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A Origem do Alfabeto

Luiz Carlos Cagliari1 No comeo, eram os pictogramas. A escrita era feita com o desenho das coisas, representando as palavras usadas para designar essas coisas. A palavra olho podia ser @, casa podia ser =. Os nomes dos caracteres eram os nomes das prprias coisas. Essa escrita, chamada ideogrfica, era fcil de ser entendida em muitas lnguas. Com o passar do tempo, no entanto, viu-se que havia um grande problema: os smbolos eram muito numerosos, assim como a relao de coisas a serem representadas, que se tornavam cada vez mais complexas. Os pictogramas cederam lugar, ento, aos silabrios, sinais representando os sons das slabas. Mudou o ponto de partida da escrita, que passou do significado para o som das palavras, de ideogrfica a fonogrfica. Com isso, houve uma reduo enorme no nmero de caracteres necessrios composio de palavras. E uma outra modificao importante ocorreu: os nomes dos caracteres foram perdendo a relao de conotao com as coisas representadas e adquirindo significado prprio. Porm, o melhor tipo de caractere para representar os sons ainda era o silbico, que trazia muitas redundncias. Se existiam letras como PA, BA, TA, AS, LA, RA ou PE, BE, TE, SE, LE, RE, podia-se simplificar mais ainda e formar uma nova classe de caracteres, como A, E, P, B, T, S, L, R, etc. Esta , na teoria, a lgica do desenvolvimento do alfabeto. Mas na prtica, as coisas no aconteceram de modo to perfeito, nem a escrita apareceu ao mesmo tempo em todos os povos, o que torna essa histria ainda mais fascinante. Os sistemas silbicos do Oriente Mdio vieram da escrita Sumria (iniciada por volta de 3200 a.C.), que se transformou em cuneiforme com o domnio da civilizao acadiana (2000 a 600 a.C.). Os dois plos mais importantes de irradiao dessa escrita foram as civilizaes babilnica e assria da Mesopotmia. Os acadianos, assim como os egpcios, falavam uma lngua semtica, ramo ao qual pertencem hoje o rabe e o hebraico. Um breve exame dessas lnguas mostra que, nelas as palavras tem uma formao muito especial, se comparadas s de outros ramos, como o anglo-germnico e o neolatino. Nestes, as palavras apresentam uma idia central, marcada pela raiz, e idias adicionais, marcadas por sufixos e prefixos. Assim a palavra ilegalmente tem a raiz ileg, que traz a idia principal, referente a lei, o prefixo i, que implica uma negativa, e os sufixos al, que indica uma qualidade, e mente, que se refere a um estado ou modo. Nas lnguas semticas, as

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palavras trazem a idia central na combinao de trs consoantes. Assim, no rabe, seqncia KTB atribuda a idia central de algo relativo a escrita. Outras idias adicionais so acrescentadas atravs da insero de vogais diferentes junto s consoantes, formando-se, desse modo, novas palavras. Por exemplo, katab significa ele escreveu kaatib significa escritor; kitab significa livro. As vogais eram facilmente recuperveis na leitura, atravs do contexto. A soluo parecia satisfatria, uma vez que, nas lnguas semticas, o sistema fonolgico apresenta apenas trs fonemas voclicos: I, U, A. Outras qualidades voclicas eram facilmente detectveis a partir de regras to simples quanto a que, em portugus, identifica o som do aberto em belo, bela, e o do fechado em Beleza. O sistema de representao consonantal dos semitas durou milnios: s a escrita egpcia durou trs mil anos. claro que os sistemas de escrita no usam apenas um procedimento de representao. A prpria escrita egpcia, basicamente do tipo consonantal, utilizava tambm smbolos ideogrficos, determinativos semnticos e fonticos.

O ALFABETO SEMTICO
Os semitas das grandes civilizaes estavam satisfeitos com seus sistemas de escrita. De um lado, no nordeste da frica, predominava o sistema egpcio, e do outro, na Mesopotmia, o sistema cuneiforme. Acontece, porm, que entre esses dois plos de civilizao viviam povos que no estavam comprometidos demais com essas culturas, mas que eram grandes comerciantes no Mediterrneo. Eles logo perceberam
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que os silabrios cuneiformes eram muito prticos (com poucos caracteres escrevia-se qualquer palavra) mas que a escrita egpcia tinha uma forma grfica mais atraente para ser escrita e lida, til sobretudo nas necessidades do dia-adia. Surgiu, ento, uma escrita com caracteres egpcios para lnguas do Oriente Mdio. Como eram lnguas que estavam sendo escritas pela primeira vez; nada mais conveniente do que unir as vantagens grficas dos caracteres egpcios s vantagens funcionais da escrita cuneiforme que, h muito, j abandonara a maioria dos caracteres ideogrficos em favor de um silabrio com poucos caracteres. Os documentos mais antigos que nos chegaram dessa nova escrita foram descobertos em 1904-1905 pelo arquelogo britnico Flinders Petrie, em Serabq el Khadin, no Sinai. Essas inscries, chamadas de proto-sinaticas, datavam de cerca de 1500 a.C. e foram estudadas minuciosamente pelo grande egiptlogo, tambm britnico, Alan Gardiner, que demonstrou sua ligao com os hierglifos egpcios. A escrita proto-sinatica certamente influenciou o que veio depois, mas faltam-nos documentos para estabelecer as pontes nos tempos e lugares corretos. No outro extremo do Oriente Mdio os fencios tinham na escrita um instrumento importante de sua atividade comercial ao redor do Mediterrneo. Se, por um lado, quando viajavam valia a pena seguir cultura dos ricos egpcios, assrios e babilnicos, em casa a nova escrita era mais prtica e, portanto, mais til. Ao que tudo indica, a escrita fencia j estava estabelecida no sculo XIII a.C., poca dos documentos mais antigos. Os mais

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importantes so as inscries do sarcfago do rei Ahiirm de Biblos, que datam de cerca de 1300 a.C., e os da pedra Moabita, do rei Mesa, que datam de 842 a.C. No sculo XI a.C., o sistema utilizado na escrita fencia j tinha passado por vrias modificaes e se fixado numa forma definitiva, com 22 letras apenas. Ela est na origem de muitas outras escritas, como a rabe, a hebraica, a aramaica, a tamdica, a pnica (de Cartago) e, sobretudo, a escrita grega, da qual se derivou a latina, origem do alfabeto que hoje usamos. Os semitas do Oriente Mdio puseram em prtica aquela idia de formar uma escrita com poucos caracteres e com formas grficas de fcil desenho. Para isto, fizeram uma lista de palavras, de tal modo que cada uma delas comeasse pelo som de uma consoante diferente, e sua sucesso representasse toas as consoantes. Alm disso, o significado dessas palavras deva se associar diretamente a hierglifos egpcios que pudessem ser usados para representar os sons iniciais. A primeira palavra da lista era aleph (boi) e para represent-la foi escolhido o hierglifo que era o desenho de uma cabea de boi. A segunda palavra foi beth (casa), que ficou associada ao hierglifo que representava uma casa. Obviamente, em egpcio, esses hierglifos estavam associados as mesmas idias mas no aos mesmos sons. Por exemplo casa em egpcio per e no beth. Feita a tabela com os caracteres, os significados e os nomes, estava criado o alfabeto. Agora, o hierglifo egpcio que representava casa e que era associado s consoantes PR, passou a ser o caracter que representava apenas o som de B inicial da palavra beth, a qual
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passou, por sua vez, a ser o nome da letra. Esse procedimento estendeu-se a todas as palavras da relao, surgindo deste modo o alfabeto. O novo sistema de escrita assim constitudo, alm de escrever s consoantes, tomou-se uma forma de escrita puramente fontica. Agora, para escrever, era preciso decompor as slabas em seus elementos consonantais e voclicos, registrando com os novos caracteres apenas os elementos consonantais. Um princpio acrofnico era a chave para decifrar e escrever o alfabeto: bastava saber o nome das letras, reconhecer o som consonantal e usar o caracter correspondente para escrever as consoantes que iam sendo detectadas nas palavras a serem escritas. A idia parecia boa demais e de fato iria servir de modelo, muitos sculos depois, para que os lingistas criassem os alfabetos fonticos e pudessem registrar e ler os sons de todas as lnguas do mundo, mesmo daqueles que nunca tinham sido escritas. Porm do ponto de vista do uso, como veremos adiante, esse novo sistema encontrou um obstculo intransponvel na variao dialetal da fala das pessoas. Teve ento que sofrer uma modificao bsica, justamente no aspecto que parecia mais promissor, a representao fontica dos sons da fala. Formas derivadas da escrita fencia foram encontradas em muitas regies do Mediterrneo. Documentos provenientes da Espanha (El Pendo), da Frana (Glozel), de Portugal (Alvo), da Itlia e at da Iugoslvia tm inscries (no decifradas) em caracteres cuja forma grfica lembra de perto a escrita fencia. Em outros lugares, como na Lbia, na Mesopotmia, na Turquia e na Grcia, a escrita fencia foi adaptada s lnguas locais e passou a ter um

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amplo uso social.

O ALFABETO GREGO
Segundo Herdoto, um fencio chamado Cadmos, que viveu de 1350 a 1209 a.C., instalou-se na Bocia, onde fundou Tebas e comeou a escrever grego com 16 caracteres fencios. Conta-se tambm que, durante a guerra de Tria, surgiram quatro novas letras, introduzidas por Palamedes. O alfabeto grego teria sido completado pelo poeta Simnides de Ceos (556-468 a.C.) com mais quatro letras. difcil distinguir a histria da lenda. O fato de colocar letras representando consoantes e vogais, umas ao lado das outras, compondo as slabas, deu ao sistema de escrita o verdadeiro alfabeto. por isso que muitos estudiosos dizem que o alfabeto propriamente dito foi inventado pelos gregos. Esta afirmao d nfase funo das letras na representao dos segmentos das slabas e deixa de lado, de certo modo, a prpria natureza das letras, tal qual existia na escrita semtica. So duas concepes diferentes do que uma escrita alfabtica. No esforo para adaptar sua lngua o sistema de escrita j estabelecido para os fencios, os gregos seguiram o mesmo princpio acrofnico da escrita fencia. Comearam adaptando os nomes das letras lendo-os moda grega. Assim, ale passou a se chamar alfa, beth passou a se chamar beta, e assim por diante. O conjunto das letras recebeu um nome composto pela soma das duas primeiras, ou seja, alfabeto. Algumas letras dos fencios representavam sons inexistentes em grego. Passaram ento, a representar sons que existiam em grego mas no nas lnguas semticas. As novas
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letras inventadas baseavam-se no estilo grfico das j existentes. O alfabeto grego passou mesmo a ter letras para mais de um segmento fontico das slabas, como = [dz], =[ts], = [ks], [ps]. curioso notar que o grego arcaico comeou distinguindo a aspirao de sua no-ocorrncia atravs de dgrafos, escrevendo para [th] e somente depois a letra passou a representar sozinha o som [th], ficando a letra para representar [t]. A distino entre e diferenciava [k] e [kh]. Sutilezas fonticas tambm surgiram nas vogais, com letras diferentes para as breves e as longas . O documento mais antigo que temos a inscrio no vaso Dipylon (entre os sculos IX e X a.C.). Outros exemplos so as inscries de Yehimelek, Tera, Melos e Creta. Somente no sculo IV a.C. foram uniformizados os diferentes usos das letras num alfabeto de 24 letras, com uma ortografia estabelecida, formando a escrita do grego clssico. As marcas de acento e alguns sinais de pontuao, acompanhando a escrita das palavras, foram introduzidas por Aristfanes de Bizncio (250-180 a.C.) e pelo grande Aristarco. O documento mais antigo com essas marcas o papiro Bacchylides, que data do sculo I a.C., mas os sinais diacrticos s se tornariam obrigatrios na escrita a partir do sculo IX de nossa era. O tipo atual dos caracteres gregos foi lanado em 1660 por Wetstein na Anturpia. Os antigos costumavam escrever as palavras sem separao, emendando umas nas outras. Para evitar ambigidades, ou simplesmente destacar palavras, usavam um ponto separando-as. Os semitas escreviam em geral da direita

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para a esquerda. Os gregos comearam a escrever na forma bustrofedom (em grego, caminho do boi), compondo uma linha da esquerda para a direita e a seguinte da direita para a esquerda, invertendo a direo dos caracteres, e assim sucessivamente a cada nova linha.

UM IMPASSE NA ESCRITA ALFABTICA


Alguns dos povos semitas, como os egpcios, os assrios e os babilnicos, tinham uma grande civilizao e contaram com sistema de escrita prprios e bem estabelecidos. Outros povos menores, que viviam no Oriente Mdio, passaram a escrever somente depois do surgimento da escrita alfabtica. A adaptao do sistema existente a essas lnguas grafas procurava manter as funes das letras, com variaes locais na forma grfica de alguns caracteres, mas sem grandes modificaes, como as que ocorreram entre os gregos. Em ambos os casos, entretanto, os usurios da escrita tiveram que enfrentar o srio problema dos dialetos. As diferenas dialetais da lngua grega podiam ser reunidas em grandes grupos: o arcdio, da Arcdia e de Chipre; o elio da Tesslia, Becia e do Norte; o Jnico, da tica; e o drico, do Peloponeso (exceto rcadia) e Creta. Por sua importncia histrica e cultural, o dialeto tico, prprio de Atenas, prevaleceu e passou a ser conhecido como koin, ou seja, lngua comum. Posteriormente, a palavra koin passou a representar apenas a linguagem do povo, por oposio da elite. Diante de tal diversidade lingstica, o alfabeto parecia fadado a desaparecer, pois j no podia ser
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um sistema de escrita til para uma sociedade com tanta variao dentro de uma mesma lngua. Mas a escrita acabou sendo salva pela ortografia. Com a introduo da noo de ortografia na escrita alfabtica, as palavras passaram a ser escrita apenas de uma forma e foi possvel neutralizar as variantes dialetais. Obviamente, a ortografia de uma lngua depende, basicamente, do seu prestgio. A lngua passa a ter uma ortografia mais regular e estvel quando surge uma obra clssica modelar. Foi o que aconteceu com o grego antigo e, muitos anos depois, com as lnguas derivadas do grego e do latim.

O ALFABETO ROMANO
Os etruscos instalaram-se no centro da Itlia por volta do ano 1000 a.C. Uma das poucas coisas que se conhece deste povo sua escrita, baseada no alfabeto grego. Por volta de 700 a.C., os etruscos comearam a escrever, adaptando sua lngua o alfabeto grego de 21 caracteres que, com o tempo, chegou a ter 26 letras. O documento mais antigo que deixaram o Cippus Perusianus, do sculo V a.C. Aos etruscos sucederam os romanos. Roma foi fundada em 753 a.C. e desde sempre manteve vnculos com os gregos. A Repblica Romana comeou em 509 a.C. e, em 451 a.C., foi escrita a Lei das Doze Tbuas. A mais antiga inscrio conhecida em latim foi feita em bustrofedom e gravada na Pedra Preta do Frum Romano, por volta do ano 600 a.C. Dos 26 caracteres etruscos, os romanos passaram a usar apenas 21 letras. Algumas sofreram modificaes na forma grfica e, sobretudo, no valor fontico. Depois que houve uma mudana fontica

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significativa no latim, distinguindo fonemicamente os sons k e g, a letra C, que originariamente representava o g, passou a representar o k; a letra K, que representava o k, caiu em desuso e foi substituda pela letra C. Para representar, ento, o som de g, os romanos passaram a anotar a letra C com uma pequena barra vertical na parte inferior, no final da curva, dando origem, assim, letra G. A inveno do G foi atribuda a Spurius Carvilius Ruga (230 a.C.), Do ipsilon grego, os romanos ficaram apenas com a forma V, representando um segmento labial consonantal ou voclico. Posteriormente, com a distino fonmica entre estas duas realizaes, a letra V ficou para o segmento consonantal e a forma arredondada U para a vogal. A forma grega do Y limitou-se escrita de palavras de origem grega. Alguns eruditos e at imperadores, como Cludio, tentaram inventar letras para se tornarem famosos, mas nenhuma dessas tentativas deu certo. Os romanos usavam um diacrtico chamado apex para marcar vogais ou consoantes longas (geminadas). Tal uso no era, porm, obrigatrio. Esse diacrtico era um acento ou uma vrgula sobre a letra: = ii, S = ss. A partir do sculo II torna-se mais comum o uso da compendia, ou seja, da ligadura para unir duas letras, como A+E , O + E . As formas grficas da escrita cursiva desenvolvida pelos romanos alteraram bastante as letras capitais de seus monumentos. Documentos com esse tipo de escrita, chamado pugillares, foram encontrados em Pompia em 1875. Em 1973, muitas tabuinhas com a mesma forma de escrita foram descobertas no poo de um forte romano em Vindolndia, no norte da Inglaterra.

Com o objetivo de seguir o princpio acrofnico j mencionado, os romanos modificavam os nomes das letras. Se a chave para a decifrao das letras est em seus nomes, uma vez perdido totalmente o carter icnico das formas grficas, j no se precisava mais de nomes com significados especiais para as letras, como no alfabeto dos semitas. Por outro lado, no havia necessidade de adaptar esses nomes lngua, como fizeram os gregos. O mais prtico era designar as letras por monosslabos iniciados com o som mais representativo de cada uma delas. Foi assim que as letras passaram a se chamar a, b, c, d, etc. e o alfabeto passou a ter outro nome, em portugus: abec. Na poca de varro (116-27 a.C.), havia duas maneiras de dizer os nomes de algumas letras: a antiga e uma nova, com um E inicial, seguindo-se o som da consoante, como em EF, EL, EM, EN, ER e ES.

O ALFABETO ROMANO DEPOIS DO LATIM


A forma misturada de dizer o nome das letras em latim passou, mais tarde, para as lnguas neolatinas, como o portugus. Essa mudana alterou, em parte, o princpio acrofnico. Posteriormente, com a introduo de novas letras, o princpio acrofnico nem sempre foi respeitado. Assim a letras H, que os romanos chamavam de adspiratio, passou a se chamar ag em portugus. Desde sua origem mais remota, ela tem sido usada como uma espcie de curinga, representando sons diversos ou, mais freqentemente, modificando o valor fontico da letra anterior e formando dgrafos. A letra W, em Portugal chamada
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de duplo v e no Brasil de dbliu, j aparece em documentos insulares em 692 e veio, como o nome portugus indica, da escrita de dois V. Sua difuso deve-se ao extenso uso que teve em manuscritos da Alemanha nos sculos XI e XII. No sculo XVII, passou a representar uma consoante diferente, tornandose assim uma letra a mais no alfabeto. A letra J tambm uma inveno da Idade Mdia. Surgiu quando os escribas perceberam que, escrevendo dois ii gticos juntos, pareciam estar escrevendo um H. Para distinguir os dois casos, o segundo I da seqncia passou a ser grafado com uma pequena curva virada para a esquerda, originandose assim a letra J. O pingo do J comeou a aparecer no sculo XIV, tornando essa letra mais fcil de ser reconhecida na escrita gtica. Foi Louis Meigret quem colocou no alfabeto francs o J como letra independente, em 1542. A escrita minscula passou a ter a barra vertical do t aumentada, cortando a barra horizontal, em 1467. O alfabeto ingls antigo tinha duas letras novas, o thorn e o winn . A letra winn veio do alfabeto rnico, tambm derivado do romano, e apareceu pela primeira vez num documento do ano de 811. A letra C representava o som inicial da palavra child, escrita cild. A letra S passou a ter duas formas grficas: e S, e as duas formas amalgamadas aparecem na escrita alem fracture como . A letra surgiu na pennsula Ibrica, quando as lnguas neolatinas comeavam a ser escritas, para representar o mesmo som grafado pelos antigos ingleses com as letras thorn e wynn. A forma grfica mais antiga do era um C com um pequeno Z subscrito. Algumas lnguas procuraram
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modificar a forma grfica bsica de certas letras para obter novos caracteres e assim representar sons que no tinham letras prprias no alfabeto romano. O tcheco, por exemplo, incluiu letras como C C; o rumeno, T; o noruegus, ; o sueco, ; o espanhol, etc. O uso dos acentos para diferenciar qualidades voclicas diferentes em portugus vem da influncia rabe e j aparece no portugus arcaico. Convm lembrar tambm que os alfabetos de algumas lnguas deixaram de lado certas letras do alfabeto romano. O italiano no possui as letras J, K, W, X e Y. O iorub no tem as letras C, Q, V e Z. Finalmente, as letras do alfabeto romano foram assumindo estilos diferentes, com a produo de livros manuscritos e, sobretudo, depois do surgimento das tipografias (1456). A forma grfica das letras foi se modificando criando-se, assim, novos alfabetos. A escrita monumental romana deu origem s letras de forma maisculas e a escrita carolngia deu origem s letras de forma minsculas, no sculo IX. No sculo XII, surgiram as letras gticas (ou pretas) e as escritas cursivas caligrficas. Folheando-se, hoje, uma pgina de jornal ou de revista, constatamos uma infinidade de alfabetos. Mas o princpio alfabtico permanece constante: a ortografia define o valor funcional das letras, mesmo quando o aspecto grfico vai gerando novos alfabetos que, por serem usados para transcrever uma mesma lngua e valerem como substitutos do alfabeto romano primitivo (letras de forma maisculas), so, para ns, simples variantes de um mesmo alfabeto. Na verdade, no mundo de escrita em que vivemos, lidamos com inmeros alfabetos, alm de contarmos, ainda, com caracteres no alfabticos, como os pictogramas modernos, a escrita

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ideogrfica dos nmeros, das abreviaturas, siglas, logotipos e inmeras marcas e sinais que completam o nosso sistema de escrita. O alfabeto, hoje, apenas

uma parte do sistema de escrita que usamos, mas as letras ainda so a parte mais importante deste sistema.

LETRAS, DO EGITO AOS NOSSOS DIAS.


Os caracteres egpcios deram origem escrita semtica. Observe, no quando a seguir, que o nome da letra semtica coincide com o significado do hierglifo egpcio. O alfabeto grego formou-se a partir do sistema fencio, uma ramificao da escrita semtica, que funcionou como modelo grfico. Alguns caracteres fencios, entretanto, passaram a representar vogais no alfabeto grego, perdendo seu valor consonantal de origem (as lnguas semticas grafavam apenas as consoantes das palavras). Pode-se dizer que os gregos, ao introduzirem vogais no sistema de escrita, desenvolveram o primeiro alfabeto moderno. O abecedrio romano, empregado at hoje, derivou do alfabeto grego. Inicialmente existiam apenas as letras capitais (maisculas). As minsculas correspondentes surgiram na Idade Mdia. Seu uso cursivo, com ligaduras entre as letras, modificou bastante sua forma grfica.

Luiz Carlos Cagliari Mestre em Lingstica pela Universidade Estadual de Campinas- UNICAMP e doutor em Fontica pela Universidade de Edimburgo, Esccia. Em 1982, obteve o ttulo de Doutor Livre Docente em Fontica e Fonologia e, em 1990, o de Professor Titular de Fontica e Fonologia, ambos pela UNICAMP. Tendo desenvolvido pesquisas na School of Oriental and African Studies, Universidade de Londres, e no Museu Britnico, atualmente trabalha no Departamento de Lingstica da UNICAMP. Autor de vrios artigos sobre aspectos da fontica no portugus brasileiro, tem dois livros publicados no Brasil sobre o tema da alfabetizao.
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