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Coraes Em Chamas

Johanna Lindsey

TRILO G IA VIKIN G 02 D is p o n ib iliz a o / Fo r m a t a o / Tr a d u o : G is a R e v i s o : Va n e s k a Re v is o Fin a l: Yu n a


P RO JETO REVISO RA S TRA D U ES

Kristen Haardrad, desafiante, enfrentou a fria gelada que saia dos olhos verdes do homem que a tinha capturado. Era prisioneira de Royce de Wyndhurst, mas jamais aceitaria ser sua escrava. Nessa beleza viking o poderoso senhor saxo tinha encontrado, enfim, algum que o enfrentava de igual para igual, idntica em orgulho, em fora... E em ardente sede de desejo insacivel. Kristen no podia conhecer o tormento que dividia a alma de Royce: ele ansiava abraar seu clido corpo e ouvir seu riso cristalino, ao mesmo tempo em que a odiava por um antigo crime... Kristen e Royce pertenciam a dois mundos em guerra. Quem seria o primeiro a render-se ante a aterradora promessa do amor...?.

Capitulo 1 Noruega 873 d.C.

Dirk Gerhardsen caiu ao solo e se arrastou para chegar perto do rio, onde estava a jovem de cabelos loiros. Kristen H aard rad olhou p ara trs, com o se o tivesse ou vid o, e d ep ois amarrou as rd eas d e seu cavalo d e grand e p orte. Avanou d iretamente at a beira d o rio. A sua esqu erd a o fiord e H orten levava gu as velozes p or seu leito. Mas aqu i u m a m assa d e p enhascos enfrentava as correntes, e a gu a se d eslocava su ave e serena, com o nu m lago qu ieto. Dirk sabia p or exp erincia que a gua estava tambm deliciosamente morna, e que era to tentadora que a jovem no poderia ignor-la. Kristen tinha chegado a este lugar depois de que ele a viu sair d a casa d e seu tio H u gh e cavalgara para o fiorde. Qu and o am bos eram mais jovens, bem mais jovens, costu m avam nad ar ali com os irm os e os p rimos d a moa. Kristen tinha u ma famlia nu m erosa: trs irmos, u m tio e d zias d e prim os longnquos por via paterna. Todos eles acreditavam que essa jovem era o sol e a lua reunidos. Dirk tinha p ensad o o m esm o, at u ns tem p os atrs. Tinha reu nid o coragem e ped id o a Kristen qu e se casasse com ele, com o tinham feito mu itos outros antes. Ela o tinha recu sad o, am avelm ente, com o ele reconhecia d e m vontad e, mas d e tod o m od o d ecep o foi qu ase terrvel. Ele tinha visto com o Kristen crescia, e a m enina alta e d esajeitad a se convertia nu m a mu lher majestosa e deslumbrante, e nada tinha que ele desejasse mais do que poder afirmar que Kristen H aardrad lhe pertencia. Dirk conteve a resp irao qu and o ela com eou a tirar a t nica d e linho. Tinha abrigad o esp erana d e qu e fizesse p recisamente isso. Era a razo p ela qu al a tinha segu id o, p ensand o qu e talvez o fizesse, abrigando esperanas, e Odn lhe ajudava! Era o que estava fazendo. A viso foi mais d o qu e ele p od ia su p ortar; as pernas longas e bem form ad as...a su ave curva dos quadris...as costas delgadas e retas coberta unicamente por uma grossa trana. N o tinha p assad o d u as semanas, ele tinha agarrad o essa grossa trana, e tinha obrigad o os lbios d essa jovem a u nir-se com os seu s nu m beijo qu e lhe tinha acend id o o sangu e qu ase at a lou cu ra. Ela o tinha esbofetead o energicam ente, d escarregand o-lhe u m golp e qu e na realid ad e lhe obrigou a se equ ilibrar, p ois Kristen no era u m a m oa m i d a e d e m scu los d beis; na verd ad e, eram ss cinco centm etros m ais baixa qu e ele, e Dirk med ia u m metro e oitenta. Mas isso no o amed rontou . N esse m om ento, nessa ocasio, tinha sentid o qu e realm ente p od ia enlou qu ecer se no a conseguisse. Felizm ente Selig tinha se intrometid o, o irm o mais velho d e Kristen mas, p or d esgraa, fez p recisam ente qu and o Dirk a tinha preso d e novo e tratava d e jog-la ao solo. Ele e Selig tinham ficad o ferid os d ep ois d o encontro, e Dirk tinha perd id o assim u m bom amigo, no p orqu e lutaram, pois os noruegueses sempre estavam dispostos a lutar pela razo que fosse, mas pelo que ele tinha tentad o fazer a Kristen. E Dirk no p od ia negar qu e a teria tomad o, ali m esm o, sobre o cho d o estbu lo d o p ai. Se tivesse consegu id o, teria m orrid o. E no teria tid o que lu tar contra os irmos ou os primos, mas contra o pai, Garrick, que teria destrudo Dirk com suas prprias mos. Kristen estava coberta agora p ela gu a, m as o fato d e qu e Dirk j no p u d esse ver tod o seu corp o no acalm ou o fogo qu e lhe p ercorria as veias. N o tinha p revisto qu e para ele seria u m a tortu ra v-la enqu anto nad ava. S tinha p ensad o qu e estaria s, longe d e su a fam lia, e qu e talvez essa fosse a nica possibilidade em que voltaria a v-la s. 2

Corriam ru m ores no sentid o d e qu e logo se comp rom eteria com Sheld on, o filho m aior d e Perrin, qu e era o melhor amigo d o pai d e Kristen. Porm , ou tras vezes j tinham corrid o ru mores; para dizer a verdade, muitssimas vezes, pois Kristen j tinha vivido dezenove invernos, e durante os ltim os qu atro anos, qu ase tod os os homens ap tos qu e viviam ao red or d o fiord e a tinham pedido para esposa. Agora ela boiava de costas, e podia ver as pontas dos dedos de seus ps, a superfcie rosada d e su as coxas, os seios ergu id os (que Loki a levasse, na verd ad e estava p ed ind o qu e a p ossu ssem !). Dirk no p d e su p ortar mais temp o. N a u rgncia, p raticamente arrancou as rou pas d o corpo. Kristen ou viu o golp e na gu a e olhou na d ireo em qu e, segu nd o su p u nha, tinha su ced id o algo; m as no viu nad a. Com movim entos rp id os d escreveu um crcu lo com p leto, mas o lago d e gu as m ornas estava vazio, salvo ela m esm a, e as nicas ond u laes na gua eram as que ela provocava. De todo modo, comeou a nadar para a beirada onde tinha deixado sua tnica, bem com o a nica arma qu e levava consigo, a ad aga d e em p u nhad u ra cravejad a, u tilizad a m ais como enfeite que como proteo. Tinha sid o u ma tonta p or vir sozinha, em lu gar d e esp erar qu e a acom p anhasse u m d e seu s irm os. Mas eles estavam atarefad os p rep arand o a grand e nave viking d o p ai, a m esm a na qu al Selig p artiria para o leste na sem ana segu inte; e o d ia era d eliciosam ente m orno d ep ois d e u ma p rim avera fresca e u m inverno excep cionalm ente frio. Ela no tinha p od id o resistir tentao. Tinha-lhe p arecid o fascinante fazer o qu e nu nca tinha feito antes, e efetivamente lhe encantava a aventu ra. Mas tod as su as aventu ras anteriores tinham sid o comp artilhad as p or ou tros. E talvez no tivesse sid o m u ito sensato d e su a parte d esp ir-se p or com p leto, aind a qu e no m omento qu e o fez lhe tinha parecid o u m a atitu d e d eliciosamente p erversa e tem erria. Kristen era au d az. Se lamentava sua prpria audcia era sempre como agora, depois de ter-se arriscado. No momento em que os ps de Kristen tocaram o fundo do lago, Dirk se elevou frente a ela, alto e am eaad or. Kristen gem eu intim am ente qu and o viu qu e era Dirk e no ou tro, p ois ele j tinha tentad o u ma vez im p or-lhe su a vontad e. A exp resso d e su a cara era a m esm a qu e tinha visto duas semanas atrs. Era um homem bronzeado de vinte e um anos, a mesma idade que Selig, o irm o m aior d e Kristen. N a realid ad e, tinham sid o grand es am igos. Ela tinha acred itad o qu e Dirk era tam bm seu amigo, at o d ia em que a atacou no estbu lo. Ele j no era o m enino com qu em Kristen tinha crescid o, cavalgad o, caad o, e nad ad o nesse mesm o lago. Se o via to belo como sempre, com seus cabelos dourado escuro e os olhos castanhos. Mas no era o mesmo Dirk a qu em ela conhecia, e a jovem temia qu e o qu e tinha su ced id o no estbu lo o outro d ia, rep etisse-se no lago. Kristen, no deveria vir aqui. A voz d e Dirk era grave, qu ase sp era. Os olhos d e Dirk se viram atrad os p elas gotas d e gu a qu e brilhavam como d iam antes sobre as pestanas d a m oa. Outras gotas corriam sobre as altas mas e o nariz p equ eno e reto. A lngu a d e Kristen emergiu p ara lam ber a u m id ad e d os lbios cheios, e ele emitiu um gemido. Kristen o ouviu e seus olhos se arregalaram, no alarmados, m as sim colricos. Esses olhos, to p arecid os com os d o pai, u m a mistu ra entre o cu , o m ar e a terra, com m uita lu z d o sol, d e m aneira qu e cobraram u m tom claro, com o d e gu a lum inosa. Agora mesmo os via turquesa, turbulentos, como as ondas espumosas de um mar agitado. Dirk, deixe-me passar. Creio que no. Pense bem. Ela no su biu o tom d e su a voz; no precisava. Su a f ria era evid ente em cad a trao d e seu rosto. Mas Dirk estava su bm etid o a u m monstro qu e o d om inava, o m onstro d a sensu alid ad e. 3

H aviam su mid o seu s p ensam entos anteriores a resp eito d a sorte qu e tinha tido em no t-la possudo antes... Ah, Kristen levantou ambas as mos p ara segurar-lhe os om bros nu s, e a su stentou com firmeza quando ela tentou afastar-se. Sabe o qu e m e p rovoca? Tem id ia d e qu e u m hom em p od e p erd er a cabea qu ando deseja uma mulher to formosa como voc? Nos olhos da moa havia uma luz perigosa. Na verdade, perdeste a cabea se acredita que... Ele a beijou bru talmente p ara silenci-la. As mos que lhe prend iam os om bros a p u xaram m ais, e op rim iram os seios ju venis e red ond os contra o p eito d o hom em . Kristen se sentiu su focad a. A boca d e Dirk a op rimia d olorosam ente e ela d etestava isso, d etestava o contato d e seu corp o to p rxim o. O fato d e qu e tivessem estatu ra to p arecid a d eterm inava qu e su a virilid ad e tocasse diretamente o portal que procurava, e isso era o que ela detestava mais, porque no era to ignorante d as relaes entre u m hom em e u m a m u lher, e d o qu e su ced ia qu and o faziam am or. Su a m e, Brenna, tinha-lhe exp licad o m uito temp o atrs tod os os asp ectos d o am or; mas no podia dar-se a esse homem para isto, sobretudo quando ela sentia unicamente repugnncia. Am ald ioou o vigor d o moo enqu anto se d ebatia para afast-lo. Ad m irava a fora e a coragem nu m hom em, m as no qu and o os u tilizavam contra ela. Para Dirk no seria d ifcil encontrar a entrad a e arrebatar-lhe su a inocncia. Se o fizesse, ela o m ataria, p ois isso era algo qu e ele no tinha d ireito d e tom ar. A ela lhe corresp ond ia d -lo, e o faria d e boa vontad e qu and o encontrasse o hom em a qu em quisesse entregar-se. Mas nu nca seria assim , e Dirk Gerhardsen nunca seria esse homem. Segurou entre os dentes o lbio inferior de Dirk e mordeu com fora, e ao m esm o tem p o afu nd ou as u nhas no p eito d o jovem. Acentu ou a p resso sobre o lbio at que ele retirou as mos; depois, obrigou-lhe a deslocar-se para o lado, at que os dois trocaram lugares. Ele p od eria t-la golp ead o e d esse mod o ela o teria soltad o mas p orem, Kristen lhe tinha rasgad o com p letam ente o lbio, e era ind u bitvel qu e ele o sou besse. N o entanto, ela d ecid iu no correr riscos e manteve ap ertad os os d entes at qu e nu m gesto inesp erad o p ara ela ap oiou os p s sobre o ventre d e Dirk. Kristen soltou o lbio d e Dirk no m esmo m om ento em qu e u tilizou com o p onto d e ap oio o estm ago d o jovem, e cobrand o imp u lso se lanou p ara a orla, e em p u rrou Dirk p ara as gu as m ais p rofu nd as. Quand o ele caiu , Kristen d isp s d e tem po su ficiente p ara sair d a gu a e agarrar fortem ente a ad aga at qu e ele chegasse. Mas Dirk no tentou nad a. Uma olhad a para a arma que ela sustentava o fez deter-se. Tem tantas armad ilhas com o a filha d e Loki! exp lod iu Dirk enqu anto limp ava a sangue dos lbios, e os olhos castanhos a olhavam com fria. Dirk, no me compare com os seus deuses. Minha me me educou como crist. N o me importa em que Deus cr replicou Dirk Kristen, deixa a faca. Ela mexeu a cabea. Se parecia serena, era p orqu e tinha u ma arm a na m o. E por Od n, era u m esp etcu lo grand ioso, d e p ali, com p letam ente nu a, seu corp o relu zente d a gu a, os seios como que d esafiand o em su a plenitu d e, o ventre su ave e liso sobre a mata d e belo d ou rad o entre as p ernas. E o d esafiava, d esafiava-o em realizar o m ais nfim o m ovim ento p ara ap roxim ar-se; sustentava a faca como se soubesse como tinha que manej-la. Creio qu e a sua me a ensinou m ais d o qu e am ar ao seu Deus. na voz d e Dirk tinha ironia. o seu p ai e os seu s irmos jam ais a teriam ensinad o a m anejar este brinqu ed o, nem aceitad o qu e ap rend esse, p orqu e isso im p licaria m enosp rezar a p roteo qu e eles lhe d isp ensam. A d am a Brenna ensinou as su as armad ilhas celtas, no verd ad e? Dep ois d e tod os estes anos

d eve ter ap rend id o qu e su a habilid ad e celta no p od e com p arar-se com as d e u m viking. Kristen, que mais te ensinou? Conheo o mod o d e u sar tod as as armas, salvo o m achado, pois um instrumento muito torpe que no exige habilidade contestou ela com orgulho. Torp e s p orqu e carece d a fora necessria p ara m anej-lo replicou ele com gesto bruto e o que diria seu pai se o soubesse? Estou seguro de que voc e sua me seriam castigadas com o chicote. Ser voc que o dir? desafiou-o Kristen. Ele a olhou hostil. Porem, no d iria nad a ao p ai, se o fizesse teria qu e exp licar com o tinha chegad o a sab-lo. O sorriso nos lbios d a m oa lhe ind icou qu e ela sabia o qu e o d etinha. E a recordao de Garrick H aard rad , qu e era m ais alto qu inze centm etros qu e ele e p ossu a u m corp o excelente, inclu sive nu m hom em d e qu arenta e seis anos, esfriou p arte d o ard or d e Dirk, m as no todo. Seus olhos castanhos exploraram os de Kristen. Kristen, que defeitos v em mim? Por que no me quer? A p ergu nta a su rp reend eu , p ois tinha sid o formu lad a com acento d e confu so, baixinho. Estava to nu quanto ela, ereto na totalid ad e d e seu orgu lho mascu lino, e ela p asseou vacilante os olhos sobre o corp o alongad o. N o lhe inqu ietou o qu e consegu iu ver, p ois tinha observad o hom ens ad u ltos nu s o d ia em qu e su a melhor am iga, Tyra, tinha d eslizad o na casa d e banhos d o tio, e se escond id o p or trs d o barril d e gu a p ara observar vrios d e seu s p rim os enqu anto se banhavam. Mas isso tinha sid o h mais d e d ez anos atrs, e tinha ou tra d iferena entre aqu ela ocasio e esta: nu nca tinha visto o instru m ento d e p razer d e um hom em to orgu lhoso e ereto como o estava agora o de Dirk. Kristen contestou a verdade, pelo menos at onde ela tinha conscincia do assunto. Dirk, no se trata d os seu s d efeitos. Tem u m corp o excelente e agrad vel olh-lo. Seu pai dono de terras frteis e voc o herdeiro. Para uma mulher seria grato ter-lo por esposo. N o m encionou qu e Tyra estava d isp osta a fazer u m pacto com os d eu ses p ara ter Dirk, e qu e p or essa razo Kristen no estava d isp osta a t-lo em conta. Tyra estava ap aixonad a p or esse hom em nos ltim os cinco anos, mas ele no sabia. E Kristen tinha ju rad o qu e nu nca d iria a ningum o segredo de sua amiga, e sobretudo que no o revelaria a Dirk. Dirk Gerhardsen, simplesmente no para mim. concluiu com acento firme. Por qu ? Voc no consegue fazer com que meu corao se acelere. Ele a olhou incrdulo e perguntou: O que tem isso a ver com o casamento? Tudo, disse-se ela. E a Dirk: sinto mu ito, Dirk. N o o quero p ara m arid o. J lhe disse. verd ad e qu e se casar com Sheld on? Kristen p od ia m entir e utilizar essa d escu lp a para sair do aperto, mas no lhe agradava enganar s para facilitar as coisas. Sheld on como u m irmo p ara mim . Tive-o em conta, p orqu e meu s p ais qu erem qu e o d espose, m as tambm o recu sarei e ele se sentir su p er feliz, pensou a jovem , p ois m e v tambm como uma irm, e se sente to incomodado como eu ante a idia da unio. Kristen, ters qu e escolher algu m. Tod os os hom ens qu e vivem ao red or d o fiord e pediram sua mo em diferentes ocasies. Deveria ter casado h muito tempo. N o era u m tema agrad vel para Kristen, p ois conhecia su a situ ao m elhor d o qu e ningu m, e no d esejava contrair m atrimonio com nenhu m d os homens qu e viviam nas orlas d o rio. Ansiava p or u m am or com o o d e seu s p ais, m as sabia qu e ced o ou tard e teria qu e se arru mar 5

com menos d o que isso. Tinha postergad o o assu nto p or vrios anos, e recu sad o tod os seu s pretendentes. Seu s p ais tinham p ermitid o isso p orque a amavam. Mas no p od ia continu ar ind efinid am ente na m esm a situ ao. Encolerizou -se com Dirk, p orqu e lhe record ava su a d ifcil situao, a que tinha mantido sempre presente em seu esprito durante o ltimo ano. Dirk, qu em eu escolho no assunto qu e lhe interesse, p orqu e no ser voc. Ocu p e-se de encontrar uma outra, e por favor, no volte a molestar-me. Kristen, p od eria tom -la e obrig-la a aceitar o casamento lhe ad vertiu baixinho . Como recu sou tantos oferecim entos, seu p ai bem que p od eria aceitar-me d ep ois qu e eu arru ne suas possibilidades com outro. Assim se fez em situaes anteriores. Era u ma p ossibilid ad e. Porm , antes d e mais nad a, seu p ai o castigaria qu ase at m at-lo. Mas se d ep ois Dirk aind a vivesse, era provvel qu e ela tivesse qu e o aceitar. Teria qu e consid erar o fato de que ela j no seria donzela. Kristen o olhou com o cenho franzido. Se m eu p ai no o matasse, o faria eu . N o seja tonto, Dirk. Jam ais p erd oaria u m a armadilha to suja. Mas seria minha. Estou dizendo que o mataria! Creio qu e no d isse ele com tanta confiana qu e ela se inqu ietou creio qu e o risco valeria a pena. Os olhos d e Dirk se fixaram nos seios d a m oa ao d izer isso. Kristen end u receu o corp o. N u nca tivesse falad o com ele. Teria sid o m elhor qu e m ontasse em Tord en e se afastasse a galop e com o corcel, em lugar de agarrar a adaga para enfrent-lo. Ento, tente agora, malditos sejam os seus olhos, e eu o matarei no ato! explodiu. Dirk olhou d e novo para a arm a e viu qu e ela a m ovia d e tal mod o qu e sem d vid a lhe encontraria o corpo antes que ele pudesse afastar-se. Se pelo menos ela no fosse to alta como ele, e no tivesse a fora conforme a su a estatu ra... Su a prp ria clera se avivou, mas d esta vez se concentrava na m e d a m oa, que tinha com etid o lou cu ra d e ensinar a su a filha as artes d e guerreiro. Ele rosnou: Kristen, no ter sempre esse brinquedo na mo ela elevou ainda mais o queixo. um tolo em advertir-me. Agora me ocuparei de que nunca me surpreenda sozinha. Ele se limitou a replicar: Em tal caso, fecha bem a su a p orta qu and o for d ormir, p orqu e m u ito ced o arru m arei u m modo de possuir-la. Kristen no se d ignou resp ond er tal am eaa e se inclinou p ara recolher as rou p as que tinha aos seu s ps e jog-las aos ombros. Sem afastar seus olhos d e Dirk, estend eu a mo p ara atrs p rocu rand o as rd eas d e tord en e retroced eu com o cavalo. Qu and o estava a vrios m etros d e d istncia, agarrou as crinas d e tord en, e montou; sem p erd er u m instante, fincou os calcanhares nos flancos d o anim al. Ou viu as irritad as m ald ies d e Dirk, m as no p restou ateno; s lhe interessava vestir su as rou p as sem d im inu ir a velocid ad e d e m archa d e seu cavalo, antes d e chegar ao povoad o d e H aard rad , ond e algu m p od eria v-la. N u nca p od eria exp licar a situ ao, e se dissesse a verd ad e im p oriam restries severas a su a liberd ad e, e Dirk Gerhard sen se veria em graves dificuldades. Se no fosse p or essas restries teria confessad o o suced id o, mas ap reciava d em asiad o su a liberd ad e. Tal como estavam as coisas, o p ai j se preocu p ava bastante p or ela. N o su ced ia o

m esm o com a m e, p ois Brenna a tinha ensinad o a proteger-se bem d u rante os veres em qu e o pai navegava para vender mercadorias, e levava com ele os irmos da jovem. Brenna tinha ensinad o em segred o a Kristen tu d o o que ela tinha ap rend id o d e seu prp rio p ai: a habilid ad e e a ast cia necessria p ara m anejar u ma arm a contra u m inimigo mais p od eroso; a astcia porque como Kristen era quinze centmetros mais alta que sua me, e sua fora era maior qu e a d a m aioria d as m u lheres, d e qu alqu er m od o carecia d o valor d e u m hom em . Kristen estava orgu lhosa d e su a cap acid ad e p ara proteger-se m as esta era a p rim eira vez qu e tinha p recisad o p r em p rova su a habilid ad e, p ois no p od ia u sar arm as s claras contra u m homem , caso contrrio seu p ai se irritaria se sou besse o qu e su a m e tinha ensinad o. De tod o m od o no d esejava u sar armas, pois se sentia orgulhosa de sua feminilidade. A fam lia amava, cu id ava e p rotegia Kristen. Alm d o irmo Selig, d ois anos m ais velho qu e ela, havia Eric, qu e j tinha com p letad o d ezesseis, e Thorall d e qu atorze, am bos eram qu ase to altos com o o form id vel p ai d e tod os. Tam bm tinha u m p rim o cham ad o Athol, alguns m eses m ais velho d o qu e Selig, e m uitos p rimos em segu nd os e terceiro grau p or via p aterna. Tod os eram hom ens qu e lu tariam at a morte se lhe infringia o m ais m nim o insu lto. N o, estava bem p rotegid a e no precisava d em onstrar su a coragem , a d iferena d o qu e tinha su ced id o a su a m e quando tinha a idade de Kristen. Se p u d esse navegar com Selig e seu s am igos na semana segu inte aos centros comerciais d o leste, no p recisaria p reocu p ar-se novamente com Dirk, p elo m enos at o regresso, p ara fins d o vero. E a essa altura das coisas era muito provvel que ele tivesse encontrado outra mulher, e no d esejasse m olest-la ou tra vez. Por azar, j tinha p ed id o p ara p articip ar nessa viagem com ercial, e tinham negad o. J era um a m u lher feita e d ireita e no p od ia viajar com tantos jovens, aind a qu e fosse nu m a d as em barcaes d e seu p ai, nu m barco qu e estava ao com and o d e Selig. Se Garrick no ia, tambm ela no viajaria; e, assim estavam as coisas. N em sequ er o tinha com ovid o com a observao form u lad a em brincad eira d e qu e ela podia conhecer um outro prncipe mercador como ele em Birka ou Hedeby, e voltar para casa com u m marid o. Se ele no p od ia estar ali p ara cu id -la, com o tinha feito s trs vezes que p ermitiu que Kristen e sua me o acompanhassem, por Od n que ficaria em casa! Garrick no tinha navegad o nos ltim os oito anos, e p referia p assar os calorosos m eses d e vero com Brenna; j tinha bastante id ad e, e seu am igo Perrn, ou Selig se encarregavam d e comandar o barco. Os pais de Kristen iriam sozinhos para o norte e no regressariam at o final do vero. Caavam e exp loravam ju ntos, e faziam am or, e Kristen sonhava em chegar a ter u m a relao p arecid a com a d eles. Mas, ond e estava u m homem com o Garrick, qu e p od ia m ostrar-se gentil com as p essoas a qu em amava, m as ao mesmo temp o ser to p erigoso e ameaad or com seu s inim igos, o homem qu e p u d esse acelerar as batid as d e seu corao, com o lhe su ced ia a Brenna s de olh-lo? Kristen su sp irou e caminhou em d ireo a seu lar. N a regio no havia m u itos homens valiosos. Tinham u ns p ou cos ind ivd u os gentis, m as no m u itos, aind a qu e era bastante consid ervel o n m ero d os qu e p od iam ser, e eram p erigosos. As regies setentrionais geravam u m conju nto d e hom ens ru d es, exemp lares excelentes, m as ningu m qu e com ovesse aind a seu jovem corao. Se p elo m enos ela pu d esse navegar p ara o leste com Selig... Aqu i ou l segu ram ente encontraria o hom em qu e lhe estava d estinad o, talvez u m mercad or ou u m m arinheiro com o seu p ai, talvez u m d inam arqu s, ou u m su eco, ou inclu sive u m noru egu s d o sul. Todos comerciavam nos grandes centros mercantis do leste. Somente precisava encontr-lo.

Capitulo 2 Kristen esperou no lugar reservado cozinha que sua me descesse do andar de cima. Selig p artiria p ela manh no qu e em ou tras regies d o mu nd o p od ia d enominar-se o alvorecer, m as como nessas latitudes o sol se punha durante algumas horas por noite, no podia cham-la assim. Inclu ind o Selig, havia u m a trip u lao d e trinta e qu atro homens. Uns p ou cos eram prim os, m as a m aioria estava formad a p or am igos, tod os am antes d o mar. A carga seria formad a p elas p eles qu e cad a hom em qu isesse vend er e p or ou tros artigos valiosos qu e tinham acu m uland o d u rante os escu ros m eses d e inverno. A famlia d e Kristen tinha reu nid o cinqenta e cinco p eles durante este inverno, entre elas d u as valiosas p eles d e urso p olar branco, qu e atingiam u m elevado preo no leste. Seria u ma viagem proveitosa p ara tod os, e Kristen p recisava p rovar p elo m enos u m a vez, tratand o d e qu e a inclussem . Selig tinha d ito qu e no se op u nha; aind a qu e, p ara ele era d ifcil negar-lhe algu ma coisa. Com o o p ai a tinha recu sad o trs vezes d u rante a ltim a sem ana, su a me era agora a nica possibilidade de que ele mudasse de atitude. Os servos estavam prep arand o a com id a d a tard e. Eram tod os estrangeiros, e tinham sid o cap tu rad os nas incu rses vikings s terras merid ionais. Os qu e serviam famlia H aard rad eram tod os com p rad os, p ois Garrick no tinha realizad o incu rses d esd e sua ju ventu d e, e tam bm no o tinha feito Selig d ep ois qu e comearam a navegar p or conta d e seu pai. Era u m tem a qu e s vezes p rovocava d iscu sses entre os p ais d e Kristen, p ois su a m e tinha sid o escrava, cap tu rad a p elo p ai d e Garrick e entregu e a Garrick l p elo ano 851. claro qu e Brenna, com seu feroz orgu lho, nu nca reconhecia qu e Garrick tinha sid o seu d ono, e algu ns d os relatos qu e cad a u m narrava do outro aludiam s amargas lutas temperadas pelo amor que agora compartilhavam. Kristen no p od ia im aginar seu s p ais brigand o, como tinha sid o o caso antes. Aind a havia d iscusses ocasionais entre eles, e s vezes Garrick cavalgava p ara o norte p ara acalm ar-se u m p ou co. Mas qu and o regressava, am bos se encerravam d u rante horas em seu d ormitrio, e qu and o no fim saa, nenhu m d eles p od ia record ar p orqu e tinham brigad o. Tod as as d iscu sses, grand es e p equ enas, acabavam no d orm itrio, o qu e era m otivo d e d iverso e brincad eiras p ara o resto d a famlia. Irritad a p ela esp era, Kristen brigava com Aileen reclamand o d e algu m as d as nozes d oces qu e a cozinheira juntava ao p o qu e estava p rep arand o. Kristen tratava d e sed u zi-la u tilizand o a lngu a galica d e Aileen, u m mtod o que geralm ente servia para su avizar a m u lher. Graas aos criados que vinham de tantos lugares diferentes, Kristen tinha aprendido diversas lnguas, e podia fal-las todas como um nativo. Tinha uma mente ativa sempre ansiosa a aprender. Qu erid a, d eixa Aileen em p az, antes qu e o po d e nozes, qu e o favorito d o seu p ai, converta-se num po comum e simples. Com expresso culpada, Kristen engoliu a ltima das nozes que estava mastigando antes de voltar-se para sua me. Achei qu e nu nca chegaria. Qu e falou m eu p ai p ara conseguir qu e a levasse assim ao andar de cima? Brenna enru besceu , e rod eand o com u m brao a cintu ra d e su a filha a levou sala, qu e estava vazia, porque todos os homens se encontravam no fiorde carregando o barco. necessrio que fale dessas coisas na frente dos criados? O que eu disse? Todos viram como a tomava e ... N o importa. Brenna sorriu. e eu no lhe falei nada. 8

Kristen se sentiu d ecep cionad a, p ois tinha abrigad o esp erana d e escu tar d e su a m e u m a confisso realm ente p erversa; ela sem pre se m anifestava m u ito franca em tod os os assu ntos. Ao perceber a decepo de sua filha, Brenna se ps a rir. Querida, no precisei falar-lhe nada. Limitei-me a acariciar-lhe o p escoo. Sabes? Garrick tem um lugar muito sensvel no pescoo. E isso o faz to sensual? Muito sensual. Ento, provocaste-o. Envergonhe-se, me! caoou Kristen. Envergonhar-m e? Qu and o acabo d e p assar u ma hora mu ito agrad vel com seu p ai no meio do dia, e ele est to ansioso de ir ao porto? s vezes uma mulher tem que tomar as aes em suas prprias mos quando o marido est atarefado. Kristen emitiu um som muito parecido a uma risadinha. E no se ops que o afastasse da grata tarefa de ver como carregam o barco? O que lhe parece? Kristen sorriu, muito consciente de que ele de modo algum se opunha a essa distrao. Su a me no se p arecia com as ou tras mes, e tam bm no atuava como elas. Alm d os cabelos mu ito negros, p rp rios d e su a linhagem celta, e d os clid os olhos cinza, p arecia d emasiad o jovem p ara ter filhos ad u ltos. Aind a qu e tivesse qu ase qu arenta anos, p arecia bem mais jovem. Brenna H aard rad era u ma m ulher m u ito formosa, e Kristen se sentia su m am ente afortunad a p orqu e tinha herd ad o os traos d e su a m e, enqu anto, su a estatura, os cabelos loiros e os olhos provinham s do pai. Em todo caso, podia agradecer a Deus no ser to alta como seu pai e seu s irm os. Brenna com freq ncia tinha agrad ecid o isso, aind a qu e ali no norte, a alta estatu ra d e Kristen no era u m p roblem a qu e p od eria ter sid o em ou tro lu gar, em vista d e qu e os noruegueses eram to altos como ela ou ainda mais. No entanto, esse trao na regio de origem de Brenna teria sido uma evidente desvantagem, pois Kristen teria sido to alta como alguns homens, mas mais do que a maioria. Sup onho qu e no m e esp eravas s p ara fazer-me p ergu ntas imp ertinentes d isse Brenna. Kristen olhou para seus ps. Confiava qu e p od eria falar com meu p ai, agora qu e est d e to bom hu mor, p ara ped irlhe... Se p od e embarcar com seu irmo? Brenna term inou a frase p ara ela e meneou a cabea Kristen, por que to importante essa viagem? Devo encontrar um marido. Acabava de explicar o que no podia dizer com tanta franqueza a seu prprio pai. E no pode achar um aqui em casa? Kristen contemplou os afetuosos olhos cinza. Me aqui no h nenhum a quem eu ame, no do modo que voc ama meu pai. E considerou todos os homens que conheceu? Sim. Quer dizer que no pode aceitar Sheldon? Kristen no desejava informar sua deciso a seus pais, mas assentiu. Amo-o, mas como amo a meus irmos. Ento, o que quer desposar um estrangeiro? Voc desposou um estrangeiro, me. 9

Mas seu p ai e eu nos conhecemos m u ito tem p o antes qu e finalmente reconhecem os nosso amor e nos unssemos. Creio que no precisarei de tanto tempo para dar-me conta de que estou apaixonada. Brenna suspirou. Sim, saiba qu e eu m esm a no tinha qu and o conheci seu p ai. Mu ito bem , qu erid a, falarei esta noite com Garrick, mas no abrigues esperana de que ele mude de idia. Penso o mesmo que ele, pois no desejo que viaje com seu irmo. Mas me ... Deixe-m e term inar. Se Selig regressar a tem p o, creio qu e p od erem os convencer teu p ai de que a leve ao sul para procurar um marido. E se o vero estiver terminando quando ele voltar? Ento ter qu e esp erar at a prim avera. Se d evo p erd er-la em favor d e u m hom em qu e vive m ais ao su l, p refiro esperar at a p rim avera ... A no ser qu e voc esteja ansiosa p ara ter u m homem. Kristen mexeu a cabea. Isso no era p recisamente o qu e tinha p ensad o. Desejava viajar, afastar-se da ameaa representada por Dirk, mas tambm no podia falar sobre isso com sua me. Brenna sorriu para sua filha, pois Kristen no percebia quo desejvel era. Querid a, creia-me, su a id ad e no im p ortar. Lu taro p or voc qu and o sou berem qu e est procurando marido, exatamente como fizeram aqui. Outro ano no modificar a situao. Kristen no insistiu, sentou-se frente porta aberta qu e perm itia a entrad a d a brisa morna e a lu z d o d ia. A grand e casa d e p ed ra construd a pelo bisav no tinha janelas, p ara evitar a entrad a d o frio cru el d o inverno. Kristen estava aju d and o Brenna a confeccionar u m a grand e tapearia, pois a me carecia de pacincia para faz-lo sozinha. Obedecendo a um impulso Kristen perguntou: Que farias, me, se quisesse navegar nesse barco? Brenna se ps a rir, acreditando que o assunto j estava acabado. Embarcaria as escond id as e m e escond eria no lu gar ond e d ep ositam a carga; ali permaneceria um dia ou dois, at que estivesse longe daqui. Kristen a olhou, incrdula. Faria isso de verdade? N o, querida, estou caoando. Por que desejaria navegar sem seu pai?

Capitulo 3 A semente estava p lantad a e Kristen no p od ia afastar seu p ensam ento d o assu nto. Su a me tinha caoado a respeito da possibilidade de embarcar sorrateiramente, mas no que havia dito tinha u m p equ eno gro p ara germinar, e era im p ossvel ignor-lo. Brenna tinha au d cia su ficiente p ara essa aventu ra, p ois antes tinha p rotagonizad o ep isd ios m ais temerrios. Por acaso no tinha p ercorrid o o fiord e no mais cru el d o inverno p ara regressar a Garrick d ep ois que a rou baram , antes d e casar-se? Kristen p od ia ser igu alm ente temerria. Pod ia conservar su a liberd ad e e evitar Dirk ao m esm o tem po, e isso seria u m a aventu ra. O qu e excitava era p recisamente o p ensamento da aventura. A id ia tinha u m s p roblem a. Tinham lhe p roibid o d e ir, e quand o regressasse enfrentaria u m a situ ao infernal. Mas em seu entu siasmo, Kristen recu sou p ensar nisso, e tambm no p erm itiu qu e Tyra se d etivesse no tem a qu and o sou be o qu e ela p rop u nha fazer. Tyra se 10

su rp reend eu , mas em tod o caso, tinha p erd id o seu gosto p ela aventu ra qu and o m al saiu d a meninice. Mas esse no era o caso de Kristen. As jovens estavam no and ar d e cima, na casa d e Kristen; era o nico lu gar qu e p ermitia separar-se d a festa d e d esp ed id a qu e se celebrava l em baixo. Essa noite a trip u lao d ormiria na sala. Tyra tinha id o com seu p ai p ara d esp ed ir-se d e seu irm o Thorolf, p ois ele tinha estad o ali nos ltimos d ias p ara ajud ar nos p rep arativos. Kristen se alegrava d e qu e ele fosse m em bro d a tripu lao, p ois eram am igos ntimos. Inclu sive tinha tentad o ensinar a Thorolf algu m as d as lngu as qu e ela tinha aprend id o qu and o am bos eram m ais jovens, aind a qu e tivesse trop ead o com o inconveniente de que o jovem no era um aluno muito disposto. Thorolf provavelmente era o nico qu e d efend eria Kristen qu and o Selig e seu s trs p rim os, qu e tam bm eram m embros d a tripulao, comeassem a reaprend-la por sua temeridade. Certam ente, Selig se irritaria, e o m esm o p od eria d izer-se d os p rimos Olaf, H akon, e Ohthere, o mais velho dos trs. Mas se estivessem bem longe de terra quando ela fosse descoberta, e no hou vesse p ossibilid ad es d e d evolv-la, tod os se acalm ariam d ep ois d e d escarregar sua clera sobre ela. N o m xim o a xingariam , p ois ningu m se atreveria a pr-lhe a mo em cim a; sabiam que no era uma moa disposta a suportar os golpes sem fazer o possvel para devolv-los. Por qu e, Kristen? p ergu ntou Tyra qu and o sou be d os seu s p lanos Su a me sofrer. Seu p ai sem d vid a se encarregar d e.... fez u m a p au sa e se estremeceu . Temo p ensar no qu e far. Kristen sorriu jovem de corpo mais mido. N o far nad a at qu e eu regresse. E m inha me nu nca chora. N o se p reocu p ar p or m im se voc exp licar ond e estou . Su sp eitar d o qu e fiz qu and o no p u d er m e achar, mas se inquietar enquanto no souber onde estou. Por isso confiei em voc. Oxal tivesse confiado em outra pessoa! Seu pai se enfurecer. Mas no contigo, Tyra. E d eve p rometer-m e qu e d ir am anh qu e p arti com Selig, antes que comecem a inquietar-se. O farei, Kristen, m as aind a no entend o p or qu e d eseja d esafi-los. Antes nu nca quis navegar com seu irmo. Ora, qu is faz-lo, m as nu nca contemp lei a p ossibilid ad e d e p ed i-lo. E com resp eito razo, ad virto-a qu e esta m inha ltim a p ossibilid ad e d e navegar com Selig. No p rxim o ano m eu p ai m e levar ao su l p ara encontrar u m m arid o... Se no encontrar u m eu m esm a em H edeby agregou com um sorriso. Falava srio qu and o d isse qu e procu raria marid o longe d aqu i? perguntou assom brad a Tyra. Acreditou que eu caoava? Claro que sim. Significaria viver longe daqui, longe de seus pais. N o importa com quem me case, sempre terei que sair deste lugar. Mas se casasse com Sheldon, viveria perto de seu lar. Mas Tyra, no estaria profu nd am ente ap aixonad a. Preferiria estar m uito ap aixonad a aind a qu e vivesse no longnqu o leste. Mas esqu ece qu e m eu p ai d ono d e d ois grand es barcos e de outro menor. Acredita que no me visitaro, no importa quo longe esteja? Sim, lgico, iro v-la. Tinha esquecido isso. Bem . De m aneira que no tente me fazer mu d ar d e id ia, pois no consegu ir. Desejo p assar m aravilhosamente bem, e no m e p reocu p arei com as conseq ncias at qu e regresse. N o sabe qu e lugares to interessantes so as cid ad es com erciais, p ois nu nca foi visit-las. Eu era pequena quando estive nelas, e me interessavam unicamente as mercadorias que se ofereciam, no 11

os hom ens. Mas a esses lu gares vo hom ens d e tod os os lu gares d o mu nd o. Encontrarei o hom em a quem amar, e o trarei para casa comigo, e isso acalmar a clera de meu pai. Se voc diz observou Tyra com ceticismo. Efetivam ente. Agora, vamos com eles, p ois caso contrrio comero os m elhores p edaos de carne. Regressaram sala ru id osa, e ofereceram u ma grata viso aos hom ens tu rbu lentos. Tyra, p equ ena e d elicad a, mal chegava altu ra d o om bro d e Kristen; e Kristen era u m a moa excep cionalm ente form osa, com su a t nica d e sed a azu l qu e d issimu lava m al o corp o grand e, d e curvas generosas, com os pesados braceletes de ouro enfeitando os braos nus. Sheld on palm eou o traseiro d e Kristen qu and o ela p assou perto e a jovem se voltou p ara m ostrar a lngu a. O hom em a segu iu p ara castigar seu atrevimento, m as ela o evitou . Kristen d esejava qu e Sheld on tambm p artisse no barco, mas ele e seu s irmos estavam aju d and o seu p ai, Perrn, a agregar algumas habitaes casa que habitavam, e ademais cuidavam das colheitas. Seu p rim o Ohthere a reteve e a agarrou p ela cintura p ara levant-la no ar e d epois a baixou para dar-lhe um beijo mido. Menina, isso foi para atrair a sorte disse com voz alcoolizada. Kristen riu . Ele fazia qu esto d e cham -la d e m enina aind a qu e j no o fosse, s p orqu e tinha d ez anos a m ais. Seu p ai era u m d os tios avs d e Kristen. Ele e seu s irm os viviam com H u gh, tios d e Kristen. Seu p rim o irmo Athol no p artiria na exp ed io, p ois era o nico filho d e Hugh, e o tio fazia questo de mant-lo em sua casa. Precisa de sorte para comerciar no leste? perguntou ela a Ohthere. Um viking sempre precisa de sorte quando navega, no importa aonde v. Piscou-lhe u m olho d ep ois d e com u nicar essa informao. Kristen mexeu a cabea. J tinha bebid o bastante, e a noite era jovem . Teria os olhos avermelhad os qu and o em p u nhasse os rem os, pela manh. E ela o compadeceria enquanto esperava em seu refgio, entre a carga do barco. Deixa-a, Ohthere, antes que morra de fome gritou algum. Ohthere obed eceu ind icao, m as antes tam bm ele d escarregou u m a p alm ad a sobre o traseiro d a jovem. Kristen lhe d irigiu u ma careta, e d ep ois segu iu cam inhand o ao longo d a mesa, ao red or d a qu al estava sentad a su a fam lia. N u nca tinha entend id o por qu e seu traseiro p rovocava tantas p almad as, mas d ep ois d e cad a banqu ete term inava com hem atomas qu e d u rava a semana inteira. De todos os modos, no lhe importava, porque o faziam com bom humor. Rod eou a mesa, mas no p assou d o lu gar qu e ocu p ava seu p ai p orqu e ele estend eu os braos e a sentou sobre seus joelhos. Kris, ests brava comigo? A olhava com o cenho franzid o, m as em realid ad e era u m gesto d e inqu ietu d e. A m e j tinha falad o com ele, e novamente tinha recebid o u m a rejeio; no d esejava qu e a jovem fosse no barco. Os olhos claros se fixaram nos olhos d a m esm a cor e ela sorriu , e rod eou com os braos o pescoo do pai. Fiquei alguma vez brava contigo? Muitas vezes, segundo posso recordar, e sempre foi quando no te saas com a tua. Kristen se largou a rir. Essas vezes no contam. Compreendes por que no podes ir com Selig? perguntou amavelmente o pai. Sim, sei por que no queres que eu v. suspirou. s vezes desejaria ser teu filho varo. ao ou vir isto, o hom em jogou atrs a cabea e riu d e boa vontad e. Ela o olhou com irritao. no vejo o que tem isso de divertido. 12

Kris, pareces-te tua me mais do que crs disse ele a metade de sua vida ela fez todo o p ossvel p ara ser varo. E me sinto mu ito agrad ecid o porqu e tenho u m a filha, e to form osa como tu. Ento, me perdoarias se eu... Se fizesse algo que tu no aprovasses? Ele a olhou sorridente. Que classe de pergunta essa? Fizeste algo? N o. pelo momento, essa era a verdade. Ento te lim itas a su p or ? Ento sup e qu e te p erd o p raticam ente tu d o... O qu e seja razovel agregou com uma olhada meio severa e meio divertida. Ela se inclinou para diante e o beijou. Te amo m u ito d isse baixinho, e com o resp osta recebeu u m a forte belisco que lhe cortou o ar e a induziu a gritar: Pai! ele a retirou de seus joelhos com uma palmada e a ordem: Consegue um pouco de comer antes que no sobre nada. A voz era sp era, m as a exp resso d em onstrava amor. Kristen ocu p ou seu lugar m esa, entre a me e Selig, que imediatamente apresentou um jarro de licor fumegante. Kris, no estas irritaras, verd ad e? pergu ntou ele N o preciso record ar tu a cara zangada toda viagem. Kristen sorriu ao ver qu e ele se d ispu nha a encher u m p rato, p ois era raro que ele procedesse assim mesa. Selig, me compreendes, verdade? Selig emitiu um muxoxo. Como se tu permitisses que algum te compreendesse... N o, no o perm itiria, d e maneira qu e no o faas. E no m xim o, lam entarei ter qu e me despedir de ti esta noite porque, a dizer verdade, no desejo ver-te partir sem mim pela manh. Envergonha-te, Kristen brigou Brenna se d esejava que ele se sentisse cu lp ad o porque te deixa aqui, conseguiste-o. Tolices Kristen sorriu im p lacvel a Selig, m as d isse a su a me nem sequ er sentirei falta. Selig a olhou , p asm o, qu and o ou viu a exp resso d esse sentimento to p ou co fraterno, e se voltou p ara d izer algo a Athol, sentad o em frente. Kristen su sp irou , p ois Selig aind a no sabia qu o verd ad eiras seriam su as p alavras, aind a qu e talvez as record asse qu and o visse qu e tinha embarcado com o resto da tripulao. Brenna equivocou o sentido do suspiro de Kristen. Realmente lamentas tanto a deciso de teu pai? Me, teria sid o u ma aventu ra interessante antes d e m eu casam ento rep licou sinceramente Kristen Tiveste aventuras antes de casar-te, verdade? Sim, e tambm aventuras perigosas. Mas u m a viagem comercial no p erigosa. E meu p ai d isse qu e sou m u ito p arecid a com ti. Sim, j o ou vi sorriu Brenna e olhe, no se equ ivocou . Fiz tu d o o p ossvel para ser o filho qu e m eu p ai nu nca teve. Mas teu p ai tem trs vares form osos e lhe agrad a su a filha nica. No trates de ser o que s. S desejava a aventura reconheceu Kristen. Ento, continues desejando-a, porque ela chegar a ti quando menos o esperes. Como sucedeu a ti?

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N o lam ento a aventu ra qu e me trou xe aqu i, mas o lam entei ento. E com o tem p o fars tu a viagem , aind a qu e teu p ai aind a no o saiba d isse Brenna num m u rm rio qu and o a casa se tranq ilize, d irei qu e no qu eres Sheld on, e isso o d ecep cionar. Ele e Perrn d esejavam m u ito essa unio. Sento isso, me. N o o sentas, qu erid a. Tod os d esejam qu e sejas feliz, e se no p od es s-lo com Sheld on, assim so as coisas. Encontrar-te-emos um homem a quem possa amar. Se eu no o encontrar p rim eiro, p ensou Kristen enqu anto se inclinava p ara frente para despedir-se com u m beijo d e su a m e e d ep ois d o p ai, com a esperana d e qu e ambos entendessem e perdoassem o que se propunha fazer. Quero-te muito, me.

Capitulo 4 A tormenta denunciou a presena de Kristen; e no foi uma tormenta to grave, pelo menos nesse mom ento. Mas m al a nave comeou a balanar-se sobre as ond as encresp ad as, ela sentiu vontade incontrolvel d e vomitar. Bela m arinheira qu e era ela! Tinha esqu ecid o qu e tinha sucedido d a ltim a vez que navegou . A mnim a agitao d o m ar, e j no p od ia reter o conte d o de seu estmago. Algu m a ou viu vom itar, e abriu a escotilha d o p oro. Dep ois d e d ar u ma olhad a, o m arinheiro fechou a escotilha com u m forte golp e. Kristen nem sequ er sou be qu em era, e no momento no importava, pois o balano do barco era cada vez mais intenso. At esse m omento tinha tid o sorte. Consegu iu d eslizar-se em segred o habitao d e seus irm os, p or trs d o estbu lo, e tom ar u m conju nto d e p rend as d e Thorall, com o fim d e u s-las na viagem ; m as tam bm levou algu mas d e su as p rp rias t nicas, p ara vesti-las qu and o chegassem aos m ercad os. Introd u zir-se no p oro d o barco tinha sid o a p arte m ais fcil, p ois s tinha ficad o u m homem com o gu ard io, e aind a que estivesse sentad o p rxim o d o p oro, o via cabeceand o e ad orm ecid o. Kristen, gil e d estra apesar d e su a altu ra, tinha ap roveitad o a oportu nid ad e. E em seu escond erijo tinha se sentid o bastante cmod a, apesar d a escu rid o que ali reinava. O lu gar estava ocu p ad o p or p ilhas d e su aves p eles qu e perm itiam ocu ltar-se e p rep arar u ma cama agradvel. Assim tinham p assad o d ois d ias. Tinha confiad o qu e d isp oria p elo menos d e u m d ia a mais antes d e revelar su a p resena, pois o alim ento qu e levava d u raria esse tem p o. Mas no suced eu assim . A tormenta a tinha d enu nciad o. E aind a qu e ningu m tivesse id o p rocu r-la, o fariam m ais cedo ou mais tarde. Kristen tinha a sensao d e qu e o terceiro d ia tinha p assad o antes qu e abrissem novam ente a escotilha e a lu z d o d ia entrasse. Preparou -se p ara lu tar, p elo m enos na m ed id a em qu e seu corp o d ebilitad o p erm itisse, o qu e no era m u ito. Aind a se sentia m al, ap esar d a torm enta ter se acalmado. Selig desceu ao poro. Kristen estava no lugar onde tinha cado depois do ltimo vaivm da nave, p raticamente aos p s d e seu irmo. A lu z feria os olhos, e no p od ia levantar a cabea e olhar Selig. A voz de seu irmo, spera por causa da clera, revelou quem era. Kristen, sabes o que fizeste? Sei respondeu ela com voz dbil. N o, no o sabes! 14

Ela p rotegeu os olhos nu m esforo p ara ver a expresso d e seu irm o, m as no consegu iu ver nada. Selig, por favor, ainda no posso suportar a luz. Ele se ps de joelhos ao lado de sua irm, e segurou a grossa jaqueta de pele que ela se tinha p osto sobre a t nica d e cou ro, u m a p ea qu e consegu ia d issimu lar-lhe os p eitos. Com gesto som brio os olhos d e Selig p ercorreram as p erneiras bem assegu rad as e as botas altas d e su ave pele. Kristen se tinha posto um largo cinto, a grande fivela enfeitada com esmeraldas. Onde conseguiste estas coisas? perguntou, referindo-se s roupas. N o so tu as assegurou Kristen Tom ei-as emp restad as d e Thorall, p orqu e su a estatura parecida minha, e... Cala-te, Kristen! rugiu Selig Sabes o que pareces? u m hom em d e tu a trip u lao? aventu rou -se d izer ela, tratand o d e suavizar a clera d e seu irmo. Mas no teve efeito. Tinha os olhos to cinzas como a torm enta qu e acabavam d e enfrentar. Parecia que desejava golpe-la, e que tinha que apelar a todas suas reservas para conter-se. Por que, Kristen? Nunca fizeste nada to absurdo! H vrias razes. j p od ia ver claramente seu irm o, qu e tinha se inclinad o e estava d o m esm o nvel qu e ela, m as evitou o olhar d o jovem qu and o acrescentou u m a razo foi aventu ra. Essa foi s u m a razo. Tam bm tem o fato d e qu e d esejo casar-m e, mas em nossa regio no qu ero ningu m. Abrigava a esp erana d e conhecer m u itos hom ens novos nos grand es mercados. N osso pai te teria levado afirmou ele friamente. J sei. N ossa me me d isse que p od eria faz-lo qu and o regressasses, ou p elo menos na primavera. Mas decidiste que no podias esperar. E isso tudo! estalou os dedos. desafias... Esp era, Selig. Tinha ou tra razo. Teve algum, no d irei o nome, d e m aneira qu e no o perguntes, decidido a forar-me ao casamento e decidido tambm a apoderar-se de mim. Dirk! explodiu Selig. N o d isse nom es, Selig. Mas no p od ia revelar a ningu m atitu d e d este hom em, p orqu e se o fazia nu nca p od eria fazer nad a p or m im m esma. Meu p ai se teria ocu p ad o d ele, mas no o teria m atad o, p orqu e aind a no fez nenhu m d ano. E falar-lhe ou castig-lo... Bem , no creio qu e isso o tivesse convencid o. E teria p erd id o m inha liberd ad e, d e m aneira qu e me p areceu qu e o m ais conveniente era afastar-me u m tem p o, e se d esse mod o p od ia encontrar marid o, tanto melhor. Od n nos aju d e! exclam ou Selig no p od ia esp erar-se melhor raciocnio d e u ma mulher. s inju sto, Selig! Disse qu e a som a d e tod as estas razes foi o qu e me d ecid iu afirm ou Kristen em atitude defensiva. m ais p rovvel qu e o qu e te d ecid iu fosse s a excitao d a aventura, p ois h m od os d e tratar um homem como o que tu descreves, e o sabes bem. Meu pai no o teria matado s porque ele me ameaou. Mas eu o teria feito. Ela o olhou com os olhos semicerrados. O terias matad o s p orqu e me d eseja? Ests d isp osto a matar a tod os os homens qu e me desejem? A todos os que crem que podem ter-te margem de que digas sim ou no. 15

Ela lhe dirigiu um sorriso, consciente de que tinha falado como seu verdadeiro irmo. N esse caso, no h p roblem a. Tu sers tod a a p roteo qu e p reciso nas cid ad es comerciais. Se fosses ali, mas no o fars replicou ele . Voltars para casa. Oh, no, Selig! Os homens no me perdoariam se perdesses tanto tempo nisto. Todos concordaro que deves voltar para casa! Mas, p or qu ? Em qu e os p reju d ica m inha comp anhia? A nica coisa qu e d esejais comerciar. ante a exp resso d e f ria d e Selig, os olhos d e Kristen se abriram p orqu e d e repente concebeu uma idia, e a excitao a dominou. uma expedio viking! N esse mom ento ap areceu H akon, p rim o d e am bos, qu e se tinha assom ad o abertu ra d a escotilha. Disseste, Selig? Thor! Foi uma tolice exclamou o gigante loiro. Idiota! Selig se p s d e p e olhou hostil ao homem m ais jovem . Tu sim d isseste! Antes s suspeitava. Hakon desceu ao poro e olhou nos olhos de Selig. E agora que fars? A devolver a casa para que diga a teu pai? Selig elevou os olhos ao cu. Juro, H akon, qu e s u m verd ad eiro tesou ro d e informao. Com o encantaria nossos inimigos apoderar-se de tua pessoa. Que disse? Selig no se dignou a responder isso, e olhou Kristen, que sorria. N o d ir a nosso p ai a verd ad e? perguntou com o tom mais esp eranoso d e qu e ela jamais tinha ouvido. Que te parece? Ele gemeu ao ou vir essa resp osta, mas d escarregou su a clera sobre H akon, e d eu u m m u rro qu e enviou o hom em m ais jovem sobre a pilha d e p eles. Comp lem entou o golp e arrojand ose sobre hakon, que replicou no autntico estilo viking. Kristen perm itiu qu e o combate p rossegu isse por vrios m inu tos antes d e interromp -lo num tom suficientemente alto, de maneira que a escutassem acima dos rosnados de dor. Se Crem que me sentirei culpada, quando amanh ver as caras de ambos golpeadas, vos desiludirei, pois no vos atribuirei mrito pelo esporte que estavam praticando. Selig se afastou de seu antagonista e rosnou a Kristen. Kristen, te jogaria ao mar, e d ep ois d iria a nossos p ais qu e te afogaste, em lu gar d e ter que confessar que te levei a uma expedio viking. Creio que prefeririam saber que te afogaste. Ela avanou d e joelhos at Selig, e d eu u m beijo na bochecha qu e j comeava a inchar-se. Depois se ps de ccoras e sorriu. Reconhece tua derrota, irmo, e diga aonde vamos. Isso algo que no precisas saber d e m aneira qu e no voltes a p ergu ntar. Permanecers no barco e fora da vista de todos. Selig! mas Selig ignorou o rogo e saiu d o p oro. Kristen se voltou p ara H akon, qu e comeava a levantar Tu me dirs? E que me repreenda o resto da viagem? Tem corao, Kristen. Oh, que inju stos! exclam ou Kristen s costas d e H akon qu e j comeava a su bir coberta.

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Capitulo 5 Tinham navegad o para o su l, m ais ao su l d o qu e Kristen jam ais tinha sonhad o conhecer. Sabia que era o su l p orqu e med id a qu e p assavam as noites o cu se m antinha escu ro m ais tem po, at qu e finalm ente as horas d e escu rid o igu alaram as d e lu z d iu rna. Vrios d ias atrs tinham p assad o frente a u m a formosa terra cu ja costa estava enfeitad a p elo verd e d o vero, mas ningum quis dizer-lhe como se chamava essa regio. Kristen sabia algo a resp eito d as regies que se estend iam ao su l p or cau sa d o n mero d e criad os qu e tinham estad o em su a casa ao longo d os anos, tod os provenientes d e regies diferentes. A terra que tinham deixado atrs podia ser a extensa ilha dos celtas irlandeses ou a ilha ainda maior habitada pelos scots, os pictos, os anglos, os saxes e os celtas gauleses, o povo de sua m e. Ou inclu sive p od ia ser o p as d os francos, aind a qu e ela acred itava qu e essa regio d evia estar esquerda, no direita como estava esta. Se for u m a d as ilhas grand es, tinha motivos p ara crer qu e p od iam estar atacand o os d inam arqu eses, p ois esses tinham se prop osto conqu istar am bas as ilhas, e p elo qu e ela sabia, qu ase o tinham consegu id o. E se tratava d e atacar os d inamarqu eses, p ois bem , seria u m a lu ta d e igual para igual, e o que no significava agredir aos povos menores dessas ilhas. Selig sabia mais a respeito, mas no queria dizer nada. Ainda estava muito irritado com ela, finalmente tinha p erm itid o qu e ela sasse d o p oro d a nave. Inclu sive Thorolf, irmo d e Tyra, no dizia u ma palavra. Kristen su p u nha qu e a lgica d estes hom ens era qu e se ela no sabia ond e estavam ou o qu e faziam ao d esem barcar, nad a p od eria revelar ao p ai qu and o p or fim regressassem a casa. Como se ela no tivesse a aud cia necessria p ara falar d o assu nto com seu p ai! Era u m comerciante p rsp ero. N o aceitava qu e seu s barcos se d ed icassem a incu rsionar em terras longnqu as. Os homens d o cl H aard rad no tinham emp reend id o essas aventu ras d esd e os tempos do av. Mas com certeza, os jovens sonhavam com as riquezas que podiam obter com uma incu rso, e os que navegavam ao comand o d e Selig eram tod os jovens, e o barco qu e trip u lavam se prestava muito bem para uma aventura desse tipo. Constru d o com m ad eira d e carvalho, tinha um slid o m astro d e p inheiro qu e su stentava a grand e vela qu ad rad a d e riscas vermelhas e brancas. A em barcao alongad a se d eslocava velozm ente no gu a, aju d ad a pelos d ezesseis p ares d e longos e estreitos rem os d e p inheiro; a cabea de drago vermelha e dourada assinalava o caminho. Kristen no lamentava ter embarcado, pois a excitao dos homens era o sentimento que ela exp erimentava tam bm. E aind a qu e no p ermitissem qu e ela desembarcasse, por Deu s! Teria u m ep isd io com o qu al su rp reend er seu s filhos e seu s netos nas frias noites d e inverno. E a cu lminao estava p erto. Ad ivinhava p ela m u d ana que ocorria nos homens, e p elo m od o com que Selig e Ohthere observavam mais atenciosamente costa. Numa manh cedo entraram pela boca de um largo rio; foi necessrio usar todos os homens p ara m anejar os rem os. A excitao d e Kristen au m entava m ed id a qu e p assavam os minu tos, p ois lhe p areceu qu e estava em terra virgem, ap esar d e qu e d e tanto em tanto p od ia ver p equenos stios e aldeias. A exp lorad ora qu e tinha nela se sentia fascinad a com tu d o o qu e via. E a aventu reira continha a resp irao qu and o p or fim soltaram ncora e Selig se ap roxim ou , p ois Kristen aind a gu ard ava a esp erana d e qu e lhe p erm itiriam acomp anhar os hom ens. Inclu sive tinha se p rep arad o p ara essa p ossibilid ad e e tinha prendido as longas tranas sob as costas d e su a t nica, 17

p ara evitar qu e a molestassem ; tambm tinha p osto o elmo d e p rata qu e Ohthere a tinha entregu e de brincadeira essa manh. Kristen no tinha escu d o, mas aind a qu e no hou vesse p ensad o na p ossibilid ad e d e u s-lo, levava consigo a espad a leve qu e su a me tinha lhe presentead o mu itos anos antes, qu and o ensinou a u s-la. Mas no p ensava m ostrar a esp ad a a Selig, a no ser qu e ele a permitisse acompanh-los, pois a posse de uma arma to notvel podia provocar muitas perguntas nele. A exp resso hostil qu and o ele exam inou o vestu rio m ascu lino d e Kristen no era nad a bom ; no p arecia qu e ele tivesse m u d ad o d e id ia a resp eito d o lu gar em qu e Kristen teria qu e permanecer at o regresso dos homens. Selig era um homem muito atraente, mas quando franzia o cenho era temvel, exceto para ela, que o conhecia muito bem. Selig, fui um incomodo para ti, mas... N em mais um a p alavra, Kristen. interromp eu -a com u m gesto imp aciente. Vejo qu e aind a qu eres fazer o qu e d ecid as, e no o qu e te d igo; mas no o consegu irs d esta vez. Descers ao poro do barco, e permanecers ali at meu regresso. Mas... Far isso, Kristen! Oh, est bem. a jovem suspirou e depois dirigiu um sorriso, pois no podia despedir-se dele com palavras duras Que os deuses te tragam sorte... Em tudo o que te propes fazer. Ele quase comeou a rir, mas em vez disso sorriu. E diz isso... Tu que s crist? Bem , sei qu e meu Deu s cuid ar d e ti sem qu e eu o p ea, mas sei qu e receber d e boa vontade toda a ajuda que possas conseguir dos deuses de nosso pai. Ento, kris, dedica teu tempo a rezar por mim. Seu olhar se su avizou u m instante antes d e abra-la. Mas d ep ois, fez um gesto em d ireo ao poro da nave, e Kristen deixou cair os ombros, derrotada, e obedeceu. Mas no p erm aneceu ali m u ito tem p o. Mal o ltim o homem saltou p ela bord a e avanou p ara a orla d o rio, Kristen saiu d o p oro e p rovocou o sorriso d e Bjorn, u m d os hom ens qu e tinham ficad o no barco. Viu o gesto d e rep rovao d o ou tro gu ard a. N enhu m d eles ord enou qu e voltasse a seu ref gio, d e m od o qu e p d e ver trip u lao qu e avanava p ara um esp esso bosqu e que impedia ver o resto da terra. Passeou p elo convs com u m sentim ento d e fru strao p orqu e estava retid a ali, ond e no tinha ao. Era qu ase m eio d ia, e fazia calor, bem m ais d o qu e ela tinha conhecid o na N oru ega. Qu anto temp o d emorariam os hom ens? Pelos d entes d e Deu s! Pelo qu e ela sabia, p od iam p assar vrios dias. Thor! Kristen se voltou e viu qu e os ltim os m embros d a trip u lao se entravam no bosqu e escuro. E ento ou viu o m esm o qu e tinha ou vid o o hom em qu e estava ao lad o: o choqu e d as espadas e os gritos dos homens em combate. Segu ram ente u ma fora nu merosa, se p od em atacar em lu gar d e voltar e fugir. V p ara baixo, Kristen! Bjorn d eu a ord em no mesm o instante em qu e saltou p ela bord a d o barco. Kristen obed eceu , m as s p ara recolher su a espad a. Qu and o saiu novam ente d o p oro, viu qu e os d ois hom ens qu e tinham ficad o atrs corriam p ara o bosqu e p ara aju d ar seu s amigos. N o vacilou em reunir-se a eles, porque como tinha dito Bjorn, s uma fora numerosa podia mostrar-se disposta a atacar tantos vikings armados, de modo que ela pensou que sua ajuda podia ser til.

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Alcanou os d ois hom ens no mesm o m omento em qu e eles chegaram ao bosqu e e atacaram com alarid os p avorosos. N o os segu iu d iretamente. Ao red or s viu corp os cad os. Oh, Deus! N o tinha p ensad o qu e seria assim . Viu seu p rim o Olaf cad o no solo, o corp o nu m a p ostu ra estranha... E muito sangue por todos os lados. Selig! Onde estava Selig? Imps-se afastar o olhar d o solo semead o d e cad veres e olhou para frente, ond e continu ava a lu ta. Viu qu em eram os atacantes, e p areceu incrvel qu e esses hom ens mi d os e enxu tos tivessem feito tanto d ano, p ois no via m u itos. Ad vertiu tambm qu e nem tod os eram d e p equ ena estatu ra. Tinha u m uns p ou cos centm etros mais alto d o que ela, e estava com batend o... Com Selig! E por Deus! No era o nico que esgrimia uma espada contra seu irmo. Kristen se ad iantou p ara ajud -lo, m as ap areceu na frente um homenzinho qu e com feroz grito a impediu de avanar. Em lugar de enfrentar uma espada, Kristen suportou o ataque de uma longa lana que ela partiu em duas, e quando alou a espada contra o homem, ele fugiu. Desorientad a, voltou-se freneticam ente, p rocu rand o com o olhar Selig, e ento emitiu u m grito, p ois no m om ento em qu e o viu , seu irmo caa no solo, e o hom em alto com qu em tinha estad o lu tand o retirava su a esp ad a ensang entad a. Kristen avanou atu rd id a, correu p ara ele, os olhos fixos no homem que tinha abatido Selig. Kristen d escarregou cegam ente a espad a sobre o hom em qu e ap areceu d ireita p ara fechar o seu cam inho, e o d eixou p ara trs. E d e rep ente se encontrou frente ao assassino d e seu irm o. Desviou o p rim eiro golp e d e esp ad a d e seu antagonista. Os olhos d e am bos se encontraram antes qu e a esp ad a d e Kristen p enetrasse na carne d e seu inim igo. Ela viu qu e os olhos azu is d o hom em se arregalar perceptivelmente quando ela retirava a espada, mas foi a ltima coisa que viu.

Capitulo 6 Um a s vela em itia su a tnu e lu z na p equ ena habitao. Contra a pared e, u m a cama estreita, com u m grand e ba aos p s. A p ared e oposta estava coberta com u ma am p la tapearia qu e rep resentava u m camp o florid o e a vrios m eninos jogand o. Da ou tra p ared e pend ia u m grand e jarro, e abaixo tinha u m a estreita estante sobre o qu al se tinham d ep ositad o d iferentes objetos, d esd e alfinetes d e cabea ad ornad os at p entes d e osso, e m in scu los frascos d e cor com essncias de flores. Abaixo, um banco revestido com tecido. N u m canto d a cm ara tinha u m alto p oste talhad o, com clavinhas d e m ad eira d e alto a baixo. Era u m enfeite em si m esm o, e d as clavinhas p end iam vu s transp arentes e fitas d e d iferentes cores. Da nica janela p end iam tiras d e sed a amarela, u m au tntico d esp erd cio d esse m aterial to cu stoso. Tinha tam bm d u as cad eiras d e resp ald o alto frente a uma m esinha red ond a sobre a qual se tinha depositado um copo de cermica pintada com rosas vermelhas. As cad eiras estavam cobertas com as roup as d os d ois ocu pantes d a cam a. A habitao p ertencia m u lher, Corliss d e Raed w ood , u ma beleza d e ossos p equ enos qu e tinha vinte e u m anos, e que se sentia muito orgulhosa de suas vistosas tranas douradas e os olhos da cor do caf. Corliss era a noiva d o hom em d eitad o com ela, Royce d e Wynd hurst, u m d os nobres d o rei Alfred o. Qu atro anos atrs a tinham oferecid o com o esp osa, m as se viu recu sad a. O inverno p assad o tinha ficad o irritad a e forad o seu p ai, com o s p od e faz-lo u m a filha mu ito am ad a, com o fim de que ele a oferecesse de novo, e d esta vez tinha sido aceita. Mas sabia que desta ltima vez a tinha aceitad o s p orqu e tinha conseguid o atrair a seu d ormitrio lord e Royce, e ali tinha se oferecido quando ele, brio depois de um banquete de seu pai, a tinha tomado.

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Entregar-se a Royce essa noite no foi u m grand e sacrifcio p ara Corliss, pois ela acreditava qu e Royce no o tivesse desconfiado; efetivamente, ela tinha conhecid o ou tro hom em antes qu e ele. Mas s u m, p orqu e d ep ois d essa p rimeira vez a jovem tinha chegad o conclu so d e qu e essa p arte d a relao entre hom em e m u lher no lhe agrad ava em absolu to. N o entanto, sabia qu e teria que ranger os dentes e suportar com freqncia a experincia uma vez que se casasse com Royce. Um smbolo da deciso que a animava era o fato de que, ainda que lhe desagradava o amor do homem, Corliss continuava oferecendo-se a Royce cada vez que ele a visitava, o qual, por sorte, no fazia com freq ncia. Tem ia qu e se negasse antes d o casamento, ele rom p eria o com p romisso. Dep ois d e tud o, Royce no d esejava realm ente u ma esp osa. Tinha s vinte e sete anos, e no d emonstrava pressa p ara p rend er-se. Pelo menos, essa era a d escu lp a que tinha u sad o com freqncia p ara resp ond er aos p ais d e filhas casad oiras. Tambm tinha ou tra razo, aind a qu e nu nca a m encionava. Cinco anos atrs tinha se comp rom etid o com u m a jovem a qu em am ava. A tinha perdido trs dias antes da cerimnia matrimonial e depois no tinha amado outra mulher. Corliss acred itava qu e Royce jamais voltaria a amar. Certam ente, no a amava nem fingia am-la. N em sequ er ela p od ia u tilizar o argu m ento d a aliana com seu p rp rio p ai, p ois Royce e o p ai d e Corliss eram am igos. N o era necessrio o casamento p ara m anter essa amizad e. Ela se sentia m u ito segu ra d e qu e o oferecimento d e seu corp o era a nica cond io qu e tinha d ecid id o Royce. Se Royce no tivesse sid o to d esejvel como m arid o, Corliss jam ais ter-se-ia casad o com ele. Mas a verdade era que todas as donzelas em muitos quilmetros ao redor desejavam Royce de Wynd hu rst, e isso inclu a s trs irms d e Corliss. Uma atitu d e comp reensvel, p ois ele no s era rico e gozava d o favor d o rei, como era u m hom em atraente, ap esar d a su a incrvel estatu ra. Em realid ad e, era trinta centmetros m ais alto qu e Corliss. Essa combinao d e cabelos castanhos, escuros, e d e olhos verd es d e exp resso insond vel, na verd ad e era su rp reend ente. Dep ois d o com p rom isso, Corliss era invejad a p or tod as as m u lheres, e isso a agrad ava m u ito, p ois a Corliss encantava ser invejad a. Tam bm se sentia reconfortad a p elos ci mes, e era ind u bitvel que su as irm s o sentiam d ela. Tu d o isso ju stificava o qu e tinha qu e su p ortar d e Royce na cama, e inclu sive sua tendncia a prolongar o ato do amor. A p rim eira vez se tinha d ad o p ressa. Mas d ep ois e inclu sive agora, o assu nto parecia prolongar-se ind efinid amente, com mu itos beijos e contatos. Ela no se op unha d em asiad o aos beijos, mas o contato...! Tocava-lhe tod o o corpo, e ela tinha qu e p ermanecer d eitad a, sentind o-se hu m ilhad a e su p ortand o tu d o. s vezes se p ergu ntava se ele p rolongava intencionalm ente o assu nto, se teria ad ivinhad o qu e a ela no agrad ava. Mas, com o p od ia saber? Corliss jam ais p rotestava e no oferecia a mnima resistncia. Jazia ali, p erfeitamente imvel, e o p ermitia fazer tudo o que queria. Que mais podia fazer para demonstrar que estava disposta? Ele a olhou e em seu s olhos tinha u m a exp resso d ivertid a. Corliss o ou viu su sp irar e end u receu o corp o, p ois sabia qu e esse era o sinal d e qu e Royce, por fim se d isp u nha a cobri-la. Ouviu-se u m golpe na p orta no mesm o m omento em qu e ele se acom od ou entre as p ernas d e Corliss. Milord , milord , venha im ed iatam ente! Seu homem est l em baixo, e d iz qu e tem qu e v-lo urgentemente. Royce aband onou a cam a e p rocu rou su as rou p as. Su a expresso no d em onstrou qu e se alegrava com a interrup o. Fazer am or com Corliss estava convertend o-se num a obrigao cansativa, carregad a d e fru straes, algo qu e no d ava nenhu m p razer. E tam bm o confu nd ia, pois ele jamais a procurava. Ela se encarregava de lev-lo a seu dormitrio, induzindo-o a crer que

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era o qu e d esejava. Mas qu and o estavam na cam a, Corliss se m ostrava to fria com o carne morta, e ele tinha feito tudo o que podia imaginar para conseguir que a jovem gozasse na unio. Qu e ela no sentisse p razer no teria imp ortad o maioria d os homens, m as Royce extraa u m a p arte consid ervel d e seu p rp rio gozo com o p razer que p rovocava. E se tinha qu e d izer a verdade, a verd ad e era qu e o d ivertia mais d eitar com u m a serva vu lgar d o qu e com esta mu lher que seria sua esposa; e isso, por muito que fosse um formoso exemplar. Dep ois d e p rend er o cinto sobre a jaqu eta d e cou ro qu e u sava, a nica p ea com a qual se cobria qu and o o tem p o era qu ente, voltou os olhos p ara Corliss; ela se tinha coberto recatadamente to logo ele aband onou a cam a. Evitava inclusive a viso d e su a esp lnd id a nu d ez. A clera d e Royce se acend eu no m om ento p or cau sa d o gesto, m as ele a d ominou. Tinha qu e consid erar a terna sensibilid ad e d e Corliss. Dep ois d e tu d o, era u m a d ama d e nobre bero, e com o tod as as d am as d esse estilo qu e ele conhecia p recisavam qu e a tratasse com cu id ad o p orqu e, caso contrrio, devia enfrentar cenas de lgrimas. Milord, como pode voc abandonar-me agora? perguntou queixosamente Corliss. Muito facilmente, pequena, pensou Royce, mas no foi isso o que disse. Ouviste o que disse tua criada. Precisam de m im l em baixo. Mas Royce, parece to... Como se eu no te importasse...como se no me quisesse. De seus olhos brotaram grand es lgrimas, e Royce su sp irou d esgostoso. Por qu e tod as tinham qu e p roced er assim ? Choravam to facilmente, com to escassa razo, e se p rend iam e exigiam qu e as reconfortasse. Assim tinham sid o su a m e, su a tia, inclu sive su a p rima Darrelle, qu e vivia com ele... Mu ito rapid amente se p u nham a chorar e o homem d esejava estar em qu alqu er ou tro lu gar. N o estava d isp osto a aceitar isso tam bm d e su a esp osa. Era melhor tirar de imediato o costume. Entende de uma vez, Corliss, no posso suportar as lgrimas. Tu... Tu no me queres! soluou ela. Eu disse isso? perguntou com voz spera. Ento, fica. Por favor, Royce! Nesse momento quase a odiou. Senhora, d eseja que ignore m eu d ever p ara tranq iliz-la? N o farei isso. Tam bm no a mimarei, de maneira que no espere tal coisa. Saiu d a habitao antes qu e ela p ud esse rep licar, mas o som d e seu s solu os o segu iu at o vestbulo, e lhe irritou os nervos. A cena o tinha deixado de mau humor, e a viso do servo Seldon qu e o esp erava em baixo no facilitou as coisas. Se o assu nto era imp ortante, no d eviam ter enviado um servo. Que aconteceu? ladrou Royce ao homenzinho. Os vikings, milord. Chegaram esta manh. Que? Royce segurou Seld on p ela gola d a t nica e o sacu d iu . N o m e d iga m entiras, hom em . Os d inamarqu eses esto ao norte, lid and o com as revoltas contra seu d omnio d e Northumbria, e preparando-se para atacar a Mercia. N o so os dinamarqueses! cacarejou Seldon. Royce o soltou , e u m su or frio cobriu sua testa. Pod ia enfrentar os d inam arqu eses qu e exerciam o controle d e d ois reinos d o p as. J tinham tentad o entrar em Wessex, o reino d e Alfredo povoado pelos saxes ocidentais, no que costumava denominar-se o ano das batalhas, isto 871. O jovem Alfred o tinha s vinte e d ois anos qu and o ascend eu ao trono nessa p rimavera, d epois d a morte d e seu irmo Aethelred . E d u rante o ou tono, d ep ois d e lu tar nove batalhas com os dois grandes exrcitos vikings pelo controle de Wessex, Alfredo tinha negociado a paz. 21

N ingu m p revia qu e essa p az d u raria, mas em tod o caso Alfred o tinha ganhad o tem p o, o qu e p erm itiria qu e su a gente se reagru p asse e p rep arasse d efesas mais slid as. Os ltim os d ois anos, seus tenentes, bem como os lordes e os chefes de todos os condados tinham estado treinando os hom ens livres e m elhorand o suas qualid ad es combativas alm d e fortificar os p ovoad os. Royce tinha d ad o u m p asso a m ais, e inclusive tinha treinad o nas artes d a gu erra algu ns d os servos m ais cap azes. Estava p rep arad o p ara m archar contra os vikings d inam arqu eses, qu e ansiavam instalarse no p as. Mas os vikings d o m ar sem p re eram imp revisveis e eles p od iam ocu p ar por su rp resa Wyndhurst e destru-la, como quase tinham feito cinco anos antes. Record ar a ltima incu rso viking sobre Wynd hu rst, certamente angustiava a Royce, pois reavivava o d io qu e tinha incu bad o d u rante esses cinco anos, o d io qu e o tinha levad o a m atar m u itos d inamarqu eses esse vero d o 871, p orqu e d inam arqu eses tinham sid o os qu e atacaram a Wynd hu rst no ano 868, antes d e iniciar o saqu e d o m osteiro d e Ju rro. Du rante essa incu rso tinha p erd id o seu p ai, seu irmo maior e su a am ad a Rhona, violad a rep etid am ente ante seus p rp rios olhos antes d e cortar-lhe o p escoo, enqu anto ele, incapaz d e ap roximar-se p or cau sa d as d u as lanas qu e o su jeitavam contra o m u ro, tinha qu e sup ortar o sofrim ento d e escu tar seu s gritos e seu s rogos p ara qu e ele a aju d asse, enqu anto a vid a m esma d e Royce lhe escap ava com o sangu e qu e manava d e su as ferid as. Tam bm ele teria m orrid o se os vikings tivessem p erm anecid o ali mais tempo. Milord, estes vikings so noruegueses. Royce sentiu d esejos d e sacu d ir novam ente o homem. Qu e im p ortava qu em eram ? Se no faziam p arte d os d ois grand es exrcitos vikings d o norte, eram p iratas qu e vinham d o m ar, homens que s desejavam matar. Sobrou algo de Wyndhurst? Sim se os d errotam os! d isse su rp reso Seld on . A m etad e est m orta, o resto capturado e agora esto presos. Royce segurou de novo o homem e outra vez o sacudiu. Estpido, porque no disseste isso primeiro! Milord, eu disse. Vencemos. Como? Lord e Ald en convocou tod os os hom ens a realizar m anobras no cam p o d o leste. Mas meu primo Arne estava ao sul do rio e no se inteirou da convocao. E ele viu a nave viking. S uma? Sim, m ilord . Arne foi d iretam ente a Wynd hu rst, m as encontrou os hom ens d e lord e Alden no campo do leste. Como estavam armados e preparados, e to prximo do rio, lorde Alden d ecid iu atacar. Disp u sem os d e temp o su ficiente p ara prep arar u m a em boscad a. Os hom ens treparam s rvores do bosque, frente ao rio, e caram sobre os vikings quando estes passaram por debaixo. Tantos morreram no ataque de surpresa que pudemos derrotar os que ficaram. Royce formulou a temida pergunta: Quantos homens perdemos? S dois. E feridos? Dezoito! Milord , os vikings lu taram como d emnios... Dem nios gigantescos d isse Seld on em atitude defensiva. A expresso de Royce era dura e imperiosa. Em marcha, e eu me ocuparei do resto desses piratas sangrentos. 22

Ah, milord, lorde Alden foi... Est morto? gemeu Royce. N o se ap ressou a d izer Seld on, p ois sabia qu e am bos os p rimos m antinham estreitas relaes. Mas teve que informar de m vontade: Mas est gravemente ferido. Onde? N o ventre. Deus meu! gemeu Royce enquanto saa apressado do salo de Raedwood.

Capitulo 7 Kristen acord ou lentamente e sentiu qu e o terrvel martelo d e Thor golp eava sua cabea. Qu e d eu s a aju d asse; estava im aginand o coisas; mas essa d or d e cabea era o p ior qu e tinha tid o em sua vida. E depois percebeu outras coisas incmodas, e recordou. Sentou-se d ep ressa e se sentiu m aread a, d e m aneira qu e caiu d e lad o com u m gem id o. Dois braos a segu raram , e o ru d o d as correntes a ind u ziu a abrir sobressaltad a os olhos. Estava olhand o Thorolf, qu e por su a vez a olhava, e d ep ois voltou cabea p ara ver qu em a su stentava: era Ivarr, um amigo de Selig. Voltou a sentar-se, e freneticam ente olhou ao red or. Tinham os reunid o em torno d e u m alto poste, e todos estavam sentados no solo duro. Eram dezessete. Muitos jaziam inconscientes, as ferid as sem atend er, e tod os estavam presos p elos tornozelos, d e m aneira qu e form avam u m crculo ao redor do poste. Mas no viu Selig. Com seus olhos procurou outra vez Thorolf, e os olhos de Kristen encerravam um pedido. Selig? Ele mexeu a cabea, e o grito brotou da garganta de Kristen. Ivarr aplicou instantaneamente a mo sobre a boca da jovem e Thorolf aproximou seu rosto. Aind a no sabem qu e s m u lher! mu rm u rou N os obrigaram a p ermanecer aqu i e a olhar enquanto te levam e te violam? Tem cuidado, Kristen. No te denuncies com gritos. Ela p iscou p ara ind icar qu e com p reend ia, e Thorolf ind icou a Ivarr qu e a soltasse, Kristen conteve a resp irao, inclinou a cabea p ara o solo, d estroad a p ela d or d a p erd a. Desejava gritar, p recisava faz-lo, manifestar d esse mod o su a d or. Se no p od ia exp ress-lo, o sofrim ento se acentu aria cad a vez m ais, at qu e ela no p u d esse fazer nad a. Os gem id os agoniad os brotaram d e seu s lbios, at qu e u m p u nho lhe golp eou a m and bu la e Kristen caiu novam ente em d ois braos que a esperavam. Qu and o voltou a acord ar, o sol comeava a p r-se. Gem eu , mas d ep ois se conteve e sentou lentamente, e olhou com gesto acusador a Thorolf. Golpeaste-me. no era uma pergunta. Sim. Imagino que deveria agradecer-te. Deverias. Canalha! Se tivesse p od id o, ele teria rid o p or causa d o tom qu e ela falou . N o estavam vigiad os p or seu s inim igos qu e tinham qu e atend er su as p rp rias ferid as; m as estavam p rxim os de dois guardas. Kristen, depois ters tempo para chorar disse amavelmente Thorolf. Sei disso. 23

A jovem esticou os tornozelos p resos p elos p esad os aros d e ferro. Tinha d esaparecid o o elm o d e p rata em p restad o p or Ohthere, e tam bm a ad aga e o cinto. Inclu sive tinham tirad o as botas revestidas de pele. N os tiraram tudo o que tem valor? perguntou. Sim. Teriam tirado tambm tua jaqueta, se no fosse uma pele to velha e deteriorada. E manchad a d e sangu e completou Kristen, olhand o as m anchas escu ras, p ois o sangu e tinha brotad o d o hom em alto a qu em ela matou com a esp ad a. Ap alp ou a cabea p rocu rand o o lugar onde a tinham golpeado, e ento compreendeu. Meus cabelos! A trana continu ava gu ard ad a sob a t nica. Kristen com eou a qu ebrar algu ns cabelos d a trana. N o, Kristen. Thorolf ap artou suas m os p ois comp reend eu o qu e ela se p ropu nha a fazer. Desse modo precisars de muito tempo. Podes emprestar-me uma faca? perguntou ela com voz spera. O homem rosnou ao ou vir u m a p ergu nta to est p id a m as d epois comeou a examinar jovem. Agora que no tinha o cinto, a curta tnica descia em linhas retas inclusive aps os quadris, e ocu ltava eficazm ente a cu rva m ais profu nd a d a cintu ra. As mos e os p s nu s, no eram p equ enos, p orem tambm no m ascu linos. Ou tro tanto p od eria d izer-se d os braos nu s, excessivamente delgados, inclusive para um jovem. Thorolf se deu por satisfeito. A no ser p or esses magnficos cabelos qu e tens, p ensaro qu e no mximo u m rap az. Como conseguiste que desaparecessem teus peitos? Kristen enrubesceu, e abaixou os olhos para evitar o olhar curioso de seu interlocutor. N o deverias perguntar-me isso. Mas, como o fizeste? Thorolf! Fala baixinho! Melhor, no d igas u m a p alavra qu e p ossam ou vir. Afirmarem os qu e s muda, e assim resolveremos o problema. Mas, e meus cabelos? Thorolf franziu o cenho, e d e rep ente sorriu e comeou a afastar a gola d a t nica. Ped iu a Ivarr qu e ocu ltasse Kristen d a vista d os gu ard as, e d epois extraiu a trana e a d isp s ao red or d a cabea d a jovem, e ap licou sobre ela o cou ro m acio d e su a p rp ria tnica, p rend end o-o na base d o pescoo de Kristen. Minha ferida no est ai comeou a dizer Kristen. N o m e interessa esse m in scu lo golp e - rep licou ele espera u m m om ento. Falta o toque final. E com eou a golpear-se a feia ferid a qu e tinha no brao at qu e m anchou os d ed os com bastante sangue fresco, e o aplicou cabea vendada. Thorolf! Cala-te, Kristen, ou essa voz feminina arru inar meu s astu tos esforos. Qu e te p arece, Ivarr? Agora crero que um rapaz? Com o queixo inchado e a cabea vendada, ningum a olhar duas vezes replicou Ivarr com uma careta. Muito obrigado observou Kristen. Thorolf ignorou o sarcasmo.

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Sim , tem a cabea algo grand e, mas com o no vero nela u m a m oa, pensaro qu e nad a mais qu e u m a band agem . Assim, su ja e d escu id ad a, os enganar. Mas m antm presos os cabelos, Kristen. Se os vem ests acabada. Ela lhe dirigiu um olhar sombrio, em vista da advertncia desnecessria. Creio que hora de que me digas onde estamos. No reino de Wessex. O Wessex dos saxes? Sim. Os olhos de Kristen se arregalaram, incrdulos. Queres dizer que um exrcito de minsculos saxes vos derrotou? Thorolf enrubesceu ante o assombro da jovem. Mu lher, caram sobre ns d as rvores. A m etad e d e nossa gente ficou fora d e com bate antes que o resto soubesse sequer que ramos atacados. Oh, que injusto! exclamou Kristen . Fizeram-vos uma emboscada? Sim. Era o nico m od o qu e p od iam ter vencid o, p ois seu n m ero no era su p erior ao nosso. E o p ior d e tudo qu e no nos interessavam eles, nem o qu e p od am os tirar-lhes. Teram os passado longo por este lugar ao que nos trouxeram. Queramos... fez uma pausa, mas de repente calou . No importa. Que procurveis? perguntou Kristen. N ada. Thorolf! Pelos dentes de Thor! Podes baixar a voz? disse-lhe Thorolf . Queramos saquear um mosteiro. Oh, no, Thorolf! No me digas nada. Sim , era isso, e agora, com p reend ers p or qu e Selig no d esejava qu e o sou besses, p ois com p reend ia teu s sentim entos. Mas Kristen, era nossa ltim a op ortu nid ad e d e ap od erar-nos d e algu m as riqu ezas d este p as. Os d inamarqu eses ced o o tero tu d o. Quisem os u nicam ente levar uma pequena parte dessa riqueza. No teria sido necessrio matar ningum; ou talvez uns poucos. A nica coisa que procurvamos era a fabulosa riqueza do mosteiro de Jurro. Como sabeis onde encontr-lo? A irm d e Flokki, a qu e se casou com u m d inam arqu s, veio d e visita no ano p assad o. Trou xe m u itas notcias a resp eito d o qu e esto fazend o aqu i, e nos falou d o fracassad o ataqu e a Jurro, o d o ano 871, qu and o os exrcitos combinad os d e H alfd an d o largo brao e o rei Gu thorm atacaram p ela p rimeira vez Wessex. Agora lhes interessa o reino d e Mercia, ap esar d e qu e estes tontos p agam tribu to tod os os anos p ara evitar a visita d os vikings. E u m a vez qu e tenham dominado Mercia, voltaro aqu i. Se no neste ano ser no p rxim o ou p ou co d ep ois. Crs qu e podem ignorar a existncia desta regio rica e frtil? Os pequenos saxos no podero evit-lo. Puderam derrotar vocs recordou Kristen. Tiveram de seu lado a sorte de Odn. E ou tra coisa Thorolf, nem tod os eram p equenos. O hom em a qu em m atei era to alto como tu. Sim, vi-o quando chegaram s carroas para retirar daqui aos feridos. Mas no o mataste, Kristen, pelo menos ainda no morreu. Kristen gemeu, porque se sentiu traspassada de dor. Queres dizer que nem sequer pude vingar meu irmo?

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A mo d e Thorolf se ap roxim ou da bochecha d e Kristen, nu m gesto d e consolo. Mas d e imediato a retirou, para que um dos guardas no o visse. Estou seguro d e qu e ced o m orrer. Qu and o o levou a essa grand e casa que est ali, sangrava muito do ventre. Kristen estremeceu ao record ar o aou gu e qu e ela tinha p resenciad o no bosqu e, ap esar d e qu e ela tambm tinha contribu d o com a m atana. Mas o p ap el qu e tinha rep resentad o no assu nto estava ju stificad o. Com o p od eria enfrentar a su a famlia se no tivesse tratad o d e matar o hom em que tinha destrudo seu irmo? Voltando-se p ara observar o lugar assinalad o p or Thorolf; tratou d e esquecer a id ia d o sangu e que ela mesm a tinha d erramad o. Era u ma constru o m u ito am p la d e d ois and ares, a m aior p arte d e m ad eira, com janelas grand es e p equ enas qu e p ermitiam a p assagem d a lu z d iu rna, m as qu e sem d vid a tam bm d eixavam entrar o frio d o inverno. Ao red or tinha m u itas ou tras constru es m enores, e u ma p aliad a d e m ad eira rod eava o setor; era slid a, m as no muito alta. Sim, vs que seria muito fcil ocupar este povoado comentou Thorolf. Mas esto preparando-se bem para resistir os dinamarqueses. Olha isso. assinalou uma enorme p ilha d e grand es blocos d e p ed ra d o ou tro lad o d o p tio fechad o. p arece qu e o p lano construir um muro mais slido. Sim , e vim os m ais p ed ras em frente p aliad a d e m ad eira confirmou rind o Thorolf, e d epois riu d ep reciativam ente . Os d inam arqu eses estaro aqu i antes qu e p ossam terminar a obra. Kristen encolheu os ombros p orqu e tu d o isso nad a significava p ara eles. Escap ariam d este lugar muito antes que comeasse a invaso; disso ela no tinha a menor dvida. Ao voltar os olhos para a casa grande, franziu o cenho. O salo esp aoso, e segu ramente p ertence a u m senhor im p ortante. Crs qu e o hom em alto o senhor deste lugar? N o. Pelo p ou co qu e pu d e entend er d e tu d o o qu e d isseram o senhor d este lu gar no est aqu i. Mas creio qu e foram p rocu r-lo. Na realid ad e, d evia ter p restad o ateno qu and o m e ensinaste a lngua da anci Alfreda. Sim, d evia ter p restad o sim, p ois s o nico qu e p od e falar p or ns se vou rep resentar o papel de muda. Thorolf sorriu. Ser muito difcil para ti manter a boca fechada quando estejam por perto? De um modo ou de outro me arrumarei.

Capitulo 8 Um hom em tinha cam inhad o entre os vikings p ara colocar u m a tocha nu m orifcio d o p oste. Seis gu ard as estavam p erto, esp ad as nas mos, para o caso d o saxo ser atacad o. Kristen d issim u lou u m sorriso quand o o homem p assou p erto. Tinha-os ou vid o d iscu tir p ara d eterminar qu al levaria a tocha, p ois nenhu m d eles d esejava ap roxim ar-se tanto d os p risioneiros, inclu sive p resos e d eitad os ou sentad os aqu i e l. Com tantos ferid os, no rep resentavam u m a am eaa, ao menos pelo momento, mas os saxes no desejavam correr riscos.

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A tocha no era p ara os p risioneiros, mas p ara os trs homens qu e d eviam vigi-los; d esse m od o p od iam ver m elhor os p risioneiros, p ois tinha cad o noite. N o tinham d ad o comid a, nem vend as p ara cu id ar d os ferid os. Era u m sinal d e m au au grio. Precisavam d e com id a p ara m anter as foras se prop u nham fugir. A falta d e alim entos p od eria significar m u itas coisas, entre elas qu e no viveria demasiado tempo. Essa possibilidade se viu confirmada um momento depois quando os guardas comearam a falar entre eles. O saxo qu e tinha levad o a tocha, e qu e sem d vid a se sentia au d az, d ep ois d e ter execu tad o a faanha sem sofrer m s conseq ncias, falava m ais alto d o qu e o resto, e su a voz se impunha a todos. Por que te olha enquanto fala? perguntou Kristen a Thorolf. Sou o nico qu e p d e falar p or tod os u m mom ento antes. Acred itavam qu e ram os dinamarqueses d isse com certo d esp rezo Os d esenganei. Os d inam arqu eses vm aqui rou barlhes a terra. Ns s desejamos roubar-lhes a riqueza. E acreditaste que ao saber disso nos tratariam melhor? riu Kristen. Thorolf sorriu. N o prejudiquei ningum quando esclareci isso. N o? perguntou Kristen com expresso sombria Ento no escutas o que dizem. Para d izer a verd ad e, o p equ eno falad or fala muito rp id o, e no m xim o com p reend o umas poucas palavras. Que diz? Kristen escu tou vrios minu tos e no p d e evitar a exp resso d e d esgosto qu e se d esenhou em suas feies. Mencionam u ma p essoa cham ad a Royce. Um d iz qu e nos converter em escravos. O m ais fanfarro ju ra qu e ele od eia d em asiad o tod os os vikings, d e maneira qu e no nos manter vivos, e que nos torturar at a morte quando regresse. Kristen no acrescentou qu e o p equ eno fanfarro a qu em os ou tros cham avam H u nfrith tinha d escrito a tortura, e sugerid o qu e o hom em cham ad o Royce u tilizaria o talento d os mesm os vikings e faria aos p risioneiros o qu e os d inam arqu eses tinham feito ao rei d e East Anglia qu and o foi capturad o. O rei tinha sid o amarrado a u m a rvore, e utilizad o p ara p raticar o tiro com arco, at que tinha fincadas tantas flechas que parecia um porco espinho. E quando retiraram da rvore, aind a vivo, tinham aberto suas costas, pond o ao d escoberto as costelas. Certamente, u m a tortu ra horrvel, m as u m d os gu ard as su geriu qu e era m ais provvel qu e cortassem em ped acinhos os prisioneiros, mantendo-os vivo o maior tempo possvel, e obrigando-os a olhar enquanto se jogava aos cachorros cada um dos membros arrancados. N o fazia sentid o para Kristen exp licasse tud o isso a Thorolf. A tortu ra era a tortu ra, sem qu e im p ortasse a form a qu e ad otasse. Se tinham qu e m orrer qu and o chegasse o homem cham ad o Royce mais valia que tratassem de fugir imediatamente. Voltou-se para olhar o alto poste ao redor d o qu al os tinham d istribu d o, e calcu lou qu e tinha a altura d e trs homens. As correntes qu e p assavam d o tornozelo d e u m hom em ao seguinte eram mais longas qu e ela teria esp erad o, p elo m enos d uas braad as, u ma atitu d e est p id a d os saxes, p orqu e isso lhes d ava amp lo esp ao d e manobras. Seria suficiente que trs homens, talvez quatro, trepassem essa rvore, e nos liberassem a todos disse Kristen em voz alta. Talvez por isso cuidaram para que no tivesse trs de ns seguidos sem feridas graves. Ivarr d isse isto ltimo, e ela o olhou e viu a ferid a d e su a p erna, que lhe im p ed ia escalar o p oste. E o hom em qu e estava d o lad o op osto d e Thorolf aind a tinha fincad a no om bro a p onta d e uma lana. 27

Pod eria su stentar u m hom em d isse Thorolf mas nos m overam os com m u ita lentido. Antes de chegar em cima nos teriam fincado vrias flechas nas costas. N o possvel mover o poste? aventurou ela. Para isso teram os qu e nos levantar, e imed iatam ente saberiam o qu e p ensamos fazer. Tam bm p od eram os d erru b-lo, m as cairia lentam ente, e tambm nesse caso receberiam aviso, e viriam instantaneam ente com as esp ad as. E inclu sive se d ep ois d isso tivssem os sorte, morreriam m u itos d os nossos, e seria u m p eso imenso p ara o resto, p orqu e estam os tod os encad ead os. Se forem inteligentes, nem sequ er se ap roximaro d e ns. Para qu e no p ossam os arrebatar-lhes as armas. Derrubar-nos-o de longe com suas flechas. Kristen gemeu intimamente. Ento, por causa destas correntes que nos mantm presos, no h esperana. Pelo menos at qu e cu rem nossas ferid as, e p ossamos pegar algu m as arm as rep licou Ivarr. Animo, Kristen. Thorolf sorriu d esp reocu p ad am ente. Talvez d ecid am qu e lhes convimos como instrutores, para ensinar-lhes a lutar contra os dinamarqueses. E depois nos deixaro seguir nosso caminho, verdade? Com certeza. Kristen no acred itava nessa p ossibilid ad e, m as as brincad eiras d e Thorolf a reanim aram . Se tinha qu e m orrer, morreriam ju ntos e lu tand o, e no aceitariam calm am ente a tortu ra d os saxes. Era o modo dos vikings, e ainda que crist, tambm era norueguesa. Teria exp licad o tu d o isso se nesse m om ento no se tivessem aberto o p orto d e mad eira para dar passo a dois homens que se aproximavam a cavalo. S u m merecia qu e se p restasse ateno, e efetivam ente ela o olhou enqu anto o homem se aproximava montad o em seu grand e corcel negro. Qu and o d esmontou, a p ou cos metros d e distncia, surpreendeu-a ver qu e era qu ase to alto com o seu p rp rio p ai, isto mais alto d o qu e a m aioria d os jovens qu e o acom p anhavam. Tam bm era jovem, e certam ente no d elgad o p ara a altu ra qu e tinha; m ostrava costas largas e u m am p lo p eito. A jaqu eta d e cou ro sem m angas revelava u m a mata d e plo negro sobre o p eito, quase at o p escoo, e os braos d e u m gu erreiro. O cinto que rodeava sua cintura mostrava que no tinha gordura sobre o ventre. As p ernas longas tambm eram grossas e mu scu losas. Vestia calas d e cou ro at o joelho, e o couro estava enfeitado com aplicaes de metal. O rosto tinha traos mu ito bem d efinid os e estranham ente belos: o nariz reto, os lbios bem desenhad os e firm es, com u m vislu m bre d e cru eld ad e sobre u m qu eixo qu ad rad o sem barba, aind a qu e escu recid o p elo p lo. Os cabelos castanhos e relu zentes caam em ond as sobre os ombros, e formavam cachos desordenados sobre a testa ampla e as tmporas. Mas qu and o u m via os olhos, sentia-se com o retid o p or eles. A cor era u m verd e escu ro, com o d e cristal, e d emonstravam tanto d io e clera qu and o se p ou saram nos homens encad ead os, qu e Kristen conteve a resp irao at qu e o recm chegad o d eu u ma ord em a u m d os guardas e depois se dirigiu para a casa grande e desapareceu da vista. N o me agrada a cara desse homem disse Ivarr ao lado de Kristen . Que disse? Muitos outros perguntavam o mesmo, mas Kristen mexeu a cabea desalentada. Explica-lhes, Thorolf. N o sei se entendi bem replicou Thorolf com um gesto esquivo. Kristen o olhou hostil. Os hom ens tinham o d ireito d e saber, m as Thorolf no tinha coragem para dizer, ou no acreditava no que tinha ouvido. Kristen voltou os olhos para Ivarr, mas no pde sustentar o olhar. 28

Disse: pela manh, matai-os. Royce entrou na sala, e encontrou o solo quase com p letam ente coberto com seu s hom em ferid os. Dep ois falaria com cad a u m d eles. Su biu a escad a qu e comeava no fu nd o d a sala, e foi diretamente no dormitrio de seu primo. Ald en jazia na cam a, coberto at o p escoo com u m grosso cobertor, e se via to p lid o qu e Royce gemeu , crend o qu e j estava m orto. As m u lheres qu e choravam na habitao au m entaram su a ang stia. Duas d elas, a qu em s vezes Ald en levava a su a cam a, gem iam nu m canto. Meghan, a nica irm d e Royce, e u m a menina d e m al tinha oito anos, estava sentad a em frente a u m a m esinha, a cara sobre os braos, e tambm chorava. Darrelle, a irm d e Ald en, estava ajoelhad a junto cama, a cara colada nos cobertores, e os soluos sacudiam seu corpo esbelto. Royce olhou nica mulher da habitao que no chorava, era Eartha, a curandeira. Acaba de morrer? Cheguei muito tarde? A velha bruxa recolheu os cabelos castanhos e esboou um sorriso. Morto? Talvez viva. No o mate antes do tempo. Royce recebeu a notcia com u m a m istu ra d e alvio e clera. E a clera o imp u lsionou a exclamar: Fora! ru giu as choronas: Pou pai os gemid os p ara o m om ento em qu e sejam necessrios! Darrelle se voltou bru scamente, o rosto to am arrotad o com o os olhos, os p eitos p equ enos sacudindo-se indignados ante o que considerava um insulto. meu irmo! Sim, mas que bem fazes com teu pranto? Como pode dormir e conservar sua fora com o rudo que vocs fazem? Darrelle, ele no precisa de teu pranto para saber que voc se importa. Darrelle se levantou bru scam ente; o extrem o su perior d e su a cabea mal chegava no p eito d o hom em . Teria golp ead o esse p eito por ter se atrevid o. N o lu gar, esticou o pescoo p ara olh-lo hostil. Royce, no tens corao! Sempre o disse! Deveras? Ento, no te surpreender saber que tuas palavras no me ferem. V lavar-te a cara. Podes regressar e sentar com Alden, se assim o desejas... Sempre que suspendas o pranto. As d u as m u lheres j tinham sad o d a habitao. Darrelle as im itou . Eartha sabia qu e no estava inclu d a na ord em d e aband onar o lu gar, m as d e tod os os m od os se retirou com su a trou xa d e ervas. Royce p ermaneceu olhand o a carinha atemorizad a d e su a irm , e su a expresso se suavizou. Pequ ena, no estou bravo contigo, d e maneira qu e no m e olhes assim d isse amavelm ente Royce estend end o a m o p ara ela p or qu e estavas chorand o? Crs qu e Ald en morrer? Meghan correu para ele e rodeou sua cintura com os braos, pois mal chegava ao quadril. Eartha d isse qu e talvez no m orresse, e eu som ente rezava; m as ento Darrelle com eou a chorar e... E nossa prima est ensinando-te maus costumes logo cedo. Fizeste bem em rezar, porque Alden precisa de tuas preces para se curar o mais rpido possvel. Mas, crs que deseja teu pranto, qu and o aind a vive d ep ois d e enfrentar a nossos p iores inimigos? no lhe agrad ava continu ar faland o d o excesso d e p ranto, p ois Meghan era u m a m enina tmid a qu e d erram ava lgrimas p ela m enor razo. Em m u d ana, alou -a em seu s braos e secou as lgrim as d as bochechas avermelhadas Meghan, vai para cama e reza por Alden at que te durmas. V agora mesmo. 29

A beijou antes de deposit-la no solo. Obrigada, Royce. Ald en falou com voz d bil d a cama assim qu e Meghan saiu e fechou a p orta. N o sei qu anto temp o teria continu ad o fingind o qu e estava d ormind o. Mas cad a vez que abria os olhos, Darrelle gritava que devia ficar bom. Royce comeou a rir, e sentou-se prximo a cama. Seld on, essa absu rd a im itao d e hom em , d isse-m e qu e tinhas u ma ferid a no ventre. Por Deus, no esperava encontrar-te vivo, e menos ainda falar contigo. Alden tratou de sorrir, mas s pde ranger os dentes. Um p ou co esqu erd a d e minhas trip as, mas o fio d a espad a inim iga p or p ou co me corta os intestinos. Deus meu! Como di! E pensar que me o fez um moo que tem os olhos mais bonitos que jamais vi. Descreve-o, e se u m d os qu e est em baixo, sofrer m ais d o qu e ningu m antes d e morrer. Royce, no era mais do que um rapaz de cara lisa, que no deveria estar com o resto. Se os meninos vikings p od em intervir nas incu rses, tam bm p od em morrer d isse Royce irritado. Ento, te propes mat-los a todos? Sim. Mas, por qu? Royce o olhou hostil. Sabes por que. Sim , sei p or qu e te agrad aria faz-lo, mas, qu e necessid ad e tem d e ap elar a isso qu and o p od es ap roveit-los? Esto d errotad os. Tem os o barco, e Waite me d isse que trazem u ma boa carga qu e agora tu a. Lyman se qu eixa a m u ito tem p o qu e os servos qu e tem qu e u tilizar no p ossu i fora su ficiente p ara transportar as p ed ras romanas e constru ir o mu ro. Olha qu antos m eses foi necessrio p ara formar essas p oucas p ilhas. J estava sonhand o com as costas fortes d os p risioneiros. Reconhece-o, Royce; os vikings p od iam constru ir teu m u ro na m etad e d e tem p o, e pensa que divertido seria que os utilizasse para manter longe seus irmos, os dinamarqueses. A expresso de Royce no mudou. Vejo que tu e Lyman j falaram sobre isso. N o falou d e ou tra coisa enqu anto me trazia aqu i. Mas tem razo, Royce. Por qu e tem os que os matar, se vivos nos servem melhor? Alden, sabes que tens comigo mais intimidade que a que teve jamais meu prprio irmo. Como p od es p ed ir-me qu e su porte a id ia d e qu e talvez escap em e nos m atem a tod os enqu anto dormimos? Poderamos adotar precaues para evitar que fujam. Pense antes de conden-los. Abriu-se a porta e ap areceu Darrelle, com os olhos secos, mas sem p re com olhar hostil para Royce. Os trs tinham crescid o ju ntos. Ald en era u m ano menor d o qu e Royce, e Darrelle d ois m enor qu e seu irm o. Era a nica fam lia que restava a Royce, alm d e Meghan, e ele os amava a ambos. Mas s vezes d esejava no ver Darrelle, sobretu d o qu and o s tontas birras e o mau hu m or da jovem esgotavam a pacincia de Royce. Acusas-m e d e im p ed ir que d u rm a, m as, qu e fazes, obrigand o-o a falar e a resp ond er perguntas a respeito desses horrveis pages? Royce sorriu a Alden. Deixo-te nas mos capazes de tua irm. Alden lhe dirigiu um olhar dolorido, e Royce saiu da habitao. 30

Capitulo 9 Royce observou su a irm qu e atravessava corrend o o vestbulo, esp ionava p ela porta aberta, e d ep ois se voltava com o cenho franzid o e regressava corrend o escad a, d e ond e tinha p artid o. Cham ou -a antes qu e chegasse aos p rim eiros d egrau s. A m enina regressou , mas no com tanta p ressa, e se acercou longa mesa em frente qu al ele estava sentad o s tomand o caf d a manh. Ela j tinha comido com sua criada Udele. Darrelle continu ava irritad a com Royce d ep ois d o incid ente d a vsp era, e no d esejava acompanh-lo essa m anh, m as olhava d o lu gar em qu e se encontrava, inclinad a sobre u m d os feridos. No era difcil perceber a relutncia de Meghan a aproximar-se de seu formidvel irmo. A reticncia d e Meghan p ara ele era algo qu e rasgava o corao d e Royce, e a cu lp a era su a; era o resu ltad o d e seu d ep lorvel com p ortam ento nesse p rim eiro ano d ep ois d a p erd a d e tantos seres qu erid os d u rante a incu rso viking. Meghan era muito p equ ena para com preend er o qu e ele sentia, p or qu e se m ostrava grosso com tod os, e inclu sive com ela. Esse ano comeou a temer-lhe, e esse sentimento nu nca d esap areceu , apesar d e que a tinha tratad o com o cu id ad o m ais afetu oso mal compreendeu o que estava acontecendo. Du rante esse p erod o ela tinha concebid o mu itos tem ores: tem or aos d esconhecid os, s vozes m u ito estrid entes, aos gestos d e m au hu m or, e Royce se atribu a cu lp a d e tud o. Sabia qu e ela o amava. Ele era o p rim eiro em qu em a menina p rocurava proteo qu and o se sentia ameaad a. Mas se m ostrava to terrivelmente tm id a com ele, to tem erosa e com m od os to prudentes, com o se sem p re esp erasse qu e ele a castigasse, ou algo p ior. Na realid ad e, ad otava a m esm a atitu d e em frente a tod os os hom ens, m as Royce se sentia profu nd am ente ferid o p or esse comportamento. Tens m ed o d e sair? p ergu ntou carinhosam ente Royce, qu and o por fim ela se aproximou, com a cabea inclinada. N o, som ente d esejava olhar os vikings. Ud ele m e d isse qu e eram tod os m au s, m as a mim me pareceram s homens feridos. Esp ionou o rosto d e seu irm o para observar sua reao ante estas p alavras e se tranqilizou quando viu que ele sorria. N o crs que podem ser homens maus feridos? Talvez. Mas d e tod os os m od os no me p areceram to mau s. Um inclu sive me sorriu , ou p arece qu e sorriu . Royce, esses hom ens to jovens p od em ser realmente to mau s? Eu acred itava qu e os homens tinham qu e viver m u ito tem po no p ecad o e na p erversid ad e p ara ser realm ente maus. Esses hom ens no ap roveitaram a influ ncia d e Deus p ara d iminu ir su a m ald ad e, e p or isso no importa quo jovens sejam. Udele disse que tm muitos deuses, e que isso tambm os faz mau. N o. Isso os converte u nicam ente em pages qu e sacrificam aos d euses p ages. Tem eslhes? Sim reconheceu ela com um gesto tmido. Obedecendo a um impulso, Royce perguntou: Meghan, que crs que deveria fazer com eles? Dizer-lhes que se vo. Para que possam regressar e atacar-nos novamente? No posso permitir tal coisa. 31

Ento, converte-os em cristos. Royce sorriu ante a simplicidade da soluo. Essa tarefa do bom abade, no minha. Ento, que fars com eles? Udele cr que os matars. Meghan estremeceu ao pronunciar estas palavras. Eu disse que no o farias porque j no esto combatendo e tu no s capaz de matar um homem, salvo na batalha. s vezes necessrio... interrom p eu -se, e m exeu a cabea . N o im p orta, p equ ena. Que te parece se os coloco para trabalhar na construo de nosso muro? Estariam dispostos a faz-lo por ns? Creio que aceitaro, se oferecemos o incentivo apropriado replicou ele. Queres dizer que no tero alternativas? Pequ ena, os p risioneiros raras vezes tm alternativa, e no esqu eas que isso o qu e eles so. Se tivessem ganhad o a batalha e te tivessem levad o a seu p as, agora seria escrava. inevitvel que conosco corram a mesma sorte. Ps-se d e p , p orqu e j estava ficando tard e, e se no estava d ecid id o antes, agora tinha chegado a uma concluso, depois de conversar com Meghan. Uma ad vertncia acrescentou , acariciand o os cabelos escu ros d a m enina . Enqu anto estejam aqu i, no te aproximes. So p erigosos, e no im p orta se o p arecem ou no. Qu ero qu e m e prometas, Meghan. Meghan assentiu , inqu ieta, e d ep ois o viu sair d o vestbu lo. Mal ele d esap areceu d a vista a m enina su biu d ep ressa ao prim eiro and ar, p ara informar velha ranzinza, qu e era su a criad a, qu e em definitivo os vikings no morreriam. O sol estava alto qu and o ele saiu d o vestbu lo e cam inhou com p asso firme p ara eles. Kristen tinha estad o esp erand o esse momento, o mesmo qu e seu s colegas, e se tinha d ed icad o a rep assar seu s m otivos d e aflio: qu e jamais reveria a seu s p ais, qu e agora nu nca teria m arid o, ou filhos, ou inclu sive nem sequ er veria o d ia segu inte. Tinha d ecid id o qu e no m orreria covardemente, mas na realidade no desejava em absoluto morrer. Dois d os gu ard as se ap roxim aram d e Royce p ara falar com ele, e d ep ois continuaram cam inhand o com ele. O p equ eno saxo H u nfrith tinha sid o trocad o no meio d a noite, m as tinha regressad o ced o de m anh p ara continu ar m olestand o-os com d escries d as tortu ras qu e p od iam esp erar. Acercou -se a Thorolf, e golp eou o p nu d o p risioneiro com o lad o liso d a esp ad a qu e tinha desembainhado. Viking, meu senhor Royce quer falar anunciou H unfrith com gesto pomposo. Kristen beliscou Thorolf p ara ind u zi-lo a p r-se d e p, mas ele afastou a mo, nu m gesto d e rejeio. Estava agachad o, com o os d em ais, d isp osto a atacar os saxes se tentassem sep ar-los p ara lev-los tortu ra. Com o tinha somente trs homens frente a eles, no era p rovvel qu e se tratasse disso; mas no desejava correr riscos. Os olhos verd es d o chefe d os saxes p ercorriam lentam ente o gru p o, como se o visse pela p rim eira vez. A d iferena d a vsp era, su a exp resso era inescru tvel. Por su posto, a cond io deplorvel dos vencidos era mais evidente luz do meio dia, e sem dvida o saxo no acreditava qu e rep resentassem u ma ameaa p ara ele, p ois se tivesse p ensad o tal coisa no teria se aproximado tanto. Sua despreocupao era quase um desafio.

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Este saxo no tem medo, pensou Kristen quando seus olhos posaram sobre ela um instante e depois retornaram bruscamente. Ela baixou rapidamente o olhar, e sentiu um ingrato sobressalto no corao ao ver esses olhos escuros. Temia que seu disfarce no enganasse esse homem. N o voltou a levantar o olhar at qu e o ou viu falar, m as ento su a inquietu d e se acentu ou. N o tinha ad vertid o qu e como estava p resa a Thorolf, qu e era o nico qu e p od ia falar com eles, estava d em asiad o p rxima d o objeto d e ateno d os saxes. Arrastou -se rap id amente p ara ficar por trs de Thorolf e se agachou, de maneira que as largas costas de seu amigo a ocultassem. O saxo estava olhando Thorolf. Disseram-me que falas nossa lngua. Um pouco reconheceu Thorolf. Quem teu chefe? Est morto. O barco era seu? De seu pai. Teu nome? Thorolf Eiriksson. Ento, Thorolf, diga-me quem teu novo chefe, porque sei que tereis elegido um. Thorolf no respondeu, e por fim pediu: Fale mais lentamente. Royce franziu impaciente o cenho. Teu novo chefe. Quem ? Thorolf sorriu agora e gritou: Ohthere, pe-te de p e apresenta-te ao saxo. Kristen viu qu e seu p rimo se levantava insegu ro, p ois no tinha entend id o nad a d a conversa at o m om ento em qu e Thorolf o chamou . Estava sobre o extrem o op osto d o gru p o, mas tinha se ap roximad o d ela d u rante a noite, e p ara consegu i-lo tinha arrastad o consigo trs hom ens. Seus dois irmos estavam mortos, mas ele no expressava sua dor; nisso, adotava a mesma atitude qu e Kristen. Com o era o maior d e tod os os homens, e tambm o p rim o d e Selig, agora o consideravam logicamente o lder. Seu nome? perguntou Royce enquanto olhava a Ohthere. Ohthere H aardrad replicou Thorolf. Mu ito bem. Diz a Ohthere H aard rad qu e m e convenceram d e qu e d evo mostrar-me clem ente. N o p osso p erm itir qu e p artam , m as vos d arei com id a e ref gio se estiverem d isp ostos a servir-m e. Preciso constru ir u m a m uralha d e p ed ra ao red or d este p ovoad o. Se p referirem no trabalhar, no receberam comida; muito simples. Em lugar de voltar a dizer ao saxo que repetisse lentamente suas palavras, Thorolf disse: Falar e indicou a seus camaradas. Royce assentiu. De acordo, falo. Thorolf convocou aos homens, m as foi s u ma d escu lp a p ara pr Kristen no centro d o grupo, onde ningum pudesse v-la falar. Pelos dentes de Thor! Kristen, que quis dizer-nos? Ela sorria de orelha a orelha. N o pensa em matar-nos. No lugar, quer que construamos sua muralha de pedra. N o, no suarei por esse canalha!

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Em tal caso, morrers d e fom e rep licou Kristen . Su as cond ies so m u ito claras. Trabalhamos por nossa comida e o teto. Como escravos! N o sejais tontos! disse ela . Desse modo ganharemos tempo para fugir. Sim , e p ara cu rar-nos interveio Ohthere . Thorolf d ga-o agora. N o tem razo qu e creia que alguns de ns no estamos ansiosos em aceitar suas condies. Desta vez Thorolf se ps de p e chamou Royce. As correntes? foi sua primeira pergunta. As conservareis. No sou to tonto para confiar em vocs. Thorolf sorriu friamente, assentind o. O saxo era astu to, mas no sabia d o qu e eram capazes os vikings curados, alimentados e decididos a fugir.

Capitulo 10 Uma anci foi curar-lhes as ferid as. Era u ma m ulher suja e d esalinhad a, e u sava u ma t nica estreita, d e mangas longas, e sobre esta u m a esp cie d e jaqu eta sem m angas nem cinto qu e lhe conferia o asp ecto d e um saco. Cam inhava m u ito ergu id a p ara su a id ad e, e d isse qu e se cham ava Eartha. Su a atitu d e era a d e u ma p essoa qu e viveu tod os os anos qu e d eseja, e p ortanto se mostra audaz e inclusive temerria, como se no lhe importassem as conseqncias de seus prprios atos. Kristen a olhou d ivertid a, e ao m esm o temp o com certa cau tela. Viu -a abrir e p esqu isar as ferid as d os homens, ind ivd u os qu e eram com o gigantes com p arad os com o corp o mi d o d a anci, e tam bm a viu rir d os rosnad os ou d as palavras sp eras d os gu erreiros. Estava p revenid a p orqu e sabia qu e Eartha chegaria a ela mesma, e iria qu erer ver a su p osta ferid a na cabea. E Kristen no podia permitir. Ad em ais, Kristen no se sentia d e bom hu m or, p or cau sa d o calor, a qu e nenhu m d eles estava acostumado. Muitos dos homens se tinham despojado de grande parte de suas roupas, mas aind a qu e ela desejasse fazer o mesmo no se atrevia. Teria pod id o com p ad ecer Eartha, qu e vestia d u as tnicas, e sem d vid a u m a angu a sob elas, m as ao qu e p arece o calor no a molestava em absoluto. Por outra parte, era natural que os saxes estivessem acostumados ao clima. Eartha terminou com Ivarr e se ps de joelhos prxima de Kristen; deu-lhe a entender que a jovem d evia d izer-lhe ond e estava ferid a, alm d a cabea; su pu nha qu e tinha sid o atingid a vrias vezes p elas arm as d os saxes, em vista d as m uitas m anchas d e sangu e qu e a cobriam . Kristen se limitou a m exer a cabea. Por su a vez, Eartha estend eu a m o p ara a vend a d a cabea. Kristen afastou d e u ma vez a mo, e recebeu por su a vez ou tro golp e. Qu and o Eartha tentou novam ente tirar a band agem, Kristen se p s d e p , e se inclinou sobre a m u lherzinha, com a esperana d e qu e su a estatu ra d issu ad isse anci. N o foi assim . Teve qu e p rend er as mos d e Eartha e sustent-las firm em ente p ara m anter as mos d a mu lher longe d e su a cabea. Ento sentiu a p onta d e u m a esp ad a qu e p ressionava seu lad o. Ou tros vikings se p u seram d e p , e o gu ard a saxo que tinha id o em d efesa d e Eartha se afastou . Sentiu -se bastante intim id ad o p ara p ed ir im ed iatamente a ajuda de seus colegas. Kristen gem eu , e viu a situ ao qu e tinha provocad o, aind a qu e tu d o isso fosse inevitvel. Sete saxes corriam p ara eles com as espad as nu as. Kristen olhou hostil Eartha qu e se tinha mostrado to obstinada, e depois a soltou; Thorolf fechou o caminho da anci, e empurrou Kristen para trs.

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Felizm ente, os saxes vacilaram qu and o chegaram ond e estavam os p risioneiros, pois viram que Eartha j no estava ameaada. Que aconteceu? perguntou H unfrith. O jovem no me permite curar sua ferida se queixou Eartha. Hunfrith reclamou uma explicao a Thorolf que disse claramente: Est curando-se. Deixem-no em paz. Hunfrith rosnou, e depois olhou severamente Eartha, que estava provocando problemas. Sim, se pode saltar como o fez, no precisa de teus cuidados, velha curandeira. necessrio mudar as vendas insistiu eartha . Esto ensangentadas. Te d isse que o d eixes. Cu ra aos qu e qu erem cu rar-se. Deixa em paz o resto. m as acrescentou , d irigind o-se a Thorolf: Ad verte teu am igo qu e d aqu i em d iante m antenha as m os quietas. Era evidente que H u nfrith no estava d isposto a continu ar o assu nto qu and o tantos vikings ansiavam ir em d efesa d o m oo. Mas Eartha no p arecia satisfeita, e se afastou d izend o qu e o m oo parecia algo afem inad o. Um d os saxes com entou qu e talvez essa fosse a razo p ela qu al os vikings o tinham levado, e todos se retiraram rindo entre eles. As bochechas d e Kristen enru besceram ao ou vir a observao. Qu and o Thorolf a ad vertiu e p ergu ntou a razo d o rubor, ela mexeu a cabea e se enru besceu aind a mais. Seu nico p rop sito era ironiz-la, e a reteve e fez qu esto d e qu e se exp licasse; na realid ad e, rara vez os vikings viam Kristen envergonhad a. Mas ela afastou d e u ma vez a mo, sentou -se irritad a e voltou s costas a Thorolf. Nessa posio seu olhar se voltou para o vestbulo da casa, e de repente viu que um homem os olhava d e u m a janela d o and ar d e cim a. A cara d o observad or estava na som bra, d e m od o qu e ela no sabia qu em era; mas a incom od ou saber qu e no s os guard as p od iam vigi-los. Sem p re qu e tinha falad o com Thorolf ou com os ou tros se tinha p reocup ad o u nicam ente com a p osio dos guardas. Teria que mostrar mais cuidado, sabendo que da casa outros podiam espion-los. Dep ois d e que Eartha foi em bora, foram alim entad os, e os que tinham p erd id o as botas p orqu e eram novas ou d e boa qu alid ad e, recup eraram -nas aind a que no p u d essem coloc-las sobre as correntes. Corrigiu-se essa situao mais tarde, quando chegou o ferreiro. Tiraram-lhes os anis d e ferro d os tornozelos e os su bstitu ram com ou tros novos, os anis d os d ois tornozelos estavam u nid os p erm anentemente p or u ma corrente cu rta. Cad a anel tinha uma fechadura que permitia abri-los. Por detrs, um crculo de ferro preso ao anel permitia passar u m a corrente mais longa. Esta corrente tinha s sete ou oito metros d e com p rim ento, e u m a vez qu e u nia a tod os os homens e qu e se fechava p elos extremos, o crcu lo ao red or d o alto poste era bem mais estreito, e as posturas que eles podiam adotar eram muito limitadas. Kristen se irritou em vista d esta nova p recau o. Su p u nha qu e a corrente longa seria retirad a qu and o os levassem para trabalhar, mas a corrente cu rta entre os tornozelos p ermitiria d ar no m xim o p assos cu rtos, e certam ente sem p ressa. Tod os trop eariam e cairiam enqu anto se acostu mavam a avanar d and o p assos. Era d egrad ante, m as p rovavelmente essa era a inteno exata dos saxes. Como o resto, Kristen tinha recu p erad o su as rou p as, entretanto tinham tirad o o revestimento de pele. Mas pelo menos as botas impediam que os ferros magoassem a pele nua. De tod o m od o, os anis se aju stavam m u ito, e sem d vid a com o temp o atravessariam as botas d e cou ro m acio. Com o os tornozelos d e Kristen eram bem m ais d elgad os d o qu e os d o resto, o ferreiro teve qu e ir p rocu rar u m p ar esp ecial d e anis p ara ela; eram bem m enores, e a jovem sups que estavam destinados a um varo de menor estatura do que ela mesma. 35

Nessa noite choveu , e como estavam intem p rie, o d il vio os m olestou p rofu nd am ente. Kristen estava especialmente incm od a, p ois tentou sem resultad o evitar qu e su a band agem ensang entad a p erd esse as manchas. Finalm ente, Thorolf comeou a rir ante seu s esforos, e a aju d ou p rotegend o-lhe a cabea com seu s p rp rios braos, e d eitand o-se p arcialmente sobre ela. Deste modo a bandagem se manteve seca, mas em geral a noite foi muito incmoda. De su a janela, Royce observou a cena d o p tio. Viu qu e o moo p rotestava qu and o o viking se jogava em cima, e qu e tratava d e afastar Thorolf, e qu e este lhe p almeava o traseiro e d izia algo no ou vid o e d ep ois cobria com os braos a cabea d o m oo. Dep ois, p erm aneceram qu ietos o m esm o qu e os d emais. Os gu ard as tinham arm ad o u m ref gio p ara p roteg-los d a chu va. O resto do ptio, cada vez mais lodoso, estava em silncio. Quem atacou Eartha? Royce olhou d istrad o Darrelle. Ela tinha se ap roximad o d a janela, d ep ois d e guard ar as peas de marfim do jogo com o qual se tinham entretido um momento antes. O viking no a atacou. Limitou-se a recusar os cuidados da anci. Mas ela disse... Darrelle, vi tudo, e a velha exagera seu relato. Se ele me tivesse posto a mo em cima, confio que no o terias tomado to de brincadeira murmurou Darrelle. Efetivamente disse Royce sorrindo. Qual ? Agora no podes v-lo. Alden disse que quem o feriu era s um rapaz, o mesmo? Sim, o mais jovem. Se viste que punha a mo sobre Eartha, deveria flagel-lo. Muitos estavam dispostos a brigar por ele. S teramos conseguido ter mais feridos. Imagino interveio ela, aind a qu e com relu tncia no p od ero construir nosso m u ro se morrem tod os. O m u ro m ais im portante. So p ou cos e possvel control-los, mas os dinamarqueses so muitos. Royce sorriu. Vejo que Alden te convenceu de que so necessrios. Tu os terias matad o a tod os record ou Darrelle com u m a exp resso altiva qu e p rovocou o sorriso de Royce pelo menos, ele entendeu que seriam mais teis se conservavam a vida. N o hora de ires v Alden? Royce formulou intencionalmente a sugesto. Darrelle estalou a lngua, indignada. Poderias ter-me ordenado simplesmente que fosse embora. N o sou to grosseiro rep licou Royce com inocncia, enqu anto a em pu rrava p ara a porta. Royce se colocava com freq ncia em frente janela, p ara vigiar o trabalho d os vikings. Qu e se sentisse incomodado, exceto quand o p od ia v-los, era um sinal d e qu e aind a no tinha aceitad o essa p resena em Wynd hurst. N o ap oiava a id ia d e u s-los p ara constru ir o m u ro com o m esmo entusiasm o qu e d em onstravam Ald en e Lym an, p ois se p rop u nha enfrentar aos d inam arqu eses na fronteira d e Wessex quand o chegasse o m omento d e combat-los ou tra vez, e duvidava que conseguissem avanar tanto que ameaassem a Wyndhurst. Mas com o o rei Alfred o d esejava que se fortificassem os p ovoad os, e j que d ispu nham d e m u ita p ed ra, trazid a d as antigas ru nas rom anas, tinha aceitad o a constru o d e u m a mu ralha, 36

m argem d e qu e p recisassem ou no. E os vikings j tinham em p ilhad o as ped ras qu e os servos tinham carregado ao largo de vrios meses; e mal tinha feito numa semana. Primo, Meghan me disse que este agora um de teus costumes. Royce se voltou bruscamente e viu Alden na porta. Convm que j estejas levantado? Alden gemeu. Tambm tu me repreendes. J estou farto das atenes das mulheres. Royce sorriu ao jovem , e este caminhou lentam ente p ara a janela aberta, e se d eteve ju nto a seu primo. Bem vind a su a com panhia, p ois vejo qu e p enso d em asiad o a resp eito d o p assad o qu and o estou s. Mas p or Deu s! N o p osso evitar o p ressentim ento d e qu e tentaro algo agora qu e qu ase tod os esto cu rad os, e p or isso estou aqu i vigiand o-os. S d ois d eles aind a so incapazes de transportar facilmente pedras. Alden assomou janela, e assobiou baixo quando viu o que tinha no ptio. Ento verdade! J precisamos de mais pedras. Sim reconheceu Royce d e m vontad e . Precisam-se s d e d ois p ara levantar as pedras maiores, as que requeriam cinco servos. No mesmo tempo, os servos ainda no concluram o ref gio qu e ord enei constru ir p ara os vikings ju nto ao d ep sito. Passaro ou tros d ias antes qu e seja p ossvel encerr-los ali d u rante a noite. Qu and o chegu e esse mom ento, no p recisarem os destinar tantos homens a vigi-los. Ao menos de noite. Royce, preocupas-te demasiado. Que podem fazer, presos como esto? S p recisa d e u m m achad o forte p ara qu ebrar essas correntes. Um d eles com as m os nu as p od eriam d estroar a d ois d e m eu s homens antes qu e u m terceiro d esem bainhe a esp ad a. E os tontos segu em ap roximand o-se d eles, ap esar d e qu e ad verti qu e se m antivessem longe. Se os vikings esto d ecid id os a recup erar a liberd ad e, e no d u vid o d e qu e o esto m ais ced o ou m ais tarde faro tentativa, e ento muitos morrero. Queima sua nave e informa-lhes que j no podem fugir por mar props Alden. Royce emitiu um rosnado. Surpreende-me que ningum te tenha dito que isso j se fez. Ento, precisas de algo que os induza a mostrar-se submissos replicou Alden. Sim, mas o que? Poderias separar deles o chefe. Se crerem que o matars ao primeiro sinal de fuga. N o, Alden. J pensei nisso, mas afirmam que o chefe que os trouxe aqui j est morto. O que queimei o barco do pai. Dizem que morreu? Alden franziu pensativo o cenho. e se isso no for verdade? Que dizes? perguntou Royce. Se fosse u m d eles no o d iriam p ois qu e se arriscariam a p erd -lo por cau sa d o qu e eu sugeri Santo d eu s, no tinha p ensad o nisso. m as Royce franziu o cenho. N o. O nico a quem protegem realmente o rapaz. Protegem-no como se fosse um menino pequeno. A p rincpio Royce tinha p ensad o qu e o m oo era sim p lesmente o irm o d e Thorolf, e que p or isso o homem mais corp u lento o protegia. Mas qu and o os p risioneiros com earam a trabalhar no muro, pareceu que todos se ocupavam do jovem, e impediam que os guardas o perseguissem, e evitavam qu e carregasse as p ed ras m ais p esad as, e ofereciam as mais leves; d ois ou mais d eles corriam a aju d ar-lhe semp re qu e caa. N o entanto, era o m ais su jo d e tod os, p ois nu nca u tilizava a gua que os saxes davam para lavar-se. Ainda assim, mimavam-no. 37

N o ser o ld er? d isse Ald en, e p rend eu o olhar no jovem , sentad o ju nto ao m u ro baixo, enqu anto ou tros hom ens acomod avam as ltim as p ed ras, segu ind o as instru es d e Lyman. Est lou co, p rim o? s u m rap az. verd ad e que tod os so jovens, m as ele o d e menor idade. Mas se o p ai forneceu o barco, tod os esto obrigad os a acatar as ord ens d o hom em a quem ele eleja. Royce olhou seu p rim o com exp resso som bria. Era p ossvel? Seu p rp rio rei tinha m enos anos qu e Royce, m as Alfred o tinha d esemp enhad o a fu no d e segu nd o chefe d esd e qu e tinha d ezesseis anos. N o p tio se encontrava u m jovem novio qu e aind a p recisava d e p roteo. Aind a que esse jovem novio era o mesmo que tinha ferido Alden, e Alden era um guerreiro to veterano com o Royce. E agora qu e p ensava, tod os os vikings se d etinham qu and o os saxes fixavam a ateno no rap az, qu ase com o se esperassem, d isp ostos a ir em d efesa d o jovenzinho em caso d e necessidade. Creio que hora de que mantenha outra conversa com Thorolf disse secamente Royce. Quem Thorolf? Royce assinalou. Esse, o mesmo qu e acaba d e chamar o rap az. o nico qu e entend e nossa lngu a, aind a que no muito bem. observou Alden. Segundo parece, Lyman terminou por hoje com eles observou Alden. Sim , am anh os levar s ru nas com as carroas, em p rocu ra d e m ais p ed ras, o qu e significa que devo utilizar mais homens para vigi-los. Am bos observaram u m m om ento enquanto os gu ard as se ap roximavam d os vikings, e os obrigavam a regressar ao poste. Royce se afastou da janela, mas o deteve o grito de Alden. Creio que tens dificuldades. Royce se voltou bru scam ente. Viu qu e u m d os vikings tinha cad o, e H u nfrith o chu tava com a bota. N o p recisou ad ivinhar qu em era esse viking, p ois o gru po inteiro se tinha d etid o. Thorolf gritou algo a H unfrith, e de repente H unfrith vacilou e caiu sentado. O moo se p s d e p , e lim p ou o p d as m os, e os vikings riram estrond osam ente e continuaram seu caminho. Ad verti a esse tonto qu e os d eixasse em p az d isse Royce entre os d entes ap ertad os . Tem sorte de que no o tenham desarmado enquanto estava no solo. Por Deus exclamou Alden Se prepara para atacar o moo! Royce tambm tinha visto a H u nfrith qu e se levantava com a esp ad a na m o, m as j saa corrend o d a habitao e descia a escad a. De tod o m od o, quand o chegou ao p tio o d ano estava feito. Um d os gu ard as tinha p ed id o aju d a e os arqu eiros rod earam o gru po a d istncia segu ra. Trs d os gu ard as am eaaram a Ohthere, qu e tinha agarrad o a H u nfrith e p arecia d isp osto a quebrar-lhe as costas, apesar de que o viking no exercia excessiva presso nesse momento. Thorolf falava baixinho a Ohthere. N o tinha sinais d o m oo, at qu e Royce finalmente viu qu e esp iava acim a d os ombros d os qu e estavam em frente a ele. Tinha sid o p osto no centro d o grupo. Thorolf, d iga qu e d eixe m eu homem, ou terei qu e o matar ad vertiu Royce com voz p au sad a, d e m aneira qu e o hom em p u d esse entend er. Estava olhand o a Ohthere, qu e a su a vez o olhava sem demonstrar nenhum sentimento . Diga-o agora, Thorolf. Disse rep licou o viking, e d ep ois tratou d e exp licar Prim o d e Ohthere. N o atacar p rimo de Ohthere. 38

Os olhos de Royce se voltaram agora para Thorolf. Ele primo do rapaz. Sim. Ento, que s tu dele? Amigo. Thorolf, o moo o chefe? Thorolf se su rp reend eu ante a p ergu nta e d epois sorriu e a rep etiu ante seu s cam arad as, e m u itos comearam a rir. Pelo m enos, o riso su avizou a tenso. Inclu sive Ohthere sorriu e d eixou cair ao su focad o H u nfrith. Royce recolheu o p equ eno saxo p rend end o-lhe a t nica, e o afastou dos vikings. A esp ad a d e H u nfrith jazia no p , entre Royce e Ohthere. Royce tam bm a alou , e fincou a ponta no solo, de um modo que no implicava ameaa. Temos u m p roblem a, Thorolf d isse calm am ente . N o p osso p ermitir qu e ataqu em meus homens. Ataque de H unfrith. Sim, sei disso admitiu Royce . Creio que sua dignidade sofreu. Fez cair de propsito... O golpe... Merecido replicou enojado Thorolf. Royce dedicou um momento a assimilar a informao. Efetivam ente, d eu um p ontap no moo, e talvez m ereceu qu e o d erru bassem. Mas o moo est causando muitas dificuldades e talvez no vale a pena conserv-lo com vida. N o. N o? Talvez se o separo do resto do grupo e encomendo tarefas mais fceis. N o! As sobrancelhas escuras de Royce se uniram num gesto preocupado ao ouvir isto. Chama o moo. E que ele decida. mudo. Isso me disse. Mas te entende bastante no verdade? Tenho visto que falas com ele com freqncia. Chama-o, Thorolf. O loiro Thorolf fingiu ignorncia esta vez, e manteve fechad a a boca. Royce d ecid iu su rp reend er ao resto antes qu e Thorolf lhes exp licasse o que se tinha falad o. Separou os vikings qu e tinha na frente, segu rou o ombro d o rap az e o afastou d o gru p o. Ohthere avanou p ara recu p erar o jovem , mas se d eteve qu and o Royce ap oiou a ponta d a esp ad a contra o p escoo d o moo. Royce olhou nos olhos de Thorolf, na cara uma expresso de clera. Creio que me mentiste a respeito deste. Agora, diga-me quem ! Thorolf no d isse nad a. Ap roximaram-se ou tros gu ard as, e u ma longa lana o afastou d e Royce. Outros obrigaram a retroceder ao resto do grupo. Precisas um incentivo para afrouxar-te a lngua? Perd eu a p acincia qu and o viu qu e Thorolf tam bm no resp ond ia. Com eou a arrastar o m oo at o p oste d os p risioneiros. Quand o o moo caiu p or causa d o p asso excessivam ente rp id o, Royce o levantou bru scam ente, e ao m esm o tem p o d eu ord ens a seu s homens. Qu and o chegaram ao p oste, em p u rrou contra ele o jovem , p rend eu suas as m os, ap licou -as contra a madeira do poste e as sustentou firmemente at que um dos homens as atou com uma corda curta. Afastou-se d o p oste, e olhou Thorolf, qu e tinha ficad o para trs. Ou tros vikings gritavam, m as Thorolf m antinha a boca bem fechad a, enquanto os olhos azu is m ostravam u m a exp resso

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hostil. Talvez Thorolf acreditasse qu e Royce se p ropu nha u nicam ente manter amarrado o m oo? Mas logo tiraria da cabea essa idia. Royce estava d e p p or trs d o m oo, e su as p rp rias costas im p ed iam que os p risioneiros vissem o p oste. Retirou a ad aga e cortou p elo centro o grosso colete d e p ele d o moo. A t nica d e cou ro qu e estava em baixo form ava u m a coberta to tensa qu e Royce com p reend eu qu e p rovavelm ente tinha ferid o a p ele d o p risioneiro qu and o a faca d eslizou d e cim a p ara baixo; mas no se ouviu uma s voz de protesto. Viu ento a p ele branca e su ave, e Royce franziu o cenho. N o tinha m scu los slid os d estinad os a receber a carcia d o chicote. E efetivam ente, tinha cortad o a su ave p ele d o m oo. Um d elgad o fio carm im corria d esd e as om op latas at a cintu ra. Em realid ad e, d ispu nha-se a ord enar qu e castigassem com o chicote a u m m enino... Se Thorolf no se d ecid ia d e u ma vez a d izer a verdade. Royce se afastou p ara o lad o, d e m aneira qu e tod os p u d essem ver o qu e tinha feito. Thorolf gritou: N o! e afastou a lana qu e o am eaava, e tratou d e avanar p ara Royce. Ohthere arrancou u m a lana d as mos d e u m gu ard a e com ela d errubou a d ois hom ens, e d ep ois d esafiou os saxes que a arrebatassem, e tambm ele caminhou enfurecido para o poste. Royce cham ou a ateno d os vikings e tod os se im obilizaram p orqu e viram qu e a ad aga pressionava as costas suaves e brancas. A verdade, Thorolf. ningum! Um moo! insistiu o vikings. Waite trouxe o chicote. Thorolf gritou de novo: N o! e com eou a d izer ou tra coisa, m as o rap az estava m ovend o violentamente a cabea p ara d iante e p ara trs. E Thorolf gu ard ou silncio. Royce se irritou p rofu nd amente. Aind a que no dizia uma palavra, os desejos do rapaz prevaleciam. Vocs so est p id os exclam ou Royce e rod eou o p oste, e agora p od ia ver a cara d o m oo, e aos vikings silenciosos tu sofrers no ele. N o p od es falar-m e, mas eu consegu irei qu e confesse que o chefe. evidente. Desejo a confirmao. No esperava resposta de um mudo, e tambm no acreditou que entendesse suas palavras. Estava encolerizad o p orqu e esses vikings o obrigavam a continu ar com isso, e se enraiveceu aind a m ais qu and o esses bonitos olhos claros o olharam d u rante u m brevssim o segund o, antes qu e a cabea se inclinasse d e maneira qu e j no p d e continu ar vend o o rosto. Mald io! Era p recisam ente o qu e teria feito um a m u lher. Em realid ad e, m u itas coisas d o m oo evocavam feminilidade. Se no tivesse sabido que era impossvel, tivesse-se sentido tentado de arrancar-lhe a frente d a t nica s p ara assegurar-se d e qu e su as p resu nes careciam d e fund am ento. Tinha conhecid o ou tros rap azes d e p estanas longas, olhos bonitos e pele suave, at qu e p assavam essa etapa da vida e se convertiam em homens. Este no tinha chegado ainda a essa idade. Royce ord enou a Waite qu e comeasse. Caiu o chicote, e o rapaz em itiu u m fu nd o su sp iro. N o teve ou tros sons no p tio silencioso. Thorolf calou , e tod os os m scu los d e seu corp o estavam tensos. Royce assentiu de novo. Desta vez o corp o alto e esbelto chocou contra o p oste e d ep ois qu icou tod o ao longo d os braos. A t nica d e couro aberta comeou a d eslizar-se sobre os braos. O moo se ap ressou a apertar o corp o novamente contra o p oste, sem a aju d a d o chicote, m as no antes qu e u m p edao de tela branca se deslizasse sob a tnica.

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Royce se inclinou p ara recolher o leno qu e p arecia um a vend a, exceto qu e no tinha m anchas d e sangu e. Tinha u m no sobre u m extrem o, e o corte ond e ele tinha usad o a ad aga. Du as entradas redondas se desenhavam no leno. N o, no posso crer! Desviou o olhar p ara a cabea inclinad a, e estend eu a m o e ap s p rend er a mo d o rap az puxou a tnica e de uma vez a arrancou. Conteve a respirao, e depois amaldioou com violncia ao ver p rova qu e convertia ao m oo nu m a m u lher. A ou tra m o se ap roximou cabea d o p risioneiro e arrancou a band agem , e Royce amald ioou ou tra vez qu and o u ma longa trana dourada desceu sobre as costas. Dos p risioneiros surgiu u m gem id o coletivo, mas ela no tinha em itid o u m s som, e no tinha u ma lgrim a nos olhos qu e o olhavam fixam ente. Qu e classe d e m u lher era essa qu e no apelava a seu sexo p ara salvar-se d o chicote? Ou talvez ela no sou besse qu e Royce no era homem de flagelar uma mulher? Cortou as am arras d as m os, e ela imed iatam ente recolheu a t nica p ara cobrir-se. Mal fez isso, Royce segurou a mo e a levou onde estava o esgotado Thorolf. De m aneira que u m moo? De m aneira qu e no ningu m? E p erm itiste qu e a castigasse com o chicote! Para ocu ltar o qu e? Qu e u m a m u lher? Por qu ? p erguntou cu rioso Royce. Para proteger-me respondeu Kristen. Royce voltou para ela o olhar mas Kristen no se intimidou. Tam bm no s mu d a, e s ou tra qu e com preend e nossa lngu a! Por Deus, m e d irs por que no abriste a boca para deter o castigo? Para proteger-me da violao dos saxes disse ela com simplicidade. Ele riu cruelmente ao ouvir isto. s muito alta p ara insp irar d esejos a m eu s hom ens, ou no sabia? E tam bm no u ma tentao em qualquer outro sentido. A clera d e Royce o ind uziu a p ronu nciar essas p alavras, mas d e tod o mod o ela se sentiu ferida. E agora, o que fars comigo? atreveu-se a perguntar. Royce a olhou irritado, porque parecia que ela no fazia caso de seus insultos. De agora em d iante, servirs na casa. Com o te tratem d ep end er d e tu a cond u ta. Entendes? Sim. Ento, explica a tua gente. Kristen olhou Thorolf e Ohthere, que se tinham aproximado. qu er ter-m e com o refm em su a casa, p ara garantir o com portam ento d e nossos hom ens. Isso no d eve afetar as d ecises qu e vocs ad otem. Tend es qu e me p rom eter qu e se ap resenta a op ortu nid ad e, vos fu gireis. Se um s d e vocs p od e chegar em casa, consegu ireis qu e meu p ai venha procurar-me. Mas te matar se fugimos. Est bravo agora porque castigou uma mulher. No me matar. Ohthere assentiu sabiamente. Em tal caso, chegaremos aos d inam arqu eses d o norte, se nos oferece a op ortu nid ad e. Eles tero barcos que nos permitiro chegar s terras setentrionais. Certo. E eu vos contarei com o estou . Se posso. De tod o mod o no se p reocu p em p or mim. 41

su ficiente! d isse Royce, e a em p u rrou p ara Waite leva-a para d entro, e qu e as mulheres a banhem. enquanto Kristen se afastava, pde ver os verges vermelhos nas costas, um salp icad o d e gotas d e sangu e, e finalmente consegu iu controlar-se p ara falar a Thorolf. sei qu e vos d isse mais d o qu e eu lhe ord enei. E agora, eu vos d igo o segu inte: a p rimeira vez qu e tenteis escap ar ou ferir u m d e m eu s hom ens, consegu irei que ela d eseje estar morta. E no fao ameaas vazias.

Capitulo 11 Kristen se sentiu estranha e fora d e lu gar qu and o entrou na casa sax. O salo qu e encontrou era longo e m aior qu e o d e seu p ai, m as ela sabia qu e tinha qu e ser assim nu m a constru o to esp aosa. Em su a casa no tinha u m and ar d iretam ente sobre o salo, e p ortanto p arecia u m a enorme caverna d e ped ra, to fria no inverno qu e a fam lia p referia p assar as noites na rea d ed icad a cozinha, mais p rotegid a d o qu e o resto. Este salo, efetivam ente, tinha u m andar em cima, mas ainda assim o teto era bastante alto. Ad em ais, o lu gar d estinad o cozinha no estava separad o, com o na casa d e Kristen, u m d etalhe em qu e seu av tinha insistid o p orqu e a fu m aa o incom od ava m u ito. Aqu i se cozinhava nu m a grand e lareira d e p ed ra qu e ocup ava qu ase a m etad e d o com p rim ento d a p ared e d o fu nd o, d o lad o d ireito, com a escad a d o lad o op osto. Tinha ou tra lareira d e p ed ra, igualm ente longa, no centro d a p ared e d a d ireita, m as esta estava fria e vazia, p orqu e sem d vid a no se u tilizava d u rante os m eses d e vero. A p ed ra chegava at o teto, sobre os d u tos, e a tinham u tilizad o tambm uns poucos metros na base do salo, bem como ao redor das altas portas de entrada. O cho era de madeira e soou oco quando Kristen caminhou sobre ele; isso a levou a pensar qu e abaixo p od ia ter u m a esp cie d e p oro. Um d elgad o tap ete qu ad rad o d o tip o que Garrick tinha encontrad o no leste cobria u ma p equ ena p arte d o solo, frente a d u as largas janelas qu e se abriam na frente d o salo, e tambm d ireita. O m obilirio estava integrad o p or cad eiras e banqu inhos, e tam bm tinha teares e u m bastid or com u m a tap earia. Era u m canto sem d vid a reservado s mulheres, confirmaram isso trs que estavam trabalhando. Tod as as janelas e as p ortas estavam abertas e p erm itiam a p assagem d a lu z e a morna brisa. Frente ao setor d as m u lheres, e ou tra vez ad iante d as janelas, m as mais p ara o centro d o salo, tinha u m grand e barril d e cerveja com u m a torneira. Viu bancos e cad eiras ao red or d o barril, bem como vrias mesinhas com as peas de diferentes jogos. Observou u ma srie d e ferram entas, e ou tra m esa longa coberta d e arm as, banqu etas e inclu sive cu mbu cas d e m ad eira, tod os em d iferentes estad os d e realizao. Um hom em estava d e p frente m esa, e m anip u lava finas tiras d e cou ro ao red or d o cabo d e u m chicote. Kristen se encolheu, e de repente sentiu mais intensamente a dor nas costas. Tinha sete m u lheres no salo, e tod as interromp eram o qu e estavam fazend o qu and o Waite entrou com Kristen. A com binao d a rou p a m ascu lina d e Kristen, a m etad e rasgad o e p end u rand o, e su a altu ra, qu e a levava a ultrap assar em qu inze centm etros ou mais a tod as as m u lheres qu e estavam ali, d eterm inaram qu e Kristen se sentisse m u ito estranha. As m u lheres estavam cobertas d esd e o pescoo at os p s p or t nicas d e manga longa, e u m as p ou cas inclusive u savam vu s p ara ocu ltar tam bm os cabelos, e no lu gar d isso ela tinha os braos nu s e, desafortunadamente, tambm as costas. Se as via limpas, no lugar disso, Kristen estava muito suja, por causa da terra e o lodo que intencionalmente tinha utilizado para dissimular sua pele suave.

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Um a m ulher, melhor vestid a d o qu e as outras levantou -se d o assento e fechou o caminho d e Waite. Su a tnica celeste estava bord ad a nas bord as, e inclusive nos extremos d as largas m angas; ad em ais, o cinto qu e u sava revelava u m corp o min scu lo. Os cabelos d e cor d ou rad a form avam u m conjunto d e tranas. Tinha os olhos celestes, m u ito lu m inosos, p arecid os com os d o homem a quem Kristen tinha tentado matar. Como te atreves a traz-lo aqu i? p ergu ntou a m u lher a Waite d ep ois d e avanar u ns passos, mas mantendo sempre a distncia entre eles. Senhora, uma mulher, e lorde Royce ordena que as mulheres a banhem. Um a m u lher! exclamou a d ama, e se ap roxim ou m ais, e seu olhar p assou d a cabea d e Kristen corrente que ainda lhe sujeitava os ps. Mexeu a cabea. N o, no possvel. Waite segu rou a longa trana d e Kristen e a d eixou cair sobre o ombro d a jovem , d e maneira que a dama a visse. Lord e Royce ord enou flagel-la, e isso o levou a d escobrir o engano. com u m gesto brusco fez Kristen girar. estas no so as costas de um homem. Umas costas lisas e os cabelos longos no fazem uma mulher. Meu senhor se assegurou de outro modo, e voc o ver por si mesma quando a banhem. A dama emitiu uma exclamao de desgosto. E que fazemos com ela depois de banh-la? Waite encolheu os ombros. Senhora, obriguem-na a trabalhar no que lhes parea conveniente. Permanecer na casa. Prope-se utiliz-la... Sem d vid a! rep licou a m u lher . Do m esm o mod o que segu ram ente esses vikings a usaram! Talvez tambm isso sorriu waite . Mas sobretudo nos interessa como refm. Est bem . a m u lher em itiu u m su sp iro p aciente. Envia a algu m com a chave p ara tirar-lhe esses ferros, se d evem os lav-la bem . Mas leva-a p rimeiro sala d e banhos e qu e d ois hom ens a vigiem at qu e eu ind iqu e s d em ais mu lheres o qu e d evem fazer. N o as agrad ar isto mais do que a mim. Kristen ficou ao cu id ad o d e Uland e Ald ou s, aind a qu e no sou besse m u ito bem qu em era qu em , p ois Waite se tinha lim itad o sim p lesmente a gritar os nom es ao p assar p elo salo. A p equ ena sala d e banhos estava, em p arte, sob a escad a, e tinha u m a p orta que cond u zia d iretamente ao p tio d o fu nd o; d o p oo qu e tinha ali p od ia extrair-se gu a. A ou tra porta estava sob a escad a, p rxim a d a cozinha. Dentro tinha u ma banheira d e mad eira, qu e no m xim o tinha esp ao p ara u ma p essoa, com o a qu e usava na sala d e banhos d e H u gh, o tio d e Kristen. Ao qu e parece, os saxes no compartilhavam os banhos. Kristen su p s qu e os d ois hom ens eram criad os, e no fez caso. Am bos eram d e escassa estatu ra e p ele escu ra; u m era velho, o ou tro jovem, talvez eram p ai e filho. Olharam-na temerosos, como se soubessem que teriam dificuldades para det-la se ela tentasse fugir. Kristen no p ensava nad a d esse tipo. Ansiava m u ito por esse banho, j qu e no tinha qu e d issim u lar su a feminilid ad e. A su jeira que tinha sup ortad o sobre su a p essoa at esse momento tinha p osto a d u ra p rova su a resistncia. Provavelm ente teria rogad o por esse banho se no tivessem ordenado. O ferreiro foi retirar os ferros, m as no se os levou consigo. Kristen se sentou im ed iatam ente num banco p ara tirar as botas e vistoriar seu s prp rios tornozelos. Tinha a p ele irritada, mas no ferida. Curar-se-ia muito cedo se podia prescindir desses terrveis aros.

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Kristen p ermaneceu no lu gar em qu e estava, ocu p ad a em d estranar seu s cabelos, e u ma fileira d e jovenzinhos com eou a extrair bald es d e gua. N o p areceu qu e se molestassem em esquent-la p ara ela, p ois a banheira j estava qu ase cheia. De tod o m od o Kristen no se preocupou, pois estava acostumada a nadar na gua fria. Qu and o cinco m u lheres se reuniram no qu artinho, sem contar d ama qu e p erm aneceu na porta, Kristen finalmente se irritou e se ps de p. Senhora, posso lavar-me sozinha. Deu s seja lou vad o, e eu qu e p ensei qu e teria m u ita d ificu ld ad e p ara consegu ir qu e entendesse. Entend o p erfeitam ente. Devo banhar-me. O farei d e boa vontad e, m as no preciso d e ajuda. Ento, no entendes nada. A ordem de Royce que as mulheres te lavem, e isso faro. Kristen no era u m a p essoa d isp osta a fazer qu esto d e um assu nto to secu nd rio. E tambm no repensou na qu esto d ep ois d e ter aceitad o a ord em . Encolheu os om bros, esp erand o qu e os hom ens sassem d o quarto. Com o no o fizeram , e as m u lheres comearam a ap roxim ar-se p ara tirar-lhe as rou p as, ela as em p u rrou com tanta fora qu e d u as caram no solo, e p roferiram gritos. Escu te, senhora Kristen teve qu e gritar p ara imp or-se ao clam or d as d u as qu edas , permitirei que suas mulheres me lavem, mas no na frente d os homens. Como te atreves a d izer-m e o qu e p ermitirs? Esto aqu i p ara p roteger d e ti a m inhas mulheres, pois no podem confiar em ti se ests s com mulheres indefesas. Kristen qu ase riu ao ouvir isso. Cinco m u lheres, seis contand o senhora, e d iziam qu e careciam d e d efesas contra u m a. N o entanto, assim d evia ser, j qu e faziam qu esto d e d esp i-la frente aos servos. E se as mulheres lhe temiam tanto, talvez valesse a pena assust-las um pouco. Assinalou com o d ed o os d ois hom ens, qu e a olhavam com os olhos m u ito grand es, ante a perspectiva de verem-se obrigados a submet-la. Eles que precisaro de proteo se no partirem. A d am a em itiu u m a exclamao d e clera e comeou a d ar ord ens. Kristen alou o banco sobre o qual tinha estado sentada e o jogou sobre os dois homens. Royce ou viu os gritos e exclam aes quand o se ap roxim ou d o salo. Entrou a temp o d e ver a Uland expu lso literalmente d a sala d e banhos. Ald ou s saiu aos tropees imed iatam ente d epois, desaprumou-se sobre o homem m ais jovem e ficou estend id o no solo. Qu and o Royce chegou ao quartinho tudo estava bem mais calmo, ainda que Darrelle continuasse emitindo gritos de clera. Que demnios sucede aqui? rugiu Royce. N o nos permite banh-la! Diga por que, senhora conseguiu dizer Kristen. Estava estend id a no solo e qu atro m u lheres se tinham sentad o sobre ela. Tinham-na atacado p or d etrs no m om ento mesmo em que exp u lsava d a habitao o velho. Dep ois d e jog-la no solo, tinham-na prendido imediatamente. Kristen mal podia respirar, porque tinha uma sobre o peito e a outra sobre o estmago. Darrelle, p elo suspiro d e Deus! ru giu Royce Te ord eno fazer u ma coisa simp les e o convertes num desastre. Ela com eou ! protestou Darrelle N o qu is p erm itir que a d espissem . Vive s, noite e dia com dzias de homens, e agora se mostra pudica na frente de dois servos. Ordenei que as mulheres a banhassem. No disse nada da presena de homens. Mas Royce, uma viking! No pretenders que estejamos sozinhas com ela. 44

Pelo suspiro de Deus, nada mais do que uma mulher! N o parece uma mulher. No atua como uma mulher. E atacou com um banco esses dois covardes! E pretendes que esteja sozinha conosco? Saiam d a! rosnou Royce s m u lheres enqu anto se aproximava de Kristen. Qu anto ela ficou livre a aju d ou a levantar-se Mulher, p rovoca m ais d ificu ld ad es, e m e ocu p arei pessoalmente de ti. E no te agradar. Estava disposta a receber o banho, e inclusive me alegrava. Royce franziu o cenho ante a serena resposta. Ento, tom a-o d isse e ord enou m u lher mais anci qu e estava na habitao: Ed a traga a minha cmara quando tenhais terminado. Royce! protestou Darrelle. O que? perguntou ele. N o querers... Darrelle, p rop onho-me a interrog-la, e isso no te concerne. Agora, continu a trabalhando em tuas coisas. No precisam de voc para supervisionar o banho desta mulher. Darrelle enrubesceu as bochechas qu and o saiu d ali. Royce no estava d e hu mor p ara aplac-la. Que coisa to ridcula! No podia organizar um simples banho sem provocar escndalo. Ald en continu ava esp erand o Royce na cm ara d o p rim eiro and ar, e aind a estava d e p em frente janela, no lugar onde seu primo o tinha deixado. Viste tudo? perguntou Royce. Sim , aind a qu e no p u d e ou vir o qu e se d isse exp licou Ald en. Acrescentou com expresso de curiosidade: Vi o que me pareceu ver quando arrancaste a tnica? Royce emitiu um rosnado. Esse rapaz tinha um formoso par de seios. Alden comeou a rir ante a expresso de Royce, mas depois enrubesceu. J era bastante grave que me ferisse um jovenzinho. Mas, uma mulher! Console-se, Ald en. Acaba d e tirar voand o d a sala d e banhos d ois servos. N o se p arece com as mulheres que conhecemos. Talvez. muito alta para ser mulher, to alta que at aqui nos enganou. Mas, por que tero trazido uma mulher numa incurso de guerra? perguntou Royce. Alden encolheu os ombros. Por qu e no? Para atend er as su as necessid ad es no barco. Ela foi tard iamente ao combate. Im agino qu e a d eixaram na nave, mas viu d ali o encontro e qu is aju d ar. Dep ois d e tu d o, se os vikings pereciam, ela ficaria s. No me estranha que tenha lutado to ferozmente com eles. Sim . E estava d isposta a su portar o chicote antes d e revelar su a cond io d e m u lher. Disse qu e era p ara d efend er-se d a violao d os saxos. riu com d u reza. Os homens so homens. Por que uma prostituta tem que temer os homens de outra raa? Talvez queira ser fiel a sua prpria gente, e deteste deitar com o inimigo. Im agino qu e assim . Agora com p reend o p or qu e eles se esforaram tanto com o fim d e ocu ltar o sexo d esta moa. Em p ou co tem p o m ais os teramos encerrad o com ela d u rante a noite. Pelo suspiro de Deus, no entendo o que vem numa mulher to corpulenta e masculina.

Capitulo 12

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A im agem qu e Kristen tinha d e su a aventu ra convertid a em d esastre mu d ou bru scam ente no d ia em qu e ingressou p ela prim eira vez em Wynd hu rst. J no se tratava s d e p reocu p ar-se em m anter a boca fechad a e ocu ltar seu s cabelos. Enfrentava o problema qu e tinha tratad o d e evitar antes: como a tratariam esses saxes em vista d e sua cond io d e m u lher? A d etestariam p or cau sa d e su a estatu ra e pelo fato d e qu e era u ma inim iga? Ou a consid erariam to d esejvel como sucedia com os homens de seu prprio pas? O senhor saxo tinha dito que ela no representava uma tentao para seus homens. Se essa era su a op inio, Kristen p od ia su p or qu e u m hom em no d esejaria fazer am or com u m a mu lher qu e era mais alta d o qu e ele, p orqu e com ela se sentia inferior, m enos cap az d e exercer o controle d a situ ao. Mu ito bem , isso criava u m a situ ao segu ra, salvo no caso d e d ois d os hom ens qu e tinha visto nesse lu gar. Um era o gu erreiro a qu em tinha tentad o m atar. O ou tro era o prp rio senhor do lugar. Kristen tinha sentimentos contrad itrios em relao a lord e Royce. Tinha-o visto p ou co d u rante a ltim a sem ana, e qu and o teve a op ortu nid ad e d e v-lo tinha evitad o olh-lo diretamente. Mas tam bm no p od ia esqu ecer a p rim eira im p resso qu e tinha tid o. Parecia u m jovem d eu s entrand o no p tio, to ereto e orgu lhoso naquele corcel p od eroso, to segu ro d e si m esm o, to im p erioso frente a tod os os qu e o rod eavam . Tinha-se ap roximad o au d azm ente a d ezesseis homens hostis, ind ivd u os enorm es e m u scu losos, e tinha d eixad o entrever qu e os desprezava. Esse hom em no tinha med o. E nesse mesmo d ia, lord e Royce tinha aberto caminho entre os vikings p ara ap od erar-se d e Kristen. Os hom ens no sabiam com o interp retar o m od o com qu e ele tinha se aproximado sem armas na mo. Ohthere p ensava qu e era u m est p id o ao mostrar-se to d escu id ad o. Thorolf acred itou qu e os tentava intencionalm ente, e estava p rocurand o u ma d escu lp a p ara mat-los. Kristen se inclinava a comp artilhar a op inio d e Thorolf, p orqu e record ava o olhar de seu s olhos naqu ele primeiro dia e a ordem fria e implacvel de mat-los a todos. O tinha temid o p recisam ente p or isso. Mas Kristen no p od ia evitar certo sentim ento d e ad m irao. Sem p re tinha a agrad ava contem p lar os homens fortes e bem p rop orcionad os. Precisamente na noite d o banqu ete em su a casa, a m e a tinha su rpreend id o contem pland o longamente Dane, o filho menor d e Perrn e Janie, e Brenna tinha feito brincad eiras e tinha pergu ntad o se estava segu ra d e qu e no interessava com o m arid o nenhu m d os presentes. Um corp o forte e atraente era u ma festa p ara os olhos, e su a m e a tinha ensinad o qu e no d evia envergonhar-se por isso. E o senhor saxo tinha no s u m corp o soberbo como tam bm u m rosto muito harmonioso. Sim, a verd ad e era qu e a agrad ava olh-lo. Mas no d esejava qu e ele a contem p lasse com o m esm o sentim ento. Em vista d o d io qu e ele d emonstrava frente Kristen e a seu s colegas, fazer amor com ele no p od ia ser u m a exp erincia feliz. Enquanto ele no a d esejasse, Kristen estava a salvo, inclu sive estand o sep arad a d o resto. Os objetivos d e Kristen eram os mesm os d e sem p re: trabalharia e trataria d e p assar inad vertid a at qu e aparecesse a oportu nid ad e d e fu gir. Mas agora se formulava a pergunta: que opinaria Royce dela, j que sabia que era uma mulher? As m u lheres a tinham escovad o ferozm ente, sem d vid a com tod a inteno, e d oa o corp o. Su p ortou s p orqu e no d esejava p rovocar mais d ificu ld ad es e oferecer a d escu lp a qu e o saxo precisava para regressar. As rou p as qu e a d eram eram cmicas. N o se ad ap tavam a seu corp o grand e, nem sequ er soltand o as costu ras. Pod ia d izer-se qu e ela era esbelta em p rop oro a su a estatu ra, mas com p arad a com as ou tras m u lheres tinha o corp o m u ito grand e. As m angas d a t nica branca qu e 46

entregaram, aju stavam-se d em asiad o s m os. Su scitou -se u ma d iscu sso a resp eito d a convenincia d e cortar as m angas, ou d e u s-las como estavam e acrescentar u m p ed ao. As t nicas qu e Kristen u sava em su a casa no tinham m angas e, d e tod o m od o, u s-las a teriam obrigado a suportar um calor excessivo. Em definitivo, Kristen resolveu o problema arrancando as m angas. N ingum ap rovou su a atitud e, m as se sentiam to relu tantes a d iscu tir com ela como ela a enfrentar s mulheres. Ademais, no desejavam provocar novamente o desagrado do senhor. A t nica, qu e su p ostamente d evia ocu ltar os p s d e u m a mu lher, mal chegava aos tornozelos de Kristen. E a sobre-tnica que entregaram para que a vestisse sobre a prenda anterior no p assava d os joelhos. Mas p elo menos no tinha mangas, e estava cortad a d os lad os, d e m aneira qu e p od ia d ar-lhe a form a qu e d esejasse com o cinto d e cord a qu e entregaram . Decid iu u sar frou xa a cord a, ap esar d e qu e d esse mod o t nica caa irregu larmente d o lad o e revelava a p ea qu e estava abaixo, excessivam ente ju sta. Com o no p od eria ocu ltar su a figu ra, no importasse o que fizesse, pelo menos deste modo distraa a ateno de suas curvas. Tiraram suas botas e entregaram u m p ar d e sap atos d e sola m acia, o qu al teria sid o excelente se no tivessem tid o a inteno d e voltar a aju star os elos j qu e os sap atos no cobriam os tornozelos. N o estava d isp osta a u sar novam ente os ferros sobre a p ele nu a, e assim o d isse. A m aior d as mu lheres, cham ad a Ed a, d ecid iu sensatam ente d eixar a d eciso em m os d e u m a autorid ad e su p erior, e se limitou a levar consigo os aros enqu anto ela e m ais d u as m u lheres acompanhavam a Kristen ao primeiro andar. Aind a qu e no p u d esse d izer exatamente qu al era a razo, Kristen se sentia nervosa, p orqu e sabia qu e reveria lord e Royce. N o acred itava qu e ele a olhasse com bons olhos, e, no entanto ainda existia uma minscula possibilidade de que o fizesse, j que estava lavada e vestida. Ele estava sentad o em frente a u m a m esinha, afiand o u m a longa esp ad a d e d u p lo fio qu and o Ed a em p u rrou Kristen para o interior d a habitao. Sem exp licar p or que Kristen no u sava os ferros, lim itou -se a d ep osit-los sobre a m esa, saiu e fechou a p orta, d eixand o Kristen no meio do quarto. Era u m a habitao esp aosa e tinha p ou cos mveis. Alm d a cama larga e baixa a um lad o d a porta, e o grand e ba aos p s d a cam a, existia u m a mesinha com qu atro cad eiras a seu red or, no centro da habitao. Diretamente em frente porta, outro ba com fechadura estava entre duas janelas abertas, e tambm cu mp ria funes d e banco. Tinha ou tra janela m aior d o lad o op osto d a cam a, que d ava p ara o p tio d a frente. N o tinha tap earias qu e enfeitassem a habitao, nem tap etes no solo, m as a p ared e qu e se levantava d ireita d e Kristen ap arecia enfeitad a com u ma coleo de armas. Kristen no olhava d iretamente Royce, aind a qu e sentiu os olhos d o hom em fixos nela. A jovem esp erou qu e ele falasse, m as se passaram vrios instantes, e ele no p ronu nciou u m a p alavra. Ela tinha exam inad o tod o o conte d o d o qu arto, e j no tinha para ond e olhar. N o estava acostu m ad a a baixar su bmissamente os olhos p ara olhar o solo. Tinha-o feito l fora s p orqu e Thorolf a tinha ad vertid o qu e seus olhos tinham os clios d emasiad o longos p ara ser os d e um varo, e ela no devia atrair a ateno. Comeou p elas botas d e Royce e p ercorreu lentamente o corp o at qu e os olhares d e am bos se encontraram . Ela no p d e afastar os olhos nem d esejava faz-lo. N o viu d io no olhar d o homem, seno surpresa. Quem ? A p ergunta p areceu exp ressar o m ais p rofu nd o d esconcerto. Qu e tinha estad o p ensand o para sentir-se to confuso?

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Qu e d esejas saber exatamente? rep licou ela . Cham o-m e Kristen, mas creio qu e desejas averiguar algo mais do que isso. O mod o como ele se p s d e p e avanou p ara ela a ind u ziu a crer qu e no tinha escu tad o u m a s d e su as palavras. Su a exp resso aind a refletia su rp resa mais d o qu e ou tra coisa, aind a tinha algo m ais d o qu e Kristen no consegu ia d efinir bem . Deteve-se a pou cos centm etros d e distncia, e depois seus dedos desenharam o perfil de uma bochecha da jovem. Dissimulaste bem tua beleza. Cautelosa, Kristen retrocedeu um passo. Disseste que eu no podia tentar ningum. Isso foi antes Kristen estremeceu. Sim, viu o desejo aceso nas profundidades verdes dos olhos do homem, qu e p assearam sobre su a face e d ep ois ao longo d e seu corp o. Sabia m u ito bem qu e no p od eria defender-se frente fora de Royce. O saxo usava u ma t nica d e m angas longas, e os m scu los qu e ela record ava se d esenhavam no d elgad o fio d a p ea. Pod ia achat-la com su as m os grand es. Pod ia p -la sob ele em pou cos instantes. E nesse lu gar no tinha ningu m qu e o im p ed isse, p orqu e ela era seu inimigo, e estava derrotada e ele podia fazer o que quisera com Kristen. Comprovars que no fcil violar-me disse Kristen baixinho, como advertncia. Violar-te? a exp resso d e Royce mu d ou ante os olhos d e Kristen, e u m a f ria som bria marcou as linhas de sua cara . No me rebaixarei a violar uma prostituta viking! Em su a vid a Kristen jamais tinha sid o ofend id a assim. Esteve a p onto d e d izer-lhe, m as se conteve p orqu e a lgica a ind u ziu a analisar as p alavras d o hom em . Tinha falad o com p rofund a rep u gnncia. E no era to absu rd o qu e ele a cresse um a p rostituta. Talvez d esse mod o se explicava sua presena num barco de tripulao totalmente masculina. Ele tinha regressado a seu assento e no parecia disposto a olh-la novamente. Kristen tinha a sensao d e qu e esse homem tentava d om inar su a clera, control-la o melhor p ossvel. Perguntou-se d u rante u m instante por qu e od iava assim os vikings, p ois no acred itou nem p or um momento que ela era o objeto especfico de seus sentimentos; era evidente que recusava a toda sua gente. Terias tais escrpulos se eu fosse uma donzela viking? perguntou. Seria u m a atitu d e rigorosam ente ju sta se tivesse a minha m erc a u m a d onzela viking. Agradaria-me tratar-te como teus homens tratam s mulheres saxs. a primeira vez que viemos a tuas costas. Outros como tu chegaram antes! interrompeu-a Royce com expresso azeda. De maneira qu e era isso. Os vikings tinham incu rsionad o antes na regio. Kristen se p ergu ntou qu em tinha p erd id o esse homem qu e se mostrava to am argu rad o, ao extrem o d e qu e no estava d isp osto a tocar nu m a p rostitu ta u sad a p rim eiro p elos homens qu e od iava, e no seu lugar d irigia seu d io nu m a virgem inocente s p orqu e era u m a viking. Pelos d entes d e Deus! Se ele acreditasse que era uma prostituta a ajudaria a conservar sua virgindade! Kristen se largou a rir ao comp reend er a situ ao. Era incrvel, m as se esse era o nico m eio de proteger-se, o utilizaria. Mas, como se comportava uma prostituta? Desejas interrogar-me? record ou , bem m ais segu ra, j acalm ad a su a p rincip al inquietude. Sim. Que sabes dos dinamarqueses?

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Cobiam tu a terra? p ergu ntou ela, e no p d e evitar u m sorriso qu and o ele franziu o cenho ante a im p ertinncia qu e ela d em onstrava, p ois tinha convertid o a observao nu ma pergunta. Parece que isto divertido? perguntou ele com aspereza. N o, d escu lp e-me d isse contrita, aind a qu e continuasse sorrind o . Su ced e qu e no vejo como crs qu e eu sei d eles. Viem os d e u m p as d iferente. Os nicos d inam arqu eses qu e conheci eram mercadores como... Como muitos membros de meu povo. Precisava ser cu id ad osa. Se tivesse d ito qu e seu p ai era m ercad or, ele teria p ergu ntad o p or qu e Kristen se d ed icava p rostitu io. Era melhor qu e ele no sou besse d o qu e seu s p ais viviam , nem que ela tinha famlia. Os p ensamentos d e Royce segu iam o m esm o cu rso, e Kristen viu qu e ele continu ava pensando especialmente nela. Por que uma mulher de teu aspecto vende to barato seus favores? Importa realmente a razo? Imagino que no replicou Royce com voz seca, e por um momento guardou silncio. A op inio qu e Royce tinha d e Kristen se refletia no fato d e qu e a m antinha d e p enqu anto ele estava sentad o, e isso ap esar d e qu e tinham trs cad eiras vazias. Ela tinha trabalhad o a manh inteira, tinha recebid o chicotad as, su p ortad o u m banho p arecid o a u m a sesso d e tortu ra, e agora tinha qu e p erm anecer ali d e p , e sup ortar o interrogatrio. O p erverso Loki segu ram ente ria d as d ificu ld ad es qu e Kristen enfrentava. Bem, tam bm ela p od ia rir-se; sentou -se no solo com as pernas cruzadas, e viu que de novo escurecia a cara do homem. Por Deus, mulher no tens modos? Eu? exclamou Kristen . E ond e esto teu s mod os qu e m e mantm d e p enqu anto ests sentado? Talvez aind a no com p reend as, mas aqu i tu a cond io mais baixa d o qu e a d o servo mais baixo. - Ento, o servo mais baixo p od e sentar-se e eu no? o que d esejas qu e entend a? Desprezas-me de tal modo que no posso esperar nem sequer a cortesia mais usual? Sim, essa a situ ao! qu e resp osta obstinad a e p erversa! Qu e a esp erava? Qu e Royce se desculpasse ante uma prisioneira? Mu ito bem , saxo. d esconcertou -o ao rir e levantar novam ente. Qu e no se d iga qu e uma norueguesa no pode suportar tudo. Su a su bmisso p areceu qu e excitava mais a f ria d e Royce. Levantou -se d e u m p ulo, avanou u m p asso p ara ela e d e rep ente se d eteve, voltou -se e p erm aneceu frente mesa, ao qu e p arece esforand o-se p ara controlar novamente su a clera o qu e teria feito se no se tivesse contido? Ela o olhou , no rosto u ma exp resso d e d esconcerto. Qu e tinha feito p ara irrit-lo tanto? Tinha obed ecid o. N o era o qu e ele d esejava? Ou d evia enfrent-lo? Talvez ele no desejasse qu e Kristen se subm etesse to facilm ente. Sim, talvez procurasse u m m otivo p ara castig-la, p ara usla como alvo de seu dio, e ela no se prestava ao jogo porque se mostrava submissa. Kristen se equivocava parcialmente. Royce se tinha visto nu m ap erto d esd e o m om ento em qu e ela entrou em seu qu arto. A jovem o tinha atrad o instantaneam ente, e esta reao contrariava tudo o qu e ele devia sentir o que o gu erreiro saxo se sentia com pletam ente confu so. Ela o rep u gnava. Od iava-a e d etestava seu p ovo. Mas qu and o a olhava, seu p rimeiro im pu lso era tocla. E ao toc-la, comprovava que sua pele era to suave e lisa como aparentava.

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Era d em asiad o form osa p ara ser real, e Royce estava fu rioso consigo m esm o porqu e a d esejava, aind a qu e fossem u ns instantes, e p ior aind a, p orqu e tinha p erm itid o comp rovar qu e a d esejava. H u m ilhava-a mais p ara seu p rp rio benefcio que p ara ofend -la. Tinha que record ar quem era essa m u lher. Vend eria seu corp o p or u m p reo ao p rim eiro hom em qu e a reclam asse. N o cabia d vid a d e qu e ela tinha d ormid o com tod os os hom ens d o barco. Era u m a p rostitu ta viking. Sobre a terra no tinha uma mulher que o repugnasse mais. Mas ela no o rep u gnava, e esse era o p roblem a d e Royce. Teria qu e ter se m ostrad o su bmissa e atemorizad a. Ou tra m u lher teria ad otad o essa atitu d e na situ ao d e Kristen. Devia ter se intim id ad o ante a clera d e Royce, e ter p ed id o com p aixo. N esse caso, ele a teria d esp rezad o aind a m ais. N o seu lu gar, d esconcertava-o, oferecia rep ostas frvolas e d epois sorria qu and o su a atitu d e o encolerizava. Ria qu and o ele a hu milhava. Com o p od ia lu tar contra essa p rofu nd a atrao quando ela o surpreendia com o imprevisto? Talvez deva ir-me. Royce se voltou bruscamente, e a deteve com um olhar colrico. Mulher, no sair desta casa. Referia-me s a retirar-me de tua presena, pois isso parece excitar tua ira. N o se trata d e ti assegu rou ele, e a mentira brotou facilm ente d e seu s lbios . Sim, podes ir. Mas antes te pors estes ferros. Recolheu os grilhes d a m esa e os arrojou em Kristen. N um gesto irrefletid o, Kristen os recolheu em lugar de deix-los cair ao solo. A corrente se enroscou ao redor de sua mo, e um anel d e ferro a golp eou no antebrao e a ind u ziu a contrair o rosto nu m gesto d e d or. Em su as m os, o ferro era uma arma, mas ela no o interpretou assim. Olhou com repugnncia os grilhes. Me obrigars a levar estas coisas? Ele assentiu brevemente. Sim, para que saibas que tua situao no melhorou. Ela o olhou nos olhos, e uma sombra de desprezo se desenhou em seus traos. N o acred itei qu e as coisas fossem d e ou tro m od o. baixou o brao p ara p ermitir qu e a corrente se desenroscasse lentamente e casse a seus ps. Ters que me pr estes ferros. Prenda-os, m ulher ord enou Royce com imp acincia, p ois tinha interp retad o m al a negativa da jovem. Faa-o tu mesmo, saxo rep licou ela bru scam ente nu nca limitarei volu ntariamente minha liberdade. Os olhos d e Royce se entrecerraram ante a temerid ad e d a jovem. Sentiu o im p u lso d e rechaar im ed iatamente o d esafio, antes qu e se acentu asse. Mas su sp eitou qu e p recisasse m ais d o que os golpes que estava disposto a dar antes que ela se submetesse. Cam inhou p ara Kristen e recolheu os grilhes, e d ep ois se ajoelhou p ara aju st-los com m ovim entos rp id os. Kristen p ermaneceu imvel e o d eixou fazer, olhand o fixamente a cabea inclinad a, os espessos cabelos castanhos ao alcance d e su a mo. Realm ente era u ma lstim a qu e estivessem d estinad os a ser inim igos. Teria-a agrad ad o conhecer este hom em em circu nstncias diferentes. Ele a olhou . Com o interp retou mal a cau sa d a exp resso qu e se d esenhava no rosto d e Kristen, de repente mediu as conseqncias do que acabava de fazer. Onde esto tuas botas? A velha Eda disse que eram inapropriadas para usar na casa. Ento, ters que pr um tecido sob estes anis, para evitar que te machuque a pele.

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Qual a d iferena, m ilord ? s m inha pele, e sou mais baixa d o qu e o m ais baixo d os servos. Ele franziu o cenho ao levantar. Kristen, meu desejo no maltratar-te. Qu e ele record asse seu nom e a su rpreend eu. Cria qu e nem sequ er o tinha escu tad o qu and o ela o d isse, p ois d ep ois sem pre a tinha cham ad o p or mu lher. Mas su as p alavras anteriores continu avam ressoand o nos ou vid os d a jovem . Agora estava em grilhes, qu and o tinha abrigad o tanta esperana de que evitasse essa tortura. De modo que pelo menos mereo o mesmo cuidado que dispensas a teus animais? Ele com p reend eu que ela se sentia ferid a p or su a observao anterior, m as no qu is m u d ar o que tinha dito. Sim, o mesmo cuidado. Nem mais nem menos. Ela assentiu brevem ente, e no d eixou ap arecer como a ofend iam as p alavras d e Royce. A jovem se voltou p ara sair, m as ele segu rou o seu brao, e sua mo d eslizou at a mo d e Kristen que p ercebeu absu rd am ente qu e o contato d o homem era m u ito clid o. E ele no soltou a m o at vrios instantes depois de que ela o olhou nos olhos. Como no p od es d orm ir no salo com os restantes d os criad os sem qu e um gu ard a te vigie, te atribu irem os u m a habitao p rp ria, ond e p ossam os encerrar-te. Com a fechad u ra, no h razo p ara... fez um a p au sa, franzind o o cenho, e conclu iu bruscam ente: no ters qu e dormir com a corrente posta. Entregarei a chave a Eda, e ela a tirar todas as noites. Kristen no agradeceu a oferta. Advertiu que ele lamentava o impulso que o tinha induzido a conced er tanto. N o lu gar d isso, voltou -se e saiu d a habitao com tod a a d ignid ad e qu e seu passo lento e dificultoso permitia. Merecia tudo o que estava sucedendo. Merecia-o por ter desafiado seus pais e ter-se enfiado irreflexivamente nessa trgica aventura. De repente se sentia impotente, s e isolada do resto. Selig saberia o qu e fazer se estivesse ali. Teria-lhe infu nd id o esp erana antes qu e a levassem para casa. Mas Selig estava morto. Oh, Deus meu, Selig! Como j no precisava continuar ocultando-o, entregou-se a sua dor. F-lo em silncio, s, e caiu no m esm o lugar, a m eio cam inho entre a habitao d e Royce e a escad a. As lgrimas desceram por suas bochechas, um luxo que seu orgulho raramente permitia. Uma parte de sua dor se relacionava consigo mesma.

Capitulo 13 Do lugar qu e ocu p ava no fu nd o d o salo, no setor d ed icad o cozinha, atravs d as portas abertas Kristen p od ia ver as qu atro carroas grand es qu e saam d o p tio. Du as d as carroas levavam os p risioneiros, ou tra os gu ard as, e a ltim a estava vazia. As qu atro carroas trariam cargas de grandes pedras, extradas das velhas runas prximas. Se o destino no tivesse ao senhor saxo a crer que ela era a lder, Kristen estaria ainda com seus homens. E esse p od ia ser o d ia eleito p ara a fu ga. H avia s nove gu ard as p ara d ezesseis homens. Podia suceder algo, talvez o golpe de sorte que precisavam, e assim conseguiriam afastar-se dali. E ela ficaria para trs, para sofrer as conseqncias. Ela os tinha d ito qu e no se p reocu p assem , qu e o senhor saxo no a m ataria. Tinha d ito qu e ele estava irritad o p orqu e tinha flagelad o u ma mu lher. Mas, talvez p u d esse utilizar outros argu m entos p ara ind u zi-los a p ensar antes d e m ais nad a neles mesm os? Exp licar qu e era 51

igu alm ente p rovvel qu e ele estivesse enraivecid o p orqu e tinha feito o p ap el d e tonto ao crer qu e ela era o chefe levaria a vrios d os gu erreiros vikings a vacilar ante a p ersp ectiva d e d eix-la para trs. E agora qu e estava sep arad a d eles, no teriam op ortu nid ad e d e fugir se tentassem liber-la com o fim de que os acompanhasse. Tinham que partir sem ela. Kristen se com p ad ecia u m p ou co d e si mesm a enqu anto observava as p ortas qu e se fechavam d ep ois d a p assagem d as carroas. Tinha p assad o u ma m noite nu m qu artinho srd id o sobre um a enxerga d u ra. Deveria ter se sentid o alegre, p orqu e a situ ao tinha melhorad o m u ito, se com p arava com o solo d u ro d as noites anteriores; no lu gar, sentia-se miservel e solitria. Era bem mais fcil suportar as privaes quando as compartilhava. N o qu e tivesse qu e trabalhar muito. N u nca tinha d esagrad ad o aju d ar nas tarefas d a casa em su a p rp ria terra. De fato, qu and o no inverno d esabavam as p iores torm entas, ningu m exigia qu e os criad os sassem d e su as habitaes m ornas ju nto aos estbulos. Kristen e su a m e cozinhavam e lim p avam p ara tod a a fam lia. Na realid ad e, mais Kristen d o qu e sua m e, p orqu e esta nu nca tinha olhad o com sim p atia o qu e d enominava trabalho d e m ulheres. Brenna ria e piscava o olho, e jurava que estava acostumada a pensar que ela mesma era homem. Mas a Kristen no incomodava o trabalho d e m u lheres. O qu e a irritava em Wynd hu rst era receber ord ens bruscas e secas, dadas por criados que a olhavam com altivez. Te di muito? Kristen d esviou o olhar e viu u m a menina sentad a no extremo d a m esa longa qu e ela tinha aju d ad o a p rep arar p ara a refeio d a m anh. A menina estava a u ns d ois m etros d e d istncia d a m esa ond e Kristen p reparava crostas d e m assa p ara as tortas d e m orangos qu e serviriam m ais tard e. Tinha rosto bonito, limp o e rosad o, e d u as tranas d e cabelos castanhos que caam sobre os om bros m i d os. Os olhos verd es m u ito grand es encontraram os d e Kristen, e, p ortanto ela su p s que a pergunta a estava destinada. Se di o que? Teu tornozelo. Est sangrando. Kristen olhou os tornozelos. Efetivamente, o sangue manava para o interior do sapato no p esqu erd o. Sentiu -se irritad a consigo m esm a, p orqu e su a atitu d e era comp letam ente est p id a; tinha recu sad o obstinad am ente d eslizar u m bocad o d e leno sob os anis d e ferro. Um a atitu d e infantil, ad otad a com a esp erana consciente d e qu e certo senhor saxo se sentisse u m p ou co cu lp ad o qu and o visse qu e a p ele d e Kristen estava ferid a p or cau sa d esses cond enad os ferros. Mas, a qu em estava m agoand o, salvo a si m esm a? A ele sem d vid a no im portaria, p orqu e depois de tudo eram os ferros que ele a tinha ordenado levar. Ela olhou menina que a contemplava com profunda ateno. N o, no di assegurou Kristen com um sorriso. Deveras? No sentes nenhuma dor? Sim, d i-me u m p ou co. Mas para d izer a verd ad e tenho m u itas ou tras p reocu p aes, d e maneira que no prestei ateno a uma dorzinha ali embaixo e assinalou seus prprios ps. A menina emitiu um risinho ante a referncia de Kristen a sua prpria estatura. N o estranhas ser to alta? N o. Mas s mais alta do que um homem... O sorriso de Kristen a interrompeu. N a Noruega muito raro que isso suceda. Oh, sim , os vikings so tod os hom ens mu ito grand es. Kristen sorriu ante a maravilha que se manifestava na voz da menina ao mencionar o fato. 52

Pequena, como te chamas? Meghan. u m d ia form oso. Por qu e no sais a caar borboletas, ou a fabricar grinald as d e flores, ou a encontrar ninhos d e p ssaros? o qu e eu fazia na tu a id ad e. N o mais d ivertid o qu e ficar em casa? N unca saio de Wyndhurst. N o seguro? A menina olhou suas prprias mos, que descansavam sobre a mesa. seguro, mas no me agrada sair s. Mas aqui h outros meninos. N o querem jogar comigo. Kristen se sentiu com ovid a p elo acento d e tristeza na voz d a m enina. Mas Ed a, qu e se aproximou d ela, explicou a razo. Os m eninos tem em jogar com a irm d o senhor, e tu tam bm no d eves falar com ela. zumbiu Eda ao ouvido de Kristen. Kristen dirigiu um olhar gelado mulher maior. Enquanto no o probam, falarei com quem me agrade. Deveras, m u lher? rep licou Ed a Ento, no te su rp reend as se te p robem imediatamente, pois ele no parece muito contente. Kristen no teve tem p o p ara p ergu ntar o significad o d as p alavras d e Ed a, p ois sentiu qu e u m a m o cruel segurava o seu ombro e a obrigava a voltar-se p ara enfrentar u m saxo mu ito irritado. Royce no estava p ensand o em su a irm, p ois nem sequ er tinha visto qu e ela se encontrava na sala. Qu and o ingressou na espaosa habitao seu s olhos focaram d iretamente a cabea d e cabelos castanhos qu e estava no setor d a cozinha. N o a tinha visto d esd e o momento em qu e ela sara de sua cmara na vspera, pois tinha jantado com seus primos no quarto de Alden, e tinha se mantido intencionalmente longe do salo, onde se encontrava a mulherzinha. Enqu anto ela estava d e p no extremo d a m esa, d e costas a ele, os olhos d e Royce tinham p ercorrid o lentam ente a extenso d o corpo grand e, d a cabea aos p s. Mas qu and o se d etiveram no anel d e ferro qu e p rend ia os tornozelos, claram ente visvel p or cau sa d o escasso com p rimento d a t nica, acord ou -se su a ira. Pois d esd e o ou tro extremo d a habitao p od ia ver o sangu e qu e empapava o lado do sapato. Sua expresso era tempestuosa. Se crs qu e as ferid as d e teu s p s nos ind u ziro a tirar-se esses grilhes, ests equivocada! Kristen relaxou, pois sabia o que tinha provocado reao do saxo. N unca acreditei. Ento, explica-te! Disseram-te que acolchoasses com leno esse ferro. Esqueci d e p ed ir o leno d isse Kristen. E d ep ois acrescentou au d azm ente: Trouxeram-m e aqu i antes qu e sasse o sol e me p u seram imed iatam ente a trabalhar. Confesso qu e estava mais d orm id a d o que d esp erta e no p ensei em algo que chegou a ser quase u m a p arte d e mim mesma. A irritao d esap areceu d o rosto d e Royce e ficou s u m gesto d e sombria inquietu d e. Kristen viu qu e ele no sabia se acred itava ou no no qu e ela tinha d ito. E a situ ao p areceu to divertida que se largou a rir,e isso o confundiu ainda mais.

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Ah, m ilord , vejo qu e acred itaste qu e eu abrigava a esp erana d e excitar tu a sim p atia. Podes estar seguro de que no sou to tonta como para crer que capaz de to ternos sentimentos. A clera voltou a tingir d e vermelho o rosto d e Royce, e ela temeu qu e o hom em a golp easse. Tinha-o ofend id o au d azm ente, m as com hu mor, d e maneira qu e at certo ponto su as p alavras p areciam u m elogio mais ou m enos equ ivocad o. Ao qu e p arece, ele no era cap az d e lidar com essas tticas femininas to sinuosas. Royce se voltou para Eda, e aterrorizou com sua expresso pobre mulher. Atende agora os ps desta mulher, e cuida para que no esquea de forrar os ferros! Dep ois d e d irigir u m u ltim o olhar fu rioso a Kristen saiu bru scam ente. Ed a foi p rocurar o leno, e no cam inho ia rosnand o que j tinha bastante qu e fazer sem necessid ad e d e mimar u m a p ag, u ma m u lher qu e no tinha critrio su ficiente p ara evitar as exp loses d e clera d o senhor. Kristen sorriu , sem fazer caso d a anci, e seu s olhos seguiram Royce at qu e ele d esap areceu . O saxo no era muito diferente dos homens que ela conhecia. Como te atreves a rir dele quando est to bravo? Kristen tinha se esquecid o d e Meghan. Olhou -a e d irigiu u m sorriso; viu ento qu e os grandes olhos verdes extravasavam assombro e reverncia. Seu mau humor no era to terrvel. N o o temeste nem sequer um pouco? Devia temer-lo? Eu senti medo, e nem sequer era a causa de seus gritos. Kristen franziu o cenho. Eda diz que teu irmo. No me dirs que o temes... N o... Bom, s vezes. s vezes? Castiga-te? Meghan pareceu surpreendida pela pergunta. N o, jamais fez isso. Ento por que o temes? Poderia castigar-me. to grande e parece to mau quando se enraivece. Kristen riu com simpatia. Pequena, os hom ens tm essa exp resso d e mald ad e qu and o esto bravos, m as isso no ind ica qu e o sejam realmente. E teu irmo grand e sim, m as meu p ai aind a maior, um p ou co m ais, e tam bm tem u m tem p eram ento terrvel. N o entanto, no h homem mais bond oso d o qu e m eu p ai, nem m ais afetu oso com su a fam lia. Meus irm os tam bm tm mu ito carter, e sabes o que fao quando gritam comigo? O que? Tambm grito com eles. So maiores que tu? Sim, inclu sive o m ais jovem, qu e tm s qu atorze invernos, m ais alto d o qu e eu , aind a que no muito. Ainda crescer um pouco. No tens mais famlia do que teu irmo? Tive ou tro irmo, m as no o record o. Morreu com m eu p ai qu and o ou tros vikings nos atacaram. Faz cinco anos. Kristen esboou u ma careta. Pelos d entes d e Deu s! O saxo tinha m otivos p ara od i-la e od iar a seu p ovo. N o estranhava qu e tivesse d esejad o mat-los a tod os a p rimeira noite. Surpreendeu-a que ele tivesse mudado de idia. Sinto-o, Meghan disse baixinho . Teu povo sofreu muito por causa do meu. Esses eram dinamarqueses. 54

N o vejo qu e tenha m u ita d iferena. Tambm ns viemos aqu i p ara atacar, aind a qu e no vnhamos em procura deste povo, se isso te serve de consolo. Meghan franziu o cenho. Queres dizer que teus amigos no teriam atacado a Wyndhurst? N o, o que procuravam era um mosteiro que est mais longe, e s para pilhagem. Jura. Sim. Mas foi destrudo pelos dinamarqueses faz cinco anos, e nunca o reconstruram. Oh, Deu s meu ! gemeu Kristen Selig m orreu, tantos ou tros homens tam bm , e tu d o por nada! Selig era teu amigo? perguntou Meghan com voz vacilante. Amigo? Sim, amigo... E irmo contestou Kristen com voz quebrada. Perdeste um irmo no combate do bosque? Sim...sim...sim! O pu nho d e Kristen achatou u m a crosta d e m assa com cad a afirmao, e com o isso no acalm ou a angstia, socou a m esa. Tinha p ercorrid o a metad e d a d istncia qu e a sep arava d a porta quando Eda correu depois dela, e tratou de segurar-la pelo brao e det-la. N o o faas, mulher advertiu a velha . Castigam-te. N o me importa! Te im p ortar. Ouvi o qu e d isseste menina. Oxal no m e tivesse d etid o a escu tar, m as o escu tei. Com p ad eo d e ti p ela p erd a, e nu nca acred itei qu e d iria u m a coisa assim a u ma p essoa com o tu , m as verd ad e. Magoar-te tu mesma agora, a ningu m aju d ar. Regressa e limp a o qu e fizeste, e ningum saber que o fizeste de propsito. Kristen se d eteve, olhou fixamente Ed a, e por fim assentiu . Voltou-se para o lu gar d estinad o a cozinha. Qu and o viu o qu e tinha feito su spirou . Meghan tinha d esap arecid o. Felizmente no tinha outras pessoas por perto. E a menina? Eda respondeu com um muxoxo. Assustou-se quand o te mostraste violenta. Ela p ensar d uas vezes antes d e falar novamente contigo. Kristen deixou escapar outro suspiro.

Capitulo 14 Tinha p assad o d u as semanas d esd e o d ia em qu e Kristen foi mand ad a para casa. Thorolf e o resto, ao qu e p arece no tinham tid o op ortu nid ad e d e fu gir, p ois continu avam trabalhand o no m u ro. Kristen no tinha p od id o falar com eles nem inform-los que estava bem . Se se ap roxim ava de u m a janela ou de u m a p orta aberta, algu m semp re gritava p ara qu e retroced esse. Parecia qu e a vigiavam constantem ente, fossem os serventes ou os hom ens arm ad os d e Royce, qu e estavam com freqncia na casa. Tinha ap roveitad o o temp o para ap rend er tod o o p ossvel a resp eito d os saxes. Os criad os a tratavam com u m a estranha combinao d e m ed o e d esp rezo, exceto Ed a, qu e lhe d isp ensava u m a esp cie d e relu tante respeito, u ma atitu d e qu e qu ase p od ia passar por simp atia, aind a qu e era d ifcil p recisar, p ois a m u lher exibia sem p re u m gesto d e irritao. Mas era fcil m anejar Ed a de maneira que fornecesse informao sem advertir que a estava interrogando. 55

Kristen j sabia bastante a resp eito d e Wynd hu rst e seu senhor. A resid ncia era au tosu ficiente, um a situ ao necessria em vista d e qu e o p ovoad o mais p rximo estava m u ito longe. Royce era u m d os grand es nobres d o rei, e Wynd hu rst abarcava m u itos qu ilmetros d e terra. Como na N oru ega, tinha homens livres qu e trabalhavam a terra e tambm prestavam servio na resid ncia, m u itos com ofcios especficos. Pod iam ser d onos d e terras, mas pagavam imp ostos coroa e igreja e ad emais p restavam servio m ilitar. Royce treinava os qu e estavam em su a regio p ara a fu tu ra gu erra com os d inamarqu eses. Mu itos j eram seu s servid ores p essoais. Tambm treinava algu ns d os servos mais ap tos, os ind ivd u os qu e no eram livres e na verd ad e estavam atados a terra; fornecia-lhes armas e a oportunidade de comprar sua liberdade. Quando chegasse o momento, disporia de um pequeno exrcito para ir em defesa do rei Alfredo. De Royce, Kristen tinha sabid o qu e aind a no estava casad o, aind a qu e se p rop u nha contrair m atrimnio mais tard e no mesmo ano. Ed a p d e d izer-lhe p ou co a respeito d a noiva, qu e vivia mais ao norte, exceto que se chamava Corliss e que todos afirmavam que era muito bela. Eda tinha bem mais d o qu e contar a resp eito d a p rimeira noiva d e lord e Royce, isto lad y Rhona, e Kristen se sentiu surp reend id a qu and o exp erim entou u m verd ad eiro sentim ento d e sim p atia p elo saxo ao saber qu e na incu rso d os vikings tinha p erd id o bem mais d o qu e o qu e ela im aginara inicialmente. Ele tinha amado lady Rhona. Ningum sabia o que sentia por lady Corliss. A prima de Royce, chamada Darrelle, que dirigia a rotina domstica da casa, tinha ignorado Kristen d esd e o p rim eiro d ia, e a tinha d eixad o a cargo d e Ed a. Observ-la era fascinante, p ois em sua conduta mostrava muitos aspectos contraditrios: era altiva, condescendente num momento, e no segu inte p recisava qu e a elogiassem e a reconfortassem . Tam bm era u m a mu lher em otiva. Kristen a tinha visto uma vez queixar-se com voz aguda ante Royce, e romper a chorar quando ele p erd ia a p acincia e resp ond ia asp eramente. Tam bm p od ia chorar ante u m obstculo to secundrio como alguns pontos mal dados na tapearia que estava confeccionando. Darrelle no rep resentava u m p roblem a para Kristen, p ois tratava p risioneira com o se ela no existisse. Tam p ou co Meghan era p roblem a, aind a qu e Kristen tem esse, nu m p rim eiro m omento, qu e o fosse. A curiosid ad e natu ral d a menina tinha ind u zid o a Kristen no d ia qu e se conheceram a dizer-lhe de si mesma bem mais do que era prudente; isto , coisas que no desejava qu e chegassem a ou vid os d e Royce. Se ele sou besse qu e Kristen tinha u ma famlia afetu osa e qu e seu irmo era u m d os qu e tinham m orrid o no bosqu e, talvez m od ificasse su a op inio no sentid o d e qu e Kristen era u ma p rostitu ta. Mas era evid ente qu e Meghan no tinha rep etid o nad a d o qu e Kristen d isse, e d u rante os d ias segu intes tu d o su ced eu como Ed a tinha p revisto: a menina no se aproximou novamente de Kristen. Royce tam bm a ignorava, ou fingia faz-lo. Ela o via tod os os d ias, p ois Royce no pod ia atravessar a sala sem qu e ela o visse. Mas nestas ocasies o saxo no a olhava. S qu and o ele estava ocioso no salo ela o descobria observando-a. A atitu d e d e Royce d ivertia Kristen. Sabia que ele a d esp rezava p ela profisso que lhe atribu a, e tambm que a od iava p or cau sa d e seu p ovo. Mas ap esar d isso, ela o atraa. Qu e ele lu tasse to d ecid id am ente contra essa atrao era o qu e p arecia m u ito d ivertid o. Sentia o olhar d o hom em segu ind o seu s m ovim entos, e qu and o ela voltava cabea Royce d esviava p rontamente o olhar. Mas ele u m a vez no afastou os olhos. Na realid ad e, nessa noite Royce a olhou com tal firm eza qu e o hom em qu e estava ao lad o teve qu e p ronu nciar trs vezes seu nome p ara atrair a ateno d o saxo. Kristen tinha rid o estrond osamente ao ver isso, e a voz p rofund a e vibrante tinha chegado a Royce, e o tinha enfurecido. Nessa vez depositou sobre a mesa o jarro de cerveja e

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aband onou a sala com movimentos irritad os. Seu s homens o olharam d ivertid os e Kristen se sentiu muito contente porque ela podia afet-lo to profundamente. Kristen record ava com freq ncia essa noite. Na verd ad e, p ensava com freqncia em Royce. A conscincia d e qu e ele a d esejava originava na jovem u m clid o sentim ento d e prazer e, graas a sua me, conhecia a razo dessa atitude. Brenna lhe tinha dito certa vez: sabers qual o homem que te convm quando o vejas. Eu o sabia, e sofri m u ito p orqu e no qu eria reconhec-lo, nem sequer ante m im m esm a. Filha, no seja com o eu . Qu and o encontrares o hom em qu e agrad e a teu s olhos, alegre teu s sentid os, e consiga que te sintas estranha e maravilhosa por dentro ao aproximar-se d e ti, ters o hom em com quem te sentirs feliz, o mesmo a quem podes amar como eu amo teu pai. Kristen se tinha sentid o fascinad a por Royce na p rimeira vez qu e o viu . Olh-lo lhe d ava u m p razer im enso. E qu and o ele estava p erto, efetivam ente se sentia d iferente, mais vivaz, m ais consciente d e si mesma. Atribu a-lhe o m rito d e seu p rp rio hu m or, p ois sentia d esejos d e rir s qu and o ele estava p erto. N o era to tonta com o p ara acred itar am -lo, p ois estava d isp osta a sair d ali mal p ud esse. Mas harm onizava bastante bem com seus sentimentos a id ia d e qu e d esejava Royce d e Wynd hurst: toc-lo, sentir a fora d e seu s braos, conhec-lo com o u m a m u lher conhece u m hom em. O am or p od ia originar-se nesses sentim entos e sem d vid a o faria se ela p erm anecia ali tempo suficiente. Era u m a situao p arad xica qu e o p rim eiro hom em a qu em ela d esejava, d ep ois d e ser d esejad a por tantos vares, fosse o nico qu e resistia. Estava segura d e qu e p od ia t-lo se p rop u nha. Mas, d emonstraria honrad ez su ficiente para casar-se d ep ois com ela? Tinha qu e ter em conta a sua noiva. Ademais, estava situao mesma de Kristen como prisioneira, um aspecto que d e fato a convertia em escrava, com o o tinha d estacad o bru scamente Ed a certo d ia. E o d io qu e ele p rofessava ao p ovo d e Kristen. Pod ia su p erar tu d o isso com o qu e comear simp lesm ente como paixo? Os vikings no acred itavam conveniente d eixar o fu tu ro livre ao d estino, p referiam escrever su a sorte. Pensavam qu e os d eu ses recom p ensariam os qu e estavam d isp ostos a atu ar valorosam ente p ara conqu istar e vencer. Os vikings no eram pessoas su bm issas nem demonstravam excessiva pacincia. Lutavam pelo que desejavam. A derrota no era honrosa. Tinham incu lcad o esses sentimentos em Kristen, ap esar d e ser crist. Como crist sabia qu e d evia d eixar seu fu tu ro nas m os d e Deus, ter p acincia e d ep end er d a recom p ensa qu e ele lhe ou torgasse. Mas com o filha d e u m viking sabia que se d esejava Royce d e Wynd hurst com o esp oso, teria qu e o conqu istar, im p or-se aos fad os contrrios, lu tar p elo qu e d esejava, d e m od o que as circunstncias permitissem. Ela o d esejava com o marid o? Sim , efetivam ente. Ao fim tinha encontrad o o homem com quem podia ser feliz: seu inimigo. Era para rir, se no fosse to desalentador. No entanto, ela tinha confiana em sua prpria habilidade. E o resultado talvez merecesse que realizasse o esforo. Era tard e. Du as d as cinco mu lheres qu e p reparavam as refeies e serviam as mesas estavam enferm as, d e m aneira qu e as trs restantes tinham m ais trabalho, e isso as manteve ocupadas mais tempo que de costume. Como Kristen era uma das trs, as restantes servidoras que teriam p od id o ajud ar faziam o menos p ossvel, e pensavam qu e se algu m tinha qu e trabalhar mais, convinha que o fizesse a mulher viking. No a im p ortava. Essa noite Royce tinha p erm anecid o na sala mais temp o qu e d e costu m e, e a ela agrad ava v-lo jogar os d ad os com seus hom ens. Para d izer a verd ad e, d ep ois d o ltim o prato ela dedicava mais tempo a olh-lo do que a retirar a loua. Mas no o tinha visto sair da sala, e por sua vez, Eda a repreendia porque no prestava ateno no que estava fazendo. 57

Tu d o estava silencioso e escu ro na sala com a nica exceo d e d u as tochas qu e aind a ard iam ju nto a grand e lareira. Os criad os tinham estend id o suas enxergas sobre o solo, e qu ase tod os d orm iam . S Ed a e Kristen estavam levantad as, e Ed a fazia p rep arativos p ara a manh seguinte. Kristen no estava cansad a, m as d oam as p ernas p orqu e tinha estad o d e p a m aior p arte d a jornad a. Assim su ced ia tod os os d ias d esd e o mom ento em qu e acord ava, com as p rimeiras lu zes d o amanhecer at qu e a encerravam em seu qu arto, d ep ois d a ltima refeio d o d ia. Mas desta vez era diferente. Kristen estava esticand o-se qu and o ou viu os p assos que cru zavam a entrad a. Olhou com cu riosid ad e, e as batid as d e seu corao se aceleraram qu and o viu Royce saind o d as som bras e dirigindo-se, no para a escada, mas em linha reta para ela. N o se m oveu , e esp erou qu e ele chegasse. A exp resso d e Royce era intensa, d u ra, e o corao d e Kristen bateu aind a mais intensam ente, no p or cau sa d o tem or, mas d a expectativa. Qu and o ele se d eteve, Kristen sentiu no mximo u m a su rpresa momentnea ao ver qu e a m o d o hom em se d eslizava p ara a nu ca ap oiad a sobre a enxerga, e qu e os d ed os prend eram seus cabelos para obrig-la a mover a cabea. Kristen conteve a respirao quando os olhos de Royce a olharam irritados. Por que me tentas assim? A pergunta no estava dirigida a Kristen, mas a si mesmo. Te tento, milord? Faz isso de propsito a acusou Royce. Sabias que eu estava na entrada, olhando-te. N o, acreditava que te tinhas retirado. Mentirosa! exclamou Royce antes que sua boca pousasse sobre a de Kristen. Kristen tinha esp erad o isso: conhecer o sabor d e seu s lbios, p od er toc-lo. Tinha d esejad o qu e su ced esse, mas no tinha imaginad o qu e na p rtica seria to forte. N ad a a tinha p rep arad o para um impulso to violento do desejo, j que na realidade antes nunca tinha sentido o desejo. A boca d e Royce se m oveu bru talm ente, colrica, sobre a d e Kristen. Prend eu -lhe os cabelos, im obilizand o-a, p ara goz-la melhor, mas fora isso no a tocou . Kristen foi qu em se inclinou sobre ele, at qu e p d e sentir o com p rimento total d e seu corp o e conhecer a p rofu nd id ad e d o d esejo m ascu lino. Isso a inflam ou aind a mais. N o lhe im p ortou qu e no fosse isso o qu e ele d esejava, ou qu e ele a estivesse beijand o contra su a p rp ria vontad e, e provavelmente odiando-a mais precisamente por isso. Fechou os braos sobre as costas de Royce e su as mos acariciaram os m scu los d u ros, at qu e se d etiveram nos ombros e o su stentaram com mais fora. Ou viu os gem id os d e Royce qu and o viu qu e ela o aceitava totalm ente, e o ou tro brao d o homem deslizou ao redor da cintura de Kristen, e a estreitou com mais fora contra ele. Sua lngua se aprofundou na boca de Kristen, e ela o atraiu, capturando-a como uma presa, e recusando soltla. Santo Deus! Isto era maravilhoso, mais impressionante que o que ela tinha sentido antes. Estava d isp osta a p erm itir-lhe qu e ele a tomasse ali, na sala, sobre a mesa, sobre o solo... No importava. Desejava fazer amor com ele antes que Royce recobra-se a calma e se detivesse. Mas ele se d eteve, e Kristen su sp irou d olorid a qu and o os lbios d o homem se afastaram. Olhou-a, os olhos ferozes, acesos em p arte p ela p aixo e em p arte p ela f ria. Ela enfrentou audazmente esse olhar, mas sua atitude serviu s para encoleriz-lo ainda mais. Com um resmungo, ele a afastou. Cachorra! Deus meu! No tens vergonha?

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Kristen teria rid o d a observao se no se sentisse to d ecep cionad a. Atribu a-lhe a cu lp a, com o se ela tivesse se ap roxim ad o, e no ao inverso. Isso no a p reocup ava tanto, p orque tinha abrigad o esp erana d e qu e ele se ap roxim asse. Mas, com o p od ia recu sar o qu e am bos d esejavam? Ond e achava a fora necessria p ara p roced er assim, qu and o ela ansiava retornar a seus braos? N o me envergonha desejar-te disse baixinho. Ou a outro homem qualquer! burlou-se ele. N o, s a ti. sorriu ante o gesto d e incred u lid ad e d e Royce. E acrescentou intencionalm ente com hu mor: Royce s o eleito d e meu corao. Com ea a aceit-lo. O fars cedo ou tarde. Mulher, nunca serei um de teus amantes afirmou enfaticamente Royce. Ela encolheu os ombros, e seu suspiro foi mais ruidoso que o necessrio. Muito bem, milord, se esse teu desejo. N o meu d esejo, a verd ad e insistiu Royce E tu te absters d e u sar com igo teus truques de prostituta. Kristen no pde evitar o riso ante essa ordem. Milord , qu ais so esses tru qu es? S sou cu lp ad a d e olhar-te, talvez m ais d o que d evesse, mas parece que no posso evitar. Depois de tudo, o homem mais esplndido que mora aqui. Ele conteve a respirao. Por Deus, todas as prostitutas vikings so to descaradas como tu? Ela j estava cansad a d e qu e a chamasse d e p rostitu ta. Sabia qu e no era p ossvel negar, p ois d esejava qu e ele atu asse m ovid o p ela p aixo, no p ela vingana, o sentim ento com o qu al sem d vid a a tomaria se sou besse qu e era virgem . Mas qu e ele a cham asse d e prostitu ta agora, depois de turvar todos seus sentidos, feria-a profundamente. Em sua voz expressou a irritao. N o conheo s p rostitu tas, d e maneira qu e no posso resp ond er isso. O qu e tu chamas d escaro, eu chamo sincerid ad e. Preferirias qu e mentisse e qu e d issesse qu e te od eio, qu e d esp rezo tua imagem? Com o possvel qu e no m e od eies? Converti-te em escrava. Mantenho-te p resa p or ferros. E sei que odeias as correntes. Por isso ord enas qu e as u se, p orqu e sabes qu e as od eio? p ergu ntou ela com perspiccia. Ele no se incomodou em responder pergunta. Creio qu e efetivamente me od eias qu e me tentas d e p rop sito, e qu e abrigas a esp erana de vingar-te enfeitiando me. Se acred itas nisso, ento nu nca aceitars o qu e estou d isp osta a d ar, saxo, e o lamento. Sim, od eio estes ferros. Mas no te od eio. E a escravatu ra no coisa nova em m inha fam lia acrescentou com acento misterioso se acred itasse que semp re viveria escravizad a e p resa, nesse caso talvez te odiasse. Ento, abrigas a esperana de escapar? Os olhos de Kristen se entrecerraram ao olh-lo. Estou cansad a d e d izer-te o qu e esp ero fazer, cansad a d e exp licar-te a verd ad e qu and o no ests disposto a cr-la. Pensa o que te agrade. Voltou-lhe as costas, m as continu ou tensa, esp erand o qu e ele se afastasse. Royce no p artiu im ed iatam ente. Kristen imaginou qu e ele fazia tod o o p ossvel p ara controlar o novo sentimento d e f ria p orqu e ela o tinha d esp ed id o d esse m od o. Teria se tranq ilizad o m uito se tivesse visto 59

qu e os olhos d o saxo se limitavam a p ercorrer o corp o feminino, e a revelar d u rante u m instante o anseio de sua prpria alma.

Capitulo 15 Na m anh segu inte Kristen no estava d e bom hu m or. Tinha se m ostrad o franca e sincera com o saxo, revelando seus sentimentos, e oferecendo-lhe essa vantagem sobre ela, apesar de que era seu inim igo, e a nica resp osta tinha sid o a hip ocrisia d o hom em . Ele a d esejava, e, no entanto estava decidido a fechar os olhos a esse fato, e a ela, de maneira que a conseqncia era que ambos sofreriam. Se isso no bastava p ara ind u zi-la a p ensar qu e era m ais tonta d o qu e o prp rio Royce, a estava Eda, que tinha presenciado o confronto e no se sentia muito contente. N o o irrites mais, mulher tinha dito a Kristen . Ele lamentar se efetivamente te leva para cama, porque nunca sers mais do que uma escrava para ele. Isso bem p od ia ser verd ad e, e comp reend er isso enfu receu Kristen. Estava d isp osta a entregar-se a u m hom em que talvez nu nca a am asse? Tinha se sentid o to segu ra d e qu e conseguiria atra-lo... Mas agora alim entava d vid as, e no a agrad ava senti-las. Essa situ ao debilitava sua confiana e a deprimia terrivelmente. Nessa manh estava lim p and o os qu artos d a frente d a casa, como fazia tod os os d ias. O qu arto d e Royce era u m d eles. Kristen tinha contem p lad o antes o leito d o gu erreiro com u m sentimento d e excitao. Nessa m anh sentiu d esejos d e d estro-lo. Na realid ad e, golp eou com tal fora o travesseiro, que as plumas saram pelas costuras. Passas d e u m extremo ao ou tro com entou Ed a, mexend o a cabea a Kristen . N o penses mais nele. Deixa-me em paz falou Kristen . Ontem noite j disseste o que pensavas. Mas no foi su ficiente. Se conceberes a id ia d e feri-lo, ser m elhor d o que o penses d e novo. Para Kristen foi a gota d gua, d ep ois d e p assar u ma noite m iservel p ensand o nos novos sentimentos provocados nela pelo saxo. Feri-lo? resm u ngou Kristen . Se ferir a algu m ser a ti, no caso de no cessares d e incomodar-me. Ed a retroced eu , cau telosa. Tinha comead o a d escu id ar-se com Kristen, qu e at esse m omento no tinha d emonstrad o hostilid ad e. Tam bm tinha com ead o a sim p atizar com a moa, esqu ecend o qu e p ertencia a u m a raa qu e p rosp erava na m orte e na d estru io. Tanto tinha se d escu id ad o qu e costu mava estar a ss com a jovem, com o nesse m om ento. E qu and o a olhava, qu and o via m u lher jovem e alta ard end o d e p aixo, com p reend ia qu e, p resa ou no, p ara Kristen seria muito simples levant-la pelos braos e jog-la pela janela aberta. Tinha corpulncia e fora su ficientes p ara faz-lo. N o acred itava qu e fosse to tonta p ara execu tar a ao. Mas p od ia faz-lo. Eda avanou depressa para a porta, rosnand o obstinad am ente com cad a p asso qu e a p u nha a distncia segura de Kristen. Ameaas a u m a velha? E d ep ois qu e im p ed i qu e os d em ais te maltratassem ? na p orta se voltou p ara olhar, hostil, Kristen. Term ina s a tarefa. E ou tra coisa, m u lher: ser m elhor qu e tu a atitu d e m u d e, p orqu e caso contrrio irs para baixo, ou passars o resto do dia encerrada, sem com id a. J vers qu e o consigo. E nad a d e arm ad ilhas, p orqu e te enviarei a u m d os hom ens qu e se ocupar de ti. No te ser to fcil jogar por essa janela um homem. 60

Kristen p ensou u m m om ento na ltim a e estranha afirm ao d a m u lher, e d epois a afastou d e seu p ensamento. Era a prim eira vez qu e perm anecia s nu m a habitao sem chave. Era o qu arto d e Royce. Em p ou cos m inu tos p od ia d estroar o qu e ali tinha. N ingum a im p ed iria at qu e tu d o estivesse acabad o. Dep ois, Royce a golp earia, e ela receberia d e boa vontad e o sofrim ento qu e isso im plicava, e o esquecim ento, e d ep ois o d io, p ois aind a no o od iava. Devia odi-lo, mas no o fazia. A id ia era tentad ora, mas m ais a tentava a p ossibilid ad e d e encontrar u m machad o, nica arma segura que podia facilitar sua fuga. Tinha perdido demasiado tempo concentrando a ateno no saxo, quando devia pensar unicamente em sair desse lugar. Um machado cortaria as persianas que fechavam seu quarto todas as noites. Tinha s um delgado cobertor e um spero lenol sobre a enxerga, mas com elas e suas prprias roupas amarradas, teria comprimento suficiente para passla p ela janela e baixar. Com o m achad o abriria a p orta qu e encerrava Thorolf e o resto. Se p u d er encontrar um machado, essa noite... N o tinha nem u m m achad o na coleo d e armas p end u rad as d a p ared e. Kristen se inclinou sobre o grand e ba qu e estava aos p s d a cama d e Royce e o abriu . Moveu com cu id ad o as peas que estavam por cima, mas abaixo s encontrou mais roupas. Examinou o ba menor que estava entre as janelas, mas a fechadura de ferro no cedeu, apesar de todos os seus esforos. Voltou-se p ara a p ared e ond e estavam p end u rad as as armas. Tinha velhas esp adas, algu m as ricam ente ad ornad as com p rata, e u m a inclu sive com u m a em p u nhad ura d e ou ro p u ro. Tam bm lanas, u m arco, u m longo garrote qu e segu ram ente era antigo e d zias d e ad agas d e d iferentes com prim entos e d esenhos. Ansiava rou bar u ma d elas, mas sabia que o esp ao vazio seria d escoberto imed iatam ente. N o entanto, um a ad aga p od ia abrir a fechad u ra d o ba , e faz-lo de um modo que no fosse advertido, ao menos por um tempo. Retirou a ad aga m enor, a qu e tinha mais p ossibilid ad es d e entrar na fechad u ra, e se inclinou frente ao cofre. A fechad u ra no era simp les. Para d izer a verd ad e, no encontrou o orifcio que lhe permitiria introduzir uma chave. Veja, no est fechad o. Ests manejand o u m m ero enfeite. O cofre no est fechad o. Vam os, levanta a tam p a e comprova-o. Meu p rim o no tem necessid ad e d e gu ard ar sob chave seus objetos valiosos. Sabe que ningum o roubar nesta casa. Kristen, m oveu lentam ente a cabea, tem erosa, sem ter id entificad o a voz. O tem or d esap areceu qu and o seu s olhos p ou saram na face d o homem. Conhecia-o. Conhecia esses olhos celestes muito claros, essa estatura que era mal uns centmetros superior sua. Nunca esqueceria a viso desse homem com uma espada na mo e a de Selig caindo ao solo. Tu! exclamou Kristen e se levantou de um salto . Deverias estar morto! Ele no prestou ateno a suas palavras. Seus olhos a percorreram com assombro. Pelo ar de Deus! A descrio que fez Royce de ti no justa. Tam bm Kristen no o escu tava. Desejava jogar-se a mesm o sobre ele, m as no estava to d ominad a p ela clera como p ara esqu ecer su a corrente. Avanou p ara ele com p asso lento, a corrente roand o o solo, d e m aneira qu e atraiu a ateno d o hom em . O recm chegad o olhou com rep u lsa seu s grilhes. Su a evid ente com p aixo recaiu sobre Kristen. Se ele no via a ad aga qu e a jovem sustentava na mo, era homem morto. Ela falou para atrair de novo seu olhar. O teria num momento. N o perguntei por ti. Supus que tinhas morrido, pois ningum te mencionou. Estive recuperando-me. Quase me... Ela m irou o golp e, ap ontand o ao p escoo. Os reflexos d o hom em eram melhores d o que ela tinha previsto, de maneira que Kristen rapidamente mudou a direo do golpe e apontou ao brao 61

qu e ele tinha levantad o p ara cont-la. Mas ele era bom lu tad or, e saltou p ara trs p ara evitar o golp e. Se a ad aga tivesse sid o u m p ou co m ais longa, ela teria infligid o u m a ferid a grave. Em d efinitivo, som ente consegu iu rasgar-lhe a tnica, e d esenhar u m a d elgad a linha d e sangu e. Kristen viu no m esmo instante em qu e m u d ou d e p osio p ara realizar u m ataqu e lateral sobre o pescoo de seu antagonista. A m o esqu erd a d o saxo segu rou o p u nho a p ou cos centm etros d o alvo a que ela tinha apontad o. Mas o hom em no tinha m u ita fora em su a m o e ela tinha colocad o tod o o p eso d e seu corpo na acometida. A lamina arrancou sangue de novo, e ele no pde imped-lo, no m xim o desviar o golpe, obrigando-a a baixar a mo. Ap esar d e su a estatu ra era u m hom em d elgad o, d e nenhu m mod o to vigoroso com o Royce. E Kristen tinha a fora su p lementar qu e lhe d ava o im p u lso d a vingana. N o p d e reter o punho da jovem com a mo esquerda. Ela sentiu que o aperto se afrouxava, e tentou um vigoroso ataqu e. A lam ina entrou no p eito, antes qu e a m o d ireita d o hom em viesse aju d ar esqu erd a e retirasse a adaga. Por Deus, mulher, acaba de uma vez! Quando esteja morto, cachorro saxo! Com a m o livre, Kristen segu rou u m p u nhad o d e cabelos d o homem p ara obrig-lo a p erd er o equ ilbrio. Mas ele aproxim ou o corp o ao d a jovem, e lhe p rend eu o brao d ireito d e m aneira qu e ela no p d e u s-lo livremente, e ele a obrigou a abrir os d ed os que su stentavam a ad aga. Kristen gritou encolerizad a qu and o sentiu qu e a arma caa d a m o. Ele com eteu o erro d e solt-la nesse m om ento. Antes qu e pu d esse voltar-se p ara enfrent-la, Kristen ju ntou as d u as mos e as descarregou sobre as costas de seu inimigo. O golp e o enviou cam baleand o p ara o corred or, e ali golp eou contra a p ared e contrria. A ad aga tinha cad o no solo, na metad e d o caminho entre am bos. Kristen saltou p ara ela, mas a maldita corrente lhe p rend eu os p s d e m aneira qu e a viking p erd eu o equ ilbrio. O p rim o d e Royce se voltou no mesmo momento em que ela caa e se jogou sobre a jovem. O impulso os levou d e novo ao qu arto, ond e caram p esad am ente no solo. Este teria sid o o fim d a resistncia d e Kristen se ela tivesse sid o u ma m u lher p equ ena. Efetivamente, Ald en acred itou qu e ela estava acabad a. Tinha cad o sobre a m oa e com cad a mo segu rava u m p u nho, e os su stentava ju nto cabea de sua inimiga. Olhou-a confuso e um pouco impaciente. Por qu? p ergu ntou Royce d iz qu e no te m ostraste hostil com ningu m . Por qu e comigo? Mataste Selig! Eu o vingarei! Jogou-o d e lad o no m om ento em qu e p ronu nciou a ltima p alavra. Um instante d epois estava sobre ele e segurava a cabea com ambas as mos. Du as vezes golpeou a cabea contra o solo antes que uns braos a tomassem da cintura e a afastassem. Kristen se d ebateu e os braos a ap ertaram mais forte, cortand o-lhe a resp irao, e u m a voz assobiou em seu ouvido: Quieta! Oh, que injustia! Era ele! Kristen podia lutar contra todos, mas no contra ele. Obed eceu a ord em, e afrou xou os m scu los entre os braos d e Royce, m as continu ou olhand o fixamente o homem estend id o no solo. N u m instante m ais o teria atu rd id o o su ficiente p ara correr e retirar ou tra arma d a p ared e. E d esta vez teria eleito u ma qu e p u d esse execu tar a tarefa. Por que tinha que aparecer o saxo? Alden, que demnios estavas fazendo? perguntou Royce.

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Eu? Ald en se sentou , m exend o a cabea. Olha-me! Parece-te qu e estava fazend o algo? N o, e qu ero saber p or que. Se m e d izes qu e u ma mu lher te venceu d u as vezes, qu e Deus me ajude... Tem comp aixo, Royce d isse Ald en . Sinto-me m uito fraco, e ela no p recisam ente uma mulher frgil. Trata de lutar contra esta jovem e vers como te vai. N ad a m ais d o que u ma mu lher m u rm u rou d ep reciativamente Royce. Dito isto, afastou Kristen, com u m em p u rro qu e s consegu iu afast-la a trop ees antes qu e ela reagisse e levantasse a cabea para olh-lo hostil. N ad a mais qu e u m a m u lher? Ald en m exeu d e novo a cabea. Bem, esta mu lher p ossu i u m estranho conhecimento d e arm as, d e m aneira qu e no me d igas qu e no o ad verti, enquanto parece que s de mim deseja vingar-se. Por qu? Pergunte-a. Royce se voltou para Kristen. Por qu ? rep etiu . Ela cru zou as m os sobre o p eito e se recusou a resp ond er. Royce estava perdendo rapidamente a pacincia e se dirigiu a Alden: Que te disse? Que matei algum a quem chama de Selig. Afirmou que o vingaria. Sem dvida, um amante. N o era um amante! cuspiu Kristen, os olhos sombrios de fria. Ento, quem era? Saxo, nunca o sabers. Por Deus, que me dirs! explodiu ele, e a segurou pelo brao para sacudi-la. Deveras? p ergu ntou ela em tom d e brincadeira. e com o o conseguirs? Golpearsme, me ap licars a tortu ra? Pod es faz-lo, mas s te d irei o qu e qu ero d izer-te, e nad a m ais. E tambm no te ped irei com p aixo, saxo, d e m aneira qu e p od es m atar-m e agora e acabar d e u ma vez. V para baixo! rosnou Royce, empurrando-a de novo. Ela se afastou lentam ente, m as seu corp o se mantinha to ereto e altivo com o o d e u m a rainha. Royce olhou inqu ieto p ara a p orta d ep ois d e qu e ela se foi, e finalm ente se voltou p ara seu primo, no mesmo momento em que Alden se levantava. N o, nad a mais, Royce. Qu e Deu s m e aju d e, ou virei muitos gritos qu and o Darrelle v este sangue. N esse caso, cu ra tu m esm o tu as novas ferid as e no d igas uma p alavra sobre isto. N o est gravemente ferido no ? Com eava a p erguntar-m e se isso te interessava d isse Ald en com u m sorriso . N o, s u ns arranhes... Aind a qu e Deu s sabe qu e estive a u m p asso d e qu e me d egolasse. Briga com o um demnio, e no me ofereceu nenhum indcio quando se preparava para atacar-me. Atende tuas feridas, Alden disse desgostoso Royce. Proponho-m e faz-lo antes qu e Darrelle tenha a op ortu nid ad e d e confinar-me ou tra vez em meu quarto. Por tratar-se de uma irm afetuosa, seu amor sufocante. Alden? Sim. o homem se voltou na porta. Afasta-te dela. Alden sorriu.

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Essa ad vertncia d esnecessria. Com essa mu lher j tive contato su ficiente p ara tod a a vida.

Capitulo 16 Royce recostou-se no encosto d a cad eira, e esp erou qu e Ald en term inasse seu tu rno no jogo d e d ad os. Era o d ia m ais qu ente d o vero, e aind a qu e a mesinha na qu al estavam sentad os tinha sido posta junto a uma janela aberta, mal soprava uma brisa que pouco refrescava a sala. Algu ns homens d e Royce se tinham acom od ad o ao red or d o grand e barril, ap esar d e qu e m al entard ecia. Tinham p assad o m anh instru ind o os hom ens m enos aptos nas artes d a gu erra, m as o calor os tinha emp u rrad o d esd e ced o tranq ilid ad e d a sala. Era u m d ia em qu e s se faziam as tarefas mais indispensveis. Era o p rim eiro d ia em qu e Ald en se aventu rava na sala d ep ois d a chegad a d os vikings. Tinham decorrido dois dias desde o incidente que o tinha obrigado a regressar a seu leito. Uma de su as novas ferid as era mais grave d o qu e ele tinha su sp eitad o a p rincp io, e a hem orragia tinha se p rolongad o, pois ele esperou d emasiad o tem p o antes d e p ed ir a Eartha qu e o cu rasse. A p erd a o tinha debilitado at o ponto em que a cama, de novo, parecia um lugar agradvel. O nico consolo qu e tinha era qu e Eartha tinha mantid o a boca fechad a, e Darrelle aind a no sabia nad a d o segundo e desastroso encontro com a mulher viking. Royce no tinha se sentid o m u ito feliz ao ver a feia ferid a d o p eito, quand o nesse m esm o d ia visitou Ald en. Im ed iatam ente ord enou qu e ap licassem em Kristen u m a nova corrente, qu e estava p resa p ared e d a cozinha e qu e unia os p s d a moa, d e maneira qu e Kristen s p od ia chegar at a mesa longa onde executava parte de seu trabalho. Qu and o se acalm ou d e su a clera lamentou ter d ad o a ord em. Sabia qu e ela d etestava os grilhes. Sem d vid a, bem m ais od iaria essa nova corrente que lim itaria tanto seu s m ovimentos. A p artir d esse m omento, ele no tinha sid o cap az d e olh-la. N o d esejava ver o sofrimento refletido no formoso rosto. Tambm no queria ver o dio que sem dvida a viking sentiria dele. Royce no sabia o qu e fazer com Kristen. Estava d iante d e um d ilem a qu e nunca tinha enfrentad o antes, e no tinha com qu em tratar o assu nto. Sem p re tinha p od id o falar d e seu s p roblemas com Ald en, mas d esta vez no d esejava qu e nem ele nem ou tro qu alqu er sou besse quo intensamente o atingia essa mulher. Por mu ito qu e tentasse evitar, ela estava constantem ente em seu pensam ento. N o p od ia escap ar d e sua atrao, nem sequ er qu and o d ormia, p orqu e ela tambm invad ia seu s sonhos. N o se p arecia com nenhu m a d as m u lheres qu e ele tinha conhecid o. N em u m a s vez a tinha visto chorar ou qu eixar-se d e seu d estino. Tam bm no se tinha acovard ad o d iante ele. Od iava seus grilhes, e, no entanto no tinha p ed id o qu e os tirassem , com o teriam feito outras m u lheres. N o p ed ia aju d a nem com p aixo, d e fato, no tinha p ed id o nad a, isto nad a exceto... A p essoa d o prprio Royce. Tinha dito que o desejava. Deu s, com o o tinham rasgad o as entranhas essas p alavras, e como quase tinham d estru d o su a firm e d eciso qu and o ela as pronu nciou ! Royce tinha afirmad o que su sp eitava qu e ela tivesse a inteno d e enfeiti-lo. Qu e tivesse ou no essa inteno, a verd ad e qu e ele j se sentia enfeitiado, e esta era a situao desde o dia em que a tinham banhado e revelado a incrvel beleza que se ocultava sob a sujeira. Royce nu nca tinha sentid o u m d esejo to intenso com o o qu e essa m u lher d espertava nele. N em sequ er Rhona, a qu em tinha d esejad o m ais d o qu e a tod as as mu lheres d o m u nd o o tinha 64

afetad o to p rofu nd amente. Era su ficiente qu e voltasse os olhos p ara a mu lher p ara qu e perd esse o d omnio d e si mesmo. N esses m omentos, fervia-lhe o sangu e. Doa-lhe o corp o p or cau sa d o desejo. Na ou tra noite ela qu ase tinha u ltrap assad o os limites d a resistncia d e Royce. Ele tinha regressad o sala com a inteno d e retirar-se, e no d everia ter se d etid o p ara olh-la, p ois se sentiu p reso, hip notizad o, p elos m ovim entos lentos e sensu ais d e Kristen, e com o a m o d a jovem se elevava at a face para retirar uma mecha de cabelos loiros, esticar as costas arqueadas, empinar os seios, d esenhad os mais firm emente. Era com o se um a linha invisvel o p rend esse; foi ento qu and o avanou p ara ela sem p ensar conscientem ente, e nad a teria p od id o im p ed ir-lhe qu e saboreasse esses lbios sedutores quando por fim esteve perto. Teria-lhe agrad ad o acred itar qu e era um a bru xa viking, p ossu id ora d e u m a magia esp ecial revelad a por seu s vrios d eu ses. Certam ente, d esse m od o se explicava o d ilem a qu e ele estava enfrentand o: com o p od ia d etest-la e sim u ltaneam ente d esej-la. Kristen p rovocava nele sentimentos qu e o p rp rio Royce no entend ia. N o d everia inqu iet-lo qu e ela sofresse, mas o d esagrad ava. N o d evia im p ortar-lhe qu e ela fosse u ma p rostitu ta, m as isso o inqu ietava. Exp erim entava u ma agitao irracional cad a vez qu e p ensava nos vrios hom ens com qu em ela tinha d eitad o, talvez tod os os trip u lantes d o barco; p or esse mesmo evitava evocar esse p ensamento. Mas saber qu e ela tinha se p reocu p ad o m ais p or u m d o qu e p or tod o o resto, e com tal intensidade que desejava vingar sua morte, inflamava-o ainda mais. Tinha p ergu ntad o a Thorolf qu em era Selig, m as o astu to viking tinha respond id o com ou tra p ergu nta, e qu is saber o qu e tinha d ito Kristen. Era evid ente qu e no receberia confid ncias d os colegas d a moa, d e maneira qu e Royce no tinha p ergu ntad o m ais. Era com o Kristen d izia: saberia o que ela d esejasse qu e sou besse, e ao qu e parece j no estava d isp osta a d izer-lhe nad a mais. Royce, se no desejas terminar o jogo, diga de uma vez. O que? Terminei minha vez faz horas. Royce se inclinou para frente, e recolheu os dados. N o exageres, primo. Tenho muitas preocupaes. Ultimamente te vi vrias vezes pensativo. Por suposto, no me estranha em vista de tudo o que sucedeu neste vero. E agora recebemos a notcia de que o rei vem visitar-nos! Que venha rosnou Royce . Isso no me preocupa. N o? Ento, segu ramente te inqu ietam os p risioneiros aventu rou Ald en . Ou s tens na mente um prisioneiro? Quem? Efetivam ente, qu em ? rep etiu Ald en rind o . Vamos, Royce. Por qu e no m e d isseste que era to formosa? E tu , Ald en, d iga um a coisa. Du as vezes tentou m atar-te. Por qu e p od es rir-te qu and o falas dela? Imagino qu e tem su as razes, m as aind a assim , qu em p od eria od iar u ma mu lher to formosa? Eu posso. Deveras? Por qu ? N o a atribu ir cu lp a d o qu e fizeram os d inam arqu eses? N o dinamarquesa. Esqu eces qu e seu s colegas vieram aqu i p ara atacar e matar, e teriam d estru d o Wyndhurst se no os tivesses detido no bosque. 65

Uma vozinha se incorporou conversa Teriam passado a largo daqui. Royce e Ald en se voltaram p ara Meghan qu e tinha se ap roxim ad o d a m esa, em silncio, p ara observar o jogo. Royce franziu o cenho, m as se ap ressou a ad otar u ma exp resso m ais benigna quando Meghan baixou os olhos. Perguntou com voz amvel: Pequena, por que dizes isso? A m enina o olhou , e se ap roxim ou m ais qu and o p ercebeu qu e ele no estava bravo p orqu e os tinha interrompido. Kristen me disse. Disse que queriam chegar ao mosteiro de Jurro, e s pela pilhagem. Quando falaste com ela? Um dia depois de que a trouxessem para casa. Meghan, te disse outra coisa? Mu itas coisas. Falou d e su a fam lia. Disse qu e seu p ai m ais alto qu e tu , e tam bm tem u m carter terrvel. Meghan se interrom peu , ao ad vertir o qu e tinha d ito sem qu erer. N o qu is dizer... Com certeza, qu iseste d iz-lo caoou Ald en, e sorrind o a sentou sobre seu s joelhos . Todos sabem que teu irmo tem um temperamento terrvel. Royce sorriu para menina para demonstrar que no estava furioso. Continua, pequena. Que mais te disse a mulher? N o estar revelando segredos, Meghan? continuou caoando Alden. Alden! disse impaciente Royce. Ests interessado? Meghan surpreendeu aos dois ao perguntar: Royce, por que ordenaste que a encadeassem parede? Royce estava irritado com Alden, e respondeu com um gesto depreciativo. Porqu e qu is m atar nosso p rimo, e ele no tem fora su ficiente p ara p roteger-se, d e maneira que tive que intervir. Meghan se voltou sobre o colo de Alden, e olhou assombrada o jovem. Por que quer matar-te? Por qu? queixou-se zombeteiramente Alden . Sou um homem to bom... Ento, seguramente estas equivocado disse Meghan. N o, p equ ena, em realid ad e verd ad e reconheceu Ald en . Parece qu e m atei algu m a quem ela chama de Selig, e diz que quer vingar sua morte. Tu mataste Selig? exclam ou Meghan . Oh, Ald en! Por que tiveste qu e ser tu ? Estou segura de que te odeia terrivelmente. Royce se inclinou sobre a mesa e segurou o queixo de sua irm para obrig-la a olh-lo. Meghan, sabes quem era Selig? perguntou baixinho. Sim, ela me disse quem era, mas se alterou tanto quando o mencionou! Foi depois que eu d isse qu e Ju rro tinha sid o d estru d o p elos d inamarqu eses. Afirm ou qu e Selig e a m etad e d os hom ens m orreram por nad a. Assu stou -me nessa vez, p orqu e golpeou a mesa com os p u nhos, e d epois a virou . Desd e d esse d ia no falei com ela, m as agora im agino qu e se mostrou violenta s por causa de sua dor. Antes, sempre se tinha mostrado muito boa comigo. Sim, p od e ser u ma garota m u ito cord ial qu and o a convm m u rm u rou Royce p ara si mesmo, mas no esqueceu o que o interessava mais . Meghan, quem era Selig? Alden no perguntou? 66

Meghan! Ela empalideceu ante a voz potente e se apressou a responder: Seu irmo, Royce, disse que era seu amigo e seu irmo. N a confu so qu e sentia d ep ois d e ou vir estas p alavras, Royce ad vertiu a ansied ad e d a menina, e se amaldioou, porque a tinha provocado com sua impacincia. Meghan, querida, no estou bravo contigo. N em sequer por ter falado com ela? N o, nem sequer p or isso assegurou . E agora, p or qu e no vais ver os tesou ros qu e Darrelle encontrou ? Trou xe aqu i p arte d a carga qu e encontram os no barco viking. Disse qu e tinha enfeites que poderia usar em vestidos novos tu e ela. Meghan caminhou alegremente p ara o fu nd o d a sala, ond e estavam reu nid as as m u lheres. Royce olhou fixamente Alden, e advertiu que seu primo estava to surpreso quanto ele mesmo. Um irmo! disse incrdulo Royce . Como possvel que tivesse um irmo entre esses homens? Isso significaria que ele sabia que estava ali, e que a tolerava. Talvez nos enganamos ao supor que uma prostituta sugeriu Alden. N o replicou irritado Royce . Ela mesma reconheceu. Alden encolheu os ombros. N esse caso, p ossvel qu e aceitem essas coisas d e m aneira d iferente. Qu e sabes realmente d e seu p ovo? Talvez no lhes p arece m al qu e u ma m u lher se entregu e a mu itos. Qu em pode negar que todas as suas mulheres so prostitutas? Royce franziu o cenho, p ois record ava qu e Kristen tinha d ito qu e no conhecia s prostitutas. Mas no mencionou isso a Alden, pois viu que Darrelle se dispunha a interromp-los. Royce, olha isto exclam ou excitad a Darrelle, m ostrand o-lhe o vestid o qu e tinha encontrado . Alguma vez viste um veludo to fino? Sem dvida, vem do longnquo oriente. Royce se lim itou a olhar sem interesse o tecid o verd e escu ro qu e ela su stentava nas m os, at qu e Darrelle d esd obrou -o e o su stentou sobre seu p rp rio corp o, d e maneira qu e a cobriu p or com p leto. Era u m vestid o sem m angas e, efetivam ente, m u ito lu xu oso, com p rolas p reciosas qu e form avam u ma grossa fileira sobre o profu nd o v d o p escoo. Ou tra fileira d e p rolas form ava a estreita cintu ra, e ao qu e p arece cu m p ria fu nes d e cinto. Um a fivela d e ou ro m acio servia p ara prender o cinto. H ou tro vestid o d e m esm o corte continu ou d izend o Darrelle . E sap atos fazend o jogo, com linhas de ouro puro, e tambm um colar de pedras de mbar. Tudo estava numa mesma trou xa. Royce p resentears com estas p eas Corliss? Sem d vid a a encantaro u ns p resentes to luxuosos. Caso contrrio, eu mesma posso us-los. De todo modo, ter que reformar os vestidos. necessrio acrescentar-lhes mangas, m as p od e usar-se a m esm a tela, p ois ter qu e encu rtar bastante. Como vs, os vestid os so d emasiad o longos; su p onho qu e as m u lheres noru egu esas so todas gigantescas. Para usar vestidos to longos tm que ser. Royce observou o segundo vestido, depositado no solo, aos ps de Darrelle. Prima, leva tudo para minha habitao. N o queres que os reforme? perguntou ela decepcionada. N o, ainda no. Mal Darrelle se afastou, os olhos de Royce se voltaram para o setor da cozinha, no fundo da sala, e se fixaram em Kristen. A jovem estava d e p , a cabea inclinad a sobre a tarefa qu e execu tava, e, no entanto sobressaam pelo m enos qu inze centm etros com p arad a com o resto d as m u lheres. O corp o longo e gracioso vestia as m esm as p eas que a tinham entregu e m u ito estreitas para ela e excessivamente curtas. 67

Primo, que ests pensando? perguntou Alden com perspiccia, ao v-lo distrado. Essas peas p ertencem a m inha bonita escrava rep licou Royce sem afastar o olhar d e Kristen. Vam os, no p od es p ensar isso! zom bou Ald en . Se veste rou p as to lu xu osas, no u m a garota com u m . N em sequ er a rainha Ealhsw ith tem u m velu d o verd e to fino. E somente as prolas valem uma fortuna. Royce voltou os olhos para Alden, a expresso j no to intensa, mas igualmente reflexiva. Imagino que isso improvvel, mas o comprovarei antes que termine o dia. Com o? N o bastar p ergu nt-la se as rou pas so su as. Dir-te qu e sim , seja verd ad e ou no, pois, que mulher no reclamar vestidos to formosos quando ningum pode desmenti-la? Veremos... Royce o d isse com exp resso to sinistra qu e Ald en d ed icou u m instante a comp ad ecer a m u lher viking, e a p ergu ntasse qu e mtod o brbaro se p rop u nha u sar seu p rim o p ara obter a verdade. Em todo caso, pareceu-lhe prefervel abster-se de perguntar.

Capitulo 17 O trabalho d o d ia estava term inad o, e Kristen d esejava d escansar em sua enxerga. O calor intenso d o d ia a tinha esgotad o, e aind a tinha qu e su p ortar o calor d a lareira, p rxim a d a qu al estava presa, e onde no corria a mnima brisa. Teria beijad o Ed a qu and o a anci se inclinou p ara retirar a nova corrente qu e Kristen tinha qu e u sar, mas se conteve. Ed a continu ava m ostrand o-se hostil p or cau sa d a bru squ id o qu e Kristen tinha m ostrad o vrios d ias atrs. Kristen j tinha se d escu lp ad o, mas isso no tinha contribu d o mu ito p ara su avizar anci. E seu m au hu m or agravava a carga d e Kristen, p ois Ed a era a nica com qu em ela p od ia falar. Se a anci a tratava com frio silncio, o d ia d e Kristen era na verdade muito tedioso. Ed a levou Kristen, m as no a emp u rrou p ara a escad a, o cam inho qu e costum ava segu ir hora d e d eitar-se. Disse-lhe secam ente qu e d evia tom ar u m banho. Ap esar d e seu cansao, Kristen no estava d isposta a qu eixar-se por isso. Seria o segu nd o banho d esd e que a tinham levad o para casa. Sabia qu e Darrelle se banhava com bastante freq ncia d u rante a semana, e qu e ou tro tanto fazia Royce, m as os criad os raras vezes tomavam banhos. Acostu m ad a lim p eza, com o era o caso d e Kristen, o p equ eno bald e cheio d e gu a que a entregavam d iariamente p ara lavar-se, simplesmente no era o suficiente. A id ia d e qu e voltaria a lavar-se d a cabea aos p s levantou seu nimo. Mas no foi u m banho agradvel, pois o resto dos criados estavam esperando com o propsito de utilizar mesma gua. De qualquer modo, ela foi a primeira que entrou banheira, de maneira que sua situao foi muito diferente. Desta vez a gua estava morna, e limpa, e no quartinho s a acompanhava Eda. Enqu anto Kristen se banhava e lavava d ep ressa o cabelo, Ed a p roced ia a lavagem d as nicas p eas qu e a jovem u sava. Entregou -lhe u ma t nica sem forma, d e l fina e r stica, com o p rop sito d e qu e a u sasse d u rante a noite, enqu anto secavam as ou tras. N o era mais d o que u m longo retngu lo d e leno cinza, com u m crcu lo recortad o no centro p ara p erm itir a p assagem d a 68

cabea. Aju stad o com u m cinto era su ficiente p ara cobri-la, aind a qu e, como tod as as ou tras p eas, era muito cu rta p ara ela. Mas p or baixo no u sava nad a, e se sentia nu a. A nica razo p ela qu al no p rotestou ante a exigncia d e u sar u ma p ea sem costu ras laterais era qu e d ep ois d o banho devia ir diretamente para seu dormitrio. Mas contrariam ente ao que tinha su p osto Kristen, no d evia ir d iretamente a seu quarto. Um a vez em cim a, Ed a a obrigou a segu ir cam inhand o, d ep ois d e p assar em frente p orta d o quartinho, e a anci no se deteve at que chegou ao final de um corredor, onde estava a habitao do senhor. Kristen retrocedeu cautelosamente. Por qu? perguntou quando Eda chamou porta. Eda no se deu ao trabalho de olh-la, mas Kristen viu que encolhia os ombros. Fao o que me ordenam. No me explicam as razes. Ele disse que desejava ver-me? Ele disse que te trouxesse aqui. E aqui ests. Eda abriu a porta e esperou que Kristen entrasse. A jovem vacilou, mas s um instante. No tem ia, mas no via p or qu e a levavam ali d e noite. Se Royce d esejava interrog-la ou tra vez, teria feito durante o dia. Entrou na habitao, p ela fora d o costu m e d and o p assinhos cu rtos, ap esar d e qu e d epois d o banho Ed a no tinha p osto os ferros. Como na ltim a vez que a tinham levad o ali d ep ois d o banho, Ed a trazia os anis e as correntes, e m esm o qu e na vez anterior d ep ositou tu d o sobre a mesa de Royce e saiu do quarto, fechando a porta. Royce estava d e p ju nto a u m a d as janelas abertas, d e frente para Kristen. Ela j estava familiarizad a com o quarto, d e maneira qu e no p asseou o olhar p elo lu gar, e ao contrrio observou d iretamente Royce, esp erand o inteirar-se d a razo p ela qu al a tinham levad o ali. A t nica qu e u sava a envergonhava u m p ou co. Deveria ter-se negad o a receber essa p ea. Se afrou xasse o cinto, estaria p raticam ente nu a. N o era mod o d e com p arecer ante u m hom em. Pou cos d ias antes talvez ela tivesse contemp lad o u ma ttica p arecid a p ara qu ebrar o controle d e Royce, m as agora no estava segu ra d e qu e aind a o d esejava. N o, isso no era verd ad e. Aind a o desejava. Do que no estava segura era de que fosse boa coisa conseguir o que queria. Observei que as peas que te deram no se ajustavam muito bem a teu corpo. Era o qu e Kristen menos esp erava ou vir d os lbios d este hom em. Qu e ele estivesse p ensand o em su a rou p a, p recisamente qu and o ela p ensava no m esm o, originou em Kristen o desejo de comear a rir. Conteve-se. Te limitaste a observar isso? Sobre minha cama h um vestido. Olha e veja se te serve. Desejas que o prove agora? Sim. Sairs, ou ficars a olhar? Royce se ergueu ante a pergunta sarcstica. Por suposto, h ela pouco lhe importava que ele a olhasse ou no. Segu ram ente estava acostu mad a a qu e os hom ens a vissem nu a. O mau carter de Royce, comeou a manifestar-se, e ao que parece seria difcil det-lo. Quando replicou, f-lo em tom custico. Mulher no desejo ver-te nua. Voltarei-te as costas enquanto te vestes. Covarde, pensou Kristen. E replicou a Royce: Quanta nobreza de tua parte. Kristen se voltou p ara a cam a p ara tom ar o vestid o, mas m al tinha d ad o u m p asso qu and o se d eteve bru scam ente. O velu d o verd e estava estend id o sobre a cama, d e m aneira qu e ela p od ia 69

v-lo claramente, e d istingu ir as fileiras d e prolas. Mas aind a qu e no tivesse sid o assim, teria id entificad o o tecid o d esse vestid o. Era seu favorito, p ois o tinha confeccionad o su a me, e ela d etestava costu rar. Precisam ente p or esta razo o vestid o era to especial p ara Kristen. Brenna tinha p assad o m u itas horas no ltimo ano com o p rop sito d e p resentear o vestid o a su a filha durante o banquete do solstcio de inverno. O que esperas? Kristen olhou p or cim a d o om bro e viu qu e ele no tinha d ad o as costas e no lu gar a observava. A jovem d escobriu a arm ad ilha. Se qu eria vela usand o esse vestid o, s p od ia ter u ma razo: acred itava que lhe p ertencia. E u m vestid o assim no p od ia ser p rop ried ad e d e u ma prostituta. Seguramente isso era o que Royce pensava. Kristen tinha varias razes p ara su sp eitar d os motivos d e Royce. E teria sid o absu rd o ocultar o fato de que ela sabia o que o saxo se propunha. Era muito evidente. Decidiu passar ao ataque. O que significa isto? O que significa o que? Ela o enfrentou, e entrecerrou os olhos ante a evasiva intencional. Milord, por que desejas que prove este vestido? J expliquei a razo. Sim, p ara ver se m e cai bem . Se for assim, m e d ars? Creio qu e no. Ento, qu al teu propsito? Mulher, no te corresponde questionar meus motivos. A irritao se manifestou francamente. Podes dizer isso a teus escravos que nasceram escravos! Esquece quem sou! N o! gritou Royce . Precisamente do que se trata de saber quem s! Outra vez? ela fingiu su rp resa, m as na realid ad e temia p orqu e lhe p areceu qu e ele estava d isp osto a m anifestar francam ente su as su sp eitas. Qu e tem haver u m vestid o com o qu e sou? teu? Ela sentiu desejos de amaldio-lo por ser to sagaz, mas no lugar lhe dirigiu um sorriso. Cr nisso? Se te descuidas, daqui a pouco dirs que sou virgem. O s? Milord , no qu eres com p rovar p essoalmente? p ergu ntou com u m gesto p rovocante e d escarad o, rep resentand o o p ap el, m as rogand o aos d eu ses qu e ele no a obrigasse a chegar at o final. A agressivid ad e sexu al d e Kristen o tinha irritad o antes, e d esta vez teve o mesm o efeito. Olhou-a, irritado, e ela comeou a rir. Pressionou ainda mais no mesmo sentido. Vam os, m ilord com o p od es crer que u ma p essoa com o eu seja d ona d e u m vestid o d e uma princesa, ou da esposa de um rico mercador. Ou d e u ma p rostitu ta qu e tem u m amante rico d em asiad o generoso! exp lod iu Royce, sem soltar presa. Kristen lhe dirigiu um sorriso malicioso. Saxo, concedes-me mais mrito d o que mereo. Na verd ad e, afagas-m e. Mas te asseguro que se tivesse tido um amante rico, jamais teria permitido que me escapasse das mos. Muito bem, negaste que o vestido teu. Agora, desmente minhas suspeitas e ponha-o. N o o farei. cruel de tua parte pedir-me. Por qu? 70

Seria u m luxo inacred itvel sentir esse velu d o sobre m inha p ele d ep ois d e u sar teus toscos farrap os d e escrava. Mas, qu anto tem p o posso u sar esse vestid o? S at o momento em qu e tu as rid cu las id ias a resp eito d e minha p essoa se vejam d esm entid as d isse Kristen . E ento, me devolvers os farrapos. Isso no cruel? Royce sorriu . Era a p rimeira vez qu e ela o via sorrir. O gesto su avizou a d u reza d e sua face, e ela se sentiu mais reanimada. Mulher, sabes manejar as palavras, e tens resposta p ara tu d o. Mas esqu eces u ma coisa: na situao em que ests, no pod es ad otar d ecises nem eleger. Fars o qu e te ord enam , no im p orta o qu e seja, e margem d e qu e te p area cru el ou no. Ests em cond ies d e entender uma verdade to simples? Sim. Ento, pe o vestido. Tinha falad o com voz suave e agrad vel, mas d isse com m u ita firm eza a ltim a frase. N o importava o que ela dissesse, Royce estava decidido a ver como lhe caa o vestido. E o que veria se ela o colocava, era qu e a rou p a lhe aju stava p erfeitamente. Saberia qu e a p ertencia. E com p reend eria qu e ela tinha mentid o. Um momento antes ele tinha a p ergu ntad o se era virgem, e isso significava qu e algo o tinha ind u zid o a su sp eitar qu e Kristen no era u m a p rostitu ta. Esse hom em qu eria p rovas, e estava d isp osto a consegu i-las d e u m m od o ou d e ou tro antes qu e ela sasse do quarto. N u ma coisa se equ ivocava. Sim , ela p od ia eleger. Pod ia p r o vestid o e ver com o ele se convertia num ser cruel e vingativo, e a violava perversamente s por crueldade, porque isso era o qu e ele tinha d ito qu e faria se encontrasse em frente u ma virgem . Ou bem p od ia ind u zi-lo qu e a amasse apaixonadamente, porque ele a desejava como ela o desejava. Em tod o caso, Kristen sabia qu e tinha chegad o o m om ento. Essa noite perd eria su a virgind ad e. E a d eciso era sim p les. N o p od ia su p ortar a id ia d e qu e seu p rimeiro encontro com um homem fosse algo que ela recordasse mais tarde com repugnncia. Royce a desejava, apesar de qu e d etestava reconhec-lo. Ela o d esejava. A u nio d e am bos seria realm ente formosa. Ela se negava a perm itir qu e as coisas fossem d iferentes, sobretu d o nessa p rim eira vez. Se ele tinha qu e d escobrir qu e Kristen era virgem , o faria d ep ois d e realizar a exp erincia. E nesse caso p ou co im p ortaria. E se ela tinha sorte, tamp ou co a ele imp ortaria. Mas aind a qu e ele reagisse d e m od o d iferente, ela p od eria apelar ento a ou tras d efesas, e vantagem d e conhecer intim amente qu ele homem. Qu anto p ensas fazer-me esp erar? ou viu qu e d izia a voz d e Royce interrom p end o bruscamente seus pensamentos A noite inteira, m ilord d isse su avem ente Kristen . N o p enso colaborar com esta tolice. Royce se ap roxim ou d ela com m ovim entos colricos. Qu and o se d eteve e Kristen o olhou , a jovem teve a sensao de que ele desejava pr-lhe a mo em cima e sacudi-la. Atreves a desafiar-me? Ela respondeu com um olhar inocente expresso furiosa do homem. Isso te surpreende? Sabe que os vikings somos audazes e atrevidos, e no disseste que eu era d escarad a? Sou -o. Se qu eres ver-m e enfeitad a com o vestid o, m ilord , ters qu e p r-me tu mesmo. Acredita que no o farei? No, no o fars.

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Era u m d esafio qu e ele no p od ia ignorar. Com u m s m ovim ento, Royce d esatou o cinto d e Kristen, d ep ois p assou a t nica p ela cabea e a jogou d e lad o. Mas no qu eria olh-la, p elo m enos no abaixo d o rosto. Du rante um m om ento p rolongad o seu s olhos p erfu raram os d e Kristen. Depois, ele se voltou e caminhou para a cama para pegar o vestido de veludo. Qu and o girou para levar o vestid o a viu d e corp o inteiro. Se tivesse p od id o evitar isso, se tivesse mantid o os olhos fixos s no rosto d a jovem , talvez Royce consegu isse seu p rop sito. Mas tal como se deram as coisas, no pde mover-se, to confuso ficou. Ela estava d e p , orgu lhosa e sem o m nim o sentimento d e p u d or p or cau sa d e su a nu d ez. N o tentava cobrir-se, e ele a olhou longa e atentamente, d evorand o a realid ad e d o qu e antes s tinha podido imaginar. Pareceu muito bela e perfeitamente formada, apesar de sua estatura. Royce no p ercebeu que tinha cam inhad o p ara ela, m as estava d e p ao lad o d a jovem , e tinha esqu ecid o o vestid o d e velu d o, qu e jazia no solo. Esqu eceu d e tu d o qu and o levantou as m os p ara encerrar entre elas s bochechas d e Kristen, e inclinou a cabea p ara saborear o nctar d e seus lbios. Lentam ente saboreou o beijo, a p rincpio com d ou ra, e d ep ois com tod a a intensidade. Du rante esses p rimeiros instantes estava to p ossu d o p elo d esejo qu e no teria p ercebid o nad a se Kristen tivesse posto resistncia. Mas ela no resistia em absolu to. Com o antes, d evolvia o beijo com aband ono, sem reservas. Um a parte d e Kristen tem ia qu e ele interrom p esse, como tinha acontecido antes. O resto de seu ser desprendia um enorme volume de novas sensaes. N o era necessrio qu e se inqu ietasse. Royce no p od ia d eter o qu e tinha comead o. N o sabia, mas tinha p erd id o su a batalha d estinad a a resistir sed u o d e Kristen, e isso inclu sive antes qu e ela entrasse em seu d orm itrio. N o controlava seus atos, e p or u m a vez isso no lhe importava. S a p aixo o governava, u m sentim ento d e lou cu ra qu e no se acalmaria nem sequ er com o prazer. Kristen gem eu qu and o a boca d e Royce se afastou , m as foi s um m om ento, p ois ele se inclinou p ara levant-la nos braos. A jovem exp erim entou u m m om ento d e p nico, no p elo qu e viria, seno p ela nova e p recria p osio em qu e se encontrava. N o a tinham levantad o assim desde que era menina. Royce a su stentava com firm eza, e no tinha p ressa p ara solt-la; p ermaneceu assim , d e p , u m longo mom ento, e voltou a beij-la. Os braos d e Kristen rod earam seu p escoo, e reteve a boca d o hom em firm emente u nid a a seu s p rp rios lbios, e o beijo se acentu ou enqu anto ele a levava para sua cama. Depositou-a mu ito lentam ente, d e maneira que os lbios d e ambos no se sep arassem. E d epois ele p erm aneceu ju nto Kristen, e s seu p eito se inclinava sobre ela, enqu anto continu ava beijando-a. Isto no era suficiente para Kristen. Voltou-se para ele com o fim de sentir o contato de tod o o corp o d e Royce, e se esforou p or atingir cad a centm etro d e seu ser. Mas isso tam bm no foi suficiente. As roupas que ele vestia a incomodavam, e irritavam a pele. Royce m al tinha conscincia d o qu e ela estava fazend o. Tinha-se em ocionad o com esse contato total com a moa, m as no d eixou d e beij-la qu and o ela se afastou u m p ou co p ara m anip u lar imp aciente o cinto qu e ele u sava. E qu and o o cinto se soltou , ele teve conscincia d o que ela se propunha, pois Kristen o empurrou para atrs e montou sobre os quadris do homem. Viu qu e ela retirava a t nica qu e ele u sava, e sep arou u m p ou co as costas d a cama, p ara facilitar-lhe a tarefa. N o p ensou nesse m om ento qu e estranho era qu e u m a m u lher o d esp isse. Estava hip notizad o p ela viso d e Kristen sentad a sobre ele, os seios red ond os p roem inentes, parecend o exigir o contato. E efetivam ente os tocou , e com cad a m o segu rou u m d os firmes montes. 72

O som qu e ela em itiu atraiu o olhar d e Royce, e ele conteve a resp irao ao ad vertir o ard or nas p rofu nd id ad es d os olhos claros. Ela m anteve os olhos fixos nos d o saxo enqu anto m anip u lava os cord is d as calas; no interromp eu o contato at qu e chegou s coxas, e com u m movimento sbito que ele no esperava, despiu-lhe o corpo a partir da cintura. Ela olhou fixam ente o que tinha d escoberto, a vigorosa ereo d o hom em qu e j estava ansiand o encontr-la. Qu e ela o olhasse assim, sem recato, p rovocou u m a nova ond a d e ard or em Royce. Ela o contem p lou com o qu e p arecia u m sentimento d e m aravilha, e d ep ois d e novo, baixou os olhos e seus dedos envolveram a ereta masculinidade. Era m ais d o qu e ele p od ia su p ortar. Com u m gemid o, Royce se sentou na cama e segu rou os om bros d e Kristen p ara estend -la sobre o leito. Mas ela no se contentou em p erm anecer im vel. Enqu anto ele se ap ressava a elim inar as p eas restantes, os seios d e Kristen p ressionaram as costas d e Royce, e su as m os d eslizaram e foram ap oiar-se no p eito d o saxo; u m a vez ali massagearo os fortes msculos que o recobriam. Royce nu nca tinha se d esp id o com tal rap id ez. Mal conclu iu se voltou e segu rou os cabelos de Kristen, e sua boca p rocu rou a d ela nu m beijo qu e foi bru tal, com a p aixo qu e a viking tinha despertado nele. Deitou-a novamente e teria conclu d o ali m esm o su a p rp ria tortu ra, m as a viso d a jovem ali, oferecend o-se p osse, record ou -o com qu e freq ncia tinha ansiad o saber com o era Kristen, que sentiria ele ao acariciar sua pele. Obrigou-a a permanecer deitada quando ela tentava levantar, e com eou u ma lenta e m inu ciosa explorao. Estand o d e lad o, ap oiad o nu m cotovelo p ara ver o que explorava, as mos de Royce descobriram o veludo da pele feminina. Foi u m p razer p rofu nd am ente sensu al p ara Royce. E o foi m ais p ra Kristen, p ois ele evocou tantas sensaes maravilhosas qu e ela acred itou qu e no p od eria cont-las tod as. N o tinha previsto qu e o d esejaria mais d o que antes. Tinha-se equ ivocad o. N esse momento ard ia d e d esejo, e seu corpo se ond u lava p ela p rp ria vontad e, e parecia qu e su a p ele se inflamava e ansiava pelo contato da mo de Royce. Qu and o os d ed os d e Royce d eslizaram p or entre as coxas fem ininas, e atingiram o m id o ref gio qu e tanto o d esejava, Kristen p ensou qu e enlou qu eceria p or cau sa fora d o p razer. Seu corp o se p aralisou , e d o mais p rofu nd o d e seu ser brotou u m grito. O gem id o tam bm d eteve Royce, porque no compreendeu que sucedia. No desejava feri-la. Kristen viu qu e a mo grand e d e Royce se elevava lentam ente sobre o ventre qu e ela lhe oferecia, com os d ed os longos e fortes, e d ep ois o olhou , e viu qu e ele a observava. Royce se inclinou p ara beij-la, e foi u m beijo terno, com o qu e d izend o qu e tud o estava bem , qu e no a m agoaria. Tratava-a com cu id ad o, ap esar d e qu e acred itava qu e ela era u m a p rostitu ta. Ela se sentiu com ovid a p elo gesto, mais com ovid a d o qu e a p rp ria Kristen com p reend ia nesse momento. Tomou um sentimento novo e mais clido por ele. Ela lhe falou com seu corp o, e su as mos p rocu raram o contato d o homem, e o convenceram a estend er-se sobre ela, as p ernas abertas p ara receb-lo. Ela sabia o qu e ele faria, mas no as sensaes que tudo isso podia causar-lhe. E ento quis saber como era. Royce no p recisava que o estim u lasse m ais. Estreitou mais fortemente Kristen, su rp reso p orqu e p od ia trat-la d e igu al para igu al, e p or um a vez no tinha qu e encolher p ara ad ap tar-se a u m a m u lher, em vista d e qu e ele era bem m ais alto d o qu e ela. Esta mu lher se ad ap tava p erfeitam ente a seu corp o, e ele no tem ia achat-la com seu p eso, p ois ela o su portava sem esforo, e se satisfazia sentindo-o em cima, como se regozijasse com este sinal da posse masculina. Comeou a p enetr-la lentam ente, maravilhando-se p orque tinha p acincia su ficiente p ara p rolongar esse m om ento com o qual tinha sonhad o. O maravilhava tam bm o estreito estojo qu e 73

ela lhe oferecia, esse tentad or canal m id o. E ento encontrou o obstcu lo qu e interromp ia a penetrao fcil, e todo seu corpo se rebelou ante o que isso significava. Kristen estava p rep arad a p ara esse m om ento d a verd ad e. Tinha os joelhos levantad os e d obrad os, os p s bem ap oiad os na cam a p ara su stentar-se. N o o p erm itiria d eter-se, d e m aneira qu e com easse mais tard e d e u m mod o d iferente. Mal sentiu qu e o corp o d e Royce se end urecia e qu e ele com eava a levantar-se p ara olh-la, Kristen ap licou su as mos sobre as nd egas d e Royce e pressionou para baixo enquanto impulsionava para acima seus prprios quadris. Com os om bros levantad os s p arcialm ente, Royce no tinha ap oio p ara d et-la, e na realid ad e essa p osio contribu a com o p rop sito d e Kristen. E com o no tinha com o saber o qu e ela se prop u nha, tambm no d isp s d e tem p o p ara tentar u m s gesto. Tinha p enetrad o p or com p leto antes qu e seus cotovelos estivessem ap oiad os firm em ente p ara su stent-lo. S teve tem po d e ver a exp resso d e Kristen, com os olhos entrecerrad os, e o gesto d e d or qu e se desenhou em seus traos. No emitiu gritos, s uma exclamao afogada. Os traos d e Kristen se su avizaram com bastante rap id ez, e ela abriu os olhos p ara olh-lo. Mas ele no pde controlar a clera que se manifestou em seu prprio rosto. Tambm tu terminars? S se tu o queres. Royce gem eu ao ou vir a resp osta, e d ep ois comeou a rir e voltou a cair sobre ela, e a estreitou ou tra vez fortemente contra seu p rp rio corp o, e a am ou com o se su a vid a d ep end esse disso. Desta vez no p ergu ntou p or que ela fazia as coisas qu e fazia. O fogo qu e ard ia entre eles exclua todo o resto.

Capitulo 18 Uma brisa fresca entrava p ela janela aberta, e era a p rimeira em tod o o d ia. As velas qu e iluminavam a habitao piscaram e se apagaram quase todas ao mesmo tempo. Royce levantou p ara p egar um a vela d o corred or e acend er novam ente as qu e estavam p rximas d a cama. Kristen estrem eceu qu and o d e rep ente d esapareceu o calor d o corp o m ascu lino e a brisa acariciou sua p ele mid a. Desejava d orm ir. Era evid ente qu e Royce no sentia o mesmo. Virou d e lad o p ara observ-lo enqu anto saa d o qu arto; o raio d e lu z d a lu a qu e entrava p ela janela ilu minava o cam inho. Qu e p ensaria, qu e sentiria Royce? Ela aind a no tinha com o saber. Mas p elo m enos tinha m otivos p ara d uvid ar d e qu e estivesse encolerizad o, p ois a tinha abraad o constantem ente d esd e o m om ento em qu e tinham feito amor p ela segund a vez, p ou co d epois d a p rim eira, e com tal rap id ez qu e Kristen mal tinha d escid o a terra d ep ois d a maravilha d e su a nova exp erincia, e d e rep ente se tinha visto arrastad a p ela p aixo d e Royce. Sorriu p ara si m esm a, e p ensou qu e j sabia por qu e seu s p ais passavam tanto tem p o no d orm itrio. Brenna tinha tratad o d e exp licar como era, m as no existiam p alavras ap ropriad as para d escrever essa felicidade incrvel. Royce regressou , p rotegend o um a vela com a p alm a d a m o. Era tard e. N o tinha tratad o de cobrir-se p ara sair d a habitao. Ao qu e p arece, sua p rp ria nu d ez no o inqu ietava, d o m esm o m od o qu e a sua no incomod ava a Kristen. Mas a d e Royce sim inqu ietava Kristen, no p or pudor, mas porque compreendia que ao v-lo assim podia desej-lo outra vez, e isso pouco depois que seu desejo feminino se tinha visto totalmente satisfeito.

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O corp o d e Royce era u m a escu ltu ra d e p ele firme e msculos slid os. Tinha u m fsico soberbo, d esd e as pernas longas e mu scu losas at o p escoo grosso qu e p artia d os ombros im ensos. Os vastos cabelos escu ros qu e chegavam ao p escoo se estend iam sobre a p arte su p erior do peito, mas se reduzia a uma estreita linha sobre o estmago. No era um homem delgado como seu primo, mas um indivduo poderoso, e Kristen sabia que nunca se cansaria de olh-lo. As velas d ep ositad as sobre a estante fixad a pared e ard eram d e novo, e Royce sentou na cam a. Com o ele no se d eitou imed iatam ente, Kristen estend eu u ma m o p ara toc-lo, e seu s d ed os d eslizaram nu ma carcia sobre as costas d e Royce, e finalm ente chegaram cu rva d o quadril. Ela afastou a mo quando Royce voltou cabea para olh-la com expresso inescrutvel. Por que afastaste a mo? Ignoro se desejas que te toque reconheceu ela com franqu eza . Venho de uma famlia acostu mad a a beijar, abraar e a d emonstrar seu am or tocand o. Mas se no ests acostu mad o a isso, me acreditaras audaz. Mu lher, j te acred ito au d az d isse Royce, e d eitou ao lad o d e Kristen, a cabea apoiad a sobre a p alma, p ara p od er olh-la . Por Deu s, nu nca conheci ningu m com o tu , qu e p u d esse exp ressar seu amor d e u m m od o to livre e d escarad o. Contigo d esejo chegar a amar-te do mesmo modo, dar-te o que me ds. Kristen fechou os olhos, com a esp erana d e qu e ele no tivesse visto o p esar qu e essas palavras a p rovocavam ; e sim , tam bm d or, p orqu e ele p od ia d iz-las d ep ois d e qu e am bos tinham com p artilhad o vrias horas d e am or mais incrvel. N o p recisava d izer qu e no p od ia am-la. Pod eria ter calad o esse fato, e d esse mod o teria p erm itid o qu e ela continu asse abrigand o esp eranas u m tem p o. Voltou a olh-lo, mas seu orgu lho estava m agoad o, e a ind u ziu a perguntar: Por que mencionas o amor? Ad vertiu qu e ele se p u nha tenso e d epois franzia o cenho. Bem , ele no p od ia ocu ltar seu orgulho ferido com a mesma eficcia que ela. Aceito tu a rep reenso d isse Royce com voz tensa . N o d isseste qu e m e am avas, verdade? N o, no o disse. Milord, agrada-me teu corpo, mas isso tudo entre ns. Mu ito bem d isse ele com exp resso sarcstica . Por ser virgem , s u ma p rostitu ta eficaz. Kristen resp irou fu nd o. Essa zombaria era excessiva. E no estava d isp osta a continu ar aceitando o insulto, j que no tinha mais justificativo. Aaxo, chama-m e p rostitu ta ou tra vez, e te arrancarei os olhos! zu m biu Kristen com expresso colrica. um pouco tarde para protestar pelo que aceitaste durante muito tempo. N o, nunca disse que era uma prostituta. Tu o disseste. N unca negaste. Sabes por que. N o sei replicou ele . Mas agora sinto muita curiosidade em saber. Ento, record a o qu e me d isseste neste mesmo qu arto. Disseste que m e violarias se fosse virgem. Eu te desejava, mas no desse modo. Ele a olhou sorridente, e de repente emitiu um riso sonoro. Pelo amor de Deus, mulher! Tomaste srio algo que disse impulsionado pela clera? Kristen o olhou hostil, sem entender a alegria que ele demonstrava. Queres dizer que no me terias violado se soubesses que era virgem? 75

N o, p ois para d izer a verd ad e se esta noite tivesses resistid o, d e qu alquer mod o te teria tomado, e tu terias dito que era violao, enquanto eu afirmaria que estava em meu direito. N o me refiro a isso, saxo rep licou ela com im p acincia . Sei qu e acred itas qu e tens o d ireito d e u sar-me com o te agrad e, e eu p osso d iscu tir isso em ou tra ocasio, mas no agora. O que eu... Ah, de maneira que ests disposta a discutir isso? Deixa-me terminar! Terias-me tomado, por vingana? N o, Kristen, isso no d isse Royce baixinho, e su a m o su biu a face d a jovem p ara suavizar o cenho franzido . Isso o que temias? Sim murmurou ela. Ele sorriu ante o tom da viking. Trocam os m o neste jogo d e confu ses. Eu te d esejava, mas no estava d isp osto a tocar-te porque acreditava que era uma prostituta. E uma viking recordou ela. Sim, mas quanto mais te via menos me importava isso. O que me repugnava era a crena de que entregavas livremente teu corpo. Ela se largou a rir, tomou-lhe a mo, e a apertou contra sua bochecha. E te repugno agora que me mostrei to livre com meu corpo? Royce sabia qu e ela estava brincand o, m as no tinha o costu m e d e aceitar esse gnero d e brincadeira. Deitou-se, um pouco separado dela. Quem s, Kristen? Creio que o assunto te preocupa muito. O vestido era teu? Acertei nisso? Sim, meu. Kristen suspirou. Como no podes ter tido marido, devo supor que tua famlia rica. Meu pai . Pedirs resgate por mim? N o disse secamente Royce, j mais prximo dela, para olh-la. Ela reagiu ante o incomodo que se manifestava na voz de Royce. Milord, uma sbia deciso, porque ele te obrigaria a desposar me. Ao demnio! Casar-me com uma donzela viking? N o p recisas d izer isso com o se fosse u m d estino p ior d o qu e a m orte observou Kristen. Para mim seria isso! Oh! exclamou ela . Saxo, para castigar esse insulto me ocuparei de que me desposes! Ests louca! Deveras? Bem, sou tambm a filha do homem que te matar quando venha me procurar. Lam entou ter d ito isso qu anto p ronu nciou as palavras, m as sobretu d o qu and o Royce se inclinou p ara segu rar, colrico, seus om bros. Pelos d entes d e Deu s! Com o se irritavam mutuamente com frases ferinas! Que tinha esta noite que no podia frear sua lngua? Kristen, queres dizer que mais vikings viro aqui? Ela gemeu ante a frieza d o tom d e Royce. Com su as p alavras tinha p rovocad o isso. E uns instantes antes ele se tinha mostrado to agradvel... Como ela mesma. Decidiu dizer a verdade. N o, Royce, im provvel. Meu p ai no teria ap rovad o o p lano d e seu s homens, e p or isso no o revelaram . comerciante. Acred ita qu e seu barco navegou em d ireo s cid ad es

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comerciais, p ois se tratava d e u m a viagem d essa classe. N o tem como saber qu e prim eiro vieram aqui. Ento, por que disseste isso? Ela comeou a sorrir, mas se conteve. Deverias aplicar teu p rp rio conselho, e no levar a srio o qu e d isse im p u lsionad a p ela clera. Ele emitiu um rosnado ao ouvir isto, mas insistiu e quis esclarecer o que ela tinha revelado. Disseste que o barco era seu? Ento, teu irmo Selig dirigia os homens? N o d isse qu e era meu irm o observou Kristen com exp resso p erplexa . Com o soubeste? Meghan me disse. Mas, por que no querias que eu soubesse? Pensei qu e te p areceria estranho qu e meu irm o m e acom p anhasse na nave, qu and o acreditavas que eu era a prostituta da tripulao. Efetivamente, pareceu-me estranho, mas no conheo a moral de teu povo. Kristen no sabia se devia ofender-se com essa observao, mas o fez. Milord, temos uma moral muito parecida que vocs praticam. Ele a soltou, mas continuou olhando-a com expresso preocupada. Por que estavas nessa nave? Por que tens que me fazer tantas perguntas? Minha curiosidade te parece to estranha? Ou tens algo mais a ocultar? Ela emitiu u m m u xoxo ante esta referncia s coisas em qu e ela tinha tentad o engan-lo, p ois Royce sabia p or qu e ela tinha se sentid o obrigad a a ocu ltar su a verd ad eira id entid ad e. Era razovel qu e, sobretu d o agora, ele se m ostrasse cu rioso a resp eito d os d etalhes. Mas, talvez ela d esejasse satisfazer essa cu riosid ad e? N o. Por qu e tinha qu e fazer? N o era necessrio qu e ele soubesse tudo a respeito de Kristen, porque se chegasse a isso teria vantagens imerecidas. Mas tam bm no d esejava ap arentar qu e ocu ltava algo. Que p ensaria esse homem se sabia que uma das razes pelas quais tinha embarcado com seu irmo era o desejo de encontrar marido? No lugar, tinha descoberto esse homem, e ele jamais a desposaria. As razes que me levaram a embarcar na nave so muitas, mas carecem de importncia disse Kristen . A verdade que embarquei sem permisso, e me ocultei no poro at que o barco estivesse longe de minha casa. Desejavas p articip ar de u m a incu rso p irata? p ergu ntou Royce com exp resso incrdula. N o sejas absu rd o, milord rep licou ela com d esgosto . J te d isse qu e ningu m sabia qu e o barco vinha para estas terras, e eu m enos d o qu e ningu m . Meu irm o se enfu receu qu and o m e d escobriram. Teriam -me levad o d e regresso, m as tem ia qu e revelasse a nosso p ai o que ele e seus amigos se propunham fazer. E por suposto, se sentiste impressionada quando soubeste que se propunha saquear uma igreja saxnia. Isso era sarcasmo puro, e a pergunta a enfureceu. s cristo, e p ara ti o saqu e d e u m lu gar sagrad o um sacrilgio. Mas no p retend as qu e hom ens d e crenas d iferentes consid erem sagrad os teu s santu rios. Estes eram hom ens qu e nu nca tinham piratead o, mas seu s p ais o fizeram, e tod os cresceram escu tand o histrias a resp eito d a riqu eza qu e aqu i p od iam saqu ear p ara levar a seu p as. Sabiam qu e os d inam arqu eses cobiavam este p as, e qu e p rojetavam ocu p ar a ilha inteira. Pensavam qu e era a nica op ortu nid ad e d e apoderar-se facilmente de algumas riquezas antes que os dinamarqueses o arrebatassem tudo. 77

Se teu irm o te exp licou tu d o isso, d eve imaginar qu e essa histria d escu lp a o qu e ele se p rop u nha fazer? Rou bar os cristos antes qu e o fizessem os d inam arqu eses! Os cristos d e qualquer modo perdero suas posses; portanto, que importa quem os mata e os roube? A am argu ra d e Royce a afetou , p orqu e era u m eco d a qu e ela tinha sentid o qu and o se inteirou do projeto. Meu irm o no qu is d izer-m e nad a d o que p lanejavam fazer, p or qu e... Bem , no im p orta p or qu e. Thorolf me exp licou o qu e acabo d e d izer-te, e isso s d epois d e qu e nos prenderam nesse ptio. No estou defendendo-os. Simplesmente, compreendo seus motivos. Mas esqu eceram u m p equ eno d etalhe observou friam ente Royce . Os saxos no renunciaro ao que nosso em benefcio dos dinamarqueses nem de qualquer outro. Sim, assim o comprovou metade destes vikings retrucou ela com idntica frieza. Kristen, teu irmo morreu por causa de seu prprio plano. Talvez por isso mais fcil suportar a dor? exclamou ela. N o, imagino que no. Am bos gu ard aram silncio, Kristen p orqu e se via em d ificu ld ad es p ara d om inar sua renovad a d or na p resena d e Royce. Teria d esejad o qu e ele a confortasse, e esse d esejo a surpreendeu. Mas sabia que ele jamais ofereceria consolo pela morte de um homem que odiava. Kristen aproximou-se do seu lado da cama e sentou. A mo de Royce segurou a mo da moa. Que ests fazendo? perguntou, no bruscamente, mas com curiosidade. Ela olhou os dedos que a retinham, e depois Royce. Regressarei a meu quarto. Por qu? Estou farta de responder perguntas, milord suspirou . Estou fatigada. Ento, dorme. Desejas que permanea aqui, contigo? Ele no quis pronunciar as palavras, mas o fato de obrig-la a deitar-se na cama foi resposta suficiente. Ela no tinha esperado nada parecido. Voltou-se para ele quando o brao de Royce encerrou sua cintura para aproxim-la. Tens aqui uma parede coberta de armas. No temes que te mate enquanto dormes? Farias isso? N o, mas poderia fugir disse ela . No fechaste tua porta com chave. Ele sorriu. Se esse fosse teu p lano, no o terias m encionad o. Descansa, Kristen. N o p erd i a cabea. H um homem de guarda na sala. Ela emitiu uma exclamao. Sabias desde um princpio que farias amor comigo! N o, m as contem p lei tod as as possibilid ad es. E agora, se qu eres d ormir, cala d e u ma vez. Kristen fechou a boca, com u m sentim ento d e tristeza. Mas no d u rou mu ito. Royce d esejava qu e ela p assasse ali noite, d esejava t-la p rxim a. Esse p ensam ento a reanim ava mu ito, tanto que dormiu com um sorriso nos lbios, e o brao de Royce rodeando sua cintura.

Capitulo 19

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Kristen observou Royce enquanto ele dormia. Era um luxo estar deitada ali e fazer isso, pois norm almente ela j teria levantad o. Ed a costu m ava acord -la bem m ais ced o. A anci segu ram ente j estaria trabalhand o em baixo. E Kristen no era to ingnua p ara p ensar qu e s p orqu e tinha comp artilhad o o leito d o senhor, d ali em d iante p od eria renu nciar su as tarefas habituais. Su sp irou , e od iou a id ia d e aband on-lo, mas d esejava retirar su as rou p as d a sala d e banhos antes qu e ap arecessem no corred or outras p essoas, alm d os criad os. Deslizou p ara fora d a cama e com movim entos rp id os p s a tosca t nica cinza. Recolheu d o solo o vestid o verd e, e d u rante u m m om ento o ap roxim ou d a su a bochecha. Dep ois, voltou a su sp irar e o d ep ositou cuidadosamente sobre o ba de Royce. Sabia qu e ele no p erm itiria qu e ela u sasse seu s p rp rios vestid os. Tinham feito am or, e p rovavelm ente voltariam a faz-lo, m as isso no significava p ara ele o m esm o qu e p ara ela. Para Royce ela no era mais do que uma escrava, e as escravas no se vestem luxuosamente. Kristen? Voltou-se com a mo sobre a p orta e viu qu e ele tinha acord ad o. Estava sentad o sobre a bord a d a cama, os cabelos em d esord em, to nu com o na noite anterior, na cara u ma exp resso sonolenta. Kristen no pde conter o sorriso afetuoso que se desenhou em seus lbios. Sim, milord? Terias ido sem acordar-me? N o acreditei que quisesses levantar to cedo replicou Kristen. Vem aqui. Ela vacilou , m as s u m m om ento. Se ele d esejava fazer d e am or novo, Kristen no se oporia. No via um modo mais agradvel de comear o dia. Qu and o se d eteve em frente a ele, Royce p rocu rou su as mos e a reteve nu m a d as suas. Quando ele a olhou, a jovem no viu o desejo nesses olhos. Aonde ias? Para baixo, trabalhar. N esse caso, esqueces algo. N o, eu... Interrompeu-se, e arregalou os olhos, p orqu e ele p od ia alu d ir a u ma s coisa. E Royce advertiu que ela entendia. Pe-te os ferros, Kristen. Ela tratou d e afastar-se, mas ele a segurou com m ais fora, retend o-a m u ito p rxima. Kristen mexeu a cabea com incredulidade. Me obrigars a usar essa corrente depois de..? Como podes ser to insensvel? Sei qu e od eias os ferros, e sinto m u ito rep licou ele baixinho . Se tivesse ou tro m od o de conseguir que no fujas, o utilizaria, mas no existe. Muitos escravos de Wessex fugiram para o norte, p ara u nir-se ao exrcito d os d inam arqu eses. Sei qu e farias o m esmo, qu e tratarias d e chegar a tua casa. Ela no escutava as palavras de Royce. Os homens fariam isso, sim, mas eu no os acompanharia. Se fosses livre, poderias ajud-los a conquistar sua liberdade. Se te dissesse que no o faria, que no me iria de tua casa? N o podes pretender que eu acredite.

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Por que no? perguntou ela com raiva . Acredita se digo que no te matarei, mas no me crs se digo que no fugirei? Sim, isso mesmo! a voz de Royce se elevou impaciente. Posso frustrar tuas tentativas contra minha vida, mas no correrei o risco de perder-te! N o adotas esta precauo com os outros escravos! exclamou ela. N asceram escravos, so d escend entes d os qu e conqu istam os faz scu los. Wynd hu rst seu lar. Mas tu foste cap tu rad a e p erd este a liberd ad e qu e conhecias antes. N o tens motivos p ara permanecer aqui. N o tinha m otivos? Pelos d entes d e Deu s, qu e tonto era esse homem que no via qu e ela no d esejava aband on-lo! Mas era aind a mais tonto se acred itava qu e ela encolheria os ombros e aceitaria os ferros. Nos olhos de Kristen apareceu uma luz fria, algo que ele nunca tinha visto antes. Muito bem, milord. J podes soltar-me. Usarei tua corrente. Ele a soltou, mas franziu o cenho qu and o a viu cam inhar com o corpo rgid o p ara a m esa, recolher os ferros, e depois coloc-lo. Kristen, podes deixar a corrente longa, se prometes que no voltars a atacar meu primo. Imaginava qu e ela agrad eceria isso? Mald io, no tinha id ia d o efeito qu e su a cru eld ad e produzia nela. Kristen se ergu eu to alta com o era, a voz serena, m as im p regnad a d e am argu ra qu and o disse. Teria prometido no fugir, mas no prometerei isso. N o te importa que eu tenha muito afeto por ele? Eu tinha muito afeto pelo meu irmo. Ento, u sars tam bm a outra corrente at qu e se cu rem as ferid as d e Ald en e recobre toda a fora. Se tu mesma no fosses to vigorosa, isso seria desnecessrio. Minha prp ria fora no me p esa. m u ito til em certos casos d isse com exp resso misteriosa. E depois, continuou com rgido orgulho: Isso tudo, milord? Sim, v! rugiu Royce, irritado pela frieza que ela manifestava. Kristen assentiu brevem ente e p artiu , d eixand o Royce d om inad o p or u m m au hu m or cad a vez mais p rofu nd o. Por Deu s, qu e p retend ia qu e ele fizesse? Qu e confiasse nela? Segu ram ente ela sabia qu e isso no era razovel! Tinha qu e p ensar no s em si mesmo, m as nas pessoas d e cu ja segu rana era resp onsvel. Kristen p od ia aju d ar os hom ens d e seu irm o a atingir a liberd ad e, e nesse caso, como deteria o massacre conseqente? No poderia fazer nada. O p roblem a estava no n mero d e vikings cativos. Graas a su a corp u lncia fsica, p od iam ser to eficazes com o u m p equ eno exrcito. Deveria t-los m atad o a tod os no p rim eiro momento. N esse caso, no enfrentaria este problema. Mas no, p orqu e nesse caso teria tid o qu e m atar tambm Kristen. O pensam ento d e qu e ela p od eria ter morrid o por cau sa d e u m a ord em d ad a p elo prp rio Royce, sem qu e ele sou besse sequ er qu e era u m a m u lher, acalm ou seu mau hu m or. O ressentim ento qu e ela exp erimentava no d u raria. Tinha inteligncia su ficiente p ara com p reend er que at o momento em que ele pudesse confiar nela, as precaues eram inevitveis. Mas a lgica no p revalecia nesse mom ento na m ente d e Kristen. O sentimento se im pu nha ju stia. Sentia-se ferid a, inclu sive trad a, e esses sentimentos continu aram incom od and o-a ao longo d o d ia. N o d isse u ma p alavra a ningu m . Vivia imersa em seu s p ensam entos, e estes se im p regnavam d e ressentim ento. Como no tinha mod o d e exp ressar esta comoo afetiva, estava

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caind o nu ma p rofu nd id ad e p erigosa no m om ento em qu e Ed a a acom p anhou a seu qu arto, nessa mesma noite. Eda passou novamente ao longo do quarto de Kristen, e direcionou para o quarto de Royce. Mas Kristen no d eu u m passo m ais d ep ois d e chegar a su a p rp ria p orta; e u m a vez que esteve em seu quarto fechou a folha de madeira com forte golpe. Uns segundos depois Eda abriu a porta. O que significa isto? Viste que eu continuava caminhando. E da? perguntou secamente Kristen, deitada em sua enxerga. Mulher, disse que te levasse outra vez. E da? Eda suspirou. N o te mostres difcil, Kristen. No podes opor-te a sua vontade. Cr nisso. E nisso tam bm cr ele. J vereis que as coisas so d iferentes. Kristen voltou as costas anci. Eda no precisas tirar-me os ferros. Fecha a porta e v. Kristen no viu com o Ed a m exia a cabea ao fechar a porta nem ou viu o ru d o d a fechad u ra. Ap roxim ou os joelhos ao p eito, estend eu as mos p ara segu rar a corrente qu e p rend ia os p s, e jogou ela com tanta fora qu e magoou a p ele d a p alma. Soltou a corrente com forte ru d o e d eitou d e bru os, golp eand o com os p u nhos a enxerga nu m d bil esforo p or d escarregar-se d e p arte d e su a fru strao. N o serviu d e nad a. Somente consegu iu rasgar o fino tecid o em vrios lugares, dos quais comeou a brotar a palha. Continu ava im vel, sem p re d eitad a sobre seu ventre, a cabea voltad a contra a p ared e qu and o Royce abriu a p orta, u ns m inu tos mais tard e. O saxo se ap roximou at qu e seu s p s quase tocaram a enxerga, no lugar onde estava o quadril de Kristen. N o tinha visto esse qu arto d esd e o d ia em qu e os criad os o prep araram p ara a viking. Dali tinham tirad o tu d o, exceto a fina e estreita enxerga ond e ela d ormia. Era u m lu gar triste, e ela tinha que voltar ali todas as noites. Nem sequer a tinham permitido ter uma vela. Kristen, por que no vieste para mim? Estou cansada. E aind a zangad a? no resp ond eu p ergu nta. Royce se inclinou ju nto d ela, e tocou seu ombro. Senta-te, assim poderei tirar-te os ferros. Kristen se voltou para olh-lo, mas no se sentou. Se pensas retir-los definitivamente, tira-os. Caso contrrio, deixa-os assim. N o seja obstinada, mulher. Toma o que te oferecem. E aind a d evo agrad ec-lo? d isse Kristen com voz gelad a . N o. Se qu eres tratar-me como se fosse um animal, mostra-te conseqente. Ele no fez caso da comparao, e recordou a Kristen: Antes aceitaste este arranjo. Isso era antes. Com p reend o. Esperavas qu e a situao m u d asse s porqu e comp artilhaste m inha cama. mexeu a cabea. assim? ela desviou o olhar, mas ele tomou seu queixo, e a obrigou a voltar os olhos. assim, Kristen? Sim! su a exclam ao estava carregad a d e am argu ra e d e d or. Eu no te teria tratad o to cruelmente depois do que compartilhamos. No entendo como podes faz-lo. Sei qu e entend es p or qu e tem que ser assim . Su ced e sim p lesmente qu e no te agrad a disse com gesto impaciente . E deves saber que tambm a mim no satisfaz. - Deveras? rep licou ela . o am o aqu i. O qu e me fazem p orqu e tu o ord enas, no p or vontade de outros. 81

Ele p erd eu a p acincia com Kristen e se levantou , su a exp resso estava severa enqu anto a olhava com olhos apagados. Muito bem, te d irei qu ais so as alternativas para essa corrente. Pod em os encerrar-te nu m qu arto, o meu , se p referes, mas no sairs d ali. Posso d ed icar-te p ou co tem p o d urante o d ia, de maneira que quase sempre estars s, exceto pelas noites. Preferes isso? Tanto valeria que me encerrasses numa cela! Aqui no temos celas. Ofereo-te meu prprio quarto, em lugar deste. Podes escolher. Milord , isso no escolher rep licou Kristen . Propor-m e u ma restrio aind a p ior. Disseste alternativas. D-me uma que eu possa aceitar. H ou tra form a qu e m e p erm itiria oferecer-te a liberd ad e d e Wynd hu rst. Posso m atar teus amigos. O que? Sentou-se sobre a enxerga, e o olhou incrdula, mas ele continuou inexorvel: Posso confiar em ti s se eles j no esto aqu i, e se d esap arece a ameaa d e qu e d ep ois d e fugir massacrem o meu p ovo. Se estiveres s, no chegarias longe no caso d e tentasses fu gir. Encontraria-te. Caoas! disse ela, em parte esperanosa e em parte incrdula. N o. Sabes qu e no aceitarei minha liberd ad e a esse p reo! d isse com f ria . Por qu e d izes que uma alternativa? Deveras poderias matar homens indefesos? Kristen, esses homens so m eu s inimigos. Matariam -me sem vacilar u m instante se lhes oferecesse a sombra d e u ma p ossibilid ad e. N u nca me agrad ou t-los aqu i, e d e boa vontad e m e livraria deles. Alden foi quem me convenceu de que poderiam ser aproveitados. Ento, saxo, livra-te tambm de mim! exclamou Kristen . Sou uma deles! Sim, mu lher, tam bm s minha inim iga replicou ele baixinho . Mas m e agrad a ter-te prxima. Agora, permite-me que te tire os ferros por esta noite, ou escolhe outra coisa. Ela o olhou hostil, m as ofereceu os p s antes qu e ele a im p ed isse escolher. Aind a o olhava hostil qu and o ele voltou a levantar, d ep ositou a corrente sobre seu p rp rio p escoo, e sustentou em cada mo um crculo de ferro. Kristen, quero fazer amor contigo. a voz enrouqueceu imagino que te negars porque ests enraivecida, mas de qualquer modo pedirei. Virs a meu leito? N o m u rm u rou ela com exp resso hostil, sem fazer caso d o eco qu e o tom e as palavras de Royce provocavam no mais profundo de seu prprio ser. Poderia insistir. Ento, saxo, descobrirs como lutar comigo. Ouviu o suspiro de Royce antes que ele dissesse: Mulher, Oxal domines muito cedo tua clera. Royce se retirou, e d esta vez Kristen ouviu o rudo da fechadura na porta.

Capitulo 20 Mulher, que fizeste com meu primo que est com um humor to horrvel? Kristen d irigiu u m olhar fu gaz a Ald en. Estava d e p em frente a ela, entre os d ois a mesa. Era a p rim eira vez qu e se ap roxim ava d ep ois que ela o atacara. A com panhia d esse hom em no era agradvel para Kristen. 82

N o sou responsvel pelo seu humor disse ela com expresso hostil. N o? sorriu Alden . Vi como te olha. Efetivamente, s responsvel. V, saxo replicou ela, dirigindo-lhe um olhar duro . Tu e eu no temos nada que nos dizer. Ento ainda queres matar-me? Se quero matar-te? algo que sou obrigada a fazer. Alden esboou um suspiro zombador. um a lstim a qu e no p ossam os ser am igos. Eu p od eria aconselhar-te bem a resp eito d e como manejar meu primo, pois parece que com teu prprio critrio no o fazes muito bem. N o d esejo conselho! exp lod iu Kristen . E no qu ero manej-lo. N o qu ero ter nad a que ver com ele! Talvez, mas tenho visto que tambm tu o observas. Esses olhares famintos que se cruzam entre tu e... Maldito sejas! interrompeu-o Kristen com expresso de fria . Sem dvida, s da rale de Loki. Afasta-te de mim, antes que te jogue algo na cabea! Ald en se afastou rind o. Kristen golp eou raivosa a m assa qu e estava p rep arand o. Com o era p ossvel qu e esse hom em se atrevesse a d irigir-lhe su as zom barias? Acred itava qu e ela no falava srio qu and o d esejava su a m orte? Kristen o d izia com a mais absolu ta seriedade. No a importava qu e ele tivesse u m a natu reza to am istosa. E tam bm no influ a sobre ela o fato d e qu e soubesse qu e ele era ind iretam ente o resp onsvel d e qu e a p rp ria Kristen e seu s am igos aind a vivessem . E finalmente, m enos aind a im p ortava que a record asse seu irmo Eric, com seu encanto sed u tor e seu sorriso pueril. Estava disposta a mat-lo... Se um dia recuperasse a liberdade. As tranas longas, e grossas tinham cad o sobre os ombros d e Kristen, e ela as recu sou brava. Estavam no m eio d o vero, e era o tem p o m ais qu ente qu e Kristen tinha sentid o. Em seu p as teria id o nad ar com Tyra, ou correr atravs d o camp o m ontad a em Tord en. De qu alqu er form a no teria sid o obrigad a a trabalhar p rxim a d e u m fogo qu e ard ia o d ia inteiro. Tinha m u itos m otivos d e p esar, mas em tod o caso eles s serviam para record ar qu e estava ali p or su a prpria vontade. Tinha p assad o p ou co mais d e u m ms d esd e o d ia em a nave tinha ancorad o no rio, naqu ela m anh d esastrosa. s vezes, Kristen via Thorolf e o resto p or u m a janela aberta, qu and o saam para trabalhar no mu ro, ou d e regresso. Mas eles no p od iam v-la, p orqu e a jovem estava num canto no fundo da sala. Kristen sabia qu e p rovavelm ente eles continu avam p reocu p and o-se p ela sorte dela; p elo m enos, Ohthere e Thorolf sem d vid a a record avam. A essa altu ra d os fatos, os vikings j d everiam ter escap ad o. Abrigava a esp erana d e qu e a necessid ad e d e d eix-la na casa no os im p ed isse d e tentar a fu ga; m as o mais p rovvel qu e a tentativa fosse impossvel p or cau sa d e Royce e de suas condenadas precaues. Tinha contem p lad o a p ossibilid ad e d e p ergu ntar a Royce se p od eria falar com eles, mas Ald en estava certo: Royce tinha m ostrad o p ssimo hu m or na ltima sem ana, d ep ois qu e ela se negara a com p artilhar seu leito, e Kristen no d u vid ava d e qu e ele recu saria tu d o o qu e ped isse. Dava ordens com voz spera e tinha uma expresso sombria. A irm e os criados se mantinham na m aior d istncia p ossvel d o amo, e exibiam u m a reserva inu su al, com o fim d e afastar d eles a ateno de Royce. Ela era a responsvel pelo seu mau humor? A Kristen teria agrad ad o pensar qu e era assim , mas no acred itava ter tanta influ ncia sobre o saxo. Era verdade que ia todas as noites pedir-lhe que compartilhasse sua cama, e que ela invariavelmente m ostrava seu ressentimento e negava. Segu ram ente Ald en estava inteirad o d o 83

assu nto. Talvez tenha escu tad o a voz d e Royce qu e se elevara colrica ju nto p orta d e Kristen uma das ltimas noites, pois a pacincia que ele demonstrava frente viking estava debilitando-se cad a vez m ais. Ou talvez, como ele mesm o d izia, lim itava-se a interp retar os olhares qu e Royce a dirigia. Era d u vid oso qu e Royce com entasse o assunto com seu p rim o. Qu e necessid ad e tinha d e faz-lo? Kristen no era nada mais que uma mulher que o interessava s para compartilhar o leito, m as no com tal intensid ad e qu e p recisasse m encion-la aos mem bros d e su a fam lia. Royce no reconheceria qu e u m a escrava o atraa d esse m od o, e, sobretu d o u m a escrava qu e p ertencia a u m povo inimigo odiado por eles. Ed a sabia o qu e estava acontecend o, m as se m ostrava fiel a Royce, e no p arecia d isp osta a d izer a ningu m que Kristen d esafiava o am o e que ele a perm itia. Rep reend ia d iariam ente a obstinao d e Kristen, p ois a anci acred itava qu e se Royce d esejava moa, d evia t-la. Tambm sabia qu e a nica noite qu e tinham passad o ju ntos tinha sido agrad vel p ara am bos, p ois d essa vez no se tinham escutado gritos provenientes do dormitrio, e no dia seguinte a pele suave e lisa d e Kristen no tinha exibid o m arcas. Kristen tinha mantid o d esse d ia u m frio silncio, m as ela adivinhava a razo ao ver que a jovem com freqncia olhava hostil as correntes que a prendiam. Dep ois, Ed a a tinha qu alificad o d e tonta, p orqu e no tentava obter os favores d o senhor apeland o a esse recu rso to antigo. Kristen tinha rep licad o qu e p od ia viver p erfeitam ente sem apelar ao favor de um homem que a mantinha presa como se fosse um animal. De qu alqu er mod o, d esconcertava-a qu e Royce acatasse seu s d esejos. Continuava p edindoa qu e com p artilhasse seu leito, e tambm continu ava aceitand o a negativa d e Kristen, aind a qu e nos ltim os tem p os o fazia com gesto m ais azed o. Ela nu nca tinha acred itad o qu e ele se conformaria a aceitar a situ ao. Na realid ad e, tinha esperad o qu e o saxo a forasse. Essa atitud e teria combinad o mais com a p osio qu e ela ocup ava e qu e a p u nha totalm ente a merc d o hom em . Mas ele no o fazia. E qu e no ap elasse a esse meio p rovocava em Kristen u m sentimento de imprevista frustrao. Ainda o desejava e como j sabia como era fazer am or, d esejava-o m ais d o qu e antes. Mas o orgulho, bastante acentuado nela, impedia de dizer... Pelo menos, ao prprio Royce. Nessa noite Kristen esp erou ansiosa qu e Royce voltasse ao qu arto, m as ele no ap areceu. Pensou na possibilid ad e d e qu e ele p rocu rasse seu p razer com outra m u lher, e tratou d e convencer-se d e qu e no im p ortava. Ter-se-ia sentid o menos irritad a na m anh segu inte se tivesse sabido onde o saxo tinha passado noite. Em d efinitivo, o d ia foi m u ito longo, e ela se sentia cad a vez m ais fru strad a e d ep rim id a. Grande parte de seu sofrimento se originava nela mesma. Estava segura de que Royce no voltaria ao quarto que ela ocupava, e que tudo tinha terminado. O fato de que no o visse ao longo de toda a jornada fortaleceu essa concluso. De qu alqu er m aneira, Kristen esp erou u m momento d ep ois d e qu e Ed a lhe tirou os ferros e fechou com chave a porta. N a escu rid o se sentou sobre a enxerga, e d esatand o os extremos j gastos d o cinto d e cord a continu ou esp erand o. N o d esejava que Royce renu nciasse a ela. Qu eria qu e ele a obrigasse a entregar-se. Seu orgulho a im ped ia d e ced er, e, p ortanto ele tinha qu e superar o obstculo. Por que no o fazia? Dep ois d e esp erar p or u m longo tem p o, Kristen su sp irou e tirou as rou p as para d orm ir. Isso era algo qu e no tinha feito na ltim a semana, qu and o Royce vinha v-la noite. N a vsp era tinha d ormid o vestid a, ap esar d e ser mu ito incm od o. Mas essa noite... N o, ele no viria. Continuava d esp erta qu and o abriram p orta. Uma tocha qu e ard ia no vestbu lo, p or trs d a figu ra, d elineou a enorm e silhueta escu ra no u m bral. O corp o d e Kristen im ed iatam ente reviveu 84

com tremores excitad os. Encheu -a d e alegria qu e ele tivesse id o para ela, que aind a no tivesse renu nciad o. Mas estes sentim entos no se refletiram em seu rosto quand o o olhou , im p ed id a d e ver os traos do visitante porque a luz iluminava suas costas. Ele p erm aneceu d e p , sem falar, e Kristen com p reend eu qu e no estava d isp osto a p ronu nciar u m a p alavra. Bem , tam bm ele tinha seu orgu lho. E no eram necessrias as p alavras para saber por que estava ali. Ela deixou passar um momento, e depois quebrou o silncio. Milord, me tirars definitivamente as correntes? N o. N em sequer se jurar pela vida de minha me que no sairei desta casa? N o, porqu e p elo que sei, bem p od erias od iar a tu a me, ou ela estar m orta, e teu juramento no teria valor. Kristen controlou a raiva qu e comeava a d om in-la. Ap oiou-se nu m cotovelo, e p ermitiu qu e o fino cobertor casse sob os seios. Era u ma ttica no m u ito limp a d e su a p arte, m as p ara dizer a verdade estava cansada e queria terminar com esse beco sem sada. Ps em su a voz raiva su ficiente p ara ind u zi-lo a crer qu e no tinha p ercebid o o movim ento do cobertor. Acontece qu e am o p rofu nd am ente minha m e, e certam ente vive, e sem d vid a est terrivelm ente p reocu p ad a comigo. Crs qu e porque sou mu lher careo d e honra? Ou proced es assim porque sou uma mulher viking e no confias em minha palavra? Ele tinha avanado um passo, mas se deteve. Mulher, fcil falar. Os fatos narram outra histria, e os teus no te beneficiam muito. Por qu ? Porqu e qu ero m atar teu p rimo? p ergu ntou, e d ep ois falou: Ou p orqu e no vou correndo quando me chamas? O punho de Royce golpeou a palma da outra mo e indicou que a apunhalada tinha sido na mosca. Pelo menos estava excitando a paixo do homem, ainda que fosse uma paixo equivocada. Pelo amor d e Deus! exclam ou Royce, exasp erad o . Olha qu e s au d az! Vejo qu e perco tempo aqui. Simplesmente, te negas a entender. Entendo, Royce replicou Kristen com voz serena . E estava disposta a encontrar-te no meio do caminho. N o, queres tudo a teu prprio modo! N o assim insistiu ela . Dei-te m inha p alavra, e isso m e cu stou m u ito, p ois a metade de meu ser ainda quer sair daqui e voltar para casa. E eu no p osso confiar na p alavra d e ningu m , mu lher ou homem , qu e conheo to p ou co. N em creio qu e u ma p arte d e ti realmente d eseje p erm anecer aqu i, na cond io em qu e te encontras: sem direitos, sem esperana de ser jamais outra coisa do que uma escrava. Sim , qu antas razes tm m ilord confirm ou Kristen com exp resso irnica . Por qu e quereria permanecer aqui? Sem dvida, no por causa de ti. De mim? perguntou Royce . Queres induzir-me a crer agora que sou a razo, quando noite apos noite me recusas? Ou virs comigo esta noite? Milord , me tirars d efinitivam ente as correntes? rep licou ela no tom m ais amvel qu e pde achar. Pelos santos... N o com p letou a frase, girou sobre si m esm o com u m bru sco resm u ngo, e aband onou o quarto. Kristen sentiu desejos de gritar quando fechou a porta.

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Saxo, aceitas m u ito facilmente a d errota! exclam ou d ominad a p ela fru strao, talvez em voz excessivamente alta, pois a porta voltou a abrir-se, e ao adverti-lo ela mal pde conter uma exclamao. Mu lher, te ou vi bem ? p ergu ntou Royce com voz serena, em vista d a fora com qu e tinha aberto essa porta. A d eixou aberta p ara p erm itir a p assagem d a lu z, e caminhou p ara ela com m ovimentos lentos e intencionad os. Kristen se cobriu at o p escoo com o cobertor. Teria-a agrad ad o levantarse d e u m p u lo, pois se sentia vu lnervel, d eitad a no solo, e ele u m homem to forte e to alto; mas no estava disposta a mostrar-lo que sua proximidade a inquietava. No lugar, deu as costas. Que acreditaste ouvir? perguntou cautelosamente. Um desafio sua voz mantinha a calma, mas na resposta tinha uma ameaa definida . E quando algum formula um desafio, deve ater-se s conseqncias. Que conseqncias? Como resp osta, ele se inclinou e arrancou o cobertor. Um instante d ep ois, seu corp o estava sobre o d e Kristen, e as d u as m os su stentavam a cabea d a jovem sobre a qu al d escia a boca d o saxo. Mas antes qu e os lbios se u nissem , Kristen ap licou u m vigoroso em p u rro qu e enviou Royce p ara o lado. Ela sabia qu e s o im p revisto d e su a reao tinha perm itid o obter esse resu ltad o, mas d e tod o m od o se ap ressou em ap roveitar a situ ao, e com m ovim entos rp id os se levantou. A m o d e Royce p rend eu u m p , e a obrigou a cair qu and o ela d ava o p rimeiro passo para a porta. Kristen caiu no solo, torceu o corp o e d escarregou o ou tro p sobre Royce, e d esse m od o recu p erou sua liberd ad e. Mas ele j tinha sentad o, e aind a qu e ela recolhesse os p s d e m aneira qu e ele no p u d esse p rend -los ou tra vez, a jovem com p reend eu qu e nu nca chegaria a temp o porta. Am bos se tinham p osto d e p , e ela retroced ia lentam ente, os braos estend id os p ara mant-lo d istncia. Ele se d esviou p ara o lad o, e d esse m od o obrigou Kristen a afastar-se d o cam inho qu e a levava p orta. Royce se d eteve qu and o d eixou eficazm ente bloqu ead a a nica sada. Kristen, volta a tua enxerga. Tinha u ma ad vertncia abom invel nessa ord em fria, m as ela m exeu obstinad am ente a cabea, afastou -se d ele p ara um lad o d o qu arto, e ficou a escassos centm etros d a p ared e. N o tinha m od o d e escap ar, m as na realid ad e ela no qu eria escap ar. Ele imp oria finalm ente su a vontad e, e enqu anto Kristen no d esejava qu e ele conqu istasse facilm ente esta vitria, na realidade queria que a vitria pertencesse a Royce, ou pelo menos desejava que ele acreditasse que tinha vencid o. O orgu lho d e Kristen no a p ermitia ced er, m as a fora bru ta p od eria atingir esse resultado. O corao d e Kristen batia acelerad amente qu and o o viu d esafivelar o cinto e a t nica e jog-los irritad o para o lad o. Efetivam ente, a clera o possu a. Isso era p erigoso, p ois p od ia feri-la. Era u m hom em terrivelm ente corp u lento, com u m a fora imensa nos braos e nas m os. E talvez sentia nesse m om ento qu e precisava imp or sua vontad e. Era o qu e a m aioria d os hom ens teria feito. Mas ela tinha conscincia do risco que corria ao provoc-lo assim. Royce no se moveu at qu e as ltim as peas estiveram d isp ersas no solo. Tinha p erm anecid o d e p em frente a ela, olhand o-a sem p re, e a luz ilu m inava u m s lad o d e seu corpo, e d eixava o ou tro na sombra. Se ela m esma no tivesse estad o nu a, talvez ele tivesse se acalmad o, ou p elo m enos reconsid erad o o qu e se p rop u nha fazer. Mas a viso d o corp o feminino o tinha excitado demasiado. 86

N o acred itou qu e ele sasse d a habitao p ara p rocu rar u m a vela. Propu nha-se a esquivlo mal ele fechasse a p orta e d eixasse a habitao nas sombras. Esse era o p lano d e Kristen, p elo m enos at esse m omento. Mas Royce no pensou em fechar a p orta, talvez p orqu e a escu rid o o atrap alharia at qu e consegu isse p ega-la. Kristen teve qu e recom p or rap id am ente sua estratgia quando ele comeou a avanar. Afastou-se d a p ared e, e tratou d e m anter-se afastad a d os cantos d a habitao, qu e representavam outras tantas armadilhas. Podia manter-se fora de seu alcance talvez um momento, no mu ito prolongad o se ele avanasse com rap id ez. Mas ele estava fechand o-a, e manobrand o-a d e m aneira qu e encu rtasse a d istncia p ara a enxerga, semp re nu m a p osio tal qu e ela no p od ia rode-lo para chegar porta. Kristen d ecid iu optar novam ente p ela m anobra imp revista, e com am bas as m os fortemente u nid as d eteve a retirad a e se voltou p ara Royce p ara golp e-lo, com o tinha feito com Ald en. O golp e tinha d esconcertad o o hom em m ais d elgad o, m as Royce no lhe voltava as costas, e Kristen foi su rp reend id a qu and o ele a p rend eu com u ma m o os p u nhos u nid os. E no d eteve o golpe, mas acrescentou su a p rp ria fora, d e m od o qu e ela d escreveu qu ase u m sem icrcu lo, e permitiu que o outro brao de Royce a segurasse pela cintura e a alasse no ar. Foram su ficientes d ois p assos para chegar a enxerga, e a jogou sobre ela. Como a enxerga era muito fina, foi como se a tivessem jogado ao solo. Kristen esteve atu rd id a por u m m om ento, sem flego. Era tu d o o qu e Royce p recisava p ara pr-se entre as p ernas abertas e p enetr-la antes qu e ela pu d esse u sar su as fortes extrem id ad es para recus-lo. Ela tinha recu p erad o o flego; Royce ou viu a exclam ao ofend id a e sorriu qu and o as m os d e Kristen d eslizaram entre eles p ara recu s-lo. Foi u m esforo in til. Ele estava firm emente inserido e preparado para tudo o que ela pudesse tentar. Renncia - inclinou -se sobre ela p ara m u rm u rar ao ou vid o. p erd este a batalha, e ests dando-me o que no querias dar. Em resp osta, ela arqueou o qu ad ril p ara tratar d e d esequilibr-lo. Tam bm foi in til, e s serviu p ara introd u zi-lo m ais p rofund am ente no corp o d e Kristen. Ela ofegou d e novo, m as d esta vez p or cau sa d o sentimento extraord inrio qu e exp erim entava ao receb-lo integralm ente. Ele emitiu u m a exclamao tambm , p ela sensao d eliciosa qu e essa p enetrao p rofu nd a provocava. Ah, m u lher! Retiro o que d isse ofegou com voz rou ca . Lu ta contra mim quando queiras. Kristen qu ase se comeou a rir ante o p ed id o ap aixonad o, aind a que isso teria d estru d o a impresso d e qu e a forava a su bm eter-se fora su p erior d o homem. Mas a boca d e Royce, impediu-a de rir, e prendeu a de Kristen num beijo ardente. Ela soltou a ltima resistncia quando qu is m over a cabea, mas a boca d ela, finalmente, renu nciou ao fingimento, e aceitou o beijo d o homem e o retribuiu com toda sua fora. O bom hu m or d e Royce, aind a qu e sem d vid a conseq ncia d o sentimento d e qu e ele tinha vencid o, reconfortou -a. N o im p ortou a origem . Enqu anto ele no estivesse bravo, no se m ostraria brutal, aind a qu e nesse m om ento Kristen tambm p od eria ter su p ortad o isso, to inflamados estavam seus sentidos. As m os d e Kristen d eslizaram entre am bos, p rend eram a cabea d e Royce, e m antiveram as duas bocas unidas, enquanto ele comeava a mover o torso de um modo delicioso, sem retir-lo d e tod o, m as realizand o com os qu ad ris u m m ovim ento d e vaivm, e d ep ois com o ventre, e o peito, tudo combinado numa carcia ertica. 87

Kristen atingiu seu clmax quase imediatamente, e sem adverti-lo elevou todo o peso de sua plvis vrios centm etros sobre a enxerga, para reclamar a totalid ad e d o hom em . O im p u lso d o p rp rio Royce qu and o atingiu tambm essa sensao feliz a d evolveu d e novo a enxerga, e acentu ou o p razer qu e ela sentia arrancand o d e su a garganta u m gemid o p rofu nd o. Ela sentiu o p u lso d o xtase em su a intimid ad e, e d esse mod o seu p rp rio p razer d urou bem m ais d o qu e ela mesma teria acreditado possvel. Melanclica, regressou realid ad e. Ele era com o u m p eso morto sobre o corp o fem inino, m as a Kristen no im p ortava. Royce tinha inclinad o a cabea para o lad o, e aind a ofegava. Os d ed os d e Kristen acariciaram sonhad ores, os cabelos d o hom em . Sentiu qu e p od ia p erm anecer assim eternamente. Ainda que fosse muito esperar tal coisa. N o p od ia ad ivinhar o qu e ele p ensava d essa entrega total. Em vista d o orgu lho qu e u m hom em sentia p or su as habilid ad es d e am ante, talvez ele se lim itasse a atribu ir a cap itulao d e Kristen a su a habilid ad e como amante. De qu alqu er m od o, p ou co a imp ortava o qu e ele p ensasse, enqu anto no su sp eitasse qu e ela o tinha m anobrad o p ara obrig-lo a fazer amor. Im aginava qu e se sentiria furioso se ele chegava a compreender. As mos d e Kristen se ap oiaram nos ombros d o saxo, e d ep ois no p eito, qu and o ele se inclinou p ara olh-la. Pod ia sentir as batid as regu lares d o corao; eram batid as fortes. Olhou -o, tratand o d e ad ivinhar por su a exp resso o qu e ele p ensava, mas Royce no revelou nad a. Na realid ad e, p arecia qu e estu d ava os traos d a viking p ela mesm a razo, p ara ver o que ela pensava. Se ele soubesse... Sorriu ante a idia. Ento, no ests brava comigo? perguntou Royce. Claro que estou brava. Royce sorriu alegre. Sempre ris quando ests brava? S s vezes. Disse isso com tanta seried ad e, qu e Royce m exeu a cabea. Aceitar como vlid o tu d o o qu e ela dizia implicava sentir-se constantemente surpreso. Ele preferia pensar que Kristen caoava. Imagino que deveria desculpar-me disse Royce. Sim, deverias fazer isso. Ele em itiu u m som zom bad or ante o consentimento d e Kristen. N o falaria m ais d o assunto. Ela o tinha d esafiad o. Talvez ela no m erecesse u ma resp osta to d u ra d o hom em , mas em tod o caso, em d efinitiva o tinha aceitad o e tam bm ela tinha atingid o seu p rp rio p razer. Por qu e a p rincp io se tinha negad o obstinad amente...? Ele conhecia a razo, e no havia nad a qu e pudesse fazer para modificar as coisas. Afastou-se u m p ou co mais, m as d u rante u m mom ento os qu ad ris d e am bos estiveram apertad os com m ais fora d o qu e antes. Ele aind a estava d entro d e Kristen; ela fechou os olhos e saboreou o contato antes que ele se afastasse. Ao observ-la, Royce conteve a respirao. Por Deus, mulher fazes de propsito? Ela arregalou os olhos. O que? Na verdade, no sabia que tinha feito d esta vez. Essa expresso... A cara que pes quando ns... Como sabes? Estava me observando? Sim. Ela se mostrou intrigada. N o tinha pensado nisso. O provarei na prxima vez que faamos amor. 88

Contem p lar esses teu s formosos olhos nu m m om ento assim pod e enlou qu ecer u m homem afirmou Royce. Ela sorriu intencionalmente. Milord , no p recisas inqu ietar-te. N o p ense qu e nu m caso assim tu fosses o objeto d e meus olhares. Oxal esteja caoand o, m ulher d isse Royce com exp resso severa, e a atraiu p ara si . N o te agrad aro as conseq ncias se falas srio. N o p ermitirei qu e tenhas ou tros am antes. Enquanto te deseje para mim, me sers fiel. Ela levantou o cenho, e experimentou certa satisfao ante a possibilidade de zombar dele. Royce no resp ond eu , e a levou consigo, d ep ois d e recolher su as roup as, e tambm as d e Kristen. Kristen sentiu qu e enru besciam as bochechas qu and o ad vertiu qu e a p orta tinha p erm anecid o aberta o tem po tod o, e qu e qu alqu er u m teria p od id o p assar e v-los. Algu m p od eria ter-se d etid o na porta e observ-los d u rante tod o o ep isd io, to absorta tinha estad o ela com seu amante. Seu amante. Com o a agrad ava o som d a p alavra. Agora teria m u d anas. Era inevitvel. E ele no lamentaria ter cedido. Ela demonstraria que efetivamente ele era o eleito de seu corao. Mal Royce chegou a seu qu arto e fechou a p orta, d eixou cair no solo o m onte d e rou p as e abraou Kristen. Agora, te castigarei por ter-te negado tanto tempo. Esta noite no dormirs. Milord , isso u m d esafio? ronronou Kristen, alertad a p ela esp erana d e qu e fosse u ma promessa.

Capitulo 21 O cu era s u m a m ancha rosad a qu and o u m d os hom ens acord ou Royce. Tinha-se su scitad o u m a d esord em entre os p risioneiros. Os sold ad os tinham d om inad o o d ist rbio, mas Thorolf desejava falar com ele. Royce d esp achou o hom em . Se o d ist rbio tinha conclu d o, no p recisava descer depressa ao p tio. Mas tam bm no p od ia d emorar-se. Susp irou , e voltou os olhos p ara su a com p anheira d e cam a. O alvorecer mal d ifu nd ia u m a lu z fraca na habitao, m as ele p od ia ver claram ente Kristen desde onde estava sentado junto a ela. Kristen continu ava d orm ind o, ind iferente ao som d as vozes. Royce no estava su rp reso. Tinha-a m antid o acord a a maior p arte d a noite, ou melhor, ela o tinha mantid o d esp erto com s su a p resena. Su ced ia simp lesm ente qu e ele no p od ia d eix-la. Sorriu ao record ar, um tanto surpreso de que ele mesmo no se sentisse esgotado nessa manh. Kristen jazia encolhid a d e lad o, as m os entre as p ernas como se fizesse frio, u m costu m e qu e sem d vid a tinha ad qu irid o p or cau sa d os frios invernos aos qu ais estava habitu ad a. Seu s cabelos estavam soltos e em d esord em , e se estend iam sobre sua cabea com o u m lago d ou rad o. O fino lenol qu e os tinha coberto qu and o por fim d ecid iram d orm ir cobria s os qu ad ris, e d eixava o busto exposto aos olhares de Royce. O homem sentiu u m a excitao p ecu liar p orqu e p od ia olh-la d este m od o sem que ela sou besse. Era a p rim eira mu lher qu e com p artilhava su a cam a u m a noite inteira, a p rim eira qu e observava enquanto d ormia. As servas eram p ossu d as no mesmo lugar em qu e as encontrava. As pou cas qu e tinha trazid o para su a cam a se retiravam m al conclu a o encontro. O p rp rio Royce se

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retirava d o leito d e Corliss, p ois no d esejava p assar a noite inteira em su a cam a. O m esm o sucedia com as damas da corte que tinha conhecido intimamente. Por qu e no se op u nha a comp artilhar seu leito com essa m u lher viking p ara fazer algo m ais d o qu e o am or? Op or-se? N o, agrad ava-o qu e d ormisse com ela. Mas p or qu e ela? Aind a a d esprezava p elo qu e era. Ou no? Ela e su a gente o tinham infligid o o p ior d os males concebveis. Era u m a m ulher, m as aind a assim tinha sid o ed u cad a nas m esm as crenas qu e os homens qu e tinham d esembarcad o nessas terras p ara rou bar e m atar o p ovo d e Royce. Ela era u m a viking, uma pag, uma abominao para os cristos temerosos de Deus. E se aind a no a d esp rezava, chegaria a isso. Tambm d evesse ter resistid o com m ais su cesso a atrao qu e sentia. Sentia-se infeliz consigo mesmo p or esta d ebilid ad e qu e ela tinha revelad o nele mesmo, e, sobretu d o p orqu e tinha d em onstrad o qu e su a vontad e era m ais forte d o qu e a d e Royce. Ela aind a o d esejava. O su ced id o d u rante a vspera nessa habitao o demonstrava. No entanto, tinha negado a semana inteira, e teria continuado fazendo-o se ele no a tivesse obrigado a submeter-se. Royce em itiu com a lngu a u m estalo d e rep u lso. De nad a serviria tortu rar-se. O d ano estava feito, e ele no estava d isp osto a esqu ecer o assu nto. Entregar-se u ma vez ao d esejo qu e sentia no tinha sido suficiente. Ainda precisava dela. E resistir a ela teria sido cortar a mo depois d e amp u tar os d ed os; p rovocaria mais sofrimento sem razo algu ma. Inclu sive nesse m om ento a desejava. A nica razo pela qual no a acordava era a conscincia de que a teria mais tarde. Saber qu e esta m u lher estava em seu p od er acelerava as batid as d o corao d e Royce. Um a escrava cap tu rad a tinha inclu sive menos d ireitos d o qu e os bretos nascid os na escravatu ra, ou qu e os ind ivd u os su bm etid os escravatu ra com o castigo p or certos d elitos, p orqu e no p od iam p agar as mu ltas e as comp ensaes em qu e tinham incorrid o. A igreja aplicava severos castigos aos qu e maltratavam a estes escravos cristos. Os qu e estavam escravizad os p or cau sa d os d elitos cometid os, inclu sive p od iam ser resgatad os p or seu s p arentes d ep ois d e u m ano. Os qu e nasciam na escravatu ra p od iam com p rar su a liberd ad e. Tam bm se p ermitia vend er os p rod u tos d e seu trabalho no tem p o livre. Mas os escravos inim igos eram ou tro assunto. Pod ia p ed ir-se resgate ou no, vend er-se ou no, m at-los ou mant-los com vid a. A d eciso p ertencia exclu sivamente a seus donos. De m aneira qu e Kristen d ep end ia exclu sivam ente d a vontad e d e Royce, e d e u m mod o to absolu to com o se tivesse sid o su a esp osa. Ele p od ia tom-la qu and o e ond e qu isesse, e ela no tinha d ireito a negar-se. Mas se acentu ava o p razer qu and o ele sabia qu e Kristen no recusava o desejo de Royce, e que gozava com o corpo masculino tanto como ele com o da escrava viking. Se continu asse alim entand o esses p ensamentos, em d efinitivo a acord aria. De qu alqu er modo, no pde resistir a tentao de toc-la antes de abandonar a cama, de deslizar as mos entre os seios e su stentar u m na palm a d e su a m o. Kristen sorriu no sonho. Royce sorriu ao ver a reao da jovem. Sim, ela p od ia consegu ir qu e ele se sentisse bem , e o consegu ia d e m u itas m aneiras diferentes. Royce se perguntou se ela teria conscincia d e qu e era u m a m u lher estranha p or causa d o m u ito que pod ia gozar com os sentid os. Royce no conhecia ou tra m u lher qu e p u d esse demonstrar tanta paixo... E, to facilmente. Vestiu-se. Enqu anto d escia a escad a chegou conclu so d e qu e esse seria u m d ia maravilhoso. Nem sequer a perspectiva de que tivesse problemas com os prisioneiros pde azedar seu bom humor essa manh. Encontrou-os no p tio, reu nid os frente ao refgio qu e tinha constru d o p ara ele. Waite tinha ord enad o qu e no sassem p ara trabalhar antes d a chegad a d e Royce. Royce ps tod o o 90

grupo ao cuidado de Lyman e reteve s a Thorolf. O viking sem dvida estava inquieto por algo, e p ela exp resso d e seu rosto qu and o com u m gesto ord enou a Thorolf qu e regressasse choa, ond e p od iam falar a ss, Royce chegou conclu so d e qu e se tratava d e u m a qu esto qu e tinha que ver com ele mesmo. Thorolf, d isseram-m e qu e tiveram u ma d isp u ta entre vocs esta m anh. Exp licars-me a razo? Thorolf moveu sua corrente ao voltar-se, uma expresso de inquietude no rosto. Isso? eliminou o tema com um gesto da mo. N o teve importncia. Bjarni enraiveceu Ohthere com brincad eiras. calou u m m om ento e d ep ois p rocu rou o olhar d e Royce, os olhos entrecerrados. A respeito de ti e Kristen. Royce p ensou u m m om ento, e d u vid ou qu e chegasse a saber exatamente o qu e tinha sucedido. Quer dizer que se incomodaram por causa das brincadeiras de Bjarni? Sim. Faz muito tempo que no vemos Kristen. Preciso falar com ela... Por favor. Royce se p s alerta, consciente d e qu e a p etio segu ram ente tinha cu stad o mu ito ao rud e viking. Com eou a su sp eitar d e seu s motivos. Esse era o hom em qu e com freq ncia tinha visto nu m a atitu d e d e p roteo com Kristen qu and o os saxos aind a acred itavam que ela era u m rap az. Dizia que era s um amigo. Mas, se tratava da verdade? Thorolf, desde quando conheces Kristen? Desd e sem p re. Som os vizinhos em casa. Qu and o m eninos, nad am os, montam os, caamos juntos. Minha irm Tyra e Kristen, amigas ntimas, muito ntimas. De m aneira qu e am iga d e tu a irm, e, no entanto p arece qu e te sente resp onsvel d ela. Por qu? Thorolf no resp ond eu p ergu nta. Royce cam inhou ao red or d o viking, at qu e ficou a suas costas. Porque seu irmo est morto, ou porque ela para ti mais do que uma amiga? Thorolf se voltou para olh-lo. Saxo, fala mais lento. Ou melhor, traz Kristen para que fale por ti. Oh, qu e astu to zom bou Royce , m as creio que no farei isso. Ela est confortvel na casa e no p recisa qu e a record em a situ ao em que vos encontrais. N o p od e d izer-vos nad a m ais que o qu e eu vos d igo. Est bem e no trabalha d em asiad o. De m aneira qu e vs, no tend es motivo para preocupar-vos por sua sorte. Isso diz tu. Que diga ela. Royce mexeu a cabea ao ouvir estas palavras. Se isso tudo o que querias dizer-me... comeou caminhar para a porta. Saxo! gritou irritado Thorolf . No toques em Kristen. Royce se voltou, incrdulo. Realmente ests dizendo-me que afaste dela minhas mos? Sim. Royce comeou a rir. Que arrogncia! Talvez no o p ercebeste, m as no ests em cond ies d e form u lar exigncias. Tu casars com ela? Basta, viking! d isse Royce com im p acincia . u ma escrava, no u m a convid ad a. Como d isse antes, o qu e lhe su ced a d ep end e d e ti e teu s colegas. N ingu m a feriu , nem a obrigou a fazer o que no quer fazer. Ento, ainda no a tocaste?

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Desta vez Royce no resp ond eu . Thorolf extraiu su as p rp rias conclu ses, e estas acend eram seu temp eramento noru egus. Royce no p reviu o ataqu e, p ois na realid ad e no tinha acred itad o qu e u m hom em d e m enor estatu ra e m u scu latu ra se atreveria. De rep ente se viu no solo, o p escoo ap ertad o p or u m p ar d e m os qu e se fechavam im p lacvel. Sentiu qu e se lhe cortava o flego, at que a ponta de sua adaga tocou as costelas de Thorolf. Afasta-te, com cuidado ordenou Royce. O viking obedeceu, e depois se ps de p e retrocedeu, uma mo sobre o lado que sangrava. Aind a estava encolerizad o, e agora m ais p orqu e tinha fracassad o. Royce tam bm mostrava u m profundo incomodo. Que pretendias conseguir com essa atitude absurda? perguntou. Que no tocasses de novo Kristen. Matando-me? Sim, o terias conseguido, mas depois no terias vivido para v-lo. N o matar insistiu Thorolf . H outros modos de evitar que voltes a toc-la. Royce franziu o cenho e Thorolf fez u m eloq ente m ovim ento com a m o. Ento o saxo compreendeu. Sim, d e m aneira qu e isso. Terei qu e record ar p ara manter-te a d istncia em ad iante, p ois me agrad a contar com tod as as p artes d e meu corp o. m exeu a cabea e se p s d e p . Jovem est p id o. N o acred itaste qu and o te d isse que ningu m forou Kristen? N o tem d e qu e queixar-se na casa... Claro que est presa. Thorolf o olhou hostil. Mentes! Muitos desejam Kristen. Muitos sublinhou a palavra . Recusou todos. Deveras? Ento, posso considerar-me afortunado observou secamente Royce. Saxo, se dizes a verdade ters que te casar. Royce suspirou ante tanta obstinao. Thorolf, j tenho u m a noiva, m as aind a qu e no fosse assim , no m e casaria com u ma p ag, viking e escrava; e Kristen as trs coisas. J m e p ertence. D-me uma razo pela qual tenha que me casar com esta mulher, e uma razo que se aplique a minha pessoa, no a teu critrio. Bjarni no caoou . Kristen simp atiza contigo. Qu e seja. Mas se no te casares com ela, no simpatizar muito tempo. Saxo, ela te elegeu. Ou arrumas as coisas, ou a perdes. N o posso perder o que meu d isse confiante Royce, e se afastou antes qu e a lgica d o viking o enfurecesse completamente. Thorolf se aproximou da porta para observar o saxo enquanto cruzava o ptio, de regresso a casa. Waite se ap roxim ou p ara acom p anh-lo at o mu ro, m as o viking no d irigiu nem sequ er um olhar ao guarda. De maneira que, depois de tudo, Bjarni estava certo. Tinha dito que enquanto ainda estava com eles Kristen vrias vezes tinha olhado para o senhor saxo, e que ele nunca tinha visto uma mulher que se sentisse mais seduzida pela viso de um homem. Se em d efinitivo ela o tinha eleito, era u m a d eciso equ ivocad a. E com o estava afastad a deles, no tinha um amigo que a advertisse. O saxo jamais a respeitaria. Exercia o poder, e ela era u m a escrava cap tu rad a. Thorolf, qu e era u m hom em livre e tinha vrios escravos em su a p rp ria casa, p od ia entend er o raciocnio d o senhor saxo. Mas p or ou tra p arte, Kristen no era u m a mulher nascida na escravatura. Se decidia opor-se a sua servido reagiria com todas suas foras. Thorolf se p ergu ntou por que tinha se incom od ad o em ad vertir ao saxo a resp eito d o risco provvel d a situ ao. Ela era crist, aind a qu e sem d vid a no tinha revelad o o fato a essa gente. Mas tam bm era noruegu esa, e tinha o orgu lho e a d eciso qu e caracterizam a su a raa. Na realid ad e, era melhor qu e se m ostrasse m ais flexvel, p ois Thorolf sabia qu e se veria nu ma situao muito difcil se ela se voltasse contra seu carcereiro. 92

Capitulo 22 Kristen esticou p regu iosamente seu corp o. Sorriu ao p assarinho p ou sad o no peitoril d a janela; o canto da ave a tinha acordado. Quando ela se sentou, o pssaro fugiu voando. Estava s. Perguntou-se se tinham fechado com chave a porta, e se levantou para averiguar. N o, no estava fechad a. Voltou a sorrir e a fechou . Sim , as m u d anas j tinham comead o. Royce trataria de confiar nela. Teria que fazer tu do o possvel para conseguir que no o decepcionasse. As rou p as d e Kristen e as d e Royce estavam no m esm o lu gar em qu e ele as tinha d eixad o cair na noite anterior. Kristen se vestiu d ep ressa, e d ep ois arru m ou o qu arto. Sentia d esejo d e cantar, e o fez, com uma singela cano celta que sua me tinha ensinado quando era menina. Ento conheces outra lngua alm da nossa? Kristen afastou o olhar d o cobertor qu e cobria a cam a e viu Ed a d e p no u mbral d a p orta. Sorriu ao ver anci. Sim, conheo muitas. Bem, no p ermita qu e lord e Royce te ou a falar nessa lngu a, p ois a maioria d os celtas so nossos inimigos. A maioria? Alguns vivem em Wessex ju nto aos saxes, e em Devon, e inclu sive em Dorset. Mas os qu e esto sobre a costa d o oeste sem p re foram nossos inim igos, e inclusive u niram foras com os dinamarqueses contra ns. E os galeses celtas do noroeste? perguntou Kristen, pensando em sua me. Tam bm so inimigos, aind a qu e estejam muito longe p ara cau sar-nos d ificu ld ad es. Passaram m u itos anos d esd e qu e atacaram com su as foras e contra eles p ed iu aju d a o rei Ethelw ulf, o p ai d e Alfred o. Ele cond u ziu seu exrcito p ara o norte e obrigou os galeses a p rom eter tribu to. Mas os celtas d o oeste aind a nos atacam . Faz d ois d ias u m p equ eno gru p o rou bou p arte d e nosso gad o. Lord e Royce recu p erou os anim ais, m as aind a qu e ele e seu s hom ens p ersegu issem os lad res d u rante a noite, estes fu giram . De maneira qu e no o agrad ar ou vir essa lngua em teus lbios, e a conhece bastante bem para identific-la. Kristen sorriu , m as no p d e evitar u ma risad a. Ento tinha sid o p or isso que Royce no tinha id o ao seu qu arto na outra noite. Ela tinha se sentid o m u ito m au , crend o qu e estava com outra mulher, e na realidade cavalgava pelo campo perseguindo os ladres. Teu humor est muito bom, mulher a repreendeu a velha. N o com p reend es, Ed a d isse Kristen . De qu alqu er m od o, lam ento qu e Royce no tenha prendido os ladres. No sabia que os celtas eram teus inimigos. Eda emitiu um muxoxo. Tam bm h ou tros, e inclu sive u ns p ou cos senhores saxes, e sobretu d o u m qu e vive no longe d aqu i. Lord e Eld red d esejaria m ais d o que nad a ver morto o nosso senhor. Tiveram disputas desde o dia em que ambos se conheceram na corte. Sabes por qu? Sim . Lord e Eld red semp re olhou com mau s olhos a am izad e entre Alfred o e nosso senhor. Isso foi antes qu e Alfred o ocu p asse o trono, qu and o tod os caavam e se d ivertiam ju ntos na p rop ried ad e real. A maioria d os filhos m enores vivem na corte. Milord esteve ali at qu e seu p ai e seu irm o m orreram . Agora vai raram ente, ou qu and o Alfred o o convoca. S a am eaa d os dinamarqueses conseguiu que ambos deponham por um tempo sua animosidade. 93

Um a sbia d eciso. N o me agrad aria pensar qu e Royce tem qu e com bater tam bm com um inimigo s costas. Te importa tanto? Muitas vezes, os escravos ficam livres com a morte de seus senhores; a igreja alimenta esse costume. Eda, desejo minha liberdade, mas no desse modo exclamou Kristen. Ed a esboou u m gesto em p arte d e incred u lid ad e, e em parte d e com p lacncia ante a resposta. Bem, vem comigo. Milord d isse que te p erm itisse d ormir, m as no falou d e qu e estivesse ociosa o dia inteiro. J perdeste uma refeio. Kristen sorriu e cam inhou at a p orta. Ed a assinalou os ferros qu e a jovem tinha jogad o horas antes num canto, e foi procur-los. Kristen a deteve. Deixa isso, Eda j no os usarei. Ele disse isso? N o, mas... Eda no fez caso ao gesto de Kristen, e recolheu a corrente. At que me ordenem o contrrio, continuars usando isto. N o, digo-te que agora no me obrigar a usar os ferros. V perguntar-lhe. Est lou ca, m u lher? N o m e atreveria a falar d e u m assu nto to trivial. a exp resso d e Kristen escu receu , mas Ed a levantou u ma mo p ara imp ed ir a resp osta. Kristen, no m e cau ses p roblemas com isto. Se agora ele est d isp osto a confiar em ti, me d ir. N o p od es esp erar at qu e chegue esse momento? Ela sentiu d esejos d e gritar e negar-se, m as d e qu e serviria? Pou cos minu tos m ais tard e, ou no mximo poucas horas mais tarde, ela o veria e o saxo emendaria seu esquecimento. Para dizer a verdade, podia esperar, ainda que a idia no a agradasse em absoluto. Mas p assaram mais d o qu e u mas p ou cas horas antes qu e ela o visse, p ois Royce se ausentou o d ia inteiro. Ed a sou be p or Ud ele, a criad a d e Meghan, qu e o saxo tinha sad o p ara cavalgar com a menina. Meghan regressou ao vestbu lo nas p rim eiras horas d a tard e, mu ito entu siasmad a e com as bochechas averm elhad as, m as Royce no estava com ela. Ed a observou qu e era incom u m qu e Royce tivesse tem po p ara entreter su a irm. A ju lgar p ela exp resso d e Meghan, a menina tinha passado muito bem. Kristen conservou a serenidade um momento, e durante esses momentos pensou que Royce d emonstrava um corao bond oso, p ois rou bava tem p o de su as obrigaes p ara atend er su a irm. Mas a im p acincia com eava a corro-la, e se convertia p rontam ente em irritao, e d ep ois no m esm o ressentim ento qu e tinha sentid o na ltim a vez qu e ele fez am or, para insistir mais tard e qu e ela continuasse presa. Talvez ela se equ ivocara em seu s clcu los? Pod ia mostrar-se to carinhoso na cama e depois prende-la sem experimentar o menor sentimento de culpa? Os homens estavam com end o a ltima refeio d o d ia qu and o Royce entrou na sala. Kristen o observou avid am ente enquanto ele cru zava a habitao em d ireo longa m esa d e cavaletes, disposta em frente a grande lareira. Quando os olhares de ambos se cruzaram, ele sorriu e a clera d a jovem se d issipou . Deus m eu ! Era u m hom em imp ressionante. Kristen abrigava a esperana de que ele nunca percebesse o tumulto que provocava em sua sensibilidade feminina. J d isp u nha d e arm as suficientes, sem necessid ad e d e qu e tivesse conscincia d o efeito qu e provocava. Darrelle reclamou a ateno d e Royce, e Kristen continu ou p rep arand o os p ratos qu e levariam m esa. Ela tinha se enganad o. Royce no era u m hom em d u ro, s esqu ecid o. Mal visse que ela continuava presa, se arrependeria e trataria de corrigir seu esquecimento. 94

Antes qu e a sala estivesse meio vazia e p rep arad a p ara a noite, Royce se ap roxim ou. Tinha com id o bem e se via satisfeito, tinha bebid o com seu s hom ens, e estavam esqu entand o gu a p ara qu e ele tomasse u m bom banho. A p rp ria Kristen tinha enchid o d ois d os bald es com gu a colocados para aquecer sobre o fogo. Deteve-se ju nto a ela, no m u ito p erto, e no a olhou , e no lu gar voltou os olhos p ara os montes de massa dispostos sobre a mesa, em preparao para a manh seguinte. Como passou o dia, mulher? Ela d esviou os olhos e ad vertiu qu e ele tam bm no a olhava d iretam ente, e com p reend eu que adotava precaues em vista de que ainda tinha tanta gente ao redor. Bem, milord. Tua noite ser ainda melhor. O saxo falou com u m m u rm rio rou co, e p rovocou u m estremecim ento no ventre d e Kristen. Mas d ep ois se afastou em d ireo sala d e banhos, e ela o olhou incrd u la. N o era p ossvel qu e no tivesse visto os anis d e ferro ao red or d e seu s tornozelos ao aproxim ar-se, p ois p or serem negros, d estacavam -se claram ente entre a saia e os sap atos, am bos d e cor mais clara. Tam bm no p od e p assar-lhe inad vertid a a corrente longa qu e atravessava o solo d esd e a p ared e at o lu gar qu e ela ocu p ava, frente mesa. As m u lheres se qu eixavam porqu e d u rante o d ia, com freqncia tinham que saltar este obstculo. Destacava-se muito claramente. A clera a d ominou , e su as m os tremeram. Qu e d eu s d estru sse os olhos verd es e o negro corao d esse homem ! Comp artilhar o leito sem gozar d a confiana d e Royce equ ivalia a desempenhar-se como uma prostituta! Estava farta de que a usassem. Te disse , mulher. demasiado cedo para pedir-lhe que confie em ti. Tem pacincia. Eda estava de p, por trs da jovem. Kristen no se voltou para responder. Segurou as mos u m a com a ou tra, p ara d ominar o trem or, e tratou d e controlar seu s sentim entos. A raiva se converteu em desprezo. Ficaro cicatrizes nos meu s tornozelos se tenho p acincia. Mu ito bem . o qu e mereo por manter relaes com meu inimigo. Aceitarei as cicatrizes e as suportarei como castigo. Castigo! Por Deus, quase pareces uma crist. Ento vocs tm sacerdotes e vossos deuses reclamam castigo? Kristen no respondeu. Perguntou com voz fria: Eda terminamos? Sim. Ed a se inclinou p ara soltar a corrente u nid a ao m uro. Retirou os grilhes, d e maneira qu e Kristen p u d esse su bir m ais facilm ente a escad a. N a realid ad e, comp reend ia p arte d o sofrimento da jovem. No era fcil ver-se favorecida pelo senhor, mas s at certo ponto. Ento, vamos disse Eda sem expresso. Confiava qu e Kristen a segu iria. A jovem obed eceu , m as s p orqu e realizar u ma tentativa d e reconqu istar su a liberd ad e sem u m a arm a ou u m p lano teria sid o absu rd o. Mas com o antes, no foi mais longe de sua prpria porta, ainda que Eda continuasse caminhando. Mas desta vez se d eteve no batente d e seu quarto. Sem p re tinha sid o u m lugar d esolad o e d esta vez, ad em ais, encontrou-o vazio. Sentiu a presena de Eda a suas costas. O que significa isto? perguntou Kristen com voz spera. Kristen, o senhor Royce no d isse nad a d as restries qu e te imp u sem os, mas sim esclareceu que no usarias mais esta habitao. A nica cama que agora podes usar a sua. Essas palavras provocaram um riso duro. 95

Deveras? Bem, prefiro o solo duro ao que ele oferece. Mulher, ele se enfurecer. Crs que me importa? replicou Kristen. Ed a foi inform ar a Royce a atitu d e d e Kristen. A viking no se moveu at qu e ou viu girar a fechad u ra. Teria sid o d emais abrigar a esp erana d e qu e Ed a esqu ecesse d e tranc-la, p ois com o Royce estava em baixo, Kristen p od eria ter se ap od erad o d e u m a arma d a habitao d o senhor, ainda que no estivesse segura do que teria feito com ela. Kristen se apoiou na parede do fundo de seu quarto, e sentada esperou.

Capitulo 23 Qu and o Royce abriu a p orta, Kristen estava sentad a com as costas contra a pared e, os joelhos d obrad os, d e m od o qu e pu d esse levantar-se p rontamente se fosse necessrio. Viu qu e ele ainda no estava enfurecido. Mas em todo caso, no se sentia muito contente. Como vinha d iretamente d e seu banho, vestia s u ma t nica branca d e mangas longas, e era o tip o d e t nica qu e entregavam a Kristen qu and o se banhava, aind a qu e esta fosse d e m elhor qu alid ad e, e inclu sive tinha u m vis d e sed a verd e p or tod a a bord a d o leno branco qu e lhe chegava aos ps. O branco se sentava bem com os cabelos escuros e a pele bronzeada pelo sol. Se no tivesse sentido tanta fria, ela teria esperado, contendo o flego, que aparecesse uma p erna nu a qu and o a t nica se abria ao com p asso d o and ar d e Royce. Mas o olhou fixam ente no rosto, iluminada pela vela que ele sustentava no alto, de maneira que a luz tambm a ela atingisse. Ed a m e d isse p or qu e ests aqu i novam ente, em lu gar d e ocu p ar o lugar qu e te corresp ond e. Qu ero saber p or qu e acred itaste qu e tinhas conqu istad o tu a liberd ad e na sala, quando eu no te tinha dito nada disso. Kristen se sentiu orgulhosa porque a voz no tremeu, e pareceu serena, inclusive a ela. sim ples, saxo. Tu sabias p or qu e m e negu ei a com p artilhar teu leito esta ltima semana. Mas ontem me levaste ali. Fu i to tonta qu e acred itei qu e se fazias isso era p orqu e tinhas renunciado s restries que me impunhas. Tens razo rep licou Royce com secu ra . Foi u m a id ia absu rd a d e tu a p arte. Disse-te por que necessrio prender-te. Tambm te expliquei as alternativas. Kristen j no conservava a mesm a serenid ad e, p orqu e agora o tinha ou vid o confirm ar as concluses que ela mesma tinha chegado. Cu sp o sobre tu as alternativas! Usarei teu s mald itos ferros, m as no qu ero saber mais d e ti. No posso suportar teus carinhos e tambm as correntes. Ele se aproximou lentamente. Com gesto cau teloso ela se ps d e p , m as Royce se d eteve a dois braos de distncia. Mulher, acreditava que eras mais forte. Ela conteve uma exclamao ante o desprezo intencional. Milord , no careo d e fibra. Meu p ai foi cap tu rad o e esteve p risioneiro em su a ju ventu d e. Minha m e tam bm su p ortou u m temp o a escravatu ra. Sou o que m eu s p ais m e fizeram, e no seria d igna d eles se no p u d esse su p ortar tam bm eu a escravatu ra. A m eu s olhos, o castigo qu e recebo p or d esobed ecer a m eu s p ais e sair a navegar com meu irmo. Posso su p ortar isso, Royce. Mas h u m lim ite p ara o qu e p osso su p ortar sem lu tar. Daqu i em d iante, deixa-me em paz e no ters problemas comigo.

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N o p osso se limitou a contestar Royce . E tu , Kristen, na realid ad e no d esejas qu e te ignore. Desejo-o. J no te quero. A ele no agrad ou em absoluto o qu e ou via, e su a reao se refletiu nos lbios ap ertad os, e no verde turbulento de seus olhos. Podes dizer isso depois do que aconteceu ontem noite? Sim. Mentirosa. Ainda me desejas, e o demonstrarei. Ela emitiu um som depreciativo perante o desafio. A obstinao u m d e m eu s d efeitos, herd ad o d e m inha me. Certa vez, ela se negou a falar com m eu p ai p or cau sa d e u m a d isp u ta, e no lhe d isse u m a p alavra d u rante u m m s. So d u as p essoas qu e se am am ap aixonad am ente, Royce. Talvez aind a te d eseje, p orque m e sinto atrad a p or ti e no p osso evitar. Mas nu nca me ou virs reconhec-lo, e tam bm no te aceitarei ou tra vez p or vontad e p rp ria, p orqu e qu and o tu m e encad eias m e d em onstras qu e no sou nad a p ara ti, qu e no tens o menor sentim ento p or m im. Preciso d e algo m ais d o qu e isso d o hom em a quem me entrego. Preciso de algo mais do que a mera paixo. Ento, fars com que ambos soframos? Kristen fechou u m m om ento os olhos, e se sentiu d om inad a p or u ma p rofu nd a d ecep o. Qu e tinha esperad o qu e ele resp ond esse? Amo-te, Kristen. Claro qu e insp iras-m e sentimentos, sentimentos m u ito p rofu nd os. Como p od es d u vid ar d isso? Est p id a! Jamais ou viria d ele tais palavras. Abriu os olhos e viu qu e a exp resso d e Royce continu ava send o severa. Mas no m oveu u m s m scu lo d a face. A mo na corrente estava fechad a p ara formar u m p u nho. As sobrancelhas escu ras se tinham u nid o e os olhos eram nad a mais qu e rachad u ras verd es. Por fim estava irritado. Muito bem. Pelo menos, compartilhava algo com ela. Responda-me, mulher! Sim, milord. Conseguirei que nenhum dos dois desfrute desse prazer. Isso tu acred itas! J pu d este d izer o qu e pensavas. Agora, escu ta-me. Ter-te ou no te ter coisa que eu d ecid o, e tu a vontad e p ara nad a influ ir. Uma vez d eixei a d eciso em tu as m os, m as foi u m erro, e eu ap rend o com meu s erros. Deixar a d eciso pela tu a vontad e s serviu p ara induzir-te a crer qu e tinhas d ireito d e escolher. N o assim, Kristen. Sou teu d ono. Tu a vid a, teu corpo, tua mente me pertencem. A crueldade dessa afirmao a encolerizou. N unca! verdade que me possuis, j que podes matar-me, vender-me, violar-me, fazer o que te agrade. Mas nem sempre ser assim, porque se me vendes, ou fujo, ou me arrebatam, j no m e p ossuirs m ais. E p ertencer-te! Acred ites se queres, m as a no ser qu e eu o aceite, a p alavra carece d e significad o. Teria que te am ar p ara p ertencer-te realmente. Teria qu e d esejar qu e nu nca nos separssemos, teria que querer retornar a ti se me visse afastada desta casa. N o peo teu amor disse ele com dureza. Magnfico! rep licou ela com o mesmo acento . Porqu e no o d arei. Falas d e escolher. Sim, qu e me tenhas ou no tu a d eciso. Qu e eu esteja d isp osta a ter-te minha d eciso. E no estou disposta, saxo. Ento, resistirs? Sim. J viste que intil.

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N o, o qu e vi qu e p osso manip u lar-te facilmente com u m sim p les d esafio. ela estava to irritad a qu e o reconhecia. Com u m riso zom bad or, continu ou esp icaand o: Saxo, ters qu e conhecer a m ed id a total d e m inha resistncia. Ontem no fizeste nad a qu e eu no qu isesse qu e fizesses, p ois nesse m om ento te d esejava. Mas se agora m e foras e resisto a srio, p rom eto-te qu e a experincia no te agradar. A zombaria acentu ou aind a mais a clera d e Royce. Lanou u ma m ald io, e em su a clera jogou a vela ao solo. Pareceu qu e su as m os estavam sobre ela antes qu e se tivesse ap agad o a chama, ainda que Kristen no o visse saltar. Um a m o d eslizou sob o brao d e Kristen e segu rou o p u nho, e ela se viu arrastad a para a p orta. Kristen esp erou at qu e estiveram no estreito corred or p ara soltar d e u m p u xo a m o. Conseguiu-o, e a agrad ou ou vir a mald io d e Royce qu and o ela correu p ara a escad a. O saxo a derrubou ao solo antes que Kristen chegasse ali, e seu corpo caiu pesadamente sobre a jovem. Mal ele levantou u m a p arte d e seu corp o p ara levantar-se, p ermitind o qu e ela fizesse o m esm o, Kristen jogou p ara trs o cotovelo. Golp eou -o no ventre, e ouviu o rosnad o d e Royce. Ela d isp u nha d e esp ao su ficiente, ento rod ou d e lad o e teria afastad o d e u m p ontap seu antagonista se ele no tivesse p assad o o brao sobre as p ernas d a viking. Um m om ento d epois ele a prendeu pela mo, e Kristen se encontrou carregada sobre o ombro de Royce. Royce teve dificuldades para levantar-se com esse peso que se movia convulsivamente, mas consegu iu e com eou a and ar p ara seu d ormitrio. Mas Kristen no tinha terminad o com ele. Pend urand o meio corp o sobre as costas d o homem, p u xou p ara trs a m o e p rend eu u m a mecha d e cabelos. Pu xou com tanta fora que teria qu ebrad o o p escoo d e u m hom em menos vigoroso. Em todo caso, Royce perdeu o equilbrio e bateu contra a parede. Kristen conteve u ma exclam ao qu and o sentiu qu e caa, e d esta vez aterrissou sobre as costas. Mas no soltou os cabelos d e Royce, e o obrigou a ajoelhar-se ju nto a ela. Royce rosnou furiosamente e d e u m a vez afastou a m o d e su a inimiga, d eixand o-a com u m p u nhad o d e cabelos. Desta vez, qu and o a p rend eu pela m o, torceu -a e levantou d ep ois d as costas d e Kristen, at qu e ela tem eu que lhe qu ebrasse o brao. Mas su a inteno era obrig-la a levantar-se, e ela o fez depressa. Manteve-a d iante d ele, e qu and o ela no cam inhava, o brao se elevava. Desse m od o a introduziu em seu quarto, e uma vez ali a jogou bruscamente para frente. Kristen mal cambaleou , e nu m instante reagiu e se voltou p ara enfrentar Royce. Com m ovim entos calm os ele jogou a chave da p orta. Com a mesma calm a cru zou a habitao e jogou a chave pela janela, num gesto intimidatrio. Ela sentiu u m arrep io qu e lhe p ercorreu as costas. Mas Royce aind a no se aproximou . A habitao estava bem ilu minad a, e ela ad vertiu u m a exp resso fria e d ecid id a na cara d e Royce qu and o a olhou . Mas no se aproximou . N o lu gar, d irigiu -se cam a. Ali retirou o cobertor, e utilizou a adaga para cortar finas tiras. Kristen arregalou os olhos ao ver isto. Aind a no p od ia im aginar qu e se p rop u nha fazer esse hom em com as finas tiras qu e cortava. Acreditou qu e tinha enlou qu ecid o, p ois o cobertor era u m a obra d e artesanato confeccionad o com su ave p ele d e ovelha e finam ente bord ad a com m eia dzia de fios de diferentes cores. Royce se d eteve d ep ois d e cortar qu atro tiras longas. Atou u ma tira a u m d os postes baixos d a cama, e d ep ois p assou ao segu inte. Ao observ-lo, Kristen se sentiu d esconcertad a, m as s u m m omento. Sentiu qu e lhe cortava a resp irao, p ois p od ia existir u m a s razo p ara exp licar o qu e ele estava fazendo.

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De su a garganta brotou u m alarid o e a viking correu p ara o mu ro coberto d e armas, e d ali retirou uma espada de lamina larga. Esse homem estava louco! Deixa isso, Kristen. A voz soou muito razovel. Como podia ser razovel quando se propunha a tortur-la? N o! Kristen se voltou p ara olh-lo. Ters que m e matar antes qu e te p erm ita praticar comigo tuas crueldades! Ele m exeu a cabea e continu ou am arrand o u m a tira ao terceiro poste, e d ep ois p assou ao qu arto. N o a olhava, e ao contrario se concentrava no qu e estava fazend o. Kristen no afastou d ele os olhos, e viu u m sorriso nos lbios d o homem. Sentiu qu e lhe gelava o sangu e, p ois nesse gesto no tinha o menor humor. A esp ad a era p esad a, bem mais d o qu e tu d o o qu e ela tinha conhecid o. Mas o tem p o qu e tinha p erd id o observand o os m ovimentos d e Royce a tinha tirad o a p ossibilid ad e d e escolher outra arma. No estava pensando com clareza. Muito tarde, compreendeu que deveria atac-lo em lugar de esperar at que ele concedesse toda sua ateno. Royce devolveu a pequena adaga bainha que levava presa ao cinto. Sem armas, caminhou para Kristen. Podia escolher qualquer uma da srie de armas penduradas da parede, mas teria que passar primeiro ao lado dela, e Kristen no pensava permitir. Kristen exp u lsou d e seu corao tu d o o qu e sentia p or ele. Sua exp resso transp arecia a inteno m ortal que a anim ava. Manteve baixa a espad a, d isp osta a levant-la e d escarreg-la em p rocu ra d o alvo. Mas Royce se d eteve d istncia su ficiente, d e m od o qu e ela teria tid o qu e avanar para atingi-lo. A expresso do saxo era impenetrvel. Diga u ma coisa, Kristen. Tod as as m u lheres noru egu esas so treinad as d e maneira qu e possam defender-se? N o replicou ela cautelosamente. Mas tu foste treinad a, p orqu e d u as vezes d em onstraste tu a d estreza p ara benefcio d e m eu p rimo. Im agino qu e te ensinou teu p ai. Ou foi teu irmo Selig? Claro qu e su a habilid ad e no era tanta... Ela lanou u m grito fu rioso e d escarregou a esp ad a que d esceu nu m arco qu e teria aberto limp am ente o ombro d e Royce se este no tivesse d ad o u m p asso p ara o lad o. Mas em lu gar d e retroceder para evitar o golpe seguinte da lamina, Royce se aproximou mais. Seu punho caiu sobre a mo de Kristen antes que ela pudesse mover a pesada espada para atacar outra vez. A esp ad a caiu ru id osamente ao solo, e Kristen foi em p u rrad a d e maneira qu e d eu as costas a Royce qu and o os braos d este a rod earam. Os d ois braos d a viking ficaram encerrad os no aperto. Por muito que quisesse, no podia afroux-los. Moa tonta. Nunca te ensinaram a ignorar os comentrios de teu adversrio? Ela jogou p ara trs o calcanhar e golp eou o osso d o tornozelo d e Royce, mas o sap ato d e sola m acia fez p ou co d ano, e Kristen estava segu ra d e qu e seu p d oa mais d o qu e o ele. O golp e o ind u ziu a ap ressar a p assagem d e Kristen cam a. Jogou-a ali e caiu sobre as costas d a m oa, antes d e tirar os d ois braos d e su a p risioneira. Royce p rend eu rap id am ente o brao qu e ela conseguiu soltar, e Kristen gemeu, quando sentiu o tecido que lhe envolvia rapidamente o punho. Ele tinha atad o o p u nho esqu erd o ao p oste d ireito, e ela estava p rep arad a, esp erand o-o, porque acreditou que teria que a virar. Mas seu punho atingiu s o ar quando ele se levantou, pois o qu e agora p rocu rava eram os p s, e no a m o livre. E Royce facilm ente p d e im obilizar u m a p erna com seu p eso, enqu anto concentrava os esforos em atar ao p oste o ou tro p . E a m o d e Kristen golpeou o ar a poucos centmetros de seu antagonista. Kristen sentia desejos de chorar, a tal extremo chegava sua frustrao; mas no o fez. 99

Saxo, qu and o term ines ser m elhor qu e me mates, p orqu e p or isto te enviarei ao inferno. Royce no falou . As p ernas d e Kristen estavam estend id as sobre a cam a, os p s firm emente presos aos postes. Ele levantou e se deteve junto ao ltimo poste que ainda no tinha sido usado. Kristen o olhou hostil, mantend o longe d ele o brao d ireito. Qu and o Royce se inclinou p ara prend-la, o punho voou para sua cara, e esta vez o saxo no se afastou a tempo. Ela exp erimentou u m sentimento d e satisfao, ap esar d e qu e os ns d os d ed os d oeram ao acertar os d entes d e Royce. Mas ele tinha os lbios m anchad os d e sangu e, e seu s traos j no m ostravam essa m scara inexp ressiva. Irritad o, p rend eu o ltim o m em bro livre e envolveu ao redor o tecido, atou depois um no suplementar sobre a mo. Depois, retrocedeu um pouco, e esses olhos qu e a ela tinham p arecid o to belamente verd es pareceram cheios d e am eaa ao p rend eremse nos de Kristen. Com movimentos lentos limpou o sangue da boca usando o dorso da mo. Ela fechou os olhos, atorm entad a p ela conscincia d e qu e ele tinha triu nfad o. Tinha sid o d emasiad o fcil p ara ele. E agora a flagelaria, ou faria qu alqu er ou tra coisa para castigar essa resistncia a sua vontade. No lugar, ele se dedicou a rasgar-lhe as roupas com a adaga. Kristen gem eu intim amente, m as m anteve o rosto inexp ressivo e os olhos firm em ente fechad os. N o estava d isp osta a gritar qu and o com easse a d or, nem a chorar, nem a rogar compaixo, pois se ele podia fazer-lhe isso, significava que no tinha sentimentos. Abre os olhos, Kristen. Ela negou . Sentiu o m ovim ento d a cama, e com p reend eu qu e ele havia sentad o a seu lad o. Finalm ente, como ele no d isse nad a m ais, nem fez nenhu m m ovimento, Kristen se inqu ietou tanto qu e teve qu e olhar. Descobriu qu e os olhos d e Royce estavam fixos nela, e d epois, p au sad am ente, p ercorriam a extenso d o corp o feminino. Segu iu a d ireo d e seu olhar, e sentiu uma onda sbita e quente. Ao ver-se assim, ela com p reend eu m ais claramente su a im p otncia. Pod ia d obrar levem ente os joelhos, m as no mu ito. Os braos no estavam comp letam ente esticad os, mas tambm no p od ia u s-los, nem lhe serviam as pernas, mas p or estranho qu e p arecesse no se sentia incm od a nessa p osio. As tiras d e leno no lhe feriam a p ele, a no ser qu e ela fizesse p resso. O qu e p rovocava sofrim ento era su a incap acid ad e p ara segu ir lu tand o, e o su sp ense a respeito do castigo que receberia. At agora, cumpriste tua promessa. A voz de Royce a induziu a olh-lo. Que promessa? perguntou. Que no receberia prazer de ti se resistias. Mas te asseguro que um prazer ver-te assim. Deus a ajudasse! Ele queria vangloriar se. Saxo, traz teu chicote e acaba de uma vez! disse ela. Royce sorriu. Efetivam ente, d isse-te que p raticaria contigo certas cru eld ad es. bom qu e me tenhas recordado. Retirou a longa trana qu e estava sob o corp o d e Kristen, e concentrou nela tod a su a ateno. Pensas castigar-me com isso? perguntou ela com expresso incrdula. Um a id ia interessante. Royce riu , e d eixou qu e a trana d eslizasse atravs d e su a m o at que o extremo ficou entre seus dedos. talvez... Assim?

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As p ontas d os cabelos se soltaram com o u m lequ e entre os d ed os d e Royce e roaram a p onta d e u m seio. O sangu e aflu iu a essa zona, o seio cobrou m ais fora e o mam ilo se converteu numa ponta dura. Em d iferentes p artes d o corp o d e Kristen se arrep iou a p ele. Ao ad vertir a resp osta involuntria p etecvel d o corp o, Royce continu ou sorrind o e p asseou o lequ e p elo vale form ad o pelos seios e acariciou com a sedosa textura o outro mamilo. O corp o d e Kristen revelava estas sensaes a Royce, m as ele no sabia o qu e ocorria na intimid ad e d a viking. O qu e tinha sid o u m tem or mu ito real, aind a que qu ase inconsciente na boca d o estm ago d a jovem, tinha-se convertid o em excitao. Ficar com p letamente imp otente em p od er d e u m hom em qu e sabia bem como agrad-la... Ela no tinha contemp lad o essa possibilidade. Tu... No pensas castigar-me? Por qu e te su rp reend es tanto? p ergu ntou Royce baixinho, e com o lequ e d e cabelo acariciou o estm ago d e Kristen, d e maneira que seu s m scu los se contraram . Agrad a-m e tu a pele bem como . Acreditas realmente que eu poderia feri-la? Estavas to furioso... Com bons m otivos. H oje m e converteste em m entiroso. Ju rei a teu amigo Thorolf qu e no teria que te obrigar a compartilhar meu leito, e, no entanto tive que fazer precisamente isso. Disseste-o... Oh! Royce encolheu os ombros com um gesto negligente: Estava p reocu p ad o e qu eria assegurar-se d e qu e eu no m e ap roveitava imp rop riam ente de meu poder sobre ti. E no ests fazendo-o? explodiu ela, olhando intencionalmente seu prprio corpo. Tinhas que dizer a Thorolf? Preferias que se preocupasse por ti? Preferia qu e no p ensasse o que segu ramente est p ensand o agora! gritou ela com fria. Que te agrado? Saxo, o d emnio te leve. N o m e agrad as... Agora se corrigiu , m as conteve u ma exclamao quando ele se inclinou para depositar-lhe um beijo sobre o ventre . No, basta! A lngua de Royce traou um crculo ao redor do umbigo. Ainda resistes? J que no podes deter-me tu mesma, me rogars que te deixe? No! Royce se ergueu , estend eu am bas as m os sobre o estm ago d e Kristen, e com eou a levlas lentamente para os seios. N o pensei que me recusarias, porque na realidade no desejas que parta. Tinha rodeado os seios com seus dedos. Ela ouviu sua prpria voz tremula quando disse: N o assim. Eu... Simplesmente no quero rogar... Por nada. Que mulher to orgulhosa! Ap ertou os m am ilos entre o p olegar e o indicador at qu e ela se p s rgid a, e d ep ois voltou a acarici-los com a maior ternu ra. Continu ou ap licand o essa m istu ra d e p razer e d or nu ma rea m u ito sensvel, at qu e ela tem eu qu e efetivam ente acabasse p ed ind o com p aixo. J no pod ia manter-se im vel. N o p od ia conservar u ma exp resso im p assvel, ap esar d e qu e sabia que ele esperava uma reao. O corao batia desordenadamente, seu pulso era irregular. Royce p arecia hip notizad o p ela exp resso sed u tora d esses olhos claros, e p elo m od o com qu e os d entes d e Kristen mordiscavam seu p rp rio lbio inferior. Aind a no estava d isp osto a 101

beijar esses lbios, pois no d u vid ava d e qu e se o fizesse ela o mord eria. Mas su as m os finalmente se elevaram p ara segu rar a face d a moa e su stent-la quieta enqu anto a beijava em todos os cantos, salvo a boca. Disse-lhe ao ouvido: Kristen, diga que me desejas. Jamais me ouvir dizer isso. Ele se ergu eu p ara olh-la. N os olhos d e Kristen p arecia ter fogo. Royce jam ais tinha visto uma mulher mais disposta para o amor. Sorriu e mexeu a cabea. s to obstinada como disseste. Mas tambm o sou, formosa. E te ouvirei diz-lo. Ps-se d e p e se ap roximou d os p s d a cam a. Ali se d eteve, e lentam ente, com os olhos fixos no corp o d e Kristen, comeou a tirar a jaqu eta e a t nica. Ver como ele a olhava era qu ase o m esm o qu e sentir o contato d e suas m os. Kristen sentia u ma verd ad eira revolu o em suas entranhas. Kristen fechou os olhos para ap agar a im agem . Desejava qu e seu corp o relaxasse, qu e se acalm asse. N o lhe serviu d e nad a. A inqu ietu d e a resp eito d o qu e ele faria em segu id a determinava que sua excitao aumentasse em lugar de acalmar-se. No teve que esperar muito tempo. A cama se afundou aos p s, e ento ela sentiu u ma m o em cad a tornozelo. N o qu is olh-lo. As m os avanaram lentam ente p ela p arte interior d e am bas as p ernas. Ela tam bm no qu is olhar; p assaram sobre os joelhos, nu m m ovim ento mais lento quando subiram pelas coxas. Ela tambm no quis olhar. Mais perto, mais perto... Royce se interrompeu, enquanto Kristen continha a respirao, pois estava segura de que se encontrava a u m p asso d a exp loso, o corao batia to d esord enad am ente. Ento, os d ed os d o hom em m u d aram d e ru m o, e d eslizaram sobre a su perfcie su p erior d as coxas, e d ep ois p ara fora, m as p ara chegar somente aos joelhos. N o m esm o m omento em qu e ela su sp irava serenam ente, teve qu e conter ou tra vez a resp irao, p ois Royce d e novo tinha com ead o a subir com esses dedos bem separados. Um a e ou tra vez ele su biu pelas coxas, e cad a vez se ap roximava mais d o centro d a feminilidade, mas nunca tocava esse lugar, s a induzia a crer que o faria, a abrigar a esperana de que o faria. Estava sendo castigada com sensaes erticas. Preparava-a para que rogasse. Olha-me, Kristen. Ela mexeu bruscamente a cabea. Kristen. Ela jogou p ara trs a cabea, d e m od o qu e se efetivamente abrisse os olhos no p od eria vlo ali, ajoelhado entre suas pernas. Advertiu que ele sorria, e sentiu mover-se a cama quando ele se d eitou a seu s p s. E d epois, ele d eslizou os braos sob as coxas d e Kristen, e os levantou qu ase at seu s p rp rios ombros. Su as mos reap areceram p ara estend er-se sobre o estmago d a moa, e seu queixo descansou sobre o tringulo de plo. Kristen, agora me desejas? Ela no resp ond eu . As mos d e Royce se ap od eraram d os seios. Ele levantou o qu eixo e Kristen pde sentir sua respirao... Que deus a ajudasse! A lngu a d e Royce tocou o p equ enino p onto qu e controlava a p aixo d e Kristen, e isso foi tu d o o qu e p recisou . Kristen exp lod iu nu m prazer to violento qu e o nom e d e Royce brotou d e seu s lbios. Elevou p ara ele a p lvis, reclamand o a p resso d a lngu a d o saxo. O teria retid o contra seu corp o se tivesse pod id o. Ele no a p rivou d o prazer. Kristen exp erim entou tranqilamente seu prazer. 102

Mas Royce no tinha term inad o com ela. Kristen mal tinha retornad o realid ad e qu and o j ele com eava u m novo ataqu e a seus sentid os. Kristen j no tinha vontad e d e resistncia. Estava d emasiad o absorta e su rp resa p elo qu e ele tinha feito. N ad a m ais qu e p ens-lo, voltava a excit-la profundamente. Ele j estava sobre Kristen, e seus lbios formavam caminhos de calor sobre a pele feminina. Mas no a p enetrava, no p arecia d isp osto a acalm ar su a p rp ria e ard ente p aixo. Pod ia faz-lo, mas de novo a torturava; em todo caso, ele se abstinha. Ergueu-se sobre ela, e Kristen imaginou qu e via esmerald as relu zentes qu and o contem p lou os olhos de Royce. Me desejas respirou quase junto aos lbios da viking . Diga. N o direi. Os dentes de Royce mordiscaram os lbios de Kristen. Desejas que agora te deixe? Qu e d eus a aju d asse. Morreria se ele se afastava. Mas, p od eria faz-lo? Teria a vontad e necessria? No, no podia. Perm aneceram em silncio, seu s olhos im p regnad os p or um a mistu ra d e orgu lho obstinad o e d esejo. Ele gemeu , p ois com p reend eu su a d errota. Mas foi s um d etalhe secu nd rio com p arad o com o qu e sentiu ao afu nd ar-se nela, ao arrast-la p ara iniciar ou tro d esord enad o crescend o d e felicidade. Depois, qu and o Kristen regressou realid ad e, Royce estava cortand o as ligad uras. Ao terminar, abrigou-a em seus braos, e esteve com ela apoiada em seu peito. Kristen j no desejava continuar a resistncia, e ele sabia, de maneira que aproveitou. Tu sabias que no te deixaria. Em sua voz tinha um acento acusador. Sim, sabia. Ele emitiu um rosnado. Mulher obstinada disse. Kristen sorriu sonolenta.

Capitulo 24 Um beijo m u ito terno acord ou Kristen. Su sp irou e se esticou , m as aind a no abriu os olhos. Tinha sonhad o com su a casa, e o sonho tinha p arecid o real. Detestava interrom p -lo, mas a presso que se exercia sobre seus lbios era uma motivao intensa. J no ests disposta a lutar? Kristen sorriu, pois sabia que Royce estava sentado a seu lado, na cama. Sim, estou disposta. Ento devo esperar outro desafio. Oh! Kristen abriu os olhos e segu rou o travesseiro p ara jog-lo em Royce. Ele retroced eu para a porta. N o, Kristen... Trgua! Esta m anh h mu ito qu e fazer, e d isp onho d e p ou co tem p o. J ord enei a Ed a qu e traga tu as rou p as e... fez u m a p au sa qu and o Ed a ap areceu na p orta. Bem, Eda, explica-a tu mesma. 103

E se foi. Kristen se sentou na cama para olhar com desagradado anci. Que sucede? Disse que esta manh h muito que fazer. Sim, hoje vem Alfredo. O rei vem aqui? perguntou Kristen. Eda assentiu enquanto se aproximava da cama. Vrios mensageiros trouxeram a notcia. Dispomos de poucas horas para preparar-nos Mas, por que vem? uma honra. Se no o sabes, limita-te a diz-lo. Eda sorriu. Assim . Como p osso saber por qu e vem ? Mas d ep ois d o tratad o, ad otou o costu m e d e visitar com freq ncia seu s senhores p ara vistoriar as d efesas, ju lgar a p rep arao, e record ar-lhes qu e esta p az no d u rar. Tambm elogia e alenta a seus homens, d e m aneira qu e eles se ad estrem com mais entusiasmo. Esta ser a terceira vez que vem a Wyndhurst desde o ano das batalhas. V, sabia mais do que acreditavas saber sorriu Kristen. N o, h ou tras razes possveis. Em certas ocasies visita os senhores com qu em sim patiza s p ara esqu ecer d u rante u m as horas ou u ns d ias a am eaa d os d inam arqu eses. E lord e Royce sempre gozou de seu favor. Qu e agrad vel! op inou Kristen com certo sarcasm o. N o sim p atizava tanto com Royce luz d a m anh, qu and o ele no estava p erto p ara confu nd ir seu s p ensam entos e seu s sentid os. Por fim, que me trazes? Mais roupas que no me caem bem? N o, estas foram confeccionadas para ti, de maneira que o longo deve ser apropriado. Kristen olhou intrigad a as rou pas, e d ep ois franziu o cenho qu and o Ed a lhe ap resentou a t nica; essas rou p as estavam confeccionad as com o mesmo tecid o grosseiro qu e as que tinham sido rasgadas na vspera pela adaga de Royce. Royce as ordenou? N o, lad y Darrelle replicou Ed a . Pareceu -a qu e era ind ecente qu e m ostrasses tanto d e teu corpo. Ou vi-a d izer que essa d em onstrao p od ia ser u m a tentao p ara nossos hom ens menos virtuosos. Os lbios d e Ed a se cu rvaram ao d izer isto. Kristen sorriu , e d epois am bas rom p eram a rir. A alegria d e Kristen se d issipou com a m esm a rap id ez qu and o viu qu e Ed a su stentava sobre o brao os ferros, e que se p rep arava p ara entregar-los. Mas no fez com entrios, e ela m esm a fechou os anis sobre seu s tornozelos. N o tinha consegu id o nad a ao resistir a Royce. N ad a consegu iria se continu ava m ostrand o qu anto d etestava essa p arte d e sua vid a. Se estava cond enad a a su portar p erm anentemente os grilhes, assim seria. Com eles, h seu tem po chegaria a conceber o dio que precisava para recusar realmente o domnio do saxo sobre ela. Qu and o Kristen e Ed a d esceram a escad a, a sala estava qu ase com p letamente vazia. A m aioria d as mu lheres estavam p rep arand o qu artos p ara o rei e seu sq ito. Royce e seus homens tinham sad o para caa p ara au mentar o estoqu e d e carne. Os criad os d e sexo m ascu lino trabalhavam fora e mu d avam m aioria d os cavalos aos p rad os com o fim d e d eixar esp ao aos qu e traziam os hsp ed es; aind a, acu m u lavam feno e forragem, e introd u ziam na sala m ais barris de cerveja. As d u as m u lheres qu e tinham estad o trabalhand o freneticamente ju nto cozinha saram m al viram chegar Kristen e Ed a. Kristen se sentiu to su rp resa qu e nem sequ er esboou u m gesto de resistncia quando a uniu a segunda corrente. 104

Teremos que preparar sozinhas a comida? Eda sorriu. Regressaro o resto d os criad os qu and o lad y Darrelle tenha terminad o em cima. Sem p re se p e mu ito nervosa com as visitas reais, e obriga a su as criad as a correr d e l p ara c, aind a qu e ningum faa grande coisa. Far-se-ia mais e mais rapidamente se a dama deitasse para dormir. Eda! Bem, verdade insistiu a anci. Kristen sorriu p ara si m esm a qu and o am bas com earam a trabalhar, u m a junto ou tra. Essa m anh Ed a tinha revelad o um a nova faceta d e seu carter, o hu m or. Desd e su a chegad a a essas terras o hu m or tinha estad o au sente d e su a existncia. Por isso ap reciava aind a mais Ed a, e com p reend ia qu e tinha chegad o a sim p atizar m u ito com a anci. Com seu carter grosseiro, seus conselhos com freq ncia inop ortu nos, e su a oficiosid ad e, record ava a Kristen a figu ra d a velha Alfred a, em seu p rp rio lar, u m a m u lher que tinha sid o to m and ona com o u m a m e, no com o Brenna, seno com o as m es d as amigas d e Kristen, mas ao m esmo tem p o u ma am iga mu ito querida. Um momento depois se manifestou de novo o carter azedo de Eda. O qu e te p arece! Aqu i no h u m a s mu lher p ara receber a esses trs com u m sorriso d e boas vindas. Isso fica a cargo de uma anci... Como se j no estivesse bastante atarefada. Kristen segu iu a d ireo d o olhar d e Ed a, e viu p rxim o d a p orta trs jovens qu e acabavam de entrar. So os mesmos que trouxeram a notcia da chegada do rei? Sim, e pela aparncia so todos jovens senhores. Os trs homens riam por causa de uma brincadeira que tinha dito o mais alto deles. Tiraram as cap as cu rtas, mas no se d esfizeram d as arm as, e se d irigiram em linha reta ao grand e barril d e cerveja qu e estava no fu nd o d a sala. Ed a lim p ou d ep ressa vrios jarros e os levou aos hom ens; regressou com uma expresso preocupada no rosto. Pareceu-m e qu e tinha reconhecid o o jovem d e rosto liso. lord e Eld red . N o, mu lher, no olhe advertiu bruscamente Eda . No querers atrair sua ateno. Kristen j tinha cham ad o ateno d o jovem, e tam bm a d e seu s d ois acom panhantes. Como a sala estava p raticam ente vazia, era natu ral qu e se ocu p assem d as nicas d u as m u lheres qu e estavam ali. E u m a vez qu e algu m a tinha visto, era d ifcil ignorar Kristen. Era muito d iferente d o que os saxes costu m avam ver, muito alta, u m a ap arncia im p ressionante, e em tod o caso uma postura excessivamente nobre para ser uma serva comum. Kristen manteve os olhos baixos, acatando a indicao de Eda, mas quis saber. Qual ? O d e cabelos loiros. Sabamos qu e p od ia vir com o sq ito d o rei, m as m e estranha su a audcia ao adiantar-se sem a proteo do rei. Pergunto-me se lorde Royce sabe que est aqui. No, segu ram ente no d isse, respond end o su a p rp ria p ergu nta , p ois no p erm itiria qu e esse homem estivesse s na casa. Kristen observou estranhand o qu e Ed a a emp u rrava p ara o extremo d a mesa, d e m aneira que tinha qu e d ar as costas sala. N o tinha esqu ecid o o qu e Ed a d isse a resp eito d e lord e Eld red . Era o inimigo d e Royce. Efetivam ente, p or qu e se ap roxim ava qu ase s s p osses d e seu antagonista? Para d emonstrar qu e no tem ia Royce? Ou contava com a im inente chegad a d o rei qu e imp ed iria se su scitassem alterad os? Ed a tinha d ito qu e am bos os hom ens tinham acertad o u m a trgu a p or cau sa d a am eaa d os d inam arqu eses. Mas, at ond e era segu ra essa trgu a se os rancores dominavam os antagonistas? 105

Evocou a im agem d e lord e Eld red tal com o o tinha visto ao entrar na sala. Su p s qu e se aproximava m ais com p rovaria qu e tinha m ais ou m enos a mesma altu ra qu e ela. De m aneira qu e no era um homem pequeno, exceto se o comparava com Royce. Tinha u m ano ou d ois mais d o qu e seu ad versrio, m as o corpo no to robu sto. De qu alqu er mod o, encontrava-se em excelentes cond ies fsicas graas ao treinamento militar rigoroso. E era o hom em d e traos m ais harm oniosos d o qu e ela tinha visto sem excetu ar seu s p rp rios irm os. Mas os hom ens qu e tinham o corp o com o o d e Royce eram os qu e atraam Kristen, e talvez por isso, s sentiu uma superficial curiosidade por Eldred e seus acompanhantes. Rand w ulf, p erd este a ap osta. N o u m homem com rou p as fem ininas, mas u m a mulher. Kristen conteve u ma exclam ao ao ou vir a prim eira p alavra e se voltou bru scamente. Ed a d evia ter-lhe d ito qu e se ap roxim avam , m as talvez a anci tinha confiad o em qu e os trs mudariam de idia. No foi assim. N o m e p reocu pa mu ito ter p erd id o essa ap osta rep licou Randwulf, u m homem d e cabelos escuros. Jogou a Eld red um a m oed a d e ou ro, m as no afastou o olhar d e Kristen. A moed a caiu no solo, pois tambm Eldred estava fascinado pelo que tinha descoberto. Diga-nos, m u lher, p or qu e te p rend em ? p ergu ntou Eld red com bastante amabilid ad e . to grave teu delito? Foi u m erro p ergu nt-lo assim, p ois em lu gar d e consegu ir qu e Kristen lhes tem esse, provocaram sua ira. Sou uma mulher perigosa. No pareo? Oh, sim replicou um deles, e os trs comearam a rir. Diga-nos a verdade, mulher insistiu Eldred. Sou norueguesa disse ela com secura . Precisa de mais explicaes? Pelo amor d e Deu s, um a viking! exclam ou o terceiro homem . Agora com p reend o a necessidade das correntes. Lstima que no seja uma dinamarquesa se lamentou Randwulf . Nesse caso, saberia como trat-la. Eldred sorriu. s um tonto, Randwulf. Que importa o que tenha sido? Agora escrava. Alou a mo p ara tocar a bochecha d e Kristen. Ela afastou o rosto. Sentia-se m u ito nervosa. Tinham-se reu nid o a seu red or, estavam m u ito p erto, e ela tinha a m esa a su as costas, d e m aneira que no podia retirar-se. Mas, at onde poderia fugir se a longa corrente a prendia parede? J basta, senhores disse Kristen . Tenho que trabalhar. N u ma atitu d e au d az, voltou-lhes as costas e confiou qu e eles aceitariam a rejeio. Foi u m erro. Um corp o slid o pressionou su as costas, e d u as m os a rod earam p ara fechar-se sobre os seios. A reao d e Kristen foi veloz. Somente p recisou virar-se p arcialmente p ara afastar o hom em . Era Rand w u lf, qu e retroced eu cam baleand o, com u ma exp resso d e assom bro qu e era quase cmica. Como te atreves, mu lher? balbu ciou , m al recu p erad o o equ ilbrio . N a verd ad e, como te atreves? Kristen olhou su cessivam ente os trs hom ens. Eld red se mostrava d ivertid o; no era o caso d os d ois restantes. Qu e Deu s a aju d asse, se p elo menos tivesse tid o u ma arm a p ara recu s-los. 106

Mas enqu anto trabalhava jamais lhe tinham p erm itid o u sar sequ er u ma faqu inha. As ou tras mulheres se encarregavam de cortar o que era necessrio. Senhores, no estou aqui para agrad-los. Usam-me como refm, para garantir a conduta dos homens com os quais vim. E Royce no querer que me maltratem. Estava se vangloriand o, p ois no tinha com o saber o qu e faria Royce se esses hom ens a violassem. Talvez no o im p ortasse qu e o fizessem, m as tambm p od ia u sar essa d escu lp a p ara desafiar Eldred e alegrar-se do episdio. Eldred se interessou especialmente pelas palavras de Kristen. Royce? Chamas pelo nome teu senhor? Agradaria-me saber por que. Sem d vid a, p orque comp artilha su a cama se burlou Randwulf . E se ele p od e t-la, tambm ns. N o! gritou Kristen, m as d esta vez olhou hostil para Eld red . Ests d isp osto a arriscar a ira de Royce? Te matar! Acred itas nisso, m u lher? sorriu Eld red . N esse caso, te corrijo. Teu Royce no far nad a, p orqu e a Alfred o no agrad a qu e seu s nobres d isp u tem entre eles, e Royce jam ais faz algo que desagrade Alfredo. Tinha-se ap roxim ad o enqu anto falava, e ou tro tanto fizeram os d ois restantes. Como Kristen tinha qu e vigiar os trs ao mesm o tem p o, Eld red a pegou d esp revenid a. Su as mos se fecharam sobre os p u nhos d e Kristen e os levou s costas, obrigand o aos seios d a jovem a roar o p eito d o hom em . Ele tratou d e beij-la, mas no p od ia m anter qu ieto o rosto d e Kristen p orqu e tinha ambas as mos ocupadas. Quis remediar isto sustentando juntas as duas mos da jovem com uma s das suas. Foi um erro, porque subestimou a fora da viking. Qu and o consegu iu soltar a mo, no d escarregou u m a bofetad a sobre o rosto d e Eld red , mas u m bom m u rro qu e o atingiu nu m a d e su as tmp oras e o obrigou a retroced er, atu rd id o. Mas os ou tros hom ens, im ed iatamente a segu raram pelas m os e a imobilizaram . Eld red estava furioso, e uma clera sombria deformava seus traos regulares, e o enfeava. Pagars por isso, mulher lhe prometeu . Pedirei tua vida... Depois que tenha acabado contigo. J basta! Tod os se voltaram p ara olhar Ald en qu e se ap roximava, segu id o d e p erto p or Ed a. Kristen sentiu desejos de beijar anci porque tinha trazido algum, ainda que fosse Alden. Afasta-te disto, Alden advertiu Eldred . A mulher me golpeou. Deveras? Bem , no m e su rp reend e, p orqu e no u m a m u lher com u m e normal. Ald en rodeou o grupo para aproximar-se do anel da parede que sustentava a longa corrente de Kristen, e o apontou com a ponta de sua espada. Por que achas que est acorrentada? Eldred no fez caso da pergunta. Te advirto, Alden, proponho-me tom-la. Sim conveio Randwulf . E eu tambm. Pensas combater com os trs? Eldred sorriu. Eu? Ald en fingiu su rp resa. N o ser necessrio. A mu lher lu ta su as p rp rias batalhas, e o faz muito bem. E para ser justo, h que permitir-se. Antes qu e eles soubessem o qu e se p ropu nha fazer, com a p onta d e su a esp ad a Ald en quebrou a corrente u nid a p ared e. Su a atitu d e no p reocu p ou os trs homens. Continu ou olhand o Ald en, a espad a d esembainhad a a p ou cos m etros d e d istncia, d e m od o qu e Rand w u lf d e novo se su rp reend eu qu and o Kristen d esp rend eu seu brao d e um p uxo e se inclinou p ara recolher a corrente. 107

O terceiro hom em no p d e soltar o ou tro brao d e Kristen com rap id ez su ficiente. Ela tinha a arma em su as m os. Kristen fez girar o extrem o solto d a corrente ao red or d e sua p rp ria cabea, e obrigou a retroced er ao crcu lo d e hom ens. N o p od eriam ap roximar-se d ela sem ferirem-se. Rand w u lf d em onstrou au d cia su ficiente p ara tent-lo, acred itand o que se conseguisse qu e a corrente se enroscasse no brao, consegu iria arrastar jovem, p ois o ou tro extremo aind a estava u nid o aos anis d e ferro. Estava d isp osto a sup ortar a d or, segu ro d e qu e a corrente golp earia a p arte carnosa d e seu brao, e o sofrim ento no seria p ior qu e o d e u m forte golp e. Mas no estava preparado para receber o ataque embaixo do brao levantado, sobre as costelas. Um a costela estalou . Rand w u lf no ou viu o rud o p orqu e p revaleceu o ferro terrvel d o ferro ao ferir su a carne. Soltou a p ele; a d or foi to intensa qu e qu ase d esm aiou e nem p ercebeu que caa gritando ao solo. Kristen no sentiu o m enor arrep end im ento pelo qu e tinha feito. Estava com p letam ente d isp osta a rep etir a faanha. Eld red foi o p rimeiro a comp reend -lo, e com u m gesto ord enou ao outro homem que retrocedesse. Mas ele no tinha terminado, e se voltou para Alden. N o te equivoques, o rei se inteirar disto. Ele nos enviou aqui. Para m altratar u m a d as escravas d e m eu p rim o? N o o creio. Em teu lu gar, Eld red , eu me preocuparia com o que Royce far no com o que Alfredo pode fazer. Feriu um homem. Ter que pagar por isso. Meu primo pagar a multa. Eld red esboou u m gesto d e d esp rezo e saiu d a casa p ara acalmar-se. O ou tro hom em ajudou Randwulf a sair. Kristen no baixou a gu ard a at qu e tod os estiveram fora d a sala. Dep ois, voltou -se p ara Ald en. A corrente jazia frou xam ente em su a m o, m as d e qu alqu er mod o aind a a su stentava. Alden a olhou nos olhos, e adivinhou seus pensamentos. Mulher, est disposta a faz-lo? falou com voz suave. Inclusive depois que te ajudei? N o pedi tua ajuda. Mas precisavas. Ela lutou uma batalha ntima, mas finalmente assentiu. Mu ito bem . Por isso... d eixou cair a corrente, ind icand o com esse gesto qu e no o atacaria com ela. Mas o que fizeste antes... Jamais poderei esquec-lo. Alden suspirou. Sei, e sinto. Kristen lhe voltou as costas.

Capitulo 25 Qu and o as m u lheres com earam a regressar sala, ningum m encionou a liberd ad e p arcial d e Kristen. Por ou tra p arte, pou cas d isp u seram d e tem p o p ara sequ er p erceber o fato, p ois estavam m u ito atarefad as p rep arand o o banqu ete. A p rp ria Kristen mal d isp s d e u m momento p ara p ensar a resp eito d o qu e tinha su ced id o. Dep ois d e rod ear sua cintu ra com a longa corrente para evitar que se arrastasse ruidosamente pelo solo, retomou seu trabalho. Mas qu ase u ma hora m ais tard e se sentiu abraad a d e novo, e se viu totalmente su rp reend id a p or u m p ar d e braos que d eslizaram d esd e trs, fecharam -se sobre su a cintu ra, e a op rimiram su avem ente. Exp erim entou u m m om ento d e p nico, m as isso no foi nad a com p arad o 108

com a inqu ietu d e qu e seguiu , p orqu e su p s qu e se atreviam a abord-la novam ente. Desta vez todos os criados estavam no salo, e tambm Darrelle, que olhava com expresso de curiosidade. Te sentes bem? Kristen sentiu sim u ltaneamente calor e frio. E d epois confu so. Era Royce qu em a su stentava, e em su a voz se exp ressava u m a inqu ietu d e inequ voca. O mesm o hom em qu e tanto se tinha esforad o p ara d ar a im p resso d e qu e no lhe p restava ateno, que inclusive tinha fingid o qu e estava ocu p ad o com ou tra coisa qu and o ela lhe tinha falad o na vspera, nesse m esm o lugar, agora a abraava de tal modo que todos tinham que ver. Kristen no conseguia entender. Milord, perdeste o juzo? Voltou-se p ara com p rovar se ele estava brio. N o p arecia ser esse o caso. Olhava-a com o cenho franzido, to confuso quanto ela. Te d irijo u m a p ergu nta d e tod o p ertinente, e m e resp ond es com u ma zombaria. Por suposto, no perdi o juzo. E tu? Com eava a inqu ietar-me rep licou ela, incom od a . Vem p rocurar-m e, aqu i, agora, quando jamais o fizeste antes. No vs que todos esto olhando-te? Royce p assou o olhar p ela sala. Seu s olhos inclu sive encontraram u m momento os d e Darrelle, e p erceberam o d esgosto qu e su a cond u ta p rovocava nela; m as isso no o afetou . Voltou a olhar Kristen. Seus braos continuaram segurando-a. J estou cansad o d e ignorar-te s p ara imp ed ir os m u rm rios se limitou a d izer . Se Ed a no tivesse estad o contigo esta manh... N ingu m teria p roced id o com a mesm a eficcia qu e ela. Desta vez tod os sabero o qu e significas p ara m im. Se p u d esse, te ap licaria m eu selo. Se os nobres d e Alfred o sou bessem ler, p end uraria u m cartaz em teu p escoo. N ingu m pod er ignorar jamais de que gozas de minha proteo. Se for necessrio demonstr-lo com atos, assim o farei. Ela no podia acreditar nas palavras de Royce. Por qu? No sou mais do que outra de tuas escravas. N o te mostres tmida, mulher protestou ele . Sabes que s especial para mim. Por um tempo? Por um tempo. Se tivessem estad o ss, ela o teria p osto em seu lu gar p or resp ond er sem o m enor vacilo. Mas Kristen sabia qu e m u itos olhos os olhavam . N o era conveniente d emonstrar tanta impertinncia quando falava com um homem a quem todos consideravam seu senhor, e no por ela, seno por ele. Ainda que ela mesma no sabia por que tinha que respeitar o orgulho de Royce. Disse secamente: Milord estou segura de que tens muito que fazer, tanto quanto eu. Ele percebeu que o despedia, mas no fez caso da advertncia, entretanto afastou as mos. Ju ro qu e jamais te com p reend erei. Outra mu lher teria chorad o, teria gritad o p or causa d as ofensas qu e lhe infligiram , e teria exigid o vingana. Tu nem sequ er m encionas a agresso. Inclusive me acusas de que estou louco porque te pergunto se te sentes bem. Kristen comeou a sorrir, mas sem poder evit-lo o sorriso se converteu num riso sonoro. Se trata disso? Do que sucedeu esta manh? O incidente nem sequer te comove um pouco? Mas, por qu? No sofri dano. A atitu d e d e Kristen era to d iferente d o qu e ele tinha esp erad o, qu e Royce se sentiu irritad o. Tinha corrid o p ara casa p ara consol-la, p ara ju rar qu e a vingaria, e ela tratava com indiferena o assunto. Tinha querido encostar Eldred contra uma parede quando Alden lhe disse o qu e o canalha tinha tentad o fazer, e p rovavelm ente o teria feito se Eld red tivesse estad o p rxim o 109

nesse m om ento. Mas mais intensa d o qu e su a clera era a inqu ietu d e p or Kristen, a preocu p ao pela ofensa. Talvez no percebas que se cometeu um delito disse com voz dura. Contra u ma escrava? zom bou ela, e record ou qu e Royce lhe tinha d ito qu e ela no tinha direitos. Contra o homem a quem feriu. Ela endureceu o corpo, e o brilho de seus olhos se converteu num azul frio. Que delito? Defender-me? Atreves-te a chamar delito isso? N o sou eu qu e o chamo assim. a lei. Um escravo no p od e u sar arm as salvo p or ord em d e seu d ono, nem atacar ningu m , esp ecialm ente u m nobre. O ataqu e a u m nobre se castiga com uma multa elevada, ainda que o atacante seja um homem livre; mas se um escravo... Por isso p ensavas qu e eu estaria inqu ieta? zombou Kristen . Enforcaro-m e p orqu e tentei proteger-me? N o seja absu rd a, mu lher. Sou teu senhor, e m e corresp ond e p agar a m u lta, e sem d vid a o farei. S d esejava qu e com p reend esses a gravid ad e d o qu e consid eras u m ep isd io sem importncia. N o te agrad ecerei rep licou ela obstinad am ente . N o me agrad a a id ia d e qu e se p agu e a esse p orco. Se estivesse em minha casa, esses homens estariam m ortos p elo qu e tentaram fazer-me. Kristen, no p od es p retend er qu e aqu i as coisas sejam como eram em tu a casa. Royce falou com voz mais su ave, p ois su a clera se tinha atenuad o ao record ar que ela no tinha sid o sempre escrava, e qu e estava acostu m ad a a um trato m ais resp eitoso. no me agrad a ver recom p ensad o esse Rand w u lf, e me ocu p arei d e qu e sofra u m p ou co m ais antes d e receber seu wergild. Wergild era o p reo atribu d o a tod o hom em livre, a som a na qu al se estim ava o valor ou a im p ortncia d e cad a hom em p ara a socied ad e, d e acord o com as norm as legais. Era a soma p agvel como com p ensao p elo d ano infligid o a u m hom em , ou p elo d ano qu e ele tinha cometid o. Em Wessex havia s trs categorias: m il d uzentos xelins se tratavam d o rei e su a famlia; seiscentos xelins se eram os nobres d o rei; e d u zentos xelins os p lebeu s. N o se atribu a wergild aos escravos, mas em geral se os valorizava em oito bois. Graas Eda, Kristen sabia tudo isso. Sabia que se exigia o wergild completo de um homem p or u m a morte, e quantid ad es m enores por u m a ferid a, e inclu sive som as p recisas p or d eterm inad as ferid as, d e acord o com a lei. Imaginava que u m a costela rom pid a, qu e limitava p or u m tem po as aes d e u m homem, im p licaria u m a m u lta elevad a, com o tinha d ito Royce, sobretu d o p or tratar-se d e um nobre cujo w ergild comp leto se elevava a seiscentos xelins, u m a soma enorme para a maioria dos homens. Kristen chegou conclu so d e que Royce d e nenhu m mod o estava bravo p or cau sa d a necessid ad e d e p agar a m u lta p or ela. Tinha-o irritad o que ela menosp rezasse su a inqu ietu d e. E tinha dito que se ocuparia pessoalmente de que Randwulf se visse castigado ainda mais. Dizia que a vingaria. De tod as as pessoas qu e ela conhecia, e inclu sive em seu p rp rio p ovo, qu antas se teriam m ostrad o d isp ostas a vingar u m escravo? Pelos d entes d e Deu s! Por qu e consegu ia qu e ela se sentisse a mais baixa d as criatu ras em certo m om ento, e no segu inte u ma p essoa amad a e apreciada? Kristen baixou o olhar, e se arrep end eu d a obstinao qu e tinha d emonstrad o d u rante os ltimos minutos.

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Ap recio o qu e qu eres fazer, milord , m as d esnecessrio. Com o te d isse antes, no teve dano... N o chegou a term inar a frase. Dois d os servos m ais jovens e geis irromperam na sala, gritand o qu e tinha chegad o o rei. Royce cam inhou p ara a sad a, ao qu e p arece esqu ecend o-se totalmente de Kristen. Mas no era assim. Voltou-se, e chamou Eda. Ed a, tira-lhe os ferros. d epois d esviou o olhar para Kristen, e seu s olhos a exam inaram com u ma exp resso feroz. Finalm ente, acrescentou baixinho: Tu e eu faremos u m trato, mas agora no disponho de tempo para falar do tema. Mulher, por Deus, comporta-te bem. Kristen o viu caminhar d ep ressa p ara a entrad a d a sala. Viu lad y Darrelle reu nir-se com ele e tratar d e falar-lhe, m as com u m gesto d e su a mo ele a silenciou , e no d iminu iu o p asso com o fim d e qu e ela p u d esse acom p anh-lo. Tod os os qu e estavam na sala correram p ara p ostar-se s janelas e ver a chegada do rei Alfredo. Kristen no se moveu , nem sequer qu and o sentiu qu e se afrouxavam os od iad os ferros d e seu s tornozelos, e Ed a d esprend ia d e sua cintu ra a corrente m ais longa. Seu s lbios d esenharam lentamente u m sorriso lu m inoso. Royce se prop unha fazer u m trato com ela, aceitar su a p alavra e acertar u m acord o. Finalm ente estava d isp osto a confiar nela. Sentia-se eu frica. Tinha d esejos d e p roclamar a gritos su a alegria, e o teria feito se Ed a no tivesse estad o olhand o-a. A anci tinha acertado. S tinha sido necessrio que Kristen tivesse pacincia. Sim, vejo qu e ests m u ito contente. Ed a no sorriu . Mu lher, record a su a ad vertncia. No faas nada que o obrigue a impor-te de novo estas coisas. Jogou as correntes num canto. Kristen assentiu , mas d istraid am ente. Royce ocu p ava seu s p ensam entos e pensava no qu e p od ia significar su a confiana. Renascia a esp erana d e qu e, d ep ois d e tu d o, no se tivesse equ ivocad o ao escolher Royce d e Wynd hu rst. Ele aind a a acred itava su a inimiga, m as Garrick e Brenna outrora tambm tinham sido inimigos, e apesar de tudo tinham unido suas vidas. Os visitantes comearam a ocu p ar a sala intensamente reanim ad a, Kristen pd e sentir u m p ou co d e excitao d os d emais p orqu e p od ia ver esse grand e rei d os saxes. Mas foi a nica qu e se su rp reend eu, p ois os ou tros j o conheciam . Era m u ito jovem, seguramente mais jovem d o qu e Royce. A p rincp io p ensou qu e tinha se equivocad o. Esse no p od ia ser o hom em qu e tinha mandado os saxes contra os ferozes dinamarqueses, e que tinha conquistado uma paz temporria p ara seu p ovo. Dep ois d e tu d o, nad a tinha qu e o d istingu isse d os nobres reu nid os ao red or d e su a p essoa. Tod os iam enfeitad os com finas peas, algu m as m ais esp lnd id as d o qu e as d o m onarca. Tinha tam bm ou tros hom ens d e m aior id ad e e asp ecto m ais feroz, e u m observad or desprevenido teria pensado que qualquer um deles era o verdadeiro rei. N o entanto, esse jovem era o monarca. N a realid ad e, Kristen no p recisou d a confirm ao d e Ed a p ara sab-lo. N ele tinha certa atitu d e qu e faltava nos ou tros. Era o que ela tinha observad o em Royce na p rim eira vez qu e o viu , qu and o su a postu ra, e no su a rou pa, revelou-lhe qu em era. Este era u m hom em acostu mad o ao com and o. Os restantes, tod os senhores e tam bm ind ivd uos acostumados a mandar, submetiam-se a ele. Salvo su a juventu d e e o p od er que lhe conferia su a cond io real, a p rimeira vista Alfred o d e Wessex no era u m homem qu e atrasse a ateno. Era alto, p or tratar-se d e u m saxo, tinha a p ele e os cabelos claros, e os olhos azu is, m u ito vivazes, e cap azes d e observar tod o o meio sem esforar-se d emasiad o. N o tinha o asp ecto d e u m gu erreiro, e Kristen saberia m ais tard e qu e na realid ad e era u m estu d ioso d e carter benigno. Tam bm se inteiraria d e qu e, enqu anto sua

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aparncia no era mu ito notvel, em tod o caso se d estacava p or seu im p u lso, su a energia, e su a deciso inflexvel de manter o reino sob o domnio saxo. N esse m om ento se p arecia com qu alqu er ou tro, u m p ou co cansad o p or cau sa d a viagem, satisfeito d e receber o clice d e vinho qu e lad y Darrelle levou , e atento s ap resentaes qu and o Royce voltou a mencionar-lhe os nomes d e vrios d e seu s homens, antes qu e tod os p assassem s m esas qu e j estavam p rep arad as p ara o banquete. Kristen sentiu certo orgu lho ao observar Royce. Sem d vid a, no tinha d ireitos sobre ele, mas d e qu alqu er m od o exp erim entava esse sentimento de orgulho. Comp rovou qu e Ed a tinha acertad o tam bm nisso. O rei favorecia Royce. N o havia cerim nias entre eles. Falavam -se com o d ois amigos, nu m p lano d e igu ald ad e. Inclu sive ad vertiu que outros homens se incomodavam quando Alfredo ria de algo que Royce tinha dito, e Kristen se perguntou se Royce saberia que o resto dos senhores o invejava. Em geral, os nobres qu e form avam o sq ito d e Alfred o eram ind ivd u os d e id ad e semelhante d o m onarca, os filhos mais jovens qu e segu iam corte com a esp erana d e ganhar o favor d o monarca. H avia tam bm meia d zia d e d amas, esp osas e filhas qu e acomp anhavam seu s senhores, no entanto a rainha no estava entre elas. S u ma d essas m u lheres d esp ertou a cu riosid ad e d e Kristen. Era u m a d am a m u ito bonita d e cabelos p resos p or u ma red e d e p rolas. Era jovem , com o bu sto p roeminente p rotegid o p or u m a formosa t nica com p eles, u ma p rend a qu e Kristen pod eria ter invejad o, s qu e acred itava qu e seu prp rio vestid o d e velu d o verd e era m u ito melhor. Mas nesse m omento Kristen no estava u sand o o velu d o verd e, e ningum lhe p restou ateno. Parecia qu e a d ama d os cabelos enfeitad os com p rolas no p od ia afastar o olhar d o rei e d e Royce, e qu e d ivid ia su a ateno p or igual entre eles. Kristen d esviou o olhar, e p ela p rim eira vez em su a vid a sentiu ci m es. Mas com o no tinha conhecid o esse sentim ento, no sou be d e qu e se tratava. S ad vertiu que a inqu ietava observar essa d ama, to formosa com su as rou p as e su as jias, tratand o d e atrair a ateno d e Royce. O nico consolo d e Kristen foi que ele estava to ocu p ad o com seu rei qu e no p ercebeu o que acontecia.

Capitulo 26 O banqu ete continu ou ininterrup tamente a tard e inteira, e inclu sive d u rante a noite. Tinham-se acend id o fogu eiras no p tio para assar os anim ais m aiores, p elo m enos trs, com o p rop sito d e obter certa d iversid ad e: o vead o morto essa m anh p elos caad ores, u m a ovelha e u m a bezerra jovem. N a lareira d a casa se p reparavam as p eas menores, e as verd u ras frescas cu ltivad as nas hortas d a p rop ried ad e. Tam bm havia qu eijo, proveniente d o poro, e fru tas recolhidas pouco antes. Com elas se tinham preparado tortas, docinhos e molhos. Kristen comeu qu and o p d e, sem p re qu e encontrou u ns p ou cos segu nd os livres. Essa classe d e festins no era novid ad e p ara ela. Inclu sive tinha aju d ad o antes a p rep arar os p ratos destinados aos comensais, pois no meio do inverno, em sua casa, no era estranho que um ou mais criad os estivessem enferm os, e qu e se p recisasse d e aju d a na cozinha. Mas tinha u ma d iferena importante: nunca tinha ajudado a preparar um banquete durante os meses do vero. N o inverno, qu and o no setor fechad o d estinad o cozinha fazia d emasiad o calor, p od ia abrir-se a porta d o fu nd o p ara p erm itir a p assagem d o ar frio. Aqui, inclu sive com a janela aberta

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p rxima d a lareira, Kristen sentia qu e ela mesma estava no forno, ju nto s m u itas fornad as d e p o de mel. O calor p arecia m ais intenso que em qu alqu er d os d ias p reced ente. A cau sa estava no n m ero d e p essoas qu e ocu pavam a sala, e no fato d e qu e a tinham ocu p ad o d esd e a manh. Tam bm incom od avam as mangas longas d e su a nova t nica. A t nica e a jaqu eta estavam colad as s costas e d o lad o. Os cabelos qu e se tinham soltad o d as tranas form avam mechas midas coladas ao rosto. Aind a qu e era u m a m u lher s e forte, Kristen estava u sand o j su as ltim as reservas. As ou tras m u lheres ap roveitavam tod as as p ossibilid ad es qu e se ofereciam p ara correr p ara fora p ara resp irar u m p ou co. Ela no p od ia faz-lo. Talvez j no estivesse acorrentad a, m as a vigiavam Ed a, as ou tras mu lheres, e vrios d os hom ens d e Royce, constantemente. Pou co a p ou co chegou a com p reend er qu e os hom ens, aind a qu e p areciam d escansar calm amente, tinham recebid o a ordem de vigi-la. Isso valia a confiana total de Royce! Talvez o fato no tivesse acend id o su a ira no fosse p elo calor. Mas p or cau sa d a tem peratu ra, Kristen se sentia to irritvel como as ou tras m u lheres. As rep rimend as severas e as bofetad as corriam soltas e p assavam d as m u lheres m ais velhas s m ais jovens. Inclu sive Ed a p u xou as orelhas d e u ma m oa s p orqu e tinham p ermanecid o ociosa u ns minu tos p ara abanarse. O mau humor prevalecia nos pressionados servidores. Ao redor das mesas, os comensais se mostravam alegres, p ois os convid ad os estavam p assand o-o bem . Tinham d anad o u m momento no centro d a sala, entre as m esas, e Kristen tinha olhad o atentam ente, e observad o qu e as d anas saxs no eram mu ito d iferentes d as noru egu esas. Os bard os tinham narrad o histrias d e d rages e bru xas, d e gigantes e d u end es. Um trovad or qu e tocava a harp a tinha relatad o a histria d os heris d e scu los p assad os, mas se tinha referid o, sobretud o ao rei Egbert, o av d e Alfred o, qu e tinha mu d ad o a histria d o reino, e d ep ois d e reconhecer a su prem acia d e m ercia sobre Wessex, duas vezes a havia derrotado, e finalmente tinha liberado o reino do controle da mercia. Qu e p arte d esses relatos ser verd ad e? Tal era a p ergu nta qu e Kristen se formu lava, mas em tod o caso tambm teve qu e escu tar qu e esse av d e Alfred o tinha d errotad o os galeses, os homens que habitavam o norte de Humber, e os gigantescos celtas de Cornwall, que se deleitavam nas narraes, e se incentivava ao trovador a continuar cantando. Assim p assou o d ia, e os nobres foram agraciad os com boa com id a e bebid a, enqu anto os criad os trabalhavam p ara fornec-los. Em certa ocasio Kristen foi chamada por dois senhores que d esejavam qu e ela os servisse. Ed a j lhe tinha d ito qu e no d evia servir, ap esar d e qu e gozava d e liberdad e d e m ovim entos. De qu alqu er m od o, Kristen no d esejava assu mir essa tarefa. Prep arar com id a na escu rid o d o setor d a cozinha era u m a coisa. Servir aos senhores e as d am as, a qu em no consid erava melhores qu e ela mesma, ou tra m u ito d iferente. Limitou -se a no fazer caso d os d ois senhores, at que eles renunciaram tentativa e ord enaram a ou tra mu lher qu e atend esse a suas necessidades. Fora isso, no p restou ateno. Ou p elo m enos, isso acred itou . Sentir-se-ia u m tanto intimid ad a se sou besse qu e em realid ad e cham ava a ateno d e tod os os qu e estavam ali, inclu d o o rei. N o gru p o d os nobres, algu ns a assinalavam , ou tros form u lavam com entrios, m as ningu m qu is p ergu ntar a resp eito d e u m a escrava, p ois se su p u nha qu e era isso, em vista d e su a rou p a e d o trabalho qu e fazia. Som ente Alfred o no teve p roblema em p ergu ntar a Royce p ara satisfazer sua curiosidade. Kristen se teria irritad o d e ter escu tad o a conversa. Em tod o caso, encolerizava-a ou vir freqentes com entrios a resp eito d os vikings cap tu rad os. Ap lau diu-se Royce p ela faanha, e o 113

elogiaram porque tinha posto aos selvagens a trabalhar na construo da defesa. A esses selvagens os m antinham hoje nu m recinto sem janelas porqu e o resto d a resid ncia estava festejand o. Esses selvagens eram seus amigos e vizinhos! Se no era su ficiente a irritabilid ad e qu e a afetava p or cau sa d o calor, aind a tinha escu tad o m u itos com entrios d ep reciativos a resp eito d e seu s amigos, na m ed id a su ficiente para ap roximla d o lim ite d a exp loso, d e m aneira qu e o mais leve olhar equ voco ou u ma s p alavra m al interpretada podia provocar o desastre. O olhar equivoco proveio do prprio Royce. Du rante u ma p au sa na cano d o trovad or, Kristen foi sentar-se sobre o p eitoril d a janela e se abanou com ambas as m os. Os gu ard as no p od iam v-la ali, p ois as ou tras mu lheres qu e estavam ao red or d a m esa bloqu eavam a linha d e viso, e isso convinha ao mau hu m or d a jovem . Mas Royce p od ia v-la claram ente, e Kristen p ercebeu su a exp resso severa, e a interp retou acertad am ente como o qu e era: u ma ad vertncia no sentid o d e qu e se mantivesse afastad a d a janela. Acred itava qu e d esejava escap ar p assand o p or ali? Claro qu e acred itava. Estava d isp osta a negar-lhe inclusive esse leve alvio ao calor. Era d emais. Ps-se d e p . Com f ria, lentam ente, sem afastar seus olhos d ele, arrancou as longas m angas d e su a t nica, exatam ente com o j tinha feito u m a vez, e as jogou p ela janela. Sentiu imediatamente o fresco da brisa. Tambm ouviu o riso sonoro de Royce, que festejava o que ela tinha feito. Esse riso a salvou d e ad otar u m a atitu d e mais extrema, p ois lhe p ermitiu im p or-se a su a p rp ria incom od id ad e e p erceber o hum or d e su a prp ria irritao. A irritao qu e tinha sentid o o d ia inteiro se d issipou . Inclu sive sorriu qu and o Ed a comeou a rep reend er-la e a obrigou a regressar mesa. Isso tinha acontecid o m enos d e u ma hora atrs. A sala j com eava a acalm ar-se. Estavam retirand o os alim entos d as mesas. J com eavam a realizarem-se p rep arativos p ara a refeio matinal. Kristen sups que passariam ainda muitas horas antes que pudesse deitar-se. Equivocou-se. Royce se p s d e p e se ap roxim ou d ela. Sem d izer p alavra, a segu rou firm em ente pela m o e comeou a lev-la para a escada. Se no tivesse se sentid o to exau sta, pod eria ter p rotestad o ante essa falta d e d elicadeza, p ois sabia exatam ente o qu e ele estava fazend o. Royce tinha d ito qu e ela gozava d e sua p roteo. Tinha u m mod o mais eficaz d e realizar esse p rop sito qu e p roclam and o qu e ela com p artilhava seu leito? N ingum qu e observasse p od ia confu nd ir a inteno. Royce inclu sive se d eteve u m momento ao p da escada para beij-la brevemente. Aind a qu e parecesse estranho, o qu e ele estava fazend o no incomod ava Kristen. Se ela tivesse sid o a esp osa, am bos se teriam retirad o d e u m a noitad a p recisamente assim. Mas o que em realid ad e a ind u ziu a assentir em silncio foi qu e Royce estava d eixand o o rei e tod os seu s convid ad os ao cu id ad o d e seu p rim o Ald en, p ara retirar-se com ela. Proteger Kristen significava muito para ele. Kristen, alegro-me de que no tenhas resistido. Disse estas p alavras qu anto fechou a p orta d e seu d ormitrio e soltou a m o d a viking. Por seu tom, ela comp reend eu qu e estava agrad ecend o-a p orqu e tinha p erm itid o qu e su a p equ ena exibio se d esenvolvesse sem trop eos. Kristen cam inhou p ara a cama, e no d isse uma palavra at que se sentou e aliviou um pouco seu cansao. Milord, no disputarei contigo em frente a outros. Ele se aproximou e se deteve em frente a ela, o cenho levemente franzido. Talvez no saibas o que... 114

Ela o interrompeu com um breve riso. Teu m tod o foi u m tanto grosseiro, mas no confu nd i o sentid o... E creio qu e tambm no se enganaram teus hspedes. Anunciaste a todos o que disseste que anunciarias. E no te importa? N o, p orqu e se m e im p ortasse estaria fu riosa. Ou talvez esteja to cansad a qu e no posso encolerizar-me. No sei. Mas, que te inquieta? Teria-te agrad ad o m ais trazer-me aqui dando pontaps e gritando? Estava disposta a enfrentar-me rosno Royce. Ela lhe dirigiu um sorriso, e mexeu a cabea. Como disse, no disputarei contigo em frente a terceiros. E por qu? quis saber Royce . Quando estivemos sozinhos, no vacilaste. Vivi a vid a inteira rod ead a por homens, e conheo seu orgu lho. Jam ais m e perd oarias se te vencesse em frente a algum. Mas aqui, a ss, no importa. Ele riu ante a explicao. Peste, creio que isso tambm te aplica. Ela encolheu os om bros antes d e d eitar na cam a e olh-lo com os olhos entrecerrad os. Royce conteve a respirao. O convite d e Kristen era evid ente no m od o em qu e ela estava d iante d ele, d escontrad a, exp ectante. Um a labared a d e calor p ercorreu as entranhas, e, no entanto ele no se moveu , tem eroso d e qu e ela reagisse. Era um a m u d ana d emasiad a d rstico d ep ois d o encontro tormentoso da vspera. A vacilao de Royce provocou o riso de Kristen, um som profundo e grave. Entendo, milord. Royce sentiu qu e su a irritao se fortalecia m istu rad a com d esejo. O trato com Kristen o obrigava a pensar constantemente. A moa nunca fazia o que era normal ou o que ele esperava. O que o que entendes? sua voz soou spera, inclusive aos ouvidos de Royce. Ela se ap oiou nos cotovelos. Ou tra mu lher teria encolhid o ante o tom qu e ele tinha u sad o. Kristen lhe dirigiu um sorriso. Estou banhada em meu prprio suor. No estranho que no me consideres atraente. Royce respirou fundo. Que no s atraente? quase gritou. Ela continuou ignorando a agitao do saxo. Sim. Desejaria banhar-me, salvo qu e para faz-lo teria qu e d escer sala, e m inha atitud e seria muito evid ente p ara teu s convid ad os. Acred itariam qu e o fao p orque o ord enas, e qu e no est disposto a tomar-me tal como estou. Eu tambm tenho meu orgulho. Ele a olhou assombrado durante um segundo, e depois apoiou um joelho sobre a cama para inclinar-se sobre ela. Mulher... comeou a dizer. Ela apoiou as mos sobre o peito de Royce para det-lo. N o, e seguramente tambm cheiro. Como podes aceitar-me? Ele sorriu. Posso, e m e agrad ar. Mas se na realid ad e d esejas u m banho, h u m p equ eno lago aqu i prximo. Os olhos de Kristen se iluminaram. Me levars ali? Sim.

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Ele p ressionou as m os d e Kristen para rou bar-lhe u m beijo, e exp erim entou u m a estranha com p lacncia ao ver o p razer qu e a exp resso d a jovem d emonstrava. Mas d e novo se surpreendeu quando ela gemeu. Oh, qu e inju sto! Me tentas com u m banho em gu a fresca, quand o estou to cansad a qu e mal posso levantar a mo desta cama! Por Deus! rosnou ele, e se afastou um pouco . Mulher quer enlouquecer-me! Por qu? Ele a olhou com os olhos entrecerrad os. E d e rep ente p ensou qu e ela no estava brincand o. Falava srio. E ento interp retou d e m aneira d iferente tu d o o qu e ela tinha feito d esd e o momento em que tinha entrad o no qu arto. Um au tntico sentimento d e d ecep o o ind u ziu a exclamar desalentado: Deveras ests to cansada? Kristen sorriu. Temo qu e o calor d e tu a sala m e tenha rou bad o as foras. O trabalho no me im p orta, m as tinha tanta gente... voltou a cair sobre a cam a com u m su sp iro. Alegro-m e d e qu e agora no me desejes. No creio que nenhum dos dois se sentisse muito contente com isso. Ele ia d izer: fala p or ti m esm a, m as no o fez. Um as semanas atrs essa afirm ao to d escarad a d e Kristen o teria chocad o. Talvez ele estivesse acostu m and o-se ao mod o com qu e Kristen dizia o que pensava, j que no a suas contradies. Ainda desejas esse banho? Ela fechou os olhos, ainda que os lbios continuaram sorrindo. Seria agrad vel, m as d e qu alqu er m aneira no d escerei. Oxal no m e obrigu e a d iscu tir o assunto. Um som irritad o brotou d a garganta d e Royce. Ela estava d isp osta a d iscu tir, m as no a fazer amor. E Royce aind a a d esejava, ap esar d e seu esgotam ento e seu estad o. Mas tinha qu e reconhecer que Kristen estava com razo. Ele se sentiria fru strad o se a resp osta qu e d esp ertasse nela fosse escassa, quando o que mais o agradava era a feroz paixo da viking. Kristen tinha aberto os olhos ao ou vir o som d e p rotesto d e Royce, e alcanou v-lo entre su as p estanas. Sentiu qu e su a mente estava to fatigad a com o seu corp o. Tinha form u lad o u m su p osto qu e se baseava no qu e ela m esm a sentia. N o era o qu e ele estava sentind o, com o p od ia adivinh-lo p elo mod o com qu e a olhava, com u ma exp resso qu ase d olorid a. N a realid ad e, ele a d esejava. Perceber o fato no acend eu seu sangu e. Kristen p ensava qu e nad a pod eria excit-la nesse m om ento. Mas em tod o caso, que ele a d esejasse p rovocava na jovem u m sentim ento d e inconcebvel satisfao. Milord, se isso te agrada. Percebeu qu e o corp o d e Royce se p u nha tenso ante o oferecim ento, mas d ep ois ele relaxou os msculos, e tambm seus traos se suavizaram. Sim, agrada-me, mulher, mas ao contrario farei o que te agrade. Vem, ters teu banho. Ela gemeu quando ele a tomou pela mo para obrig-la a levantar-se. N o, Royce. Preferiria dormir. Sim, d evia estar mu ito cansad a p ara u sar o nom e d e batismo, qu and o antes s o tinha cham ad o saxo ou u tilizad o o zombeteiro milord . Ele nu nca tinha acred itad o qu e chegaria a v-la assim . Sentiu-se u m tanto d ivertid o. O esgotamento tinha anu lad o p or com pleto a bravu ra d e Kristen. S precisas manter-te de p uns minutos disse com um sorriso . Eu farei o resto. De p? 116

Sim, aqui. Aproximou-a d o recip iente d e gu a d ep ositad o sobre a mesa. Tinha tam bm u m leno dobrado, uma esponja, e um pedao de sabo. Isto no normal disse ela com o cenho franzido . Sempre te lavas l embaixo. A sala d e banhos ser u tilizad a p or meu s convid ad os. Qu and o tem os convid ad os, semp re me trazem gu a no d orm itrio. N o a nica afetad a p elo calor nu m a sala cheia, aind a que imagine que tu passaste pior. Pode imaginar disse ela. Mas a realidade muito pior. N osso clim a realm ente te incom od a tanto? p ergu ntou qu and o comeou a d esp i-la . At agora no tinha amortecido teu esprito. Mal d isse isto lam entou ter zom bad o d ela, p ois sabia qu e o orgu lho d e Kristen p od ia reafirmar-se, e qu e ela talvez acred itasse qu e ele no levava a serio seu sofrim ento. Mas Kristen o surpreendeu porque comeou a rir. Olha, se no tivesses rid o d e mim qu and o arranqu ei as mangas, creio qu e teria feito algo absu rd o; o calor m e p s d e mu ito mau hu m or. Por qu e o gesto te p areceu to d ivertid o? ele no qu is resp ond er, e ela sorriu . Te p arecia u ma m enina cap richosa? Assim m e senti eu d ep ois d e ouvir teu riso. Ele rosnou , p ois efetivamente estava d em onstrand o qu e era m u ito sagaz. Em tod o caso, agora no a via com o u ma m enina cap richosa. N o, no era u m a m enina, e ele tinha com etid o u m grave erro qu and o p rop s banh-la. To ced o ela esteve totalm ente nu a, Royce com p reend eu seu engano. Mas ela no estava d isposta a fazer nenhu m esforo. Tinha os olhos fechad os. J no falava. De fato, estava dormindo nessa posio, de p frente a ele. Royce vacilou bastante, olhando-a. Milord, no precisas fazer isto. mantinha os olhos fechados. Royce sentiu que estava ante um desafio. Sei disso disse. Tomou o sabo, e se alegrou d e qu e ela no visse com o trem iam suas mos. Tratou d e ensabo-la rap id am ente, e d e afastar os olhos d os lu gares qu e su as m os tocavam . N o era fcil. E isso no o beneficiava em nada. O que no podia ver, sentia-o. Tinha sid o u m absu rd o com ear essa tarefa, j qu e no tinha a inteno d e comp artilhar depois com ela o leito. E efetivamente, no o faria. O fato de que ela permanecesse ali, de p, e que o p ermitisse lav-la, confirmava seu esgotamento. A cu lp a era d o p rp rio Royce. N o tinha p revisto qu e o trabalho su p lementar a esgotaria d esse m od o. Seu s criad os estavam acostu mad os a essas tarefas especiais. Mas tam bm estavam acostum ad os aos veres d e Wessex. Kristen no estava acostumada a nenhuma das duas coisas. Utilizou a esp onja p ara enxu g-la, e p erm itiu qu e a gu a casse sobre as rou p as qu e estavam aos p s d e Kristen. N o rosto d a jovem se d esenhou u m a exp resso d e p rofu nd o p razer qu and o a gu a fresca correu pelo corp o, e talvez p or isso Royce chegou conclu so d e qu e su a p rp ria tortu ra valia a p ena. Inclu sive p rolongou esse m om ento p ara au m entar o p razer d e Kristen. Finalm ente, secou -a com o leno, e p ara d efend er-se u m p ou co, envolveu com ele o corp o d e Kristen antes d e lev-la d e regresso cam a. Devia t-la transp ortad o nos braos, m as isso teria sid o o d esastre. Em tod o caso, o mu rm rio d e satisfao d e Kristen qu and o se esticou sobre a cama arrancou um gemido da garganta de Royce. A voz d e Royce era p articu larmente sp era qu and o cobriu o corp o feminino com o delgado lenol, com o cobertor aos ps da cama. 117

Pela manh pode dormir tudo o que desejes. Milord, ests mimando-me. N o, s sou egosta. Ela entreabriu os olhos. O que tem que ver isso com... Dorme, mulher! N o te deitas comigo? Royce lanou u m violento ju ram ento e se afastou d ela. Ao sair recolheu d o solo as rou p as d e Kristen. As entregaria a Ed a, com o fim d e qu e as lavassem , e d ep ois iria ao lago p ara mergulhar na gua fria. Mas duvidava de que essa noite ele pudesse dormir em sua prpria cama.

Capitulo 27 Kristen teve a im presso d e qu e lord e Eld red tinha estad o esp erand o qu e ela ap arecesse, p ois m al chegou ao setor d a cozinha e Ed a p s nas m os dela u m a cu m bu ca d e com id a, ele aband onou seu assento, ao fu nd o d a sala e se aproximou . Ela no se intim id ou ante a atitu d e d o jovem, e sentou em um banquinho, no extremo da mesa de trabalho, junto janela, para comear a comer. A sala p arecia ter retornad o normalid ad e: os criad os trabalhavam em silncio, e vrios hom ens d e Royce estavam d istribu d os em d iferentes lugares. Teria sid o u m a situ ao norm al, salvo a p resena d e vrias m ulheres ao red or d e lad y Darrelle, no setor d a sala qu e ela ocu p ava. Eram as convid ad as. Kristen ou viu fragm entos d e conversa a resp eito d e u ma caad a, e su p s qu e o rei e os nobres estavam nisso, isto , todos menos lorde Eldred. Mulher, chegou tarde a teu trabalho. Eldred tinha sentado no extremo da longa mesa de cavaletes que seria desarmada s depois d a p artid a d os hsp ed es. O extrem o d a mesa estava a p ou co m ais d e u m metro d a mesa d e Kristen. Ali trabalhavam mais d u as m u lheres, m as Kristen com p reend eu qu e o nobre saxo se tinha dirigido a ela. As mulheres no olharam; Kristen manteve os olhos baixos, mas respondeu. Realmente, chego tarde. Seguiram vrios minutos de silncio, e depois ele disse: Vejo que j no te castigam. N o m e acorrentaram p or castigo rep licou ela com voz neu tra, enqu anto continu ava comendo. Sim, d isseste qu e era p orqu e te crem p erigosa. tinha ironia em seu tom. Inclusive poderia crer nisso d ep ois d o que su ced eu ontem, no entanto, se fora verd ad e agora no te teriam deixado em liberdade. Kristen encolheu os ombros. Talvez lorde Royce acredite que eu no seja o perigo principal. E qual seria esse? Maldita seja, olha-me quando te falo! Ela levantou lentamente os olhos, e finalmente p rend eu o olhar no rosto irritad o d e Eld red . Tinha a cara avermelhada, a boca feia estava torta. No era to belo quando se enraivecia. O olhar d e Kristen o aband onou , com o se no merecesse su a ateno mais d o qu e u m cachorro vagabundo. Voltou a comer, antes de responder. Milord , tu s o p erigo. Recu p erei m inha liberd ad e p ara p roteger-me. Lord e Royce sabe que o fao muito bem. 118

De novo no d eu ateno a ele. Eld red jamais tinha sid o tratad o d esse m od o por u ma m u lher. As m ulheres o cortejavam , amavam -no, lu tavam u mas com outras p or seu favor. Esta o tratava como se ele fosse u m ser inferior, e era u m a escrava! Por isso estava d isposto a m at-la. Se tivessem estado sozinhos, a teria derrubado ao solo... E a teria obrigado a pagar caro seu desprezo. Royce te acorrentou zombou Eldred , como acorrenta os selvagens do ptio que esto construindo o muro. Diga, mulher, tambm te acorrenta a sua cama? As m u lheres qu e estavam ao lad o d e Kristen contiveram u m a exclamao ante a grosseria d a p ergu nta, m as aqu ela a qu em fora d irigid a no p areceu im p ressionad a p elas p alavras. Perm aneceu sentad a ali, m ostrand o-se serena, tomand o seu alimento; ele sentiu d esejos d e estrangul-la p recisam ente p or isso. Como tinha consegu id o qu e ele p erd esse o controle? Eld red somente tinha desejado ridiculariz-la, de maneira que pagasse pelo que tinha feito na vspera. Se Eld red no renu nciava im ed iatamente tentativa, teria m u rm rios, d o mesmo gnero d as qu e tinha ou vid o essa m anh: qu e Royce no tinha p od id o esp erar sequ er at o m om ento d e estar ss p ara lev-la a seu leito, ao contrario am bos tinham sad o ju ntos d a sala. Tinha demonstrado sua preferncia por uma escrava e em presena de seu rei! Eld red teria d esejad o p resenciar essa manifestao d e estu p id ez, m as lhe tinha p arecid o melhor abster-se de enfrentar Royce na p resena d e Alfred o d ep ois d e qu e Ald en o esclareceu que essa escrava tinha u m significad o esp ecial p ara Royce. Teria im p licad o p rovocar u ma d isp u ta com Royce p elo qu e Eld red tinha tentad o fazer, e Eld red nu nca saa bem qu and o se tratava d e Royce. Teria trabalhad o m u ito p ara conqu istar o resp eito d e Alfred o, e no d esejava p erd -lo nu ma rixa Royce por causa de uma escrava. Mas no consegu iu interrom p er a conversa. Su a clera era muito intensa. Pod ia acalm ar-se unicamente com a humilhao de Kristen. Mu lher, traz-m e cerveja ord enou com voz d u ra. Com o u m a d as criad as se d isps a servi-lo, Eldred afirmou: N o, o far a viking. Ela o olhava. Eld red exp erim entou u m m om ento d e satisfao p or ter atrad o finalmente a ateno da jovem, pois os olhos de Kristen faiscavam de humor. Milord , se d esejas cerveja, ser m elhor qu e p ermitas qu e Ed ra ta traga. Se ela no o faz, ters que te servir tu mesmo. Te negas a servir-me? Kristen se viu em dificuldades para evitar um sorriso. N o, milord d isse com voz serena . Cu m p ro as ord ens d e lord e Royce... Quand o me agrada. E me agrada que ele tenha me proibido servir a seus convidados. Tinha id o longe d em ais. Ele s precisou u m segu nd o p ara ap roxim ar-se. Com u ma m o a obrigou ao p r-se d e p , e retroced eu a ou tra p ara golp e-la. Ela no o perm itiu , p orqu e o afastou com um empurro. Eldred avanou de novo, mas desta vez foi detido por uma voz dura que disse por trs dele: Milord, no a toques. Voltou-se bruscamente, e olhou com fria a Seldon, o servo de Royce. Outro dos homens de Royce, estava por trs de Seldon. Ambos apoiavam a mo na empunhadura da espada. N o, desta vez no me detereis! rosnou Eldred . A mulher ser castigada. N o por ti. Lorde Royce ordenou que ningum tocasse esta mulher. Kristen se irritou inesperadamente ao ouvir isso. N o preciso de ajuda com esta cobra. Posso estrip-la com sua prpria arma. Antes qu e eles sou bessem o que ocorria, ela se apod erou d a ad aga qu e Eld red tinha na su a cintu ra. N u m a atitu d e d e m ero d esp rezo a fincou sobre a m esa em lugar d e conserv-la p ara 119

defender-se. Por cau sa d esta hu m ilhao, Eld red ignorou a ad vertncia recebid a e d escarregou sobre a face d e Kristen u m a sonora bofetad a. Kristen rep licou u nind o os p u nhos e apontand o ao qu eixo d e seu antagonista. O golp e enviou Eld red sobre a mesa. Os hom ens d e Royce o aju d aram a levantar-se, mas no o soltaram, apesar de estar debatendo-se e amaldioando. Kristen chegou a ou vir os gritos d e Darrelle qu e se im p u nham ao estrp ito p rovocad o p or Eld red , voltou -se e viu qu e corria p ara a entrad a. Estremeceu , p ois a estava Royce, e no s, mas em comp anhia d e Alfred o. Royce parecia d isp osto a m atar. Rechaou Darrelle com u ma p alavra brusca. Eld red ou viu a voz d e Royce e cessou sua resistncia. Tambm o viram os d ois hom ens, e soltaram Eldred. Ningum se moveu enquanto Royce e o rei cruzavam a sala em direo ao grupo. N ad a d o qu e estava sentind o se manifestou na exp resso d e Kristen. Externamente se via serena, aind a que em realid ad e estivesse tremend o. Era su a cu lp a. Tinha p rovocad o intencionalm ente o nobre saxo. Tinha d esejad o enfu rec-lo, e tinha consegu id o. Deveria p agar por sua atitude. Royce parecia to furioso que no se limitaria a acorrent-la novamente. Eldred viu a oportunidade de vingar-se e a aproveitou: reclamou a Alfredo antes que Royce pudesse falar. Milord , reclamo qu e se castigu e esta escrava. Du as vezes u tilizou arm as contra teu s nobres. Rand w u lf jaz em seu leito com u m a costela rom pid a p or cau sa d e u ma corrente qu e ela descarregou sobre seu corpo. Agora se atreve a golpear-me e... Seldon interrompeu o relato para dizer a Royce: Milord, adverti que tua vontade era que ningum a tocasse. Eldred, verdade isso? perguntou Alfredo com voz serena. Ela me provocou! insistiu Eldred. N o imp orta a cau sa rep licou Alfred o . N o te corresp ond e castig-la, e foste ad vertid o. Esta d esord em no lar d e teu anfitrio u m a falta bastante grave. Sairs d aqu i, e no regressars corte at que sejas convocado. Eld red em p alid eceu ao ou vir estas p alavras. Pareceu d isp osto a p rotestar, mas sem d vid a pensou melhor, pois fez um breve gesto de consentimento e se afastou. Com os punhos apertados, Royce o viu sair da sala. Milord, teria preferido que no fizesses isso. Alfredo teve a sensatez de abster-se de sorrir. Sei d isso. Terias p referid o d esem bainhar a esp ad a contra ele. Mas tem p acincia, am igo m eu . Agora Wessex p recisa d e tod os os seu s inclu sive gente com o Eld red . Qu and o conquistem os uma autentica paz, poders resolver sua briga com ele. Royce olhou com d u reza o rei, e d ep ois, p arte d a tenso se d issip ou . Assentiu . Olhou Kristen. Avanou para ela, e com sua mo grande tocou a marca vermelha na bochecha da jovem. Ests bem? Kristen teria cad o aos p s d e Royce, to aliviad a se sentia. Essa exp resso d e clera sombria no tinha sido para ela. Por desgraa, depois do alvio, Kristen experimentou um violento acesso d e clera. Com o j no tem ia a rep reslia, record ou o qu e a tinha levad o antes a p erd er as estribeiras. Assinalou com o dedo os dois homens de Royce. Milord, no preciso de teus dois cachorros guardies. A mo de Royce se afastou da bochecha da moa. Isso vimos.

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O tinham visto? A inqu ietu d e acalm ou a clera d e Kristen. Mu ito bem , tinham visto o final, m as no sabiam tu d o o qu e tinha ocorrid o. Kristen olhou os d ois hom ens p ara com p rovar se d isp u nham a d izer mais. Tam bm eles a olhavam . Seld on sorria. N o falaram ento, pod eriam faz-lo d ep ois. E o que p od iam d izer a Royce era qu e ela tinha p rovocad o Eld red com suas palavras, e que com seus insultos tinha procurado a bofetada que ele deu. A irritao d e Kristen se su avizou u m p ou co. S ficou o ressentim ento, e o exp ressou com voz calma. Milord , sei p or qu e ord enaste vigiar-me. N o foi p ara p roteger-m e, p ois sabes que posso faz-lo sozinha. Eles su bstitu em meu s ferros, e se ocu p am d e qu e eu no escape. assim qu e confias em mim? Royce franziu o cenho. Alfred o estava escu tand o a conversa, e nessas cond ies Royce no podia se conciliar com Kristen. No estava disposto a isso. Mas j conhecia Kristen bastante bem, e sabia qu e se a encolerizava tod as as relaes com ela d ep ois seriam m ais d ifceis, e ele seria o nico que sofreria as conseqncias. At que faamos nosso trato, no discutas minhas ordens. O tom d e su a voz era d u ro, e a esmeralda escura d e seu s olhos d izia tu d o. Kristen record ou tard e d em ais a p resena d e Alfred o. Desviou o olhar p ara ele, e d escobriu qu e se sentia mu ito d ivertid o ante essa d iscu sso entre a escrava e o senhor. Pelos d entes d e Deu s! Com o era p ossvel qu e tivesse cometid o a tolice d e d esafiar Royce em presena d e seu rei? E efetivam ente, ela tinha esquecido o acordo mencionado por Royce. No a agrad ava mu ito reconhecer seu s erros. Mostrou a Royce u m sorriso vacilante, e fez mais para expirar sua culpa. Perdoe-me, m ilord . Minha lngu a s vezes d esobed ece aos d itad os d a razo. E lamento o incid ente. Lord e Eld red qu is irritar-me... E eu quis irrit-lo. Am bos consegu imos nosso p rop sito, mas sinto que tenhas tido que presenciar esta loucura. Royce se assom brou m ais p ela d escu lp a qu e p ela confisso. Mas a confisso ind uziu ao rei de Wessex a jogar para atrs sua cabea leonina e rir estrondosamente. Royce, p or Deu s. Essa sincerid ad e tem vel. E eu p ensei qu e invejava tu a p osse. N o, amigo meu, muito franca para a vida da corte, que abunda em sutilezas e falsas lisonjas. Royce resmungou. Milord, ela no foi oferecida a ningum. Kristen conteve u ma exclamao ante essa au d az afirm ao, m as Alfred o no se ofend eu. Na realidade, voltou a rir. Vejo qu e su a sp era franqu eza contagiosa. Convir qu e m antenha a m eu s nobres longe dela, porque caso contrrio nunca voltaro a dizer que sou um excelente caador. Royce sorriu. Milord, hoje no te negaro tais elogios, pois nos caou a refeio noturna. Os d ois homens se afastaram, m as no antes qu e Royce d irigisse a Kristen um olhar estranho, e d ep ois u m semi-sorriso. Ela o tinha acalmad o, tal com o se tinha prop osto. Mais tard e, ele teria que acalm-la.

Capitulo 28

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Eda enviou Kristen ao andar de cima. Que a enviassem s, sem a escolta de Eda ou dos dois gu ard as, contribu iu m uito p ara melhorar o hu mor d a jovem . N o concebeu sequ er a id ia d e ir a um lugar que no fosse o quarto de Royce. Ele aind a estava na sala. Era tard e. A m aioria d os convid ad os tinha se retirad o. Mas o rei continu ava bebend o e narrand o histrias, exatam ente com o teria feito u m d e seu s trovad ores. A cortesia mandava que Royce no se retirasse uma segunda noite antes que seu rei. Kristen sabia d isso, e tinha que se m ostrar p aciente. Na vsp era ela estava to cansad a qu e nem sequer recordava sobre o que tinham falado. No sucedia o mesmo nesta noite. Durante o dia tinha trabalhad o m u ito p ou co, p ois m u itas d e su as tarefas habitu ais tinham p assad o a ou tras p essoas. Com freq ncia a tinham p ermitid o d escansar ju nto janela. E Ed a inclusive a tinha retirad o vrias horas d a sala m uito qu ente p ara envi-la a arrum ar no p rim eiro and ar os dormitrios dos convidados. Kristen record ava tu d o o qu e tinha trabalhad o u m d ia antes, e sabia qu e su as tarefas m ais leves era conseq ncia d e u ma ord em d e Royce. Esp erava o p razer d e u ma noite nos braos d o saxo. J no contem p lava a p ossibilid ad e d e negar-lhe nad a. Ele conced ia su a soltu ra. E tambm oferecia muitas provas que demonstravam seu interesse por ela. O saxo estava ad otand o u ma atitu d e m ais sensata. Com o tem p o reconheceria qu e era o eleito d o corao d e Kristen. E qu and o chegasse a esse ponto, a d esp osaria. Tam bm liberaria seu s amigos, e p or interm d io d estes Kristen enviaria u m a m ensagem a seu s p ais. Em d efinitivo, tu d o poderia arrumar-se. Claro que o caminho que levava a essa situao no seria fcil. Kristen sorriu ao ver que tinha duas grandes jarras com gua sobre a mesa de noite alm de u m a p ilha d e lenos p ara secar-se. Utilizou p rontam ente estes elementos, e d ep ois d eslizou nu a sob o d elgad o lenol d a cam a, p ara esperar seu senhor. Sim, p od ia p ensar qu e ele era seu senhor, pois atingiria realmente essa condio quando ambos se casassem. Royce chegou u ns qu inze m inutos m ais tard e. Kristen se teria regozijad o d e saber qu o inquieto esteve Royce na sala d ep ois d e qu e ela saiu, e com o Alfred o tinha se comp ad ecid o d ele e se retirad o, d e maneira qu e seu anfitrio p u d esse fazer o mesm o. De qu alqu er m aneira, a alegrou a expresso de alegre surpresa que ele mostrou ao v-la j deitada. Kristen jazia encolhid a sobre seu lad o d a cam a, ap oiad a nu m cotovelo, a cabea d escansand o sobre a p alm a d a mo, p ara v-lo melhor enquanto ele se aproximava. O qu e ela via p arecia m u ito agrad vel. s vezes a vontad e d esse homem contrariava a d e Kristen, m as no tinha um s canto de seu corpo que no parecesse grato jovem viking. Desd e a chegad a d o rei, Royce tinha se vestid o com m ais lu xo d o qu e d e costu m e. Usava um manto preso sobre o ombro direito, a semelhana do que vestiam os outros senhores; o seu era m arrom escu ro, com u m vis d e sed a. A m esm a sed a cor aafro arrematava a t nica na bord a e no pescoo, e as longas mangas se fechavam sobre os punhos. Essas cores lhe caiam perfeitamente, p ois d estacavam o verd e escu ro d e seu s olhos. Tam bm u sava u m largo cinto enfeitad o com pedras de mbar. Inclusive a adaga que portava ao cinto estava incrustada com pedras preciosas. N o tinha falad o com ela d ep ois d o incid ente com Eld red , d e maneira qu e a su rpreend eu ao dizer: H oje me ofereceste uma desculpa, mas no estou seguro de que a deseje. Milord , d e qu alquer maneira a tens, e p od es fazer com ela o que qu eiras resp ond eu Kristen. Ento, a d evolvo. sentou-se ju nto a ela sobre a cam a, u m joelho d obrad o p ara pod er olh-la nos olhos. Deslizou a m o sobre o qu ad ril d e Kristen, vacilou e d ep ois a retirou . conheo h muito Eldred. Sei como funciona sua mente quando quer provocar dificuldades. 122

Kristen se limitou a dizer: N o menti, milord. Na realidade, provoquei-o de propsito. Mas ele comeou, no foi tu que iniciou o distrbio. Kristen sorriu. N o discutirei isso. Royce adiantou a mo para ela, e desta vez a apoiou um momento sobre o quadril. N o te agradeci pela discrio que demonstraste na presena de Alfredo. Sim, fizeste-o replicou Kristen baixinho. Royce tinha tem id o qu e ela no interp retasse o sorriso qu e a d irigiu ao retirar-se com Alfred o, m as no tinha sid o assim. A jovem o conhecia m elhor d o que ele acred itava, e isso o agradou. Sorriu antes d e p r-se d e p p ara afastar-se d a cam a. N o p od eriam conversar se ele se m antinha d em asiad o p rxim o d e Kristen, e realm ente, ele d esejava fechar u m acord o. N o p ed iria m u ito a Kristen. Aind a que a viking am ava ap aixonad am ente su a p rp ria liberd ad e, Royce no acreditava que pudesse negar-lhe. Comeou a tirar a cap a, mas os d ed os se p aralisaram sobre o fecho d e ou ro quand o Kristen sentou no centro d a cam a. O lenol caiu at su a cintu ra, e ela no o levantou novamente. Olhava-o exp ectante, to d esp reocu p ad a em seu estad o natu ral qu e no p ercebeu como Royce a via. Para d izer a verd ad e, ele estava hip notizad o, e seu olhar se sentia atrad o p elos suaves m ontes d os seios femininos; no podia desviar-se. Teu acordo, milord? O que? Afastar seus olhos do que os atraa para encontrar o olhar de Kristen foi talvez o mais difcil dos trabalhos que ele tinha realizado at ento. E depois, suportar esse olhar expectante da viking! Royce se voltou bru scam ente e sentiu u ma labared a d e calor no p escoo. Esse p od er qu e ela tinha d e nu blar-lhe a m ente e controlar seu corp o! Se algu m a vez chegasse a tomar conscincia d a situao... Que Deus o ajudasse. Engoliu com d ificu ld ad e, e se manteve d e costas a ela enqu anto terminava d e d esvestir-se. Era m elhor qu e ao term inar tivessem conclu d o a conversa, p orqu e caso contrrio esta teria qu e esperar outra vez. Royce limpou a garganta. Sua voz soou como um rosnado rouco. A d ificu ld ad e qu e enfrentaste ontem m e d em onstrou claram ente qu e no p od ias defender-te bem se estavas carregad a d e ferros. E aind a, lam ento qu e te tenhas visto em necessidade de defender-te. Olhou acim a d o om bro e comp rovou qu e ela o escu tava esttica. E aind a no tinha se coberto. Ap roxim ou -se d a mesa p ara jogar gu a fria sobre seu rosto e o p eito. Para continu ar precisou limpar de novo a voz. Kristen, no me agrad a p rend er-te. Posso ord enar aos homens qu e te vigiem , com o j fiz antes, m as no o m esmo qu e p erm itir qu e te d efend as tu mesma qu and o no estou aqu i p ara cuidar de ti. Milord, no precisas explicar por que me tiraste as correntes. Sem voltar-se p ara olh-la, Royce soube qu e ela sorria. Sentou -se frente mesa p ara tirar os sapatos e as perneiras de couro. Mu ito bem . O qu e p reciso d e ti tu a p alavra d e qu e no voltars a atacar o meu p rim o enquanto Alfredo e seu sqito estejam aqui. Pedes-me muito replicou ela baixinho. 123

Pensa no qu e significaria se ferisses intencionalm ente a Ald en enqu anto Alfred o est aqu i. u m hom em ju sto, j viste com o p rotege seu s nobres. Em ju stia, eu teria o d ireito d e d esafiar a Eld red . Alfred o sabia qu e o d esejava vivam ente. N o entanto, afastou d aqu i essa cobra e o p rotegeu d e m inha clera. N este m omento d eseja d isp or d e tod os os homens p ossveis p ara enfrentar os d inam arqueses qu and o estes voltem a atacar. Trata com d u reza a tod os qu e tentam debilitar seu exrcito. Milord , com p reend o teu p onto d e vista. Mas, p or qu e p ed es qu e com p rometa m inha palavra at que teu rei se v? Ele respondeu sem vacilar. Quando todos seus nobres se tenham afastado, voltars a estar segura. E depois? O p erigo ter d esap arecid o. Retornarem os situ ao anterior. Bem , m e d ars tua palavra? Kristen continuou sentada um momento; olhava aturdida as largas costas de Royce. Depois, d esceu d a cam a, levand o consigo o lenol. Ap roximou -se d e Royce pelas costas, to silenciosam ente que ele se p s tenso u m segu nd o qu and o ela d eslizou um brao ao red or d o pescoo do saxo, porque no a tinha ouvido aproximar-se. Sim , p rom eto-te qu e no tocarei em teu precioso Ald en ronronou ao ouvid o d e Royce . Mas com respeito a ti... Contraiu com fora o brao, atirand o p ara trs o homem e a cad eira. Ou viu o grito d e d or, e d epois a violenta m ald io d e Royce, m as ela j corria p ara a p orta sem chave. Mas u ma vez qu e esteve no corredor enfrentou a d esagrad vel conscincia d e que no pod ia d escer a escad a nessas cond ies. De m aneira que correu p ara a p orta mais p rxima, com o p rop sito d e ocu ltar-se ali sem inquietar-se pela identidade da pessoa que ocupava o dormitrio. Um excelente p lano, em vista d o escasso temp o qu e tinha tid o p ara conceb-lo; mas no tinha contad o com esse ocup ante em p articu lar. Uma vela aind a ard ia ju nto cam a, e Kristen id entificou im ed iatamente o rei d e Wessex qu e se levantava, esp ad a nas mos. Ambos se d esconcertaram , m as ele s u m segund o. Sorriu ao ver o vestu rio d a jovem: os cabelos qu e d esciam sobre os ombros, o lenol qu e no m xim o p end ia frente a ela, p ois Kristen no tinha tid o tempo de envolver-se. Por d esgraa, Kristen p erm aneceu assim d emasiad o temp o, su rp resa. H avia fechad o a p orta qu e cond u zia ao qu arto d e Royce, m as ele a abriu bru scam ente. Kristen no p od ia encerrarse nesse qu arto. Tam bm no consegu iria m anter a p orta fechad a p ara im p ed ir a entrad a d e Royce, nem o rei permitiria. E j no podia fugir para outro lugar sem que ele a prende-se. Pensou tu d o isto antes d e voltar-se p ara enfrentar Royce, sem ad vertir qu e estava oferecend o a Alfred o u ma excelente viso d e suas p artes p osteriores nu as. Mas Kristen no pensou no rei, sobretudo quando viu a expresso de fria na cara de Royce que se dirigia a ela. Ele no d isse um a p alavra, e segu rou a m o qu e ela ad iantou p ara recus-lo. Kristen soltou o lenol p ara golp e-lo com a ou tra, m as ele tam bm a p rend eu ; levou as d uas m os d ep ois as costas da jovem, e as apertou contra seu prprio peito. Perdo, milord disse Royce a seu rei. Alfredo sorriu. N o, no, foi muito interessante. Com os lbios apertad os, Royce assentiu e fechou a p orta. Dep ois, arrastou Kristen d e regresso a seu prp rio d orm itrio. Royce no d esejava falar aind a p orqu e tem ia estou rar. Sentia desejos de estrangul-la, e estava muito prximo de contemplar seriamente essa possibilidade. 124

De um pontap fechou a porta do dormitrio e arrastou Kristen ate a cam a. Sentou -se sobre ela, e ao m esmo tem p o d ep ositou jovem sobre seus joelhos. Su stentou -a d e tal mod o qu e ela no p od ia m over nenhu m a d as m os, e nem as p ernas serviam m u ito. Por u m longo mom ento a sustentou assim, tratando de dominar sua fria enquanto ela se agitava e debatia para liberar-se. Finalm ente, esgotaram-se as foras d e Kristen e p erm aneceu qu ieta. S seu s olhos ard iam d e clera. Royce no via o rosto. Tinha fechad o seu s p rp rios olhos p ara evitar a viso d o corp o nu que se retorcia sobre seus joelhos. Te odeio! As p alavras o sacu d iram , p orqu e encerravam um profu nd o rancor. Uma estranha ang stia lhe op rim iu o p eito, e su focou qu ase tod a su a clera. Aind a qu e Kristen fosse im previsvel, Royce nunca teria acreditado que diria isso. Olhou-a nos olhos, inquisitivo. Por qu? perguntou com voz serena. A voz de Kristen se elevou quente e vibrante. Me enganaste! Sabias o que eu pensava, e me permitiste pens-lo! Kristen, no posso conhecer tua mente. Mentiroso! exclamou ela . Talvez tivesse outra razo para explicar por que eu vinha a teu d ormitrio sem p rotestar? Tiraste-m e as correntes e d isseste qu e faram os u m trato. N o falaste de que seria um acordo temporrio. Realmente, ele se tinha su rp reend id o ante a aqu iescncia d e Kristen, mas essa atitu d e o tinha alegrado tanto que no tinha querido investigar muito. Mu lher, ju lga-m e m al su sp irou Royce . Com o p od ia saber o qu e pensavas, qu and o a retirad a p erm anente d essas correntes nu nca esteve em m inha inteno? Se a id ia no p assou p or minha mente, como podia saber que tu tinhas pensado isso? Bem, d e m od o qu e eu sou a est p id a... Ou tra vez. Vejo em ti o qu e no existe e o qu e nunca existir. A amargura dessas palavras impressionou Royce. O que vs? Por Deus, Kristen! Que desejas de mim? J no h nada que deseje... Exceto que me deixes em paz. Ele mexeu lentamente a cabea, os olhos quase pesarosos. O faria, se pudesse. Se pudesses? zombou ela . Saxo, tua vontade to dbil? Sim, quando se trata de ti. J era algo qu e ele reconhecesse isso. Mas no aliviou o p rofu nd o ressentimento qu e ela sentia nesse momento. Ele falou novamente baixinho. Kristen, tu no me odeias. Esta furiosa comigo, mas no me odeias. Reconhece-o. Era verd ad e. Aind a no o od iava. Desejava faz-lo, mas no era o caso. De qu alqu er m od o, manteve a boca fechada. Bem , se no qu eres d iz-lo, d em onstra-me d isse Royce num m u rm rio, enqu anto se inclinava para beij-la. Kristen desejava que as coisas fossem de outro modo, mas efetivamente, o demonstrou.

Capitulo 29

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N ovos convid ad os chegaram a Wynd hu rst. Lord e Averill foi ver o rei. Levava consigo o seu nico filho varo, Wilburt, e suas trs filhas. Kristen teria p restad o pouca ateno aos novos visitantes, exceto qu e u m d eles era lad y Corliss d e Raed w ood , e Ed ra, qu e trabalhava junto viking, ap ressou -se a d estacar o fato. Kristen teria p od id o ad ivinh-lo s, tend o em conta os grand es esforos qu e fazia Darrelle p ara d ar as boas vindas dama. De maneira qu e essa era a noiva d e Royce. Kristen no se su rp reend eu ao comp rovar qu e Corliss era incrivelm ente form osa, mas essa comp rovao a d ep rimiu p rofu nd amente. Corliss era p equ ena, d elicad a e graciosa, tod as as qu alid ad es qu e Kristen no tinha. E ela tinha p ensad o na possibilidade de separar Royce dessa mulherzinha? Pelos ossos de Deus, era mais estpida do que ela mesma pensava! Kristen pod ia sentir-se agrad ecid a d e u m a s coisa: qu e Royce no estivesse p resente p ara d ar as boas vind as a su a noiva. V-lo qu and o esbanjasse a esta m u lher os ternos cu id ad os e as galanterias qu e ela ansiava para si m esm a teria sid o m ais d o qu e ela p od ia su p ortar. Do jeito qu e estavam as coisas, viu -se obrigad a a p resenciar a d eferncia com qu e Corliss era tratad a p or Darrelle, os criados e Alden, que entrou mais tarde. Para d izer a verd ad e, era d esagrad vel, m as lgico. Aind a qu e a d am a no gozasse d a sim patia geral, lhe d isp ensavam atenes, p ois ced o seria a senhora d e Wynd hu rst, em substituio de Darrelle, que tinha ocupado essa posio pelo fato de ser a nica mulher na famlia de Royce. Mas na casa uma pessoa no tentou conquistar o favor da dama: foi Meghan. Claro que no p od ia pretend er-se qu e a menina com p reend esse que essa mu lher um d ia seria a encarregad a d e dirigi-la, e qu e a convinha m ostrar-se amvel com Corliss. Mas Kristen ap lau d iu em silncio qu and o viu que Meghan mexia a cabea a Corliss nu m m om ento em qu e a d ama p ed iu qu e se aproximasse. E d ep ois, a m enina chegou ao extrem o d e fazer u m a careta d ama antes d e retirarse do setor das mulheres. Kristen qu ase riu estrond osam ente, mas conteve o imp u lso, p ois no d esejava qu e os criad os p ergu ntassem o qu e tinha p arecid o to d ivertid o. Sabia qu e Darrelle cham aria Meghan e a castigaria se inteirava d o ep isd io, m as ela tambm no fez qu esto d e chamar Meghan. De qu alqu er maneira, Kristen no teria sid o cap az d e conter o riso se tivesse p ercebid o qu e Ald en tinha sido testemunha do assunto e tambm tinha feito esforos para ocultar seu prprio regozijo. De qu alqu er jeito, a menina evitava olh-la. Kristen se su rp reend eu u ns p ou cos mom entos d epois, qu and o sentiu qu e p u xavam sua saia. Voltou -se e viu qu e Meghan tinha d eslizad o atravs da sala para situar-se por trs da prpria Kristen. De qualquer modo, a menina evitava olh-la. Ests... Ainda ests brava comigo? Kristen franziu o cenho, pois no sabia qual era a causa da pergunta. Pequena, por que deveria estar brava contigo? Disse a m eu irmo o qu e tu me contaste antes; mas Ald en afirm ou qu e eu estava revelando segredos. Meghan a olhou cautelosamente. N a verdade, eu no sabia. E achaste que eu estaria brava? Estavas brava disse Meghan . Vi-te no dia seguinte e parecias muito brava. Kristen sorriu ao recordar. Mas no contigo, preciosa. O que disseste de mim a teu irmo no teve nada que ver. Era mentira, p orqu e p recisam ente p or isso ele tinha feito amor com ela p ela p rimeira vez, mas na realidade Kristen no podia lamentar o fato. Meghan adotou uma expresso de desgosto consigo mesma. 126

Ento, ocultei-me de ti por nada. Kristen riu, e atraiu sobre elas a ateno de Eda. Menina, que fazes aqui? perguntou a anci. Falo replicou Meghan com exp resso d esafiante. Ed a d irigiu u m a m irad a d e reprovao a Kristen. Mulher, est trabalhando. Posso ajudar? perguntou Meghan. Ao ou vir isto, Ed a m exeu a cabea e regressou a su as prp rias tarefas. Kristen no sabia o qu e d izer a Meghan, qu e esp erava su a resp osta com exp resso esp eranosa. Olhou o gru po d e mulheres reunidas no fundo da sala, e depois de novo a Meghan. Suspirou. Meghan, te parece bem que estejas aqui? Meghan olhou tambm s damas e depois disse com expresso obstinada: Prefiro estar aqui e no ali. Kristen conteve outro sorriso. Por que a dama Corliss te parece antiptica? Meghan olhou surpresa para Kristen. Como soubeste? Vi teu gesto. A m enina enru besceu e inclinou a cabea; d ep ois d isse em atitud e d efensiva, com o explicao: N a realidade, ela no quer saber nada de mim. Faz e diz coisas, mas no autntica. Tem muitas palavras ternas, mas no as dizia antes do compromisso. Compreendo. Compreendes? d isse esp eranosa Meghan . N o achas qu e m al d e m inha p arte sentir antipatia por ela? Teus sentimentos te pertencem, e no podem ser imposto por outro. Mas como teu irmo lhe tem afeto, talvez tu deverias tent-lo. Fiz isso reconheceu Meghan com u m vislu m bre d e rancor . At qu e Royce m e levou com ele a Raedwood e ela me beliscou, porque queria que me fosse e a deixasse s com ele. E o que fez Royce? N o viu. Kristen franziu o cenho. Deveria dizer-lhe. N o, teria ficado bravo. E Meghan jam ais faria nad a qu e d esagrad asse Royce. Kristen su sp irou . Para d izer a verd ad e, era necessrio d emonstrar m enina qu e no d evia consid erar to terrvel a clera d e seu irm o, ou p elo menos qu e no seria to terrvel p ara ela. Kristen j tinha visto o terno cu id ad o qu e Royce d isp ensava a Meghan. Tinha-o observad o u m a noite em qu e ele tinha levad o ao p rim eiro and ar a m enina d ep ois qu e ela d orm ira na sala. Essa atitu d e a record ava o seu p rprio pai, e o m od o com qu e Garrick costu m ava fazer o m esm o com ela. Royce amava profu nd am ente pequena, e, no entanto Meghan continuava temendo-o. Kristen mexeu a cabea ao pensar nisso. Meghan se inquietou, e a olhou. Queres que me v? N o, p reciosa, fica se d esejas. Kristen com preend eu qu e nesse momento ela era p rovavelm ente o m enor d e d ois males na mente d a m enina. Mas ests segu ra d e qu e no te repreendero se continuas aqui? 127

Meghan se apressou a negar com a cabea. H tantos convidados que ningum saber onde estou. Ento, senta-te sobre esse banqu inho, e te mostrarei com o p rep aro o po d e nozes, o favorito de meu pai. O agradam as nozes no po? Sim Kristen piscou u m olho enqu anto afu nd ava a mo nu m bolso d e su a t nica exterior, ond e gu ard ava um p u nhad o d e nozes. As rou bei d e Ed a antes qu e d esse s galinhas. Prepararemos dois especiais, s para ns. Te agradaria? Oh, sim , Kristen! a face d e Meghan se ilu minou com u m p razer infantil. Ser nosso segredo. Meghan se equ ivocou qu and o su ps qu e ningu m veria ond e estava. Royce a viu m al entrou na sala, p ois com o sem pre, seu olhar p rocu rou p rim eiro a figu ra d e Kristen. E no d eixou d e p erceber qu e Meghan estava sentad a ao lad o d a noru egu esa, p ois as cabeas d e am bas se achavam muito juntas, e riam por causa de algo, alheias a tudo que sucedia ao redor. Deteve-se u m momento, e exp erim entou u m clid o imp u lso d e p razer ao observ-las: sua irm e a mu lher qu e lhe p ertencia. Com o tod os olhavam com tem or para Kristen, ele tinha acred itad o qu e Meghan, qu e temia a tod os os estranhos, sentiria m ais m ed o. Ao que p arece, no era o caso. Era evidente que simpatizavam, e isso agradou a Royce. Teria se ap roximad o d elas se Darrelle no o tivesse cham ad o. E ento viu Corliss, e end u receu o corpo. Como p od ia ter esqu ecid o qu e ela tam bm estaria ali? Lord e Averill tinha id o ao cam p o d e manobras ond e, obed ecend o a ord em d e Alfred o, os nobres d eviam realizar d emonstraes d e d estreza. E sem p re que Averill ia a Wynd hu rst, suas filhas o acom p anhavam. Teria sido demasiado confiar que d esta vez seria diferente. No era diferente. Rangeu os dentes e foi saudar sua noiva. Kristen observou durante tod a a noite Royce e Corliss. Estavam sentad os ju ntos em frente longa m esa. N o p od ia afastar os olhos d eles, e simp lesm ente no fazia caso d o p onto d oloroso que a oprimia o peito. Ainda que se dissesse que no importava, que de qualquer modo Royce no lhe pertencia, sentia-se trada, sentia que ele era seu. S qu e no p od ia lu tar p or ele, nem d isp u t-lo, no p od ia fazer nad a p ara sep ar-lo d essa mulher. Essa situ ao a feria, e a levava a comp reend er su a p osio m u ito melhor d o qu e antes. Du rante tod a esta experincia se tinha m ostrad o d escu id ad a p orque acred itava qu e em d efinitivo consegu iria o qu e se p rop u nha. E assim cad a trop eo a tinha levad o a p erd er a pacincia, m as no a abandonar de todo a esperana. Qu e ingnu a tinha sid o! Qu e seu p ai tivesse se ap aixonad o p or u m a escrava e a tivesse d esposad o no significava que o mesmo p od ia su ced er em Wessex. Em su a terra, a famlia d e Kristen criava sua prpria lei porque vivia muito isolada do resto dos habitantes da regio. Seu tio H u gh era u m Jarl, na N oru ega u m hom em com tanta au torid ad e com o a qu e o rei Alfred o tinha aqu i. Mas aind a assim , tinha sid o necessrio liberar sua me antes qu e Garrick p u d esse d esp osla. A N oru ega tinha su as p rp rias leis a resp eito d os escravos, e o am or no as su sp end ia. E aqu i, tinham tantos senhores e tantas leis... Royce no tinha d ito qu e estava lou ca qu and o mencionou a possibilidade de casamento? Ao v-lo com su a noiva, Kristen comp reend eu qu e tinha estad o lou ca ao acred itar qu e esse hom em p od eria ser seu . N em u m a s vez tinha consid erad o as coisas d o p onto d e vista d e Royce. N u ma ocasio ele tinha d ito qu e Kristen ocu p ava u m lu gar inferior ao d o m ais baixo d os servos. Sem d vid a tinha falad o assim movid o p ela clera, m as, qu o p erto estava essa afirm ao d o qu e 128

ele sentia realmente em relao a ela? Era u m a escrava. Royce tinha m uitas. Ela lhe esqu entava a cam a, mas ced o d isp oria d e u m a esp osa qu e cu m p riria essa fu no. A p reocu p ao qu e demonstrava por Kristen no era maior que a que podia conceder a qualquer de suas posses. Ests distrada? Kristen precisou de um momento para ver Eda. Sim, imagino que assim . Eda dirigiu um olhar sagaz, e percebeu o sofrimento no tom da jovem. Mulher, sempre esperou muito. Sei disso. Eda balanou a cabea. Deverias sentir-te grata p elo qu e tens. Ests viva, qu and o ele p od eria ter-te matad o e ter d estru d o os qu e tu cham as de am igos. Atend e tuas necessid ad es. Por Deu s, inclu sive te protege d e ou tros hom ens! A metad e d as mu lheres aqu i p resentes vo se d eitar com esses senhores esta mesma noite, mas tu no corres esse risco. N o precisas dizer-me que sou muito afortunada. Eda sorriu, pois sabia identificar o sarcasmo. Se no te agrad am as coisas com o esto, sem p re p od es p rocu rar ou tro homem . Tenho olhos, e vi como te olham esses hom ens. Talvez, se o p ed es amavelmente a nosso senhor, te vender quando ele se casar. Sim, talvez o faa. Valha-me! N o, m u lher, era u m a brincad eira. Se fizeres isso tod os sofrero as conseqncias da tormenta que tu desencadeias. Eda, estas sendo contraditria. Digo-te a verd ad e. N u nca te vend er. N o s est p id a acrescentou Ed a com impacincia . Sabes que teus atos influem diretamente sobre ele. N o assim replicou Kristen. O qu e? E nessa sem ana em qu e nad a o agrad ava, qu and o tu o exp u lsaste d e teu qu arto... Qu e foi isso, m u lher? Aqu i tod os sabiam qu e tu eras a cau sa d e seu hu m or som brio, aind a qu e s eu conhecia a razo exata. Ed a voltou a sorrir. Mas qu anto te teve em su a cama, retornou seu bom humor. Kristen desviou o olhar, e sentiu que o rubor lhe acendia as bochechas. Bem, agora me deseja. Mas isso no durar. Mulher, esse homem te desejar sempre. Vejo-o no modo de tratar-te. Poderia explicar-te outras coisas que te convenceriam, mas no desejo encher-te a cabea com idias tolas. No, nunca te vender, nem permitir que pertenas a outro. Mas se casar com sua dama. Kristen endureceu o corpo. Ento, anci, por que me diz tudo isto? Porque tambm a ti te reter. Porqu e no m e agrad a ver-te sofrer tanto. Porqu e d eves comear a aceitar o qu e tens e no tratar d e chegar mais alto. Se no feliz ele tambm ser desgraado, e isso nos afeta a todos. J basta, Eda. No creio que eu tenha tanto poder sobre ele. Se fosse o caso... Se tivesses p od er, o qu e? Sim , sei-o. Ignoraria tu d o o qu e d isse. Mu lher, sem pre qu eres voar demasiado alto. N o, com p reend o-te p erfeitamente. O qu e tu no entend es qu e eu no p osso aceitar as coisas com o se ap resentam . Minha m e foi ou trora escrava, e a cap tu raram d o m esm o jeito qu e a m im. Em seu pas era filha d e u m grand e senhor, e seu orgu lho no tinha lim ites. N u nca aceitou 129

qu e era escrava ante o homem qu e a p ossu a, nem ante si m esma. Eu no sou to obstinad a. Sei qual minha situao agora. Mas sou a filha de minha me. Eda, no continuarei sendo escrava. N o tens alternativa. Kristen d esviou o olhar e contem p lou a sala, as escu ras exceto por u m as p ou cas tochas acesas. Enquanto ela estava ali, submersa em sua depresso, quase todos se tinham retirado. Tinha enxergas d istribu d as p or tod os os lad os, pois ali d orm iam no s os hom ens e os criad os d e Royce, seno tam bm os qu e tinham chegad o com os convid ad os. N o tinha visto sair nem Royce nem sua dama. Passar aqui noite? perguntou Kristen a Eda. A anci rosnou, muito consciente do que a jovem queria dizer. Sim, no voltaro a su a casa na escu rid o. J falei bastante e m inhas p alavras caram em ouvidos surdos. Vem, esta noite dormirs comigo. Uma nova onda de dor sacudiu Kristen, mas ela a ocultou depois de uma expresso estica. Ento, dormiro juntos? Qu e vergonha, qu e p ensam entos! a rep reend eu Ed a . Sabes qu e em cim a tem os s seis habitaes. As d amas d orm iro com lad y Darrelle e Meghan. Lord e Ald en ced eu seu p rp rio quarto ao rei, e se uniu aos senhores que ocupam as duas cmaras restantes. Ento, por que...? Cala d isse Ed a . A m ilord no agrad ou , m as com o tam bm chegaram lord e Averill e seu filho, lord e Royce j no p od e reservar o d orm itrio p ara si m esm o. Em cim a no tinha m ais espao. Kristen im aginou Royce comp artilhand o su a cam a com os fu tu ros parentes p olticos, e quase sorriu. Mas no fundo no se sentia muito contente.

Capitulo 30 Um a tocha faiscou e se ap agou , d e m aneira que p erm aneceu acesa s u m a ju nto escad a. N a sala havia ru d os esp ord icos: roncos estrond osos e su aves, u ma tosse, algu ns rosnad os. Ed a era uma das que roncavam suavemente. Tinha cond u zid o Kristen ao lu gar qu e estava reservad o ju nto lareira fria, u m lu gar cobiado porque era fresco no vero e morno no inverno. No tinha enxerga para Kristen; todas as qu e estavam d isp onveis tinham sid o d istribu d as entre os convid ad os. Um fino cobertor e o solo d u ro foram seu leito, e o incomod o contribu iu p ara mant-la d esp erta. De qu alqu er jeito, era difcil que essa noite pudesse dormir. Kristen sentou lentam ente e olhou a seu arred or. Viu p erto algu m as m u lheres, m as no to p rximas p ara qu e ela p u d esse molest-las. Tinha esp erad o at qu e Ed a ad orm ecesse. Teria-a agrad ad o esp erar u m p ou co m ais, ante a p ossibilid ad e d e qu e ou tros continuassem acord ad os, mas no desejava perder muito tempo. Propunha-se fu gir. A d eciso tinha sid o fcil, p orqu e esta era a nica op ortu nid ad e qu e p rovavelm ente teria. Tinha p ergu ntad o a Royce na vsp era qu anto tem p o p ermaneceria o rei. Foi a nica observao qu e ela fez d ep ois d e fazer am or, e Royce no tinha p od id o d ar u m a resp osta. Pod ia ser na m anh segu inte, ou u m a sem ana m ais tard e, m as qu and o Alfred o se fosse Kristen voltaria a u sar os ferros. Tambm era p rovvel qu e a fechassem na cmara d e Royce e seria m ais difcil e bem mais arriscado tratar de escapar quando ele estivesse prximo.

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Aqu i as janelas p erm aneciam abertas, e bastava u m breve salto p ara sair d a casa. E ela disp u nha d e m u ito tem p o p ara afastar-se antes d a manh, o momento em qu e p erceberiam su a ausncia. Sim, a d eciso tinha sid o fcil, no entanto, Kristen no tinha p revisto a p rofu nd a tristeza que acompanharia tentativa, ainda que soubesse que ali no tinha esperanas para ela; de fato se sentia dolorida ao pensar que jamais reveria Royce. Olhou p ela ltim a vez a Ed a, qu e estava d eitad a d e costas, em profu nd o sonho. Tam bm sentiria sau d ad e d a anci, com su a asp ereza e su a grosseira hu m anid ad e. E p equ ena Meghan, qu e com su a cu riosid ad e e o silencioso p ed id o d e am izad e tinha consegu id o qu e Kristen esquecesse suas dificuldades, pelo menos um momento desse dia. Em tod o caso, estes p ensamentos no imp ed iram qu e Kristen se ap roxim asse d a janela qu e estava ju nto ao setor d a cozinha. N o teve u ma voz d e alarme qu and o ela levantou as p ernas p ara sentar-se sobre o p eitoril. Mas um sinal d e su a d ep resso foi qu e vacilou vrios instantes. E finalmente o orgulho a induziu a dar o passo decisivo. Um a lu a qu ase cheia enviava seu s raios sobre u m extremo d a sala. Kristen caiu d e p , e im ed iatam ente retroced eu p ara refu giar-se nas som bras, ao lad o d o m u ro. Com movimentos cau telosos, cam inhou p or trs d a casa, em d ireo ao lu gar ond e se encontrava o estbulo, a choa onde dormiam seu primo e os restantes vikings. N o tinha visto esse ref gio u m a vez term inad o, m as sabia qu e era s u ma habitao estreita, sem janelas. Qu e ruim d evia ser d orm ir ali, quand o a noite fechavam a grossa p orta. Mas no pior do que dormir sob a chuva, como tinham feito antes. Preferiria qu e nessa noite chovesse, p ara red u zir a visibilid ad e e d issim u lar m elhor o ru d o d e seu s movimentos. Mas no cu tinha p ou cas nuvens, e estas nem sequ er se encontravam p rxima d a lu a muito brilhante. De qu alqu er mod o, esse fato no a d eteria. Tod os estavam d entro e dormiam. Ningum poderia v-la. Do fundo do estbulo chegou o relincho de um dos cavalos, e isso a recordou que precisaria d e montarias. Mas no u m d esses. O grand e p orto d e m ad eira estava fechad o d u rante a noite, e sem d vid a teria u m gu ard a qu e vigiava. E aind a qu e no tivesse gu ard a, se retirasse u m d os cavalos gu ard ad os ali, faria m u ito ru d o. Mas esse no era problema, p ois Kristen sabia qu e a maioria dos cavalos de Royce estava pastando no prado. Mas estava d iante d e u m p roblem a qu and o rod eou a choa d os p risioneiros e viu u m gu ard a sentad o em frente nica p orta. Refu giou -se ju nto a u m lad o d a constru o; o corao batia acelerad amente. Talvez ele tenha ou vid o seu s p assos. A tinha visto? N o ouviu m ovimentos do homem, e depois de uns minutos reuniu coragem suficiente para espionar da esquina. O homem continu ava sentad o, as costas contra a p orta, a cabea inclinad a p ara trs e u m p ou co d e lad o. Kristen resp irou fu nd o, e com p reend eu qu e o gu ard a estava d orm ind o. Isso era algo com o qu al no tinha contad o, p ois a p orta estava fechad a com chave, e no p recisava d a p resena d e u m gu ard a. Mas esse p roblem a era secu nd rio se o com p arava com ou tro qu e ela tinha p revisto: abrir a p orta fechad a com chave. N o entanto, a p resena d esse hom em representaria uma bno se efetivamente ele tinha a chave do grosso cadeado. Kristen retroced eu u ns p assos, e p rocu rou u m a ped ra qu e por seu tamanho p erm itisse golp ear o hom em. Pod ia ter-lhe arrebatad o a ad aga enqu anto d orm ia, p ara mat-lo, m as no p od ia d ecid ir-se a fazer isso. Por d esgraa, no p tio no tinha p ed ras d e tamanho su ficiente, e finalmente ela teve que se ap roximar d o lu gar em qu e estavam constru ind o o m u ro. Ali p erd eu certo tem p o p rocurand o u ma p ed ra qu e no fosse muito grand e. Finalm ente a achou , e regressou sem incidentes onde estava o guarda. 131

Acelerou-lhe o p u lso ao ap roxim ar-se. Se o homem emitisse u m grito qu and o ela o golp easse, Kristen estaria p erd id a. Se o golp easse com fora excessiva... Deu s a aju d asse! Na realidade no desejava feri-lo gravemente, s coloc-lo num sono mais profundo. A p ed ra o golp eou na tm p ora, e o homem caiu d e lad o. Continu ou resp irand o. Isso foi su ficiente p ara tranq ilizar m om entaneam ente a conscincia d e Kristen, e a jovem se ap ressou a revistar o corp o em procu ra d a chave. Mas no teve tanta sorte. Teria qu e p erd er mais temp o tratando de quebrar o cadeado. Pelo menos o guarda forneceria a adaga que ela precisava. Comeou rap id am ente a tarefa, e chamou com voz intensa qu e no p od ia ou vir-se m u ito longe: Ohthere, Thorolf... Um a mo grand e lhe apertou a boca, silenciand o-a, e ou tra segurou o p u nho qu e sustentava a adaga. Solta isso. Agora. Ela obed eceu , exp erim entand o u ma estranha m istu ra d e m ed o e alegria ao reconhecer a voz. Ele soltou o p u nho mal a ad aga caiu ao solo, e su a mo enlaou a cintu ra d e Kristen. N o a apertava com fora, mas ela sabia que podia faz-lo se sua prisioneira oferecesse resistncia. E ento experimentou um profundo sentimento de pesar, ao ouvir Thorolf do outro lado da p orta aind a fechad a. O viking tinha escu tad o o cham ad o. Acred itava qu e estava ali p ara aju d -los a fugir. Kristen? Kristen, responda. Diga que no estive sonhando. O que diz? murmurou Royce ao ouvido de Kristen. Sabe que sou eu. Ento, diga o que sucedeu. Ela engoliu saliva com d ificu ld ad e. Qu e tinha su ced id o? E com o? Tinha chegad o at ali. N o tinha d ad o o alarme. N o entanto tinha sido fru strad a, e p recisam ente p elo nico hom em contra quem ela no estava disposta a lutar. Se tivesse sido outro... Thorolf, sinto-o. Quase consegui, mas o senhor saxo descobriu. Est aqui. Teve um prolongado silncio por trs da porta e depois: Kristen, no deveria vir procurar-nos. Terias que ter fugido enquanto podias. Isso j no importa. O que te far? Como podia responder a isso? Kristen disse a Royce: Quer saber que me fars. O que teria sucedido se conseguisses abrir essa porta? A voz d e Royce revelava u ma terrvel calm a. Pelos d entes d e Deu s! Por qu e no gritava? Tinha qu e estar fu rioso. Aind a no o tinha observad o p ara com p rov-lo. Mas se Royce p od ia ocultar sua fria, ela podia dissimular seu medo. Com a mesma calma, ela disse: Se eu tivesse aberto a porta, teramos corrido para a paliada, para escapar daqui. Depois do massacre? Caoas, milord. So dezesseis homens. Tens um nmero igual de senhores em tua casa, e teu s servid ores, e tam bm os servid ores qu e eles trou xeram . Tens u m exrcito bem treinad o. Os vikings so temerrios, mas no estpidos. Ento, d iga qu e no te su ced er nad a, p orqu e a nica coisa qu e fizeste foi castigar u m guarda que merecia por dormir enquanto estava de servio.

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Kristen no p od ia acred itar no qu e ou via. E mais, no p od ia crer qu e ele d issesse a srio. Faria algo. Tinha qu e fazer. Ela era u ma escrava qu e tinha tentad o fu gir e tambm aju d ar a outros em su a fu ga. Mas no d esejava qu e Thorolf soubesse d isso, e tam bm no qu eria revelar seus pensamentos a Royce. Explicou a situao com frases rpidas, mas Thorolf sentia tantas dvidas como ela. Milord, no cr em ti. N esse caso, d iga qu e p ela m anh lhes trars a comid a, e qu e ento p od ers exp licar-lhes exatamente o que te fiz. Um arrep io p ercorreu a colu na vertebral d ela. Rep etiu a Thorolf as p alavras d e Royce, e isso p areceu satisfaz-lo, o qu e era conveniente, p ois Royce estava cansad o d e falar. Afastou-a d ali, e seu brao aind a su stentava firm em ente a cintu ra d e Kristen. O tem or qu e ela sentia se acentu ava. A frase tinha p arecid o am eaad ora: exatamente o qu e te fiz. Kristen contem p lou a possibilidade de reconsiderar alguma forma de resistncia, e nesse momento ele se deteve. Estavam em frente ao estbu lo. Ele a obrigou a voltar-se, at qu e Kristen esteve em frente a frente. Os d ois braos d e Royce p rend iam a cintu ra d e Kristen, mas ele no a ap roxim ou . Jogou p ara trs a cabea; seu olho p asseou p elo cu claro e lu minoso, e p ercebeu a beleza d a lu a qu ase cheia. Ela o ouviu suspirar. N a ou tra noite p rop us levar-te ao lago, ond e p od ias banhar-te d isse baixinho . Desejarias ir agora? Para que possas afogar-me? Ele a olhou, e em seus lbios se desenhou um levssimo sorriso. N o creste no que te disse ali? Tentei fugir. Impediste-o, mas voltei a tentar. Que diz tua lei neste caso? u m a p risioneira e escrava, no u m a bret. As leis so mais benignas qu and o se trata dos presos. Mas aqui nada tem que ver a lei, pois s eu sei o que fizeste. E o guarda. O hom em p ensar que recebeu no sono esse golp e na cabea. Talvez no volte a d orm ir enquanto preste servio. Ela o olhou com os olhos arregalados. s sincero. Deveras no me fars nada? O lobo p od e d estroar a p ata p ara livrar-se d a armad ilha. Escap a, mas p aga u m p reo elevad o. Se tivesses escapad o com eles, no d u vid es d e qu e te teria encontrad o. Teu s am igos teriam lu tad o, e teram os tid o d erram amento d e sangu e. Isso teria sid o u m castigo su ficiente p ara ti. Mas no o consegu iste. E bem como p osso com p reend er o lobo, entend o a vontad e qu e a im p u lsiona. Desejas tu a liberd ad e. N o p osso castigar-te p or isso, mas tam bm no te p erm itirei fugir. Poderias d isse ela com exp resso im u tvel . Eles constroem teu m uro. O qu e fazem necessrio para Wyndhurst. Mas o que eu fao na casa tem escassa importncia. Nada justifica que me retenhas aqui. Kristen, s necessria para mim! A intensid ad e d estas palavras a silenciou . Royce falava srio, e saber d isso a com oveu . Mas ela j no se m ostraria to tonta. Acontecia sim p lesm ente qu e Royce estava obcecad o, p orqu e nu nca tinha conhecid o u m a m u lher semelhante. Mas com o tem po, se acabaria a obsesso, e ele no p recisaria mais d ela... Provavelmente qu and o se casasse com su a d am a. Talvez ela o convencesse de que a permitisse sair dali.

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Enqu anto, p or Deu s, ela teria qu e continu ar sofrend o e d esejand o e rogand o qu e a permitisse conservar certa parte de seu orgulho. No seria fcil. Royce a aproximou e sentiu que ela endurecia o corpo. Ainda dvidas de mim? N o, mas qu e m e leves ao lago, d ep ois d o qu e fiz... com o se p retend esses recompensar-me por ter-te desafiado. Saxo, tu me confundes. Ele comeou a rir e a aproximou ainda mais. Alegra-m e saber d isso. Du rante tanto tem p o estive confu so, qu e me agrad a contar com certa com panhia. N o, no te enfu reas comigo d isse qu and o ela tratou d e afastar-se . Aliviarei tua confuso, que mais do que o que tu fazes por mim. Como? insistiu Kristen quando viu que a cara de Royce escurecia novamente. Sim p lesm ente, d ecid i esqu ecer o qu e fizeste. Desci ao vestbu lo p ara levar-te ao lago. E quando descobri que te tinhas ido... No desejava dizer o que tinha sentido. No desejava voltar a sentir jamais o mesmo. A estreitou mais fortem ente contra ele, e encostou su a bochecha na d e Kristen antes d e continuar. Kristen, no h nada que lamentar. Posso ignorar a inteno e abrigar a esperana de que agora vejas que intil que trates de sair daqui. Sempre adivinharei tuas intenes. Ela conteve uma exclamao. Tu sabias! Por isso tinha um guarda. Mas foi m al eleito rosnou Royce . N o, no o sabia. Acontece sim p lesmente qu e no corro riscos quando se trata de ti. A intu io d isse a Kristen qu e ele continu aria m ostrand o-se p ru d ente enqu anto a d esejasse. N a realid ad e, ela no abrigava a esp erana d e escap ar d esse lugar, p elo m enos enqu anto ele no encontrasse seu prazer em outras mulheres. Milord, quando te casars? Percebeu qu e a p ergu nta o su rp reend ia. Percebeu qu e end u recia o corp o. Ao qu e p arece, Royce no conseguia compreender o que tinha que ver isso com o que estavam discutindo. Mulher, em que ests pensando? Talvez no me interesse? N o, no te interessa. Mas milord, sinto curiosidade. Creio que s mais astuta que curiosa. Tentas irritar-me? Desta vez, Kristen foi que ficou surpresa. Por qu e p ensas tal coisa? Foi u m a p ergu nta sim p les, e na realid ad e o assu nto me interessa. Quando tua esposa viver aqui, ter mudanas. Ela e no eu compartilhar teu leito. Se acreditou que desse modo o acalmaria, Kristen fracassou. E anseias qu e chegu e esse m omento! explod iu Royce . Bem , te d ecep cionarei, p ois te asseguro que no ser muito cedo. Ainda no se falou da data do casamento. Quase sem pens-lo, Kristen replicou sinceramente. N a realidade, isso no me decepciona. Essas p ou cas p alavras consegu iram acalmar com p letam ente Royce. Kristen sentiu d esejos d e retirar o qu e d isse qu and o ou viu qu e ele ria. Su a inteno no tinha sid o revelar qu e aind a o desejava. Estava irritada porque tinha falado demais, e porque ele tinha recobrado o bom humor. E cometeu um erro mais grave quando manifestou sua irritao com outra frase: Tua alegria est fora de lugar. Tua noiva bem pode... 134

Cala. N o fales mais d ela ad vertiu Royce. E d ep ois, baixinho: N o d esejo voltar ao meu quarto, onde Averill ronca como um leo. Queres vir comigo ao lago? Kristen no estava to brava como para prejudicar-se. Respondeu em tom conciliador: Sim, me agradaria ir contigo. A voz de Royce adquiriu um tom grave. E ali querers fazer amor comigo? Kristen conteve uma exclamao. N o falaste de impor condies! Royce sorriu. N esse caso, terei que correr o risco.

Capitulo 31 Nessa noite Royce e Kristen fizeram amor. E dormiram deitados sobre o pasto, nas margens do lago. Ou pelo menos, Kristen dormiu. Dep ois d e ap reciar a carcia d a gu a fresca, ela se sentiu calma e em p az nu m m om ento, e inclu sive esqu eceu p or u m m om ento qu e Royce a vigiava d a m argem. Royce no nad ou. Confessou qu e no sabia faz-lo. Mas Kristen nadou at cansar-se. Era com o recu perar a liberd ad e, com o estar em casa, exceto qu e a gu a ali no era to fria. E em su a casa no teria tid o um amante que a esperasse na margem. Quando p or fim saiu d a gu a. Royce nem sequ er d eu tem po p ara secar-se. Recebeu -a im ed iatam ente em seu s braos e comeou a recolher em seu s lbios as gotas qu e salp icavam d as bochechas e d os seios d e Kristen. Ela no d esejava negar-lhe nad a ali, ao lu ar. N em sequ er p d e apresentar u ma resistncia sim blica. Desejava-o, d esejava retribu ir p arte d o p razer qu e ele a tinha dado ao lev-la ao lago. Royce no p od ia ad ivinhar quanto significava isso p ara ela. Mas talvez ento o soubesse, p ois ela o tinha am ad o sem reservas e tinha d ad o rd ea solta a su a p aixo at u ltrap assar, inclusive, a de Royce. Ele no esqueceria muito facilmente esse interldio as margens do lago. Mas d ep ois, d iferentemente d e Kristen, Royce no mergu lhou no sonho rep arad or. Kristen acordou com o p rimeiro canto d os p ssaros nas rvores, anu nciand o o alvorecer e viu qu e Royce estava completamente desperto. Tambm o viu muito cansado. Ele a abraou com mais fora. Kristen tinha d ormid o ju nto Royce, p ara receber o calor d o corp o am ad o, p ois nenhu m d eles tinha se vestid o, e o ar notu rno era fresco ju nto ao lago. Cobriaos unicamente a fina tnica de Kristen. Kristen se sentou, esticou os braos e olhou para trs. Encontrou Royce que a observava. Milord, devias dormir. Assim podias apoderar-te de meu cavalo? Qu e inju sto. N o m e cu lp es p or tu a falta d e d escanso. Terias p od id o levar-me d e regresso e ordenado a teus homens que me vigiassem. Tu te opes energicamente vigilncia dos guardas. Pelo menos, d isso recordo. E da foste tu esta noite? replicou indignada Kristen. Royce tambm se sentou, e dirigiu um sorriso a Kristen. Mas eu devo reter-te, mulher. Foi uma obrigao que no me incomodou. s impossvel. Kristen comeou a rir, e se inclinou para frente para beij-lo nos lbios. Mas me sinto agradecida. Est muito melhor aqui, sobre o pasto que sobre o cho de tua sala. 135

E eu sou um bom travesseiro? Tambm isso. O d ed o d e Royce segu iu a linha d o p escoo, e d ep ois se d esviou brincalho p ara o vale entre os seios. Esta noite te levarei de novo a meu leito. E por que crs que eu quererei estar ali? disse Kristen. Desejar isso. Kristen balanou a cabea. Aqui acertamos uma trgua, mas ao regresso... Cala. Royce se inclinou p ara frente, e seu s lbios roaram suavem ente o p escoo d e Kristen. E d ep ois, bru scam ente, forand o-a a gritar p or cau sa d a su rp resa, Royce a d eitou sob seu prprio corpo. Reconhece-o. Agrada-te minha cama. Nessa manh se tinha convertid o nu m hom em d e hu m or ofu scante. E ela tam bm no desejava mostrar excessiva seriedade. Nos olhos de Kristen danou uma alegria maliciosa. Saxo, tua cama me parece excelente. muito confortvel. O tom deixava pouca dvida de que ela se referia unicamente cama. N o te p ermitirei sair d aqu i - comeou a d izer Royce mord iscand o seus lbios at qu e reconheas sua lngua se introduziu na boca de Kristen que me desejas. Ento, milord ... os braos d e Kristen rod earam o p escoo d e Royce, e os d ed os femininos se afu nd aram nas su aves ond as d o cabelo d o saxo terem os qu e ficar aqui p or muitssimo tempo. Era manh avanad a, qu and o regressaram para casa. N o p assaram a m anh inteira ju nto no lago, aind a qu e Kristen, efetivam ente nad ou ou tra vez antes d e vestir-se. Mas qu and o Royce a montou em seu cavalo, e depois ocupou seu lugar por trs da jovem, no dirigiu a montaria para a casa. Atravessaram os bosqu es e os camp os sem ead os, os p rad os d e flores silvestres e as p astagens. Royce mostrou regio, o p ovo, as ald eias. Kristen comp reend eu qu e os qu e trabalhavam na casa era s um punhado. Tinham muitos que trabalhavam na terra, que cuidavam d os rebanhos, qu e caavam nos bosqu es. E p ercebeu o orgu lho que Royce sentia p or tu d o o qu e mostrava. A m anh foi u m momento qu ase m gico. O clid o sentim ento d e satisfao com qu e Kristen tinha acord ad o se p rolongou , e o m esm o su ced eu com o bom hu m or d e Royce. A maioria d os hom ens se mostrava irritveis nos m om entos d e cansao. Royce ad otava u ma atitu d e alegre e brincalhona, qu ase at rid cu la. N o o incom od ava nad a d o qu e ela fazia ou d izia. Deixava cair as rd eas p ara ind u zi-la a recolh-las, e ento ele su stentava seus seios. As mos d o saxo se d esviavam constantem ente p ara as p ernas d e Kristen, pois ela montava o cavalo com o u m hom em , a t nica levantad a sobre as coxas. Ele no d eixava em p az a p ele nu a d a m oa e para o caso, pou co im p ortava qu e ela afastava suas mos com p almad as. Fazia-lhe ccegas at qu e ela p ed ia com p aixo, e d ep ois esfregava seu nariz contra as costas d e Kristen e beijava seu p escoo. Ria-se dela e com ela. Simplesmente, no podia deix-la em paz. E a Kristen agrad ava isso. Durante u m as horas se sentiu livre. E se sentiu am ad a, aind a qu e os sentim entos d e Royce no fossem to p rofund os. Por isso m esm o, foi natu ral qu e lam entasse regressar casa e realid ad e. N a casa teria qu e retom ar su as tarefas. N o d uvid ava d e qu e ele d eitaria im ed iatam ente, p ois na au sncia d e Royce, Ald en acom p anhava o rei e seu sq ito nu m a 136

p artid a d e caa. Inclu sive os tinham ou vid o no bosqu e, aind a qu e Royce no tentasse ap roximarse. E a ausncia dos cavalos no estbulo indicava que no tinham regressado. Royce aju d ou Kristen a d escer d o cavalo, m as suas m os no se afastaram imed iatam ente d a cintu ra d ela. Ele tinha ad otad o u ma exp resso m ais reservad a. Talvez tambm lamentasse o fim do idlio. A ela teria agradado pensar que se tratava disso. Tuas bochechas se coloriram. Kristen sorriu e props uma explicao. Pelo ar fresco. Talvez, mas isso nad a tem qu e ver com teu s olhos faiscantes. Agrad aria-m e ou vir-te dizer que passaste bem. Deveras? Um criad o tinha retirad o o cavalo, e tinha p elo menos trs hom ens p erto, e ele continu ava retendo-a. Me manters aqui at que o admita? Ele sorriu ao record ar isso, d ep ois comeou a rir, e a levantou p ara d ar-lhe um forte beijo antes de abandon-la com uma palmada no traseiro. Peste. No serei to grosseiro para te reter no estbulo. Mas depois... Ameaas! exclam ou ela com acento brincalho. N esse caso, terei qu e o reconhecer. Sim, agradou-me muito. N esse caso, j que ests disposta a admitir coisas... N o, saxo, fao uma s confisso diria. Ele conteve o riso, e tratou de parecer decepcionado. Mulher, no tem compaixo disse, e saiu com ela ao ptio. Imagino que tua persistncia elogivel disse Kristen com um suspiro. Desta vez ele comeou a rir. Por agora, renuncio. a mo d e Royce continu ou d escansand o sobre as costas d e Kristen enqu anto ambos cam inhavam p ara a casa. E d ep ois, ele acrescentou vacilante: N o p od erem os fazer isso com freq ncia, mas qu and o se oferea a op ortu nid ad e, voltars a acom p anhar-m e ao lago? Kristen o olhou pelo canto d o olho. N o tinha esp erad o essa p ergu nta. Sou besse-o ou no, Royce estava dando-lhe u m raio d e esp erana. E isso era algo qu e ela p recisava d esesp erad am ente nesse momento. Me agradaria, milord. Mas, na prxima vez posso ter um cavalo para mim? N o. Ela levantou o cenho. Sei montar. Isso me disse Thorolf. Ento te negas porque no confias em mim. Claro qu e no confio em ti. sorriu ao ver a exp resso no rosto d e Kristen. mas, sobretudo, agradou-me ter-te em meu regao, onde pude... Royce! Mulher, te enrubesce? Pelo amor de Deus, assim! Termina de uma vez, saxo, porque caso contrrio... Ele no p areceu d isp osto a escu tar o qu e ela se p rop u nha fazer. Segu iu a d ireo d e seu olhar e viu o qu e a tinha ind u zid o a calar: achou a figu ra d e Corliss d e p no batente d a entrad a, acom p anhad a p or u ma d e su as irms. Era ind u bitvel qu e no estavam ali p ara d ar-lhe as boas vindas, porque nenhuma das duas damas tinha ar muito acolhedor. 137

Milord, creio que esqueceste que ela estava aqui. murmurou Kristen para Royce. Certam ente, ele tinha tentad o esqu ecer, m as no o d isse em voz alta. Um a olhad a para Kristen o revelou qu e a jovem no sentia p ena nesse m omento. Em seu s olhos tinha u ma exp resso d e secreto hu mor. Mu lher im p lacvel! Agrad ava-a v-lo em d ificu ld ad es p or ter descuidado da sua noiva. Milord d isse Corliss com secu ra, sem mover-se p ara p erm itir a entrad a d e Kristen a casa. Olhou diretamente a Kristen enquanto perguntava: Quem esta monstruosa gigante? Royce end u receu os m scu los d a cara. Os d o p escoo p alp itaram d e u m mod o alarm ante. Kristen se teria assom brad o ao p erceber isso, aind a qu e tivesse su p osto que a clera d e Royce se originava nos ci mes cid os manifestad os na atitu d e d a d am a. Mas Kristen no estava olhand o para Royce. Observava d ama, e na realid ad e tinha qu e abaixar os olhos, p ois a cabea d e Corliss no ultrapassava o queixo da norueguesa. Se Kristen no se sentisse confortvel com su a p rp ria estatu ra, talvez o menosp rezo intencional d a d am a a tivesse magoad o. N o lu gar, sentiu -se m u ito d ivertid a, p ois p ercebeu os cimes, e os correspondentes envolvimentos a afagaram muito. E como era seu carter, no cu id ou as p alavras nem se m ostrou su bmissa. Disse audazmente: Senhora, se a p ergu nta est d irigid a a m im , d evo d izer-lhe qu e no p as d e ond e venho com freq ncia se d eixa morrer os m eninos d e corpo p equ eno, p orqu e no p od em sobreviver a nosso clima to difcil. Que barbrie! exclamou Corliss. Sim, compreendo a razo pela qual pensa assim replicou Kristen, e seu olhar expressou bem mais enquanto percorria o corpo mido da dama. Milord... comeou a gemer Corliss, as bochechas enrubescidas. Kristen se apressou a interromp-la, os lbios curvados. Perdoe-m e, senhora. Vejo qu e d epois d e tu d o voc no me d irigiu su a p ergu nta. Por outra parte, lorde Royce s pode dizer-lhe que sou sua prisioneira e que estou escravizada por sua vontade. A respeito de minha pessoa sabe o que lhe disse, que muito pouco no assim, milord? Qu ase no p ercebeu a clera d e Royce qu and o d esviou o olhar p ara ele. A exp resso d o saxo era qu ase neu tra, m as isso no im ped iu a Kristen comp reend er que estava d esgostoso, p ois com a mo ap oiad a sobre as costas d a noru egu esa, d e u m em p u rro a obrigou a p assar em frente Corliss. A ordem de que se dedicasse a suas tarefas foi breve e seca. De m aneira qu e, su p s Kristen, ele acred itava que a jovem tinha exagerad o. Mas a Kristen no imp ortava, e o olhar qu e d irigiu a Royce acim a d o om bro enqu anto entrava na casa o d isse claramente. Royce teve qu e afastar rap id am ente os olhos d e Kristen antes qu e com easse a rir, m as ao faz-lo, seu olhar p osou em Corliss. Dom inou -se im ed iatamente e lanou u m a d u ra mald io. Foi suficiente para afugentar a irm de Corliss, e esta tambm retrocedeu um passo. A mo de Royce deteve o movimento da jovem. N o, senhora, ter que se explicar. Royce, me machucas! Ele voltou a am ald ioar qu and o os olhos d e Corliss se encheram d e lgrimas. Imed iatam ente ele soltou a mo d e Corliss. Essa jovem tinha a fragilid ad e d e u m menino. Ele no o tinha ad vertid o at esse momento. Mas d ep ois d e conhecer Kristen, qu e d escarregava golp es tanto qu anto os recebia, qu e d esp reocup ad am ente aceitava lu tar corp o a corp o com ele, e qu e

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jamais d izia qu e ele a tinha magoad o, Corliss avivou o d esgosto qu e provocavam em Royce as lgrimas de todas as mulheres. Seca os olhos d isse bru scam ente . Conheo m inha fora, e sei que no te machu qu ei. Ento, por que choras? As lgrim as d e Corliss cessaram im ed iatamente, com o resp ond end o a u m a ord em, m as a expresso da jovem continuou manifestando dor. insultante! Eu! E como qualificas esse mesquinho insulto que jogaste cara da viking? Qu e insu lto? p ergu ntou Corliss em atitu d e d efensiva . Disse a verd ad e. A altu ra a converte num monstro. N o to alta como eu, Corliss. De maneira que, tambm sou um monstro? Tu ? Mas tu s hom em assinalou ela sem necessid ad e . natu ral qu e seja com o s. Mas ela mais alta do que a maioria dos homens. E isso antinatural. N o a m aioria d os homens d isse Royce com voz tensa . Isso verd ad e se falam os d a m aioria d os saxes, m as aqu i temos d ezesseis vikings qu e navegaram com ela, e tod os so m ais altos do que essa moa. Desejas v-los? Caoas? exclamou Corliss. Sim, cao. Royce su sp irou . Sinto m u ito, Corliss. Mostro-me infantil qu and o estou cansado, e agora estou muito fatigado. Ela no fez caso sugesto. Mas Royce, o que estiveste fazendo com ela? Ele rangeu os dentes para conter outra maldio. Ainda no minha esposa para preocupar-te com meus assuntos. E quando for tua esposa? A conscincia pesou em Royce, e o induziu a responder bruscamente: Ento aprenders a no me interrogar. Corliss no se ofend eu ante esta atitu d e, p ois no era d iferente qu e ad otavam a maioria dos homens em frente s mulheres. Mas a desagradou o tom que arrancou lgrimas a seus olhos, o modo em que ela o comunicava a sua queixa. Royce, que odiava as lgrimas, e nunca permitia que p rovocassem nele ou tra reao qu e a clera, afastou-se d esgostoso ante o sentimento d e cu lpa induzido pelo renovado fluir de lgrimas da jovem.

Capitulo 32 N esse d ia se d istribuiu tard e a refeio d estinad a aos p risioneiros. Ed rea, qu e geralm ente a levava com aju d a d e Uland , no acred itou em Kristen qu and o ela d isse qu e a tinha p erm itid o execu tar essa tarefa. Ed a se mostrou p ru d ente, e se absteve d e enviar a com id a at qu e p d e conseguir a confirmao de Royce. De m aneira qu e esp eraram at qu e Royce d escesse d e su a habitao, e na verd ad e o fez bastante tard e. Passou ali tod a tard e, d ep ois d e d eixar Corliss ju nto p orta. Kristen tinha observad o d e seu canto enqu anto ele falava com su a noiva. Estava encolerizad o. Corliss chorava. Ele se afastou furioso. As lgrimas de Corliss cessaram, assim que Royce lhe voltou as costas, e sua expresso refletiu irritao, no sofrimento. Kristen m exeu a cabea d esgostosa qu and o a cena term inou . Tinha muito orgu lho p ara jamais u tilizar esses ard is, m as conhecia algu m as mu lheres qu e se comp raziam em esgrim ir a 139

fora d e su as lgrim as. Darrelle era u ma. N o havia d vid a d e qu e Corliss era ou tra e Kristen quase podia compadecer de Royce, pois nunca seria feliz tendo por esposa uma mulher assim. Kristen no passou a tard e m ergu lhad a em sombrios p ensam entos, com o tinha su ced id o na vsp era. O sentim ento d e satisfao p erd u rou , e ela no tentou se p ergu ntar a razo. Em tod o caso, esteve atarefada preparando po de nozes. Ed a tinha saboread o u m bocad o d o p o confeccionad o p or Kristen p ara ela mesm a e Meghan, e a agrad ou tanto qu e fez u m trato com a noru egu esa: ela forneceria as nozes e Kristen p od ia p rep arar m eia d zia d e p es p ara os p risioneiros, se confeccionasse o mesmo n m ero p ara os convidados de Royce. Kristen no pde negar-se, e de novo contou com a ajuda de Meghan. De maneira que passou agradavelmente o resto do dia. No entanto no deixou de inquietarse qu and o Ed a comeou a resm u ngar, p orqu e se ficava tard e e Royce aind a no d escera. A sop a d os p risioneiros estava engrossand o. Ed rea tinha qu e atend er ou tras obrigaes, p ois os convid ad os j iam com er, e, p ortanto a jovem no p od eria ocu p ar-se d e levar a comid a aos prisioneiros. E Kristen sabia o que Thorolf pensaria se ela no se apresentava nesse dia. Finalmente, Kristen disse a Eda: V acord-lo e pergunt-lo. De qualquer modo, no querer dormir tanto tempo. Mulher, faz questo de dizer que dorme. Por que tem que passar o dia dormindo? Kristen desviou o olhar e encolheu os ombros. Faz o que te digo, Eda. No se enfurecera porque o acordar. Eda obedeceu, e regressou poucos minutos mais tarde, mexendo a cabea. Sim, estava dormindo, e protestou porque ningum o acordou antes. Kristen sorriu ao ouvir isto, e ao v-la, Eda dirigiu um olhar duro. Dep ois d e tu d o, d isseste a verd ad e, m as no com preend o p or qu e lord e Royce est d isp osto a p erm itir-te... Leva a comid a, mas qu e te acom panhem d ois gu ard as. E Uland te aju d ar a lev-la. Ed a chamou os hom ens e d eu instru es. Kristen no p d e op or-se. Desejava tanto falar com Thorolf e os ou tros qu e no p od ia d eixar d e sorrir enqu anto caminhava para a choa d os prisioneiros. Estavam tod os d entro. Tinham aberto a p orta. Os d ois gu ard as colocad os frente, absortos em jogar com suas facas, mal a olharam quando ela se aproximou com Uland e seus dois guardas. A razo d esta ind iferena ficou clara para Kristen qu and o ou viu o tintineo d as correntes. Deprimiu-a u m p ou co ad vertir qu e, a d iferena d ela m esm a, eles aind a tinham qu e u sar constantemente suas correntes. Mas mal chegou porta, outra vez se reanimou. Seu olhar p ou sou p rim eiro em seu p rim o, e d ep ois d e d eixar no cho a mala d e p o e fru ta, jogou-se nos braos d e Ohthere. Ou viu tantos gritos d e su rp resa d os homens, ao v-la, qu e com p reend eu qu e Thorolf no tinha d ito nad a d o acontecid o na vsp era, p rovavelmente p orqu e su sp eitava qu e ela no se ap resentaria. Ohthere a soltou e a jovem foi abraad a p or u m d epois d o outro de seus velhos amigos. Gritando e rindo, recebeu fortes abraos, saudaes e brincadeiras. Uland , qu e estava d e p no batente, observand o estas alegres boas vind as, m al p od ia acred itar no qu e seu s olhos viam . Ed rea tinha afirmad o qu e p elo menos u m d os vikings, o qu e semp re se ad iantava p ara receber d ela a com id a, no p od ia ser to selvagem com o o resto, pois com freq ncia sorria. Mas su pu nha que essa era a conversa absu rd a d e u m a m oa fascinad a p or u m hom em atraente. N o entanto, esta mostra d e calor e afeto p ara com a gigantesca jovem... Pelos ossos d e Deu s! Qu ase p areciam hu m anos, no os m onstros p ages qu e tod os su p u nham. Surpreso, Uland d ep ositou na p orta o grand e cald eiro d e sop a, e se ap ressou a regressar a casa para contar a seus amigos o que tinha visto. 140

N a choa, Kristen chegou finalm ente ond e estava Thorolf. Ao v-lo, su a alegria se d issip ou, pois a exp resso d o viking era qu ase solene qu and o a olhou d e cim a abaixo, e ela d e rep ente record ou o qu e Royce tinha d ito. Exp erim entou u m sentimento d e vergonha qu e era p or d em ais incmodo, sobretudo porque ela raramente se envergonhava por nada. Su a relu tncia foi com o u m golpe p ara Thorolf, e o homem enru besceu , p ois sabia qu e ele tinha sid o o m otivo qu e fez com qu e o sorriso d esap arecesse d os lbios d e Kristen. Thorolf tinha se angu stiad o o d ia inteiro, p reocu p ad o com ela, e se sentiu mu ito aliviad o qu and o viu qu e efetivam ente chegava, e qu e no tinha acontecid o nad a; mas p or isso m esmo, tinha-lhe cu stad o dominar sua ansiedade. Aind a p rocu rava com o olhar os sinais d os golp es qu e ela p od eria ter recebid o, quand o na realidade deveria ter manifestado sua alegria ao v-la, exatamente como tinham feito os outros. Levantou uma mo, e os dedos elevaram suavemente o queixo de Kristen. Perdoa-me, Kristen. O saxo te castigou uma vez. Eu estava seguro de que... De qu e voltaria a faz-lo? interrom p eu ela com u m sem isorriso . Eu tambm acreditei, mas no foi assim. possvel que ainda faa? Kristen refletiu u m m om ento a resp eito d o ocorrid o na vsp era. Royce a tinha levad o p ara nad ar, tinha-a agrad ad o. Permitia-a ver seu s am igos, e isso tambm era u m a alegria p ara ela. E tinha feito amor sob as estrelas... Com absoluta confiana mexeu a cabea em resposta pergunta de Thorolf. N o, j esqueceu o incidente. O viking com eou a rir, e inclinou p ara trs a cabea e d e novo d eu u m forte abrao em Kristen. Pelos dentes de Thor! Alegro-me de saber disso. O que acontece, o que foi esquecido? quis saber Ohthere. Ele e os ou tros estavam d e p ao red or d e Kristen. A jovem consid erou brevem ente a p ossibilid ad e d e mentir, p ois eles no p od iam saber d o qu e falavam ela e Thorolf. Mas no p od ia mentir-lhes. De qu alqu er mod o, no foi fcil exp licar-lhes a tentativa d e fu ga e p or qu e no a tinham castigad o, pois p recisou omitir mu itos d etalhes e ad iantar-se s p ergu ntas. Mas d ep ois p assou a explicar-lhes o qu e sabia d e Wynd hu rst e Wessex, qu e no era m u ito, m as m ais d o qu e eles conheciam at esse m omento. Exp licou -lhes ond e p od iam encontrar os cavalos, o assentam ento p rovvel d o exrcito d inamarqu s, qu e p or d esgraa estava longe, p ara o norte. Tam bm falou d os celtas gigantescos qu e, segu nd o tinha ou vid o d izer, eram hostis aos saxes, d e m od o qu e p od iam ajud -los se os vikings d ecid iam fu gir p ara o oeste e no p ara o norte. Pelo menos, desse modo poderiam escolher entre vrios planos. A fu ga semp re ocu p ava a m ente d estes homens. Ou viram m u itas qu eixas a resp eito d as grand es p recau es que os saxes ad otavam. Qu and o ela lhes com entou qu e tod os os vikings lhe pareceram agora muito fortes e geis, e sorriu ao passar os dedos sobre os msculos mais fortes de vrios braos, Bjarni riu e d emonstrou su a nova fora aland o Kristen sobre su a p rp ria cabea. Ela o olhou com d u reza qu and o ele a d ep ositou no cho, mas Bjarni no se mostrou em absolu to arrependido. De maneira que estavam preparados para a fuga observou Kristen. Sim , o transp orte d as p ed ras no nos p reju d icou rep licou Od ell . Qu and o regressar para casa, o trabalho em meus campos ser um jogo de meninos. Kristen, estes m u ros no pod em reter-nos d isse Ohthere com exp resso sria . Mas de nada serviria derrub-los se no temos um machado para primeiro cortar estas correntes. 141

N o vi nenhu m em tod as estas sem anas d isse Kristen com exp resso p ensativa . N a casa vejo toda classe de armas, mas nem um machado. No me surpreenderia que os mantivessem guardados todos num lugar especial, pois nesse sentido o saxo muito prudente. N esse caso, precisamos da chave da porta e destas correntes. Sabes quem a tem? perguntou Kristen. O construtor do muro, o homem chamado Lyman. Ela recordava dele, mas no o tinha visto desde o dia em que a separaram dos homens. N o vem a casa. Seguramente vive fora daqui. Viu o efeito cau sad o p ela notcia. A d ecep o d os homens se converteu em su a p rp ria decepo. Pelos dentes de Deus, nada de tudo isto era justo! Ohthere acariciou seu queixo. Vamos, prima, no te inquietes. J encontraremos o modo. Esto acostumando-se a nossa p resena. Mais tard e ou mais ced o algu m com eter u m erro, e se nos oferecer u ma oportunidade. Tam bm a m im esto acostu m and o-se, m as aind a assim no confiam . franziu o cenho. H oje a primeira vez que me permitiram sair da casa. E essa mu lher Ed rea, a qu em Bjarni corteja. Crs qu e p od er convencer-se d e qu e nos ajude se ele consegue conquistar seu afeto? Kristen o olhou surpresa, e depois comeou a rir. Pelos d entes d e Deus! Pensas em tu d o. Mas agora qu e o m encionas, efetivamente me p areceu d eprim id a qu and o sou be qu e d esta vez no traria a refeio olhou atentam ente para Bjarni. Como cortejas uma mulher se no podes falar sua lngua? Ele sorriu com expresso perversa. Thorolf est ensinando-me as palavras que eu preciso saber. Ah, essas palavras. Kristen tambm sorriu. Essa mulher tem liberdade para ir e vir? perguntou Ohthere. Sim, p elo menos at ond e eu sei. Mas conheo mu ito pouco a Edrea, e no posso dizer se estaria d isp osta a aju d ar... Inclu sive por Bjarni. Os serventes m e temem e mal falam comigo, exceto a velha Ed a, m as ela m u ito fiel a seu senhor. De tod o m od o, tratarei d e falar-lhe e verei se sente algo por Bjarni. Pelo menos, posso explicar-lhe que ele um homem excelente, leal e fiel. Kristen d isse isso com ou tro sorriso, pois tod os sabiam que o jovem viking era u m m u lherengo. Mas efetivam ente, era o m ais atraente d e tod os. Se u m d eles p od ia conqu istar o corao de uma jovem e induzi-la a trair sua prpria gente, esse era Bjarni. Continu aram enchend o-a d e pergu ntas, d esejosos d e saber como eram os jovens senhores qu e tinham id o v-los no d ia anterior. Su rp reend eram-se ao saber qu e u m d eles era o rei d esses saxes, e qu e estava vivend o u ns d ias em Wynd hu rst. Kristen teve qu e o d escrever m inu ciosam ente, p ois no cabia d vid a d e qu e esse homem era o refm p erfeito se consegu issem aproximar-se bastante d ele e p rend e-lo. Com Alfred o d e Wessex em su as m os e am eaad o, poderiam exigir sua liberdade, e tambm a de Kristen; seria o modo mais fcil. Mas aind a qu e Kristen tratasse d e resp ond er a tod as as p ergu ntas, no fu nd o d u vid ava qu e o saxo p erm itisse qu e seu rei se ap roxim asse muito d os p risioneiros, e p recisamente p orqu e sem d vid a tem ia qu e fizessem o qu e estavam p lanejand o. Mostrava-se d escu id ad o com su a p rp ria pessoa, mas no adotaria a mesma atitude com Alfredo. Finalm ente, Kristen rep reend eu a tod os p orque estavam p ermitind o qu e esfriasse a refeio. Os homens foram p rocu rar as cu m bu cas d e m ad eira, u m a lou a d a qu al extraam tantas lascas com o com id a. Com eram tod os, exceto Thorolf. Afastou Kristen e a obrigou a sentar-se junto 142

a ele, contra a p ared e; enlaou seu s d ed os com os d a jovem, e ap oiou as d u as m os sobre o joelho dobrado. N o a olhou , e no lu gar observou o interior d a choa. Ohthere tinha p referid o abster-se d e fazer p ergu ntas a Kristen, p ois u ma sim p les olhad ela o p ermitiu com p reend er qu e a jovem estava s de corpo e alma. Thorolf no demonstrou tanta relutncia para abordar um tema delicado. Foi direto ao alvo. Ento, verdade o que disse o saxo? Te agrada? Royce era o inim igo d os vikings. Tinha-os convertid o a tod os em escravos. Kristen sabia o que Thorolf estava pensando. Como podia entender ele, se a prpria Kristen no o conseguia? Tampouco Kristen economizou nas palavras, e se limitou a dizer: Quando olho-o sinto-me maravilhosa por dentro, Thorolf. Isso nunca me sucedeu antes. O queres por esposo? Ela sorriu de m vontade, ainda que Thorolf no viu o gesto. O quereria, mas ele no me quer. Os dedos de Thorolf apertaram suavemente os de Kristen. Temi que no soubesses disso, que esperasses que ele te honrasse. N o p erd i a m ente ou a razo ju nto a m inha... Sei p recisam ente o qu e p osso esp erar. Agora o agrado bastante... Mas... Agora? A p rincp io acred itou qu e eu era u m a p rostituta. N o Thorolf. a jovem sorriu qu and o ele a olhou irritado. Tens que rir. E permiti que o fizesse. Isso o repugnava, e o manteve afastado d e m im u m temp o. Mas chegu ei a lamentar essa d istncia. E m e senti mu ito d isp osta qu and o por fim ... Com o d isse, agora o agrad o bastante, m as no confia em mim qu and o no p od e ver-m e. E, no entanto, evita qu e ou tros hom ens se ap roxim em . Inclu sive ord enou qu e m e tirassem as correntes enqu anto esses jovens senhores se hosped em em Wynd hu rst, d e maneira qu e eu p ossa proteger-me quando ele no est perto. Ento, tens esse homem, ou a metade? Sim, a metade, e perderei essa metade quando se casar. E, no entanto... Su sp irou em lu gar d e com p letar a frase. Thorolf lhe ap ertou d e novo os d ed os p ara ind icar qu e entend ia. N o se m ostraria hip crita, nem d iria qu e p roced ia m al p orqu e d esejava o saxo. Sabia qu e d aria exatam ente o m esmo se tivessem trocad o os lu gares e ele tivesse d esejad o su a inim iga. Trataria d e satisfazer su a necessid ad e enqu anto p u d esse, aind a qu e se tratasse d e u m a inim iga. Qu e ela fosse mu lher e qu e se exigisse u m a cond u ta d iferente no m od ificava a situ ao aos olhos d e Kristen. Era a filha d e su a m e, e Brenna H aardrad era u ma m u lher temerria, qu e pensava em si mesma antes que no que era prprio numa mulher. N o te preocupes, Kristen. O qu e no m e p reocu p e? a jovem falou com voz su ave, cheia d e d esconcerto. A lgica me d iz qu e j d everia od i-lo. Efetivamente, alim entei esp eranas reconheceu d e m vontade . Mas as perd i agora qu e vi su a noiva. E, no entanto, Deu s me aju d e, Thorolf, ele me levou a nadar depois de surpreender-me tratando de fugir. Por que procedeu assim? Talvez porque desse modo se sentiu mais feliz. Pde ter obtido seu prazer aqui ou l. Para isso no precisava levar-me ao lago. Bem, assim esto as coisas. Esse homem est enfeitiad o p or ti, e no provvel qu e a situao mude.

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Enfeitiad o? N o, eu sou a enfeitiad a. Sei qu e m ais ced o ou m ais tard e o od iarei, mas p referiria qu e fosse agora e no d ep ois. Desejaria qu e ele se casasse m u ito ced o e prescind isse d e mim. Thorolf sorriu ante o tom som brio, e comeou a rir qu and o ela o olhou com o cenho franzido. Mu lher, tenho p ena d e teu saxo. Deveras, com p ad eo-o. Prescind ir d e ti? Od n seja louvad o, ser o contrario. Qu and o tu term ines com ele, confiem os qu e no tenha o corao muito destroado. Kristen sorriu ante a im probabilid ad e d e que Royce se d estroasse seu corao e d ep ois, d e novo riu d e boa vontad e. Na realid ad e, era muito absu rd o, m as ap reciava a tentativa d e Thorolf de realar a dignidade da prpria Kristen. Assim a viu Royce qu and o entrou pela p orta aberta: qu ase sentad a sobre o colo d o viking, as m os entrelaad as e ambos rind o. Seu p rimeiro im p u lso foi sep ar-los bru scam ente e castigar o viking at convert-lo em p ed aos, mas se d om inou . Tinha esqu ecid o o qu e esses vikings sentiam por ela. Reinou o silncio na habitao e Kristen voltou os olhos p ara conhecer a razo, e ento sentiu que oprimia seu corao. Creio que me demorei por tempo demais. A mo de Thorolf a segurou com mais fora quando ela comeou a levantar-se. Kristen, entrara aqui para levar-te? A pergunta a angustiou. Olha-o. N o tem u m a exp resso am vel. Asseguro-te. Qu eres qu e m e arraste para fora daqui? Penso no que sucederia se tentasse. N esse m om ento a m ente d e Kristen com p reend eu o qu e seu am igo p ensava, e ela exclamou: Thorolf! Pod em os p rend -lo, Kristen d isse Thorolf baixinho, seu s olhos fixos nos d o saxo enqu anto falava . Com o refm , ter a mesma eficcia qu e o rei. Aqu i no p od em d isp arar-nos flechas para obrigar-nos a solt-lo. A m ente e o corp o d e Kristen queriam negar tu d o, negar a gritos, mas su a voz tratou d e expressar um pensamento razovel. O conheo, Thorolf. Escu ta-m e bem . Para ele su a gente e seu d ever esto primeiro. Est segu ro d e qu e ter u m m assacre se recuperar a liberd ad e. N o possvel convenc-lo d e ou tra coisa. Sacrificar-se- antes de dar a ordem de que vos deixem em liberdade. Thorolf tinha seu prprio raciocnio. Seus guardas no o escutaro se v ameaada a vida do senhor. N o conseguirs, te asseguro! Teu prim o d iscord a. Olha-o, Kristen. Ohthere j chegou m esma conclu so qu e eu . Se teu saxo to estpido que entra aqui para pegar-te, merece o que suced er. Que Deu s a aju d asse, qu ase pod ia od iar Thorolf p orqu e a obrigava a escolher entre eles. Se ela saa corrend o d ali, ningu m a d eteria, m as isso equ ivalia a negar seu s amigos a op ortu nid ad e da liberdade, e nada garantia que se lhes oferecesse depois outra possibilidade. Mas se permanecia ali... Se permanecia, Royce bem podia morrer.

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Thorolf ad ivinhou algu ns d e seu s p ensam entos, p rovavelmente p or cau sa d a exp resso d e ang stia d e Kristen. Afrou xou a p resso sobre a mo d a m oa. Obrigava-a a d ecid ir, e d eixava a deciso totalmente em suas mos. Mas baixinho disse: Kristen, no o mataremos. Isso de nada nos serviria. As p alavras d e Thorolf no m od ificaram a situ ao. A d eciso j no estava a cargo d e Kristen, p ois Royce se im pacientava. No lu gar d e fechar a p orta e obrig-la a sair ap eland o a ou tros m eios, su a arrogncia, su a m ald ita e absu rd a arrogncia, ind u ziu -o a avanar. Comportava-se com o se estivesse em su a p rp ria casa, rod ead o p or seu s criad os d e confiana. Assim via-o, sereno e calmo, enquanto percorria a distncia entre eles. Foi evid ente qu e Ohthere no acred itava qu e tal coisa p u d esse acontecer. Tinha esperad o p ara ver o qu e faria Royce, m as qu and o o saxo ad otou a atitu d e mais im provvel, Ohthere perm aneceu ali, d u vid and o d o qu e via. Tambm Thorolf, segu ram ente, alim entava d vid as, pois se ps de p e obrigou Kristen a fazer o mesmo, e a expresso de seu rosto transmitia insegurana. Aind a assim , ela percebeu a tenso na m o d e Thorolf, qu e aind a a segu rava. O viking se p rop u nha execu tar seu p lano e ap od erar-se d e Royce. E ela no p od ia ad vertir Royce, p orqu e desse modo s conseguiria que a situao se desencadeasse, pois j estava no meio do grupo. Os vikings eram p or natu reza u m p ovo su p ersticioso. Aos olhos d os hom ens qu e nu nca aceitavam p r o p nu m barco qu e conheciam p or d entro e p or fora sem fazer p rim eiro u m sacrifcio aos d eu ses, a au d cia d e Royce, to p rxim a lou cura p u ra e sim p les, era inqu ietante. Isso o p erm itiu cam inhar atravs d o gru p o sem qu e u m s hom em se levantasse para d et-lo. Tinha-o feito antes, e ento no tinham acred itad o; naqu ela vez estava rod ead o d e gu ard as qu e vigiavam com os arcos e as flechar p reparad os. Mas agora, s, com su a esp ad a aind a na bainha, e as mos vazias... Chegou ond e estavam Kristen e Thorolf, e se d eteve em frente a eles. Thorolf soltou a m o d e Kristen. Ela su p u nha qu e im ed iatamente sentiria a m o d e Royce, os d ed os longos rod eand o su a mo p ara arrast-la porta afora. A exp resso d e Royce era qu ase neu tra, no entanto ela sabia que tinha que estar dominado por uma clera terrvel para fazer o que tinha feito. Kristen j no estava em cond ies d e exp ressar sentim entos, tinha o estmago comprimido, os nervos dormentes, esperando... Esperando. A m o d e Royce saiu d isparad a, m as prend eu a Thorolf, nu m m ovim ento to veloz que foi qu ase u ma m ancha ante os olhos d e Kristen. Royce se tinha p osto p or trs d e Thorolf e tinha o p escoo d e seu p risioneiro torto nu m ngu lo estranho, entre o brao que o tinha p reso, e a ou tra mo sobre a cabea do viking. Ter-lhe-ia bastado um segundo para quebrar o pescoo de Thorolf. Royce... comeou ela. Ele a interrompeu sem olh-la, e assombrada, comprovou que falava com voz seca. Mulher, talvez agora esteja disposta a sair. Thorolf em itiu u m som qu e atraiu o olhar inqu ieto d e Kristen, m as o qu e viu d eterminou qu e seu s sentimentos voltassem a vid a, e em excesso. Estava-se afogand o em seu p rp rio riso! Pelos d entes d e Deu s!Acred itava qu e era d ivertid o qu e lhe tivessem usado seu p rp rio p lano p ara us-lo contra ele. Voltou as costas aos dois homens e se aproximou bruscamente a Ohthere. Permitiro qu e ele saia, ou p referem qu e mate Thorolf? Talvez Thorolf rir por ver-se nessa situao, mas o saxo no compartilha de seu humor. O matar. Assim parece rep licou Ohthere, e d epois tambm ele p areceu sentir-se d ivertid o. O saxo pod e ir-se, creio qu e sem nossa aju d a. Pelos d entes d e Thor! Ele u m hom em d ivertid o. Vejamos um pouco como o faz. Adiante, menina v. Estou seguro de que ele te seguir. 145

A abraou antes d e d eix-la sair, p ois era im p rovvel que d ep ois d o incid ente se p erm itisse a Kristen v-los d e novo, e ambos sabiam d isso. Depois, emp u rrou -a para a p orta. Ela cam inhou entre os homens, recebend o sau d aes d e d esp ed id a e p almad as no traseiro, tal como costu mava fazer-se em su a terra. Tod os teriam enlou qu ecid o, j qu e a cena lhes p arecia d ivertid a, e no decepcionante? Bem, se d ep ois tod os ririam enquanto comentavam o ep isd io, ela teria qu e enfrentar Royce, e tinha varias razes p ara su p or qu e su a situ ao no seria agrad vel. N o estava d isp osta a p erm anecer ali e a esp era qu e ele m anifestasse su a clera. Royce a tinha d ito qu e se fosse. Foi o que fez Kristen, que regressou a casa.

Capitulo 33 Me pergunto o seguinte: se me oculto sob esta mesa, ele me ver? Eda voltou os olhos para Kristen. Mulher, que classe de pergunta essa? Uma pergunta caprichosa replicou Kristen enquanto se sentava num banquinho. Dep ois d as em oes qu e tinha vivid o, tinha d ireito a m ostrar-se irritada, mas no era o caso. N o a agrad ava qu e a atribu ssem a culp a d e algo qu e no tinha feito, d e m aneira qu e com o p rop sito d e d efend er-se ad otava a atitu d e ap rop riad a p ara enfrentar a f ria d e Royce. Teria p referid o evit-la. N a realid ad e, teria sid o m elhor ter u m lu gar ond e ocu ltar-se por u m momento at que ele se acalmasse. Mas no tinha um lugar assim, pelo menos na casa. Voltaste s? perguntou Eda . Onde est lorde Royce? Kristen esboou um gesto com a mo. Teve certa dificuldade sem importncia com os prisioneiros. De rep ente o viu, e seu s olhos se p rend eram nela d esd e a entrad a d a sala. Mas ao qu e p arece aind a no estava d isp osto a falar com ela, p ois a olhou s p or um instante, e d ep ois se aproximou de uma cadeira vazia, em frente mesa longa, e no em frente Kristen. De maneira que parecia disposto a regressar a sua bebida e a seus entretenimentos, como se tivesse estado a um passo de perder a vida. Por que essa atitude a irritava ainda mais? Eda, dormirei novamente contigo? Sabes que no. J viu que hoje se foram lorde Averill e sua famlia. Sim, mas preferiria dormir contigo. Deveras? Mas ontem te queixar porque tinhas perdido tua cama macia. N o me queixei! exclamou Kristen. V, v, e por que estavas to mal humorada? Isso no merecia resposta. Eda, por que ele foi procurar-me? No me demorei tanto. Eda encolheu os ombros. Viu Uland qu e entrou e com eou a relatar u ma cena qu e atraiu su a ateno. Milord enviou Ed rea para com provar o qu e era. Essa m oa tonta consid erou su rp reend ente qu e os vikings te recebessem como a uma irm perdida fazia muito tempo; e ademais disse que depois de ser abraada por todos esses gigantes provavelmente no te ficaria um osso so. Isso o moveu a procurar-me. N o. Continu ou com end o. E eu o observei. Ed a sorriu . ele olhava a p orta, e esp erava teu regresso. Talvez por fim decidiu que realmente demoravas muito. 146

E Kristen su p s qu e nesse mom ento Royce no estava d isp osto a perm itir qu e o rei p ercebesse su a clera. Mas no d u vid ava d e qu e ela su p ortaria d epois as conseq ncias. N o permitiria que o incidente fosse esquecido sem castigo, como tinha feito com a tentativa de fuga. Desviou o olhar p ara o lu gar em qu e estava Royce, m as no p d e v-lo p orqu e Ald en tinha sentad o a seu lad o e se interp unha com seu corp o. Alfred o estava d o ou tro lad o d e Royce, e d esd e o lugar em que se encontrava Kristen tambm no podia ver o rei. Ed rea se ap roxim ou d e Kristen, e d ep ositou sobre a m esa u m a band eja d e m ad eira. Sobre ela s umas poucas migalhas de po. Olha, teu p o os agradou d isse Ed rea . Milord inclu sive p ergu ntou qu em o tinha preparado. O disseste? N o, temi qu e metad e d os senhores o cu sp isse tem erosos d e que estivesses envenenando-os. Os olhos escu ros d e Ed rea brilhavam . A jovem tinha feito u m a brincad eira. Kristen m al podia crer nisso, e muito menos parecia concebvel que a jovem falasse pela prpria iniciativa. Deverias t-los dito depois que eles comessem replicou Kristen. Edrea riu sonoramente. Uland tinha razo. N o s to estranha. Tam bm Ed a d isse isso, m as a velha sim p atiza contigo, o que estranho. Kristen sorriu apesar de seu mau humor. difcil saber se simpatiza ou no, porque a velha to casca grossa... Elevou a voz para o final da frase, de maneira que Eda pudesse ouvi-la. Ouviu-se um resmungo de Eda, e Edrea sorriu. Sim, Eda pode ser muito enganosa. E talvez tambm os vikings no sejam to temveis. O moo se chama Bjarni disse Kristen. Quem? O que simpatiza contigo. A pobre jovem no soube dissimular seu prazer. O rosto bonito se iluminou. Ele disse? Kristen no estava precisamente de humor nesse momento para promover a causa de Bjarni e o resto dos vikings, mas em todo caso a distraa falar com a moa. Est irritad o p orqu e no p od e d izer-te ele m esm o. Consegu iu qu e Thorolf o ensine as p alavras qu e vocs u sam , mas qu and o as escu tes no te su rp reend as se no entend es, p orqu e Thorolf tambm no conhece muito bem a lngua. Du rante a hora segu inte Ed rea no cessou d e formu lar p ergu ntas a resp eito d o jovem viking, e Kristen ofereceu u ma imagem esp lnd id a qu e sem d vid a p rovocaria d ep ois u ma d ecep o, p ois Bjarni na realid ad e no era u m exem p lo d e virtud es. Era u m hom em p ara se divertir, no p ara lev-lo a srio. Mas se Ed rea era to tonta qu e acred itava em tu d o o qu e ela dizia com o fim de obter sua ajuda no plano de fuga, Kristen no podia sentir pena dela. Seu s amigos e a liberd ad e qu e eles p rocuravam viam antes qu e os sentim entos d e u ma jovem sax. Se Kristen p od ia chegar a Lyman e chave, o faria p or conta p rp ria. Mas d evia retornar ao dormitrio do senhor. Esto sentadas aqui e no fazem nada disse Eda, e repreendeu Kristen quando Edrea se afastou p ara servir ou tra rod ad a d e cerveja . Mais vale qu e v d eitar-te, p orqu e assim pod ers levantar-te ced o p ela manh. A p rpria lad y Darrelle p ed iu que levem m ais p o d e nozes. Acredita que uma receita que eu guardei em segredo todos estes anos. 147

E claro que permitiste que pensasse isso. Claro. Eda sorriu. De que estavam falando tu e Edrea? Agrada-a um dos prisioneiros. A anci levantou prontamente o cenho. Oxal tenha dito que isso no pode conduzi-la a nada. Por qu e no? So hom ens, exatamente com o Royce. Sem d vid a, ele no to cru el com o p ara ter d ecid id o p riv-los perm anentemente d as m u lheres qu e p od em satisfazer su as necessid ad es natu rais. Se p roced er d esse m od o, ter m u itas frustraes. E d ep ois p roblemas. Seria muito razovel que... Deu s nos am p are! interromp eu -a a su rp resa Ed a . Prim eiro os levas o alim ento. E agora queres conseguir-lhes prostitutas. V cama, mulher antes que penses que se os permitiram contrair casamento e instalar-se aqui. E agora que mencionas isso... Kristen se afastou d ep ressa antes qu e Ed a p u d esse continu ar faland o. Teve um sorriso em seu s lbios at qu e chegou ao final d a escad a. Ali esqu eceu o d ilogo com Ed a e se d irigiu habitao qu e estava no fim d o corred or. Com u m su sp iro, avanou lentam ente, pergu ntand o-se quanto tempo passaria antes que Royce fosse procur-la. Teve qu e esp erar, no m xim o, m eio m inuto. Sem d vid a, ele tinha sad o d a sala qu ase ao m esm o temp o que Kristen. Estava d e p ju nto mesa, d e costas para p orta. Ela tinha p ensad o em desvestir-se e u tilizar a gu a d epositad a ali. N em havia se d esp ojad o d a tnica qu and o a p orta abriu. Kristen, o que aconteceu com os prisioneiros? Ela se virou bru scam ente, e arregalou os olhos qu and o viu Ald en, no Royce. Precisou d e u m mom ento p ara acalm ar su a su rp resa, e d epois voltou os olhos para as arm as p end u rad as na parede. N o d isse Ald en, qu e ad ivinhou seu p ensam ento . Escu ta o qu e tenho para te d izer antes qu e tentes novam ente cortar-m e o p escoo. Conheo m eu p rimo. Qu and o est bravo, grita, escand aliza, e golp eia a tod os. Quand o est fu rioso, ad ota u m a atitud e d e m ortal calma, e Deus aju d e a alma infortu nad a qu e p ertu rbe essa calma! Agora est fu rioso. Qu e aconteceu qu e o levou a esse estado? Por que no o perguntas? Pergunt-lo? estremeceu Ald en, e Kristen se p ergu ntou se seu tem or seria fingid o ou real. Quando est assim, no desejo aproximar-me dele. E eu , saxo, no d esejo estar p rxima d e ti. N o tens p or qu e temer m eu s ataqu es. Ofereci a teu p rimo m inha p alavra no sentid o d e qu e enqu anto o rei estiver aqu i me m anterei afastada de tua pessoa. Um semi-sorriso se formou nos lbios de Alden. Queres dizer que no corro perigo ao aproximar-me de ti? Eu no te proporia que fizesses isso replicou ela com expresso sombria. Pelo menos me dirs o que aconteceu? Talvez assim encontre um modo de acalmar parte de sua fria. Ela encolheu os om bros, nu m gesto d e ind iferena, m as su as p alavras ind icavam qu e no fundo, estava preocupada. Se com p ortou como u m est p id o. Meteu -se entre os p risioneiros para retirar-m e d ali. comeou a levantar a voz, e a irritao a d om inou . Thorolf m e reteve, m as em lu gar d e com p reend er qu e era m elhor d eixar-m e ali, p orqu e ento eu sairia p or mim m esm a, Royce entrou 148

p ara bu scar-me. Foi a atitu d e m ais est p id a e arrogante qu e p d e ad otar. Era p recisam ente o qu e eles esperavam que fizesse! E, no entanto, no sucedeu nada. A expresso de Kristen refletiu seu desgosto. Essa no a qu esto. Ele consegu iu m u d ar a situ ao, e se im p s, mas com a m esm a facilidade teria podido encontrar-se a merc desses homens. E isso te desagrada? Ela o olhou hostil. Disse-te o que desejavas saber. Agora, sai daqui. Ele assentiu, mas antes de voltar-se para sair acrescentou: Mu lher, u ma ad vertncia: no d igas para ele o qu e m e d isseste. Creio qu e no tolerar que o chames de estpido. Abriu a porta para sair e se encontrou com Royce. Alden rogou intimamente que Royce no tivesse ou vid o nad a d o qu e se tinha d ito. Kristen se p rep arou p ara o p ior, p orqu e ad vertiu qu e Ald en estava certo. Royce p arecia bastante sereno na su p erfcie, m as a realid ad e era ou tra. Um exame mais atencioso revelava os lbios apertados, o brilho perigoso nos olhos. Que fazes aqui, primo? Alden respondeu de brincadeira: Ajudo mulher a preparar-se para o seu assedio. Royce no pareceu divertido. Ajud-la se converteu nu m d e teu s costum es insensatos. Chegar o m om ento em qu e por seus esforos te enfiem uma faca nas costas. Sai daqui. Tu d o foi d ito com voz su ave, m as Kristen id entificou a ameaa ocu lta. Voltou as costas qu and o se fechou a p orta, e mord eu o lbio inferior. Um a s vez tinha visto Royce assim : no d ia qu e o conheceu . N esse m om ento tinha falad o friamente d a necessid ad e d e mat-los a tod os. E agora? Ela no temia tanto, p ois estava segu ra d e qu e Royce no a m ataria. O qu e sentia era a apreenso de enfrentar o desconhecido. Agora me pergunto se tudo o que dizes e fazes mentira. Kristen end u receu o corp o. Deu s a aju d asse, p orqu e efetivam ente ela no p od eria aju d ar-se se no consegu ia entend er esse homem. Qu e relao tinha essa observao casu al com o qu e tinha acontecido? Devo supor que tens alguma razo para falar assim. Me dirs, ou a adivinho? Ele se ap roxim ou enqu anto Kristen falava, e por isso ela no o ou viu , e conteve u ma exclam ao qu and o os d ed os d o homem se afu nd aram em seu s om bros e a obrigaram a voltar-se. Mas ao olhar para os olhos escu ros d e Royce a exp resso d e Kristen era imu tvel. N o estava disposta a tolerar que jogassem com ela como gato e rato. Faz-me tua acusao e acaba de uma vez! disse Kristen. Esse Thorolf mais do que um amigo para ti. Dizes isso p or qu e o p ermiti qu e m e retivesse? p erguntou Kristen incrd u la . Sim , permiti, porque no pensei que fosses to tonto para cair em sua armadilha. Quem foi o tonto? Kristen arregalou bruscamente os olhos. Sabias! Sabias o que ele se propunha fazer e, no entanto entraste! Ests louco! Ele a sacudiu pelos ombros. O que estou impaciente. O amas?

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Que ela pudesse afastar-lhes as mos, ap esar d e qu e ap rend iam com fora, d emonstrou qu e tambm Kristen tinha perdido a pacincia. Ou tra p ergu nta qu e nad a tem qu e ver com o qu e su ced eu ! Claro qu e amo-o. com o u m irm o p ara m im . E agora, d iga-me o qu e tem haver isso com o que su ced eu . Pu seste-te a d isp osio d esses homens. Thorolf d isse qu e no te m atariam , m as tu no p od ias saber d isso, era suficiente que regressasses para casa, saxo, e eu te teria seguido por vontade prpria. E eu devia sabia d isso? Kristen p ercebeu qu e ele estava gritand o e qu e j no era f ria o qu e sentia som ente raiva, se p od ia acred itar-se na p alavra d e Ald en. Kristen se p ergu ntou qu al d e su as afirmaes o tinha tranqilizado suficientemente para determinar a mudana. Moderou sua prpria voz. O sentid o com u m d evia d izer-te. Fora d esse qu arto, exercias o controle. Pod ias ter-me obrigad o a sair ap eland o a d iferentes meios. E eu sabia d isso. Minha inteno no era perm anecer ali reconheceu . Tambm no me prop u s p erm anecer tanto tem p o, m as fazia m u ito tempo que no falava com eles. Ou qu e no os tocavas... Ou no estavas com ele! Mulher tenho olhos. Estavas praticamente sobre ele! Oh, que inju sto! exclam ou Kristen . Estava sentad a a seu lad o. Ele retinha m inha m o. Com o pu d este atribu ir a isso m ais im p ortncia d o qu e tinha? Disse-te faz m u ito temp o qu e m e criaram d e tal m od o qu e no tem o d em onstrar meu s afetos. Para mim natu ral tocar a u ma pessoa que amo. Ento, Kristen, toca-me. Essas p alavras a golp earam com o u m raio, e irromp eram em su a m ente como u ma carga eltrica. De rep ente, a exp resso d e Royce pareceu satu rad a d e d esejo, no d e clera, e p rovocou em Kristen u m a resp osta p arecid a. Ela j se sentia estimu lad a em ocionalm ente. A exp resso d e Royce sim p lesm ente encam inhou esse sentimento, concentrou -o nos sentid os d e Kristen, qu e ansiavam jogar-se nos braos do saxo. Qu ase o fez. Qu ase d eu o passo qu e teria fu nd id o em u m os corp os d e ambos. Precisou at d o ltim o tomo d e vontad e p ara negar-se. Qu e Deu s a aju d asse! Se ele tivesse d ito d e ou tro modo, se no se tivesse tratado do amor... Kristen? N o! a palavra brotou da garganta de Kristen . No te amo! Ela ad vertiu qu e o tinha negad o com excessiva energia. N o estranhou qu e ele no fizesse caso e qu e d esse o p asso qu e ela d esejava qu e d esse, e qu e a estreitasse fortem ente contra seu p eito. Ou tro raio, p lvis contra p lvis, peito contra p eito, e os lbios qu e eram u m blsamo para a febre que a pressionava. Ardente, insistente, ele a obrigou a aceitar seus lbios. Royce se inclinou p ara frente, su stentand o-a d e m aneira qu e o corp o d e Kristen form ou u m a cu rva p ara ad ap tar-se ao d e Royce, e os d ois corp os se u niram firm em ente, e ele ap roxim ou os lbios ao ouvido da moa. Aceita, Kristen. Toca-me, no porque me ames, seno porque preciso de ti. Toca-me! O gem id o provocou o m ilagre, p ois vinha d o mais p rofu nd o d e Royce, como se ele estivesse su p ortand o um a d or m ortal. O corao d e Kristen no p d e resistir a esse p ed id o. Seu corp o j tinha p erd id o a batalha. As mos d a viking rod earam a face d e Royce, e o obrigaram a olh-la, e a expresso do homem foi mais potente que todas as carcias do mundo. Sim, meu saxo, te tocarei. Tocarei-te at que chegue a teu corao.

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N o o d isse em voz alta, mas estava em seu s olhos e ele p d e v-lo: su a p rpria necessid ad e, seu d esejo... Seu am or d e m u lher. Mas ela lhe beijou os olhos fechad os, p ois no d esejava qu e ele d escobrisse tantas coisas. E d ep ois, voltou a beij-lo nos lbios e comeou a enlouquec-lo precisamente com o que ele tinha pedido. Tocou-o at satisfazer-se a ela mesma.

Capitulo 34 Seis fornad as qu entes d e po d e nozes foram d ep ositad as nu ma cesta e carregad as nas carroas d e bagagens qu e esp eravam fora. Ed a tinha acord ad o Kristen ced o, com o p rop sito d e que descesse sala e preparasse o po antes da partida do rei. Enfim se afastavam o monarca e seu sqito. De novo se reu niram os criad os em frente s janelas p ara contem p lar a p artid a d os mu itos nobres qu e cavalgavam em seu s formosos cavalos. O cu estava coberto por esp essas nu vens. Era p rovvel qu e a chu va os encharcasse antes d o final d a manh. De qu alqu er m od o, no se d eu a ordem de atrasar a sada. Alfredo no esperava o tempo. A diferena do que tinha acontecido no dia da chegada, Kristen pde observar a partida da m esm a forma que o resto. Presenciou a cena em qu e o rei abraou Royce. Viu -os rirem ju ntos a p rop sito d e algo qu e Alfred o d isse. E d ep ois, viu com o o jovem rei d os saxes saa d e Wyndhurst. N o lam entava qu e p artisse, p ois a tinha d esagrad ad o o transtorno p rovocad o p ela visita. E, no entanto, sabia o qu e a partid a significava p ara ela: o trato qu e tinha acertad o com Royce chegava a seu fim. Caminhou lentamente de volta ao setor da cozinha; Eda estava a seu lado. Royce te disse algo esta manh? perguntou. Sim, disse-me. Oh! Mu lher, no sabia qu e fosses to fraca d isse secam ente Ed a . Se qu eres saber algo a resp eito d as correntes, p ergunta-me. N o, no me p ergu ntes. Ou vi su a ord em, e a qu e tu esperavas. Sim, no esperava outra coisa. Se isso te consola, te direi que no o vi mais feliz do que tu a propsito disto. N o um consolo. Eda reagiu com hostilidade ante a apatia de Kristen. Fizeste um trato com ele. Faz ou tro. Tem inteligncia, m u lher. Usa a qu e tens p ara conseguir o que desejas. Finalm ente a anci consegu iu acend er a ira d e Kristen, e esse sentimento ad otou a forma d e sarcasmo. Atu as contra os interesses d e teu senhor ao su gerir-me isto. Esqu eces qu e no se p od e confiar em mim. provvel que tente fugir luz do dia. Sim, no me escu tes. N u nca me escu tas. Que sei eu ? S p osso d izer qu e conheo este homem desde que era um menino, que eu... Deu s m e ajud e! a irritao d e Kristen exp lod iu . Se no d eixar d e m olestar-me, velha, eu... Que Deus te ajude? perguntou detrs Royce . Que deus esse? Kristen se voltou bruscamente, muito excitada para perceber a surpresa do saxo. 151

O qu e d esejas saxo? N o tens qu e sair para caa, ou ir treinar, ou fazer algo d o gnero? Detesto que se aproximem por trs em silncio! Ele sabia o qu e a enfu recia. Tinha previsto qu e no seria fcil voltar a acorrent-la. Por isso estava ali, p ara com p rovar qu e no acontecesse nad a imp rp rio. Mas ela o tinha d esconcertad o ao utilizar uma exclamao que era exclusiva dos cristos. A que Deus voc se dirigiu? repetiu Royce. Ela ap ertou os lbios, nu m gesto d e obstinao. N o d esejava resp ond er. Ele p rend eu seus braos e a sacudiu at que, num acesso de fria, ela o afastou com um empurro. Saxo, obriga ou tra vez a qu e meu s d entes se choqu em, e ju ro qu e te abrirei a bochecha com o punho. Ele teria explodido tambm. No lugar, comeou a rir. Kristen, no foi mais do que uma pergunta. Por que te incomodas assim? O riso d e Royce foi com o um blsam o qu e su avizou o fio d a irritao d e Kristen. Por qu e ainda conservava o segredo? Tinha tido motivos no comeo, mas j no era o caso. Kristen sorriu ante seu p rp rio mau hu m or. Ed a se voltou e mexeu a cabea, d esconcertad a ao ver essas rp id as mu d anas d e hu m or. Royce p arecia m u ito confu so. A form a com qu e ela podia passar to facilmente de uma emoo turbulenta a outra, era inquietante. Perdoa-me, m ilord d isse Kristen, aind a qu e no p arecia em absolu to arrep end id a . No quis empurrar-te. Bem, fiz isso, mas sinto. O que no significa que no voltar a suceder. Verdade. os olhos de Kristen olharam zombadores para Royce. Royce sorriu, e mexeu a cabea. Responders agora a minha pergunta? Ela encolheu os ombros. Rogo ao Deus de minha me. Ento, por que no o chamas por seu nome? Fiz isso. ante o cenho franzid o d e Royce, Kristen exp licou : o Deu s d e minha m e o teu Deus. Ele a olhou severamente. Como possvel isso? Muito facilmente, m ilord . Os vikings tm incu rsionad o em ou tros p ases d urante muitssimos anos. Essas incurses determinaram que levassem para casa a m u itos cativos cristos. Minha me foi u ma. A me d e m eu p ai tam bm era crist. Meu p ai e m eu s irm os aqu i sorriu no correm riscos, e veneram a todos os deuses. E tu? Acredito em um s Deus verdadeiro. Ele franziu o cenho, e recordou asperamente a Kristen Defendeste o projeto de teus amigos de saquear um mosteiro. Ela o olhou com a mesma severidade. N o o d efend i. Com p reend i, qu e m ais d o qu e tu ests d isp osto a fazer. Disse-te qu e meu irmo no quis revelar-me seu plano. No te disse a razo, mas a razo que ele sabia que eu lutaria com todo meu corao para obrig-lo a desistir. Por isso no me disse. Por isso chegou aqui e morreu ! Sei qu e foi a vontad e d e Deu s, m as a metad e d e meu sangu e sangu e viking, e meu corao clama vingana. Me dirs que os cristos saxes no vingam a mote de um ser amado? Royce no p od ia d izer tal coisa. A igreja cond enava as d isp u tas d e sangu e, mas no p od ia impedi-las. 152

Por que nunca me disseste que s crist? perguntou Royce. De qu e teria servid o? Ou tros d e teu s escravos so cristos, e isso no os salva d a escravatura. Kristen, saber isso teria mod ificad o as coisas. Cria u m terreno com u m entre ns, e me oferece o ponto de apoio que no tive para tratar-te. algo no qual posso confiar. Ela estreitou os olhos num gesto de suspeita. Saxo o que ests dizendo? Posso aceitar tu a p alavra se ju ras em nome d e Deus. Ju ra qu e nu nca tratars d e escap ar daqui, e gozars da mesma liberdade que se outorga aos outros criados. N ada mais de correntes? perguntou ela com incredulidade. N ada mais de correntes. Ento, juro... Aqu i se interrom p eu . As coisas se d esenvolviam com excessiva rap id ez. Estava comprometendo-se sem pensar muito. Kristen? Pelos dentes de Deus! exclamou a jovem . D-me um momento. Ele tinha dito nunca. Nunca significava para sempre. O que aconteceria quando ele j no a d esejasse, qu and o tivesse um a esp osa qu e atend esse su as necessid ad es? Ao chegar nesse m omento Kristen od iaria o lu gar, e sem d vid a acabaria od iand o tam bm Royce, e, no entanto, estaria comprometida por seu juramento, e teria que permanecer ali e continuar servindo at o fim de sua vida nessa casa. Ela o olhou nos olhos. A Royce segu ramente lhe agrad aria isso. Qu e o imp ortavam os sentimentos d e Kristen? Ou sim, algo d evia im portar-lhe, p orqu e caso contrrio no se teria mostrado disposto a fazer esse trato com ela. Muito bem, milord. Juro em nome de Deus que no tentarei escapar de Wyndhurst... At o d ia d e teu casam ento. Royce semicerrou os olhos, e ela acrescentou com expresso razovel: Lam ento d iz-lo, mas tua noiva no me agrad a. N o creio qu e eu seja cap az d e tolerar este lu gar quando ela seja a senhora da casa. Feito exclamou ele. Falas srio? perguntou Kristen, surpresa . Aceitas essas condies? Sim. Significar simplesmente que ao chegar esse momento voltaremos a acorrentar-te. Ela rangeu os dentes, contrariada. Que seja. Mas isso tudo o que jurarei. N o, tambm ju rars qu e no aju d ars a fu gir a teu s am igos. com u m d ed o tocou os lbios de Kristen, para calar a exclamao colrica. At que eu me case. Feito! replicou ela acidamente . Mas no jurarei suspender minha vingana! N o, sei qu e no o fars d isse ele, com pesar . De qu alqu er m od o, Ald en se recuperou o su ficiente p ara p roteger-se d e ti. Confiarei em su a habilid ad e, enqu anto no o ataqu e quando dorme. Procuro vingana, no o assassinato replicou ela com desprezo. Mu ito bem . Ento, s p reciso ad vertir-te qu e se m atas Ald en, m e verei obrigad o a cobrar tua vida em pagamento. Essas foram as ltimas palavras de Royce. Afastou-se, e a deixou presa na exasperao. No sabia mu ito bem p or qu e, m as tinha a sensao d e qu e no tinha sacad o a m elhor p arte d esse acordo.

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Capitulo 35 Royce regressou no final d a tard e, d ep ois d e obrigar seu s hom ens a realizar cansativos exerccios no cam p o d e treinam ento, u m a p rtica d a qu al tinham necessitad o os ltimos cinco d ias. A sala tinha retornad o a seu estad o norm al. E Darrelle d e novo ocup ava com su as d am as o setor d estinad o costu ra. Mal tinha falad o com Royce d esd e o d ia em qu e comp reend eu qu e ele dormia com Kristen. Darrelle expressava su a d esap rovao com u m gesto azed o, u m a atitu d e qu e normalm ente no teria incomod ad o Royce. Mas Royce d e rep ente d escobriu qu e d e novo a com p arava com Kristen, que no fazia segred o d e seu d esagrad o e o exp ressava d o m od o mais d ireto. Era estranho, m as essa sp era franqu eza no p arecia to irritante com o u ma su cesso d e caras cid as ao longo de semanas. Talvez d evesse p rocu rar m arid o p ara Darrelle, ap esar d a tenaz insistncia d a d ama no sentido de que no desejava casar-se. Tu a irm p restou ateno esp ecial a algu m d e nossos convid ad os? p ergu ntou Royce a Alden. Estavam sentad os em frente a u ma mesinha, entretid os nu m jogo d e gu erra. Ald en prestou pouca ateno pergunta, pois o jogo o absorvia. N o pensei muito nisso. Faa-o. Alden olhou Royce, e em seus lbios se desenhou um lento sorriso. Certam ente, nos ltimos tem p os p ensas as coisas m ais estranhas. Agora qu e o mencionas, pareceu-me que se mostrava mais vivaz em presena de Wilburt. O irm o d e Corliss? Royce se surp reend eu , m as d ep ois d e assimilar a inform ao, aventurou-se a dizer: Acreditas que o aceitaria como esposo? Alden assobiou baixinho. Ela sabe que ests pensando nisso? Como pode saber o que estou pensando se no fala comigo? Sim , no se sente feliz contigo, mas, p or essa razo ests d isp osto a entreg-la em casamento? Sem d vid a, p referia qu e ou tro fosse o objeto d e seu m au hu m or, m as no acred itas qu e hora de que contraia casamento? Sim , faz mu ito tem p o qu e d everia t-lo feito. Mas no ira qu erer, enquanto tu no te cases. O que tem que haver isso com o assunto? perguntou Royce. Vamos, p rim o. Por que achas qu e tod os estes anos se negou a perm itir qu e lhe acertasse u m casam ento? Tem e que se no h u m a m u lher nesta casa se d escu id ar tu d o, e reinar a desordem, o que sem dvida verdade. Royce rosnou: Se tu sabias que essa era sua razo, primo, e j que o irmo, deverias ter me dito antes. E su p ortar seu p ssimo hu m or p or ter revelad o u ma confid ncia? Ald en p areceu chateado. Caoas, primo. Mas j que falamos de casamento, quando pensas comprometer-te? Qu and o d isp onha d e temp o resp ond eu secam ente Royce . E no m e d igas qu e agora disponho de tempo, porque o negarei. Alden balanou a cabea. 154

Se no queres casar-te com ela... Ald en, nu nca qu is. Simp lesm ente, p areceu qu e era o mais conveniente d epois d e... Bem , pareceu apropriado. Ento, anula o compromisso. Sim, isso p od e d izer facilm ente um hom em qu e no est imp licad o no assu nto d isse Royce, acido. Alden sorriu com ar de conhecedor. Certamente, a vida era mais simples aqui antes da chegada dos vikings. A frase d eterm inou qu e Royce o olhasse sobriamente e ao ad verti-lo, Ald en riu aind a com mais fora. A ateno d ois hom ens se viu atrad a bru scamente p elo qu e acontecia p erto d a porta, p or ond e tinham entrad o d ois d os homens d e Royce escoltand o u m forasteiro. Era u m ind ivd u o su m am ente alto, e a julgar pela ap arncia, celta. Os d ois fatores o convertiam nu m ind ivd u o interessante; sobretu d o o segu nd o d ep ois d as d ificu ld ad es qu e p ou co antes os saxes tinham tid o com os celtas de Cornwall. Deteve-se ante Royce, enqu anto os acom p anhantes inform avam qu e o tinham encontrad o p ara o oeste, em terras d e Wynd hu rst. Tinha-se p raticad o u m a am p la investigao p ara d eterm inar se na realid ad e viajava sozinho, com o d izia, e no haviam achad o ningu m m ais. Montava u m cansad o ju m ento que j merecia qu e o retirassem d o servio. N o tinha ou tra p osse mais que uma velha espada enferrujada, com a empunhadura de um antigo desenho celta. Royce aceitou tod os estes d ad os p elo qu e valiam enqu anto olhava p ensativo ao hom em. N u nca tinha visto u m homem to arrogante, ap esar d e su a ap arncia torp e. Tinha os cabelos d emasiad o longos, e os p rend ia com u m a tira d e cou ro. Estava vestid o como o m ais p obre d os servos, com a t nica d e mangas longas p resa p or u m cord el esgarad o, e as calas esbu racad as em vrios lugares. N o entanto, em su a atitu d e no tinha nad a que pu d esse d enom inar-se servil. Os olhos cinza olharam friam ente a Royce. N eles no tinha beligerncia, nem cau tela, nem ast cia, e nem sequ er tenso. Era u m olhar que Royce tinha visto em seu s igu ais, e efetivam ente, d esp ertou sua curiosidade. Quem ? N o compreendo. Royce se ergu eu ao ou vir a lngu a celta. A maioria d os celtas qu e estavam a oeste d e Wynd hu rst falava a lngu a sax, p ois viviam em estreita p roxim id ad e com os saxes. N o era o caso dos celtas de Cornwall, que com tanta freqncia tinham incursionado no territrio. Repetiu a pergunta na lngua do forasteiro. Chamam-me Gaelan. De Cornwall? Devon. Homem livre? Sim. Royce franziu o cenho. Esse homem livre de Devon no era muito explcito. Como sei que o que dizes verdade? Por que teria que mentir? Realm ente, p or qu ? rosnou Royce . Ests mu ito longe d e tu a casa. Aond e vais, que precisas atravessar minhas terras? Procuro u m senhor a qu em servir, u m senhor qu e esteja d isposto a combater os dinamarqueses. O achei? 155

Alden riu ante a surpresa de Royce. Era o que menos esperava ouvir, heim, primo? Royce lhe dirigiu um olhar de fria, e depois olhou o celta com os olhos semicerrados. Entre este lu gar e Devon h mu itos senhores d isp ostos a com bater contra os dinamarqueses. Por que te aproximaste tanto para o leste? N o vi nenhu m qu e se prep arasse seriamente. Qu ero estar segu ro d e qu e p articip arei d a verdadeira luta. Por qu? N o foi su ficiente qu e os d inam arqu eses ocup assem terras e se estabelecessem no norte; aind a atacam p or m ar. Eu vivia nu m a ald eia d e p escad ores d a costa sul. Foi d estru d a d u rante u m a incu rso viking. Perd i a m inha esposa, m eu s d ois filhos, a minha fam lia e m eu s am igos. Ningum ficou vivo. Salvo tu. Por qu? Eu estava caando terra adentro. Regressei a tempo de ver a partida da nave. Era u m a histria qu e Gaelan tinha relatad o mu itas vezes no cu rso d e sua bu sca. Era til com esses senhores saxes. E os d ois hom ens qu e tinha d iante d ele p areciam mais p ertu rbad os d o que os outros. Talvez sua busca tenha terminado. Quando foi isso? perguntou Royce. N o comeo do vero. Por que dizes que foram dinamarqueses os atacantes de tua aldeia? Por acaso outros incursionaram h tanto tempo nestas terras? Royce e Ald en se olharam antes qu e o p rim eiro baixasse os olhos p ara seu p u nho, fortemente apertado sobre a mesa. No teve resposta pergunta. Alden disse a Gaelan: Se os d inam arqu eses ingressam novam ente em Wessex iremos d et-los. Tens vontad e d e lutar, mas, sabers faz-lo? Eu... Precisarei de treinamento. E se meu primo aceita treinar-te, como lhe servirs em pagamento? Ofereo servir como guarda pessoal... Por causa de minha estatura. Inclu sive se sou besses lu tar, olha-me o interromp eu Royce . Parece-te qu e p reciso d e proteo? Os olhos cinza faiscaram quando um leve sorriso se desenhou nos lbios de Gaelan. Milord , os ou tros senhores a qu em ap resentei m inha solicitao no eram to desenvolvidos como tu. Estou disposto a servir como queiras, se me aceitas. Alden passou de novo lngua sax para perguntar a Royce: Bem , p rim o? Semp re nos vem bem ou tro hom em , e u m ind ivd uo d esta estatu ra com bom treinamento, ser muito valioso. N o me agrada replicou Royce. Achas que satisfar sua nsia de vingana quando veja teus prisioneiros? uma razo. Mas os vigias so eficazes que no poder aproximar-se deles. Kristen no est to bem vigiada disse secamente Royce. Alden elevou os olhos ao cu. N atu ralm ente, agora ela p od e m over-se com liberd ad e em Wynd hu rst; no se a vigiam . Sempre pode obrig-la a permanecer na sala, e proibir ao celta que entre ali. Fiz um trato com ela. No posso modific-lo agora. 156

Royce, era s u m a brincad eira. N o creio qu e ele tente atac-la. Deseja o sangu e d os vikings, no o d e u m a m u lher. Se o d u vid as, p e-no a p rova. Mas no o d esp eas p or u m motivo to frgil. Um a atitu d e assim im p licaria qu e levas muito longe tu a p recau o p or cau sa d essa m u lher, sobretu d o porqu e no conheo a nenhu m a m u lher qu e seja to eficaz como ela na arte d a d efesa p rp ria. E se isso no su ficiente, record a qu e teu p rop sito o m esm o qu e m anifesta este homem, e, no entanto tu no tentaste agredir jovem viking. Os lbios d e Royce esboaram u m a careta d e d esgosto. Tod as essas razes eram verd ad eiras. Olhou novamente o celta, qu e p ermanecia d e p , em silncio, com o u m m od elo d e pacincia. Este vero tambm fomos atacados pelos vikings disse Royce, observando atentamente os olhos do homem . Tivemos mais sorte do que tua aldeia, e os derrotamos. Mataram a todos? Ald en levantou o cenho ao perceber a energia com que foram d itas estas p alavras e interveio para dizer: im provvel qu e fossem os m esm os vikings. Estes eram noru egu eses e p rocu ravam riquezas. No creio que atacassem uma aldeia de pescadores, onde no tinha muito que saquear. Mas, os mataram? N o a tod os. Os qu e foram cap tu rad os, agora so nossos p risioneiros. Obrigamo-los a trabalhar em nossas defesas. Ad emais, esto sob m inha p roteo acrescentou Royce, a qu em no agrad ou em absolu to o m od o com qu e o forasteiro p areceu tranq ilizar-se mal Ald en mencionou que os tinham prisioneiros. Gaelan ouviu a ameaa e replicou em concordncia. Se converteram em escravos esses vikings, fez-se ju stia. N o voltaro a incu rsionar. Eu quero encontrar os que ainda esto livres no norte, porque provvel que dali tenha sado o barco que atacou a minha aldeia. Gaelan de Devon, se te aceito, trabalhars na construo com meus prisioneiros? O corpo do homem manifestou certa tenso. Milord , no tentarei vingar-m e neles, m as no me p eas qu e trabalhe ao lad o d esses homens. Realm ente, o qu e p eo. a nica tarefa qu e p osso oferecer agora a u m hom em d e tua corpulncia. Disseste que estavas disposto a fazer o que te pedisse. Disse. teve um prolongado silncio, e depois: Que assim seja. Poders resistir tentao? insistiu Royce. Disse que no estou procurando o sangue dos homens escravizados. N esse caso, bem -vind o. Com ears a trabalhar p ela manh. Pela tard e treinars com meus homens. Seldon, atende as necessidades deste homem. Ald en falou a Royce enqu anto Seld on levava o celta p ara o barril, para servir-lhe u m jarro de cerveja. Ests seguro? perguntou. Royce levantou o cenho. Me fazes essa pergu nta d ep ois d e falar a favor d o homem ? Sim, estou segu ro. m as se apressou a acrescentar com exp resso som bria: Segu ro p ara ord enar qu e o vigiem at qu e m e sinta ainda mais seguro.

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Capitulo 36 Mais tard e, quand o Kristen regressou sala com Ed a d ep ois d e arru mar os qu artos d os hsp ed es, aind a estava refletind o em com o vingar-se de Alden sem pr em risco sua prpria vida. Tinha m ed itad o o tem a ao longo d o d ia. Tinha repassad o os vrios mod os qu e p od ia feri-lo, ou coloc-lo nu m a situ ao d e invalid ez p erm anente, d e m aneira qu e su cu m bisse d epresso e se su icid asse. O nico p roblem a nesse caso, era se a cond io d e invlid o o cond u ziria a d ar esse p asso extrem o. Com o reagiria ante a d ep resso u m hom em qu e em geral se m ostrava to despreocupado e animado? N o contem p lou a p ossibilid ad e d e renu nciar a seu p ropsito e d eixar em p az Ald en. Ao contrrio. A p reocu p ao constante em relao ao tem a a levou a p ensar cad a vez m ais em seu irmo, e a recordao de Selig veio fortalecer sua deciso. Mas talvez p recisamente o p ensam ento d e Selig qu e a levou a reagir to m au qu and o viu p ela p rim eira vez ao forasteiro na sala. O homem estava sentad o d e costas para Kristen, e, no entanto a jovem emp alid eceu m ortalm ente, conteve a resp irao, sentiu qu e lhe p aralisavam as p ernas, e inclu sive se nu blava a viso d u rante u m instante surp reend ente, p orqu e nesse momento acreditou que seu irmo tinha regressado do mundo dos mortos. Kristen trop eou em Ed a; isso a obrigou a reagir, e seu p rp rio d esconcerto a provocou u m excesso de mau humor. Mulher, pelos dentes de Deus! Olha por onde andas! Eu! Eda a olhou confusa Eu? Quem chocou contra meu corpo? Vamos, diga. Kristen a olhou, hostil, e caminhou p ara o setor d a cozinha. Um a vez ali, seu olhar voltou rep etid as vezes para o forasteiro. Esses mald itos cabelos d e u m negro to intenso! Essas mald itas costas, qu e tinham p recisamente a m esm a largu ra! E esse corp o m uscu loso, exatam ente igu al ao qu e a su stentava qu and o ela era bem m enor. N o era estranho qu e acred itasse ver a Selig, ap esar de que tudo a dizia que era impossvel. Visto por detrs, o forasteiro era o dobro de Selig. N o p od ia d eixar d e olh-lo. N o p od ia conter a nsia d e ver-lhe o rosto. Mas ele no se voltou nem u m a s vez. Estava sentad o com Seld on e H u nfrith, bebend o, e d e tanto em tanto u m deles ria e depois continuava conversando; estavam longe demais para ouvir o que diziam. Qu and o Royce entrou na sala acalm ou u m p ou co a agitao d e Kristen. O saxo exercia esse p od er sobre ela. De qu alqu er maneira, Kristen continu ava brava com ele p ela ameaa qu e Royce tinha feito antes, e o dirigiu um olhar distrado. Ia com Alden, e Kristen dirigiu ao primo de Royce um olhar assassino que causou riso ao jovem. Mal uns dez segundos mais tarde ela voltou a fixar o olhar no forasteiro. Quem era? E chama Gaelan. O que? Kristen se voltou e viu o sorriso de Edrea. Gaelan repetiu Edrea . Um celta de Devon. Vi que tu tambm o olhas muito. Tambm? Edrea emitiu uma risada. Olha ao red or. assinalou , sobretu d o o canto d ed icad o costu ra. inclu sive lad y Darrelle se interessa por esse homem. Por qu? Por qu? Caoas, Kristen. Tem um rosto muito atraente. Por que tu o olhas? S me p ergu ntava qu em era e qu e faz aqu i rep licou Kristen . Achei qu e no continuaramos recebendo visitantes.

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E se queres saber p or qu e est aqu i, te d irei qu e milord o aceitou . Trabalhar no m u ro com os vikings. Sim, tem o corpo necessrio para realizar essa tarefa. Realmente suspirou Edrea. Pensei que sentias afeto por Bjarni. Tenho. Edrea sorriu e enrubesceu. mas se o celta se interessasse por mim... suspirou d e novo. mas tam bm com ele tenho o m esmo p roblema. N o fala nossa lngu a, aind a qu e aqu i muitos podem falar a sua. Eda se aproximou para repreend-la. Ed rea, ap resse-se e aju d e a Aethel a p rep arar as mesas. A conversa no p erm ite ad iantar o trabalho. E tu, Kristen, termina com o teu. Kristen segurou o brao da anci antes que ela se afastasse. Eda, viste o celta? Eda desviou o olhar para o lugar em que estava Gaelan. Sim. inevitvel v-lo, um homem muito corpulento. Mas eu achei qu e s os celtas d e Cornwall fossem gigantes e tu d isseste qu e Royce os considerava inimigos. verd ad e, mas este no vem d a costa d e Cornw all. E sem p re h excees qu and o se trata d a estatu ra d as p essoas. A o tens lord e Royce, com p arad o com ou tros saxes; e, no entanto, um autntico saxo. Imagino que sim. Eda estreitou os olhos. Vejo qu e esse homem te interessa, m as seria bom qu e d om inasses im ed iatamente esse interesse. A milord no agradar em absoluto que olhes muito o forasteiro. Royce no... Kristen sorriu , e as p alavras m eu d ono m orreram em seu s lbios. Sim, Royce era seu d ono, e m ais valia qu e Kristen se p reocu p asse d o qu e o agrad ava e o d esagrad ava... Mas p ara d izer verd ad e, ela no estava interessad a no celta, p elo m enos no sentid o qu e Ed a tinha su gerid o. Somente queria ver-lhe o rosto. Eda, levarei em conta tua advertncia. Bom. E agora se apresse com tua tarefa. Mas cinco m inu tos d ep ois d e qu e Ed a se voltou p ara a lareira, Kristen moveu intencionalm ente o p esad o cald eiro cheio d e p assas at a bord a d a mesa, e ali o artefato manteve u m equ ilbrio p recrio d urante meio segu nd o. Qu and o caiu ru id osamente no cho, e as p assas olharam p ara a lareira, os olhos d e Kristen no se voltaram p ara o cho, mas p ermaneceram fixos no celta. N o foi o nico qu e moveu a cabea ao ou vir o estrp ito. Mas foi o nico a qu em Kristen viu. Por Deus, mulher! exclamou Eda . Que te acontece que hoje ests to desastrada? Kristen nem sequ er a ou viu . Tinha o olhar fixo nesses olhos cinza, os olhos qu e achava qu e nu nca reveria. De su a garganta brotou u m som estrangu lad o, e se p rolongou atravs d a m o qu e lhe cobria a boca. Levou a outra m o ao p eito, p ois o corao batia com tanta intensid ad e qu e era quase doloroso. No podia ser verdade! Que Deus a ajudasse! Selig! Estava vivo! Ps-se d e p p ara ap roximar-se. Ele fez o m esm o p ara sair a seu encontro. Precisam ente nesse instante ambos recobraram o sentido e se detiveram.

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Kristen se voltou bru scam ente e su as mos segu raram a m esa, nu m esforo p ara imobilizar seu corp o. Vivia! Fechou com fora os olhos. Vivia realm ente! Resp irou fu nd o, nu ma tentativa para acalmar a agitao, poder sufocar o desejo de gritar, de rir e chorar. N o pod ia ap roximar-se d ele. Qu e Deu s a ajud asse, no p od ia abra-lo. Se o fizesse, encerrariam Selig com os outros vikings. De qualquer modo, um sentimento profundo de alegria a invadiu, e Kristen temeu que todo seu ser explodisse por causa da felicidade que sentia. Finalm ente viu qu e Ed a a olhava d esconcertad a. Obed ecend o a u m im p u lso avanou u m p asso, levantou nos braos anci e com eou a girar lou camente, rind o d os gritos qu e a mu lher proferia. Pod ia rir-se d isso. Precisava d e u ma d escu lp a qu e ju stificasse seu riso. Oh, Deu s meu, seu irmo estava vivo! Mulher, est louca! Me solta! Estou desculpando-me! disse Kristen com um sorriso radiante . Ainda que me destes conselhos que no escutei, reconheo que s muito sbia. Oh, Eda, amo-te! Kristen girou u m a vez m ais com a anci antes d e d ep osit-la no solo, ond e Ed a iniciou a p ior litania d e resm u ngos e rep reenses qu e Kristen jamais tinha ou vid o. A jovem noru egu esa sorriu enquanto escutava os protestos, e se apressou a recolher as passas, sem atrever-se a olhar de novo o forasteiro. Mas p or su a vez, Selig tambm sorria. Sim , su a bu sca tinha term inad o. Tinha encontrad o Kristen, e su a irm estava salva, e se comp ortava com o um a tonta em seu esforo p or d om inar o im p u lso d e correr p ara ele. Selig conhecia o tem p eram ento d e Kristen. Mais d e u ma vez, ao regresso d e Selig d ep ois d e u m p erod o d e navegao, tinha-o sau d ad o jogand o-se sobre ele e praticamente derrubando-o. Era realmente estranho que agora pudesse conter-se; mas a atitude de Kristen im p licava tam bm u m a ad vertncia, aind a qu e na realid ad e Selig j sabia a qu e ater-se. N o pod ia ap roxim ar-se d e Kristen, no p od ia reconhecer em absolu to o parentesco qu e os u nia. Enqu anto a p rocu rava, tinha-o tortu rad o a id ia d e qu e ela p od ia estar m orta. Mas estava viva. Viva! Royce, que te pareceu isso? perguntou Alden. Ambos tinham observado a estranha conduta de Kristen. O qu e p osso d izer? Sem p re m e su rp reend e com su as atitu d es estranhas. Agora j vou acostumando-me. Bem, na verdade estranho que derramar as passas lhe parea to divertido. Royce sorriu ante o tom cid o d e Ald en. A vrios m etros d e d istncia Selig end u receu o corpo, porque percebeu que os senhores observavam Kristen. Tocou com o cotovelo Seldon, que estava ao lado. O que dizem? Falam da mulher viking. Ela tambm est prisioneira aqui? Sim, m as seria m ais ap rop riad o afirm ar qu e a escrava p essoal d e Royce, se sabes o qu e quero dizer. Seldon sorriu. lorde Royce conseguiu domar esta viking. Selig fechou os olhos. Sob a mesa, su as m os se converteram em p u nhos. Somente tinha tem id o su a m orte. N em p or u m instante tinha contem p lad o a p ossibilid ad e d e qu e os saxes a desonrassem. Abriu lentam ente os olhos, com u m a expresso sombria e violenta. Teria que m atar esse senhor saxo.

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Capitulo 37 Kristen se ap roxim ou d e Royce m al ele entrou no d orm itrio, e seus braos lhe rod earam o p escoo e ali rep ou saram serenos, enqu anto os d ed os d a jovem brincavam com os cabelos qu e caam sobre a nuca do saxo. Ele a olhou estranhando essa acolhida. Ald en me d isse qu e esta manh o d irigiste u m olhar qu e p od eria o ter fu lm inad o, e d uas horas depois o sorriste. Ah, m ilord , exp ressei o d io qu e ele me insp ira, at a ltima gota, e d ep ois tive qu e descansar. sorriu ante o olhar d e d vid a d e Royce. Levei a srio tu a ad vertncia. Isso te p arece to estranho? Sim, no teu caso. O tempo dir. Um dedo de Kristen traou crculos ao redor da orelha de Royce. Os olhos da viking tinham uma exp resso terna e sed u tora, mas su a m ente no harm onizava com o qu e ela estava fazend o. Kristen su p s qu e se no mostrava certa cu riosid ad e p elo forasteiro, isso p areceria estranho a Royce. Com um gesto indiferente a jovem disse: Vi que tens outro servidor. normal que aceites forasteiros? A pergunta de Kristen teve efeito contrrio, e a mudana despertou as suspeitas de Royce. N o d em onstraste o m enor interesse no rei d e Wessex, nem em seus nobres, e agora perguntas por este celta. Por qu? Milord, s curiosidade. Todas as mulheres falam dele. Qu e falem d isse Royce com asp ereza . Mas tu afastes-se d ele. Od eia tod os os vikings tanto como eu. Convinha m u d ar d e tema. Kristen sem icerrou os olhos. Seu d ed o d esceu ao longo d a linha do queixo, e depois subiu para acariciar o lbio inferior. verd ad e o qu e d izem d e ti, saxo? mu rm u rou Kristen com voz rou ca . Aind a odeias todos os vikings? A resp osta d e Royce foi abra-la com terrvel fora. E Kristen j no p d e p ensar em ou tra coisa. Mas em tu d o o qu e segu iu a alegria ante a volta d e seu irmo, a qu em acred itava m orto, ocu p ou o lu gar p rincip al. Do mesmo m od o qu e antes tinha abraad o Ed a p orqu e p recisava compartilhar com algum sua felicidade ou explodir, agora a compartilhava com Royce. Mostrou-se brincalhona e apaixonad a, tmid a e agressiva. Foi sucessivam ente a sed u tora, a casta, o animal selvagem ... Foi tu d o p ara ele, at que Royce j no p d e continu ar m aravilhand ose d as mu d anas. O riso rou co d e Kristen, qu e ele no tinha escu tad o antes em seu leito, acend eu o sangu e d o saxo. Tom ou -a repetid as vezes, e se su rp reend eu confu so p orqu e pod ia faz-lo. Mas qu and o ela m u rm urou qu e d esejava mais, com seu p ed id o tentou a alma d e Royce. Esp remeu at a ltima gota de energia do homem, e quando por fim ele dormiu o fez com o sono dos mortos. Kristen tam bm d ormiu . Mas com o seu s sentimentos eram to intensos, no seu caso foi u m sonho inquieto, do qual pde acordar cedo, muito antes do amanhecer. Ded icou s u m m om ento a saborear o p razer d e estar nos braos d e Royce. Dep ois, separou-se cautelosamente do abrao e em silncio se vestiu na escurido. A intu io lhe d isse qu e encontraria Selig esp erand o-a. Realm ente, estava ao p d a escad a. Tinha esp erad o a noite inteira, sentad o contra a p ared e, d e frente escad a, d ormind o s vezes, e acord and o qu and o ou via o m ais leve ru d o. De m od o qu e tinha ou vid o os p assos su aves d e

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Kristen, e a esp erava qu and o ela chegou . E tambm estava p rep arad o p ara su p ortar o p eso d e seu corpo, que Kristen soltou sobre ele. Por u m longo m om ento se abraaram fortemente. E d ep ois, Kristen inclinou p ara trs a cabea para passar a mo por esse rosto bem amado. No podia v-lo. As tochas j no ardiam, e o luar, muito fraco, no entrava pelas janelas abertas. Mas no precisava v-lo. Selig, achei qu e tivesse morrid o. as lgrimas qu e brotavam d e seus olhos se expressavam na voz. O m esm o p ensei d e ti. a mo d e Selig acariciou os cabelos d a jovem , e d ep ois ele a estreitou novamente contra seu corp o, e ap oiou a cabea d e Kristen sobre seu om bro. no muito viril chorar. Eu sei Kristen conteve um solu o achand o qu e ele se referia s lgrimas vertid as p or ela, at que sentiu a gota sobre a bochecha. Sorriu, e beijou o pescoo de seu irmo. Vamos. Aqui no podemos falar. Kristen o tom ou a mo e ambos rod earam a escad a e se aproximaram d a p orta d o fund o. O m esm o qu e as janelas, a p orta no estava fechad a com chave. Selig vacilou ao sair, p ois su p s qu e tropeariam com uma sentinela. Kristen percebeu a cautela de seu irmo. N o creio qu e tenha gu ard as. J estive u m a vez fora, d u rante a noite, e no tinha ningu m no p tio. Mas estes saxes no costu m am ser d escu id ad os. Talvez haja guard as fora d o muro. Nesse caso, nos ocuparemos deles quando os vejamos. Vamo-nos, Kristen. Ela se resistiu quando Selig tentou afast-la das sombras da sala. Selig, no posso ir. N o podes? Prometi no fazer. Por Odn! Por qu? Ela se encolheu ante o tom de Selig. Para evitar que me acorrentassem novamente. Houve um silncio, e depois ele perguntou baixinho: N ovamente? Estive acorrentada, como meus colegas, depois de nossa captura. Eu... Quem sobreviveu, Kristen? interrompeu-a Selig. Ela mencionou tod os os homens, e esp erou enquanto Selig evocava os qu e tinham morrid o. Enquanto esperava sentiu a brisa qu e lhe acariciava os cabelos. Ou viu o som d os insetos notu rnos. Ad ivinhou a d or d e Selig, m as comp reend eu qu e no pod ia ser to intensa, p ois ele tinha acreditado que todos estavam mortos. Finalmente, Selig disse: Sigamos. Me tiraram as correntes s esta semana, quando chegaram o rei dos saxes e seus nobres. Alguns dos senhores me molestaram, e Royce ordenou que me tirassem as correntes, com o fim de qu e p u d esse atend er a m inha p rp ria segu rana enqu anto eles estavam aqu i. Mas j p artiram, e teria perdido de novo minha liberdade se no jurasse que no tentaria fugir daqui. A frustrao se manifestou na voz de Selig. Te condenaste pela prpria vontade a no sair nunca daqui? N o, fiz um trato. Quando Royce se casar, me verei livre de minha promessa. Quando ser isso? Muito cedo. 162

Selig se tranq ilizou , d ep ois d e assimilar a inform ao. Kristen p ercebeu ao su avizar-se o aperto da mo do viking. A jovem disse: Explica-te, antes que eu exploda. Como pudeste fugir? Vi-te ferido. Me viste? Cala! d isse ela ao ou vir a voz d e Selig . Claro qu e vi. N o p u d e p erm anecer no barco depois de ouvir o rudo do combate. Tive que ir ajudar. Ajudar? Kristen no fez caso do desdm que ele manifestou. E no ajudei muito. Mas pelo menos derrubei o saxo que te feriu. Tu fizeste isso! Selig! Pelos dentes de Odn! Poderiam ter-te matado! Mas no foi assim . Por d esgraa tambm no p u d e m at-lo, somente o feri. Recobrou -se, e d ep ois m e tratou bem, ap esar d e qu e eu sem pre estive d isposta a d estru -lo. Agora me alegro d e no o ter feito. Selig balanou a cabea, e ela acrescentou im p aciente: Bem , d iga u ma coisa. A ltima vez que te vi estava imvel no solo, banhado em teu prprio sangue. Sim, m inha ferid a era grave. Recobrei o sentid o qu and o se afastavam as carroas, levand o os hom ens cap tu rad os. Tinha ficad o ju nto aos mortos, e com o acred itaram qu e tod os tinham morrid o, no ficou ningu m p ara vigiar. Mas eu no sabia se regressariam ou no p ara enterrar os cad veres, d e m aneira qu e consegu i arrastar-m e longe d o aou gu e, caso retornassem. Pensei permanecer oculto no bosque umas poucas horas, e depois seguir os saxes e ver aonde vos levavam . Mas com o d isse, m inha ferid a era grave. Perd i o sentid o e acord ei qu and o j tinha cad o a noite. N esse momento estava to fraco qu e nem sequ er p od ia levantar-m e. N o sei qu anto tem po p erm aneci ali. A cond enad a ferid a inflam ou . Tive febre, m as no record o grand e coisa. Sei qu e em certo momento aband onei meu escond erijo. E record o qu e and ei p elo camp o, p rocu rand o os saxes. N o terias podido fazer muito se os tivesses encontrado observou Kristen. Minha mente no fu ncionava bem . sorriu jovem. Som ente sei que caminhei, e qu e tentei encontrar-te e achar os outros antes que fosse muito tarde. Muito tarde? N o achei qu e vos p erm itissem viver. Su p u s qu e vos levariam ante o senhor d os saxes que nos tinham emboscado, e que ele ordenaria matar-vos. Quase o fez reconheceu baixinho Kristen . Este lu gar, Wynd hu rst, foi atacad o antes p elos vikings. E ele p erd eu nessa incu rso maior p arte d e sua fam lia, e d esd e ento od eia os vikings. Selig sorriu. N o estranho qu e m e tenha p erm itid o p ermanecer aqu i. Disse-lhe qu e me tinha sucedido o mesmo. Seguramente se compadeceu de mim. Como p ud este contar-lhe essa histria? p ergu ntou bru scam ente Kristen . Pelos d entes d e Deu s! Destroar-te se d escobre qu em s realmente. E p ensar qu e s m e p reocu p ou a possibilidade de que te acorrentassem e encerrassem com os demais se ele se inteirava! Selig sorriu ante a reao de Kristen. N o d escobrir nad a. Ohthere e o resto tm sensatez su ficiente p ara abster-se d e sau d arme quando eu aparea. Se no desmaiam de assombro, como quase sucedeu a mim replicou ela. 163

Vi que te recobraste muito cedo observou Selig rindo. Kristen o golpeou no peito, exasperada. Terminars tua narrao? Selig conteve o sorriso. Kris, perd este teu sentid o d o hu m or. m as concord ou qu and o ela voltou a castig-lo. Mu ito bem . Com o te d isse, and ei extraviad o. N em sequ er agora sei qu anto temp o estive assim , nem os d ias qu e p assei beira d a m orte d u rante o ltimo d esm aio. Acord ei na cabana d e u m a anci celta. Ela e su a filha m e encontraram qu and o regressavam d o m ercad o d e Wim borne. Desd e o sitio em que me viram at seu lar, mais ao norte, tinha um dia de marcha. E onde isso? Selig encolheu os ombros. N o creio qu e p ossa encontr-las d e novo. Loki m e jogou u m a m p assad a. N o sabes quo desconcertado estive. Era suficiente que encontrasses o rio assinalou Kristen. Sim, isso p ensei d isse Selig com certo d esagrad o . Estive com a anci qu ase d uas semanas. Su sp eitava d e m im por cau sa d e minha rou p a, e p orqu e eu m u rm urava nu ma lngu a estrangeira no d elrio. Mas com o tambm falava a lngu a d e nossa me, qu e era a d essa anci, cuidou-me at d evolver-m e a sa d e, e inclusive me ap resentou a u m mercad or qu e m u d ou meu cinto e os braceletes d e ou ro p or estas rou p as qu e tu vs e p or u m velho cavalo. Ela inclu sive me levou at o rio mais prximo. E depois? Esse rio estava to ao oeste d o lu gar em qu e agora nos acham os qu e p ensei qu e tinha chegad o ao fim d a terra. O p roblem a era que eu no sabia em qu e d ireo tinha cam inhad o. Ou se em m eu d elrio tinha chegad o a cru zar o rio. N o tinha m od o d e saber se os saxes a qu em procurava estavam ao leste ou ao oeste d e m im m esm o. E qu and o ela me ind icou o oeste, su p s que eu tinha caminhado para o leste. De maneira que aceitei sua indicao, e perdi muito tempo. E quando descobriste o rio, compreendeste que tinhas errado o caminho? Sim. Mas no sabia quanto tinha me afastado do rio que procurava, onde seguramente tu e os d em ais tnheis sid o tomad os p risioneiros, d e maneira qu e m e vi obrigad o a d eter-me em todos os lugares fortificados que encontrei no caminho para c. Relatei a mesma histria a todos os senhores, e isso m e serviu . Mas me afastei d e cad a lu gar m al vi qu e nad a sabiam d os vikings qu e tinham chegad o pelo mar. Qu and o estive aqui no sou be qu e ao fim tinha encontrad o o lu gar at que o senhor reconheceu que este vero tambm tinha sofrido um ataque. E tua ferida est completamente curada? Sim, j no me incomoda. Bom, alegro-me de que tenhas dito que vieste de Devon e no de Cornwall, porque neste ltimo caso no terias recebido uma boa acolhida. Selig sorriu. Inteirei-me d a hostilid ad e entre os celtas d e Cornw all e os saxes na p rim eira resid ncia qu al entrei. Ali qu ase m e acorrentaram , m as j sabes qu e sou m u ito cap az d e sair d e u m ap erto graas a minha lngua. Sim, sei disso. Oh, Selig, agora me sinto to feliz...! Os d ed os d e Selig pou sad os sobre os lbios d e Kristen im p ed iram qu e ela d esse rd eas soltas a sua alegria. Acalme-me, Kris. Diga que no foste desonrada por estes saxes.

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Desonrad a? N o, no fui d esonrad a. no lhe p ermitiu sentir-se aliviad o. Mas lord e Royce me levou para compartilhar sua cama. o viking assobiou entre dentes, mas ela se apressou a tocar-lhe os lbios com os d ed os, com o o tinha feito com ela u m m om ento antes. Selig, no d igas nad a qu e me obrigu e a lam entar qu e te tenha falad o claramente. Creio qu e am o o saxo. E estou segura de que o desejo. Desejei-o desde o princpio... Bem, talvez no desde o princpio. Mas m e fascinou m al o vi, qu and o entrou a cavalo no p tio ond e tod os estvamos acorrentad os, e nos olhou com tanto d io. Deu a ord em d e matar-nos a tod os. Mas no d ia segu inte m u d ou d e id ia, e nos disse que nos poriam a trabalhar na construo do muro de pedra. Todos? Tambm tu? Kristen riu. Sim, Thorolf e os d emais me d isfararam . Os saxes acred itavam qu e eu era u m rap az, e isso durou mais ou menos uma semana. Mas os homens no puderam manter o engano. Todos me aju d avam ; e creio qu e isso revelou m inha id entid ad e, ou p elo m enos atraiu excessiva ateno sobre m inha p essoa. O saxo chegou concluso d e qu e m e p rotegiam p orqu e eu d evia ser o chefe. Em tod o caso, d esse mod o chegou a d escobrir qu e eu era m u lher, e d ep ois me m u d aram para a casa. E cama do saxo? Ela d escarregou u m forte golp e no ventre d e Selig. Ele d obrou o corp o, e em itiu u m a forte exclamao. Kristen, pelos ossos de Thor! Tem cuidado! Ento, tem cu id ad o com o tom qu e u sas ad vertiu ela com irritao . Sou uma mulher adulta. No devo responder ante ti pelo que fao. E no fui diretamente a sua cama. no pensava dizer-lhe tu d o o qu e tinha exp licad o a Thorolf. Conclu iu com voz m ais serena: Para d izer a verdade, ele resistiu. O que? O assom bro d e Selig provocou o sorriso d e Kristen, ap esar d a irritao qu e sentia ante a atitude de seu irmo. a verd ad e. Eu sabia qu e ele m e d esejava, mas o saxo no d esejava reconhec-lo. Jamais um homem tinha resistido. Bom, sei disso, pois rompi muitas cabeas por sua falta de resistncia. Ela no pde deixar de rir ante a observao. Mas sim, o saxo lu tou contra a atrao qu e sentia, e qu anto mais lu tava mais eu o d esejava. Selig tentei-o intencionalm ente. era d ifcil reconhecer isso frente a u m irm o, mas Kristen no estava d isp osta a p erm itir qu e ele imp u tasse a Royce u m a su p osta sed u o, qu and o na realid ad e as coisas tinham acontecid o ao contrario Faz d u as sem anas da minha vitria... Levou-me a seu leito. Desde ento durmo em seu quarto. Dali venho agora. Kris, deveras o amas? Sem d vid a. N o concord o com tu d o o qu e faz. Mu itas vezes m e enfu reci com ele, mas no posso odi-lo, nem sequer por ter-me acorrentado, apesar de que detestei essas correntes. O que sente por ti? N o sei. Gozo d e su a p roteo. Dem onstrou certa p reocup ao p or m inha p essoa. Mas isso nad a m ais d o qu e o qu e d em onstraria com qu alqu er d e su as posses. N o entanto, no m e fez nad a qu and o tentei fu gir. E sei que realmente no lhe agrad ou acorrentar-m e. Em resu m o, no sei o que responder. Ele ainda te deseja? Sim, isso no mudou. 165

Ento... Se casar com outra. Sim , j o d isseste observou Selig, e d e rep ente exp lod iu . Por Od n, no! Casar-se- contigo. Kristen negou com a cabea. Selig, sou su a escrava. Segu nd o seu raciocnio, p or qu e tem qu e se casar comigo, qu and o j meu proprietrio? Selig rosnou. N osso pai poderia explicar-lhe um par de coisas a respeito disso. O riso efervesceu nos olhos de Kristen. Sim, poderia faz-lo, mas no est aqui. N esse caso, eu poderia... Mas no o fars, pois Royce no deve saber que s meu irmo. Ento, que fars, kris? Os traos do rosto de Kristen se endureceram. Gozarei da companhia deste homem enquanto possa. Quando ele se casar, sairei daqui. E isso tudo apesar de que o amas? Talvez possa fazer ou tra coisa? Pelo m enos, agora ests aqu i p ara aju d ar-me a fu gir quando estiver p rep arad a. E se consegu es aju d ar aos ou tros a irem antes, faa-o. Dep ois pod ers voltar para mim. Que assim seja. Ela lhe sustentou o rosto entre suas mos e o beijou. Obrigado, Selig, porque no me ter repreendido. Selig a estreitou com fora. Com o d isseste, no tens qu e respond er ante m im . Mas Od n te aju d e quand o tente explicar tudo isto a nosso pai. Oh, que injusto recordar-me isso! exclamou ela. Selig lhe bateu brincalho o traseiro. Vem, permanecemos aqui por muito tempo. O cu comeava a clarear, e j tinha bastante luz. Sim. Kristen regressou porta, mas ali se deteve, e de novo acariciou a bochecha de seu irmo. Du rante u m tem p o no voltarei a falar-te. E no te su rp reend as se na sala no fao caso de ti. Ele j me advertiu que me mantivesse afastada de tua pessoa. Selig sorriu. Provavelmente acha que te atacarei se penso que uma viking sanguinria. Seja qual for a razo, sua clera no muito agradvel, de maneira que tenha cuidado. Regressaram sala sem fazer o m enor ru d o, m as foi in til. Ali estava Royce, que d escarregava colricos pontap s p ara acord ar seus homens. Deteve-se quand o viu Kristen. E seu s olhos se semicerraram perigosamente quando viu que Selig estava ao lado da jovem. Samos para tom ar ar m u rm u rou rap id amente Kristen a Selig enquanto Royce se aproximava . Encontramo-nos ao entrar. Acreditara? N o ter alternativa. Mas Royce no formu lou p ergu ntas qu and o chegou a eles. Lim itou -se a segu rar a m o d e Kristen e comeou a arrast-la para a escada, e acima do ombro gritou para Selig: Espera-me a mesmo. 166

Kristen tratou de soltar-se d o ap erto, e o consegu iu s a meio caminho durante a ascenso, mas ele a segurou de novo e continuou segurando-a. Maldito sejas, saxo, ser melhor que tenhas uma boa razo para tratar-me assim! Ele no resp ond eu . Jogou -a no interior d a habitao e fechou com chave a p orta. Ela olhou assom brad a a p orta, p rovou -a p ara assegu rar-se d e qu e estava trancad a, e d ep ois a golp eou enfurecida. Oh! De novo na sala, Royce ind icou com u m gesto a Selig qu e o segu isse, e ambos saram pela porta principal. Selig se voltou e o punho de Royce acertou seu queixo, e o derrubou. Royce se inclinou sobre ele, o rosto imobilizado em linhas duras de fria. Gaelan, no te proibirei a casa, m as te p robo qu e te ap roximes ou tra vez d essa mu lher, pertence-me, e eu sou cuidadoso com o que meu. Dito isso, Royce voltou a entrar na sala. Deixou aberta a p orta. Selig teria p od id o segu i-lo para o interior. No o fez. Sentou-se no solo, acariciando-se o queixo, e em seus lbios se desenhou u ma careta que terminou em sorriso. Acima, d a janela qu e d ava ao p tio p rincip al, Kristen tinha observad o o incid ente. Suas m os segu raram com fora o peitoril d a janela, at qu e viu o riso d e Selig. Voltou -se, m exend o a cabea, desgostosa com os homens em geral.

Capitulo 38 Qu and o Royce abriu a p orta d e seu d ormitrio, u m esp elho d e m o voou p ara sua cabea. Segu iu u m p rato d e p rata. Viu Kristen no fu nd o d a habitao, as m os afu nd ad as no ba , procurando outros projteis. N o acredito que estejas furiosa, porque se assim fosse me jogarias alguma arma. N o me tente saxo! Royce a tinha mantid o trancad a no d orm itrio o d ia inteiro. Kristen no tinha com id o. N o tinha falado com ningum. E tinha perdido as estribeiras muito tempo atrs. Por que me trancaste? perguntou. Qu and o acord ei esta manh vi qu e tinhas d esap arecid o. Desci ao trreo p ara p rocu rar-te e tambm no estavas ali. Pensei que tinhas quebrado tua palavra. Me trancaste aqu i p elo qu e p ensou qu e eu tinha feito? exp lod iu Kristen . Mas tu sabes que no faltei com a minha palavra, e que no o farei. Ento, por que o fizeste? O que estiveste fazendo com o celta outro assunto disse Royce asperamente. Deveras? zombou ela . E o que supe que estive fazendo com ele? Kristen, isso o que quero saber. Ento, ser melhor que o perguntes, porque eu estou muito furiosa para dizer-te. Ele percorreu a distncia que os separava com uns poucos passos. Kristen fechou os punhos e os levantou, desafiando Royce a dar o ltimo passo. Ele se deteve e a olhou colrico. Diga que esse homem no te interessa. O demnio te leve! Diga-me! Esse homem no me interessa! Ento, que fazias fora com ele?

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Kristen baixou os p u nhos, e arregaland o os olhos pergu ntou com exp resso d e incredulidade: Saxo, est com cimes? Por isso o golpeaste? Ele d esviou o olhar p ara a janela, e com p reend eu d e que m od o ela se tinha inteirad o d o ep isd io. Mas no p od ia ter com preend id o o qu e ele d isse ao celta. Olhou-a, sem p re com o cenho franzido. Kristen, acontece qu e tenho carter p ossessivo. Ou tro hom em no te tocar enqu anto me pertenas. E quando te casares e eu for embora daqui, j no te pertencerei. Ele a segurou os braos e a sacudiu com fora. Peste, nunca me abandonars. E agora, diga o que fazias com o celta! A clera d e Kristen se tinha d issipad o quand o comp reend eu qu e ele estava realmente com cimes. Cimes dela. Que conceito to estranho! Kristen d isse u mas p ou cas mentiras inocentes, com a esp erana d e qu e isso o tranqilizasse. N o fiz nad a, Royce. N o p od ia d orm ir, e sa para p assear e para esp erar o am anhecer. Qu and o vi qu e estava s no p tio, regressei ao interior d a casa. O homem veio p or trs d e mim . N a p orta me d isse u m as p alavras, m as no o entend i. N o sei o qu e fazia ele fora. Ters que perguntar-lhe. Provavelmente o mesmo que eu, queria tomar um pouco de ar fresco. Com voz menos dura, Royce ordenou: Kristen, no quero que saias da casa durante a noite. N o tinhas proibido, milord. Fao isso agora. Ento, na p rxim a vez qu e no p ossa d ormir, caminharei p ela sala e acord arei a tod os replicou ela com expresso sarcstica. Ele sorriu. N esse caso, p od es acord ar-m e, e eu me ocu p arei d e qu e possas fazer algo m ais d o qu e passear. Ela o teria oferecid o u ma resp osta p erversa se nesse m om ento no tivessem soad o uns tmidos golpes na porta. Meghan mostrou o rosto depois de ouvir a seca ordem de Royce. Ald en m e d isse qu e te exp licasse qu e a clera p rovoca clera, e a violncia origina sofrimento. Royce, que significa isso? Kristen se largou a rir ao ver a expresso de surpresa de Royce. Oh, milord , teu p rim o mu ito inteligente. Achou qu e p ensavas castigar-m e, ou qu e eu p od ia d escarregar u m golp e sobre tu a cabea? riu -se aind a com mais intensid ad e qu and o os olhos verd es d e Royce pareceram ap u nhal-la. E envia a tu a irm ... Sim , m u ito astu to. Vem aqu i, p equ ena. Teu p rimo Ald en prep arou u m a tonta travessu ra ao enviar-te aqui, mas me alegro de que estejas conosco. Meghan se aproximou do lado de Kristen, e murmurou: Pensei que Royce estava bravo. E mesmo assim veio entregar tua mensagem? Deveras, s muito valente. Royce emitiu u m resm u ngo profu nd o e afastou o olhar d e ambas. Meghan olhou alarm ad a para seu irmo. Kristen sentiu desejos de golpear o saxo porque tinha assustado menina. Meghan, no p restes ateno a ele. Rosna com o a m aioria d os hom ens. Mas no significa nada.

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Kristen... com eou a d izer Royce nu m tom d e voz qu e era u ma ad vertncia, os olhos fixos na norueguesa. Cala rep licou ela . Estou ensinand o u m a valiosa lio a tu a irm. Veja p equ ena, no p recisa tem er os hom ens qu and o esto bravos. Qu e im p orta se so u m p ou co maiores qu e tu ? o olhar d e Meghan p ercorreu o corp o d e Royce, e Kristen sorriu . Bem , h algum as excees. Mas olha teu irmo. Irritou -se, o m esm o qu e eu. Gritou -m e, e eu o resp ond i tam bm a gritos. E agora ambos nos sentimos melhor. Mas ainda est irritado. Meghan ocultou a cara no estomago de Kristen. u m p ou co cap richoso, com o costu m am ser os hom ens. Claro qu e algu mas vezes a raiva bem m ais p rofund a, e convm afastar-se d o cam inho d e u m hom em realm ente irritad o. Com o tem p o ap rend ers a ju lgar a d iferena. Mas o teu irmo... Algu ma vez o viste atacar u m a mulher? Kristen rogou em silncio que a resposta fosse a apropriada. E no foi assim. Ordenou que te castigassem com o chicote. N esse momento no sabia que eu era mulher. Ordenou que te acorrentassem, e te sangraram os ps. Kristen suspirou. N o te d isse qu e isso foi s u m arranho , e qu e nem sequ er o senti? E a cu lp a no foi sua, pequena. Ele me advertiu que devia cobrir os tornozelos sob os anis de ferro. Eu esqueci. Ento, verdade admitiu Meghan . No fez dano a nenhuma mulher. Porqu e ap esar d e tod o seu carter, u m hom em bom e am vel. E se no est d isp osto a magoar uma mulher nem sequer quando o domina a raiva, certamente, no magoar uma menina. E p od es ter a segu rana absolu ta d e qu e m enos aind a magoar su a prp ria irm. Veja, qu erid a, inclu sive p od es fazer-lhe isto. Kristen se ap roxim ou d e Royce e d eu um bom p ontap no seu tornozelo. e ele no te far nada. Royce p ermaneceu imvel p orque Meghan tinha com ead o a rir. Inclu sive manteve u m a expresso imutvel enquanto ela o observava. Royce, verdade que no me magoars? Ele a dirigiu um sorriso. N o, pequena, nunca. A menina correu para abraar a cintura de seu irmo. E depois fez o mesmo com Kristen. Meghan disse com um sorriso: Obrigado, Kristen e saiu correndo do quarto. Eu tam bm te agrad eo d isse Royce, que estava p or trs d e Kristen . Jamais pu d e conseguir que ela compreendesse que no precisa temer-me. Mas por esse golpe no tornozelo... Com o brao a rod eou pela cintura e a elevou no ar. Levou -a at a cama, e ali a obrigou a deitar-se de bruos. Royce, no! Kristen no podia crer que fizesse isso. s queria demonstrar uma idia! Mulher, p od eria t-la d emonstrad o d e ou tro mod o. E at qu e d esap area a d or d e meu tornozelo, tu tambm sentirs algo em teu traseiro. Nessa noite Kristen comeu d e p seu jantar. Mas em seu s lbios se d esenhava u m sorriso m isterioso. Talvez tenha recebid o u m as p alm ad as p or seu atrevim ento, mas d epois o saxo tinha compensado o sofrimento provocado pelo castigo.

Capitulo 39 169

Kristen lam entou a ironia im p lcita no fato d e qu e Royce lhe oferecesse sair para cavalgar na m anh segu inte, qu and o su as p artes p osteriores no estavam em cond ies d e enfrentar a p rova. De qu alqu er m od o, aceitou . Como p od ia recu sar se ele lhe d ava um cavalo, e inclu sive propunha uma corrida? Na verdade, chegaria a compreender alguma vez esse homem? Perd eu a corrid a, m as aind a assim a exp erincia foi mu ito agrad vel. Lem brou as d espreocu p ad as record aes d os temp os em qu e m ontava em seu cavalo e atravessava os cam p os e os bosqu es. O cavalo qu e Royce lhe d eu no era u m anim al to bom , mas seu acom panhante compensava as possveis deficincias da montaria. Bem tard e na m anh se d etiveram p ara p erm itir que os cavalos bebessem nu m riacho. O lu gar vibrava com as cores estivais, os verd es mais escu ros, os amarelos e os vermelhos. O cu estava lim po, e o sol enviava seu s raios mu ito qu entes alm d a zona d e sombra p rojetad a p ela rvore a que ela e Royce haviam se aproximado. Royce se sentou , as costas ap oiad as contra o tronco, e com u m gesto ind icou a Kristen qu e se ap roxim asse. Kristen no lhe fez caso, e ao contrario se sentou aos p s d o saxo. Ela arrancou u m a folha d a gram a e a mastigou lentam ente. Olhou Royce com u m a exp resso afetu osa nos olhos. Royce su sp irou . Talvez ela tenha se entregad o totalm ente, na ou tra noite, m as ou tra vez mostrava uma atitude relutante. No a obrigou a aceitar o abrao porque sabia que ela resistiria. Milord, agradeo-te o passeio. Ele encolheu os om bros, com o qu e atribu ind o escassa imp ortncia a sua p rp ria generosidade. Thorolf tinha razo: ests acostumada a cavalgar. Faze-o bem. Fao bem muitas coisas, mas Thorolf no as conhece todas. Por exemplo? Ela esticou as p ernas e u niu as m os sob a cabea. A grossa trana castanha caa sobre o ombro, e a ponta chegava cintura. Royce observou como a brisa movia os fios dos cabelos. Ela tinha os olhos fixos no cu quando respondeu: Thorolf no sabe que me ensinaram a manejar armas. Nenhum deles sabe. Mas tu sim. algo que desejaria no saber rosnou Royce. Kristen sorriu. Essa a atitud e qu e m e ind u ziu a gu ard ar segred o at qu e chegasse o momento d e precisar de tais habilidades. E ento, quem te ensinou? perguntou Royce . Seguramente, no foi teu pai. Kristen negou com a cabea. N o, sem dvida no foi ele. Ensinou-me minha me. tua... no pde concluir a frase por causa do riso. Kristen sorriu com expresso tolerante. Ria quanto queiras, milord, mas verdade. N o duvido continuou sorrindo . E o que mais te ensinou essa me to guerreira. Kristen comeou a rir. Im aginou a su a bela e d elicad a m e. Gu erreira? Pelos d entes d e Deus! No existia sobre a terra algum que parecesse menos guerreira. p ossvel qu e minha me no d eseje cozinhar nem costu rar, p ois nunca a agrad aram essas tarefas. Mas no um a mu lher gu erreira. E tam bm m e ensinou ou tra lio mu ito til: ensinou-me que no devia envergonhar-me de desejar um homem.

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Royce recobrou instantaneamente a seried ad e. Ela teria p od id o acariciar-lhe o corpo com as mos. As ltimas palavras suscitaram o mesmo efeito. E no te envergonhas? N o. E me desejas, Kristen? N o. Ao ouvir a resposta, Royce sorriu. Mentirosa. J o reconheceste uma vez. Por que no o fazes de novo? Disse-te que no o faria, e no farei. Me d isseste d urante u ma d iscu sso a resp eito d as restries qu e te im p u nha. Mas j no ests acorrentada. Minha op inio no a mesma rep licou Kristen com exp resso serena, o rosto srio . Agora m e tens acorrentad a com minha p alavra, e isso igu almente eficaz. Pod erias ter-me ped id o simplesmente que ficasse em Wyndhurst. Ao contrario tiveste que negociar um acordo. Pelo amor de Deu s! N o quer d izer-m e que estarias d isposta a ficar simp lesm ente porque te peo. Royce, nunca o sabers, no ? Kristen... Tinha com ead o a inclinar-se p ara frente, qu and o a flecha p enetrou em seu om bro e o golp eou contra o tronco d a rvore. E chegou com fora su ficiente p ara atravessar as costas e fincar-se no tronco. Royce tratou de arranc-la. Quando no pde, sua mente evocou a imagem do ataqu e d os d inam arqueses, e Rhona qu e gritava p ed ind o aju d a, e ele qu e no p od ia au xili-la porque estava preso parede. Gelou-lhe o sangue quando viu que Kristen se levantava em um salto. Monta meu cavalo e foge! Depressa! Ela, no lu gar, ajoelhou-se no m om ento em qu e ou tra flecha acertou a rvore, sobre as cabeas de ambos. Com movimentos rpidos quebrou a ponta da flecha prxima a pele de Royce. Te soltarei, mas deves ajudar-me disse Kristen com voz urgente. Kristen, v a voz de Royce manifestava a urgncia do momento. Por favor. Deves ir. Agora! Ela pu xou com tal fora qu e ele no p recisou ajud -la. Caiu p ara frente, d e joelhos. O sangu e com eou a esp alhar-se p ela t nica. Ela m ord eu o lbio, e p ensou que d everia consegu ir que se levantasse. Royce se levantou s, ainda no estava fraco. Estava enfurecido com ela. Mulher, se no montas esse cavalo e foges agora mesmo... S se vens com igo o interrom p eu Kristen, no tom m ais firm e qu e jam ais tinha u sad o com ele. Perdeu-se a op ortu nid ad e. Por trs d as rvores e d os arbu stos saram vrios hom ens bem armados. Kristen conseguiu contar cinco. Pe-te por trs de mim, Kristen ordenou Royce enquanto desembainhava a espada. Ela soltou uma exclamao. N o poders combater contra eles agora que ests ferido! N o te prendero enquanto eu viva. Mu ito lou vvel zombou u ma voz p or trs d eles e lord e Eld red saiu d o lu gar qu e ocu p ava, p or trs d a rvore. Acomp anhavam -no mais d ois homens . Mas creio qu e a prenderemos, e a ti tambm.

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Eld red estend eu a m o p ara Kristen. Ela se afastou , m as os d ois hom ens se ap ressaram a imobiliz-la. Uma lamina afiada apareceu junto ao pescoo da jovem, e esta parou de resistir. O sorriso de Eldred era sinistro. Agora, tua espada, Royce, porque caso contrrio ordenarei que a matem. A esp ad a caiu ao solo. Eld red d eu sp eras ord ens a seus hom ens. Kristen estremeceu qu and o a obrigaram a u nir na frente am bas as m os, e as p rend erem com u m a cord a. Viu , impotente, enquanto faziam o mesmo com Royce. Eldred se vangloriou enquanto os dois eram levados aos cavalos. Royce, d evo agrad ecer-te qu e tenhas cru zad o com igo, e qu e tenhas trazid o viking. u m p razer inesp erad o, p ois achei qu e teria qu e p erd er m u ito temp o no bosqu e, esp erand o qu e aparecesses s. E agora tenho duas presas em lugar de uma. Cavalgaram para o norte o resto do dia. Ao anoitecer chegaram ao seu d estino: u m a casa, bem m enor d o qu e Wynd hu rst, m as bem fortificada. Royce ainda pde desmontar por si mesmo, mas j no sentia to seguras as pernas. Kristen m ord eu o lbio p ara evitar u m grito, ao ver a t nica emp ap ad a d e sangu e. Su p s qu e era a residncia de Eldred, mas no compreendeu que o jovem no era o senhor at que Royce tratou de conversar com Eldred. Teu pai... N o te aju d ar. Eld red o interrom p eu , e em su a voz tinha u m matiz am argo. Foi p ed ir a Alfred o qu e reconsid ere su a d eciso e m e p erm ita retornar corte. Com o v, m eu p ai no v com bons olhos que permanea em casa. Diz que engravido todas as escravas e que nove meses d epois d e m inha visita no h ningum d isp osto a servi-lo. e acrescentou , d irigind o-se irritad o a seus homens: Levai-o e acorrentai-o ao muro. Sua ferida comeou a dizer Kristen, mas Eldred a interrompeu. Sangrar, como sangrars tu quando eu tenha terminado contigo. Ao ou vir isto Royce com eou a d ebater-se, m as um d os hom ens o golp eou com o p u nho d e su a esp ad a. Kristen viu com o o arrastavam p ara longe. E d ep ois, obrigaram -na a p onta d e esp ad a a entrar na casa. Era u m lu gar srd id o, constru d o inteiram ente com mad eira, e tinha u m a s p lanta. As esteiras sobre as qu ais ela caminhou estavam su jas. Os criad os a qu em viu eram criatu ras tem erosas, qu e nem sequ er se atreviam a olh-la ou a voltar os olhos p ara os hom ens que a empurraram at o fundo da sala. Um a vez ali, introd uziram -na nu m a m in scu la habitao sem janelas. Fecharam a p orta d epois d ela, d eixand o-a na escu rid o. N o se incom od ou em comp rovar se estava com chave, p orqu e ou viu o ru d o d a tranca. Dep ois, ouviu risos na sala, e o movim ento d os hom ens ao afastar-se. Tinha visto u m a cama antes qu e fechassem a p orta e imp ed issem a p assagem d a lu z. Cam inhou lentamente p ara a enxerga e sentou. N o estava d isp osta a p ermitir qu e a histeria a d ominasse. J tinha p assad o p or tu d o isso: a cap tu ra, a im p ossibilid ad e d e saber o qu e aconteceria depois. S que desta vez tinha certa idia do que podia acontecer. Estrem eceu ao p ensar em Eld red . Esse hom em od iava Royce. Desejava feri-lo, infligir-lhe sofrim entos, talvez... Oh, Deu s meu ! Por qu e o teriam levad o ali, se o p lano no era mat-lo, e lentamente? A histeria comeou a domin-la.

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Capitulo 40 Kristen pod ia ou vir lord e Eld red em su a sala. Estava com end o e bebend o; isto , estava celebrand o a cap tu ra. Mas enqu anto o ou visse, ela p od ia abrigar a esp erana d e qu e aind a no tinham feito nad a a Royce, p ois se d izia qu e p or cau sa d e seu d io, Eld red p resenciaria o qu e ordenasse fazer a Royce, ou quereria faz-lo pessoalmente. Ao p ensar d este m od o, Kristen pd e acalm ar-se e traar u m p lano. Tinha qu e sair d essa habitao mal abrisse a porta. Era necessrio qu e chegasse ao d ep sito ond e, segu nd o tinha visto, tinham levad o Royce. Tinha que liber-lo, e d ep ois os d ois se ap roximariam d os cavalos... Qu e Deus a ajudasse! Como conseguiria fazer isso com tanta gente ao redor? Com a aju d a d as mos revisou o qu arto em qu e se encontrava e amald ioou a escu rid o qu e a obrigava a perd er tanto tem p o nessa tarefa. Mas teve tem p o. N ingu m veio interromp -la. De qu alqu er m od o, o qu arto no revelou nad a que ela p u d esse u sar com o arm a. Para d izer a verd ad e, no tinha acred itad o p ossvel achar u m objeto qu e p u d esse u tilizar d esse m od o; mas precisava ter certeza. De modo qu e estava sozinha, e su a nica arm a era o talento. Du vid ava qu e fosse fcil enganar Eld red , m as talvez conseguisse im p or-se, se tinha bebid o muito e estivesse sozinho. Qu and o p or fim ele chegou , efetivamente estava s e tinha bebid o, mas d e nenhu m m od o p arecia brio. Levava um a vela, e d ep ois d e fechar a p orta, d epositou -a nu m vo d a p ared e. Kristen viu ento qu e a habitao estava totalm ente vazia, com a nica exceo d a cama; m as seu olhar foi rpido, pois no se atrevia a afastar por muito tempo o olhar de Eldred. Ele mostrava certo ar d e exp ectativa. Inclu sive sorriu para Kristen quand o esteve em frente a ela. A esp ad a aind a p end ia d e seu cinto. Tam bm trazia um cu rto chicote, form ad o p or m u itas e finas tiras de couro. O que fizeste a Royce? A pergunta foi um murmrio cheio de esperana. Ainda no o vi respondeu Eldred com indiferena . Decidi que primeiro me ocuparia d e ti, p ois assim d ep ois p od eria relatar-lhe tu d o o qu e te fiz. Ao qu e p arece, lord e Ald en acred ita que Royce sente muito afeto por ti. J veremos. Est enganado apressou-se a dizer Kristen . Tem uma noiva. O que tem haver isso com a mulher que o acompanha na cama? Kristen se encolheu ante o insulto. Realmente, que tinha haver? Por que o odeias assim? Porque tem sorte demais. Nunca se engana. Ou pelo menos isso acha Alfredo. Inveja? os olhos d e Kristen o olharam com u m a exp resso d ep reciativa. Fazes isto por inveja mesquinha? O qu e sabes tu d isso? exp lod iu Eld red . Ignoras o qu e comp etir e com p rovar sempre que o que faz no suficiente. N o, no sei o qu e isso significa. Mas sim sei qu e no p od ers fazer isto sem receber teu castigo. Muita gente viu que nos trouxeste aqui. Eldred comeou a rir. 173

Minha gente no se atrever a falar contra m im . Diferente d o qu e acontece contigo, mulher, eles conhecem seu lugar. a gente de teu pai recordou Kristen . Ele se inteirar. Eld red saltou sobre Kristen e d escarregou u m a forte bofetad a no rosto d a m oa. Kristen virou a cara; m as seu corp o no se m oveu . Eld red se su rp reend eu u m m omento. Estava acostu mad o a ver cair s mu lheres com o conseq ncia d e seu s golp es, e d ep ois se aterrorizavam. Mas esta m u lher p od ia enfrent-lo. E no se assu stava. O sangue brotou p elos d a boca d e Kristen, mas seus olhos faiscaram furiosos ao olh-lo. Eld red recu ou , u m tanto d esconcertad o. E su a p rp ria atitu d e o enfu receu , p orqu e via com o ced ia ante u m a m ulher. Sacou o chicote p reso sob o cinto. Ela se assustaria antes qu e acabasse de castig-la... Assustar-se-ia e imploraria de joelhos. Eldred levantou o chicote e ps toda sua fora no primeiro ataque. Kristen tratou de dar um p asso p ara o lad o, m as o chicote a atingiu no brao nu e na m etad e d as costas. Ele exp erim entou um sentimento de satisfao ao ouvir o grito abafado. De novo levantou o chicote. Nesse momento ela o atacou, e o mandou para o cho. Ao su p ortar tod o o p eso d a jovem, Eld red sentiu qu e lhe cortava o flego. Mas segu rou firm em ente o chicote, p ois acred itou qu e ela trataria d e arranc-lo. Esse foi seu erro. Kristen empunhou a espada e tomou distncia, e ele sentiu o frio do ao em seu prprio pescoo. Milord , se te moves aind a qu e seja p ou co, te fincarei ao cho. a ad vertncia foi tanto m ais terrvel p or cau sa d a serenid ad e com qu e ela a exp ressou . E talvez o faa, como castigo p or teus pecados. Foi a ltim a coisa qu e Eld red ou viu , p ois ela d escarregou contra a tmp ora d o jovem o punho da espada. Kristen se apressou a cortar su as am arras, e o fez p rximo d o no, p orqu e d esejava voltar a u sar a cord a p ara imobilizar Eld red . Proced eu d ep ressa; p s d e bru os o corp o inerte e atou suas m os s costas. Esse tinha sid o o erro d e Eld red : atar-lhe as mos p ela frente, d e m od o qu e aind a assim ela p u d esse u tiliz-las. Mas seu p rincip al erro tinha sid o acred itar qu e ela p erm aneceria imvel enquanto Eldred a flagelava. Ele no estava m orto. Qu e p ena, pensou Kristen. Deveria t-lo matado. Finalmente, utilizou tiras d o cobertor d ep ositad as sobre a cam a p ara atar-lhe os p s e amord a-lo. Mas em d efinitivo, no pde decidir-se a matar a um homem indefeso. N o p restou ateno aos rud os p rovenientes d a sala. Eld red recobrou a conscincia e ela voltou a golp e-lo. Pod eria ter p raticad o esse exerccio a noite inteira, mas no d isp u nha d e tanto tempo. Saiu do quartinho mal percebeu que l fora estava silencioso. Um a s tocha ard ia no fund o d a sala. Os criad os d ormiam, e su as enxergas estavam d istribu d as ju nto s p ared es. Kristen foi d iretam ente p ara a p orta; conteve a respirao, e sentiu qu e o corao batia acelerad o. N ingu m d eu o alarm e. Mas em frente a p orta tinha u m guard a, e era um dos homens que os tinham capturado. O homem se sentiu to su rp reend id o d e v-la com o Kristen d e encontr-lo ali. Ela estava acostu mad a falta d e sentinelas d e Wynd hu rst. Eld red segu ramente tinha m ais coisas d o qu e temer, ou p revia dificuldades depois do que tinha feito. O hom em ficou p aralisad o qu and o viu qu e ela p ortava u m a esp ad a. Tentou d esem bainhar a su a, mas Kristen contava com a vantagem d e qu e su a arma j estava em p osio d e ataqu e. Atravessou ao homem antes que este pudesse defender-se.

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N o tinha tem p o a p erd er. Correu p ara o d ep sito e abriu bru scam ente a p orta. Dentro tinha ou tro gu ard a, que acord ou e com eou a levantar. Kristen o golp eou tam bm com a empunhadura da espada, e o indivduo caiu no cho. Royce estava acorrentad o p ared e, as d u as m os a certa altu ra sobre a cabea, d e m aneira que suportavam todo seu peso. A ferida ainda estava sangrando. A mancha vermelha formava um filete que d escia p or u m a d as p ernas. Tinha a cabea inclinad a sobre o om bro. Kristen nem sequ er estava segura de que ainda vivesse. O com p rovou qu and o correu p ara ele e lhe tom ou a cabea entre ambas as m os. Bateu-lhe na bochecha, com muita fora, at que ele abriu os olhos. Sentiu-se paralisada pelo alvio. Como? Foi a nica pergu nta qu e ele fez. E ela o obrigou a reagir. Correu d e volta ond e estava o guarda, em procura da chave que permitiria abrir os ferros que prendiam Royce. Por cima do ombro, ela disse: Feri um homem, talvez at o tenha matado. Tua lei sax me castigar por isso? Seu s d ed os finalm ente se fecharam sobre a chave, e Kristen voltou rap id am ente ond e estava Royce. Ele a olhou, e balanou a cabea. Isso a nica coisa que te incomoda? N o sei com o se ap lica tu a lei replicou secamente Kristen . A nica coisa qu e sei qu e d e acord o com tu a lei eu cometi u ma falta na ltim a vez qu e me d efend i. Proced o m al agora, se tento sair daqui utilizando os recursos que esto a meu alcance? Ele comeou a rir, mas seu riso parou por causa de um espasmo de dor. N o, fizeste mais do que eu esperava. Bom. Kristen sorriu e abriu os ferros qu e lhe p rend iam as mos Agora, m ilord , saiam os d aqu i. m as qu and o ficou com p letamente livre, Royce caiu d e joelhos. Ao p erceber a fraqu eza d o saxo, Kristen se ap ressou a rasgar a barra d e su a t nica. Divid iu -a em d u as p artes, e a m eteu na frente e atrs, sob a t nica d e Royce. Teria qu e cavalgar m u ito, e ele no d evia p erd er mais sangue. Mas no momento ela tambm no podia vend-lo melhor. No mximo, devia abrigar a esperana de que ele pudesse montar. Avanaram lentamente p ara o estbu lo, p ois ela tinha qu e su stentar Royce. Com u m hom em to corp u lento, no seria u m a tarefa fcil, nem sequer p ara ela. E alem d isso, ao chegar ali teve que solta-lo para ocupar-se do guarda que vigiava o estbulo. Qu and o ela regressou , Royce estava d eitad o no solo. Kristen sentiu d esejos d e chorar, mas obrigou o saxo a recobrar a conscincia, a levanta-se e a apelar a suas ltimas foras para montar. Como pensas... Atravessar a entrada? Deixa qu e eu m e ocu p e d isso resp ond eu Kristen. N a verd ad e, o assu nto a p reocu p ava. Cond uziu o cavalo d e Royce e o seu p rp rio e cruzou a p o p tio silencioso. Encontrou -se em frente a u ma p orta alta, d e mad eira, cru zad a p or u ma barra longa e p esad a. Acim a e a u m lad o tinha u m a estreita p lataform a, e ali vigiava um homem , sentad o d e costas ao mu ro. Estava d orm ind o. Kristen su biu cau telosam ente p ela escad a qu e levava p lataform a e viu qu e o homem continu ava d orm ind o, d e m aneira qu e se apressou a d escer e utilizou tod as su as foras p ara levantar a pesada barra. Em efeito, era to p esad a qu e no consegu iu d ep osit-la su avem ente no solo, seno qu e teve que solt-la. O rudo, a ela mesma alarmou. Olhou ao red or, e su p s que em p ou cos instantes cairia sobre eles u m a legio d e hom ens armad os. Qu ase p aralisou o corao quand o efetivam ente viu u m homem , u m servo, qu e saa d o

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estbu lo. O ind ivd uo bocejou e voltou a entrar. Tinha outro na p orta d e u m a construo prxima. Permaneceu de p, e se limitou a olh-los. Sentiu-se aliviad a qu and o com p reend eu qu e nenhu m d eles estava d isp osto a d ar o alarm e. Os via ap ticos, d escu id ad os, e relu tantes a fazer algo p or seu senhor. Em d efinitivo, ela e Royce p od iam considerar-se afortu nad os p orque lord e Eld red su scitava to escassa fid elid ad e em su a prpria gente. Kristen qu ase riu ante esta id ia enqu anto abria d e p ar em p ar a p orta d a m u ralha e segurava as rdeas do cavalo de Royce antes de montar seu prprio cavalo. Afastaram-se depressa no meio da noite.

Capitulo 41 Kristen estava extenu ad a e p ressionad a p ela inqu ietu d e. Royce estava ap eland o a su as ltimas foras s para m anter-se sobre o cavalo. A jovem noru egu esa tinha p arad o u m a vez p ara arru m ar a band agem d o ombro, m as ele tinha p erd id o m u ito sangu e. Mantinha-se vacilante sobre o cavalo, quase inconsciente. N em sequ er a ap ario no horizonte d os mu ros d e Wynd hu rst p d e acalm ar sua inquietu d e. O alvorecer com eava a ilu m inar o cu e o p ovo d a resid ncia j os tinha visto. Estavam abrind o as p ortas; vrios hom ens saam corrend o a seu encontro. Ou tro gru po a cavalo qu e tam bm os tinha id entificad o, ap roximava-se p elo bosqu e. Ced o Royce p od eria d escansar e seria atendido como devia. De qualquer modo, pressionava-a o sentimento de que talvez tudo isso de nada servisse, de que ele de todo modo morresse. Lanou u ma exclam ao quand o Royce caiu d o cavalo. Kristen d esmontou d e u m salto, correu para ele, e levantou sua cabea. Tinha os olhos abertos, mas parecia aturdido. Seguramente... Dormi. Deu s m eu , nem sequ er sabia o qu e estava d izend o! A Kristen d oa o corao, v-lo to fraco e impotente. Ela mesma no percebeu que estava chorando. Calma, Royce. Fique quieto. Num momento viro ajudar-te. Os olhos de Royce se voltaram para ela. Kristen, reconhecers por fim que precisas de mim? Pelos d entes d e Deu s! Com o p od ia p ensar nisso precisam ente agora, quand o a vid a fu gia por essa ferida? Kristen? Sim, preciso de te. Juro que sim. E chegaste a amar-me... Um pouco? Ela no vacilou. Sim, tambm isso. Um a mo d eslizou sobre o p escoo d e Kristen e a obrigou a ap roxim ar o rosto. Ele tinha os lbios clid os e secos, su aves, mas s a princp io. Ap esar d o sofrimento, ela com p reend eu qu e tinha muita fora na mo que a sustentava, e muita paixo no beijo. Afastou o rosto, e com os olhos semicerrados viu que ele sorria. N o ests morrendo! Achou que era isso? Oh, que sem vergonha!

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Esteve a u m p asso d e golp e-lo, sobretu d o qu and o ele comeou a sorrir. N o lu gar, p s-se d e p e se afastou. Precisava m ais d o qu e u m a ferid a como essa p ara enfraqu ecer Royce. Perm aneceu d eitad o no m xim o qu atro d ias. Um a sem ana m ais tard e tinha retomad o d e novo su as tarefas. E d epois d e duas semanas a ferida lhe provocava somente incmodos ocasionais. Tinha abordado o problema de Eldred no como desejava, mas como impunha a poltica de Alfred o. Tinha-se limitad o a inform ar ao rei d a p erfd ia d e Eld red . Pelo fim d o vero sou be qu e Eldred, dominado pelo pnico, e temeroso da vingana, tinha fugido para o norte, para refugiar-se no acampamento dos dinamarqueses. Seu cadver tinha sido enviado casa do pai. Qu and o Royce relatou o ep isd io a Kristen, ela sim p lesmente encolheu os ombros, e comentou qu e u m ind ivd u o to mesqu inho d evia ter mau fim . N a verd ad e, a jovem noru egu esa no demonstrou muito interesse pelo assunto. Kristen se enfu receu com Royce, sobretu d o qu and o comp reend eu qu e ele tinha se om itid o intencionalm ente d e aju d ar na fu ga. Em termos inequ vocos lhe d isse o qu e achava d e seu engano e, no entanto, ele no p od ia arrep end er-se d e ter ap roveitad o a op ortu nid ad e d e p -la a p rova. Kristen p od eria t-lo aband onad o nu m m om ento qu alquer d a viagem d e regresso. N o lu gar, tinha-o acom p anhad o at qu e am bos estiveram a salvo. Para ele, isso significava bem mais d o qu e podia expressar. De qu alqu er form a, a irritao d e Kristen no d u rou mu ito. Mostrou-se gentil e d oce com ele enqu anto Royce recobrava foras, e evitou qu e seu p rp rio estad o d e fraqu eza o incom od asse. Qu ase o levou a d esejar qu e lhe tivessem infligid o mais ferid as, p orqu e d esse mod o ela o teria cu id ad o m ais. Era p recisamente o contrrio d o qu e ele teria sentid o se Darrelle tivesse cu id ad o dele. Pelo fim d o vero Kristen com eou a sentir u ma m elancolia p rofu nd a, e p or m u ito qu e Royce a p ergu ntasse, ela no d izia nad a. O saxo com freq ncia a levava para nad ar, ou para cavalgar, e a jovem sorria e caoava com ele. Mas Royce continu ava lend o tristeza em seu s olhos quando a observava sem que ela percebesse. Royce reduziu metade os trabalhos que ela realizava na sala. Como ao que parece isso no m od ificou a situ ao, d up licou -lhe as tarefas. Este recu rso tam bm no ad iantou nad a. Inclu sive lhe d evolveu su as p rp rias rou p as, m as ela se recu sou a u s-las; na realid ad e, p areceu m ais deprimida depois de ver o vestido de veludo verde escuro. Royce no sabia m ais o que fazer. Mas no d ia em qu e Kristen lhe p ergu ntou d e novo qu and o se casaria, Royce su sp eitou qu e tinha achad o a solu o d o p roblem a. Continu ava d esejand o sep arar-se d ele. Por isso se sentia mal. Contava os d ias qu e faltava p ara o casamento, isto p ara o momento em que se veria liberad a d e su a p alavra. Mas ele no estava d isp osto a permitir-lhe que se fosse, de maneira que s lhe ficava um caminho. Teria se su rp reend id o se sou besse o qu e na realid ad e incom od ava Kristen. Era a p oca, p ara fins d o vero, em qu e ela, Selig e o resto d everiam ter regressad o p ara casa, d ep ois d e visitar as cid ad es comerciais. Ao longo d o vero seu s pais sem d vid a se tinham inqu ietad o p or ela, mas em tod o caso tinham a segu rana d e qu e Kristen regressaria. Mas agora, p ara fins d o vero, comearia a d ifu nd ir-se u m sentim ento d e au tntica ansied ad e, e d ia ap os d ia esp erariam a chegad a d a nave. E qu and o p assassem os d ias sem qu e aparecesse o barco, esse sentim ento se agravaria. Como era possvel que ela se sentisse feliz, sabendo que seus pais estavam sofrendo por causa da sua ausncia?

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Tinha conseguid o falar novam ente com Selig. Rogou -lhe qu e se fosse, qu e achasse um m od o d e voltar ao lar, d e m aneira qu e p elo menos seu s p ais soubessem qu e ela estava a salvo. Ele se negou , no s p orqu e no d esejava aband on-la, como tambm estava certo d e qu e Garrick o mataria se voltasse sem ela. Royce fazia tod o o p ossvel p ara reconfort-la. E ela o am ava aind a m ais p or essa atitude. Mas no p od ia d izer-lhe qu al era o problema, p orqu e nesse caso a nica coisa qu e ele p od eria fazer seria p erm itir-lhe qu e se fosse, e ela exp erim entava o p rofu nd o tem or d e qu e chegasse inclu sive a esse extrem o. Estava cond enad a nu m sentid o ou no ou tro. Sep arar-se d e Royce p od ia destru-la, m as ao m esm o tem p o ansiava qu e seu s p ais sou bessem qu e estava bem. N o pod ia deixar de pensar neles. Pela p rimeira vez no vero Royce saiu d e Wynd hu rst. Au sentou -se por d ois d ias. N ingu m sou be aond e foi, m as qu and o regressou d isse a Darrelle qu e tinha acertad o seu casamento. E ela rom p eu a chorar, p orque Royce no qu is d izer-lhe quem seria o m arid o; u nicam ente lhe assegurou que ela aprovaria sua eleio. Desta vez Kristen no p d e censu rar o p ranto de Darrelle. Sabia qu e ela m esma no teria tolerad o tanto segred o nu m assu nto d e tal im p ortncia. N o entanto, Royce se limitou a afirm ar que Darrelle p recisava d e tem p o p ara acostu mar-se id ia d e qu e contrairia casam ento, antes d e saber o nome do eleito.

Capitulo42 Foi u ma sensao d esagrad vel, e to intensa que Royce acord ou d e seu sonho. Moveu a mo para afastar do pescoo ao inseto que o picava. Os dedos roaram ao contrario no metal frio, e a p onta afiad a d a ad aga p ressionou m ais firm emente sobre o lad o d o p escoo, obrigand o-o a retirar a mo. N o estava sonhand o. Sentiu o corp o d e Kristen aconchegad o a su a esqu erd a, um a m o apoiad a contra o p eito d o p rprio Royce. E d ireita, o ferro d a d or era d em asiad o real. N o p od ia ver seu atacante na escu rid o, m as o homem tinha consegu id o introd u zir-se silenciosam ente no d orm itrio p ara atentar contra a vid a d e Royce. E com o nenhu m d os habitantes d e Wynd hu rst estava d isp osto a fazer isso, Royce sacou a conclu so mais p rovvel: os vikings tinham consegu id o fu gir. E se tinham consegu id o chegar ao d orm itrio, isso significaria que em baixo todos estavam mortos? Kristen tinha ju rad o qu e no teria m atana, qu e se p od iam , sim p lesmente iriam embora. Ento, s tinham vind o p rocu r-la? Royce no p erm itiria qu e a levassem . Antes teriam qu e o matar. Mas compreendeu que em vista das circunstncias isso no seria to difcil. Podes compreender o que te digo? End u receu os m scu los d o p eito. Sim , entend ia claramente o rou co m urm rio. N o era a lngu a viking, seno o d ialeto celta. Gaelan? N o, a voz no era to grave. Ento, os vikings no tinham escapad o a ou tra p ossibilid ad e, igu almente d esastrosa, era qu e os celtas tivessem atacad o novamente. E desta vez tinham se atrevido a entrar na casa. Responda, saxo! o mesmo murmrio, mas agora colrico. Sim, compreendo-te. Bom. A presso d a ad aga se su avizou, e a lam ina d escansou sobre o p escoo d e Royce, d e m aneira qu e seria su ficiente o mais leve m ovim ento p ara cortar-lhe a ju gu lar. Royce aind a no 178

p od ia m over-se. Tinha qu e p erm anecer qu ieto, e aceitar o qu e acontecesse. A irritao era fru to d a impotncia. O que queres? protestou. Calmo saxo ad vertiu num m u rm rio . Vim p rocu rar respostas, mas aind a no vejo claro o caminho. E no poderei julgar at que conhea todos os fatos. Royce franziu o cenho na escu rid o. N o consegu ia comp reend er o qu e a voz acabava d e dizer-lhe. N o havia rud os d e lu ta. N a realid ad e, s ou via su a prp ria resp irao. A casa estava to silenciosa como costumava acontecer no meio da noite. Todos dormiam ou estavam mortos. Quem... A lm ina o feriu , obrigand o-o a calar. A seu lad o, Kristen se m oveu . Royce tratou d e afrouxar o brao sobre o qual ela dormia. No desejava acord-la para que visse isto. Saxo, eu farei as perguntas. E dirs a verdade se aprecias tua vida. A coisa parecia cad a vez m ais insensata. Talvez ele p ossu sse conhecimentos qu e interessavam a um celta? E qual tinha sido o destino dos outros habitantes da casa? Royce disse baixinho: Te direi o que queiras saber, se deixas em paz mulher. Deix-la em p az? a voz m anifestou su rp resa, mas Royce no estava p rep arad o p ara o qu e o celta d isse d e imed iato. Ests d ormind o com m inha filha. Talvez tu a igreja sax o autorizasse? Royce fechou os olhos. N o tinha ou vid o bem. Era im p ossvel. O p ai d e Kristen no era celta. Impaciente, a voz continuou: Saxo no p recisas p ensar m u ito. Ou tu a igreja te conced eu esse d ireito, ou no te concedeu. N o tenho esse direito. Ento, minha filha te concedeu? Royce experimentou o sbito desejo de rir, porque a situao parecia inverossmil. Creio que cometeste um erro. No estou dormindo com uma mulher celta. A lmina pressionou de novo contra o pescoo. N o d isp onho d e m u ito temp o p ara conhecer a verd ad e, d e m aneira qu e no o desperdices com rodeios. Kristen minha filha, e eu sei muito bem quem s tu. A voz j no era u m m urm rio. Continu ou send o grave, mas vibrou m ais claram ente... Era uma mulher. Royce disse com voz que expressava incredulidade: sua me? Deus me ajude quem demnios achava que era? No uma mulher! rosnou o saxo. Kristen no podia continuar dormindo. Royce, o que... Tranqiliza-te, qu erid a, ou esta lamina qu e sustento contra seu p escoo se afu nd ar profundamente. Me! Oh, Deus meu! Realmente s tu? Como...? Kristen, qu ieta! Royce acrescentou su a ad vertncia qu and o a jovem se sentou e ao mover a cama determinou que a adaga aumentasse a ferida, de maneira que mais sangue escorreu do pescoo do saxo.

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De qu e falas? p erguntou Kristen, e d ep ois exclam ou alarmada . Oh, no, m e, no o machuque! N o? Brenna retirou a ad aga, e abriu os braos exasp erad a. Qu e no o machu qu e, depois de tudo que segundo nos disse Ohthere ele te fez? Castigou-te com um chicote! Foi u m erro d isse Kristen, e obrigou Royce a d eitar-se qu and o ele j tinha comead o a sentar-se na cama . No te explicou Thorolf? Brenna fez uma pausa. Talvez o tivesse feito, mas teu tio H u gh lhe d eu u m mu rro qu and o com eou a falar em defesa do saxo. Creio que ainda est dormindo. Tambm est aqui o tio Hugh? Royce segurou os braos de Kristen e se sentou, apesar dos esforos que ela fez para det-lo. Mentiste d isse friam ente . Disseste qu e no p od ias entend er Gaelan, e, no entanto falas com tua me usando a mesma lngua celta. Cloro que sim. Ambos a aprendemos dela. Gaelan meu irmo. Selig? Sim. Ento, mentiste a respeito de sua morte! N o! Achei qu e estava m orto. Levou -lhe mu ito tem p o recu p erar-se d e su a ferid a e encontrar-m e. Mas no p od ia d izer-te qu em era. O terias acorrentad o com os ou tros se sou besse que era um viking. Royce afrouxou a mo com a qual a retinha ao record ar a estranha cond u ta qu e ela tinha m ostrad o no d ia em qu e Gaelan ap areceu na casa. Com u ma m o lhe acariciou a bochecha, ao mesmo tempo em que se inclinava para beij-la ternamente. Sinto muito disse. Qu e formoso zom bou Brenna . Se terminarem d e brigar e d e se reconciliar, anu nciovos que aind a necessrio resolver u m p roblem a grave: Kristen teu p ai reclama o sangu e d o saxo. N o! N o to sim p les d isse serenam ente Brenna . Pu d e sep arar-me d eles e vir aqu i p orqu e agora esto d iscu tind o Garrick, H u gh e teu irm o, no a respeito d a necessid ad e d e matlo, seno de quem ter o prazer de faz-lo. N o possvel que Selig pense assim insistiu Kristen . Ele sabe o que sinto. Talvez. Mas quando soube o assunto das chicotadas... Ou tra vez isso! exclam ou Kristen imp aciente . N o foi nad a... Du as chicotad as sem im p ortncia. Foi qu and o ele achou qu e eu era u m rap az e qu is arrancar-m e a verd ad e. Su sp end eu a ordem quanto compreendeu que era uma mulher. Ento, d everia ter exp licad o a Selig, em lu gar d e p erm itir qu e se inteirasse p or Ohthere... Que seguramente entendeu s o que conseguiu ver. Eu nu nca atribu a Royce a cu lp a d as chicotad as. Por qu e eles o acu sam ? Thorolf sabe. Oh, maldito seja o tio Hugh e seu mau carter, que o levou a golpear Thorolf! Qu erid a, tod os esto fu riosos. Achaste qu e p roced eriam d e ou tro mod o qu and o chegam aqui e te encontram convertida em escrava e obrigada a compartilhar a cama de teu carcereiro? Matarei Selig! gritou Kristen . Ele sabe que ningum me obrigou. Por que no disse? Brenna comeou a rir ante a veemncia de sua filha. Talvez tenha esquecid o p or cau sa d e su a p rp ria clera. Mas me alegro d e saber d isso. Agora, acalma-te. Que tu te irrites no ajudara a resolver nada. 180

Royce perguntou com forada serenidade. Devo supor que liberaram meus prisioneiros? Sim replicou Brenna . Isso foi fcil. Saxo, teu ptio no est bem defendido. E a patrulha dos bosques? Capturada. Queres dizer que os mataram! A uns poucos. No foi possvel evit-lo. Tam bm ao gu ard a d a p orta. A nica razo p ela qu al nos m antivemos em frente ao m u ro, sem ocu p ar a casa, qu e tens aqu i Kristen. E pod ers manter-te vivo enquanto a retenhas. Mas, saxo, no iro embora. Me chamo Royce disse secamente o jovem. E eu Brenna. E agora qu e nos conhecem os, te d irei um a coisa: p od eria ter-te m atad o enquanto ainda dormias, e teria levado a minha filha s e salva. Ao qu e p arece, teu s hom ens reclam am m eu sangu e rep licou Royce irritad o . Por qu e tu no pensas o mesmo? Pensei. Me! protestou Kristen. verd ad e, p reciosa. Com o Deu s m inha testem unha, d esejava qu e ele e tod a su a gente m orresse. Finalmente comp reend i, d ep ois d e tantos anos, o qu e sentiu teu av, e p or qu e qu is vingar-se d e m eu p ovo p elo que tinham feito a teu p ai qu and o o cap tu raram nu ma incu rso. Vim aqui para vingar-me, o mesmo que fez Anselmo quando me capturou. Mas, como soubestes onde encontrar-nos? Graas esp osa d e Ivarr. Com o tu sabes, u ma m u lher m uito m ed rosa. Ivarr tinha d ito o qu e se p rop u nha fazer, e mu ito antes d a p oca em qu e d everia retornar a nave ela se ap resentou ante Garrick e confessou tud o. Mas acham os que tnham os vind o inu tilm ente qu and o encontram os o mosteiro d e Ju rro qu e estava em ru nas. Pensamos qu e os homens tinham tid o su cesso, qu e ns tnham os p artid o ced o d em ais, e qu e vocs p rovavelm ente j estavam em casa. Voltvamos s naves... Mais de uma nave? interrompeu -a Royce. Trs resp ond eu Brenna . De m aneira qu e se estiver p ensand o na p ossibilid ad e d e lutar, mais vale que no o faas. Viemos dispostos a combater, com mais de cem homens. Kristen procurou a mo de Royce. N o combaters contra meu pai, no ? Ele se limitou a responder com um rosnado. Brenna emitiu um som parecido. Kristen, talvez no possa escolher. N o, no haver gu erra insistiu obstinad am ente Kristen. Desceu d a cam a cobrind o-se com o lenol. me, eu... Oh, pelos dentes de Deus! Desejo ver-te, me, aproximar-me de ti. Pegou uma vela e saiu do dormitrio em procura de uma tocha. Royce procurou suas roupas, e depois comeou a vestir-se. Disseste por que desejavas matar-me, Brenna. Agora diga por que no o desejas. Porqu e certa vez eu tam bm fu i cap tu rad a e convertid a em escrava, e, no entanto acabei amand o o hom em qu e era m eu d ono. Garrick meu marid o. Veio aqu i no como viking, mas como pai. E ters que enfrentar a esse pai. Pod eria cap tu rar-te agora d isse Royce, enqu anto aju stava o cinto com a esp ad a . Nesse caso, teria duas refns em lugar de uma. Ouviu-se um riso suave vindo do fundo da habitao. Eu no tentaria. 181

Royce no resp ond eu , e a lu z se ap roxim ou d a p orta. Um m om ento d ep ois ap areceu Kristen, qu e p rotegia a vela com a mo. N o tinha se vestid o, e estava coberta u nicam ente com o lenol. Oh, me, deixa isso a repreendeu Kristen . Ele no te atacar. Royce p d e ver u m arco d e asp ecto sinistro cu ja flecha ap ontava p ara seu peito; e nem sequer era um de seus arcos. Brenna o tinha levado consigo. Comeou a rir-se d e sua p rp ria tolice ao ter su bestimad o m u lher. Teria levad o u ma grande surpresa se tivesse tentado desarm-la na escurido. Kristen o olhou com o cenho franzid o ao ver a m o d e Royce sobre a emp u nhad u ra d a esp ad a. Ele lhe d irigiu u m sorriso, e levantou ambas as mos nu m gesto d e rend io. E d epois observou a reunio de me e filha. Kristen correu para os braos abertos de Brenna, mas seu corpo ultrapassava em muito o da me. Royce mexeu a cabea, su rp reso. Com o era p ossvel qu e essa mu lher fosse a m e d e Kristen? Era to mi d a, e o corp o esbelto vestia u m a t nica d e velu d o negro. Os longos cabelos negros form avam u ma trana, e os olhos cinza afetu osos exp loravam a face d e Kristen, emold u rad a p elas m os d e su a m e. A p ele d e Kristen era sem elhante d e seu irm o, e p or isso Royce su p s qu e a jovem noru egu esa se p arecesse com o p ai. Mas os traos d e Brenna rep rod u ziam os d e Kristen. N o entanto, teria d ito qu e no tinha id ad e su ficiente p ara ser me. Uma bela mulher. N o explicaste como pudeste encontrar-nos aqui disse Kristen. Perrn p ercorreu grand e p arte d este territrio e d escobriu este lu gar, e viu os homens trabalhando no ptio. De maneira que nos retiramos ao bosque para esperar a noite. Oh, m e, no sabes qu anto me alegro d e ver-te! d isse Kristen, abraand o-a fortem ente . Ultim amente sofri m u ito, p ois sabia qu e esp eravam a volta d a nave, agora qu e se ap roxim a o inverno, e que vos sentireis muito preocupados se no chegvamos. Por isso estavas deprimida? disse Royce com expresso incrdula. Kristen desviou o olhar para a cama, e pareceu um tanto envergonhada. Sim, Royce, lamento no ter-te dito, mas na realidade tu nada podias fazer para remedilo. Achei... Bem, no importa disse Royce, com expresso obstinada . A prxima vez que suceda algo parecido explica-te, e permita-me julgar pessoalmente se posso ajudar ou no. N o h tem p o p ara p erd er nestas exp licaes d isse Brenna com exp resso d ecid id a . Deves responder a minhas perguntas, e depressa: Royce casars com minha filha? Me! exclamou Kristen . No podes perguntar-lhe isso! Devo faz-lo insistiu Brenna . Preciso d e algo p ara acalm ar teu pai, aind a qu e talvez j seja tarde demais. N o aceitarei u m casam ento fora d isse Kristen com voz qu e exp ressava hostilid ad e . E ademais, tem uma sua noiva. No pode desposar-me. Brenna olhou Royce com o cenho levantado. Ele respondeu com um sorriso. O compromisso que ela menciona j no existe. O que? exclamou Kristen . Como isso? Qu and o m e au sentei naqueles d ois d ias, fu i a Raed w ood p ara falar com o p ai d e Corliss. N o lam entou m u ito qu e eu no d esejasse a sua filha qu and o lhe p rop u s casar Darrelle com seu filho Wilburt. Essa era a surpresa que me reservavas?

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N o, teu p rp rio casamento era a su rp resa, aind a qu e eu no estava segu ro d e qu e aceitasses. Criei u ma armad ilha p ara obrigar-te a reconhecer qu e me am avas, m as d ep ois no voltaste a diz-lo. Realmente desejas casar-te comigo? Sim. Oh, Royce! jogou -se sobre ele, d e mod o que Royce caiu novamente d e costas sobre a cama. Ento, amas a minha filha? disse Brenna, interrompendo o beijo. Me! exclam ou Kristen . Pelos d entes d e Deu s! N unca m e d isse, e agora tenho qu e o escutar em frente a ti, e obrigado? Esse o modo de...? Acalma-te, p reciosa. N o tenho temp o p ara consid erar tu a sensibilid ad e. N o m inha a culpa se no disse antes, mas agora quero ouvir-lhe dizer precisamente isso. E Royce o disse. Sim, a amo. N o significa nada quando se diz obrigado reclamou Kristen. Royce lhe tomou o queixo e a obrigou a olh-lo. Kristen, realmente crs que algum pode obrigar-me a dizer isto? Sim, amo-te. Por trs dos dois jovens, Brenna sorriu. Kristen, teu pai tambm demorou muito para dizer. Kristen sorria, enlevad a. N em sequer ou viu as p alavras d e su a m e. Mas Royce no p od ia ignorar a presena de Brenna, por muito que desejasse v-la longe nesse momento. Perguntou com voz neutra: E agora o que? Agora qu e tenho as resp ostas qu e p rocu rava irei com o vim, e Oxal p ossa obrigar a alguns a mostrarem-se sensatos. Brenna! Royce viu que as d u as mu lheres estrem eciam ao ou vir essa voz tonante em frente janela. A ele mesmo arrepiou o plo de sua prpria nuca. Deu s nos am p are. Sabia qu e era excessivo abrigar a esp erana d e qu e no d escobrisse meu desaparecimento. Brenna, responda! rugiu de novo Garrick. Teu pai? perguntou Royce. Sim. E tambm fala a lngua celta? J te disse que sua me era crist. Era uma celta... Brenna os interrompeu bruscamente. Royce, ser melhor qu e te ap resses a d escer. Estou segu ra d e qu e Garrick acord ou teus homens. Ocupa-te de que no saiam armados da casa, porque sero massacrados. No esperou para comprovar que Royce a obedecia, e com passo rpido se dirigiu janela e gritou: Pelos d entes d e Deu s, viking, no p recisas gritar assim. Estou aqui, s e salva e Kristen est comigo. No! No entres, Garrick. Eu me reunirei contigo. Kristen tinha se ap roxim ad o d a janela, e se d eteve ju nto a su a me mal Royce saiu d a habitao. A lu z d as tochas ilu m inava tod o o p tio, e assim viu a m ais d e u ma centena d e vikings com seu s elmos, arm ad os d e espad a e machad o, p rep arad os p ara atacar a casa. S lhe restava rogar que Royce no convocasse a seus homens. No tinham a menor possibilidade. 183

Capitulo 43 N o! No, Thorolf, no pode ser! Quero falar com ele! Corriam as primeiras horas da manh, mas reinava o silncio na sala. As mulheres rezavam sem falar. Os homens afiavam solenemente suas espadas. Brenna tinha voltad o com Garrick, m as ele no lhe tinha p erm itid o retornar. N o lu gar, tinham enviado Thorolf com a misso de informar-lhes o que tinha decidido. Os vikings se tinham retirado novamente para fora do recinto amuralhado. Kristen tinha esperado com Royce o resto da noite. Tinham p revisto qu e teria um ataqu e, u m ultimato, m as no o qu e Thorolf estava d izend olhes. Kristen estava d e p ao lad o d e Royce, na entrad a, e ali falaram com Thorolf. Mal amanheceu , o viking chegou d esarmad o. Tinha o queixo monstru osam ente inchad o, d ep oimento d o m au hu mor d o tio H u gh. Tinha falad o u nicam ente com Kristen, d eixand o a cargo d a jovem a tarefa de interpretar a mensagem para benefcio de Royce. E ela ainda no o tinha feito. Pod es vir com igo agora p ara v-lo d isse francam ente Thorolf . Mas se aband onas esta casa, teu saxo perde o nico recurso que lhe permite negociar. No creio que desejes isso. Ento, diga que venha aqui. Thorolf mexeu a cabea. N o vir. No confia nos saxos. Tu vieste! Sim. sorriu . Mas confio em tu a cap acid ad e p ara evitar qu e teu homem me d egole. Porm, teu pai no viu o poder que tu exerces sobre ele. Kristen respondeu em voz colrica: Talvez isso seja verd ad e nas coisas p ou co im p ortantes, mas no qu and o se trata d e algo que afeta a segurana de sua gente! Thorolf no se m ostrou im p ressionad o. Se tivessem qu erid o m at-lo, j o teriam feito. Mas o saxo perm anecia d e p ali mesmo, o rosto imp assvel. N em sequ er mostrava cu riosid ad e de saber de que falavam. Voc diz? Por favor! Se tenho que fazer, talvez no me entenda bem. Thorolf, por favor! Isto no pode ser. Amo a ambos. Para mim no ter um vencedor! N o creio qu e se tenha consid erad o esse aspecto. Dezesseis d os nossos foram convertid os em escravos, e obrigad os a trabalhar p ara estes saxos. N em tod os reclam am vingana por isso. Uns poucos inclusive prefeririam viver aqui, se pudessem faz-lo como homens livres. Mas os que no procuram a vingana agora tm aqui irmos e pais que sim a reclamam. Oh, qu e inju sto! exclamou ela . o risco qu e aceitaram qu and o vieram atacar este lugar. Eles no vem assim. Por Deus! Minha me falou com meu pai? Falaram longamente, discutiram. E depois se adotou a deciso. Minha me aprova isto? N o, no ap rova, mas com o tu mesm a, no p od es op or-se. Teu tio o jarl, e exerce o comand o. Correspond e-lhe a p alavra d efinitiva, e aceitou . E teu p ai foi eleito u nanimem ente, p ois se entend e que o qu e sofreu a p ior ofensa d o saxo, p or cau sa d e ti. Agora, d iga-lhe, Kristen. Aproxima-se o momento. 184

Kristen olhou para Royce. A cara da jovem era uma mscara plida e sombria. O sofrimento m ais p rofu nd o se m anifestava em seu olhar. Como p od ia d izer-lhe? E, no entanto, era necessrio. Que Deus a ajudasse, nesse dia, ela mesma ficaria destruda. Falou com voz apagada. Milord , d esafiam -no a u m d u elo. Elegeram seu rep resentante, e tu com baters s contra ele. Se o derrotas, partiro. Royce provocou maior sofrimento em Kristen quando a olhou sorridente. Kristen, isto melhor do que tudo o que eu poderia ter desejado. Por que ests to triste? Temes que no possa vencer? Essa uma das razes disse ela com voz quebrada. Muito bem. O que acontecer se sou derrotado? Royce extravasava confiana. Mas ela no podia olh-lo nos olhos. Ald en sem p re m e ter aqu i, e pod er u sar-m e p ara negociar. Meu tio H u gh exerce o comand o. N o acha qu e tu m e mataras, m as no se sente to segu ro se ou tro saxo exerce o comand o. H u gh no arriscar m inha vid a. Partiro se eu for com eles. Em qu alqu er d os d ois casos tua gente se salvar. Ento, s esto contra mim? Sim . Um viking prefere morrer em com bate antes qu e ser escravo, p ois ser cap tu rad o desonroso. Tu os obrigaste a aceitar o que mais odeiam. Mas se daro por satisfeitos se triunfo? Royce, so homens d e briga. Brigam p or d ivertir-se ou p elo menor insu lto; p ou co lhes im p orta a razo. Em nossos festins m orrem hom ens p or incid entes qu e comeam como u m a sim ples d isp u ta. Os amigos enfrentam aos am igos... O qu e lhes imp orta o d esafio. Mas sem p re se resp eita ao venced or p orqu e o consid era o m elhor. Designaram o m elhor d e seu s hom ens. N o crem qu e p ossas d errot-lo, m as se o consegu ires ters d em onstrad o tu a fora, e, p ortanto te respeitaro. Ele aproximou a mo d o queixo de Kristen, e a obrigou a olh-lo. Isto te angustia? Desejas que recuse o desafio? Kristen gemeu. N o p od es. Minha me segu ramente lhes d isse qu e no m e ferirs, no im p orta o qu e acontea. Com o te exp liqu ei antes, m eu tio est segu ro d isso. Atacaro tu a casa se no brigas. N o tens alternativa se queres salvar a tua gente. Por ou tra p arte, p od eriam atacar inclu sive agora, e, no entanto me p rop em este d u elo. Kristen um trato justo. De maneira que no te inquietes. No posso perder. Ela conteve u ma exclam ao, e d ep ois se voltou e correu p ara a escad a. Royce a olhou com o cenho franzido at que ela desapareceu no primeiro andar. Depois, olhou hostil para Thorolf. O que disseste a Kristen que a preocupou tanto? perguntou Royce. A Thorolf d oa a cabea p or cau sa d a tentativa d e entend er o rp id o d ilogo d os d ois jovens. Tinha renu nciad o ao esforo d ep ois d e com p reend er qu e o saxo sabia a qu e ater-se. Queria conhecer a causa da inquietude de Kristen. Thorolf pensou que a jovem tinha suas prprias razes para parecer preocupada. O viking encolheu os ombros. Garrick est furioso com Selig... Perd eu o navio... Trou xe aqu i Kristen. Provavelm ente lhe dar umas boas chicotadas. Royce no se tranq ilizou . Era p ossvel qu e a p reocu p ao por seu irm o a p ressionasse tanto? Talvez, se isso se somava inquietude pelo resultado do combate. 185

Quando vir meu adversrio? perguntou. Demorar o tempo necessrio para preparar-se. Vir completamente armado? Sim. Royce d esp ed iu com u m gesto Thorolf. Enviou u m hom em a seu d orm itrio com a ord em d e p reparar su a arm ad u ra, enqu anto exp licava a Ald en o qu e acontecia. Deu instru es p ara o caso improvvel de que o viking o derrotasse. Um m om ento d ep ois tinha p osto o capacete e a cota d e m alhas. Ald en estava afiand o a espada quando chegou o chamado do ptio. Royce saiu d a casa, a esp ad a nu m a m o e o escu d o na outra. Os vikings tinham entrad o tod os no p tio, m as se tinham esp alhad o ao longo d o m u ro externo, os escu d os e as esp ad as aos p s d e cad a u m, com o sinal d e qu e tinham vind o s p ara olhar. Os hom ens d e Royce saram, e ele deu a ordem de que tambm depositassem no solo suas armas. Viu me de Kristen que segurava o brao do gigante de largo peito que estava a seu lado. O pai de Kristen? Royce no p recisou esp erar m u ito tem p o, e d e rep ente viu seu ad versrio, a p ou cos metros d e d istncia. Era u m homem alto e corp ulento, talvez trs ou qu atro centm etros mais alto qu e Royce. Mantinha separadas as pernas musculosas revestidas de couro, a nica proteo que usava, alm d o elmo cnico com o longo p rotetor d o nariz que ocu ltava a m aior parte d e su a cara. Um a slid a m u scu latu ra lhe cobria o largo p eito e o estmago liso. Os braos p areciam garrotes carnosos. Enfeitava seu s p u nhos com braceletes d e ou ro qu e mostravam d esenhos d e serp entes e d rages. O am p lo escu d o estava revestid o d e cou ro, e no centro tinha u m esp oro d e cinco centm etros. E a esp ad a d e d u p lo fio era u m a d as armas m elhor trabalhad as qu e Royce tinha visto jamais; o punho estava desenhado e incrustado de prata e ouro. Royce viu tudo isto em um olhar. Que o homem ap arecesse com o p eito nu era u m gesto d e m enosp rezo qu e o saxo no pod ia ignorar. Ped iu a Ald en qu e lhe aju d asse, p orqu e d esejava tirar sua prpria cota de malhas. Ests louco? perguntou Alden. N o, m e levar vantagem se su p orto o p eso d a cota e ele no. Prim o, no creio qu e isto termine rapidamente. No quero oferecer-lhe nenhuma vantagem. Os vikings ap lau d iram qu and o Royce d esp iu seu p rp rio peito. Seu antagonista tinha p erm anecid o im vel, esperand o. Ald en d evolveu a Royce a esp ad a e o escu d o, e o saxo se aproxim ou d o homem a qu em d evia matar. E ento se sentiu p aralisad o, p orqu e viu os olhos claros qu e o observavam atrs d os p rotetores d o elm o. Lanou u ma violenta m ald io, e recu ou . Jurou de novo, e jogou a espada no cho, em frente ao viking. Garrick baixou sua prpria espada. Por Thor, ela no te disse, no ? N o posso combater contra ti! gritou irritado Royce . Isso a destruiria! a nica razo pela qual no luta? O tom era insu ltante, e Royce no p od ia ignorar a insinu ao d e covard ia. N esse momento qu ase d ecid iu voltar a tom ar a esp ad a. Mas em su a m ente evocou a exp resso agoniad a d e Kristen, e fechou os punhos para dominar o impulso. Que outro venha combater disse Royce com voz spera . Envia-me esse urso que est de p ao lado de tua esposa. N o, m eu irm o no p od e enfrentar u m hom em d e tu as p ropores e tu a id ad e, aind a qu e ele no qu eira reconhec-lo. Lu taras com igo ou com ningu m . Ou talvez m inha filha tambm esqueceu de dizer-te o que acontecera se te negas a lutar? 186

Me disse! Ento, saxo, recolhe tua espada. Sabes que no tens alternativa. Viking, ests seguro d e qu e no s d emasiad o velho para isto? zom bou Royce . Treino d iariam ente na arte d a gu erra, porqu e estam os prep arand o-nos p ara enfrentar teu s irmos os dinamarqueses. Mas entendo que no s mais do que um mercador. V, v! riu Garrick . Agora fu i bem d esafiad o. Menino tens u m segu nd o antes qu e comece a despedaar-te. Royce se inclinou p ara recolher su a esp ad a e com ela na m o rod ou e levantou sobre o lad o esquerdo de Garrick. Disps s do segundo prometido antes que o primeiro golpe casse sobre seu escudo. Seguiu outro antes que pudesse afirmar-se solidamente sobre os ps. Brenna tinha d ito a verd ad e. Realm ente, o p ai d e Kristen qu eria o sangu e d e Royce. N em p or u m instante cessou em seu s ataques, e d escarregou u m golp e d epois d e ou tro, obrigand o Royce a recu ar no m eio d o p tio. N enhu m d os d inamarqu eses contra os qu ais Royce tinha d esembainhad o a esp ad a tinha se mostrad o to imp lacvel. Mas p or outra p arte nenhu m d inam arqu s teve um a motivao p arecid a. Estava brigand o antes d e m ais nad a contra u m p ai encolerizad o, e em segu nd o lu gar contra u m viking. Estava obrigand o-o a p agar cad a u ma d as vezes que tinha levado a seu leito Kristen. N a janela d a habitao d e Royce, Kristen p arecia u m a esttua, e observava o combate. O esp etcu lo a tortu rava, e, no entanto no pod ia afastar o olhar. Meia d zia d e vezes tinha sentid o qu e lhe encolhia o corao, p ois p arecia qu e Royce no consegu iria p roteger-se a tem p o com o escud o, e ento a espad a d e Garrick p assava a pou cos centm etros d o saxo. E d ep ois, chegava resposta de Royce, e os golpes ferozes sobre o escudo de Garrick. Pareciam d u as m u ralhas, d escarregand o golp es qu e eram m artelad as. Os lbios d e Kristen sangravam, p orqu e os m ord ia p ara conter os gritos. Qu anto tem p o d uraria isso? Qu anto tem p o antes que...? A fora do ltimo golpe derrubou Royce. Garrick atacou pela direita, mas os ps de Royce o d erru baram . Royce consegu iu levantar-se antes d e seu ad versrio, e p od ia atingir o ventre d o viking. No aproveitou a oportunidade. No lugar, fincou a espada no solo e tirou o elmo. Terminei! rugiu . Poderia ter-te destrudo! Garrick levantou m ais lentamente. Ap oiou a p onta d a esp ad a no p eito d e Royce e a su stentou assim u m instante, e d ep ois tam bm a fincou no solo. Tambm ele se d esfez d o elmo, e agitou a espessa cabeleira dourada. Sim , am bos seramos u ns est p id os se continu ssem os, p orqu e eu tam bm no p osso matar-te. Mas no tenho tantos escrpulos quando se trata disto. O pu nho tocou a mand bu la d e Royce, e o d erru bou . Mas o saxo girou d e p ressa sobre si m esm o, e com u m im p u lso p od eroso afu nd ou o ombro no ventre d e Garrick. A briga continu ava, mas agora com os punhos em lugar das espadas. Em cima, Kristen com eou a chorar aliviad a. N o fu nd o d o ptio, Brenna se voltou p ara ocu ltar su as p rp rias lgrim as. As d u as m u lheres sorriram segu ras d e qu e seu s homens viveriam . Aos vikings no im p ortou m u ito que a form a d e luta tivesse mu d ad o. Continu aram ap lau d ind o a seu campeo, como faziam os saxos com o seu. Qu and o o com bate terminou , longo m om ento d ep ois, Royce no teria p od id o levantar a cabea sequ er p ara salvar a vid a. Garrick, aind a ajoelhad o, foi d eclarad o venced or p ou co antes d e inclinar-se sobre Royce. Reinou o silncio no p tio. N o se tinha contem p lad o a p ossibilid ad e d e que os dois homens conservassem a vida.

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Kristen no lhes d eu temp o p ara p ensar. Correu p ara os lu tad ores cad os e ord enou qu e ambos fossem levad os a casa. Com o nenhu m saxo obed eceu , a jovem atravessou Ald en com olhar de fria. Saxo, no faas que lamente ter-te perdoado. Ordena que se movam! Ald en fez o qu e ela reclamava, e Kristen se ap od erou rap id am ente d e um a d as esp ad as cad as ao solo, no m esmo momento em qu e seu tio e a m aioria d os vikings se acercavam. Enfrentou com ela Hugh, brandindo a arma. Isto terminou tio H u gh lhe ad vertiu irritad a . Agora me casarei com o saxo, e p obre de quem se atrever a imped-lo. Combateu por seu direito paz. E vocs devem conced-la. Hugh jogou para trs a cabea e riu estrond osam ente. Bateu no traseiro d e Brenna, e a mulher saiu depressa. A filha se p arece m e, heim , Brenna? Od n nos aju d e se esta a nova estirp e d e mulheres que estamos gerando em nossas costas. Brenna se voltou e olhou hostil seu cunhado. Bru to! E com o teria sobrevivid o ela se eu no lhe tivesse ensinad o certas coisas? H u gh d-lhe a resposta que ela espera. Hugh dirigiu um sorriso a sua sobrinha. Sim, teu homem lutou bem. E lhe concedemos a paz. E todos vocs partiro? S quando te vejamos bem casada. Kristen sorriu , e d ep ois irrom p eu em alegres gargalhad as, j nos braos mu scu losos d e seu tio.

Capitulo44 Royce no sentia o corp o to d u ro e d olorid o, mas no achava qu e estivesse em cond ies d e aband onar o leito. Estava m elhorand o d ep ois d e p assar trs d ias d eitad o, mas nu nca tinha se sentid o to m au no cu rso d e su a vid a. A p rincp io lhe parecia qu e lhe tinham qu ebrad o tod os os ossos d o corp o. Algu ns, realmente estavam fratu rad os, e Kristen teve que lhe enfaixar fortem ente o peito para imobilizar as costelas quebradas. Mas no precisava aband onar a cam a p ara saber o qu e acontecia na casa. Parecia qu e tod os os habitantes d e Wynd hu rst tinham entrad o no d orm itrio em d iferentes ocasies e h d iferentes horas. Su a gente p recisava ver como estava, e a gente d e Kristen d esejava conhecer ao hom em qu e desposaria bela flor norueguesa. Darrelle era a visita mais freq ente, p ois se encontrava nu m estad o beirand o a histeria p or cau sa d a p resena d e tantos vikings em su a casa. Ald en se sentia d ivertid o com essa situ ao. E Meghan, essa menina to surpreendente, parecia deslumbrada e feliz com os visitantes, e inclusive chegou a d izer excitad a a Royce qu e H u gh, o tio d e Kristen, tinha-lhe p rom etid o lev-la para visitar su a nave viking. A m u d ana p rod uzid a na p equ ena, graas Kristen era na realid ad e maravilhosa. Mas tambm a jovem viking tinha mudado. Royce se perguntava s vezes se o destino no tinha corrigido o erro cometido ao arrebatarlhe seu primeiro amor no curso de uma incurso viking, e lhe tinha enviado Kristen durante outra incu rso. Em tod o caso, ela tinha enchid o o vazio em qu e ele tinha vivid o tod os esses anos. Royce j p ensava m enos em Rhona. Qu and o tentava evoc-la, via em mu d ana u ns olhos claros, e u m a

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cascata d e cabelos castanhos. E Kristen o am ava. Dep ois d e tu d o o que ele lhe tinha feito, n verdade o amava. E isso jamais deixaria de assombrar Royce. O nico qu e no tinha id o ao d orm itrio p ara ver a Royce, era o p ai d e Kristen. Brenna lhe exp licou com u m meio sorriso que tambm no estava em cond ies d e aband onar seu leito. Essa confisso reconfortou a Royce, pois ansiava vivam ente qu e o homem d e m ais id ad e estivesse sofrend o tanto como ele mesm o. O viking tinha p rocu rad o o sangu e d o saxo, e Royce tinha cu sp id o baforad as inteiras. Dali em d iante p ensaria m u ito antes com bater novam ente esse viking implacvel. O encontro d ecisivo foi trs d ias d ep ois. Kristen chegou d epressa p ara ad vertir-lhe, uns segu nd os antes, qu e seu p ai se ap roxim ava. Royce enterrou a cabea sob o travesseiro. Ela riu e arrebatou o travesseiro. E ento, na porta ap areceu Garrick haard rad , e ocu p ou tod o o esp ao disponvel com seu enorme corpo. Royce tinha visto em ao esse corp o soberbo, m as esta era a p rim eira vez qu e pod ia contempl-lo calmam ente. N o p arecia ter id ad e su ficiente p ara contar com u m filho qu e era s cinco ou seis anos menor que Royce. A reflexo no agrad ou em absolu to a Royce, p ois teve conscincia d e qu e tinha sid o castigad o energicamente por um homem qu e era quase qu arenta anos m ais velho; e ad emais u m m ercad or, isto u m ind ivd u o qu e natu ralmente teria am aciad o com a p assagem d os anos. E o qu e era p ior, tinha aband onad o o leito e estava d e p antes qu e o p rp rio Royce. O saxo conhecia o p od er d e su a p rp ria fora. Um homem d a id ad e d e Garrick d everia ter gu ard ad o o leito p or no mnimo uma quinzena. E, no entanto, ali estava alto e ereto, e s uns p ou cos sinais atestavam su a p articip ao no combate: a d escolorao d o lbio, u m a m ancha roxa nu m a bochecha, u m a p equ ena ferid a sob u m olho. Royce sentiu d esejos d e ter visto esse olho qu and o estava com p letam ente negro, e aind a inchado. Irritava-o a capacidade do viking para repor-se com tal rapidez. Garrick vestia u m a t nica d e cou ro sem m angas, e cobria as extremid ad es inferiores com as p erneiras firm em ente assegu rad as s coxas e os tornozelos. As botas d e cou ro branco estavam tachonad as d e ou ro, e lhe chegavam aos joelhos. Enfeitava-se a t nica com anis d e ou ro. Para d izer a verd ad e, levava em cim a u m a verd ad eira fortu na; e fechava o cinto com u m a fivela d e ou ro d o tamanho d e u m p u nho. N os d ed os u sava anis d e ou ro com p ed ras p reciosas. Sobre o peito mostrava um medalho de ouro macio, e outras peas de ouro enfeitavam seus punhos. Royce d escobriu consternad o qu e o intim id ava no a riqu eza e a fora qu e transp areciam em tod os os d etalhes d esse hom em , mas a exp resso som bria d o rosto d e Garrick. Era o p ai d e Kristen. Uma s palavra que ele pronunciasse e Royce podia perder a moa. N a realid ad e, contra o qu e m and ava a trad io, o banqu ete d o casam ento tinha com ead o antes d o casamento p rop riam ente d ito, e sem a p resena d o feliz casal. Mais aind a, tinha comead o no m esmo d ia d o com bate, porqu e H u gh H aard rad , tinha d ito qu e teriam qu e p artir d e regresso a seu p as antes qu e o inverno d ificu ltasse muito a viagem , p ortanto, no p od iam esp erar qu e Royce sarasse. Assim, com earam a celebrao antes d a cerim nia; as celebraes vikings eram ep isd ios p rolongad os, e se faltavam , Kristen no sentiria qu e estava casad a. Era o qu e Hugh dizia. Por isso m esm o, Royce acred itou qu e o p roblem a estava resolvid o. Mas ao olhar o p ai d e Kristen com p reend eu qu e no era assim . Aind a p recisava obter a ap rovao d este hom em , e p elo que podia ver no parecia que Garrick estivesse disposto a conced-la. O fato de que Kristen sorrisse suavizou um pouco o pnico que comeava a dominar Royce. Se ela no via nad a alarmante na severa exp resso d e seu p ai, talvez p u d esse afirmar-se qu e 189

Royce, estava reagind o com excesso d e p recau o. Dep ois d e tu d o, ele no conhecia o hom em . Talvez sempre adotasse essa expresso to inquietante. Brenna ap areceu p or trs d e Garrick e com u m a su ave p resso obrigou seu esp oso a entrar no qu arto. Rod eou a cam a e se sentou ao lad o d e Kristen. Tam bm ela tinha u m a exp resso severa no rosto, e seus olhos cinza percorreram o corpo de Royce, estendido sobre a cama. Royce, com p reend o qu e te agrad am os m im os d e minha filha, mas j su ficiente d isse Brenna com exp resso d esap rovad ora . Se m eu m arid o p d e levantar-se e cam inhar, tambm tu podes faz-lo. Quero que Kristen se case hoje. Os olhos esmerald a se d esviaram p ara o viking p ara comp rovar se ele negava essa afirm ao. Com o Garrick no d isse nad a, Royce relaxou. Mais aind a, reafirm ou -se seu anterior ressentimento em frente Garrick, conseguiu erguer-se sem contrair os msculos do rosto. Senhora, no foi m ais d o qu e u ma cortesia. N o qu is obrigar seu esp oso a interrom p er seu descanso para assistir ao casamento antes que estivesse em condies. Royce! exclamou Kristen. Brenna sorriu, e comeou a formular uma resposta que foi interrompida por seu marido. Garrick jogou para trs a cabea e riu a gargalhadas. isso, saxo? Se tivesse sabid o qu e era a nica d escu lpa qu e tinhas, no teria p erm itid o que minha esposa me mimasse tanto tempo. Brenna conteve uma exclamao, e Kristen emitiu uma gargalhada. Ambos mentem descaradamente. Me, que faremos com eles? N o sei o qu e fars tu rep licou Brenna , m as se teu p ai no cu id ar d e su a lngu a, o obrigarei a voltar para cama. Senhora, acabam os d e aband on-la rep licou Garrick com u m sorriso perverso . Mas se desejas voltar... Kristen viu o rubor de sua me e repreendeu a Garrick. Pai, por favor. Royce no compreende que ests caoando. Impressiona-o. Se assim, terei qu e me d escu lp ar p elos golp es qu e lhe d ei. Mas segu nd o me d isseram , compartilhou sua cama todo o vero. Se antes Royce no se tinha sentido chocado, ento o esteve. Viu o rubor de Kristen, e sentiu o calor em su as p rp rias bochechas. De rep ente, Garrick aband onou a atitu d e d e brincad eira. N u m instante se d esenhou em seu rosto u m a exp resso grave. Royce comp reend eu d e ond e vinham as repentinas mudanas que sempre lhe tinham intrigado tanto em Kristen. Fizeste tod o o p ossvel para m atar-m e por cau sa d isso record ou bru scam ente Royce a Garrick . Se ainda o desejas. N o sejas est p id o contestou secamente Garrick . N o p od ia matar-te d ep ois d o qu e Brenna me disse sobre o que nossa filha sente por ti. Devereis ter ordenado a Thorolf que me dissesse! exclamou Kristen. E que tu o explicasses a Royce? Garrick mexeu a cabea. no, Kris, tinha que ser como foi, para contentar a todos. Mas ele merecia os golpes. Teu p ai esqu ece su a p rp ria ju ventu d e d isse. Dirigiu u m a m irad a significativa a Garrick antes d e sorrir a Kristen . Por ou tra p arte, m ostra-se irracional qu and o se trata d e ti. aind a qu e se tivesse ap roxim ad o ao lad o d e Garrick para tom ar-lhe a m o, Brenna continu ou faland o a Kristen. N o se trata tanto d e qu e te tenhas d eitad o com ele, mas d e qu e no se casaram antes. Ambos nos opomos a isso, e, portanto desejamos corrigir a situao. Royce ainda tinha que escutar a confirmao dos lbios do pai de Kristen. Perguntou: Ento, tenho sua bno? 190

Brenna fincou o cotovelo nas costelas d e Garrick qu and o este no resp ond eu imediatamente. Sim! explodiu o viking. Royce com eou a rir ao ver o gesto d e d or nas feies d e Garrick. Mas d ep ois gemeu, porque tambm ele sofreu ao rir; e agora tocou a Garrick o turno de festejar. Pelo menos, esta tarde no terei que demonstrar minha fora disse Garrick. E essa frase lhe ganhou um olhar d e hostilid ad e qu e acentu ou seu alegre regozijo, e isto a su a vez p rovocou outro golpe nas costelas, dado por sua esposa. Brenna disse a sua filha: Os primos de Royce realizaram todos os preparativos, de maneira que irei sala com teu pai, e tu te ocupars de arrumar Royce. Dito isto, empurrou Garrick que ainda ria, e ambos saram da habitao. Dep ois d e qu e seus p ais saram , Kristen fechou a p orta, e com u m m eio sorriso voltou p ara Royce. Precisa-se de tempo para acostumar-se a eles observou. Royce viu qu e ela fazia tod o o p ossvel p ara evitar o riso. Desd e o m om ento d a ap ario d e seu s p ais Kristen tinha d ad o m ostras d e excelente hu m or. Rod ead a pelos m em bros d e sua fam lia e os amigos, sentia-se imensamente feliz, e ele no desejava entristec-la queixando-se do pai. Com voz vacilante perguntou: Ento, sentir falta quando partirem? Ela sorriu , e ap roxim ou-se d e Royce. Inclinou -se sobre ele, e com os braos rod eou o pescoo do saxo. Sim, mas meu pai prometeu visitar-nos. No vero a viagem no muito longa. Royce gemeu intimamente. Imagino que no vir com freqncia disse esperanoso. Talvez em todos os veres. Ele tratou d e d issim u lar o m elhor p ossvel seu tem or. E d epois, o p erfu me d a pele d e Kristen o aturdiu, e Royce se esqueceu dos pais da jovem. Os braos d e Royce rod earam a cintu ra d e Kristen; ele elevou os olhos p ara olh-la, e seu qu eixo d escansou no p rofu nd o v d o vestid o d e velu d o verd e. Kristen tinha u sad o su as p rp rias roupas depois que ele reconheceu que a amava. Nenhum dos dois tinha mencionado sua condio anterior. Ela tinha se lim itad o a aband onar a cond io d e escrava com a m esm a facilid ad e com qu e a tinha ad otad o, o qu e levou Royce a com preend er qu e na realid ad e jam ais tinha assu m id o sua escravatura. O verd e escu ro d o vestid o d ava u m a cor m ais escu ra aos olhos d e Kristen, d e m aneira qu e se inclinavam ao turqu esa. N os olhos d e Royce se manifestava a intensid ad e d e seu am or e su a ternura. Esp eraram qu ase um a sem ana este casamento. Royce ap ertou os lbios sobre a pele d e Kristen antes de continuar: N os atreveremos a demor-lo um pouco mais? Caoas milord . as p almas d e Kristen segu raram as bochechas d o hom em e ela se inclinou para acariciar os lbios de Royce com movimentos lentos e sensuais de sua lngua. N o estars sugerindo...! ela riu roucamente quando ele a ps sobre os joelhos. Sim, cao. Mas tu poderias obrigar-me a mudar de idia. Posso? a m o d e Kristen sobre a nu ca d o saxo o obrigou a ap roxim ar os lbios. Ento, milord, talvez o faa. Sim, talvez... Fim 191

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