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Texto sobre história dos números e sistema de numeração

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Neste módulo, apresentamos os sistemas numéricos egípcio e romano. É importante
salientar que outras civilizações da Antigüidade – como as dos babilônios, gregos,
chineses e hindus – criaram seus próprios sistemas numéricos. Os maias, que viveram
na América Central em tempos mais recentes, também desenvolveram um modo
interessante de registrar números.

Para a compreensão desta leitura, é importante observar que estas civilizações não
vieram umas depois das outras. Pelo contrário, muitas coexistiram durante séculos e,
embora localizadas em regiões diferentes, mantiveram contato umas com as outras.
Com exceção dos maias, que habitavam a América, as civilizações da Europa, Oriente e
Oriente Médio trocavam mercadorias e conhecimentos.

O intercâmbio cultural envolveu também os conhecimentos matemáticos daqueles
povos e se refletiu nas suas maneiras de contar e escrever os números.

A história dos sistemas de numeração desenvolvidos por nossos antepassados muitas
vezes se confunde com a própria história de seus criadores. As condições em que as
civilizações do passado surgiram e evoluíram levaram ao desenvolvimento de
conhecimentos práticos que constituíram o embrião de nossos amplos e
diversificados conhecimentos atuais, em todas as áreas. Assim, a Matemática
desenvolveu-se, inicialmente, a partir do modo de vida e das necessidades do dia-a-
dia daqueles povos.

As grandes civilizações do passado se desenvolveram às margens de grandes rios e
dependiam essencialmente da agricultura. Para a organização das atividades agrícolas
era necessário, antes de mais nada, dividir as terras e calcular a extensão que caberia a
cada agricultor. A partir desses problemas, desenvolveram-se as primeiras noções de

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geometria e de medidas de áreas. Por outro lado, avaliar a quantidade de cereais
produzida, distribuir os grãos entre a população, comercializar os produtos agrícolas
eram atividades que exigiam um sistema de numeração e técnicas de cálculo.

Era importantíssimo também prever as épocas de chuva e seca, de frio e calor, ou seja,
as estações do ano, que determinavam momentos de plantar e colher. A previsão das
estações só foi possível em função da observação cuidadosa dos movimentos dos
astros e da posição do Sol, da Lua e das estrelas, nas diferentes épocas do ano. Os
povos da Antigüidade, assim como os povos americanos que mais se desenvolveram
(os maias, astecas e incas) criaram seus calendários, o que exigia conhecimentos de
astronomia e habilidades de cálculo. Contudo, nossos antepassados não se limitaram
a conhecimentos de caráter prático. Foram mais longe, pelo prazer do conhecimento
em si mesmo. Nisto, muito se destacaram os gregos. No campo da Matemática, a
ciência dos gregos atingiu grande desenvolvimento no século IV "a.C.", com Euclides,
cuja obra sobre Geometria influencia o ensino dessa parte da Matemática, até hoje,
em muitas de nossas escolas. Os gregos criaram seu próprio sistema de numeração,
com base 10, utilizando letras para representar os números, o que não facilitava os
cálculos.

Os romanos, que expandiram seus domínios a partir do século V "a.C.", assimilaram
uma parte da Ciência grega, mas interessaram-se sobretudo por suas aplicações
práticas, na engenharia (construção de estradas e aquedutos) e na medicina. No
campo da Matemática não deram qualquer contribuição importante.

As invasões bárbaras, nos séculos V e VI "d.C.", acabaram por destruir o Império
Romano e mergulharam o mundo ocidental num período pouco favorável ao
desenvolvimento da Ciência. Entretanto, enquanto o Império Romano declinava, uma
grande civilização florescia no Oriente, no vale do rio Indo, entre as regiões que
atualmente constituem o Paquistão e a Índia.

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