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Amor ao Extremo 03 - Decepo Descrio: A verdadeira ameaa reside no corao...

Kate McAuley amava Luke Barone, e pensava que esse amor fosse para sempre. At o dia em que ele foi embora sem dizer uma palavra. Agora, quatro anos depois, ela responde a uma batida na porta e encontra Lucas, machucado, sangrando e inconsciente. Ele traz consigo todo o tipo de emoes, e todos os tipos de perguntas. Onde ele esteve? Por que ele a deixou? E o que um contador est fazendo com ferimentos como estes?

Como especialista do governo dos EUA, Luke foi trado e enganado por tantas pessoas que no poderia mant-los em linha reta, com exceo de Kate. O tempo deles juntos foi mgico, at que veio o convite e ele foi forado a se afastar. Por quatro longos anos, as memrias o mantiveram vivo e saudvel. Agora, caado por seu prprio governo, desesperado e ferido, Kate a nica pessoa em quem ele pode confiar. Um inocente telefonema de Kate por ajuda estabelece um mecanismo do mal que atinge os mais altos escales do poder poltico. Com acusaes de assassinato e traio que paira sobre suas cabeas, vai exigir cada parte do treinamento, inteligncia e confiana de Luke em mant-los vivos.

Captulo Um No bom abrir a porta sem olhar no olho mgico. Pelo menos era o que a me de Kate sempre dizia.

Luke Barone se encostou contra o batente da porta, duro, os braos cruzados sobre o peito, os olhos cinza, frios, a olhavam fixamente, provando que a me de Kate estava certa. V embora disse Kate, apertando os dedos na maaneta da porta. Kate. Ela bateu a porta na cara dele e pressionou suas costas contra a madeira, tremendo, fechou os olhos. Queria que Luke estivesse longe. Muito longe. De volta ao lugar de onde veio. De onde quer que fosse. Kate, por favor, eu sei que voc est furiosa! Furiosa, Luke? Furiosa? Eu estava furiosa meses atrs, agora eu no estou mais furiosa. Bom, por que... Agora eu estou homicida! Kate bateu a porta. Uma pancada pequena sacudiu a porta, como se ele tivesse batido e Kate pulou.

Kate? sua voz flutuou pela madeira macia e Kate fechou os olhos, imaginado ele encostar a testa contra a porta. Eu preciso de voc. ele sussurrou. No, voc no precisa! V embora! Eu preciso. Por favor, me ajude. Sua voz era como uma faca em seu corao. No, uma faca teria machucado menos. Ele soou como se estivesse com dor. Ela empurrou sua compaixo para longe. No abriria a porta! Porque abrir aquela porta, seria admitir todos os seus demnios. Demnios que ela tinha lutado arduamente para exterminar. Kate? Ela teve que se esforar para ouvi-lo. Como se tivesse uma mente prpria, sua mo enrolou na maaneta da porta. Eu sinto muito, Kate. Ela puxou a mo. Emoes que ela tanto lutou para superar vieram tona. Traio, medo. E dor. Muita dor.

Voc veio aqui para me dizer que sente muito? Eu teria usado essas palavras dezoito meses atrs, Luke. Elas no significam mais nada ela tentou injetar uma nota de raiva em sua voz, mas as palavras saram em tom cansado e triste. Uma longa pausa se seguiu e, contra seu melhor julgamento, ela prendeu a respirao, esperando para ouvir o que Luke diria a seguir, que desculpa daria, que mentira contaria. Se voc s me deixar entrar ele disse, sua voz cansada Eu explicarei. Ela debateu-se, praguejando. Perguntou-se se deveria deix-lo entrar. Uma parte sua queria, outra parte no. Ambas eram igualmente inflexveis. Ela olhou para a maaneta, tentando decidir. Deix-lo entrar ou no? Escutar suas desculpas, ou dar a ele um pedao da minha mente? Ento ela percebeu que havia passado algum tempo desde que ele falou. Luke? Ainda estou aqui soou como se ele estivesse falando com os dentes cerrados.

Voc est bem? Ela fechou os olhos. Por que, oh por que, ela se importava? No deveria. Dezoito meses de silncio deste homem, disse que ela no deveria se importar. Mas ela se importava. timo! Kate, voc tem que me deixar entrar, por favor! Eu no tenho outro lugar para ir. Ela recuou, percebendo, quase tarde demais, que agarrara a maaneta novamente. Ele no tinha outro lugar para ir? Ele voltou, meses depois, porque ele no tinha outro lugar para ir? Volte para o lugar de onde voc veio. ela cuspiu. Ela girou sobre os calcanhares, a inteno de esquec-lo. Mas um suspiro suave flutuou atravs da porta e sua voz melanclica a chamou. Kate, no me deixe aqui fora. O corao de Kate se apertou e ela tentou se agarrar a sua raiva.

No deix-lo a fora? Voc quer dizer no deix-lo como voc me deixou? isso que voc quer dizer? silncio Luke? Voc est me ouvindo? Num primeiro momento, v-lo debruado contra sua porta, como se ele fosse dono do lugar, fez com que os pesadelos retornassem. No ltimo ano, ela tinha feito progressos em sua vida. Pensou que havia superado a parte mais escura de seu passado. Ento, Luke aparecia e as memrias voltaram. E no era somente isso! Seu corao voltou vida com a viso dele. Ele parecia bem. Muito bem. Seu cabelo castanho escuro estava um pouco mais longo do que ela se lembrava debaixo daquele bon de beisebol, seus olhos cinzentos pareciam um pouco tristes, como se ele tivesse visto o lado mal da humanidade. Seu olhar foi at a porta. Isso no foi tudo que ela viu. Ela tinha visto dor, reconhecendo-a porque a mesma dor olhava fixamente para ela atravs do espelho. Ela caminhou hesitante em direo porta.

Luke? Dane-se, voc foi embora novamente? as palavras de seu orientador vieram sua mente. Solte sua raiva, Kate. No a guarde. Bem, agora seria o momento perfeito para solt-la. Ela caminhou para a porta. Oh, no! Voc no vai embora! Eu esperei um longo tempo para lhe dizer como me sinto. De jeito nenhum voc ir embora sem me escutar! Ela abriu a porta. Luke caiu pela abertura e aterrissou como uma pilha a seus ps. Adormecido. No, no adormecido. Inconsciente. Kate olhou para ele, com horror. Oh Luke, em que voc se meteu?

***** Luke abriu seus olhos e rolou para fora da cama em um movimento rpido e doloroso. O quarto girou e ele balanou, pressionando seus joelhos contra a extremidade da cama para recuperar o equilbrio. Seu olhar vagou pelo ambiente, desconhecido, pensando em um plano para fugir dali. Sua viso perifrica estava

enfraquecida e seus instintos gritavam para sair fora do inferno. Ele puxou a arma de suas costas, mas o movimento sbito o fez tropear e ele quase caiu de cara na cama. Foi quando ele viu Kate no outro lado do quarto, com um telefone pressionado em seu ouvido. O medo empurrou a dor para o fundo de sua mente. Com dois passos largos, ele a alcanou e agarrou o telefone. O que voc est fazendo? Seus olhos azuis grandes se arregalaram. Estou chamando um mdico. Luke se abaixou e arrancou o fio do telefone da parede. Nada de mdico. As luzes do quarto brilharam, enfraquecido ele balanou, agarrando Kate para no cair. Ela cambaleou sob o peso dele e agarrou seu brao, as diversas pulseiras retinindo em seu pulso e ecoando em seu crebro. Luke, voc desmaiou na minha frente.

Eu desmaiei na sua frente, porque voc no me deixou entrar. Ela olhou para ele. E voc sangrou por toda minha cama. Ele tentou se concentrar no sangue manchado do acolchoado azul e branco, mas viu apenas pontos pretos danados na frente de seus olhos. Desculpe ele murmurou. Nada de mdico. Kate pegou seu brao e o ajudou a voltar para a cama. Eu no sei por que voc est aqui ou no que voc se meteu. Francamente, eu no me importo. Eu s quero que voc v embora. Luke se deitou novamente sob o acolchoado macio e suspirou, o quarto finalmente parou de girar. Ele olhou para Kate, realmente olhou. Ele havia passado muito tempo lembrando de seu rosto, seu riso, o brilho de seus olhos. Mas a Kate parada em sua frente, no era a Kate de sua lembrana. O cabelo que

costumava enrolar em cachos loiros, agora era ondulado. Seus olhares se transformaram em algo...diferente... foi a nica palavra que lhe veio mente. E no era uma boa coisa. Onde ela costumava usar um par de brincos, agora havia vrios pares brilhando em cada orelha. Dezenas de pulseiras finas danavam em seus pulsos. Ela sempre dizia que no gostava de pulseiras, alegando que ficavam em seu caminho quando ela pintava. Seu olhar viajou por aquelas pernas magnficas que ele lembrava to bem, notou o decote que estava quase, mas no tanto, Daisy Dukes. O top vermelho parou poucos centmetros acima da cintura e oh, minha me! Seus olhos se arregalaram uma argola de prata no umbigo piscou para ele. Ele no soube dizer se gostava desta nova pessoa que olhava fixamente para ele com as mos em seus quadris. Mos cujos dedos ostentavam vrios anis e unhas roxas brilhantes. Ela o olhava de uma maneira dura e fria. No era a mulher de esprito livre que ele tinha deixado.

Quando ele a conheceu, parte de sua rigidez e alto-controle tinham sido deixados de lado, antes que ele pudesse perceber. Isso tinha sido um erro. Ela tinha sido um erro. Um erro que ele no conseguia se arrepender. Afinal, as lembranas de Katherine McAuley o salvaram em tempos horrveis. Bem? Ela bateu o p, as mos em seus quadris e os olhos estreitados. Ele tentou se concentrar, lembrar o que ela havia dito. Ah, est certo. Ela queria que ele fosse embora. Ele no podia culp-la, no realmente. Procurar Kate no tinha sido uma de suas ideias mais brilhantes. Entretanto, no ltimo ano, ele no havia tido muitas ideias brilhantes. Eu irei assim que puder. Nada de mdico, Kate. Ningum pode saber que eu estou aqui. Ela olhou para ele com olhos azuis brilhantes, sombreados de ...preto. Voc partiu. Nenhuma nota, nenhum telefonema, nem mesmo um carto postal do correio dizendo at mais. Eu no ouvi uma palavra de voc em dezoito meses. Agora voc

volta e diz que no tem nenhum lugar para ir? E que droga aconteceu com voc? ela percorreu seu corpo de cima abaixo e se ele no estivesse se sentindo como se tivesse sido arrastado por uma estrada, seu corpo teria respondido como sempre quando se tratava de Kate, ou seja, de modo selvagem, primitivo. Sem pensar. O que diabos aconteceu com voc? Essas palavras foram o catalisador que avivaram sua memria. Uma faca relampejando na luz de um poste. Dor. Sangue. Sua casa revirada. Ele foi atacado, espancado, e somente pela graa de Deus, continuava vivo. Os instintos lhe disseram para correr, se esconder. Alguma coisa lhe disse para procurar Kate. Alguma coisa que ele no estava em condies de pensar. Ele precisava se esconder, se curar e, o mais importante, compreender o que estava acontecendo. Por que ele tinha sido atacado. Seus pensamentos o esgotaram, ele se encostou no travesseiro e fechou seus olhos, flutuando em ondas de dor. Pairando entre a conscincia e o esquecimento, ele estava muito ciente de Kate parada ao seu lado, carrancuda.

Ento o que eu deveria fazer com voc? ela perguntou. Ele conseguiu sorrir. Ela poderia parecer diferente no lado de fora, mas por dentro, ela ainda era a sua Kate: insolente, atrevida e malhumorada. Deixe-me descansar. Em alguns dias eu estarei fora daqui. O pensamento de ir embora novamente provocou uma dor dentro dele. Um tipo de dor diferente da que ele estava sentindo. Mas ele tinha que ir. Especialmente se seu instinto estivesse certo, este espancamento no era meramente um roubo. Dias? Dias! Quando ele abriu seus olhos, os dela piscavam como fogo lquido para ele. Eu acho que no. Voc tem duas horas para descansar e sair da minha vida ela apontou para a porta, as pulseiras deslizando de cima para baixo, criando uma melodia alegre Para sempre desta vez. Eu no quero ver voc depois de hoje.

Suas palavras o feriram mais que a faca que o machucou, mais que suas costelas latejando. Elas cortaram sua alma. Mas isso no era nada que ele no esperasse. Role ela disse. Como? Ela cutucou seu brao e suas pulseiras tiniram. Role, macho. Voc confortvel debaixo das cobertas. ficar mais

Ele rolou, fazendo caretas com o movimento. Por baixo de toda sua raiva e toda aquela maquiagem ela parecia preocupada e isso deu esperana a ele. No que ela j o tivesse perdoado. No que ele fosse esperar que ela o perdoasse. Voc est queimando. Voc precisa de um mdico. Ele estava lutando para ficar consciente, o movimento de rolar fez o quarto girar e seu estomago ficar enjoado. Ele no podia sucumbir ao apelo sedutor do sono at que estivesse

seguro de que Kate no ia chamar um mdico. Ele agarrou seu brao, e a sensao suave e sedosa de sua pele lhe trouxe lembranas. Nenhum mdico. Prometa. O suor banhava sua testa, sua mo tremia e seu estmago se apertou. Ela parou de alisar os lenis e olhou para ele. No que voc se meteu? Ele ignorou a pergunta, no tendo nenhuma inteno de dizer alguma coisa para ela. Me prometa. Ela suspirou. Eu prometo. Luke relaxou contra o travesseiro. As promessas do Kate valiam tanto quanto ouro. Pena que ela pensava que as suas no valiam nada.

*****

Kate olhava pela janela a noite quente, banhada pelo brilho suave de uma lua quase cheia. Com os braos enrolados ao redor do corpo, ela lutava contra o ressentimento que jorrava dentro dela. Ela olhou por cima do ombro, para o homem que estava deitado em sua cama. Por muitos meses ela esperou e rezou para que Luke, milagrosamente, retornasse para ela. Finalmente, a esperana havia desaparecido, e aceitou que ele havia partido para sempre. V-lo agora, bem, era desconcertante, para dizer o mnimo. Preocupao seria uma palavra melhor, mas seu silncio no era bom. Ela estava sentindo muitas emoes. Coisas que ela achava que tinha trabalhado muito, coisas que ela queria manter afastadas. Mas uma palavra de Luke, um olhar e todas as suas vitrias, duramente conquistadas, desabaram ao redor dela. Ela no o queria aqui. No havia mentido quando disse que queria que ele fosse embora. Ela no queria ter isso de volta em sua vida. Ao

lugar onde tudo tinha sido perfeito, antes de... Bem, um pouco antes. Sua mente voltou aos meses escuros, quando ela lutava por sua sanidade. Ela tinha percebido que no tinha sido culpa de Luke, mas ela ainda no podia separ-lo de outras coisas que haviam acontecido. Ela passou uma mo por seu cabelo, e em seguida, deixou-a cair ao lado do corpo. Ela teve que dizer no trabalho que estava doente, e como era um sbado noite, seu chefe no tinha ficado muito feliz. Nem ela, no que dizia respeito a esse assunto. As noites de sbado pagavam muitas contas e ela precisava de cada centavo que ela pudesse ganhar para se manter na vida. Algo que ela tinha administrado muito bem, at que seu passado voltou a bater na sua face. Eu no tenho outro lugar para ir. Bem, no foi simplesmente timo. Ento ele escolheu sua casa? Oh, sim. Luke Barone, definitivamente, tinha que ir embora. Mas no antes de responder algumas perguntas.

Atrs dela, ele gemeu. No foi a primeira vez. Desde que ele tinha adormecido, ou desmaiado, ele se agitou, se virou e resmungou. Kate se afastou da janela e olhou para ele, seu rosto estava corado. Ela se inclinou e colocou as costas da mo em sua testa, e em seguida, tocou em sua bochecha. Ela no era mdica, mas mesmo que fosse ela tinha certeza que sua febre tinha aumentado. A pele seca dele queimava. Sua me sempre lhe dava banhos frios quando ela tinha uma febre, mas Kate sabia que no ia conseguir levar Luke at o banheiro, muito menos at a banheira. Ele no era muito grande, mas era musculoso e tinha sido difcil lev-lo da porta da frente at a cama. Coisa boa que ele pudesse ajudar. Mas ela precisava baixar sua febre, tinha que esfri-lo e tirar aquelas roupas. Ela alcanou os botes de sua camisa e hesitou, sua mo pairando sobre seu peito. Ela no queria toc-lo. No to intimamente, pelo menos. Ele gemeu novamente e ela se agitou, mandando seu medo embora. Era Luke, sua

tola, e ele estava com dor. Ela odiava ver algum sofrer, at mesmo Luke. Com dedos rpidos, ela desabotoou sua camisa e a abriu, revelando que um peito que ela achava que tinha esquecido, mas descobriu que lembrava muito bem. A maior parte dele, pelo menos. Ele estava coberto de hematomas, mas no foram eles que chamaram sua ateno. Uma vez ela conheceu todo o corpo de Luke, e aquelas cicatrizes no estavam l antes. Algumas eram pequenas, outras grandes, e outras desbotaram de branco para prata, enquanto outras eram rosas e enrugadas. As imagens que ela tinha dele se divertindo na Rivira desapareceram, substitudas por vises que sua mente evitou. Sua raiva comeou a derreter, formando uma pequena poa na boca de seu estmago. Quem o havia espancado tinha certeza do que estava fazendo, mantendo-se afastado de seu rosto, concentrando-se em seu torso. Desagradveis hematomas, de cor preta azulada, pontilhavam seu peito e estmago, alguns ainda vermelhos, enquanto um longo corte, ao lado de seu corpo, sangrava.

Ele se mexeu, virando a cabea para o lado. Ela puxou seus braos das mangas da camisa e a tirou. Foi uma tortura. Com movimentos desembaraados, que um enfermeiro aprovaria, Kate desabotoou o jeans e baixou o zper. Descer o cs por suas pernas deu algum trabalho, mas ela conseguiu. Luke resmungou algumas vezes e rolou para o lado. Ela congelou. Debaixo dele, tinha um revlver . Grande, preto e de aparncia letal. Ningum pode saber que eu estou aqui. Ela olhou para Luke, o brilho do luar tocando em sua pele, destacando algumas partes, mergulhando outras em sombras. Era um belo homem elegante, poderoso, ela pensava isso no ano eles ficaram juntos. Ele havia sido engraado, gentil, generoso e oh to amoroso! Mas nunca perigoso. Ela estendeu a mo e, usando o polegar e o indicador, como ela tinha visto em Law e Order1,
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Law and Order - srie policial dos Estados Unidos.

pegou a arma, largou, com muito cuidado, no criado mudo e, em seguida, abanou as mos. Onde voc esteve Luke? O que aconteceu com voc? Ela se inclinou sobre ele, examinando as cicatrizes e o corte. Ele estava vermelho e inchado e parecia dolorido. Ele se mexeu, movendo as pernas e virando a cabea, murmurando palavras incoerentes. A lua agora banhava seu rosto corado, as bochechas e mandbula estavam escurecidas pelo crescimento de sua barba. Seu cabelo castanho escuro estava despenteado. Plos mais claros cobriam seu peito, se estreitando nos msculos abdominais. Kate estendeu a mo para os msculos, sua mo fria tocando a pele quente. Ele murmurou novamente, inquieto. No! Pare. No mas, no mas! Kate pulou. Luke sacudia a cabea de um lado para o outro. Sua testa estava enrugada, suas mos apertavam os lenis, at que seus dedos ficassem brancos.

Ela olhou para ele, estupefata. Onde ele esteve nos ltimos dezoito meses que agora falou em espanhol? Kate! Ela pulou novamente. Ele ainda estava sonhando, ou tendo uma alucinao. Ou memria. Kate. ele estendeu a mo para ela, olhos fechados Me ajude! O apelo no timbre de sua voz tocou em algo profundo dentro dela e derreteu o pouco que restava de sua resistncia. O que quer que tenha acontecido, ela sentiu que no era nada bom. Me ajude. Essas duas palavras a tocaram, indo direto ao seu corao. Ela era uma boba com pessoas que precisavam de ajuda e, aparentemente, Luke Barone precisava de ajuda, desesperadamente. Ela caiu de joelhos e agarrou sua mo, pressionando seus dedos em seus lbios. Eu estou aqui, Luke! Voc est bem. Eu estou aqui!

Captulo Dois Kate revistou seu armrio de remdios, lendo etiquetas e descartando um frasco atrs do outro. Est aqui, em algum lugar ela murmurou e em seguida, se amaldioou por no ser muito organizada. Na verdade, no ser muito organizada era um eufemismo. Ela colocou as mos nos quadris e olhou para o armrio agora vazio. Frascos de comprimidos, ibuprofeno, absorventes, pasta de dentes, unhas postias e muitos outros itens espalhados pelo cho. Ela estalou seus dedos, girou nos calcanhares e caminhou atravs da confuso, chegando cozinha.

Aha! Ela puxou a ampicilina da prateleira, congratulando-se por nunca jogar nada fora. Por algum motivo que ela no lembrava, ela havia colocado junto com os temperos. Depois de pegar seu ltimo copo limpo e ench-lo com gua, ela correu de volta para seu quarto, as plulas preciosas em sua mo. Luke estava ainda inquieto e Kate se ajoelhou ao lado da cama para tocar em sua bochecha. Luke? No hablo espaol. Ela mordeu o lbio e bufou. Na ltima hora ele no fez nada mais do que falar espanhol. Luke, acorde. Voc precisa tomar este remdio. Ele balanou a cabea. No. Ela alisou o cabelo de sua testa. Luke, querido, Kate. O cheiro mido de mofo da cela da priso o assaltou. A escassa luz solar penetrando nas rachaduras das paredes espessas. Noite ou dia,

no fazia diferena. Seus olhos pouco enxergavam na luz escura. Seus outros sentidos assumiram o comando. A umidade, o cheiro esponjoso de mofo crescia nas pedras. O correr dos ratos pareciam pequenas garras no cho spero. O riso dos guardas e, algumas vezes, a voz gutural de uma mulher. Ele no sabia h quanto tempo estava ali. Semanas, meses, talvez um ano. Tempo no significava nada. Por favor, Deus, me deixe morrer. Ultimamente, os espancamentos haviam se intensificado, mas seu corpo, teimosamente se recusava a ceder exigncia de sua mente. Ele viveu. Ele respirou. E Deus o ajude, ele sonhou. Kate apareceu em seus sonhos, os olhos azuis rindo, seu sorriso fresco, o calor de seu corpo. Ela esticou a mo e o tocou. Naquelas horas preciosas, a priso do Peru era um sonho e Kate, a realidade.

Em seu sono ele a segurava, a acariciava, fazia amor com ela em um campo da grama verde, com as estrelas e a lua olhando para eles. Ele a beijava e prometia ficar com ela para sempre. Quando ele acordou, seu corpo enrolado como uma bola no cho frio e mido de sua cela, ele sabia Kate era o sonho e o Peru, a realidade. Ele tambm sabia que naqueles momentos entre sono e a viglia, a razo de ele no ter morrido foi porque ele se recusou a desistir daquelas horas preciosas com Kate em seus braos mesmo que fosse apenas em sua mente. Luke, querido, Kate. Ele se acalmou, ento sorriu. Ela voltou para ele essa noite. Kate? Bem aqui. Me abrace. Tudo bem.

A pele macia tocou seu peito. Braos passaram ao redor de seu torso. Ele se encolheu de dor e seu calor desapareceu. No v. Eu no irei sua voz encheu sua mente e afastou o horror. Ele queria conversar com ela, mas a exausto nublou os cantos de sua mente. De repente, as vozes dos guardas se intrometeram. Um riso baixo chegou aos seus ouvidos e ele empurrou os braos de Kate. Saia ele sussurrou. Shhh, tudo bem. Voc esta seguro. No. Ele nunca estaria seguro novamente. V, Kate. Corra. Fuja antes que eles encontrem voc. No tem ningum aqui, Luke. Voc est seguro, eu prometo. A porta da cela se abriu e um guarda parou na porta, uma mo segurando, fortemente, um cassetete. Tarde demais. Eles o pegaram com Kate.

***** Ento voc o deixou ir. Suzanne Carmichael se recostou em sua cadeira de executiva, e brincou com um clipe de papel, batendo a ponta dele. O nico som audvel, na longa pausa que se seguiu aps sua declarao, foi o som da batida do clipe no seu mata-borro. Hank Stuben mudou o peso de um p para outro. Ela apontou o clipe de papel para ele. Voc o deixou ir ela repetiu, no mesmo tom de voz, sem nenhum sinal da fria dentro dela, esperando para ser liberada. Os olhos do Stuben ficaram duros. Seu corpo grande, musculoso, imvel. Eu no o deixei ir. Ns j teramos sido pegos se eu no tivesse dado a ordem de soltlo. Alm disso, ele no estava em condies para ir a qualquer lugar por conta prpria.

Mas ele fez. Ele fugiu e agora, ele desapareceu. Ela disse enfurecida. O que comeou como uma soluo fcil estava, rapidamente, saindo do controle e ela estava gastando mais tempo do que gostaria com esta situao. Stuben estava com os braos cruzados O ponto , eu no posso ser pego. Porque se eu for pego... ele apontou um dedo para si mesmo, ento para ela voc pode ser presa. Ela no se incomodou em corrigi-lo sobre esta questo. Ela tinha certeza que nunca seria pega. Mas, ainda assim, o pequeno problema Luke Barone no era para ser tomado como leve. Seus homens deveriam fazer parecer que ele estava sendo assaltado, mas eles no levaram nada ela, mais uma vez, virou o clipe de papel O que aconteceu? Stuben encolheu os ombros. Eles so bandidos de rua. No tenho a inteno de saber como eles pensam.

Ah, mas no para isso que eu pago voc? Pela primeira vez, desde que ele entrou em seu escritrio, seu olhar de satisfao deixou seus olhos, substitudo por algo perto do medo. De vez em quando ela tinha que frear Hank Stuben, lembrar a ele quem era o chefe. E quem no era. Ela o dispensou com um aceno de mo. Ela devia puni-lo de alguma forma por sua incompetncia, mas ela teve a sensao de que precisaria dele num futuro prximo. Silenciosamente e, provavelmente, com muito alvio, Stuben saiu de seu escritrio e fechou a porta atrs de si. Suzanne levantou-se e virou-se para a grande janela atrs de sua mesa, examinando a cidade mais poderosa do mundo: Washington D.C.. Esta cidade poderia ser sua. E muito em breve, seria. Seu marido, Bradley, estava muito perto de ganhar a indicao de seu partido para presidente dos Estados Unidos e Suzanne iria caminhar ao lado dele como sua primeira-dama. Nada mal mesmo.

Ela havia trabalhado duro, fez o que tinha que ser feito, jogou o jogo. Estava tudo ao alcance, bem ali na ponta de seus dedos. At que Luke Barone tinha descoberto seus planos. Ele tinha que sumir. Ela no tinha trabalhado to duramente, por tanto tempo, para ver tudo desmoronar agora. Ela lutou para conter sua raiva e um fio de medo que serpenteou atravs dela. O clipe de papel na mo dobrada. Se Luke realmente tinha ouvido aquela conversa, como Bradley acreditava ento tudo pelo que ela tinha trabalhado, poderia ser arruinado e segredos de longo tempo seriam revelados. E agora que ele tinha sido atacado, ele seria mais cuidadoso. E muito furioso. Ela soltou uma sequncia de palavres. Se ele no quisesse ser encontrado, ele no seria. Nem mesmo ela, com seus recursos infinitos seria capaz de encontr-lo. Ela bateu o clipe em seu lbio inferior, olhando pela janela os carros andando ao longo da Dupont Circle. Onde voc est Barone?

Ela seguiu as poucas pistas que tinha, e estas, levaram para o Aeroporto Nacional Ronald Reagan, onde tinham esfriado. Ele podia ter usado uma identidade falsa, pois deveria ter esta opo no caso de uma emergncia para pegar um avio e, neste caso, ele podia estar em qualquer lugar do mundo, ou alugou um carro, o que significava que depois de quatro dias, ele poderia estar em qualquer lugar dos Estados Unidos, ou ele poderia ter voltado e estava por perto, pela rea. As possibilidades eram infinitas. Sem saber conhecer sua nova identidade, ela no tinha um ponto de partida. No entanto, ele estava gravemente ferido, e precisaria descansar por alguns dias. Ento, provavelmente, ele estava em algum lugar prximo, e se esse fosse o caso, ela iria encontr-lo. Ela voltou para sua escrivaninha e pegou o arquivo que agncia tinha de todos os seus agentes. Ela tinha lido uma dzia de vezes, descartando um cenrio aps o outro. Ele no procuraria sua irm, a nica pessoa viva de sua famlia. Era sabido que eles no se davam bem.

Ele tinha poucos amigos e todos j haviam sido investigados at a exausto. Ento, algo lhe chamou a ateno, algo que ela tinha esquecido antes. Um endereo de Ohio. Ela lembrava vagamente que Luke tinha vivido em algum lugar de Ohio, h alguns anos. Suzane largou o arquivo e inclinou-se para trs, deixando a mente vagar. Ohio. Flashes de memrias retornaram. Luke sendo transportado de avio, prximo da morte, enquanto os mdicos trabalhavam nele. Ele tinha delirado, chamando um nome. Kate. Ah, agora ela lembrava. Por um tempo, antes do Peru, Luke tinha falado em talvez sair da organizao, se estabelecer. Por causa de uma artista que ele conheceu durante uma misso em Cincinnati, Ohio. Na poca, Suzane tinha registrado at queimar, havia lhe dado licena que ele pediu. Depois do Peru, ele no havia retornado a Ohio e Suzanne no devia ter esquecido isso. Qual era o nome da mulher? Ela bateu o clipe de papel no mata-borro novamente.

Kate. Kate. Katherine. Katherine McAuley. Luke certamente no teria corrido para Kate, no ? Umas batidinhas na parte maior do clipe, sua classificando e catalogando informaes, coisas que ela sabia sobre Luke, como seu estado de esprito estaria quando saiu de correr para fora da D.C., machucado e sangrando, confuso, mas ainda agindo como o profissional, como o guerreiro treinado que ele era. Sim. Sim, ele poderia. Ele correu para Kate pensando era seguro, porque as nicas pessoas que sabiam sobre ela estavam na organizao. E ele nunca pensaria que a organizao iria atrs dele. Pena que ele estava errado.

*****

O ronronar de um motor a jato o arrancou de um sono profundo, mas ele se recusou a abrir

seus olhos, com a inteno de descansar mais alguns segundos, antes da aeronave aterrissar e ele comear sua prxima misso. O barulho dos motores cessou abruptamente e, em seu estado meio acordado, Luke ficou tenso, em expectativa da sbita queda livre. Ela nunca veio. Ele abriu seus olhos e olhou e nos olhos de um...gato. Ele soltou um suspiro. Ele esperava se ver dentro de um transporte de tropa ou um 747. Ao invs de um gato cinzento, sentado em seu peito com suas patas dianteiras enroladas embaixo de seu corpo. Confuso, Luke se virou, o movimento enviando setas de dor por seu corpo, arrancando um gemido dele. O gato se enrolou e cravou suas unhas em sua pele. Luke estremeceu em um silvo e empurrou o gato para longe. Ele se estatelou no cho. Ele tocou o lado dolorido e sentiu o longo corte comeando a cicatrizar. Ele no estava preparado para a avalanche de memrias. A luta em Georgetown onde ele tinha sido espancado e

deixado para morrer em sua prpria casa, a necessidade desesperada de fugir e o percurso agonizante para chegar at Kate. Depois disso, tudo ficou nebuloso. Ele deve ter desmaiado, porque a prxima coisa de que ele lembrava era a sua cela de priso. Ele passou as mos pelo rosto e empurrou as memrias para longe. Elas o atormentavam de vez em quando, no tanto quanto antes, mas com frequncia suficiente. Rangendo os dentes contra a dor, ele se apoiou nos braos e saiu depressa da cama. O quarto balanou e uma gota de suor escorreu de sua testa. Ignorando sua fraqueza, ele examinou o lugar, e ento se lembrou do resto. Ele caindo na casa da Kate, sua raiva e a eventual ajuda. Se ele no a conhecesse to bem, ele teria pensado que ela tinha sido vtima de um roubo. As roupas estavam jogadas em pilhas, no cho, na cmoda e algumas peas acima do espelho. Seu olhar caiu sobre ela, sentada em uma cadeira no canto. No a sua verso de Kate, mas uma diferente. Ela vestia uma coisa que flua tipo um redemoinho coberto de cores do

arco-ris que feriam seus olhos. Seu cabelo caa sobre um ombro. Ol, Kate. Seus olhos com contornos em preto se estreitaram. O gato, que Luke lembrou que era chamado Picasso, atravessou o quarto e pulou no colo de Kate onde se enrolou e adormeceu. Kate acariciou as orelhas de Picasso, o barulho de suas pulseiras quebrando o silncio tenso. Nenhuma vez ela desviou o olhar do seu. Como voc se sente? Melhor. Voc esta pronto para conversar sobre o porqu voc est aqui? Eu disse a voc. Ela acenou com a mo no ar, efetivamente cortando o que ele dissera. Sim, sim, voc disse. Voc no tinha outro lugar para onde ir. Ento, voc vai me dizer o que aconteceu para que voltasse aqui ou eu tenho que terminar o que outra pessoa comeou e acabar com voc?

Ele riu, mas a dor em suas costelas o deteve rapidamente. Ele ficou surpreso, tendo pensado que ela faria outros tipos de perguntas: Por que ele partira, onde ele tinha estado todos estes anos? De certa forma, estas teriam sido mais fceis responder. No, o que disse. Nenhuma das perguntas de Kate poderia ser fcil. Cada uma tinha seu prprio campo minado predominante com desastre. Eu mereo saber ela disse. Provavelmente. Mas isso no significava que ele iria dizer a ela qualquer coisa. Claro, ele tinha que lhe dizer alguma coisa. Ele no poderia, de repente, aparecer em sua porta, espancado e sangrando, sem algum tipo de explicao. S diga uma coisa. Eu estou em perigo por voc estar aqui? No. Ele poderia dizer com certeza. O tipo de inimigos que faria algo assim, no sabia de sua

conexo com Kate McAuley e ele planejou para mant-la dessa maneira. Apenas me d mais algumas horas e estarei fora daqui. Ela pareceu estar em dvida e ele no podia a culp-la. Ele provavelmente parecia estar como Picasso arrasado, mas ele j estava se sentindo melhor. Arrasado, mas melhor. Kate se mexeu em sua cadeira. Ento me diga o que aconteceu. Daria uma explicao to aproximada da verdade quanto possvel. Essa era sua regra fundamental e lhe serviu bem no passado. Eu fui atacado. Onde? Georgetown D.C.. Um olhar de surpresa cruzou seu rosto. Eu estou pensando que este ataque no aconteceu por acaso ou voc no estaria aqui. No. No foi por acaso Ele percebeu o engano imediatamente quando os culpados o

deixaram com seu Rolex, a carteira recheada de dinheiro na lixeira de sua casa, mas nada faltava. Ento, o qu? Inimigos? Pode-se dizer que sim. Kate, de repente, se inclinou para frente e Luke se preparou para ver o que viria em seguida. Me diga Luke, que tipo de inimigos um contador tem? Voc no acreditaria. Contador forense. Ela se recostou. Ah, sim. Contador forense. A contabilidade forense tinha sido sua cobertura por anos e Kate acreditou nele. Funcionou bem para sua linha de trabalho. Contadores forenses trabalhavam para aplicao da lei, tanto locais quanto federais. Eles poderiam ser chamados a qualquer momento e ficar fora por meses. Poderia ser uma ocupao um tanto perigosa, considerando que contadores

forenses podiam lidar com o crime organizado. Tenha sido uma boa cobertura. Ento voc foi assaltado e espancado e deixou D.C. sem chamar a polcia. Ela era como um cachorro com um osso, e enquanto normalmente ele admirava esta caracterstica, agora o irritava. Pelo menos eu estou supondo que voc no chamou a polcia. Ele provavelmente deveria ter chamado. No os policiais comuns, mas Suzanne. Suzanne saberia o que estava acontecendo, ou poderia pelo menos, ser capaz de colocar algumas antenas para determinar como, inferno, sua cobertura tinha sido descoberta e quem estava atrs dele. Enquanto ele era capaz de trabalhar cego, ele preferia informaes. Muitas informaes. Especialmente se algum estava atirando contra ele. Esse pensamento tinha surgido quando sara da cama e afastava a onda de nusea e a escurido que se fechou sobre ele. O que voc est fazendo?

Tentando me vestir. Onde esto minhas roupas? Voc no devia se levantar ainda o alarme soando em sua voz. Onde so minhas perguntou novamente. roupas? ele

Ele se virou e olhou para ela. Eu no estou brincando, Kate. Eu quero minhas roupas. Isto, de repente, tinha se tornado muito mais complexo do que ele tinha antecipado. Dirigir para a casa de Kate pareceu uma boa ideia no momento, mas depois ele estava quase inconsciente. Ele mal podia compreender como fizera todo o caminho sem destruir o carro. Mas agora ele precisava seguir em frente, por vrias razes, uma era que ele no queria pr Kate em perigo. Sendo a outra os sentimentos que ainda nutria por ela. Sentimentos que ele trancara durante anos e, que agora ameaavam derrubar todos os escudos cuidadosamente erguidos. Os olhos dela se arregalaram quando olhou para seu corpo, de cima para baixo, percebendo

que ele estava to nu como quando veio ao mundo. Eu preciso de minhas roupas, Kate. Eu preciso sair daqui. Voc no est em condies de ir a qualquer lugar. Voc teve febre e eu tive que empurrar grandes quantidades de antibiticos por sua garganta. Eu agradeo por isto, eu realmente agradeo. Mas eu preciso ir. Espere at amanh pelo menos. Ele se perguntou o que tinha acontecido para ela mudar de ideia. Antes ela tinha sido inflexvel sobre ele partir o mais rapidamente possvel. Como se lesse seus pensamentos, ela passou a lngua nos lbios e desviou o olhar. Se o que voc diz verdade, se algum est atrs de voc, voc no est em condies de lidar com eles. Se voc disser que eu estou segura, ento fique at que voc tenha se recuperado.

Ele olhou pela mergulhando no cu.

janela,

para

sol

H quanto tempo eu estou aqui? Perto de vinte e quatro horas. Ele devia chamar Suzanne, mas o pensamento de mais uma noite com Kate, de ter uma boa noite de sono antes de partir, apelou para ele. Se o que ele descobriu sobre Suzanne estava certo e havia inimigos poderosos atrs dele, ele tinha uma estrada rdua para percorrer nos prximos dias, evitar chamar a ateno sobre si e ao mesmo tempo descobrir o que exatamente devia fazer. Mais uma noite no faria diferena. Ento me fale sobre Jay Lang. Certo, talvez mais uma noite fizesse diferena. Ele suspirou e passou as mos pelos cabelos. Voc mexeu em minha carteira. Bem, sim Ela revirou seus olhos Quem voc? essa ltima pergunta foi sussurrada e

o tremor na voz de Kate fez seu corao fazer um engraado ka-boom. Ele se recostou na cama, reorganizando o lenol em suas pernas, tentando descobrir o que dizer, por onde comear a desvendar todas as mentiras. Ele no podia acreditar que ficaram juntos por quase um ano enquanto ele vivia uma vida dupla. A culpa, no princpio, tinha sido inacreditvel, mas com o tempo passou e ficou mais fcil. Tinha sido para seu prprio bem. Pela sua proteo. Ele tinha que lembrar-se disso. Ento, quem ele era? Para ser honesto, ele achava que sabia. Dependia do dia que voc fizesse essa pergunta. Ele podia ser qualquer coisa que a organizao quisesse. Na verdade, tinha sido sua capacidade de misturar-se, tornarse annimo, tinha ganhado a ateno de Suzanne Carmichael. Quem ele era? Ningum bom, uma coisa era certa. Eu sou Luke Barone. Ento quem Jay Lang? Meu disfarce.

Uma longa pausa seguiu-se, em que Luke se imaginava contando tudo para Kate, independentemente das consequncias ou os juramentos ele havia feito ao Tio Sam. A nica coisa que o deteve, mais uma vez, foi preocupao por sua segurana. Quanto menos ela soubesse, melhor. No que voc se meteu? Ela perguntou e ele vagamente recordou que ela j havia perguntado a ele antes, mas ele estava com muita dor para responder. Eu no sei. Mas eu pretendo descobrir. por isso que eu preciso sair daqui ele j podia sentir sua energia diminuindo, o esgotamento puxando-o para baixo. Custou um esforo considervel para manter os olhos abertos e parecia que seu corpo pesava mil quilos, quando se deitou na maciez da cama. O sono o chamou e ele estava impotente para det-lo. Ele amaldioou sua quando sucumbiu a ela. fraqueza, mesmo

Captulo Trs Uma mo apertou a boca de Kate. Seus olhos abriram-se, sua mente indo do sono ao terror em um instante, assim como a adrenalina que correu por ela. Ela lutou, torcendo e girando, o lenol enrolando em suas pernas enquanto ela lutava para gritar. Uma coxa pesada prendeu seu corpo. Sou eu a voz de Luke a alcanou quando sua respirao quente acariciou seu pescoo. Ela se acalmou, arfando, correndo o olhar para a esquerda.

Eu vou tirar minha mo. Voc vai ficar quieta? Ela balanou a cabea, seu pulso ainda acelerado aos seus ouvidos. Ele libertou sua boca e ela tragou um gole de ar, quase sufocando. O corpo duro dele estava metade em cima dela e metade na cama do quarto de hspedes em que ela tinha deitado antes. Ela podia sentir sua respirao em sua bochecha e um arrepio correu por seus braos e suas pernas. Tem algum na casa ele sussurrou, fazendo sua pulsao acelerar ainda mais. Sua voz sem nenhuma emoo. Nada tingia sua voz. Nem medo, nem emoo, nada. O qu...

de seus olhos, roubando a respirao de seus pulmes, imobilizando-a. Ela podia fazer isso. Ela podia fazer isso. Ela no tinha tido este ataque de pnico por meses. Levou muito tempo para ela conseguir dirigir novamente, mas ela tinha superado seus medos. Ou assim ela pensou. Respirando profundamente, ela empurrou as lembranas para o fundo de seu crebro e tentou concentrarse no que seu conselheiro lhe ensinou. O ticket est no quebra-sol surpreendentemente, o timbre profundo da voz de Luke ajudou-a a girar a chave e afastar seu medo. Ela abriu os olhos Arranque o carro, v at o porto e, em seguida, pague, em seguida, dirija disse ele, fazendo uma busca visual no estacionamento. Ela saiu com o carro da vaga e, com as mos trmulas, arrancou em direo aos idosos. Ela podia fazer isto.

*****

As horas passavam como um borro, em uma extenso infinita das estradas que desapareciam. Ela provavelmente deveria se manter a par do que Luke estava fazendo, que estradas eles haviam percorridos, mas sua mente estava pensava em outras coisas e sua cabea latejava com uma enxaqueca. Ela estava comeando a ter dvidas sobre sua deciso de ir com Luke. Ela desejava ter tido mais tempo para pensar sobre isso. Ou, talvez, desejava ter tido mais tempo para mudar de idia. Ela sentia-se como a maior idiota do mundo. O homem a tinha enganado, mentido para ela, mesmo quando dizia que a amava. Ento, no minuto em que ele aprece em sua porta ela perde todo o bom senso? Desgostosa com ela mesma, se virou para olhar pela janela lateral, mas o sol brilhante a fez estremecer e ela olhou para suas mos, o esmalte roxo descascado. Se ela tivesse tido tempo para pensar, para respirar sem Luke a pressionando para tomar uma deciso, ela teria pensado no seu trabalho. Ela no podia se dar ao luxo de perd-lo. Claro,

o mundo dava muitas voltas, de modo que eles poderiam esbarrar um no outro, mas este no era o ponto. O ponto era que, mais uma vez, Luke tinha voltado e virado sua vida do avesso. S que dessa vez ela sabia o mentiroso que ele era. No entanto, toda vez que ela fechava os olhos, um homem morto olhava para ela, o choque visvel em seu rosto, o sangue escuro escorrendo de um buraco em seu peito. O mesmo homem que Luke havia matado atirara contra ela e se Luke no a tivesse empurrado, ele teria conseguido acert-la. Desta vez, seu tremor no parava, e ela balanou, seus dentes batendo, enviando fragmentos agonizantes de dor para o lado esquerdo de sua cabea. Ela lhe devia. Se por nada mais, ela devia a Luke por salvar sua vida. claro, sua vida no estaria em perigo se ele no tivesse aparecido. Ela no sabia mais em que acreditar. Ela queria ir para casa, se enrolar em sua cama, com as cortinas fechadas e dormir, mandando embora a enxaqueca. Mas no havia mais casa. No mais.

Seus olhos fecharam e, felizmente, ela no enxergou nada, apenas uma luz brilhante. Kate? a preocupao presente na voz de Luke. Sua cabea doeu e os msculos de seu pescoo machucavam Kate? ele sacudiu seu ombro. O movimento sacudiu sua cabea e ela gritou. Seu estmago embrulhou e ela entrou em pnico quando a blis subiu-lhe garganta. O carro acelerou. Sua cabea buzinou antes que Luke puxasse o veculo para uma parada suave. A porta do carona se abriu ento se fechou e Kate gemeu. Sua porta se abriu e as mos de Luke circularam sua cintura, levantando-a para fora do carro. Ele chegou ao lado da estrada na hora certa. Ela engasgou, mas nada surgiu. Ela tinha esvaziado seu estmago antes, depois que o homem tinha sido assassinado. Abra os olhos, Kate. Ela balanou a cabea, estremecendo com as punhaladas de dor. No possvel. Enxaqueca.

A poucos metros de distncia, carros rugiam ao passar. Algo maior, provavelmente prximo, fez a dor retumbar. Os pssaros chilreavam. Cada som parecia ampliado, com se fosse originado de dentro de sua cabea. O SUV parado inutilmente atrs dela, o calor irradiando da borracha quente dos pneus, revestindo-a de suor. Alguma coisa gelada foi empurrada para sua mo. Beba Luke ordenou. A gua gelada desceu por sua garganta seca quando ela a bebeu, ansiosamente. Luke erguia a garrafa com uma mo enquanto a segurava com a outra. Voc pode aguentar mais alguns quilmetros, at chegarmos em um hotel? Uma dor latejante, como um tiro, passou de sua sobrancelha esquerda para sua orelha e desceu para o pescoo, o que tornou impossvel falar. Mos levantaram-na e ela passou os braos em volta do pescoo de Luke, inclinou a

cabea sobre seu peito largo e manteve os olhos fechados. Apenas aguente mais um pouco, Kate. Eu conseguirei um quarto de hotel e cuidarei de voc ele a colocou delicadamente no banco do passageiro e Kate suspirou. Eu cuidarei de voc.

*****

Luke deixou Kate no carro enquanto corria at o hotel para reservar um quarto. Ele queria um hotel um pouco mais fora do caminho, mas o tempo e a sorte tinham trabalhado contra ele. O que ele faria se sua enxaqueca no passasse? Ele no podia lev-la a um hospital e deixar este tipo de rastro para Suzane seguir. Ele se registrou com o nome de Jay Lang e pagou em dinheiro, em seguida, correu de volta para o SUV roubado. Kate estava sentada no banco do passageiro, os olhos fechados, a cabea pendendo sobre o encosto do banco. Ele

nunca soube que ela sofria de enxaqueca. Eles ficaram juntos por quase um ano! Que outras coisas ele no sabia sobre ela? Mesmo quando ele abriu a porta do passageiro e tocou o brao dela, ele percebeu a ironia do pensamento, considerando que toda a relao tinha sido uma mentira da parte dele. Kate? Voc consegue sair? Ela abriu os olhos, gemeu e tornou a fechlos novamente. Ele no queria carreg-la, com medo de chamar muita ateno. Alguns momentos depois, ela colocou as pernas para fora do carro e abriu um olho. Ele olhou dentro do carro e pegou os culos de sol, colocando-os gentilmente sobre seu nariz. Voc pode andar? Ela assentiu com a cabea e saiu. Juntos, movendo-se lentamente, eles caminharam at as escadas, Luke carregando o maior peso de Kate, com um brao ao redor de sua cintura. Ele destrancou e abriu a porta do quarto, entrando com Kate. Ela se arrastou at a cama e deitou de bruos, os braos embaixo dela. Luke

agachou ao lado dela, tirou os culos escuros e empurrou os cabelos de seu rosto. O que posso fazer por voc? S preciso... dormir! Seu rosto plido debaixo do bronzeado cor de mel deu-lhe um ar de vulnerabilidade que arrasou com ele, trazendo tona todo seu instinto de proteo. Com quem ele estava brincando? Ele sentiu a necessidade de protegla desde a primeira vez que a viu. Foi por isso que, depois do Peru, ele nunca retornou. Ele no podia se dar ao luxo de sentir isso novamente, doeu muito. O que ele tinha pensado, retornando para ela? Kate respirou uniformemente, lbios entreabertos, seu rosto relaxado. Cada instinto de sobrevivncia gritou com ele para sair, manter-se em movimento. Mas ele no podia sair, no com Kate nesse estado. Alm disso, decorridas muitas horas, a dor de seus prprios ferimentos comearam a derrub-lo. Ele precisava dormir tambm, mas ele estava totalmente ciente de que no conseguiria fazer

nada. No com Kate to vulnervel e com um carro roubado em frente ao hotel para denuncilo a qualquer pessoa inteligente o suficiente para olhar. Ele se sentou na outra cama, puxou os ps para cima e caiu para trs, sobre os travesseiros. Pegou o controle remoto da TV, passando pelos canais descuidadamente. Suzanne Carmichael enviou Hank Stuben para mat-lo. Por qu? Muito inquieto para ficar sentado, ele se levantou e caminhou at a janela, fechando as cortinas e olhando para fora, por uma fresta, verificando o estacionamento. Qual seria o jogo dela? Qual seria seu prximo passo? Kate se mexeu e ele olhou para ela, por cima do ombro. Ele se sentou na cadeira, ao lado da cama e passou os dedos pelos cabelos. Ele havia sido responsvel por salvar vida de pessoas antes. Tinha mantido diplomatas, soldados e cidados comuns fora de algumas situaes difceis. Mas nenhuma dessas

pessoas significava algo para ele. Era apenas um trabalho, uma misso. Kate no. Apesar de ter passado um ano e meio que estavam separados, apesar de ele, repetidamente, tentar dizer isso a si mesmo, Kate foi sua vida. Ele morreria antes de deixar alguma coisa acontecer com ela. Esfregou as mos pelo rosto e velou seu sono. Ele sabia que ela estava pensando no carro. Ela lamentou a deciso de ir com ele. Ela provavelmente pensou sobre o ano que passaram juntos e as mentiras que ele contou para ela. Elas haviam sido necessrias, obrigatrias mesmo, mas ela no queria compreender e nem ele esperava isso dela. Ela disse que iria com ele, mas ele sabia que tinha um cmplice relutante. Ele levantou mais uma vez e andou pelo quarto, em seguida, fez o caminho de volta, a cabea inclinada, com a mente confusa, com muitas perguntas e nenhuma resposta. Ele pegou o controle remoto e passou pelos canais

novamente, procurando por novas notcias. Ele pensava que conhecia Suzane muito bem. Agora ele estava comeando a se perguntar. Ele encontrou a CNN e aumentou o volume, o suficiente para ouvir mas no despertar Kate. ...matou Luke Barone, um membro da CIA... olhos grudados na televiso, de repente, sua pernas amoleceram, ele caiu sobre a cama Mais uma vez, a polcia est procurando esta mulher. Uma foto de Kate, com uma mecha rosa nos cabelos longos, vestindo uma saia esvoaante que lembrava os hippies dos anos sessenta e uma blusa branca, estilo campons, que parecia feita mo, apareceu na tela. Katherine McAuley. Dezoito meses atrs, Barone rompeu seu relacionamento com McAuley. Especula-se que McAuley atirou em Barone por vingana. Luke fechou seus olhos e gemeu. A polcia est alertando s pessoas para no se aproximar dela e chamar as autoridades locais se a localizarem. Repetindo, a polcia est procura desta mulher.

Luke mirou o controle para a TV e a desligou. Ele se sentou no quarto silencioso, ouvindo a respirao de Kate e o zumbido do ar condicionado. O que diabos aconteceu? Aparentemente, Suzanne tinha feito sua mgica e a polcia achava que o homem morto na casa de Kate era ele. Agora, cada policial do pas estava procura de Kate. Se Luke no estivesse to furioso, ele admiraria as maquinaes de Suzanne e o modo como ela, to facilmente, manipulou a situao para ter vantagem. No atingi-lo, atingir seu ponto fraco, ela pensaria. Bem, isso certamente selava seu acordo com Kate. Agora ela no tinha escolha. Ela tinha que ficar com ele. Ele era o nico que poderia mant-la em segurana. Ele precisava falar com Suzane, para descobrir tudo que podia, mas ele no podia ligar do seu celular ou do telefone do quarto de hotel. Um rpido olhar para Kate confirmou que ela ainda dormia. Ela no saberia que ele sairia por um tempo. Apenas alguns minutos. Tempo suficiente para ir a um telefone pblico, fazer a ligao e comprar algumas coisas. Ele pegou as

chaves e, com mais um longo olhar, Luke decidiu que ela estaria segura por um tempo e saiu do quarto. Em um telefone pblico, a poucos quarteires de distncia, ele discou uma srie de nmeros que iriam enviar sua chamada para uma retransmisso. Do outro lado da linha, vrios cliques fizeram a ligao. Aps um longo, ele discou mais nmeros, efetivamente completando seu chamado para Suzane. No era infalvel, eventualmente, ela poderia rastrear a chamada, mas demoraria mais tempo que o habitual e, ela encontraria apenas um telefone pblico ao lado de uma rodovia, que era dividida por uma estrada movimentada de Knoxville, no Tennessee. Batendo os ps no cho rachado, ele estudou as ervas daninhas que cresciam ao lado da pequena cabine e apertou o telefone contra sua orelha, ouvindo apenas o rugido do sangue correndo em suas veias. Al? Suzanne.

Luke. Ela no pareceu surpresa ao ouvi-lo. Uma fria crua explodiu, mas anos de treinamento o ensinaram a ignorar os sentimentos. Eu suponho que voc ouviu falar sobre Hank sua voz no continha nenhuma emoo, nada que o homem morto significava alguma coisa para ela. Considerando que fui eu quem o matou, sim, eu ouvi. Ela riu, um som profundo e gutural fundo que ele tinha ouvido uma centena de vezes, mas nunca tinha sentido calafrios pela espinha, como sentiu agora. Kate o matou Luke. Ou melhor, Kate matou voc! Qual o seu jogo, Suzane? Se entregue e todas as acusaes contra Kate sero retiradas. Fuja, e ela estar entre os mais procurados da Amrica. Por qu? Uma grave pausa seguiu sua pergunta.

Voc no sabe? Ah, ele a surpreendeu. Ela achava que sabia mais do que ele. Ento o que ele poderia saber? Eu quero ouvir de voc. Isso to parecido com voc, Luke. Cauteloso at o osso. Vamos l. Voc est lidando com a pessoa errada aqui. Olhe sua volta, Suzanne. Voc est me ameaando? Era um crime federal ameaar a esposa de um candidato presidencial? Ele decidiu que no importava, j que pessoas mortas no faziam ameaas. Sim. Ela riu. Ns podemos encobri-lo se voc se entregar. Mostre-nos que voc ainda est vivo, que Kate no o matou e ela estar livre. Por que eu tenho a sensao de que isso no vai acontecer?

Voc um homem muito perspicaz, Luke Barone. Eu sempre gostei disso em voc. O que que voc est dizendo? perguntou ela Oh, sim! Voc pode fugir, mas no pode se esconder. Eu vou encontr-lo e ento, o que vai acontecer? Kate poder ser presa pelo seu assassinato. E voc? Bem, vamos apenas dizer que as acusaes de assassinato no sero retiradas depois de tudo. Ciao, Luke. A linha ficou muda.

Captulo Cinco Kate abriu os olhos e encontrou Luke deitado na cama ao lado, a cabea apoiada em uma mo, olhando para ela. Para um momento, em sua mente sonolenta, o tempo parecia ter parado e retornado rapidamente para uma poca mais feliz e despreocupada. Para um lugar onde a vida tinha sido perfeita, como ela sempre tinha imaginado.

O que aconteceu com o homem por quem ela tinha se apaixonado? O cara que tinha rido e a amado? O homem que ela conhecia nunca teria matado algum e, em seguida, roubar um carro. Quem seria ele? Quanto realmente ela sabia sobre Luke Barone? Como est a sua enxaqueca? ele perguntou. Melhor ela rolou para a posio sentada e deslizou para a beira da cama. Ele sentou-se tambm. Seus joelhos estavam to prximos que quase se tocavam, quando ele pegou a mo dela e segurou-a entre as suas. Ele estudou seus dedos. Como as pinturas esto indo? Ela continuou em silncio, sua mente em estado de alerta e sua voz saiu em um tom cauteloso. B-bem. Eu no consegui dormir na noite passada, ento eu andei pela sua casa.

Ela tentou se afastar, mas ele segurou firme. Luke, por favor... E eu notei uma coisa, mas no tinha percebido at agora que algo estava faltando ela tentou se afastar novamente, mas Luke segurou firme Quando estvamos...juntos, voc sempre tinha tinta por baixo das unhas. Luke... Besteira a palavra caiu como uma bomba entre eles. Ele lanou um desafio, mas ela no mordeu a isca. Em vez disso, ela ficou de p. Eu acho disse ela, lentamente que voc perdeu o direito de me perguntar qualquer coisa. Voc sabe como bater onde di, no ? Sim. Bem, eu aprendi com o melhor. Eu no quis te machucar. Ela riu, um som spero e descrente. Ela achou difcil a batalha que lutou por meses, a dor brotando dela quando ela se virou e olhou para ele.

Ento eu odiaria ver o que acontecer quando voc quiser me machucar. Eu nunca machucaria voc intencionalmente, Kate. Voc tem que acreditar nisso. Que horas so? ela perguntou, numa tentativa de mudar de assunto. Quase nove ele se levantou e esticou os msculos das costas, esticando sua camiseta e delineando cada msculo do torso. Kate se virou. disso...dessa atrao. V tomar seu precisamos conversar. Ela no precisava

Preciso de um banho. banho. Ento, ns

Ela balanou a cabea, aliviada que o movimento no provocou nenhuma dor na sua cabea. De jeito nenhum, Barone. Eu estou pulando fora deste carrossel misterioso. Voc continua sem mim. No posso fazer isso, Kate.

O olhar que ele lhe enviou fez com que ela fizesse uma pausa. Por qu? Ele pegou o controle remoto da TV que estava em sua cama e ligou a TV. A voz de uma reprter preencheu o silncio. A polcia est procurando por esta mulher um retrato de Kate apareceu na tela. Katherine McAuley. McAuley acusada de assassinar Luke Barone em sua casa esta manh. Ele apertou o boto e a televiso desligou. Kate olhou com horror a tela em branco e caiu na cama. Ah...Meu...Deus! Luke olhou para ela cuidadosamente. Cada policial l fora tem sua descrio e disseram que voc perigosa. Ela olhou para ele, sua mente to branca quanto a tela da televiso. O que voc fez? - ela sussurrou.

Ele estremeceu, seu olhar desviou do dela, em seguida retornou, cheio de pesar, ainda mais do que antes. Eu no fiz isso ele apontou para a TV, agora em silncio Eu juro Kate, eu no fiz isso. Atordoada, ela mordeu o lbio para no chorar. Se ela chorasse, ela perderia todo o controle e agora ela precisava dele. Ela pegou o controle remoto que Luke tinha jogado na cama e ligou a TV. Aparentemente, a morte de Luke era uma notcia muito importante, porque a reprter ainda falava sobre o assunto, com fotos antigas de Luke e Kate piscando na tela. Especula-se que McAuley baleou e matou Barone quando ele reapareceu, dezoito meses aps romper o relacionamento que tinham. Amigos prximos de McAuley dizem que ela havia ficado amarga pelo rompimento inesperado e ameaou fazer mal a Barone se o visse. Ela olhou para a tela, de queixo cado. Eu jamais falei qualquer coisa nesse sentido.

Seu rosto apareceu na tela. Repetindo, a polcia est procurando por esta mulher, Katherine McAuley, pelo assassinato de... Luke delicadamente tirou o controle de sua mo e desligou a TV. Por que voc est fazendo isso comigo? ela perguntou, sem olhar para ele. Ele suspirou, e com o canto de seu olho, ela o viu correr uma mo pelo cabelo. Kate, voc precisa me ouvir. Eu no fiz isso, mas algum fez. Voc tem que confiar em mim para nos tirar dessa situao. Ns? Voc est morto. No existe ns. Somente eu. Procurada pela polcia oh, Deus. Ela fechou os olhos, lutando contra o pnico que crescia dentro dela. Luke tocou o seu brao, mas ela se afastou, seus olhos se arregalando Ns vamos at a polcia disse ela, ignorando o desespero em sua voz Ns podemos provar que eu no matei voc e tudo ser esclarecido.

Os lbios dele se afinaram quando ele balanou a cabea. Ainda h um homem morto na sua sala. Um homem que eu matei. E a pessoa que fez isso, que alimentou a mdia com esta informao, ela no vai parar, mesmo se eu aparecer. O pequeno fio de esperana dentro dela morreu. Quem essa pessoa? ele parecia temer o crebro por trs disso, o que a assustou. Porque nas ltimas vinte e quatro horas, ela tinha visto um lado de Luke Barone que no conhecia. Um guerreiro endurecido que no temia ningum. O nome dela Suzane Carmichael. Kate olhou para ele, o nome tocando todos os tipos de sinos. Suzanne Carmichael ela repetiu A mesma Suzane Carmichael, cujo marido est concorrendo presidncia dos Estados Unidos? A mesma Suzane Carmichael que as pessoas

dizem que ser a primeira-dama? Essa Suzane Carmichael? Eu sei como isso parece...estranho. Ela balanou a cabea. No, no estranho. bizarro. Fora da casa, talvez. Esquisito. Sim, definitivamente esquisito ela sabia que estava tagarelando, mas no conseguia parar. Nada disso fazia sentido e ela comeou a se perguntar se, talvez, Luke no estivesse enlouquecendo. Talvez algo terrvel tenha acontecido com ele durante aqueles meses em que ele sumiu e ele perdeu a cabea ou algo assim. Mas ento ela lembrou-se do noticirio e sua imagem aparecendo para todo mundo ver. No, ele no tinha feito isso. To bizarra quanto histria de Suzane Carmichael era, seria mais bizarro Luke fingir a prpria morte e culp-la. Ento, isso conduzia a uma pergunta. Quem tinha identificado o corpo do intruso como Luke e por qu? melhor voc me contar tudo.

Luke estudou-a por um momento, olhando-a com interesse e vergonha ao mesmo tempo. Suzane e eu temos um caminho juntos. Ns trabalhamos juntos... Para este IATT? Luke balanou a cabea. Suzane minha chefa. A chefe que mandou o homem para matlo? Seu nome era Hank Stuben. De alguma maneira, saber o nome do homem parecia pior, porque fazia sua morte ainda mais real. Ele tinha um nome, ele tinha vivido em algum lugar, tinha amigos. Luke, eu sinto muito. Eu no posso...Isso tudo to surreal! Eu sei. Eu entendo. Ento Suzanne Carmichael enviou um homem para mat-lo e agora alega que homem voc e eu sou a pessoa que o matou. Por qu?

Suzane boa, Kate. Ela sabe o meu calcanhar de Aquiles, a nica coisa que eu morreria para proteger. Ela torceu o nariz. E o que seria isso? Ele olhou para ela, aqueles olhos cinza, frios, queimando dentro dela. Voc. Eu morreria para proteg-la. Ela saiu da cama e deu um passo apressado para trs, quase tropeando em sua pressa de fugir. Sua mo se agitou no ar, como se ela pudesse conter suas palavras. No! Maldito seja Luke Barone, no faa isso! ela soltou outra maldio Eu estou fora disso! disse ela, mais para convencer a si mesma Eu pensei que voc tinha morrido! Liguei para sua irm, seu escritrio, a polcia! Eu fiz tudo que podia para encontr-lo guardadas dentro dela, as palavras que ela segurou por tanto tempo, de repente saram e era bom deixlas ir. Toda a cor sumiu do rosto de Luke, parecia que ele no queria escutar o que ela

tinha a dizer. Muito desagradvel, mas ela no conseguiu parar, mesmo que quisesse. Todo mundo incluindo a polcia, disse que voc era um homem adulto, que poderia me deixar quando quisesse. Eles disseram que talvez voc quisesse acabar com nosso relacionamento. Eu sabia que eles estavam errados ela sentiu algo fazendo ccegas em seu rosto, e o tocou, apenas para descobrir que eram lgrimas Ento sua secretria parou de atender ao telefone e o nmero no existia mais. E ento Laura e os ba... ela parou de repente. O olhar de Luke mostrou interesse, mas ela desviou o olhar. E Laura? perguntou. Kate fechou seus olhos. Uma dor muito familiar explodiu dentro dela ao ouvir o nome de sua cunhada. En-ento eu acreditei ela sussurrou no silncio Finalmente eu percebi que voc no ia voltar. Luke resmungou uma srie de improprios em outra lngua e deu um passo para frente, mas

Kate cambaleou para trs e ele parou. Eles se encararam por um longo tempo, tanto para dizer entre eles, tantos meses de separao que no poderia ser explicada. Ele travou uma luta interna, mas se virou. Precisamos ir, antes que reconhea o carro parado a na frente. algum

Ele apontou para a cmoda, mostrou um copo de um fast food, enquanto tirava uma muda de roupa de dentro de uma sacola. Sa mais cedo e comprei algumas coisas disse, sem olhar para cima Eu no sabia se a sua enxaqueca era do tipo que precisa de cafena. Ela agarrou o copo e deu um longo gole na bebida quente. A cafena ajuda. Obrigada! Ele cruzou os braos sobre o peito a estudou. Eu no sabia que voc sofria de enxaquecas. Eu no sofria.

Seu olhar aguou. Quando elas comearam? Recentemente. Como recentemente? Ela passou por ele, andando at o banheiro. Quando, Kate? Mais ou menos dezoito meses atrs ela olhou para Luke por cima do ombro e parecia que ela tinha batido em sua cabea com um martelo. Meu Deus, Kate. Elas esto melhores agora. Eu no as tenho com tanta frequncia ela fez uma pausa Somente quando estou estressada. Ele abriu a boca, como se quisesse dizer algo, mas apenas um suspiro escapou. Ele passou a mo pelos cabelos, fazendo com que os fios curtos ficassem arrepiados. Sinto muito. Por qu? Por partir. Por coloc-la nisso.

No tem nada a ver com voc as lembranas retornaram, mas ela as ignorou. Tudo era to complicado. Tudo estava interligado. Eram como tapetes tranados, sem comeo nem fim, nada para separar os fios. A desero de Luke. Laura. Se voc puxava uma coisa, tudo desmoronaria. Luke olhou para ela por mais um minuto e parecia que ele iria dizer alguma coisa. Ao invs disso, ele pegou um pacote. Eu pedi ao farmacutico um remdio que ajudaria em uma enxaqueca. Ele receitou estes Frascos caram do pacote. Aliviada por ele no ter exigido uma explicao sobre o que exatamente tinha provocado o incio de suas enxaquecas. Obrigada, mas a cafena deve fazer efeito. Ele comeou a esvaziar as sacolas, colocando as roupas em uma mochila que, aparentemente, havia comprado tambm. Artigos de higiene pessoal, lanches, um canivete, mais frascos de remdios, algumas

gazes e ataduras e antibiticos em pomadas se juntaram s roupas. Ele segurava um par de tesouras. Voc precisa cortar os cabelos. Ela deu um passo para trs. Uh-uh. De jeito nenhum! Ele olhou para as roupas que empurrava para dentro da mochila. Sim, voc cortar. Ns no precisamos ir para muito longe, mas com cada Tom, Dick ou Harry olhando para voc, no podemos arriscar. No, ela no poderia faz-lo. No iria fazlo. Kate agarrou um punhado do cabelo longo, seu interior quicando como uma bola. Ela no olhou para Luke, mas podia sentir seus olhos sobre ela. Desafiando-a a voltar a ser a pessoa de meses atrs. Ela levantou os olhos, seu olhar parando no dele. Do que voc est fugindo, Kate? Alm da polcia?

Estava fugindo de tudo. Dela prpria. Do que ela tinha sido, do que ela tinha se tornado. E do que ela no tinha se tornado.

***** Vinte minutos depois, ela olhou para si mesma no espelho do banheiro. Sua antiga personalidade. O eu mesma que ela tentava esquecer que tinha existido. Ela tocou os cachos loiros. Ele tinha cortado uns oito dedos de seus cabelos e os cachos pareciam molas, do jeito que ele sempre havia gostado. O corte parecia iluminar seus olhos azuis e acentuar as mas de seu rosto. Com o rosto desprovido da maquiagem pesada que ela costumava usar, ela olhou...se virou. Para ela, essa pessoa simbolizava algum despreocupado. Algum que no tivesse perdido tanto. Feito algo to terrvel, to devastador... Esta a Kate que eu conheo Luke sussurrou atrs dela.

Voc fez isso para me esconder da polcia ou porque voc queria uma lembrana de como eu era? Seu olhar cintilou em seus cabelos. Ambos. Com raiva do que ele fez, ela agarrou os cabelos e fez um rabo-de-cavalo curto. Aqui Luke empurrou um removedor de esmaltes para ela Tire o esmalte roxo das unhas. Ela suspirou e agarrou um punhado de algodo. Voc est fazendo isso para enganar a polcia. Quando isso acabar, voc pode voltar ao seu...Disfarce. Era a nica palavra que poderia descrever sua aparncia anterior. Quando ela saiu do banheiro, Luke a examinou com um olho crtico. Os shorts jeans se encaixaram perfeitamente e ele lembrou de algo que ela usava em sua vida anterior. Ela puxou a camisa vermelha, vestida por cima de um top branco e amarrou na barriga.

Tire seus brincos. Sua mo foi at sua orelha. O que? Seus brincos. Fique apenas com um par. Por que voc est fazendo isso? a raiva misturou-se com as lgrimas e ela piscou. Para voc no ser presa ele disse, sua voz destituda de emoo. Ela removeu os brincos. Luke ps a mochila sobre o ombro e examinou o quarto, seu olhar de pedra finalmente pousando nela. Pronta? Ela respirou fundo e olhou para a porta. De repente, ela no queria sair. Ela queria ficar em segurana, dentro deste quarto de hotel, enquanto a vida passava. Ela olhou para Luke, sua presena reconfortante, sua fora slida e sua mente afiada como uma navalha. A realidade caindo sobre ela, quase a fazendo rolar. Ela nunca faria

isso sozinha. No neste mundo, ela no estava familiarizada com este tipo de situao. Ela respirou fundo novamente. Pronta.

***** Encontraram a assistente administrativa de Suzanne entrou apressada em seu escritrio, balanando um pedao de papel no ar e sorrindo. Suzanne olhou por cima dos papis em sua mesa e franziu a testa. Encontraram o qu? O carro de Katherine McAuley a voz da Jssica baixou um tom. Todo o escritrio estava um alvoroo sobre a morte de Luke, indignados que um agente foi morto to facilmente por ningum menos que algum que ele confiava. Suzanne no poderia ter sido mais feliz.

Quando o Departamento de Polcia de Cincinnati enviou as impresses digitais de Stuben, bandeiras vermelhas subiram no departamento de Suzanne, como quando qualquer agente era executado. Ela interceptou a mensagem em seu departamento, como era feito constantemente as impresses digitais da operao eram corridas. Ela tomou o assunto em suas prprias mos. No tinha sido difcil trocar a identidade de Hank para Luke e, ento, levar seu corpo para casa. A famlia de Hank no era unida e no mantinham contato e Suzanne simplesmente disse sua equipe, que Hank estava de frias. Tudo isso enquanto seu corpo era cremado em uma funerria local. E ela descobriu cedo que a mdia acreditaria em qualquer coisa que fosse verdadeiro o bastante. Jssica balanou o papel na frente de Suzanne, um pouco sem flego. A polcia achou o carro em um estacionamento vinte e quatro horas no Aeroporto Internacional de Cincinnati. Suzanne se sentou e sorriu maliciosamente. Ah, Luke, como voc esperto. Ela ensinou-lhe

bem. A emoo da caada correu atravs dela. Quanto tempo havia passado desde que ela combinara sua genialidade com algum esperto e enganador como Luke? Como eles o encontraram? Jssica sentou na beirada de uma cadeira, em frente mesa de Suzanne, com os olhos brilhando de excitao. Um homem chamou a polcia e relatou que seu carro havia sido roubado. Quando os policiais chegaram para fazer a ocorrncia, um deles reconheceu o veculo de McAuley, pela descrio que enviamos para a imprensa. Houve outros carros roubados ou somente esse? Nenhum. Suzanne bateu As unhas em sua mesa. Ento temos que assumir que Katherine roubou. Voc conseguiu o nmero da placa? Jssica inclinou-se e bateu no pedao de papel.

Bem aqui. Descrio do veculo e tudo mais. Chevy Blazer 1999, cor castanho claro. Suzanne ficou olhando para o papel e sorriu. O corpo dela cantarolou com o poder, com a adrenalina, com a emoo do jogo. Passe a descrio departamento de polcia do pas. para cada

Captulo Seis

Luke empurrou uma relutante Kate para fora do quarto de hotel e fechou a porta atrs deles. Passando o brao ao redor de sua cintura, ele a levou pelo longo caminho at o carro. Aja naturalmente disse ele Se voc continuar com esse olhar temeroso e hesitante, as pessoas vo notar. Ela ergueu o queixo e colou seu longo corpo no dele. Ele apertou seu brao ao redor dela. No porque ele temia por sua segurana, mas porque ele queria abra-la. Se eu soubesse que s precisava fazer isso para t-la em meus braos...oomph. Ai! Ela deu uma cotovelada em suas costelas. Voc est adorando isso, no ? No ele abriu a porta traseira da Blazer, do lado do passageiro e jogou a mochila. Ele podia dizer, honestamente, que no estava gostando de nada disso. A nica coisa boa dessa situao que tinha Kate de volta sua vida. Mas temia que o custo fosse muito alto.

Kate olhou ao redor do estacionamento quase deserto. Eu no acho isso engraado. Voc pode no levar essa acusao de assassinato a srio, mas eu levo. Ele fez uma pausa para destravar a porta do passageiro, virando seu olhar para o dela. Acredite em mim ele disse, girando a chave na fechadura - Eu estou levando isso a srio. Quem mexeu comigo e acusou voc deste assassinato, pagar. Nunca duvide disso ele abriu a porta, e ela fez uma pausa, antes de subir no carro. Luke assistiu de perto sua reao. Ela olhou para o lpis e o papel por um longo tempo, com o rosto inexpressivo. Quando ele partiu, dezoito meses atrs, Katherine McAuley estava fazendo um nome como uma artista, alavancando sua carreira. Suas pinturas estavam trazendo bons lucros, suficiente para ela trabalhar somente com elas, em tempo integral e no se preocupar com o pagamento da hipoteca. Sua arte a tinha consumido e agora

isso no acontecia. As provas, ou a falta delas, estavam todas em sua casa. Certamente sua partida no foi causa de ela ter parado de pintar, seria? Ele suspirou e deu a volta para o lado do motorista, onde subiu e ligou o motor. Eu verifiquei mais cedo, por isso no precisa se preocupar com isso. Ns vamos viajar por cerca de trs horas ele esperou que ela subisse no carro e, em seguida, colocou o carro em movimento, saindo do estacionamento Qual o problema, Kate? Onde voc conseguiu isso? ela agarrou o bloco de papel e o lpis na mo. Eu peguei no corredor de material escolar do Wal-Mart. Eu sei que no to bom quanto o que voc est acostumada, mas eu percebi, j que voc no teve tempo de arrumar suas prprias coisas, que precisava de algo assim. Ele a estava instigando, esperando uma reao, algo que lhe diria o que estava acontecendo em sua mente. E no era apenas sobre sua arte. Havia outros segredos que Kate

estava escondendo dele e que pesava sobre seus ombros. Ele queria saber tudo o que havia para saber sobre ela. O que ela tinha feito nos ltimos dezoito meses e onde ela estivera. Houve um tempo, antes que ele errasse, quando ela teria dito a ele tudo e doeu mais do que ele imaginava e ele sabia que ela no iria contar agora. claro que havia a questo da confiana, que ela j havia avisado a ele. Do nada, as palavras dela voltaram mente dele. Eu liguei para sua irm, seu escritrio, a polcia. Como aconteceu da primeira vez que ela falou essas palavras para ele, elas socaram suas entranhas, fazendo com que suas costelas machucadas doessem. Ele no teve a menor ideia do que dizer na hora e continuava da mesma maneira. Somente lamentar no resolvia o problema. Ela se virou e colocou o papel e o lpis no banco de trs. Voc est bem? ele perguntou. Claro.

Mentirosa. Mas ele manteve sua boca fechada. Question-la neste momento s faria com que ela se afastasse e no precisava disso agora. Eles dirigiram em silncio por vrios quilmetros, apenas o zumbido dos pneus e de um ou outro carro que passava ocasionalmente por eles, quebrando o silncio. Procurando algo para fazer, Luke ligou o rdio, sintonizando rapidamente em uma estao musical. Quase sem intervalos comerciais e poucas notcias. No interior escuro, a msica criou uma aura romntica e, pela primeira vez em dezoito meses, Luke comeou a relaxar. Irnico, considerando que ele estava dirigindo um carro roubado fugindo da lei. Ento o que acontece agora? ela perguntou. Ns vamos para algum lugar seguro. Voc tem um lugar em mente? Porque eu acho que nenhum lugar seguro agora. Voc est segura comigo. Confie em mim, Kate. Eu vou nos tirar desta.

Ela piscou, mas sua expresso no lhe deu esperana de que ela confiava nele novamente. Depois do Peru, ele tinha feito tudo o que podia para tirar Kate de seu pensamento: voluntariouse para o pior, para as misses mais perigosas, transou com outras mulheres, mulheres que no significaram nada. Mulheres que o deixaram vazio e desolado. Ele as tinha procurado quase imediatamente, porque ele achou que era menos doloroso estar com elas do que no estar com Kate. Eu confio ela sussurrou. Voc o qu? Eu confio em voc. Todo mundo, inclusive a polcia, me disse que voc foi embora porque no me queria mais. Era como se ele estivesse de volta priso peruana, sendo torturado novamente. Ele no podia sequer imaginar o que Kate havia passado. A confuso, o medo, o desespero. Ele, de todas as pessoas, sabia que era intil pensar em arrependimentos. Ele deveria ter dito a verdade, desde o incio. Ele deveria ter feito

contato com ela aps sua libertao. Talvez, at mesmo, ele deveria ter se afastado dela naquele dia, na galeria de arte e nunca ter se apresentado, em primeiro lugar. Mas ficar pensando no deveria era uma perda de tempo. Ele no fez quaisquer daquelas coisas e porque no tinha feito, ela pagaria o preo de carregar aquela culpa pelo resto da vida. Eu sabia que eles estavam errados. Ele fez uma careta. Eles no estavam errados. Ele ficou afastado no porque ele no a queria mais, mas porque ele sabia que ela no gostaria do que ele fazia. Ento, para onde estamos indo? ela perguntou, trazendo-o de volta para o presente. Para a realidade. Eu tenho um lugar no Lago de Catawba, no Tennessee. Ningum sabe sobre ele. Estaremos seguros. Por quanto tempo?

Por tempo suficiente para entender o que diabos est acontecendo! sua raiva voltou, com a ideia da traio de Suzanne. Ser desleal com um agente, um companheiro, era equivalente traio. Ela o exps. Agora ele tinha que descobrir o porqu. O que ele tinha feito para que isso despencasse em sua cabea? E Kate. Ele no podia esquecer que Kate estava nesta enrascada por causa dele. Um silncio desconfortvel caiu novamente, conforme a viagem seguia. Kate lutou contra o sono. Sacudindo a cabea, cada vez que cochilava. Finalmente ela cedeu, inclinando a cabea contra a janela. Isso deu a oportunidade de estud-la. Esta era a Kate que ele conhecia, a Kate que o tirou de alguns momentos horrveis. Ela no gostou da mudana que ele tinha imposta a ela, estava tentando esconder alguma coisa, alterando sua aparncia. O qu? O que Kate estava escondendo? O que a faria parar com sua pintura? Seus olhos torturados lhe diziam que era algo dentro dela, algo que ela no queria enfrentar.

Ele estendeu a mo e tocou um cacho que havia escapado do seu rabo-de-cavalo. Ele correu os ns dos dedos por sua bochecha. Eu sabia que eles estavam errados. Ele nunca esqueceria dessas palavras ou a resignao em sua voz que, mais do que qualquer coisa, disselhe que agora ela sabia que eles tinham razo.

*****

A noite se arrastava. O trfico ficou escasso. Luke manteve a velocidade do SUV cinco milhas acima do permitido. Ele constantemente verificava os espelhos retrovisores. De hora em hora, eles saam da estrada e pegavam outras ao acaso. O tempo de viagem, que seria de trs horas, ele tinha esticado para quatro e eles ainda tinha cerca de cinco milhas para percorrer. O amanhecer tinha nascido horas atrs. Suas pernas comearam a doer. Precisando de uma pausa, ele parou no prximo posto, onde outros carros estavam estacionados, suas luzes

acesas, os motores em marcha lenta. Poucos outros carros cobriam a rea. Kate se mexeu e abriu os olhos. Onde ns estamos? Em algum lugar no Tennessee ele adorava v-la acordar. Sempre tinha sido a melhor parte do seu dia, vendo o sono nublar seus olhos, ento vinha o reconhecimento, o lento sorriso que se espalhava em seu rosto ao v-lo. Ela se esticou, arqueando as costas e levantando os braos acima da cabea. Mmmm. Isso to bom! Luke se virou. Precisa usar o banheiro? Yup ela pulou para fora do SUV e esperou ele juntar-se ela. Antes de se separarem nos banheiros, Luke se inclinou e beijou sua testa. Tenha cuidado.

Pnico saltou de seus olhos e ela rapidamente olhou ao redor. Luke a cutucou no ombro. V. Eu estarei aqui quando voc sair a experincia lhe ensinou que ele entraria, faria o que tinha que fazer no banheiro e sairia bem antes de Kate. Quando ele voltou, imediatamente fez uma varredura visual de toda a rea, procurando por Kate. Incapaz de localiz-la, ele se encostou no prdio, apoiando o p contra a parede e enterrando as mos nos bolsos da cala jeans. Seu olhar parou no carro de um xerife que lentamente cruzava a rea. Kate saiu do banheiro e parou quando viu a viatura. Luke praticamente viu o salto que a pulsao dela deu no pescoo enquanto seu olhar correu ao redor at que o viu. Ele se afastou da parede e caminhou em direo a ela. Envolvendo sua cintura com um brao, puxou seu corpo trmulo para perto dele, se inclinou e deu um beijo no topo de sua cabea.

Passe seu brao ao redor da minha cintura. Caminhe comigo ela fez como ele disse, com os olhos grudados no carro patrulha No olhe para ele, olhe para mim! Ela engoliu em seco e olhou para ele. Com a mo livre, ele puxou seu bon para baixo, escondendo os olhos em pnico. Ela lambeu os lbios e ele lhe deu um abrao rpido. Basta fingir que ele no est l. Fcil para voc falar. Voc no procurado por assassinato. Shhh Ningum estava prximo o suficiente para ouvir, mas Luke sabia, por experincia, que rvores, arbustos e edifcios tinham ouvidos. Eu ainda no estou morto. Ela estremeceu. No diga isso. Dizer o qu? o carro patrulha passava por ali. O xerife no olhava para cima, pareceu no t-los visto. No diga ainda.

Ele tentou entender o que exatamente suas palavras significavam. Eles voltaram para o SUV roubado e Luke, casualmente, virou-se para ver o carro patrulha. O xerife tinha notado o nmero da placa? Teria ele anotado para verificar? Esperando no ser pego em uma verificao de rotina de placa, ele abriu a porta do carro. Entre! Ela subiu. Luke bateu a porta e correu, tentando no chamar ateno, para o lado do motorista, deslizando para dentro do veculo e ligando o motor. Ele se afastou, acelerou suavemente, descendo a rampa de entrada e se misturando ao trnsito, quando o tempo todo ele queria apertar o p no acelerador e se distanciar o mais rpido possvel. Dois carros atrs, o carro patrulha do xerife entrou na corrente do trfego. Luke apertou suas mos no volante. Kate virou e olhou pela janela traseira. Oh, Deus! Ele est nos seguindo!

Voc no sabe se isso mesmo. Ela se virou novamente e olhou pelo parabrisa dianteiro. O que mais ele estaria fazendo? Indo para um passeio de domingo dirigindo? Ele est dirigindo na interestadual. Esse o seu trabalho. Ele est nos seguindo. Luke verificou a velocidade e manteve a velocidade duas milhas acima do limite. Ele apoiou seu cotovelo na porta e ps seu outro punho no volante. Pare de olhar com pnico. Eu estou em pnico! Eu no sou treinada para isso...para agir furtivamente como voc. O carro patrulha passou por alguns carros, mas manteve-se uns bons trinta metros para trs. E ento, de repente, ele estava atrs deles, e Luke prendeu a respirao, esperando a sirene comear a piscar.

Seu olhar disparou para a estrada sua frente, para o espelho retrovisor e de volta para a estrada. O carro patrulha chegou ainda mais perto, quase encostando-se a seu para-choque. Luke ligou o sinal passou para a pista do meio. Se o policial anotou o nmero da placa, o jogo havia comeado e, realmente, no havia muito que pudesse fazer. Luke olhou para o xerife, pelo espelho lateral, quando ele pegou o rdio e falou nele. As luzes vermelhas e azuis em cima do carro patrulha ganharam vida. Luke prendeu a respirao quando seu corao foi at os ps. Eles haviam sido capturados. Ele ligou o seu sinal novamente e tentou passar para a faixa da direita. Sua mente correu, tentando descobrir o que fazer agora. Kate pensou que tudo se resolveria. O que ele no lhe disse que ele no tinha como provar que ela estava com Luke Barone. Ele havia deixado todos os seus documentos em casa, quando ele assumiu a identidade de Jay Lang. Assim, se ele alegasse que era Barone, no iria dar certo. Suzanne

ainda estava procurando por eles e eles estariam em um apuro maior do que agora. O som de lamento de uma sirene fez Luke olhar novamente pelo espelho retrovisor. O carro patrulha acelerou, passou e seguiu em frente. Apertando as mos, Luke continuou, um sorriso largo aparecendo em seu rosto. Maldio! Ns conseguimos! ele bateu a palma de sua mo no volante, com euforia.

***** Depois de voc beber este milk-shake, ns poderemos fazer outra parada. Kate sugou o shake de chocolate pelo canudo, seus lbios franzindo em torno do plstico branco. Com um gemido de frustrao, puro animal, Luke se afastou. Em considerao ao calor e umidade, Kate havia tirado a camisa mais cedo. Agora ela vestia o top e shorts. O ar mido deixava seu cabelo mais ondulado e a pele bronzeada e

suave de suas coxas imploravam seu toque. Tornava-se extremamente difcil ficar sentado ao lado dela, apertados dentro do SUV e no lembrar como tinham sido as coisas entre eles. Cada vez mais, sua mente voltava ao passado e isso no era bom. No agora, quando estavam em fuga e, definitivamente, no quando Kate no confiava nele em nada, somente com relao sua segurana. Ela mastigou seu sanduche, enquanto habilmente manobrava o veculo de grande porte para a rodovia. Depois que ele terminou seu sanduche de frango grelhado, Luke dobrou a embalagem e jogou-o no saco. Kate lambeu os dedos, enrolou sua embalagem e jogou-a no cho a seus ps. Certo. Agora que j estou revitalizada com a comida, voc pode me contar. Ele reuniu os guardanapos usados, as embalagens de batatas fritas e os canudos e colocou no saco de lixo improvisado. Contar o qu?

Por que Suzanne Carmichael est atrs de voc e como voc comeou a trabalhar para ela. Luke colocou o saco a seus ps e esticou as pernas, recostando-se em seu assento. Ele cruzou as mos sobre o estmago e olhou para as luzes do caminho correndo na frente deles. Ele havia quebrado sua cabea, desde o momento que ele havia feito o juramento de no revelar nada sobre o IATT. Ele deveria, pelo menos, se sentir culpado por dizer a Kate que a agncia existia. No mximo, ele deveria sentir vergonha, mas ele no sentia nada disso. Talvez alvio, mas era somente isso. Como voc entrou no IATT? ela perguntou. O caminho na frente deles mudou de faixa. Kate acelerou e Luke verificou o velocmetro. Calma, no mais que cinco milhas sobre o limite de velocidade ela suspirou, revirou os olhos e tirou o p do acelerador. O SUV desacelerou e Luke recostou-se para pensar sobre sua resposta.

No muito tempo depois que eles se conheceram e ele foi morar com ela, ele contou a Kate sobre sua infncia, como seus pais haviam sido atingidos por um caminho e matouos instantaneamente. Na poca, a irmo de Luke tinha dezenove anos e foi nomeada guardi de Luke, que tinha nove anos de idade. Com a dor de perder ambos os pais to de repente e sem a figura paterna para control-lo e uma irmo que no queria ser responsvel por ele, Luke foi ao fundo do poo. Ele comeou a usar drogas com doze anos, roubando aos catorze. No colgio, eu era um demnio disse ele Estava sempre em apuros. No meu ltimo ano, um amigo e eu fomos com um veculo de quatro rodas, tipo uma liteira, em poo de mina e queramos cavar um lago para a cidade, na esperana de trazer o turismo para a regio. Fizemos um grande buraco de lama. Dave e eu j estvamos l a um bom tempo, cavando o fundo do que logo seria um lago, causando uma perturbao geral e sendo as crianas ms que todos diziam que ramos. A bicicleta bateu em

uma pedra e capotou, prendendo Dave no fundo. Ele morreu. A morte do Dave tinha sido um momento decisivo para ele. Vendo seu amigo preso pelas quatro rodas o pescoo em um ngulo estranho, esperando os interminveis para a ajuda chegar, Luke finalmente percebeu que se ele no mudasse de vida, acabaria como Dave. Sinto muito sobre seu amigo ela disse suavemente. Eu entrei para o Exrcito depois disso. Meu sargento viu algo em mim que os outros tinham visto, mas marcado como sangue ruim. Ele me encaminhou para a diviso de atiradores. Surpreendentemente, eu passei, ento, uma coisa levou a outra at que Suzanne descobriu sobre mim e me recrutou. E agora Suzanne quer voc morto. Parece que sim. Kate pegou seu milk-shake e tomou um gole. Por qu?

Eu no sei. Ambas as sobrancelhas subiram ao mesmo tempo. Voc no sabe? Um minuto ela sua chefa e em outro ela quer mat-lo? Essa a parte essencial de tudo. Eu no compro isso. Nem ele. Diga-me o que aconteceu na ltima vez que voc a viu. Luke tomou um gole de sua bebida. Eu estava em um jantar na Carmichaels. De vez em quando eles convidam alguns dos agentes que esto na cidade. Eles sempre mantiveram um grupo muito pequeno para que no fossemos queimados. Pessoas do escritrio e tal. Ento, o que aconteceu? O que voc fazia l? Eu estava chateado, fora de rbita. Sa para tomar um ar e vi Brad conversando com

algum e, no querendo me intrometer, entrei novamente. Vi Suzanne, falei com ela por um minuto e depois fui embora. Suas sobrancelhas se juntaram em uma carranca. Hmmm...Isso soa bem inocente. O que aconteceu depois? No caminho para casa, parei num bar e tomei uma bebida. Quando cheguei em casa, notei que meu sistema de segurana havia sido desativado, mas a j era tarde demais. Dois homens me arrastaram para dentro e me bateram. Mas pela graa de Deus e uma patrulha noturna de sua rua que tinha assustado os bandidos, Luke estava vivo. Ele no diria a Kate, mas ele suspeitou que teria morrido no que teria parecido um suposto assalto que deu errado. Ele assumiu que Stuben tinha sido enviado para terminar o que os invasores no conseguiram fazer. O que ele no conseguia descobrir era por que. Ento o que voc fez?

Eu tinha um plano de fuga. Algo que eu j tinha planejado muito tempo atrs, no caso de eu precisar fugir rapidamente. a que Jay Lang aparece. Ele minha identidade alternativa. Eu agarrei minha nova ID, algum dinheiro que tinha guardado e fugi. Foi quando voltou para mim? Sim. Por que eu? Ah, e no essa a questo de sessenta milhes de dlares? Por que Kate? Por que retornar aps estes anos? Porque ele precisava dela? Ele apontou frente. Pegue a prxima sada e vire esquerda. Ela ligou o pisca-pisca e entrou na pista de sada. Demorou um pouco para ele perceber que ela tinha ficado em silncio. Ele estava pensando sobre a festa na Carmichaels, querendo saber se Kate tinha algo sobre essa linha de pensamento, mas o silncio o arrancou de seus pensamentos e ele virou-se para ver seus lbios

franzidos e um sobrancelhas.

sulco

em

entre

suas

O que h de errado? Ela encolheu os ombros e, em seguida, mordeu o lbio inferior. Por qu? ela perguntou. Por que o qu? Por que voc mentiu para mim durante todo esse tempo? Por que voc no podia confiar em mim, contando a verdade? No tinha nada a ver com confiana. Nenhum de ns tinha permisso para dizer a algum o que fazamos para ganhar a vida. Mesmo aqueles que eram casados. O IATT uma organizao secreta por necessidade. Ns combatemos os terroristas em um nvel que o pblico americano no entenderia. Ela parecia pensar, medida que o silncio se prolongava e Luke tentou adivinhar qual seria a prxima pergunta. O que voc est pensando? ele finalmente perguntou.

Ela abriu a boca para dizer alguma coisa, ento fechou. Finalmente, ela parecia chegar a uma deciso. Eu estou tentando descobrir o que era mentira e o que era verdade em nosso relacionamento ela o cortou com um olhar, antes de voltar sua ateno para a estrada frente O que era real e o que era falso? Ele respirou profundamente, o que fez suas costelas machucadas doerem. A dor na voz dela chegou at ele, apunhalando sua culpa. Tudo, exceto o que eu fazia para viver era verdade disse ele calmamente. Nosso amor? Deus, Kate, eu odeio isso que voc tem que perguntar! Nosso amor era verdade! O que eu sentia por voc era verdade! Ento por que voc partiu? E por que voc no voltou? Ele se virou para olhar pela janela, no sabendo como responder sem abrir buracos dentro dele.

Tinham me dito que eu teria poucos dias, nada mais. Pensei em ligar para voc, uma vez que eu tinha que ir para o Peru no tinha sido estranho para ele ser chamado no ltimo minuto. Em sua vida, como um falso contador forense, ele havia sido chamado muitas vezes e Kate j estava acostumada. Ou pelo menos ela parecia estar acostumada. Ento por que voc no voltou? ela sussurrou. Porque eu no pude.

Captulo Sete

Kate queria perguntar mais. Queria saber se Luke tinha pensado que poderiam viver o resto de suas vidas daquela maneira. Ele ia para um escritrio falso, voava para pases estrangeiros para combater o mal, enquanto ela acreditava que ele estava mastigando nmeros. Mas Luke parou o interrogatrio se virando para trs e agarrando a mochila no banco de trs. Ele remexeu nela, puxou para fora algumas coisas, ento comeou a desabotoar sua camisa. Kate lanou-lhe um olhar assustado. O que voc est fazendo? Me trocando. Por qu? parte do meu disfarce. Que disfarce? Ele tirou uma camisa havaiana, azul claro, com grandes abacaxis amarelos por toda parte. Mantenha os olhos na estrada! ele agarrou o valente e endireitou o veculo.

Ela voltou sua ateno para a direo, enquanto ele tirava a camisa que estava usando e vestia a camisa havaiana, que era dois tamanhos maiores. Quando ele colocou as mos no boto da cala jeans, Kate afundou o p no freio. Luke foi atirado para frente, apoiando as mos no painel para se segurar. O que voc est fazendo? O que voc est fazendo? Eu j disse a voc. Trocando-me. Suas calas? Puxa Kate, at parece que voc j no viu tudo antes ele puxou sua arma da cintura e colocou-a no assoalho, em seguida, levantou os quadris para tirar seu jeans. Kate virou seus olhos, sua mandbula dura, com as mos fechadas em torno do volante. Ele guardou o jeans na mochila e puxou um short, largando a camisa havaiana sobre ele e enfiando a arma na parte de baixo das costas.

Em seguida, ele baixou a viseira, arrumou o cabelo no espelho, ento a subiu novamente. Vire esquerda l em cima. Kate diminuiu, esperou o trfego passar e, em seguida, virou esquerda. Ela o tinha visto com pouca roupa, enquanto ele estava deitado em sua cama h poucos dias, mas Luke Barone quase nu mexia com ela. Ela tomou outro gole de seu shake de chocolate, agora derretido, somente para molhar sua boca seca. Instruda por Luke, ela parou a Blazer na parte de trs do que parecia ser uma pequena mercearia de bairro, situada num dos lados de uma estrada de retorno. Ela saiu da camionete. Luke se encontrou com ela e seu queixo quase caiu. Ele parecia diferente. No entanto, o mesmo. A camisa muito grande acrescentou cerca de vinte centmetros em seu quadril gil. Ele tinha o cabelo repartido no meio e usava um par de culos de aro fino. Ela teve que rir das meias brancas e sandlias.

Ele sorriu e agarrou a mo dela, dando a volta at a frente da loja. Fique perto da porta. No diga nada a ningum. Ele abriu uma porta de tela de madeira e ambos entraram no interior escuro. O lugar era como uma mercearia de velhos tempos, com piso de madeira e um cheiro de mofo. Luke a deixou na entrada. Enquanto ele ia at o fim do corredor, uma adolescente mexia na mquina registradora. Ela olhou para cima, uma bolha rosa de chiclete apareceu e ela sorriu. Ol, Sr. Reynolds. Oi, Carrie baixou a cabea, sua voz macia saindo, quase envergonhado com a ateno da adolescente. Bem diante de seus olhos, Luke havia se transformado de um macho alfa excessivamente confiante para um homem ruborizado, inseguro, um nerd. Ele tornou ainda mais evidente que ele no era o homem que pensava ter conhecido.

A caixa mexeu em alguns botes na caixa registradora antiga e tirou um molho de chaves. Aqui vamos ns. Obrigado Luke pegou as chaves e balanou a cabea novamente, como se no conseguisse olhar a menina nos olhos. Um miado baixinho chamou a ateno de Kate e ela olhou para baixo. Ao lado da porta, havia uma caixa cheia de gatinhos. A informao ao lado da caixa dizia: Grtis para um bom lar. Ela caiu de joelhos pegou uma bola de plos. Imediatamente ele se esfregou nela e ela riu. Outro tentou subir em sua perna, mas caiu na caixa. Ela pegou outro e segurou perto do rosto, seu plo macio lembrando-a de Picasso. Enterrando o rosto no plo do gatinho, ela deixou escorrer lgrimas de saudade e se perguntou o que teria acontecido com seu gato. Ela brincou com os gatinhos, enquanto Luke comprava mantimentos para onde quer que se dirigissem. Pronta? ele olhou para ela com uma expresso estranha.

Ela apertou os gatinhos contra seu corpo um pouco mais apertado. Oh, no! ele sussurrou, se afastando, o pnico atravessando seu rosto No! Gatinhos, no! Mas eles so grtis! Eu no me importo. De jeito nenhum! Picasso e eu no nos dvamos bem! Por que voc acha que ele apontou para a bola branca e preta em sua mo com este seria diferente? Ela suspirou e beijou o gatinho no nariz. Ele miou e se transformou em uma bola de algodo. Luke murmurou alguns palavres e colocou os sacos de comida Um ele levantou um dedo Apenas um! Srio? Eu posso ficar com um? Oh, Lu... Ele colocou seu dedo sobre os lbios dela. Shhh. Nenhum nome verdadeiro aqui ele sussurrou. Obrigado ela sussurrou de volta.

Eu devo estar louco! ele murmurou e se dirigiu para a caixa registradora, onde ele comprou areia para gatos, alimentos e tigelas. No ltimo minuto, ele pegou um rato de brinquedo. Kate sorriu e abraou o gatinho mais junto dela. Oh, Sr. Reynolds Carrie disse, quando ele se virou com novas compras Esqueci de lhe dizer. O xerife Callahan est procurando por voc. Kate congelou. O gatinho miou. Luke nem sequer piscou enquanto iam embora. Obrigado, Carrie. Aja naturalmente ele disse em voz baixa quando passou por ela, juntando os sacos que tinha deixado no caminho Voc parece que viu um fantasma! Kate correu atrs dele. Mas o xerife est procurando por voc! ela sussurrou, enquanto tentava acompanhar seus passos largos.

Eu sei. Isso no ruim? Em algumas circunstncias, sim ele colocou as compras no banco de trs e subiu no carro, enquanto Kate entrava no lado do passageiro. Aconchegado contra o peito, o gatinho limpou suas patas. Ento o que voc vai fazer sobre isso? Vou lev-la para minha casa, abandonar o carro roubado e descobrir porque Suzanne quer me ver morto. isso que vou fazer. Kate queria discutir. Ela tinha um mau pressentimento sobre isso. Mas a expresso no rosto do Luke dizia que ele no iria discutir sobre o assunto. Alm disso, a nica coisa que ele provavelmente diria, seria confie em mim.

*****

Oh, o quanto isso legal? Kate deu um passo atrs quando Luke puxou alguns galhos e mostrou um Three-Wheeler2, de cor camuflada. Posso dirigir? No. Por favor? No. Ela bufou, soprando uma mecha de cabelo para do olho. Voc to sem graa! Ele lhe lanou olhar divertido, sorrindo com o canto do lbio. O qu?! Voc no acha que foi divertido roubar um carro e depois atravessar dois estados com os policiais atrs de ns? Uh, no! Ele riu e juntou as mos, passando uma na outra.

A wheeler um veculo com trs rodas. Transporta dois ocupantes, fabricado entre 1909 e 1952.

Ns vamos precisar fazer duas viagens. Kate olhou ao redor da rea densamente florestada. Eles estavam em Nowhereville, Tennessee, em alguma estrada que no tinha sido re-pavimentada desde antes de ela nascer. Depois de sair do supermercado, Luke tinha sado da estrada com a Blazer e dirigido uma milha por entre rvores, para chegar at o ThreeWheeler, que estava escondido. Ele amarrou as compras na parte traseira com cordas e, em seguida, jogou uma perna sobre o acento e montou na mquina. Suba ele disse com um sorriso, dando um tapinha no banco atrs dele. Kate olhou para a ATV. Voc tem certeza que eu no posso dirigir? No, voc no pode dirigir. Agora suba e me abrace. E sobre Rembrandt? ela segurou o gatinho que dormia e Luke fez uma careta. Me d o gato ele estendeu as mos.

Kate girou e se afastou, tirando o filhote para fora do alcance de Luke. O que voc vai fazer? Ele suspirou e pediu o bichano em um movimento de mos. Voc no pode se segurar em mim enquanto ao mesmo tempo em que segura essa bola de plo. D-me ele aqui. Ela olhou para ele com desconfiana. E como voc vai fazer isso e dirigir? Diabos, Kate! Voc tem que discutir sobre tudo? Sim. Ele suspirou. Relutantemente ela lhe entregou Rembrandt. Os olhos do gatinho se abriram quando Luke o pegou e ele sibilou. Luke resmungou algo em voz baixa, mas ele o segurava delicadamente enquanto abria os primeiros botes de sua camisa e deslizava o gatinho para dentro. Ele estremeceu e Kate imaginou Rembrandt usando suas garras para se equilibrar. Ela subiu no veculo e colocou os

braos em torno da cintura de Luke, usando suas mos para manter o gatinho dentro da sua camisa. O veculo comeou a se mover na primeira tentativa e Luke acelerou. rvores os chicoteavam. Kate fechou seus olhos e enterrou a testa nas costas de Luke. Esquea a acusao de assassinato, para no mencionar o roubo do carro, ela riria morrer em alguma floresta do Tennessee, vtima de um acidente de ThreeWheeler. Talvez Luke estivesse certo em no deix-la dirigir. Isto era assustador, desviando das rvores. Se eles estavam seguindo uma rota, ele no conseguia ver. Ento, novamente, ela no conseguia ver muita coisa com os olhos fechados. Vinte minutos depois, Luke desacelerou e Kate se sentiu confortvel o suficiente para abrir os olhos. As rvores tinham diminudo. Diante deles, e prximo a um cais tinha casa barco, que parecia flutuar na gua, rodeada por uma lagoa de gua muito clara. O Three-Wheeler parou e Luke pulou, puxado de dentro de sua camisa, Rembrandt miou.

Aqui ele empurrou o gato para ela com outra cara feia enquanto Kate descia do veculo, o seu olhar varrendo a gua. Que lugar lindo! Espere at voc ver o lago. Eu poderia ficar aqui para sempre e no ter que ver o lago. Luke riu e desamarrou os mantimentos. Voc no vai dizer isso depois que ver o lago. Aqui est uma chave para o barco entregou-lhe a chave que a funcionria do supermercado havia lhe dado Pegue os mantimentos e guarde-os, enquanto eu vou voltar para pegar o resto. Eu vou demorar um pouco, pois tenho que cuidar da Blazer. Escolha o quarto que quiser. Ela sua? Luke subiu novamente na Three-Wheeler. Sim. Fique vontade. Ele ligou o veculo e saiu em disparada por entre as rvores, deixando Kate sozinha pela primeira vez em dias.

A inquietao subiu pela sua espinha enquanto ele olhava ao redor da floresta silenciosa. Mesmo que ela tivesse vivido sozinha nos ltimos dezoitos meses e tinha vindo a desfrutar da solido, ela no gostou da sensao de star completamente sozinha novamente. No seja estpida, Kate. Ele voltar. Com esse pensamento, ela pegou um saco de comida com uma mo enquanto a outra segurava o gatinho e entrou para o barco. Casa-barco no era um bom termo. Estava mais para uma manso flutuante, com telhado branco e preto e janelas por toda a volta. Ela encontrou o que parecia ser a entrada e enfiou a chave na fechadura. Quando aporta se abriu, um ar frio bateu em seu rosto, o que parecia estranho. No deveria o lugar estar todo fechado? Ser que algum sabia que eles estavam indo para l? Mas esses pensamentos sumiram quando ela entrou. Uau! Seus ps afundaram tapete Berbere de cor creme. As paredes tinham sido pintadas de um

castanho claro e um sof de couro, de cor caramelo, estava encostado contra uma das paredes. Das janelas se enxergava a lagoa, enquanto cadeiras de couro criavam um ambiente acolhedor. Alm da sala, ela olhou rapidamente para a cozinha, com armrios de pinho e aparelhos eltricos. Kate chutou a porta e soltou os mantimentos e Rembrandt no cho. Com a curiosidade aguada, ela serpenteou pela sala de estar. A arte de Seurat e Van Gogh, penduradas nas paredes e um golpe de uma memria vvida roubaram seu ar. Ela e Luke se conheciam a algumas semanas e foram passear pelo Museu de Arte de Cincinnati, de mos dadas, cochichando entre si, no silncio abafado. Ela visitou o lugar muitas vezes, comparando sua arte com as dos mestres, em reverncia ao seu grande talento. Mas desta vez era diferente. Nessa poca, ela tinha Luke com ela e sentia-se tonta com a sensao que ela nunca tinha sentido antes. Luke no sabia nada de arte e ela tinha tomado para si a tarefa de ensin-lo, apresent-lo aos seus favoritos.

Seurat e Van Gogh. Ser que ele se lembrava daquele dia to nitidamente quanto ela? Ou ele simplesmente gostava desse estilo de arte e por isso pendurou-as em suas paredes? As pinturas nas paredes de Luke no eram originais, mas reprodues excelentes. Quebrando os laos que a prendiam s pinturas, ela recuou e afastou-se, abaixando a cabea, caminhando pelo imenso corredor, tentando lembrar o tempo em que ela se sentia despreocupada. Feliz. Haviam trs portas fechadas direita, outra parede de janelas do lado esquerdo. Ela abriu a primeira porta. Uma cama king-size em cima de um pedestal alto, de frente para um centro de entretenimento completo, com uma televiso de tela grande. Seu passo hesitou quando seu olhar voltouse para a pintura solitria sobre a cama. No era de um mestre, mas sua. Mais uma vez seus ps a levaram para mais perto enquanto sua mente se rebelava. Ela estendeu as mos, tocando as pinceladas speras com a ponta dos dedos. Ela nomeou esta pintura de Contentamento. O ttulo e o tema no tinham nada em comum. Era

um jardim, com muitas variedades, flores e frutas, antes de chegar a uma janela. No, o ttulo veio de seu estado de esprito no momento em que o pintou. A ltima vez em que ela tinha estado contente. Luke estava morando com ela ento. Ele tinha tido um tempo de frias e tinham ficado em casa durante uma semana inteira. Ela estava no meio desta pintura e ele vagueava enquanto ela pintava, descansando, lendo ou apenas a vendo criar. Ele sempre havia dito que gostava de v-la criar e pintar. Logo depois, ele desapareceu. Essa tinha sido uma das ltimas pinturas que ela havia terminado. Incapaz de suportar olhar para pintura, ela vendeu para uma galeria de Nova Iorque, junto com vrias outras obras originais. Ela inclinou a cabea, lembrando agora. Seu agente a contatou, algumas semanas depois de Kate ter vendido galeria e, com uma voz animada, disse-lhe o preo astronmico que um comprador annimo pagou pela pea. Ela tinha sentido alvio e felicidade por t-la vendido.

Nunca, em um milho de anos, ela teria pensado que Luke era o comprador annimo. Distraidamente, seus pensamentos ainda profundos, ela subiu os degraus do pedestal. Festivo, cordas de luzes multicoloridas tinham sido amarradas em todo toldo de fibra de vidro. Um bar, com uma geladeira de ao inox e grelha, ficava em uma extremidade, mesas e cadeiras estavam espalhadas pela outra. Kate apoiou os cotovelos no parapeito e olhou para fora, para a gua calma. A saudade de velhos tempos retornou. A necessidade, desejo, de ser a pessoa que tinha sido dezoito meses atrs, antes que sua vida tomasse uma direo mortal. A melancolia caiu sobre ela e tentou afast-la, sem sucesso. Ela adorou a atmosfera do barco luxuoso, mas o silncio era quase demais. Ela no queria mais ficar sozinha com seus pensamentos. Quando ela fez o caminho de volta para o nvel mais baixo, a umidade do final de tarde caa sobre ela, como um cobertor molhado. Encontrando uma espreguiadeira, ela afundou, com um suspiro cansado.

A vista teria dado uma pintura surpreendente e os dedos coaram para recri-la e lembrou-se do bloco de lpis que Luke tinha comprado para ela. Mas to rapidamente como o impulso veio, ela o afastou de sua mente, juntando as mos. Era tudo de sua mente, esta incapacidade de pintar. Todo mundo disse isso. Mas isso no fazia a menor diferena. Ela supunha que era castigo, sendo capaz de olhar para alguma coisa e enxergar a beleza, mas incapaz de recri-la. Seu prprio inferno. O peso familiar da depresso a apertou. Ela no podia sucumbir agora. No podia se dar ao luxo de voltar a lembrar novamente. No quando ela mal tinha escapado da ltima vez. No lado de dentro, Rembrandt miou. Kate levantou-se, deixou o gato sair e retornou sua posio na varanda. E agora, filhotinho? Rembrandt empurrou sua cabea contra a mo de Kate e ronronou quando ela coou atrs de suas orelhas Para onde vamos daqui?

Ela olhou para a lagoa, para as rvores do outro lado. Longe, um peixe saltou, criando anis que cresceram mais e mais, estragando a perfeio da lagoa. Engraado como a vida era assim, uma onda batendo em outra, at que formava outra onda, batendo na costa. Se ela no tivesse ido para a galeria naquele dia fatdico, h quase trs anos, ela nunca teria conhecido Luke e cado de amor por ele. Se ela no o conhecesse, ele nunca a teria abandonado. E se ele nunca tivesse sado com ela, Laura estaria viva hoje. Kate inclinou a cabea para trs e soltou um suspiro. Sua famlia tinha dito a ela para parar com os se, mas s vezes era difcil. Uma porta de carro bateu, fazendo-a saltar. Alguns momentos depois, algo raspou contra a borda de fibra de vidro do barco. Seu corao disparou e sua mo tremeu. Seu estmago embolou, cheio de medo. Luke no teria trazido o SUV at aqui. Mas tinha sido, definitivamente uma porta de carro batendo. De repente, no estava mais sozinha e

os cabelos de sua nuca se arrepiaram. Ela levantou-se e virou. Um estranho, vestindo um uniforme cqui de xerife, um olhar alerta, um joelho sobre o outro, encostado no parapeito oposto. Seu olhar pousou na estrela brilhante em seu peito. Seus pulmes inflaram, mas ela se recusou a soltar o ar preso. Ento, tudo saiu depressa. Seus lbios franziram e ele assobiou baixo. Eu acredito que voc seja Katherine McAuley. Kate estremeceu e enxugou as palmas das mos suadas em seu short, enquanto seu olhar percorria em volta do barco, em busca de uma fuga. Cercada por gua em trs lados, e o policial bloqueando sua nica sada por terra, ela no tinha para onde ir, a no ser para a gua. Seu palcio flutuante havia se tornado sua priso flutuante. Ela molhou os lbios ressecados. Sua mente gritava para ela correr, saltar para a gua, mas o pnico falou mais alto e ela tentou engolilo, junto com o caroo que se alojou em sua garganta.

Caramba, ela e Luke no tinham deixado um homem morrer em sua sala de estar, roubado um carro, atravessado dois estados e escapado de serem pegos, apenas para terem uma m sorte e um xerife intrometido. A sagacidade e a coragem de Luke tinham feito com que chegassem to longe, certamente ela poderia fazer a sua parte. Alm disso, eles seriam mortos somente se ambos fossem capturados. Ela olhou para o xerife, que olhou para ela. Ela poderia tir-lo daqui antes que Luke voltasse? Ela deu um passo adiante, nas pernas que mal a sustentavam. Sim, eu sou Katherine McAuley e eu matei Luke Barone.

Captulo Oito Os olhos do xerife se estreitaram, seus lbios franziram-se em uma careta. Ele bateu o chapu na coxa. Voc pode me prender Kate disse, dando um passo adiante, surpreendendo-se com sua voz rachada Eu confesso. Eu matei Luke Barone. Atirei nela em minha sala. Desgraado apareceu em minha porta, aps ter me abandonado ela tentou colocar toda a raiva que sentia por Luke em suas palavras. Afinal, eram palavras que ela havia pensado um milho de vezes com mais malcia do que ela disse agora. Ela deu mais um passo a frente. O barulho do Three-Wheeler rompeu o pacfico canto dos pssaros e o barulho das cigarras. Kate ficou tensa e o xerife congelou. Alguns momentos de silncio seguiram-se, enquanto ela e o xerife se encaravam. Ela queria chorar de frustrao. Ela tinha estado to perto. Mais dez minutos e teria ido embora. Agora tudo acabou e, se a teoria de Luke estivesse certa, Suzanne iria encontr-los e mat-los. Tinha

desejado tanto no passado, mas Kate no queria morrer. No agora. Ela fechou os olhos, quando um arrepio passou por ela. Kate? Luke chamou do lado de dentro. Ela olhou para o xerife, cuja cabea estava inclinada para o lado e, ele estava olhando para ela com um ar divertido. Eu sabia que ele no podia estar morto sua voz soou rouca, aliviada. Luke passou pela porta e parou, lanando um olhar entre dois. John ele disse, respirando, aliviado. O homem chamado John sorriu. Bom ver voc vivo e bem, Barone. Luke olhou para Kate, o alvio evidente em seu rosto. Ela no conseguia relaxar com a mesma facilidade. Seu corao ainda trovejava e seus joelhos ameaavam ceder. Eu vejo que vocs j se encontraram Luke indicou Kate com a ponta de seu queixo.

Nos encontramos disse John Imaginei que voc apareceria aqui mais cedo ou mais tarde, por isso que vim at o barco. No de seu feitio trazer seu assassino junto com voc o humor deixou seu rosto O que est acontecendo, Barone? Luke indicou a mesa com tampo de vidro, cercada por cadeiras. melhor voc se sentar. uma longa estria. Os trs sentaram-se. Luke esticou o brao para pegar a mo de Kate e o olhar de John seguiu o movimento, ento piscou para Luke. Uma mensagem silenciosa passou entre eles, algo de homens, que ela no conseguiu decifrar. No momento, ela no se importava porque ela estava com medo. Se Luke a soltasse, ela cairia. Nada mais parecia real. Nada fazia sentido. Luke contou a John sobre o que tinha acontecido ao longo dos ltimos dias. John ouviu atentamente, passando uma das mos, com uma feia cicatriz, no joelho. Ocasionalmente, seus olhos se estreitavam, mas ele permaneceu

em silncio at Luke terminar. Ento, ele se recostou na cadeira e assobiou baixinho. Suzanne. Huh. Voc a conhece? Kate perguntou. Oh, sim. Eu a conheo. John e eu costumvamos trabalhar junto na IATT, at John se aposentar pelo tom da voz do Luke, Kate teve a impresso de que no havia amor entre John e Suzanne. Toda vez que seu nome era mencionado, John esfregava a mo com cicatriz. John cruzou um tornozelo sobre o joelho e estudou Luke. Ento, e agora? Luke deu de ombros e apertou a mo de Kate em sua coxa. A pele quente sob o tecido e a fora de sua mo em torno da dela, trouxe-lhe conforto e segurana. Neste momento, Kate e eu vamos ficar aqui por alguns dias. Eu preciso cuidar de algumas coisas, mas posso fazer isso daqui.

John balanou a cabea, empurrou sua cadeira para trs e levantou-se. Chame-me se voc precisar de alguma coisa. O que voc fez com Blazer? Kate estremeceu com a meno do carro roubado e Luke apertou sua mo. Eles descobriram que ela foi roubada? Do Aeroporto Internacional de Cincinnati. Voc chegou aqui em cima da hora, meu amigo. Luke olhou em direo ao lago, sua expresso sombria. No escondida. momento, a Blazer est bem

John assentiu com a cabea novamente. Seu olhar azul tremulou para Kate. Kate estava de p, sua mo estendida para apertar a dele. Foi bom conhecer voc. Ele olhou para a mo dela e hesitou, antes de estender a sua para cumpriment-la brevemente. Em seguida, os dois saram.

Os homens afastaram-se, suas vozes baixas. De costas, eram dois homens deslumbrantes. A voz de John era mais alta e rouca, a de Luke, mais graciosa e elegante. Ambos eram mortais. E ambos foram feridos. Ambos levavam suas cicatrizes do lado de fora, mas eles tinham cicatrizes brutais em seu interior. Seus olhos mostravam isso. Mas mesmo sem olhares assombrados, Kate sabia disso. Suas prprias cicatrizes estavam enterradas, mas ela reconhecia uma alma gmea quando via uma. Ela sabia como tinha adquirido suas prprias cicatrizes, mas as de John e Luke? O que tinha acontecido com eles? Foi isso que o governo tinha produzido? Homens dispostos a lutar pela liberdade de seu pas, custa de suas almas?

*****

John parou ao lado de seu carro patrulha e ajustou a borda de seu chapu de campanha. Olhando por cima da lagoa, seus olhos tinham

aquele olhar distante, que Luke conhecia muito bem. Quando Kate tinha oferecido a mo para seu amigo, Luke havia prendido a respirao. John no gostava de tocar as pessoas, especialmente mulheres, mas ele tinha apertado mo de Kate. Somente Luke sabia o que a ao tinha custado ao seu amigo. John abriu a porta do carro e apoiou os cotovelos sobre ela. Ento o que voc vai realmente fazer? ele perguntou. Como eu disse. Eu vou ficar quieto. seu olhar moveu-se para o barco e seu estmago apertou. Se ele tinha pensando em encontrar Kate novamente, e ele havia pensado, essa situao no era nada parecida com o que ele havia planejado. Esse isolamento forado e a fuga de uma ameaa mortal que ele no sabia como contar. Com todo o direito, ela deveria odi-lo, mas ela tinha ido junto, usando seu prprio senso de humor para lidar com a situao.

Eu acho que vou deixar o frenesi da mdia sobre Kate acalmar, em seguida, vou enfrentar Suzanne. Como? Ele deu de ombros. Eu no sei. Eu nem sei por que ela est atrs de mim. Quando eu descobrir isso, eu saberei o resto. Cuide dela pela primeira vez em muito tempo, a voz de John transparecia algo diferente de dio. Quem? Suzanne? Claro que no! Kate! Ela estava disposta a abrir mo de sua liberdade por voc. Ela queria que eu a prendesse. O qu? o olhar de Luke procurou o de John. Ela confessou ter matado voc. Queria que eu a prendesse. Ela foi muito insistente sobre isso. Que inferno!

Rindo, John atirou seu chapu no banco do passageiro do carro patrulha. Que inferno nada, amigo. Ela estava disposta a enfrentar uma acusao de assassinato por voc ele moveu a perna e entrou no carro Se isso no amor, eu no sei o que ! Amor? Luke bufou. Kate no o amava. Ele tinha matado qualquer sentimento muito tempo atrs. Quando John foi embora, Luke ficou sozinho no pedao de grama entre o lago e a floresta, os polegares dobrados nos bolsos. John poderia estar certo? Kate poderia ainda am-lo? No. Ele recusou-se a ter esperanas. Recusou-se a acreditar. Recusou-se a voltar ao passado. Disse isso a si mesmo, quando a esperana e a crena floresceram. No fundo, ele sabia que tinha esperana. Enquanto Kate estivesse com ele. Ele caminhou de volta para o barco e parou quando dobrou a esquina. Ela estava de perfil, olhando para a lagoa, o sol poente a banhando em amarelo ouro e tons de rosa. Uma brisa

suave soprou alguns fios de cabelo em torno de seu rosto, enquanto o gato estava aos seus ps, mordendo seus cadaros. O comprimento de sua perna bronzeada e o flash de seu piercing no umbigo, fez com que se excitasse dolorosamente. Ele nunca tinha conhecido algum como ela antes. Engraada, talentosa, com um forte poder de argumentao que, s vezes, o enlouquecia. Antes de Kate, ele gostava de mulheres que usavam vestidos de grife, falavam vrias lnguas, conheciam investimentos de aes e podiam planejar um jantar em menos de dois dias. Depois de Kate, aquele tipo de mulher no lhe agradava mais. Ele subitamente encontrou-se querendo uma parceira, que falava de futebol, tinha manchas de tinta em suas roupas e comprava roupas com desconto. Aquela que lutava com seus irmos e tinha aceitado calmamente que seu ex-namorado havia atirado em um homem em sua sala de estar. Ele a amava. Desde o primeiro momento em que a viu.

Ela se virou e sorriu para ele e o sorriso o golpeou, atravessando a distncia, anos ou ps, ele no sabia. Ele s sabia que precisava ficar ao lado dela, sentir seu calor, olhar para ela. Estar com ela.

*****

Ela sabia que ele estava l, antes mesmo que ele se aproximasse dela. Sentiu o olhar dele sobre ela, enquanto fingia olhar para a gua. Mas quando ela se virou para ele, ela no estava preparada para a ternura que viu em seu rosto. Ou para o cansao em seus olhos. Ela tinha estado to ocupada, lutando contra seu prprio medo ao longo dos ltimos dias, ficando zangada com ele por arrast-la para esta situao e lidar com seus sentimentos crescendo, que ela no tinha prestado ateno para o quanto esta situao estava custando a ele. Ela enxergou isso agora e seu corao se penalizou por ele.

Ele curvou-se e apoiou os cotovelos no parapeito ao lado dela, fixando seu olhar na lagoa, a ligeira brisa penteando seu cabelo escuro. Rembrandt miou e correu para se esconder debaixo de uma cadeira. Ento, voc costumava trabalhar com John? Ele balanou a cabea, mas no disse mais nada. Ela tinha a sensao de que ele no estava zangado com ela, apenas triste. Por que voc queria que ele a prendesse? ele ainda no olhava para ela e ela aproveitou a deixa e olhou para a gua tambm. Porque voc me disse que se fssemos apanhados, Suzanne iria nos encontrar e nos matar. Achei que, se apenas um de ns fosse capturado, o outro ficaria livre para descobrir tudo. Ele no disse nada sobre isso, s continuou olhando para frente, as mos cruzadas na frente dele. Ele estava com um humor estranho, que ela nunca tinha visto antes, e ela no sabia como reagir. O que ela queria fazer mesmo era

aproximar-se dele e abra-lo. Pux-lo para seus braos e segur-lo firme. Eu no deixarei que voc se entregue sua voz estava rouca, como se estivesse lutando contra as lgrimas Voc no v? Me mataria ver voc atrs das grades por algo que eu fiz. Eu pus voc nesta situao e eu vou tir-la dela. Mas voc no ser presa. Entendeu? Ela estava comeando a entender. Fora o sentimento de culpa? De Obrigao? ela sabia tudo sobre culpa. Vivia com ela diariamente. s vezes, isso era tudo que ela tinha para passar o dia: o peso de sua culpa sobre os ombros. Sim. Mas mais complicado do que isso. Ela queria perguntar o quanto mais complicado, mas ele a surpreendeu se endireitando e a tomando em seus braos. O calor, o cheiro almiscarado dele a rodeou e ela passou os braos ao redor de sua cintura, encostando a bochecha em peito. Oh, Luke!

No faa isso a si mesmo! Ela no iria querer este tipo de culpa de ningum. Especialmente Luke. Sua mo acariciou suas costas, enviando arrepios e flechas de desejo por sua coluna abaixo, formigando na ponta dos ps. O outro brao em volta de sua cintura, segurando-a perto dele. Ela olhou nos olhos cinzentos, to tempestuosos quanto o dia estava calmo. Prometa-me que deixar agir do meu jeito disse ele, passando seu polegar pela pele macia do seu queixo. Ela lutou contra o tremor dentro dela. Lutou contra o desejo e a vontade de beij-lo Prometa que vamos trabalhar juntos para conseguir resolver esta situao seus olhos escureceu ainda mais e ela mordeu o lbio No discuta, pelo menos por uma vez, Katherine e prometa! Sei que perdeu sua confiana em mim h muito tempo, mas confie em mim para nos tirar dessa! Eu confio em voc.

Seu olhar procurou o rosto dela, deslizando sobre o queixo, os lbios e as bochechas, at finalmente fixar em seus olhos. Voc confia? Sim. Ele abriu sua boca para dizer mais, depois a fechou com um suspiro. O olhar dele lhe dizia que ele iria beij-la, mas ela estava despreparada para o leve toque em seus lbios, para a necessidade que correu dentro dela e seu desejo desesperado para mant-lo exatamente onde ele estava. A lngua dele sondou e a dela respondeu. Ele pressionou seus quadris contra os dela, sua excitao empurrada contra ela. O corpo dela respondeu, deixando-a molhada, quente, pesada. Ela no conseguia parar de gemer, assim como no conseguia parar de se empurrar contra ele. A respirao de Luke sibilou, afastou seus lbios e descansou sua testa na dela. Kate engoliu em seco, respirando lentamente, tentando impedir sua mente de

perder o controle. Ela no precisava disso. Veja o que acontecia cada vez que ele aparecia. Seu mundo nunca mais foi o mesmo novamente. No, ela no precisava de Luke Barone. Mas, com certeza, ele a queria.

*****

Mais tarde naquela noite, Luke ocupou as mos preparando o jantar. Pena que ele no poderia ocupar sua mente com tarefas mundanas tambm. Infelizmente, ou felizmente, dependendo de como ele enxergava, ele no conseguia para de pensar em beijar Kate. Segur-la em seus braos. Sentir a suavidade e o calor de sua pele contra a palma de sua mo. A faca escorregou e cortou seu dedo. Ele gemeu e ps o dedo machucado na boca. Kate olhou por cima da borda de seu copo de ch gelado. Voc est bem?

No. Eu me cortei disse ele, com o polegar na boca, latejando. Outra parte de seu corpo tambm latejava. Ele se virou para cortar os legumes sortidos, ignorando a dor em seu dedo e em seu short. O jantar foi estranho, tenso. Luke atirava olhares rpidos para Kate, apenas para encontr-la olhando para ele, ento se afastar, um tom rosado subindo por seu pescoo. Por um momento, no deck, ele pensou que tinham chegado a algum tipo de trgua, mas agora ele percebeu que nada seria fcil com Kate. Ela se encerrou em si mesma e ele lutou contra a frustrao que crescia dentro dele. Luke tomou um gole de ch, os cubos de gelo fazendo barulho no copo vazio. Ele largou o copo em cima da mesa e limpou a boca com o guardanapo. Ento, me diga o que voc andou fazendo, Kate? O que voc tem feito desde que eu...parti? assim que ele viu seus olhos escuros, ele quis gemer com sua pergunta estpida. Tudo o que ele queria fazer era jogar conversa fora para

tentar se reaproximar dela e a primeira coisa que saiu de sua boca a magoou. Mas ele se perguntou. Por dezoito meses e, mais especialmente os trs meses de priso, ele se perguntou o que ela andava fazendo. Ela tinha saudades dele ou se mudou? Ele queria que ela tivesse sentido falta dele, mas sabia que isso era egosta. No entanto, ele sabia que ela seguiu em frente. Como est sua famlia? ele perguntou, em um esforo para desviar sua mgoa. Pareceu funcionar, porque seus ombros relaxaram. Bem. Seus irmos? ele sempre invejou os irmos de Kate, a camaradagem e o sentimento de famlia que tinham juntos. Ele nunca tinha tido aquilo com sua irm. Eric, Paul e Riley aceitaram Luke como um deles, mas ele no tinha esperana de que ainda o aceitavam. No depois que ele tinha abandonado Kate.

Um pequeno sorriso ergueu os cantos de sua boca e uma ternura apareceu em seus olhos. Eles esto bem ela fez uma pausa, o sorriso desaparecendo lentamente Com exceo de Eric. Ele perdeu...hum ela lambeu os lbios, engoliu, deixando seu olhar cair sobre a toalha da mesa L-Laura. A esposa do Eric tinha sido como uma irm para Kate e Luke se perguntou se a morte da Laura aumentou a tristeza que sentia nela. Sinto muito. Foi repentino? Ela concordou, mas no olhou para ele e ele decidiu mudar o assunto, mas Kate falou antes. Eu vi minha pintura em seu quarto. Ele manteve a calma enquanto pegava seu copo de gua, em seguida, baixou a mo para seu colo, observando-a de perto. Quando ele perguntou antes sobre suas pinturas, ela havia se fechado rapidamente. A pergunta que ela fez, espontaneamente, o surpreendeu. E?

Ela traou, com a ponta do dedo, um desenho da toalha de mesa, ainda no olhando para ele. E eu suponho que voc o comprador annimo que pagou uma fortuna por ela. Sou eu. Em uma rara visita a Nova Iorque, aps sua fuga do Peru, ele o tinha visto pendurado em uma galeria. Isso o machucou por ela t-lo colocado venda, porque lembrava tempos felizes. Ao contrrio de Kate, ele no tinha conseguido esquecer, ento ele comprou, preferindo manter o anonimato, porque ele nunca teve a inteno de deix-la descobrir onde ele estava. Conte-me sobre sua pintura disse ele Em que voc est trabalhando agora? Ele estudou-a atentamente, enquanto sua mente foi para o quarto de hspedes vazio em sua casa, onde antes ficava seu cavalete e suas pinturas, para os lpis e o bloco de desenhos que tinha comprado e que ela ainda no havia utilizado.

Ela enrijeceu. Eu no pinto mais. Luke sentou-se, seu nervosismo sumindo. Ele estava em seu elemento agora, um mestre em descobrir informaes. E ele estava determinado a descobrir exatamente o que havia acontecido com seus sonhos. Oh? Eu, humm ela olhou para ele e depois desviou para longe Eu sou garonete. Levou um momento para parar de oscilar com aquela bomba e absorver as implicaes. Voc uma artista, Kate. Voc desenha maravilhosamente, imagens carregadas de emoo, no esboos. A raiva correu por ele, com o pensamento dela se esquivando de mos de bbados. Ela era uma pintora, caramba! Uma grande pintora. Caminhando para ser famosa. Ela parou de repente, juntando seu prato e o dele, evitando seus olhos. Eu limpo a cozinha, j que voc cozinhou.

Diga-me por que voc no est pintando. A dor piscou em seus olhos, antes dela fech-los. A dor se retorceu dentro dele. Apenas o que tinha acontecido a ela? Seu abandono no causaria a dor que ele tinha visto nela. Outra coisa, algo terrvel tinha acontecido e ele precisava saber, para poder ajud-la. Eu, humm...No estava pagando as contas. Voc est mentindo. Seus olhos se abriram e ela franziu os lbios, a raiva endurecendo sua expresso. Por um segundo, Luke no sabia se ela tinha a inteno de atirar seu prato nele ou lev-lo para a pia. Voc no tem esse direito! ela disse, com uma voz vacilante Voc me abandonou e no voltou! Voc no tem o direito de questionar as minhas decises, como eu vivo a minha vida! Eu no posso fingir que no estou vendo sua dor, assim como voc no pode fingir no ver a minha! O que aconteceu?

Lgrimas brotaram em transbordaram e pingaram.

seus

olhos,

Maldito seja! ela largou o prato e golpeou sua bochecha Eu no pinto mais! Era isso que voc queria ouvir? Eu sou uma garonete! Eu sirvo bebidas e ouo as histrias de pessoas patticas! Ou pelo menos, era o que eu fazia! Eu tenho certeza que estou desempregada agora! seus ombros caram e o prato que ela ainda segurava, tremeu Quando eu finalmente consegui botar minha vida nos trilhos, voc bateu na minha porta e despedaou meu mundo novamente! Ela largou o prato sobre a mesa, virou-se e saiu correndo, batendo a porta com tanta fora que o barco balanou. Luke olhou para os pratos sujos do jantar, no saleiro derrubado e os copos vazios de ch gelado. Com um aperto de mos, ele pegou seu prato e levou para a pia. Ela tinha seus segredos. Ele tinha o seu. No entanto, ele no poderia for-la a contar-lhe seus segredos, quando ele se recusava a contar o seu. Que dupla eles eram. Assombrados, machucados.

Caados. Ele olhou pela janela, por cima da pia. Olhando para a noite escura, sem ver nada, mas seu prprio reflexo no vidro. Ele no gostou do que viu. Ele esfregou uma mo pelo rosto, mas a ao no apagou o homem que ele era.

*****

Kate estava no cais, olhando para a floresta escura. A brisa assobiou por entre os galhos, as folhas farfalhando nas rvores, o lago se moveu contra a lateral do barco e os grilos cantavam. Ela no deveria ter dito aquelas coisas, mesmo que fossem a verdade. Luke no conseguia evitar que algum o perseguisse e ela estava contente que ele estava com ela na noite em que Hank Stuben invadiu sua casa. Claro, Hank Stuben no teria entrado em sua casa se no fosse por Luke. Ela respirou fundo o ar da noite, ainda sufocante. Ela deveria voltar e pedir desculpas.

Ela olhava diretamente para o rosto de Luke antes de se virar sabia que suas palavras haviam deixado um corte profundo. Mas ela no poderia entrar. Porque ela estava com medo. Medo do que ele diria sobre suas pinturas. Medo de suas perguntas. Medo de suas respostas. Medo de contar a verdade terrvel do que ela havia feito. Medo de que ele a odiasse se soubesse. Ela andou para fora do cais, seus ps pousando no cho duro e firme e, se virou para olhar para o barco. Luzes brilhavam nas janelas. Na parte de cima, a sequencia de luzes criava um arco-ris festivo, acenando-lhe para retornar da noite escura. A silhueta de Luke apareceu atrs da janela da cozinha. As luzes se apagaram, at que ele nada mais era que uma sombra escura contra o amarelo brilhante. Ela podia jurar que seus olhares se tocaram, mas isso era impossvel. Ela realmente no podia v-lo e ele provavelmente no podia v-la. Uma brisa passou por ela e ela estremeceu,

passando os braos pela cintura e esfregando os cotovelos. Ela sentiu-se sozinha no lado de fora, olhando para dentro do barco de Luke, pensando no que ela j teve na vida. No passado, ela tinha a sua famlia para recorrer. Ela e seus irmos brigavam como ces e gatos, mas quando um precisava do outro, eles estavam sempre l. Agora, toda vez que ela voltava para casa, ela pensava ver a condenao nos rostos de sua famlia. As acusaes. Ela olhou para longe, para o vazio negro do lago. Kate? sua cabea virou para o barco. Luke estava do outro lado do cais Venha para dentro Kate sua voz estava desligada, rouca, acenando, chamando, convidando. Ela estremeceu novamente Eu prometo que no vou fazer mais perguntas sobre suas pinturas agora sua voz mostrava derrota e tristeza. Kate deu um passo hesitante na direo dele, depois outro e outro, at que ficou a

centmetros de distncia. Silenciosamente, ele estendeu a mo e ela a agarrou. Juntos eles caminharam de volta para a luz.

Captulo Nove Kate acordou com a luz do sol brilhante entrando em seu quarto, Rembrandt enrolado em seu peito e com o cheiro de bacon crocante e panquecas. Ela se espreguiou, fazendo com que o gatinho sasse de cima dela e casse na cama. Seu estmago roncou e ela livrou-se das cobertas, procurou em sua pequena proviso de roupas e vestiu short de correr e uma camiseta. Passando a mo pelo cabelo, ela fez uma rpida viagem ao banheiro antes de ir para a cozinha, onde ela parou no meio de um bocejo. Luke estava no fogo, virando panquecas em um prato, vestido com uma bermuda que ia at o joelho e uma camisa de manga curta, desabotoada, mostrando o peito bronzeado. Tinha um bon de beisebol em sua cabea, a aba virada para trs, culos de sol por cima. A barba escura de um dia crescia na face e nas mandbulas. Sua boca salivou, mas no com o cheiro das panquecas. O que provocou isso foram os ps descalos dele. Ele parecia to em

casa, to confortvel, to diferente do Luke que ela tinha conhecido nos ltimos dias. Ele sorriu para ela e isso a fez formigar. Ela enterrou as lembranas das manhs preguiosas com ele, falando sobre coisas cotidianas, coisas pequenas, mas esta manh trouxe tudo de volta. E desta vez, as memrias no doeram. Elas foram calorosos, convidativos e reconfortantes, como a comida que Luke estava cozinhando. Faminta? - ele perguntou. Oh, sim! Ele atirou-lhe um olhar confuso e ela limpou sua garganta e dirigiu-se para o balco que separava a sala da cozinha. Tudo bem, ela estava com fome. Com fome do passado, da convivncia que haviam criado juntos. Fome de normalidade e, sim, fome dele. Este lugar impressionante! disse ela, apontando para o barco; qualquer coisa para preencher sua mente, desde que ela no pensasse no que no poderia ter. Obrigado ele virou outra panqueca em um prato e ps na frente dela.

Ela pegou a manteiga e o xarope. Quando voc o comprou? Ele fez uma pausa, derramando caf em uma xcara, com se tivesse que pesar sua reposta. Cerca um ano atrs. Kate cortou a panqueca com o lado de seu garfo e fez uma pausa, antes de abrir sua boca. Um ano atrs? Ela imaginou Luke tocando sua vida. Mas o fato de que ele vivia uma existncia normal e cotidiana ainda a assustava. No entanto, o que de bom havia em sua dor? Eles tinham seguido caminhos separados e era isso. Ela colocou a garfada de panqueca na boca e mastigou. Mmmm. Bom! O olhar dele encontrou o dela e um desejo quente explodiu neles. Ento, desapareceu quando ele piscou. Que bom que voc gostou! Ento, qual o plano para hoje?

Luke deu de ombros, encostou-se no balco e se concentrou em seu caf da manh. Navegar um pouco. Nadar. Nada de investigao? Nada de tentar rastrear Suzanne? Ele colocou o ltimo pedao de panqueca na boca e balanou a cabea. No h necessidade de localiz-la. Eu sei onde ela est. Srio? Ele balanou a cabea. Ela pensou que se sentiria aliviada em saber disso, mas agora ela percebia que significava que ela e Luke se separariam. Era isso que ela queria, alguns dias atrs, mas esta manh ela no tinha tanta certeza. Desde ontem noite, no deque, ela e Luke tinham alcanado uma frgil paz. E ela no queria desistir disso ainda. Ele se virou para a pia e enxaguou seu prato.

Mas isso no quer dizer nada. Eu tenho que descobrir o que est acontecendo, antes de fazer contato com ela. Kate empurrou seu prato vazio. Por que voc no pergunta a ela? Porque ela quer que eu descubra sozinho. Ela gosta de brincar de gato e rato. Especialmente quando ela o gato. Luke empilhou os pratos na dentro da pia e ligou a torneira, enquanto Kate tomava um gole de caf. Ele olhava para ela enquanto continuava limpando a loua. Eu, uh, tenho um telefone via satlite, se voc quiser falar com sua famlia. Ele no pode ser rastreado. Ela continuou em silncio. Voc me deixaria fazer isto? ela queria saber como seus pais estavam passando depois que a mdia divulgou a histria sobre ela. Eles no haviam ficado satisfeitos com Luke depois que ele a abandonou, mas ela achava que eles no acreditariam que ela havia matado Luke. No

entanto, ela queria falar com eles, pelos menos dizer-lhes que estava tudo bem. Ele apertou a esponja com tanta fora, que bolhas de sabo escorreram por entra seus dedos e sobre o balco. Ele lavou o sabo com movimentos bruscos. claro que eu deixo voc ligar para eles. Depois que ele terminou de organizar a cozinha, ele fez sinal para ela segui-lo at o escritrio. Abrindo uma gaveta, ele tirou um telefone pequeno, com uma antena longa, grossa e digitou uma srie de nmeros. Isso vai embaralhar a chamada no caso de a polcia ter colocado uma escuta no telefone de seus pais. Basta voc fazer a ligao normalmente ele entregou-lhe o telefone. As mos de Kate se agitaram enquanto discava e Luke saiu do escritrio, fechando a porta atrs de si, quando o telefone comeou a chamar. Al? Mame?

Uma longa pausa se seguiu, enquanto Kate prendia a respirao. Katherine? a voz da me saiu suave e sem flego Katie, voc? Sou eu, mame ela ps um punho sobre a boca, para abafar o soluo que saiu de seus pulmes. Ela imaginou Sandra McAuley sentada na mesa da cozinha, com os cabelos perfeitamente penteados, as mechas na altura do queixo, como ela gostava, vestindo jeans desbotados e uma camiseta, seu traje de usar em casa. Voc est bem, querida? Eu estou bem. Eu queria... Ela engoliu em seco, tentando afastar o n de sua garganta. Eu s queria que voc soubesse que eu estou bem sua me chorou. Lgrimas rolavam pelo rosto de Kate e caa sobre a mesa de mogno polido Sinto muito, mame. O que aconteceu, Kate? Eles esto dizendo que voc matou Luke.

Eu no matei. Eu juro! Katherine Anne McAuley! Voc no acha que eu sei disto? Onde voc est, menina? Voc est passando fome? Frio? Kate fechou esmagadora. os olhos com uma dor

N-no. Eu estou bem ela sussurrou Eu estou segura, bem alimentada e quente. Por favor, no se preocupe comigo! ela secou as lgrimas, mas novas caram. Katherine? a voz spera de seu pai a fez saltar. Papai? Onde voc est garota? Seus irmos e eu estamos prontos para ir lhe buscar. Ns vamos consertar essa baguna em que voc se meteu. Seus irmos estavam l? Eric Tambm? Voc est bem, querida? Eu estou bem, papai. Nos diga onde voc est Kate, menina! sua voz tinha aquele tom severo, que a fazia

derramar seu feijo sempre Eu juro Katherine Anne, se voc no me disser, quando eu colocar minhas mos em voc... Ela engoliu um sorriso com as palavras to familiares. Ele estava tentando esconder seu medo por trs de uma aparncia rude. Eu estou bem, papai. De verdade. Espere disse ele, resignado Algum quer falar com voc. Kate? Seus ombros caram e seu estmago deu um n. Eric. Que diabos est acontecendo, Katie? ele parecia zangado e seu corpo tremeu. Silncio zunia atravs da linha. Katie, fale comigo! sua voz mudou para um tom baixo, doce. A voz de seu irmo favorito. O irmo que ela havia enviado para um espiral de dor por cauda de um caminho errado. Ela fechou os olhos Eu estou aqui para ajud-la, irm. No me d um gelo agora. Diga-me onde voc est. Eu quero ajudar!

As lgrimas vieram para mais rpidas agora. Toda a tristeza. Toda a dor. Sinto muito, Eric e ela no estava falando sobre a situao que estava vivendo. Seu suspiro era pesado. Ns j passamos por isso antes. Agora no hora de passarmos por isso novamente. Diga-me onde voc est e eu vou te buscar. Eu prometo. Ns vamos tirar voc dessa. Quase as mesmas palavras que Luke havia falado para ela na noite passada. muito complicado explicar agora ela sabia que sua mente estava trabalhando, examinando suas palavras, procurando uma brecha em sua armadura. Riley e Paulo usavam a fora bruta para intimidar. Eric usava o crebro. E no caso dela, ele trabalhava muito bem sem seus msculos Sinto muito que voc teve que voltar para casa por causa disso. Desde o acidente, Eric no visitava muito. Ele havia se afastado, se fechado em sua dor e em seu trabalho como agente federal dos Estados Unidos.

Volte Kate. Fugir no a resposta. Enfrente o problema com a verdade. Voc no matou Luke Barone. Ns sabemos disso. Digame onde voc est. Eu vou te buscar. Vamos polcia juntos. Ela lanou um olhar de culpa para a porta fechada. Eu sei que perdi sua confiana h muito tempo, mas confie em mim para nos tirar dessa situao. Kate, deixe-me ajud-la. Eu conheo pessoas. Voc no seria presa. Sabero de seu vnculo comigo. Voc pode voltar para casa, para a mame e o papai. ...confie em mim para nos tirar desta... Sua mente lembrou os acontecimentos dos ltimos dias. Luke agarrando sua mo e correndo com ela para fora de sua casa. Ele poderia t-la deixado para enfrentar a polcia sozinha. Luke cuidando dela enquanto ela sofria de enxaqueca. Ela poderia ter e, provavelmente deveria ter continuado a viagem, em vez de parar em um motel para dormir. Ele suportou

seus argumentos e sua raiva. Ele ajudou-a durante o choque paralisante, depois de ver um homem ser executado em sua casa. Imaginou os assombrados, os sofridos olhos cinzentos, olhando para ela com certa tristeza. Kate? Eu no posso, Eric. Diabos! Agora deixe de ser teimosa! Deixe-me ir buscar voc. Apenas me diga onde voc est! sua voz foi da raiva para a persuaso. No ela sussurrou no telefone. Voc est sendo ridcula. ...confie-me... No, eu estou segura. Diga a mame e papai que os amo e que os verei em breve. Ela desligou. Colocando os cotovelos sobre a mesa e cobrindo o rosto com as mos, quando as lgrimas caram-lhe pelas faces e soluos sacudiram o seu corpo, at que ela ficou enjoada. Voc est bem?

Ao seu lado, Luke se agachou sobre os calcanhares e ela deslizou da cadeira para seus braos. Luke no estava espiando. No quando se tratava de sua segurana. Ele tinha ouvido o final da conversa e sabia que seus pais tinham usado Eric para tentar descobrir onde ela estava. Ele ficou do outro lado da porta, a respirao presa, esperando ela trocar de ideia e se entregar, revelando sua localizao. Ele sabia do risco que corria ao deixa-la fazer a ligao. Mas ele conhecia Kate e sabia a tortura que deve ter sido para ela no dar notcia aos seus pais. Era um risco que ele estava disposto a assumir. Mas, para sua surpresa, ela se recusou a divulgar seu paradeiro. melhor voc me tirar desta como prometeu, Barone. Suas palavras eram como estilhaos presos debaixo de sua pele. Agora que ela tinha confiado nele, ele sentiu o peso do mundo cair sobre seus ombros. Ele conseguiria fazer isso? Ele poderia tir-lo desta? E se ele conseguisse, o que aconteceria com eles?

Ele sentou-se no cho e puxou Kate para seu colo, abraando-a e acariciando seus cabelos enquanto murmurava palavras de consolo, palavras que ele no conseguia nem lembrar, uma vez que saram de seus lbios. Seu peito nu estava molhado de suas lgrimas, mas ele no se moveu, no podia se mover. Sua dor o pregou no cho. Ele faria Suzanne Carmichael pagar por isso. Ele a faria conhecer o inferno se pudesse, mas ela se arrependeria do dia em que acusou Kate de seu assassinato. Ele deu um beijo carinhoso em cima da cabea de Kate. Inferno. No. O inferno no assustava Suzanne Carmichael. S uma coisa assustava essa mulher e ele usaria esse medo a seu favor. Ele usaria a mdia contra ela. Revelaria ao povo americano a vbora que ela realmente era. Quando ele conseguisse acabar com ela, ela ficaria sem seu poder poltico. E ela no seria nada. *****

Kate virou outra pgina do livro que ela estava fazendo um trabalho admirvel ao fingir ler. A ma que estava comendo tinha gosto de serragem e parecia que ela estava com a boca cheia de areia. Tudo por causa de Luke, que estava na espreguiadeira aos ps dela, dormindo. O sol batia nele, mas isso no incomodava seu sono. Uma perna bronzeada e musculosa estava sobre a cadeira enquanto a outra estava dobrada no joelho, o p firmemente plantado no deck. Descalos novamente. Nossa, ela tinha uma coisa com ps descalos. Suas mos caam livremente, dobradas sobre o estmago, que revelavam cada sulco e cavidade. Suas cicatrizes eram um branco opaco contra sua pele bronzeada, as contuses agora estavam azul escuro e roxo. Toda vez que ela as via, ela estremecia. Um lembrete de que o homem que estava diante dela no era o mesmo homem por quem ela havia se apaixonado. Ela virou outra pgina e deu outra mordida na ma inspida. As palavras na pgina pareciam borradas, como se tivesse feito muito

esforo na ltima hora. Irritada e excitada, ela jogou o livro. Voc est bem? Luke perguntou, sem se mover. Ela tamborilava os dedos no brao da cadeira. No. Luke levantou-se e cruzou os tornozelos. Parecendo loucamente desgrenhado e nem um pouco acalorado. Voc est pensando em seus pais? Ela balanou a cabea. Surpreendentemente, sua famlia no tinha entrado em sua mente depois que ela havia chorado um rio de lgrimas sobre Luke. A deciso tinha sido tomada. Ela havia lanado os dados na direo de Luke e estava confortvel com sua escolha. Ela se levantou da cadeira e andou pelo deck. Por que voc no est fazendo alguma coisa? ela balanou as mos, frustrada.

Luke levantou uma sobrancelha por trs de seus culos escuros. O que voc quer que eu faa? Eu no sei. Voc o grande homem! Voc me diz! Ele encolheu os ombros. Voc est certa. Eu deveria estar fazendo alguma coisa. Mas eu quero aproveitar o dia, Kate. Est lindo, o lago lindo seus olhos percorreram seu corpo vestido com um biquni Voc linda! Sua pele aqueceu e, desta vez, no tinha nada a ver com a umidade ou luz do sol. Aproveite o descanso ele disse. Ela passeou at a amurada e olhou o lago. Depois do almoo, Luke tinha pilotado o barco pelo Lago Catawba. Ela viu peixes, dezenas de metros abaixo, nadando com suas barbatanas, alheios ao calor e turbulncia. Eu no posso. Sim, voc pode. Basta ser voc mesma. Permita-se desfrutar. Mas ela tinha medo de

desfrutar, tinha medo de baixar a guarda. E se Luke encontrasse o caminho de seu corao e o quebrasse novamente? E se ele descobrisse seu segredo? Enfrente-o, Katherine Anne. Luke nunca saiu de seu corao. Ele ainda est l. Quando esta histria acabar, ele vai partir seu corao novamente. Ela se afundou com a verdade dentro dela. Ela procurou algo para desviar sua mente de Luke. Conte-me sobre John Callahan ela virouse, a tempo de v-lo tenso. Voc quer saber sobre suas cicatrizes. Seu olhar deslizou para as cicatrizes dele e ela balanou a cabea. Isso e como o conheceu. Ele olhou para as colinas que subiam alm do lago, seus lbios se apertando em uma linha fina. Os msculos de seus braos endureceram, sua respirao acelerou.

O silncio arrastou-se, quebrado apenas pelo marulhar da gua contra o casco e o grito ocasional de um pssaro. Voc no vai dizer a mim, no ? Ns trabalhamos juntos. Voc conseguiu suas cicatrizes na mesma misso? Sim ele empurrou a palavra para fora, quase como se tivesse sido arrancada de dentro dele. Ela afundou-se na cadeira mais prxima. O que aconteceu? Eu no posso lhe contar. Existem coisas que eu nunca poderei lhe dizer, Kate. Meu juramento no permite isso. Ela tinha um pressentimento de que seus prprios demnios no permitiriam que ele contasse. Deve ter sido ruim. Sua risada era frgil, forada entre seus lbios plidos. Apesar do calor do dia, arrepios

subiram por seus braos, deixando seus plos erguidos. H quanto tempo isso aconteceu? Uma srie de emoes atravessou seu rosto: desespero, arrependimento, raiva, aceitao. Ela engoliu por sua garganta seca. Seu corao batia to forte, que ela podia sentir o pulso em seu pescoo. Ela esperou, forandose a respirar. Dezoito meses atrs. Suas mos torceram-se em seu colo. Foi por isso que voc foi embora? Novamente o silncio caiu. Desta vez, nem mesmo os pssaros cantavam. Luke olhou para as rvores na praia, mas ela teria apostado todas as suas economias de que ele no as enxergava. Eu no tive escolha sua voz era fraca, como se falasse de uma longa distncia. Ele engoliu em seco. Ela queria alcan-lo, toc-lo, oferecer o apoio que pudesse, mas sua linguagem corporal a impediu.

Por que voc no pde me ligar? ela saiu para ir galeria e quando retornou, ele tinha ido embora. Quantas vezes ela tinha ficado acordada durante a noite, se perguntando se ele estava vivo ou se ela tinha feito algo para ele ir embora? Para saber que no tinha sido ela, simplesmente levantou mais questes. Se no tinha sido ela, ento o qu? Por qu? Voc no sabe quantas vezes eu desejei ter ligado para voc. S para dizer mais uma vez que eu te amava. Por que no ligou? Uma longa pausa se seguiu, como se ele tivesse que organizar seus pensamentos, escolher as palavras certas, coloc-las de forma correta. Eu no esperava encontr-la, quando vim pela primeira vez para Cincinnati, mas l estava voc. E l estava eu. E de repente eu estava sentindo coisas que eu...assustaram-me! Seus lbios tremeram com a lembrana das coisas boas. Tantas boas lembranas. Longas caminhadas no Parque den, sentar em um

banco para conversar tomando uma casquinha de sorvete, de mos dadas, acordarem de manh com os braos e as pernas enroscados um no outro. Noites quentes, mais quentes ainda fazendo amor. Elas estavam todas l, correndo sua volta. Luke desviou o olhar das rvores, sua expresso atormentada. Diga-me a verdade. Por que voc estava em Cincinnati quando nos conhecemos? Seus lbios se afinaram e ele pareceu pensar sobre sua resposta. Voc se lembra do bombardeio na Mesquita? Foi notcia nacional, As pessoas pensavam que era um ataque terrorista, ento eu fui enviado para verificar. Acontece que no passava de uma vingana. Grave, mas no to grave na escala IATT ele encolheu os ombros O resto voc j sabe. Eu estava andando pelo centro da cidade, deparei com a galeria com suas pinturas e entrei. Ela sempre pensou que havia sido o destino que fez com que ela parasse na galeria ao

mesmo tempo, para verificar como estava indo o progresso de sua prxima exposio. Ento, eles se conheceram, atraram-se um pelo outro, fazendo um conjunto com sua arte. A atrao no tinha esmaecido ou fracassado, mas ficado mais forte. Luke havia lhe dito que era contador forense, trabalhando para o governo, decifrando conta de criminosos, da mfia, de terroristas. Um trabalho incuo, ele havia dito, mas era sua contribuio na guerra contra o terror. E ela acreditou nele. Ela acreditou toda vez que ele era enviado para longe, cada vez que ele ficava fora por semanas. Finalmente, ele foi morar com ela, desistindo de sua residncia em Chicago. Eu no podia lidar com meus sentimentos por voc ele estava dizendo E eu no conseguia conciliar minha vida de agente com minha vida com voc. Elas eram duas coisas separadas. Uma boa. Outra no to boa. No tinha sido at que eu fui embora e, eu sabia que no podia voltar, porque eu percebi o quanto te amava.

Por que voc no me procurou quando voltou? As sombras que cruzaram seu rosto, fizeram com que ela tivesse vontade de recuar. Eu no era mais o mesmo homem ele riu e foi um som amargo Inferno, eu nem parecia mais humano! O que aconteceu? Tudo Diga-me. Ele passou uma mo trmula pelo rosto e esfregou sua bochecha. De repente ele se levantou e saiu andando, entrando no barco. A porta se fechou com um clique macio, deixando Kate sozinha. Ela olhou para a porta fechada por um longo momento, incapaz de segui-lo, com medo do que descobriria. Sua cabea j havia vacilado com as revelaes dele. Ele tinha ficado com medo de seus sentimentos por ela. E tinha carregado uma enorme quantidade de culpa com as mentiras com as quais ele tinha sido forado

a viver. Ela no sabia como lidar com isso e muito menos enfrentar o que tinha acontecido com ele. Ela ouviu a cigarra e os pssaros, o zumbido baixo de um barco a motor que passou por perto. O suor escorria por suas costas, mas por dentro, ela estremeceu. Ela havia aprendido muito, e tambm nada. A porta se abriu e Luke saiu, uma garrafa de cerveja aberta em uma mo e um copo de ch gelado em outra. Ele entregou-lhe o ch e voltou a sentar na espreguiadeira. Eu recebi a ligao que um dos nossos agentes havia sido capturado pelo grupo Pessoas da Luz. Eles precisavam de minha ajuda para resgat-lo ele falou, como se a conversa no tivesse sido interrompida. Kate tomou um gole de ch, adoado exatamente como ela gostava. Foi John que capturaram? Sim ele tomou um gole de sua cerveja e comeou a tirar a etiqueta, a cabea inclinada Eu fui at l para descobrir o que eu poderia

fazer suas mos tremiam enquanto ele rasgava em pequenos pedaos o papel metlico. Kate segurou seu copo com ambas as mos, o gelo a refrescando Seus captores se recusaram a falar comigo. Eu tinha a informao de uma fonte de dentro da priso, que John no iria sobreviver quela noite. Ento, me ofereci para fazer uma troca. John por mim. Kate apertou o copo. Sua respirao estava suspensa. Ela queria que ele parasse de falar. Ela queria tapar seus ouvidos. Tortura. Ele estava falando sobre tortura. John perto da morte. Ele trocando de lugar com John. Isso significava que ele tinha sido torturado tambm. De repente, tudo fez sentido. Os gritos no meio da noite em espanhol. No mas significava no mais. Ele teria implorado para pararem? Seu estmago embrulhou e ela passou um brao em torno de si mesma, curvando-se em horror. As cicatrizes. Todas as cicatrizes. Aceitaram-me no lugar dele. O copo escorregou de sua mo, mas ela conseguiu segur-lo. O que o fez tomar uma

deciso to heroica se ele sabia que provavelmente morreria? Uma morte muito horrvel. Ela poderia ter feito isso? A imagem de Laura rindo passou diante de seus olhos. Se ela soubesse antes, teria trocado de lugar com Laura? No olhe para mim assim. Ela piscou. Assim como? Seus lbios enrolaram em um rosnado. Como se eu fosse um maldito heri! ele rosnou Eu no sou! Para ela, ele era, mas agora no era o momento de dizer-lhe isso. Quanto tempo voc ficou na priso? Trs meses. Oh, Deus! A ma e o ch ameaaram subir at a garganta. Ela se esforou para afastar a nusea com uma vontade que ela no sabia que possua. Trs meses.

Como sobreviveu?

voc

fez

isso?

Como

voc

Ele bebeu o ltimo gole de sua cerveja, sua garganta fazendo um esforo para engolir. Havia gotas de suor na sua testa e desceram para seu peito. Quem disse que eu sobrevivi?

Captulo Dez Luke se inclinou para frente e agarrou a bancada da cozinha. Ele baixou a cabea e respirou fundo. Seus antebraos e bceps tremeram, suas pernas mal sustentando seu peso.

Desde seu interrogatrio, ele nunca, jamais, havia falado da poca no Peru. A princpio, os pesadelos o tinham consumido, at que, como um beb, ele comeou a temer a chegada da noite. Por muito tempo, ele havia dormido com a luz acesa. O menor barulho o fazia pular. Ele tinha levado meses para voltar a ter a aparncia do homem que ele costumava ser e ele ainda no era a mesma pessoa. Seus captores haviam tomado uma parte vital dele e a tinham esmagado. Mas no todas as partes. No a parte que tinha acumulado as suas memrias com Kate. Ele levantou a cabea e respirou fundo vrias vezes, com os olhos fechados. Agora as lembranas eram fortes, dominando, mas elas desapareceram. Elas sempre desapareciam. Assim como elas retornavam. Ele precisava ficar bbado, para afogar as imagens que piscavam em sua mente, mas ele no podia fazer isso. Mesmo que Suzanne no soubesse onde eles estavam, no significava que estavam seguros. Proteger Kate. Esse era o seu objetivo. Ele

trabalhava melhor com uma meta, com um plano. Uma finalidade. Proteger Kate. Uma mo quente tocou-lhe o brao. Ele vacilou e recuou, muito perdido em suas memrias para diferenciar o toque de Kate de seus captores. Ele virou-se e Kate deu um ligeiro passo para trs. No agora, Kate. Ele forou as palavras entre as mandbulas fechadas. Ele no conseguia nem ver direito agora e muito menos formar uma frase coerente. Um olhar, cheio de simpatia, cintilou em seu rosto. Essa era a ltima coisa que ele precisava ou queria. Para o inferno com a pena das pessoas. Ele tinha tomado sua deciso na selva sulamericana. S ele poderia sentir pena. Ela estendeu a mo para ele novamente e ele deu um passo para trs. H um barco se aproximando. Ele se acalmou, seus pesadelos sendo substitudos por um novo medo.

O qu? Ela acenou com a mo em direo ao lago em suas costas. Um barco est se aproximando. Pensei que iria se afastar, mas ele continua chegando perto. Com Kate no seu encalo, Luke caminhou para seu quarto e pegou sua Glock. De p, ao lado da janela, ele fez sinal para Kate fazer o mesmo, antes de espreitar pelas cortinas. Ele deveria ter chamado John para auxiliar, mas o barco estava muito prximo. Ele revistou sua arma, verificou a munio e colocou de volta no lugar. Se voltando para o quarto com um giro, ele ficou de costas. E deu de cara com Kate, que perdeu o equilbrio e caiu para trs. Ele agarrou seu brao, se inclinou e beijou-a, pressionando os lbios contra os dela com uma fora esmagadora, com uma necessidade de marcar o sabor dela em seu crebro, no caso de ser a ltima vez.

Ele se afastou e caminhou para longe dela, deixando-a em p no meio do quarto com um olhar vazio em seu rosto. Fique aqui! ele ordenou e fechou a porta atrs dele. Ele cuidadosamente fez o caminho de volta pela cozinha, instintivamente mantendo-se nas sombras. Uma frieza familiar o alcanou. Sua viso afiou com uma nitidez impressionante; sua audio se intensificou. Ele caminhou at a popa, na esperana de, por Deus, Suzanne estar naquele barco, pois ele estava com um humor para despeda-la. Um dia. Um dia ruim que ele havia dado Kate. Quando ele abriu a porta, o sol o cegou e ele ps os culos escuros sobre os olhos. A lancha no estava a trinta metros a estibordo. Kate deu um passo atrs dele, mantendo-se nas sombras. Ele rosnou em frustrao. Entre! No deixe que eles te vejam!

Um homem, vermelho devido ao sol, pisou na proa da lancha. Luke apertou ainda mais a mo na Glock, mantendo-a baixa, contra sua coxa. O homem balanou uma garrafa de cerveja em uma mo, levantando a outra em saudao. Outro homem pilotava o barco enquanto o terceiro estava deitado em outro lugar, aparentemente desmaiado. Aloooo! o homem gritou. Seu p escorregou e ele movimentos os braos para manter o equilbrio. Bonito! Kate murmurou. Mantenha seus olhos sobre os outros dois ele disse, mantendo a voz baixa e tentando no mover os lbios. Eu acho que eles no vo a lugar nenhum to cedo. Com a mo livre, Luke acenou para o bbado que cambaleava na proa, forando uma jovialidade em sua voz. O que posso fazer por voc?

Vi o barco. Pensei que voc precisasse de ajuda. Eles tinham chegado perto o suficiente para que Luke pudesse enxergar o bbado no barco. Sem problemas ele respondeu. O homem acenou com a cabea enquanto o motorista deslizou os culos pelo nariz e olhou o barco, seu olhar estreitando-se quando olhou para Luke. Em suspeita? Reconhecimento? Ele no poderia dizer com o maldito sol nos olhos. Mas obrigado pela preocupao ele gritou do outro lado da gua. O homem bronzeado pareceu desapontado. Voc tem certeza? Luke balanou a cabea e acenou. Vejo vocs por a. O motorista disse alguma coisa para o homem na proa. O bbado atirou para ele um olhar de surpresa? Ou Luke estava imaginando coisas? Ele assentiu e desceu, escorregando e deslizando na fibra de vidro do barco. O motor da lancha voltou vida quando o motorista

acelerou e bateu na proa do barco. Eles se viraram e saram em disparada, deixando um rastro que sacudiu o barco. Somente quando eles no eram nada, mas um ponto branco no lado mais distante do lago, ele se voltou. Bem, isso foi interessante Kate disse, saindo das sombras. Luke resmungou, de acordo. Fique fora de vista por um tempo. Eu preciso chamar John, ver se ele sabe alguma coisa sobre estes selvagens. Ele estava na janela de seu escritrio e ligou para o celular de John. Quando o xerife atendeu, Luke passou as informaes do barco e os nmeros do lado. Sim, eu sei de quem voc est falando John disse com um suspiro Eles vm uma vez por ano, causam problemas, ento voltam para casa. Eu no me preocuparia com eles. Depois que ele desligou, Luke continuou a examinar o lago. Ele se sentiu um pouco melhor

em saber que os velejadores no haviam sido enviados por Suzanne, mas o episdio lhe lembrou que ele no estava aqui por diverso e sol. Que droga, Kate no merecia nada disso! De alguma maneira, ele iria limpar seu nome e confrontar Suzanne, mas, por enquanto, ele queria aproveitar a presena de Kate. Ele queria fazer amor com ela, dormir com ela em seus braos e acordar ao lado dela todas as manhs. Ele no sabia quanto tempo tinham, mas ele planejava aproveitar cada segundo. Com um ltimo olhar para o horizonte, ele virou as costas e voltou para frente do barco, onde Kate estava na sombra, deitada em uma espreguiadeira. Voc quer saber de uma coisa? Ela olhou para ele com uma expresso assustada. O qu? Precisamos de um pouco de diverso por aqui! jogando sua arma e os culos de sol na mesa mais prxima, ele pegou Kate e a jogou

por cima do ombro. Ela gritou e agarrou sua cintura. Ele sorriu e bateu em seu bumbum. Luke Barone, me largue agora! O que voc est fazendo? Ele subiu a escada em espiral, cuidando para no bater a cabea dela contra a parede. Luke? ela riu. Quando foi a ltima vez que ele a ouviu rir? A noite antes de ele partir. Ela tinha estado feliz. Despreocupada. Ele no a tinha visto assim desde ento. Verdade seja dita, ele tambm no tinha rido muito desde aquela poca. Ele atravessou a plataforma do deque, indo para o corredio ligado parte superior do barco. Kate bateu em suas costas, ofegando com o riso. Luke! Por Favor! Ele a colocou sobre o corredio e a atirou. Ela caiu, um borro do mai azul e suas pernas balanando no ar. Seu grito foi interrompido quando ela atingiu a gua e Luke riu at formarem lgrimas em seus olhos. Kate

apareceu, quando submergiu, batendo as mos na gua. Ela se balanou. Eu no novamente. sei...nadar! ela afundou

Luke parou de rir e se endireitou. Ele rapidamente subiu o corredio e pulou, optando por sua segurana, pois na verdade, ele no sabia qual a profundidade do lago. Kate subiu mais uma vez, antes de ser engolida pelo lago novamente. Parecia um filme de classe B, a mo dela acenando at seus dedos desaparecerem sob as ondas. Luke bateu na gua e mergulhou. O lago estava claro e ele teve uma boa viso de Kate lutando. Ele a agarrou por baixo dos braos e arrastou-a. Ela chegou superfcie com um suspiro. Luke engoliu em seco, o corao batendo contra suas costelas. Deus Kate! Sinto muito! Voc est bem? Ela riu, se contorceu para soltar-se e deu um mergulho perfeito abaixo da superfcie. Ela se afastou dele, seu corpo com msculos lisos, a

pele bronzeada e o mai azul. O cabelo penteado para trs, os clios brilhando com gotas de gua, ela surgiu mais uma vez, rindo. Incrdulo, ele no podia fazer nada, alm de ficar olhando para ela. Ela o tinha enganado! Ela enxugou a gua do rosto e sorriu, seus olhos azuis danando com diverso. Eu fui da equipe de natao no segundo grau. Voc... Luke no terminou a frase. Ele mergulhou atrs dela e encontrou-se rindo de suas palhaadas. Esta era a Kate por quem ele havia cado de amor. Esta era a Kate que o manteve vivo durante os trs meses de priso. Seu riso flutuou at ele por cima da gua. Suas pernas se impulsionaram e ela distanciouse dele, os msculos de sua coxa se flexionavam com cada impulso. Ele conseguiu agarrar o dedo de seu p, mas ela escapou. Bolhas subiram superfcie quando ele a perseguiu.

*****

Ela se deitou em uma bia verde, brilhante que ela havia puxado do barco, os raios do sol a secando. Luke apoiou seus cotovelos na bia, as pernas fazendo crculos preguiosos na gua. Ela sorriu. Seus cabelos escuros, penteados para trs, longe de seu rosto, pareciam pretos. Pequenas linhas apareciam no canto de seus olhos. Isso a fez feliz por ter apagado a dor amarga que ela havia testemunhado mais cedo. Quem disse que eu sobrevivi? Ele havia sobrevivido, acreditando ou no e de alguma forma, ela planejava provar para ele. Eu no sabia voc era da equipe de natao. Parece que estamos empatados. Existem coisas sobre voc que eu tambm nunca soube. Ele estremeceu e ela estendeu a mo, alisando as rugas de sua testa. Eu no quis dizer isso dessa maneira. Eu quis dizer isso como um fato. Voc est com raiva por eu ter mentido para voc?

Eu estava. Sinto muito disse ele. Desculpas aceitas. Depois que ele contou a histria sobre o Peru, ela percebeu que era hora de seguir em frente, hora de descartar velhas mgoas. Na verdade, dizer as palavras tirava um peso do peito. Ela suspirou e olhou para o cu sem nuvens. Vamos esquecer Suzanne e ficar aqui para sempre. Voc no gostaria disso, Kate. Eventualmente, voc vai querer sair para o mundo real. E precisamos limpar seu nome. Eu suponho que voc est certo. Mas, no momento, Suzanne Carmichael, acusaes de assassinato e homens mortos chamados Hank Stuben, pareciam distantes. Luke inclinou-se para cima e pressionou seus lbios contra os dela. Eles estavam frios e midos, mas a boca dela ficou seca e seu corpo, quente. Ela deslizou para fora da bia e o

abraou. Pela primeira vez, ela desejava que ele tivesse comprado um traje de banho de duas peas, para que ela pudesse sentir a pele dele contra a dela. Luke passou os braos ao redor dela, enquanto eles boiavam na gua para no afundar. Suas coxas se enroscaram uma na outra. Os plos finos das pernas enviavam correntes eltricas para ela. Quando ele pressionou a boca aberta e a beijou no pescoo, ela estremeceu e inclinou a cabea para trs, dando-lhe um acesso mais fcil. Ele suspirou, correndo a lngua de sua orelha at a clavcula. O calor no pice de suas coxas tornou-se uma necessidade pulsante. O quadril dela roou em sua ereo e ele engasgou, beliscando sua orelha. Eu quero voc, Kate. Suas lnguas se encontraram e danaram. As mos de Luke agarraram sua cabea de ambos os lados, formando uma concha, seus cabelos enroscaram em seus pulsos e eles afundaram, nunca quebrando o contato. As poderosas pernas de Luke impulsionaram e

ambos subiram para a superfcie. Ele pegou a bia em uma mo e Kate pela outra. De alguma maneira eles chegaram na plataforma de mergulho e Luke subiu, flexionando seus bceps com o esforo. Ele estendeu a mo e puxou-a da gua. Juntos, eles correram para o quarto dele. A cama de Luke ficava em um pedestal alto, exigindo um banquinho para subir. Luke subiu nele e se ajoelhou na cama, os cales de banho pingando e Kate o seguiu rapidamente, de joelhos na frente dele. Os dedos dele deslizaram por seu brao, mal a tocando, causando um arrepio que comeava nas pontas de seus dedos dos ps e subiam. Voc no sabe o quanto eu senti sua falta! Ele tirou o cabelo molhado do seu rosto, para que ela pudesse v-lo melhor. Oh, Luke! Eu tambm senti sua falta! ela tocou-o no rosto, secando uma gota de gua da sua forte mandbula. Uma parte dela no acreditava que ele estava ali, prestes a fazer amor com ela. Os olhos queimavam com lgrimas no derramadas, com muitas memrias revivendo dentro dela. Por muito tempo, ela

fingiu odi-lo, culpando-o por tudo que tinha acontecido depois que ele a deixou. Agora ela percebia que seu dio no era nada, apenas sua defesa pela dor que ele havia causado com seu abandono. O olhar azul dele cintilou sobre seu rosto e parou em seus olhos. Se eu pudesse, voltaria no tempo ele sussurrou. Ela balanou a cabea, silenciando-o ao pressionar os dedos em seus lbios. Ela gostaria de acreditar nele tanto quanto ele sabia que no era verdade. Eu entendo disse ela John precisava de voc e eu no teria gostado se voc o tivesse abandonado. Eu deveria ter dito a voc... Ela balanou a cabea novamente. Pela primeira vez, vamos deixar o passado no passado. Faa amor comigo, Luke... Ele a empurrou, eles caram sobre a cama e ele puxou as alas do mai para baixo,

revelando seios arrepiados pelo frio e loucos para serem tocados. Ele ficou olhando para eles, fazendo com que Kate gemesse de frustrao. Seu olhar subiu at o dela. Isso real? ele perguntou Eu no posso ajudar, mas acho que ainda estou na priso e sonhando com voc. Eu sou real. Isso real. Com um rosnado baixo, ele baixou a cabea, sua lngua serpentou para fora e tocou um mamilo saliente. Kate jogou a cabea para trs, um gemido saindo de seus lbios entreabertos. Sua mo tocou o outro mamilo, apertando-o entre os dedos. Ela arqueou as costas, se pressionando contra ele, implorando silenciosamente. Ele virou a cabea, raspando sua barba suavemente em ambos os mamilos. Seu brao passou por suas costas e ele subiu em cima dela, abaixando a cabea e mergulhando mais uma vez em seus seios. Desta vez, ele ps o mamilo todo na boca e chupou com um abandono ganancioso. Kate

suspirou e agarrou um punhado de seu cabelo, segurando sua cabea em seus seios. Seus quadris arremeteram contra sua ereo, procurando, procurando. Seu estmago apertou. A lngua de Luke a lambeu, no diminuindo a presso. O quarto girava, sua mente nadava. Luke ergueu sua cabea e desceu suas mos pelas laterais do corpo dela, tocando seus quadris e suas coxas, retirando o mai no processo. Ela no conseguia mover-se para ajud-lo, pois mal conseguia respirar. Voc... ele beijou-a. ...... outro beijo. ...to bela! A cabea dela pendeu para o lado, enquanto gemia, seu corpo respondendo mais uma vez a boca dele. Por favor, Luke! No se preocupe meu anjo! Eu vou cuidar bem de voc! ele abriu suas coxas com o joelho, a pele fria e mida colando na dela. Seus olhos estavam escuros, suas pupilas dilatadas. As narinas inflaram antes dele se inclinar e tomar

sua boca em um beijo possessivo. Ele mergulhou dentro dela e ela estremeceu, seu corpo chegando ao limite, queimando com a intruso, em um orgasmo explosivo. Ele parou e olhou para ela. Olhe para mim, Kate! Olhe para mim, pois s assim eu saberei que no estou sonhando! Ela olhou para ele. Eu estou bem aqui, Luke. Pode me sentir? Ela levantou os quadris e ele gemeu. Eu estou bem aqui com voc! ela passou os braos em volta de seu pescoo, puxando-o para mais perto Sempre! ela sussurrou. Ele fechou os olhos e amaldioou em voz baixa. Eu no tenho proteo Kate. Voc est protegida? O qu!? ela lutou contra a neblina que nublava seu crebro. Protegida? Oh, protegida No. Ele retirou-se dela e ela choramingou novamente. Ele a reduziu a nada mais que

resmungos e gemidos. O calor de seu corpo desapareceu e Kate estremeceu com o frio. Em algum lugar longe, uma gaveta foi aberta, uma embalagem rasgada e amassada. Ento, ele estava de volta, seu pnis protegido e, desta vez, ele deslizou facilmente dentro dela. Com os olhos bem fechados, lbios finos, linhas de concentrao marcando sua testa, Luke impulsionou para frente. Seus movimentos eram lentos, mas mesmo assim, eles a levaram ao limite. Ela queria quente e rpido. Ela apertou seus quadris e agarrou seu traseiro, implorando que fosse mais rpido, mais forte, mais duro. Seus olhos se abriram, quase negros como a noite. Devagar, Kate. Lento. Ele manteve o ritmo enlouquecedor. Outro orgasmo se aproximou e seus olhos se arregalaram de surpresa. O sorriso confiante dele encontrou seu olhar. Eu no conseguirei sobreviver a outro. Ele pegou as duas mos dela e levantou-as acima da cabea.

Sim, voc consegue. Ela balanou a cabea, incapaz de formar qualquer palavra. Sim, voc consegue. As linhas de concentrao em torno dos olhos dele ficaram tensas, mas ele se manteve lento. Enlouquecedor. Frustrante. Ela estava no limite, oscilando. Seus msculos tensos. Luke suspirou. Seus quadris balanaram. Ela arqueou-se contra ele, o nome dele saindo de seus lbios, terminando com um gemido. Ele bombeou dentro dela, segurando-se o quanto pde. O orgasmo dela explodiu, em torno da dura ereo dele, quebrando-a em milhes de partculas de luz. Ele arqueou as costas, os msculos dos pescoos e ombros se retesando. Seus gritos se misturaram, enquanto gritavam o nome um do outro.

Captulo Onze Luke acomodou-se ao lado de Kate. Seus msculos pareciam gelia e seus ossos pareciam ter derretidos, mas apesar disso, Kate rolou com ele, no querendo perder seu calor ou o contato com sua pele. Ele jogou um brao sobre os olhos, enquanto ela apoiou os punhos em seu peito e descansou o queixo sobre ele. Ser que eu acabei com voc? Ele lanou a ela um olhar brilhante por debaixo do brao. Em seguida, ergueu o brao e o apoiou em suas costas, correndo os dedos lentamente pela lateral de seu corpo. Sua mo flutuou para cima e ele brincou com um cacho de seu cabelo, que tocava seu ombro. Foi assim que sobrevivi. Ela silenciou, seu sorriso desaparecendo.

O qu? Antes, voc me perguntou como eu sobrevivi seu olhar fixo em sua mo que brincava com o cacho Quando eu ficava muito mal, eu pensava em voc. Luke, no... No o qu? No quebre o momento? No me fale porque eu sou muito covarde para querer ouvir o que voc passou? Ela no sabia. Ela s queria que ele parasse de falar, que voltassem para o tempo em que eram felizes. Eu olhar pousou nas cicatrizes e nos hematomas em seu torso, enquanto tentava apagar da mente as imagens de como ele havia conseguido esses ferimentos. Luke abatido. Luke com fome, frio, sede. Dor. As coisas que eu pensei, quando voc me deixou... Ele colocou um dedo sobre seus lbios e seu olhar colidiu com o dele. Os olhos dele eram de um cinza profundo, tempestuosos, seu sofrimento aparente nas profundezas de sua irs.

Voc tinha todo o direito de ter esses pensamentos. Ela balanou a cabea, lgrimas deslizando por suas faces. No esses pensamentos. Ele havia sido sequestrado e torturado, enquanto ela estava segura em sua prpria casa, enlouquecendo por ele t-la deixado, odiando-o por ter desistido deles. Mas ele no tinha a abandonado. Ele no havia virado as costas para ela. Ele no deixou de pensar nela. Ela fechou os olhos, enquanto as lgrimas continuavam a fluir. Como ela poderia ser digna de seu amor. Ah, Katie ele enxugou uma lgrima de sua bochecha Eu no lhe contei tudo para que voc ficasse triste. Eu lhe contei para que soubesse que eu nunca esqueci o que voc significava para mim! De repente, ela estava contente que ele nunca havia contado o que fazia para viver. Porque quando ele desapareceu, ela saberia. Aquelas imagens terrveis passavam por sua mente, em uma velocidade constante. Ela no teria sido capaz de suportar. Desde que ele

retornou, ela havia se perguntado o que tinha acontecido com ele para mud-lo tanto. Agora, ela tinha sua resposta. E isso a assustou. Porque ela no era a mulher que ele achava que ela era. Ela no era forte. Depois que ele partiu, ela tinha feito coisas. Coisas das quais ele no teria orgulho. Coisas que no eram motivo de orgulho para ela. Ela no era a mesma pessoa por quem ele tinha se apaixonado e a fez ter vontade de chorar novamente. Pelo amor perdido. O tempo perdido. Pela perda. Voc est se afastando, Katie. Por favor, no faa isso! que somente...Eu no sou forte. Ele a puxou para um rpido abrao. Sim, voc ! Nenhuma outra mulher poderia ter lidado com os ltimos dias com o humor que voc tem! Ela balanou a cabea. Voc no entende, quando voc partiu, eu mudei. Eu no sou mais a mesma pessoa.

Ele segurou seu rosto entre as mos e olhou para ela. Est tudo bem, Kate. Eu no sou qualquer um! Uma lgrima escorreu por seu rosto, passou pelo queixo e caiu em seu peito. Ela estudou a lgrima cada, a umidade brilhante. Quando ela se afastou, ele segurou-a mais forte. Voc no vai me afastar! ele sussurrou entre seus cabelos Eu no vou permitir isso! Luke no queria lembrar dos meses aps sua libertao, mas por Kate, ele faria isso. Para evitar que ela se afastasse. Para faz-la entender, quando nem ele conseguia compreender a si mesmo. Seus pensamentos, suas razes estavam confusas. Mas, uma coisa ele sabia com certeza: Ele precisava estar limpo, explicar. E em sua explicao, ele tinha a esperana que Kate fizesse o mesmo e limpasse a culpa de sua alma torturada. Ele jogou um brao sobre os olhos e, conscientemente, fez sua mente voltar aquele tempo.

Depois que eu voltei, eu perdi muito tempo dentro e fora de hospitais. Mas isso foi apenas tratamento fsico. O tratamento mental levou mais tempo as imagens giravam na sua mente. Terror, solido e desespero, dor e confuso. E isso somente aps ter sido resgatado John havia me falado sobre este lago, situado nas montanhas do Tennessee. Ento eu vim para c, comprei a casa barco. Eu precisava ficar sozinho... por um tempo ele estendeu a mo e passou os dedos pelos braos dela, seguindo a linha de arrepios que apareceram. John havia sido uma grande fora, implorando para Luke sobreviver quando sua vontade era se arrastar para dentro de um buraco e morrer Eu voltei a trabalhar. Mas por dentro eu estava... Eu no conseguia sentir... e ele se recusou a voltar para ela assim. Mas agora, Kate havia conseguido invadir a barreira e vislumbrar o abismo que comia o que restava de sua alma. E quando ela no se afastou, a escurido se transformou em luz. Pela primeira vez, ele empurrou as lembranas desse tempo horrvel em um quarto e fechou a porta.

Elas nunca iriam desaparecer totalmente, mas pelo menos agora, elas no o assombrariam mais. Ento o que mudou? Por que, de repente, voc apareceu em minha porta? ela perguntou. Voc quer dizer alm de ter sido espancado? seu sorriso foi passageiro. Ela havia perguntado antes, no carro, e ele no respondeu. Mas no haveria mais desculpas Eu me fiz a mesma pergunta e a nica resposta que encontrei que estava na hora. Ela pareceu pensar sobre a resposta por um longo tempo, antes de assentir. Sim ela disse calmamente Talvez voc esteja certo. Talvez seja a hora ela subiu em cima dele, passando as coxas por seus quadris e inclinou-se para baixo, os seios roando em seu peito Nunca mais. Suas mos agarraram os quadris dela. Nunca mais o qu?

Nunca mais se esconder atrs de barreiras. Nunca mais se recusar a sentir. Nunca mais ter segredos. Ah, o sujo falando do mal lavado. Ele tirou uma mecha de cabelo de seu rosto. S se voc fizer o mesmo seus dedos desenharam crculos preguiosos em seus quadris. Os olhos dela arregalaram em um azul brilhante e dilataram com o desejo. Ou seria pnico? O que significa se eu fizer o mesmo? ela se mexeu, colocando mais de seu peso em sua ereo. Um desejo pulsante se apoderou dele. A explorao de seus dedos tornou-se mais deliberada, mais invasiva. Voc tem se escondido atrs de suas prprias barreiras, Kate. E voc est mantendo seus prprios segredos. Oh, verdade? ela se inclinou e lambeu seu mamilo.

Um formigamento subiu por sua espinha e ele ofegou. Ela estava tentando distra-lo, mas por agora estava bem. Por enquanto, ele deixaria. O prazer assumiu a necessidade de falar. Uma fora motriz que eclipsou todos os pensamentos. Palavras tornaram-se gemidos, enquanto suas respiraes misturavam-se. Juntos eles subiram, deram-se as mos, suas almas buscando um toque de cura. E a consequncia de eles estarem fazendo amor, Luke no poderia ajudar, mas esperava que eles ficassem mais prximos. Assim, eles aprenderiam novamente a conviver com as pessoas que eles haviam se tornado. Quando seu corao voltou ao normal, ele retornou conversa que eles tinham abandonado. Que roupas idiotas eram aquelas que estava vestindo quando a vi pela primeira vez? Por que voc estava usando aquelas jias e roupas estranhas? A indignao substituiu o olhar sensual, satisfeito, que ele havia colocado em seus olhos.

Idiota? Estranha? Voc sabe que todas as jias e roupas que eu estava usando foram feitas mo. Eu estava apenas apoiando a comunidade artstica local. Uh-huh. E quanto a estranho, no tinha nada ela acenou com a mo no ar e Luke lembrou a primeira vez que a viu quando bateu em sua porta. Ela tinha mudado novamente. Era mais profundo do que as pulseiras e o esmalte roxo. Havia maturidade nela. A maturidade de quem saiu do inferno e sobreviveu. Ele tinha visto isso em si mesmo. Ele tinha visto isso em John. E agora ele via em Kate. Voc deveria ter me visto de cabelos pretos ela disse. Pretos? Uh-huh. Com uma faixa rosa. Rosa? Bem, nem sempre. s vezes era amarela e s vezes verde.

Verde ele se sentiu um aperto em torno da garganta, enquanto pensava em Kate com cabelo preto e uma lista verde. Os que os pais ultraconservadores dela haviam pensado dessa Kate nova e diferente? Sim, verde. Demorou uma eternidade para fazer meu cabelo voltar a ser loiro. Na verdade, se voc tivesse aparecido algumas semanas atrs, voc no teria me reconhecido. Srio? ele inclinou-se e beijou a parte inferior de seu queixo. Srio.

*****

Horas aps a euforia de sua vida amorosa ter ido de uma fervura ao fogo brando, Kate deslizou silenciosamente para fora da cama. Vestiu uma camisa de Luke e fez o caminho para o andar superior, onde ela inclinou-se contra a grade e deixou a brisa mida clarear sua mente. O que ela tinha pensado ao fazer amor com ele

novamente? Ele era bom, honrado, decente. E ela no era. Porque ela no estava apenas fugindo de uma acusao de assassinato. Ela era uma assassina. Descansando os cotovelos no parapeito, ela apoiou o queixo sobre os punhos. Mos quentes deslizaram ao redor de sua cintura e Luke a puxou contra seu peito nu, descansando seu queixo no topo da cabea dela. uma bela noite disse ele. Ela assentiu com a cabea, seu olhar pousando na gua clara diante deles, seu estmago se retorcendo em ns. O que ela daria para voltar no tempo. Senti sua falta na cama. Luke havia contado seus segredos dolorosos e ela no poderia deixar por menos. Ela s esperava que ele ainda a quisesse depois do que descobrisse. Ele roou o queixo nos cabelos dela.

Pensamentos profundos? Importa-se em compartilhar? Importava-se sim. Mas ela tinha que falar. Eu matei algum Kate prendeu a respirao, esperando que ele a soltasse. Ao invs disso, ele apenas apertou seu abrao. Eu suponho que no estamos falando de Stuben. No ela fez uma pausa para reunir coragem Depois que voc partiu, eu fui para D.C. para visitar Eric e Laura. Eles estavam esperando seu primeiro beb todas as memrias que ela tentou manter distncia vieram tona, tornando-se difcil falar com o n que se formou em sua garganta. Luke beijou o topo de sua cabea. V em frente. E...Eu...eu precisava sair. Eu estava to mal! Ah, Kate, eu sinto muito. Tudo que eu posso fazer pedir desculpas depois de uma

pausa silenciosa, ele falou novamente Ento voc foi para D.C... Eu fui para D.C. e passei um tempo com Eric e Laura. Eles estavam to felizes, ansiosos pela chegada do b-beb naquela manh, Laura havia lhe mostrado fotos da ecografia. Ela apontou os dedinhos e um fmur. Ele estava chupando um dedo. Kate tinha ficado emocionada. E triste. Tudo que ela fazia a deixava triste. Luke se mexeu, trazendo-a de volta ao presente e terrvel realidade do que aconteceu. Laura e eu fomos almoar. Ela queria dar uma olhada no bero que ela e Eric haviam encomendado. E-estava um dia ensolarado, quente para o ms de abril. As flores de cerejeira estavam florescendo engraado como ela se lembrava das flores de cerejeira. Atrs dela, Luke estava em silncio. O que ele estava pensando? Ser que ele imaginava como a histria acabava? Ser que ele a condenava? Eu estava dirigindo. Laura e eu estvamos conversando era o primeiro dia, aps o abandono de Luke, que ela sentia bem com ela

mesma. E o ltimo. Ela fechou os olhos. O corpo dela ficou tenso e Luke esfregou seus braos, em um movimento lento e circular. Eu dirigi at a rampa de sada era to claro em sua mente, como se estivesse revivendo tudo novamente. Ela poderia at mesmo ouvir a conversa alegre de Laura Eu dobrei na estrada principal uma lgrima deslizou por baixo de suas plpebras e pousou em sua mo U-um saiu do nada. Eu juro que olhei para os dois lados! mas ela tinha mesmo feito isso? Ela tinha realmente olhado para os dois lados? Ah, Deus, ela tentou lembrar por tanto tempo e no conseguia De repente, o carro estava l...e-e eu desviei porque ele ocupava toda a estrada. Laura gritou ela estremeceu e em sua mente, os pneus giraram, metal raspando contra metal Ele atingiu o lado do passageiro, onde Laura estava a buzina dos carros que se aproximavam tocavam e ela lutou pra conter os soluos Ela parou de gritar. A respirao de Luke saiu rapidamente, seu peito inflando contra suas costas. Os msculos sob suas mos estavam tensos.

E-ela m-morreu Kate fungou e enxugou os olhos, mas as lgrimas continuavam vindo e ela lutou para as palavras sarem Eeles...enterraram...o filho de Eric...nos braos de Laura a ltima palavra saiu em um sussurro seguido de um soluo que fez com que suas pernas dobrassem e ela no caiu porque Luke a segurava fortemente. Katie Luke a virou e passou os braos em torno dela No foi culpa sua, Kate Luke levantou sua cabea, at seus olhares se cruzarem No foi culpa sua. Eu sei. Sabe? Ela deu de ombros e desviou o olhar. A parte racional de sua mente acreditava. Mas a parte emocional, a parte que tinha que olhar para o irmo dela e ver a tristeza que ainda marcava seu rosto, carregava toda a culpa. Se ela e Laura no tivessem ficado mais tempo no restaurante depois do almoo. Se elas no tivessem parado naquela livraria no caminho para a loja de

mveis. Se ela tivesse olhado para Laura mais uma vez antes de fazer aquele retorno fatal... Voc no pode apagar o passado, Kate. Ele sempre estar l. o que voc faz com ele que importa! ela esfregou o nariz e tentou se afastar, mas Luke a apertou contra ele O que Eric diz? Que eu deveria esquecer. Que no era minha culpa! E ser que ele conseguiu juntar os pedaos? Eric tinha envelhecido ao longo dos ltimos meses, tornara-se recluso, quieto, sobrecarregado de trabalho. Mas ele juntou os pedaos de sua vida da melhor maneira possvel. Sim. E por que voc no fez isso? Ela tentou se afastar, mas no conseguiu que Luke amolecesse o abrao. Porque ele no estava dirigindo o carro. Porque ele no ouviu o grito de sua esposa.

Porqu ele no estava l suas palavras terminaram em um soluo e ela escondeu o rosto no peito de Luke, mais uma vez. Ele esfregou suas costas, e a segurou at que ela parasse de chorar. Mas ele no se afastou. E seria um longo caminho at que ela conseguisse curar sua alma. O que Laura gostaria que voc fizesse? Kate pensou por algum tempo Laura gostaria que eu chutasse seu traseiro, por ter me abandonado. Luke riu. E depois disso? Ela gostaria que eu seguisse com minha vida. Fosse feliz. Eu diria que um timo conselho. Kate olhou para ele. Como voc faz isso, Luke? Como voc vive com as lembranas? A dor? Um dia de cada vez, Kate. Um dia de cada vez.

*****

Kate coou atrs das orelhas de Rembrandt e ouviu seu baixo ronronar. Um ch gelado encostava em seu cotovelo, um lindo lago sua frente e Luke descansava ao lado dela, tomando um usque e assistindo o sol de pr, desaparecendo atrs das rvores. Sua cabea repousava na espreguiadeira, os olhos fechados. A brisa leve balanava seu cabelo a sombra de uma barba aparecia em suas bochechas e queixo. Ela havia aliviado sua alma e Luke se manteve ao lado dela, no tinha atracado o barco e a mandado embora. Ele tinha sido gentil, amoroso e preocupado. Ele a ouviu enquanto desabafava, amparando-a quando ela chorou. E ela estava comeando a se curar. As lembranas tinham recuado para um pequeno lugar dentro dela, no ocupando muito espao. Agora, elas permitiam espao para outras coisas. Como a esperana.

Ser que ela e Luke seriam felizes juntos? Um pequeno tremor de apreenso vislumbrou dentro dela. Agora que ela realmente sabia o que ele fazia para viver, ela poderia viver com um homem que levantava e saa no meio da noite, indo para destinos desconhecidos? Que constantemente colocava sua vida em perigo? Como se estivesse sentindo seus pensamentos, ele abriu um olho e olhou para ela. O que voc est pensando? Eu... a mo dela caiu ao lado e ela engoliu as palavras. Eu te amo. Ela queria dizer estas palavras, ansiava por diz-las, mas as perguntas que a assombravam no permitiria isso. Seu outro olho abriu. Voc o qu? Eu acho que ns precisamos falar sobre Suzanne. O gelo no seu copo tilintou quando ele o ergueu para tomar um gole, mas seu olhar no

desviou do dela. Ele parecia desafi-la a dizer outra coisa. Eu te amo. O nariz frio de Rembrandt tocou sua mo e ela voltou a co-lo. Talvez se retornarmos do ponto onde paramos ontem noite, podemos descobrir porque ela est caando voc. Ela tomou outro gole. Depois do jantar, voc foi para casa, certo? E voc foi atacado dentro de sua casa. Correto. E estava tudo normal antes do jantar? To normal como sempre ele olhou para a gua, sua voz plana, sua expresso fechada. Voc no quer falar sobre isso, no ? Ele deu de ombros. A fim de que voc retorne para sua vida, precisamos descobrir isso. Kate levantou, largou Rembrandt na espreguiadeira que ela havia acabado de desocupar e se arrastou at o lado de Luke. Ele

se afastou e abriu espao para ela, passando seu brao em torno do ombro dela. isso que voc quer? Que eu retorne para a minha vida? Ele suspirou, sacudiu o gelo em seu copo e olhou para a gua. Ela ps a mo no copo para impedir sua inquietao e com a outra mo, virou seu queixo, at que os tempestuosos olhos cinza olhassem para ele. Voc quer que eu volte para a minha vida? A mandbula dele cerrou, um msculo saltou debaixo da mo dela. O que voc quer que eu diga Kate? Ela engoliu em seco, seu estmago retorceu e uma bola formou-se em sua garganta. Os dedos que acariciavam o queixo dele tremeram. Eu quero que voc me diga em que lugar estou em sua vida. Diga-me como voc nos v em sua cabea. Ele fez uma pausa, balanou o gelo, depois parou. Uma ruga se formou em sua testa.

Eu nos vejo indo na mesma direo em que estvamos indo na ltima vez e isso me assusta como o inferno! O que assusta voc? Que o meu trabalho poder nos separar novamente. As lgrimas arderam em seus olhos, mas ela obrigou-se a segur-las. Tinha derramado muitas lgrimas ao longo dos ltimos dias. Durante o ltimo ano e meio. Era hora de seguir em frente, tempo de perdoar e, embora ela nunca esquecesse, era hora de deixar o passado ir. Para ambos. Voc sabe o que eu quero? Os lbios dele contorceram-se em um sorriso. O que voc quer? Voc. Seu sorriso alargou. Quanto ao seu trabalho, eu no tenho uma resposta para isso. Eu acho que vamos ter que lidar com isso.

E se... E se eu deixar meu trabalho? Seu corao pareceu pular uma batida. O que voc est dizendo? Ele deu de ombros. Eu no sei. S que eu andei pensando. Eu te amo, Kate e... Eu quero uma vida normal! O ar deixou seus pulmes e ela deitou a cabea em seu ombro. O corpo dela parecia cera derretida que queria escorrer por cima dele. Eu tambm te amo! Ele puxou-a para seu colo, de frente para ele e deu um beijo grande, duro em seus lbios. Ele sorriu e esfregou seu nariz no dela. Voc no sabe quantas vezes eu j disse isso em meus sonhos. Ela passou os braos por seus ombros. Diga isso novamente. Eu te amo. Agora diga voc. Eu tambm te amo.

Ento, o que faremos agora? seus narizes ainda se tocavam, a respirao dele deslizou sobre ela, cheirando a usque. Agora... Hmmm... ela tinha algumas ideias. Ele bateu no seu bumbum. No isso. Eu tenho que levar o barco de volta para a lagoa, antes que a noite caia. Ah! ela fingiu decepo. Ah, inferno! ele se inclinou e beijou-a novamente, o hlito quente e as mos deslizando por sua pele, sob a blusa, tocando seus seios Ns temos um pouco de tempo.

*****

Suzanne passou a mo cansada na parte de trs de seu pescoo e massageou os msculos doloridos. Onde voc est, Luke Barone? Onde voc se escondeu? Ela tentou se concentrar nos papis na frente dela, mas estava to cansada que as palavras turvaram e ela teve que piscar.

Havia muita gente louca neste mundo. Ela apostava que muitas dessas pessoas tinham ligado para o Salo Oval, com informaes sobre o paradeiro de Katherine McAuley. Pela terceira vez, ela vasculhou a pilha. Ela no confiava em ningum para fazer isso, para peneirar as centenas de telefonemas de pessoas que tinham supostas informaes sobre McAuley. Alguns malucos de Cleveland afirmaram que conheciam intimamente Katherine. Que haviam sido abduzidos por um OVNI h dois anos e haviam implantado dispositivos de rastreamento neles. Ela s desejava. Ela remexeu em mais papis, um relatrio estranho em cima do outro. Dois homens no Tennessee afirmaram ter visto Luke... Ela endireitou-se rapidamente, esquadrinhando o relatrio. Eles tinham visto Luke em uma casa barco no Lago Catawba. Luke. Katherine no. Ela girou sua cadeira para seu computador e digitou algumas teclas, at que uma tela

apareceu. Aps o fiasco no Peru, John Callahan tinha largado seu trabalho na agncia e havia desaparecido do radar. Mas no do seu radar. Ela o manteve sob vigia por necessidade e lembrou que ele havia se retirado para o Lago Catawba. Quando outra tela apareceu, ela recostou-se em sua cadeira. Ah, Luke. Voc cometeu um erro fatal, meu amigo. John Callahan vivia no Lago de Catawba, Tennessee. John Callahan. Um fantasma do passado ou mera coincidncia? Ela no acreditava em coincidncias. claro. Ela devia ter pensado nisso antes e isso a irritou. Ela estava perdendo seu toque ou estava apenas cansada devido campanha e preocupao que sua frgil casa estava desmoronando ao seu redor? Ela enterrou a cabea entre as mos. Ok, se aqueles dois homens haviam reconhecido Luke, eles tinham que verificar. Ela no precisava de mais complicao em sua vida, mas ela no

tinha escolha. Ela no podia ter ningum falando para a mdia que Luke Barone estava vivo e bem, morando em um barco no Tennessee. No, isso no faria bem a ningum. Mas ela os tinha agora, prontos para morrer. Luke era seu.

Captulo Doze O saco amassou quando Kate retirou uma batata chip vegetal. Ela mirou o controle remoto para a TV e surfou pela centena de canais por satlite que o barco tinha. Felizmente, sua histria de assassinato e amor mal resolvido havia dado lugar para notcias mais urgentes. Ela no conseguiria assistir mais nada sobre sua vida gessada nas telas de televiso de toda a Amrica. Mas isso no significava que eles estavam fora de perigo, como Luke continuamente a havia advertido.

Eles passaram a noite um nos braos do outro, alternando-se em fazer amor e planejar o futuro. Quando cada frase comeava com Aps esse assunto com Suzanne ser esclarecido, Luke ficou com raiva. Ele sentou-se na cama, correndo as mos pelos cabelos despenteados. Poxa, no podemos fazer nada at eu descobrir o que Suzanne quer e ter seu nome limpo. Ns vamos descobrir. Ele virou os olhos atormentados para ela. E se no conseguirmos? Deus, Kate, e se no descobrirmos? Ns vamos conseguir. Ela o puxou para deitar ao lado dela e, finalmente, os dois dormiram. Mas quando ela acordou esta manh, ela havia encontrado Luke enfurnado em seu escritrio, usando seu computador, tentando descobrir uma maneira de sair desta baguna. Ela jogou o controle remoto sobre o sof e levantou-se, caminhou toda a extenso do tapete

macio, parou na porta do escritrio e olhou para ele. Uma camisa plo, bem apertada em seus ombros, destacava o seu bronzeado. Seu cabelo estava despenteado, como se as mos tivessem passado entre eles diversas vezes. A luz azul, da tela do computador, banhava seu rosto. Voc tem outra coisa, alm de batatas chips vegetais, por aqui? As batatas chips normais fazem mal para voc ele respondeu, sem olhar para cima. Ela revirou os olhos. Voc est com fome? Ele resmungou. Ela caminhou at ele, ergueu suas mos do teclado, empurrou sua cadeira para trs e sentou em seu colo. Ele piscou para ela. O qu? Voc encontrou alguma coisa?

As mos dele seguraram-na pelos quadris, quando ele se inclinou para o lado e olhou para a tela do computador. No. Ela inclinou-se para o lado, para bloquear a viso dele. Eu estive pensando. Certamente assustador. Muito engraado. Eu estive pensando sobre a noite em que voc foi atacado. Seus olhos finalmente focaram nela. Sim? Voc foi ao jantar. Conversou com Suzanne. Correto. Voc conversou apenas com Suzanne e Bradley? Ele encolheu os ombros. Com alguns outros tambm.

Voc disse que saiu para tomar um ar fresco? Sim, mas eu entrei quando vi Brad conversando com algum. Com quem ele estava conversando? Hazim Zamal. Traduza. Zamal o ministro saudita de Relaes Exteriores. E por que o ministro saudita das Relaes Exteriores estava l? Eu achei que voc tivesse dito que era uma festa pequena. Luke se calou. Seus dedos apertando seus quadris. Voc est certa ele riu e deu um grande beijo em seus lbios. Em seguida, a empurrou para fora da cadeira e puxou o teclado para mais perto. Suas mos voaram sobre as teclas. Me diga o que eu disse. Eu tinha assumido que Zamal e Bradley estavam reunidos para fins de campanha. Mas

talvez eu estivesse errado. Afinal, Zamal no havia sido convidado para a festa. Por que eles se encontraram l fora? ele balanou a cabea e riu novamente, com os olhos grudados na tela do computador Grande espio que eu sou no ter percebido algo assim antes. Por que voc perceberia? Voc no tinha nenhuma razo para suspeitar de Carmichael... ela franziu o cenho Qual sua suspeita sobre eles? Eu no tenho ideia. Mas algo est acontecendo. Eu posso sentir isso. Era mais fcil acreditar nele que questionlo. Alm disso, esse pressentimento j havia salvado sua vida diversas vezes. Voc ouviu o que eles conversavam? No. Mas eu vi a linguagem corporal. Brad no estava feliz e Zamal tinha um olhar presunoso ele balanou a cabea novamente Eu deveria ter visto isso antes. Eu no vejo por que. Voc foi espancado. Depois, houve aquela coisa com Stuben, o carro roubado. A corrida para chegar aqui.

Ele subiu a mo pela coxa dela, parando um pouco antes da bainha de seu short, mas no tirou os olhos da tela. Voc est certa. Eu estava distrado, mas isso no desculpa. Eu deveria ter pensado suas mos passeavam rapidamente pelo teclado. Telas apareceram e desapareceram, substitudas por outras. Vrias vezes, uma tela apareceu, exigindo senhas e autorizaes de segurana. Voc est com fome? tinha passado algum tempo e ele no tinha deixado o escritrio nenhuma vez desde que havia se levantado naquela manh Luke? ele acenou com a mo no ar. Kate suspirou, virou-se e saiu do local. A chuva tinha parado e parecia que sol queria brilhar por entre as nuvens espessas. Ela entrou em seu quarto, tirou as poucas roupas que tinha, cantarolando enquanto ela puxava o lenol da cama. Mas quando chegou no acolchoado, ela fez uma pausa.

Rembrandt caminhava por entre seus tornozelos. Kate enxugou as palmas das mos suadas em seu short e pegou o bloco de desenho e os lpis, que estavam em cima da cama. Mas parou no meio do caminho, os dedos esticados e chegando, querendo, precisando. Mas velhos medos e inseguranas de algum tempo pesaram em suas costas e seu brao caiu ao lado do corpo. Ela deu meia-volta e olhou para seu reflexo, no espelho acima da cmoda. Ela deu um passo hesitante para mais perto, depois outro e outro, at que ela ficou cara a cara com ela mesma. Ela tocou o vidro frio, traou o contorno dos cachos enroscados em torno do seu rosto. Nenhuma faixa rosa neon. Nem verde. Nenhum cabelo comprido que a escondesse. Nada de roupas ou joias esquisitas para disfarar a pessoa que ela era. Nada alm dela. L estava ela, para todo mundo ver. E o que exatamente ela era? Ela cometeu um erro e sofreu as consequncias. No foi o suficiente? No era hora de seguir em frente?

Se Luke podia sobreviver com o que tinha lhe acontecido, ela, certamente, tambm conseguiria. Ela virou-se e, antes que pudesse mudar de ideia apanhou o bloco de desenho e os lpis e seguiu para a sala. Ela parou e olhou em volta, sua criatividade lenta no incio, depois ganhando velocidade, at que fluiu atravs dela. Aconchegada sobre o sof de couro, com as pernas dobradas sob ela, ela acariciava o papel frio. No eram to bons quanto os blocos que ela tinha em casa, mas ela no se importava. Era uma folha em branco. E ela poderia fazer nela o que quisesse. A princpio, sua mo estava instvel, as linhas onduladas e tortas. Desgostosa, ela rasgou a folha, amassando-a em uma bola e tentou novamente. Algumas tentativas a mais e tudo voltou. Fcil, rpido como um soco. Linhas longas, pequenas voltas, uma mancha com a ponta de seu polegar para adicionar um sombreamento e, lentamente, Rembrandt apareceu na pgina.

Ela terminou esse desenho e passou para outro, mas este no veio facilmente. Desencorajada, ela recuou e olhou para o desenho com o olhar de artista, para mais detalhes. Ela no conseguia sentir a emoo em seus olhos. Frustrada, sua energia criativa desapareceu. Ela rasgou a folha e tentou outra coisa. A superfcie lisa da gua do lago. As colinas acima de sua superfcie. O reflexo das rvores. Quando ela finalmente parou, arqueando as costas que estavam doloridas, o sol havia baixado e horas se passaram. Horas das quais ela no conseguia lembrar. Ela sorriu de satisfao e, ao mesmo tempo, ela mexeu a mo latejante. Ela tinha feito isso! Assim como Luke, ela tinha lutado contra seus medos e, ao diabo, tinha sado vencedora.

*****

Luke levantou as mos do teclado e esfregou seu pulso dolorido. Suas costas doam,

pois havia ficado curvado sobre o teclado. Seus olhos ardiam de olhar para a tela e sua cabea latejava da concentrao de longo tempo. Olhou pela janela, surpreso ao ver o luar e, depois, para o prato de comida que Kate havia deixado ali horas atrs. Ele deveria comer, mas primeiro, queria ver Kate. Ele levantou e esticou as pernas, que estavam com cimbras e inclinou a cabea. O barco estava em silncio. Ela, provavelmente, havia ido para cama. Com cuidado, para no acord-la, Luke saiu de seu escritrio e fez o caminho para o quarto, passando pela cozinha. Ele tinha que sorrir, ao lembrar-se das tentativas de Kate de aliment-lo. Havia alguns pratos sujos ao lado da pia. A torneira pingava. Migalhas de po estavam sobre o balco, o pacote de po estava aberto, ao lado de uma faca suja de manteiga de amendoim. Quando ele passou pela sala, se inclinou e pegou um papel amassado. Se eles se casassem, a vida dele seria assim. Juntando tudo que Kate deixava esparramado. Ele no se importava. Ele ficaria feliz de juntar tudo, se isso significasse t-la para

sempre em sua vida. E ele estava destinado a t-la para sempre. Mas primeiro ele precisava resolver a situao atual. E ele, finalmente, havia feito uma descoberta. Bradley Carmichael havia recebido uma grande soma em dinheiro de uma empresa de petrleo de Hazim Zamal. Luke invadiu alguns sistemas na Arbia Saudita, seguindo os lucros desta corporao e comparou com as contas bancrias dos Carmichael. Encontrou discrepncias que alertaram Luke. Ele se sentia bem pelo seu progresso, mas inquieto sobre o passo seguinte que ele teria que dar. Ele pegou um mao de papis que estavam sobre a mesa de caf e sentou-se no sof. Ele precisava ligar para Callahan na parte da manh. Ele e Kate no tinham mais tempo e eles precisavam da ajuda de John. Luke remexeu distraidamente nos papis, enquanto fazia planos para os prximos dias, mas parou quando viu o que tinha nas mos. Ele folheou os papis novamente, um sorriso largo aparecendo em seu rosto. Ela havia capturado perfeitamente o olhar arrogante no

rosto de Rembrandt. Luke sentiu que poderia tocar o plo do gato, de to real que parecia o desenho. Ele fez uma pausa ao olhar para um desenho de si mesmo. No eram as linhas fortes, destacadas em negrito, que o deixou impressionado, mas a tristeza. Ser que ele era sempre assim? Tinha deixado o que aconteceu no Peru comandar sua vida ou era a ausncia de Kate em sua vida que havia posto aquele olhar triste em seus olhos? Ele largou os desenhos, uma necessidade urgente de ver Kate. Mas quando ele verificou no quarto dela, no a encontrou. Em algum momento, ela havia tentado fazer a cama. A manta de l estava torta, os travesseiros jogados a esmo em toda ela. Suas roupas estavam penduradas no armrio, mas os sapatos estavam jogados desordenadamente pelo cho. Ela tambm no estava na cama dele. Ento, ele viu a luz baixa que saa de seu banheiro. Algumas velas, apoiadas em copos de vinho, estavam por todo o lado da banheira. Kate estava com a cabea apoiada na borda. A umidade da gua quente fazia com que os

cabelos de Kate enrolassem em torno de seu rosto. Bolhas de espuma pairavam por cima do seu peito. O corpo dele endureceu e seu corao saltou no peito. Ele a queria. Mas ele queria mais que seu corpo. Ele a queria de corpo e alma. Ele queria seus pensamentos. Ele queria estar dentro dela, ao seu redor, ao lado dela. Queria acordar com seu sorriso brilhante todas as manhs e dormir com ela todas as noites, sentindo o corao dela bater ao lado do dele. Ele queria tudo. Ele recuou para a sombra de seu quarto e tirou suas roupas. Ela abriu os olhos quando a perna dele deslizou pela sua perna e entrou na banheira. Bem, ol! Oi! ele mal podia falar, pois sua garganta estava apertada. As bolhas subiram e transbordaram para fora da banheira, quando ele se instalou ao lado dela. Ela subiu no colo dele, enrolando seus braos ensaboados no pescoo dele.

Descobriu alguma coisa? Ele brincou com seu mamilo, os dedos escorregadios por causa do sabo. A cabea dela caiu para trs, arqueando o peito em sua direo. Um longo e baixo gemido escapou dela. Murmrios suaves se misturando com o cheiro suave da gua. Uma coruja gritou na noite. O barco bateu contra o cais. Mos deslizaram pela pele molhada. Lbios deslizaram em pontos vulnerveis. Luke colocou as mos em sua cintura e levantou-a sobre sua ereo. Mais gua espirrou para o cho. A pele sedosa dela escorregou pela dele, cheia de espuma. Kate levantou-se e caiu sobre ele com um ritmo muito semelhante ao das ondas do lago: hipnotizante, lento, fcil. A presso para esvaziar-se dentro dela tornou-se insuportvel e ele rangeu os dentes. Kate manteve o ritmo, sussurrando em seu ouvido, quase o levando a um ponto sem volta. Ele perdeu o controle. A sensao de Kate apertada em torno dele, o desejo dela, o cheiro dela, o chamava como um tambor com uma batida pulsante, firme e segura, nunca vacilando,

nunca parando. Os msculos dela o apertaram e um gemido baixo rasgou pelo banheiro silencioso, enquanto ela ficava tensa em seus braos, consumida pelo prprio orgasmo. Luke abriu os olhos. Os seios dela estavam a poucos centmetros de seus lbios, a cabea estava jogada para trs, o xtase escrito em seu rosto. Kate? Ela levantou as plpebras, que estavam pesadas e sonolentas. Hmmm? Eu no estou usando preservativo. Ela encolheu os ombros, fechando os olhos, seus quadris movendo-se, deixando-o cada vez mais perto do final. Ele cerrou os dentes novamente, incapaz de se afastar. Relutante. Ele engoliu em seco e a voz da razo falou mais alto. Ele desejava mais que tudo, plantar um filho nela, mas no antes de resolver a situao em que se encontravam. Seu orgasmo correu por ele, surpreendendo-o

pela sua intensidade. A sensao de Kate, apenas Kate e nada mais, levou-o adiante. Ele no queria que acabasse, mas sabia o que tinha que fazer. Com a cabea jogada para trs, os msculos de seu pescoo retesados, ele gritou e, no ltimo minuto, levantou Kate para no gozar dentro dela. Um sentimento de perda misturado com decepo enrolou dentro dele. As mos de Kate se estenderam e ela passou o dedo ao longo de sua bochecha. Algum dia... ela disse, com a voz abafada, porque seus lbios estavam pressionados contra seu ombro Algum dia...

*****

Na manh seguinte, Kate estava sentada na bancada do caf da manh e assistia Luke fritar uma dzia de ovos e um quilo de bacon. Isso tudo do homem que pensava que batatas fritas eram ruins para ela? Com um ar distrado, ele raspou os ovos mexidos da chapa, largando em um prato, formando um monte. Maior do que ela

poderia comer. Ele deslizou o prato em direo a ela e acrescentou quatro fatias de bacon. O corao dela apertou, s de olhar para todo aquele colesterol e gordura. Ela pegou um garfo e botou um bocado de ovos na boca. Exatamente quando Luke deu sua primeira garfada, a porta de entrada se abriu. Luke largou o garfo e pegou sua arma. Kate levantou-se do banco e virou-se. John estava parado na porta, vestindo um jeans desbotado e uma camisa xadrez, que estava desabotoada e as mangas cortadas. Seu cabelo estava desgrenhado e um olhar selvagem sombreava seus olhos. Atrs dela, Luke amaldioou e fez a volta pelo bar. O que aconteceu? O peito de John se moveu quando ele respirou profundamente. Ele parecia ter controle sobre si quando passou as mos pelos cabelos despenteados.

Sabe aqueles selvagens do barco, que apareceram aqui outro dia? Os ovos que Kate tinha acabado de comer ameaaram voltar por sua garganta. Ela encostou-se no bar, abraando-se. Eles esto mortos. Ela apertou os olhos fechados. Como? a voz de Luke estava pesada. Quando ela olhou para ele, sua expresso estava ainda mais dura. Exploso disse John. Jogo sujo? Ainda no sabemos, pois no tivemos tempo de olhar. Eu recebi a chamada e vim direto para c. Eu tenho que ir at l. Voc acha que Suzanne fez isso? Kate perguntou. Como Suzanne saberia? Aqueles homens estavam bbados, procurando diverso. Eram inofensivos, ela tinha pensado. Luke se movimentou, indo at o fogo e desligando a boca que havia deixado acesa.

Pegue suas coisas ele disse para ela Estamos indo embora. Devia ser assim que ele ficava durante o trabalho. Nenhuma emoo. Nenhuma inflexo em sua voz. Cada movimento preciso e rpido. Kate sentiu a prpria frieza retornar, bloqueando as emoes calorosas que ela e Luke haviam revelado um ao outro. Agora, Kate! ele no tinha olhado mais para ela desde que John havia aparecido. Eu quero saber por que vocs pensam que isso coisa de Suzanne! dirigindo sua pergunta para os dois. Instinto Luke despejou os ovos e o bacon no lixo, ento jogou os pratos na pia. Instinto. Ela havia confiado em seu instinto antes e tinha salvado sua vida. Ela no queria acreditar nisso agora, mas no tinha escolha. Sem outra palavra, ela entrou em seu quarto e jogou algumas roupas em uma sacola.

Captulo Treze No demorou muito para levarem a bagagem para fora do barco e pegarem a estrada. Kate empacou quando soube que teria que deixar Rembrandt, mas John assegurou-lhe que cuidaria do gato e fechou o barco. Luke dirigiu a pick-up emprestado por John, com uma determinao que ela nunca tinha visto antes, nem mesmo na noite em que ele havia matado Hank Stuben em sua sala de estar e eles haviam fugido. Para onde vamos? ela finalmente perguntou. Washington D. C.. Na cova do leo. Um arrepio percorreu sua espinha e ela esfregou seus braos que estavam arrepiados.

Por qu? Porque tempo de partir para a ofensiva. hora de acabar com isso! Voc descobriu alguma coisa na noite passada, no ? Ele contou a ela sobre sua descoberta e sua crena de que Bradley estava forrando seus bolsos aumentando o preo do petrleo. Mas isso no faz sentido! disse Kate Por que Suzanne iria querer voc morto por causa disso? Para comandar, Kate. Ela quer ir para Casa Branca mais do que qualquer outra coisa na vida! Para Suzanne, isso sobre poder, e ela est esperando por isso h muito tempo. Ento ela se sente ameaada ela ainda no entendia. Suzanne tinha poder na posio que ocupava agora Ento o que isso significa para ns? Por que ir a D.C.? Os Carmichael esto dando uma festa. Eu preciso entrar l. Eu preciso acessar o computador particular de Suzanne.

Ento o invada. Ele balanou a cabea. Eu no posso. O computador que eu estou pensando, no est conectado internet. No h nenhuma maneira de eu invadi-lo. Ela havia confiado em Luke com sua prpria vida nos ltimos dias, ento ela tinha certeza de que ele sabia o que estava fazendo. Certo! O que precisamos fazer? Os lbios dele se apertaram, a pele ao redor deles ficando branca. Eu preciso da ajuda de Eric. Seu corao desceu at seu estmago, que caiu at os dedos de seus ps. Eric era a ltima pessoa com quem gostaria de falar. Mas seus problemas pessoais no tinham importncia agora. Ok! D-me o telefone. Luke sacudiu sua cabea. No. Isto algo que eu tenho que fazer. Barone, onde diabos est minha irm?

Luke no se surpreendeu por Eric saber que ele no estava morto e que Kate estava com ele. Ol, McAuley, bom falar com voc tambm. Besteira! Onde ela est? Segura. Eric murmurou um palavro que tinha algo a ver com partes da anatomia de Luke. Luke apertou sua mandbula e ignorou as maldies de Eric. Preciso de sua ajuda. Uma longa pausa se seguiu. Verdade? O sarcasmo no lhe cai bem. O sequestro no lhe cai bem. Touch. O que est acontecendo. Eu quero um relatrio completo, Barone, antes que eu concorde em ajud-lo. Ele concordaria. A vida de sua irm dependia disso. De qualquer maneira, Luke

contou toda a histria, no deixando nada de fora, exceto que ele e Kate estavam juntos novamente. No momento, isso ficaria entre eles. Se e quando chegasse a hora, ele iria enfrentar a famlia dela e pedir desculpas e, ento, pediria sua mo em casamento. Se eles sassem dessa. Seu olhar buscou o espelho retrovisor, procura de perseguidores. Ento, o que quer de mim? Eric perguntou. Os Carmichael estaro dando uma festa amanh noite. Eu preciso de algum que possa entrar l. Algum em quem eu possa confiar, que deixe a janela lateral do escritrio aberta, que onde o computador est localizado. Ento, eu preciso que a pessoa fique de olho, certificando-se que eu no seja descoberto. Estou assumindo que esse algum seja eu? Sim.

Eu farei. Mas apenas por Kate. Por mim, voc pode apodrecer na sepultura onde voc se encontra neste momento. Um convite? Luke olhou para Kate e hesitou. Dois. Kate ir com voc. Luke teve que tirar o telefone de sua orelha com a srie longa de improprios que questionaram a sua filiao e chamou-o de todos os nomes feios existentes nos livros. Kate lanou-lhe um olhar preocupado, sua face um pouco mais plida do que alguns minutos atrs. Ele no gostou da ideia, mas no tinha escolha. No havia ningum em quem confiasse. Sua casa havia sido arrombada e ele no a deixaria sozinha em um quarto de hotel. Ou era lev-la ou deix-la para os lees. Quando Eric parou de falar, Luke falou. Suzanne encontrou nosso esconderijo. Trs homens foram mortos. No posso deixar Kate sozinha. Se ns a disfararmos, ela no ficar nada parecida com as imagens da TV pelo menos era o que ele esperava Alm

disso, que melhor lugar para escond-la seno bem embaixo do nariz de Suzanne? Voc louco! Isso era verdade. E voc est pondo a vida de Kate em perigo! Sua vida j est em perigo! Eu acho que se eu e voc a protegermos, ser um perigo a menos. Seu irmo fez uma pausa, aparentemente sem argumentos. Certo! Depois de discutirem os pormenores, Luke fechou o telefone e deu uma rpida olhada para Kate, que estava sentada com as mos no colo, os olhos grudados no cenrio a frente deles. Ns vamos conseguir. Ela assentiu e ele no poderia ajud-la, mas lembrou-se que praticamente a arrastou para fora de sua casa, quando ela estava praticamente em coma, com medo. Eles conseguiriam passar por isso. Eles tinham que conseguir.

*****

Naquela noite, Luke se recostou na cadeira, seus ps apoiados na grade de ferro forjado da varanda do hotel e tomou um gole de Glenlivet. Ao seu lado, Eric fumava um charuto, enquanto Kate dormia no quarto ao lado. O silncio se esticou entre os dois homens e, pela primeira vez em quase vinte anos, Luke ansiava por um cigarro. Ele no havia fumado desde a noite em que Dave Jenkins havia morrido. Ento, qual o plano? Eric perguntou, estudando a ponta do charuto brilhante. Amanh eu vou lhe mostrar o desenho da Kate. Uma vez que voc e Kate entrem na festa... No foi isso que eu quis dizer Eric olhou para a Casa Branca, toda iluminada e as centenas de faris de cruzeiro na estrada abaixo deles Eu quis dizer, qual o plano com minha irm. Sua voz era suave como a seda, mas no enganou Luke nem um pouco. Ele estava

esperando por este confronto, o que no impediu que ele o temesse. A viagem na pick-up de John no havia sido fcil. Ele sentia o peso da responsabilidade esmagando-o e, automaticamente, tentou esquecer. Ele precisava de distncia para focar. Somente isso, disse a si mesmo. A verdade era que ele estava morrendo de medo. Nunca antes, ele havia tido uma misso to pessoal. Nunca antes, havia uma pessoa que ele amava envolvida. Eu lhe fiz uma pergunta, Barone. Luke queria dizer a Eric para no se meter, que o acontecia entre ele e Kate era assunto deles. Eu a amo! Eric bufou, o charuto preso entre os dentes. Como voc fez da ltima vez? Luke estremeceu, mesmo sabendo que ele merecia a farpa. Kate e eu estamos trabalhando nisso.

Eric tirou o charuto da boca e bateu-o no parapeito. Brasas cinza e laranja flutuaram, desintegrando-se no vento. Vrios andares abaixo, o alarme de um carro disparou. Eric levantou o charuto e inclinou a cabea para trs, soltando outro bufo. Luke tomou um gole de usque. O gelo batendo contra a lateral do copo de cristal foi a nica coisa que quebrou o silncio tenso. Se voc a fizer sofrer novamente, eu irei atrs de voc, Barone. Eu no me importo onde voc ficou este tempo todo. Entendido? Luke engoliu a raiva antes que ele perdesse o controle. Ele no aceitava de bom grado ameaas, mas ele deixaria passar por causa de Kate. Entendido. Eric apagou o charuto e levantou-se, esticando os braos acima da cabea. Eu vou para cama ele se virou para sair, ento voltou novamente Eu tive que pedir alguns favores para conseguir os convites. Voc est me devendo.

Ele saiu, deixando Luke sozinho com o cheiro persistente do charuto e os barulhos da noite de uma cidade que se preparava para dormir. Exceto pelas linhas ao redor da boca e o sofrimento que aparecia em seus olhos, o irmo de Kate no havia mudado. Eles costumavam ser prximos, ele e Eric, mas Luke no esperava que essa proximidade retornasse e no tinha ficado desapontado. Ele imaginou que a nica coisa que no fez com que Eric o batesse, era a presena de Kate e o fato de que Luke a tinha mantido viva at agora. Ele no queria imaginar o que Eric faria com ele se acontecesse algo a Kate. Ele no queria imaginar o que ele faria. Algo estava errado. Ele podia sentir l no fundo, esse instinto que ele nunca questionou e nunca fora errado. Os Carmichael estavam muito envolvidos com os sauditas, mas ele se perguntou se no havia mais coisas nessa histria. Kate havia questionado os motivos de Suzanne e Luke descobriu que estava difcil compreender por que Suzanne iria querer matlo por isso. Ele precisava de mais informaes e

o nico lugar para obt-las seria na casa dos Carmichael. Ele tomou o ltimo gole de Glenlivet. Ele no estava cansado, mas ele iria para a cama e abraaria Kate. Ele lanou um ltimo olhar para a lua cheia, brilhando sobre a cidade mais poderosa do mundo. A prxima vez que a lua brilhasse sobre eles, eles estariam na cova dos lees.

*****

Suzanne escorregou em seu vestido Vera Wang azul gelo e alisou a seda sobre seu estmago plano. Graas a Deus, ela no tinha filhos. Ela odiava os filhotes de mes gordas que ficavam gritando em volta delas. Embora, algumas vezes, ela houvesse desejado ter tido pelo menos um filho. Eleitores gostavam de polticos com famlia. Ela inclinou-se e verificou seu rmel, depois franziu os lbios e aplicou um gloss rosa plido. Dando um passo para trs, ele analisou o efeito completo de sua imagem.

Perfeito. Com seus cabelos ondulados e as guas-marinhas ao redor do pescoo e nas orelhas, ela se achou bem vestida, mas sem ostentao. Ela alisou o cabelo uma ltima vez. Bradley estava no bar improvisado, no outro lado do quarto. Ele tem descido ladeira abaixo desde que Luke havia fugido com Katherine McAuley e nenhum tipo de conversa doce poderia traz-lo de volta ao seu estado normal. Eles precisavam manter-se unidos. Infelizmente, ele a culpava por tudo, alegando que era porque ela no conseguia pegar Luke que ele havia comeado a beber. Absurdo. Ele era fraco. E ela odiava as pessoas fracas. Especialmente os homens fracos. E ela sabia que Bradley estava insatisfeito com o que ela havia feito. Por causa dele, Stuben estava morto. Por causa dele, ela ordenou uma caada nacional atrs de Katherine McAuley. Por causa dele, seu melhor agente estava fugindo e, provavelmente, descobriria todos os seus pequenos segredos sujos. Dois palhaos no Tennessee sofreram ferimentos fatais, porque o barco explodiu

quando eles pararam para abastecer. Tudo por causa de Bradley, que estava parado em frente janela, tomando um gole de usque, como se ela no tivesse cuidado de tudo para ele. Se os eleitores soubessem o que ela havia feito para ele chegar onde estava hoje. Inferno, eles tinham que eleger o presidente dela. A porta de sua sute se abriu e a assistente de Suzanne enfiou a cabea para dentro. Seu olhar correu para Bradley e depois voltou para Suzanne. Tem um minuto, Sra. Carmichael? Se sobre o fornecedor, tome as providncias necessrias. Jssica sacudiu a cabea. No seu olhar fixou-se em Bradley novamente sobre as informaes solicitadas. Suzanne olhou para Bradley, que olhava fixamente para fora da janela, o copo de cristal em sua mo fechada. Por hora, ele estava bem, mas logo ela teria que mant-lo longe da bebida. Ainda furiosa, ela

saiu do quarto, fechando a porta atrs dela, quando Jssica lhe entregou um pedao de papel. O telefonema veio do departamento de polcia de Cincinnati sobre um carro abandonado a poucos quarteires da casa de McAuley. Suzanne pegou o pedao de papel. Ele continha a descrio e o nmero da placa de um Ford Explorer, azul escuro. Um homem com o nome de Jay Lang o alugou. Suzanne procurou em sua mente o nome de Jay Lang e no veio nada. Um Jay Lang alugou o mesmo veculo no Aeroporto Ronald Reagan, alguns dias antes Jssica continuou. Seu corao comeou a acelerar. Ela amassou o papel e alisou o cabelo com uma mo trmula. Um sorriso apareceu em seu rosto. Ela tinha um nome. Jay Lang.

Descubra se este Jay Lang tem cartes de crdito e se ele usou recentemente. Se voc descobrir alguma coisa, me avise.

*****

Luke deslizou a ala de mira de sua Glock, verificou o cartucho, ento colocou o coldre em suas costas. Devido ao forte esquema de segurana, Eric no levaria a prpria arma, ento Luke seria o nico com poder fogo. Ele no gostou, mas iria seguir as regras. Por hora. Eric estava na frente do espelho, ajustando a gravata de seu smoking, enquanto Kate estava parada na porta. Ele estava certo. Vestida com esmero, ningum iria reconhec-la como a mesma cigana das fotos que a mdia tinha espalhado. Esta noite, ela estava vestida com uma elegncia clssica. Sofisticao suave, com o cabelo preso em cima da cabea, os lbios pintados de vermelho, olhos esfumaados e sexy. Ele deveria ter comprado um vestido menos sedutor,

mas quando ele o viu na loja, ele sabia que ela iria ficar fabulosa nele. A seda preta agarrava a cintura fina e evidenciava entre os seios arredondados. Pronto? ele perguntou, olhando para Eric, em vez de Kate, querendo desesperadamente tom-la em seus braos, para fugir para sempre. S que eles j tinham tentado isso e no havia funcionado. Eric se afastou do espelho, olhou para sua irm de cima a baixo, ento franziu o cenho. Ele ainda odiava essa idia, Luke sabia. Mas Eric havia entendido o raciocnio. Teria concordado com isso tambm, se no fosse sua irm caminhando para o ninho da cobra junto com ele. Pronto. Com um aceno de cabea, Luke deixou o quarto primeiro, incapaz de ajudar a si mesmo quando ele deslizou um dedo pelo brao nu de Kate. Ele no olhou para ela enquanto se afastava. Seria devastar suas defesas j em

runas e ele precisava de toda a fora que conseguisse reunir para o que estava por vir. Eric e Kate iriam esperar quinze minutos, para depois segui-lo. Eles no iriam se ver, at o momento em que Eric abrisse a janela do escritrio dos Carmichael.

*****

Cada janela estava iluminada, uma msica suave flutuava pela porta da frente aberta, enquanto o riso e o tilintar de talheres de prata e cristal misturavam-se com o cheiro de rosas. Eric e Kate caminharam at a passagem de pedra, a mo de Eric em seu cotovelo. O clique do salto de seus sapatos ecoava como se ela estivesse indo para sua sentena de morte. Eles no haviam trocado mais que duas palavras desde que haviam deixado o hotel. Kate no conseguia sentir nada alm do terror que parecia querer estrangul-la. Na porta, Eric apresentou seus convites. Um segurana muito pesado, com um fone de ouvido

e um terno esticado em seus ombros enormes, estudou o convite cor de creme por um longo tempo. Tanto tempo que Kate ficou tonta, pois prendeu a respirao. Um aperto de Eric em seu cotovelo a lembrou de engolir uma golfada de ar. O segurana olhou Eric de cima e quase deu a Kate uma olhadela de passagem, antes de acenar para que entrassem. Ela soltou um suspiro de alvio. Como se ela pudesse se sentir aliviada. Eric olhou para o relgio enquanto se misturavam com a multido. Luke tinha dito a ela o que esperar, mas no chegava nem perto da realidade. Sentia-se como uma figurante no set de Dallas ou Dinastia3. Os lustres de cristal competiam com o brilho das jias nos pescoos, pulsos e orelhas das mulheres. Mas ao contrrio de um seriado de televiso, Kate duvidava que estas jias fossem falsas. Pessoas misturavam-se, separavam-se e reuniam-se novamente. Homens de smoking
3

Dallas e Dinastia Sries da TV americana que fizeram sucesso nas dcadas de 70 e 80.

preto inclinavam suas cabeas em direo ao outro, com se discutissem a poltica mundial. O que provavelmente estavam fazendo. Aja como se voc j tivesse estado aqui e feito isso antes Eric disse ao lado de sua boca. Eu no acho que isso seja possvel, considerando que eu nunca estive aqui ou fiz algo assim. Ele sorriu e aliviou um pouco sua apreenso. Tudo que eles tinham que fazer era agir como se pertencessem a este lugar pelos prximos vinte minutos. Em seguida, deveriam encontrar o caminho para o escritrio, deixar Luke entrar para ele fazer o que tinha que ser feito. Moleza. No. No entanto, antes que ela percebesse, Eric a puxou pela mo. Hora de ir ele disse. Eles andaram pelo meio da multido, a mo de Kate agarrada firmemente na mo de seu irmo, at que chegaram a uma porta fechada que, quando Eric abriu, os jogou em um corredor abafado. Um

garom apareceu, equilibrando uma bandeja com taas de cristal, cheias de champanhe. Outro garom passou por eles, com uma bandeja vazia e um olhar apressado. Nem deu ateno eles. Pela primeira vez, desde que entrou na casa de brinquedo dos Carmichael, Kate respirou facilmente. Um movimento agitado chamou a ateno de Suzanne pelo canto do olho. Sua assistente estava em uma porta lateral, tentando chamar sua ateno. Suzanne tocou o brao da mulher com quem estava falando. Pela vida dela, ela no conseguia lembrar o nome da senhora. Me desculpe, mas parece que tem uma crise na cozinha. A mulher riu e acenou com a mo no ar. Oh, as funes de anfitri! Quando voc se tornar a primeira dama, voc no poder ter essas preocupaes. Suzanne sorriu mais largamente.

S nos resta rezar e esperar o nome da mulher veio a ela em um flash Sra. Foster. Suzanne afastou-se e misturou-se na multido. Quando ela chegou porta, ela deu uma olhada ao redor e deslizou para fora da sala. Ela ergueu a mo para silenciar Jssica quando avistou um casal andando pelo corredor em direo a elas. O homem era excepcionalmente alto, com ombros largos, cintura e quadris delgados. Seu traje a rigor ajustava-se como se tivesse sido feito sob medida. O que no era incomum nesta multido, mas a maneira como ele vestia o traje era. Seu cabelo loiro trigo era curto e olhos azuis penetrantes encontraram os dela. Ele balanou a cabea quando se aproximou, indo em direo a cozinha. Mas aqueles penetrantes olhos perfuraram os dela com intensidade. Algo cintilou neles. dio? Impossvel. Ela nem sabia quem era este homem, mas suas mos comearam a suar de qualquer jeito.

Eu acho que estou perdido ele disse em um bartono profundo que combinava com seu fsico impressionante. Suzanne olhou para o estranho e apontou para a porta que conduzia para o corao da festa. Por ali, Sr. ... ela deixou sua voz sair com uma trilha de pergunta. A mulher ao lado dele continuou em silncio, o seu olhar varrendo Suzanne, mas ela a ignorou. Diverso iluminava os cantos dos olhos dele. Ele estendeu a mo. Me chame apenas de Mac. Desculpem a intruso. Sem problemas... Mac ela apertou a mo quente e calejada Eu sou Suzanne Carmichael. Oh, eu sei quem voc , Sra. Carmichael. Ela estremeceu com as palavras inocentes que por alguma razo, pareciam ameaadoras. Mac e a mulher saram pela porta.

Voc descobriu alguma coisa? Suzanne perguntou a Jssica, lanando um olhar relutante para a porta. Jay Wyndham4. Lang alugou dois quartos no

Suzanne lanou um olhar para a porta por onde o casal loiro saiu. O Wyndham ficava a uma milha e meia de distncia. Luke estava na cidade. aparentemente, Kate tambm. Ento,

Captulo Quatorze

Rede de Hotis.

Oh meu Deus! Oh meu Deus! o estmago de Kate revirou-se quando Eric a empurrou no meio da multido, antes de encontrar um lugar atrs de um grupo de pessoas barulhentas. Ela encostou-se contra a parede, pressionando as palmas das mos contra o bonito papel de parede. Levante-se e fique reta! disse Eric, seu olhar vasculhando ao redor da sala. Ela endireitou-se e tentou acalmar o ritmo errtico do seu corao. Essa foi por pouco! Muito pouco! Mas que inferno se Barone no estava certo! Esconder voc bem debaixo do nariz de Suzanne foi brilhante! Kate olhou para as pessoas mais prximas que os rodeavam. Esta noite era para a alta classe, entregarem-se bajulao e alegria. Ningum esperava que uma fugitiva estivesse no meio deles. Sim, muito brilhante da parte de Luke. Lentamente, seu corao desacelerou, a luz dela, que havia se apagado com o pnico,

voltou a brilhar e clareou sua viso. Ela nunca mais queria sentir esse pnico novamente. L est ela Eric disse, virando seu corpo para o dela e escondendo qualquer viso que Suzanne tivesse dela. Quando Suzanne entrou na multido, ele agarrou a mo de Kate Vamos! Mais uma vez, eles fizeram o caminho at a porta lateral e escaparam. Desta vez, ningum os parou enquanto se encaminhavam para o escritrio.

*****

A janela do escritrio abriu-se. Luke olhou ao redor do ptio escuro, antes de jogar uma perna sobre o parapeito, depois a outra. Levaram um grande tempo ele disse, enquanto sentava-se do outro lado da mesa e Eric baixava a janela. Ele examinou o escritrio, antes que seu olhar pousasse no rosto assustado de Kate.

Tivemos que fugir de uma pequena confuso Eric disse, seguindo-o at o computador. Com o toque de um boto, o computador zumbiu e ligou. Oh? ele olhou para Kate novamente e franziu a testa. Ela estava extremamente plida e seu corpo tremia. Mas como um bom soldado raso, ela estava se segurando O que aconteceu? A mulher de Carmichael estava no corredor. Ela uma obra de arte! Luke resmungou quando a tela piscou. Ele tinha que se forar a olhar para o computador. Eu me senti como um rato nas garras de um gato Eric estava dizendo. Ser que ela deu uma olhada em Kate? mais uma vez seu olhar foi para ela. Grandes olhos escuros olhavam para trs. No realmente ela disse, e ele ficou contente ao ouvir que sua voz estava forte Ela s notou Eric.

Ele procurou seu rosto. Voc est bem? Ela piscou-lhe um sorriso brilhante, que no o convenceu. tima! O computador apitou, ento pediu uma senha. Leve-a de volta para o hotel disse a Eric, ento ele olhou para Kate, suavizando sua voz Vejo voc l. Ela enviou-lhe um sorriso torto, antes que deslizasse para fora e ele comeasse a trabalhar. Kate entendia que Luke estava sob enorme presso. Que ele estava fazendo isso por eles. Para que eles pudessem levar uma vida normal quando tudo acabasse. Ainda assim, ela queria tanto encostar sua cabea no peito dele, ouvir seu corao bater contra seu ouvido e fechar os olhos por um segundo.

Ao invs disso, ela estava voltando para a cova dos lees e esperava sair tranquilamente pela porta. Pronta? Eric a estudou, a mo na maaneta da porta, antes que ele os levasse de volta para a festa. Ela endireitou os ombros, ajustou o vestido e, em seguida, assentiu. Pronta. Desta vez ser fcil como torta. Apenas saia pela porta. Certo. Sair pela porta. Ela poderia fazer isso. Eric abriu a porta e ela atravessou, no mais temendo a ostentao da riqueza, mas desgostosa com ela e com a falta de sinceridade das pessoas presentes. Eric colocou a mo em suas costas enquanto se dirigiram para a porta. Ela manteve os olhos no segurana que inspecionava a multido com um olhar invejoso, com as mos cruzadas atrs das costas. Seu olhar vagou longe e a porta se abriu e ela mal conseguia

enxergar adiante.

as

rvores

que

apareciam

mais

Eric McAuley? Eric agarrou seu quadril e ela parou, com medo de virar-se, com medo de ver quem tinha reconhecido seu irmo. Medo de que quem quer que fosse, iria reconhec-la. Lentamente, ela virou-se e soltou um suspiro aliviado. Eric apertou a mo de um homem que ela no reconheceu, mantendo a mo dela presa na sua. Um casal passou entre eles. Outro grupo de pessoas passou e, antes que Kate se desse conta, no conseguia mais enxergar seu irmo. Ela entrou em pnico, o corao disparado enquanto ela olhava ao redor. A porta. Ela tinha que chegar na porta. Se ela conseguisse sair, ficaria bem. Ela encontraria com Eric no carro. Ela se virou, mas mos speras a agarraram pelos braos. Por favor, Srta. McAuley, queira nos acompanhar no era um pedido, no uma exigncia. Nada disso. E no houve discusso.

Ela abriu a boca para gritar, determinada a no ir a lugar nenhum sem fazer nenhum tipo de cena, mas os dedos apertavam seu brao e seu grito transformou-se em um gemido de dor. Ela lutou, tentando puxar o brao livre e usou a ponta de seu sapato como um canivete, atingindo o vadio que a segurava. O homem desviou facilmente, arrastando-a pelo local lotado. Algo foi pressionado na lateral de seu corpo e ela ficou imvel, seu sangue transformando-se em gelo. Nunca havia tido uma arma apontada para ela antes, mas ela reconheceu a sensao rapidamente. Ela pesava a perspectiva de continuar sua luta. Ser que eles iam mat-la na frente desta multido? Provavelmente, se eles pudessem explicar, identificando-a como a criminosa armada e perigosa que estava sendo procurada por todo o pas. E ela no podia deixar isso acontecer com Luke na casa. A vontade de lutar foi drenada de dentro dela. Ela deixou-os levarem-na de volta pelo corredor, onde ela tropeou ao passar pela porta e olhou para o rosto de Suzanne Carmichael.

Katherine McAuley. Muito inteligente voc esconder-se em minha casa. Entre os meus convidados Suzanne zombou quando falou com Kate. Mas ao mesmo tempo em que ficou impressionada, ela no estava nem um pouco satisfeita Devo dizer que, em primeiro lugar, eu no a reconheci. Onde est a sua escolta, linda? Kate franziu os lbios. De jeito nenhum ela iria entregar Eric para esta mulher. Os olhos de Suzanne estreitaram-se como fendas mortais. Venha comigo ela girou e se afastou. Os joelhos de Kate ameaaram cair e ela olhou para todas as direes, pronta para ser executada. Duas portas depois, Luke trabalhava no computador, mas ela no podia alertar Suzanne de sua presena. Os guardas a agarraram pelos braos e arrastaram-na para frente. O olhar de Kate varreu o corredor procura de uma rota de fuga, um alarme de incndio para puxar, qualquer coisa para alertar Luke e Eric. Quando viraram

em um corredor, Kate olhou para trs e seu olhar encontrou um par de olhos azuis com raiva. Se um olhar pudesse matar, o olhar de Eric seria um tiro certeiro.

*****

Luke sentou-se novamente enquanto o computador copiava os arquivos para o carto de memria que ele tinha trazido. Ele tentou envolver sua mente com tudo o que tinha acabado de descobrir, mas seu crebro atordoado no conseguia entender as conseqncias que teriam as aes dos Carmichael. A raiva rasgou dentro dele, fazendo com que ele quisesse jogar a cabea para trs e uivar. Com a raiva, veio a dor e um sentimento de negao. Mas, no, ele no podia negar o que ele tinha acabado de descobrir. Estavam tudo l, preto no branco, as implicaes terrveis. Tremendo com sua fria, mal conseguindo enxergar direito, ele levantou-se e passeou enquanto o computador zumbia atrs dele e os

risos abafados de centenas de pessoas, dois ambientes adiante dele. Ele mal conseguia respirar, mas no era a falta de ar que o sufocava. Era a decepo. Ele fechou seus olhos, lutando contra a dor e a incrvel sensao de traio. O computador bipou, sinalizando que havia acabado de salvar, mas ele no se moveu. No conseguia se mover. Trado. Ele havia sido trado. Ele caminhou em direo mesa e ao computador, mas antes que pudesse alcan-lo, a porta se abriu e Luke congelou nas sombras. Eric pisava duro e acendeu as luzes, iluminando a sala e, temporariamente, cegando Luke. Ele levantou o brao, como se para afastar a luz. O que... Eles pegaram Kate! Eric disse, seu rosto uma mscara de fria. O qu? Eric virou os olhos azuis de ao para Luke. Quando isso acabar, eu vou mat-la!

Matar quem? ele no conseguia se mexer, os ps colados no cho e sua mente estranhamente aptica. Ele achou que no teria mais nenhuma surpresa essa noite. No depois do que ele tinha acabado de descobrir. Quem havia pego Kate? Seu estmago doa, um mau pressgio o retorcendo. Diabos, acontecendo!? McAuley, o que est

A dor atravessou a raiva no rosto de Eric. Suzanne Carmichael pegou Kate. Eu no pude segui-los, pois eles me notariam.

*****

Kate engoliu em seco quando os seguranas foram dispensados com ordens para localizar seu irmo. Ela tentou esconder o pnico, achando que ela estava mais com medo por Luke e Eric, do que por ela mesma. Ela estava presa no que parecia ser a sute dos Carmichael. Em uma parte elevada, uma

cama de dossel estava encostada na parede, janelas e portas levavam para outros ambientes. Kate olhou para eles, a inteno de fugir no muito longe de seus pensamentos. Onde est Luke? O olhar de Kate voltou para Suzanne. Eu no sei. Suzanne caminhou para frente e, sem aviso, esbofeteou Kate do outro lado da bochecha. Sua cabea virou, lgrimas escorreram de seus olhos e estrelas danaram diante de seus olhos. Ela mordeu a lngua e o gosto cobre de sangue penetrou em sua boca. Ela piscou para afastar as lgrimas de dor. Mentirosa! Suzanne girou e afastou-se. Aterrorizada, um punho frio se fechou sobre o corao de Kate, apertando. Apertando. Ela olhou para a porta. Nem pense em correr disse Suzanne, ainda de costas para Kate Meus homens esto do lado de fora e tm ordens para atirar ela virou-se e lanou a Kate um olhar frio Eu sei

tudo sobre voc ela prosseguiu Eu sei que Luke est viajando com o nome de Jay Lang. Se voc no me disser onde ele est, eu vou encontr-lo de qualquer maneira ela avanou, um sorriso de escrnio torcendo seus lbios cor de rosa Mas o que isso vai custar a voc, Katherine? A bochecha de Kate queimava, seus joelhos pareciam feito de borracha e ela estava to apavorada, que pensou que teria um colapso. Mas ela recusou-se a voltar atrs. Suzanne agarrou a mo de Kate em um gesto gentil, levantando-a e examinando seus dedos, as unhas sem pintura. Ela tentou puxar sua mo solta, mas Suzanne foi mais forte. Ela apertou sua mo e acariciou o topo da mo de Kate. Incapaz de esconder seu medo, Kate estremeceu. O sorriso de Suzanne teria congelado os poos do inferno e todo o corpo de Kate tremeu. O punho em torno do se corao aumentou a presso at que ela pudesse sentir cada batida instvel atravs de seu peito.

Mos to bonitas! Eu vi a arte que essas mos criam. Uma pena que eu tivesse que arruin-las. Oh, Deus, no! Suas mos, no! Suzanne a apertou at dedos das mos de Kate ficar brancos. Os ns de seus dedos foram torcidos. Ela engoliu um gemido, se recusando a deixar sua voz sair com o medo real que estava sentindo. Apertando o lbio inferior entre os dentes, uma onde de dor a trespassou, viajando at seu brao. Diga a mim onde ele est, Katherine a voz de Suzanne, macia e ameaadora, flutuou em torno de Kate, insinuando-se em seu crebro. Seus dedos ficaram dormentes, enquanto sua mo gritava de dor. Ela piscou para afastar as lgrimas. Suzanne Carmichael poderia esmagar cada um de seus dedos, poderia esmagar os ossos de sua mo, tornar impossvel ela pintar novamente, mas Kate nunca iria admitir que Luke estava nessa casa. Uma onda de nusea a atravessou e ela fechou os olhos, em seguida os abriu, com medo de deixar a mulher fora de vista.

Tirando uma reserva de coragem que ela no sabia possua, Kate levou seu brao livre para trs e deixou-o voar. Rpida como um relmpago, Suzanne se torceu, levando o brao de Kate para as costas e puxando-o para cima. Kate suspirou, a dor lhe roubando a fala e a respirao. Ela inclinou-se para aliviar a dor, mas Suzanne seguiu o movimento, aumentando a presso, at que Kate tinha certeza de que brao seria quebrado. Onde ele est? o sopro de Suzanne sussurrou em seu pescoo, enviando um formigamento por sua espinha. A respirao de Kate saiu rasa e curta. Responda-me, Katherine. As palavras eram suaves, o tom duro. O medo de Kate subiu para um novo nvel. Ela no conseguia puxar ar suficiente para satisfazer a necessidade de seu crebro por oxignio. Com medo de desmaiar, ela comeou a tragar, mas isso no ajudou. Pontos negros danaram diante de seus olhos. Ela precisava ter calma. Ela

precisava se acalmar, para se concentrar atravs da dor. Milagrosamente, Suzanne a soltou, empurrando-a para frente. Kate gritou e tropeou, mas conteve-se antes de cair. Suzanne apareceu de repente diante dela, um sorriso de escrnio estragando a perfeio de seu rosto. Ela deu um tapa em Kate, a pedra de sua aliana de casamento arranhando o rosto de Kate. Kate levantou a mo boa para tocar no local, olhando para o sangue vermelho em seus dedos, enquanto seu brao latejava e a outra mo comeava a inchar. Suzanne iria feri-la toda e Kate sabia que isso no era o fim. Suzanne estava brincando com ela, aterrorizando-a at que ela decidisse que a vida de Kate no valia mais a emoo. Ela endireitou-se e ficou tensa, recusandose a ceder. Suzanne passeou at uma pequena penteadeira, abriu a gaveta e tirou uma arma. O olhar de Kate voou para a arma, igual a que Luke usava. Sua boca ficou seca. A seda preta do vestido se agarrou a ela, pois no parava de suar.

Suzanne aparafusou um pedao de metal na ponta da arma, em seguida, puxou o ferrolho de volta. O clique ecoou pelo quarto silencioso. O corao de Kate disparou ainda mais, sua respirao saindo em pequenos ofegos. O sangue esmurrou em seus ouvidos. Suzanne levantou a arma e Kate olhou para o cano da arma. Sua vida no passou diante de seus olhos como nos livros. Na verdade, ela no conseguia lembrar de nada. O mundo ficou muito lento. Em algum lugar, um relgio marcou os minutos, como se uma msica suave de uma harpa flutuasse em sua direo. Um carro buzinou na rua. Alguma parte bizarra de sua mente registrou que do lado de fora, a vida das pessoas continuava normalmente. Como se a dela no estivesse prestes a acabar. O que voc sabe sobre mim? Suzanne perguntou. Kate olhou para a mulher, a mente com um branco total.

Suzanne balanou a arma de um lado para o outro. O que Luke lhe disse sobre mim? Kate no conseguia se lembrar. A razo de eles estarem ali desapareceu! Sua boca ficou seca e ela no imaginada que pudesse sentir mais medo. Mas ela sentia. Sua mo latejava e ela tinha que manter seus msculos tensos para permanecer na posio vertical. Vamos l, Srta. McAuley, ele tem que ter lhe falado algo. leo foi a nica palavra que ela conseguiu que sasse de sua garganta. Suzanne levantou uma sobrancelha loira, perfeitamente delineada. Ento ele descobriu sobre isso, no ? Eu disse para Bradley que fazer negcio com Zamal foi um erro! O que mais ele lhe disse? A mente de Kate zumbiu e ela resistiu ao impulso de esfregar as tmporas. O que mais? O que mais? No havia qualquer outra coisa, mas Suzanne olhava para ela, esperando por mais.

Havia mais? Havia algo que ela e Luke no sabiam? Seu olhar se desviou para a arma. Uma coisa to pequena e poderia acabar com sua vida. Nunca mais ver Luke, nunca mais abralo, dizer-lhe que o amava. Ela balanou. A arma vacilou. O sangue do corte em sua bochecha pingou no vestido. Sua mo latejava com a batida de seu corao. Era isso. O fim. Eu amo voc, Luke. Mas algo no fundo dela, uma fora interior que ela no sabia que tinha nasceu dentro dela e transbordou. Ela no iria morrer assim! No como um coelho assustado, com medo! Fuja! Suas pernas ganharam fora e ela pulou para a porta, ao mesmo tempo em que ela se abria. Luke ficou parado na abertura, sua arma varrendo o quarto, parando em Suzanne. Seus ombros enchiam a porta e Kate chorou de alvio, enquanto parava abruptamente. Suzanne apontou a arma em direo a Luke. A mente de Kate que antes estava em branco, de repente encheu-se de imagens, dezenas delas. Luke caindo na porta de sua

casa, ferido e sangrando. Luke segurando-a enquanto ela chorava em seus braos. Luke cuidando dela no quarto de hotel. Luke elevando-se acima dela enquanto mergulhava em seu corpo. Onde antes no havia memria, agora elas transbordavam. E Kate recusou-se a abandon-las para Suzanne Carmichael, recusou-se a viver sua vida com meras memrias, como uma fatia de tempo deste cenrio bizarro. muito tarde, Suzanne disse Luke. Eu acho que no, Barone. Eu sei de tudo ele enfatizou cada palavra e Suzanne vacilou. Luke deu um pequeno passo para frente, a cabea inclinada, braos esticados, a arma apontada para ela. Eric estava completamente imvel na porta Tudo Luke repetiu baixinho desta vez, seu olhar nunca deixando Suzanne. Eu duvido disso ela disse, mas sua voz no soava to segura. O olhar de Kate ia de Luke para Suzanne. Era quase como se tivessem esquecido tudo

sobre ela, como se alguma conversa muda estivesse acontecendo entre os dois. Eu sei sobre o Peru a voz de Luke estava tensa. Os msculos de seu maxilar se contraindo. Suzanne balanou a cabea, mas a luz fantica em seus olhos se apagou. No, voc no sabe! As informaes j esto a caminho da Casa Branca. Com um grito de raiva, Suzanne levantou seus cotovelos. No! Kate lanou-se na direo de Luke, tropeou na bainha de seu vestido e caiu para frente. A arma disparou com um estampido macio, seguido rapidamente por um estrondo. Algo atingiu com fora a lateral de seu corpo, tirando seu equilbrio. Ela tropeou novamente, seus joelhos perdendo as foras. Luke gritou, seu rosto perdendo toda a cor. Ele a amparou, seus dedos deslizando por ela e depois se afastando.

Eric pulou para frente, agarrando Suzanne quando ela escorregou para o cho, o sangue escorrendo pelo seu rosto e vestido. Kate caiu no tapete macio. Dor trespassando-a, comeando e terminando em lugar nenhum, mas em toda a parte. Sua cabea latejava; no sentia suas pernas. A dormncia infiltrou-se atravs dela, roubando sua respirao. Luke ajoelhou-se ao lado dela. Seus lbios se moviam, mas ela no conseguia ouvir nada. Uma escurido a cercava, puxando-a, ela fechou os olhos e imaginou o barco em um dia de vero perfeito, com cigarras zunindo e pssaros cantando. Ela estava sentada na plataforma de mergulho, a gua batia suavemente em seus ps, Rembrandt em seu colo, enrolado como uma bola, Luke nadando em crculos preguiosos em sua frente. Eu amo voc, Katie! No v! ele disse, sua expresso triste. Ela franziu o cenho. Ir para onde?

As lgrimas derramavam-se dos olhos dele, escorriam pelo rosto, como se fosse o lago deles. No me deixe. Ela abriu a boca para dizer nunca , mas ela tinha perdido sua voz. Ento, ela no conseguia mais ouvir os pssaros ou as cigarras. O lago desapareceu e Luke estava longe demais. Nada restou, tudo consumido pela dor. E a tristeza.

Captulo Quinze Luke caiu de joelhos e enfiou a mo sob a cabea de Kate, levantando-a suavemente. Uma grande mancha espalhava-se por seu torso, encharcando o tapete cor de creme embaixo dela.

Kate? sua voz saiu num sussurro rouco, ele apertou a mo ao seu lado para deter o fluxo de sangue. Instantaneamente, seus dedos ficaram cobertos de sangue. O sangue dela. Sangue de Kate. A dor o entorpeceu, propagando-se da cabea aos ps. No. Ele no iria perd-la. No agora. No depois de encontr-la novamente. Ele no permitiria isso. Pessoas encheram o quarto, mas Luke bloqueou-os em sua mente. Ela ainda respirava, seu peito subia e descia, mas no como deveria. Estava muito lento. Ele agarrou sua mo e apertou seus dedos. Frio. Ela estava to fria. As lgrimas turvavam sua viso. Ele no deveria mov-la. No sabia que estrago havia sido feito. Mas ele queria abra-la. Porque ela estava com frio. E ela precisava de calor. Se ela ficasse quente, ela acordaria. Eric ajoelhou-se ao lado dele e pegou a outra mo de Kate. Ele pressionou os dedos nos pulsos dela, para sentir sua pulsao. Seu olhar preocupado foi para Luke, mas Luke desviou o olhar.

Ela vai ficar bem disse ele Ela vai ficar bem. Eric deu um tapinha no ombro dele e disse alguma coisa, mas Luke no ouviu. Ele apertou os dedos dela novamente, esperando que ela apertasse os dele. Nada. Nenhuma resposta. Mos puxaram seus ombros, mas ele as afastou. Vozes falavam distncia, mas ele as ignorou. As pessoas caminhavam ao seu redor, mas ele no quis levantar a cabea para ver quem era. Luke, os paramdicos esto aqui Eric puxou seus ombros novamente e fez com que ele soltasse os dedos de Kate. Sua mo caiu no cho, sem vida. Luke levantou, mas suas pernas no conseguiam sustentar seu peso. Ele vacilou e Eric o segurou. Os paramdicos entraram em cena, obstruindo a viso dele. No! Sua mente gritou de dor, mas ele no quis dar voz ao grito de horror. Ela sobreviveria. Ela tinha que sobreviver. Quando a colocaram na maca, uma mecha de cabelo caiu sobre os olhos dela e Luke teve vontade de tir-la, mas eles no deixavam ele

chegar perto o suficiente. Eles comearam a moviment-la. Quando Luke tentou seguir, Eric o segurou. Voc precisa ficar aqui ele inclinou a cabea para os policiais que o olhavam com simpatia. O diretor da CIA estava ao lado de Suzanne. O olhar de Luke viajou por todos. Ele sabia que era seu dever. Ele precisava passar as informaes que havia descoberto, antes que mais vidas fossem perdidas, mais agentes fossem trados como ele e John haviam sido. Eu vou com Kate disse Eric Ligo para voc assim que souber de alguma coisa fez uma pausa, ento apertou o brao de Luke, olhando em volta Voc vai ficar bem? Luke balanou a cabea e, em seguida, sacudiu o torpor que ameaava invadi-lo. O tiro em Kate no seria por nada. Eles tinham ido at l para descobrir a verdade e encontraram muito mais. Seus superiores precisavam saber o que havia acontecido. Eric atirou outro olhar para ele, ento saiu pela porta, seguindo a maca. Luke virou-se para

Howard Rafferty, diretor da CIA, um homem conhecido por sua lealdade e sua crueldade. Luke estava contando com a crueldade. Eu vou dizer-lhe tudo que sei. No carro, a caminho do hospital. O homem acenou com a cabea. Ns podemos ir na minha limusine. Luke passou a mo, tremida e cansada, pelo rosto. Ele estava na limusine, respondendo as perguntas do diretor, a pouco mais de uma hora. Seus pensamentos estavam comeando a fragmentar-se. Suas frases saam desarticuladas. O motorista encaminhava-se at o hospital a cada quinze minutos para atualizaes sobre o estado de Kate. Ela havia sido levada para a cirurgia vinte minutos atrs. No havia nada que ele pudesse fazer, a no ser, esperar. E preocupar-se. E rezar. Mas ele no conseguia rezar com as perguntas que o diretor descarregava sobre ele como se fossem balas de uma submetralhadora.

Ento, deixe-me ver se entendi disse Rafferty S mais uma vez, ento voc pode ir. Luke olhou para a janela do hospital todo iluminado no cu noturno. Em algum lugar, em um dos quartos, estava Kate, uma bala no seu corpo, lutando por sua vida. Voc estava na Carmichaels para um pequeno jantar e ouviu Bradley conversando com Hazim Zamal. Eu no consegui ouvir nada. Eu sa para tomar um ar fresco, os vi conversando e voltei para dentro. Eu no estava perto o suficiente para ouvir qualquer coisa. Meu pensamento que Bradley presumiu que eu ouvi alguma coisa e em pnico, correu para Suzanne. Rafferty fez algumas anotaes em seu bloco de papel. Ento voc saiu da Carmichaels e foi a um bar, correto? Luke assentiu, ainda olhando pela janela. Suzanne tambm estava naquele hospital, mas os relatrios que havia recebido diziam que seu ferimento era pequeno e ela seria liberada no dia

seguinte. Onde estava justia nisso? Como Deus poderia deixar Kate morrer, enquanto Suzanne estava viva? A culpa nem sequer chegava perto da emoo que ele sentia nesse momento. Desolao, desespero, angstia, estavam todas l. Ele deveria ter sido pego, no Kate. Se ele tivesse feito seu trabalho direito, se ele no tivesse batido em sua porta e puxado-a para essa teia de conspirao, ela estaria viva e bem, inteira. O diretor bateu em seu ombro e Luke virou. Ela est em cirurgia, Barone, ela no tem como saber que voc no est l o tom de Rafferty era simptico e de desculpa, mas tambm transmitia que Luke no sairia da limusine to cedo. Sua esposa havia morrido h dois anos e, desde ento, ele dedicava sua vida carreira. Luke no queria ser assim. Ele queria Kate. Voc foi a um bar e o qu? Luke forou sua mente de volta quela noite. Rafferty estava certo. Kate estava na cirurgia e no havia nada que ele pudesse fazer seno

esperar. Podia muito bem acabar com isso e, quando ela acordasse, ele estaria l, esperando por ela. Fui at um bar, beber alguma coisa e depois fui para casa. Percebi que meu sistema de segurana havia sido desligado, mas a j era tarde demais. Eu fui agarrado, arrastado para dentro e espancado. Eu acho que deveria parecer como se eu tivesse sido assaltado, lutado contra os invasores e morrido no processo. Rafferty balanou a cabea, pensativo. Esse seria o meu palpite tambm. Parar no bar, deu tempo de Suzanne mandar seus homens. Luke balanou a cabea, distraidamente e contou o resto da histria: como ele tinha procurado Kate, a morte de Stuben e a fuga. Como ele descobriu por acaso a conexo de Bradley com Zamal, enquanto ele e Kate escondiam-se no barco. Eu no tinha certeza do que estava acontecendo disse ele Mas parecia que

Bradley e Zamal tinham uma profunda discordncia com a fixao de preos. Era isso que eu queria provar no entanto, ele encontrou muito mais. Sinto muito disse Rafferty tenho certeza que isso um grande golpe para voc. Se ele soubesse. Rafferty limpou a garganta. Meu palpite que Suzanne tinha medo que voc deixasse vazar informaes sobre Zamal, ento uma investigao revelaria a venda de armas para Pessoas da Luz. Nos dias atuais, o povo americano no tolera traio, especialmente quando envolve terroristas. E estou certo como o diabo, que eles no votariam em Carmichael para a presidncia. Engraado como Luke nunca, sequer, tinha suspeitado que Suzanne havia mandado ele e John para a selva peruana como um chamariz. Ele apertou a ponta de seu nariz e fechou os olhos. O que no consigo entender o porqu. Por que quando ela tinha o mundo em suas

mos, Suzanne venderia armas a terroristas conhecidos? Por que Bradley, beira de se tornar presidente dos Estados Unidos, faria um negcio to dissimulado? Rafferty encolheu os ombros. Poder. Dinheiro. uma combinao potente que rouba o bom senso das pessoas. Talvez nunca saibamos o porqu. Ela caiu Barone. Voc fez bem. Sim mas ele no se sentia bem com isso. No enquanto Kate lutava por sua vida. Rafferty bateu em seu ombro. V para sua mulher. Voc tem at amanh de manh, ento eu preciso conversar com voc novamente. Eu te daria mais tempo, se eu pudesse. Luke balanou a cabea. Eu entendo e ele entendia mesmo. O departamento precisava dele. Necessitavam de seu conhecimento para analisar a vasta quantidade de informaes que ele tinha recolhido do computador dos Carmichael. Mas

isso no significava que ele gostava desta situao. A porta do carro abriu e Luke saiu, as pernas tremendo de cansao e medo, ento se voltou para apertar a mo de seu chefe. Eu estarei aqui de manh. Pegue-me s nove. O diretor assentiu. Luke se afastou e andou em direo s portas do hospital. Quando ele entrou na sala de espera, Eric levantou-se, sua expresso solene. O corao de Luke pulou uma batida, uma pergunta silenciosa pairando em seus lbios, se recusando a deixar o medo tomar conta de sua voz. Seu clon foi cortado disse Eric Eles esto suturando agora. Eles disseram que temos que nos preocupar com a infeco. Se ela sobrevivesse cirurgia, ele se preocuparia com o resto mais tarde. Por favor, Deus, deixe-a sobreviver. Ele barganharia qualquer coisa, tudo, para mant-la viva, porque tudo que ele tinha era Kate.

Q-Quanto tempo demorar a cirurgia? Algumas horas. Eu preciso chamar meus pais, Luke. Posso deix-lo sozinho? Luke levantou sua cabea. Sim. Eu preciso ligar para John, de qualquer maneira ele tinha que contar a John tudo que sabia. O homem merecia saber. Diferente de contar a Kate sobre o Peru, essa seria a conversa mais difcil que teria. Ele comeou a contar para John sobre Kate, mas conseguindo forar as palavras a passarem por sua garganta. Mas John e Luke haviam trabalhado juntos por um longo tempo e, finalmente, conseguiu contar o resto da histria para John. Suzanne Carmichael estava vendendo armas americanas para as Pessoas da Luz houve um longo silncio e Luke se forou a ir em frente Ela te mandou para as selvas do Peru, ento informou os lderes o seu paradeiro. Seus superiores estavam em suas costas para acabar com a ao terrorista, mas ela tinha um grande negcio chegando que no podia adiar. Ento

ela jogou dos dois lados. Sinto muito, cara o corao de Luke doa por seu melhor amigo. Ele havia sido sacrificado por um agente corrupto, sofreu meses e meses de tortura, porque uma mulher virou as costas para seu pas por ganhos financeiros. A prpria traio de Luke no era melhor. Com Rafferty em cima de Suzanne para libertar Callahan, ela tinha chamado Luke. O comrcio de armas j havia sido concludo ento, e ela estava pronta para sair de herona, libertando seu agente do suposto inimigo. Ela no contava que Luke iria se oferecer para ficar no lugar de John. E ela no contava que os lderes terroristas iriam mant-lo preso por tanto tempo. Ele confiava em Luke, tinha certeza que ele estaria fora do Peru em vinte e quatro horas. Mas os terroristas tinham ficado gananciosos, querendo mais armas por menos dinheiro, ameaando denunci-la para seu governo. Luke passou a mo pelo rosto e suspirou. Tantos enganos. Tantas mentiras. Tantas vidas feridas por causa da ganncia de Suzanne Carmichael.

S para voc saber ele disse ela foi presa. Depois que ela for liberada do hospital, ser levada para a cadeia. Obrigado por me dizer disse John. Luke tentou determinar seu estado de esprito por suas palavras, mas, como Luke, John era um veterano em decepo e Luke no poderia discernir muita coisa, alm do sentimento de que seu amigo tinha que se recuperar da traio. Assim como ele. Eu no vou dizer nada. E quanto ao senador e suas relaes com os sauditas? John perguntou. Tenho informaes de que ele tambm ser preso. Tenho certeza de que seu partido est tumultuado, agora que eles no tm um candidato. Luke concordou, mas nada disso o preocupava. O que o preocupava era Kate, e como ela estava se saindo, se ela sobreviveria e se ela iria odi-lo por colocar sua vida em risco.

*****

Ao mesmo tempo em que a limusine de Rafferty encostou na frente do hospital, s nove da manh, Kate estava saindo da cirurgia. De acordo com o mdico dela, ela tinha reagido bem. Seus sinais vitais estavam fortes e agora eles s tinham que esperar para ver se ela teria alguma infeco. Ela estava sendo transferida para a sala de recuperao quando Luke voltou limusine de Rafferty, cansado, mas aliviado e com raiva porque ele no poderia ficar ao seu lado. Ele passou o dia com Rafferty e seu pessoal, revisando as evidncias que tinham encontrado na casa dos Carmichael. A notcia de que o casal de ouro da Amrica eram traidores de seu prprio pas, caiu duramente. O hospital onde Kate estava, havia sido cercado pela mdia impressa e pela televiso de todo o mundo. Rafferty enviou alguns homens para proteger Kate, mas Luke no iria descansar at que ele estivesse ao seu lado. Ele recebia notcias de Kate a cada meia hora. Kate ainda no tinha

acordado da cirurgia e sua temperatura estava subindo. Os mdicos a estavam vigiando, medicando-a com antibiticos. Doze horas mais tarde, Rafferty finalmente dispensou Luke com uma advertncia para ficar por perto, caso precisassem dele novamente. A ltima notcia de Kate havia sido cinco minutos antes. Ela entrava e saa da conscincia, mas ainda no tinha falado. Luke correu para o hospital. Fazia mais de vinte e quatro horas que ele havia tomado banho. Ele estava com a mesma roupa desde ento, mas ele no podia perder preciosos minutos para tomar banho e trocar de roupa. A multido de jornalistas era incrvel. A polcia havia isolado a frente do hospital, mantendo os ces nas coleiras, mas ainda era um circo, o que tornava impossvel o txi passar. Luke saltou, jogou algumas notas para o motorista e correu para a entrada. Cmeras zumbiam e clicavam. Reprteres gritaram seu nome, fazendo perguntas sobre seu relacionamento com Kate e os Carmichael. Ele

os ignorou, enquanto deslizava sob a fita da polcia. Quando chegou na porta do quarto de Kate, ele descobriu que a mdia no era nada, comparada com os trs homens McAuley, que estavam muito irritados. O pai de Kate e dois de seus irmos, Riley e Paul, ficaram na frente da porta, os braos cruzados sobre o peito. Eles eram grandes, intimidantes homens loiros com temperamento rpido e uma forte ligao com Kate. Luke imitou a pose deles, cruzando os braos sobre o prprio peito. Eu preciso ver Kate. V pro inferno! disse seu pai. Riley e Paul concordaram. No me faa forar minha entrada neste quarto. Kate no gostaria disso. Saia, Barone. Voc no necessrio aqui. Ela tem sua famlia com ela agora. Luke engoliu sua raiva e lembrou-se que eles estavam somente querendo proteger Kate.

Olha, eu sei que vocs tm certa hostilidade em relao a mim pelo que aconteceu todos os trs homens bufaram Mas Kate e eu estamos nos acertando. Ela me perdoou e queremos ficar juntos. Eles no pareciam convencidos. Na verdade, parecia que eles queriam soc-lo at que virasse massa. Luke suspirou e passou a mo pelo rosto. Ele no queria fazer isso agora. No sem tomar banho e fazer a barba, sem estar muito apresentvel, mas ele no tinha muita escolha. Eu queria esperar, para perguntar isso mas, aparentemente, vocs no vo me deixar entrar ele inclinou a cabea para a porta onde estava Kate. Todo seu corpo ansiava por estar com ela. Ele engoliria todo seu orgulho para poder fazer isso, inclusive cairia de joelhos e imploraria Eu quero me casar com Kate, se ela me quiser. As mos de Riley caram ao lado do corpo enquanto seus olhos se arregalavam em choque. Paul bufou outra vez e sacudiu a cabea. O rosto

do Sr. McAuley ficou vermelho, com um olhar estrondoso. Voc s pode estar brincando comigo ele gaguejou. Luke se encolheu. Eu mereo isso, eu sei. Mas Kate entende que tudo aquilo que aconteceu dezoito meses atrs, no foi minha culpa. Maldio de Suzanne Carmichael. A mulher arruinou sua vida. Oh, por favor! Paul revirou os olhos Saia, Barone. Voc no bem vindo aqui!

As vozes iam e vinham. Sua me, Paul, Riley, seu pai. Eric. Mas no a voz que ela queria. No a voz que ela precisava. Toda vez que algum entrava em seu quarto, ela lutava para sair do buraco negro que ameaava engolila para sempre. Ela lutava para ficar consciente, procurando a voz dele. Mas ele nunca veio. E cada vez mais ela afundava de volta na escurido. Cada vez mais ela flutuava para longe

da luz. Seu corpo queimava e, s vezes, ela se perguntava se no estava no inferno. Talvez ela no merecesse ir para o cu, afinal, ela no era santa, mas ela no achava que merecia ir para o inferno tambm. Que certamente era onde ela estava. Quente. Tudo estava quente. E com o calor, veio a dor. A dor penetrava no lado de seu corpo, como se ela tivesse sido dividida ao meio e no tivessem endireitado direito. Na escurido, no havia nenhuma dor. As vozes das pessoas que ela conhecia e amava a chamavam, pediam que ela voltasse. Mas uma nica voz permanecia em silncio. Ausente. Eu estou pedindo permisso para casar com sua filha. Negado o olhar zangado do Sr. McAuley queimava atravs de Luke. Ele no ficou surpreso com a resposta, mas doa. Ele simplesmente continuaria tentando. Ele provaria aos homens McAuley que era digno de sua irm e filha. E ele se casaria com ela. Se ela

quisesse. Mas para isso, ele precisava passar por aquela porta. A salvao chegou na forma do irmo mais velho de Kate e sua me. Eric se aproximou pela esquerda, enquanto a me de Kate saa do quarto. Luke esticou o pescoo para obter um vislumbre de Kate, mas tudo que ele viu foi o p da cama do hospital, antes que Riley entrasse em seu campo de viso. A Sra. McAuley parecia cansada e esgotada, os olhos azuis, geralmente brilhantes, estavam cobertos de preocupao e tristeza. Ela vislumbrou Luke e deu um pequeno sorriso com o canto de seus lbios. Eric deu um passo para o lado de Luke e, desta vez, ele apreciou o apoio. Nas ltimas vinte e quatro horas, o mais velho irmo McAuley e Luke haviam formado um vnculo especial. Ol, Luke. Luke inclinou a cabea para a me de Kate. Sra. McAuley.

A mulher olhou para seus quatro homens, percebendo a ameaadora, obstinada pose dos trs deles bloqueando a porta. O que est acontecendo aqui? ela perguntou. O Sr. McAuley inclinou a cabea para Luke. Ele quer entrar. Ento deixe. Inferno, no! o marido olhou-a, em estado de choque. Ela bateu-lhe no brao, em seguida, bateu em seus dois filhos. Deixe-o entrar! Kate no respondeu a nenhum de ns! Talvez ela responda a ele. No tinha respondido? Ele mal controlava o desejo de empurrar para o lado aquela famlia obstinada. Eric deu um passo adiante. Deixe-o entrar. Luke e eu chegamos a um entendimento. Se ele machucar Kate novamente, eu acabarei com ele.

No havia gostado do endosso, mas teve que aceitar. Os trs homens se moveram a contragosto, atirando-lhe olhares assassinos. Luke abriu a porta e entrou no quarto de Kate. A porta se fechou com um clique silencioso. Ele ficou onde estava, incapaz de se aventurar mais para dentro. Ela estava to quieta embaixo das cobertas, os braos ao lado do corpo, as mquinas apitando ao seu redor. Um corte feio atravessava sua bochecha. Sua pele estava plida como leite, os cabelos loiros estavam esparramados sobre o travesseiro. Seu peito subia e descia num ritmo constante que lhe deu segurana. Ele se adiantou e tocou a mo dela. Os dedos estavam inchados, inchados. Suzanne tinha feito isso com ela? A raiva que vinha crescendo dentro dele, desde que tinha descoberto as atrocidades e a dupla relao que Suzanne Carmichael estava envolvida, ameaou escapar. Ele contornou a cama e tomou a outra mo na sua. Um cateter corria por cima de sua mo, preso em uma bolsa de soro que estava pendurada acima de sua cabea. Lgrimas se

formaram em seus olhos, ofuscando sua viso. Elas escorreram pelo rosto e caram sobre o cobertor que a cobria. Katie?

Captulo Dezesseis Katie?

Algo dentro dela respondeu, dizendo-lhe para acordar, abrir os olhos. No, no dentro dela. Fora dela. A voz. A voz estimulou seu consciente adormecido. Abra seus olhos, Kate. Olhe para mim. Ela se virou, com medo da dor. Volte para mim, Kate. A voz. A voz que ela tinha procurado. A voz que tinha estado ausente. Ela chegou l no fundo, encontrou uma fora oculta e comeou a nadar em direo voz. Eu amo voc, Kate. A dor veio com uma palpitao maante, no to acentuada ou to intensa quanto antes. Suas plpebras se abriram e, em seguida, se fecharam. Luz. A luz feria. Luke? Bem aqui, anjo. Seus dedos apertaram os dela e ela tentou sorrir, mas ela no sabia se teria sucesso. Ela abriu os olhos novamente e teve um vislumbre

dele, antes que eles se fechassem por conta prpria. Voc... Parece... Inferno... Seu riso era suave e fez o corao dela vibrar. Eu estou quente. a febre. Os mdicos esto trabalhando para baix-la. Milkshake nossa, um milkshake soava maravilhoso Baunilha. Ele riu novamente. Ela adorava esse som. No ela tentou sacudir a cabea, mas a dor a esfaqueou Manteiga de amendoim. Voc quer um milkshake de manteiga de amendoim? A lngua dela lambeu a boca seca, os lbios rachados. Mmmm. Ok, anjo. Um milkshake de manteiga de amendoim saindo.

A escurido veio rpido desta vez. Ela no queria sucumbir a ela, mas tinha gasto toda sua energia e no poderia lutar mais. Amo voc. Eu tambm te amo, Kate. Quando voc sair desta cama de hospital, ns vamos nos casar. Ok? Ela assentiu com a cabea e desta vez, ela sentiu o sorriso se abrir em seu rosto. Ok. Eu quero ir para casa. Kate inclinou a cabea contra a cadeira e chupava seu milkshake de manteiga de amendoim. Seu quarto a dois dias. Seu pai inclinou-se e acariciou a mo dela. Ela queria ir embora. Queria dizer a todos para irem embora, mas no tinha corao para verbalizar essas palavras. Luke estava parado no outro lado do quarto de hospital, um ombro inclinado contra a parede, os braos cruzados sobre o peito, seus olhos estreitaram-se levemente ao presenciar essa

cena. Seu rosto era uma mscara, nada traindo seus sentimentos, mas Kate o conhecia bem. Ele estava desconfortvel com sua famlia e sua famlia mal tolerava sua presena. Seus irmos lhe atiravam olhares zangados quando pensavam que ela no estava olhando e se acontecia de passarem por ele, eles o cutucavam com os ombros. Ele recebia os maus tratos sem uma palavra. Sua raiva crescia a cada minuto em que ficavam todos juntos no mesmo quarto. O comportamento deles em relao ao homem que amava enfureceu-a. Ela tomou outro gole de seu milkshake, chegando ao fim com um rudo alto. Eu sei que voc quer ir para casa, querida disse o pai dela, batendo sua mo na dela mais uma vez Assim que o mdico liber-la, ns a levaremos para casa. Ela balanou a cabea e colocou o copo vazio sobre a mesa. No, papai. Eu no quero voltar para sua casa, no a minha casa.

Seu pai fez uma pausa, atirando para sua me um olhar preocupado. Sua me, simplesmente deu de ombros, um pequeno sorriso em seus lbios. No seguro voc voltar para sua casa, Kate. Voc precisa de algum para cuidar de voc enquanto se recupera ele atirou a Luke uma carranca. Seus irmos, patetas desmiolados que eram, fizeram o mesmo. Kate mal controlava a vontade de revirar os olhos. Pelo menos Eric no estava aqui. Assim que sua febre baixou e ela comeou a sentir-se melhor, ele voltou para casa. Ela balanou a cabea novamente. Eu no quero voltar para minha casa tambm Ela olhou para Luke. Ele no se moveu, mas seu silncio traa o fato de que ele estava ouvindo. Eles no tiveram muito tempo juntos desde que ela havia despertado da cirurgia. Um pouco foi porque o chefe de Luke tinha monopolizado seu tempo e, outro pouco foi

porque sua famlia no havia permitido a eles qualquer momento juntos. Eric foi o nico que tinha dito a ela sobre a fraude de Suzanne Carmichael e a traio dela com os agentes que haviam trabalhado sob o comando dela. Aquela mulher deveria se considerar feliz porque ela estava so e salva na priso, porque Kate no teria problema de cala e faz-la pagar por aquilo que ela tinha feito a Luke e a John. Suzanne Carmichael tinha arruinado tantas vidas, tinha tomado Luke dela e tinha permanentemente deixado cicatrizes em um grande homem como John Callahan. Mas Suzanne j estava recebendo seu castigo. Enquanto ela definhava na cadeia, Bradley tinha se escondido, perseguido pela mdia que ele tinha cortejado apenas alguns dias atrs. Alegaes de alta nos preos e corrupo abundavam. Seu partido o tinha deposto. O nome de Suzanne era sussurrado em toda parte, todo mundo atordoado porque ela vendia armas americanas para os terroristas contra quem ela

tinha prometido lutar. Ela era a eptome do mal a um monte de gente. Os Carmichael haviam perdido seu poder poltico e social. Para Kate, no era suficiente, mas era um comeo. Ela olhou para Luke, desejando que ele olhasse para ela. Suas memrias do tiroteio e dos dias que se seguiram estavam envoltos em uma nvoa espessa, mas ela se lembrava de Luke dizendo a ela no pedindo que eles iam se casar. E ela planejava faz-lo chegar com essa oferta. Em breve. Kate, querida, se a nossa casa no a sua casa, ento para onde voc quer ir? a voz de seu pai saiu trmula. Ela se recusou a tirar seus olhos de Luke. O olhar dele a atravessava, exigindo que ela respondesse a pergunta. Ele era to arrogante. To orgulhoso. To magoado. Ela no podia imaginar o que havia passado em sua mente depois de descobrir as negociaes secretas de Suzanne Carmichael. Seu corao doa porque ela no tinha estado l para ajud-lo.

Ela mudou a ateno para a expresso confusa de seu pai. Eu quero ir para casa, papai. Sua carranca se aprofundou e ela suspeitou que ele soubesse onde isso iria acabar e no estava gostando nem um pouco. E onde sua casa, Katherine? Ela sorriu seu encontrando Luke. sorriso procurando e

Lago Catawba, Tennessee. Um sorriso lento se formou na boca de Luke, crescendo em intensidade e amor. Ela estendeu a mo para ele. Ele se desencostou da parede e caminhou at ela, tocando em Riley ao passar, ento Paul. Mal reconheceu seu pai quando ele se afastou. Luke pegou a mo dela na sua e se ajoelhou diante dela. Voc disse que queria casar comigo, no disse? Ele riu um som rico e vibrante, sem fantasmas e dores antigas.

Eu me lembro de ter dito algo assim. Entre exigncias de milkshakes. Eu estou contando com isso ela apertou seus dedos. Os dedos dela haviam perdido o inchao e a mobilidade tinha retornado. Os mdicos lhe asseguraram que ela seria capaz de desenhar e pintar novamente. Claro que voc est disse ele. Obrigada por desmaiar na minha porta. Ele sorriu novamente. Eu que agradeo. Agora, leve-me para casa.

*****

Luke ancorou e voltou para o interior do barco para pedir a Kate um copo de ch gelado. Seu p bateu em alguma coisa e ele tropeou. Xingando baixinho, ele pegou um p de chinelo vermelho. No caminho at a cozinha, os braos estavam cheios de desenhos de Kate, lpis

descartados, um saco de batatas fritas e o outro p do chinelo. Ele largou tudo em uma cesta que servia para guardar as coisas dela. Ele tentava e no conseguia trazer alguma ordem vida de Kate, mas ela era um esprito livre, sempre apanhada no momento, que ela inevitavelmente esquecia e ele descobriu que isso, realmente, no importava. Esquecendo-se do ch gelado, ele passou pelos quartos e abriu a porta para a popa. Ele parou, a respirao presa em sua garganta, ainda no conseguindo acreditar que ela estava aqui, que ela era sua. E por Deus, ela era dele. Para sempre. E ela tinha um anel poderoso para provar. Kate insistiu para que ele a trouxesse para o barco, ignorando as objees que seu pai e seus irmos manifestaram. Sua me tinha ficado em silncio, eventualmente, espantando os homens McAuley para fora do quarto do hospital. Mas isso no tinha sido o fim das ordens para Kate McAuley. Ele tinha tomado algumas providncias, fazendo todos participarem, inclusive Rafferty. Ele criou um chamariz, usando

uma agente que se parecia com Kate e enganando a mdia. Ele e Kate escaparam e pegaram o caminho para a longa viagem at o Lago Catawba. Com uma pequena parada, ao longo do caminho, em um juiz de paz. No meio de Nowhereville, Tennessee, Kate McAuley, finalmente, finalmente, tornou-se Kate Barone. Sua esposa. Kate olhou para ele, inclinando a cabea contra a espreguiadeira, seu sorriso brilhante e feliz. Sua pele ainda estava plida, muito plida para seu gosto e ele franziu a testa. Ela franziu a testa para trs, imitando-o. Pare de se preocupar! Eu estou bem! Voc no devia ter montado na parte traseira do Three-Wheeler ele sentou ao lado dela, estudando sua palidez. De que outra forma eu deveria chegar em casa? Rembrandt aproximou-se e enrolou-se nos tornozelos de Luke. Ele se abaixou e colocou o felino no colo de Kate. Picasso chegaria em

algumas semanas, quando a famlia dela viesse para uma curta visita. Ele se inclinou e beijou o nariz dela. Eu te amo, Kate Barone. Ela esfregou o nariz contra o dele. Eu tambm te amo, Luke Barone ela se afastou e bateu no espao ao lado dela. Luke aproximou-se, passando seus braos pelos ombros dela. Ela aninhou a cabea sobre seu peito e soltou um profundo suspiro de contentamento. O sol baixou nas copas das rvores, parecendo medalhas de ouro brilhante e vermelho, laranja e amarelo. Um suspiro de satisfao escapou de Luke e ele se inclinou, sua bochecha tocando no topo da cabea de Kate. Ele finalmente havia encontrado o que tinha estado procurando por dezoito meses. Felicidade. Contentamento. Amor.

Kate.