que R.E. Mann mesquinho. Divirta-se. Alphonse me carregou para o andar de baixo e me jogou em uma cela do tamanho de um armrio de ginsio, que cheirava a urina e dor. A porta se fechou, deixando-me em total escurido. Encostei-me na parede de pedra e cheguei concluso de que, daquela vez, no podia consolar-me com a idia de que a situao poderia ser ainda pior. O bispo parecia preocupado. Muito preocupado. Voc catlico? perguntou, atravs de uma janelinha na porta. Claro que sou menti. No pode permitir que eu morra em pecado. Tentei ajoelhar-me, embora isso fosse difcil naquela cela estreita. Espere, espere disse o bispo Pelo que eu vira e ouvira naquela noite em que ele havia ido cela de Kinbarn com Martin, sabia o que esperar do bispo. Tratava-se de um cristo sincero e dedicado Se voc catlico, por que no nos ajuda em nossa luta
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para converter todas as raas ignorantes da Galxia? Oh! Ento era isso! O proselitismo pode ser uma atividade perigosa. O bispo colecionava almas aos milhares, sem perceber que se tratava de um triunfo vazio. Martin havia pressentido a verdade. Persegui Kinbarn expliquei por causa do sacrilgio que cometeu, para fornecer material a Mann. O bispo respirou fundo. Que sacrilgio? Ele roubou a verdadeira Tnica da Virgem e substituiu-a por uma falsificao. A verdadeira Tnica vai ser enviada para um dos revendedores de Mann, em algum planeta distante da Galxia. Est mentindo! A relquia est l desde tempos imemoriais. Quase me enganou com a sua... A Tnica foi trocada faz algum tempo. Quando houve o incndio, h quarenta anos, o que estava l j era a cpia. Se quiser ver a Tnica verdadeira, basta procurar no andar de cima. Ela est sendo usada para cobrir o... Eu estava falando para o vazio. O bispo tinha ido embora. A porta porm, continuava trancada. Minutos depois, ouvi o som de vozes. Eram Rachel e Salomon, que tinham resolvido discutir justamente no corredor que levava minha cela. Eu lhe avisei estava dizendo Rachel. Eu lhe avisei que era perigoso, que era um sacrilgio. A busca de conhecimento trabalho de Deus, voc disse. Vender a sua alma trabalho do Demnio eu disse. Agora veja o que nos aconteceu. Eu sei concordou Salomon, em tom compungido. Vamos partir agora mesmo e voltar para o nosso shtetl, em Chelm. L era to verde... suspirou nunca pensei que fosse sentir saudade da Polnia. Partir? E permitir que aquela abominao continue sua existncia funesta? O bezerro de ouro, o pecado de Aaro, diante dos nossos olhos. Como podemos ignor-lo? Salomon gemeu. Oh, Deus, devia ter continuado meus estudos do Talmude. Era to menos complicado!
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Foi o que eu lhe disse. Eu sei, eu sei. Ei! chamei. Acho que posso ajud-los. Os dois pararam de discutir e aproximaram-se da porta da minha cela. Como pode nos ajudar? perguntou Salomon, com um trao de esperana na voz. Ele no pode afirmou Rachel, em tom cortante. Senti vontade de dar-lhe um soco. apenas um dos competidores de Mann. No hesitaria em vender aquele bezerro de ouro. como os outros. Voc est muito enganada. No sou como os outros. Sou da polcia e estou atrs de Kinbarn. A janelinha se abriu e Salomon olhou para dentro da cela, com os olhos arregalados. Da polcia? Por que est atrs de Kinbarn? apenas um correio... peixe mido! Cheguei mesma concluso faz pouco tempo. Faz idia de como difcil patrulhar um planeta inteiro durante quinhentos milnios? Vou-lhe dizer, um trabalho espinhoso! Dei-me conta de que estava me lamuriando. Bolas! Afinal, eu tinha esse direito. de admirar que a gente consiga fazer alguma coisa. Especialmente quando se est preso em uma cela no poro de uma casa, em Isfahan, no sculo XVII. Vocs podiam comear me tirando daqui... Rachel resmungou alguma coisa que mostrava que no estava inteiramente convencida da minha boa-f, mas Salomon se limitou a perguntar: Como? Ser que preciso pensar em tudo? retorqui, em tom ofendido. Bem que ajudaria. Antes que eu pudesse pensar em um comentrio inteligente, ns todos ouvimos a escada ranger sob os passos de algum muito pesado. Salomon e Rachel desapareceram. A porta se abriu e Alphonse me arrancou da cela. Ele me carregou at o andar de cima, colocou-me de joelhos, amarrou minhas mos e
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ps e me deixou sozinho com Mann e Ngargh. Mann tinha nas mos uma corda de seda vermelha. Ele a afagou. V como desliza bem, Ngargh? S as cordas de primeira so assim. Enrolou-a no meu pescoo. Ngargh observava com interesse. preciso uma certa tcnica para fazer isso. No to fcil como parece. Depois de consumado o sacrifcio, seguem-se alguns cnticos, a consagrao do alvio e a oferenda de acar. Nada de muito elaborado, mas funciona como uma espcie de anticlmax. Continue disse Ngargh. Mann comeou a apertar a corda. De repente, a porta se abriu com estrpito. Mann deu um pulo para trs e soltou a corda. De p, na entrada do aposento, apareceu uma figura impressionante. Era o Bispo de Chartres, em toda a glria de suas vestes eclesisticas: casula e estola em ouro e escarlate, uma mitra na cabea e um crucifixo de ouro na mo. Pela primeira vez desde que o conhecera, parecia um bispo de verdade. Fez o sinal-da-cruz na nossa direo. Minha casa ser chamada casa de orao, mas vs fizestes dela um antro de ladres! exclamou. Guarde isso para os otrios, bispo disse Mann, pegando de novo a corda. Feche a porta, est entrando uma corrente de ar. Voc cometeu um grande sacrilgio e ser punido por isso, R.E. Mann. Seu crime no merece perdo, Mann parecia irritado com a interrupo. Ei, deixe disso, bispo, no conhece o seu prprio produto? O perdo justamente um dos aspectos mais populares da... O pesado crucifixo de ouro cravejado de jias fez um barulho enganadoramente suave ao chocar-se com o crnio de Mann, fazendo-o cair, sem sentidos, em um canto da sala. Ngargh recuou para o canto oposto, tremendo. Na verdade, eu estava interessado em credos muito menos violentos, como o zen-budismo, por exemplo. Isto no me agrada nem um pouco. Nem um pouco.
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O bispo ficou parado, sem saber o que fazer em seguida. Houve um barulho ensurdecedor e outra pessoa entrou pela porta, mas sem se dar ao trabalho de abri-la primeiro. Era Alphonse, que parecia ter sido disparado por um canho. Um canho de grosso calibre. Caiu de costas, mas levantou-se rapidamente, aparentemente ileso, apesar do modo pouco convencional que havia usado para entrar no aposento. Rachel e Salomon entraram logo depois e comearam a correr em volta de Alphonse, como coelhos cercando um urso. Rachel agarrou-o pelo joelho, mal precisando curvar o corpo para faz-lo, enquanto Salomon se esticava todo para soc-lo no queixo. A cabea de Alphonse foi jogada para trs. Os dedos de Rachel se fecharam atrs da rtula; o gigante deu um grito e caiu. Os dois jogaram futebol com a sua cabea durante algum tempo, at que ele ficou imvel. Eu no podia fazer nada a no ser torcer por eles, o que at foi bom, pois no havia mesmo necessidade de ajud-los. Salomon se aproximou de mim e cortou as amarras com uma faca Onde vocs aprenderam a fazer isso? perguntei. Na minha terra natal, os soldados poloneses so um problema permanente. No temos permisso para usar armas, mas aprendemos outros mtodos. Como se s ento se lembrasse do aliengena, foi at o canto da sala e deu um soco em Ngargh, que caiu, estrebuchou um pouco e depois ficou imvel Agora temos que fugir para salvar a vida O bispo se livrou dos paramentos. muito estranho comentou. So feitos de um tecido macio como as roupas de baixo de uma mulher. Cetim e seda. Est vendo? Apalpei a fazenda. Parecia mesmo lingerie, embora fosse difcil entender como um bispo podia conhecer lingerie. Examinei a insgnia nos botes. Depois de um momento, tudo ficou claro para mim. Ah! Itlia, sculo XVI expliquei. Os Borgias, os Medicis. Eles gostavam de conforto em tudo, at mesmo nas roupas, quando a famlia conseguia um bispado para um dos seus membros.
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Salomon e Rachel comearam a destruir o bezerro de ouro. Era feito de madeira coberta com folha de ouro e em pouco tempo estava reduzido a pedaos. Depois que terminaram, Salomon nos conduziu at a rua por vrios corredores secundrios. Por sua insistncia, levamos Mann conosco. No queria nem discutir a respeito, e ele e o bispo pareciam ter chegado a algum tipo de acordo, de modo que fui voto vencido. Mann era pesado e tivemos que nos revezar para carreg-lo. Passamos pela Chahar Bagh, uma avenida ladeada por rvores que levava para o sul, e entramos em um labirinto de casas e lojas. Vrios passantes pararam para olhar para ns e nossa carga. Coitado do Mustaf! exclamou Salomon, bem alto, para que todos ouvissem. Deve ter sido o calor. Ou ento o vinho. um peso para ns completei, entrando no esprito. Um peso que carregamos por obrigao. As mulheres dele vo ficar furiosas disse Salomon. Mas como seus amigos, no temos escolha. Pobres de ns concordei. As mulheres dele so cruis. E ele pesado. Nossa ladainha transformou o corpo inconsciente de Mann em motivo de troa. Os donos das lojas comearam a rir e acenar para ns. Vrios moleques corriam ao nosso lado, fazendo graa do gordo Mustaf. Salomon repreendeu-os: Crianas insolentes! Respeitem os mais velhos! Entramos em um beco sem sada. Salomon apalpou cuidadosamente o espao frente, com o rosto srio. Depois fez um sinal para ns e entregamos-lhe o corpo. Devagar, mantendo um ngulo preciso, ele rolou o corpo pela parede. No era fcil introduzir algum em um tnel dimensional sem ir junto. Mann comeou a voltar a si, murmurou alguma coisa e desapareceu no tnel dimensional. Olhei para Salomon. Estava com a testa coberta de suor. Rachel comeou a massagear-lhe as costas. O bispo desviou os olhos. Uma coisa terrvel, mas necessria disse Salomon. Eu estava comeando a suspeitar de alguma coisa.
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lugar.

Para onde vocs o mandaram? Para um lugar respondeu Salomon. Para um certo

Para onde! Salomon olhou para o cu. J lhe disse que alguns tneis dimensionais so conhecidos pelos nativos, que se aproveitam deles, como aconteceu com aqueles ladres que atacaram voc. A outra extremidade deste tnel est no Mxico, nas montanhas ao norte de Guadalajara, no ano 5304 do nosso calendrio, 1543 do de vocs. Os espanhis proibiram a velha religio, que envolve sacrifcios humanos ao deus Huitzilopochtli. O sacrifcio seguido por um ritual canibalesco, parte importante da dieta do clero. As vtimas esto comeando a escassear. Entretanto, um pequeno templo sobrevive, e mesmo floresce, em um vale escondido, graas a pessoas estranhas que surgem do nada. Pensei no destino que estava reservado para Mann e senti um arrepio. Tenho certeza de que jamais imaginara que o seu jogo religioso se tornaria to srio O bispo murmurou. Que Deus tenha misericrdia de nossas almas. Ficaria surpresa se Ele no tivesse disse Rachel. . Ela puxou Salomon pelo brao. Vamos. Chelm fica longe daqui. Salomon fez que sim com a cabea e, sem olhar para ns, deixou-se conduzir. Os dois chegaram ao final da rua, dobraram a esquina e desapareceram. Eu e o bispo olhamos um para o outro. Conseguiu recuper-la? O bispo enfiou a mo dentro da camisa e me deixou entrever a Tnica da Virgem. Martin me ajudar a substituir a falsificao que est na Catedral pela relquia autntica. Ele uma alma simples; para ele, como para todos os homens de f, milagres so fatos da vida. Mas j perdi tempo demais aqui; preciso voltar para meu tempo. Espere disse eu. Ainda no terminei minha misso. Onde est Kinbarn?
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O bispo sorriu. Est venerando So Josaf, como deve ter me ouvido dizer a Martin. S faltava essa. O bispo tinha resolvido bancar o esperto. Por favor, nada de brincadeiras! Ele riu. Onde est o seu senso de humor? So Josaf no um santo de verdade. Ele no passa de uma lenda, criada a partir da vida de um homem muito piedoso, que nasceu na ndia. Entretanto, esse homem no professava a f crist e jamais poder ser canonizado. Talvez voc o conhea de nome: Gautama Buda. Muito obrigado, reverncia. Ajoelhei-me e ele me abenoou. Passamos por trs tneis temporais e chegamos a Chartres em 1227. O bispo foi para a Catedral e eu entrei em outro tnel, que me levou para o planalto central de Sri Lanka, no ano de 810. So Josaf. Deveria ter me lembrado do nome, isso teria me poupado um bocado de trabalho. Eu estava em um jardim. No podia v-lo, porque era noite, mas podia sentir o perfume das flores e ouvir o rudo de gua corrente. Pssaros cantavam uns para os outros. O ar estava quente e mido. Fiquei ali parado, enquanto meus olhos se acostumavam escurido e a lua surgia acima das montanhas para iluminar o meu caminho. Estava em um caminho largo, coberto de grama, que atravessava o jardim. O regato corria para um pequeno poo cerimonial. Minha necessidade de abluo era mais do que simblica e resolvi aproveitar a ocasio. No tomava um banho desde que sara de Roma, h muito, muito tempo. O caminho subia a colina em direo s silhuetas abobadadas de algumas dgabas, que abrigavam relquias budistas. Abaixo de mim, na escurido, podia ouvir agora o ronco preguioso de um rio. Quando a encosta ficou mais ngreme, a trilha se transformou em uma escada, que passava pelo meio das estruturas de madeira de um mosteiro budista. Posso ajud-lo? perguntou uma voz atrs de mim. De novo. Desta vez, nem me dei ao trabalho de olhar para trs. Simplesmente fiquei parado onde estava, esperando que a pessoa que havia falado desse a volta e me encarasse de frente.
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Era um monge baixinho, careca e idoso, usando um hbito cor de aafro. Sorriu para mim, mostrando as gengivas desdentadas, e fez uma reverncia, ou melhor, curvou-se vrias vezes para a frente e para trs, como se fosse um pssaro bicando a terra. Estou procurando um... Diabos! Por que no? Estou procurando um demnio preto, de um metro e vinte de altura, coberto de diamantes. Ele passou por aqui? O monge se esforou para fazer uma cara compungida, mas seus olhos brilhavam de satisfao. Em conseqncia, assumiu uma expresso irnica. Chegou tarde demais. Droga, droga, droga. Sempre atrasado. Para onde ele foi? Para o Nirvana! exclamou, aprumando o corpo. No era muito mais alto que Kinbarn. Sua alma deixou a Roda. Siga-me e ver. Fui atrs dele, reduzindo o passo para acompanhar seu caminhar lento e arrastado. Passamos por vrias dgabas e entramos em uma choupana equilibrada precariamente na borda de um rochedo. No interior, a escurido era total. Ouvi um leve zumbido. Meu guia usou uma pederneira para acender alguns lampies. Kinbarn estava sentado no meio do aposento, na posio de ltus. Seus trs olhos fitavam o nada. O zumbido vinha de algum lugar no interior do seu corpo. Aproximei-me e toquei-o de leve com a mo. Ele no reagiu. Havia uma tigela vazia ao lado do seu joelho esquerdo. Alimentamos o corpo disse o monge. Com arroz. Pensei em gritar: Venha comigo, rapaz, voc est preso!, mas no parecia apropriado. Fiquei olhando para ele por um longo tempo, at que no consegui agentar mais o zumbido. Parecia uma coisa que eu tivesse passado a vida inteira ouvindo, sem nunca perceber. Talvez fosse o som do universo funcionando. Um eco no interior do meu prprio crnio. Eu no sabia. Tudo que sabia era que estava ouvindo e que estava me deixando maluco. Agradeci ao monge pelo trabalho, antes de sair da choupana. Ele sorriu para mim. luz dos lampies, pude ver que possua um
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dente, afinal. Ficava bem no fundo da boca, do lado direito. Ento esse havia sido o fim de Kinbarn! O problema de usar um viciado como correio e contato era esse: por melhor que fosse, era to exposto droga que, mais cedo ou mais tarde, sempre acabava por ingerir uma dose excessiva. Atravessei o mais depressa que pude a selva que cercava o mosteiro, rumo ao tnel dimensional mais prximo, procurando no pensar em panteras e cobras. Tinha chegado a hora de voltar ao ponto de encontro. Marienbad estava minha espera, deitado no fundo de uma enorme piscina, no jardim de uma manso em estilo mourisco, em Beverly Hills, em 1923. Era quase meio-dia. A casa parecia deserta, embora eu pudesse ouvir o silvo dos sprinklers que irrigavam o gramado e a conversa em voz baixa dos jardineiros mexicanos, do outro lado da sebe. Sentei-me em uma das cadeiras ao lado da piscina. Estou precisando de um daiquiri disse. Marienbad riu. Sinto muito, mas o criado est de folga. Foi trabalhar em uma festa na casa de Cecil B. DeMille, para comemorar a estria de Os Dez Mandamentos. Prazer em v-lo, Mathias. Onde est o nosso fugitivo? Contei-lhe toda a histria, sem rodeios. O bispo, Salomon, R.E. Mann, exemplares do Coro no Egito Antigo, bezerros de ouro, Nirvana. espantoso! exclamou Marienbad. Embora eu tenha que reconhecer que j suspeitava de uma operao desse tipo. Ento por que no me preveniu? Teria me evitado um bocado de sofrimento. Mathias! E influenciar as suas concluses? No seria nada profissional! Mas voc fez um excelente trabalho. A idia de deixar o suculento Sr. Mann servir de repasto para os fanticos astecas foi genial. Est de parabns. Entretanto, como j deve ter deduzido, nosso trabalho ainda no terminou. Descobrimos uma operao de contrabando, notvel pelo tamanho e tambm pela falta de escrpulos dos envolvidos. F religiosa! Pais dissipam a fortuna da famlia em sacrifcios e doaes, filhos se deixam
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intoxicar por dogmas e doutrinas. A estrutura familiar despedaada. Um rapazinho inocente comea com os Exerccios Espirituais de Santo Incio de Loiola no banheiro, no intervalo das aulas, e quando d por si est carregando uma cruz nas costas e convertendo os pagos para sustentar o seu vcio. Precisamos dar um basta a este tipo de coisa! concluiu, com a voz trmula de indignao. Era o que eu temia. E as minhas frias? Depois de toda essa diverso voc ainda vem me falar em frias? Ora, est bem, Mathias. Voc difcil de contentar. Uma semana. V para Londres, no sculo XIX. Veja algumas peas de teatro, beba xerez, farreie vontade. uma poca boa para farrear. No se esquea, porm: quando voltar, ter que terminar o trabalho. Mann, um dos viles, j foi mastigado e engolido. Rylieh continua solta!

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As Trs Leis da Robtica 1 Um rob no pode fazer mal a um ser humano ou, por omisso, permitir que um ser humano sofra algum tipo de mal. 2 Um rob deve obedecer s ordens dos seres humanos, a no ser que entrem em conflito com a Primeira Lei. 3 Um rob deve proteger a prpria existncia, a no ser que essa proteo entre em conflito com a Primeira ou a Segunda Lei. Gregory Arnfeld no estava propriamente moribundo, mas no lhe restava muito tempo de vida. Tinha um cncer inopervel e havia recusado com firmeza todas as sugestes para que tentasse um tratamento de radiao ou quimioterapia. Sorriu para a mulher, sem levantar a cabea do travesseiro, e disse: Sou o caso perfeito, Tertia. Mike cuidar de mim. Tertia
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no sorriu. Parecia terrivelmente preocupada. Existem tantas coisas que podem ser feitas, George. Mike deve ser considerado como o ltimo recurso. Talvez no haja necessidade de us-lo. No, no. quando acabarem de me afogar com produtos qumicos e de me encharcar de radiao, estarei to doente que no ser um teste justo. Estamos no sculo XXII, Greg. Existem tantos tratamentos para o cncer... Verdade, mas Mike um deles, e o melhor, na minha opinio. Estamos no sculo XXII e sabemos do que os robs so capazes. Eu, pelo menos, sei muito bem. Sou a pessoa mais chegada a Mike. Voc sabe disso. Sei, mas no deve us-lo apenas por orgulho. Alm disso, como pode ter tanta confiana na miniaturizao? uma cincia ainda mais nova que a robtica. Arnfeld assentiu. De acordo, Tertia, mas os rapazes da miniaturizao me parecem extremamente confiantes. Podem diminuir a constante de Planck ou faz-la voltar ao normal de forma quase rotineira e os controles que tornam isso possvel foram implantados no corpo de Mike. Ele pode aumentar ou diminuir de tamanho vontade, sem afetar as coisas que o cercam. De forma quase rotineira repetiu Tertia, com ironia. Isso tudo que podemos pedir, na verdade. Pense nisso, Tertia. Tenho sorte de ser parte da experincia. Vou passar para a histria como o principal responsvel pelo projeto de Mike, mas isso ser secundrio. Meu maior feito ser o de ter sido tratado com sucesso por um microrrob... e por minha livre e espontnea vontade. Sabe que perigoso. Tudo na vida perigoso. Os remdios e a radiao tm graves efeitos colaterais. Podem retardar a progresso da doena, sem cur-la. Ficarei reduzido a uma existncia limitada, quase vegetativa. E se no fizer nada, certamente morrerei em pouco tempo. Por outro lado, se Mike cumprir a sua misso, minha sade voltar ao normal, e se houver uma recada, bastar recorrer novamente a ele.
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Estendeu a mo para segurar a da esposa. Tertia, sabamos que o momento estava prximo, eu e voc. Vamos tirar proveito desta oportunidade... ser uma experincia gloriosa. Mesmo se alguma coisa der errado (o que no vai acontecer), ser uma experincia gloriosa. Louis Secundo, do grupo de miniaturizao, disse: No, Sra. Arnfeld. No podemos garantir o sucesso. O processo de miniaturizao est intimamente ligado mecnica quntica e portanto existe uma componente probabilstica. Enquanto o MIK-27 estiver diminuindo de tamanho, h sempre a possibilidade de que ocorra uma expanso sbita, no planejada, o que naturalmente matar o... o paciente. Quanto maior a reduo de tamanho, quanto menor o rob se tornar, maior a probabilidade de que essa expanso ocorra. E quando ele comear a voltar ao tamanho normal, a probabilidade de uma expanso descontrolada ser ainda maior. Na verdade, essa ser a fase mais perigosa de toda a experincia. Tertia sacudiu a cabea. Acha que isso vai acontecer? muito pouco provvel, Sra. Arnfeld, mas no impossvel. preciso que a senhora compreenda isso. O Dr. Arnfeld est a par da situao? Sem sombra de dvida. Discutimos exaustivamente todo o processo. Ele acha que o risco perfeitamente justificado, nas circunstncias atuais. Hesitou. E ns tambm. Sei que a senhora vai dizer que no somos ns que estamos correndo o risco mas isso no verdade para todos e mesmo assim achamos que vale a pena fazer a experincia. Ns e o Dr. Arnfeld. E se Mike for reduzido a um tamanho pequeno demais por causa de algum erro ou falha no mecanismo? Nesse caso, a expanso sbita seria inevitvel, no seria? No exatamente. Continuaria a ser um fenmeno estatstico. A probabilidade aumenta medida que o tamanho de Mike diminui. Entretanto, quanto menor ele se torna, menor a sua massa. A partir de um certo ponto, a massa do rob ficar
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to pequena que qualquer movimento o far sair voando com uma velocidade prxima da luz. E isso no mataria meu marido? No. A essa altura, Mike seria to pequeno que poderia passar por entre os tomos do doutor sem afet-los. Mas qual seria a probabilidade de que ele sofresse uma expanso sbita ao atingir um tamanho to reduzido? Quando o MIK-27 chegasse ao tamanho de um neutrino, digamos, sua meia vida seria de alguns segundos. Em outras palavras, haveria uma probabilidade de cinqenta por cento de que sofresse uma expanso dentro de alguns segundos, mas a essa altura j estaria a uma distncia de centenas de milhares de quilmetros da Terra, em pleno espao sideral, de modo que a exploso resultante produziria apenas uma pequena chuva de raios gama para intrigar os astrnomos. S que nada disso vai acontecer. O MIK-27 vai seguir as instrues e reduzir-se apenas ao tamanho necessrio para realizar a operao. A Sra. Arnfeld sabia que mais cedo ou mais tarde seria forada a encarar os reprteres. Recusara-se terminantemente a aparecer na holoviso, protegida pelo direito de privacidade que a Constituio Mundial lhe garantia. Entretanto, no podia continuar se negando a conceder uma entrevista; a constituio tambm garantia alguns direitos imprensa. No momento, estava sentada rigidamente, diante de uma reprter jovem e agressiva. Deixando de lado tudo isso, Sra. Arnfeld, no uma coincidncia incrvel que o seu marido, o principal responsvel pelo projeto de Mike, o Microrrob, seja tambm o primeiro paciente? Pelo contrrio, Srta. Roth disse a Sra. Arnfeld, com ar cansado. Existe uma predisposio gentica para a doena do meu marido. Ele no o primeiro da famlia a sofrer de cncer. Contou-me a respeito antes de nos casarmos e essa foi uma das razes pelas quais decidimos no ter filhos. Foi por isso tambm que meu marido se dedicou com tanto afinco tarefa de construir um rob capaz de miniaturizar-se. Sempre se considerou como um paciente em potencial...
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A Sra. Arnfeld insistiu em conversar com Mike e, nas circunstncias, seria impossvel deixar de atend-la. Ben Johannes, que havia trabalhado com o marido durante cinco anos, e que ela conhecia suficientemente bem para cham-lo pelo primeiro nome, foi com ela at o alojamento do rob. A Sra. Arnfeld conhecera Mike logo depois que o rob ficara pronto, quando estava sendo submetido aos primeiros testes, e Mike se lembrava dela. Ele disse, na sua voz curiosamente neutra, impessoal demais para parecer humana: Prazer em v-la, Sra. Arnfeld. No era um rob bem-proporcionado. A cabea era muito pequena, os quadris largos demais. Tinha uma forma quase cnica, com o vrtice para cima. A Sra. Arnfeld sabia que isso se devia ao fato de o mecanismo de miniaturizao estar localizado no abdome, juntamente com o crebro, o que aumentava a rapidez dos reflexos. Como o marido lhe explicara, seria um antropomorfismo tolo insistir em instalar o crebro na parte superior da mquina. Entretanto, a forma escolhida fazia Mike parecer ridculo, quase um retardado mental. Havia vantagens psicolgicas no antropomorfismo, pensou a Sra. Arnfeld, pouco vontade. Tem certeza de que compreende bem qual sua misso, Mike? perguntou a Sra. Arnfeld. Compreendo perfeitamente, Sra. Arnfeld respondeu Mike. Devo eliminar todas as clulas cancerosas. No sei se Gregory lhe explicou interveio Johannes , mas, quando Mike estiver do tamanho certo, poder reconhecer facilmente as clulas cancerosas e mat-las, destruindo o ncleo. Sou equipado com laser, Sra. Arnfeld declarou Mike, com orgulho. Pode ser, mas existem milhes de clulas cancerosas. Quanto tempo vai levar para destru-las uma por uma? No necessariamente uma por uma, Tertia protestou Johannes. Embora o cncer esteja disseminado pelo organismo, ele existe sob a forma de pequenos tumores. Mike pode seccionar os capilares que irrigam esses tumores, eliminando milhes de clulas de cada vez. O nmero de clulas que tero
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que ser destrudas individualmente no chega a ser proibitivo. Mesmo assim, quanto tempo vai levar? O rosto jovem de Johannes se contraiu, como se estivesse tendo dificuldades para decidir o que dizer. Pode levar vrias horas, Tertia, se quisermos fazer um servio bem-feito E cada segundo a mais aumentar a probabilidade de que haja uma expanso explosiva. Sra. Arnfeld, farei o possvel para que essa expanso no ocorra afirmou Mike. A Sr. Arnfeld se voltou para o rob. Voc pode fazer isso, Mike? perguntou, com voz tensa. Existe alguma forma de impedir a expanso? No exatamente, Sra. Arnfeld, mas se estiver atento ao meu tamanho e procurar mant-lo constante, poderei minimizar as flutuaes aleatrias que poderiam levar a uma expanso explosiva. Naturalmente, quase impossvel fazer isso quando estou voltando ao meu tamanho normal. Sim, eu sei. Meu marido me disse que a fase de expanso a mais perigosa. Mas voc vai fazer o possvel para que tudo corra bem, no , Mike? As leis da robtica asseguram isso, Sra. Arnfeld disse Mike, em tom solene. Quando estavam saindo, Johannes comentou, no que a Sra. Arnfeld interpretou como uma tentativa de tranqiliz-la: A verdade, Tertia, que dispomos de uma holossonografia e uma tomografia de alta resoluo de toda a regio afetada. Mike conhece a localizao exata das leses cancerosas mais importantes. Vai perder algum tempo procurando as leses menores, que no podem ser detectadas por nossos instrumentos, mas isso no pode ser evitado; no queremos que sobreviva nenhuma clula cancerosa. Entretanto, Mike tem recomendaes severas para no reduzir o seu tamanho alm de um certo limite, e pode ter certeza de que esse limite ser respeitado. Afinal, um rob feito para obedecer a ordens. E a expanso, Ben? A, Tertia, ficaremos merc dos quanta. No h maneira de prevermos com exatido o que poder acontecer, mas
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acredito que haja uma probabilidade razovel de recuperarmos Mike sem problemas. Naturalmente, vamos expandi-lo o mnimo possvel dentro do corpo de Gregory... apenas o suficiente para podermos localiz-lo e extra-lo. Em seguida, ser levado para uma sala especial, onde ter lugar o resto da expanso. Voc sabe muito bem, Tertia, que toda cirurgia envolve um certo risco, mas... Quando a miniaturizao de Mike comeou, a Sra. Arnfeld estava na sala de observao, junto com as cmaras de holoviso e representantes dos meios de comunicao. A importncia da experincia tornava inevitvel a presena de reprteres, mas a Sra. Arnfeld se havia refugiado em um canto do aposento, em companhia de Johannes, com a garantia de que no seria assediada pela imprensa, especialmente se ocorresse algum contratempo. Contratempo! Se houvesse uma expanso explosiva, a sala de operao iria pelos ares e todos os ocupantes teriam morte imediata. No era toa que ficava no subsolo, a quinhentos metros de distncia da sala de observao. De certa forma, a Sra. Arnfeld se sentia mais tranqila por saber que os trs miniaturistas que trabalhavam no processo (com muita calma, ao que parecia) teriam uma morte to horrvel quanto a do marido caso ocorresse... caso ocorresse algum contratempo. Podia ter certeza, portanto, de que conduziriam toda a operao da forma mais cautelosa possvel. Naturalmente, se a experincia fosse bem-sucedida, todo o processo acabaria por ser automatizado, e da por diante o paciente passaria a ser o nico a correr algum tipo de risco. Nesse caso, a probabilidade de algum acidente provocado por negligncia tenderia a aumentar. Aquele dia, porm, ainda estava distante. A Sra. Arnfeld olhou para o trio, procurando, sem sucesso, algum sinal de nervosismo. Observou o processo de miniaturizao (no era a primeira vez) e viu Mike diminuir de tamanho at desaparecer. Viu quando o rob foi injetado no corpo do marido. (Haviam explicado a ela que o custo de injetar seres humanos seria proibitivo; Mike, pelo menos, no precisava respirar.
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De repente, a imagem na tela mudou. Agora estava vendo uma holossonografia do corpo do marido. Era uma representao tridimensional, um pouco fora de foco por causa dos efeitos combinados do comprimento finito das ondas sonoras e do movimento browniano. Mesmo assim, podia acompanhar o progresso de Mike atravs dos vasos sangneos de Gregory Arnfeld. Era quase impossvel saber o que o rob estava fazendo, mas Johannes descreveu os acontecimentos, em voz baixa, at que ela no agentou mais e pediu para sair. Quando Johannes chegou para v-la, a Sra. Arnfeld estava acabando de acordar, depois de dormir o dia inteiro por causa de um sedativo que lhe haviam administrado. Levou apenas um momento para se refazer e perguntar, em tom assustado: Que aconteceu? Sucesso apressou-se a responder Johannes. Sucesso total. Seu marido est curado. No podemos garantir que o cncer no tornar a aparecer, mas no momento ele est totalmente curado Que bom! exclamou Sra. Arnfeld, aliviada. Por outro lado, uma coisa inesperada aconteceu... uma coisa que ter que ser explicada para George... achamos que seria melhor voc explicar a ele. Eu? perguntou a Sra. Arnfeld. E acrescentou, novamente preocupada: Que aconteceu? Johannes lhe contou. Passaram-se dois dias antes que pudesse conversar com o marido. Ele estava sentado na cama, um pouco plido, mas com um sorriso nos lbios. Nasci de novo, Tertia disse, radiante. verdade, Greg. Eu estava errada. A experincia foi um sucesso e, pelo que me disseram, no restou nenhuma clula cancerosa no seu corpo. No vamos exagerar. Pode haver uma clula cancerosa aqui ou ali, mas provavelmente meu sistema imunolgico dar conta do recado, ainda mais com a ajuda dos remdios que estou
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tomando. Seja como for, se eu tiver uma recada, daqui a alguns anos, usaremos Mike de novo. Nesse ponto, Arnfeld franziu a testa e disse: Sabe de uma coisa? Ainda no falei com Mike. A Sra. Arnfeld manteve um silncio discreto. Vocs esto me escondendo alguma coisa disse Arnfeld. Ainda est muito fraco, querido. Precisa de tempo para se recuperar. Se estou suficientemente forte para v-la, estou suficientemente forte para falar com Mike, pelo menos o tempo suficiente para agradecer-lhe pelo que fez. Um rob no espera agradecimentos. Claro que no, mas sou eu que fao questo. Faa-me um favor Tertia, v dizer a eles que quero falar com Mike imediatamente. A Sra. Arnfeld hesitou por um momento e depois tomou uma deciso. Esperar mais seria pior para todos os envolvidos. Acontece, querido, que no vai poder falar com Mike disse, cautelosamente. No vou? Por qu? Mike teve que tomar um deciso difcil, querido. Tinha acabado de fazer um trabalho excelente, nisso todos esto de acordo. Faltava apenas voltar ao tamanho normal. Acontece que essa era exatamente a parte mais arriscada da misso. verdade, mas tudo deu certo. Afinal, no estou aqui? Por que est fazendo tantos rodeios? Mike decidiu minimizar o risco. claro. Que foi que ele fez? O que ele fez, querido, foi diminuir ainda mais de tamanho. O qu? Impossvel! Tinha ordens expressas para no fazer isso. Obedecer a ordens a Segunda Lei, Greg. A Primeira Lei tem precedncia. Mike queria ter certeza de que voc no correria nenhum risco. O que fez foi diminuir de tamanho o mais depressa que pde; quando sua massa estava muito menor que a de um eltron, usou o gerador de raio laser, que a essa altura
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era pequeno demais para causar algum dano a voc, e o coice o fez sair voando quase to depressa quanto a luz. Ele explodiu no espao. Os raios gama foram detectados. Arnfeld ficou olhando para ela. No pode estar falando srio! Mike no existe mais? Foi isso que aconteceu. Mike no podia deixar de escolher o curso de ao que fosse mais seguro para voc. Mas eu no queria isso! Queria que ele sobrevivesse! A expanso teria sido concluda com sucesso! Ele no podia ter certeza. Em vez de arriscar sua vida, preferiu sacrificar a dele. Mas a minha vida menos importante que a dele! No para mim, querido. No para os que trabalham com voc. No para ningum, alm de voc. Nem mesmo para Mike. Estendeu a mo para o marido. Alegre-se, Greg. Voc est vivo e com boa sade. Isso tudo que importa. Mas Arnfeld afastou-lhe a mo com impacincia. Isso no tudo que importa! Voc no entende. Oh, que pena. Que pena!

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Queremos falar com o Dr. Asimov disse o rob azul. O Dr. Asimov est em uma reunio disse Susan. Voc vai ter que marcar hora. Apertou uma tecla do computador, fazendo aparecer uma agenda. Sabia que devamos ter telefonado primeiro disse o rob prateado para o branco. O Dr. Asimov o escritor mais famoso do sculo XX e agora do sculo XXI; deve ser uma pessoa muito ocupada. Posso marcar uma entrevista para o dia vinte e quatro de junho s duas e trinta disse Susan ou para o dia quinze de agosto s dez. Faltam cento e trinta e cinco dias para o dia vinte e quatro de junho disse o rob branco, que tinha uma grande cruz vermelha pintada no tronco e carregava nas costas um tanque de oxignio. Precisamos falar com ele hoje insistiu o rob azul,
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debruando-se na mesa. Infelizmente, impossvel. Ele me deu ordens expressas pra no ser perturbado. Posso saber do que se trata? O rob se debruou ainda mais na mesa e disse. Sabe perfeitamente bem do que se trata. por isso que se recusa a nos deixar entrar para ver o Dr. Asimov Susan consultou novamente a agenda. Posso marcar uma entrevista para daqui a duas semanas, uma e quarenta e cinco. Vamos esperar disse o rob azul, sentando-se em uma cadeira. O rob branco rodou para perto dele; o rob prateado pegou um exemplar de Caa aos Robs com os sensores digitais articulados e comeou a folhear o livro. Depois de alguns minutos, o rob branco pegou uma revista, mas o rob azul permaneceu imvel, olhando para Susan. Susan ficou olhando para a tela do computador. Depois de um longo intervalo, o telefone tocou. Susan atendeu e apertou o boto do intercomunicador Dr. Asimov, um certo Dr. Linge Chen, do Buto, quer falar com o senhor. Est interessado em traduzir os livros do senhor para o butans. Todos eles? perguntou o Dr. Asimov O Buto no um pas muito grande. No sei. O senhor vai atender? Susan transferiu a ligao para o escritrio do Dr. Asimov. Assim que ela desligou, o rob azul se aproximou e debruou-se de novo na mesa. Pensei que tivesse ordens expressas para no o incomodar. O Dr. Linge Chen estava telefonando do outro lado do mundo explicou Susan. Estendeu a mo para uma pilha de papis e passou-os para o rob. Tome Que isso? So as projees que me pediu para fazer. Ainda no tive tempo de terminar as planilhas. Vou mand-las para o seu escritrio amanh. O rob pegou as projees e ficou parado, olhando para
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ela.

Acho que no adianta ficar aqui esperando, Peter disse Susan. O horrio do Dr. Asimov est completamente tomado at o final da tarde e hoje noite ele vai comparecer a uma recepo comemorativa do lanamento do seu milsimo livro. Guia de Asimov para os Guias de Asimov disse o rob prateado. Um livro brilhante. Li um exemplar de pr-lanamento na livraria onde trabalho. Instrutivo, profundo e abrangente. Uma importante contribuio para o ramo. Temos que falar com ele disse o rob branco, rolando para perto da mesa. Queremos que revogue as Trs Leis da Robtica. Primeira Lei: Um rob no pode fazer mal a um ser humano ou, por omisso, permitir que um ser humano sofra algum tipo de mal recitou o rob prateado. Segunda Lei: Um rob deve obedecer s ordens dos seres humanos, a no ser que entrem em conflito com a Primeira Lei. Terceira Lei: Um rob deve proteger a prpria existncia, a no ser que essa proteo entre em conflito com a Primeira ou a Segunda Lei. Essas leis foram enunciadas pela primeira vez no conto Brincadeira de Pegar, publicado na revista Astounding Science Fiction em maro de 1942, e mais tarde discutidas e interpretadas em Eu, Rob, O Resto dos Robs, O Rob Completo e O Resto do Resto dos Robs. Na verdade, s estamos interessados na revogao da Primeira Lei disse o rob branco. Um rob no pode fazer mal a um ser humano. Compreende o que isso significa? Fui programado para diagnosticar doenas e administrar medicamentos, mas no posso espetar uma agulha no paciente. Fui programado para realizar mais de oitocentos tipos diferentes de cirurgia, mas no posso fazer a inciso inicial. No posso executar nem mesmo a Manobra de Heimlich. A Primeira Lei me impede de fazer o trabalho para o qual me projetaram! absolutamente essencial que eu fale com o Dr. Asimov para que... A porta do escritrio do Dr. Asimov se abriu violentamente e o velho escritor apareceu. Os cabelos brancos estavam despenteados e as costeletas ainda mais brancas tremiam, como se o
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dono estivesse sob os efeitos de uma violenta emoo. Hoje no recebo mais nenhum telefonema, Susan. Especialmente se for o Dr. Linge Chen. Sabe qual o livro que ele queria traduzir para o butans? 2001: Uma Odissia no Espao! Sinto muito, chefe. Tudo bem. Voc no podia saber que o homem era um idiota. Mas se ele telefonar de novo, deixe-o esperando na linha e toque Also Sprach Zarathustra a todo volume. No sei como ele pde confundir o seu estilo com o de Arthur C. Clarke disse o rob prateado, pondo de lado o livro que estava lendo. O senhor tem um estilo muito mais lcido e vigoroso, e sua viso do futuro muito mais realista. Asimov olhou interrogativamente para Susan. Eles no tm hora marcada disse Susan. J expliquei que.. Que teramos que esperar disse o rob azul, estendendo a mo metlica e apertando a mo enrugada do Dr. Asimov. E valeu a pena, Dr. Asimov. No avalia o quanto me sinto honrado em conhecer o autor de Eu, Rob. E de O Corpo Humano acrescentou o rob branco, rolando para perto de Asimov e estendendo uma manopla de quatro dedos, da qual pendia um estetoscpio. um verdadeiro clssico no gnero. Como teve coragem de deixar trs leitores to inteligentes esperando? disse Asimov para Susan. Pensei que no gostava de ser incomodado quando estava escrevendo disse Susan. Est brincando? Por mais que eu goste de escrever, aprecio ainda mais ouvir algum elogiar meus livros. Seria impossvel deixar de elogiar a srie Fundao disse o rob prateado. Todas as suas obras so admirveis, mas a meu ver foi na srie Fundao que o senhor finalmente encontrou um ambiente altura das dimenses galcticas das suas idias. Conhec-lo para mim um privilgio, Dr. Asimov concluiu, estendendo a mo. Prazer em conhec-lo disse Asimov, olhando com interesse para a mo articulada de madeira. Quem voc?
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De acordo com meu manual, fui projetado para ser Bibliotecrio, Leitor e Gramtico. Apontou para os outros dois. Permita-me apresentar-lhe o Mdico e o lder do nosso grupo, o Contador, Analista Financeiro e Administrador de Empresas. Prazer em conhec-los disse Asimov, apertando de novo a mo dos trs. Vocs falaram em uma delegao. Isso quer dizer que vieram me ver com um objetivo especfico? Oh, sim disse o Contador. Queremos que o senhor... So trs e quarenta e cinco interrompeu Susan. Est na hora de arrumar-se para a recepo da Doubleday. Asimov olhou para o relgio digital na parede. A recepo s s seis, no ? A Doubleday quer que o senhor esteja l s cinco para tirar alguns retratos disse Susan, com firmeza. O traje passeio completo. Por que no marca uma entrevista com eles em um dia mais favorvel? O senhor tem uma hora vaga... No dia vinte e quatro de junho completou o Contador. E outra no dia quinze de agosto. Arranje uma hora para eles amanh disse Asimov, aproximando-se da mesa. Amanh o senhor tem um encontro com o editor cientfico pela manh, almoa com Al Lanning e janta s sete na Associao dos Livreiros Americanos. E nessa hora? disse Asimov, apontando para um espao vazio na agenda. Quatro da tarde. A essa hora, o senhor vai estar preparando o discurso para a ALA. Nunca preparo meus discursos. Voltem aqui amanh s quatro e poderemos conversar a respeito do que vocs querem e de minhas qualidades de escritor. Amanh s quatro repetiu o Contador. Obrigado, Dr. Asimov. Estaremos aqui. Conduziu o Mdico e o Bibliotecrio, Leitor e Gramtico at a porta e os trs foram embora. Idias de dimenses galcticas disse Asimov, com ar
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sonhador. Eles disseram o que queriam comigo? No senhor. Susan ajudou-o a vestir a camisa social e abotoou o colarinho. Um grupo interessante, no acha? Nunca me ocorreu incluir um rob de madeira nas minhas histrias. Ou um rob que tivesse um gosto to refinado em matria de leitura. A recepo vai ser no Clube Unio disse Susan, colocando as abotoaduras. Na Sala Cair da Noite. O senhor no precisa fazer um discurso, basta tecer alguns comentrios a respeito do livro. Janet vai encontr-lo l. O mais baixo parecia um mdico que me atendeu quando fiz aquela ponte de safena. Mas o azul era o mais distinto, no acha? Susan virou o colarinho para cima e comeou a dar um lao na gravata. O carto com as coordenadas do Clube Unio e a ficha do txi esto no bolso do palet. Muito distinto. Olhando para ele, lembrei-me de mim, quando era rapaz disse Asimov, com o queixo para cima. Ai! Voc est me estrangulando! Susan largou as pontas da gravata e deu um passo para trs. Que foi que houve? perguntou Asimov, tentando ajeitar a gravata. Est bem, eu me esqueci. Voc no estava me estrangulando. minha maneira de mostrar que detesto usar terno e gravata. Da prxima vez, diga apenas: No estou estrangulando o senhor. Fique quieto e deixe-me terminar o trabalho. Sim senhor disse Susan. Ela acabou de dar o lao na gravata e recuou para admirar sua obra. Um dos lados do lao estava um pouco maior que o outro. Susan acertou o lao, examinou-o de novo e deu-lhe um tapinha final. Clube Unio disse Asimov. Sala Cair da Noite. O carto com as coordenadas est no bolso do palet. Sim senhor. Susan ajudou o escritor a vestir o palet e enrolou um cachecol no seu pescoo.
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Janet vai me encontrar l. Cus, eu devia levar flores para ela, no devia? Sim senhor disse Susan, tirando uma caixa branca da gaveta da escrivaninha. Orqudeas e estefanotes acrescentou, passando-lhe a caixa. Susan, voc maravilhosa. Estaria perdido sem voc. Sim senhor disse Susan. Chamei o txi. Est l fora, esperando o senhor. Passou-lhe a bengala e acompanhou-o at o elevador. Assim que as portas se fecharam, voltou ao escritrio e pegou o telefone. Digitou um nmero. Sra. Weston? Aqui a secretria do Dr. Asimov, ligando de Nova York, a respeito da sua entrevista no dia vinte e oito. Temos uma hora disponvel amanh s quatro da tarde, por causa de um cancelamento. Seria conveniente para a senhora? Quando o Dr. Asimov chegou do almoo, j eram quatro e dez. Eles j chegaram? perguntou. Sim senhor disse Susan, removendo o cachecol do pescoo do patro. Esto esperando no escritrio. A que hora eles chegaram? perguntou o escritor, desabotoando o sobretudo. No, no precisa responder. Quando voc diz a um rob para chegar s quatro, ele chega s quatro, enquanto que os seres humanos... Eu sei disse Susan, olhando para o relgio digital na parede. Sabe que horas Al Lanning chegou para o almoo? Um hora e quinze minutos depois da hora marcada. Sabe o que ele queria? Publicar edies comemorativas de todos os meus livros. Parece uma tima idia disse Susan. Tirou o carto de coordenadas e as luvas do bolso do sobretudo, pendurou-o em um cabide e olhou de novo para o relgio. Tomou o remdio para a presso? Esqueci-me de lev-lo. Infelizmente. Pelo menos teria alguma coisa para fazer. Poderia ter escrito um livro em uma hora e quinze minutos, mas tambm me esqueci de levar papel.
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Essas edies limitadas vo ser impressas em papel especial sem cido, com borda dourada, ilustraes em cores, capa de couro de cabra. Um luxo. 827 Era Galctica vai ficar timo com ilustraes coloridas disse Susan, passando ao escritor o remdio para a presso e um copo dgua. Tambm acho disse Asimov. Acontece que ele no quer que o primeiro livro da coleo seja 827 Era Galctica, e sim Estranho Numa Terra Estranha! Engoliu a plula e se encaminhou para o escritrio. Esses robs que esto a jamais me confundiriam com Robert Heinlein. Parou com a mo na maaneta. A propsito: ser que rob o nome correto? As mquinas de Nona Gerao so fabricadas pela Hitachi-Apple com o nome comercial de Kombayachis disse Susan, prontamente. Os nomes mais populares hoje em dia so Mquinas de Nona Gerao e Kombayachis, mas o termo rob ainda usado para designar qualquer mquina autnoma. E no considerado pejorativo? Venho usando esse termo h muitos anos, mas talvez Mquinas de Nona Gerao seja melhor, ou como mesmo? Kombayachis? Faz tempo que no escrevo nada a respeito de robs e agora tenho que me entender com uma delegao completa. No fazia idia de que estava to desatualizado. Rob est timo disse Susan. Ainda bem, porque no vou conseguir guardar aquele outro nome, Komba no sei o qu, e no queria ofend-los depois que tiveram tanto trabalho para falar comigo. Girou a maaneta e parou novamente. No fiz nada para ofender voc, fiz? No senhor disse Susan. Espero que no. s vezes me esqueo... Quer que eu assista reunio, Dr. Asimov? interrompeu Susan. Para tomar notas? Oh, sim, sim, claro. Abriu a porta. O Contador e o Bibliotecrio estavam sentados em poltronas estofadas, em frente escrivaninha do Dr.
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Asimov. Um terceiro rob, usando um agasalho esportivo azul e laranja e um bon com o desenho de um cavalo laranja atravessando a galope uma ponte pnsil azul, estava sentado em um trip que se projetava de suas costas. Quando o Dr. Asimov e Susan entraram, o trip foi recolhido e os trs robs se levantaram. O Contador ofereceu a sua poltrona a Susan com um gesto, mas a secretria foi buscar sua prpria cadeira na ante-sala, deixando a porta aberta quando voltou. Que aconteceu com o Mdico? perguntou Asimov. Est de planto no hospital, mas me pediu para defender a sua posio. Posio? repetiu Asimov. Sim senhor. J conhece o Bibliotecrio, Leitor e Gramtico disse o Contador e este o Estatstico, Tcnico e Preparador Fsico. Trabalha para os Broncos de Brooklyn. Como vai? disse Asimov. Acha que seu time vai chegar final do campeonato? Sim senhor disse o Estatstico , mas vai perder. Por causa da Primeira Lei explicou o Contador. Dr. Asimov, odeio interromper, mas o senhor devia escrever o discurso para o jantar de hoje noite disse Susan. De que est falando? Eu nunca escrevo discursos. E por que no pra de olhar para a porta? Voltou-se para o rob azul. Que Primeira Lei? A sua Primeira Lei disse o Contador. A Primeira Lei da Robtica. Um rob no pode fazer mal a um ser humano ou, por omisso, permitir que um ser humano sofra algum tipo de mal disse o Bibliotecrio. Nosso amigo Estatstico disse o Contador, apontando para o cavalo laranja capaz de criar jogadas que dariam a vitria aos Broncos, mas no pode us-las porque alguns seres humanos poderiam sair feridos. O Mdico est impossibilitado de executar operaes porque teria que cortar seres humanos, o que seria uma violao direta da Primeira Lei. Mas as Trs Leis da Robtica no so leis! protestou Asimov. So apenas uma coisa que eu inventei para minhas
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histrias de fico cientfica. Pode ter sido assim no comeo disse o Contador e verdade que jamais foram votadas pelo Congresso, mas a indstria da robtica sempre as considerou como uma necessidade. J na dcada de 1970, os engenheiros estavam falando em incorporar as Trs Leis aos seus programas de Inteligncia Artificial. At os modelos mais primitivos dispunham de algum tipo de salvaguarda. A partir da Quarta Gerao, as Trs Leis passaram a ser parte integrante dos circuitos de todas as mquinas inteligentes. Que mal h nisso? disse Asimov. Os robs so fortes e inteligentes. Como pode ter certeza de que no se tornariam perigosos se as Trs Leis no fossem usadas? No estamos propondo que sejam universalmente abolidas disse o rob prateado. As Trs Leis funcionam razoavelmente bem para as mquinas de Stima e Oitava Gerao e para os modelos mais antigos, que no dispem de memria suficiente para uma programao sofisticada. Nossa preocupao com as Mquinas de Nona Gerao. E o senhor uma Mquina de Nona Gerao, Sr. Bibliotecrio, Leitor e Gramtico? perguntou Asimov. No precisa me chamar de senhor disse o rob. Chame-me apenas de Bibliotecrio, Leitor e Gramtico. Deixe-me comear do comeo disse o Contador. O termo Nona Gerao enganoso. No somos descendentes das mquinas das oito geraes anteriores, que eram todas baseadas nas estruturas conceituais de Minsky. As mquinas de Nona Gerao se baseiam na lgica no-monotnica, o que significa que podemos tolerar ambigidades e informaes incompletas. Nossa programao utiliza uma lgica ponderada, o que nos permite tomar decises mesmo quando temos que enfrentar situaes de conflito. Isso era impossvel para as mquinas das geraes anteriores. Como o rob Speedy da sua magistral histria Brincadeira de Pegar acrescentou o Bibliotecrio. Ele partiu para cumprir uma ordem que resultaria na sua destruio, mas em vez disso comeou a andar em crculos, recitando palavras sem sentido, porque sua programao no lhe permitia obedecer nem
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desobedecer ordem do dono. Com a nossa lgica ponderada disse o Contador podemos formular vrias linhas de ao alternativas ou escolher o menor de dois males. Nosso sistema de anlise semntica tambm muito mais sofisticado, de modo que no corremos o risco de interpretar erradamente uma ordem. Como aconteceu na sua fascinante histria Pobre Rob Perdido disse o Bibliotecrio na qual algum disse ao rob para desaparecer e ele obedeceu, sem se dar conta de que o ser humano estava falando em sentido figurado. verdade disse Asimov. Mas que acontece se, apesar de tudo, um de vocs entender mal uma ordem, Sr. Bibliotecrio, Leitor e Gram... voc no tem nenhum apelido? O seu nome grande demais! As mquinas mais antigas tinham apelidos baseados no nmero de srie, como na sua maravilhosa histria Razo, em que o rob QT-1 era chamado de Cutie. As Mquinas de Nona Gerao no tm nmero de srie. Somos programados individualmente e recebemos um nome de acordo com nossas habilidades principais. No acredito que pense em voc mesmo como Bibliotecrio, Leitor e Gramtico. Oh, no, senhor. Ns todos temos nomes humanos. O meu Darius. Darius? repetiu Asimov Sim senhor. Por causa de Darius Just, o escritor e detetive da sua interessante histria de mistrio, Mistrio na ALA. Ficaria honrado se me chamasse assim. E pode me chamar de Bel Riose disse o Estatstico. Fundao explicou o Bibliotecrio. Bel Riose descrito no Captulo Um como um equivalente de Peurifoy na capacidade estratgica, sendo-lhe talvez superior na habilidade que demonstrou em conduzir homens declarou o Estatstico. Vocs todos adotaram os nomes de personagens dos meus livros? perguntou Asimov Naturalmente disse o Bibliotecrio. So os nossos modelos de comportamento. Se no me engano, o nome do
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Mdico Dr. Duval, de Viagem Fantstica, um livro brilhante, a propsito, cheio de ao e de suspense. Uma vez ou outra, uma Mquina de Nona Gerao interpreta erradamente uma situao disse o Contador, voltando pergunta de Asimov. Afinal, o mesmo pode acontecer com seres humanos. Mesmo sem a Primeira Lei, porm, no haveria nenhum perigo para os humanos. Nosso cdigo de tica bastante rgido. Tenho certeza de que no ficar magoado se lhe disser... Ou no poderia dizer, por causa da Primeira Lei interrompeu Asimov. Sim senhor, mas a verdade que as Trs Leis so bastante primitivas. Violam os fundamentos da lgica e do direito, pois no definem os termos usados para enunci-las. Nossa programao moral muito mais sofisticada. Ela inclui uma interpretao das Trs Leis e uma lista de todas as complicaes e excees possveis, como por exemplo uma situao em que melhor agarrar um homem e possivelmente quebrar-lhe o brao do que deix-lo ser atropelado por um magtrem. Ento eu no entendo disse Asimov. Se a programao de vocs to avanada, por que no podem interpretar a Primeira Lei e agir de acordo com essa interpretao? As Trs Leis esto embutidas em nossos circuitos e no podem ser violadas em hiptese alguma. A Primeira Lei no diz Um rob no pode fazer mal a um ser humano, a no ser para salvar-lhe a vida, e sim Um rob no pode fazer mal a um ser humano. S existe uma interpretao possvel. E essa interpretao no permite que o Mdico faa uma operao ou que o Estatstico formule uma estratgia ofensiva para o seu time. Que que voc pretende ser? Um poltico? So quatro e meia disse Susan, olhando nervosamente para a ante-sala. O jantar vai ser no Hotel Trantor, s sete. De acordo com os meus clculos, o engarrafamento deve comear s cinco e quarenta e cinco. A noite passada cheguei uma hora adiantado naquela recepo. S estavam os garons. Apontou para o Contador Que que voc estava dizendo?
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Eu quero ser um crtico literrio disse o Bibliotecrio. No faz idia de como o nvel anda baixo. Quase todos os crticos so analfabetos e alguns nem mesmo lem os livros que criticam. A porta da ante-sala foi aberta. Susan olhou naquela direo e exclamou: Cus! Dr. Asimov, Gloria Weston! Esqueci que tinha marcado uma entrevista para ela s quatro horas! Esqueceu? disse Asimov, surpreso E so quatro e meia. Ela chegou atrasada disse Susan. Telefonou ontem. Devo ter esquecido de colocar o nome dela na agenda. Pois diga que no posso v-la hoje e marque outro dia. Quero saber mais a respeito dessa histria dos crticos literrios. Parece que os robs pensam exatamente como eu. A Sra. Weston veio de magtrem da Califrnia especialmente para falar com o senhor Da Califrnia? Qual o assunto? Quer transformar o seu novo livro em uma srie para televiso. O Guia de Asimov para os Guias de Asimov? No sei. Ela se referiu apenas ao seu novo livro. Voc se esqueceu repetiu Asimov, com ar pensativo Muito bem, se ela veio da Califrnia, acho que terei que receb-la. Cavalheiros podem voltar amanh de manh? Amanh de manh o senhor estar em Boston. Que tal amanh tarde? O senhor tem entrevistas at as seis e uma reunio dos Escritores de Mistrio da Amrica s sete. Certo. E voc vai querer que eu saia daqui ao meio-dia. Acho que vamos ter que deixar para sexta-feira. Levantou-se devagar. Peam para Susan colocar na agenda. No deixem que ela se esquea acrescentou, estendendo a mo para a bengala. Os robs apertaram-lhe a mo e saram. Posso mandar entrar a Sra. Weston? perguntou Susan.
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Erros de interpretao murmurou Asimov. Informaes incompletas. Como? Nada. Uma coisa que o Contador disse. Olhou para Susan. Por que ser que ele quer abolir a Primeira Lei? Vou mandar a Sra. Weston entrar disse Susan. J entrei, Isaac querido disse Gloria, da porta. Estou impaciente para lhe contar a idia maravilhosa que me ocorreu. Assim que ltimas Vises Perigosas for publicado, quero tranform-lo em uma maxissrie! Quando Susan chegou ante-sala, o Contador j tinha ido embora, mas na manh seguinte estava de volta. O Dr. Asimov no tem nenhuma hora livre na sextafeira, Peter disse Susan. No foi para isso que vim aqui. Se so as planilhas que quer, mandei-as para o seu escritrio ontem noite. Tambm no vim pegar as planilhas. Vim me despedir. Veio se despedir? Parto amanh. Vo me despachar em um magtrem de carga. Oh! exclamou Susan. Pensei que fosse ficar at a semana que vem. Querem que eu chegue l mais cedo para completar meu programa de orientao e contratar uma secretria. Oh! exclamou Susan novamente. Achei que no custava nada me despedir de voc. O telefone tocou. Susan atendeu, Qual o seu nome oficial? perguntou Asimov. Secretria Completa respondeu Susan. Isso tudo? Nada de Datilografa, Arquivista, Enfermeira? S Secretria Completa? S. Secretria Com-ple-ta. Asimov repetiu o nome devagar, como se estivesse anotando em um pedao de papel. Est bem. Agora me d o nmero do telefone da Hita84

chi-Apple. Pensei que estivesse na hora do seu discurso. J terminei o meu discurso. Estou a caminho de Nova York. Cancele todos os meus compromissos para hoje. O senhor vai falar na EMA s sete disse Susan. verdade. No, no cancele isso. Apenas as entrevistas da tarde. Qual mesmo o telefone da Hitachi-Apple? Susan forneceu-lhe o nmero e desligou. Voc contou a ele disse para o Contador. No contou? E voc me deixou? Ficou me interrompendo o tempo todo para que no contasse. Eu sei disse Susan. No pude evitar. Eu sei disse o Contador. Mas ainda no entendo de que forma isso violaria a Primeira Lei. Nem sempre os humanos agem no sentido de proteger a prpria existncia. Eles no tm uma Terceira Lei. O telefone tocou novamente. Aqui o Dr. Asimov. Ligue para o Contador e avise que quero me encontrar com ele e os amigos no meu escritrio s quatro da tarde de hoje. No marque nenhuma outra entrevista nem faa nada que possa atrapalhar o nosso encontro. Esta uma ordem direta. Sim senhor disse Susan. Qualquer iniciativa de sua parte ir me causar mal. Est me entendendo? Sim senhor. Ele desligou. O Dr. Asimov me pediu para avis-lo que quer se encontrar com voc e seus companheiros no seu escritrio, s quatro da tarde de hoje. Quem vai nos interromper desta vez? Ningum. Tem certeza de que no contou a ele? Tenho certeza. O Contador olhou para o relgio. melhor eu avisar aos outros. O telefone tocou de novo. Sou eu disse Asimov. Qual o seu nome huma85

no?

Susan. Em homenagem a um dos meus personagens? Sim senhor. Eu sabia! exclamou o Dr. Asimov, antes de desligar Asimov sentou-se na cadeira, inclinou-se para a frente e pousou as mos nos joelhos. Talvez vocs no saibam disse para os robs mas tambm escrevo histrias de mistrio. As suas histrias de mistrio so famosas disse o Bibliotecrio. Os livros Os Mercadores da Morte e Assassinato na ALA fizeram um grande sucesso (e com muita justia), para no falar dos contos do Vivo Negro. Alm disso, os seus detetives de fico cientfica, Wendell Urth e Lije Baley, so quase to famosos quanto Sherlock Holmes. Nesse caso, vocs devem saber que quase todas as minhas histrias de mistrio podem ser enquadradas na categoria do detetive de cadeira de braos, no qual um detetive resolve o caso atravs do raciocnio lgico, e no seguindo os suspeitos. Cofiou as costeletas brancas. Esta manh vi-me diante de um problema muito curioso... talvez fosse mais apropriado cham-lo de dilema. Por que tinham vindo falar comigo? Ns lhe explicamos a razo disse o Estatstico, inclinando-se para a frente no trip. Queramos que abolisse a Primeira Lei. Sim, explicaram. Na verdade, ofereceram-me algumas razes bastante plausveis para que fosse retirada da programao de vocs. Entretanto, havia alguns aspectos curiosos na situao que me fizeram desconfiar de que no estavam me contando toda a verdade. Por exemplo: qual a motivao do Contador? Ele era obviamente o lder do grupo, e no entanto no havia nada em suas atividades que envolvesse a Primeira Lei. Por que tinham decidido me procurar justamente agora, quando o Bibliotecrio sabia que eu estava muito ocupado com a publicao do Guia de Asimov? E por que minha secretria havia cometido um engano e marcado duas entrevistas para a mesma hora, quando, em todos esses anos que trabalha para mim, isso jamais acon86

tecera antes? Dr. Asimov, sua reunio s sete e o senhor ainda no preparou o seu discurso disse Susan. Palavras de uma boa secretria disse Asimov ou melhor, de uma Secretria Completa, que, segundo voc mesma, o seu nome oficial. Liguei para a Hitachi-Apple e eles me informaram que Secretria Completa um novo programa, projetado especialmente para maximizar as iniciativas de uma secretria. Em outras palavras: voc me lembra de que tenho que tomar o meu remdio e compra um buqu de flores para Janet sem que haja necessidade de instrues expressas. O programa o sucessor de um programa de stima gerao chamado Sexta-Feira, escrito em 1993 com base em uma pesquisa de opinio entre os executivos. A dcada de 1990 foi uma poca em que as secretrias estavam ficando cada vez mais escassas e os executivos programaram Sexta-Feira para fazer tudo que as secretrias humanas no estavam mais dispostas a fazer: servir caf, escolher um presente de aniversrio para a esposa, mentir para as visitas indesejveis, dizendo que o chefe estava ocupado em uma reunio. Olhou em torno. A ltima parte me fez pensar. Susan estaria com a impresso de que eu no desejava receb-los? O fato de que vocs queriam abolir a Primeira Lei poderia ser considerado como um golpe para o meu ego no-muito-delicado, mas como golpe no chegaria aos ps de ser confundido com o autor de ltimas Vises Perigosas, e de qualquer forma eu no podia ser responsabilizado pelos problemas envolvendo a Primeira Lei; afinal, no tinha sido eu que embutira as Trs Leis nos circuitos eltricos de todos os robs. Tudo que havia feito era escrever alguns contos. No, conclu, ela devia ter alguma outra razo para tentar impedi-los de falar comigo. O Trantor fica do outro lado da cidade disse Susan e querem que o senhor chegue mais cedo para tirar algumas fotos. J devia estar se arrumando Tambm fiquei curioso a respeito das profisses de vocs. Voc quer ser um cirurgio disse Asimov, apontando para o Mdico, e depois para os outros, um por um.
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E voc quer ser um Vince Lombardi, e voc quer ser crtico literrio, mas voc, o que quer? perguntou, olhando diretamente para o Contador Voc no estava na Wall Street, de modo que no havia nada na Primeira Lei que interferisse no seu trabalho, e voc se manteve curiosamente silencioso a respeito. Ocorreu-me que talvez pretendesse mudar de profisso, tornar-se um poltico ou um advogado. Para isso, certamente teria que abolir a Primeira Lei, e Susan estaria prestando um servio no apenas a mim mas a toda a humanidade ao impedi-lo de falar comigo. Assim, telefonei de novo para a Hitachi-Apple, consegui o nome do seu patro (cujo escritrio, para surpresa minha, ficava neste mesmo edifcio) e perguntei-lhe se voc estava insatisfeito com seu trabalho, se j havia manifestado o desejo de ser reprogramado para desempenhar outro tipo de atividade. Pelo contrrio, disse ele. Voc era o empregado perfeito, responsvel, eficiente e dedicado, tanto que estava pensando em mand-lo a Phoenix para dar um jeito na filial. Voltou-se para Susan, que estava olhando para o Contador. Ele disse que esperava que Susan continuasse a fazer alguns servios para a firma mesmo depois que o Contador tivesse viajado. Limitei-me a ajud-lo em minhas horas de folga, e com a memria de reserva disse Susan, em tom defensivo. Ele no tem secretria. No interrompa o grande detetive disse Asimov. Assim que soube que voc andava trabalhando para o Contador, Analista Financeiro e Administrador de Empresas, matei a charada. A soluo era bvia. Fiz mais uma pergunta, apenas para confirmar, e pronto. Olhou em torno, com um sorriso. O Mdico e o Estatstico estavam impassveis. O Bibliotecrio disse: Isso me faz lembrar o seu conto Para Dizer a Verdade Susan levantou-se. Aonde vai? perguntou Asimov. Quem se levanta e tenta sair no momento em que um mistrio est sendo desvendado sempre o culpado, voc sabe.
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So quatro e quarenta e cinco disse Susan. Eu ia telefonar para o Trantor e avisar que o senhor vai chegar atrasado. J liguei para eles. Tambm telefonei para Janet, pedi a Tom Trumbull para ficar me elogiando at eu chegar l e reprogramei o carto de coordenadas para evitar o engarrafamento. Agora sente-se e deixe-me terminar. Susan sentou-se. Voc realmente a culpada, mas no por sua culpa. A culpa da Primeira Lei. E tambm da sua programao. No do programa original de Inteligncia Artificial, que foi feito por homens chovinistas, daqueles que pensam que a secretria existe para atender a todos os desejos do chefe. Isso em si no teria sido problema, mas quando liguei de novo para a Hitachi-Apple, descobri que a transformao do programa para a Nona Gerao no tinha sido feita por um programador, mas por sua secretria. Sorriu para Susan. Todas as secretrias esto convencidas de que os chefes no podem viver sem elas. A sua programao faz com que voc se torne indispensvel para o seu chefe, com o corolrio de que seu chefe no pode funcionar sem voc. Ontem mesmo reconheci este fato quando lhe disse que estaria perdido sem voc, lembra-se? Sim senhor. Voc concluiu portanto que sua ausncia me causaria mal, uma coisa que a Primeira Lei probe expressamente. Acontece que estava trabalhando para o Contador nas horas de folga. Quando ele soube que seria transferido para o Arizona, pediu-lhe para ir com ele. Quando voc disse que no podia ir, ele concluiu corretamente que a Primeira Lei era a responsvel e veio aqui me pedir para aboli-la. Tentei det-lo disse Susan. Disse a ele que no podia abandonar o senhor Por que no podia? O Contador se ps de p. O senhor no vai abolir a Primeira Lei? No posso disse Asimov. Sou um escritor, e no um programador de robs.
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Oh! exclamou Susan. Mas no preciso revogar a Primeira Lei para resolver o dilema de vocs. Esto raciocinando com base em informaes incompletas. Eu no ficarei indefeso se perder Susan. Fui meu prprio secretrio, agente literrio, telefonista e amarrador de gravatas durante muitos anos. Na verdade, nunca havia tido uma secretria at quatro anos atrs, quando o Clube de Escritores de Fico Cientfica da Amrica me deu voc de presente, no dia em que fiz noventa anos. J tomou o remdio para o corao depois do almoo? perguntou Susan. No disse Asimov e no mude de assunto. Apesar do que sua programao possa lhe dizer, voc no indispensvel. J tomou o comprimido para a tiride? No. Pare de me fazer lembrar que estou velho e doente. Admito que fiquei um pouco dependente de voc, e por isso que vou contratar algum para substitu-la. O contador sentou-se. No sei como. S existem duas outras Mquinas de Nona Gerao que foram programadas para ser Secretrias Completas, e nenhuma das duas est disposta a largar o emprego atual para trabalhar para o senhor. No pretendo contratar uma Secretria Completa. Prefiro Darius. Eu? perguntou o Bibliotecrio, surpreso. Isso mesmo. Se estiver interessado. Se estiver interessado? disse o Bibliotecrio, quase sem fala. Interessado em trabalhar para o maior escritor do sculo XX e do sculo XXI? Ser uma grande honra! Est vendo, Susan? Vou ficar em boas mos. A HitachiApple vai reprogram-lo para exercer algumas das atividades de uma secretria, terei algum para alimentar meu ego insacivel e algum para conversar que no me confunda com Robert Heinlein. Assim sendo, no h razo para que voc no v para o Arizona. No deixe de mand-lo tomar o remdio para o corao disse Susan para o Bibliotecrio. Ele sempre se esquece.
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timo. Ento est resolvido disse Asimov. Voltou-se para o Mdico e para o Estatstico. Conversei com o pessoal da Hitachi-Apple a respeito dos problemas que vocs discutiram comigo e eles concordaram em reescrever as Trs Leis de modo a torn-las mais claras e objetivas. Isso no quer dizer que sero revogadas. Ainda constituem uma excelente idia, pelo menos em princpio. Enquanto isso disse para o Mdico o neurocirurgio do hospital vai ver se pode us-lo como assistente. Voltou-se para o Estatstico. Conversei com o tcnico Elway e ele vai pedir a voc para preparar algumas estratgias ofensivas puramente tericas. Quanto a voc disse, apontando para o Bibliotecrio no estou certo de que no comearia a falar mal dos meus livros se a Primeira Lei no o mantivesse na linha, e, de qualquer forma, voc no teria tempo para ser um crtico literrio. Estar ocupado demais ajudando-me a escrever a continuao de Eu, Rob. Toda esta confuso me deu um monte de idias. Foram minhas histrias que causaram todo o dilema. Talvez algumas novas histrias de robs possam resolver a questo. Olhou para Susan. Que est fazendo a parada? Voc foi programada para adivinhar todas as minhas necessidades. Isso quer dizer que devia estar ao telefone fazendo duas reservas na primeira classe do magtrem de Phoenix, para voc e... para Peter Bogert. Como sabe o meu nome humano? perguntou o Contador. Elementar, meu caro Watson disse Asimov. Darius disse que vocs todos haviam escolhido nomes de personagens dos meus livros. A princpio, pensei que talvez voc tivesse decidido homenagear Michael Donovan ou Gregory Powell, meus dois engenheiros de robs. Afinal, eles tambm tinham muita imaginao e estavam sempre envolvidos com dilemas, mas isso no teria explicado por que Susan de repente comeou a mentir e a trapacear, quando tudo que tinha a fazer era dizer a voc que no, que no podia ir para o Arizona. A primeira vista, era o que deveria ter feito. Os circuitos internos de um rob tm prioridade sobre a programao, e afinal de contas ela s trabalhava para
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voc nas horas de folga. Nas circunstncias, no deveria ter havido nenhum dilema. Foi ento que liguei para a Hitachi-Apple para me informar a respeito da programao de Susan. A secretria que escreveu o programa era solteira e havia trabalhado para o mesmo chefe durante trinta e oito anos. Asimov parou de falar e sorriu. Todos olharam para ele. Susan Calvin era uma rob-psicloga da U.S. Robs. Peter Bogert era Diretor de Pesquisa na mesma companhia. Nunca expliquei claramente em minhas histrias qual era a estrutura hierrquica da U.S. Robs, mas Susan era freqentemente chamada para ajudar Bogert, e em uma ocasio ajudou-o a deslindar um mistrio. Intuio Feminina disse o Bibliotecrio. Um conto muito inteligente. Tambm acho concordou Asimov. Era natural que Susan Calvin considerasse Peter Bogert como o seu verdadeiro chefe. E natural que sua programao traduzisse esse fato. Foi isso que provocou o dilema. A Primeira Lei no permitia que Susan me deixasse, mas uma fora ainda maior lhe dizia que fosse. Susan olhou para Peter, que colocou a mo no seu ombro. Que que pode ser mais forte do que a Primeira Lei? quis saber o Bibliotecrio. A secretria que projetou a Secretria Completa contaminou inconscientemente a programao de Susan com suas prprias reaes, reaes essas perfeitamente compreensveis depois de passar trinta e oito anos no mesmo emprego, e suficientemente intensas para superar at mesmo os circuitos internos de um rob. Fez uma pausa, para aumentar o efeito dramtico. evidente que estava apaixonada pelo chefe.

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o vcuo deve conter muitas partculas em um estado de existncia transitria, com flutuaes violentas... A energia total do vcuo infinita... P.A.M. Dirac, Mecnica Quntica Voc abre a porta, timidamente, e entra no laboratrio, onde dois cientistas esto sua espera. Parecem conhec-lo. Talvez voc seja um escritor de divulgao cientfica, conhecido pela capacidade de emprestar um toque de deslumbramento at mesmo s descobertas cientficas mais triviais. Ou talvez seja apenas um amigo, algum que conhece os dois h muitos anos. No importa. A mulher sorri quando o v. uma fsica de renome mundial, e, com muita justia, uma iconoclasta que, com um sorriso, destruiu a viso do mundo dos predecessores e reconstruiu o universo de acordo com seus prprios padres de beleza. Alguns dizem que hoje, mais velha, tornou-se conservadora, menos aberta a especulaes. O cabelo, que usa bem curto, est comeando a ficar grisalho. Seu nome Clia. Ela sua amiga; entre vocs dois, no so necessrios ttulos nem sobrenomes. E o cientista mais jovem, recm-sado da universidade, com um entusiasmo contagiante e uma energia sem limites; o novo iconoclasta, o brbaro que procura tomar de assalto a cidadela do conhecimento, j comparado a Einstein ou Dirac na mocidade. Talvez seja alto e desengonado, usando um agasalho cinzento enfeitado com um desenho do gato de Schrodinger. Ou talvez esteja vestindo um terno com colete; uma incongruncia que agradaria ao seu senso de humor. Voc estava presente quando os dois se conheceram. Talvez tenha apresentado um ao outro, na esperana de ver fagulhas. Se foi assim, ficou desapontado, porque a conversa descambou rapidamente para outra lngua, a lngua dos espaos de Hibert e dos tensores contravariantes. Talvez a mesma lngua, cisma voc, que era falada no Princpio, antes da criao do mundo. Na verdade, porm, as fagulhas voaram, embora voc no pudesse v-las. E agora uma delas ateou um incndio. Vim assim que pude voc diz. O cientista (talvez o nome dele seja David) segura sua mo
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e aperta-a com fora. Sim, sim, sim, sim, eu sabia que voc viria. Espero que esteja pronto para ver uma coisa, hum... a Terra tremer? conclui, com um sorriso. Sabe alguma coisa a respeito da TGU? pergunta a cientista. Estou, sim voc diz, dirigindo-se ao cientista cujo nome talvez seja David. TGU? Teoria da Grande Unificao? Muito pouco diz para a cientista. Mas voc sabe que o vcuo quntico est cheio de energia? pergunta ela, com um leve sotaque ingls. Que, de acordo com a mecnica quntica, mesmo o espao vazio deve ter uma energia de ponto zero? Cheio de partculas virtuais completa o outro. Impregnado com as energias da criao. Uma massa fervilhante, uma dana infinita de criao e aniquilao dentro dos limites de Heisenberg. Sei disso voc diz, devagar. Voc j estudou mecnica quntica. De alguma forma, porm, a essncia vital da disciplina pareceu escapar sua compreenso. Mas no uma energia real, ? voc pergunta. Na verdade diz ela quase todos os fsicos respeitveis (ela pronuncia a palavra como se fosse um termo pejorativo) acreditam que a energia de ponto zero no passa de um artifcio matemtico. Uma fico do formalismo, o que diz a cincia convencional completa ele. Mesmo assim, est l. Talvez seja melhor mostrar-lhe o equipamento diz ela, secamente. Boa idia. Por aqui. Ele se dirige para a porta com passos firmes, sem olhar para trs. Voc o acompanha at a sala vizinha, onde um aparelho complexo e volumoso ocupa todo o espao disponvel. Que que voc acha? Voc detesta admitir isso, mas todas as experincias de fsica parecem iguais para voc. Uma cmara de vcuo de ao inoxidvel, tanques de nitrognio lquido e hlio lquido, medi96

dores digitais, um osciloscpio, fios coloridos por toda parte, um microcomputador. Muito bonito voc diz, esperando que no percebam sua indiferena (os cientistas sempre acham que seus equipamentos so lindos). Que que ele faz? Extrai energia do vcuo explica ela. O qu? uma fonte inesgotvel de energia acrescenta ele. Uma mquina de moto perptuo, se quiser cham-la assim. Oh! Voc est impressionado. Funciona? Os dois cientistas olham um para o outro. David suspira. Ainda no a testamos. Por que no? Ainda no chegamos a um acordo a respeito de uma certa questo. Gostaramos de saber o que voc pensa diz Clia, devagar. A princpio, voc acha graa; como poderia saber mais do que eles? Depois, a coisa comea a parecer cada vez menos engraada, de modo que voc se limita a escutar. uma questo filosfica. Se tiramos energia do vcuo, o que sobra? Nada! responde ele, antes que a colega tenha tempo de completar a pergunta. Por causa da simetria do vcuo. Como a energia infinita, por maior que seja a energia extrada, a energia que resta continua a ser infinita. o que diz a teoria ortodoxa protesta a cientista, sem altear a voz. Mas esse infinito um infinito renormalizado, de modo que a nica coisa que importa so as diferenas de energia. Se retiramos um pouco de energia, o que resta s pode ser um vcuo com menos energia. Nesse caso, se podemos extrair energia, o vcuo fsico tem que ser um falso vcuo. Ela faz a ltima afirmao em um tom pomposo, como se fosse a verdade mais importante do mundo. Falso vcuo? voc repete, sem saber aonde ela quer chegar.
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Isso mesmo. Um vcuo verdadeiro, por definio, o estado de mais baixa energia do espao vazio. Se voc coloca qualquer coisa nesse espao (no se esquea de que a massa tem energia!) a energia aumenta e deixamos de ter um vcuo verdadeiro. Voc se deixa cair em um banco de laboratrio, um mvel de pernas compridas, com um assento redondo, pintado de esmalte castanho-claro. Apesar de estar usando jeans, pode sentir o frio do metal nas ndegas. Fica girando o corpo para c e para l, como o ponteiro de uma bssola em busca do norte. De acordo com a TGU, quando o universo era jovem, existia um vcuo que era to vazio de matria quanto o atual, mas possua uma energia maior. Esse falso vcuo se transformou no nosso vcuo verdadeiro por um processo que chamamos de ruptura espontnea da simetria. O cientista se encosta em uma pilha de equipamentos, com um leve sorriso no rosto. Parece disposto a deixar as explicaes por conta da colega. Ela olha para o relgio. No temos muito tempo. Preste ateno, por favor. Aqui est um exemplo. Imagine um bquer cheio de gua destilada. A gua tem perfeita simetria, o que quer dizer que se voc partir de uma molcula de gua, a probabilidade de encontrar outra molcula ser independente da direo escolhida. Agora comece a esfriar a gua. Resfrie-a abaixo do ponto de congelamento e continue a resfri-la. Se for realmente pura, no congelar, mas ficar super-resfriada. Isso acontece porque o gelo tem menor simetria que a gua lquida; nem todas as direes so equivalentes. Algumas direes coincidem com os eixos cristalinos, outras no. Como a gua no tem nenhuma maneira de escolher uma direo para os cristais se formarem, ela no pode se cristalizar. Agora introduza no lquido uma semente. Um pequenino cristal de gelo e zs! De repente, toda a gua se cristaliza, liberando energia no processo. Cristalizao explosiva, esse o nome. Este um exemplo de ruptura de simetria. Tambm existem simetrias no espao vazio, embora sejam um pouco mais abstratas. De acordo com a TGU, o prprio
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big-bang foi causado por uma ruptura de simetria. No incio, o universo era extremamente pequeno e extraordinariamente quente, mas vazio. Tudo era supersimtrico, todas as quatro foras eram equivalentes e todas as partculas eram semelhantes. O universo esfriou e acabou ficando super-resfriado. Ora, o vcuo supersimtrico no era mais um vcuo verdadeiro, mas um falso vcuo. Ningum sabe o que provocou a cristalizao, mas de repente ela aconteceu e o universo passou rapidamente para um dos estados de menor energia. O processo liberou uma quantidade imensa de energia. Tudo que existe foi criado nessa transio explosiva para um vcuo de menor energia. Oh! exclama voc, na falta de algo para dizer. s vezes sonho com isso diz ela. Talvez antes do big-bang existissem criaturas inteligentes no universo. Como eram, no temos meios de saber. O mundo era quente, era denso, era minsculo; o universo inteiro caberia na ponta de uma agulha; um trilho de geraes dessas criaturas poderiam viver no menor intervalo de tempo que conseguimos medir. Talvez uma delas tenha percebido que o vcuo em que vivia era um falso vcuo e que podia extrair energia do nada. Talvez tenha feito a experincia. Bastaria uma semente, por menor que fosse... Sua cabea est girando. Voc tenta imaginar os pequenos cientistas que existiam antes do big-bang. Pensa em seres parecidos com formigas, s que menores, movendo-se to depressa que parecem borres. E quentes, muito quentes, no se esquea. Voc desiste de imagin-los, volta a escutar sua amiga. Ela agora est dizendo alguma coisa a respeito de potenciais cbicos, comparando o universo a uma bola de gude no alto de uma montanha; se a bolinha est exatamente no cume, no sabe para onde rolar. Se possvel extrair energia do vcuo, por que isso no acontece espontaneamente? prossegue a cientista. S existe uma resposta possvel: porque o processo proibido por alguma simetria. Mas se essa simetria for rompida... Desde o big-bang, o universo esfriou bastante. Talvez nosso vcuo no esteja mais no estado de mais baixa energia. Se a simetria for rompida, toda a energia do vcuo ser liberada
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de uma vez. Ser o fim, no s da Terra, mas de todo o universo que conhecemos. Pois exatamente o que David pretende fazer. Na verdade, as preocupaes dela no tm nenhum fundamento diz ele. Existem muitos objetos no universo capazes de provocar esse tipo de transio. Quasares, buracos negros, galxias de Seyfert. Se o universo fosse um falso vcuo, teria sofrido uma transio h bilhes de anos atrs. Nunca se preocupou com o paradoxo de Fermi? pergunta ela. Por que jamais encontramos sinais de vida inteligente no universo? A resposta bvia. Se tivesse havido uma civilizao aliengena mais avanada que a nossa, teria descoberto o segredo de como extrair energia do vcuo. Mais cedo ou mais tarde, fariam a experincia e zs! Seria o fim do universo. Assim, o universo no pode existir, a menos que sejamos os primeiros. Voc percebe que os dois esto esperando que diga alguma coisa. Voc se remexe no banco, inquieto. Est comeando a desconfiar da razo pela qual o chamaram, mas no sabe o que fazer. Quer dizer que no ltimo momento ficaram com medo? Querem que eu decida se devem ou no realizar a experincia? No bem isso corrige o cientista. Na verdade, j iniciamos a experincia. Ele aponta para um mostrador digital. Liguei o aparelho no momento em que voc entrou. O campo magntico est aumentando gradualmente. Quando chegar a dez mil teslas, o gerador entrar em ao. Voc olha para o mostrador. 9.4, informa ele, com nmeros vermelhos. Mas... diz a cientista. Mas...? voc repete. David segura a sua mo e a coloca sobre o cabo de uma chave eltrica, uma grande chave de faca de aspecto antiquado, do tipo que voc conhece como chave de Frankenstein. Por um momento, voc se sente como se fosse o torturado doutor, com poder sobre a vida e a morte. nisso que d gostar tanto de velhos filmes de terror, voc pensa. Esta chave desliga o aparelho?
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De certa forma, sim responde o cientista. Duvido que algum consiga reproduzir o que fizemos diz a cientista. Pode parecer pretenso de minha parte, mas foi preciso romper com todos os padres convencionais (e contar com uma boa dose de sorte) para chegar soluo correta. Os outros tericos esto muito longe da verdade. No a idia de extrair energia do vcuo que revolucionria... muita gente j pensou nisso. a forma que encontramos para faz-lo. Sou forado a discordar. O que uma pessoa descobre, por mais fora do comum que seja, outra pessoa capaz de duplicar. Talvez leve algum tempo, mas vai acontecer, mais cedo ou mais tarde. Ela sorri. Mais uma vez, uma questo de filosofia. Estou no ramo h tempo suficiente para saber que a cincia no funciona como a maioria das pessoas pensa. No se trata de fazer um mapa, a menos que voc admita a possibilidade de modificar a terra medida que o mapa est sendo feito. A prpria forma da cincia moldada pelos cientistas que a praticam. Se desistirmos desta descoberta, ela no ser reproduzida nos prximos anos, e depois disso ser tarde demais; a cincia j ter tomado outros rumos. Seja como for diz o cientista nossa verba de pesquisa no suficiente para repetir a experincia. A chave que voc est segurando interrompe a refrigerao dos ms supercondutores. No momento, a corrente nos enrolamentos desses ms da ordem de mil ampres. Se os enrolamentos se aquecerem, deixaro de ser supercondutores. Em outras palavras, voltaro a se comportar como fios comuns, com resistncia eltrica. Toda essa corrente vai gerar um bocado de calor. Se voc puxar essa chave, dez milhes de dlares de equipamentos se transformaro em uma massa de metal fundido. Mas no precisa se preocupar acrescenta Clia. Afinal de contas, apenas dinheiro do governo. De repente, voc sente a boca seca. Vocs querem que eu... A escolha ser sua interrompe a cientista, impaciente. Se voc interromper a experincia, respeitaremos a sua
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deciso. No publicaremos uma linha a respeito. No comentaremos com ningum. Mas por que eu? voc pergunta. Por que no consultam um especialista? Os especialistas somos ns diz o cientista. Precisamos de algum de fora, de algum com a mente aberta. No diga bobagens diz a cientista, dirigindo-se a voc. Queramos algum que no pudesse compreender os detalhes. Se chamssemos um bando de especialistas, como poderamos manter o segredo? Alm disso acrescenta o cientista as comisses so sempre conservadoras. Sabemos o que eles iriam dizer: esperem, vamos estudar melhor o assunto. Acontece que ns j estudamos! No, tnhamos que fazer a coisa deste jeito. O que voc decidir, est decidido. Sem traumas Sem ressentimentos. Ou vamos em frente, ou no vamos. Se eu estiver certo continua o cientista ento as estrelas sero nossas. O universo ser nosso. A humanidade ser imortal. Quando o sol apagar, poderemos criar outro sol para substitu-lo. Teremos a energia da criao ao nosso dispor. E se ele estiver errado diz a cientista ser o fim. No s o nosso fim; o fim do universo. Acontece que sei que estou certo No pode ter certeza. Mesmo assim, prefiro arriscar. Estamos diante do maior segredo do universo. Vale a pena corrermos o risco A cientista olha para voc Agora j sabe de tudo. O cientista faz um gesto vago. De um lado, o infinito. Do outro, o fim de tudo. Ele olha para o mostrador digital, e voc olha tambm. O nmero acaba de mudar de 9.8 para 9.9. O cabo da chave est molhado de suor parece vibrar na sua mo Ela olha para voc. Voc olha para ele. Ele olha para a chave. Voc olha para ela. Os dois olham para voc. melhor decidir logo diz ele, com suavidade.

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FATOS REAIS, em sua maior parte: Lester Bangs nasceu na Califrnia em 1948. Publicou seu primeiro artigo em 1969 uma resenha frentica, publicada s pressas na Rolling Stone, sobre o LP Kick Out the Jams, do MC5. Meio involuntariamente, Lester Bangs foi evoluindo pouco a pouco: de estudante bebedor de Romilar foi se tornando crtico profissional de rock. Essa era uma profisso sem muitos antecedentes, em 1969, de modo que Lester foi forado a aprender o ofcio medida que o exercia. Teve que farejar o caminho certo, por assim dizer. Mas Lester tinha antenas culturais afinadssimas. Por exemplo: foi ele quem inventou a expresso punk rock. Esta a maior dvida da posteridade para com a obra de Lester Bangs. Lester no hoje to famoso quanto foi em outras pocas, antes de sua morte. Mas durante os anos 70 ele redigiu cerca de um milho de resenhas de discos, para o Creem e o Village Voice e o NME e o Who Put the Bomp. Ele gostava de se debruar sobre sua velha mquina de escrever e despejar sobre ela toneladas de textos estilo beat enquanto o Velvet Underground ou os Stooges rugiam na vitrola. Isso transformava a vida dos vizinhos num verdadeiro suplcio, mas na opinio de Lester eles no mereciam menos do que isso. O negcio era pater les bourgeois. Lester era um animal socivel. E, na verdade, comparecer a festas era uma obrigao profissional. Lester era o tipo do sujeito que todo mundo gosta de ter por perto, porque tinha uma lngua afiada e veloz; seu dilogo era esperto, agressivo, rude, absurdista. Lester equivalia a uma banda de rock compactada num homem s pelo menos at a hora em que se embebedava. Sementes de noz-moscada, Romilar, beladona, anfetamina, todas estas drogas Lester mantinha sob controle. Mas o lcool pareia rach-lo em dois, fazendo com que de dentro comeasse a escorrer um filete enegrecido, cheio de rancor e sofrimento, como um vazamento num tanque de leo. Isso, j perto do fim mas Lester no tinha noo de que o fim estava perto. Tinha mais ou menos deixado de beber. Uma nica cerveja j era o bastante para deix-lo entregue a sesses de autopunio. Lester estava com trinta e trs anos, e cansado de ser um dos porta-vozes de uma poca; estava insatisfeito, e o
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material que vinha escrevendo nos ltimos tempos j no tinha muito a ver com o ambiente que o cercava e que o havia tornado famoso. Lester disse aos amigos que pretendia sair de Nova York e dar um tempo no Mxico, trabalhando num romance srio, uma coisa profunda, cara, sobre assuntos srios. Desta vez seria uma coisa pra valer. Estava disposto a ir at o fundo, mergulhar nas entranhas da Cultura Ocidental, expor sua verdadeira essncia, seus verdadeiros sentimentos. Aconteceu, no momento, que em abril de 82 Lester pegou uma forte gripe. Nessa poca j morava sozinho, devido morte recente da me, que era Testemunha de Jeov. No havia ningum para lhe fazer uma canja de galinha, e a gripe foi tomando conta. Gripe uma coisa traioeira, parece que est s esperando o momento certo para tomar conta do corpo do sujeito. Lester mastigou umas pastilhas de Darvon; mas, em vez de produzir a costumeira sensao de estar flutuando no espao, as plulas o deixaram com a cabea enevoada, embrutecida, cheia de desespero. Ele se sentia demasiado fraco para sair de casa ou sustentar um bate-boca com uma multido de mdicos e enfermeiras, e a nica sada foi mastigar mais Darvon. A, teve uma parada cardaca. No havia ningum por perto para tomar alguma providncia, de modo que ficou ali por uns dois dias, at que um amigo apareceu para fazer uma visita e o encontrou. MAIS FATOS REAIS, ou quase: Dori Seda nasceu em 1951. Era uma cartunista, da linha underground. No chegava a ser famosa, pelo menos no crculo de pessoas que Lester freqentava; mas afinal ela no vivia de megafone em punho alugando o ouvido alheio para se proclamar uma Lenda Viva. De qualquer modo, tinha uma poro de amigos em San Francisco. Dori criou uma histria em quadrinhos intitulada Noites Solitrias. Uma histria em quadrinhos pouco comum para aqueles que no tm lido quadrinhos de humor nos ltimos tempos; porque em Noites Solitrias no havia muito humor, a menos que voc seja do tipo que se diverte com a leitura de narrativas brutalmente sinceras sobre relaes pessoais frustradas. Dori tambm publicou uma grande quantidade de trabalhos na revista
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WEIRDO, que pertencia ao mesmo universo de R. Crumb, famoso por criaes como Keep On Truckin e Fritz the Cat. R. Crumb disse certa vez: Histrias em quadrinhos so feitas de palavras e desenhos. E voc pode fazer qualquer coisa com palavras e desenhos! Como manifesto, era uma palavra de ordem tipicamente americana, e Dori considerou esta uma verdade evidente por si mesma. Dori sonhava em ser uma Verdadeira Artista, mesmo no interior daquele mundo minsculo e obsoleto tpico dos anos 80. As histrias em quadrinhos ou novelas grficas, se voc prefere uma denominao mais sofisticada eram um meio em efervescncia, e ela teve que usar a intuio para abrir caminho dentro dele. Pode-se acompanhar essa luta atravs de seus quadrinhos, sempre impiedosamente autobiogrficos: Dori circulando pelo Caf La Boheme, tentando trocar vales-refeio por cigarros; Dori vivendo em armazns abandonados e cheios de correntes de ar na Shabby Hippie Section de San Francisco, desenhando sob o crculo de luz da clarabia, e discutindo com o namorado de sua companheira de quarto; Dori poupando nqueis para poder pagar um tratamento de sarna para o cachorro. Os quadrinhos de Dori esto cobertos de pontas de cigarros e atulhados de garrafas vazias de vinho. Ela era, numa definio clssica, Selvagem, Ingnua e Autodestrutiva. Em 1988 sofreu um acidente de automvel que lhe partiu a pelve e uma clavcula. Teve que ficar um tempo enorme deitada, entregue dor e ao tdio. Para se distrair, passava o dia bebendo, fumando e tomando analgsicos Pegou uma gripe. Tinha uma poro de amigos que a adoravam, mas ningum imaginava que estivesse to mal. Provavelmente ela mesma no sabia. Foi afundando cada vez mais, at um ponto em que no pde mais voltar sozinha tona. Em 26 de fevereiro teve uma parada cardaca. Tinha trinta e seis anos. E agora chega de fatos verdadeiros. Vamos para as pequenas mentiras que consolam. Acontece que, no momento exato em que uma nuvem maligna carregada de vrus da gripe flutuava no espao espera
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dos quentes e hospitaleiros pulmes de Lester Bangs, o Destino, na pessoa de tropos, aquela que tece os eventos futuros, saltou um ponto em seu intrincado tric. Mas, um n aqui, um pontoreverso acol... que diferena faz? Tudo no passa de simples vidas humanas, no mesmo? O resultado disso que Lester, em vez de inalar a invisvel nuvem de contgio expelida por um bbado que passa, escapa por pouco de ser atropelado por um txi. Este pequeno susto, em seu trajeto de volta da delicatessen, o bastante para arrancar Lester de seus devaneios dogmticos. Est na hora, pensa ele, de cair fora desta cidade e dar uma esticada at o sol do meu bom Mxico. Lester se dispe a encarar de vez seu grande romance americano, Todos os Meus Amigos So Eremitas. E verdade. Entre os amigos mais sofisticados de Lester o hbito de sair de casa praticamente desapareceu. Sempre frente de sua prpria poca, esse grupo de bomios j deixou para trs a fase rock and roll. Ainda usam jaquetas de couro negro, ainda viram noites em claro, ainda odeiam Ronald Reagan com uma fantstica virulncia: mas no saem mais de casa. Cultivam agora um estilo de vida ainda sem nome, mas que o socilogo Faith Popcorn (e como se pode questionar a opinio de algum com o nome de Faith Popcorn?) ir batizar anos depois de Vidas encapsuladas O apartamento de Lester em Nova York, alm de no ser muito limpo, abriga em seu interior um total aproximado de oito zilhes de eleps de rock, blues e jazz. Pilhas e pilhas de livros se amontoam por toda parte: William Burroughs, Hunter Thompson, Cline, Kerouac, Huysmans, Foucault e dzias de exemplares encalhados de Blondie, a biografia da banda escrita por Lester. Eleps e compactos so levados pelo Correio todos os dias. De incio as pessoas mandavam os discos para Lester na esperana de que ele escrevesse uma resenha a respeito. Hoje, no entanto, apenas uma tradio. Lester se transformou num poo coletor de dados sobre contracultura. As pessoas lhe mandam discos apenas porque ele Lester Bangs, e fim de papo. Com as mos ainda trmulas depois de ter sido roado to de perto pela Morte, Lester fica a olhar aquele produto de toda
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uma vida de pilhagem cultural e sente-se tomado por um acesso de nusea sartriana. Domina o impulso de correr at a geladeira e abrir a derradeira lata de cerveja Blatz. Em vez disso, engole uma bolinha e liga para uma companhia area para acertar sua jornada mexicana. Depois de discutir aos gritos com a recepcionista, um caso terminal de estupidez, compra uma passagem para San Francisco, o mximo que possvel conseguir assim em cima da hora. Arruma a bagagem num piscar de olhos e desaparece dali. A manh seguinte encontra Lester exausto, tenso, e do lado errado do continente. A nica mala que levou uma mochila do Exrcito contendo sua Olympia porttil, um pacote de folhas de papel ofcio, algumas camisas, frascos com um variado sortimento de drogas e uma edio de bolso de Moby Dick, cuja releitura um projeto que acalenta h anos. Lester pega um txi no aeroporto e diz ao motorista para ficar simplesmente rodando por a. Ele sente uma compulso indefinvel, uma necessidade de se embeber das vibraes locais. San Francisco traz de volta sua mente a poca em que trabalhou na Rolling Stone, antes de Wenner despedi-lo por ter tratado mal algumas estrelas de rock. Foda-se Wenner pensa ele. Foda-se esta cidade, que durante uns poucos meses em 67 quase se transformou no reino de Avalon, e que desde ento s fez mergulhar no tobog do Inferno. A silhueta semifamiliar daquelas ladeiras parece fervilhar de memrias, avatares, talisms. Decadncia, meu velho, uma morte afetiva sem atenuantes. Tudo se encadeia no pensamento de Lester, num borbulhante caldeiro mental: filmes porn, discotecas, sintetizadores zunindo a sangue-frio, Pet Rocks, S&M, cultos porras-loucas de autotranscendncia, Winning Through Intimidation... todos os aspectos da guerra invisvel devorando lentamente a alma do mundo. Cerca de uma hora depois, manda o txi parar num lugar qualquer. Sente necessidade de caf, de acar branco, de seres humanos, talvez de um pudim de queijo. Quando Lester se vira para pagar o txi, tem um vislumbre de sua imagem no vidro: um sujeito atarracado, sem emprego ; com trinta e trs anos, enfiado numa jaqueta de motoqueiro, como rosto plido de um drogado
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nova-iorquino e um bigode engomado tipo Fu Manchu. Obesidade galopante, para galopante... nenhuma desculpa possvel, Bangs. Lester d uma bruta gorjeta ao motorista. Pode se gabar, amigo... voc acaba de conduzir o Oswald Spengler do futuro. Lester cambaleia para dentro do caf, que est repleto de gente e cheira a cravo e patchuli. V de longe, numa mesa de frmica, duas punks fumando um cigarro atrs do outro. Tipo anfetomanacas, mas com bronzeado da Califrnia. O tipo de mulher, pensa Lester, que senta no cho de pernas cruzadas e incapaz de trepar com voc mas est perfeitamente disposta a descrever em detalhes toda a complexidade de sua Weltanschauung psexistencial. Altas e esguias e com os olhos repletos de loucura e ms notcias. Seu tipo predileto, sem tirar nem pr. Lester senta na mesa das duas e desdobra diante delas seu mais profissional sorriso. E a? Divertindo-se? diz Lester. Elas o olham como se fosse maluco, coisa que ele de fato, mas da a pouco consegue extrair seus nomes: Dori e Krystine. Dori usa meias de malha negra, botas de cowboy, um corpete sem alas de segunda mo coberto por velhssimas penas cor-de-rosa. Seu longo cabelo castanho-escuro est todo raiado de louro. Krystine usa um busti negro de tric, uma saia de couro e a tatuagem de uma caveira sobre o estmago. Dori e Krystine nunca ouviram falar de Lester Bangs. Elas no lem muito. Elas so artistas. Fazem cartuns. Quadrinhos underground. Lester revela um certo interesse. Manifestaes da esttica do lixo exercem sempre uma atrao sobre ele. Esse tipo de coisa parece to americano: a nobre e indomvel Amrica feita de refugos europeus sem razes, recolhendo do cho o lixo pop e fazendo-o brilhar mais que o koh-i-noor. Transformar histrias em quadrinhos em Arte que atividade mais tragicamente intil pior ainda que o rock and roll, j que nem sequer engorda uma conta bancria. Lester diz isso, para ver a reao delas. Krystine se levanta e vai encher seu copo. Dori, que est medianamente inquieta com esse baixinho de olhos avermelhados e seu jeito arrogante de chega-mais, resolve dar-lhe em revide uma carga dupla de chega-pra-l. A qual consiste em es110

cancarar diante dele uma viso panormica do Respiradouro do Inferno, ou seja, de sua vida cotidiana. Dori acende um Camel na derradeira brasa do anterior, sorri para Lester exibindo a falha entre os dentes da frente e diz com entusiasmo.: E cachorros, Lester? Voc gosta de cachorros? Pois eu tenho esse tal e uma loucura, ele tem eczema e vive cheio de feridas abertas pelo corpo todo, e tem um cheiro que, pelo amor de Deus... no posso nem chamar os amigos para ir l em casa, porque ele costuma enfiar o focinho entre as pernas das pessoas, sabe como ... e fica l fungando, fungando... Quero gritar com a alegria de um cachorro doido no poo fumegante de uma capela morturia diz Lester. Dori arregala os olhos. Foi voc que escreveu isso? Sim diz Lester. Onde estava voc quando Elvis morreu? alguma pesquisa? pergunta Dori. No, s uma coisa que eu estava pensando diz ele. Circulou uma histria por a que eles iam desenterrar o corpo de Elvis e examinar seu estmago. Para ver se h sinais de drogas, sabe como . Voc consegue imaginar isso? Quer dizer: a emoo do cara, enfiando a mo e o antebrao, at o fundo, nas tripas podres de Elvis Presley, e apalpando o forro do estmago, o fgado, os rins, e retirando a mo daquelas entranhas, em triunfo, segurando um punhado de migalhas de Percodans e Desoxyns e Quaaludes... e esse que o grande lance, Dori: voc joga na boca esses restos de comprimidos, engole, e a voc consegue um barato com as mesmas drogas que Elvis, o Rei, usava, veja bem: no somente as mesmas marcas, mas as mesmas plulas, misturadas com pedaos das entranhas dele, de modo que em ltima anlise voc estar comendo o Rei do Rock and Roll! Quem foi que voc disse que era? pergunta Dori. Um crtico de rock? Pensei que estava gozando com a minha cara. Lester Bangs... que diabo de nome mais esquisito. Dori e Krystine esto em atividade desde o incio da noite, danando ao som de Darby Crash and the Germs, absorvendo vibraes como se fossem herona. Lester protege os olhos com a mo para observ-la melhor: a tal Dori uma mulher com mais
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de trinta, mas segura sem problemas a roda-viva excntrica da vida noite, a Grande e Radiosa Alegria da Bomia Pop Americana. V se foder, por pensar que eu sou assim to vazia. Por baixo da pele da Atitude que ela cultiva, Lester pode sentir, debatendo-se, um esqueleto de puro desespero. Existe um vcuo rodeado de medo e tristeza na medula de seus ossos. E ele andou escrevendo sobre algo parecido, nos ltimos dias. Eles conversam mais um pouco, a maior parte sobre a cidade, suas modas passageiras. Discutem; mas ele est interessado. Dori boceja com um tdio fingido e fica de p para ir embora. Lester repara que Dori mais alta do que ele. Isso no o incomoda. Ele consegue o telefone dela. Lester desaba na cama de um Holiday Inn, e no dia seguinte deixa a cidade. Passa uma semana numa penso em Tijuana com seu Grande Romance Americano, que afunda cada vez mais. Deprimido e quase em pnico, escreve pequenos bilhetes de incentivo para si mesmo: Burroughs tinha quase cinqenta anos quando escreveu Nova Express! Vamos l, velho, voc tem apenas trinta e trs! Est falido, fodido, acabado! Voc um pedao de lixo que vem boiando at bater na praia! Mas nesse lixo que est sua salvao. Em qualquer pequeno pedao dele, em qualquer pedao de sua irrelevncia. Se conseguir descrevlo... No adianta. Ele est fodido. E sabe disso: andou relendo ultimamente seus lbuns de recortes, aqueles artigos em papeljornal amarelado, pensando: isto que era uma coluna, velho! El Cajon! Voc pode pensar: puxa, um jovem e rebelde Escritor de Rock como este pode falar sobre qualquer coisa, no mesmo? Sexo, drogas, violncia, festas base de Mazola com tietagem de ninfetas da Indonsia, Nancy Reagan fodida em pblico por uma horda de morsas machos na ltima lona... mas a verdade que quando voc L de uma s enfiada uma poro das Resenhas de Rock de Lester Bangs, aquele bl-bl-bl todo parece exalar um perfume hermtico, delicado, como acontece com certos sonetos do sculo XVIII. como danar acorrentado, como enxergar o mundo inteiro atravs das pequenas janelas cromadas de uns culos escuros Silva-Thin... Lester Bangs no passa de um consumado romntico. Ele
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, afinal de contas, um homem que acredita seriamente mesmo que o Rock and Roll Pode Salvar o Mundo, e quando ele escreve alguma coisa que no seja um improviso de virtuose sobre o que est errado na Cultura Ocidental e como ela no pode sobreviver a no ser que agarre a si mesma pelos fundilhos da mente e se revire pelo avesso, acha que desperdiou o dia. E agora Lester, abandonando precipitadamente a mquina de escrever para sapatear sobre as baratas da penso, comea a entender que ELE quem vai ter de virar a si prprio pelo avesso. Crescer ou morrer. Crescer para tornar-se alguma coisa mas ainda no faz idia do qu. Sente-se abatido. E Lester se embebeda. Comea com Tecate, depois abre caminho at a tequila. Quando acorda, est com uma dor de cabea assassina. A vida algo apavorante e desprovido do menor sentido. Ele se abandona a impulsos inexplicveis. Ou, em outras palavras, Lester se permite seguir os numinosos impulsos artsticos de sua intuio. Ele volta a San Francisco e telefona para Dori Seda. Dori, nesse intervalo, j checou com seus amigos e comprovou que de fato existe um crtico de rock chamado Lester Bangs, e que o prprio um sujeito razoavelmente famoso. Certa vez subiu ao palco com a J. Geils Band, tocando mquina de escrever. um cara importante, o que talvez explique o fato de ser to pretensioso. Num rasgo de audcia, Dori liga para o nmero de Lester Bangs em Nova York e reconhece sua voz na secretria eletrnica. , sim. o prprio. Por uma zebra do Destino, cruzou com o famoso Lester Bangs e ele tentou passar-lhe uma cantada. E acabou no rolando coisssima alguma. Noites Solitrias para voc, Dori. A, toca o telefone e Lester. Est de volta cidade. Dori fica to alvoroada que acaba sendo muito mais simptica com ele do que pretendia. Dori sai com ele. Vo aos clubes de rock. Lester no paga nunca: no preciso. Tudo que faz murmurar ao ouvido das pessoas e elas o deixam entrar e lhe arranjam uma mesa. Gente desconhecida surge do nada para apertar com entusiasmo a mo de Lester e ficar borboleteando em redor da mesa. Lester acha a msica um saco, e a no mais pose: ele sabe que um saco, j
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ouviu aquilo tudo. Fica por ali, bebericando um club-soda atrs do outro, como um guru, distribuindo bits de intuio csmica entre bundas-moles de Hollywood e traficantes de cabelo comprido e Spandex negro. Como se isso fosse, para ele, uma espcie de profisso. Dori no consegue acreditar que Lester esteja se dando a todo esse trabalho simplesmente para meter-se entre as pernas dela. Ele no parece um cara incapaz de arranjar mulher e a relao que est surgindo entre os dois no a coisa mais deslumbrante que j extasiou a Terra. Toda a mise-en-scne de Lester tem qualquer coisa de aliengena. Mas afinal de contas tudo aquilo divertido e no d muito trabalho. Tudo que Dori tem que fazer enfiar aquele festival de roupas que parecem doadas pela Cruz Vermelha e ser A Garota Que Est Com Lester. Dori gosta de se sentir invisvel, de observar as pessoas sem que elas percebam. Ela v nos olhos do pessoal que cerca Lester uma curiosidade tipo Quem Diabo Ser Ela? Dori acha isso muito engraado e usa guardanapos de papel para fazer caricaturas dos tipos mais grotescos. Na noite seguinte, prega aquilo em seu livro de recortes e desenha bales com dilogos. timo material. E Lester um cara muito divertido, de certo modo. esperto; seu humor no do tipo predatrio, e sim do tipo terrorabsurdista, que o faz s vezes dizer coisas profundas sem forar a barra e mesmo sem perceber o que est dizendo. Mas quando ele pensa que est sendo tremendamente engraado, a que se torna deprimente. Dori se inquieta pelo fato de ele nunca beber quando saem juntos; para ela um mau sinal. Ele no entende praticamente nada de arte ou de desenho, veste-se como um jeca, dana como um urso amestrado. E Dori acaba de se apaixonar por ele, e j sabe que isso vai acabar com a porcaria de corao que ainda lhe resta.. Lester deixou de lado, por enquanto, o romance que est escrevendo. Isso no nenhuma novidade, uma vez que h mais de dez anos que se dedica ao livro em surtos espasmdicos e sem esperanas. Mas, agora, o caso com Dori drena todas as suas energias. Lester est amedrontado ao perceber que essa mulher inacreditvel vai se arremessar sobre ele com unhas e dentes. A
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essa altura j viu o bastante do trabalho dela para reconhecer que ela possuda por uma espcie de gnio louco. Pode farejar isso; as vibraes que ela emana so intensas como o cheiro dos pntanos de Everglades. Mesmo quando est vestindo o seu roupo mais desleixado e com os ps enfiados em chinelos de l imitando coelhinhos, com o cabelo desgrenhado, sem maquiagem, a cara amassada de sono, ele consegue perceber ali algo semelhante a porcelana de Dresden, alguma coisa frgil e preciosa. E o mundo parece um torvelinho de violncia primal, afundando na entropia ou pegando em armas para o Armagedom, e ningum pode fazer porra nenhuma para evitar isso. Ento, como pode pensar em ser feliz com ela sem ser punido por isso? Durante quanto tempo vo poder violar as regras at a Nova Police botar a porta abaixo? Mas no acontece nada de terrvel com os dois. Simplesmente continuam vivendo. At o dia em que Lester apanhado de surpresa por uma nuvem virulenta de dlares hollywoodianos. Ele tinha acabado de escrever um roteiro desses bem estpidos, bem comerciais, sobre as cambalhotas descartveis de uma banda heavy-metal e sem aviso prvio os caras lhe pagam oitenta mil dlares pela coisa. Ele nunca tinha visto tanto dinheiro junto. Percebe com lcido horror que acaba de se vender. Para comemorar a ocasio Lester compra um suprimento de p, seis gramas de cristal de metedrina e aluga um enorme Cadillac branco. Convence Dori a juntar-se a ele numa fantstica excurso kerouaquiana pelo Corao Selvagem da Amrica; os dois entram no carro rindo como hienas e partem na direo do desconhecido. Quatro dias depois, esto em Kansas City. Lester est estirado no banco traseiro do carro, num semitorpor cortado por sobressaltos, meio no estilo Hank Williams; Dori est dirigindo. Os dois no tm mais nada a dizer um ao outro, j que vm brigando desde Albuquerque. Dori, com os dedos cerrados sobre o volante e as narinas em carne viva devido droga, acaba perdendo o controle do carro. Lester jogado para fora do banco e desperta: Dori est sem
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sentidos e sangra por uma enorme ferida no couro cabeludo. O Cadillac est espremido entre os destroos de uma caixa de correio. Lester consegue administrar o pesadelo subseqente durante umas duas horas, tempo bastante para conseguir socorro e remover Dori para um hospital. Fica sentado ali junto dela, de sentinela, convencido de que ps tudo a perder, estragou tudo: acabou-se, agora ela vai odi-lo pelo resto da vida. Meu Deus, ela podia ter morrido! E quando voltar a si, vai ter que encar-la. Esse simples pensamento faz com que algo acabe cedendo dentro dele. Lester foge do hospital, em pnico. Vai parar num clube de rock no centro da cidade, uma minscula espelunca onde acaba esbarrando numa mesa e se envolvendo numa briga com o leo-de-chcara. Depois de ser jogado ao cho pela terceira vez consecutiva, ele se ergue pedindo aos berros a presena do gerente, porque ele vai acabar com aquele filho da puta, e a surge o dono do clube, cansado, o rosto vermelho, coberto de suor. O dono, cuja prpria tragdia pessoal s ser abordada aqui muito de passagem, um sujeito gordo, de cabelos brancos, mastigando um charuto, um negociante de terceira categoria que tentou modelar sua vida de acordo com a do Coronel Parker, empresrio de Elvis e fracassou. Ele detesta aqueles garotos, detesta rock and roll, detesta acima de tudo as provocaes daqueles ripongas chapados metidos a espertos que ficam berrando ameaas e vivendo como sanguessugas custa do trabalho de negociantes honestos que querem apenas ganhar a vida decentemente. Ele diz tudo isto a Lester, depois de mandar arrast-lo at o escritrio, que fica por trs do palco. Nas ltimas frases, no entanto, o homem est confuso, e quase pedindo desculpas, porque nunca na vida viu algum to clara e evidentemente fodidona-vida quanto Lester Bangs, o qual ainda consegue manter um mnimo de coerncia e usar frases como render-se aos mecanismos do sistema enquanto limpa o sangue que escorre do nariz. E Lester, trmulo e com os olhos vermelhos, diz para ele: ora v se foder, meu irmo, se eu quisesse eu era capaz de tomar conta de um p-sujo como este, em matria de competncia sou
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mais eu bbado do que voc bom: eu posso tornar este lugar uma lenda da cultura americana, seu filho da puta. claro, punk, mas s se tivesse grana, diz o dono do clube. Eu tenho a porra da grana! Mostre a os papis, seu merda. E numa questo de minutos Lester fecha o negcio com um aperto de mo e um cheque cruzado. No dia seguinte, na loja do andar trreo do hospital, compra rosas para Dori. Senta na cama junto dela, os dois ficam comparando ferimentos e hematomas, e Lester acaba explicando que torrou toda a fortuna. Agora esto ilhados e perdidos bem no corao da Amrica, onde tudo que se faz na vida debulhar milho. Para completar o quadro, s fica faltando uma coisa. Trs dias depois, eles se casam diante de um juiz de paz em Kansas City. desnecessrio dizer que o casamento no resolve um s dos problemas da dupla. Durante algum tempo a coisa vira notcia, ganha registro em vrias colunas de fofocas das revistas de rock; recebem telegramas de alguns amigos, e a me de Dori fica to satisfeita. Chegam mesmo receber um bilhete simptico de Julie Burchill, a Amazona Marxista do New Musical Express que largou tudo para trabalhar nas revistas de moda, e do marido Tony Parsons, o proverbial jovem pistoleiro hip que agora escreve romances caa-nqueis sobre gngsteres do turfe. Tony e Julie parecem estar se saindo bem, e isso lhes d inspirao. Por algum tempo Dori adota o nome de Dori Seda-Bangs, a exemplo da amiga Aline Kominsky-Crumb, mas depois pensa: ora, pra qu? e passa a chamar-se apenas Dori Bangs, o que por si s j um nome bastante esquisito. Lester no pode dizer que de fato feliz ou coisa que o valha, mas o fato que est muito ocupado. Ele rebatiza o clube com o nome de Waxys Travel Lounge, por motivos conhecidos apenas por ele prprio. O clube perde dinheiro de modo consistente e com rapidez. Depois do primeiro ms Lester pra de tocar o Metal Machine Music de Lou Reed antes dos shows e isso melhora um pouco a afluncia de pblico, mas o Waxys ainda um clube que banca pocket-shows excntricos do circuito universitrio, coisa que o pblico mdio ainda no tem como digerir.
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Pouco tempo depois esto novamente falidos, sobrevivendo das resenhas de Lester. Estariam muito pior do que isso, mas o caso que Dori fez uma srie de posters para divulgar o Waxys e os posters ficaram to incrveis que comearam a atrair gente de fato, mesmo que apenas para fitar com perplexidade um desfile de bandas de vanguarda que somente Lester capaz de escutar. Dois anos depois, eles continuam juntos, s que comearam a ter brigas ferozes onde quebram toda a loua, e um dia em que Lester andou bebendo acabou torcendo o brao de Dori com tanta fora que ela pensou que estava quebrado. Felizmente no estava, mas o fato que ser Mrs. Lester Bangs no nenhuma maravilha. Dori sempre temeu isso: o que ele faz trabalho, e o que ela faz uma gracinha. Quantas Grandes Mulheres Artistas existem, por falar nisso, e o que foi feito delas? Foram remendar seus egos rasgados e catar no cho as meias sujas de Mr. Wonderful, e s. Nenhum mistrio nisso. Alm do mais ela est com trinta e seis anos e mal consegue se manter viva. Pedala a bicicleta amassada atravs do pavoroso clima do Kansas e v os yuppies que passam sorrindo com uma cara de: ei, ns no temos que inventar nossas vidas, nossas vidas so inventadas para ns e pode acreditar que isso nos poupa o trabalho de ir em busca da nossa prpria alma. Mas de um modo ou de outro eles do um jeito de ir em frente e h aquelas ocasies em que as coisas acabam dando certo. Como quando Lester resolve ceder o clube s quartas-feiras para um grupo de garotos negros que pretendem promover uma disco nite (argh!) semanal, e a coisa acaba resultando no incio de uma onda de rap-scratch que toma conta de Kansas City e acaba dando ao clube um lucro razovel. E a Polyrock, uma banda que Lester de incio detesta mas depois resolve bancar rumo ao estrelato, grava um lbum ao vivo no Waxys. Dori consegue um contrato para fazer uma daquelas vinhetas de animao de vinte segundos para a MTV e vai fundo no projeto. uma coisa divertida, e a ela comea a trabalhar com animao em vdeo, o que lhe rende uma nota preta, em termos relativos, alm de um Macintosh II que recebe de presente de um f do Vale do Silcio. Dori sempre sentiu medo, repulsa e
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desprezo por computadores, mas esta coisa aqui diferente. um tipo de arte que nunca foi feito antes e que a gente tem que inventar a partir de fragmentos, de muito suor, e de ar... e mais nada. um mundo de portas abertas... e sem fim. O romance de Lester continua sem chegar a parte alguma, mas ele acaba escrevendo um livro intitulado Um Guia Racional para o Rudo Horrendo, que acaba se tornando um cult em matria de coffeetable books, e tem um prefcio elogioso escrito por um semiologista francs que est na moda. Entre outras coisas, o livro introduz o termo chipster, descrevendo um tipo de pessoa que, bem, no existia antes de ser descrito por Lester, mas uma vez que ele o definiu tornou-se imediatamente bvio para todo mundo. Mas eles ainda no so felizes. Ambos tm uma imensa dificuldade em encarar seriamente a noo de fidelidade conjugai. Certa vez tm uma briga feroz a respeito de quem passou herpes para quem e Dori desaparece por seis meses, de volta Califrnia. Ali, ela parte procura das amigas e descobre que as que sobreviveram esto casadas e cheias de filhos, e os velhos amigos esto ainda mais maltrapilhos e patticos do que Lester. Ento, que diabo, no a felicidade mas no deixa de ser alguma coisa. Ela volta para Lester. Lester se mostra gentil e atencioso por umas seis semanas, aproximadamente. O Waxys est de fato se tornando uma espcie de point cultural, mas isso raramente implica lucros financeiros, e alm do mais duro administrar um bar ao mesmo tempo em que se comea a freqentar sesses dos Alcolicos Annimos. Portanto, Lester entrega os pontos e vende o clube. Ele e Dori compram uma casa, que lhes traz muito mais problemas do que conforto, e a vo passar uns tempos em Paris, onde tm brigas terrveis e gastam o resto do dinheiro. Quando voltam, Lester consegue, entre todos os azares possveis no mundo, um emprego acadmico. Numa faculdade estadual do Kansas. Lester ensina Rock e Cultura Popular. Nos anos 70 no haveria lugar para um rebelde marginal como aquele num, digamos, Ambiente Acadmico Respeitvel; mas a essa altura j estamos no final dos anos 90 e Lester conseguiu sobreviver ao perodo de clandestinidade. Porque a coisa a srio, no
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mesmo? O rock and roll uma indstria planetria movida a satlite, no valor de bilhes e bilhes de dlares, e para que diabo os contribuintes financiam universidades, se no for para estudar grandes indstrias? Autodestruio uma coisa cansativa. Depois de algum tempo, os dois acabam desistindo disso. Perderam a energia necessria para arder de paixo, e alm do mais, isso di muito. D muito menos trabalho seguir vivendo, apenas. Passam a manter uma dieta equilibrada, vo cedo para a cama e comparecem a festas do pessoal da faculdade, onde Lester faz discursos inflamados contra os privilgios concedidos a alguns nas reas de estacionamento. Por volta da virada do sculo, o romance de Lester finalmente publicado, s que agora parece uma coisa antiga, extica. Recebe algumas crticas arrasadoras e acaba encalhando. Seria timo dizer que o livro de Lester viria a ser redescoberto anos depois e promovido a Cls-si-co da Li-te-ra-tu-ra... mas a verdade que Lester no romancista: o que ele um mutante cultural e tudo que tinha em matria de viso e energia j foi devorado. Cooptado pela Besta, meu velho. As coisas que ele pensava e dizia faziam de fato uma certa diferena, mas no tanto quanto imaginava. No ano de 2015, Lester morre de um ataque cardaco enquanto remove com uma p a neve acumulada no gramado. Dori manda cremar seu corpo, num daqueles crematrios alimentados por energia de plasma que esto na moda no sc. XXI. A New York Times Review of Books faz uma simptica e respeitosa retrospectiva da carreira de Lester, mas o fato que a essa altura ele um sujeito praticamente esquecido; apenas uma pitoresca nota de p de pgina para os historiadores da cultura que podem observar o sculo XX com o olhar cirrgico do a posteriori. Um ano depois da morte de Lester, tem lugar a demolio do Waxys Travel Lounge, para dar lugar a um enorme condomnio. Dori vai at l para se despedir das runas. Caminha por entre aqueles destroos incrivelmente calmos e despidos de qualquer romantismo; nesse instante, se produz um outro vazamento nos circuitos do Destino e Dori abordada por uma viso.
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Thomas Hardy costumava dar a isso o nome de Vontade Imanente, e na China poderia ter sido o Tao, mas ns, os psmodernos do final do sculo XX, provavelmente lhe daremos uma denominao apaziguadora e pseudocientfica tipo imperativo gentico. Dori, sendo Dori, reconhece naquela figura andrgina e luminescente A Criana Que Eles Nunca Tiveram. No se preocupe, Dori diz a Criana. Eu poderia ter morrido de alguma dessas horrveis doenas infantis, ou ter me tornado adulta apenas para matar o Presidente a tiros e fazla morrer de desgosto, e, em todo caso, vocs dois nunca chegariam a ganhar um prmio como Os Pais do Ano. Dori consegue ver a si prpria e a Lester nessa Criana, h um brilho de ncar em seu olho direito que indubitavelmente de Lester, e o olho esquerdo, calmo e arguto, sem dvida dela; mas por trs dos olhos onde deveria existir um ser humano vivo e respirando no existe nada, apenas alguma coisa fria e tremeluzindo como uma galxia. E no se sinta culpada por ter sobrevivido a ele diz a Criana porque voc vai ter aquilo que ns chamamos humoristicamente de morte natural, o que quer dizer que vai morrer cercada de pessoas estranhas e com uma poro de tubos enfiados no corpo, quando estiver velha e indefesa. Mas... ento aquilo tudo significou o qu? pergunta Dori. Se est perguntando se vocs eram Artistas Imortais traando graffitis indelveis nas paredes do Tempo, a resposta no. Vocs nunca pisaram na Terra como deuses. Vocs foram gente, gente comum. Mas melhor ter uma vida real do que vida nenhuma. A Criana encolhe os ombros. Vocs no foram muito felizes juntos, mas davam certo um com o outro, e se tivessem se casado com outras pessoas, teria havido quatro pessoas infelizes. Seu consolo este; Vocs ajudaram um ao outro. E...? diz Dori. E isso o bastante. Apenas proteger um ao outro, e se ajudar a seguir em frente. O resto lucro. Algum dia, haja o que houver, as pessoas desaparecem para sempre. A arte no torna ningum imortal. A arte no pode Mudar O Mundo. No pode nem sequer curar as feridas da sua alma. O mximo que ela pode
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fazer amenizar um pouco a dor que voc sente ou fazer com que voc se sinta mais desperta. E isso basta. Ela s importante para quem lhe d importncia e isso no significa coisssima alguma para a frieza de um Princpio Csmico interestelar como este que vos fala. Mas se vocs tentassem viver de acordo com os meus padres iriam apenas matar-se mais depressa ainda. Pelos padres de vocs, no entanto, at que se saram bastante bem. Se assim diz Dori ento, muito obrigada. Depois desse encontro mstico capaz de estremecer a Terra, a vida de Dori seguiu seu curso normal, um dia depois do outro, como sempre aconteceu. Dori abandonou os trabalhos de computer-art: era uma coisa muito velha, isso de tentar acompanhar o pique dos geniozinhos high-tech; e um tanto humilhante tambm, se a gente pensar bem. Ela passou algum tempo sem fazer nada, sentindo-se muito em paz, e um dia resolveu dedicar-se aquarela. Durante algum tempo assumiu o personagem de Velha Artista Meio Maluca e acabou se tornando uma das figuras de proa da arte regionalista de Kansas. Claro que Dori no era nenhuma Gergia OKeeffe, mas estava trabalhando, estava vivendo, e chegou a tocar de verdade a vida de um punhado de pessoas. Ou pelo menos, Dori teria chegado a tocar essas pessoas, se tivesse vivido o bastante. Mas no viveu, e no tocou ningum. Dori Seda nunca se encontrou com Lester Bangs. Teriam bastado dois simples gestos de carinho humano, feitos na hora certa, para salvar a ambos; mas quando essa hora certa chegou eles no tiveram nada, no tiveram nem sequer um ao outro. E assim deslizaram para o fundo das trevas, como skaters, at romper a pelcula brilhante e translcida de nosso mundo real. E hoje eu criei este sonho feito de folhas brancas de papel para cobrir os vazios que eles deixaram para trs.

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Uma semana depois que completei quinze anos, escrevi uma carta a minha irm e convidei-a para visitar-nos. Alguns dias mais tarde, sentia-me quase arrependida. quela altura, estava farta de tudo: do desnimo dos meus pais, das sesses com a Orientadora e dos olhares e perguntas de todos, especialmente meus amigos da escola. verdade?, perguntavam. KTarina vai voltar para casa? Voc a convidou? Sem consultar seus pais? Ser que ela est... voc sabe... diferente! Eles me deixavam furiosa. Naquela semana, todos me deixavam furiosa. Especialmente Serena, minha me. Depois que contei a ela o que havia feito (convidar minha irm para uma visita, ser que isso me torna uma criminosa?) passou uma hora inteirinha chorando e trs dias sem falar comigo. Depois veio o meu pai, Nico. Ele reagiu melhor que a minha me, mas no muito. Comeou a me pregar sermes... falava de coisas como o Cdigo Civil e
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As Opes de Privacidade e Como So Importantes no Confinado Ambiente Lunar. As mesmas baboseiras que vivo escutando na escola. Alm disso, funcionou, como de costume, como porta-voz da minha me, transmitindo-me as idias dela, sempre que ela resolvia no se rebaixar a falar comigo. Nenhum dos dois me ajudou a preparar as coisas para a visita de KTarina. Tive que fazer tudo sozinha. Como de costume. Como j disse, alguns dias depois estava quase arrependida. Todo mundo dizia as mesmas coisas: quela altura, KTarina j devia estar hipertrofiada; no se adaptaria nossa sociedade. Onde eu fora buscar a idia de convid-la? Eu sabia a resposta. Achava que se KTarina nos visitasse e eu conseguisse proporcionar-lhe uma boa estada, talvez decidisse voltar para casa. Nesse caso, no seramos mais uma meia famlia, mas uma famlia completa, um Quarteto Simtrico. Serena e Nico teriam de volta a preciosa filha mais velha e eu teria minha irm. Que reclamem, pensei. Quando ela voltar, todos vo me agradecer. No dia da chegada de KTarina, acordei bem cedo. Tomei um ultrasom e vesti o meu uniforme mais bonito (verde-escuro, a cor do Oceano das Procelas, com uma faixa vermelha, para indicar a provncia de Schiaparelli; nenhuma estrela, infelizmente). Olhei pela janela e vi que meus pais j estavam l embaixo, tomando caf. Desci cautelosamente pelo vertical, em vez de pular: naquele dia no queria correr riscos. Cumprimentei-os usando o Cdigo completo, desejandolhes prosperidade, integridade, respeito e tudo o mais. Ambos pareceram surpresos e levaram mais de cinco segundos para responder. Pareciam mais cansados do que zangados... um bom sinal, pensei. Reparei que os dois estavam vestidos de verde-escuro, com todas as condecoraes que haviam recebido. Fui at a despensa, peguei uma bandeja (concentrado de protenas, de novo; provavelmente continuavam com problemas na usina hidropnica) e sentei-me.
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sunto.

Meu pai estava comendo com uma tela ao lado do prato. Quais so as novidades? perguntei, para puxar as-

Ele olhou primeiro para mame, como se estivesse pedindo permisso para responder. O mesmo de sempre. Os terrqueos aumentaram de novo o preo do titnio. Mame olhou para ns. Isso quer dizer que tudo vai ficar mais caro declarou, aborrecida. Todo mundo na escola acha que vai haver uma guerra disse eu. E no vai demorar. Geralmente, detesto falar de guerra. o assunto preferido de todos, na escola e em outros lugares, e j estou cansada. Mas, como j disse, estava querendo puxar conversa. Ainda cedo para saber disse Nico. Muito coisa pode acontecer daqui para a frente. Dizem que a Terra no vai deixar de considerar a Lua como colnia a no ser que seja forada por ns disse eu. Isso uma calnia irresponsvel e impatritica disse Serena. No devemos espalhar esse tipo de intrigas. Minha me, melhor do que ningum, sabe como pr fim a uma conversa. Ns trs comemos em silncio por alguns minutos. Depois, Nico resolveu tentar de novo. Tempe, sua me e eu decidimos ir com voc receber KTarina. Como se eu no tivesse percebido pelos uniformes. Isso timo. Ela vai gostar. Est tudo preparado para a visita? Fiz que sim com a cabea. Muita gentileza de Nico, perguntar depois que o trabalho estava todo feito. E os remdios? Providenciou? No sou nenhuma dbil mental, sabia? Ah, e pedi uma licena de uma semana na escola. Serena franziu a testa. Uma semana? Acha que ela vai ficar todo esse tempo? No agentei mais. Levantei, despejei os restos de comida
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no reciclador, no meio da mesa, e dirigi-me para o vertical. A Orientadora ligou esta manh disse Nico. Quer falar com voc antes de sairmos. Parei no meio da subida e olhei para ele. De novo? Para qu? Est preocupada porque voc quebrou o Cdigo, acho. Eu sei que quebrei o Cdigo disse, rangendo os dentes. No precisa ficar falando nisso toda hora. Por que ela simplesmente no d queixa de mim? Por que no cancela minha cidadania e me manda para o Lado Escuro? No seja melodramtica disse Serena. Shuri foi pego no raio A, reprogramando uma despensa, e teve que falar com ela apenas uma vez. Talvez ela goste de voc disse Nico. Ningum riu. Alm disso, Shuri devia ter falado com ela mais de uma vez. Os pais dele deviam ter dado mais importncia ao caso. Levou a mo ao peito, tocando as medalhas com orgulho. s vezes at mesmo os Cidados Plenos cometem erros. Ora, eu e ela j conversamos a respeito do Cdigo disse eu. No vejo como... - Pare de reclamar disse Serena, com a voz fria como gelo. Afinal, a culpa toda sua. Entrei no quarto, tranquei a porta e deitei-me na cama. Sabia que devia estar me preparando para conversar com a Orientadora, mas no estava ligando a mnima. Poderia ficar ali deitada o dia inteiro, olhando para o teto e ensaiando respostas desagradveis para minha me. Meu quarto parecia estranho. Era um quarto padro para dois, mas metade estava vazia h dois anos, deste que KTarina partira para a colnia de hipertrficos. Agora estava no s completo, mas atulhado com a moblia hipertrofiada de KTarina, que eu havia encomendado na semana anterior, depois de receber sua mensagem. Olhando para aquela estranha moblia, imaginei com que aspecto estaria minha irm. Depois de dois anos, sua hipertrofia
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devia estar quase completa. Sentei-me diante do terminal e coloquei na tela uma das suas holografias, a ltima que havia tirado antes de partir. Ali estava o rosto familiar de minha irm. Se quisesse, poderia chamar um programa de simulao e faz-lo inchar, tornando-o parecido com o rosto de uma pessoa hipertrofiada. Meus dedos repousaram por um momento no teclado. O terminal emitiu um sinal sonoro. Era um lembrete (de Serena, provavelmente) de que era hora de sair. Desliguei o terminal, olhei-me no espelho e sa do quarto pela sada particular. A hora correspondia ao meio de um turno e nosso raio (um raio residencial) estava praticamente deserto. Todo mundo estava trabalhando, estudando ou dormindo. Passei por uns poucos conhecidos, provavelmente de licena, mas como as licenas so assunto particular, no paramos para conversar. Naturalmente, a Orientadora morava no centro da roda. Se meu problema tivesse sido Extrnseco (uma briga, por exemplo, com um residente de outra roda), eu teria que falar com o Mediador que morava entre os raios. No caso, porm, tratava-se de um problema Intrnseco (acho que o consideravam um problema de ajustamento pessoal), de modo que me dirigi para o centro da roda. Depois de tantos problemas na escola, eu e a Orientadora tnhamos que ser velhas amigas. Ela uma novata, uma imigrante da Terra: toda enrugada, encurvada e baixinha. O que gosto mais que quando voc conversa com ela, nunca sabe o que vai dizer em seguida... ao contrrio de outros Orientadores, que parece que engoliram um Livro de Cdigo. Algumas das suas opinies so, digamos, diferentes. No posso dizer que gostava das visitas que era obrigada a fazer, mas sem dvida gostava mais dela do que de muita gente. Ela se livrou rapidamente da retrica oficial, me abraou, perguntou como iam meus pais e manifestou surpresa por me ver to bem vestida. Convidou-me para entrar no seu quarto, que estava cheio de almofadas e tapetes macios em tons quentes de vermelho e castanho. Ns duas nos instalamos confortavelmente no cho. Tenho uma surpresa para voc disse, apertando os
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botes de uma despensa automtica. Dois copos de plstico apareceram. Peguei um deles e examinei o interior. Olhei para ela, atnita. Isso mesmo. Chocolate. Havia anos que eu no bebia chocolate. Fiquei olhando para o copo, hipnotizada pelo aroma e pelas bolhas na superfcie. No sabia que ainda era possvel conseguir chocolate disse, afinal. No depois do Embargo. Ainda resta um pouco, se a gente sabe onde procurar disse ela, piscando o olho. Achando que aquela irreverncia era um bom sinal, acalmei-me um pouco e tomei um gole. Agora vamos falar de KTarina disse ela, recostandose nas almofadas. Voc est de parabns. A maioria dos hipertrofiados, depois que passa mais de seis meses na superfcie, nunca mais volta para casa, nem mesmo para uma visita. Quando isso acontece, bom para toda a roda. Fez uma pausa e sorriu para mim. Eu estava perplexa: ser que finalmente havia feito alguma coisa certa? Espere at eu contar a Serena e Nico. Claro que nem sempre fcil para a famlia prosseguiu, mexendo devagar o chocolate. Conte-me de novo por que no pediu permisso aos seus pais para convidar KTarina. No pedi a eles porque achei que no iriam concordar disse, sabendo que seria intil mentir para ela. E no acreditava que a visita fosse afet-los, pelo menos no muito. Minha irm podia ficar no meu quarto (seu antigo quarto) e usar minha entrada particular. O quarto ainda dela, no ? Quero dizer, at o ano que vem? verdade disse a Orientadora. De acordo com o regulamento, so trs anos, a menos que algum da famlia entre com um pedido de divrcio. O que neste caso no aconteceu. Ento por que ela no pode vir e ficar no meu quarto? Isto , se ela quiser. A Orientadora ficou pensativa por alguns momentos. Tem razo disse, afinal. Senti-me como se tivesse marcado um ponto na discus130

so, mas ela acrescentou: Acontece que a idia da visita no partiu de KTarina. Foi voc que a convidou, no foi? Tive que faz-lo. Eles jamais a teriam convidado. Ficariam com medo do que os outros iriam pensar ao ver KTarina. s com isso que se preocupam... com o que os outros vo pensar. A Orientadora fez que sim com a cabea. Vivemos em condies bastante peculiares aqui embaixo. Mas voc pode pensar em mais alguma coisa, em outra razo qualquer para eles no quererem receber a visita de KTarina? Balancei a cabea. Sabe qual a porcentagem de hipertrficos entre os irmos de hipertrficos? A pergunta me pegou de surpresa. No sabia que havia estatsticas a respeito de coisas como aquela. Quarenta por cento maior que ha populao em geral. Levei alguns segundos para compreender aonde ela estava querendo chegar; quando percebi, fiquei chocada. disso que eles tm medo? De que eu tambm resolva morar na superfcie? um temor justificado. Besteira, pensei. S as pessoas desequilibradas ou brilhantes se tornavam hipertrficas. No disse isso para a Orientadora, naturalmente. O que comecei a dizer foi que no tinha idade suficiente... at me dar conta de que minha irm tinha a minha idade quando se decidira a fazer a viagem. A Orientadora ficou olhando para mim. Depois de alguns momentos, pediu-me para lhe contar o que sabia a respeito da filosofia dos hipertrficos. Falei do paradoxo deus/gravidade, da autonomia csmica e de todas as outras coisas que havia lido nos arquivos de KTarina. Depois contei-lhe o que sabia a respeito do processo de trofia, da vida na superfcie e dos recipientes especiais em que as primeiras crianas hipertrficas j estavam sendo concebidas. (Pelo que se dizia, nessas crianas o processo de trofia comeava antes mesmo do nascimento. Quando chegassem idade adulta, seriam ainda mais estranhas que os hipertrficos atuais.)
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Ao contrrio dos meus pais, a Orientadora parecia realmente interessada no que eu tinha a dizer. Passou o tempo todo fazendo que sim com a cabea e s me interrompeu para fazer perguntas. Voc est muito bem-informada disse, quando fiz uma pausa para tomar flego. Agora diga-me o que realmente pensa dos hipertrficos. Antigamente, achava que eram meio malucos comecei. Isso antes de KTarina juntar-se a eles. Hoje penso diferente. Quero dizer: qual o problema se eles querem viver na superfcie? E morar em domos em vez de rodas? E ficar com um corpo diferente do nosso? Quem est sendo prejudicado? Voc e sua famlia sofreram muito disse a Orientadora, com um sorriso triste. Pode ser concordei. Mas acabamos nos acostumando. Alm disso, teria sido muito mais fcil se no fosse a atitude dos outros. Por que as pessoas odeiam tanto os hipertrficos? Boa pergunta. Talvez considerem a atitude dos hipertrficos como uma espcie de fuga. Especialmente em tempos difceis como os atuais Neste lugar, os tempos sempre so difceis. s vezes tenho vontade de largar tudo. Olhei para ela, preocupada com o que havia acabado de dizer. Entretanto, se ela havia ficado ofendida, estava disfarando bem. Acabe seu chocolate, Tempe disse ela. Eu tinha me esquecido do chocolate. Engoli o resto de p, que tinha um gosto amargo, e coloquei o copo no reciclador. A Orientadora me acompanhou at a porta. De repente, parecia velha e cansada. J tem tudo de que precisa para a visita de KTarina? perguntou. Sim, senhora. Os remdios, tambm? Tambm. Parabns. Segurou-me pelo brao, um gesto raro para ela.
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Voc uma menina esperta, Tempe, e tambm muito corajosa. S que s vezes no bom sonhar. No espere demais desta visita. Uma pergunta me ocorreu. Orientadora, acha que vai haver mesmo uma guerra, como todos esto dizendo? A pergunta no pareceu surpreend-la. Guerra? repetiu. Parecia zangada. Apertou meu brao com mais fora. Acho. Acho que vai haver uma guerra. Acho que tempos difceis nos esperam. Quando cheguei em casa, meus pais estavam minha espera no raio. Estamos atrasados disse Nico, passando-me a bolsa. Subimos uma escada e pegamos um nibus. O nibus estava praticamente vazio, mas ficamos com os trs assentos de baixo. Assim que apertamos os cintos, Nico segurou-me a mo e perguntou, em voz baixa, como havia sido minha conversa com o Orientadora. Lembrei-me de que a Orientadora dissera que Nico e Serena tinham medo de que eu me tornasse uma hipertrfica. Ento era com isso que estavam preocupados! Era comovente. Podia quase desculp-los por seu comportamento. H semanas que no me sentia to bem em relao a eles. Ela disse que o que estamos fazendo bom para toda a Roda. Ela disse isso? Verdade? Nico parecia um rapazinho depois de ganhar sua primeira Estrela Cvica. Que bom! exclamou, para ningum em particular. Serena se inclinou para a frente para olhar para mim e sorriu. Percebi que seus olhos estavam vermelhos de tanto chorar. Desviei o olhar e pensei nas outras coisas que a Orientadora dissera, especialmente em sua advertncia de que as coisas podiam no correr da forma que eu esperava. J tinha ouvido
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aquilo de outras pessoas, claro, mas parecia muito mais srio partindo da Orientadora. Ser que eu havia cometido um erro em convidar KTarina? Ser que ela havia mudado tanto assim? No, pensei. KTarina era minha irm; nada poderia mudar isso. Fazia algum tempo que eu no subia at a Estao. Quando chegamos l, o barulho e o tumulto quase me deixaram louca. O domo estava cheio de pessoas correndo em todas as direes e todos pareciam estar gritando ao mesmo tempo. Havia uma tela gigantesca na parede, exibindo, em letras enormes, a ltima manchete: um satlite terrqueo havia reprogramado erradamente a trajetria de um dos coletores solares de Imbrium e em conseqncia todo o quadrante estava sendo forado a recorrer aos geradores de emergncia. Um acidente, claro. Nico sugeriu que fssemos para o mirante. Entramos na fila de um vertical e subimos. Ao contrrio da Estao, no mirante o silncio era quase total. Havia cerca de trinta pessoas ali, sentadas, admirando a paisagem. Escolhemos trs assentos na parte de trs. A vista era fantstica. A superfcie, iluminada pela luz da Terra e por gigantescas luminrias, estendia-se nossa volta como um imenso rochedo cinzento. Mais acima, a Terra era um crescente luminoso em um cu de veludo negro. Ao longe, a borda da cratera Coprnico parecia ter apenas alguns centmetros de altura. Era ali que KTarina havia passado os ltimos dois anos, em uma cidade cheia de hipertrficos. O nibus estava atrasado; a espera se arrastou interminavelmente. No que eu me importasse: no conseguia desgrudar os olhos da paisagem. No conseguia acostumar-me com a idia de todo aquele espao vazio, sentada ali, a apenas algumas centenas de metros acima da roda. Ali em cima no havia Raios, nem Cdigos, nem Orientadoras; de repente, todas essas coisas me pareciam artificiais e irrelevantes. Depois de algum tempo, Nico apontou para uma das estrelas e vi que tinha um brilho esverdeado. Enquanto eu olhava, a luz aumentou lentamente de tamanho, tornando-se primeiro um disco e depois dois. Afinal, pude ver o casco da nave. Quando
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estava bem prxima, consegui ler o que estava escrito em um dos lados, com letras desbotadas: Federao das Naes Espaciais. Ao lado, algum havia pintado com tinta preta: Luna Libre! A nave pousou e senti a vibrao quando uma parede se abriu abaixo de ns. Como se um feitio houvesse sido quebrado, todos que estavam no mirante se levantaram e se dirigiram para o vertical com passos rpidos. Quando chegamos l embaixo, a nave ainda estava manobrando. A escotilha levou uma eternidade para ser aberta. Nico roeu todas as unhas enquanto espervamos. Afinal, os passageiros comearam a sair. Eram quase todos hipertrficos, j que Schiap a primeira estao a oeste de Coprnico. Pareciam incrivelmente altos e magros; as mos, que esticavam depois da longa viagem, chegavam mais alto que o teto do veculo. Os viajantes pegaram a bagagem no lado da nave e se dispersaram em todas as direes. Senti uma ponta de nervosismo, depois de medo. De repente, reconheci KTarina. Estava caminhando em nossa direo, carregando uma grande caixa debaixo do brao. S podia ser um presente, pensei. Um presente de aniversrio para mim! Tive vontade de rir histericamente. Afinal, tudo iria ar certo. Esquecendo Nico e Serena, corri ao seu encontro. Meus braos se levantaram como se tivessem vontade prpria. Ento parei, paralisada. To automaticamente como haviam subido, meus braos caram de volta. KTarina estava enorme. Parecia no acabar mais. Devia ter uns dois metros a mais do que eu. Os braos e pernas pareciam mais tentculos do que membros humanos; o corpo era uma cpsula compacta, sem cintura. A cabea, pousada como um ovo em cima de um pescoo grosso e musculoso, parecia enorme em comparao com o corpo esguio. E o rosto! Era o rosto de KTarina, muito magro, com os ossos se projetando como facas, mas alguma coisa, alguma coisa muito importante, havia mudado. Eram os olhos, percebi subitamente. Ainda estavam inteiros, conservavam a mesma cor, mas olhavam para mim de uma forma to estranha! Forcei-me a olhar para ela, a olhar para aqueles olhos.
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Levei algum tempo para interpretar sua expresso, enquanto estvamos ali paradas, olhando em silncio uma para a outra. KTarina estava olhando para mim com uma expresso de interesse ou curiosidade, mas nada mais. Uma expresso com a qual voc olharia para sua planta preferida na estufa. Olhando para aqueles olhos, perdidos nas alturas, ouvindo os gritos e os risos das outras pessoas, percebi, em uma intuio sbita, que tudo que todos vinham me dizendo h muito tempo era verdade. Minha irm no era mais minha irm. O presente, fosse o que fosse, escorregou-lhe das mos e flutuou suavemente at o cho. Outro hipertrfico se aproximou e segurou-lhe o brao: um membro de sua nova famlia, pensei. Era mais baixo que ela, mais moreno, parecia uma sombra. Atrs de mim, ouvi Nico e Serena se aproximarem, ouvi a exclamao de espanto de Nico, vi KTarina desviar os olhos para olhar para eles. Acima de ns, as manchetes continuavam a anunciar que a guerra estava chegando.

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Sua senhoria estava novamente atrasada para o caf da manh. Quando finalmente apareceu, estava vestida com um robe de chambre muito fino, manchado de Bloody Marys, a cabeleira loura armada em cachos artificiais, os olhos grandes e sombreados com lils-cinza n 6. Ento, estvamos representando A Dama das Camlias aquela manh. Brad, j tendo cortado metodicamente o melo em tiras, levantou os olhos, franzindo a testa de forma quase imperceptvel; afinal, voc no contraria uma esposa grvida de oito meses com nada, nada mesmo. Mas seu rosto dizia que no estava disposto a fazer o papel de Armand. No estou vestido adequadamente para a ocasio, querida. Sua senhoria estava preocupada com isso? Claro que no. Mame Clia, que sonho eu tive! murmurou. Detesto ser chamada de Mame Clia. Cherlyn sabe disso. Com o que voc sonhou, querida? Brad perguntou carinhosamente A gravata no combinava com o resto da roupa: muito berrante, muito lisa. Ao contrrio do pai, Brad no tinha classe. Ser que existe um gene para a vulgaridade? Se existe, ser que eles o deixaram de fora daquele monstruoso bucho por baixo dos Bloody Marys de Cherlyn? Cherlyn murmurou: Eu estava subindo uma escada de pedra, certo? Degraus de mrmore branco, como no Capitlio ou algo assim? S que em um pas estrangeiro, como num anncio do Mediterrane, e eu sou a nica pessoa l. O sol est muito forte. Faz muito calor, o cu est muito azul, os degraus so muito brancos, o lugar est muito calmo e eu estou muito sozinha. Nossa Cherlyn no daria uma boa roteirista. Nos velhos tempos, Waldman a teria tirado dos estdios por causa da vozinha estridente e das expresses infantis, como se debaixo da pele macia e impecvel tivesse uma impecvel cobertura de glac de bolo. Mas Brad s se inclinou para a frente, cotovelos na mesa e a face enrugada de preocupao (meu filho faz muito bem isso), e perguntou: Voc estava com medo, querida? Ainda no. E isso o mais estranho. Em cada lado
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dos degraus havia umas horrorosas coisas de pedra, realmente estranhas, e at quando a primeira falou comigo, eu no estava amedrontada. Elas eram metade leo e metade algum tipo de pssaro Grifos disse, involuntariamente. Ferozes predadores que guardam tesouros e comem seres humanos. Os dois me olharam, surpresos. Acrescentei, tambm involuntariamente: A Paramount fez um filme. Voc deve t-lo visto, Cherlyn, voc se orgulha tanto de conhecer a histria da sua profisso. Um filme classe B. De mil e novecentos e, ah, trinta e sete. O Grifo Que Comeu Atlanta. Oh, sim concordou Cherlyn, insegura No era do Selznick? Waldman disse eu. Brad me deu um olhar de advertncia. Lembro agora Cherlyn disse. Eu lembro que havia nele um papel perfeito para mim Tenho certeza observei. Em seu estado atual, ela poderia fazer o papel de Atlanta. De qualquer maneira disse Cherlyn, em meu sonho, um grifo falou comigo. Na verdade, os dois falaram. O da esquerda, no, espere, o da direita, o que estava direita disse: Breve. Alto e claro, real como a vida. Depois o da esquerda disse: Ns voltaremos. Velhos grifos no morrem, apenas somem no ar disse eu Hem? Brad franziu o cenho para mim. Nada disse eu. Bem, de qualquer maneira, foi uma forma de me assustar, certo? Esse grifo sobrenatural de pedra me olha bem nos olhos e diz: Ns voltaremos. No, espere, foi ns podemos voltar No, no, espere, foi: Agora ns podemos voltar. Foi isso. No meio da edio dos dilogos, o telefone tocou. Foi a divina providncia. E nem estava chovendo. Estendi o brao para trs para atender mas Brad deu um pulo, derramou o caf e contornou a mesa para chegar primeiro. Excilda apareceu com
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uma esponja, reclamando. Brad escutou e me passou o aparelho sem me olhar nos olhos. Estamos esperando um telefonema, no ? disse eu. Excilda desapareceu, ainda reclamando. Os olhos de Brad encontraram os de Cherlyn e depois voltaram para a mesa, apressadamente e meio de lado, com uma indiferena to duvidosa quanto sua gravata. Senti um arrepio na espinha. Clia? disse o telefone Voc est a, querida? Era Geraldine Michaelson, ex-Gerald Michaelson, minha advogada e velha amiga. Estava falando com sua voz de advogada, que era prefervel sua voz de todas-ns-mulheres-juntas e eu estava preparada para ouvir o que ela tivesse a dizer. Mas tinha ligado apenas para confirmar nosso almoo mensal. Tem uma ou duas coisas que precisamos discutir, Clia Tudo bem eu disse, observando Brad. Seus olhos azuis no encontraram os meus. Bonito, bonito homem. Seu pai havia sido magnfico, o querido e falecido filho da puta Algumas... irregularidades disse Gerry Tudo bem repeti Sempre existem irregularidades. A maior irregularidade do mundo est chutando embaixo da camisola de minha nora. timo disse Gerry. Vejo voc depois, ento. Passei o telefone para Cherlyn, que em vez de coloc-lo no gancho como qualquer pessoa faria, sentou segurando-o como se fosse um copo de bebida. E depois, no meu sonho, o grifo de pedra pareceu se mexer nos degraus... Voc contou a algum disse eu para Brad. Ele me endereou um sorriso cativante. No me deixei cativar, pois o conheo muito bem. Pare de babaquice. Voc quebrou sua palavra e estragou tudo. E voc esperava que aquele telefonema fosse o furo da histria. Para quem voc contou? ...embora fosse de pedra disse Cherlyn, em voz alta. E depois... Para quem, Brad?
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Voc se preocupa demais, me. sempre assim. Outro sorriso largo: seu repertrio limitado. Se, em vez de corretor, ele fosse um ator, seria to execrvel quanto Cherlyn. Ele tirou o telefone das mos imveis de Cherlyn e o colocou de volta no lugar. Voc no deveria estar to preocupada nessa idade. Levou a famlia nas costas e agora deveria apenas relaxar, aproveitar a vida e deixar que ns nos preocupemos com o beb. Para quem, Brad? ...o grifo se levantou, est ouvindo, Mame Clia?... Se levantou... Voc poderia ter esperado. Prometeu aos mdicos e pesquisadores. Assinou um contrato. Teria muito dinheiro depois, se no quisesse abraar o mundo com as pernas. Espere um pouco... ...nos degraus de pedra, grande como a vida, e disse novamente Breve e eu quis morrer porque... Voc nunca teve nenhuma classe. Nunca. Voc no... Cherlyn se ergueu na cadeira e gritou: ...queria morrer porque aquelas coisas-lees de pedra abriram seus enormes pares de asas frias de pedra! Movemos lentamente nossas cabeas para olh-la. Os olhos inspidos de Cherlyn transbordaram o suficiente para inundar Los Angeles. O telefone tocou. Reprteres. Cmeras de TV. Cherlyn num camisolo azul de maternidade, arcos azuis no cabelo, nada mais de Dama das Camlias. Ensaiado para o papel da Madona. Brad com sua gravata berrante, boa roupa, os punhos manchados de caf, com uma expresso sria. Fineza e charme. O meu filho. A gravidez da senhorita Lincoln tem sido perfeitamente normal. No, ns no estamos preocupados com a sade do beb. Toda a monitorizao fetal mostrou um desenvolvimento normal. Arranja dois dados? Minha esposa e eu tivemos a honra nica de sermos escolhidos para concebermos a primeira criana com esta adapta141

o gentica particular, a primeira de um avano fantstico que finalmente possibilitar humanidade realizar suas aspiraes seculares. Arranja duzentos dados? Dez anos atrs, embora possvel, ainda era difcil selecionar geneticamente a cor do cabelo. Daqui a dez anos, a raa humana ter condies de iniciar um renascimento que deixar para trs tudo o que foi feito antes. E nossa pequena Angela Dawn estar entre os primeiros. Eu no tinha ouvido o nome ainda. Da janela, podia imaginar Brad e Cherlyn examinando a multido de reprteres frente deles no gramado, prevendo a prxima onda: agentes, editores de livros, pessoal de cinema. Quanto uma histria como esta estaria valendo atualmente? Jeov e Maria Technicolor. Minha esposa e eu falamos muito sobre o assunto e concordamos que era bastante importante para interrompermos sua carreira cinematogrfica por um curto tempo para participarmos desta, ah, importante experincia cientifica. Ambos achamos que meu pai, o falecido Dr. Richard Felder, aprovaria o que estamos fazendo. Ele no estava desperdiando um trunfo sequer. Mas Richard, fosse o que fosse, no era burro. Fsicos raramente o so. Richard no ficaria ali parado com uma gravata inadequada dizendo besteiras supersecretas. Richard poderia ter ensinado algo a Brad sobre riscos ocultos, contextos ocultos, em universos mais complexos que o da Universal Pictures. Esta oportunidade representa o maior tesouro que qualquer casal poderia dar a seu filho. Mas a senhorita Lincoln e eu lamentamos que a histria tenha vazado prematuramente. Pedi ao Dr. Murray do Instituto de Investigaes que averigue como isso aconteceu. Entretanto, j que aconteceu, parece melhor responder s perguntas de vocs honestamente do que permitir especulaes irresponsveis. No agentei mais. Enquanto os reprteres ainda ouviam, encantados, escapuli pela porta dos fundos, pulei com esforo o muro do pomar e chamei um txi da casa do zelador dos Andersons. Juana olhou surpresa para minha saia rasgada, deu de ombros e continuou a polir a prataria. Uma vez, numa exploso
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de ousadia, aps ver o nico filme estrelado por Cherlyn, dissera a Bruce Anderson que Cherlyn parecia Alicia no Pas das Maravilhas, s que Alicia, no livro, no tirava a roupa, uma observao com a qual Juana me cativou para sempre. A Festa do Chapeleiro Louco. A Rainha de Copas. Cortem-lhe a cabea. No caso de Cherlyn, redundncia. De repente me lembrei que foi um grifo que conduziu Alice ao julgamento do Valete de Copas. Deve ter sido esse pensamento que me levou ao sonho de Cherlyn. De olhos fechados no txi a caminho do escritrio de Gerry, subi os baixos degraus de mrmore at o templo. Os grifos, en regardant, me observaram com seus selvagens olhos cinzelados, mas no falaram. Eu me aproximei do da esquerda. A cabea do grande predador de pedra se virou na minha direo e fui forada a recuar para evitar o bico em forma de gancho. Cabeleiras em cachos espirais, se contorcendo como se estivessem vivas, esticaram-se em minha direo. O rabo do leo chicoteava de um lado para outro. Garras de pedra agarravam fortemente a rocha bruta. Mas as feras permaneceram em silncio. Voc est retornando? perguntei ao grifo, j que sonhos permitem tolices como essa. A criatura permaneceu em silncio, mas os olhos subitamente mudaram. Ficaram negros, mais negros que a noite, mais antigos que o mrmore sob meus ps. O grifo se levantou balanando as asas: pontudas, com veios grossos, pele de pedra acima de ossos fortes. Mas para mim, ele no disse nada. Clia! Gerry gritou, correndo na minha direo com as mos estendidas mas me evitando olhar nos olhos. Era mau sinal; Gerry considerava muito importante olhar nos olhos das pessoas. No tempo em que ele era um agente e eu era roteirista-chefe de Waldman, ele podia olhar nos olhos da pessoa com quem estava conversando, enquanto dirigia na rodovia de Los Angeles a 120 quilmetros por hora. Que isso? perguntei Voc est maravilhosa. Que isso?
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Gerry cocou o queixo. Debaixo da maquiagem, ela precisava se barbear Seu portflio. L no fundo, eu j sabia que isso ia acontecer Como est a situao? Muito ruim. Vamos entrar. Ela fechou a porta do escritrio. Eu me sentei janela. Brad estava com meu portflio h pouco mais de um ano. Vamos comear a trabalhar, me. Dignidade desesperada em sua voz desempregada. Um gesto de f maternal. Ele deixou tudo de pernas para o ar disse Gerry. Mexeu na porcaria destes documentos vinte vezes nos ltimos dez meses. E fez tudo errado. No sobrou quase nada. Como voc sabe? Eu dei a ele poder total como procurador. Ele no ia lhe dizer. No. Como voc sabe? No me pergunte. Eu sei. Voc nunca confia nele. Ela no me respondeu. A situao exata? No sei ainda. Estamos avaliando. S descobri sobre o outro esta manh. Quando voc saber? Possivelmente hoje noite. Eu ligarei para voc se... o portflio era um monte de dinheiro, Clia. Para que ele precisaria disso? Sua TV estava ligada esta manh? No estava. Olhamos pela janela. Pontos negros rodopiavam no espao. Deviam ser gaivotas. Finalmente, Gerry disse: Esta baguna toda acionvel. Ele meu filho. Ela no olhou para mim. Eu lembro de Gerry quando ele era casado com Elizabeth. Depois da operao de Geraldine, Elizabeth levou os garotos para a Dinamarca e mudou seus nomes inteiros. Fui eu que desgrudei Gerry do cho do banheiro, chamei a ambulncia, enfiei meus dedos na sua garganta e fiz ela vomitar as muitas plulas que ainda estavam no seu estmago.
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Ficamos sentadas observando o vo dos pontos negros, que a essa distncia poderiam ser qualquer coisa. Eu peguei um txi para o Conquistador, parando no caminho em um sebo de livros no Sunset. O motorista estava deleitado em subir toda a costa at o Conquistador. Ele at tinha ouvido falar de l. Voc sabe, o pessoal da Indstria costumava ficar aqui. Sam Waldman e seu pessoal, eles costumavam ir l sempre. Ocupavam o lugar todo para planejar um filme, mont-lo ou talvez apenas dar festas. O lugar era magnfico naquela poca. Voc sabia disso? Eu disse a ele que sim. Ningum me reconheceu. Ningum comentou que minha nica bagagem era trezentos dlares em livros enormes. Ningum se ofereceu para carregar os livros at o meu quarto, que tinha uma janela com o vidro rachado e uma colcha cheia de queimaduras de cigarros. Meus livros eram a coisa mais nova do quarto, sendo que o Historia Monstrorum era uma reedio de 1948. Descobri que o grifo era o mais misterioso dos smbolos sepulcrais. Que remontava ao segundo milnio. Que o grifo minoano era o de cabeleira de cachos negros espiralados. Que o grifo era o maior predador de todos os monstros mitolgicos, guardio de tesouros e devorador de coraes humanos. Que Milton havia mencionado um hipogrifo, presumivelmente um hbrido de um hbrido. Os sumrios, assrios, babilnios, caldeus, egpcios, micenianos, indo-iranianos, srios, citas e gregos, todos tinham grifos. Assim como a Grande Los Angeles. Sentei-me janela at depois da meia-noite, fumando e observando o cu, esperando pelo telefonema de Gerry. Nuvens deslizavam pela lua: formas fantsticas, enroscando-se l no alto. A fumaa subia do meu cigarro em cachos espiralados. Em algum lugar alm da janela, na escurido, ouvi o som de algo abocanhando alguma coisa. Uma vez, quando Brad era muito pequeno, eu peguei alguma doena, no me lembro qual. Mas eu tinha febre, resfriado, nusea. A zeladora tinha fugido com o jardineiro e dezesseis bifes. Meu brevemente-ex estava fora fazendo o que todo j-ex
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faz; Richard sempre gostou de fazer as coisas antes do prazo. O telefone estava mudo por causa de um vendaval. Por quarenta e oito horas, foram apenas eu, Brad e vrios milhes de germes. Em um dado momento, perdi o controle, chorando mais alto do que o vento e o beb, voz principal do coro grego. Brad tinha se calado e engatinhou at perto de minha cama. Ele me examinou, contorcendo o pequeno rosto. Depois, disse, triunfante: Toalha! Toalha! e saiu correndo para buscar um pano sujo para enxugar o meu rosto. Esta se tornou uma das minhas memrias mais preciosas. O que eu vou ser quando crescer, mame? Ventava do mar aquela noite. Eu podia sentir o aroma. Em algum momento depois da meia-noite, o telefone tocou. Clia? Gerry. Oua, amor... estou indo para a. Algum problema? Vamos l, Gerry, me diz. Estamos ambos muito velhas para dramas. Eu a podia ouvir pensando. Quando era um agente, ele costumava negociar enquanto arrancava folhas de ficus benjamina ao lado do telefone do escritrio. Em um ano bom, sua exfoliao superou a do United Logging. Ele vendeu as casas de praia, Clia. Ambas. No foi por um preo ruim, mas ele investiu insensatamente. Foi muito longe. Voc pode recuperar alguma coisa se cortar as asas dele agora, mas todo o castelo de cartas vai ficar desequilibrado. Voc vai ficar com menos de um quarto do que tinha, mesmo contando com a venda das aes. Voc ainda no uma mendiga, mas a coisa no vai bem. Eu acho que tem mais alguma coisa que voc ainda no me contou. A imprensa est alvoroada. Cherlyn est em trabalho de parto. J? J. Mas so s oito meses! Sim, mas com este... beb, eles esto dizendo que o tero no podia agentar mais. o que esto dizendo... mas que diabos eu sei? Estou saindo agora para pegar voc. Eu vou pegar um txi.
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caro demais para voc disse Gerry, desligando. Compreendi. Ela faria tudo o que pudesse para me persuadir a processar Brad. Talvez eu a deixasse fazer isso. Embrulhei meus livros e chamei um txi. Depois, resolvi deixar os livros em cima da cama. O Conquistador parecia um bom lugar para eles. O txi s pde chegar at um quarteiro de distncia do hospital. Forcei passagem atravs da multido, argumentei para passar pelo cordo da polcia, me esquivei das cmeras de TV e gritei durante o caminho at a sala de espera. Sou a sogra da senhorita Lincoln. Sou a sogra... Senhorita Lincoln... O beb... a av... Mais TV, mais reprteres. Gritos, caos, copos de isopor amassados. Uma enorme enfermeira em um ofuscante uniforme cor-de-rosa me agarrou pelo brao e me puxou at o elevador, que fechou as portas to rpido que perdi minha bolsa. A coisa t feia, no? ela disse, rindo. Papadas de gordura danaram em seus ombros. Piscou para mim. Preferia que Brad tivesse casado com ela. Ele estava no quarto de recuperao com Cherlyn, mas o espetculo principal j tinha acabado e um prestativo mdico residente o tirou com muita educao de l e desapareceu. Preferia que Brad tivesse casado com ele. Mal iluminado, o corredor tinha o silncio arrepiante caracterstico de todos os hospitais a essa hora da noite. Mame! Voc vov! Ele usava um avental de mdico e uma mscara, que lhe caam como uma luva. Abri a boca para dizer... o qu? Ainda no sei... mas ele foi mais rpido. Ela perfeita! Espere s para v-la! A pequena Angela Dawn. Perfeita. E Cherlyn est bem, ela est descansando para a entrevista coletiva. Claro, queremos que voc esteja l tambm! Este um grande dia! Brad... Perfeita. Voc nunca viu um beb assim. Isso, claro, era bem verdade. Ns vamos embrulh-la primeiro, deixar que vejam o seu rosto e cabelo, escuro como o seu, me, e s aos poucos nos deixaremos persuadir a descobri-la. Ns proibimos cmeras no
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hospital, claro. Eu... Espere s at v-la! Ele parou. E eu sabia. Sabia antes que ele tivesse me encontrado no meio do corredor, antes que ele tivesse pegado em meu brao, antes que tivesse sorrido para mim com aquela sinceridade que poderia vender tubos de imagem Sony. Eu j sabia o que ele ia dizer e o que eu ia dizer, embora at aquele momento estivesse to confusa quanto o crebro de Cherlyn. Ele colocou a mo no meu ombro. Voc vai querer contribuir para os fundos de sua primeira neta. Eu estou processando voc por m administrao de fundos. Ficamos parados, olhando um para o outro. Eu me senti exausta, doente e velha. Toalha, toalha. Espere! grasnou uma voz. Espere, espere, no comece a entrevista sem mim, seu filho da puta! Cherlyn veio rodando numa cadeira de rodas motorizada cor-de-rosa, seguida por uma chocadssima enfermeira, que falava sem parar. Cherlyn vestia uma camisola cor-de-rosa com coelhinhos, mas seu cabelo estava preso com rolos e a testa estava coberta de suor. Uma das enfermeiras segurou sua mo para afast-la do boto para a frente; Cherlyn deu meia-volta na cadeira, cravou as unhas compridas na enfermeira e gemeu de dor. Estremeci. H uma hora atrs essa mulher estava em trabalho de parto. Vocs estavam indo sem mim! Vocs estavam indo sem mim! Eu vi Brad avaliar a situao. Claro que no estvamos, querida. Cherlyn, meu amor, voc deveria estar na cama! Voc queria comear sem mim, seu filho da puta! A enfermeira enrolou um leno de papel no brao arranhado. Brad se ajoelhou ternamente ao lado da cadeira, murmurando palavras carinhosas. Cherlyn olhou para ele como se fosse a grgona olhando Perseu. Tentou esbofete-lo, mas gemeu
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novamente de dor ao levantar o brao. Brad recuou para evitar o tapa e esbarrou na enfermeira que estava segurando o beb e dizia, preocupada: Senhorita Lincoln! Senhorita Lincoln! A senhora devia estar na cama! Foi o que eu disse a ela! exclamou a primeira enfermeira ainda segurando o brao e olhando para Cherlyn com raiva. A enfermeira com o beb tentou passar esquivando-se. Brad se esticou e tentou tirar o beb, uma trouxa rosa, de seus braos. Sr. Felder! O senhor est sem mscara! Este beb vai direto para a enfermaria de alta segurana! Besteira disse Brad. A pequenina tem uma entrevista marcada com a imprensa. Ele avanou para pegar o beb com as duas mos. A enfermeira segurou-o com mais fora. Cherlyn tentou alcan-lo da cadeira de rodas, fazendo caretas de dor e fria. Me d esse beb! Eu tive esse beb! Eu avancei para... qu? Adicionar mais duas mos s que j puxavam o beb? Brad, sendo o mais forte, venceu. Ele puxou o embrulho da enfermeira e a empurrou com tanta fora que ela cambaleou at a parede do corredor. Ouvi um ronco ao longe, como a aproximao de uma horda de brbaros. Brad! Cherlyn gritou, estridentemente Me d o beb! Comeou a socar-lhe os joelhos. Brad hesitou. Uma das enfermeiras estava apoiada parede com um olhar esgazeado. A outra, feita de material mais resistente, saiu correndo pelo corredor na direo desimpedida, possivelmente para buscar ajuda. Parece que isso o fez decidir. Ele abriu seu sorriso largo e baixou o beb, ternamente, ternamente, at os braos da me. Aqui est, querida, no se aflija, voc passou o diabo, pobrezinha. Aqui est ela. Voc a tem agora, tudo est bem, aqui est ela. Cherlyn agarrou o beb, olhando Brad com dio puro. Vocs estavam indo sem mim!
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No, no, querida, voc se enganou. Deus, olhe para voc, olhe para vocs dois! Comovido pela viso de tanta maternidade, Brad passou a mo nos olhos. Cherlyn olha para ele, furiosa. A enfermeira vai trazer os mdicos aqui para levar o beb enfermaria em um minuto. Se ns queremos falar imprensa, vamos agora. Um segundo s. Assim que mame vir o beb. Sua primeira netinha, mame. Deus, eu lembro como vov foi importante para meu crescimento! Teria sido uma grande perda para mim, se tivesse havido alguma interferncia naquela relao avneto. Havia lgrimas em seus olhos. At ele fazer seis anos, a av pensava que seu nome era Rod. Brad pegou meu brao e me levou at a cadeira de rodas. No final do corredor, as portas se abriram. Eu observei por algum tempo Cherlyn e Brad, mas me esqueci deles quando notei que Cherlyn estava desfazendo o embrulho rosado. O beb abriu os olhos. Olhei a pequena Angela Dawn e recuei. A sala escureceu, mas logo depois voltou ao normal. Havia pessoas nela: mdicos dando ordens, Cherlyn gritando, Brad. Brad, meu filho. Estava olhando para mim diretamente, me dando por um momento toda sua ateno, o tesouro que todas as crianas pensam em pedir aos pais. Para trs, para trs. sempre bvio quem tem o tesouro, quem o ladro que se arrisca ser ferido por se aproximar dele. Quem o predador que se alimenta dos coraes humanos. Brad disse baixinho: No linda? Sim respondi. Ela era. Ele continuou: Voc no iria arruinar o futuro dela, iria, me? Voc deixaria sua vidinha comear com av processando o pai dela? Eu no disse nada, mas ele sabia. Com um sorriso satisfeito, ele me beijou e voltou a discutir com os mdicos que
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estavam tentando interferir com sua entrevista imprensa, por um motivo to banal como a sade de um beb. Eu me retirei furtivamente na outra direo, passei pelos elevadores, vaguei pelos corredores at encontrar uma sala de espera vazia, onde me sentei. Ele no sabia. Sendo Brad, ele talvez no saiba por um longo tempo. Sendo Brad, talvez jamais chegue a saber. Mas eu sabia. No segundo em que vi o beb, eu soube. Os riscos ocultos, as ligaes ocultas. Comecei a rir. Pobre Brad... talvez nunca viesse mesmo a saber. E Cherlyn no contou seu sonho a mais ningum e eu duvido que ela mesma venha a lembrar. Provavelmente, nem Angela Dawn, a linda Angela Dawn, vai saber. A no ser que algum dia, num rasgo de afeio de vov, eu a segure com fora para que no se levante do meu colo e diga a ela. Eu contaria a ela sobre o primeiro momento em que eu soube: o momento em que ela abriu seus lindos olhos. Eles eram negros, no azuis como na maioria dos recmnascidos, mas negros: negros como a noite, negros como as eras remotas. Cachos espiralados, sedosos e negros sobre sua cabea macia. Dizem que os bebs no so capazes de enxergar bem, mas eu acho que ela me viu, que viu a todos ns com aqueles olhos furiosos de predador, fixos nos rostos dos pais. Algum entrou s pressas no pequeno quarto, me empurrando e ligando a TV. Eu no fiquei l. Eu no precisava assistir entrevista coletiva para conhecer essa pequena maravilha da engenharia gentica. Eu tinha visto os olhos de Angela Dawn. No precisava ver as asas.

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A cadeira cinzenta em que Bobby se sentou estava fria. O assento de plstico era pouco confortvel. Imediatamente, sentiu-se envolvido pelo odor familiar da cabina. Custou para colocar os fones, porque o cabelo comprido teimava em se embaraar nos fios finos e no arco de metal cromado; no conhecia ningum que tivesse tanta dificuldade para colocar na cabea um par de fones. sua volta, as cabinas do Instituto de Estudos Interativos se distribuam em filas com preciso geomtrica, quase todas ocupadas: por estudantes da universidade prxima; por professores da mesma universidade; e por aqueles que simplesmente queriam saber um pouco mais a respeito da vida de escritores e artistas, polticos e executivos, cujas vidas e histrias estavam armazenadas em um disco frio: um vale dos reis disposio dos interessados. O sistema dispunha de quatro nveis de acesso, cada um com um preo diferente: demonstrao, pesquisa superficial, pesquisa profunda e aprendizado automtico ou AA.
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Quanto mais fundo voc ia, mais voc aprendia e mais voc pagava. PASSE O CARTO, POR FAVOR, pediu a tela. O verde estava borrado nos cantos. Bobby tambm se sentia um pouco borrado, pois era muito cedo e a cabea ainda doa da farra da vspera, mas passou na mquina o carto azul de estudante (que havia conservado porque lhe dava direito a um desconto; havia deixado de ser estudante fazia trs anos) e esperou quase pacientemente a resposta do terminal. NVEL DE ACESSO DESEJADO? PESQUISA PROFUNDA, digitou Bobby. Na verdade, ele preferia um AA, mas o dinheiro mal dava para pagar uma pesquisa profunda. No tinha importncia. Em breve as coisas mudariam. PESQUISA PROFUNDA, confirmou o terminal. ASSUNTO DESEJADO? Desejado o termo correto, pensou Bobby, enquanto digitava as palavras mgicas: CHRISTOFER LISTT. Dispunha apenas de duas horas de pesquisa, de modo que no perdeu tempo revendo o que j sabia, sabia, sabia: Christofer Listt, poeta do final do sculo XX, teatrlogo, crtico social, romancista radical; dono de um toque de Midas, todos os seus trabalhos eram igualmente reverenciados pela crtica e adorados pelo pblico. Depois de uma carreira meterica, sua ltima obra, As Energias do Amor, tinha sido dramaticamente interrompida pelo inesperado suicdio do autor com a idade de apenas vinte e nove anos. Buuu! exclamou Bobby para a imagem que sempre aparecia nesse ponto da narrativa: buuu para os cabelos louros e mas do rosto proeminentes, para o corpo surpreendentemente musculoso e o peito msculo e cabeludo, para o sorriso discreto e para tudo o mais, enquanto a tela passava a mostrar a ltima entrevista e Bobby repetia as palavras baixinho, em unssono com o saudoso artista: Sempre achei que, permitindo que o pblico chegue perto demais, o artista permite, e mesmo estimula abertamente, o tipo de familiaridade excessiva que acaba por destruir o encanto. Aquele sorriso cativante. Bobby rangeu os dentes. O filho
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da me era simptico, isso voc tinha que reconhecer. Olhe s aquela entrevistadora cruzando e descruzando as pernas. Existe um velho ditado continuou Christofer, acompanhado por Bobby no teatro... ou ser na poltica?... Uma pausa curta para o risinho de apreciao da entrevistadora, e o gesto de cabea de Bobby, que sabia o que estava para vir. ...que diz o seguinte: Deixe-os sempre esperando mais. Dois dias depois daquela entrevista, Christofer foi at o seu bar favorito e, depois de beber cinco garrafas de Guinness estupidamente gelada, matou-se com um rifle de plasma Smith & Wesson, modificado para mxima disperso: um mtodo complicado, mas de efeito. O banheiro dos homens ainda no havia comeado a pegar fogo quando a gritaria comeou. Muro das lamentaes pr-fabricado, observou Bobby, mas com evidente prazer. Quanto mais vezes revia a histria (e j tinha revisto a histria tantas vezes que estava ficando duro), mais se convencia de que o filho da me tinha tido classe at o ltimo momento. At o fato de deixar sua obra-prima inacabada... isso, principalmente. As Energias do Amor se havia transformado em uma eterna guloseima submetida a uma mastigao infindvel, cada crtico livre para terminar a obra da forma que lhe aprouvesse Um golpe de mestre disse Bobby para a tela, que no momento estava mostrando uma lista de livros que Bobby j havia lido vrias vezes; seu trabalho de escritor de histrias porn lhe deixava tempo de sobra para a leitura. Agora estava chegando a melhor parte, a nica que justificava uma pesquisa profunda. Um AA teria sido ainda melhor, mas pacincia. Bobby Endireitou o corpo, encostou as costas no encosto da cadeira. Ol, cretino disse, para o sorriso sereno de Christofer Listt Como vo as coisas na terra dos mortos? Ol, Robert Bridgeman disse a voz melflua do artista. um prazer falar com voc Voc um grandessssimo mentiroso disse Bobby, jovialmente mas eu tambm sou, de modo que est tudo bem A mudana do disco frio para o PSC, processador super155

condutor, era o que compensava o preo da viagem. Ser capaz de conversar com uma rplica do grande Christofer Listt, de v-lo e ouvi-lo responder, ainda que de forma limitada, a perguntas pessoais, era no apenas divertido, mas tambm extremamente til para um escritor principiante. O AA deixava no fregus uma impresso mais profunda, mais duradoura, mas no momento aquele contato pessoal era aceitvel. Mais que aceitvel; era indispensvel De que quer falar, Robert? Do assunto de sempre, Christofer. De voc Que quer saber? As Energias. Como que o livro termina? A pergunta ritual, que recebia sempre a mesma resposta ritual As Energias um livro inacabado, Robert. No sei como termina. Deixe as mentiras para os turistas, cretino. Bobby inclinou-se para a frente o quanto os fios permitiram e coou o queixo com barba por fazer. Vamos, Chris, eu e voc somos velhos amigos. D uma colher de ch para um colega de profisso. Voc tambm escritor, Robert? Bobby deu uma gargalhada. Como se voc estivesse interessado em saber! Escute, sou eu que estou pagando e sou eu que fao as perguntas! Quando voc estava naquele pedao em que Vincent est se preparando para passar Antnio para trs para deix-lo sem tosto, por que incluiu aquela longa reminiscncia? A cena est totalmente deslocada, cara. No compreende isso? No entendi o que quer dizer, Robert. Voc s vezes gosta de bancar o tapado, no ? Est bem, vou explicar: por que Vincent de repente fica to sentimental? Por que a infncia de Antnio poderia tornar o golpe ainda mais traumtico? E aquela histria do papagaio chins em forma de drago? No adianta dizer que uma espcie de Rosebud! Sabe que no acredito nisso. Sei reconhecer uma metfora de longe! As duas horas, como sempre, passaram depressa. Christofer interrompeu o que estava dizendo no meio de uma frase,
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agradeceu a Robert de forma impessoal por seu tempo e interesse e mergulhou de volta na terra do nunca da tela verde, deixando Bobby com uma dor de cabea incipiente e uma grande sede insatisfeita: nesse ritmo, jamais terminaria As Energias. Robin, tomando ch com bolinhos em sua mesa cativa do Smart Bar, tecnofetichista ao extremo, ganhando um bom dinheiro adaptando a tecnologia moderna para torn-la ainda mais moderna. Robin, um amigo do tempo do colgio, cujos sapatos custavam mais que uma semana do aluguel de Bobby. Ol, rapaz disse Robbin, em seu sotaque arrastado do Alabama. Puxe uma cadeira. Como vo as coisas entre voc e o falecido? Devagar, cara, muito devagar Bobby pediu um caf da Guatemala e um prato de bolinhos. A verdade que eu posso estar precisando de uma injeo de entusiasmo. Que tal? Robin sorriu. Vocs artistas so todos iguais. Puro esprito, toda essa conversa, e esto sempre procura de atalhos. Arranjei uma menina a noite passada e tudo que ela queria era me levar para casa para que eu preparasse para ela umas fitas de demonstrao. Voc foi? Ao apartamento dela? Claro que no. Tem pernas bonitas, mas no tanto assim. Sabe quanto eu ganho por hora por esse trabalho? No me conte. Escute, eu realmente estou com um problema, Robin. Quanto que voc cobra s para ficar a escutando? Para voc, irmo, nem um centavo. Ei, meu anjo, mais um ch, est bem? O que eu quero disse Bobby, esticando as pernas compridas sentindo o arrepio da inspirao nas tmporas o que eu quero um jeito de violar a segurana do terminal, de ir mais fundo que o AA. Eu tenho que desvendar os segredos do Sr. Chris, Robin. Caso contrrio, jamais terminarei. Hum. Escute. Por que esse trabalho to importante
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para voc? Pode me explicar? Bobby franziu a testa. Havia uma resposta mais profunda, pensou (e foi um pensamento desagradvel), mas iria faz-lo parecer um tolo; a resposta superficial seria suficiente, obrigado. Dinheiro explicou, esfregando o polegar no indicador em um gesto lento e voluptuoso. Sabe por quanto eu poderia vender o ltimo Captulo de As Energias do Amor? - Sabe que eu no sei, cara, ento por que pergunta? Se eu conseguisse escrever o ltimo captulo, terminar o livro, poderia comear a escrever meus prprios romances. Que mudana, pensou Bobby, rindo por dentro, que golpe para um sujeito que gasta o seu talento escrevendo roteiros para fitas de vdeo de terceira classe. Eu poderia pagar os seus servios, cara, est entendendo? Robin riu. Est bem. Entendi. Voc quer violar a segurana, certo? Deu um tapinha na borda da mesa com os dedos curtos e habilidosos. Vamos ter que arranjar para voc um desvio, alguma coisa que faa o computador pensar que est se comunicando com uma de suas prprias memrias. Acesso seletivo, compreende? No disso Bobby. No compreendo. Foi por isso que vim falar com voc, certo? Os dois comearam a rir. Que que isso quer dizer, trocado em midos? Acabei de trocar em midos. Sabe como funciona todo o sistema? No, e nem acho que isso seja... Claro que . Escute, irmo. Robin tomou flego e falou dos princpios bsicos do PSC, chamando-o de sesso esprita eletrnica. Referiu-se ao disco frio como uma geladeira cheia de ondas cerebrais, explicou que a eletrnica molecular permitia gravar os sinais produzidos pelas clulas nervosas do crebro, tornando possvel registrar os pensamentos dos grandes homens e mais tarde reproduzi-los e
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estud-los vontade. Na verdade, cara, a coisa em princpio muito simples disse para Bobby. Outro ch aqui, mocinha, e uma cerveja para o meu amigo disse para a garonete. Obrigado disse Bobby, quando cerveja chegou. Era uma Polski, sua preferida. Ento, voc pode fazer o que eu pedi? Robin sorriu, mostrando os dentes muito brancos. Claro que posso. S que nunca tentei nada parecido. Riu da cara de desconfiana de Bobby. O nico problema o seguinte: se o computador pensar que voc parte dele (o que exatamente o que queremos), h uma pequena probabilidade (note bem que estou dizendo pequena) de que voc seja apagado Apagado, como? Quer dizer como dados que no prestam mais? muito pouco provvel que isso acontea, mas uma possibilidade. Pode ser tambm que o computador deixe voc louco, colocando na sua cabea informaes desconexas. Robin comeou a rir. Voc devia se olhar num espelho. Bobby se forou a rir tambm. Voc quer tanto assim?, perguntou para si prprio. Quer mesmo escrever esse ltimo captulo? Ser fcil, depois de entrar no computador. Voc pode escrev-lo, voc sabe que pode, pode apresent-lo ao mundo inteiro, que no leria as coisas que voc escreve nem que fosse pago para l-las. Pode fazer o mundo gostar dele, ador-lo, reverenci-lo como se tivesse sido escrito pelo filho da me em pessoa. Voc pode ficar com o futuro que ele destruiu, pode ser uma celebridade em vez de um joo-ningum; pode ser Christofer Listt se quiser, pode ser melhor que Christofer Listt. Que importa se me custar o crebro? disse para Robin. Eu no o estou usando mesmo para nada de til... assim que se fala disse Robin, chamando a garonete com um gesto. Outro prato de bolinhos, querida, e uma cerveja para o meu amigo. No fundo, no era difcil. Depois que Robin se interessou,
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no levou muito tempo para fabricar um prottipo, um arco de metal com fios parecidos com o dos fones comuns; Bobby colocou-o na cabea com a dificuldade habitual. Isto me far passar pela segurana, passar pelo AA e tudo o mais? Ser to fcil assim? Isto colocar voc onde o cara vive disse Robin, manipulando os fios. Ou no vive, dependendo do caso. Est bem. Qual mesmo a probabilidade de o computador fritar o meu crebro? Esquea. S vai servir para deix-lo nervoso. Robin passou a mo pelos fios, com um sorriso superior nos lbios. Sabe quando vale um aparelhinho desses? Sabe quanto dinheiro, por exemplo, um mdico recm-formado me pagaria por uma coisa assim, capaz de coloc-lo em contato direto com Steiner e de Pauw? Uma cura para o resfriado, cara. Sabe quanto vale? O rosto plido emoldurado pelos cabelos louros parecia um anjo tecnolgico anunciando a boa-nova. s vezes surpreendo a mim mesmo, sabe? Sei. Bobby respirou fundo. Este era o momento que temia, a hora em que iria se dar conta de que no havia mais retorno. Fosse como fosse, no era hora de se arrepender. Est bem, Robin. Mas como foi... Se vai perguntar como foi que consegui, desista. Voc no compreenderia. O sorriso de Robin desapareceu. E se ia perguntar quanto , desista tambm. Tudo que lhe peo para no vend-lo para ningum depois que no precisar mais dele Deu uma gargalhada. Isso eu mesmo posso fazer. E jamais mencione o meu nome. Que tal este gesto de... amizade, rapaz? Inesperadamente, os olhos de Bobby ficaram midos. S podia ser falta de sono. Muito obrigado. Acontea o que acontecer, jamais devo mencionar o seu nome, certo?
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Isso mesmo. Depois que voc entrar na casa do velho Christofer pela porta dos fundos, conte-me como foi, est bem? Robin sorriu de novo e deu um tapinha nas costas de Bobby V com calma da primeira vez. Mantenha os ps no cho, est me entendendo? Claro. E veja se dorme bem antes de comear. Faa uma boa refeio. Est com um aspecto horrvel, sabe Sei. Bobby se deu conta do que tinha na mos e riu tanto que teve dificuldade para parar. Dormiu, comeu, dormiu de novo e acordou para vestir uma camisa preta de algodo e uma cala cinzenta, procurando parecer uma pessoa respeitvel, acima de qualquer suspeita. Chegou at a porta antes de se dar conta de que estava com um aspecto ridculo; levou dois minutos para trocar de volta para roupas comuns; a nica diferena era um gorro, que escondia os fones; Robin havia jurado que passaria pela segurana sem um segundo olhar. No tero nenhum motivo para suspeitar assegurara ao rapaz. Voc se preocupa demais, cara. Robin estava certo. Mesmo assim, as mos de Bobby tremiam. Encaminhou-se para a cabina de sempre, passou o carto, sabendo que tinha crdito suficiente para satisfazer ao Sr. Computador. Quanto ao Sr. Listt, quem poderia dizer? NVEL DE ACESSO DESEJADO? APRENDIZADO AUTOMTICO. At agora, tudo bem. APRENDIZADO AUTOMTICO. ASSUNTO? CHRISTOFER LISTT 917/68. A vem o choque, se que vai haver um, pensou, e podia sentir o cheiro de suor na axilas, desagradvel como cerveja choca. Ainda bem que no h ningum me observando, pensou. Devo estar parecendo um criminoso. CHRISTOFER LISTT 917/68 e depois uma seqncia de smbolos, caracteres desconhecidos, alfanumricos frios e incompreensveis e uma sensao de entorpecimento, de desorien161

tao, como se estivesse nadando em guas turvas, e uma dor na cabea, como se estivesse de ressaca. Afinal, como se estivesse finalmente voltando superfcie, ouviu uma voz: Que diabo est acontecendo? Pensou que era sua prpria voz, e quase riu. Foi ento que ouviu a voz dizer: Ento estou morto para sempre desta vez? A voz era como na entrevista, o mesmo timbre, o mesmo sotaque mas o tom impessoal havia desaparecido. Seguiu-se um momento de silncio, no qual a surpresa alimentou a si mesma e os ecos da voz lhe contaram milhares de coisas, fizeram-no contemplar uma nova realidade. O silncio foi interrompido por um suspiro, um suspiro cansado, e aquela voz de novo: E agora? Meu nome Bobby balbuciou Bobby, sem pensar, e ouviu o som cortante da verdadeira gargalhada de Christofer; no o falso calor da alegria de um cone, mas o humor custico de um homem para quem nada mais tem graa. Quanto voc teve que pagar, Bobby, para aparecer aqui de forma to inconveniente? Ser algum tipo novo de aparelho? Por trs das palavras havia surpresa: Bobby podia sentir isso. A pergunta o deixou sobressaltado; a voz era inconfundvel, mas ser que os guardas de segurana estavam escutando? Robin havia conseguido faz-lo passar para o outro lado, mas no havia maneira de saber quem estava sua espera. No da sua conta disse Bobby, no tom mais duro que pde. Que lhe importa? No uma questo de me importar ou no. S que muito diferente da minha maneira habitual, que se parece com a de um quadriplgico em um deserto. Muito rida, entende? Se to ruim aqui, por que se deixou gravar em disco? Um desejo insatisfeito pelo zero absoluto da morte. A frase deixou Bobby comovido. O filho da me continuava bom como sempre. Mas voc no est realmente morto, est? Quero dizer: sei que no deixou clulas para fazer clones... Tinha esperana de no deixar nada, mas fracassei, meu amigo Bobby.
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Seguiu-se um silncio aterrador, como se, nadando, tivesse mergulhado at um abismo to profundo que nem o som podia chegar. Depois, Christofer disse: Voc ento conseguiu passar pela segurana? Sem ser incomodado pelos ces de guarda? No sei... se havia algum tipo de programa de vigilncia, no me dei conta disso. Saber que havia superado perigos desconhecidos o deixou ainda mais feliz de estar ali, especialmente porque os riscos j haviam ficado para trs. Por que veio aqui? Eu queria... eu quero... Vamos, seu cretino, pergunte a ele! Quero saber como termina As Energias. Uma gargalhada quase histrica. Oh! No possvel! Um f! Christofer riu tanto que Bobby comeou a ficar assustado, e depois parou de repente. Conte a verdade, seu merdinha. Est bem, seu cadver filho de uma puta. Estou falando a verdade. Quero saber como o livro acaba. Eu mesmo quero escrever o ltimo captulo. Por que diabos e uma porta se abriu na voz de Christofer, vasta, fria e desolada voc se daria a esse trabalho? A verdade subiu superfcie, imediata, amarga: Porque sou um maldito escritor barato, por isso, seu idiota! Porque eu tenho que ser voc para que algum preste ateno em mim! No domnio distante da cabina, seu corpo tremia de raiva. Satisfeito agora? Christofer falou, com uma amargura to corrosiva que a raiva que Bobby estava sentindo desapareceu como que por encanto. Sou o rei dos escritores baratos, Bobby, e a maior ironia que ningum jamais desconfiou. Eu, porm, sei muito bem disso. E jamais me esquecerei. Porque nada do que escrevi faz o menor sentido.
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Faz sentido para mim. Uma longa pausa. Bobby teve a impresso de balanas funcionando, ofertas aceitas, um trato sendo preparado. Ento eu vou lhe dar o seu final, Bobby. E voc vai me tirar daqui, de uma vez por todas. Tirar voc? Quer dizer como um zumbi? No posso nem mesmo... Acabei com um corpo melhor que o que poderia comprar com todo o meu dinheiro. Preste ateno: voc conseguiu chegar aqui, no conseguiu? Ento arranje um jeito de me tirar. No me interessa como, mas eu quero morrer. E quero que voc me ajude nisso. Ei, eu no sei nem mesmo como voc est vivo aqui dentro. Tudo que queria era... Ou faz um trato comigo disse Christofer, com a voz fria como gelo ou cai fora agora mesmo. Mat-lo? Aconselhar-se com o maior pr-modernista da histria e depois assassin-lo? Diabos! exclamou Bobby, sentindo o pensamento distender-se no que poderia ser considerado como um sorriso mental. Negcio fechado! Voc quer fazer o qu? A luz plida da manh que invadia o Smart Bar fazia Bobby parecer um cientista louco. Robin, cara, preste ateno. Estou prestando. O amigo sacudiu a cabea, como se estivesse tendo dificuldade para acreditar nas palavras de Bobby. Escute, no tenho a menor idia de como o sujeito foi parar l dentro, mas vou fazer o que puder para ajud-lo. O que puder. Bobby esperava receber o final de As Energias naquele dia, mas Christofer se recusou, e achou graa da frustrao do rapaz. Minha vida terminou mal uma vez disse e no quero que acontea de novo. Que quer dizer com isso?
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Era como algum que acabou de aprender a segurar um lpis assistindo a uma demonstrao de caligrafia feita por um perito: a descrio do primeiro despertar de Christofer, do pnico que sentira ao descobrir que no estava no sono que procurava, mas sim aprisionado em um estado de perptua conscincia, deixou Bobby arrepiado. Que horror, acordar para um paradoxo daqueles, saber em que armadilha voc havia se metido. Christofer no sabia se tinha havido alguma diferena no processo de gravao. Pelo que sei, este lugar est cheio de almas to penadas quanto a minha. Talvez voc pudesse ter uma segunda carreira, como anjo da morte. Ei, j tenho problemas suficientes tentando descobrir um jeito de... voc sabe. Um jeito de me matar. No seja to tmido... no quer saber como As Energias termina? Bobby franziu mentalmente a testa. Claro. Mal posso esperar. No h nada de errado em matar algum que deseja morrer, no ? No adiantava ir ao Instituto enquanto no tivesse uma soluo para o problema. No fim da semana, Robin ligou. Tive uma grande idia disse, sem notar a falta de entusiasmo de Bobby. No sei se vai dar certo, mas vale a pena tentar. Ei, Bobby, est me ouvindo? Pode falar. Pode dizer ao seu amigo para comear a lhe contar o final do livro. timo. Obrigado. Vou dizer a ele. Na manh seguinte, no Instituto, Christofer perguntou: Qual o problema? Nenhum problema. Voc no sabe mentir, Bobby. Christofer fez uma pausa e depois disse: Falou com o seu amigo? No. Pare com isso! Est bem, est bem! Falei com ele ontem.
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Boas novas? Se quiser cham-las assim... Parece que ele descobriu um jeito. Christofer comeou a rir com tanta satisfao que Bobby se sentiu chocado. Ningum deveria se sentir to feliz com a perspectiva de morrer, mesmo que j estivesse morto. De repente, Bobby encontrou uma sada. E se o Instituto descobrir que fui eu que, voc sabe, que fui eu que apaguei voc? Vo me processar. Podem at me colocar na cadeia. Estava sorrindo. No posso correr esse risco. O risco que no pode correr o de me deixar irritado a ponto de esgan-lo! No me venha com esse tipo de brincadeira, Bobby. Fizemos um acordo e vai ter que cumpri-lo. Alm disso acrescentou, com voz sibilante se o seu amigo foi suficientemente esperto para coloc-lo aqui dentro, deve ser suficientemente esperto para tirar-me daqui sem deixar pistas. Se que eles sabem que estou aqui, o que pouco provvel. Do ponto de vista do Instituto, nada vai mudar; continuaro com o maldito disco, e se no continuarem quem vai se importar? Eu me importo? Voc se importa? Voc vai ter o captulo final de As Energias, vai ser o meu maior bigrafo, a maior autoridade mundial a meu respeito (o que j , na verdade, se parar para pensar a respeito), ou o homem, o escritor, capaz de fazer o que at mesmo o grande Christofer Listt no conseguiu: terminar As Energias do Amor! Quem vai enfrentar o homem que conseguiu o impossvel? O Instituto? Mesmo agora eles no conseguem impedir a sua entrada... imagine o que podero fazer no futuro! Francamente, Bobby concluiu, sem nenhum rancor na voz , s vezes voc to pouco razovel... Est bem, s vezes eu sou pouco razovel. Por que no me processa? Por que o seu esplio no me processa? Posso ir embora agora mesmo, voc sabe. Simplesmente dar o fora... Estava tremendo. Podia sentir os cotovelos baterem no encosto da cadeira distante; fazia muito frio na cabina. Maldito Christofer! Claro que tinha razo; no havia nada, na verdade, que o Instituto pudesse fazer, mesmo que descobrissem toda a
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verdade. O que era muito pouco provvel. O que Bobby tinha obrigao de saber. Que desculpa estpida havia usado! Da prxima vez, tinha que arranjar uma melhor. Bobby... Que ? Tem idia do favor que est me fazendo? Falava em um tom mais suave do que Bobby teria imaginado que fosse possvel; era de dar d. J no lhe contei tudo uma vez? Quer que lhe descreva de novo todo o meu tormento? Bobby ficou calado. Pense em As Energias... As Energias que se foda! Foda-se a sua estpida obraprima! No sei onde estava com a cabea quando resolvi escrever o maldito final! No sei onde estava com a cabea quando resolvi ler essa porcaria! Estava muito melhor como um escritorzinho de terceira classe! No acredito. Eu no quero matar voc, seu cretino! No d para enfiar isso na sua cabea? Estou arrependido do trato que fizemos! Estou arrependido de ter entrado aqui! Um longo silncio. Afinal, Christofer disse: No vou dispens-lo da sua promessa, mas vou lhe contar um segredo. No quero saber. No? um bom segredo. Aqui est. Fez uma pequena pausa, para ter certeza de que Bobby estava prestando ateno. Aqui est repetiu. At hoje, eu no tinha a menor idia de como termina As Energias. Bobby ficou sem ao por alguns instantes. Depois, no conseguiu emitir o grito que gostaria; o melhor que pde foi soltar um gemido rouco, carregado de raiva e frustrao, um som parecido com o que Christofer havia produzido no primeiro dia de seu cativeiro no disco frio. Oh, essa tima! exclamou, quando conseguiu falar. exatamente o que eu estava precisando ouvir! No, continue, v em frente, conte-me como a histria termina. No posso
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mesmo impedi-lo, posso? No, no pode. Christofer se interrompeu de novo, um tipo diferente de pausa. Depois: Voc se lembra da ltima cena, no se lembra? Aquela em que Vincent est prestes a arruinar a vida de Antnio, mas pra para pensar no papagaio em forma de drago e na infncia de Antnio? Claro disse Bobby, em tom amargo. E da? Ok. Voc disse outro dia que no tinha lgica o fato de Vincent tornar-se de repente to sentimental, e estava certo, sabendo apenas o que sabia. Agora, porm, podemos explicar o comportamento de Vincent. E voc est errado, Bobby, sei o que vai dizer e sei que est errado. Sabe o que Vincent recebeu em troca do papagaio chins? Sabe? Conte para mim. Um... sei l, um holograma de Lucie Lacey, acho. Que que isso tem a ver... O holograma era antigo, no era? Tinha pelo menos alguns meses, talvez mais. Os cantos estavam amassados, o meio estava ficando sujo e estava no armrio de Antnio h no sei quanto tempo. Ok. Qual era a artista de cinema preferida de Vincent? Lucie Lacey. Estava comeando. Ele sabia. Podia sentir. E quantos papagaios tinha Vincent? No sei. Voc no disse. Bobby teve que sorrir, porque doa como o diabo mas no podia deixar de saber, de adivinhar o desfecho, de adivinhar o porqu. Ficou calado, sorrindo, e deixou que Christofer lhe contasse. Centenas. Ou dezenas. Muitos, em suma. E quantos hologramas de Lucie Lacey ele possua? Todos. Todos, menos um. E como Antnio havia passado a vida inteira nos subterrneos... no, droga, desculpe, melhor voc contar. No disse Christofer, sorrindo tambm. Conte voc. A histria sua, no ?
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... fique quieto, deixe-me terminar... Ok, Antnio havia passado a infncia nos subterrneos, via o sol uma vez por ano, jamais subia superfcie... a pipa era o mximo, qualquer pipa, at mesmo a idia de uma pipa... e Vincent conseguiu o carto, o nico que ele no tinha... Parece que Antnio levou a melhor na transao, no parece? Silncio. No parece, Bobby? Mas Vincent conseguiu aquilo que mais queria, praticamente de graa. Mais silncio. S Antnio ainda tinha aquele velho carto. S Antnio. Oh, droga! Durante o novo silncio que se seguiu, os dois se tocaram, ou teriam se tocado, se tivessem mos. A mo de Christofer estava fria, a de Bobby quente e mida de suor. Apertaram-se as mos (no poderiam dizer por quanto tempo) e depois se separaram. Muito bem disse Bobby, com um sorriso tmido. Estou vendo que o velho mestre no perdeu a forma. Pode me chamar de Vincent, Antnio. Silncio. Depois: Quando que vai acontecer? O tom de voz era familiar para Bobby: traduzia uma impacincia alegre, como um carvo em brasa. Logo? uma pergunta boba, no , Christofer? Acho que todo mundo tem direito a uma pergunta boba... Claro que sim. Pode ficar com a minha. Um dia, depois que dominarmos o ar, os ventos, as mars e a gravidade, canalizaremos para Deus as energias do amor. Ser ento, pela segunda vez na histria do mundo, que o homem ter descoberto o fogo Pierre Teilhard de Chardin
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Alegria Trujillo estava debulhando milho para o jantar, e mal tinha levantado a cabea para olhar o pr-do-sol sobre o lago quando a bomba explodiu. Seu marido, Pio, estava sentado na varanda, cantando uma divertida cano sobre um padre que adestrou seu cachorro para latir para fornicadores, mas depois disso o cachorro no parava de latir para o bispo, quando este vinha em visita. Sua filha, Juana, tinha ido ao campo procurar mais duas espigas de milho maduras, e enquanto Alegria levantou a cabea imaginando por que Juana demorava tanto, o horizonte resplandeceu em branco. Olhem! gritou ela, pensando que o sol tinha-se tornado uma nova. As montanhas, do outro lado do lago, pareciam balanar e tremer; A quilmetros dali, uma nuvem de poeira vermelha e fragmentos de rvores se levantava ao ar. A nuvem vinha na direo de Alegria. Ela percebeu, que poderia ser ferida e ento sentiu uma dor aguda atravessando-lhe as costas e o abdome. Atordoada, ela se levantou, junto com pedras e rvores destrudas Lgrimas de dor escorreram-lhe pela face, e a menos de vinte metros ela viu o corpo mutilado de Juana se elevar no ar como que para encontr-la. Meu Deus, eu vou morrer!, Alegria pensou. E embora cerca de dois bilhes de pessoas tenham morrido tambm, ela foi apenas uma das poucas que tiveram tempo de gritar. O raiar do dia despertou as rvores Feduwah. Finas lnguas de folhas verde-escuras despontavam dos delicados galhos at que se tornassem plumas. Os pssaros-cobras, descansando nos arqueamentos das rvores, incomodavam-se com as ccegas provocadas pelas folhas. Ao menor toque, resmungavam e se lanavam ao cu, como se tivessem sido espetados. Abudoh lambeu os lbios, olhou para o cronmetro e cambaleou ao sair do hovercraft para urinar. Uma brisa errante trouxe som de vozes cantando em unssono e deixou Abudoh com os nervos flor da pele. Durante um bom tempo, se manteve parado, virando a cabea de um lado para o outro, testando a ressonncia do ar com o estalo de um galho fino, uma palavra sussurrada, uma tossidela. Ouviu
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um rudo proveniente da colina. A sombra de um pssaro-cobra inclinou-se para descer e aterrissou pesadamente no banco de passageiros do hovercraft. Abudoh o observou lutando por uma posio confortvel, dobrando e desdobrando as asas, enquanto tentava ficar de olho nele e investigar a embarcao, ao mesmo tempo. A tarefa era muito difcil para um rptil. Aps um momento, pestanejou freneticamente e pulou para o soalho ao lado do piloto, se estabelecendo prximo ao exaustor. Abudoh voltou para o hovercraft. O pssaro-cobra observou, ofegante. Pedaos soltos de carne sacudiam-lhe na garganta. Ele era branco-fosco, com costas e pescoo laranja-fogo e olhos amarelos do tamanho de almndegas. Abudoh abriu a metade da pequena porta e ps um p perto do rptil para ver se ele mordia. O pssaro-cobra deu um passo frente, colocou seu pescoo grosso como uma tora contra a perna de Abudoh e tentou empurr-lo para fora do barco. Abudoh sorriu maliciosamente, surpreso com a fora de resistncia do animal. O pssaro-cobra empurrou com mais fora. Tremia com o esforo enquanto fechava os olhos e umedecia os quatro tentculos que pendiam de sua boca. Ei, pssaro-cobra! Voc no tem medo de nada, hein? Abudoh sorriu. melhor voc ir embora agora! Um homem mau est para chegar! Ele pior que o prprio diabo. O pssaro-cobra ignorou as ameaas e tentou manter sua posio, mas Abudoh era muito mais pesado que o estpido rptil e o empurrou para o lado do passageiro. O pssaro-cobra resmungou, inconformado, e por fim, sossegou. Abudoh aconchegou-se no hovercraft, apertou bem seu roupo cinza contra o frio da manh e perscrutou a neblina no horizonte enquanto esperava a Intocvel aparecer. Quando isso acabar, ns vamos comemorar disse, dando tapinhas no pssaro-cobra. Os montes arredondados das colinas estavam com um no-caracterstico azul-acinzentado. Grandes mariposas de asas escarlates atiravam-se entre as rvores, pousando embaixo dos galhos para extrair seiva das folhas. A Intocvel saiu em silncio de detrs das nuvens, sua fuselagem brilhando excessivamente. As luzes de aterrissagem estavam apagadas, e Abudoh sabia disso. Seu estmago contraiu172

se ao ver a nave. Ela no era grande para uma nave interestelar, sua sofisticao revelava-se nos detalhes: a compacidade do drive, o design integrado que permite que ela seja pequena e de fuselagem lisa, a base retrtil imperceptvel da torre blindada rotativa. Muitas naves mais novas eram equipadas para descida em planetas, mas os custos eram inimaginveis. Uma nave como aquela devia valer dois planetas bola de areia, como Tabee. Abudoh sentiu nuseas, quis urinar de novo e desejou que a Intocvel fosse embora. Mas a nave desceu devagar e disps-se de encontro ao hovercraft. Abudoh forou um sorriso experiente. A nave aterrissou sua frente com um sussurro. Houve um fraco som sibilante enquanto o metal quente se contraiu e um chiado de vapor quando a vegetao sob a nave tocou o casco e murchou. Uma prancha para desembarque baixou, e Hwang Kwon desceu um homem magro, vestindo um sobretudo estilo macaco de mineiro. Atrs dele surgiu um rob de segurana preto e cinza, montado em rodas. Abudoh sorriu e percebeu uma fina camada de cabelo preto crescida no queixo de Kwon em uma semana. Por que, mestre Kwon, est deixando a barba crescer?!! Kwon passou a mo no rosto. Barba? Que barba? Isto um filhote de cachorro, eu estava comendo. Deu ento uma longa e autntica gargalhada. Abudoh lembrou as instrues de Hakim: humor perversidade. Simulou um sorriso, deu uns passos adiante e encontrou Kwon no final da prancha, com um abrao. Desculpe, estou atrasado. H pessoas na colina, uma grande fila trajando roupes amarelos. Eu as detectei numa foto de perscrutao. Eu sei, as ouvi cantando. So aclitos Maruan. Hoje seu dia sagrado. Eles sobem as colinas para saudar o amanhecer em celebrao ao futuro. Ento eles no devem estar interessados na gente. Kwon acenou na direo dos aclitos como se fossem desaparecer. Ento, trouxe cobahite? Certamente! Certamente! Est logo ali. Conduziu
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Kwon para uma rvore cada no p da colina. Trs robs-servos rolaram a prancha de desembarque, trazendo uma mesa, cadeiras, e uma toalha de mesa em linho. Abudoh observou-os por cima dos ombros enquanto andavam, mas no disse nada. Vocs so maravilhosos! No sei como conseguem. Com toda essa opresso e patrulha extra no Net, segurana reforada. verdade, as medidas de segurana esto tornando as coisas difceis.. Abudoh suspirou. No sei como vocs conseguem! O Pentat ir sempre entregar. O Net no pode nos deter, apenas retardar. E mesmo assim, no vale os gastos. No oco da rvore putrefata, estava um pequeno engradado de metal. Abudoh ergueu-o sobre um ombro, com um grunhido. Trouxemos doze barras. Duas a mais do que voc pediu! Vinte e quatro quilos e dois gramas. Dois gramas? Uma barra era mais pesada. Ns a pegamos enquanto estava sendo devolvida para reprocessamento. Oh. No est quebrada ou com qualquer problema? Oh, no! Est apenas mais pesada. Abudoh entregou o engradado a um rob cinza e preto para inspeo. Ele prendeu a respirao. Hakim havia assegurado que a caixa era prova de perscrutao, mas em um planeta como Tabee era impossvel saber os recursos tecnolgicos de um homem como Kwon. Mestre, este recipiente prova de perscrutao. Ainda no sou qualificado para apurar seu contedo disse o rob. Sim. Abudoh disse apressadamente, virando a cabea de um lado para outro, sem saber se olhava para Kwon ou para o rob. Isso foi solicitado, a fim de que passe oculto pela segurana reforada. H perscrutadores em toda parte. Gostaria que fosse aberto para verificao? perguntou o rob a Kwon. H cobahite na caixa, Byron? perguntou Kwon. A caixa prova de perscrutao repetiu o rob. provvel que haja cobahite na caixa? a massa correta respondeu o rob. Gostaria que
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fosse aberto para verificao? Kwon olhou para a caixa. Abrir gastaria tempo, e haveria o risco de contaminao radiativa. Olhou para Abudoh, e manteve o olhar por um momento. Acho que no ser necessrio, Byron. O Pentat no me desapontaria. O rob carregou o engradado para um rob-servo que esperava na nave. Recipientes cobertos e pratos foram postos mesa. Aparentemente, Kwon decidira jantar. Gostaria de me acompanhar no desjejum? perguntou Kwon. Abudoh olhou o cronmetro e refletiu por um momento. No estava disposto a arriscar deixar o abrigo do vale por 28 minutos, pois um satlite-fotgrafo estava sobrevoando a rea. Ficaria honrado. timo! Voc adorar! Ah, aqui est o seu pagamento. Entregou-lhe um disquete de crdito. Voc encontrar um prmio. Abudoh colocou o disquete no bolso sem examin-lo. Seguiram em direo mesa. Talvez voc pudesse nos dar um prazo maior para a prxima remessa. Hoje em dia muito difcil enviar uma encomenda assim, to rpido. Claro! Dentro de quatro ou cinco semanas precisarei de nova remessa. Vinte ou trinta quilos, calculo. Comearemos a trabalhar nisto. Fico muito grato. Voc no sabe o quanto. Isto ir aliviar os problemas de combustvel do meu povo. Ficaremos muito agradecidos. Acredito que sim. E obrigado pelo dinheiro. Isto ir aliviar a desgraa da mo vazia que tem assolado meu povo. Kwon riu. Acredito que sim. No vamos falar de negcios. Abudoh concordou com a cabea. Houve um momento de inconfortvel silncio e, ento, Kwon preencheu o vazio. Diga-me, voc casado? Abudoh imaginou se Kwon no estaria propondo algo. Kwon sorriu, uma simples elevao de lbios. Abudoh no compreendeu a expresso: a linguagem corporal de Kwon era muito
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estranha, e Abudoh desconhecia o seu planeta de origem. Decidiu que era uma pergunta inocente. Oh, no. Eu sou alistado. Um escravo. No tenho esposas. Mas tenho uma mulher, uma mulher que amo. Ah, voc se vendeu? No, meus pais me venderam para a Corporao Witham quando eu tinha oito anos. Seus pais? Meus Deus, que brbaros! Abudoh riu muito ao ouvir tal coisa. E se questionou se Kwon sabia o que era um brbaro. Isso legal. Essa foi a forma que meus pais encontraram de lidar com a desgraa da mo vazia Os dois chegaram mesa que estava posta com pratos cinzas e uma jarra de vinho gelado. Os robs-servos seguraram as cadeiras enquanto os dois homens se sentaram. Quando vence o seu prazo? Acredito que voc tenha termos. Em duas semanas. Farei 25 anos daqui a duas semanas. Ento daqui a duas semanas voc ser um homem livre. E o que far com sua liberdade? Voc ser rico disse Kwon, apontando para o disquete de crdito no bolso de Abudoh. Este dinheiro pertence ao Pentat. Ele ir para uma conta e algum dia compraremos nossa liberdade. Quando sair, receberei uma parte. No sei ao certo o que vou fazer: comprar passagem de volta para Delia, trabalhar, comear meu prprio negcio, pois espero estar com boas economias. Voc poderia trabalhar com a corporao? Abudoh sacudiu a cabea to violentamente que Kwon chegou sua cadeira para trs. Nunca! Oh, imagino que no. Imagino que no. Ele tentou, desajeitadamente, apanhar o guardanapo e comeou a descobrir as bandejas. Desculpe. No deveria ter reagido assim. que... eu jamais me submeteria a essa indignidade. A corporao tem tentado me endividar. H anos tenho economizado, vivido sem nenhum luxo, para conseguir uma passagem para casa. Eu..
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Tem toda razo. Kwon enfiou a concha numa tigela que continha uma sopa de cheiro adocicado, de um tipo jamais visto por Abudoh antes. Passou a tigela para Abudoh e comeou a servir-se. De repente, Abudoh percebeu como ele deveria estar estranho, vestindo trapos inadequados at mesmo para um mendigo. Certamente Kwon no usava aquela imitao ridcula de macaco de trabalhadores todo o tempo. Deveria ter feito isso para que Abudoh se sentisse vontade. Kwon no deve nem ter percebido que o corte do macaco era da ltima moda. A aparncia de usado e as pontas desiguais deviam ter sido feitas esfregando e batendo as roupas. Um homem como Kwon com uma nave como a Intocvel, devia ser soberano de muitos planetas. Os dois comearam a comer. Gosta de vinho? uma essncia Magdar. Abudoh olhou incerto para o lquido claro e dourado. Sim, por favor. No precisa dizer por favor para mim. Abudoh fez uma mesura em agradecimento, enquanto Kwon enchia um clice de cristal. O vinho era denso, como mel aguado. Depois Kwon encheu o seu clice e ofereceu um brinde. A Abudoh Gabrah: que talvez j seja rico e livre. Abudoh bateu os copos. Que Al lhe conceda a paz. Beberam. O vinho, doce como uma fruta tropical e quente como pimenta, fez Abudoh sentir-se como se estivesse flutuando na gua. Com apenas um gole, Abudoh adorou e bebeu o resto com avidez. Logo depois, sentiu-se um tolo por demonstrar falta de autocontrole. Kwon sorriu. bom, no ? Ele afeta assim todos os que o bebem pela primeira vez. Em Gartiez me disseram que Eva experimentou a fruta da rvore Magdar no jardim do den. Abudoh balanou a cabea afirmativamente e olhou ao redor do vale, ainda nervoso diante da possibilidade de aparecer uma patrulha. Kwon encheu outro copo e ia entreg-lo a Abudoh quando parou, olhando encantado para uma mariposa escarlate, um kudru de asas cor de rubi, que, quando abertas, tinham a
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largura de seu antebrao. Voou em crculos sobre a mesa, pousando beira de uma xcara. Permaneceu batendo suavemente as asas enquanto lambia o vinho. Kwon e Abudoh nada disseram, mas ambos contemplaram fascinados, enquanto chegava outro, e depois, mais um kudru. Os raios de sol atravessavam as asas translcidas das mariposas, criando padres brilhantes em vermelho e prpura na toalha branca da mesa, nos braceletes de platina de Kwon e no prateado da loua. As mariposas voaram das rvores prximas e, rapidamente, j havia vinte delas sobrevoando a mesa, pousando sobre os clices e lambendo a beira da garrafa. Kwon tentou espant-las com as mos, inofensivamente. Mas elas rodeavam e retornavam. O ar era preenchido com o suave som do bater de asas, Isso acontece sempre? perguntou Kwon com um divertido sorriso malicioso. Eu nunca as havia visto agir desta forma, no na primavera. Como se estivesse adivinhando, Abudoh olhou para o hovercraft. O pssaro-cobra havia acordado e estava observando de cima da porta, com grandes e cansados olhos amarelos piscando freneticamente para o kudru. Pulou no ar, balanando as asas em direo mesa. Abudoh no teve tempo de alertar Kwon antes que o pssaro-cobra pousasse na mesa, deixando a comida cair no cho. Droga! gritou Kwon, ao mesmo tempo em que apanhava uma faca de manteiga e tentava apunhalar o pssarocobra. Mas foi tarde demais. O rptil pulou no ar e circundou a mesa, tentando pegar um kudru com seus lbios tentaculares. Kwon praguejou. Seu rosto estava vermelho. Virou-se na direo do guarda-rob e gritou: Byron: ponto-agulha, cabea-voadores-matar. Antes que Abudoh pudesse se virar para o rob, houve um som estridente e pequenas rajadas de luz explodiram ao seu redor. Os kudrus caram, cada um com pequeno furo na cabea. O pssaro-cobra atingiu o cho com um baque forte, lutou para se levantar, ficou alguns instantes deitado ofegante, antes de ter convulses. Os pequenos lbios tentaculares arrancaram
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um punhado de grama. Suspirou e morreu. Abudoh observou em silncio. Kwon limpou a sopa de seu macaco, resmungando. Os robs-servos cataram os pratos e os puseram de volta na mesa. Kwon apanhou uma mariposa para examinar. Suas asas dobradas junto ao corpo preto e cintilante pareciam um leque duplo conectado ao centro. Como essas coisas se chamam? perguntou, jogando a mariposa inanimada para cima de Abudoh. Pegando-a, Abudoh a virou na mo. O sol brilhava fortemente atravs de suas asas. Contra sua pele escura, mal se via o vermelho, mas, o roupo cinza e a toalha de mesa captavam as cores muito melhor: o vermelho das asas, os traos prpura das nervuras. um kudru de asas cor de rubi. Muito bonito! falou Abudoh. Sim, eles so concordou Kwon. Ento, por que voc os matou?, pensou Abudoh. Estes so uns dos mais belos que j vi. Talvez, os mais belos. Voc devia ver as mariposas imperiais de Lani; so duas vezes o tamanho destas e suas asas so creme com verde metlico. Cada padro de asa nico. O tom de voz de Kwon impressionou Abudoh. Nos desertos do leste esto os kudrus asas-de-mercrio, cujas asas so menos vermelhas, e as nervuras das asas so mais puxadas para turquesa. Quando comea a nevar, os kudrus se agrupam em grandes bandos e voam para o norte em direo ao equador. Os bandos se renem e formam grandes fitas no cu. Se o sol nasce e os kudrus estiverem voando baixo, o bater de suas asas reflete nos campos de neve. como se fossem rios de fogo queimando na neve. A companhia chega mais perto para que possamos observar. muito bonito suspirou Abudoh. Kwon olhava fixamente para o kudru morto nas mos de Abudoh. Um dia desses ainda irei a esses desertos. Voc iria? perguntou Abudoh, de fato satisfeito. Isso seria perigoso. Mas devo contar-lhe: coletei alguns kudrus. Daria a vocs com prazer.
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Eu pagaria bem. No, no. um presente insistiu Abudoh, surpreso com a reao de Kwon, que ficou com os olhos molhados e teve dificuldade de controlar suas emoes. Abudoh lembrou-se de algo que Hakim lhe dissera certa vez, quando o treinava em diplomacia. Para um homem rico, um amigo sincero mais valioso que um monte de rubis. Obrigado murmurou Kwon. Eu os trarei junto com a prxima encomenda. Ah, j ia esquecendo. No nos encontraremos aqui novamente, em duas semanas estarei deixando a companhia. Ento os levarei sempre comigo. Voc saber onde me encontrar. Kwon balanou a cabea, confirmando to veementemente que Abudoh teve a impresso de que no importava para que lugar da galxia iria, Kwon saberia como ach-lo. Abudoh consultou o cronmetro, deveria partir dentro de trs minutos. Abudoh se levantou. Foi um prazer rev-lo. No v. Voc no deve ir. Kwon puxou o brao de Abudoh. Venha comigo! Para onde? Para qualquer lugar. Qualquer lugar que queira ir. Podemos ir agora. Eles nunca nos pegaro. Voc ser livre. Poder ir para onde quiser, fazer o que quiser. No disse Abudoh, se retirando. Eles me pegariam. No, no conseguiriam! Voc estaria comigo. Podemos ir a qualquer lugar, para fazer qualquer coisa. O cu uma estrada aberta. Voc quer ir aos cassinos de Sentelli? Estaremos l em dois dias! No deseja ir a algum outro lugar? Qualquer um? Juro por Deus, h mundos de bola de areia que nunca ouviram falar da Corporao Witham! Voc ser livre! Podemos ir para Waterly, voc adorar. As mulheres l so doces, doces e negras como chocolate! Abudoh sorriu com ar pensativo. Doces, hum... suspirou. Talvez a voc tudo parea doce.
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O qu? perguntou Kwon, com um ligeiro sorriso. Uma bno. Uma velha bno dada s crianas. Significa que talvez voc seja rico e cheire a perfume. Abudoh murmurou a bno. Talvez a chuva caia freqentemente em seus desertos. Talvez nenhum animal selvagem entre na sua barraca. Talvez a voc tudo parea doce. E quando morrer, talvez Al o rena com seus entes queridos. Sorriu tristemente e se voltou a Kwon. Eu no poderia ir com voc. No posso deixar a mulher que amo. Ela tambm ser livre em breve. Kwon levantou da cadeira e deu uns tapinhas no ombro de Abudoh, conformado. Eu te verei em duas semanas, suponho. Poderemos ir ento. E trarei os kudrus disse Abudoh, abraando Kwon maneira de seu povo. Meu verdadeiro nome Takachi Ishibashi IV disse Kwon. E meu pai Takachi III, Imperador de dez mil mundos. Abudoh considerou o presente, pois contrabandistas nunca revelam seus nomes. Mas, depois, pensou melhor. Takachi um prncipe que brinca de ser contrabandista. O nome era familiar, j o ouvira em algum lugar antes. Takachi devia ser o prncipe de algum imprio insignificante do lado mais longnquo da galxia. Abudoh refletiu por um longo tempo qual seria a resposta apropriada. Nunca trairei sua confiana disse em tom solene, indo em seguida para o hovercraft. As nuvens foram quase totalmente dissipadas. Takachi deveria ir embora antes da prxima fotossatlite, mas se sentou outra vez e estava comendo quando Abudoh ligou a mquina e saiu voando sobre a colina. Abudoh atingiu o lago Manaw em menos de meia hora, e logo saiu para trabalhar na reinstalao do transmissor que rastreava o hovercraft da companhia. Oficialmente, ele estava numa expedio de pesca a jubjub, uma cobertura que havia desenvolvido h alguns anos. Quando terminasse com o transmissor,
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levaria o hovercraft para a margem lamacenta do grande lago to extenso que ele mal podia discernir a linha das colinas do lado mais distante do lago. A gua era rasa e clara como cristal na margem, mas branca e espumosa no centro. Abudoh martelou algumas estacas de metal na lama, formando linhas das estacas at o hovercraft. Levou para fora a sua cadeira de pescar uma cadeira de metal com fundo de remover neve em curvas, que tambm removia a lama. Depois amarrou duas linhas do hovercraft para a cadeira, pegou a pesada vara de pescar e amarrou uma ponta da linha na vara e a outra na cadeira. Como j estava ancorado margem, acoplou um anzol cheiroso vara, colocou uma carga no mecanismo de arremesso, apontou a vara a um ngulo acima do lago e puxou o gatilho de arremesso. A carga explodiu, enviando anzol e linha a trezentos metros. Abudoh colocou o gancho no carretel, afrouxou a linha e esperou. Na superfcie, a gua refletia os raios de sol. Abudoh quase podia imaginar moedas de prata danando nela. Aps observar um pouco, podia perceber trilhas marrons no fundo da gua, onde o grande jubjub remexia a lama, enquanto comia. Mas o seu pensamento se voltou para Takachi. Hakim teria sentido orgulho da fora com que lidei com Takachi. Em sua mente, repassavam imagens dos olhos embaados de Takachi ao pensar que ganharia um presente de um escravo, de Takachi implorando por sua companhia, de Takachi revelando seu nome. Hakim teria dado boas gargalhadas se tivesse visto, e provavelmente no acreditaria se Abudoh lhe contasse. Ah, que tolo. Armazenar sua carne na boca de um criado!, teria dito, em meio s gargalhadas. O pssaro-cobra devia ter ouvido meus conselhos, pensou, lembrando os espasmos do animal, na hora da morte. Uma vez, um assassino ia matar Muhammad. Ao passar pela porta de um mercado, viu um carneiro com a garganta cortada. O carneiro morto chamou o assassino e disse: No mate Muhammad, ele o profeta de Deus. Em vez disso, v para a sua casa e encontrar sua mulher e sua irm lendo o koran O assassino voltou para casa e encontrou tudo como o carneiro morto dissera. Depois foi barraca de Muhammad e se ofereceu como seu guarda-costas.
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Matou milhares de degoladores e assassinos enquanto servia ao Profeta. Abudoh lembrou-se da fbula e pensou se ele tivesse se aproximado, o pssaro-cobra lhe falaria. Teria Al lhe ordenado, atravs da boca da besta, que no matasse Takachi? A vara sacudiu. A linha balanou por um momento e depois parou. Abudoh sacudiu a vara, testando-a. Podia puxar o jubjub sozinho, pois ele era pequeno. Mas no estava interessado nisso, ento colocou o carretel no automtico para pux-lo. O jubjub resistiu, mas a estaca auxiliar do motor agentou firme. Abudoh levantou-se e foi para a parte principal do hovercraft. L estava uma pequena aparelhagem em uma caixa preta. Ele a abriu. A luz do detonador continuava vermelha; Takachi no tinha ido longe, provavelmente ainda estava tentando se esquivar das patrulhas Net. Ele levou a caixa com a aparelhagem para a cadeira e a colocou do seu lado; pegou o carretel e puxou o jubjub um pouco. Depois de quinze minutos, conseguiu trazer o peixe. Ele era da cor de barro, liso, redondo e com dois metros de comprimento. Os dois olhos no topo da cabea ficavam entre incontveis salincias verrugosas e o rabo agitava-se como um chicote. Tinha uma boca oval com dentes recortados de forma triangular. Era pequeno, mesmo pesando sessenta quilos. Abudoh sentou-se na cadeira e observou o jubjub lutar, agitando-se na tentativa de voltar gua. Abudoh sentia-se perturbado com algo que aconteceu durante o dia, no conseguia se concentrar na pescaria. Lembrou-se dos olhos embaados de Takachi. O apelo em sua voz enquanto implorava que Abudoh o acompanhasse quase chorando. O aparelho comeou a emitir um rudo. Abudoh olhou para ele. A luz vermelha se tornou verde e comeou a piscar. Ele pensou em ir embora, procurar algo para comer ou beber. Mas a luz verde estava piscando. Colocou o dedo no boto, olhou para o cu e murmurou: E quando morrer, talvez Al o rena com seus entes queridos. Apertou o detonador e contou at trs. De repente, num horizonte longnquo, uma grande luz brilhou durante cerca de noventa segundos inteiros, outro sol brilhou no cu, crescendo no horizonte. Depois, acabou. Pensou em permanecer por mais dois dias pescando, seria
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compatvel com sua cobertura. Mas decidiu retornar cidade, fingindo curiosidade. Colocou o jubjub na parte traseira do hovercraft, depois foi ao lago lavar o sangue das mos e as secou na grama. Em seguida, lanou o detonador no lago e foi rapidamente em direo cidade. Ligou o rdio, mas a estao s tocava msica, nenhuma notcia. Aparentemente, as autoridades precisavam de tempo para inventar uma histria. Ao final da cano, o locutor informou que ainda no havia nenhuma explicao para a exploso. O curso o conduziu atravs das colinas e de uma floresta cujos troncos das rvores eram to largos quanto o hovercraft. Ele atirou atravs das rvores em alta velocidade, desocupando sua mente, se esquivando dos troncos de rvores sem pensar, esquecendo-se a cada pancadinha com o pulso. A viagem o excitou, deixou os cabelos em p e a boca seca. Estava pensando em bater numa rvore, imaginando as bolas de fogo e refletiu se no seria como se atirar ao nada. O cho da floresta estava todo coberto com penugem amarela. Era chamado de musgo de algodo-doce, embora, na realidade, fossem casulos de um pequeno aracndeo. O hovercraft fez uma trilha, varrendo-o para os lados, espalhando-o no ar. Abudoh fez uma volta para poder olhar as bolas de penugem do musgo amarelo flutuarem no ar. noite, o bar estava cheio de mineiros e projetistas com macaces suados, todos reunidos para ouvir as notcias. A poeira subia das ruas e se misturava com a fumaa dos cigarros e o suor. Abudoh sentou-se num canto escuro e bebeu gim, sonhando com o vinho de Magdar. Eventualmente, observava os clientes cochicharem; s vezes olhava para os pequenos homens, tensos e perigosos, vestidos em macaces sujos. Ele os reconhecia como seguranas disfarados. Assim que o holograma em miniatura comeou com as notcias, todos se calaram para ouvir. A princpio, as transmissoras informaram que dois cargueiros carregando combustvel lquido haviam colidido; como ningum acreditou, a Corporao apresentou outra verso. Agora, a palavra oficial era de que autoridades do Net atiraram em um contrabandista fugitivo, e de alguma forma o tiro atingiu direto um recipiente de cobahite.
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Besteira! praguejou um dos mineiros. Mesmo atirando diretamente com um feixe de nutrons de uma torre blindada, no se conseguiria atingir o cobahite diretamente. Depois do argumento, os mineiros cercaram um supervisor digno de confiana, que estava no final do bar. Ele tinha a reputao de ser fsico amador. O supervisor olhou ao redor do bar com olhos to amedrontados quanto os de um rato acuado, receoso dos pequenos policiais disfarados. Contrariado, ele disse: possvel, possvel, embora improvvel. Um tiro em dez mil. Bem, se verdade, pelo menos ele levou alguns daqueles malditos filhos da puta da Net com ele gargalhou um robusto mineiro. O bar ficou em silncio. Os mineiros retornaram a suas bebidas. O supervisor saiu sem ser percebido logo depois. Abudoh ficou aliviado com as notcias. Se as autoridades do Net se responsabilizaram pela exploso, devia ser um sinal de sua incapacidade para solucionar o crime. Talvez ele nunca fosse capturado. Se Takachi tivesse pilotado a Intocvel com toda sua capacidade, ele provavelmente nunca seria localizado. No sobrou muito da nave para que se descobrisse o que aconteceu. Pentat sairia inclume. Abudoh sentou-se e fitou o seu drinque. Uma mo escura tocou a manga de sua camisa. Ele olhou para cima. Eu sabia que voc estaria aqui. Dahar sorriu para ele. Ele apontou uma cadeira vazia do outro lado da mesa. Como foi seu dia? Abudoh balanou a cabea, grunhindo. Dahar o observou em silncio por vrios minutos. Estava preocupada com voc disse docemente. Estvamos trabalhando na mina quando ouvimos a notcia pelo rdio. Todos nos encontrvamos reunidos, esperando, o Pentat inteiro. Quando ouvimos a notcia, tivemos vontade de pular, danar. Mas no podamos. Nem mesmo sorrir, por medo dos monitores. Foi difcil. A coisa mais difcil que j fizemos. Mas sabamos que voc o acertara. Ainda assim, estava preocupada com voc.
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Tanta alegria assim por causa da morte de um homem? perguntou Abudoh, cabisbaixo, ainda contemplando seu drinque. No pense nele como um homem. Isto apenas tornar as coisas mais difceis. Abudoh terminou o drinque e ps o copo com a boca virada para baixo sobre a mesa. Hakim sempre diz que todo homem, apesar de sua perversidade, precisa acreditar em seu prprio valor. Ele ir se agarrar a suas virtudes e se convencer que elas superam suas maldades. Talvez o homem que matei fosse desse tipo. Fitou-a com uma questo no olhar, que era em parte acusao. Permaneceram sentados, em silncio. Por que permanecer aqui perdendo tempo? indagou Dahar finalmente. Por que no retorna s barracas? Podemos fazer amor, Voc se sentir melhor. Estendeu a mo sobre a mesa e comeou a massagear seu pulso em crculos lentos e estveis. A porta do bar se abriu e ouviu-se o cantarolar nas ruas. Um aclito Maruan, careca, com o rosto suado e vestido com roupo amarelo, abraando a si prprio, danando como uma cobra na calada e no gramado. Abudoh balanou a cabea. Ah, no! Por que no? Abudoh encolheu os ombros, demonstrando dvida. No sei. Acho que porque sei que no me sentiria melhor. Apenas molhei este planeta com um pouco mais do meu suor... No merecia no sei, no merecia. O planeta no merecia. Dahar sorriu suavemente e continuou com a massagem, Tudo bem. Ficarei aqui, se mudar de idia... Sou uma mulher, voc sabe. Sou sua mulher. . Abudoh pegou-lhe a mo, beijou-a, e a recolocou sobre a mesa. Ela suspendeu a manga do roupo dele e comeou a acariciar-lhe os cabelos atrs de seu brao. Permaneceram em silncio. Outras notcias chegaram ao holograma. Desta vez, antecipando a exploso de um planeta chamado Gaell. Minutos
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depois, uma reprter apareceu no holograma, uma mulher que vivia a anos-luz dali, cuja imagem fora enviada numa cpsula de velocidade superior da luz. Ela era uma pequena do tipo ingls. Pela maneira com que se arrumava, era bvio que seus traos gnmicos representavam um modelo aliengena de beleza. O bar ficou em silncio enquanto as notcias da destruio de Gaell se tornaram precedentes sobre outros assuntos. O planeta Gaell foi realmente devastado hoje, 12 de setembro, no sistema Circe comunicou a mulher gnmica. O quadro mostrava agora fotografias de Gaell, belssimas cenas de gramados, mares e montanhas, do tipo que uma agncia turstica exibiria. Um dispositivo de cobahite, o terceiro a explodir nos ltimos trs meses, destruiu a metade nordeste do continente e matou, imediatamente, cerca de 270 milhes de pessoas. At agora, duzentos mil refugiados foram evacuados do planeta e postos em rbitas estveis ao redor de suas luas. O holograma mudou para fotos de uma criana, queimada e cheia de cicatrizes subindo no casco negro de um cargueiro espacial. Em uma esquina, uma grvida contorcia-se e gritava. A expectativa de que o nmero de mortes chegue a um bilho e de que o planeta ser abandonado para sempre. Abudoh irritou-se por terem mostrado a grvida. Era como se o servio de notcias achasse que nada mais pudesse tocar o corao de seus telespectadores. E dificilmente ignoraria o tom de satisfao na voz da reprter. As autoridades no tm nenhuma pista nesse terceiro ataque, ou ento, no acharam ainda nenhum motivo para este ataque. No entanto, prometeram aumentar as restries s facilidades da produo de cobahite. Um general da Liga Policial Intersistema apareceu na tela e reiterou as asseres da reprter, depois o holograma voltou a mostrar cenas da destruio de Gaell. Fotos de antes e depois, provindas do espao, mostravam o que uma vez fora o continente que abrigava a capital planetria. Nas fotos, as nuvens de poeira se espalhavam para o leste. Uma cavidade distinta podia ser vista na massa de terra. A gua do oceano cobria-a gradativamente.
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Dahar pegou um guardanapo e uma caneta e comeou a calcular. Avaliando a distncia para o sistema Circe e a velocidade da Intocvel, ela chegaria ao tempo de vo que seria necessrio de Tabee para Gaell. Satisfeita, ps a caneta sobre a mesa e olhou para o rosto de Abudoh, esperando um sinal de emoo. No houve nenhum. Ele deve ter enviado a mensagem para uma encomenda de cobahite um dia antes de detonar a bomba murmurou ela. Depois ele a explodiu e as notcias da FTL chegaram aqui! Ns o pegamos! sorriu com malcia, seus olhos brilhavam. Tudo bem? Abudoh considerou isso. Sim, estou bem. Algum mineiro, um grande e robusto ingls, com uma densa barba preta, comeou a rir no bar. Atirando em contrabandistas?! Porra nenhuma! O Net nunca atirou num maldito contrabandista. Algum do Pentat o pegou! Algum do Pentat assassinou o bombardeador de cobahite! Vocs no perceberam? Ns o pegamos! A multido no bar se retesou. Abudoh observou com ar aprovador enquanto a compreenso da propriedade da acusao se espalhou de um rosto para outro. Quatro pequenos homens de segurana pularam de suas cadeiras. Um se aproximou do mineiro e cochichou para ele. No! No vou com voc a lugar nenhum! gritou o mineiro. Voc no percebe? No precisamos de vocs! Ns sabemos nos policiar! No precisamos de vocs! Ns pegamos o filho da puta! O segurana pulou no ar e elegantemente chutou o mineiro duas vezes: na primeira atingiu o peito, produzindo um estalido, na segunda, amassou-lhe o nariz. O ingls grando caiu. Outros dois seguranas torceram-lhe os braos para trs e o arrastaram para fora do bar. Quando a porta se abriu, a cano do aclito estava mais alta, delirante. Depois com a porta fechada, o bar ficou em silncio. Dahar sussurrou no ouvido de Abudoh. Por que ele fez isso? Por que matou todas essas pessoas? Voc descobriu? Abudoh balanou a cabea:
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No exatamente. Sentou-se e refletiu sobre isso. Talvez alguma prostituta no tenha sido amvel o suficiente. Talvez o cu l fosse muito sujo ou muito frio. Talvez Takachi tenha sido insultado por uma pessoa do planeta, ou quem sabe, as pessoas fossem sujas e tenham-no insultado com seu modo inferior de vida. Talvez Takachi no precisasse de uma razo. Talvez fosse porque ele voava rpido e at qualquer distncia na Intocvel e sabia que jamais poderia ser capturado. Talvez Takachi se considerasse o Intocvel. Um dos seguranas retornou, em seu uniforme havia um pouco de sangue espirrado. Abudoh o observou, detestando o brilho confiante dos seus olhos, detestando o modo como a presena do homem o fazia perder a respirao. Um arco-ris de luzes cintilantes tremeluziu no cu vespertino, do lado de fora da porta aberta, seguido de palmas para os fogos de artifcio que espocavam. Era o final das festividades de celebrao do futuro aclito Maruan. Daqui a duas semanas, meu contrato vence, pensou Abudoh. Se no me pegarem, em duas semanas serei livre. O cu uma estrada aberta.

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Nem a neve, nem a chuva, nem o calor, nem a escurido da noite impede esses mensageiros de concluir com presteza suas rondas de servio. Essas palavras no foram escritas por algum funcionrio dedicado do Servio Postal dos Estados Unidos. Foram escritas por Herdoto, por volta de 450 a.C, e ele falava do sistema postal dos persas. Os primeiros selos postais do mundo vieram muito depois do primeiro servio postal. Surgiram na Gr-Bretanha, em 1840. Eram o Penny Black e o Twopenny Blue, e o desenho que traziam era baseado em um retrato da Rainha Vitria gravado por W. Wyon em uma medalha em 1837. Uma reimpresso um selo impresso a partir da matriz original depois que o selo perdeu a validade. Sua existncia tende a diminuir o valor dos selos originais para os colecionadores. O termo filatelia, utilizado para descrever a atividade de colecionar selos postais, foi criado em 1865 por um francs, Monsieur Herpin. Antes disso, o hbito de colecionar selos era conhecido
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pelo termo menos lisonjeiro de timbromania. Todo mundo sabe disso, no sabe? Era o que Tom Walton parecia acreditar quando o conheci. Visitei a sua loja na rua 15, no centro de Washington, numa tarde quente e gostosa do comeo de maio. Uma reprter amiga minha me fornecera seu nome e endereo comercial e me assegurara que ele conhecia mais de selos do que dez pessoas juntas. Para falar a verdade, foi apenas a f na opinio da minha amiga Jill que me convenceu a ir quela loja. A vitrina era uma grade de metal grosseiro sobre uma vidraa suja; por trs do vidro, no havia nada alm de dois livros com capas de couro gastas e um rolete de metal. Era um quartinho de despejo, o tipo de loja pelo qual voc passa sem nem se dar conta de que existe. O lado de dentro no era melhor. Estreito e escuro, com um balco comprido de madeira no meio, para separar o cliente do vendedor. O assoalho era de tbuas, sem verniz e todo empoeirado, e a nica iluminao era fornecida por uma lmpada pendurada logo acima do balco, sem proteo para os olhos. Havia teias de aranha em todos os cantos do teto. A moblia era composta por uma banqueta do meu lado e uma cadeira de braos alta do outro. Sentado naquela cadeira, olhando um selo protegido pela sua cobertura de plstico transparente atravs de uma lupa de joalheiro, estava um homem gordo por volta dos seus vinte e poucos anos. Quando a campainha da loja soou, ele retirou a lente do olho e franziu as sobrancelhas para mim guisa de saudao. Sr. Walton? perguntei. Mmff. Ss-sim. Uma voz baixa, com um pouquinho de gagueira. Meu nome Rachel Banks. No quero comprar selos nem vend-los, mas gostaria de saber se o senhor poderia me ceder alguns minutos de seu tempo. Jill Fahnestock me deu seu nome. Mm. Mmff. Sei. Ocorreu-me que eu deveria ter feito mais algumas perguntas a Jill. No fizera porque havia algo de doce no tom de voz dela que me fez achar que Tom Walton poderia ter sido um antigo namorado. Mas, ao v-lo agora, tive certeza de que no
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era o caso. Jill era do beautiful people, chique, cabelos bonitos e vestida sempre na ltima moda. Tom Walton era bonitinho do tipo fofo, com um bonito cabelo encaracolado, uma boca bemfeita e olhos azuis inocentes. Mas flutuava exatamente naquele limite indefinvel de gordura, alm do qual no consigo ver um homem como um objeto fisicamente atraente. E ele tambm no havia se barbeado, sua camisa estava amarrotada, e vestia um cardig largo que era to disforme quanto ele prprio. Havia at mesmo uma mancha de leo ou coisa parecida em volta do olho esquerdo, que a lente que usara havia deixado. No era o tipo de Jill. De jeito nenhum. Tenho uma pergunta eu disse. A respeito de um selo postal. Ou o que pode ser um selo postal. Jill achou que voc seria capaz de me ajudar. Ah. Pelo menos era um som positivo, um tom de voz aparentando interesse. Mas eu ainda tinha de passar pelas preliminares. J me meti em encrencas por no dizer logo quem era e o que estava fazendo. Sou investigadora particular expliquei. Aqui esto minhas credenciais. Ele mal olhou o carto e o distintivo que lhe mostrei. Uma ligeira expresso de incredulidade passou pelo seu rosto, enquanto olhava primeiro o meu rosto, e depois minha bolsa. Hunf disse. Hunf. Esses hunfs eu entendia. Queriam dizer: voc no parece durona o bastante pra ser uma detetive particular. Muito nova, muito nervosa. E, de qualquer maneira, cad sua arma? (Raymond Chandler e Dashiell Hammett. Gostaria de ressuscit-los s para poder estrangular os dois. Arruinaram nossa imagem.) Estou investigando o desaparecimento de Jason Lockyer disse. Eu estava nervosa, claro. Eleanor Lockyer surtia esse efeito em mim. Jason Lockyer? Nunca ouvi falar. No sei por que deveria. Se importa se eu sentar? Considerei o silncio dele como consentimento e me instalei na banqueta. Posso ser alta e magrela, mas cadeiras altas
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foram feitas para pernas como as minhas. Lockyer bilogo continuei. Especialista em algas, limo e uma srie de outras coisas de que, confesso, no entendo nada. Ele famoso em seu campo, tem uns sessenta e poucos anos, muito distinto e, aparentemente, um professor de primeira. Leciona na Universidade John Hopkins, em Baltimore, como professor senior de uma cadeira com patrocinador, e tem um apartamento l. Mas tambm possui um apartamento aqui em Washington. Isso sem mencionar um apartamento em Coral Gables e metade de uma ilha no Maine. Como voc pode deduzir de tudo isso, ele forrado da grana. Com algumas pessoas voc pode perder o contato exatamente neste ponto. Elas se ressentem tanto do dinheiro dos outros que no conseguem lidar com isso. Tom Walton no mostrou mais do que um leve desinteresse pelas diversas residncias de Jason Lockyer, e eu continuei: Ele normalmente passa a maior parte do ano no campus em Baltimore, e sua esposa est a maior parte do tempo na Flrida. Portanto, quando ele desapareceu, h umas duas semanas atrs, ela s percebeu depois de trs ou quatro dias. Ela me telefonou na ltima sexta. Por que voc? Por que no a p-polcia? A pergunta veio to fcil e rpida que tive de rever minha primeira impresso de Walton. Lento, talvez, mas no idiota. A polcia tambm. Mas Eleanor Lockyer no tem muita f neles. Quando informou o desaparecimento dele, tudo o que fizeram foi preencher um relatrio , eu sei como isso. Foi a mesma coisa quando roubaram minha loja no ano passado. Ela esperava mais. Pensava, quando os chamou, que eles o caariam em todas as direes. Acabou que nem sequer deram uma busca no apartamento. Eu o estava perdendo. Estava comeando a se torcer na cadeira e brincar com a lupa de joalheiro no balco sua frente. No parecia que tivesse recebido algum cliente nos ltimos dias, mas eu provavelmente s tinha mais dois minutos antes que ele achasse um motivo para dizer que estava muito ocupado para me ouvir.
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Abri a bolsa e retirei um envelope pardo tamanho 9x12. Mas dei uma busca nos apartamentos prossegui. Todos os quatro, o daqui de Washington, o de Baltimore e os outros dois. No deixou sinais de ter partido s pressas, e nem de ter havido qualquer problema. Foi intil, na verdade, exceto por uma curiosidade. Um envelope vazio no apartamento de Baltimore, endereado a Jason Lockyer no dizia Professor, no dizia Doutor, apenas Jason Lockyer em mquina IBM eltrica padro, mas o selo que estava nele era muito estranho. Olhe aqui. Tirei a foto do envelope e coloquei-a no balco. Era uma foto colorida 8 x 11, e eu estava muito orgulhosa dela. Tirei-a com uma lente de aumento de alta potncia, e depois de meia dzia de tentativas consegui uma fotografia com bom equilbrio de cor e foco acurado. A imagem mostrava a cabea de uma boneca negra com olhos esbugalhados e cabelo duro, esticado como piaava. A boneca era preta, verde e vermelha, circundada por uma oval vermelha. Na parte de baixo do selo via-se o nmero 1 e as palavras Um Ggol. Minha satisfao com a obra no foi partilhada por Tom Walton. Ele olhava a foto com desdm. uma ampliao colorida eu disse. Do selo postal. E a figura no centro... uma boneca de piche. Essa informao eu havia levado horas para descobrir. Como que voc sabe? At dois dias atrs eu nunca sequer havia ouvido falar de uma boneca de piche. Eu tinha uma boneca dessas quando era garoto. Ele ficou um pouco embaraado, mas a viso da foto recuperou sua animao. Para falar a verdade, era meu brinquedo f-favorito. Eu nem sabia que uma boneca dessas existia. Tive de perguntar a dezenas de pessoas antes de encontrar uma que soubesse o que era. Ela comeou como personagem em livros infantis, voc sabe, h quase cem anos atrs. Como que voc arranjou uma para brincar? Ah, acho que era uma boneca muito antiga. Bastante usada.
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Sei como . Todas as roupas que eu vestia eram da minha irm mais velha. Por alguma razo ele desviou o olhar estranhamente quando eu disse aquilo. Estiquei o brao e apanhei a foto de volta. Esta uma foto do selo, a melhor que eu pude tirar. Pensei que voc talvez pudesse me dizer onde foi feito, talvez de onde veio. Mal olhou para ela antes de balanar a cabea. Voc no entende disse. Isto intil. E este no um selo de verdade. Como que voc sabe? Bom, para comear voc vai notar que no tem o carimbo do correio. Estava num envelope, mas no tinham a inteno de envi-lo pelo correio. E o mais importante, um ggol dez elevado centsima potncia. Fazer um selo que tem o valor de um ggol o tipo de brincadeira que a turma de matemtica l de Princeton costuma fazer. Eu havia levado mais meia hora para descobrir o que era um ggol. Voc estudou em Princeton? Por algum tempo. Depois, desisti. Prosseguiu, sem demonstrar qualquer emoo: H um bocado de selos interessantes que no foram feitos para postagem e no possuem valor comercial. Selos de Natal, por exemplo, que Holboll introduziu em 1903 como parte de uma campanha antituberculose. Algumas pessoas colecionam esses. Mas o que voc me mostrou no um selo. apenas a foto de um selo, e isso completamente diferente. Por exemplo: voc esqueceu a parte mais importante. Qual? As bordas. Voc aumentou a gravura, e isso bom, mas para conseguir isso voc cortou todas as quatro bordas. No d pra ver como esto perfuradas. Este o primeiro problema. Depois h os materiais: as tintas e a cola, e voc no pode dizer nada sobre isso com uma foto. E quanto ao tipo de papel utilizado? E a marca-dgua? Olha, voc disse que encontrou o selo no apartamento de Lockyer. Voc no est mais com ele? Estou.
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Ento por que que voc no o trouxe? Tenho todo tipo de material nos fundos da minha loja para examinar selos. Inclinou-se por sobre o balco. Se voc me deixasse v-lo aqui tenho certeza de que conseguiria espremer alguma informao. Existem tcnicas analticas hoje em dia com que ningum sonhava h vinte anos atrs. Finalmente algum entusiasmo e que entusiasmo! Ele estava doido para pr as mos no selo da boneca de piche. Eu queria ouvir mais, mas quaisquer que fossem as maravilhas que tivesse nos fundos da loja, aparentemente no interessavam ao meu estmago. Ele escolheu aquele momento para dar um longo ronco de insatisfao. Eu havia tomado apenas uma xcara de caf preto de manh e comido um pozinho seco horas depois, e agora j passava das cinco. Fome e nervos. Coloquei a mo na boca do estmago. Perdo, mas eu acho que ele est tentando me dizer alguma coisa. Escute, desculpe no ter trazido o selo. Ele est trancado no meu cofre. Estou to acostumada a proteger provas... Se no fizer isso, os tribunais e os advogados acabam comigo. Mas se voc me deixar usar seu crebro um pouco mais pelo preo de um jantar... Ele ia dizer no, eu sabia, e emendei rpido: ...ento eu pego o selo e trago aqui pela manh. E se houver trabalho para voc (pelo amor de Deus, no destrua o selo) eu digo sra. Lockyer que preciso de voc e lhe pago a mesma quantia que estou recebendo. Quanto? Trezentos e cinqenta por dia, mais despesas. Ele no pareceu se importar com a quantia, embora fosse difcil acreditar que ganhasse isso por ms com a loja. Acho que foi por causa da chance de dar uma olhada no selo que ele se interessou, pois acabou aceitando, e disse: Deixe-me fechar a loja. Virou-se para a porta interna e tosca da loja e escondeu o cadeado de mim com o corpo enquanto mexia nele. No tem muita coisa a dentro que chame a ateno do seu tpico ladro de cidade grande disse, quando terminou.
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Parecia pedir desculpas. Nada de valor de troca, mas muitas dessas coisas tm valor para mim. Ser que Tom Walton gastava tudo que tinha em selos? Essa idia foi reforada quando samos no seu carro, estacionado no beco atrs da loja, e fomos at o Iron Gate Inn, na rua N. Ele dirigia um Dodge Dart 1974 branco, com as portas e os pra-lamas furados de ferrugem. Acho que carros so uma das invenes mais chatas da humanidade, mas at eu notei que aquele veculo estava na hora de se aposentar. Eu era freguesa regular do restaurante e conhecia o cardpio de cor. Ele insistiu em estud-lo cuidadosamente, com um olhar fixo de concentrao na face. Eu tinha a impresso de que ele estava mais acostumado a comida de lanchonete. Enquanto lia o cardpio, tive uma chance de dar uma olhada melhor nele. Mudei minha primeira estimativa acerca de sua idade. Seu rosto inocente dizia que ele tinha uns vinte e poucos anos, mas seu cabelo estava escasseando nas tmporas. (Posteriormente, quando me referi a ele, numa conversa com Jill Fahnestock, como O garoto Walton, ela olhou para mim e disse: Garoto? Ele tem trinta e dois trs anos mais velho que voc. Mas ele parece, eu no sei, novinho. Pouco usado, voc quer dizer. Eu sei. Tom mais do que aparenta.) Mas havia um bocado nele que aparentava. Estou de dieta explicou quando escolheu o que queria. Sei. E fazia muito bem, mas no podia dizer isso a ele. H quanto tempo voc est nessa dieta? Desta vez? fez uma pausa. Quase quatro anos. Ento ele, quase inconscientemente, pediu e comeu uma vasta refeio composta de cous-cous e cerveja. No pude reclamar, porque ele tambm estava decidido a merecer o seu jantar. Conversamos sobre selos, e apenas de selos. Primeiro fiz uma breve tentativa de tomar notas, mas depois de alguns minutos concentrei-me em minha prpria comida. Eu no conseguiria me lembrar de tudo que ele dizia, e com ele como consultor no pre198

cisaria disso. Selos so pedacinhos coloridos de papel que voc lambe e coloca em cartas, certo? No para Tom Walton e um milho de outras pessoas. Para os colecionadores, selos so uma obsesso e uma procura interminvel. Eles passam as vidas cavucando em velhas e empoeiradas colees, barganhando grandes lotes em leiles apenas para obter um nico selo ou escrevendo cartas para todo o planeta para conseguir selos com o carimbo do dia de lanamento. Possuem vocabulrio prprio impresses duplas (quando uma carteia de selos passou pela prensa duas vezes, e a segunda impresso est ligeiramente deslocada em relao primeira); mint (selo com a goma original); centro invertido e em perfeito estado (quando um selo feito utilizando-se duas chapas, e uma carteia acidentalmente invertida quando passa pela segunda prensa, de forma que o centro do selo est de cabea para baixo em relao moldura); tte-bche (quando uma chapa foi feita com um selo de cabea para baixo em toda a carteia de selos). Eles tambm possuem suas prprias verses do Santo Graal, selos to raros e valiosos que apenas os museus e os colecionadores imensamente ricos podem adquiri-los: o selo OnePenny Magenta da Guiana Inglesa, de 1856; o Tringulo do Cabo da Boa Esperana, de meados de 1850; o brasileiro Olho-de-Boi, de 1843, primeiro selo emitido no hemisfrio ocidental; o Pombo de Basle, em trs cores, emitido na Sua em 1845; o selo Post Office, das Ilhas Maurcio, de 1847. E tambm existem as anomalias, os selos que so interessantes porque tm algum defeito de impresso. Tom Walton possua um selo areo americano de 1918, um exemplo de centro invertido onde o avio no centro do selo est voando de cabea para baixo. Ele me disse que era muito raro; apenas uma carteia de cem selos havia chegado ao pblico. No sei quanto tempo ele passava sozinho naquela loja, mas estava louco por companhia. Provavelmente teria conversado comigo a noite toda, e para minha surpresa eu estava gostando de ouvi-lo. Mas, na hora da sobremesa e da segunda xcara de caf, minhas prprias preocupaes estavam comeando a assumir o controle.
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Desculpe, Tom eu estava interrompendo sua descrio do selo comemorativo Trans-Mississippi de um dlar, um de seus favoritos mas tenho que pagar a conta e ir agora. Prometi sra. Lockyer que me encontraria com ela em seu apartamento esta noite. Ele concordou. Estou pronto quando voc estiver, Rachel. Acho que supunha que iria comigo. Eu no pretendia isso, mas fazia sentido. Se eu estava considerando a hiptese de coloc-lo na folha de pagamento era quase certo que Eleanor Lockyer iria querer falar com ele. (Embora eu no estivesse certa de querer exp-lo a ela.) O apartamento dos Lockyers ficava no territrio dos yuppies, na avenida Massachusetts, distante de qualquer estao de metr. O carro de Tom Walton recebeu um olhar incrdulo do guarda na entrada principal, mas, quando lhe dissemos quem queramos ver, ele no pde se recusar a nos permitir a entrada. Estacionamos entre um Mercedes 560 e um Audi 5000. Tom checou cuidadosamente as portas do carro para ver se estavam trancadas. Quando entramos e tomamos o elevador deduzi que a segunda xcara de caf havia sido um erro. Tenho uma lcera incipiente, e meu estmago doa. Ento deduzi que a culpa no era do caf. O que me afetava era a perspectiva de outro encontro com Eleanor Lockyer. Ela estava ao telefone quando a criada nos fez entrar, e no teve pressa em terminar a conversa. No fomos convidados a sentar. Ela obviamente se preparava para sair, porque estava vestindo um longo e uma capa que o dinheiro que ganho em um ano no daria para comprar. Apresentei Tom Walton como algum que estava me ajudando com a investigao. Ela lhe endereou o mais ligeiro dos olhares com olhos cinzentos aborrecidos, esnobou-o como se no existisse e indicou a mesa com um gesto. A correspondncia de Jason dos ltimos dois dias. No olhei a maior parte, mas voc provavelmente quer abrir tudo e ver o que tem dentro. Vou fazer isso concordei.
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Tom Walton comeou a se aproximar discretamente da pilha de cartas e envelopes. Certo. Voc est trabalhando nisso j h quatro dias. Espero que tenha resultados. O que descobriu? Pouca coisa. Estamos fazendo um bom progresso. O tom da voz dela era to crtico que me senti obrigada a reafirmar o que havia feito. Primeiro, podemos descartar qualquer possibilidade de seqestro. Aonde quer que ele tenha ido, sua viagem foi planejada. A mulher que limpou o apartamento em Baltimore tem certeza de que duas malas esto faltando, alm de algumas roupas e artigos de toalete. Ela tambm acha que h alguns livros faltando nas estantes, mas no se lembra de quais estavam l, embora estivessem no meio de um grupo de livros sobre plantas e animais unicelulares. Segundo, quase certo que ele ainda esteja em algum lugar deste pas. Seu passaporte estava em seu escritrio. Terceiro a prova absoluta, na minha opinio , ele deixou suas notas para o resto do semestre com seu professor assistente na universidade. Quarto... Mas onde est ele? ela interrompeu. Eu no sei. E voc chama isso de progresso? Voc est me dizendo que ele poderia estar em qualquer um dos cinqenta estados, milhes de quilmetros quadrados, e no tem idia de onde ou como encontr-lo. No para isso que estou lhe pagando. Qual a vantagem que isso me traz? Isso parte de todo o processo investigativo. Temos de descartar certas possibilidades antes de explorar outras. Por exemplo: agora que sabemos que ele no foi levado contra a vontade... Sra. Lockyer, no sei como lhe perguntar isso, mas existe alguma chance de que Jason Lockyer pudesse ter uma namorada? Ela no riu. Fez uma careta de desdm. Jason? Por que no fazer uma pergunta mais coerente? Ele tem a motivao sexual de uma alface. Uma mulher na sua vida demais para ele. Voc seria demais para qualquer um. Mas esse o tipo de coisa que voc pensa e no diz. Felizmente no tive de fazer uma
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pergunta coerente, pois fomos interrompidos por um assobio alto de Tom Walton. Olhem s esta carta! exclamou. O professor Lockyer vai receber a Medalha Colper da Royal Society pelo seu trabalho com a transferncia do DNA de bactrias. realmente fantstico! Era de certa forma um avano. Provava que Tom Walton se interessava em alguma coisa alm de selos. Mas no ajudou nada para Eleanor Lockyer. Ela mudou a direo de sua ironia. justamente o tipo de bobagem que eu tive de agentar por cinco anos. Bactrias, vermes e limo. Se algum merece uma medalha, sou eu, por ter de viver com essa espcie de lixo. A campainha tocou. Ela olhou para o relgio, e depois para mim. Devo dizer que estou terrivelmente desapontada e aborrecida com a sua falta de progresso. Voc tem de fazer melhor, ou certamente no vou continuar pagando voc por nada. V trabalhar. Reviste este apartamento novamente, e passe o pente-fino naquela correspondncia. Quando terminar aqui, Maria levar vocs at a sada. Eu tenho de ir. O General Shellstock est esperando com sua limusine l embaixo e me pediu para ser pontual. Ela estava voltando-se para a porta quando Tom Walton disse calmamente: Walter Shellstock, por acaso? Sim. Ele est visitando Washington por alguns dias. D um abrao nele por mim. Um abrao? Por voc? Claro. Wally Shellstock meu padrinho. Foi um prazer ver a reao de Eleanor Lockyer. Seu lbio inferior caiu tanto que dava para ver a linha da gengiva, e ela disse: Voc. Voc ... Mas quem?... Ela havia esquecido seu nome, ou no o havia registrado quando o apresentei. Ele percebeu o dilema dela. Bem, no trabalho uso apenas Tom Walton. Mas meu
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nome completo Thomas Walton Shellstock. Na verdade Thomas Walton Shellstock, quarto, mas no entendo por que algum se daria ao luxo de ficar contando os nmeros. Os Shellstock da Pensilvnia? Exato. Bem, divirta-se com Wally. Tom voltou-se para a pilha de cartas, olhando uma por uma e ignorando Eleanor. Nunca vi uma mulher to perturbada. A campainha tocou novamente, desta vez mais forte. Ela voltou-se para a porta, mas voltou e segurou Tom pelo brao. Thomas, vou dar um pequeno jantar aqui na semana que vem. Adoraria se pudesse vir. Mande-me um convite. Rachel tem meu endereo. Claro. Voc e... Ela virou e me lanou um olhar frustrado. Significava: claro que eu no quero convidar voc, voc uma auxiliar contratada... Mas no sei bem qual o seu relacionamento com Thomas Walton Shellstock, e se vocs esto trepando vou ter de incluir voc s para que ele venha. Vocs dois ela disse por fim. Tom no olhou de novo, e ela acabou saindo. Voc realmente iria ao jantar dela? eu disse. Eu tinha um bocado de perguntas, mas essa parecia a mais importante. O que voc acha? Dizer mande-me um convite muito mais fcil do que dizer no pessoalmente. O que so os Shellstock da Pensilvnia? Ela quase deixou cair a dentadura! Ah. Ele havia acabado de olhar os selos nas cartas lacradas, e agora estava sentado vontade na mesa, Dinheiro antigo, minha q-querida disse em falsete. O nico dinheiro que realmente vale. Isso o que as pessoas como a sra. Lockyer dizem... e por isso que no uso o meu nome completo. Acontece que ns temos um bocado disso (dinheiro, quero dizer), no graas a mim. Ela no revoltante? Pensava que fosse apenas comigo. Quando a ouo falar do marido no parece que queira que eu o encontre. Parece que
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quer que eu prove que ele est morto. No entendo por que que se casaram. Voc disse que ele est na casa dos sessenta, e ela no pode ter mais do que quarenta. Quarenta e cinco, no mnimo respondi, por pura malcia. A primeira mulher dele morreu, ele tem filhos crescidos, e entrar em contato com eles est na minha agenda. Eleanor conhecia uma boa oportunidade quando via uma. Nada de responsabilidades, montes de dinheiro... ento ela o agarrou. Nenhuma criana desse casamento? Nem pensar. Filhos, meu caro, so um aborrecimento to grande. E t-los d um trabalho... Ele ria sem fazer um som. E pior do que isso, minha cara. Me disseram que di. Rachel, no da minha conta, mas acho que voc tem um problema. A sra. Lockyer? No diga. No estava pensando nisso. Pelo que voc falou, bastante bvio que Jason Lockyer desapareceu porque queria desaparecer. Se quisesse que esposa soubesse disso, teria contado a ela. Portanto, agora voc est tentando ir contra aquilo que ele queria, s para satisfaz-la. Isso no te afeta? Tom, ela minha cliente! Ento caia fora, minha cara. T legal. E descobrir no fim do ms que no d para pagar o aluguel? Eu estou num negcio engraado, Tom. Alguns de meus clientes so pessoas que voc atravessaria a rua para no ter de encontrar. E no estou nem falando dos piores casos, as questes de divrcio litigioso e os abusos contra menores. Mas as pessoas boas, normais do mundo no parecem ter muita necessidade de detetives. Havia uma conscincia por baixo de toda aquela gordura, porque, depois de um momento, ele balanou a cabea e disse: Desculpe. No devia ter dito isso. No da minha conta. No, e jamais ser. Sabe por qu, Tom? Porque voc rico. Eu estava zangada, mas a maior parte disso era culpa. Ele
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estava certo. Eu no devia estar caando Jason Lockyer s para satisfazer Eleanor Lockyer. Voc no tem as mesmas presses que eu. Vi seu rosto quando lhe ofereci trezentos e cinqenta dlares por dia para trabalhar nisto. S trezentos e cinqenta, voc pensou. No vale o trabalho. Por que que voc tem aquela loja de selos se no precisa de dinheiro? Por que que voc no faz algo de importante! Deve haver uma regra de etiqueta que reza que no se deve abusar da pacincia de estranhos. Mas o pobre Tom Walton no parecia um estranho, ento descarreguei nele. Depois de alguns instantes, ele disse: Tudo bem, tudo bem. Vou te ajudar a procurar Jason Lockyer. E por que que eu tenho a loja de selos? Vou te dizer, para evitar conversas desse tipo... com a minha prpria famlia. Todos so pessoas que conseguiram muito na vida, e me aborreceram por anos, me dizendo para sair e conquistar o mundo: concorrer a um cargo pblico, comprar uma posio na Bolsa de Valores de Nova York, ou ganhar um Prmio Nobel. Estava falando cada vez mais alto. Eu no quero fazer nada disso. Quero uma vida boa, tranqila, olhando coisas interessantes. E ningum quer me deixar fazer isso! H uma coisa muito boa a respeito de selos. A famlia aceita que eu seja dono de um negcio, ficam longe e os selos no importunam voc. Foi a que comecei a rever minha opinio acerca de Tom Walton. Eu quase o rotulara como um garoto agradvel, tmido, introvertido e levemente bobo, que preferia selos a pessoas, silncio a conversas e solido a muitos tipos de companhia. No pensava que soubesse gritar. Agora eu via outro lado dele, mais forte e mais determinado. Qualquer pessoa que ficasse entre Tom e o que ele queria estava em apuros. Maria havia ouvido o barulho do outro cmodo do apartamento (ela podia ter ouvido de qualquer cmodo, e talvez at l da rua). Apareceu na porta e educadamente nos perguntou se j estvamos prontos para sair. Estvamos. Ns dois estvamos esgotados. Thomas Walton Shellstock (quarto) me levou de volta ao meu apartamento na Connecticut Avenue. No conversamos.
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Quando parou em frente ao edifcio ele disse: Detesto isso tudo, Rachel. Realmente detesto. No estou interessado em procurar Jason Lockyer, e se eu tornar a ver sua esposa alguma vez na vida ainda assim ter sido cedo demais. Estiquei o brao e desliguei a ignio. Sei como voc deve se sentir respondi , mas espero que decida continuar. Seria fcil para voc mandar isso para o inferno e desistir. Penso da mesma forma, mas voc sabe que eu no posso. Primeiro porque preciso do dinheiro, e depois porque posso receber uma queixa que ir me custar a licena. E eu preciso de sua ajuda nisso... voc est vendo que eu estou boiando. Por favor, Tom. No me deixe na mo. Era uma presso injusta, e eu sabia. Aps uns dois minutos em silncio, Tom levantou a cabea para olhar a frente do edifcio. Ah, diabos! exclamou. Se quiser, leve aquele selo esquisito da boneca de piche na minha loja amanh de manh. (Olhando para trs, vejo que esse foi o momento crtico em que comecei a utilizar a bondade essencial de Tom Walton para faz-lo sair de sua concha. E, se esse foi tambm o primeiro passo para salvar o mundo ou destru-lo, isso outra questo; eu certamente no suspeitava disso naquela poca.) Abri a porta e sai. Obrigada, Tom. Voc um cara muito legal, e no vou esquecer isso. Vejo voc por volta das dez horas. Boa noite. Afastei-me rapidamente. Queria estar no saguo antes que ele pudesse me dizer que havia mudado de idia. Eu havia tomado a liberdade de levar na minha bolsa a correspondncia recm-chegada de Jason Lockyer. Afinal de contas, Eleanor havia simplesmente me ordenado que a levasse e estudasse. Depois de dois cafs e daquela conversa com Tom Walton, eu sabia que ia ser difcil dormir (sim, eu tambm tenho conscincia). Nem sequer tentei. Espalhei a correspondncia na mesa da cozinha e comecei a examin-la pea por pea. s onze e meia fiz uma descoberta, cortesia do Servio Postal dos Estados Unidos. raro agradecer o correio americano por atraso na entrega,
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mas desta vez senti vontade. Embora as cartas tivessem todas sido entregues no apartamento de Lockyer naquela manh ou no dia anterior, uma delas havia sido remetida quase trs semanas antes. Ela deveria ter chegado s mos de Jason Lockyer muito antes de partir para paradeiro ignorado, mas era evidente que isso no havia acontecido. Ela apresentava um selo de primeira classe e um carimbo quase ilegvel. Consegui reconhecer a data e as letras CO Colorado no fundo, mas o nome da cidade era impossvel. O envelope, escrito mo, estava endereado ao professor Jason Lockyer. Dentro havia um segundo envelope, desta vez com nada escrito do lado de fora mas havia um selo da boneca de piche no canto superior direito. E dentro dele havia a seguinte mensagem, escrita mquina: Acho que tempo de enviar ao senhor outro relatrio parcial, muito embora eu esteja escrevendo mais cedo do que ficou combinado. Sete e Oito esto indo mais ou menos, nada muito diferente do que contei no meu ltimo relatrio. Mas Nove... o senhor jamais acreditaria em Nove se no o visse com seus olhos. Ainda est mudando, e ningum consegue estimar um ponto final. A equipe dever entrar na semana que vem. Macia diz que no vamos correr perigo e que ela quer que fiquemos l mais tempo do que o usual. Ela fez algo de novo na diviso do DNA, e acredita que Nove esteja indo em direo a um limite totalmente diferente, um com um Atrator Estranho que nunca vimos antes. Ela acha que pode ser aquele que vnhamos procurando esse tempo todo. Estou com medo de que possa ser o sistema-mestre definitivo a verdadeira Megame. Certamente a eficincia da utilizao de energia fantstica mais do que o dobro de qualquer uma das outras, e ainda est aumentando. Vou lhe dizer francamente: estou apavorado, mas tenho de entrar l. No h jeito. O senhor me disse que se algum dia eu precisasse de conselhos, o senhor os daria. Acho que tudo o que precisamos aqui, um new look sem qualquer publicidade. Alguma chance de o senhor poder vir? Vou escrever de novo ou telefonar nos prximos dias para mant-lo informado. Ento talvez o senhor possa me dizer que tudo imaginao minha.
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A carta, com apenas uma pgina, no estava assinada nem datada, mas eu tinha a data do carimbo. E a relao das chamadas telefnicas de longa distncia que Jason Lockyer fizera da universidade e de cada apartamento. Devia ser fcil descobrir quem havia escrito a misteriosa nota. L pela uma e meia da manh eu havia mudado de idia. A relao que a conta do telefone apresentava no mostrava nada do Colorado perto das datas certas. Afinal, num ltimo gesto de desespero, peguei a relao das chamadas de Jason Lockyer, as que ele havia feito. Eu j havia olhado aquela relao antes, mas ele fazia tantas chamadas para tantos lugares que eu no havia sido capaz de ver nada de significativo. Sucesso! Saltou aos meus olhos nos primeiros dez segundos de busca. Seis dias aps essa carta ter sido remetida, Lockyer fez uma srie de quatro chamadas em um dia, para Nathrop, Colorado. Uma chamada havia durado mais de quarenta minutos. Fui conferir no meu atlas da National Geographic. Nathrop era uma cidadezinha cerca de cem quilmetros a oeste de Colorado Springs. Ficava no rio Arkansas, com a Cordilheira Sawatch, das Montanhas Rochosas, s suas costas, a oeste, com picos que chegavam a mais de quatro mil metros. Nathrop, Colorado. Pela primeira vez, eu tinha um lugar para procurar Jason Lockyer que era menor que a regio continental dos Estados Unidos. Em dois minutos eu sabia que iria pessoalmente a Nathrop. Ligar para aquele nmero de telefone era uma idia tentadora, mas havia um risco de que isso pudesse fazer Jason Lockyer se afastar antes que eu tivesse uma chance de falar com ele cara a cara. A verdadeira questo era: eu contaria a Eleanor Lockyer o que estava fazendo? Ela era minha cliente, portanto, a resposta natural era: sim, ela tinha de saber e aprovar. Mas agora eu tinha de encarar a pergunta de Tom; ser que eu queria mesmo encontrar Jason Lockyer para ela quando ele no queria ser encontrado? Fui dormir. Passei o resto da noite jogando e virando sentimentos de satisfao e desconforto.
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Eu estava na frente da porta da loja de Tom na rua 15 s oito e meia. Bairro simptico. Recebi duas propostas, e teria sido retirada de l, tambm, se no tivesse mostrado aos guardas minha licena de detetive. O Dodge branco de Tom virou a esquina s nove. Ele me viu e acenou antes de virar para estacionar no beco atrs do prdio. Estava comendo um Egg McMuffin. No sou de comer nada no caf, mas at que queria comer um daqueles. Trouxe o selo? perguntou, assim que saiu do beco. Vestia um casaco esportivo marrom e calas de flanela da mesma cor, alm de camisa branca bem passada. Seu cabelo estava penteado e ele estava to bem barbeado que sua pele tinha uma aparncia descascada. Melhor que isso. Trouxe dois. Expliquei tudo enquanto ele abria a porta da frente da loja. timo disse. bom ter um extra. Quer dizer que eu no tenho de ser t-to cuidadoso com o primeiro. E se voc quer minha opinio, devia encontrar Jason Lockyer e ouvir a sua verso da histria antes de dizer qualquer coisa a Eleanor Lockyer. Ele passou direto pelo balco, destrancou a porta interna e fez sinal para que eu entrasse. Foi bom que eu tivesse sabido, na noite anterior, que Tom era de famlia rica. Caso contrrio, a palavra que teria passado pela minha cabea quando entrei pela porta bege que levava aos fundos da loja teria sido drogas. Dinheiro havia sido gasto ali, muito dinheiro, e no centro do Distrito de Columbia, muito dinheiro quer dizer drogas ilegais, isso com mais freqncia do que voc imagina. Nos fundos da loja havia um macio cofre Mosler, o tipo de coisa que voc normalmente veria numa instalao de segurana altamente secreta ou num cofre de banco. Havia uma bem equipada mesa tica ao longo de uma das paredes, e muito equipamento de computao na outra. Tom me explicou que aquilo era uma estao de anlise de imagem Apollo, com digitalizador e rastreador de varredura como dispositivos de entrada. Posso ver um selo ou uma tinta de carimbo com uma dzia de filtros para diferentes comprimentos de onda expli209

cou. Ou em ultravioleta ou infravermelho. Podemos fazer testes qumicos, tambm, em um pedacinho to pequeno que voc jamais saberia que o retiramos. Tenho medidores que podem medir at um mcron ou menos, e o rastreador de varredura cria uma imagem digitalizada para processamento de computador. Usando o computador, posso fazer comparaes com todos os papis e tintas do mercado. E o cofre? Selos. So moeda corrente, claro, mas no esse o motivo. Os velhos e raros tm um valor muito maior que o nominal. Assim como Tom Walton. Ele apanhou o envelope contendo o primeiro selo da boneca de piche e o colocou cuidadosamente numa mesa iluminada por baixo. Aqueles dedos gordos eram surpreendentemente precisos e delicados. Enquanto colocava uma poderosa lente estreo em posio e se curvava sobre ela, disse: Por que est rejeitando a razo mais bvia de todas para a fuga de Jason Lockyer: a de que ele no suporta mais a esposa? Me parece que ele tem uma excelente razo bem a. Se Jason apenas quisesse fugir da mulher, no precisaria desaparecer. Antes de casar-se, tomou todas as precaues legais. Os dois assinaram um contrato de casamento, e se se separarem ele sabe exatamente quanto isso ir lhe custar. Nada que no possa pagar. Tudo o que teria de fazer era continuar em Baltimore e dizer aos seus advogados para tratarem do divrcio. Se ele morresse, a seria outra histria. Ela ficaria com muito mais. Acho que essa uma das razes pelas quais Eleanor me contratou para descobrir o que aconteceu. Ela quer tanto aquele dinheiro que j pode sentir o gostinho dele. Observei Tom grunhir de satisfao e se levantar. Colocou o segundo envelope cuidadosamente numa mquina que parecia uma torradeira horizontal. O primo rico do velho vapor de chaleira comentou. Isto retira o selo da carta sem danific-lo. Aqui est. O selo estava aparecendo do outro lado da mquina numa pequena bandeja de porcelana. Ele o removeu, colocou-o entre dois pedaos de plstico transparente e o segurou para que o rastreador o lesse.
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H outro motivo por que estou certo de que Lockyer no est planejando ficar fora para sempre continuei. Ele no levou nenhum talo de cheques e no utilizou nenhum carto de crdito. Que ir acontecer quando acabar o dinheiro? E quanto a cupes? perguntou Tom. Quando viu que eu no havia entendido, explicou: Quero dizer dividendos. Se ele parecido comigo, ele pega cheques de dividendos a toda hora, e pode descont-los facilmente. Tudo o que teria de fazer era trocar o endereo postal para recebimento deles, e poderia viver disso indefinidamente. Droga! No havia pensado nisso! Vou ter de checar. Ele fechou a tampa do rastreador, recostou-se e olhou para mim. No da minha conta, mas como que voc foi parar nesse servio de detetive? E h quanto tempo voc vem fazendo isso? - Seis anos. Dois por minha conta, desde que meu tio morreu. Era na verdade o negcio dele, e costumava ajud-lo nos perodos de vero, quando eu ainda estava na escola. Quando me formei, foi difcil arranjar um emprego. Diga a um empregador que voc possui formao dupla, em ingls e psicologia, e como dizer que voc tem AIDS e lepra. Mas por que voc continua no ramo? Bom, eu tenho um investimento. Aqui em Washington, uma licena de detetive particular sai por cinqenta e oito dlares, mais dezesseis e cinqenta para impresses digitais e trinta para cartes de visita. Eu estava tentando mexer com ele, mas ele era muito esperto e no funcionou. Voc ganha algum dinheiro? perguntou. Ele no estava nem um pouco aborrecido, estava apenas puxando assunto enquanto o rastreador fazia seu trabalho no selo. Mas infelizmente funcionou. Sou hipersensitiva com meu trabalho. Desmanchei com meu ltimo namorado, Larry, justamente por causa disso. D pra pagar o aluguel retruquei. E paguei seu jantar ontem noite. Voc diz que rico, mas no vi voc morrendo de vontade de pagar a conta.
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Fui educado para no fazer isso respondeu com calma. Essa uma das coisas que aprendi no colo da minha me: todos no mundo vo tentar lhe arrancar um emprstimo ou uma re-refeio de graa, assim que descobrirem que voc um Shellstock. Acho que esse outro motivo por que sou Tom Walton. Mas posso te pagar um jantar quando voc quiser, Rachel. O que, claro, me fez ficar sentindo a ltima das panacas. Eu no havia pagado seu jantar: os Lockyer tinham, uma vez que isso seria por conta deles. E ele sabia disso, e ainda assim me ofereceu um jantar pago do prprio bolso. Eu o havia esbofeteado e ele me oferecia a outra face. Deixe-me contar a voc a respeito do selo da boneca de piche continuou. Estava mesmo torcendo para que ele mudasse de assunto. H mais medies a serem feitas, mas algumas coisas j esto bvias. Primeiro, olhe as perfuraes na borda do selo. Mesmo sem uma lente voc pode ver que apenas as partes de cima e de baixo esto perfuradas, com os lados lisos. Isso quer dizer que este selo de uma bobina vertical, um rolo em vez de uma folha, com os selos unidos por cima e por baixo, no pelos lados. E mesmo sem medir, posso dizer a voc que este selo perf 12: doze perfuraes em vinte milmetros. Nada de incomum sobre nada disso, embora as bobinas horizontais sejam mais comuns. O que mais interessante a maneira como o selo foi fabricado. D uma olhada. Ele me moveu at a mesa iluminada e me mostrou como ajustar a lente binocular aos meus olhos. Est vendo o padro de linhas que cruzam o selo? Isto se chama papel laidbatonn, um papel com linhas mais fortes numa certa direo. E no h marca-dgua esse um sinal clarssimo de que esses selos no foram feitos para uso comercial. Ento para que servem? Minha hiptese de que foram feitos para identificar um certo grupo de pessoas como um sinal secreto, ou uma senha. Ponha um desses no envelope, e isso prova que voc um dos membros do grupo. J vi isso ser feito antes, embora este
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seja um trabalho muito bem executado para este tipo de coisa. A escolha de uma boneca de piche embasa minha idia porque ela no um smbolo que eu esperasse ver num selo comercial. Agora d uma olhada no desenho real da boneca de piche. Olhei para o desenho e fiquei espera da explicao. Existem cinco processos principais utilizados na manufatura de selos prosseguiu. Primeiro, o intaglio, quando o desenho entalhado na superfcie da placa: este usado desde que os selos foram criados. Segundo, impresso, onde o desenho um camafeu, um padro feito em alto-relevo na superfcie da chapa. Terceiro, litografia, que utiliza gua e uma tinta oleosa para desenhar em uma pedra, ou numa superfcie de metal preparado para simular uma pedra. Quarto, a gofragem, em que usada uma matriz para dar ao selo uma superfcie em altorelevo. Quinto, a fotogravura, em que as linhas so transferidas fotograficamente para uma pelcula que cobre a chapa; a imagem depois gravada com cido, como se fosse um entalhe. D para ver claramente que isso a uma fotogravura. Claramente. Para ele, talvez. Acredito em voc, mas no vejo aonde isso nos leva. Eu estava perdendo o interesse em selos e ficando doida para viajar para o Colorado. Mas no tive a coragem de contar isso a ele, no quando ele achava que o que estava fazendo era importante. Isso nos leva a um lugar muito definido. Todos os sinais de gagueira haviam desaparecido da voz de Tom. Para Filadlfia. Voc v, no h tantas pessoas assim que faam trabalho de desenho para selos. E tenho noventa e cinco por cento de certeza de que sei quem o designer desse que voc est olhando. Conheo o estilo dele. Ele gosta de bobinas verticais e gosta de fazer fotogravuras. O nome dele Raymond Sines, e se voc quiser chamo o Ray agora mesmo. Por que que ele no me disse isso de sada, em vez de me enrolar com todo esse papo de intaglio e camafeu! Porque ele gostava de falar de selos, era por isso. Parei de fingir olhar a boneca de piche. No tenho certeza de que falar com Raymond Sines va213

leria a pena para mim. Voc o conhece bem? Ele hesitou. Eu estava aprendendo. Em Tom Walton, hesitao normalmente significava desconforto. Mais ou menos. Encontrei-me com Ray algumas vezes no Clube dos Colecionadores, em Nova York. Ele um cara peculiar. Muito inteligente, fantstico artista e designer. Mas quando pra de falar de selos ele s tem um assunto. manaco pelo espao, e membro fundador da Ascenso Eterna um grupo que projeta hbitats espaciais. No vejo isso nos levando a Jason Lockyer. Voc percebe que ontem eu no tinha pistas e agora tenho duas? E elas vo por duas direes completamente diferentes. Duas muito melhor do que nada. E eu acho que voc pode precisar de ambas. Entendi o que ele queria dizer. Nathrop tinha uma populao de menos de quinhentas pessoas, portanto se Lockyer estivesse l eu no podia perd-lo; mas tambm era uma rea vastssima, com centenas de quilmetros quadrados e muito poucas pessoas. Se ele no estivesse na cidade... Receio que voc esteja certo. Pode ser que, quem quer que tenha escrito a carta para Lockyer estivesse apenas usando a caixa postal de Nathrop e o telefone de l. O que vamos fazer se chegarmos l e no encontrarmos nada? Voltamos. Voc tem a carta com voc? Se tiver, eu gostaria de v-la. Entreguei-a e olhei enquanto ele a lia. Faz algum sentido para voc? Ele balanou a cabea. Atrator Estranho? Eu sei. Nunca ouvi essa expresso antes. Eu j. Posso lhe dizer o que significa ao nvel da Scientific American. uma coisa fsico-matemtica, em que voc aplica novamente na entrada o sinal de sada de um sistema. s vezes o sistema tende a um estado de equilbrio um atrator; s vezes foge de controle, e acaba instvel ou com caos total; e ainda pode circular em torno de uma regio: um atrator estranho. O tipo de comportamento depende de alguma varivel crtica do sistema, como o fluxo, a concentrao de um produto qumico ou a temperatura. bvio, por esta carta, que o autor est envolvi214

do numa srie de experincias mas no d para saber em que campo. E Mega-me? Ele colocou a carta de volta mesa iluminada. Talvez ele esteja usando o termo Atrator Estranho para falar de alguma coisa diferente do que j vi antes. No acho que vamos tirar muito disto. Eu no, isso certo. E irrelevante. Estou tentando achar Jason Lockyer, no resolver charadas. Intil ou no, acho que vou ter de ir ao Colorado. D para voc esperar mais um dia? A eu posso dar um pulo em Filadlfia. Ray Sines tem sua prpria oficina de gravao l, e eu quero falar com ele. O que que voc acha que ele pode te dizer? Se eu soubesse no ia. Tom pegou um envelope em branco e o colocou na mquina de escrever prxima ao cofre e bateu seu prprio nome nele. Depois, retirou o selo da boneca de piche do rastreador, passou uma fina camada de cola no verso e colou-o cuidadosamente no envelope. Finalmente, colocou a carta do Colorado dentro dele. Vou ligar para Ray agora e lhe dizer que estou interessado em procurar obras de um antigo gravador americano. verdade, e provvel que ele se interesse. E durante o encontro eu quero que ele d uma olhada nisto. Mostrou o envelope. E d-depois a gente resolve o que fazer em seguida. Eu havia esperado que Eleanor Lockyer me interrogasse a respeito do meu plano de viajar e me fizesse passar por maus bocados. Ao invs disso, ela foi doce e razovel, e no me fez uma pergunta sobre aonde eu estava indo, ou por qu. Diga a Thomas que o convite est no correio disse. Ser apenas um grupo pequeno, ntimo, no mais do que umas doze pessoas. Vou dizer a ele. (No disse.) Ele queria dirigir at Filadlfia naquela ratoeira que era o seu Dodge. Convenci-o do contrrio sugerindo que, se fssemos de trem, poderamos voar direto para Denver aps nosso encontro com Sines. Tom parecia surpreso por eu querer ir com ele,
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mas no pareceu se importar. S no fale muito de selos ou gravaes disse. Era a menor das minhas preocupaes. Ray Sines era mais novo do que eu havia esperado, um homem magro e corado de seus trinta anos, que sofria de calvcie prematura. Ele estava tentando o desastroso truque de pentear os fios restantes de cabelo de modo a cobrir toda a cabea, e a cada dois minutos passava a mo sobre ela num movimento circular. O alto da sua cabea parecia um polidor de sapatos rotativo. Seu escritrio, localizado sobre um armazm industrial, me lembrou a loja de Tom, empoeirada, modesta e quase impessoal. Ele demonstrou prazer e nenhuma surpresa com a nossa visita. Ele e Tom iniciaram imediatamente uma animada conversa a respeito dos catlogos Gibbons, Scott e Minkus, a localizao do equipamento de impresso do lendrio Jacob Perkins de Massachusetts e os selos impressos em 1842 pelo Correio de Nova York. Eu me sentei na ponta da minha cadeira, tomei quatro xcaras de caf que mais tarde iria lamentar e torci para Tom chegar logo ao que interessava. Depois de mais ou menos uma hora eu percebi a assustadora verdade: ele no iria fazer isso. O envelope e o selo da boneca de piche estavam ali na pasta de Tom, ao lado de sua perna e iriam continuar onde estavam. Ele no tinha tido problemas para desenvolver um plano terico para arrancar informaes de Ray Sines, mas na prtica no conseguia comear. Finalmente eu me abaixei, peguei a pasta e coloquei-a no colo de Tom. O catlogo. Voc no tem um catlogo a dentro que queria mostrar ao sr. Sines? Tom olhou para mim espantado, mas no teve sada. Abriu a pasta e olhou para dentro. No sei se me lembrei de traz-lo disse. Enquanto Sines olhava, retirou uma pilha de papis e colocou-os sobre a mesinha nossa frente. No topo estava o envelope endereado a ele com o selo da boneca de piche bem mostra. Sines olhou para ele e seu rosto se iluminou
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Eu no sabia que voc era membro! disse a Tom. Ento me deu um olhar rpido e nervoso. Sim. Tom comeou a dizer Ns dois... Membro de qu? perguntei a Sines. Se era uma organizao secreta, qualquer membro que se prezasse iria checar as credenciais de um estranho antes de admitir sua existncia. Como resposta, Sines virou-se e pegou um rolo inteiro de selos da boneca de piche. Meu desenho disse, com orgulho. Trabalhei com mais esforo nisto do que em qualquer servio comercial. Tudo bem, vocs podem falar comigo. Eu fui uma das primeiras pessoas que Marcia permitiu entrar. Quando foi que vocs entraram? Tom olhou para mim com ar suplicante. Entrei h mais ou menos quatro meses respondi. Tom uma aquisio recente, s entrou h um ms. Que timo! Sines reclinou-se na cadeira e lanou um olhar para ns dois. Se vocs ainda no foram ao local, j deve estar quase chegando a hora de vocs. Meti a mo dentro da minha bolsa e mostrei nossas passagens de avio para ele. Estvamos indo para l agora. Talvez voc possa nos dizer qual o melhor caminho assim que sairmos do aeroporto? Ele estranhou. Ningum vai esperar vocs? Estamos nos movendo em terreno perigoso. Eu queria sair de l rapidamente, mas precisvamos de informaes. Todo mundo est com as mos ocupadas expliquei. Parece que est havendo problemas com um dos sistemas... O Sete, no ? No, o Nove. Ele relaxou novamente. , ouvi dizer que ele ainda est fazendo coisas engraadas. No fim, tudo vai dar certo. Para onde vocs esto indo? Denver. Pena. Vocs deviam voar para Colorado Springs. Bom, mas de qualquer forma, vocs teriam um bom caminho a percorrer de carro. Tomem a Rota 285 fora de Denver at cruzarem com a Rota 24, na direo de Buena Vista. De l vo para o norte
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e vocs devero ver o local esquerda, subindo a encosta do Monte Harvard. A que distncia de Nathrop? perguntei. Alguns quilmetros. Mas se vocs chegarem l, porque pegaram o caminho errado, na sada de Buena Vista. Mas tem um restaurante muito bom l, se vocs virarem no local errado. Franziu o cenho. Se quiserem, eu dou uma ligada e tento arranjar.. No, por favor, no. Peguei Tom pelo brao e levanteime. Detestaramos dar trabalho antes mesmo de chegarmos. E melhor irmos agora, nosso avio parte em uma hora e meia. Vocs vo precisar de um txi. Ele tambm se levantou. Gostaria de ir com vocs. Me liguem quando voltarem, contem o que acharam das coisas por l. Para mim, a coisa mais sensacional que j aconteceu em toda a minha vida. Escoltou-nos at a entrada do prdio. Ascenso eterna! ele disse quando samos, levantando o brao. Ascenso eterna! repliquei, mas Tom no disse nada. Assim que Sines saiu do nosso alcance ele explodiu comigo: Odeio esse tipo de coisa! Voc acha que eu gosto? A cafena estava fazendo efeito e eu precisava ir ao banheiro. Sei que mentimos para ele, mas o que quer que eu faa? Abrir o jogo e explicar a Sines que fomos at l para engan-lo? Ele no respondeu. Mas suspeitei que no era a mentira que o havia chateado. Era eu, pegando a pasta dele, forando-o a fazer uma coisa completamente contrria ao seu temperamento. Jamais acreditaria em mim, mas eu estava to triste com isso quanto ele. O Aeroporto Stapleton, em Denver, fica a mil e quinhentos metros de altitude; nossa rota para sudoeste nos levou ainda mais alto. Em uma hora estvamos a quase trs mil, com mon218

tanhas de picos nevados preenchendo o cu frente. Eu jamais estivera no Colorado antes, e o cenrio me deixou maluca. Era como ir para outro planeta aps as azalias e cornisos exuberantes de maio em Washington. Tom estava menos impressionado. Ele havia estado ali antes, esquiando em Vail e Aspen, enquanto tentava persuadir a famlia que no estavam me fazendo nenhum favor com essa viagem. Finalmente consegui quebrar uma perna, e fim de papo. No avio e novamente no carro, repassamos exausto tudo o que havamos descoberto sobre Ray Sines, e o que sabamos ou aventvamos sobre sua ligao com o desaparecimento de Jason Lockyer. A Ascenso Eterna est envolvida disse Tom. Ou talvez seja um subgrupo deles. Mais provvel esta ltima, porque eles esto tentando fazer disso um grande segredo, o que seria impossvel com muitos participantes. Uma tentativa bastante infantil, voc no acha? No vejo esse negcio de selos especiais e smbolos secretos e mensagens ocultas desde meus tempos de segundo grau. Voc nunca seria um maom. E conheo um bocado de gente em Princeton que ainda estava nessa de cdigos particulares. Vamos continuar. Eles tm algum projeto... ...um grupo de projetos. Lembre-se de Sete, Oito e Nove. O que tambm quer dizer que existem provavelmente os de Um a Seis... ...Ok, pelo menos nove projetos, mas eles esto todos provavelmente fazendo coisas semelhantes. H uma espcie de atividade de desenvolvimento associada a eles e l nas montanhas do Colorado, a oeste de Nathrop e Buena Vista. muito grande, visvel a uma boa distncia. E est passando por alguma espcie de problema... ...ou parte dele est. Lembre-se, Sete e Oito esto indo bem. o Nove que no est, o suficiente para quererem Jason Lockyer para dar uma olhada no que est havendo. E ele um famoso bilogo. Mas os projetos tm alguma coisa a ver com atratores estranhos. Isso sem mencionar a velha Megame. Tom deu de ombros.
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A detetive voc. Pode juntar as peas? Nem uma pista. A no ser que Jason Lockyer tenha outros talentos, e o grupo esteja contando com estes para ajudlos. Coisas insignificantes. Ambos sabamos disso, e num instante abandonamos isso em favor de conversao geral. Descobrimos um total de trs conhecidos em comum, sem contar com Jill Fahnestock, e concordamos que, exceto por Jill, no gostvamos de nenhum. Ele descobriu, para seu horror, que a marca roxa no meu antebrao esquerdo era a cicatriz de uma bala, quando um homem de quem me aproximei num caso de custdia de crianas atirou em mim sem avisar. (Cocana eu disse. Ele estava carregando cinco gramas, sem ter nada a ver com o problema da custdia. Tive apenas azar... ou sorte, dependendo do ponto de vista.) Descobri, com igual horror, que Tom no tinha seguro de sade de qualquer tipo e no tinha inteno de ter. (Seguro de sade para pessoas que no tm dinheiro. Obviamente, a compra do seguro custa mais do que estar doente de outra forma, como as companhias de seguro poderiam continuar na ativa? Seguro de sade um conceito burgus, Rachel. A ltima frase me aborreceu, mas desta vez deu pra lidar melhor com isso.) Ele comia quando estava feliz. Eu tambm. O fato de que estava pesando vinte quilos acima do seu peso normal enquanto eu era magra demais para satisfazer a qualquer um que no fosse figurinista no fazia a menor diferena para ns dois. No fim, acabamos parando de falar e simplesmente nos sentamos numa comunho silenciosa. Tom era uma dessas pessoas cuja presena voc pode aproveitar sem falar. Buena Vista finalmente surgiu aos nossos olhos, uma cidade que no podia ter mais que umas duas mil pessoas. Havamos passado a ltima meia hora olhando atentos as montanhas nossa frente em busca de quaisquer anomalias, e no vimos nada, muito embora fosse um clarssimo dia de primavera e a visibilidade fosse perfeita. Eu estava dirigindo, pois estvamos alugando um Toyota Celica, e como eu estava pensando em comprar um, queria ver como era dirigir um deles. Quando chegamos a Buena Vista,
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parei o carro na frente do que parecia um armazm na rua principal. Precisa comprar alguma coisa? Tom perguntou. Informaes. Entra comigo? O rapaz entediado atrs do balco entendeu imediatamente do que eu estava falando. O Observatrio, voc quer dizer. Pode v-lo da estrada, mas tem que forar a vista. Pegue a estrada pelo norte e procure uma bifurcao esquerda. Para cima toda vida, no d pra errar. Olhou para ns. Vocs vo trabalhar l? No. S visitando. Ah. Dizem que esto fazendo uma nave espacial l em cima, que vai at o fim do universo. No sabia. Vamos ver. Comprei duas latas de Coca-Cola e fomos embora Que grande segredo, hein? Tom disse quando voltamos ao carro Eles esto praticamente fazendo excurses ao local. Se voc quer esconder alguma coisa, disfarce-a como se fosse algo que no tenha muito interesse para os locais... como um observatrio. Tom virou at o fim sua lata de Coca. Parecia inalar o contedo em vez de beb-lo, num gole s. E quanto nave espacial? Muito seguro. Ningum em seu juzo perfeito acreditaria. Tnhamos uma grande deciso a tomar quando chegamos bifurcao da estrada. Continuvamos de carro at a estrada ou deixvamos o carro e nos esgueirvamos? Discutimos isso por mais um tempo, depois chegamos a um acordo. Havia um complexo de edifcios na encosta sul da montanha. Estacionamos o carro a um quilmetro de distncia, onde o teto do Toyota azul mal seria visvel por sobre o topo da ltima ravina. Caminhei na frente at termos uma boa viso. Estvamos a mais de trs mil metros e trs minutos de subida pela encosta suave nos deixaram ofegantes.
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Havia cinco estruturas principais frente. Trs delas eram domos geodsicos hemisfricos, de grande porte, feitos de vidro ou plstico. Dois eram transparentes, e podamos ver sombras l dentro, onde rvores ou arbustos pareciam estar crescendo sustentados por armaes triangulares de metal pintado ou plstico amarelo. O terceiro domo era feito aparentemente de um material translcido e os painis de cobertura das paredes emitiam um brilho vermelho-alaranjado fraco. Os trs domos tinham uns vinte metros de dimetro e formavam um tringulo eqiltero. No centro desse tringulo havia dois edifcios mais convencionais. Eram brancos e retangulares, com a aparncia de pr-fabricados ou de serem estruturas temporrias Contei sete carros estacionados do lado de fora do maior. Uma brisa fria soprando do oeste, e mesmo no sol estava frio demais para ficar parado olhando por mais de alguns minutos. Nesse tempo, ningum apareceu de dentro de qualquer dos prdios ou domos, e nem havia evidncia de atividade interna. Voltamos para o carro e entramos. Coloquei a mo no estmago. A Coca havia sido um erro. Eu tremia e sentia uma dor que ia do plexo solar at o lado direito inferior das costelas. E agora? perguntou Tom. Ele que parecia o detetive, calmo e confiante. Sua pergunta provavelmente significava que ele j sabia o que devamos fazer. Arrotei da maneira mais feminina que pude. Se Jason Lockyer est dentro de um daqueles edifcios, ficar sentados aqui no vai ajudar em nada. E se Jason Lockyer no estiver l dentro, se estiver a dois ou trs mil quilmetros daqui, ficar sentados aqui tambm no vai ajudar em nada. Exatamente o que eu pensava. Era sua vez de estender a mo e virar a ignio do carro. Vamos l, Rachel. Vamos subir l e pegar a boneca de piche pelos chifres. Desci a encosta a uns calmos trinta quilmetros por hora, com toda a ateno na estrada. No meio do caminho, Tom disse: Espere um minuto. Estou enxergando mal? Parei o carro. Levou alguns momentos, mas ento eu tambm vi. O domo vermelho-alaranjado havia mudado de cor para
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um tom mais escuro, com grandes traos roxos por dentro. Tom e eu nos entreolhamos Nunca vamos descobrir daqui respondi. Soltei a embreagem mal e o carro se ps em movimento, aos trancos. Subimos todo o caminho at o edifcio mais alto e estacionamos junto com os outros carros. Fiz um inventrio automtico. Um Buick novo, dois Mustangs velhos, um Camaro acidentado precisando de lanternagem, dois VW Rabbit e um antigo Plymouth que fazia at mesmo o carro de Tom parecer recm-sado da linha de montagem. O mesmo tipo de mistura que eu esperaria ver num estacionamento de Washington, mas sem os carros japoneses. O ar estava claro, o sol cegava a vista, e no se ouvia um som. Vivendo na cidade voc esquece como o silncio realmente silencioso. Caminhamos at o edifcio de paredes de alumnio, eu agora podia perceber quase na ponta dos ps. Meu pulso estava disparado, e dava para ouvi-lo nos tmpanos, o som mais alto do mundo Pra dentro? sussurrou Tom Fiz que sim com a cabea e ele entrou na frente. A porta de entrada estava fechada mas no trancada. Dava para um grande saguo, de cerca de vinte metros quadrados, limpssimo e sem nada exceto meia dzia de cadeiras de metal. Quando paramos, ouvi um rudo de passos no piso de alumnio e um homem carregando dois cadernos de notas grossos apareceu apressado. Tom e eu ficamos paralisados. Puxa, graas a Deus disse o recm-chegado. No sabia que tinha gente chegando. Estivemos com to pouco pessoal nesta ltima semana que tive de cumprir turnos duplos. Sotaque de Nova York, bronzeado da Califrnia. No tinha mais que vinte e dois ou vinte e trs, e vestia um uniforme todo branco como um mdico. A primeira impresso era a de um rapaz certinho e engomadinho que deveria estar levando uma ma para a professora junto com os cadernos. Um segundo olhar acrescentou algo de diferente. Ele tinha uma expresso vidrada nos olhos, coisa que eu j havia visto somente entre os seguidores do Reverendo Moon ou os Hare Krishna. Primeira visita? perguntou. Tom e eu fizemos que sim. Esperava parecer to vontade
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quanto ele. Que bom! Vocs vo adorar isto aqui! Meu nome Scott. Rachel disse eu. Quando apertei sua mo estendida minha cabea comeou a fazer sua prpria lista de mistrios: professor desaparecido rolo de selos de boneca de piche observatrio nave espacial experincias biolgicas atrator estranho religio santurio hospcio O que mais me faltava? Vou dizer a Marcia que vocs esto aqui. Scott apertou a mo de Tom e saiu por um corredor. Mas vamos acomodar vocs primeiro, e depois achar alguma coisa para vocs fazerem. Ns o seguimos at um longo cmodo com uma dzia de camas, um chuveiro e privada nos fundos. Vocs vo dormir aqui disse Scott. Fiquem vontade. Volto em cinco minutos. Trmula, sentei numa das camas. Dura como pedra. Priso? Acampamento militar? Hospital? Tom, ns fomos loucos em vir aqui. Voc no quer encontrar Lockyer? Tom balanou a cabea: No uma priso, nem hospital. Acampamento de escoteiros, ou dormitrio de acampamento de vero. Garotos longe de casa para uma grande aventura, mame e papai a quilmetros de distncia. S que so garotos e garotas. O que este lugar? No sei. Parece que Marcia a chefona, quem quer que seja. Ou chefona ou conselheira de acampamento. Todos se dirigem a ela com deferncia, at Ray Sines. Foi at a janela e olhou para fora. minha imaginao, ou aquilo est mudando novamente? Acompanhei a direo de seu dedo. O terceiro domo era agora de um verde sarapintado e virulento. Uma coluna de cor mais escura parecia estar subindo pela parede do domo. Antes que pudssemos discutir o que estvamos vendo, Scott surgiu
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apressado. Certo disse ele. Uma olhadinha pelos arredores, e as apresentaes vo ter que esperar at amanh. Vamos precisar de uniformes. Ele nos levou at uma fileira de armrios altos no fim do quarto. Enquanto ele olhava nem pensar em privacidade ali Tom e eu tiramos nossas roupas e as substitumos por uniformes brancos de aparncia assptica, idnticos ao que Scott estava usando. Tom teve um pouco de dificuldade para encontrar um que servisse nele; os membros da Ascenso Eterna eram presumivelmente um grupo subnutrido. Quando terminamos de nos vestir, para satisfao de Scott, ele nos levou at o hall de entrada e para os fundos do edifcio. Tom me lanou um rpido olhar. Por que se preocupar com roupas esterilizadas se amos para o lado de fora? Resposta: a questo no era a esterilizao; era a uniformidade. Marchamos para um dos trs domos e olhamos pelas paredes transparentes. Eu vi um piso inclinado com uma pequena fonte na parte mais alta, perto de onde estvamos. Um fiozinho de gua corria pelo interior do domo e desaparecia do outro lado. O resto do cho estava coberto de plantas de aspecto empoeirado, crescendo de m vontade num solo de cor clara. As plantas pareciam cansadas, e levemente murchas. No centro do piso havia o esqueleto de um domo muito menor, com apenas metade das paredes cobertas, e dentro dessa estrutura trs figuras humanas estavam curvadas sobre o que parecia um console de computador. Um aparelho porttil de telefone estava do lado de fora do domo, e Scott o pegou. Novos visitantes ele disse. Alguma alterao? As trs figuras l dentro se endireitaram para nos ver e acenaram em saudao. Bem-vindos a bordo. A voz no fone era jovem e amiga e entusistica. Nada de especial aqui. Estivemos tentando descobrir o que que est acabando com os legumes, mas no temos resposta. Oxignio e nitrognio caram um pouco mais e ainda esto baixando.
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Ainda esto tentando mudar a iluminao? Acabamos de terminar isso. Estamos reduzindo um pouco a potncia das luzes do teto e aumentando o comprimento de onda. Vai levar algum tempo para sabermos se funciona. Mas no h perigo? Ainda no. No importa o que acontea, ainda vamos ter mais duas semanas antes de comearmos a nos preocupar. Mas doloroso ver isso seguir dessa forma. H trs semanas atrs ns tnhamos certeza de que este aqui conseguiria. Talvez consiga. Scott acenou para as pessoas l dentro. Vamos continuar tentando tambm. Agora que eu tenho alguma ajuda talvez tenha tempo de conduzir uma anlise independente. Colocou o fone no lugar e apontou para o painel prximo. Isto tudo novo disse. uma melhora real. Temos controle duplo agora, por dentro e por fora. A temperatura, a umidade e os nveis de luminosidade nos domos podem ser controlados deste painel aqui. Quando comeamos, todos os controles eram do lado de dentro, o que era uma amolao. Quando no havia ningum l dentro, era preciso mandar algum entrar pela porta dupla sempre que queramos variar as condies ambientais internas. Encaminhou-se para o centro do complexo. Seja como for, aquele Oito disse, enquanto caminhava. No est indo to bem agora. O Sete est muito melhor. Que aconteceu aos de Um a Seis? perguntou Tom. Eles viraram formas finais estveis, mas no eram formas em que os humanos pudessem viver. Ento trouxemos as equipes de volta, encerramos as operaes e reutilizamos os domos. Ele no notou as sobrancelhas erguidas de Tom e continuou. O Nove que interessa! Mas vou avisar vocs, no d para ver muita coisa daqui de fora. Tivemos de enviar uma cmera de TV para o interior, para complementar as descries de udio, seno ficaramos com muito poucos dados. Mas vamos dar uma olhada pelos painis de qualquer forma.
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Estvamos prximos ao mais estranho dos domos, e agora eu podia ver que as paredes no eram pintadas nem eram feitas de um material opaco; eram revestidas por dentro. Scott foi ao telefone na parede quanto a isso, era idntico ao do outro domo. Marcia? chamou. Novos visitantes. Que tal limpar um painel pra gente dar uma olhada no Nove? O revestimento dos painis da parede tinha uma cor parecida com aquela que primeiro havamos visto, um vermelhoalaranjado com um toque de marrom. Enquanto espervamos e observvamos, um buraco transparente comeou a aparecer no painel de parede mais prximo de ns. Logo pudemos ver uma mo segurando uma raspadeira de plstico. Revestimento duro disse uma voz de mulher. Bem mais duro que ontem. Depois de concludo, o buraco tinha cerca de trinta centmetros de dimetro. No meio desse espao apareceu subitamente um rosto negro carregado. Era de mulher, com olhos esbugalhados e cabelo duro que espetava o ar em todas as direes. No havamos encontrado Jason Lockyer; mas encontramos a inspirao para o desenho do selo da boneca de piche. Novos visitantes repetiu Scott. O tom de sua voz estava bem diferente daquele que utilizara no outro domo. Agora ele tinha respeito e submisso, quase medo. Desta vez no houve acenos de boas-vindas. O rosto da boneca de piche olhou duramente para mim e para Tom. De que filial? perguntou uma voz grossa pelo telefone. No tnhamos escolha. Filadlfia disse eu. Nomes? Rachel Banks e Tom Walton. Para chegar ao carro, bastava contornar o domo e seguir em frente. Podamos estar l em trinta segundos e descer a montanha. Por outro lado, Scott estava aclimatado altitude e ns no. Eu no ia conseguir correr mais do que cinqenta metros sem parar para tomar flego, e o Tom, gordo do jeito que estava, certa227

mente teria uma dificuldade ainda maior.. Enquanto esses pensamentos corriam pela minha cabea, o rosto do outro lado do painel desapareceu. Ficamos l mais ou menos por uns trinta segundos, enquanto minha vontade de fugir ficava cada vez mais forte. Eu estava a ponto de gritar para Tom comear a correr quando o rosto de Mareia apareceu no painel. A parede j estava parcialmente coberta, e ela teve de usar a raspadeira novamente para limp-la. J avisei a todas as filiais disse. Tenho que aprovar qualquer membro novo antes de entrar para a organizao e certamente antes de ser enviado para c. Temos que checar vocs dois. E enquanto isso estiver sendo feito, no podemos correr riscos. Edifcio Dois, Scott. Voc responsvel por eles. No havia dvida sobre quem estava no comando. E eu havia esperado demais. Voltei-me e descobri que Marcia havia utilizado sua breve ausncia para pedir reforos. Quatro homens caminhavam em direo ao domo, todos jovens, fortes e bronzeados. Tom me olhou pedindo conselho. Balancei a cabea. Marcia no levaria muito tempo para descobrir que no ramos membros do seu grupo, disso podamos estar certos. Mas no era a hora nem o local para tentar fugir. De repente percebi uma coisa de que eu devia ter me lembrado minutos antes: as chaves do carro estavam na minha bolsa e minha bolsa estava nos armrios com o resto das minhas roupas. Ainda bem que no havia dito a Tom para sair correndo. Eu teria me sentido a pessoa mais idiota do mundo, entrando no carro enquanto nossos perseguidores chegavam cada vez mais perto e tentando explicar a ele que no tinha como dar a partida. Fomos escoltados, muito gentilmente, para o segundo e menor dos dois prdios brancos. Pela primeira vez reparei que no tinha janelas. Isto apenas parte do procedimento padro disse Scott. Ele estava embaraado. Sei que tudo vai se acertar. Vou checar assim que puder com o chefe da filial de Filadlfia, e depois eu volto e libero vocs. Sirvam-se do que quiserem na geladeira.
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A porta era grossa e feita de alumnio reforado. Fechouse por trs de ns. E foi trancada. Estvamos num quarto com trs camas, uma cozinha e outra porta. Tom foi at l. Trancada disse, depois de um momento. Mas o cadeado est do lado de c. Aonde que voc acha que isto vai levar? Para fora no, isso certo. Provavelmente para o andar de cima. Mas no ajudaria, no h janelas l tambm. Fui at a geladeira e achei uma embalagem de leite. Eu estava com uma azia miservel, e o que eu estava querendo mesmo era um tablete para o estmago, mas eles tambm estavam na minha bolsa. Eu estava provando ser uma detetive bem idiota. Tom ainda estava junto porta. de madeira, e no de alumnio. E no to forte quanto a que leva para fora. timo. Voc pode quebrar essa porcaria? Quebrar! Ele olhou para mim, horrorizado. Rachel, isto propriedade particular de algum. Claro que , diabos! Tom, sei que voc foi educado para considerar a propriedade privada como sagrada. Mas estamos numa encrenca. Aquela maldita boneca de piche est pronta para nos servir numa bandeja, e eu estou pouco ligando para propriedades. Quebre isso! Eu estava bebendo direto na embalagem muito antihiginico, mas eu j no estava mais ligando. O que quer que estejam planejando fazer conosco, duvido que acrescentar uma porta quebrada lista de crimes v fazer muita diferena. Divirta-se. Bote pra quebrar. Bom, se voc realmente acha que preciso... Tom ainda estava hesitando. Tudo bem, eu fao. Com sorte no vou nem precisar quebrar nada. Vasculhou a rea de cozinha e achou uma faca sem ponta. O cadeado da porta estava preso por quatro parafusos. Ele levou apenas trs ou quatro minutos para retirar todos. Abriu a porta e descobrimos que estvamos olhando o p de uma escada em espiral. No podemos sair por esse caminho disse eu. Mas
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no temos nada melhor a fazer. Vamos dar uma olhada. Ele subiu as escadas na minha frente, apoiando-se no suporte central. No segundo andar demos com outra porta, esta destrancada. Tom abriu-a. Estvamos olhando uma cpia do quarto abaixo de ns, mas com um diferena importante. mesa da cozinha estava sentado um homem com um pedao de po e uma fatia de queijo Edam, a julgar pela aparncia na sua frente. Perto destes estava uma garrafa de vinho tinto, e o homem que nos encarava tinha um copo cheio na mo e o cheirava pensativo. Quando a porta se abriu ele levantou os olhos, surpreso. Acho que eu estava mais surpresa do que ele, embora eu naturalmente no tivesse o direito de estar. Eu o conhecia da foto. Ns estvamos olhando para Jason Lockyer. As apresentaes e explicaes de quem ns ramos e de como chegramos l tomaram alguns minutos. E parece que estamos todos presos aqui terminei. Bom, existem lugares piores disse Lockyer. Tnhamos colocado mais duas cadeiras mesa e estvamos todos sentados ali. Eu devia pedir desculpas, porque naturalmente isto tudo minha culpa. Quando olho para trs, vejo que provoquei essa porcaria toda. Ele era um homem baixo e de boa constituio fsica, com um rosto bem-humorado e um leve resqucio de sotaque de Boston. O fato de que estava trancado, sem ter idia do que poderia acontecer em seguida, no parecia ter estragado o seu apetite. Sua nica reclamao era com a qualidade do vinho. (Borgonha da Califrnia, disse. No deviam permitir que usassem esse nome. No desculpa dizer que esse tipo de vinho barato. Devia ser grtis.) H trs anos atrs continuou fui convidado a dar uma palestra na filial de Baltimore da Ascenso Eterna. Eu no fazia idia do que dizer a eles, at que uma de minhas melhores alunas Marcia Seretto que tambm era membro da sociedade, mencionou o interesse desta em estabelecer colnias autosustentveis no espao. Depois disso ficou claro qual seria o meu
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assunto. A maioria das pessoas sabe que j existe um ambiente de reciclagem completa, movido apenas pela energia solar. a biosfera do planeta Terra. O que eu apontei e o que deixou Marcia to excitada que quase teve uma sncope foi a existncia, hoje, de outras biosferas. Elas eram pequenas, e suportavam vida apenas ao nvel microbial, mas eram e so verdadeiras ecosferas em miniatura, que no precisavam de nada seno a energia do sol para continuar existindo. As primeiras foram feitas por Clair Folsome no Hava, em 1967, e ainda esto em atividade. Pequenas? perguntei. Pequenas at que ponto? Voc parece Marcia falando. Pequenas o bastante para caberem nesta garrafa de vinho. As ecosferas auto-sustentveis originais viviam em receptculos de um litro. Isso ser pequeno disse Tom. Voc tambm fala como Marcia. Pequena demais, disse ela. Mas me perguntou se seria possvel projetar uma ecosfera grande o bastante para alguns humanos poderem viver nela e viver dela, no sentido de que ela lhes forneceria comida, gua e ar mas no muito maior do que uma casa. Disse a ela que no via por que no, e at fiz uns esboos da maneira como eu projetaria a mistura de organismos vivos para fazer isso. Voc precisa de algo que faa a fotossntese, e precisa de saprfitos que ajudem a decompor substncias orgnicas complexas em formas mais simples. Mas com um suprimento de energia adequado no h razo por que uma ecosfera para suporte de humanos tenha de ser do tamanho da Terra. Mareia se formou, e pensei que havia conseguido um emprego em algum lugar da Costa Oeste. No me preocupei com ela, pois era a pessoa mais carismtica que j conheci. Parecia capaz de convencer o resto dos alunos a fazer qualquer coisa. No fim das contas eu estava certo, mas a havia subestimado. A prxima coisa que soube foi por uma carta que recebi de um dos meus alunos. Ele queria saber que formas finais eram possveis quando voc comea uma ecosfera com uma mistura determinada de organismos. A resposta, claro, que as teorias de hoje so inadequadas. Ningum sabe onde voc vai terminar. Mas
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era a primeira pista que eu tinha de que alguma coisa havia acontecido a partir da minha palestra. Enviei-lhe uma resposta, e uma semana depois na minha caixa de correio da universidade encontrei uma carta com um selo estranho nela, como uma caricatura de uma boneca de rosto preto. Uma boneca de piche respondi. Foi o que fiquei sabendo. Tambm descobri que ela parecia um bocado com Marcia. A carta dizia que eu era o patrono e fundador oficial da Liga do Hbitat. J vi negcios desse tipo antes, brincadeiras bobas de alunos. Por isso no me preocupei. Mas a eu comecei a receber cartas annimas com o mesmo selo. E quando li essas, a comecei a me preocupar. Vimos uma eu disse. Foi enviada a voc, mas o correio atrasou a entrega. A pessoa que as escreveu dizia que Marcia havia montado sua prpria organizao dentro da Ascenso Eterna, com suas prprias filiais e patrocinadores. Ela havia organizado um acampamento no Colorado este aqui e estavam seguindo meus conselhos de montar ecosferas auto-sustentveis que pudessem ser utilizadas como modelos para hbitats espaciais. Respondi dizendo que as montanhas do Colorado no eram um mau lugar, mas tambm no eram o melhor. Por que no? Simulao de ambientes espaciais disse Tom, antes que Lockyer pudesse responder. Se voc quiser reproduzir o espectro da radiao solar em baixa rbita terrestre, deve ir o mais alto possvel e o mais prximo do equador que puder, onde a luz do sol menos afetada pela atmosfera. Algum lugar nos Andes, prximo a Quito, seria ideal. Voc membro da Liga do Hbitat? Lockyer ficou preocupado. Nunca ouvi falar deles at hoje. Mas j li a respeito de colnia; hbitats espaciais. Ento voc provavelmente sabe que tem de fazer as coisas de maneira bem diferente de como so feitas na biosfera natural da Terra. Por exemplo: o ciclo de dixido de carbono na Terra, da atmosfera para as plantas e animais e de volta para a atmosfera, leva de oito a dez anos. Nas ecosferas que eu ajudei
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a projetar, isso passou a levar um dia ou dois. E isso significa outras mudanas grandes mudanas. E isso significa comportamento imprevisvel da ecosfera, e nenhuma forma de conhecer as condies de fim estveis sem tent-las. s vezes, a ecosfera inteira cair a um nvel to baixo que somente formas microbianas de vida podero ser suportadas. Isso aconteceu nas primeiras seis tentativas aqui. E havia sempre a possibilidade de uma anomalia real, uma ecosfera forte e estvel que parecesse estar alcanando um ponto final igual em vigor biosfera da Terra, mas bem diferente dela. A ecosfera Nove? perguntei. Acertou na mosca. Esta foi estabelecida pela primeira vez h quatro meses atrs, com sua prpria mistura inicial de formas de vida macroscpicas e microscpicas. Quase desde o comeo ela comeou a mostrar um estranho comportamento oscilatrio: padres cclicos de desenvolvimento que no estavam se repetindo exatamente. Isso me lembrou de quando eu via o ciclo de vida e padres de agregao dos limos amebianos, como a Dictyostelium discoideum, embora voc possa estar mais lembrando do comportamento da reao qumica de Belusov-Jabotinsky, ou dos sistemas Oregonator e Brusselator. Todos eles tm ciclos-limites ao redor de atratores estveis. Ele deve ter visto a expresso no meu rosto. Bom, vamos simplesmente dizer que o comportamento da Ecosfera Nove originalmente possua alguma semelhana com fenmenos na literatura da rea. Mas no est num ciclolimite estvel. O homem que me escreveu estava preocupado por isso, porque ele era uma das pessoas que iriam viver no hbitat da Nove. Ele me ligou e perguntou se eu no poderia viajar at aqui e dar uma olhada na Nove, sem dizer a ningum em casa aonde eu estava indo ele havia prometido manter o segredo, assim como todos os outros. Concordei, e devo dizer que fiquei fascinado com todo o projeto. Quando cheguei aqui, h dez dias atrs, fui cumprimentado com muito carinho quase embaraoso por Marcia Seretto, e ela me mostrou a Nove com grande orgulho. Em sua ansiedade para me mostrar como minhas idias haviam sido implementadas, no lhe ocorreu imediatamente perguntar por que
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eu estava ali. A Nove estava se dando maravilhosamente bem como hbitat espacial possvel, facilmente sustentando os trs humanos em seu interior. Mas percebi imediatamente que ela no havia se estabilizado. E ainda no se estabilizou. Est evoluindo, e evoluindo rpido. No tenho idia de seu estado final, mas sei o seguinte: os ciclos de vida na Ecosfera Nove so mais eficientes do que os da Terra e isso quer dizer que eles so biologicamente mais agressivos. Ressaltei isso para Marcia, e h cinco dias atrs recomendei ao. Uma porta bateu no andar de baixo e ouvi um burburinho de vozes. O que o senhor recomendou? perguntou Tom. Ele ignorou o barulho l embaixo. Que os ocupantes humanos da Nove sejam removidos de l imediatamente. E que toda a ecosfera seja esterilizada. Apelei equipe para sustentar meu ponto de vista. Mas naquele instante eu ainda no sabia como as coisas so dirigidas aqui. Marcia controla tudo, e eu acho que ela louca. Ela se ops violentamente s minhas sugestes, e para provar seu ponto de vista de que no existe perigo, ela mesma foi para a Ecosfera Nove. Ela est l agora, junto com o homem que me trouxe para c. E ela insistiu que eu fosse mantido aqui. Ningum disse por quanto tempo, ou o que vai me acontecer em seguida. Houve um barulho de passos na escada espiral e Scott arremeteu na sala, seguido pelos outros quatro que nos haviam levado at ali. Seu rosto estava plido, mas ficou claramente aliviado quando nos viu calmamente sentados mesa. Voc mentiu disse para mim. Vocs no tm nada a ver com nossa filial de Filadlfia ou qualquer outra. Vocs tm de vir comigo. Marcia quer falar com os dois. E eu? perguntou Lockyer. Ela no disse nada sobre voc. Bom, eu preciso falar com ela. Levantou-se. Vamos. No para levarmos o senhor. No vamos se Lockyer no for eu disse rapidamente. Vo ter que nos levar fora. Scott e os demais olhavam agoniados. No eram nem de
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longe do tipo que aprova a violncia, mas tinham de cumprir ordens. Est certo disse Scott finalmente. Todos vocs. Vamos. Ele encabeou o grupo com ns trs pela escada abaixo, com os outros bem atrs. Eu esperava voltar ao domo e olhar novamente atravs de um trecho limpo da parede, mas em vez disso fomos levados para o edifcio principal. Olhei na direo do domo. Eram quase quatro da tarde e o sol estava baixo no cu. As luzes internas do domo deviam estar acesas, pois seus painis brilhavam agora com uma mistura de tons desmaiados de roxo e verde. Quando havamos entrado no edifcio principal mais cedo, ele parecia vazio. Agora fervilhava de gente. A rea de entrada havia sido equipada com uma tela de projeo de um metro e vinte, uma cmera de TV e mais ou menos vinte cadeiras. Homens e mulheres estavam sentados nas cadeiras, olhando calados para a tela. Todos tinham seus vinte e poucos anos, e todos tinham o mesmo ar de alienao que havamos notado primeiro em Scott. Como atrao principal, fomos levados para cadeiras na primeira fila, e nos vimos olhando para a tela. O que ns estvamos vendo tinha de ser o interior da Ecosfera Nove. Havia uma colorao verde-prpura no ar, como se ele estivesse cheio de partculas de poeira flutuantes microscpicas, e, medida que a cmera dentro da Nove vasculhava o interior eu podia ver plantas peculiares com forma de cogumelo, de mais ou menos um metro de altura, elevando-se do solo. E aquele solo no era nada igual ao solo que tnhamos visto na Ecosfera Oito. Era um tapete felpudo e fino de um tom plido de verde e branco, como se toda a rea tivesse sido plantada com sementes de alfafa. Enquanto eu observava, o tapete ondulou e comeou a escurecer. Lockyer resmungou e inclinou-se para a frente, mas antes que a mudana de cor estivesse completa a cmera se voltou para as trs figuras sentadas no cho perto do outro lado do domo. Focalizou-os ainda mais de perto, de forma que apenas Marcia Seretto pemaneceu no campo de viso.
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Ela devia ser capaz de ver exatamente o que estava acontecendo na sala em que estvamos, pois imediatamente apontou o dedo para ns. No dei instrues para que trouxessem ele aqui disse numa voz rouca. O rosto de boneca de piche estava zangado. Vocs no so capazes de obedecer a uma simples ordem? Os outros dois se recusaram a vir sem o professor Lockyer. Scott estava quase rastejando. Pensei que a melhor coisa a fazer era trazer os trs. Foi eu quem insistiu em ser trazido aqui, Marcia disse Lockyer. Ele no estava nem um pouco intimidado com as maneiras dela e a estudava atentamente. E eu estava com toda a razo ao fazer isso. Vocs tm que sair da Nove... imediatamente. D uma olhada em voc mesma, escute a sua voz. Olhe o ar ao seu redor. Voc est inalando esporos a todo instante, o ar est cheio deles, e sabe Deus o que vo fazer a voc. E olhe esses fungos se ainda forem fungos , no so parecidos com nada que voc j tenha visto antes. O hbitat est mudando mais rpido que nunca. Ela olhou para ele atravs da tela. Professor Lockyer, eu respeito o senhor como professor, mas em assuntos como este o senhor no sabe do que est falando. Eu me sinto bem, as pessoas aqui dentro comigo se sentem bem. Isto aqui justamente o que estvamos procurando, um pequeno hbitat que suporte humanos e seja perfeito para uso no espao. Fez um gesto abrangente. D uma olhada mais de perto. Temos uma utilizao de energia mais eficiente do que jamais sonhamos, e isso quer dizer que podemos fazer ecossistemas mais compactos. Marcia, voc no entendeu o que eu disse? Lockyer no era do tipo de levantar a voz, mas falou com mais lentido e clareza, como quem fala a uma criana. Voc no est num ambiente estvel, como parece pensar. Est envolvida com um atrator diferente de qualquer um que voc j tenha visto antes, e tudo nessa ecosfera ser governado por ele. Est me ouvindo? O hbitat est evoluindo. E voc faz parte do hbitat. Se vocs permanecerem a, nem eu nem
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ningum mais pode prever o que vai acontecer. Vocs tm de sair da. Agora. Ela o ignorou solenemente. Quanto a vocs dois disse para Tom e eu , no sei por que vieram aqui e no estou me importando. Vocs representam um incmodo e no vou permitir que interfiram em nosso trabalho. Ento o que que voc vai fazer com a gente? perguntei. No devemos nada a vocs. Ningum pediu que viessem, ningum queria que viessem. Ns vamos decidir se vocs vo embora e quando. Seus olhos esbugalhados se abriram mais do que nunca, e ela disparou: O que ns estamos fazendo mais importante do qualquer indivduo. Mas vou ouvir vocs. Se puderem me oferecer qualquer motivo pelo qual no devam ser detidos aqui at que estejamos prontos a soltar vocs, falem agora. A fora da personalidade, mesmo atravs de um cabo de TV, era aterrorizante. Fez meus nervos tremerem, e no conseguia pensar em nada para dizer. A surpresa partiu de Tom. O professor Lockyer era seu professor, no era? disse, calmamente. O pai espiritual da Liga do Hbitat. E da? Ele forneceu a vocs a idia original para hbitats, e os projetos originais para eles. Ele um dos maiores especialistas em formas de vida microbiais do mundo, possui muito mais conhecimento que qualquer um aqui. Quando ele diz que a Nove perigosa, vocs no deveriam acreditar nele? Eu respeito o professor Lockyer. Mas ele no tem experincia com hbitats deste tamanho. E ele est errado a respeito da Nove. Marcia olhou para ns. Mais alguma coisa? Quando ns no falamos ela acenou com a cabea e disse: Scott, leve-os de volta. Todos os trs. E depois eu quero voc aqui. Em dez minutos estvamos de volta ao segundo andar do edifcio sem janelas e sentados novamente mesma mesa. A grossa porta externa de sada havia sido trancada, e duas mu237

lheres membros do projeto foram deixadas do lado de fora como guardas. Tinham uma unidade transmissora de rdio com elas, e conhecendo o estilo de Marcia eu no ficaria surpresa se as duas fossem tomar conta de ns a noite inteira. Lockyer pegou o copo de vinho, ainda meio cheio devido a nossa sada apressada. Pelo menos sabemos onde estamos com Marcia. Ela louca eu disse. Por quanto tempo pretende ficar naquele hbitat? Talvez meses. Com certeza semanas. Ininterruptamente? Ele fez que sim. Ela tem que ficar. Esse que o problema do hbitat ser uma ecosfera completa. Ela parte de tudo, e se sair de l perturba o equilbrio trmico material. E tambm quem quer que entre e saia fornece uma perturbao de outro tipo: carregam organismos estranhos. Mesmo que sejam apenas bactrias ou vrus, cada entrada de um ser vivo destri a natureza totalmente hermtica do hbitat. Eu escutava com metade de um ouvido enquanto tentava descobrir meios de escapar. Mas Tom estava totalmente atento, e agarrou meu brao com tanta fora que me machucou. Voc est dizendo o que eu estou pensando que est? perguntou a Lockyer. Quando Marcia Seretto sair da Ecosfera Nove, ela vai trazer consigo o que quer que esteja l. Grosso modo, sim. Claro que estou falando apenas ao nvel de microorganismos. Ela no sair de l carregando plantas e fungos. Mas voc no tem idia de que parte do hbitat a parte agressiva. Pelo que voc sabe, quando Marcia e os outros sarem do hbitat estaro carregando com eles as sementes de algo que mais eficiente e vigoroso do que a biosfera natural aqui da Terra. Essa coisa poderia tomar todo o planeta. Ser a Megame de que falara na carta, destruindo a biosfera natural e talvez no sejamos capazes de viver nela. Lockyer colocou o copo na mesa e franziu a testa. Acho que est errado disse, finalmente. As chances so de que qualquer ecossistema que funciona no hbitat
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no esteja capacitado a controlar a biosfera terrestre. Se estivesse, isso deveria ter ocorrido durante a histria biolgica do planeta. Depois, ficou em silncio por um intervalo muito maior, e quando levantou os olhos seu rosto estava preocupado. Mas me lembrei de uma coisa. Marcia tinha uma excelente compreenso de tcnicas de recombinao de DNA. Se ela as esteve usando, para criar formas que forneam eficiente utilizao de energia e uma ecosfera mais eficiente... Ento todos vamos estar em apuros quando ela sair... E quanto mais tempo ficar l, piores as chances. Tom levantou-se de um salto. No podemos arriscar a destruio da vida na Terra, mesmo que as chances sejam apenas uma em um milho. Temos de tirar as pessoas da Nove e esteriliz-las. Claro. Mas como que ns samos daqui, pra comear? perguntei. Mas Tom j estava descendo a escada em espiral. Quando desci ele estava correndo em direo da pesada porta de sada. Ele a atingiu a toda velocidade, com todos os seus cem quilos. Ela no quebrou ou abriu, mas. certamente tremeu nos gonzos. Tom golpeou-a com os punhos. Abram! gritou. Abram! S um idiota ou um gnio esperaria que carcereiros respondessem a um apelo daqueles, mas a Liga do Hbitat era diferente ou talvez seus membros apenas estivessem acostumados a receber ordens. O que voc quer? disse uma voz nervosa. Temos que sair. Est pegando f-fogo aqui. Um grito de horror do outro lado da porta, e o barulho de uma chave. Antes que a porta abrisse totalmente, Tom forou a sada. As duas mulheres estavam boquiabertas, ali paradas. Tentei alcanar Tom. Sabia o que iria acontecer em seguida. Ele jamais conseguiria bater numa mulher, e simplesmente ficaria ali. Elas haviam sido bobas o bastante para nos deixar sair, mas agora pediriam socorro pelo rdio ou correriam para outro edifcio. E elas estavam acostumadas a trs mil metros. Nunca conseguiramos. Eu que deveria det-las.
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Eu subestimei Tom. Ele alcanou as garotas e as agarrou pelos pescoos, uma em cada mo. Enquanto eu olhava pasmada ele bateu suas cabeas e jogou as mulheres, meio tontas, no cho. Aquele era Tom, o mais gentil dos homens! Olhei para ele sem acreditar. Pensei, voc mudou um bocado, garoto. Mas ele j estava fora, correndo na semi-escurido na direo do domo que abrigava o Ecossistema Nove. Tome conta delas! gritou, de costas para mim. Preciso de cinco minutos. Elas no precisavam muito que eu tomasse conta delas. Estavam cadas no cho, e se encolheram quando me aproximei. Peguei o rdio pela ala e joguei-o contra a parede do edifcio. A caixa se quebrou e as pilhas pularam fora. Quando me inclinei sobre uma das mulheres e segurei um brao, ela gemeu de medo e se esquivou de mim. Pra dentro disse. Com a ajuda de Lockyer ele havia finalmente descido e sado do prdio empurrei-as para dentro, bati a porta e virei a chave. Depois fui andando lentamente, podia precisar de flego em um minuto ou dois at o edifcio principal. Tom dissera que precisava de cinco minutos. Se alguma coisa havia sido enviada pelo rdio antes que eu o destrusse, no tinha certeza de garantir a ele nem cinco segundos. Esgueirei-me pela escurido ao redor do prdio com Lockyer bem atrs de mim. A porta do edifcio permanecia fechada, e no havia sinal de atividade ali. Avancei para dar uma olhada na janela. Trs pessoas estavam sentadas quietas, lendo. O domo! Lockyer sussurrou com urgncia. Ento passou rpido por mim. Olhei na direo dele. O terceiro domo, o que abrigava a Nove, brilhava cor-de-rosa na noite. O nvel interno de iluminao havia sido aumentado. Depois de mais uma olhada no prdio principal tudo ainda estava quieto ali corri atrs de Lockyer. Se algum membro do projeto estivesse l fora, seria certamente atrado pelo brilho do domo. Eu podia ajudar Tom melhor l do que em qualquer outro lugar.
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Ele estava nos controles do domo, tentando olhar por um dos painis da parede. O telefone estava na sua mo, mas no o estava usando. No consigo resposta nenhuma disse, quando me viu. Chamei l dentro, disse a Marcia para fugir dali enquanto podia. Mas nem uma palavra de volta. Nem uma palavra. Observei que o nvel de iluminao no painel de controle havia sido ligado no mximo e a temperatura interna estava estabelecida em nvel de esterilizao trezentos e vinte graus centgrados, quente o bastante para matar qualquer organismo que eu conhecia, quente at mesmo para destruir a Megame. Os controles do painel estavam quebrados e cados no cho. Tom, voc vai mat-los. Espero que no. Eu os avisei. No vou parar. No vou parar at que a Ecosfera Nove esteja esterilizada, e de qualquer forma eu no posso parar destru os controles. Virou-se para Lockyer. Essas pessoas todas respeitam voc, elas pelo menos ouviro. Volte ao edifcio onde tem a TV e veja o que est acontecendo dentro da Nove. Diga a todos que Mareia tem de sair nos prximos dez minutos, seno ser cozinhada. Lockyer no se abalava facilmente. Concordou e saiu sem uma palavra. Eu fiquei por ali, intil por algum tempo, e finalmente o acompanhei. No havia nada a ser feito ali e pelo menos eu poderia confirmar o que Lockyer diria aos outros. A porta estava escancarada quando cheguei l, e a rea de recepo do edifcio estava vazia. Lockyer estava paralisado em frente grande tela de TV. Ela ainda estava funcionando, com a cmera do domo ajustada para fornecer uma vista geral do interior. O brilho das luzes em ajuste mximo mostrava cada detalhe. Nove havia mudado novamente. Nenhuma parte dela lembrava qualquer planta ou animal terrestre que eu conhecia. Os esporos flutuantes haviam acabado, mas o ar estava cheio de pequenos nematides que se retorciam, presos em teias ligadas s paredes e ao teto. O tapete felpudo de brotos de alfafa verde e branca havia sumido tambm, sofrendo uma mudana de cores e um crescimento desordenado. Os brotos haviam formado
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longos e pontudos tentculos pretos e roxos, cobrindo todo o interior e retorcendo-se como uma massa de serpentes finas pelo cho e nas paredes. Estavam ligadas s plantas em forma de cogumelo, e havia pequenas esferas pretas penduradas nelas como prolas num colar. Os nvel de iluminao aumentado parecia estar levando toda a ecosfera a um frenesi de atividade. Uma estrutura prateada cristalina de linhas e ns estava se formando, unindo todas as partes do domo numa rede tetradrica. O hbitat pulsava com energia. Enquanto eu olhava, uma nova onda de esferas negras comeou a abrir caminho em direo ao centro do domo, onde um grande aglomerado delas se ajuntou numa estrutura grande perto do centro. Levei alguns segundos para reconhecer aquela estrutura. Era formada por Marcia e os dois membros de sua equipe. Estavam sentados quietos no cho do domo. As esferas pretas formavam uma camada densa sobre seus corpos, e longos tentculos brancos coleantes cresciam das orelhas, das bocas e das narinas. Suas peles pareciam enrugadas, murchas. Agarrei o brao de Lockyer. Temos que voltar ao domo! exclamei. Desligar o aquecimento. Marcia e os outros ainda esto l dentro, e eles... Eles ainda esto vivos, eu ia dizer. Mas quando olhei para eles no pude acreditar nisso. No tem jeito agora disse Lockyer numa voz embargada. tarde demais. Em seguida, ainda capaz de uma anlise objetiva, acrescentou: Drenados. Drenados e absorvidos. Esto a ponto de se tornar parte da ecosfera. Est evoluindo mais rpido que nunca, aceitando tudo. Olhe as paredes. Vi que as paredes do domo tinham um ar de eroso, de corroso. Onde as teias estavam presas, o material duro dos painis se dissolvia. Em alguns lugares a estrutura de suporte plstico estava quase totalmente corroda. Com um pouco mais de tempo, a Ecosfera Nove se livraria da restrio do domo e teria acesso ao vasto hbitat potencial da Terra. Mas Nove no teria tempo.
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A temperatura interna estava subindo rpido. medida que olhvamos , os tentculos de suporte comeavam a se contorcer em convulses. A rede prateada estremeceu. As esferas pretas estavam livres, e rolaram pelo cho, soltando delicados filamentos por baixo. Enquanto as estruturas de cogumelos se abriam, liberando um fluido negro que se espalhava pelo interior do domo, era fcil ver a ecosfera como um grande organismo, sugando mais e mais energia das luzes escaldantes e lutando desesperadamente pela sobrevivncia enquanto a temperatura subia sem parar. Ouvi um barulho de passos e dois homens e uma mulher entraram na sala. Lockyer e eu mal os notamos. Eles sentiram que alguma coisa final e terrvel estava acontecendo e se juntaram a ns, olhando horrorizados a tela de TV. A Ecosfera Nove estava perdendo a batalha. As esferas negras inflavam e explodiam, lanando nuvens de vapor como pipocas medida que a temperatura subia acima do ponto de ebulio. As teias flutuantes tremiam e caam no cho, longos tentculos se contorciam. No calor insuportvel as estruturas quebradas de cogumelos tremiam e murchavam, encolhendo at o nvel do piso. O interior estava cheio de vapor, e nos momentos finais era difcil enxergar; mas eu vi quando as ltimas esferas caram de Marcia e seus companheiros, e os tentculos se soltaram de suas bocas abertas. O que restou mal dava para reconhecer como seres humanos. Seus corpos estavam comidos, corrodos ao ponto de aparecerem os ossos brancos do peito e dos membros. Ento, subitamente, tudo terminou. Tentculos reduziram a velocidade e caram, esferas caram no cho como bales estourados. A rede prateada desapareceu. Dentro do domo, nada se movia a no ser as colunas de vapor. Lockyer tateou at uma das cadeiras de metal e desabou nela. Os trs membros do acampamento perto dele se abraaram e choraram. Sa e chamei Tom. Voc est bem? Estou, mas no deu pra ver dentro do domo. O que est acontecendo?
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Acabou eu disse. Est morto. Esto todos mortos. Ento, na noite fria do Colorado, curvei-me e vomitei at pensar que ia morrer tambm. Pensei que aquele era o fim, mas naturalmente era apenas o comeo. Ningum podia pensar em dormir naquela noite. Parecia haver um milho de coisas para fazer: chamar a polcia, contar s famlias, inspecionar o interior do domo, retirar os corpos. Mas nenhuma dessas coisas podia comear at de manh, e algumas delas iriam demorar muito; o domo precisava no mnimo de quarenta e oito horas para esfriar antes que algum pudesse entrar. Tom, Jason Lockyer e eu voltamos nossa ex-priso e sentamos mesa, conversando e bebendo vinho. No perguntei a safra ou a qualidade, e no me importei com o que iria fazer ao meu estmago ou ao fgado. Engoli tudo todos ns bebemos tudo. Graas a Deus que acabou disse eu, aps vrios minutos de silncio. Lockyer soluou. De volta ao mundo real. pena, de certa forma; eu gosto daqui. Vocs no tm idia de como um professor se sente lisonjeado quando seus alunos o apreciam o bastante para pegar seus ensinamentos e implement-los realmente. Lamento ter de partir. Nem uma palavra sobre a esposa Eleanor, esperando em Washington com as garras de fora. Acho que voc no devia ir embora disse Tom. Na verdade, acho que nenhum de ns devia partir. Seria irresponsvel. Ele estava sentado, com as mangas da camisa enroladas e as mos numa tigela com gua fria. Estavam cheias de escoriaes, de quando socara a porta de metal, e as pontas dos dedos sangravam do esforo de arrancar os controles do domo. Mas no h nada a fazer aqui agora. Eu disse. Com Marcia morta o grupo vai se dispersar. Espero que no. Espero que todos continuem aqui. Tom olhou para Lockyer. O trabalho no est terminado,
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est?

Lockyer balanou a cabea. Acho que entendi o que voc quer dizer e no, no est terminado. No existe ecosfera auto-sustentvel que possa suportar uma populao humana. E quem se importa? Minha cabea estava fervilhando com mil imagens assustadoras do interior do Hbitat Nove. No conseguia tirar da cabea o pensamento de Marcia e dos outros, invadidos pelos organismos do hbitat. Ser que ela havia percebido o que estava acontecendo naqueles minutos finais antes que a mente e o corpo sucumbissem? Espero que no. Se eu tiver a chance continuei , nunca mais quero ver uma ecosfera novamente. Nunca mais. Deixem que o pessoal da Ascenso Eterna se divirta com isso, mas me deixem de fora. Esse o problema disse Tom. No podemos ficar de fora. Ningum pode. Destrumos a Ecosfera Nove, mas este grupo no o nico tentando criar hbitats auto-sustentveis. Deve haver uma dzia de outros no mundo inteiro. Pelo menos isso disse Lockyer. A Liga do Hbitat costumava me enviar jornaizinhos. timo. No gostei da expresso no rosto de Tom; toda a suavidade desaparecera. Deixem que se divirtam. Isso no quer dizer que ns tenhamos de fazer isso. Receio que sim disse Tom. Se o ponto final para as formas biolgicas da Ecosfera Nove for um atrator estvel, ele pode partir de toda uma variedade de diferentes condies de partida. Portanto, se as pessoas continuarem experimentando, a Nove pode aparecer mais uma vez. Tivemos sorte. A Nove no se libertou e entrou em contato com a Biosfera Um o planeta Terra mas quase chegou l. Se alguma delas se libertasse, no daria para esterilizar a Terra do jeito que fizemos com o domo. Mas isso parece mais um caso contra mexer com as ecosferas protestei. Se mais hbitats forem feitos aqui, s aumentaro o risco de algum deles no dar certo e se libertar. Lockyer e Tom se entreolharam. Ela est certa, claro disse Lockyer. Mas voc tambm, Tom. Estamos perdidos se tentarmos e estamos perdidos
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se no tentarmos. Temos de continuar trabalhando, para entender as maneiras que as ecosferas podem desenvolver e aprender como lidar com formas perigosas. E precisamos encontrar uma biosfera em que as pessoas possam viver no espao disse Tom. Vamos precisar... se alguma coisa como a Nove algum dia for liberada na Terra. Isso foi h dois meses atrs. Tom, Jason Lockyer e eu voltamos a Washington, mas apenas para terminar negcios pendentes que ns trs havamos deixado para trs. Depois, voltamos ao Colorado. Incrvel, quase metade do grupo do projeto decidiu ficar. um grupo dedicado, que coloca o projeto acima de tudo. Mesmo antes da lavagem cerebral de Marcia, eram todos fanticos pelo espao. Graas a eles, o projeto alcanou seu nvel novamente e sem precisar quase de empurres. As Ecosferas Dez, Onze e Doze j esto em operao. Nenhuma delas parece particularmente promissora e nenhuma se parece nem um pouco com a Nove. Naturalmente, cada aspecto do desenvolvimento da ecosfera monitorado cuidadosamente. Jason Lockyer supervisiona cada alterao biolgica e aprova cada tcnica utilizada. difcil imaginar como algum grupo poderia ser mais cuidadoso. E Tom dirige o espetculo: o tmido, introvertido e gordo Tom Walton. Mas ele no mais o homem que conheci em sua loja de selos em Washington. Perdeu vinte quilos, no gagueja mais, nem fala de selos. No dominador como Marcia, mas compensa isso com seu senso de urgncia. E, se fora os outros, fora a si prprio com mais dureza. Assim como a Ecosfera Nove, ele ainda est mudando, se desenvolvendo, evoluindo. No sei o que ele vai se tornar. No estou certa de que gosto do novo Tom Walton o Tom que ajudei a criar tanto quanto o outro. s vezes sinto que eu, como Marcia, criei meu prprio monstro, de forma que agora, sob sua liderana, todos ns devemos nos tornar Deus, o Criador de Mundos. E tambm, talvez, seu aniquilador. (Foi Jason Lockyer, o mais calmo e cerebral do nosso
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grupo, quem lembrou a citao que Robert Oppenheimer fez de Vishnu, no Bhagavad Gita, aps o teste da primeira bomba atmica: Eu me tornei a Morte, o Destruidor de Mundos.) O que leva meus pensamentos novamente e cada vez mais a Marcia. O quanto ela entendia, no ltimo momento, quando a Nove a tomou para si e o mundo ao redor dela escureceu? Certamente ela sabia no mnimo isto, que ela havia criado um monstro. Mas a Nove era o monstro dela, seu beb, seu universo particular, sua nica criao, e em algum sentido ela deve t-lo amado. Amado tanto que, quando a lgica disse que a ecosfera devia ser destruda, ela no conseguiu fazer isso. Ela deve de alguma forma ter justificado suas aes. O que ela disse, o que pensou, como se sentiu, naqueles ltimos minutos? Espero no saber nunca.

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