Você está na página 1de 27

R

MADELINE HUNTER

OS PECADOS DE LORD EASTERBROOK

TRADUZIDO DO INGLS POR

ANA NEREU REIS

Ttulo original: THE SINS OF LORD EASTERBROOK 2009, Madeline Hunter Edio publicada por acordo com a Dell Books, uma chancela da Random House Publishing Group, uma diviso da Random House, Inc. Capa: Jos Manuel Reis Imagem da capa: Bulent Ince/iStockphoto Fotografia da autora: Studio 16 Paginao: GSamagaio Impresso e acabamentos: EIGAL 1. edio: Outubro de 2010 Depsito legal n. 315587/10 ISBN 978-989-23-1017-6 Reservados todos os direitos Edies ASA II, S.A. Uma editora do Grupo Leya Rua Cidade de Crdova, n. 2 2610-038 Alfragide Portugal Telef.: (+351) 214 272 200 Fax: (+351) 214 272 201 edicoes@asa.pt www.asa.pt www.leya.com

CAPTULO 1

ilncio. Um centro negro e tranquilo absorvendo o caos para a sua quietude. O ritmo sereno de inspiraes e expiraes. Uma pulsao. O ritmo fundamental da natureza estendendo-se at ao infinito. Percepo de tudo e de nada. Ausncia de pensamentos. Ausncia de sonhos. Ausncia de desejos. Existncia pura. Conhecimento primrio. Flutuando agora no centro. Finalmente. Singular, mas tambm transcendente. Apenas o pulsar na escurido. Sozinho, mas unificado com um ritmo mais intenso, o Uma perturbao. Um gritinho silencioso de cautela e preocupao intrometendo-se no vazio perfeito. Porque andais por a a rondar, Phippen? As minhas desculpas, meu senhor. Pensei que pareceis estar a dormir e lembrei-me de entrar e vir buscar a bandeja Um grito mais sonoro. Pavor. Sempre o pavor. O mundo rugia de pavor. Sairei imediatamente, senhor. Levai a bandeja, Phippen. Permiti que, pelo menos, a perturbao tenha servido algum propsito. Caos. Desnimo. Pancadas e encontres, e a frgil cacofonia do metal e da loia a quebrar-se. As minhas desculpas, meu senhor. O escabelo O tapete
5

ficar limpo num pice. Sairei antes de terdes tempo de dizer Phippen um imbecil. Phippen um imbecil. Diabos me levem, ainda a estais. Rudos. Sons, tanto audveis como espirituais. Desespero entre o retinir da loia e suspiros. O centro negro a diminuir, a diminuir Christian, marqus de Easterbrook, abriu os olhos para observar o criado cuja intruso pusera fim sua meditao. Phippen, o seu camareiro mais recente, tentava apanhar o contedo da bandeja sem fazer rudo, o que era impossvel, evidentemente. A mera existncia de uma pessoa causava rudo. Afogueado e de gatas no cho, Phippen pousou cuidadosamente a chvena na bandeja, encolhendo-se ao mnimo som. Pegou no seu leno para absorver a poa de caf que ameaava manchar o tapete. Receio. Preocupao. E ira tambm. Animosidade para consigo mesmo e para com o novo amo, cujos hbitos dificultavam, e muito, o seu trabalho. Phippen no ficaria ali por muito tempo. Era sempre assim com os camareiros. Christian ergueu-se da cadeira e dirigiu-se a Phippen. Dai-me a bandeja. Eu seguro-a enquanto reunis os cacos. Sim, senhor. Obrigado, senhor. muita generosidade vossa, meu senhor. Sois uma besta, senhor. Um excntrico, esquisito e incompreensvel Outra interrupo. Um estranho tremor no centro esvanecente. Christian fechou os olhos e concentrou-se nesse tremor. Distante mas distinto, havia interferido nas suas meditaes com demasiada frequncia ultimamente. Hoje demorara uma eternidade a ultrapassar os seus efeitos. Caminhou at s janelas com vista para norte. No havia ningum nos jardins. Em seguida, atravessou o quarto para se dirigir s janelas viradas para sul. Phippen, ainda ajoelhado, acenou com o pires quando o amo se aproximou. Christian pegou nele, pousou-o na bandeja, entregou-a bruscamente a Phippen e afastou-se a passos largos. Ao aproximar-se da janela escutou novamente o som de loia a cair. L em baixo, na rua, uma carruagem aguardava porta de sua casa. Uma figura deslizou em direco a ela, procurando esquivar-se
6

chuva miudinha que acompanhava frequentemente a estao primaveril em Londres. Uma mulher de estatura mdia e passo ligeiro, envergando um vestido verde-escuro, subiu agilmente para a penumbra da carruagem. Um nariz delicado. Um maxilar elegante. Um suspiro melodioso proveniente do passado. Ele estava certo de que o escutara, apesar da distncia e da janela fechada. A sua mente repeliu os ltimos resqucios de neblina da meditao. O seu sangue reagiu, violentamente. A pulsao era agora diferente. Acelerada. Agressiva. Fitava a carruagem com uma intensa concentrao. O rosto da mulher estava oculto pelo ngulo do seu ponto de vista, pelo chapu que envergava e pela luz difusa. O lacaio fechou a porta e os dedos da mulher assomaram janela para fechar a cortina. Uma mo. A mo dela. Impossvel O lacaio dirigiu-se parte de trs da carruagem, para assumir a sua posio chuva. Foi ento que Christian reparou no homem. A sua ateno estivera to concentrada na mulher que nem sequer reparara no vesturio oriental do lacaio e na sua longa trana. Um casaco, Phippen. E as minhas botas. O camareiro ergueu-se com um cuidado penoso, fazendo oscilar a pilha de loia na bandeja. Muito bem, senhor. Vou s deixar isto do lado de fora da porta e Christian arrancou-lhe a bandeja das mos e pousou-a sobre a mesa com tanta violncia que a chvena saltou. As minhas botas, homem. Agora.

At mesmo vestir uma roupa simples demorava muito tempo, reconheceu Christian no momento em que ia a descer para os sales da casa. No topo do ltimo lano de escadas, o senso comum disse-lhe que naquela altura a carruagem j teria desaparecido, mesmo com a aglomerao de veculos e pessoas em redor de Grosvenor Square. Jamais conseguiria alcan-la, quer fosse a p ou a cavalo.
7

Deu meia-volta, encaminhou-se a passos largos para a sala de visitas e entrou. A sua tia Henrietta e a sua jovem prima, Caroline, encontravam-se sentadas num canap perto de uma das janelas altas. Com as cabeas loiras muito juntas, comentavam algo em tom de confidncia. Provavelmente o avano da segunda temporada de Caroline. A ansiedade relativamente vida social de Caroline enchia os sales com o seu zumbido incessante, atingindo Christian assim que este abriu a porta do salo. Henrietta saudou-o com um olhar cintilante e abstrado e um sorriso artificial e inexpressivo. Procurava esconder a irritao que lhe causara o aparecimento do sobrinho, embora ele a reconhecesse com tanta clareza como se ela a tivesse expressado. Henrietta e a filha s viviam ali porque ele o permitira um ano antes, num raro acesso de generosidade. Agora Hen queria que todas as pessoas a aceitassem como a senhora da casa e no como uma convidada. E uma vez que o sobrinho no estava pelos ajustes com essa ideia, a companhia dele nunca era bem-vinda. Easterbrook, levantastes-vos muito cedo hoje. Henrietta reparou com alvio nas botas, mas o olhar dela reflectia a sua eterna irritao pela ausncia de leno ao pescoo e pelo cabelo revolto. de alguma forma inconveniente para vs, tia Hen? Longe de mim tal ideia. Esta a vossa casa. Pensei que ainda estivsseis a receber visitas. Reparei numa carruagem da minha janela, e estive espera que a visita sasse para descer. Deveis ter-vos juntado a ns disse Caroline. Podeis ter apreciado mais a companhia dela do que a mam. A nossa visita uma pessoa bastante original. Admira-me que a mam no a tivesse dispensado imediatamente. Estive quase a faz-lo interrompeu Hen. Todavia, nunca se sabe o que vai acontecer com este tipo de pessoas. Ela tem uma fortuna e um passado duvidosos, mas h a hiptese de os anfitries ignorarem isso por ela ser uma pessoa divertida. Se a exclusse agora, em que posio me encontraria mais tarde, quando ela apresentasse as suas propostas? Abanou a cabea, exasperada e perplexa. sempre complicado julgar as pessoas estranhas. Ela nem
8

sequer propriamente estranha. No como Phaedra. mais extica do que verdadeiramente estranha. H uma diferena, Caroline, e preciso estarmos alerta e termos cuidado para Qual o nome dela? perguntou Christian. A tia pestanejou, alarmada. Ele nunca se preocupava em saber nada acerca das suas visitas. O nome dela Miss Montgomery disse Caroline. Eu e a mam conhecemo-la numa festa na semana passada. O pai dela era comerciante no Extremo Oriente, mas ela afirma ter uma ligao com a aristocracia portuguesa pelo lado da me. Miss Montgomery est de visita a Londres pela primeira vez na sua vida. Viajou de Macau. O que pretendia? A tia olhou-o com curiosidade. Foi uma visita social, Easterbrook. Anseia apenas construir uma amizade que a ajude a travar conhecimento com as pessoas da cidade durante esta temporada. Eu acho-a muito interessante acrescentou Caroline. Demasiado interessante para ser amiga de uma jovem disse Henrietta. Ela demasiado mundana para ser vossa amiga, Caroline. Desconfio que seja uma aventureira. E muito provavelmente tambm uma impostora, no que diz respeito histria da descendncia da me. No sou dessa opinio ripostou Caroline. Tambm a considerei muito mais estimulante do que a maioria das pessoas que nos visitam. Christian saiu da sala de visitas enquanto a tia e a prima discutiam acerca de Miss Montgomery. Mandou chamar o mordomo para se inteirar da morada que constava no carto que a visitante deixara.

Leona Montgomery contornou Tong Wei e inclinou a cabea em direco ao espelho. Fitou o seu reflexo com um olhar crtico enquanto apertava o lao do chapu. Jovem, mas no muito. Bonita, mas no muito. Inglesa, mas no muito. Sentia que as pessoas avaliavam os seus atributos, tanto fsicos como de identidade, quando se encontravam com ela aqui em
9

Londres. Havia sido diferente em Macau, onde ningum era muito alguma coisa. Tong Wei ps-se finalmente de p. Leona lanou um olhar esttua de Buda que captara a ateno dele. Leona era crist, mas compreendia muito bem a devoo do seu guarda. As questes religiosas asiticas afectavam tudo na China, mesmo entre a comunidade europeia. Devo ir convosco disse Tong Wei. A expresso do rosto dele permanecia impassvel, mas Leona sabia que ele se preocupava com a segurana dela naquela cidade ruidosa e repleta de estranhos. O vosso irmo iria querer que eu o fizesse. Quero passar despercebida. Lanou um olhar ao seu vestido cinzento de passeio. Tinha um aspecto muito britnico e viera da modista no dia anterior. Uma vez que vos recusais a vestir-vos como um verdadeiro lacaio ingls, no podeis acompanhar-me. Ambos sabiam que nem mesmo um traje ocidental converteria Tong Wei num verdadeiro lacaio ingls. A sua fronte rapada e a longa trana, o rosto redondo e os olhos inconfundveis denunciavam-no como sendo chins muito mais do que as faixas magnificamente bordadas de tecido em tons de granada que compunham hoje o seu traje extico. Levai Isabella convosco sugeriu. No comum verem-se mulheres sozinhas. Pelo menos as da aristocracia. Isabella ergueu o olhar. O pincel imobilizou-se, permanecendo em equilbrio sobre o papel onde desenhava imagens elegantes das suas aventuras. Eu no me importo de usar as minhas roupas inglesas disse. Tong Wei pode consider-las primitivas, mas eu no sou assim to pura. Isabella no se referia apenas s suas opinies. Sendo metade chinesa e metade portuguesa, era uma hbrida do Oriente e do Ocidente. Se Isabella usava agora um qipao solto, era tanto por comodidade como por gosto. No vou demorar-me nada na Bolsa de Londres. Vou apenas ver como que esta grande casa comercial est organizada, de modo a poder entrar l com confiana noutra altura. Se for similar s fbricas em Canto, estar to movimentada que ningum dar pela minha presena.
10

Leona tinha esperana de que as coisas acontecessem dessa forma. Havia escolhido aquele traje por ser discreto. Havia alturas em que, por alguma razo, no queria ser alvo das atenes. E se encontrardes Edmund? perguntou Isabella. A serenidade de Leona foi abalada por um leve tremor ominoso e de excitao. Estas reaces ambivalentes aconteciam sempre que se mencionava o nome de Edmund durante a viagem. No o encontrarei por l. Edmund um cavalheiro, e por isso no est envolvido em actividades comerciais. Desde que regressara a Londres que chegara concluso de que Edmund havia sido um cavalheiro na verdadeira acepo da palavra. Agora compreendia bem o que isso significava neste mundo que era o do seu pai. Claro que um homem podia ser um cavalheiro e ainda assim ser aquilo que Edmund afirmara ser, um naturalista e aventureiro. Um cavalheiro podia at mesmo ser um gatuno. Ento talvez volteis a encontr-lo num dos muitos sales que visitais disse Isabella. Seria vantajoso se o encontrasse. Suspeitava que uma das suas misses em Londres seria cumprida bem mais depressa se ela e Edmund se voltassem a encontrar. A propsito, Edmund, sereis realmente assim to canalha? Leona verificou de novo o seu reflexo no espelho. No tinha um aspecto muito britnico, apenas o suficiente para a misso de hoje. O facto de no ser nem muito jovem nem muito bonita ajud-la-ia a manter-se invisvel. Duvido que esteja ausente mais do que duas horas disse. E, por favor, Isabella, enquanto eu estiver fora, tratai de conseguir convencer aquela cozinheira que eu contratei a confeccionar um jantar que no seja to inspido.

Bury Street era bem mais tranquila do que St. James Square, mesmo ali ao lado. E tambm muito menos dispendiosa. Leona ainda estava preocupada por no ter escolhido um endereo suficientemente bom, mas no podia dar-se ao luxo de escolher algo melhor. A viso diante da sua porta apanhou-a de surpresa quando saiu de casa. Franziu o sobrolho e lanou um olhar direita e esquerda.
11

Onde estava a carruagem? Estivera ali espera apenas alguns minutos antes, quando fora colocar o chapu. Um coche impressionante bloqueava-lhe a viso da extremidade sul da rua. Ps-se em bicos de ps e inclinou a cabea para o lado para conseguir ver para alm do coche. Perto do cruzamento seguinte, conseguiu avistar a sua prpria carruagem. Reconheceu Mr. Hubson, o cocheiro que lhe tinha sido atribudo pelo estabelecimento onde havia alugado a carruagem para a sua estadia. Talvez a chegada daquele coche mais sumptuoso tivesse exigido que a sua carruagem mudasse de lugar. Ainda no estava familiarizada com todas as nuances de posio e protocolo nesta cidade. Acenou a Mr. Hubson e caminhou na direco dele. Ao aproximar-se do enorme coche, um homem barrou-lhe o caminho. Miss Montgomery? A intromisso do homem alarmou-a. Jovem e de cabelos loiros, mantinha uma expresso de deferncia mesmo enquanto lhe barrava o caminho. Um lacaio, pensou ela, mas o jovem no usava uma libr como os outros que acompanhavam aquele enorme veculo. Os outros dois lacaios afastaram-se discretamente, colocando-se atrs dela e longe da vista. Sim, sou Miss Montgomery. Quem sois vs e o que desejais? O jovem indicou-lhe a porta do coche, que tinha uma insgnia. Um braso. Este jovem presunoso estava ao servio de um dos lordes do reino. O meu amo solicita a vossa presena disse. Conduzir-vos-emos at sua casa e trazer-vos-emos aqui mais tarde. No teria sido mais adequado um convite por escrito do que abordar-me assim na rua? Lord Easterbrook um tanto invulgar nos seus hbitos e impulsivo nos seus convites. No tem a pretenso de vos insultar, posso garantir-vos. Leona assimilou esta revelao acerca do proprietrio do coche. Visitara a casa de Easterbrook dois dias antes, a convite da sua tia viva, Lady Wallingford. Muito provavelmente, o marqus tencionava recordar a filha do mercador que a companhia dela no era adequada sua tia. Podia perfeitamente t-lo feito por carta e no encenar aquele pequeno drama de poder.
12

Lamentaria perder a ligao com Lady Wallingford antes de poder colher os frutos que dali pudessem resultar. Essa probabilidade, aliada ao facto de estar a ser convocada como uma escrava, em nada aumentava a sua estima por Easterbrook. Eu conheo a localizao da casa de Lord Easterbrook. Irei na minha prpria carruagem, obrigada. Por favor, dizei ao vosso amo que o visitarei num momento oportuno. Dizendo isto, Leona procurou contornar o jovem que tinha diante de si, mas ele impediu-a dando um ligeiro passo para o lado. O meu amo deu-me ordens para que vos levasse agora, Miss Montgomery. No me atrevo a desobedecer-lhe. Por favor Estendeu a mo em direco porta da carruagem, bloqueando-lhe ainda mais o caminho. Leona lanou um olhar para o fundo da rua. O seu cocheiro desaparecera, abandonando-a a ela e ao veculo. Avaliou a distncia que a separava de casa perguntando-se se Tong Wei a escutaria caso gritasse. Tentou ocultar a sua crescente desconfiana. Por favor, dizei ao marqus que lamento muito, mas tenho outro convite que me vai ocupar a tarde. Visit-lo-ei amanh. Agora, por favor, afastai-vos. O jovem lanou um olhar aos dois lacaios. A expresso dele fez com que os cabelos da nuca de Leona se eriassem. Subitamente, sentiu que algo se fechava em torno da sua cintura. O pnico invadiu-a. Um grito subiu-lhe garganta, mas foi sufocado pelo terror. A rua e as casas rodopiaram e tornaram-se indistintas. Procurou recompor-se o mais rpido possvel e constatou que se encontrava no interior do coche, ao lado do jovem loiro, e que iam a descer a rua a grande velocidade. O sangue ferveu-lhe nas veias. Como vos atreveis! Exijo que pareis imediatamente esta carruagem e permitais que eu saia. Se no o fizerdes, apresentarei queixa contra vs ao magistrado. O jovem levou o dedo aos lbios, indicando-lhe que se calasse. Algo nos olhos dele lhe dizia que seria prudente acatar aquele aviso.

As lminas cortavam o ar em movimentos rpidos e sibilantes. Christian esquivou-se das investidas geis do perito de esgrima,
13

Angelo, enquanto testava a sua prpria capacidade de se concentrar no duelo. Ultimamente entregara-se prtica de esgrima. Durante o ano transacto, havia ampliado os seus aposentos de modo a abranger todo o segundo piso, acima dos sales pblicos. Havia desocupado o quarto da senhora da casa para criar este espao privado para o exerccio e desporto. A lmina embotada de Angelo executou duas fintas rpidas, e depois aplicou uma estocada. A ponta tocou no peito de Christian, directamente no seu corao. Satisfeito, o mestre de esgrima recuou, ergueu a arma em saudao e fez uma vnia. A vossa mestria tem aumentado significativamente nos ltimos meses, Lord Easterbrook. muito raro assistir a uma melhoria assim to rpida. Tenho praticado. Angelo pegou numa toalha que o lacaio lhe oferecia e enxugou a testa. No a tcnica nem a prtica que fazem esta diferena, mas algo que no facilmente identificvel. Um novo estado de alerta, talvez. Christian no forneceu nenhuma explicao ao convidado. No havia forma de o fazer sem parecer louco, e o mundo suspeitava que ele, em parte, j o era. Nem mesmo Angelo compreenderia o momento crtico que atravessara trs meses antes. A concentrao e o silncio alcanados durante a meditao haviam sido finalmente transferidos para os actos fsicos. J no necessitava do centro negro para encontrar a paz. Ultimamente, quando esgrimia com Angelo, corria num campo ou remava num rio, uma respirao diferente e uma absoro totalmente fsica construam muros que mantinham distncia o rudo silencioso e triste do mundo. Este novo controlo representava uma liberdade que Christian se esforara por atingir durante bastante tempo. Durante anos. Por que motivo no frequentais a academia, Lord Easterbrook? Angelo serviu-se de algum ponche que havia sobre a pequena mesa, nica pea de mobilirio do aposento. Vai haver uma exibio na prxima semana. Uma competio. Podereis venc-la. No pretendeis mostrar a vossa habilidade? Ningum sabe disso,
14

excepto eu e este lacaio, mas vs estais quase minha altura e isso algo raro. No tenho nenhum interesse em competies. No tenho interesse em que algum saiba que estou vossa altura. Isso invulgar. A maioria dos homens orgulha-se dos feitos, e procura que sejam conhecidos. No era invulgar que Angelo queria dizer. Era suspeito. Esquisito. Excntrico. Christian sabia que todas essas palavras estavam ligadas ao seu nome. Por isso, Angelo, semelhana da maioria das pessoas, usava de cautela e prudncia no trato com Christian. Angelo pegou no seu casaco e vestiu-se rapidamente, preparando-se para partir. Todavia, no foi suficientemente rpido, pois as intenes e os clculos do homem j vibravam pelo ar com as suas revelaes indesejadas. Angelo abandonou os aposentos com o lacaio. Um outro homem entrou de seguida. Trancou a porta e atravessou o soalho de madeira at junto de Christian. Temo-la em nosso poder. Finalmente saiu de casa sem o chins. Christian serviu-se de um pouco de ponche. Conseguistes evitar um espectculo pblico, Miller? Por pouco. Foi sensato levar os outros dois comigo. Ela estava a ficar desconfiada, por isso tivemos de agir com rapidez antes que ela fugisse ou gritasse. No foi molestada, espero, caso contrrio, terei de vos matar. Miller encarou a advertncia como uma brincadeira, mas a sua confiana arrogante esmoreceu o suficiente para indicar que no estava totalmente certo de que no havia sido uma ameaa real. Uma vez que Christian tambm no tinha essa certeza, permitiu que Miller suasse um pouco. S no orgulho, garanto-vos. Miller no podia ser responsabilizado se agia com rapidez. Recebera ordens para trazer Miss Montgomery, e fora isso que fizera. Miller era extremamente eficiente. Jovem, ambicioso e inteligente, Miller no era o tipo de pessoa que se preocupasse muito com as subtilezas legais, servindo o seu actual amo da mesma forma que servira os seus superiores no exrcito durante um curto servio militar: sem fazer perguntas.
15

No executava as suas funes normais de secretrio to bem quanto as incumbncias menos tradicionais que recebia de tempos a tempos. Ela acusou-nos de sequestro exps Miller. Isso foi porque a raptaste. Disse que ia ao magistrado. Onde est ela? No quarto verde. Escoltmo-la pela escadaria de servio, de modo a que Lady Wallingford no se apercebesse de nada. Christian saberia se aquilo era verdade assim que sasse daquela sala. Se a sua tia suspeitasse de algo, essa inquietao ressoaria pela casa toda. Christian dispensou Miller. Lanou um olhar camisa, aos cales e s botas que trazia. Provavelmente deveria vestir uma roupa mais apresentvel antes de ir cumprimentar Miss Montgomery. Hesitou durante cinco segundos, depois caminhou a passos largos na direco do quarto verde.

Leona movia-se como um leo enjaulado na sua opulenta priso, furiosa com aquela afronta. Era difcil manter a dignidade quando se era arrancado da rua assim sem mais nem menos. No entanto, Leona esperava t-lo conseguido. Passara a curta viagem at Grosvenor Square a ignorar o seu raptor e a trat-lo como o lacaio que ele era. Somente uma vez esteve a ponto de perder a pacincia, quando se apercebeu de que o seu jovem sequestrador considerava divertida a sua pose altiva. Uma semente de preocupao deu origem a uma trepadeira que se entrelaou na sua fria. Embora uma parte da sua mente se ocupasse a elaborar censuras mordazes, a outra avaliava as implicaes deste insulto. A forma como o marqus de Easterbrook a tratava reflectia a sua viso da humilde posio social de Leona. Ele conclura que ela no merecia melhor do que aquilo. Quando as outras pessoas tomassem conhecimento desta ausncia de cortesia iriam imit-lo. Nem os laos de sangue da sua me nem as suas cartas de apresentao, que tinha em seu poder, seriam agora de grande utilidade para a sua causa. Os seus planos em Londres
16

seriam mais difceis a partir desta data, e alguns poderiam mesmo ser praticamente impossveis. Imobilizou-se. O seu olhar deteve-se nas tapearias e nas cortinas da cama, verdes da cor das mas, e no mobilirio em mogno elegante e de traos finos. Observou as requintadas pinturas em aguarela que conferiam tonalidades iridescentes s paredes de tom creme. Depois no viu mais nada do que a rodeava, fixando-se apenas na imagem mental do irmo, Gaspar, a sorrir enquanto a embarcao dele se afastava depois de a ter transferido para o navio em Whampao. Gaspar havia-lhe parecido to jovem naquele dia muito mais jovem que os seus vinte e dois anos. Talvez a sua inquestionvel confiana lhe conferisse um aspecto juvenil. Havia concordado em arriscar tudo nesta viagem. Tanto o patrimnio como o futuro dele estavam em jogo, mas Gaspar colocara o destino de ambos nas mos dela. A imagem do irmo desvaneceu-se e ela viu de novo o luxo que a rodeava. O seu corao ainda batia fortemente, mas j no devido ao orgulho ferido. Uma determinao calma havia substitudo a ira. O pai ensinara-lhe que se encarssemos a adversidade a partir de outro ngulo, muitas vezes veramos uma oportunidade oculta dentro dela. Quem olhasse para esta situao a partir de um ngulo diferente podia ver que Leona acabara de obter uma audincia com uma das figuras mais proeminentes do reino. Um homem de tal importncia poderia ser muito til. Por muito que quisesse esbofete-lo, o mais sensato seria conquistar a sua confiana. Dirigiu-se ao toucador e inclinou-se para ver o seu reflexo no espelho. No era nenhuma beldade, mas confiava ser suficientemente bonita. Leona tirou o chapu e pousou-o sobre a mesa. Beliscou as mas do rosto para lhes dar cor. Estais a aprumar-vos para mim, Miss Montgomery? A voz sobressaltou-a. Desviou o olhar do seu reflexo para o do quarto atrs de si. Viu umas botas pretas altas e calas de montar nas sombras junto porta. Baixou a cabea at as dobras de uma camisa branca entrarem no seu campo de viso e, logo de seguida, as pontas de um
17

cabelo muito escuro. O homem que falara parecia um criado, e um dos mais humildes, pois o seu traje era muito informal. S que ele no era um criado. A confiana que transmitia conferia-lhe um porte muito mais nobre do que qualquer pea de vesturio que usasse. O seu corpo mantinha-se numa posio descontrada, transpirando pretenses relativamente aos seus direitos sobre aquele quarto, e sobre o mundo para alm daquelas paredes. Leona endireitou-se, procurando adoptar o tipo de postura que poderia impressionar um homem como aquele. Voltou-se para o cumprimentar com uma graciosidade repleta de calma. Sois Lord Easterbrook? Exactamente. O vosso convite foi um tanto inesperado, Lord Easterbrook, mas, de qualquer forma, sinto-me encantada por vos conhecer. Executou uma pequena vnia. Ele parecia estar espera de algo mais, mas Leona no conseguia imaginar o que pudesse ser e manteve um sorriso que comeou a sentir estranho e forado. Oh, Cus, agora que conseguia v-lo da cabea aos ps, percebeu que ele se assemelhava a um pirata. As botas eram de excelente qualidade, mas a aparncia geral no era nada elegante. Os cabelos caiam-lhe em longas ondas preguiosas bem abaixo dos ombros. Emolduravam um rosto que, pelo que Leona podia ver, era mais jovem do que esperara, e bonito o suficiente para fazer com que a ausncia do casaco e do leno fosse mais romntica que grosseira. Aquele aspecto demasiado informal era um insulto, assim como o tinha sido o seu rapto e a sua entrada pelas escadas de servio, mas Leona no podia dar-se ao luxo de se debruar agora sobre esse assunto. Finalmente, Christian fez uma vnia. Por favor, perdoai a forma rude como fostes trazida at aqui. A minha nica desculpa foi a minha impacincia para estar a ss convosco. Easterbrook caminhou na direco dela e a luz que entrava pelas janelas incidiu sobre ele. A claridade acentuava o negro das botas e a brancura da camisa. O seu rosto tambm ficou mais ntido. Os olhos escuros, ao fixarem-se intensamente nela, assemelhavam-se aos de um falco. Uma inesperada elegncia suavizava a ossatura forte
18

do seu rosto. A boca ampla encurvava-se num sorriso vago que poderia facilmente tornar-se duro. Uma estranha sensao agitou Leona. Uma sensao de cautela, tenebrosa e profunda, mas com um toque de emoo. A forma como ele se movia o tom da sua voz aqueles olhos De sbito, na sua mente surgiu a imagem deste homem com o cabelo curto, um vesturio mais adequado e um rosto mais jovem e menos grave. A perplexidade transformou-se em sobressalto. Semicerrou os olhos numa tentativa de o ver melhor. Edmund?

19

CAPTULO 2

ostou de ver o assombro dela. Era algo que o divertia. Afinal, talvez acabasse por esbofetear Easterbrook. Sereis realmente assim to canalha? Pelos vistos, sim. Um grande canalha. Eu sempre soube que nos haveis enganado. Todavia, nunca me apercebera at que ponto. A sua voz quebrava de raiva. Sentia-se uma perfeita idiota. A humilhao quase submergiu a euforia juvenil de voltar a v-lo. Quase. O ar de diverso de Christian desvaneceu-se. Sabeis a razo pela qual eu no podia revelar que era Easterbrook quando cheguei a Macau. Ela sabia, mas podia haver algo mais na mentira para alm daquilo que ele revelara. As potenciais implicaes da verdadeira identidade dele, em relao ao passado e ao futuro, aos planos dela em Inglaterra, confundiam-se na sua mente. Evocavam um turbilho de emoes, mas a nostalgia ameaava submergir qualquer outra reaco. Leona esforou-se por mant-la distncia. Instalou-se entre ambos uma sensao de constrangimento, criada pela distncia, pelo tempo e pelas questes que lhe assaltavam a mente. O silncio piorava-a. A proximidade dele tornava-a insuportvel. Que magnfica viso ele era, com aqueles cabelos longos. Os anos tambm o haviam endurecido, em todos os aspectos. A sua
20

melancolia juvenil ainda ecoava na memria de Leona, mas em Easterbrook no transparecia nenhuma da dor sentimental que Edmund carregara. Estais diferente disse Leona. Vs tambm. O olhar de Christian indicava que considerava as alteraes agradveis. Ele havia sido sempre demasiado bvio em relao a isso. Sete anos antes, no tivera a cortesia de fingir que no havia uma atraco entre eles. Havia, deliberadamente, feito com que ela enrubescesse e se mostrasse perturbada. Ainda hoje o fazia, embora ela se recusasse a revelar as suas reaces. Sentia-se quente, como se ele lhe acariciasse o corpo com o olhar. O corao de Leona comeou a bater muito depressa. As lembranas fluram livremente e, ao mesmo tempo, Leona sentiu-se invadir por uma melancolia antiga e secreta. Naquele momento, voltaram todas as recordaes. Era como se voltasse a ter dezanove anos e a sua feminilidade estivesse a florescer sob a ateno sedutora do viajante teimoso. S que agora j no tinha dezanove anos, e o viajante no era o que antes afirmava ser, mas um marqus. Isso mudava tudo em relao amizade deles de ento. Significava que ele havia brincado com ela de uma forma ignbil. A fria invadiu-a, rpida e ardentemente, e Leona entregou-se a ela. Sois um canalha. O que fizestes foi imperdovel. Ele estendeu a mo e pousou dois dedos nos lbios dela. Que linguagem. O que diria Branca? Os lbios de Leona pulsaram sob o seu toque. Sentiu um calafrio terrvel e maravilhoso percorr-la por dentro. Voltou a cabea para quebrar o contacto. Branca est morta disse. H j dois anos. Sinto muito. Ela era uma boa duenna, embora eu a considerasse inconveniente. Leona no conseguia acreditar que ele se referisse sua cnica perseguio to descontraidamente. O meu pai tambm faleceu, um ano depois de terdes sado de Macau. Eu sei. Soube-o pela Companhia das ndias Orientais. Sim, imagino que um marqus possa obter tudo o que quiser deles. Foi assim que viajastes naquela altura? Os outros homens teriam de pagar a passagem ou trabalhar para poderem viajar.
21

Presumo que, sendo marqus, bastaria que vos apresentsseis ao comandante de um navio da Companhia das ndias Orientais para obterdes uma passagem gratuita. Ele encolheu os ombros, como se tais privilgios fossem de pouca monta. Fiquei surpreso ao descobrir que estais a usar o nome de Montgomery. Afinal, no desposastes Pedro. Quando a situao financeira da casa de comrcio do meu pai se tornou conhecida aps a sua morte, Pedro retirou a proposta. Todos o compreenderam. Deveis ter ficado desiludida. Salvar o negcio do fracasso total ocupou todo o meu tempo. Consegui preserv-lo para o meu irmo. Depois de ele ter atingido a maioridade, e de ter sido autorizado a entrar em Canto, os negcios melhoraram significativamente. Christian sorriu. Durante esse breve momento, pareceu-se muito com Edmund, cujos raros sorrisos faziam com que o seu corao rejubilasse de alegria e alvio. A mim parece-me, Leona, que a casa de comrcio melhorou sob a vossa direco. O vosso pai confiou em vs, e eu suspeito que o vosso irmo tambm confie. O meu irmo revelou-se muito capaz. Eu ajudo-o quando posso, claro. Na verdade, exactamente por essa razo que me encontro em Londres. Tenciono encontrar-me com os transportadores e comerciantes sediados aqui, e convenc-los a estabelecer associaes com a Montgomery e Tavares para o seu comrcio intracosteiro no Oriente. Christian avaliou-a novamente, com um olhar curioso e de admirao. Ela manteve-se firme na sua atitude amigvel de interesse descontrado. Os olhos escuros do marqus transmitiam boa disposio e calidez, e uma familiaridade desconcertante. A sua fisionomia passou subtilmente de atraente a bonita medida que os seus pensamentos permitiam que a elegncia natural do seu rosto viesse ao de cima. Os instintos de Leona reagiram tal como quando ele a fitava em Macau. Sentia que algo emanava dele, algo de tenebroso e perigosamente sedutor ao mesmo tempo. A aura dele tornou-se possessivamente invasiva. O olhar do marqus tentava forar Leona a explorar um mistrio que seria a sua runa.
22

Sete anos antes, a inexperincia forara-a a fugir sempre que esse poder procurava absorv-la. E agora aqui estava ela, uma mulher adulta que tinha visto o mundo, que havia negociado com muulmanos e enfrentado piratas, e ainda sentia o impulso de se esconder. Em vez disso, retirou-se para dentro de si mesma. Ergueu muros em torno da sua alma para que esta permanecesse em segurana. Imediatamente, a suavidade desapareceu do rosto dele. O seu olhar tornou-se inquisitivo, como se pretendesse ver para alm dessa barreira. Ento, cruzastes os mares at Inglaterra para servirdes de agente ao vosso irmo? No regressastes por nenhuma outra razo? Ele estava muito perto dela. Demasiado perto. Tinha de olhar para cima para ver o rosto dele. No havia nenhuma outra razo para vir. No? Nenhuma. Eu penso que havia. Cus pensais que eu fiz esta viagem para vos encontrar? Ela fingiu espanto. evidente que se eu tivesse conhecido a vossa verdadeira identidade, t-lo-ia feito. Atrevo-me a dizer que num s dia podeis facultar-me o encontro com pessoas que a mim me levaria semanas a conseguir. Se eu soubesse que Edmund era na realidade Easterbrook, ter-vos-ia procurado imediatamente ao chegar a Londres. Ele respondeu com um sorriso indolente. Leona conseguia sentir a aura dele deslizar em seu redor numa carcia curiosa, procurando alguma abertura nas suas defesas. No tereis feito nada disso. Quer eu fosse Edmund ou Easterbrook, tereis fugido de mim, ter-vos-eis escondido, independentemente dos benefcios que eu pudesse proporcionar-vos para as vossas misses neste pas. Ter-me-ia escondido de vs? Por que razo faria tal coisa? Porque eu vos intimido. Aterrorizei a rapariguinha, e ainda amedronto a mulher. Ele adivinhou a reaco dela com tanta confiana que a deixou irritada. Ela endireitou os ombros. Sois um pouco estranho, e um tanto grosseiro. O que me fizestes hoje foi uma afronta. Alm disso, reis demasiado pensativo na altura, mas nunca assustador.
23

Ele aproximou-se de repente e ela sobressaltou-se. Ele riu-se baixinho. Estais a ver? Leona manteve a sua posio, enfrentando-o quase com o rosto a tocar no dele. Sobressaltada no o mesmo que amedrontada, Lord Easterbrook. Foi um alvio para vs quando eu tive de sair de Macau. Mal podeis esperar que eu embarcasse. No havia outra sada seno fazer-vos embarcar naquele navio, ou j vos esquecestes disso? Havia um assunto por resolver entre ns e vs no lamentastes escapar ao acerto de contas. reis demasiado inocente e imatura para compreenderdes que me desejveis tanto quanto eu vos desejava a vs. Estais enganado. De qualquer forma, isso pertence ao passado. J no sou uma rapariguinha ignorante e vs no sois Edmund. Isso muda tudo. Na verdade, Leona, a partir do momento em que entrei neste quarto, apercebi-me de que h coisas que o tempo, o lugar e os nomes no mudam. Pois no. Maldio. Maldito Easterbrook. Ele acercou-se dela, perto o suficiente para a dominar subtilmente. To perto que talvez fosse capaz de escutar a forma impressionante como o seu corao batia. A curva rgida da boca dele combinava com a confiana arrogante que havia nos seus olhos. Ele conseguia perceber que a deixava perturbada. Christian sabia que ainda conseguia transform-la na rapariga de dezanove anos, prometida a um noivo que no a atraa nem um pouco comparado com o belo estranho hospedado em casa do seu pai. No entanto, uma coisa havia mudado. Como mulher, ela compreendia o poder de atraco de Christian de uma forma que a rapariga no conseguira. Reconhecia a sua resposta ao fascnio misterioso que dele emanava como sendo pura excitao sexual. Leona temia que tambm ele o percebesse. Procurou afastar-se dele, mas Christian segurou-a pelo brao, impedindo-a, e puxou-a para si. A ousadia dele surpreendeu-a. Christian tocou-lhe com a mo no rosto, ordenando-lhe que ficasse quieta. O olhar dele exigia obedincia. Os pensamentos de
24

Leona rodopiavam, transformando-se em objeces incoerentes quando ele lhe inclinou a cabea para trs. Os lbios clidos e secos de Christian uniram-se aos dela e, em seguida, comeou a demonstrar-lhe que ainda conseguia hipnotiz-la. Calor. Uma intimidade to imediata e profunda que no parecia natural. Arrepios sensuais e dissimulados. Surpresa e perplexidade a intensificarem-se. Os anos dissiparam-se e ela estava a ser beijada pela primeira vez por um jovem imprudente com um esprito catico e negro um homem perigoso, que oferecia aventuras do corpo e do corao que ela no se atrevia a aceitar. Enquanto durou, o beijo baniu todas as suspeitas. Emoes juvenis revigoravam-na como uma brisa costeira. A excitao provocava-lhe um formigueiro nos seios, uma contraco no ventre e uma sensao desconcertante num local diablico mais abaixo no seu corpo. Leona fez todos os possveis para no revelar o quanto ele a perturbava. Bastaria um suspiro ou um gemido e, muito provavelmente, acabariam naquela cama verde. Todavia, no o repeliu. As sensaes estimulavam-na de tal forma que no tinha foras para tal. Sois um enigma, Leona murmurou Christian. A mo dele permanecia no seu rosto e a respirao aquecia-lhe a orelha. Sempre fostes. Talvez seja esse o vosso fascnio. Somos todos enigmas uns para os outros, suponho. Para mim, muito poucas pessoas o so. Leona afastou-lhe gentilmente a mo do brao. Distanciou-se dele e recomps-se. Lord Easterbrook, uma vez que proporcionastes este reencontro inesperado, talvez concordeis em ajudar-me na minha misso. Isto , em nome da nossa antiga amizade em Macau. Ele franziu o sobrolho perante a forma como ela retomou o fio da conversa, como se nada digno de nota tivesse acabado de acontecer. Isso depende do tipo de ajuda que solicitardes, Leona. Gostaria de ser apresentada ao vosso irmo, Lord Hayden Rothwell. O que pretendeis de Hayden? Foi-me dito que muito provvel que ele conhea os comerciantes e investidores que vim procurar a Londres.
25

Christian parecia enfadado com um pedido to simples. Se o desejais, arranjarei forma de o conhecerdes. muito gentil da vossa parte. Fico-vos muito grata. Contudo, embora rever os velhos amigos seja sempre agradvel, esta visita inesperada atrasou os planos que eu tinha para este dia. Dais-me permisso para partir? J terminmos? A ateno do marqus concentrou-se nela. No lhe agradou a forma como ela pusera fim ao encontro, dispensando a companhia dele. Estamos longe de ter terminado, Leona. Na minha opinio, a nossa conversa est totalmente terminada, Lord Easterbrook. Por favor, aceitai a minha deciso. Instalou-se um silncio tenso. No mais de dez segundos, pensou Leona. Nesse breve perodo, ele parecia estar a tomar uma deciso. O ambiente ntimo que os rodeava, a cama, as almofadas e os tecidos sensuais deixaram de ser apenas um pano de fundo e transformaram-se em argumentos visuais indicadores de que, afinal, no seria assim to bom dar o encontro por terminado. Leona desejou poder convocar ira, indignao ou orgulho para fortalecer as suas defesas. Desejou poder afirmar que o beijo no a havia tentado. Na verdade, naquele momento, rodopiava no seu corao um turbilho de emoes, e o corpo doa-lhe devido ao desejo intenso que os atraa com tentadoras investidas. Estivestes sempre autorizada a sair disse ele. No h nenhum guarda l fora. Sendo assim, vou prosseguir com o meu passeio da tarde. Desejo-vos um bom dia, Lord Easterbrook. Pegou no chapu e dirigiu-se porta, mas as suas pernas trmulas mal lhe permitiam caminhar. Leona. A pronncia calma do seu nome f-la deter-se depois de ter aberto a porta. A sonoridade do seu tom de voz fez disparar uma sensao traioeira pelo centro do seu corpo. Leona, parece que j no sois to inocente e imatura. Ela olhou para ele. Christian, em mangas de camisa, colarinho aberto e botas de cano alto, estava deslumbrante. Mais forte do que ela se recordava. E tambm mais arrogante. Houvera momentos
26

comoventes em que Edmund mostrara uma vulnerabilidade que, suspeitava ela, no existia em Easterbrook. Essa uma forma de despedida estranha, Lord Easterbrook. Talvez eu fuja e me esconda como vs previstes. No estou preocupado com isso. As vossas misses iro manter-vos por perto. E desta vez, Leona, antes que qualquer navio leve um de ns para longe, irei possuir-vos.

27