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ACTUALIDAD JURDICA

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ACTUALIDAD DOCTRINARIA

~
Robert del guila Vela
(**)
SUMARIO: . ntroduccin. . La prescripcin extintiva. . La ac-
cin. V. El tratamiento legislativo de la prescripcin de acciones
en el ordenamiento laboral peruano. V. Conclusin.
I. INTRODUCCIN
La seguridad ha sido, desde el inicio de
la historia, una de las preocupaciones prin-
cipales de las personas en cada aspecto de
sus relaciones humanas. La bsqueda de
certidumbre dio origen a las primeras regu-
laciones de aplicacin imperativa, que se
plasmaron inicialmente en mandatos con-
suetudinarios y luego en sistemas normati-
vos escriturarios, naciendo de esta forma el
Derecho. En consonancia con ello la segu-
-
- ?
- -

3 -

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-


-

LA PRESCRIPCIN EXTINTIVA Y SU
APLICACIN EN EL MBITO LABORAL
(*)
ridad jurdica se constituy de modo natural
en uno de los fines del Derecho (conjunta-
mente con la justicia y el bien comn), mate-
rializandose en la expedicin de normas que
garantizan la obtencin y/o conservacin de
un determinado que interesa al
orden pblico.
Una de las manifestaciones de la segu-
ridad jurdica es la liberacin de obligacio-
nes sin verificacin real del cumplimiento bajo
determinadas circunstancias previstas en la
(*) A mi hijo Alonsito, hermosa prolongacin de mi vida, y a mi esposa Rossana, invalorable compaera.
(**) Miembro del estudio 'Del guila & Riega Calle. Abogados. Director de Informacin del Centro de Investiga-
cin de Sistemas de Administracin de Justicia - CISAJ. Consultor en Derecho Laboral y Derecho Procesal.
Correo electrnico: rlawperhotmail.com
DEL AGUILA VELA, Robert. La prescripcin extintiva y su aplicacin en el mbito laboral.
En: Actualidad Jurdica Tomo 111. Lima: Febrero 2003, Gaceta Jurdica, pgs. 19-40.
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ley: si bien la regla general es la proteccin
del acreedor frente al incumplimiento del
deudor, excepcionalmente este se vera libe-
rado de la obligacin a su cargo sin haber
tenido que ejecutar la prestacin que le era
exigible, si es que se materializan aquellas
circunstancias contempladas en la normati-
vidad. Tal situacin ocurrira cuando se pro-
duzca cualquiera de las siguientes figuras:
la prescripcin de acciones o la caducidad
de derechos
(1)
. En ambas, la ausencia de in-
teres del acreedor traducida en una pasivi-
dad absoluta con respecto a la proteccin y
cobro de su credito durante un cierto tiem-
po generara en el deudor el derecho a opo-
nerse al pago que le fuere exigido despues
del perodo que la legislacin establece,
dado que un patrimonio no puede estar per-
manentemente afectado a un credito sin po-
sibilidades de disposicin cuando el propio
acreedor no esta interesado en el cobro del
mismo, de lo contrario se llegara a una si-
tuacin de inmovilidad del patrimonio que
impedira el flujo de transacciones y el de-
sarrollo de la economa haciendo inviable el
uso social de la propiedad.
Si bien no existe discrepancia doctrina-
ria en lo referente a la aplicacin de estas
dos figuras a cualquiera de las ramas del
Derecho, no ocurre lo mismo cuando se tra-
ta de derechos derivados de la relacin la-
boral, y por lo mismo de obligaciones gene-
ralmente de naturaleza econmica a cargo
del empleador. El caracter irrenunciable de
los derechos laborales podra revelarse in-
compatible con la extincin de acciones y
derechos por el simple transcurso del tiem-
po, debido a que puede sostenerse no sin
algo de razn que permitir la extincin de
la obligacin por dicha causa significara
dotar de efectos jurdicos a una inaccin que
puede ser entendida como una renuncia ta-
cita, contraviniendose as el orden pblico;
ello ha generado el debate an no conclui-
do respecto a la conveniencia o no de la
aplicacin irrestricta de la seguridad jurdica
en materia laboral y de su limitacin a as-
pectos que no colisionen con la proteccin
del trabajador, que es el fin supremo del De-
recho del Trabajo.
Nuestro ordenamiento laboral infracons-
titucional ha tomado partido por la seguri-
dad jurdica. Sin entrar a discutir la conve-
niencia o no de dicha opcin, en el presente
trabajo realizamos un analisis detallado de
la prescripcin como supuesto de inexigibi-
lidad de obligaciones (dejando el estudio de
la caducidad para un posterior trabajo) y del
tratamiento que nuestro ordenamiento jur-
dico dispensa a la extincin de las acciones
derivadas de una relacin laboral, pasando
previamente por el apunte de las nociones
de prescripcin y accin. Como quiera que
se encuentra en discusin el anteproyecto
de la Ley General de Trabajo elaborado por
una comisin de expertos, necesariamente
nos vemos impelidos a efectuar un analisis
del contenido de dicho proyecto en su arti-
culado relativo a la prescripcin. Finalmen-
te, nuestro estudio termina con un esquema
aplicativo de la normatividad peruana sobre
la materia, que tiene como objetivo aclarar
el confuso panorama producido en el area
laboral a raz de la aplicacin supletoria del
Cdigo Civil y de la sucesin continua de
regulaciones que modificaron los plazos de
prescripcin y la modalidad de cmputo de
los mismos en la ltima decada (siendo la
mas reciente la Ley N 27321, publicada el
22/07/2000) y que hacen complicada la ta-
rea de los operadores jurdicos cuando se
trata de invocar (o solucionar casos en los
que se ha invocado) la prescripcin de de-
terminado derecho laboral.
II. LA PRESCRIPCIN
EXTINTIVA
En materia jurdica el vocablo "prescrip-
cin es polisemico. Alude en primer lugar a
mandato, orden, precepto o directiva (as,
se dice: "El Cdigo Civil prescribe en su ar-
tculo 1201...); en segundo lugar alude a una
forma de adquisicin del derecho real de pro-
piedad, lo que doctrinariamente se conoce
como usucapin o "prescripcin adquisitiva,
cuya fuente es la romana (veanse
al respecto los artculos 950-953 del Cdi-
go Civil); en ltimo termino, alude a la ex-
tincin de la accin dirigida a exigir el cum-
(1) La seguridad jurdica se manifiesta, adems de la prescripcin extintiva y de la caducidad, en la cosa juzgada, la
publicidad registral, la irretroactividad de las leyes, la inexcusabilidad por ignorancia de la ley y la prescripcin
adquisitiva de dominio.
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plimiento de una determinada obligacin, lo
que se conoce como "prescripcin extinti-
va, cuya fuente es la
romana o (veanse
artculos 1989-2002 del Cdigo Civil)
(2)
. Es
este tercer significado el que nos interesa
para efectos de nuestra investigacin, por
lo que las lneas que siguen profundizan en
el mismo.
1. La prescripcin en el rgimen
comn
1.1. Nocin histrica y naturaIeza de Ia
prescripcin extintiva
No existe un criterio unanime en los or-
denamientos jurdicos respecto a la nocin
y naturaleza de la prescripcin extintiva. Esta
falta de uniformidad responde a la propia
evolucin histrica de la nocin de prescrip-
cin, que ha dado como resultado la existen-
cia de tres concepciones tericas distintas.
En los albores del Derecho romano-ger-
manico la doctrina confunda las caracters-
ticas de la romana (la hoy denomi-
nada prescripcin adquisitiva) con las de la
prescripcin extintiva, lo cual llev a algu-
nos autores a manifestar su disconformidad
con el tratamiento de la prescripcin de ac-
ciones en los sistemas normativos
(3)
. En con-
sonancia con ello el napolenico la
mas importante codificacin del siglo XX,
cuyos principios inspiraron en el Derecho
Comparado a gran nmero de codificacio-
nes posteriores regul en un mismo artcu-
lo (el 2219) la usucapin y la prescripcin
extintiva bajo la unitaria figura de la pres-
cripcin, la cual a tenor del citado articula-
do consista en "un modo de adquirir o de
liberarse por transcurrir un espacio de tiem-
po, en las condiciones determinadas por la
ley. Esta regulacin unitaria dio pie a que
un sector importante de la doctrina france-
sa, encabezada por JOSSERAND, interpre-
tara que la prescripcin extintiva tena como
efecto la extincin de la obligacin (con lo
cual no habra diferencia entre prescripcin
y caducidad, salvo el plazo); sin embargo,
otro sector (POTHER, BAUDRY-LACANT-
NERE, GULLOUARD, y los hermanos
MAZEAUD, entre los mas importantes) fue
de la opinin que lo que se extingua era la
accin dirigida a proteger el derecho y no el
derecho en s mismo. Es decir, ante un mis-
mo texto legal, la doctrina francesa gener
dos interpretaciones excluyentes (la extin-
cin de la obligacin y la extincin solo de la
accin), siendo la segunda la que obtuvo
mayor receptividad. Esta primera concepcin
sera denominada por nosotros en este tra-
bajo como Sistema Doctrinario Frances.
Los pandectistas germanicos, de valio-
sa labor en la elaboracin del Cdigo Civil
aleman (conocido universalmente como
BGB), hurgaron en las fuentes romanistas
y concluyeron que la y la
tenan funciones distintas:
la primera era una forma de adquirir la pro-
piedad y la segunda un medio de defensa
(2) La Real Academia Espaola define a la prescripcin extintiva como el 'modo de extinguirse un derecho (REAL
ACADEMIA ESPAOLA. 'Diccionario de la Lengua Espaola. Tomo 8. Espasa. Madrid, 2001. Pg. 1239). En
otro apartado, al definir el vocablo 'prescribir, seala que se trata de un modo de extinguir 'un derecho o accin
de cualquier clase (loc. cit.). En consecuencia, la definicin semntica oficial de la prescripcin extintiva en
nuestro idioma es que se trata de un modo de extinguir acciones y derechos, lo cual la dotara de los mismos
efectos que posee la caducidad. Sin embargo, la naturaleza jurdica de la prescripcin extintiva no depende de una
particular definicin semntica sino de la regulacin que cada Estado adopte sobre aqulla. As, en algunos pocos
Estados la prescripcin extinguir los derechos subjetivos (como es el caso de Italia), en tanto que en la gran
mayora de sistemas normativos extinguir solo las acciones dejando subsistentes los derechos (como es el caso
de Per). Debe entenderse, entonces, que la definicin adoptada por la Real Academia Espaola no es aplicable
a todos los ordenamientos jurdicos, mucho menos al nuestro que expresamente seala que la prescripcin extin-
gue solo la accin (artculo 1989 del Cdigo Civil).
(3) RUBIO CORREA cita como un claro ejemplo a SAVIGNY, quien menciona: 'Un cierto nmero de casos aislados
que no podran reunirse bajo una misma denominacin, y que al producir la extincin del derecho por el no
ejercicio del mismo durante un cierto perodo 'ha inducido a los jurisconsultos modernos a identificarlos con la
prescripcin, encontrando as una aplicacin importante, pero falsa y engaosa, la abstraccin... de una praescriptio
extintiva (RUBIO CORREA, Marcial. 'Prescripcin y caducidad. La extincin de acciones y derechos en el
Cdigo Civil. En: Biblioteca Para Leer el Cdigo Civil. Vol. VII. Fondo Editorial de la Pontificia Universidad
Catlica del Per. Lima, 1989. Pg. 17).
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(excepcin) que el deudor deduca contra el
acreedor que intentaba ejecutar su credito a
traves de la despues de transcurrido
un cierto perodo; es decir, ambas figuras solo
compartan el transcurso del tiempo como
elemento comn, pero diferan en lo esen-
cial: la primera estaba relacionada con la ad-
quisicin de un derecho real y la segunda
estaba relacionada con la extincin de la exi-
gibilidad de un derecho subjetivo. Por lo tan-
to, siendo diferentes no podan ser regula-
das unitariamente. Esta conclusin fue reco-
gida en el texto del BGB, cuerpo normativo
en el que se regul por separado la usuca-
pin y la prescripcin (es decir, la prescrip-
cin adquisitiva y la prescripcin extintiva), se
introdujo el concepto de pretensin (creado por
WNDSCHED para introducir el concepto de
la romana en el Derecho civil aleman,
conforme lo seala LARENZ
(4)
y se precis que
lo que se extingua era dicha pretensin mas
no as el derecho. Esta segunda concepcin
sera denominada por nosotros en este tra-
bajo como Sistema Legislativo Aleman.
Finalmente, el tercer cuerpo normativo
de gran influencia en la codificacin moder-
na, como es el Cdigo Civil italiano de 1942,
tom partido por la extincin del derecho y
por lo tanto la liberacin absoluta de la obli-
gacin siguiendo la opinin del tratadista
COVELLO, quien consideraba que la extin-
cin de la accin equivala en realidad a la
extincin del derecho subjetivo
(5)
. Esta ter-
cera concepcin sera denominada por no-
sotros en este trabajo como Sistema Legis-
lativo taliano.
En consecuencia, los sistemas norma-
tivos han adoptado tres posturas en cuanto
a la nocin de prescripcin extintiva: para la
primera esta consiste en la extincin de la
accin y la subsistencia del derecho (Siste-
ma Doctrinario Frances), para la segunda
consiste en la extincin de la pretensin y la
subsistencia del derecho (Sistema Legisla-
tivo Aleman) y para la tercera se tratara de
la extincin conjunta de la accin y del dere-
cho (Sistema Legislativo taliano). De ellas,
la legislacin comparada ha adoptado en
gran medida la concepcin del Sistema Doc-
trinario Frances, es decir la extincin de la
accin dejando subsistente el derecho. Sin
embargo, debemos dejar sentado que la di-
ferencia entre el Sistema Doctrinario Fran-
ces y el Sistema Legislativo Aleman es solo
de terminologa, pues los efectos practicos
son los mismos: subsistencia del derecho
subjetivo y extincin de la coercibilidad de
dicho derecho.
En cuanto a la naturaleza de la pres-
cripcin extintiva, si observamos las tres
posturas tericas notaremos que en dos de
ellas dicha naturaleza es de corte procesal
(toda vez que en el Sistema Doctrinario Fran-
ces y en el Sistema Legislativo Aleman los
efectos de la prescripcin estaran vincula-
dos solo a la validez de la movilizacin del
aparato estatal para la proteccin del credito,
sin afectar la esfera de la propia obligacin)
en tanto que en la tercera se tratara de una
naturaleza sustantiva (debido a que en el Sis-
tema Legislativo taliano los efectos de la pres-
cripcin se producen en la propia obligacin).
1.2. Nocin de Ia prescripcin extinti-
va en eI ordenamiento y doctrina
peruanos
Nuestro ordenamiento ha seguido los
vaivenes de la evolucin histrica de la pres-
cripcin extintiva. Siguiendo el modelo del
napolenico, el Cdigo Civil de 1852
se ocup conjuntamente de la prescripcin
adquisitiva y la extintiva en su libro segun-
do, seccin tercera, ttulo primero, lo que fue
considerado un defecto de tecnica legislati-
va por LEON BARANDARN, quien seal
que "como la prescripcin adquisitiva y la
liberatoria son diferentes, en cuanto actan
en campos de accin distintos, la primera
siendo constitutiva de derecho real, la se-
gunda siendo extintiva de un derecho de
obligacin, no teniendo de comn sino el
transcurso de tiempo en cuanto les da ori-
gen otras similitudes en el regimen de una
y otra son circunstanciales, resultaba un
defecto de tecnica del antiguo Cdigo [de
1852] referirse conjuntamente a una y otra
prescripcin
(6)
.
(4) LARENZ, Karl. 'Derecho Civil. Parte general. EDERSA. Madrid, 1978. Pg. 315.
(5) COVIELLO, Nicols. 'Doctrina general del Derecho Civil. UTEHA. Mxico, 1949. Pg. 507.
(6) LEN BARANDIARN, Jos. 'Tratado de Derecho Civil. Tomo VIII. Gaceta Jurdica Editores. Lima, 1997.
Pg. 80.
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Mas la distincin realizada por la doc-
trina francesa y la codificacin alemana (res-
pecto a la subsistencia del derecho subjeti-
vo frente a la perdida de coercibilidad del
mismo) repercutieron en todo el sistema ro-
mano-germanico, siendo receptado por
nuestros legisladores primero en nuestro
derogado Cdigo Civil de 1936 y posterior-
mente en el vigente Cdigo Civil de 1984.
Especficamente, ambas codificaciones op-
taron por el modelo establecido por el Siste-
ma Doctrinario Frances, sealando expre-
samente que lo que se extingua con la pres-
cripcin era la accin.
Al respecto, VDAL RAMREZ, ponente
del articulado del Cdigo Civil de 1984 rela-
tivo a la prescripcin extintiva, seala que
esta constituye "un medio o modo por el cual,
en ciertas condiciones, el transcurso del
tiempo modifica sustancialmente una rela-
cin jurdica
(7)
. Esta modificacin a que alu-
de el citado autor es la liberacin del obliga-
do, conforme lo precisa LEON BARANDA-
RN, para quien "el decurso del tiempo pue-
de tener un efecto decisivo en cuanto a la
situacin recproca del titular de un derecho
frente al sujeto pasivo del mismo, dentro de
la rbita de la prescripcin liberatoria. El re-
sultado que sobreviene es uno que modifica
la situacin entre los dos sujetos, en cuanto
el segundo resulta liberado
(8)
. Para RUBO
CORREA se trata de una institucin jurdica
"segn la cual el transcurso de un determi-
nado lapso extingue la accin que el sujeto
tiene, para exigir un derecho ante los tribu-
nales. Consustancial a la prescripcin ex-
tintiva es la despreocupacin del sujeto para
exigir su derecho durante el lapso mencio-
nado
(9)
; acto seguido el mismo autor preci-
sa que aun cuando la prescripcin compar-
te con la caducidad dos aspectos fundamen-
tales (la produccin de efectos por el trans-
curso del tiempo y la produccin de extin-
cin para el Derecho) existen notorias dife-
rencias entre ambas, siendo la mas impor-
tante a nuestro juicio el que la prescrip-
cin extingue solo la accin dejando subsis-
tente el derecho, en tanto la caducidad ex-
tingue simultaneamente ambas
(10)
.
Estas definiciones efectuadas por nues-
tros mas autorizados especialistas en el
tema, que se hacen eco de la postura teri-
ca predominante, permiten que podamos re-
conocer las siguientes caractersticas que
denominaremos primarias para la prescrip-
cin extintiva: (i) el transcurso del tiempo
como acto jurgeno, (ii) la ausencia de acti-
vidad alguna por parte del acreedor dirigida
a proteger o ejecutar su credito, (iii) la extin-
cin de la accin, y (iv) la subsistencia del
derecho. Junto a estas existe un segundo
grupo de caractersticas no contenidas en
las definiciones consignadas pero s esta-
blecidas en la ley a las que denominare-
mos secundarias y que tambien abordare-
mos: (i) posibilidad de suspensin o inte-
rrupcin, (ii) naturaleza procesal (utilizacin
como medio de defensa), (iii) irrenunciabili-
dad del derecho a prescribir, y (iv) renuncia-
bilidad de la prescripcin ya ganada.
1.3. Nocin y naturaIeza de Ia prescrip-
cin extintiva a efectos deI presen-
te trabajo
Nosotros, en el estado actual de la cues-
tin y para efectos de nuestro trabajo, defi-
nimos a la prescripcin extintiva como una
institucin jurdica de naturaleza procesal
que solo puede ser aplicada como medio de
defensa frente al ejercicio de la accin, y que
por la inaccin del acreedor durante un de-
terminado perodo de tiempo establecido en
la ley extingue la proteccin jurisdiccional
del derecho subjetivo en juego sin afectar
la existencia misma de dicho derecho, fa-
cultando al deudor a oponerse al cumpli-
miento de su obligacin.
Obviamente, en nuestra definicin per-
sonal nos permitimos discrepar de la opinin
vertida por LEON BARANDARN y por RU-
BO CORREA respecto a que la prescripcin
extintiva convierte al derecho subjetivo en una
obligacin natural al extinguir la accin
(11)
,
(7) VIDAL RAMREZ, Fernando. 'Prescripcin extintiva y caducidad. Gaceta Jurdica S.A. Lima, 1996. Pgs. 63 y 64.
(8) LEN BARANDIARN, Jos. Op. cit. Pg. 80.
(9) RUBIO CORREA, Marcial. Op. cit. Pg. 19.
(10) Ibd.
(11) Para LEN BARANDIARN, 'si la prescripcin solo otorga al deudor un medio defensivo para oponerse a la
exigencia del acreedor, pero no es una causa destructiva del derecho mismo de ste, la obligacin prescrita queda
en la condicin de una natural (LEN BARANDIARN, 'Tratado de Derecho Civil. Tomo II. WG Editores.
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en cuyo caso s se estara produciendo un
efecto en la esfera del derecho subjetivo do-
tando a la prescripcin extintiva de una na-
turaleza sustantiva. Y nuestra discrepancia
se sustenta en que si el solo transcurso del
tiempo mutara el derecho subjetivo en una
obligacin natural, esta no constituira ma-
teria justiciable y en consecuencia no podra
ser amparado en va de accin por el rga-
no jurisdiccional (lo cual s ocurre en caso
de que el obligado no interponga la corres-
pondiente excepcin de prescripcin duran-
te el proceso judicial)
(12)
.
1.4. Caractersticas primarias de Ia
prescripcin extintiva
Cuatro son las caractersticas primarias
de la prescripcin extintiva, las mismas que
han sido recogidas en los artculos 1989 y
ss. de nuestro Cdigo Civil.
(i) El transcurso del tiempo como acto ju-
rgeno. En la prescripcin extintiva el
tiempo es un factor jurgeno
(13)
en tanto
su solo transcurso tiene efectos en la
esfera jurdica de las partes involucra-
das. En este caso el sistema normativo
otorga al transcurso del tiempo la ca-
pacidad de extinguir la accin (en reali-
dad la proteccin jurisdiccional de un
derecho subjetivo) bajo ciertas condicio-
nes. Es decir, el primer requisito para
que opere la prescripcin es el trans-
curso del tiempo prefijado en la ley.
En nuestro ordenamiento comn el ar-
tculo 2001 de nuestro Cdigo Civil pre-
cisa el tiempo que debe transcurrir para
que opere la prescripcin extintiva, es-
tableciendo plazos distintos segn la na-
turaleza del derecho en juego y por lo
tanto de la correspondiente accin (as,
la accin personal y la real prescriben a
los diez aos, la accin revocatoria a
los dos aos, etc.). La medicin del tiem-
po precisa ademas del establecimiento
de puntos de partida y termino, en tal
sentido nuestra codificacin seala que
el decurso prescriptorio se computa a
partir del da en que puede ejercitarse
la accin (artculo 1993) y que la pres-
cripcin se produce vencido el ltimo da
del plazo (artculo 2002); lo primero sig-
nifica que el decurso se computara a
partir de la exigibilidad del derecho, lo
segundo requiere de una lectura con-
cordada del artculo 2002 con el inciso
5 del artculo 183 de nuestra codifica-
cin, lo cual nos lleva a advertir que si
el ltimo da del plazo prescriptorio re-
cae en da inhabil la prescripcin se
producira el primer da habil siguiente.
Finalmente, el transcurso del tiempo
puede no ser continuo, pues a diferen-
cia de la caducidad, el decurso pres-
criptorio puede suspenderse e inte-
rrumpirse dejando sin efecto temporal
o definitivamente el lapso ya transcurri-
do; tal caracterstica ha sido recogida
por la codificacin peruana en sus art-
culos 1994-1998, que regulan las cau-
sales para que dichos cortes se produz-
can, conjuntamente con los mecanis-
mos para la reanudacin o reinicio del
decurso prescriptorio.
(ii) La ausencia de actividad alguna por par-
te del acreedor dirigida a proteger o eje-
cutar su credito. Conjuntamente con el
transcurso del tiempo, la prescripcin
exige como requisito que el acreedor no
haya efectuado ninguna actividad des-
tinada a proteger o ejecutar su credito,
incurriendo en una pasividad que es
sancionada por el Derecho en interes
del orden pblico. En tal sentido, cual-
quier acto dirigido a ejercitar los dere-
chos propios del acreedor significara la
Lima, 1991. Pg. 85). En la misma lnea RUBIO CORREA seala que el efecto directo de la prescripcin es 'la
generacin de obligaciones naturales, es decir, de derechos subjetivos desprovistos de accin, pero que an con-
servan un mnimo respaldo 'pasivo del Estado (RUBIO CORREA. Op. cit. Pg. 27).
(12) Un supuesto de obligacin natural es el de la deuda emanada de juego o apuesta no autorizados. El artculo 1943
del Cdigo Civil expresamente seala que tales actividades 'no otorgan accin para reclamar por su resultado.
(13) El trmino jurgeno es empleado por LEN BARANDIARN para designar la cualidad que tiene determinado
hecho para generar efectos jurdicos (LEN BARANDIARAN. 'Tratado de Derecho Civil. Tomo II. Op. cit.
Pg. 23). Por su parte VIDAL RAMREZ prefiere el clsico trmino 'hecho jurdico utilizado primigeniamente
por SAVIGNY (VIDAL RAMREZ, Fernando. 'Prescripcin extintiva y caducidad. Gaceta Jurdica S.A. Lima,
1996. Pgs. 9-15).
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interrupcin del decurso prescriptorio y
no se producira la prescripcin por au-
sencia de uno de sus requisitos. En
nuestra codificacin se reconocen como
actividades que implican interes del
acreedor en la proteccin o ejecucin
de su credito la intimacin en mora (se
entiende extrajudicial), la oposicin ju-
dicial de la compensacin y la citacin
con la demanda (que conlleva una inti-
macin en mora judicial si es que no se
produjo antes la intimacin extraproce-
so), de conformidad con el artculo 1996
del Cdigo Civil. Evidentemente que
esta pasividad o ausencia de interes en
el cobro no debe ser imputable a facto-
res o sujetos externos al titular del de-
recho, pues si tal fuere el caso existi-
ran circunstancias que impediran al
citado titular perseguir su credito; en tal
sentido, es correcto que el decurso pres-
criptorio se suspenda cuando la inaccin
obedece a hechos que no dependen de
la voluntad del acreedor y que se encuen-
tran previstos en la legislacin, criterio
que ha sido recogido en el artculo 1994
de nuestro Cdigo Civil.
(iii) La extincin de la accin. Si las dos ca-
ractersticas anteriores constituan re-
quisitos para que opere la prescripcin,
la extincin de la accin constituye una
consecuencia de la misma. Tomado li-
teralmente, esto implicara que el acree-
dor perjudicado con la prescripcin no
podra validamente movilizar el aparato
coercitivo del Estado para ejecutar su
credito, pues el poder de acudir a los
rganos jurisdiccionales (accionar) se
habra extinguido. Sin embargo, dicha
lectura es incorrecta, debido a que la
prescripcin opera solo como medio de
defensa procesal, como excepcin (al
igual que la roma-
na) luego de haberse ejercitado preci-
samente una accin. No existe, pues,
impedimento alguno para que un acree-
dor cuya accin "se extingui interpon-
ga la correspondiente demanda a efec-
tos de procurarse el pago de la obliga-
cin y eventualmente obtenga la satis-
faccin de su credito. Sobre esto volve-
remos mas adelante, al estudiar la ac-
cin con mayor detalle, por lo que nos
remitimos al rubro pertinente.
(iv) La subsistencia del derecho. Una se-
gunda consecuencia es la subsistencia
del derecho. Ya se ha mencionado que
en el ordenamiento italiano lo que se
extingue con la prescripcin es la pro-
pia obligacin, con lo cual los efectos
de aquella seran los mismos que los
de la caducidad, pero en el sistema pe-
ruano se ha optado por la clarificacin
conceptual aportada por la doctrina fran-
cesa y el pandectismo aleman, estable-
ciendose que el derecho subjetivo sub-
siste aun cuando la proteccin jurisdic-
cional haya quedado extinguida.
As las cosas, parece un contrasentido
que se posibilite la supervivencia del dere-
cho sin la garanta de la fuerza del poder es-
tatal. Sin embargo, ello no es as puesto que
si el Derecho reconoce las denominadas obli-
gaciones naturales, que tienen una cierta pro-
teccin aunque limitada de parte del orde-
namiento jurdico, nada obsta para que exis-
tan otros derechos con un nivel de protec-
cin restringida similar a aquellas. Quizas por
ello LEON BARANDARN y RUBO CO-
RREA asimilaron en sus esquemas tericos
las obligaciones prescritas a las obligaciones
naturales, al sealar el primero que "la obli-
gacin prescrita queda en la condicin de una
natural
(14)
y al establecer el segundo que "en
el Derecho Civil peruano la existencia de obli-
gaciones naturales esta reconocida en los dos
casos en que pueda ocurrir: bien cuando nun-
ca hubo accin para reclamar el derecho por-
que las normas no la reconocen (caso del
juego y apuesta no autorizados); bien cuan-
do hubo accin en algn momento, pero ella
ya no existe porque prescribi extintivamen-
te por el transcurso del tiempo
(15)
. Mas di-
rectamente, RUBO CORREA llega a consi-
derar que el efecto directo de la prescripcin
es "la generacin de obligaciones naturales,
es decir, de derechos subjetivos desprovis-
tos de accin, pero que an conservan un
mnimo respaldo 'pasivo del Estado
(16)
.
(14) LEN BARANDIARN, Jos. Op. cit. Pg. 85.
(15) RUBIO CORREA, Marcial. Op. cit. Pgs. 27-28.
(16) Ibd. Pg. 27.
26
GACETA JURDICA
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
Dicha tesis para demostrar que deter-
minado derecho puede subsistir sin una ac-
cin destinada a su exigibilidad, pero se sus-
tenta en un equvoco sustancial: considerar
que una obligacin prescrita es una obliga-
cin natural. De ser el caso, la ejecucin de
una obligacin prescrita no podra ser ma-
teria de demanda ante el rgano jurisdiccio-
nal, toda vez que la caracterstica fundamen-
tal de la obligacin natural es que la ley no
le otorga accin para su reclamacin. Si con-
sideramos que un acreedor con credito pres-
crito puede accionar validamente en procu-
ra de su cobro y eventualmente obtener
amparo jurisdiccional si es que el deudor no
aleg la prescripcin de su obligacin, cae-
mos en la cuenta de que una obligacin pres-
crita se diferencia de una obligacin natural
precisamente en que la primera s constitu-
ye materia justiciable. Por todo lo anterior,
un derecho subjetivo sin accin por efectos
de la prescripcin sigue siendo, pues, un
derecho jurdicamente exigible, pudiendo ser
materia de demanda, objeto de compensa-
cin y pago voluntario. Lo que ocurre, sim-
plemente, es que la exigibilidad de este tipo
de derechos es menor a la de aquellos que
poseen accin vigente.
1.5. Caractersticas secundarias de Ia
prescripcin extintiva
Son igualmente cuatro las caractersti-
cas secundarias de la prescripcin extinti-
va. A diferencia de las primeras (que se pre-
sentaran siempre, sea cual fuere el area del
Derecho que las regule), este grupo de ca-
ractersticas puede sufrir variaciones en fun-
cin de los principios propios de cada area
jurdica. Por ejemplo: si en el Derecho Civil
peruano el decurso prescriptorio se interrum-
pe recien con la notificacin de la demanda,
en el Derecho Laboral tal interrupcin se
produce con la interposicin de la misma.
(i) Posibilidad de suspensin o interrup-
cin. A diferencia de la caducidad la
prescripcin extintiva es susceptible de
suspensin o interrupcin. La primera
situacin tiene como efecto que, una vez
desaparecida la causal de suspensin,
el cmputo del plazo de prescripcin
contine a partir del termino ya alcan-
zado antes de que se produjera el he-
cho suspensivo; mientras que la segun-
da situacin tiene como consecuencia
que se compute nuevamente el decur-
so prescriptorio dejando sin efecto el
que haba venido transcurriendo. Nues-
tro Cdigo Civil regula las causales de
suspensin en su artculo 1994 y las de
interrupcin en su artculo 1996.
Las causales de suspensin se fundan
en la incapacidad de las personas o en
las relaciones entre ellas, y han sido ex-
tensamente comentadas por dos de
nuestros mas prestigiados especialistas
VDAL RAMREZ
(17)
y RUBO CO-
RREA
(18)
; para un estudio de las mis-
mas nos remitimos a sus obras, maxi-
me si el primero de ellos fue el ponente
de la parte del Cdigo relativa a pres-
cripcin y caducidad.
Las causales de interrupcin se fundan
en la actividad del acreedor o del deu-
dor
(19)
; sobre sus efectos nuestra codifi-
cacin incurre en un defecto de regula-
cin que podra llevar a interpretacio-
nes equivocadas: el artculo 1998 del
Cdigo seala que tratandose de las
causales de interrupcin previstas en los
incisos 3 y 4 del artculo 1996 (notifica-
cin de la demanda y oposicin judicial
de la compensacin) "la prescripcin co-
mienza a correr nuevamente desde la
fecha en que la resolucin que pone fin
al proceso queda ejecutoriada; esta dis-
posicin podra hacernos concluir que
para las otras dos causales de interrup-
cin (intimacin en mora y reconoci-
miento de la obligacin) no se compu-
tara un nuevo decurso prescriptorio, con
lo que se llegara a una situacin de
(17) VIDAL RAMREZ, Fernando. Op. cit. Pgs. 105-114.
(18) RUBIO CORREA, Marcial. Op. cit. Pgs. 47-54.
(19) VIDAL RAMREZ seala que 'como la prescripcin opera como consecuencia de la inaccin del titular del
derecho si ste ejercita la accin correspondiente, o si el sujeto de la contraparte de la relacin jurdica da cumpli-
miento a su obligacin, queda sin efecto el decurso prescriptorio y solo podr reiniciarse a partir de la desapari-
cin de la causa interruptiva y sin que pueda computarse el tiempo anteriormente transcurrido como ocurre en la
suspensin (VIDAL RAMREZ. Op. cit. Pg. 116).
ACTUALIDAD JURDICA
27
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
interrupcin permanente. En relacin a
tal vaco normativo VDAL RAMREZ,
ponente del articulado referente a la
prescripcin, sostiene que el reinicio del
decurso prescriptorio una vez interrum-
pido este por efecto de una intimacin
o del reconocimiento de la obligacin
se encuentra implcito en el citado ar-
tculo 1998
(20)
, con lo cual postula taci-
tamente una interpretacin extensiva de
dicho dispositivo. Nos permitimos dis-
crepar de dicha opinin, pues el tenor
del artculo 1998 del Cdigo revela que
su aplicacin se circunscribe expresa-
mente a los lmites de los incisos 3 y 4
del artculo 1996 del mismo cuerpo de
leyes; quizas sea mas factible, y nos
aventuramos a hacerlo, sostener que el
artculo 1998 tiene como objetivo (
) precisar el momento a partir del
cual se computa el nuevo decurso pres-
criptorio cuando la interrupcin se ha
producido a consecuencia de un proce-
so judicial, y que no se trata de una nor-
ma que excluya la reanudacin para las
otras dos causales. Como dato mera-
mente anecdtico dejamos sentado que
el anteproyecto de la reforma del Cdi-
go contemplaba un artculo que rezaba
"la interrupcin torna ineficaz el tiempo
transcurrido y da inicio a un nuevo pe-
rodo prescriptorio
(21)
, que no fue aco-
gido en la redaccin final de nuestra nor-
ma sustantiva y que hubiera servido
para no dejar dudas respecto a que en
todas las situaciones de interrupcin se
computa un nuevo plazo.
(ii) Naturaleza procesal (utilizacin como
mecanismo de defensa). La praescrip
constituy en la antigua
Roma un mecanismo de neutralizacin
de la es decir, su naturaleza era
como lo sigue siendo hoy procesal;
dicho instituto no eliminaba la accin,
solo la contrarrestaba. En nuestro sis-
tema, aun cuando algunos autores con-
sideran que nada obsta para que el deu-
dor obtenga la declaracin de prescrip-
cin accionando con tal fin
(22)
, es evi-
dente que nuestra legislacin dota a la
prescripcin extintiva de un caracter
eminentemente defensivo. As se dedu-
ce no solo del artculo 1992 del Cdigo
Civil que prohbe la declaracin de ofi-
cio de la prescripcin, por parte del juez,
si no ha sido alegado por el deudor sino
ademas de la regulacin contenida en
el Cdigo Procesal Civil en materia de
excepciones (artculos 446 inciso 12 y
artculo 451 inciso 5), norma que sea-
la como una de las excepciones taxati-
vas que se permite deducir al deman-
dado el de la prescripcin extintiva y que
su amparo tiene como efecto anular lo
actuado y dar por concluido el proceso.
(iii) rrenunciabilidad del derecho a prescri-
bir. La prescripcin extintiva se origina
en la necesidad de seguridad jurdica
que interesa al orden pblico. Por lo
mismo el derecho a prescribir se torna
irrenunciable. Nuestro Cdigo Civil ha
regulado tal prohibicin de renuncia en
su artculo 1990, y al respecto RUBO
CORREA hace una interesante alega-
cin sobre esta imperatividad normati-
va al sealar que "como la prescripcin
tiende a estabilizar las relaciones y si-
tuaciones jurdicas en la sociedad, por
conveniencia global de la vida social en
general, entonces se establece que el
derecho a prescribir es irrenunciable, y
que resulta nulo todo pacto destinado a
impedir los efectos de la prescripcin
(...) que una accin prescriba no co-
rresponde al interes individual del be-
neficiario, sino al interes pblico encar-
nado en la normalizacin de las rela-
ciones jurdicas de la sociedad
(23)
. Sin
(20) VIDAL RAMREZ, Fernando. Op. cit. Pg. 117.
(21) PUCP. 'Proyectos y anteproyectos de la Reforma del Cdigo Civil. Tomo II. Fondo Editorial de la Pontificia
Universidad Catlica del Per. Lima, 1980. Pg. 693.
(22) VIDAL RAMREZ, en su condicin de ponente del articulado referente a la prescripcin, consider conveniente
eliminar la disposicin del artculo 1153 del Cdigo de 1936 (que sealaba que la prescripcin operaba como
excepcin) a efectos de que no quedaran dudas de la posibilidad de obtener la declaracin de liberacin a travs
de una accin entablada por el deudor. Asimismo, menciona que entre los autores nacionales partidarios de dicha
postura terica se encuentran Len Barandiarn, Jorge E. Castaeda y Augusto Ferrero (VIDAL RAMREZ: Op.
cit. Pg. 92).
(23) RUBIO CORREA, Marcial. Op. cit. Pg. 32.
28
GACETA JURDICA
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
embargo, seala que el deudor puede
lograr que se produzca el efecto de una
renuncia al derecho a prescribir reco-
nociendo y honrando la obligacin an-
tes de que venza el decurso prescripto-
rio, es decir interrumpiendolo
(24)
; opinin
con la que discrepamos en vista de que
la materializacin de la prestacin por
parte del deudor durante el plazo de exi-
gibilidad jurdica absoluta de la misma
no puede significar renuncia alguna,
sino simplemente el cumplimiento de
una obligacin que le era exigible. La
irrenunciabilidad del derecho a prescri-
bir tiene su lnea de accin en la activi-
dad del acreedor (no pudiendo pactar-
se que la inaccin de este no tenga
como efecto la extincin de la accin);
mientras que la actividad del propio deu-
dor es consecuencia de la existencia de
un credito en contra suya.
(iv) Renunciabilidad de la prescripcin ya
ganada. Si bien no es posible renunciar
a ser favorecidos con la prescripcin,
s es posible renunciar al beneficio libe-
rador que dicha prescripcin acarrea.
Ello se encuentra en consonancia con
la subsistencia del derecho. Se susten-
ta ademas en el hecho de que el inte-
res pblico ya ha sido satisfecho con el
transcurso del plazo requerido para la
liberacin del deudor, y a que en tanto
existe an una mnima proteccin jur-
dica del credito subsistente, su cumpli-
miento no vulnera la seguridad jurdica.
La doctrina ha sido unanime en sealar
que procede la accin revocatoria cuan-
do un deudor liberado de la obligacin
a su cargo renuncia a dicha liberacin y
efecta el pago; en tal supuesto los
acreedores de este deudor podran opo-
ner la prescripcin ya ganada para pro-
teger el credito que ellos tienen a su
vez
(25)
. Tal situacin en realidad acarrea
una concurrencia de acreedores, en los
que algunos tienen creditos con accin
vigente y otros solo tienen una obliga-
cin prescrita a su favor; pero prescrita
o no, no cabe duda de que el titular del
derecho es un acreedor valido, por lo
que el cobro de su credito una vez ex-
tinguida la accin es igualmente eficaz
y equitativo; ello significa que la renun-
cia a la prescripcin ya ganada no pue-
de ser considerada fraudatoria y no
debe perjudicar al titular del derecho con
accin prescrita.
2. La prescripcin extintiva
laboral
Aplicando lo anterior al area laboral,
podemos sealar que los derechos labora-
les prescriben en el plazo que la ley de la
materia seale, por lo que transcurrido di-
cho plazo el titular del derecho solo podra
obtener el cumplimiento del mismo si el deu-
dor renuncia a dicha prescripcin y efecta
el pago o si se produce una situacin de
acreencias mutuas que permitan oponer una
compensacin de creditos.
Sin embargo, el tema no esta exento
de debate: el Derecho del Trabajo posee
como principio especial el denominado "irre-
nunciabilidad de derechos, que establece
que un trabajador no puede desprenderse
validamente de aquellos derechos que le son
otorgados por las normas laborales con ca-
racter de necesarios o mnimos. El funda-
mento de dicho principio es la constatacin
de la situacin de subordinacin que el tra-
bajador mantiene respecto al empleador,
presumiendose que todo acto de renuncia
tiene su causa en presiones del patrono
aceptadas por necesidad. Consideramos
que esta argumentacin, si bien muchas
veces es verificable en la realidad, encuen-
tra su lmite en la propia duracin de la rela-
cin laboral, pues una vez extinguida esta
no podra hablarse de situaciones de coac-
cin que deban ser aceptadas para conser-
var un empleo, toda vez que precisamente
el empleo ya no existira. En tal sentido, pre-
ferimos sustentar el caracter irrenunciable
de los derechos laborales en el orden pbli-
co, principio que informa y da contenido a
todo el sistema jurdico.
(24) Ibd. Pg. 34.
(25) As, tenemos a LEN BARANDIARN ('Tratado de Derecho Civil. Tomo VIII. Gaceta Jurdica Editores.
Lima, 1997. Pgs. 90-92), RUBIO CORREA (Op. cit. Pgs. 36-41) y VIDAL RAMREZ (Op. cit. Pgs. 88-91).
ACTUALIDAD JURDICA
29
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
Es preciso sealar que no todo dere-
cho laboral es irrenunciable: la doctrina ita-
liana seala que existen derechos disponi-
bles (emanados de leyes derogables) y de-
rechos indispensables (originados en leyes
inderogables); por su parte la doctrina es-
paola acu los terminos "derecho nece-
sario absoluto (indisponible en cualquier
sentido), "derecho necesario relativo (indis-
ponible hacia abajo pero disponible hacia
arriba) y "derecho dispositivo (disponible en
cualquier sentido)
(26)
. La irrenunciabilidad de
un derecho laboral, pues, estara en funcin
de su caracter de necesariedad (absoluta o
relativa). Por otra parte, la irrenunciabilidad
no es patrimonio exclusivo del Derecho del
Trabajo, nuestra codificacin civil establece
la irrenunciabilidad de varios derechos (en-
tre otros el derecho a prescribir y el derecho
a pedir alimentos), sustentando dicha prohi-
bicin en que la renuncia a tales derechos
atenta contra el orden pblico.
Si ello es as, si existen derechos labo-
rales considerados irrenunciables, la posi-
bilidad de que tales derechos queden des-
protegidos por la produccin de la prescrip-
cin extintiva equivaldra a un contrasenti-
do, pues por una parte el ordenamiento im-
pide que el acreedor pueda por s mismo
disponer del derecho pero otorga al trans-
curso del tiempo la capacidad de anular la
coercitividad del mismo. Esta observacin
ha llevado a un sector de la doctrina (PLA
RODRGUEZ y SARTHOU, entre otros) a
postular la imprescriptibilidad de los dere-
chos laborales, toda vez que el no ejercicio
de la accin durante un lapso de tiempo de-
terminado implicara una renuncia tacita que
el ordenamiento no debera amparar, pues
de lo contrario se estara avalando indirec-
tamente aquello que no sera valido de otro
modo
(27)
. Esta opinin no es privativa del De-
recho del Trabajo sino una derivacin de la
doctrina tradicional civilista que, ocupando-
se de la prescripcin civil, postul como fun-
damento de aquella la existencia presunta
de una renuncia a ejercitar la accin mate-
rializada en la inaccin del acreedor
(28)
; si
bien tal opinin doctrinaria ha sido supera-
da en el campo civil (entendiendose hoy que
la prescripcin es un efecto jurdico del trans-
curso del tiempo), su importancia se man-
tiene latente en el campo laboral: la inac-
cin no solo constituye una renuncia a ejer-
citar la accin sino que la prescripcin cons-
tituira una renuncia al derecho mismo.
A nuestro juicio, la prescripcin extinti-
va no vulnera la irrenunciabilidad de dere-
chos laborales, dado que sus efectos se pro-
ducen solo en va de defensa. Si el deudor
de la obligacin laboral deduce la excepcin
de prescripcin es porque el trabajador
acreedor ha accionado contra el en procura
del cobro de su credito, y si este lo ha hecho
implica que no ha renunciado a su derecho.
Pese al debate, la prescripcin de las
acciones derivadas de una relacin laboral
constituye un lugar comn en el Derecho
Comparado. Nuestra legislacin no es la
excepcin, pues regula expresamente la
extincin de la accin si se produce una si-
tuacin de inaccin del titular de un derecho
que tenga origen en una relacin de trabajo,
tomando partido por la validez de la pres-
cripcin de derechos laborales; sin embar-
go, esta regulacin es parcial, por lo que las
omisiones en que incurre la normatividad
laboral al regular la institucin obligan a
nuestros tribunales a aplicar supletoriamen-
te las normas de nuestra codificacin civil,
aunque con las restricciones propias de la
naturaleza tuitiva del Derecho Laboral con-
forme analizaremos mas adelante.
(26) Para una profundizacin del tema sugerimos la lectura del texto 'El principio de la irrenunciabilidad de los
derechos laborales de DE LA VILLA GIL (recogido en NEVES MUJICA, Javier. 'Derecho Laboral. Materiales
de Enseanza. Pontificia Universidad Catlica del Per. Facultad de Derecho. Lima, 1998. Pgs. 223-236).
(27) SARTHOU, citado por RASO DELGUE, seala que 'si no es posible renunciar expresamente a las normas del
derecho del trabajo no puede ser vlida la renuncia tcita que, en esencia, es la prescripcin en tanto inaccin
mantenida por el plazo que establece la ley. RASO DELGUE, Juan. 'La prescripcin de las acciones laborales.
En: FERRO DELGADO, Vctor y GARCA GRANARA, Fernando. 'Derecho Individual del Trabajo. Materia-
les de enseanza. Pontificia Universidad Catlica del Per. Facultad de Derecho. Lima, 1993. Pgs. 183-184.
(28) Al respecto, seala VIDAL RAMREZ que 'la doctrina tradicional sola exponer un fundamento de carcter
subjetivo y otro de carcter objetivo. Por el fundamento subjetivo, se explicaba la prescripcin mediante una
presuncin legis de renuncia del titular del derecho a ejercitar la accin y, por el objetivo, en la necesidad de dotar
de seguridad a las relaciones jurdicas (VIDAL RAMREZ. Op. cit. Pg. 82).
30
GACETA JURDICA
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
Finalmente, como quiera que la pres-
cripcin extintiva es una institucin jurdica
originaria del Derecho Civil, su recepcin y
regulacin en el ordenamiento laboral se
revelan sumamente deficientes por desco-
nocimiento de sus alcances. Un claro ejem-
plo lo constituye el conjunto de disposicio-
nes sobre dicha materia contenidas en el
anteproyecto de la Ley General de Trabajo,
actualmente en discusin, que fue elabo-
rado por una comisin de expertos confor-
mada por seis prestigiosos laboralistas, de
indudable autoridad y solvencia en el area
de su desempeo profesional pero de un
comprensible desconocimiento de la natu-
raleza, caractersticas y lmites del institu-
to civil de la prescripcin que se han visto
precisados a receptar.
III. LA ACCIN
En un anterior trabajo sealabamos la
incongruencia de afirmar que la prescripcin
extingue la accin y simultaneamente per-
mitir que el acreedor pueda validamente
accionar en busca de la satisfaccin de su
credito, toda vez que para que surta efectos
la prescripcin el deudor debe deducir la
excepcin pertinente. Y es que ateniendo-
nos a significados estrictos si la accin se
ha extinguido, entonces el acreedor no de-
bera poder accionar, por lo que al igual que
lo preceptuado para el caso de la caduci-
dad, el juzgador debera desestimar de pla-
no la demanda interpuesta. Nos pregunta-
bamos asimismo que ocurre con la accin
ante el vencimiento del decurso prescripto-
rio. Se extingue automaticamente? si es
as, la no deduccin de la excepcin de pres-
cripcin la restituye y es por ello que el juz-
gador debe amparar la pretensin? o es
que para que opere la extincin de la accin
es preciso que el rgano jurisdiccional as lo
establezca previa deduccin de la corres-
pondiente excepcin de prescripcin? En
otras palabras, la resolucin que ampara
la prescripcin es declarativa o constitutiva
de la extincin de la accin?
(29)
. Pese al cues-
tionamiento de los procesalistas, dicho pro-
blema terico no ha sido abordado a pro-
fundidad por la doctrina civilista, la misma
que se ha limitado a sealar que la prescrip-
cin tiene como consecuencia la subsisten-
cia del derecho pero la extincin de la ac-
cin destinada a su exigibilidad, sin reparar
en que dicha inexigibilidad jurisdiccional es
negada precisamente por el ejercicio de la
accin que puede culminar validamente con
una sentencia favorable. Solo LARENZ (y
en la doctrina nacional VDAL) sealan tmi-
damente que la accin en realidad no se ex-
tingue, debido a que el acreedor siempre ten-
dra derecho a solicitar la tutela jurisdiccio-
nal
(30)
, y que la prescripcin es solo el fun-
damento de una excepcin dirigida a neu-
tralizar la accin. Es por ello que en este
acapite nos interesa sobremanera delimitar
el contenido de la accin y los efectos practi-
cos que sobre el credito acarrea su extincin.
1. El derecho a tutela jurisdic-
cional y la accin extinguible
El procesalista uruguayo COUTURE
seala que "la accin es (...) el poder jurdi-
co que tiene todo sujeto de derecho, de acu-
dir a los rganos jurisdiccionales para recla-
marles la satisfaccin de una pretensin
(31)
;
dicho poder se materializa en la demanda,
pues "el derecho a demandar (...) es, justa-
mente la accin. Denominamos accin a
este poder jurdico, y el derecho de deman-
dar no es sino el ejercicio concreto del dere-
cho de acudir a la jurisdiccin, ya que el pro-
ceso civil se halla regido por la maxima
. La accin civil se hace
efectiva mediante una demanda en sentido
formal, y esta no es sino el ejercicio de aque-
lla
(32)
. A este mismo autor se debe la distin-
cin entre accin, pretensin
(33)
y derecho,
(29) DEL GUILA VELA, Robert. 'Prescripcin de derechos laborales: esquema aplicativo de las normas reguladoras.
En: Gaceta Jurdica. Tomo 75-B. Gaceta Jurdica S.A. Lima, 2000. Pgs. 89-96.
(30) LARENZ, Karl. Op. cit. Pg. 328; VIDAL RAMREZ, Fernando. Op. cit. Pg. 80.
(31) COUTURE, Eduardo J. 'Fundamentos del Derecho Procesal Civil. Ediciones Depalma. Buenos Aires, 1981.
Pg. 57.
(32) COUTURE, Eduardo J. Op. cit. Pgs. 73-74.
(33) Previamente la nocin de pretensin haba sido generado por WINSCHEID para introducir el concepto de la actio
romana en el Derecho Civil alemn (LARENZ, Karl. 'Derecho Civil. Parte general. EDERSA. Madrid, 1978.
Pg. 315). Sin embargo, COUTURE delimit las nociones de accin, pretensin y derecho.
ACTUALIDAD JURDICA
31
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
que es recogido en nuestra doctrina por
RUBO CORREA, quien seala que la pre-
tensin es "lo que el actor busca obtener de
la administracin de justicia, al margen de
que efectivamente tenga derecho o no a ello.
As, no solo son distintos accin (poder) y
pretensin (hecho de reclamar o afirmar que
se tiene derecho); tambien son distintos pre-
tensin y derecho (siendo este ltimo aque-
lla situacin en la que el actor tiene, definiti-
vamente, derecho a que se le satisfaga su
pretensin)
(34)
.
De lo anterior se deduce que se puede
acudir a un rgano jurisdiccional (accionar)
con el objetivo de que se ampare una pre-
tensin determinada (que se me pague una
suma "x que considero se me adeuda) aun
cuando no se tenga derecho (ya se me pag
todo lo que se me deba). Una primera
aproximacin a tal distincin permite concluir
que la accin es independiente del derecho,
y que inclusive puede subsistir sin el (es
decir, puedo demandar sin tener derecho),
pero tambien podemos concluir que se hace
equivaler la accin a la facultad de acudir a
un rgano jurisdiccional para solicitar algo
(con o sin derecho), por lo que los derechos
de accin y de tutela jurisdiccional son uno
mismo (como parece indicar el artculo 2 de
nuestro Cdigo Procesal Civil). Y si ello es
as, siempre una persona tendra la facultad
de interponer cualquier tipo de demanda, aun
cuando la pretensin sea el cumplimiento de
una obligacin prescrita, con lo cual en rea-
lidad la accin no se extingue.
Que es pues, lo que queda extinguido
por la prescripcin? No parece ser la pre-
tensin, como postula el Sistema Legislati-
vo Aleman, pues esta se encuentra ligada
al derecho subjetivo, y si se dice que el de-
recho queda subsistente entonces es obvio
que la pretensin materia de la demanda es
absolutamente valida. Tampoco es el dere-
cho, como postula el Sistema Legislativo ta-
liano, pues por la propia definicin de la pres-
cripcin aquel no es afectado por el trans-
curso del tiempo. A nuestro juicio, debe en-
tenderse que la accin en tanto poder de
movilizar el aparato coercitivo del Estado en
defensa de un credito posee un doble signi-
ficado: a) es el derecho inalienable a solici-
tar la tutela jurisdiccional (en cuyo ejercicio
se interpone la demanda), y b) es el dere-
cho a obtener el amparo del aparato coerci-
tivo estatal (lo cual ocurrira solo cuando se
trate de un derecho exigible jurisdiccional-
mente en tanto no existan situaciones que
neutralicen la pretensin). El primero tiene
que ver con una facultad o poder inaliena-
ble; el segundo tiene que ver con las cuali-
dades y condiciones del derecho subjetivo.
Creemos, en dicha lnea de pensamiento
que lo que la prescripcin extingue es ese
segundo significado: puedo demandar sin
impedimentos, pero al no tratarse de un de-
recho exigible jurisdiccionalmente el deudor
estara facultado a enervar los efectos de la
accin mediante la correspondiente excep-
cin de prescripcin.
2. Materializacin de la extin-
cin de la accin
En este orden de cosas, creemos que
la resolucin judicial que ampara una excep-
cin de prescripcin tiene una eminente na-
turaleza declarativa, dado que la extincin
de la accin (en el segundo significado que
hemos precisado) se produce por el solo
transcurso del tiempo. Ello se desprende del
analisis de la normatividad civil, pues al po-
sibilitarse la renuncia a una prescripcin ya
ganada (honrando la deuda ya sea en la va
judicial o extrajudicial) se esta afirmando in-
directamente que no se requiere mas que el
vencimiento del termino fijado en la ley para
ganar tal prescripcin. En tal sentido, si el
deudor no ha deducido la correspondiente
excepcin se ha producido en realidad una
renuncia a beneficiarse con la prescripcin,
con lo cual se torna nuevamente exigible ju-
risdiccionalmente la obligacin demandada.
IV. EL TRATAMIENTO LEGISLA-
TIVO DE LA PRESCRIPCIN
DE ACCIONES EN EL ORDE-
NAMIENTO LABORAL PE-
RUANO
En la ltima decada se produjo una su-
cesin continua de regulaciones respecto al
termino prescriptorio de las acciones deri-
(34) RUBIO CORREA, Marcial. Op. cit. Pg. 87.
32
GACETA JURDICA
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
vadas de una relacin laboral, lo cual ha lle-
vado a la aplicacin ultractiva de una o mas
de ellas dentro de una misma relacin jur-
dica. Asimismo, se encuentra en tramite un
proceso de reforma laboral dirigido a contar
con una codificacin del trabajo. Fruto de di-
cho esfuerzo se halla en discusin el ante-
proyecto de la Ley General de Trabajo, que
contiene entre sus disposiciones algunas
relacionadas a la prescripcin extintiva.
1. Plazo y cmputo de la pres-
cripcin laboral
La Constitucin de 1979 estableca en
su artculo 49 que la accin de cobro de las
remuneraciones y beneficios sociales de los
trabajadores prescriba a los quince aos.
La norma no estableca fecha de inicio del
cmputo, pero en vista de que el Cdigo Ci-
vil de 1936 entonces vigente estableca
que la prescripcin de derechos laborales
para ciertos casos de vnculo subordinado
se computaba a partir del cese de la rela-
cin jurdica, la jurisprudencia se inclin por
la interpretacin que sealaba que los 15
aos deban computarse a partir del cese
del trabajador. Este criterio no fue variado
con la expedicin del Cdigo Civil de 1984,
pese a que este seala que la prescripcin
empieza a correr a partir de la exigibilidad
del derecho.
La entrada en vigencia de la Constitu-
cin de 1993 (01/01/94) produjo cambios en
materia de prescripcin laboral, dado que su
articulado no contiene ninguna disposicin
sobre la misma. Esta situacin oblig a nues-
tra jurisprudencia a aplicar supletoriamente
el artculo 2001 inciso 1 del Cdigo Civil,
que establece en 10 aos el plazo de pres-
cripcin para las acciones personales, com-
putandose dicho termino a partir de la exi-
gibilidad del derecho (artculo 1993). sta
es, asimismo, la postura de RUBO CO-
RREA, quien seala que "la verdadera nor-
ma general para las acciones emergentes
del Derecho Civil, sera la contenida en el
inciso 1 del artculo 2001, con un plazo de
prescripcin de diez aos. Toda accin que
no pueda ser incluida en los casos espec-
ficos, tendra que ser referida a dicha nor-
ma general
(35)
.
Posteriormente se dict la Ley N 26513
(27/07/95), que modificando al Decreto Le-
gislativo N 728 (Ley de Fomento del Em-
pleo) estableci un nuevo plazo prescripto-
rio: tres aos a partir de la exigibilidad del
derecho. Dicha modificatoria fue recogida en
el TUO de la Ley de Fomento del Empleo
(primero en el D.S. N 005-95-TR, y final-
mente en el D.S. N 003-97-TR). Para regu-
lar la sucesin normativa, el vigente Regla-
mento de la Ley de Fomento del Empleo
(D.S. N 001-96-TR) estableci en su prime-
ra disposicin complementaria la aplicacin
del artculo 2122 del Cdigo Civil, el mismo
que seala que la prescripcin iniciada an-
tes de la vigencia de la ley se rige por la
legislacin anterior, pero que si transcurre
el nuevo perodo de prescripcin conforme
a la nueva ley, esta surtira sus efectos aun
cuando la legislacin anterior concediera un
plazo mayor
(36)
. A nuestro juicio tal disposi-
cin (la que ordena la aplicacin del plazo
menor) infringe el principio de irretroactivi-
dad de las leyes, que por lo demas en nues-
tro ordenamiento se halla constitucionaliza-
do, pues a su amparo se permite que bajo
ciertas circunstancias situaciones jurdicas
preexistentes a la expedicin de la nueva
norma prescriptoria sean reguladas por esta
si el plazo previsto en la norma originaria es
mayor. Debemos reconocer, sin embargo,
que tal disposicin no ha sido materia de con-
troversia en la doctrina nacional.
El 22/12/98 se promulg la Ley N 27022,
que estableci como plazo de prescripcin
dos aos computados a partir del da siguien-
te al cese del trabajador. Adicionalmente,
derog expresamente el dispositivo sobre
prescripcin contenido en el TUO de la Ley
(35) RUBIO CORREA, Marcial. Op. cit. Pg. 87.
(36) NEVES MUJICA seala para la sucesin normativa una regla ms clara que la propia redaccin del artculo 2122
del Cdigo Civil: 'Si al entrar en vigencia la nueva norma, el saldo del plazo prescriptorio establecido por la
antigua (computado desde que el derecho es exigible) es mayor al nuevo plazo (computado desde la fecha en que
entra en vigencia la nueva norma), se aplica la nueva norma; pero si dicho saldo es menor, se aplica la antigua
norma (NEVES MUJICA, Javier. 'La prescripcin laboral. En: Asesora Laboral. N 91. Lima, julio de 1998.
Pgs. 10-11).
ACTUALIDAD JURDICA
33
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
de Fomento del Empleo, con lo que tacita-
mente derog tambien la primera disposi-
cin de su reglamento que dispona la apli-
cacin del artculo 2122 del Cdigo Civil.
Finalmente, estableci que la prescripcin
iniciada antes de su vigencia se encuentra
regida por la legislacin anterior. Esto signi-
fica que a partir del 22/12/98 qued sin efecto
la aplicacin del plazo prescriptorio menor
en caso de sucesin normativa.
Finalmente, el 22/07/2000 se public la
vigente Ley N 27321, que ampla el termi-
no prescriptorio a cuatro aos contados des-
de la extincin de la relacin laboral, dero-
ga expresamente a la Ley N 27022 y se-
ala que la prescripcin iniciada antes de
su vigencia se encuentra regida por la le-
gislacin anterior.
Es decir, de acuerdo a la sucesin nor-
mativa, los plazos prescriptorios seran como
sigue:
15 aos desde el cese del trabajador
(creditos hasta el 31/12/93)
10 aos desde la exigibilidad del dere-
cho (creditos desde el 01/01/94 hasta
el 28/07/95)
3 aos desde la exigibilidad del dere-
cho (creditos desde el 29/07/95 hasta
el 23/12/98)
2 aos desde el cese del trabajador
(creditos desde el 24/12/98 hasta el
22/07/2000)
4 aos desde el cese del trabajador (cre-
ditos desde el 23/07/2000)
Pero, como se observa, para los credi-
tos originados hasta el 23/12/98 se aplica el
artculo 2122 del Cdigo Civil en virtud de la
primera disposicin complementaria del Re-
glamento de la Ley de Fomento del Em-
pleo. Por lo tanto, para aquellos creditos se
aplicara siempre el menor plazo en la suce-
sin de terminos prescriptorios. Ello nos
obliga a desbrozar el panorama de aplica-
cin de las normas concluyendo en el si-
guiente esquema:
a) Los creditos anteriores al 01/01/94 es-
taran inicialmente incursos en el su-
puesto de prescripcin establecido en
la Constitucin de 1979, por lo que la
prescripcin deba ocurrir en principio
el 31/12/2008. Sin embargo, dicho ter-
mino no se aplicara debido a que existe
uno menor producto de las posteriores
normas expedidas en cuyo caso debe-
mos averiguar cual es dicho lapso. Para
ello, observamos que el 01/01/94 con
la entrada en vigencia de la Constitu-
cin de 1993 empez a aplicarse el
Cdigo Civil en materia prescriptiva, es-
tableciendose el termino de 10 aos a
partir de dicha fecha, que vencera el 01/
01/2004. Como el nuevo plazo es me-
nor, entonces la prescripcin se regira
por la nueva norma (Cdigo Civil). Mas,
el 29/07/95 entr en vigencia la Ley N
26513 que estableci un termino pres-
criptorio de 3 aos a partir de la exigibi-
lidad del derecho, con lo cual se enten-
dera que tal plazo venci el 29/07/98,
lapso menor que el aplicable bajo el
imperio de la codificacin civil; por lo
tanto, para este caso el plazo prescrip-
torio aplicable es el sealado en la Ley
N 26513.
b) Los creditos anteriores al 29/07/95 ten-
dran en principio 10 aos para ejerci-
tar la accin (al amparo del Cdigo Ci-
vil de 1984), por lo que la prescripcin
debera ocurrir a mas tardar el 28/07/
2005. Pero dicho plazo se vera dismi-
nuido en virtud de la entrada en vigen-
cia de la Ley N 26513, pues como esta
seal un termino prescriptorio de 3
aos desde la exigibilidad del derecho,
que para el caso que nos ocupa venci
el 29/07/98, al hacer la comparacin re-
paramos en que el nuevo plazo es me-
nor, por lo que sera el aplicable.
c) Los creditos exigibles anteriores al
24/12/98 se rigen por el plazo prescrip-
torio de tres aos establecido en la Ley
N 26513, por lo que la extincin de la
accin se habra producido en principio
el 23/12/2001. Sin embargo ello ocurri
solo para los trabajadores que mantu-
vieron vigente su vnculo laboral hasta
despues del 23/12/99. Para aquellos tra-
bajadores que fueron cesados entre el
24/12/98 y el 23/12/99 les sera aplica-
ble el plazo de dos aos desde la fecha
de cese previsto en la Ley N 27022, por
tratarse de un plazo menor. Esta situa-
cin se explica por cuanto la Ley N 27022
34
GACETA JURDICA
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
estableca expresamente que los cre-
ditos anteriores a su vigencia se regan
por la ley anterior, y siendo que la ley
anterior dispona la aplicacin del plazo
menor en caso de sucesin normativa,
entonces para los trabajadores cesados
hasta el 23/12/99 sus creditos genera-
dos antes de la vigencia de la Ley N
27022 se regiran tambien por esta.
d) Los creditos generados entre el 24/12/98
y el 22/07/2000 se rigen por el plazo
prescriptorio de dos aos contados a
partir del cese, en aplicacin de la Ley
N 27022. No solo porque no existe nor-
ma posterior que establezca un plazo
menor, sino porque ademas la norma
que dispona la aplicacin del artculo
2122 del Cdigo Civil qued derogada.
e) Los creditos generados a partir del 23/
07/2000 se rigen por el perodo de cua-
tro aos computados desde el cese, en
aplicacin de la Ley N 27321. No solo
porque no existe norma posterior que
establezca un plazo menor, sino porque
ademas la norma que dispona la apli-
cacin del artculo 2122 del Cdigo Ci-
vil qued derogada.
Sin embargo, debe anotarse que tales
terminos no son fijos, sino que se establecen
a partir de un supuesto de transcurso ideal
del tiempo, sin causales de suspensin o
interrupcin. Es decir, que si el decurso pres-
criptorio se suspende o interrumpe, los plazos
se moveran en funcin del caso especfico.
2. Regulacin procesal
El Cdigo Procesal Civil establece que
el emplazado con una demanda puede pro-
poner en va de excepcin la prescripcin
extintiva (artculo 446 inciso 12), lo cual como
se observa responde a la naturaleza de la
romana. Sin embar-
go, a diferencia del derogado Cdigo de Pro-
cedimientos Civiles, dicho mecanismo de
defensa no puede ser opuesto en cualquier
estado de la causa, sino tan solo en la etapa
postulatoria. La Ley Procesal del Trabajo
(Ley N 26636) no establece las excepcio-
nes proponibles ni el plazo para deducirlas,
razn por la que aplicamos supletoriamente
el Cdigo adjetivo mencionado; sin embar-
go, se desprende de su tenor que la oportu-
nidad para oponer cualquier tipo de excep-
cin es la contestacin de la demanda, pues
el artculo 63 de la LPT establece que una
vez contestada la demanda el juez la notifi-
cara y concedera al accionante un plazo de
tres das para la absolucin de las excep-
ciones. Esto nos lleva a concluir que si el
demandado no ha opuesto la correspondien-
te excepcin de prescripcin, no podra ha-
cerlo mas adelante, produciendose con ello
un supuesto de renuncia tacita a la prescrip-
cin ganada. Sobre esto, queremos incidir
en que si bien el derecho a prescribir es irre-
nunciable, no ocurre lo mismo con la pres-
cripcin ya ganada, debido a que al subsis-
tir el derecho puede validamente operar el
cumplimiento de la obligacin.
3. Supuestos de interrupcin de
la prescripcin extintiva laboral
El Cdigo Civil, aplicable supletoriamen-
te a las relaciones laborales, seala en su
artculo 1996 cuatro causales de interrup-
cin de la prescripcin. La jurisprudencia
se ha pronunciado por la inaplicacin de
dos de ellas (intimacin en mora y citacin
con la demanda) por los motivos que indi-
camos a continuacin. Las causales de in-
terrupcin son:
(i) El reconocimiento de la obligacin, que
puede ser expresa o tacita. En este su-
puesto, ocurre que el deudor emite una
manifestacin de voluntad o esta se in-
fiere de su conducta, durante el trans-
curso del plazo prescriptorio, pues si ello
ocurriese una vez vencido el termino en
realidad se tratara de una renuncia a
la prescripcin ganada. Esta causal de
interrupcin es plenamente aplicable a
los derechos laborales.
(ii) La intimacin para constituir en mora al
deudor, que se realiza por la va extra-
judicial (carta notarial, facsmil, carta
certificada, etc.). Nuestra jurisprudencia
ha establecido que esta causal no es
de aplicacin en materia laboral dentro
de nuestra legislacin, debido a la exis-
tencia de la Ley N 25920, la misma que
establece la mora automatica para las
obligaciones econmicas del emplea-
dor, no siendo por ello necesaria la inti-
macin en mora para el cmputo de in-
tereses. Sin embargo, esta interpreta-
cin es ajena al instituto de la prescrip-
cin, debido a que la intimacin en mora
ACTUALIDAD JURDICA
35
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
regulada en el artculo 1996 del Cdigo
Civil lo esta en calidad de hecho inte-
rruptor de la prescripcin (es decir como
mecanismo procesal) y no en calidad
de hecho generador de intereses mo-
ratorios. Esta postura llevada al extre-
mo trae implcitos dos problemas total-
mente contrarios: en un extremo podra
significar la interrupcin permanente del
decurso prescriptorio bajo el argumen-
to de que el deudor ya se encuentra en
mora (haciendo por tanto inaplicable la
prescripcin), y en el otro extremo signi-
ficara impedir al trabajador que interrum-
pa el decurso prescriptorio intimando al
deudor a traves de una comunicacin
(con lo que la prescripcin se produci-
ra aun cuando haya habido intimacin).
Por ello, nosotros somos de la opinin
que el trabajador debe y puede intimar
en mora al empleador para que opere
la interrupcin del decurso prescrip-
torio, independientemente del cmputo
automatico de intereses aplicado a las
obligaciones laborales.
(iii) Citacin con la demanda o por otro acto
con el que se notifique al deudor, aun
cuando se haya acudido a un juez o
autoridad incompetente. La demanda
posee un doble efecto: sirve para inti-
mar en mora judicialmente al deudor (si
no se hizo extrajudicialmente) y para
exigir el respaldo del aparato coercitivo
del Estado en el cobro del credito. Mas
es preciso advertir que en nuestro regi-
men comn la interrupcin de la pres-
cripcin no se produce por el hecho de
la interposicin de la demanda, sino por
su notificacin al emplazado, pese a que
la accin puede ejercitarse hasta el lti-
mo da del plazo. Esta causal no es
aplicada por nuestros tribunales debi-
do a que es incompatible con el carac-
ter protector del Derecho del Trabajo:
al no tener control el trabajador sobre
los plazos de emplazamiento (que de-
penden directamente de la actuacin del
juzgador, el mismo que muy escasas
veces cumple con los terminos proce-
sales segn lo revela nuestra realidad)
sera absolutamente injusto que su cre-
dito se vea perjudicado en el supuesto
de que el traslado de la demanda se
produzca con posterioridad al venci-
miento del decurso prescriptorio pese
a que la accin se ejercit en el plazo
pertinente. Al respecto TOYAMA se
muestra contrario a esta interpretacin
de nuestros tribunales
(37)
que ha dado
origen a un acuerdo de Pleno Jurispru-
dencial
(38)
; sin embargo, nosotros com-
partimos el criterio de nuestras Cortes
y creemos que existen argumentos a
favor del mismo: primero, la supletorie-
dad del Cdigo Civil es practicable solo
en lo que no colisione con la naturaleza
de cada area especfica del Derecho;
segundo, la extincin de la accin ope-
ra al vencimiento del decurso prescrip-
torio, por lo que su ejercicio antes de
dicho vencimiento es valido y no puede
encontrarse supeditado a la notificacin
de la demanda si no existe norma ex-
presa que as lo indique; tercero, por lo
menos en materia comercial encontra-
mos un antecedente normativo de esta
postura, pues el artculo 955 del Cdi-
go de Comercio establece que la inte-
rrupcin de la prescripcin opera con la
sola interposicin de la demanda.
(iv) oponer judicialmente la compensacin,
en cuyo caso ante un credito del em-
pleador exigido en va de accin puede
oponerse la compensacin del credito
que a su vez se tiene contra este. Si
bien es poco frecuente que el trabaja-
dor tenga obligaciones econmicas
frente al empleador, que puedan ser
(37) Vase al respecto su interesante comentario crtico 'La aplicacin supletoria de las reglas del Derecho Civil y la
prescripcin de los derechos laborales. TOYAMA MIYAGUSUKU, Jorge. 'La aplicacin supletoria de las re-
glas del Derecho Civil y la prescripcin de los derechos laborales. En: Dilogo con la Jurisprudencia. N 11.
Gaceta Jurdica. Lima, 1999. Pgs. 25-36.
(38) El Pleno Jurisprudencial Laboral del ao 1999, llevado a cabo en la ciudad de Trujillo, adopt como su acuerdo
N 05-99 que 'el plazo de prescripcin de las acciones por derechos derivados de la relacin laboral se interrumpe
con la presentacin de la demanda ante el rgano jurisdiccional, considerando entre otras cosas que 'el plazo de
prescripcin se cumple el ltimo da de su vencimiento, por lo que hasta esa oportunidad es posible el ejercicio de
la accin.
36
GACETA JURDICA
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
compensadas con las que este tenga
frente a aquel, y debido ademas a que
los beneficios laborales son intangibles
y no pueden ser renunciados, parece-
ra en principio que esta causal sera
de escasa aplicacin en materia labo-
ral. Sin embargo, los artculos 47-49 del
TUO de la Ley de Compensacin por
Tiempo de Servicios (D.S. N 001-97-
TR) regulan la compensacin de sumas
adeudadas por los trabajadores a sus
empleadores, con lo que por lo menos
en materia de CTS se producira la fi-
gura de la compensacin; por otra par-
te, pueden existir adeudos del trabaja-
dor hacia su empleador nacidos de ac-
tos jurdicos extralaborales (por ejem-
plo un mutuo). Es decir, que si el em-
pleador acciona en busca del cobro de
su credito, el trabajador puede valida-
mente oponer la correspondiente com-
pensacin judicial. Ntese que este tipo
de compensacin interruptor del decur-
so prescriptorio es el que se produce
durante la vigencia del derecho a ac-
cionar por parte del trabajador, pues una
vez que la accin se ha extinguido la
compensacin que se oponga no podra
interrumpir plazo alguno aunque s sera
amparada por sustentarse en un dere-
cho subsistente. Precisamente sobre la
compensacin de creditos versa el
acuerdo N 06-99 del Pleno Jurispru-
dencial Laboral 1999, el mismo que des-
carta que el empleador pueda hacerse
cobro de la reparacin civil ordenada en
un proceso penal entablado contra el
trabajador, con cargo a la CTS, pues
para efectos de la indemnizacin por
daos y perjuicios existe regulacin ex-
presa estableciendo la va ordinaria la-
boral y el plazo de caducidad de treinta
das desde el despido del trabajador que
infligi el dao, por lo que es pertinente
concluir que la reparacin civil no es un
credito compensable.
4. Derechos derivados de la re-
lacin laboral que son mate-
ria de prescripcin
La Ley N 27321, publicada el 22/07/2000,
seala que se extinguen por prescripcin las
acciones por derechos derivados de la rela-
cin laboral. Por lo mismo, es necesario de-
limitar cuales son estos derechos.
En principio, la norma es amplia dado
que no establece que su universo de aplica-
cin son los derechos laborales, antes bien
seala que se trata de derechos derivados
de la relacin laboral, lo que podra llevar a
considerar que dentro de tal universo puede
incluirse el derecho del empleador a exigir
indemnizacin por los daos y perjuicios
ocasionados por el trabajador durante el
desempeo de sus labores. Nosotros cree-
mos que ello no es as, debido a que la ac-
cin por daos y perjuicios esta sujeta a pla-
zo de caducidad (30 das desde el cese del
trabajador y sujeto al requisito previo del
despido por falta grave, segn el artculo 51
del TUO de la Ley de Compensacin por
Tiempo de Servicios, D.S. N 001-97-TR).
gualmente, no es prescriptible la indemni-
zacin por despido, dado que se encuentra
sujeta tambien a plazo de caducidad (30 das
desde la produccin del despido arbitrario,
segn el artculo 36 de la Ley de Productivi-
dad y Competitividad Laboral, D.S. N 003-
97-TR). Por otra parte, ante la irrefrenable
sucesin normativa surgi una interpretacin
referente a que los depsitos semestrales
de CTS omitidos realizar por el empleador
antes de la vigencia de la Ley N 27022 (de-
rogada por la vigente Ley N 27321) prescri-
biran a los tres aos desde la fecha en que
deberan haber sido depositados, en aplica-
cin de la Ley N 26513; esta interpretacin
no se ajusta a ley, toda vez que la CTS es
un beneficio social que se paga al trabaja-
dor a su cese (artculo 44 del TUO de la Ley
de CTS, D.S. N 001-97-TR), salvo el caso
de los retiros autorizados, por lo que el pla-
zo prescriptorio de dicho beneficio siem-
pre se computara a partir de la extincin del
vnculo laboral.
En tal sentido, los derechos derivados
de la relacin laboral que pueden ser mate-
ria de prescripcin son los siguientes: remu-
neracin, asignacin familiar, gratificaciones,
CTS, remuneraciones vacacionales, partici-
pacin en utilidades y cualquier otro dere-
cho de contenido econmico originado en la
relacin laboral y derivado de ley, pacto co-
lectivo, acuerdo particular o costumbre.
ACTUALIDAD JURDICA
37
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
5. Tratamiento de la prescrip-
cin en el Anteproyecto de la
Ley General de Trabajo
El anteproyecto de la Ley General de
Trabajo contiene tres disposiciones relacio-
nadas con el marco aplicativo de la pres-
cripcin extintiva: el artculo 387 (que fija el
plazo y la forma de cmputo), el artculo 388
(que regula un supuesto de suspensin del
plazo), y la Primera Disposicin Transitoria
(que regula la aplicacin de las normas su-
cesivas). Adicionalmente, al regular la parti-
cipacin en utilidades incorpora una cuarta
disposicin (el artculo 210) relativo a los
efectos de la prescripcin en dicha obliga-
cin legal. A continuacin analizamos cada
una de ellas:
5.1. PIazo y forma de cmputo
El artculo 387 del anteproyecto seala
que "la prescripcin de la accin de cobro
de las remuneraciones, beneficios sociales
y otros creditos laborales de los trabajado-
res tiene un plazo de un ao y se inicia al
extinguirse la relacin laboral.
Esta disposicin mantiene el criterio de
iniciar el cmputo del decurso prescriptorio
a partir del cese del trabajador, que fue adop-
tado expresamente en las dos ltimas normas
sobre la materia (la derogada Ley N 27022
y la vigente Ley N 27321). El sustento de
dicha opcin estriba en que durante la vi-
gencia de la relacin laboral es improbable
que el trabajador accione en procura del co-
bro de su credito por temor a perder su em-
pleo. Aplicar, pues, el criterio civilista de la
exigibilidad del credito como punto de par-
tida del decurso prescriptorio conllevara a
desproteger a casi la generalidad de la
masa laboral.
Sin embargo, esta virtud de la disposi-
cin se ve contrapesada por el estableci-
miento incomprensible de un perodo nfimo
para el ejercicio de la accin: un ao. Con
ello, la opcin asumida por el anteproyecto
hace que la prescripcin laboral se constitu-
ya en la practica en una caducidad de dere-
chos, dada la brevedad del termino. Precisa-
mente una de las diferencias entre la caduci-
dad y la prescripcin es que la primera tiene
una vocacin de acortamiento de plazos en
tanto que el lapso de la segunda es relativa-
mente amplio, diferencia que no ha sido con-
siderada por la comisin de expertos
(39)
.
Esta disposicin representa un retroce-
so en comparacin a las leyes precedentes,
dado que la Ley N 27022 haba establecido
un perodo de dos aos desde el cese y la
Ley N 27321 fija actualmente un termino de
cuatro aos a partir de la extincin del vncu-
lo. Asimismo, inexplicablemente el perodo
propuesto para la prescripcin de las obli-
gaciones laborales es mucho mas corto que
el perodo regulado en la codificacin civil
para las obligaciones derivadas de presta-
ciones de servicios no laborales; de tal modo
que aun cuando el Derecho del Trabajo tie-
ne una naturaleza tuitiva respecto a los de-
rechos de los trabajadores, esta disposicin
permite que la codificacin civil se constitu-
ya en mucho mas tuitiva en relacin a los
derechos de los locadores, lo que llevara al
absurdo de que a los trabajadores les sea
mas beneficioso ser considerados como in-
dependientes. No otra cosa puede acotarse
al observar que el artculo 2001 inciso 3 del
Cdigo Civil establece que prescribe "a los
tres aos, la accin para el pago de remu-
neraciones por servicios prestados como
consecuencia de vnculo no laboral.
Asimismo, la brevedad del termino pres-
criptorio resulta problematica por lo menos
en un caso: la participacin en utilidades. De
conformidad con el artculo 208 del Antepro-
yecto "la participacin de los trabajadores
debe ser pagada dentro de los treinta (30)
das naturales siguientes al vencimiento del
plazo establecido legalmente para la presen-
tacin de la declaracin jurada anual del
impuesto a la renta. Si tomamos en cuenta
que las normas tributarias permiten la pre-
sentacin de la declaracin jurada anual del
(39) RUBIO CORREA seala claramente que 'la reduccin significativa de los plazos () constituye una vocacin
de caducidad. Nos amparamos en que la prescripcin, al poder ser suspendida o interrumpida, es permisiva para
con el titular de la accin, cosa que no ocurre con la caducidad sino por excepcin. Concluye categricamente
acotando que 'una reduccin de plazo es claro indicio de que el legislador prefiere la caducidad a la prescripcin,
aunque no lo diga expresamente (RUBIO CORREA. Op. cit. Pg. 94).
38
GACETA JURDICA
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
impuesto a la renta a mas tardar el ltimo
da del mes de marzo del ao siguiente al
ejercicio declarado, resulta evidente que la
participacin en utilidades debe ser distribui-
da como maximo el 30 de abril del ao si-
guiente al ejercicio declarado. Supongamos
que un trabajador ingresa a laborar el 1 de
enero y cesa el 29 de abril, en aplicacin del
artculo 387 del anteproyecto su credito por
utilidades prescribira el 29 de abril del si-
guiente ao, exactamente un da antes de
que le fuera exigible legalmente a su ex em-
pleador el pago de dichas utilidades, por lo
que no tendra derecho a su pago. La dispo-
sicin, pues, resulta discriminatoria para quie-
nes cesen antes del 30 de abril de cada ao.
En consecuencia, estando el antepro-
yecto en pleno proceso de discusin, debe-
ra considerarse la posibilidad de efectuar
una regulacin verdadera de la prescripcin
extintiva estableciendo un plazo razonable
para el ejercicio de la accin en funcin a su
naturaleza (quizas tres aos, para equipa-
rarla al termino establecido en el Cdigo Ci-
vil para las retribuciones de los locadores).
5.2. CausaIes de suspensin deI decur-
so prescriptorio
El artculo 388 del anteproyecto esta-
blece que "la prescripcin se suspende, ade-
mas de las causales previstas en el Cdigo
Civil, por el emplazamiento al obligado por
va notarial, siempre que la respectiva de-
manda sea interpuesta dentro de los treinta
(30) das siguientes.
La doctrina se encuentra de acuerdo en
que las causas de suspensin se encuen-
tran relacionadas a condiciones ajenas a la
voluntad del acreedor vinculadas a las si-
tuaciones personales de las partes o a las
relaciones entabladas entre ambos, circuns-
tancias que hacen imposible el ejercicio de
la accin
(40)
. En cambio, las causas de inte-
rrupcin estan vinculadas a la propia activi-
dad del acreedor (para proteger o ejecutar
su credito) o del deudor (para reconocer o
cumplir su obligacin)
(41)
. En consecuencia,
si existen una o mas circunstancias involun-
tarias que no permiten al acreedor ejecutar
su credito, es justo que se suspenda el de-
curso prescriptorio durante la vigencia de
tales circunstancias y se contine con el
mismo una vez hayan desaparecido aque-
llas. gualmente, si el acreedor o el deudor
realizan actividades destinadas al reconoci-
miento o a la exigibilidad de la obligacin,
es justo que el decurso prescriptorio se in-
terrumpa dejando sin efecto el plazo hasta
ese momento transcurrido, computandose
uno nuevo.
Pese a la disquisicin elaborada por la
doctrina, el anteproyecto confunde las cau-
sales de interrupcin con las de suspensin.
El dispositivo mencionado regula la intima-
cin extrajudicial que efecta normalmente
un acreedor a su deudor para el pago de lo
debido. El supuesto normativo consiste,
pues, en una actividad del acreedor que se
practica en un nico momento; en conse-
cuencia se trata de una causal de interrup-
cin del decurso prescriptorio, que debe
dejar sin efecto el plazo ya transcurrido. Sin
embargo, el anteproyecto considera equivo-
cadamente a dicha intimacin como una
causal de suspensin, como si la intimacin
fuese una circunstancia perdurable tempo-
ralmente y ajena a la voluntad del acreedor.
Como colofn, el anteproyecto agrava el
equvoco al disponer que los efectos de la
intimacin queden supeditados al ejercicio
de la accin en un lapso de 30 das poste-
riores al hecho, lo cual desnaturaliza an
mas la presunta naturaleza suspensiva de
la causal regulada.
En suma, sera mucho mejor que el
anteproyecto se refiriera a la intimacin como
una causal de interrupcin del decurso pres-
criptorio, sin supeditarla a condicin algu-
na, lo cual corregira el equivocado criterio
(40) LEN BARANDIARN, referente inevitable en la doctrina nacional, precisa que 'las causas de suspensin son
establecidas por la ley en consideracin a las personas que son los sujetos pasivos de la obligacin, o a las
relaciones que median entre aqullas y las poseedoras del derecho... La prescripcin solo deja de correr con
referencia a las personas que indica la ley y por las consideraciones que determinan tal suspensin (LEN
BARANDIARN. 'Tratado de Derecho Civil. Tomo II. 1991. Pg. 100).
(41) VIDAL RAMREZ esclarece el tema al sealar que el sustento de la prescripcin es la inaccin del titular del
derecho, por lo que si ste ejercita la accin correspondiente, o si el deudor da cumplimiento a su obligacin, se
interrumpe y queda sin efecto el decurso prescriptorio (VIDAL RAMREZ. Op. cit. Pg. 116).
ACTUALIDAD JURDICA
39
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
jurisprudencial de considerar inecesaria la
intimacin en materia laboral por la existen-
cia de norma imperativa que establece la
mora automatica del deudor.
5.3. ApIicacin de normas sucesivas
La primera disposicin transitoria del
anteproyecto dispone que "la prescripcin
iniciada antes de la vigencia de esta ley se
rige por las leyes anteriores. Empero si des-
de que entra en vigencia transcurre el tiem-
po requerido en ella para la prescripcin, esta
surte su efecto, aunque por dichas leyes se
necesitare un lapso mayor.
Esta disposicin, presente originalmen-
te en el artculo 2122 del Cdigo Civil, fue
introducida al ordenamiento laboral por el
Reglamento de la Ley de Fomento del Em-
pleo (Decreto Supremo N 001-96-TR) y fue
derogada tacitamente por la Ley N 27022.
Lneas arriba hemos dejado sentada nues-
tra opinin respecto a que aun cuando tal
opcin legislativa no ha sido materia de con-
troversia en la codificacin civil (quizas por-
que los plazos prescriptorios all estableci-
dos son razonables y no han sido objeto de
modificaciones posteriores, lo cual genera
un regimen estable), su aplicacin infringe
el principio de irretroactividad de las leyes,
dado que dispone que bajo ciertas circuns-
tancias situaciones jurdicas preexistentes
a la expedicin de la nueva norma prescrip-
toria sean reguladas por esta si el plazo
previsto en la norma originaria es mayor.
Adicionalmente, no cabe duda de que una
disposicin de tal caracter no es compatible
con la naturaleza tuitiva del Derecho Laboral.
No es pertinente, por ello, que una Ley
General de Trabajo establezca una disposi-
cin peyorativa como la que analizamos,
que por lo demas fue excluida del ordena-
miento laboral en 1998 a traves de la Ley
N 27022, por lo que no cuenta con un pre-
cedente inmediato.
5.4. Efecto de Ia prescripcin en Ia par-
ticipacin en utiIidades
El artculo 210 del anteproyecto esta-
blece que "al vencer el plazo de prescrip-
cin, la participacin no cobrada por algn
trabajador se agrega al monto a distribuir del
ejercicio en que venci dicho plazo.
Esta disposicin ha sido tomada de la
actual regulacin sobre participacin en uti-
lidades (Decreto Legislativo N 892). Tal vez
este sea el nico caso en que la consecuen-
cia de la prescripcin no sea la liberacin
del deudor, sino tan solo el cambio de bene-
ficiario, y constituye una innovacin de la ins-
titucin debido al caracter protector del De-
recho Laboral.
Aun cuando ello rompe con el esque-
ma clasico de la prescripcin, no podemos
sino manifestar nuestro beneplacito por la
introduccin de frmulas innovadoras apli-
cables a las figuras jurdicas receptadas de
otras areas del Derecho, en funcin a la na-
turaleza y los principios del Derecho del Tra-
bajo. Sin embargo, creemos que la frmula
actual desvirta la institucin de la prescrip-
cin extintiva, por lo que puede mejorarse a
efectos de ajustarla a su espritu. Sabemos
que la prescripcin extingue la accin pero
deja subsistente el derecho, y que en con-
secuencia el trabajador puede validamente
pretender la ejecucin de la obligacin por-
que su credito se encuentra vigente; mas,
bajo la regulacin propuesta (que es ade-
mas la actual), dicha posibilidad se encon-
trara vedada debido a que si el trabajador
acciona despues de transcurrido el decurso
prescriptorio no podra obtener amparo, toda
vez que su credito ha pasado a formar parte
de la masa distribuible del ejercicio en que
se produjo la prescripcin. Es decir, los efec-
tos practicos de la prescripcin extintiva en
materia de utilidades son actualmente los
mismos de la caducidad: extinguen ineludi-
blemente el derecho del trabajador. Esta si-
tuacin puede resolverse si se dispone que
la adicin de las utilidades prescritas a la
masa distribuible del ejercicio quede sin
efecto si el titular del derecho acciona en
procura de su ejecucin antes de la distri-
bucin de dicha masa. O en todo caso, si
se seala expresamente que se trata de un
plazo de caducidad.
En consecuencia, sera conveniente
que el Anteproyecto mejorase la frmula
actualmente existente sobre la materia y
considerase reemplazar su artculo 210 por
uno de los siguientes planteamientos:
Artculo 210.- Participacin no cobra-
da. "Al vencer el plazo de prescripcin,
la participacin no cobrada por algn
40
GACETA JURDICA
ACTUALIDAD DOCTRINARIA
trabajador se agrega al monto a distri-
buir del ejercicio en que venci dicho
plazo. Dicha adicin queda sin efecto si
el trabajador acciona para el cobro de
la participacin antes de la distribucin
de las utilidades del ejercicio sealado.
Artculo 210.- Participacin no cobrada.
"El derecho al cobro de la participacin
caduca en un plazo similar al estableci-
do para la prescripcin extintiva. Venci-
do dicho termino, la participacin no co-
brada por algn trabajador se agrega al
monto a distribuir del ejercicio en que
venci el plazo.
V. CONCLUSIN
La prescripcin extintiva de acciones tie-
ne como base la seguridad jurdica y como
efecto la liberacin del deudor debido a la
inexigibilidad judicial de la obligacin a su
cargo. En materia laboral se discute acerca
de si es pertinente o no establecer la pres-
cripcin de acciones debido a que la inac-
cin del trabajador implicara una renuncia
tacita a sus derechos; sin embargo, nuestra
legislacin ha tomado partido por la seguri-
dad jurdica, sancionando al trabajador que
no acciona por el cumplimiento de sus dere-
chos con la extincin de la accin. Hasta
hace poco el plazo se computaba a partir de
la exigibilidad del derecho, pero la realidad
revela que durante la vigencia de la relacin
laboral es poco probable que el trabajador
entable una demanda contra su empleador
debido a la inexistencia de estabilidad labo-
ral y a la desigual posicin contractual que
ostenta frente a este; ello llev a que nues-
tros legisladores rectifiquen los criterios de
cmputo estableciendo primero mediante la
Ley N 27022 y luego mediante la Ley N
27321, que la prescripcin corre a partir del
cese del trabajador, solucin mucho mejor
que la anterior. Sin embargo, ambas normas,
al no ser retroactivas, no lograron evitar la
prescripcin de numerosos derechos labo-
rales generados antes de la expedicin de
la Ley N 26513, pues debido a la aplicacin
supletoria del artculo 2122 del Cdigo Civil,
el 28/07/98 se extinguieron las acciones des-
tinadas al cobro de las mismas. Sin embar-
go, al subsistir el derecho (y por ende la obli-
gacin), puede el trabajador ver satisfecha
su pretensin si el empleador demandado
renuncia a la prescripcin que lo favorece.
Por otro lado el desconocimiento de los al-
cances de la prescripcin extintiva y de su
aplicacin al ambito material queda al des-
cubierto en la escasa utilizacin de esta ins-
titucin procesal como mecanismo de de-
fensa por parte de los operadores jurdicos
y en la poco feliz regulacin planteada en el
Anteproyecto de la Ley General de Trabajo.
Si a ello aunamos la incomprensin del pro-
blema de la extincin o no de la accin, por
parte de la doctrina civilista, caeremos en
cuenta de que queda mucho por descubrir
en cuanto al tema. El presente trabajo, pues,
procura ser un aporte para la comprensin
de la materia y para una mejora de su trata-
miento legislativo.
ROBERT DEL AGUILA VELA

Nacido en 1970 en la ciudad de J uanjui, regin San
Martn (Per) es Abogado titulado por la Pontificia
Universidad Catlica del Per; Especialista Internacional
en Derecho Laboral y Seguridad Social por la
Universidad Autnoma de Nuevo Len (Mxico), la
Universidad Nacional Mayor de San Marcos (Per) y
CEDDAL; y egresado del postgrado en Diploma
Internacional de Argumentacin J urdica por la
Universidad de Alicante (Espaa) y la Pontifica
Universidad Catlica del Per.
Se ha desempeado como funcionario del Ministerio de Trabajo (Inspector de Trabajo
y personal de la Oficina de Asesora J urdica) en la dcada de 1990. Ha sido socio y
Gerente de Asuntos J urdicos de la consultora Corporacin Vega Carreazo &
Asociados en el perodo 1997 a 2001, Responsable del rea laboral de Gaceta
J urdica desde 1998 al 2001, J efe del rea laboral y previsional del estudio J NEGRON
Asesores & Consultores entre el 2001 y el 2008, y asesor tcnico del Congreso de la
Repblica en los despachos de los congresistas Cayo Galindo Sandoval y Mara
Sumire de Conde (del 2008 al 2011).
Actualmente es asociado del estudio jurdico J NEGRON Asesores & Consultores
(especializado en asuntos constitucionales, laborales y previsionales) y dirige el portal
electrnico LaboraPeru.com en donde se difunden y analizan los derechos laborales y
la seguridad social en el Per.
Desde 1998 Robert del Aguila Vela es autor de diversos artculos doctrinarios y libros
de consulta, no slo en temas laborales sino tambin administrativos, penales,
constitucionales, procesales y electorales. Como parte de sus labores de difusin de
los derechos laborales habitualmente realiza conferencias en diplomados, seminarios
y cursos, dirigidos a magistrados, abogados y estudiantes de Derecho.

Sitios web Correos Redes sociales

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