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Este Mundo Tenebroso

Frank E. Peretti
Ttulo original: This Present Darkness Editora Vida 2 Impresso: Julho/1 ! Digitali"ado# re$isado e %ormatado por &usana'ap

A Brbara Jean, esposa e amiga, que me amou, e esperou.

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Porque a nossa luta no contra o sangue e a carne, e, sim, contra os principados e potestades, contra os dominadores deste mundo tenebroso, contra as foras espirituais do mal, nas regies celestes. Efsios !"#

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1
$uando os dois %ultos tra&ando roupas de trabal'o surgiram na (odo%ia #), na periferia de As'ton, uma cidade*in'a cu&a %ida re%ol%ia em torno da sua faculdade, a noite enluarada de domingo ia c'egando ao fim. Eram altos, no m+nimo acima de dois metros, de compleio robusta, perfeitamente proporcionados. ,m tin'a cabelos escuros e possu+a traos marcantes, o outro era loiro e poderoso. A pouco menos de um quil-metro de dist.ncia, ol'aram rumo / cidade, considerando a cacofonia de sons festi%os %indos das lo&as, das ruas e dos becos que ela abriga%a. Puseram0se a camin'ar.

Era a poca do 1esti%al de 2ero de As'ton, o e3erc+cio anual em fri%olidade e caos da cidade, a sua forma de di*er obrigada, %olte outra %e*, boa sorte, foi bom t40los aqui, aos cerca de oitocentos alunos da 1aculdade 5'itmore que estariam entrando nas to es0 peradas frias de %ero. A maioria faria as malas e iria para casa, mas todos definiti%amente ficariam pelo menos o tempo necessrio para apro%eitar as festi%idades, a discoteca, o parque de di%erses, os filmes baratos, e tudo o mais que desse para desfrutar, /s claras ou /s escuras, s6 por farra. Eram 'oras de loucuras, uma oportunidade de se embebedar, engra%idar, apan'ar, cair no conto do %igrio e passar mal do est-mago, tudo na mesma noite. 7o centro da cidade, um proprietrio com senso comunitrio 'a%ia aberto um lote %a*io e permitido que um grupo ambulante de migrantes empreendedores montassem seu parque com atraes, barracas e toaletes portteis. A aparel'agem parecia mel'or no escuro, uma escapadela em ferrugem fericamente iluminada, mo%ida a motores de trator de escapamento aberto que competiam com a oscilante m8sica do parque guinc'ando ruidosamente de algum lugar no meio daquela barafunda. 9as nessa clida noite de %ero, a multido que por ali perambula%a comendo algodo doce esta%a a fim de se di%ertir, di%ertir, di%ertir. ,ma roda0gigante gira%a lentamente, 'esita%a a fim de receber passageiros, gira%a um pouco mais para o desembarque, depois da%a algumas %oltas completas a fim de fa*er %aler o preo do bil'ete: um carrossel re%ol%ia em um c+rculo espal'afatoso de lu*es bril'antes, os ca%alin'os descascados e caindo aos pedaos ainda saracotea%am ao som pr0gra%ado de 6rgo a %apor: os freq;entadores do parque atira%am bolas a cestas, moedas a cin*eiros, dardos a boles de gs, e din'eiro fora ao longo da inst%el passagem montada /s pressas, onde os %endil'es repetiam a

mesma arenga, tentando con%encer os transeuntes a tentarem a sorte. <s dois %isitantes, altos e silenciosos em meio a tudo aquilo, pergunta%am0se como uma cidade de do*e mil pessoas = incluindo os alunos da faculdade = podia produ*ir to grande e pululante multido. A populao, geralmente calma, 'a%ia comparecido em massa, incrementada por gente de outras paragens / procura de di%erso, at que as ruas, bares, lo&as, becos e estacionamentos ficassem lotados nessa ocasio em que tudo era permitido e o ilegal era ignorado. A pol+cia tin'a as mos c'eias, mas cada prostituta, baderneiro, %.n0 dalo, b4bado algemados significa%a apenas que mais de uma d8*ia ainda esta%a solta e perambulando pelas ruas. < festi%al, c'egando ao auge na noite final, era como uma furiosa tempestade que no podia ser detida: podia0se apenas esperar que ela amainasse, e 'a%eria muito o que limpar depois. <s dois %isitantes foram passando lentamente pelo parque apin'ado, ou%indo as con%ersas, obser%ando a ati%idade. $ueriam saber coisas a respeito da cidade, por isso demoraram0se obser%ando aqui e ali, / direita e / esquerda, adiante e atrs. A aglomerao de transeuntes passa%a por eles como peas de %esturio a re%ol%er0se na mquina de la%ar, serpenteando de um lado a outro da rua, em ciclo impre%is+%el, sem fim. <s dois 'omens altos no tira%am os ol'os da multido. Esta%am / procura de algum. = <l'e l = disse o de cabelo escuro. Ambos a %iram. Era &o%em, muito bonita, mas tambm muito inquieta, ol'ando de um lado para outro, uma mquina fotogrfica nas mos e uma e3presso orgul'osa no rosto. <s dois atra%essaram apressados a multido e colocaram0se ao lado da moa, que no percebeu a sua presena.

= >abe = disse o de cabelo escuro = %oc4 poderia tentar ol'ar l adiante. ?om esse simples comentrio, ele passou a mo nos ombros dela e a condu*iu rumo a certa barraca na passagem. Ela atra%essou a grama e os papis de bala, camin'ando na direo da barraca onde alguns adolescentes desafia%am0se mutuamente a estourar bales de gs com dardos. 7ada daquilo a interessa%a, mas ento... umas sombras mo%endo0se sorrateiras atrs da barraca prenderam a sua ateno. Ela segurou a mquina em posio, deu mais alguns passos le%es e cuidadosos, e a seguir le%ou a mquina rapidamente ao ol'o. < claro do flash iluminou as r%ores atrs da barraca enquanto os dois 'omens se afasta%am apressados para o seu pr63imo encontro. 9o%eram0se sua%emente, sem 'esitao, passando pela parte principal da cidade a passos rpidos. >eu destino esta%a a cerca de um quil-metro e meio do centro da cidade, na rua Poplar, e subindo uns oitocentos metros at o topo da rua 9organ @ill. 7o demorou quase nada para que se deti%essem em frente / igre&in'a branca no meio do min8sculo estacionamento, com seu gramado bem cuidado e o bonito quadro onde esta%am anunciados o 'orrio da escola dominical e do culto. Encimando o pequeno quadro de a%isos encontra%a0se o nome ABgre&a da ?omunidade de As'tonC, e, em letras pretas pintadas /s pressas sobre qualquer que fosse o nome anteriormente ali colocado, di*ia! A@enrD E. Busc'e, PastorC. Eles ol'aram para trs. Festa alta colina podia0se di%isar toda a cidade e %40la estender0se at cada um dos seus limites. A oeste, bril'a%a o parque cor0de0 caramelo: a leste, erguia0se o imponente e conser%ador campus da 1aculdade 5'itmore: ao longo da (odo%ia

#), a principal rua da cidade, esta%am os prdios comerciais, as pequenas representantes locais de famosas cadeias de lo&as, alguns postos de gasolina batal'ando por conquistar fregueses com ofertas especiais, uma lo&a de ferragens, o &ornal da cidade, di%ersas lo&as pequenas de comerciantes locais. Fessa posio, a cidade*in'a parecia to tipicamente americana = pequena, inocente e inofensi%a, uma gra%ura. 9as os dois %isitantes no se %aliam apenas dos ol'os para perceber as coisas. 9esmo daquela posio %anta&osa, o %erdadeiro substrato de As'ton pesa%a muito em seus esp+ritos e mentes. Podiam senti0lo: inquieto, forte, crescente, bem plane&ado e c'eio de pro0 p6sito... um tipo de maldade muito singular. Eles no eram a%essos a questionar, estudar, in%estigar. 7a maioria das %e*es, essas ati%idades fa*iam parte do seu trabal'o. Assim sendo, era natural que 'esitassem nessa tarefa, pausando com o intuito de indagar! Por que aquiG 9as apenas por um instante. Podia ser uma sensibilidade aguada, um instinto, uma impresso muito le%e s6 a eles discern+%el, mas era o suficiente para fa*er com que sumissem prontamente no canto da igre&a, fundindo0se contra a parede c'anfrada, quase in%is+%eis ali no escuro. 7ada di*iam, no se mo%iam, mas obser%a%am com ol'ar penetrante algo que se apro3ima%a. A cena noturna da rua quieta era um mosaico em n+tidos traos a*uis do luar e sombras imprecisas. 9as uma das sombras no baloua%a ao %ento como as das r%ores, nem tampouco era esttica, como as dos prdios. (aste&a%a, tremia, mo%ia0se em direo / igre&a, enquanto qualquer lu* que atra%essa%a parecia afundar0 se em seu negror, como se ela fosse uma brec'a aberta no espao. 9as essa sombra tin'a uma forma, uma

forma animada que fa*ia lembrar alguma criatura, e quando se apro3imou da igre&a, ou%iram0se sons! o arran'ar de garras no c'o, o le%e farfal'ar de asas membranosas rufladas pela brisa, ade&ando logo acima dos ombros da criatura. Ela tin'a braos e pernas, mas ao cru*ar a rua e subir os degraus da escadaria da frente da igre&a, parecia mo%er0se sem a a&uda deles. >eus ol'os mal%olos e esbugal'ados com seu pr6prio bril'o amarelado refletiam a pura lu* a*ul da lua c'eia. A cabea retorcida sa+a de ombros encur%ados, e tufos de 'lito rubro e ranoso borbul'a%am em penosos c'iados atra%s de fileiras de dentes afiados e pontiagudos. <u ela ria ou tossia = os c'iados que l'e escapuliam do fundo da garganta podiam ser qualquer das duas coisas. Fa posio raste&ante em que se encontra%a, ergueu0se sobre as pernas e correu os ol'os pela quieta %i*in'ana, as boc'ec'as pretas e r+gidas repu3ando0se em 'orrendo riso, a pr6pria mscara da morte. 9o%eu0se em direo / porta da frente. A mo escura passou atra%s da porta como um espeto passa por um l+quido: o corpo inclinou0se para diante e penetrou na porta, mas s6 at a metade. Fe s8bito, como se colidisse com uma parede em alta %elocidade, a criatura foi atirada para trs, caindo em furiosa queda escada abai3o, o rubro e bril'ante 'lito desen'ando uma tril'a encaracolada no ar. ?om um sinistro berro de f8ria e indignao, ela se ergueu da calada onde se esparramara e fi3ou os ol'os na estran'a porta que l'e barrara a passagem. Ento, as membranas das suas costas comearam a inflar, apossando0se de grandes quantidades de ar e, com grande alarido, ela %oou de cabea rumo / porta, rumo ao saguo = e para dentro de uma nu%em de ardente lu* branca.

A criatura gritou e cobriu os ol'os, sentindo0se, a seguir, apan'ada no enorme e poderoso aperto de uma mo. 7um instante, foi arremessada no espao como um boneco de pano, no%amente do lado de fora, e3pulsa / fora. As asas *umbiram num borro enquanto ela se inclina%a numa fec'ada cur%a area e se lana%a outra %e* contra a porta, fumaa %ermel'a escapando em tufos e riscos de suas narinas, as garras / mostra e prontas para atacar, o espectral retinir de um berro a l'e sair da garganta. ?omo uma flec'a atra%essa o al%o, como uma bala passa por uma tbua, ela se arremeteu porta adentro = E no mesmo instante sentiu suas entran'as se arrebentarem. @ou%e uma e3ploso de sufocante %apor, um 8ltimo berro, e o agitar de braos e pernas que murc'a%am. Ento nada mais 'ou%e a no ser o mau c'eiro de en3ofre que se dissipa%a e os dois estran'os, subitamente dentro da igre&a. < 'omem loiro embain'ou uma espada bril'ante / medida que a lu* branca que o circunda%a ia desaparecendo. = ,m esp+rito de perturbaoG = perguntou ele. = <u d8%ida... ou temor. $uem %ai saberG = E esse era um dos menoresG = Ainda no %i nen'um menor. = (ealmente, no. E quantos %oc4 diria que e3istemG = 9uitos, muitos mais do que n6s, e por toda a parte. 7unca ociosos. = H, & deu para %er. = 9as o que esto fa*endo por aquiG Jamais

%imos taman'a concentrao antes, no aqui. = <', a ra*o no ficar oculta por muito tempo =. >eu ol'ar passou pelas portas do saguo em direo / na%e do templo. = 2amos %er esse 'omem de Feus. Eles se afastaram da porta e camin'aram atra%s do pequeno %est+bulo. < quadro de a%isos na parede tra*ia pedidos de alimentos para uma fam+lia que passa%a necessidade, ofertas de pequenos ser%ios para adolescentes, e pedido de oraes em fa%or de um mis0 sionrio enfermo. ,m grande carta* anuncia%a uma assemblia da congregao para a se3ta0feira seguinte. 7a outra parede, o relat6rio da oferta semanal indica%a que, com relao / semana anterior tin'a 'a%ido uma queda nas contribuies: o mesmo sucedera ao com0 parecimento, de sessenta e uma pessoas para quarenta e duas. Pela curta e estreita passagem foram eles, camin'ando entre as fileiras alin'adas de pranc'as escurecidas e de bancos de ripas, em direo / frente da na%e onde um pequeno fac'o de lu* incidia sobre a r8stica cru* no topo do batistrio. 7o centro da plataforma recoberta por gasto tapete encontra%a0se a pequena mesa sagrada, o p8lpito, sobre o qual repousa%a uma B+blia aberta. Era um mobilirio 'u0 milde, funcional mas nada elaborado, re%elando 'umildade da parte da congregao, ou pouco caso. 1oi nesse momento que o quadro adquiriu o primeiro som! um soluar mansin'o, abafado, %indo da ponta do banco direito. Ali, a&oel'ado em ardente prece, a cabea descansando sobre o duro encosto do banco de madeira, as mos cerradas com fer%or, encontra%a0se um &o%em, muito &o%em, pensou a princ+pio o loiro, &o%em e %ulner%el. >eu semblante, agora o retrato %i%o da dor, sofrimento e amor, dei3a%a transparecer tudo. >eus lbios mo%iam0se em sil4ncio, / medida que nomes, peties e lou%or &orra%am com pai3o e l0

grimas. <s dois no puderam e%itar ficar ali por um instante em p, obser%ando, estudando, ponderando. = < pequeno guerreiro = disse o de cabelo escuro. < loiro formou as mesmas pala%ras em sil4ncio, ol'ando para o 'omem contrito que ora%a. = >im = obser%ou = este. 9esmo agora, ele est a interceder, colocando0se diante do >en'or em fa%or do po%o, da cidade... = Ele %em aqui quase todas as noites. Ante esse comentrio, o grandal'o sorriu. = Ele no to insignificante assim. = 9as apenas um. E est so*in'o. = 7o. < 'omen*arro sacudiu a cabea! = E3istem outros. >empre e3istem outros. Apenas t4m de ser encontrados. Por enquanto, essa orao 8nica e %igilante o comeo. = Ele %ai ser ferido, %oc4 sabe disso. = E tambm o &ornalista. E n6s tambm. = 9as %enceremosG <s ol'os do grandal'o pareceram c'ame&ar com um fogo reati%ado. = Lutaremos. = Eutaremos = concordou o amigo. Eles se postaram por sobre o guerreiro a&oel'ado, dos dois lados: e naquele momento, pouco a pouco, como o desabroc'ar de uma flor, al%a lu* comeou a inundar o recinto. Ela iluminou a cru* na parede traseira, lentamente fe* sobressair as cores e os %eios

em cada pranc'a de cada banco, e ele%ou0se em intensidade at que o templo anteriormente sem graa e 'umilde bril'ou com uma bele*a sobrenatural. As paredes c'ispa%am, os tapetes gastos cintila%am, e o pequenino p8lpito ergueu0se alto e ri&o como uma sentinela de costas para o sol. Agora os dois 'omens esta%am radiantemente al%os, a roupa que tra&a%am antes transfiguradas em %estes que pareciam arder de intensidade. >eus rostos esta%am bron*eados e bril'antes, os ol'os corusca%am como o fogo, e cada um deles tra*ia um faiscante cinto dourado do qual pendia uma espada relu*ente. ?olocaram as mos sobre os ombros do rapa* e ento, como o abrir de um gracioso dossel, sedosas, tremelu*entes, difanas membranas comearam a se desenrolar de suas costas e ombros e a erguer0se para se encontrar e sobrepor acima de suas cabeas, ondulando sua%emente num %ento espiritual. Juntos, ministraram pa* ao seu &o%em tutelado, e as muitas lgrimas deste principiaram a arrefecer. < Clarim de Ashton era um &ornal popular, t+pico de cidade do interior: pequeno e original, tal%e* /s %e*es um tantin'o desorgani*ado, despretensioso. Era, em outras pala%ras, a e3presso impressa de As'ton. >eus escrit6rios ocupa%am pouco espao num prdio comercial da rua principal no centro da cidade, uma construo simples de um s6 andar com grande %itrine e uma porta pesada, que tra*ia marcas de ps e uma fenda para a correspond4ncia. < &ornal sa+a duas %e*es por semana, /s teras e /s se3tas, e no da%a muito lucro. Pela apar4ncia do escrit6rio e das instalaes, podia0se %er que era uma operao de minguado oramento. 7a parte de frente do prdio, ac'a%am0se o escrit6rio e a rea de not+cias. ?onsistiam de tr4s

escri%anin'as, duas mquinas de escre%er, dois cestos de li3o, dois telefones, uma cafeteira eltrica sem o fio, e o que parecia ser tudo o que podia e3istir no mundo em matria de notas, papis, papel timbrado e bugigangas de escrit6rio. ,m %el'o e gasto balco, tra*ido de uma estao de estrada de ferro desmantelada, forma%a a di%is6ria entre o escrit6rio em si e a rea de recepo. E, como era de esperar, 'a%ia um sinin'o acima da porta que tinia todas as %e*es que algum entra%a. 7os fundos desse labirinto de ati%idade em pequena escala ac'a%a0se um trao de lu3o um tanto grandioso demais para o lugar! uma di%is6ria de %idro que fec'a%a o escrit6rio do redator. 7a realidade, era uma no%a adio. < no%o redator0proprietrio era um e30rep6rter de cidade grande e ter um escrit6rio de redator fec'ado com %idro 'a%ia sido um dos son'os de sua %ida. Esse no%o su&eito era 9ars'all @ogan, um tipo robusto e enrgico, de grande porte, a quem a sua equipe = o compositor, a secretria0rep6rter0moa0dos0 an8ncios, o colador de artigos, e a rep6rter colunista = carin'osamente se referia como AItila, o @oganC. Ele 'a%ia comprado o &ornal alguns meses antes, e o c'oque entre a sofisticao de cidade grande dele e a calma interiorana da equipe ainda pro%oca%a confrontaes de tempos em tempos. 9ars'all queria um &ornal de qualidade, que sa+sse com efici4ncia e sua%idade e dentro dos pra*os, com um lugar para cada coisa e cada coisa em seu lugar. 9as a transio do New York Jimes para o ?larim de Ashton era como pular de um trem em disparada ao encontro de uma parede de gelatina. As coisas simplesmente no se cristali*a%am com tanta rapide* naquele pequenino escrit6rio, e o alto n+%el de efici4ncia a que 9ars'all esta%a acostumado tin'a de dar lugar a peculiaridades do ?larim de Ashton, como guardar o p6 de caf usado para o dep6sito de adubo da secretria, e algum finalmente entregar a to esperada

'ist6ria de interesse 'umano, mas toda coberta de titica de papagaio. <s padres de trfego da man' de segunda0feira eram febris, no da%a tempo de ningum curtir uma ressaca do fim0de0semana. A edio de tera0feira esta%a sendo tirada /s pressas, e toda a equipe esta%a sentindo as dores de parto, correndo de c para l, das escri0 %anin'as na parte da frente / sala de colagem na parte de trs, apertando0se para passar quando se encontra%am no estreito corredor, carregando rascun'os de artigos e an8ncios a serem tipografados, pro%as & prontas, e di%ersos formatos e taman'os de meios0tons das fotografias que iriam ornar as no%as pginas. 7os fundos, entre lu*es bril'antes, mesas atra%ancadas com trabal'os, e corpos em rpido mo%imento, 9ars'all e Jom, o colador, ac'a%am0se inclinados sobre um grande ca%alete em forma de banco, montando o Clarim a partir de recortes e pedaos esparramados por todos os lados. Este %ai aqui, este no cabe = ento temos de encai3ar em outro lugar, este muito grande, o que usaremos para preenc'er esteG 9ars'all esta%a ficando irritado. Joda segunda e quinta ele fica%a irritado. = EdieK = berrou ele, e a secretria respondeu! = 2ou indo = e ele l'e disse pela milsima %e*! = As gals %o nas bande&as em cima da mesa, no fora delas na mesa, no no c'o, no no... = Eu no pus nen'uma gal no c'oK = protestou Edie enquanto sa+a /s pressas da sala de colagem com outras gals nas mos. Era uma mul'er*in'a ri&a de quarenta anos com a personalidade perfeita para opor0se / brusquido de 9ars'all. Era ainda ela quem sabia encontrar as coisas no escrit6rio mel'or do que qualquer outra pessoa, especialmente o no%o c'efe. = Eu as coloquei nas suas lindas bande&in'as,

onde %oc4 quer que fiquem. = Ento, como essas %ieram parar aqui no c'oG = 2ento, 9ars'all, e no me faa di*er0l'e de onde ele %emK = 9uito bem, 9ars'all = disse Jom = isso conclui as pginas tr4s, quatro, seis e sete... que me di* das pginas um e doisG < que %amos fa*er com todos esses espaos %a*iosG = 2amos colocar a cobertura que Bernie fe* do 1esti%al, com 'ist6rias bem redigidas, fotos dramticas de interesse 'umano, o neg6cio todo, assim que ela botar o traseiro aqui dentro e nos der o que arrumouK EdieK = < que G = Bernie est mais de uma 'ora atrasada, barbaridadeK F para c'am0la de no%oG = Acabei de ligar. 7ingum atende. = Froga. Leorge, o pequeno tip6grafo aposentado que ainda trabal'a%a por gostar do que fa*ia, fe* a cadeira girar de costas para a tipografia e ofereceu! = $ue tal o ?'urrasco da Eiga das >en'orasG Estou acabando de montar esse artigo, e a foto da >ra. 9armaselle suficientemente picante para pro%ocar uma ao legal. = H = gemeu 9ars'all = bem na primeira pgina. H disso que mais preciso, uma boa impresso. = E ento, o que %amos fa*erG = perguntou Edie. = Algum daqui foi ao 1esti%alG = Eu fui pescar = disse Leorge. = Esse festi%al quente demais para mim.

= 9in'a mul'er no me dei3ou ir = disse Jom, = Eu %i um pouquin'o dele = disse Edie. = ?omece a escre%er = disse 9ars'all. = < maior acontecimento do ano, e temos de publicar alguma coisa a respeito. < telefone tocou. = >al%a no 8ltimo instanteG = c'ilreou Edie enquanto apan'a%a a e3tenso que fica%a na sala dos fundos. = Bom dia, aqui o ?larim =. Fe s8bito, ela se animou. = Ei, BereniceK <nde est %oc4G = <nde est elaG = quis saber 9ars'all ao mesmo tempo. Edie foi ou%indo e seu rosto foi ficando 'orrori*ado. = >im... bem, calma... claro... no se preocupe, n6s a tiraremos da+. 9ars'all acudiu impaciente! = Bem, onde est ela afinal de contasG Edie lanou0l'e uma ol'ada c'eia de censura e respondeu! = 7a cadeiaK

2
9ars'all entrou depressa no poro da Felegacia de As'ton e imediatamente dese&ou poder desligar o nari* e os ou%idos. Alm da porta c'eia de grades que le%a%a / ala das celas, os ru+dos e odores que emana%am das celas no diferiam muito dos do parque de di%erses na noite anterior. Ao %ir para c, ele 'a%ia notado como as ruas esta%am quietas esta man'. 7o era de admirar = todo o barul'o tin'a %indo parar dentro dessa meia0d8*ia de celas de pintura descascando, embutidas em concreto frio e ressonante. Aqui esta%am

todos os drogados, %.ndalos, desordeiros, b4bados e %agabundos que a pol+cia tin'a podido arreban'ar da face da cidade, recol'idos no que mais parecia um *ool6gico superlotado. Alguns esta%am transformando aquilo numa festa, &ogando p-quer por cigarros, usando cartas todas marcadas de dedos e tentando sobrepu&ar os outros nas narrati%as de a%enturas il+citas. Perto do fim das celas, um bando de &o%ens mac'os dirigia comentrios obscenos a uma gaiolada de prostitutas que no tin'am um lugar mel'or para serem trancafiadas. <utros simplesmente se amontoa%am pelos cantos em estado de embriague* ou afundados em depresso, ou as duas coisas. <s remanescentes ol'a%am0nos fi3amente por detrs das grades, fa*endo comentrios maliciosos, pedindo nin'arias. Ele ficou contente por ter dei3ado Mate na entrada. JimmD Funlop, o no%o assistente do Felegado, esta%a estacionado fielmente / mesa da guarda, preenc'endo formulrios e bebendo caf forte. = Ei, >r. @ogan = disse ele = o sen'or %eio logo. = Eu no podia esperar... e no %ou esperarK = disse, brusca mente. 7o se esta%a sentindo bem. Este 'a%ia sido o seu primeiro 1esti%al, e s6 isso & era um mal em si, mas ele &amais esperou, &amais son'ou com um tal prolongamento da agonia. $ual uma torre, ele se ele%ou / frente da mesa, sua robusta figura inclinando0se para a frente a fim de acentuar a sua impaci4ncia. = E entoG = insistiu. = @ummmG = Estou aqui para tirar a min'a rep6rter da cadeia. = ?laro, sei disso. Jrou3e a permissoG = <l'e aqui. Acabei de pagar aqueles engraadin'os l em cima. Eles disseram que ligariam

aqui para bai3o. = Bem. .. no fiquei sabendo de nada, e preciso da autori*ao. = JimmD.. . = < que G = >eu telefone est fora do ganc'o. = <'. .. 9ars'al colocou o telefone / frente do guarda com tanta fora que fe* o telefone tilintar de dor. = Eigue para eles. 9ars'all endireitou0se, %iu JimmD discar o n8mero errado, discar no%amente, tentar completar a ligao. Ele combina bem com o resto da cidade, pensou 9ars'all, passando ner%osamente os dedos pelos cabelos %ermel'os que comea%am a ficar grisal'os. <ra, claro que era uma cidade simptica. Engraadin'a, tal%e* um tanto est8pida, meio como um garoto desa&eitado que est sempre se metendo em encrencas. As coisas no eram to mel'ores assim na cidade grande, tentou lembrar a si mesmo. = A', >r. @ogan = disse JimmD, com a mo sobre o bocal = com quem foi que o sen'or falouG = MinneD. = >argento MinneD, por fa%or. 9ars'all esta%a impaciente. = Passe0me a c'a%e da porta. $uero que ela saiba que estou aqui. JimmD deu0l'e a c'a%e. J 'a%ia discutido com 9ars'all @ogan antes. ,ma onda de fingidas boas0%indas &orrou das celas, acompan'ada de tocos de cigarros e o som de marc'as assobiadas enquanto ele passa%a. Ele no perdeu tempo em ac'ar a cela que procura%a.

= 9uito bem, Mrueger, sei que %oc4 est a+ dentroK = 2en'a pegar0me, @ogan = %eio a resposta, dada por uma %o* feminina desesperada e algo ultra&ada l dos fundos. = Bem, estenda o brao, acene para mim, faa alguma coisaK ,ma mo apareceu entre os corpos e grades e acenou0l'e com desespero. Ele foi at l, deu0 l'e uma pancadin'a na palma, e ac'ou0se face a face com Berenice Mrueger, detenta, sua mel'or colunista e rep6rter. Ela era uma &o%em e atraente mul'er de seus %inte e cinco ou %inte e seis anos, com cabelos castan'os em desordem e 6culos grandes, de aro de metal, agora manc'ados. Ela tin'a ob%iamente passado uma noite dif+cil e no momento esta%a na compan'ia de pelo menos uma d8*ia de mul'eres, algumas mais %el'as, algumas c'ocantemente &o%ens, a maioria prostitutas apan'adas pelo camburo da pol+cia. 9ars'all no sabia se ria ou cuspia. = 7o %ou poupar pala%ras... %oc4 est com uma cara 'orrorosa = disse ele. = Est apenas de acordo com a min'a profisso. >ou uma prostituta agora. = H sim, sim, uma de n6s = entoou uma moa rec'onc'uda. 9ars'all fe* uma careta e abanou a cabea. = $ue tipo de perguntas %oc4 andou fa*endo por lG = 7o momento, nen'uma piada tem graa. 7en'uma 'ist6ria do que aconteceu na noite passada engraada. 7o estou rindo, estou fer%endo. Aquele ser%io era um insulto em primeiro lugar. = <l'e, algum tin'a de escre%er sobre a folia. = 9as n6s acertamos em c'eio no nosso

progn6stico: certamente no 'a%ia nada de no%o debai3o do sol, nem da lua, por assim di*er. = 2oc4 foi presa = ofereceu ele. = Por querer agarrar o leitor com uma isca escandalosa. < que mais 'a%ia para se escre%erG = 2amos, leia para mim o que escre%eu. ,ma espan'ola no fundo da cela ofereceu! = Ela tentou fa*er neg6cio usando o truque errado = e todas as celas arrebentaram em gargal'adas e %aias. = E3i&o ser posta em liberdadeK = disse Berenice, furiosa. = E %oc4 pisou em colaG 1aa algo. = JimmD est telefonando a MinneD. Paguei sua fiana. 2amos tir0la daqui. Berenice esperou um pouco at conseguir esfriar e ento relatou! = (espondendo /s suas perguntas, eu esta%a fa*endo entre%istas locais, tentando obter algumas boas fotos, boas declaraes, boa qualquer coisa. Assumo que 7ancD e (osie aqui = ela ol'ou em direo a duas &o%ens que poderiam ter sido g4meas, e elas sorriram para 9ars'all = ficaram querendo saber o que eu esta%a fa*endo, circuna%egando constantemente pela rea do carna%al com cara de perdida. Elas pu3aram uma con%ersa que realmente no le%ou a nada do ponto de %ista de not+cias, mas que nos meteu as tr4s em apuros quando 7ancD quis passar a cantada num tira disfarado e acabamos indo parar em cana todas &untas. = Ac'o que ela se sairia bem na profisso = brincou 7ancD, enquanto (osie fingia que l'e da%a um tabefe. 9ars'all perguntou! = E %oc4 no l'e mostrou sua identidade, sua carteira de &ornalistaG

= Ele nem me deu c'anceK Eu l'e disse quem era. = Bem, ele a ou%iuG = perguntou 9ars'all /s moas! = Ele ou%iu o que ela disseG Elas simplesmente deram de Berenice engrenou a %o* a toda e gritou! ombros, mas

= Este tom alto o bastante para %oc4G 1oi o que usei ontem / noite enquanto ele me bota%a as algemasK = Bem0%inda a As'ton. = 2ou tomar a ins+gnia deleK = Apenas far seu peito ficar %erde. @ogan ergueu a mo a fim de impedir outra e3ploso. = Ei, ol'e, no %ale a c'ateao... = E3istem outras escolas de pensamentoK = Berenice... = Jen'o umas coisas que adoraria %er impressas, com quatro colunas de largura, tudo acerca do >upertira e daquele cretino parado que o c'efeK E por falar nisso, onde est eleG = $uem, %oc4 est falando do BrummelG = Ele tem um &eitin'o muito con%eniente de desaparecer, sabiaG Ele sabe quem sou. <nde est eleG = 7o sei. 7o consegui entrar em contato com ele 'o&e de man'. = E ele me deu as costas ontem / noiteK = Fo que %oc4 est falandoG >ubitamente, ela fec'ou a boca, mas 9ars'all leu seu rosto to claramente quanto se ali esti%esse escrito! 7o se esquea de me perguntar mais tarde. 7aquele e3ato momento, a grande porta se abriu e

JimmD Funlop entrou. = 1alaremos a respeito depois = disse 9ars'all. = Judo certo, JimmDG JimmD esta%a intimidado demais pelos berros, e3ig4ncias, %aias e apupos %indos das gaiolas para responder de pronto. 9as uma coisa era certa! ele tin'a a c'a%e da cela na mo, e isso era suficiente. = Afastem0se da porta, por fa%or = ordenou ele. = Ei, quando que a sua %o* %ai mudarG = foi caracter+stica das respostas que obte%e. 9as elas se afastaram da porta. JimmD a abriu, Berenice saiu rapidamente, e ele bateu a porta e a trancou atrs dela. = 9uito bem = disse ele = %oc4 est li%re para sair sob fiana. >er notificada sobre a data em que ter de comparecer perante o &ui*. = $uero apenas que me de%ol%a min'a bolsa, min'a carteira de &ornalista, meu bloco de anotaes e min'a mquina fotogrficaK = sibilou a moa, dirigindo0 se / porta. Mate @ogan, uma rui%a sria e esbelta, 'a%ia tentado apro%eitar bem o tempo enquanto espera%a l em cima, no %est+bulo do tribunal. @a%ia muito o que obser%ar aqui depois do 1esti%al, embora certamente nada que fosse agrad%el! alguns miser%eis sendo escoltados ou arrastados para dentro, lutando contra as algemas o tempo todo e despe&ando obscenidades: muitos outros esta%am sendo soltos nessa 'ora ap6s uma noite passada atrs das grades. Parecia quase a mudana de turnos em alguma fbrica bi*arra, o primeiro turno saindo, algo desapontado, seus minguados pertences ainda em saquin'os de papel, e o segundo turno entrando, todo manietado e indignado. A maioria dos policiais era estran'a %inda de outras par0

tes, trabal'ando 'oras e3tras para reforar a min8scula equipe de As'ton, e no esta%am sendo pagos para ser bondosos ou educados. A mul'er de boc'ec'as ca+das sentada / escri%anin'a principal tin'a dois cigarros esfumaando no cin*eiro, mas pouco tempo para tirar uma tragada entre o processar de papis de cada caso que entra%a ou sa+a. Pelo que Mate podia %er, a operao toda parecia muito apressada e deslei3ada. @a%ia alguns ad%ogados baratos passando os cartes, mas uma noite na cadeia parecia ser o castigo m3imo que qualquer uma daquelas pessoas teria de enfrentar, e a 8nica coisa que dese&a%am agora era sair da cidade em pa*. Mate meneou inconscientemente a cabea. Pensar na pobre Berenice sendo arreban'ada por esse lugar adentro como se fosse ral. A moa de%ia estar furiosa. Ela sentiu um brao forte mas meigo enla0la, e dei3ou0se afundar em seu abrao. = @umm = disse = isso o que c'amo de mudana agrad%el. = Fepois do que ti%e de %er l embai3o, preciso de um blsamo = disse0l'e 9ars'all. Ela colocou o brao em %olta dele e o pu3ou para perto de si. = H isto o que acontece todos os anosG = perguntou ela. = 7o, ou%i di*er que piora cada %e* mais =. Mate meneou a cabea outra %e*, e 9ars'all acrescentou! = 9as o Clarim ter algo a di*er sobre isso. As'ton bem que poderia usar uma mudana de direo: a esta altura, eles & de%iam estar en3ergando isso. = ?omo est BereniceG = Ela ser um colosso de redatora por uns

tempos. Est bem. >obre%i%er. = 2oc4 %ai con%ersar com algum a respeito de tudo issoG = Alf Brummel no est por a+. Ele sabido. 9as eu o pegarei mais tarde 'o&e e %erei o que posso fa*er. E no me importaria de receber meus %inte d6lares de %olta. = Bem, ele de%e estar ocupado. Eu detestaria ser o delegado num dia como 'o&e. = <', ele detestar o cargo muito mais se isso esti%er em meu poder. A %olta de Berenice de uma noite de encarceramento foi marcada por um semblante carregado e passos secos, batendo com fora no lin6leo. Ela tambm carrega%a um saco de papel, furiosamente rebuscando dentro dele para assegurar0se de que contin'a todas as suas coisas. Mate estendeu os braos a fim de dar um abrao reconfortante em Berenice. = Berenice, como estG = Brummel um nome que logo ser lama, o nome do prefeito ser estreo, e no poderei imprimir o que o nome daquele tira ser. Estou indignada, posso estar constipada e preciso desesperadamente de um ban'o. = <l'e = disse 9ars'all = desconte a rai%a na mquina de escre%er, d4 uns tapas nas moscas. Preciso dessa 'ist6ria do 1esti%al para a edio de tera0feira. Berenice imediatamente rebuscou os bolsos e pu3ou para fora um pun'ado de papel 'igi4nico amassado, colocando0o com fora na mo de 9ars'all. = >ua fiel rep6rter, sempre a postos = disse ela. = < que mais 'a%ia para fa*er l alm de ol'ar a parede

descascar e esperar em fila a min'a %e* de usar o %aso sanitrioG Fesconfio que %ai ac'ar toda a reportagem bem descriti%a, e dei um &eito de inserir algumas entre%istas in loco com umas prostitutas presas para dar mais sabor. $uem sabeG Jal%e* uma reportagem dessas faa esta cidade perguntar0se onde c'egou. = Alguma fotoG = perguntou 9ars'all. A moa entregou0l'e um rolo de filme. = 2oc4 de%e encontrar algo a+ que possa usar. Ainda estou com filme na mquina mas esse de interesse pessoal para mim. 9ars'all sorriu. Esta%a bem impressionado. = Jire folga 'o&e, por min'a conta. As coisas parecero mel'ores aman'. = Jal%e* at l eu & ten'a recobrado min'a ob&eti%idade profissional. = 2ai c'eirar mel'or. = 9ars'allK = disse Mate. = Judo bem = disse Berenice. = Ele me &oga esse tipo de coisa o tempo todo. A essa altura, ela 'a%ia apan'ado a bolsa, a carteira de &ornalista e a mquina e &ogou %ingati%amente o saco da papel amassado numa lata de li3o, perguntando! = E como est a situao de transporteG = Mate trou3e o seu carro = e3plicou 9ars'all. = >e %oc4 l'e desse uma carona at a casa, seria mel'or para mim. Jen'o de %er se consigo resol%er as coisas l no &ornal e depois %ou tentar encontrar Brummel. <s pensamentos de prontamente nessa marc'a. Berenice engataram

= Brummel, certoK Jen'o de falar com %oc4.

Ela comeou a arrastar 9ars'all para o lado antes que este pudesse di*er sim ou no, e ele conseguiu apenas dar uma ol'ada em Mate pedindo desculpas antes que Berenice e ele dobrassem um canto e ficassem fora de %ista, perto dos ban'eiros. Berenice abai3ou a %o*. = >e %oc4 %ai falar com o Felegado Brummel 'o&e, quero que fique sabendo o que eu sei. = Alm do 6b%ioG = $ue ele um ordinrio, um co%arde e um cretinoG >im, alm disso tudo. >o pedaos, obser%aes descone3as, mas tal%e* %en'am a ter sentido algum dia. 2oc4 disse que eu sou boa para en3ergar detal'es. Ac'o que %i o seu pastor e ele &untos na folia ontem / noite. = < pastor NoungG = A Bgre&a ?rist ,nida de As'ton, certoG Presidente do corpo local de pastores, endossa toler.ncia religiosa e condena a crueldade para com animais. = >im, isso mesmo. = 9as Brummel nem %ai / sua igre&a, %aiG = 7o, ele %ai /quela igre&a pequenina. = Eles esta%am l atrs da barraca dos dardos, em quase total escurido, com tr4s outras pessoas, uma loira, um %el'ote bai3ote e atarracado, e uma %+bora que mais parecia um fantasma, de cabelos pretos e 6culos escuros. Oculos escuros de noiteK 9ars'all ainda no esta%a impressionado. Ela continuou como se esti%esse tentando %ender0 l'e algo. = Ac'o que cometi um pecado capital contra eles! tirei uma foto, e, pelo que pude perceber, no gostaram

nada. Brummel ficou bem ner%oso e, ao falar comigo, gague&a%a. Noung pediu0me em tom firme que sa+sse, di*endo! AEsta uma reunio particular.C < gorduc'o deu0me as costas e a mul'er fantasmag6rica ficou simplesmente a ol'ar para mim com a boca aberta. = 2oc4 & pensou em como encarar tudo isso depois de um bom ban'o e uma noite decente de sonoG = Espere eu terminar e ento saberemos, est bemG <ra, foi logo depois daquele pequeno incidente que 7ancD e (osie se agarraram a mim. < que quero di*er que no fui eu que as procurei, elas me procuraram, e logo a seguir fui presa e min'a mquina confiscada. Ela percebeu que no esta%a conseguindo fa*er que ele compreendesse. Ele ol'a%a impaciente ao redor, o corpo & inclinado de %olta na direo do %est+bulo. = Est bem, est bem, s6 mais uma coisa = disse ela, tentando segur0lo ali. = Brummel esta%a l, 9ars'all. Ele %iu tudo. = Judo o qu4G = Eu ser presaK Eu esta%a tentando e3plicar quem era ao tira, esta%a tentando mostrar0l'e min'a carteira de &ornalista, mas ele apenas me tomou a bolsa e a mquina e me algemou. <l'ei para o lado da barraca de dardos de no%o e %i Brummel obser%ando tudo. Ele sumiu imediatamente, mas &uro que o %i ol'ando tudo o que esta%a acontecendoK 9ars'all, repassei tudo o que aconteceu ontem / noite, e e3aminei tudo, e e3aminei no%amente e ac'o... bem, no sei o que pensar, mas tem de significar alguma coisa. = Para completar o cenrio = a%enturou 9ars'all = o filme da sua mquina sumiu. Berenice e3aminou a mquina. = <', ainda est aqui, mas isso no quer di*er nada.

@ogan deu um suspiro enquanto considera%a o que ela 'a%ia dito. = Est bem, tire o restante das fotos, e %e&a se arran&a algo que possamos usar, certoG Fepois re%ele o filme e ento %eremos. Podemos irG = >er que eu & cometi erros impulsi%os, imprudentes, por e3cesso de confiana como este antesG = ?laro que sim. = <ra, faa0me o fa%orK 7o d para confiar um pouquin'o, pelo menos desta %e*G = Jentarei fec'ar os ol'os. = >ua esposa est esperando. = Eu sei, eu sei. 9ars'all no sabia bem o que di*er a Mate quando se reuniram a ela. = Fesculpe o que aconteceu... = murmurou ele. = Ento = disse Mate, tentando apan'ar o assunto no ponto em que 'a%iam interrompido = est%amos falando de conduo. Berenice, ti%e de tra*er seu carro aqui para %oc4 t40lo a fim de ir para casa. >e %oc4 me dei3ar em casa... = >im, certo, certo = disse Berenice. = E, 9ars'all, ten'o uma poro de coisas que fa*er 'o&e / tarde. 2oc4 pode apan'ar a >andD depois da aula de psicologia delaG 9ars'all no disse nada, mas seu rosto mostra%a um sonoro no. Mate pegou um mol'o de c'a%es na bolsa e o entregou a Berenice. = >eu carro est logo ali na esquina, pr63imo do nosso, no espao reser%ado / imprensa. Por que %oc4 no %ai busc0loG

Berenice entendeu a dei3a e saiu. Mate segurou 9ars'all com um brao amoroso e e3aminou seu rosto por um momento. = Ei, %amos. Jente. Pelo menos uma %e*. = 9as brigas de galo so ilegais neste estado. = >e quiser saber o que penso, ela pu3ou o pai. = 7o sei por onde comear = disse ele. = Estar l para apan'0la significar algo. Apro%eite a c'ance. Enquanto se encamin'a%am na direo da porta, 9ars'all, correndo os ol'os ao redor, dei3ou seus instintos e3aminarem a situao. = 2oc4 entende esta cidade, MateG = disse, afinal. = H como um tipo de doena. Jodo o mundo por aqui est com a mesma molstia esquisita. ,ma man' ensolarada sempre a&uda a fa*er com que os problemas da noite anterior paream menos gra%es. Era nisso que @anP Busc'e esta%a pensando ao abrir a porta de tela da frente da casa e pisar no pequeno degrau de concreto. Ele mora%a numa casa de um quarto, de bai3o aluguel, no longe da igre&a, uma cai3in'a branca plantada numa esquina, paredes c'anfradas por fora, com pequeno quintal limitado por uma cerca %i%a, e um teto su&o. 7o era muita coisa, e /s %e*es parecia menos ainda, mas era o m3imo que o seu salrio de pastor l'e permitia. <ra, ele no esta%a reclamando. Ele e 9arD se encontra%am confort%eis e abrigados, e a man' esta%a linda. Esse era o dia em que podiam dormir at mais tarde, e dois litros de leite espera%am na base dos degraus. Ele os apan'ou, antecipando o pra*er de uma tigela de cereal enc'arcado em leite, pequena distrao de suas pro%aes e tribulaes.

Ele & tin'a passado por dificuldades antes. >eu pai 'a%ia sido pastor enquanto @anP era menino, e os dois 'a%iam atra%essado &untos muita gl6ria e muitos apertos, do tipo ligado a plantar igre&as, pastorear, ser pregador itinerante. @anP soubera desde criana que essa era a %ida que queria, a forma pela qual dese&a%a ser%ir ao >en'or. Para ele, a igre&a sempre fora um lugar muito emocionante onde se trabal'ar. 1ora emocionante a&udar o pai nos primeiros anos, emocionante passar pela faculdade b+blica e depois pelo seminrio, e ento dois anos como pastor estagirio. Era emocionante tambm agora, mas lembra%a a esfu*iante sensao que os te3anos de%em ter sentido no Ilamo. @anP tin'a apenas %inte e seis anos, e geralmente era c'eio de ardente entusiasmo: mas este pastorado, o primeiro, parecia um lugar dif+cil de pegar fogo. Algum 'a%ia apagado o 8ltimo resqu+cio de c'ama, e ele no sabia o que pensar a respeito. Por algum moti%o, 'a%ia sido eleito pastor, o que significa%a que algum nessa igre&a dese&a%a o seu tipo de ministrio, mas ento 'a%ia os outros, aqueles que... torna%am a coisa emocionante. Jorna%am0na emocionante todas as %e*es que ele prega%a acerca do arrependimento: torna%am0na emocionante todas as %e*es que ele confronta%a o pecado na comunidade: torna%am0na emocionante todas as %e*es que ele fala%a da cru* de ?risto e da mensagem da sal%ao. 7esse ponto, era mais a f e a segurana que @anP tin'a no fato de estar onde Feus queria que esti%esse do que outro fator qualquer que o mantin'a firme nos seus prop6sitos, inabala%elmente em p, apesar de atacado. <ra, bem, pensou @anP consigo mesmo, pelo menos desfrute a man'. < >en'or a colocou aqui para %oc4. Ji%esse ele entrado de costas na casa sem se %oltar, ter0se0ia poupado um insulto, e mantido seu esp+rito le%e. 9as ele se %oltou para entrar, e imediatamente %iu as imensas letras, negras, escorridas, pic'adas na frente da casa! A2<?Q H ,9 @<9E9 9<(J<, ...................C A 8ltima pala%ra era

obscena. <s seus ol'os %iram aquilo, e ento correram lentamente de um lado a outro da casa, absor%endo tudo o que %iam. Era uma dessas coisas que demora para registrar. Judo o que ele p-de fa*er foi ficar parado um instante, primeiro tentado imaginar quem teria feito aquilo, depois querendo saber por que, e ento querendo saber se daria para limpar. Ele ol'ou mais de perto, tocou as letras com o dedo. Jin'a de ter sido feito durante a noite: & esta%a bem seco. = Ben*in'o = %eio de dentro a %o* de 9arD = %oc4 est com a porta aberta. = @ummmmm... = foi tudo o que ele disse, no tendo pala%ra mel'or. (ealmente no queria que ela soubesse. Entrou em casa, fec'ou com firme*a a porta e reuniu0se a 9arD, linda &o%em de cabelos longos, para o des&e&um! uma tigela de cereal e torradas quentes com manteiga. Aqui, apesar de um cu nublado, @anP tin'a um cantin'o ensolarado que era a mimosa e brincal'ona esposa, com sua risadin'a melodiosa. Ela era uma boneca e possu+a fibra tambm. @anP muitas %e*es sentia remorsos pelo fato de ela ter de enfrentar as lutas que esta%am enfrentando. Afinal, ela podia ter0se casado com um contador ou com um %endedor de seguros, est%el e maante, mas ela l'e fornecia tremendo apoio, sempre presente, sempre acreditando que Feus daria um &eito e sempre acreditando em @anP tambm. = < que ' de erradoG = perguntou ela de imediato. BolasK 1ao o que posso para esconder, tento agir normalmente, mas mesmo assim ela percebe, pensou @anP. = @ummmmm... = comeou ele a di*er.

= Ainda c'ateado com a reunio do consel'oG I+ est a sua sa+da, Busc'e. = ?laro, um pouco. = 7em ou%i %oc4 c'egar ontem / noite. A reunio durou at muito tardeG = 7o. Alf Brummel te%e de sair para uma reunio importante da qual ele no quis falar, e os outros, %oc4 sabe como , apenas disseram o que queriam e se foram, dei3ando0me ali para me recuperar por conta pr6pria. 1iquei por l e orei durante algum tempo. Ac'o que funcionou. >enti0me bem depois. Ele se animou um pouquin'o. = Para falar a %erdade, realmente senti que o >en'or me conforta%a ontem / noite. = Ac'o que eles escol'eram uma 'ora bem esquisita para con%ocar uma reunio do consel'o, logo durante o 1esti%al = disse ela. = E na noite de domingoK = disse ele atra%s dos flocos de mil'o. = Eu mal tin'a acabado de dar in+cio ao culto e l esta%am eles con%ocando uma reunio. = A respeito da mesma coisaG = H, ac'o que esto apenas usando Eou como desculpa para causarem encrenca. = Bem, o que %oc4 l'es disseG = A mesma coisa, %e* ap6s %e*. Apenas fi*emos que a B+blia manda! eu procurei o Eou, depois eu e Jo'n procuramos o Eou, e depois apresentamos problema ao restante da igre&a, e ento n6s, bem, n6s eliminamos da comun'o. o o o o

= Bem, parecia mesmo ser o que a congregao decidiu. 9as por que o consel'o no consegue acatar a decisoG

= Eles no sabem ler. <s Fe* 9andamentos no fa*em refer4ncia ao adultrioG = Eu sei, eu sei. @anP p-s a col'er na mesa a fim de poder gesticular mel'or. = E eles esta%am bra%os comigo ontem / noiteK ?omearam a &ogar todo aquele neg6cio de no &ulgar para no ser &ulgado para cima de mim... = $uemG = <ra, a mesma panelin'a do Brummel! Alf, >am Jurner, Lordon 9aDer... %oc4 sabe, a 2el'a Luarda. = Bem, no dei3e que eles o intimidemK = Pelo menos no me faro mudar de idia. 9as no sei que tipo de segurana no emprego essa atitude me garante. Agora 9arD esta%a ficando indignada. = Bem, no d para entender o que ' de errado com Alf Brummel. >er que ele tem algo contra a B+blia ou a %erdade ou o qu4G >e no fosse essa questo, certamente seria alguma outra coisaK = Jesus o ama, 9arD = acautelou @anP. = Acontece que ele se ac'a sob pesada condenao, culpado, pecador, e sabe disso, e gente como n6s sempre ' de incomodar gente como ele. < pastor anterior pregou a Pala%ra e Alf no gostou. Agora eu estou pregando a Pala%ra e ele continua a no gostar. Ele tem muita influ4ncia na igre&a, por isso ac'o que pensa que pode ditar o que sai do p8lpito. = 9as no pode, ora essaK = 7o no meu caso, pelo menos. = Ento por que ele no procura outra igre&aG

@anP estendeu o dedo, de modo dramtico. = Essa, cara esposa, uma boa perguntaK Parece 'a%er um mtodo na loucura dele, como se fosse sua misso na %ida destruir pastores. = H apenas o quadro que eles pintam de %oc4. 2oc4 no assimK = @ummmm... sim, pintar. 2oc4 est prontaG = Pronta para qu4G @anP inspirou fundo, e3peliu o ar, e ento ol'ou para ela. = Ji%emos uns %isitantes durante a noite. Eles... eles pic'aram a frente da casa. = < qu4G Nossa casaG = Bem... a casa do nosso sen'orio. Ela se ergueu. = <ndeG = perguntou, dirigindo0se / porta da frente, os c'inelos felpudos raspando na calada. = <', noK @anP &untou0se a ela e, &untos, absor%eram o quadro. Ainda esta%a l, mais real do que nunca. = <ra, isso me dei3a fula da %idaK = declarou ela, mas agora esta%a c'orando. = < que fi*emos para merecer issoG = Ac'o que est%amos falando sobre esse assunto agora mesmo = sugeriu @anP. 9arD no entendeu o que ele disse, mas tin'a uma teoria pr6pria, a mais 6b%ia de todas. = Jal%e* o 1esti%al... ele sempre tra* / tona o que ' de pior nas pessoas. @anP tin'a sua pr6pria teoria, mas nada disse. Jin'a de ser algum da igre&a, pensou. Ele 'a%ia sido c'amado de uma poro de coisas! 'ip6crita, mol6ide,

encrenqueiro ultramoralista. @a%ia at sido acusado de ser 'omosse3ual e de bater na esposa. Algum membro da igre&a, enrai%ecido, podia ter pic'ado a parede, tal%e* um amigo de Eou >tanleD, o ad8ltero, tal%e* o pr6prio Eou. Ele pro%a%elmente &amais %iria a saber, mas tudo bem. Feus sabia.

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A poucos quil-metros da cidade, na (odo%ia #), uma grande limusine preta desli*a%a rapidamente pela paisagem campestre. 7o lu3uoso banco traseiro, um rec'onc'udo 'omem de meia0idade fala%a de neg6cios com a secretria, uma mul'er alta e esguia de longos cabelos negros e te* plida. 1alando n+tida e su0 cintamente enquanto ela toma%a notas em fluida estenografia, ele plane&a%a uma transao comercial de grande porte. Ento algo aconteceu ao 'omem. = Bsso me fa* lembrar = disse ele, e a secretria ergueu os ol'os do bloco de anotaes. = A professora alega ter0me mandado um pacote ' algum tempo, mas no me recordo de t40lo recebido. = $ue tipo de pacoteG = ,m li%rin'o. ,m item pessoal. Jente lembrar0se de procur0lo quando esti%er de %olta / fa*endaG A secretria abriu a pasta e deu a impresso de ter anotado alguma coisa. 7a realidade, no escre%eu nada. Era a segunda %isita que 9ars'all fa*ia / Praa do Jribunal no mesmo dia. A primeira %e* 'a%ia sido para tirar Berenice da cadeia, e agora fa*ia uma %isita a e3atamente ao mesmo 'omem que Berenice queria

enforcar! Alf Brummel, o Felegado. Fepois que o Clarim finalmente foi para a tipografia, 9ars'all esta%a prestes a c'amar Brummel, mas >ara, a secretria de Brummel, c'amara 9ars'all primeiro e marcara um encontro entre os dois para as duas 'oras da tarde naquele mesmo dia. @a%ia sido uma boa &ogada, pensou 9ars0 'all. Brummel esta%a pedindo trguas antes que os tanques comeassem a rolar. Estacionou no lugar que l'e era reser%ado na frente do no%o edif+cio do tribunal e fe* uma pausa ao lado do carro a fim de ol'ar para cima e para bai3o na rua, a%aliando o que restara da agonia da noite de domingo, a 8ltima do 1esti%al. A rua principal procura%a ser a mesma de sempre, mas aos ol'os perspica*es de 9ars'all a cidade toda parecia estar mancando, meio cansada, dolorida, morosa. <s mesmos grupin'os de pedestres geralmente meio apressados para%am, ol'a%am, menea%am a cabea e lamenta%am. Por geraes, As'ton se 'a%ia orgul'ado do calor e dignidade do seu po%o e se 'a%ia esforado em ser um bom lugar onde seus fil'os crescessem. 9as agora 'a%ia tumultos +ntimos, ansiedades, receios, como se algum tipo de c.ncer a esti%esse corroendo e destruindo0a in%isi%elmente. Por fora 'a%ia as %itrinas, agora substitu+das por feios tapumes. <s medidores de estacionamento esta%am quebrados, o li3o e cacos de %idro se espal'a%am por toda a rua. 9as mesmo enquanto os lo&istas e os comerciantes %arriam o entul'o, parecia 'a%er uma silenciosa certe*a de que os problemas internos permaneceriam, as dificuldades continuariam. <s crimes esta%am aumentando, espe0 cialmente entre os &o%ens: a confiana comum e simples no pr63imo esta%a diminuindo: nunca a cidade esti%era to c'eia de boatos, esc.ndalos e fofocas maliciosas. R sombra do medo e da suspeita, a %ida esta%a aos poucos perdendo a sua alegria e simplicidade, e ningum parecia saber por que nem como.

9ars'all dirigiu0se / Praa do Jribunal. A praa consistia de dois prdios, agrada%elmente guarnecidos de c'ores e arbustos, de frente para um estacionamento comum aos dois. Em um lado esta%a o elegante prdio do Jribunal, dois andares de ti&olo / %ista, que tambm abriga%a o Fepartamento de Pol+cia e um poro um tanto decadente com seu bloco de celas. ,m dos tr4s carros policiais esta%a estacionado do lado de fora. 7o outro lado encontra%a0se o prdio da Prefeitura, de dois andares e frente de %idro, que abriga%a o gabinete do Prefeito, a c.mara dos %ereadores, e outras autoridades. 9ars'all dirigiu0se ao Jribunal. Passando por uma entrada simples e modesta marcada APol+ciaC, ele encontrou %a*ia a pequena rea de recepo. Ele podia ou%ir %o*es %indas do corredor detrs de algumas das portas fec'adas, mas >ara, a secretria, parecia ter dei3ado temporariamente a sala. 7o = atrs do balco recoberto de f6rmica da recepcionista um enorme arqui%o balana%a lentamente para a frente e para trs, e grun'idos e gemidos %in'am l de bai3o. 9ars'all inclinou0se sobre o balco e deparou com uma cena c-mica. >ara, de &oel'os, no obstante a saia que usa%a, trama%a furiosa luta com uma ga%eta do arqui%o que se enroscara na sua mesa. Aparentemente, a contagem era La%etas do Arqui%o S T ?anelas de >ara <, e >ara era m perdedora, assim como o era a sua meia0cala. Em m 'ora ela soltou uma imprecao, e ento percebeu que ele esta%a em p ali, mas & era tarde demais para recobrar a costumeira pose. = <', al-, 9ars'all... = Fa pr63ima %e* use botas de combate. Elas so mais apropriadas para colocar as coisas no lugar a pontaps.

Pelos menos eles se con'eciam, e >ara esta%a grata por isso. 9ars'all & 'a%ia aparecido neste lugar %e*es suficientes para ficar con'ecendo bem a maioria do pessoal que trabal'a%a aqui. = Estes = disse ela no eloq;ente tom de guia tur+stica = so os infames arqui%os do >r. Alf Brummel, Felegado de Pol+cia. Ele acabou de conseguir uns belos arqui%os no%os, e eu 'erdei estes aquiK Por que preciso deles em meu escrit6rio algo que no consigo entender, mas ten'o ordens e3pressas do c'efe, e aqui eles t4m de ficarK = >o feios demais para o escrit6rio dele. = 9as a cor cqui... ele, sabeG <ra, tal%e* uma pintura e uns decalques os dei3em um pouco mais alegres. >e %o se mudar para c, o m+nimo que podem fa*er sorrir. 7aquele instante, o telefone interno tocou. Ela apertou o boto e atendeu. = >im, sen'orG A %o* r+spida de Brummel gritou da cai3in'a! = Ei, o meu alarme de segurana est piscando... = Fesculpe, fui eu que o acionei. Esta%a tentando fec'ar uma das ga%etas do seu arqui%o. = Est bem, certo. <l'e, %e&a se d um no%o arran&o /s coisas, simG = 9ars'all @ogan est aqui e dese&a %40lo. = <', muito bem. 9ande0o entrar. Ela ol'ou para 9ars'all e apenas meneou a cabea pateticamente. = 2oc4 no est precisando de uma secretriaG = murmurou. 9ars'all sorriu. Ela e3plicou! = Ele botou esse arqui%o &unto do boto de

alarme silencioso. Joda %e* que abro uma ga%eta, cercam o prdio inteiro. ?om um aceno de despedida, 9ars'all dirigiu0se / porta do primeiro escrit6rio e entrou no gabinete de Brummel. Alf Brummel se p-s em p e estendeu a mo, o rosto e3plodindo em um largo sorriso que pun'a / mostra os dentes brancos como marfim. = Ei, a+ est o 'omemK = <l, Alf. Apertaram0se as mos enquanto Brummel fa*ia 9ars'all entrar e fec'a%a a porta. < Felegado era um 'omem dos seus trinta e poucos anos, solteiro, e30tira de cidade grande le%ando um tipo de %ida e3tra%agante que desmentia o seu salrio de policial. Ele sempre da%a a impresso de ser um cara amigo, mas 9ars'all nunca 'a%ia conseguido confiar realmente nele. Pensando bem, nem mesmo gosta%a muito do 'omem. 9uito dente / mostra por qualquer coisa. = Bem = sorriu Brummel = sente0se, sente0se. E mesmo antes de se afundarem nas poltronas, ele esta%a falando no%amente. = Parece que cometemos um engano c-mico este fim0de0semana. 9ars'all lembrou0se da cena de sua rep6rter na cela das prostitutas. = Berenice no riu a noite toda, e acabei ficando %inte e cinco d6lares mais pobre. = Bem = disse Brummel, abrindo a ga%eta superior da escri%anin'a = por isso que estamos fa*endo esta reunio, para esclarecer o embrul'ada toda. Jome. Ele apan'ou um c'eque e o estendeu a 9ars'all. = H a restituio do din'eiro que %oc4 pagou pela fiana, e quero que saiba que Berenice %ai receber uma

retratao oficial assinada por mim e por este gabinete. 9as, 9ars'all, por fa%or, diga0me o que aconteceu. >e ao menos eu esti%esse por l, teria podido e%itar a coisa. = Berenice di* que %oc4 estava l. = EuG <ndeG >ei que entrei na delegacia e sa+ dela a noite toda, mas... = 7o, ela %iu %oc4 no 1esti%al. Brummel forou um sorriso mais amplo. = Bem, no sei quem ela %iu na realidade, mas eu no fui ao 1esti%al ontem / noite. Esti%e ocupado por aqui. 9ars'all esta%a agora embalado demais para %oltar atrs. = Ela %iu %oc4 bem na 'ora em que esta%a sendo presa. Brummel pareceu no ou%ir essa 8ltima declarao. = 9as continue, conte0me o que aconteceu. Preciso c'egar / rai* dessa confuso. 9ars'all sustou bruscamente o ataque. 7o sabia por qu4. Jal%e* fosse por cortesia. Jal%e* por intimidao. $ualquer que fosse o moti%o, ele comeou a desfiar a 'ist6ria direitin'o, quase como um noticirio, e3atamente da maneira que Berenice l'e 'a%ia contado, mas cautelosamente dei3ou de fora os detal'es incriminadores acrescentados por ela. Enquanto fala%a, seus ol'os estuda%am Brummel, o escrit6rio, e todo e qualquer detal'e espec+fico da decorao, a organi*ao das peas do mobilirio, a agenda. Era quase um refle3o. ?om o passar dos anos, ele tin'a adquirido a 'abilidade de obser%ar e acumular informao sem dar a impresso de estar agindo assim. Jal%e* fosse por no confiar no 'omem, mas mesmo que confiasse, uma %e* rep6rter, sempre rep6rter. Fa%a para %er que o escrit6rio de Brummel pertencia a pessoa e3igente, desde a

escri%anin'a muito polida, muito em ordem at os lpis, perfeitamente apontados. Ao longo da parede, onde os feios arqui%os costuma%am estar, %ia0se um lindo con&unto de estantes e armrios de car%al'o, com portas de %idro e ferragens de bron*e. = Pu3a, %oc4 est mel'orando de %ida, 'ein, AlfG = grace&ou 9ars'all, ol'ando na direo das estantes. = Losta delasG = 9uito. < que soG = ,m belo substituto daqueles %el'os arqui%os. >er%em para mostrar o que a gente consegue, se economi*ar os tostes. Eu detesta%a ter aqueles arqui%os aqui dentro. Ac'o que um escrit6rio de%e ter um pouco de classe, certoG = >im, isso mesmo, claro. 7ossa, %oc4 tem a sua pr6pria copiadora. .. = >im, e estantes, mais lugar para guardar as coisas. = E outro telefoneG = JelefoneG = < que aquele fio saindo da paredeG = <', aquilo para a cafeteira eltrica. 9as de que mesmo est%amos falandoG = >im, sim, o que aconteceu a Berenice... = e 9ars'all continuou a narrati%a. Ele tin'a bastante prtica em ler de cabea para bai3o, e enquanto continua%a a falar, correu os ol'os pela agenda na es0 cri%anin'a de Brummel. As tardes das teras0feiras se destaca%am por estarem sempre em branco, embora no fosse esse o dia de folga do Felegado. ,ma tera0feira, contudo, tin'a uma 'ora marcada! o (e%. <li%er Noung, /s # da tarde.

= <' = disse com naturalidade = %ai fa*er uma %isita ao meu pastor aman'G Percebeu imediatamente que 'a%ia ultrapassado os limites: Brummel demonstrou surpresa e irritao ao mesmo tempo. < Felegado mostrou os dentes num sorriso forado, e disse! = <', sim, <li%er Noung o seu pastor, no G = 2oc4s se con'ecemG = 7o muito bem. J nos encontramos algumas %e*es, profissionalmente, ac'o eu... = 9as %oc4 no freq;enta a outra igre&a, aquela pequeninaG = >im, a da ?omunidade de As'ton. 9as, continue, %amos ou%ir o resto do que aconteceu. 9ars'all esta%a impressionado com a facilidade com que esse su&eito se perturba%a, mas tentou no contest0lo mais. Pelo menos, no por enquanto. Em %e* disso, ele continuou a narrati%a do ponto onde 'a%ia interrompido e arrematou0a com capric'o, incluindo a ira da moa. Percebeu que Brummel 'a%ia descoberto alguns importantes papis que precisa%a e3aminar, papis que cobriram o calendrio sobre a escri%anin'a. 9ars'all perguntou! = Figa, quem foi esse tira c'eio de si que no dei3ou Berenice se identificarG = ,m cara de fora, nem mesmo era do nosso peloto local. >e Berenice nos puder dar o nome ou o n8mero da ins+gnia, farei com que ele se&a repreendido pelo seu comportamento. 2e&a, ti%emos de tra*er alguns au3iliares de 5indsor a fim de reforar as coisas durante o 1esti%al. $uanto ao pessoal daqui, nossos 'omens sabem muito bem quem Berenice Mrueger. Brummel proferiu a 8ltima sentena com um toque de

ferocidade. = Ento, por que no ela quem est sentada aqui ou%indo todas essas desculpas em %e* de mimG Brummel inclinou0se para a frente com um ar bem srio. = Ac'ei que seria mel'or falar com %oc4, 9ars'all, em %e* de fa*40la desfilar por este escrit6rio, & um tanto estigmati*ada. >upon'o que %oc4 saiba por quantas aquela garota tem passado. Est bem, pensou 9ars'all, perguntarei. = Estou ' pouco tempo na cidade, Alf. = Ela no l'e contouG = E %oc4 adoraria fa*40loG >aiu sem querer, e doeu. Brummel afundou0se de %olta na cadeira e estudou o rosto de 9ars'all. 7esse e3ato momento, 9ars'all esta%a pensando que no se arrependia do que tin'a dito. = Estou aborrecido, caso %oc4 no percebido. Brummel iniciou um no%o pargrafo. ten'a

= 9ars'all... eu quis %40lo 'o&e pessoalmente porque queria... consertar esse neg6cio. = Ento, %amos ou%ir o que %oc4 tem a di*er sobre Berenice. Brummel, mel'or %oc4 escol'er com cuidado as pala%ras, pensou 9ars'all. = Bem... = gague&ou Brummel, subitamente colocado em c'eque. = Ac'ei que %oc4 poderia querer saber o que aconteceu caso %oc4 %iesse a ac'ar a informao 8til ao lidar com ela. >abe, foi di%ersos meses antes de %oc4 assumir o &ornal que ela %eio a As'ton. Apenas poucas semanas antes da sua c'egada, a irm dela, que fa*ia faculdade, suicidou0se. Berenice

%eio a As'ton c'eia de f8ria %ingati%a, tentando solucionar o mistrio em torno da morte da irm, mas... todos n6s sab+amos que era apenas uma dessas coisas que acontecem, para as quais nunca 'a%er e3plicao. 9ars'all nada disse por espao significati%o de tempo. = Eu no sabia disso. A %o* de Brummel era bai3a e pesarosa, ao di*er! = Ela tin'a certe*a de que 'a%ia algum tipo de su&eira en%ol%ida. 1oi uma in%estigao bem agressi%a a que ela condu*iu. = Bem, ela tem mesmo o faro de rep6rter. = Jer, isso ela tem. 9as %e&a, 9ars'all... a priso, foi um engano, um engano 'umil'ante, para falar a %erdade. (ealmente no ac'ei que ela dese&asse %er o interior deste prdio to cedo. ?ompreende agoraG 9as 9ars'all no esta%a certo de compreender. 7em mesmo esta%a certo de ter ou%ido tudo o que fora dito. Fe repente, ele se sentiu muito fraco, e no conseguia descobrir aonde sua rai%a fora parar to depressa. E que di*er das suas suspeitasG Ele sabia que no acredita%a em tudo que aquele su&eito esta%a di*endo... ou acredita%aG >abia que Brummel 'a%ia mentido a respeito de no estar no 1esti%al... mas 'a%ia mesmoG <u ser que no ou%i direito o que ele disseG <u... onde mesmo que est%amosG 2amos l, @ogan, %oc4 no dormiu direito a noite passadaG = 9ars'allG 9ars'all ol'ou bem nos ol'os cin*entos e atentos de Brummel, e sentiu0se meio amortecido, como se esti%esse son'ando. = 9ars'all = disse Brummel = espero que

compreenda. Agora %oc4 compreende, no G 9ars'all precisou obrigar0se a pensar, e percebeu que era mais fcil se no ol'asse diretamente nos ol'os de Brummel por um momento. = ,'m... = Era um comeo idiota, mas era o m3imo que conseguiu p-r para fora. = H, sim, Alf, ac'o que percebo o que quer di*er. >upon'o que agiu corretamente. = 9as realmente quero acertar todo esse neg6cio, especialmente entre n6s dois. = <ra, no se preocupe. 7o assim to importante. 9esmo enquanto esta%a di*endo isso, 9ars'all se pergunta%a se realmente 'a%ia dito essas pala%ras. <s grandes dentes de Brummel tornaram a surgir. = 1ico muito contente em ou%ir isso, 9ars'all. = 9as, ol'e, %oc4 poderia pelo menos ligar para ela. Ela foi atingida de uma forma bem pessoal, no ac'aG = H o que farei, 9ars'all. Fepois disso, Brummel inclinou0se para a frente com um sorriso estran'o no rosto, as mos fortemente entrelaadas sobre a escri%anin'a e os ol'os cin*entos prendendo 9ars'all naquele mesmo ol'ar entorpecente, penetrante, estran'amente calmante. = 9ars'all, falemos agora de %oc4 e do resto desta cidade. >abe, estamos realmente contentes em t40 lo aqui para assumir o Clarim. >ab+amos que seu estilo refrescante de &ornalismo seria bom para a comunidade. 2ou ser franco em di*er que o 8ltimo redator foi... um tanto pre&udicial ao .nimo da cidade, principalmente no fim. 9ars'all sentiu0se le%ado na onda dessa

con%ersa, mas podia perceber que a+ %in'a algo. Brummel continuou! = Precisamos do seu tipo de classe, 9ars'all. 2oc4 dispe de grande poder que pode e3ercer atra%s da imprensa, e todos sabemos disso, mas necessrio o 'omem certo para manter esse poder direcionado no rumo certo, para o bem comum. Jodos n6s nos cargos p8blicos estamos aqui para ser%ir aos mel'ores interesses da comunidade, da raa 'umana se pensarmos bem no assunto. 9as %oc4 tambm, 9ars'all. 2oc4 est aqui para o bem do po%o, da mesma forma que o restante de n6s. Brummel passou os dedos pelo cabelos, um gesto ner%oso, e ento perguntou! = Bem, entende o que estou di*endoG = 7o. = Bem... = Brummel tentou encontrar um no%o ponto de partida. = Ac'o que como %oc4 disse, fa* pouco tempo que c'egou aqui. >er que mel'or eu ir diretamente ao assuntoG 9ars'all deu de ombros como a di*er Apor que noGC e dei3ou Brummel continuar. = Esta uma cidade pequena, antes de tudo, o que significa que um problema*in'o qualquer, mesmo entre um pun'ado de pessoas, %ai atingir e preocupar quase todas as outras pessoas. E a gente no pode0se esconder por trs do anonimato simplesmente por que ele no e3iste. <ra, o antigo redator no entendia isso e realmente causou alguns problemas que pre&udicaram toda a populao. Ele era um demagogo patol6gico. Festruiu a f que as pessoas tin'am no go%erno local, nos funcionrios p8blicos, umas nas outras, e, por fim, nele pr6prio. 1oi algo que doeu. 1oi uma ferida no nosso lado, e est demorando para todos n6s nos recuperarmos. ?ompletando, dei3e0me di*er0l'e que,

para sua informao, aquele 'omem finalmente te%e de sair da cidade coberto de %ergon'a. Ele molestou uma menina de do*e anos. Jentei e%itar a repercusso do caso tanto quanto poss+%el. 9as nesta cidade foi realmente desa&eitado, dif+cil. 1i* o que ac'ei que causaria a menor aflio e dor / fam+lia e /s pessoas em geral. 7o le%ei a quei3a &udicial contra esse 'omem adiante, contanto que ele dei3asse As'ton e nunca mais pusesse os ps aqui. Ele concordou com essa condio. 9as &amais me esquecerei do c'oque que causou, e du%ido que a cidade ten'a esquecido. = E isso nos tra* de %olta a %oc4, e n6s, os ser%idores do p8blico, e tambm aos membros desta comunidade. ,ma das maiores ra*es pelas quais essa confuso com Berenice me dei3a c'ateado por realmente dese&ar um bom relacionamento entre este gabinete e o Clarim, entre mim e %oc4, pessoalmente. Fetestaria %er qualquer coisa estragar as coisas. Precisamos de unio por aqui, camaradagem, um bom esp+rito de comunidade. Ele fe* uma pausa de efeito. = 9ars'all, gostar+amos de saber que %oc4 est do nosso lado e trabal'ando em prol desse ob&eti%o. Ento %eio a pausa e o ol'ar longo e c'eio de e3pectati%a. Era a %e* de 9ars'all. Ele se reme3eu um pouco na cadeira, organi*ando os pensamentos, sondando os sentimentos, quase e%itando aqueles fi3os ol'os cin*entos. Jal%e* esse su&eito esti%esse usando de franque*a, ou tal%e* esse pequeno discurso no passasse de uma astuta manobra diplomtica %isando a afast0lo de alguma coisa que Berenice, inad%ertidamente, 'ou%esse descoberto. 9as 9ars'all no conseguia pensar com coer4ncia, nem mesmo sentir com coer4ncia. >ua rep6rter tin'a sido presa falsamente e &ogada numa porcaria de cadeia para passar a noite, e ele & nem

parecia se importar: esse Felegado de sorriso dentuo a esta%a fa*endo passar por mentirosa, e 9ars'all esta%a consentindo. Vamos, @ogan, lembra0se do motivo que o trou3e aquiG 9as ele se sentia to cansadoK 1ica%a a relembrar o moti%o de ter0se mudado para As'ton. Fe%eria ter sido uma mudana no estilo de %ida dele e da fam+lia, um tempo para dei3ar de brigar e arran'ar as intrigas da cidade grande e simplesmente procurar as 'ist6rias mais simples, coisas como campan'a de a&untar &ornal da turma da escola e gatos que subiam nas r%ores e no conseguiam descer. Jal%e* fosse apenas a fora do 'bito depois de todos os anos passados no Jimes que o le%asse a pensar que tin'a de submeter Brummel a um interrogat6rio. A troco de qu4G 9ais brigaG Pu3a %ida, que tal um pouco de tranq;ilidade e sil4ncio para %ariarG Fe s8bito, e contrrio aos seus mel'ores instintos, ele soube que no 'a%ia nada com que se preocupar: o filme de Berenice estaria em ordem, e as fotos pro%ariam que Brummel esta%a certo e ela errada. E 9ars'all realmente dese&a%a que fosse assim. 9as Brummel ainda esta%a esperando uma resposta, ainda o esta%a mirando com aquele ol'ar entorpecedor. = Eu... = comeou 9ars'all, e nessa 'ora sentiu0 se tolo e desa&eitado. = <l'e, estou realmente cansado de brigar, Alf. Jal%e* eu ten'a sido criado assim, tal%e* ten'a sido isso o que me fe* sair bem no meu trabal'o com o Jimes, mas resol%i mudar0me para c, e isso tem de significar alguma coisa. Estou cansado, Alf, e no estou ficando mais &o%em. Preciso de cura. Preciso aprender como realmente ser 'umano e %i%er em uma cidade com outros seres 'umanos. = >im = disse Brummel = isso a+. H e3atamente isso.

= Ento... no se preocupe. ?omo todos, %im aqui procurar pa* e tranq;ilidade. 7o quero brigas, no quero encrencas. 7ada tem a temer de min'a parte. Brummel ficou radiante e esticou a mo para selarem o acordo. Ao apertar a mo dele, 9ars'all sentiu0se quase como se ti%esse %endido parte da alma. >er que 9ars'all @ogan realmente 'a%ia dito tudo aquiloG Eu de%o estar cansado, pensou. >em o perceber, ele se encontra%a em p do lado de fora da porta de Brummel. Aparentemente, seu encontro 'a%ia terminado. Fepois que 9ars'all saiu e a porta foi bem fec'ada, Alf Brummel afundou0se em sua cadeira com um suspiro de al+%io, e dei3ou0se apenas ficar sentado por algum tempo, fitando o espao, recuperando0se, criando coragem para enfrentar a pr63ima penosa tarefa. 9ars'all @ogan era apenas o aquecimento, no que l'e di*ia respeito. < %erdadeiro teste esta%a por comear. Estendeu a mo ao telefone, pu3ou0o um pouco mais para perto, ficou a fit0lo por uns instantes, e ento discou um n8mero. @anP da%a os 8ltimos retoques na pintura que fa*ia na frente da casa quando o telefone tocou e 9arD c'amou, di*endo que era Alf Brummel. Pu3a, pensou @anP. E aqui estou eu, com um pincel enc'arcado na mo. Lostaria que ele esti%esse aqui. Ele confessou seu pecado ao >en'or enquanto se dirigia ao telefone. = <l = disse. Em seu escrit6rio, embora esti%esse a s6s, Brummel deu as costas / porta para tornar mais particular a con%ersa, e abai3ou a %o* ao falar. = <i, @anP. Aqui o Alf. Ac'ei que de%ia ligar

para %oc4 esta man' e %er como est... depois de ontem / noite. = <'... = disse @anP, sentindo0se como um ratin'o na boca do gato. = Ac'o que estou bem. 9el'or, tal%e*. = Ento %oc4 pensou no assuntoG = >im, claro. Pensei muito. <rei a respeito, %erifiquei no%amente a Pala%ra com relao a certas questes... = @ummm. Parece que %oc4 no mudou de idia. = Bem, se a Pala%ra de Feus mudasse, ento eu mudaria, mas ac'o que o >en'or no retira aquilo que disse, e %oc4 sabe em que posio isso me coloca. = @anP, %oc4 sabe que a e3traordinria ser reali*ada se3ta0feira. = >ei. = @anP, realmente gostaria de a&ud0lo. 7o quero %40lo destruir0se. Ac'o que %oc4 tem sido bom para a igre&a, mas... o que posso di*erG A di%iso, a murmurao... esto a ponto de acabar com a igre&a. = $uem est murmurandoG = <ra, %amos... = E por falar nisso, quem con%ocou a assemblia em primeiro lugarG 2oc4. >am. Lordon. 7o ten'o d8%ida de que Eou ainda este&a por trs disso tudo, bem como de quem quer que ten'a pic'ado a frente da min'a casa. = Estamos todos preocupados, apenas isso. 2oc4, bem, %oc4 est lutando contra o que mel'or para a igre&a. = $ue engraadoK Ac'ei que esta%a lutando contra voc. 9as ou%iu o que eu disseG Algum pic'ou a assemblia

frente da min'a casa. = < qu4G Pintou o qu4G @anP despe&ou tudo em cima dele. Brummel dei3ou escapar um gemido. = A', @anP, isso doentioK = E 9arD est0se sentindo mal, e eu tambm. Pon'a0se em nosso lugar. = @anP, se eu esti%esse em seu lugar, reconsideraria. 7o %4 o que est acontecendoG <s rumores esto0se espal'ando e a cidade toda est0se colocando contra %oc4. Bsso tambm significa que, no demora muito, e a cidade toda se por contra a nossa igre&a, e temos de sobre%i%er nesta cidade, @anPK Estamos aqui para a&udar as pessoas, estender as mos para elas, no para colocar um percalo entre n6s e a comunidade. = Eu prego o e%angel'o de Jesus Lristo, e ' um bom n8mero de pessoas que apreciam esse fato. <nde, e3atamente, est esse percalo de que %oc4 est falandoG Brummel esta%a ficando impaciente. = @anP, aprenda a lio com o 8ltimo pastor. Ele cometeu o mesmo erro. 2e&a o que l'e aconteceu. = 1oi o que fi*, aprendi com ele. Aprendi que tudo o que preciso fa*er desistir, guardar tudo, esconder a %erdade em alguma ga%eta para que ela no ofenda a ningum. Ento estarei bem, todo mundo gostar de mim, e seremos uma fam+lia feli* no%amente. Aparente0 mente, Jesus esta%a enganado. Ele podia ter conser%ado uma poro de amigos se se ti%esse omitido e feito o &ogo pol+tico. = 9as %oc4 quer ser crucificadoK = Eu quero sal%ar almas, quero con%encer pecadores, quero a&udar aos crentes recm0con%ertidos a

crescer na f. >e eu no fi*er isso, terei muito mais a recear do que %oc4 e o resto do consel'o. = Eu no c'amo isso de amor, @anP. = Eu amo a todos %oc4s, Alf. H por isso que l'es dou o remdio de que precisam, e especialmente no que di* respeito ao Eou. Brummel sacou uma arma poderosa. = @anP, %oc4 & parou para pensar que ele pode process0loG @ou%e uma pausa no outro lado. 1inalmente, @anP respondeu! = 7o. = Ele pode process0lo por pre&u+*os, cal8nia, difamao de carter, ang8stia mental, e quem sabe l o que maisG @anP respirou fundo e apelou ao >en'or, pedindo paci4ncia e sabedoria. = 2oc4 est %endo qual o problemaG = disse finalmente. = H grande demais o n8mero de pessoas que & no sabem, ou no querem saber, qual a %erdade. 7o acreditamos em algo, de modo que ca+mos por qualquer coisa, e agora su&eitos como o Eou se metem numa confuso onde podem magoar a fam+lia, iniciar as pr6prias fofocas, arruinar as suas reputaes, tornarem0se miser%eis em seu pecado... e depois procurar algum em quem &ogar a culpaK $uem est fa*endo o que a quemG Brummel apenas suspirou. = 1alaremos a respeito de tudo isso se3ta / noite. 2oc4 estar lG = >im, estarei. Estarei aconsel'ando algum e depois irei / reunio. J aconsel'ou algum em sua %idaG

= 7o. = Adquirimos um genu+no respeito pela %erdade quando temos de a&udar a limpar %idas constru+das sobre a mentira. Pense nisso. = @anP, ten'o de pensar nos dese&os dos outros. Brummel desligou ruidosamente e en3ugou o suor das palmas das mos.

4
>e algum pudesse t40lo %isto, a impresso inicial no teria sido tanto a sua apar4ncia de rptil %errugoso mas a maneira pela qual seu %ulto parecia absor%er a lu* e no refleti0la, como se ele fosse mais uma sombra do que um ob&eto, um estran'o buraco animado no espao. 9as esse pequeno esp+rito era in%is+%el aos ol'os 'umanos, in%is+%el e imaterial, %agueando sobre a cidade, %irando deste lado e daquele, guiado pela %ontade e no pelo %ento, as asas rodopiantes propelindo0l'e o corpo, %ibrando num borro acin*entado. Ele parecia um pequeno e ner%oso grgula, o couro de um negror %iscoso e profundo, o corpo magro e aracn+deo! meio 'umano ide, meio animal, totalmente dem-nio. Fois enormes ol'os amarelos como os de um gato salta%am0l'e da cara, disparando de um lado para o outro, espreitando, procurando. < f-lego sa+a0l'e em arque&os curtos e sulfurosos, %is+%el como bril'ante %apor amarelo. Ele %igia%a e acompan'a%a cuidadosamente a sua incumb4ncia, o motorista de um carro marrom nas ruas de As'ton, l embai3o. 9ars'all dei3ou o escrit6rio do ?larim um pouco

mais cedo naquele dia. Fepois da confuso da man', foi uma surpresa encontrar o ?larim de tera0feira & na tipografia e o pessoal a&eitando as coisas para a se3ta0 feira. ,m &ornal de interior era e3atamente o ritmo certo... tal%e* ele pudesse %oltar a con'ecer a sua fil'a. >andD. >im, sen'or, uma linda moa de cabelos cor de fogo, fil'a 8nica do casal. Era um mundo de potencial, mas 'a%ia passado a maior parte da inf.ncia com uma me e3cessi%amente presente e um pai e3cessi%amente ausente. 9ars'all era um sucesso em 7o%a NorP, isso ele era, em quase tudo e3ceto em ser o pai de que >andD precisa%a. Ela sempre fi*era com que ele soubesse disso, mas como di*ia Mate, os dois eram muito parecidos: os clamores por amor e ateno que ela emitia sempre sa+am como pequenas pun'aladas, e 9ars'all l'e da%a ateno, isso da%a, como ces do a gatos. 7o %amos brigar mais, repetia ele consigo mesmo, no %amos mais implicar e arran'ar e magoar. Fei3e0a falar, dei3e0a p-r para fora o que sente, e no se&a duro com ela. Ame0a pelo que ela , dei3e que ela se&a ela mesma, no tente encurralar a menina. Era uma loucura o modo pelo qual o seu amor pela fil'a esta%a sempre a manifestar0se em forma de despeito, atra%s de irritao e sarcasmo. Ele sabia que esta%a apenas tentando alcan0la, tentando tra*40la de %olta. 9as nunca funciona%a. A', %amos, @ogan, tente, tente de no%o, e no pon'a tudo a perder esta %e*. Ao %irar a esquerda, ele p-de %er a faculdade / frente. < campus da faculdade 5'itmore no era diferente da maioria dos campus norte americanos = lindo, com prdios imponentes e antigos que le%a%am as pessoas a se sentir cultas s6 de ol'0los: amplas reas bem gramadas, recortadas por caladas de ti&olo e pedras cuidadosamente padroni*adas, margeadas por roc'as, plantas e esttuas. Era tudo quanto uma boa

faculdade de%ia ser, inclusi%e as %agas limitadas a quin*e minutos de estacionamento. 9ars'all estacionou o carro e partiu / procura do >teUart @all, que abriga%a o Fepartamento de Psicologia e a 8ltima aula de >andD naquele dia. 5'itmore era uma faculdade particular, fundada na dcada dos %intes por um proprietrio de terras como memorial a si mesmo. <l'ando antigas fotos do lugar, descobria0se que alguns dos prdios de aula, de ti&olo %ermel'o / %ista e colunas brancas, eram to antigos quanto a pr6pria faculdade: monumentos do passado e supostos guardies do futuro. Era %ero e o campus esta%a relati%amente quieto. 9ars'all pediu informaes a um aluno que lana%a discos de plstico ao ar e %irou / esquerda numa rua ladeada de elmos. 7o fim da rua, ele encontrou o prdio que procura%a, uma imponente es0 trutura com torres e arcadas, copiada de alguma catedral europia. Abriu as grandes portas duplas e se encontrou num saguo espaoso e ressonante. < fec'ar da grande porta criou to fragorosa re%erberao contra o teto abobadado e as paredes lisas que 9ars'all pensou ter perturbado todas as aulas naquele andar. 9as agora no sabia aonde ir. < lugar se compun'a de tr4s andares e cerca de trinta salas de aula, e ele no tin'a a m+nima idia de qual delas era a de >andD. Ele comeou a camin'ar pelo corredor, tentando abafar o ru+do dos saltos dos sapatos. 7esse lugar, no se podia manter em segredo nem mesmo um arroto. >andD era uma caloura. A mudana da fam+lia para As'ton tin'a sido um tanto tarde, e, a fim de alcanar os outros, ela se 'a%ia matriculado em cursos oferecidos durante o %ero. 9as, apesar de tudo, 'a%ia sido a 'ora certa de transio para ela. Por enquanto ela no 'a%ia decidido em que se formar: ainda esta%a

tentando descobrir o que queria e fa*ia as matrias preliminares. Em que lugar um curso de APsicologia do EuC se encai3a%a em tudo isso era algo que 9ars'all no conseguia entender, mas ele e Mate no dese&a%am apressar a fil'a. Fe alguma parte, %indo do fundo do ca%ernoso saguo ecoa%am as pala%ras indistintas mas bem ordenadas de uma palestra, uma %o* de mul'er. Ele resol%eu %erificar. Passou pela portas de di%ersas salas de aula, os pequenos n8meros pretos em ordem decrescente, depois um bebedouro, os ban'eiros, e uma macia escadaria de pedra e ferro. 1inalmente, ao apro3imar0se da >ala "V", ele comeou a distinguir as pala%ras da palestra. A... assim, se nos contentarmos com uma simples f6rmula ontol6gica, Jenso, logo e3istoW, isso de%eria p-r fim / questo. 9as ser no pressupe significar. >im, c esta%a mais daquela 'ist6ria de faculdade, aquele a&untamento esquisito de pala%r6rio complicado que impressiona as pessoas com suas conquistas acad4micas mas no consegue arran&ar0l'e um emprego que l'e pague coisa que preste. 9ars'all riu consigo mesmo, uma risadin'a con%encida. Psicologia. >e todos aqueles psic6logos conseguissem pelo menos c'egar a um acordo para %ariar, seria bom. Primeiro >andD deu como causa de sua atitude mal0'umorada a %iolenta e3peri4ncia do nascimento, e depois, o que tin'a sido mesmoG Problemas em aprender a usar o peniquin'o. A sua no%a mania era auto0con'ecimento, auto0estima, identidade: ela & sabia %i%er toda en%ol%ida em si mesma = agora l'e ensina%am a mesma coisa na faculdade. Ele espiou pela porta e %iu um anfiteatro, com filas de assentos montados sobre n+%eis cada %e* mais altos at c'egarem ao fundo da sala, e a pequena plataforma na frente onde a professora discursa%a

contra um enorme quadro0negro. A... e o significar no %em necessariamente do pensar, pois & se disse que o Ego nada tem a %er com a 9ente, e que a 9ente, na realidade, nega o Ego e inibe o Auto0con'ecimento...C ?arambaK Ele no sabia por que, mas 'a%ia esperado encontrar uma mul'er mais %el'a, magra, o cabelo preso num birote, usando 6culos de aro de tartaruga presos a uma corrente de contin'as / %olta do pescoo. 9as a que ali esta%a era uma c'ocante surpresa, tirada de alguma propaganda de batom ou de roupas! longos cabelos loiros, corpo esbelto, ol'os profundos, escuros, que tremiam um pouco mas certamente no necessita%am de 6culos, aro de tartaruga ou no. Ento 9ars'all %islumbrou o c'ame&ar de cabelos cor de fogo, e %iu >andD sentada perto da frente, ou%indo atenta, e febrilmente rabiscando anotaes. BingoK Essa tin'a sido fcil. Ele resol%eu entrar de mansin'o e ficar ou%indo at o fim da palestra. Jal%e* assim descobrisse o que >andD esta%a aprendendo e ento teriam sobre o que con%ersar. Ele passou silenciosamente pela porta, e tomou um dos lugares %a*ios no fundo. 1oi ento que aconteceu. Algum tipo de radar na cabea da professora de%e ter dado o sinal. >eus ol'os con%ergiram sobre 9ars'all, sentado ali, e simplesmente no o largaram mais. Ele no tin'a o m+nimo dese&o de c'amar ateno para si = & esta%a recebendo demasiada ateno da classe = por isso no disse nada. 9as a professora parecia e3amin0lo, perscrutando0l'e o rosto como se o con'ecesse, como se esti%esse tentando lembrar0se de algum a quem con'ecera antes. A e3presso que repentinamente l'e assomou ao rosto pro%ocou um calafrio em 9ars'all! ela dirigiu0l'e um ol'ar cortante, como se partisse dos ol'os de um puma

acossado. Ele comeou a sentir um correspondente instinto de defesa dar0l'e n6 no est-mago. = < sen'or dese&a alguma coisaG = e3igiu a professora, e tudo o que 9ars'all podia %er eram os dois ol'os penetrantes. = Estou apenas esperando a min'a fil'a = respondeu ele em tom am%el. = 7o quer fa*er o fa%or de esperar l foraG = disse ela, e no era uma pergunta. E ele se encontrou no corredor. Encostou na parede, os ol'os fi3os no lin6leo, os pensamentos em tor%elin'o, os sentidos embaral'ados, o corao batendo com fora. 7o conseguia atinar com o moti%o de estar ali, mas esta%a no corredor, fora da sala. >em mais essa nem aquela. ?omoG < que 'a%ia acontecidoG 2amos, @ogan, pare de tremer e penseK Ele tentou repassar mentalmente o que 'a%ia acontecido, mas as coisas %olta%am de%agar, teimosamente, como o relembrar de um pesadelo. <s ol'os daquela mul'erK < modo como eles o ol'aram l'e disseram que, de alguma forma, ela sabia quem ele era, embora &amais se ti%essem encontrado = e &amais ele %ira ou sentira tanto 6dio. 9as no era apenas o ol'ar: era tambm o medo: medo que foi crescendo, drenando0 l'e o rosto e acelerando o corao, que o in%adiu sem moti%o, sem uma causa aparente. Ele tin'a ficado quase morto de medo... a troco de nadaK 7o fa*ia o m+nimo sentido. A %ida inteira, ele &amais se 'a%ia recusado a enfrentar qualquer coisa nem tin'a fugido de nada. 9as agora, pela primeira %e*... Pela primeira %e*G A lembrana do ol'ar cin*ento e fi3o de Alf Brummel relampe&ou0l'e na mente, e a fraque*a retornou. Ele piscou tentando e3pulsar a imagem e respirou fundo. <nde esta%a a sua antiga coragemG >er que a 'a%ia dei3ado no escrit6rio de

BrummelG 9as ele no tin'a concluses, teorias, e3plicaes, apenas escrnio para consigo. 9urmurou! APois , cedi no%amente, como uma r%ore podreC e, como uma r%ore podre, encostou0se / parede e esperou. Em poucos minutos a porta que da%a para o anfiteatro abriu0se e os alunos comearam a espal'ar0se em todas as direes, como abel'as saindo da colmia. Eles o ignoraram de modo to completo que 9ars'all se sentiu in%is+%el, mas isso era 6timo para ele no momento. Ento >andD apareceu. Ele se endireitou, encamin'ou0se na direo dela, comeou a di*er al-... e ela passou direto por eleK 7o parou, no sorriu, nem l'e de%ol%eu o cumprimento, nadaK Ele ficou parado como bobo uns instantes, %endo0a camin'ar pelo corredor em direo / sa+da. Ento ele a seguiu. 7o esta%a mancando, mas, por algum moti%o, tin'a a impresso de estar. 7o esta%a realmente arrastando os ps, mas eles pareciam de c'umbo. 2iu a fil'a sair pela porta sem ol'ar para trs. A batida que a enorme porta deu ao fec'ar ecoou por todo o saguo com uma finalidade gra%e, condenadora, como o estrondo de um enorme porto que o separasse para sempre daquela a quem ele ama%a. Ele se dete%e no amplo saguo, entorpecido, impotente, meio cambaleante, sua corpulenta figura parecendo muito pequena. Bn%is+%el a 9ars'all, pequenos &atos de f-lego sulfuroso a%ana%am pelo c'o como gua lenta, acompan'ados de inaud+%el esfregar e arran'ar o piso. ?omo uma negra e %iscosa sanguessuga, o pequeno dem-nio se apegou a 9ars'all, as garras de seus dedos entrelaando as pernas dele como os tendes de uma parasita, segurando0o, en%enenando0l'e o

esp+rito. <s ol'os amarelados salta%am retorcida, %igiando0o, penetrando0o.

da

face

9ars'all sentia uma dor profunda e crescente, e o pequeno esp+rito o sabia. Esta%a ficando dif+cil de segurar este 'omem. Enquanto 9ars'all permanecia no grande saguo %a*io, a mgoa, o amor, o desespero comearam a crescer dentro de si: ele podia sentir que uma quase e3tinta centel'a de luta ainda ardia. P-s0se a camin'ar rumo / porta. 9e3a0se, @ogan, mexa se! H a sua fil'aK A cada passo decidido, o dem-nio era arrastado pelo c'o atrs dele, as mos ainda a agarr0lo, rai%a e f8ria cada %e* mais profundas subindo0l'e aos ol'os e %apores sulfurosos e3plodindo de suas narinas. As asas se abriram / procura de uma .ncora, qualquer &eito de deter 9ars'all, mas no encontraram nada. >andD, pensou 9ars'all, d4 uma c'ance ao seu %el'o. Ao c'egar ao fim do corredor, ele esta%a quase correndo. >uas mos atingiram a barra antic'oque da porta e esta se abriu %iolentamente, batendo com fora no retentor preso aos degraus e3ternos. Fisparando escada abai3o, ele c'egou / calada ensombreada pelos elmos. ?orreu os ol'os pela rua, pelo gramado na frente do >teUart @all, do outro lado, mas a fil'a 'a%ia desaparecido. < dem-nio agarrou0o com mais fora e p-s0se a escal0lo, coleando corpo acima. 9ars'all ali, so*in'o, sentiu as primeiras pontadas de desespero. = Estou aqui, Papai. Bmediatamente o dem-nio perdeu o controle e caiu, bufando de indignao. 9ars'all girou nos calcan'ares e %iu >andD, de p bem ao lado da porta pela qual ele 'a%ia acabado de sair qual furaco,

aparentemente tentando esconder0se das colegas entre os ps de camlia, e pelo que tudo indica%a, pronta a l'e passar uma carraspana. <ra, qualquer coisa era prefer+%el a perd40la, pensou 9ars'all. = Bem = disse ele antes de pensar = desculpe0 me, mas ten'o a distinta impresso de que %oc4 fingiu no me con'ecer l dentro. >andD tentou manter0se ereta, enfrent0lo em sua mgoa e rai%a, mas mesmo assim no conseguia ol'ar diretamente nos ol'os do pai. = 1oi... foi apenas doloroso demais. = < que foiG = 2oc4 sabe... a coisa toda l dentro. = Bem, gosto de fa*er bastante estardal'ao, sabeG Algo de que as pessoas se lembraro... = PapaiK = Ento quem foi que roubou todos os a%isos de AEntrada Proibida aos PaisCG ?omo que eu ia saber que ela no me queria l dentroG E o que, afinal, to precioso e secreto assim que ela no quer que ningum de fora escuteG 7aquele momento a rai%a de >andD falou mais alto que a mgoa e ela conseguiu ol'0lo direto nos ol'os. = 7adaK Absolutamente nada. Era s6 uma palestra. = Ento qual o problema da professoraG >andD tateou / procura de uma e3plicao. = 7o sei. Ac'o que ela de%e saber quem %oc4 . = Fe &eito nen'um. Jamais a %i. Ento uma pergunta surgiu automaticamente na cabea de 9ars'all!

= 2oc4 quer di*er que ela de%e saber quem souG >andD pareceu encurralada. = $uero di*er... o', que coisa. Jal%e* ela saiba que %oc4 o redator do &ornal. Jal%e* no queira rep6rteres bisbil'otando por aqui. = Bem, espero poder di*er0l'e que no esta%a bisbil'otando. Esta%a apenas procurando %oc4. >andD queria encerrar a discusso. = Est bem, Papai, est bem. Ela apenas o entendeu mal, certoG 7o sei qual era o problema dela. Ac'o que tem o direito de escol'er sua audi4ncia. = E eu no ten'o o direito de saber o que a min'a fil'a est aprendendoG >andD dete%e o que & esta%a para di*er e dedu*iu algumas coisas primeiro. = 2oc4 estava bisbil'otandoK 9esmo enquanto acontecia, 9ars'all percebeu sem o menor resqu+cio de d8%ida que eles 'a%iam embarcado de no%o na antiga rotina, como ces e gatos, como galos de briga. Era uma loucura. Parte dele no dese&a%a que tal acontecesse, mas o resto dele esta%a frustrado e indignado demais para parar. $uanto ao dem-nio, esta%a encol'ido ali por perto, des%iando0se de 9ars'all como se o 'omem esti%esse em brasa. < dem-nio obser%a%a, espera%a, irrita%a0se. = $ue bisbil'otando, que nadaK = tro%e&ou 9ars'all. = Estou aqui por ser seu amoroso papai e querer apan'0la depois das aulas. >teUart @all, era tudo o que eu sabia. Encontrei0a por acaso, e... = Jentou frear0se. Perdeu um pouco do ardor, cobriu os ol'os com a mo, e suspirou. = E apro%eitou para me %igiarK = sugeriu >andD

com rancor. = @ alguma lei contra issoG = Est bem, %ou0l'e e3plicar como so as coisas. >ou um ser 'umano, Papai, e toda entidade 'umana, no importa quem se&a, est su&eita, em 8ltima inst.ncia, a um des+gnio uni%ersal e no / %ontade de um indi%+duo espec+fico. $uanto / professora Eangstrat, se no dese&ar %oc4 na palestra, prerrogati%a dela e3igir que saiaK = 9as quem que paga o salrio delaG >andD ignorou a pergunta. = $uanto a mim, e o que estou aprendendo, e em que me estou tornando, e aonde estou indo, e o que dese&o, digo que %oc4 no tem o direito de infringir o meu uni%erso a menos que eu pessoalmente l'e ceda esse direitoK A %ista de 9ars'all esta%a sendo turbada por imagens de >andD na posio de le%ar umas boas palmadas. Enrai%ecido, ele precisa%a descontar em algum, mas nesse momento tenta%a des%iar de >andD as suas in%estidas. Ele apontou o prdio de onde 'a%iam sa+do e e3igiu! = 1oi... foi ela quem l'e ensinou issoG = 2oc4 no precisa saber. = Jen'o o direito de saberK = 2oc4 abriu mo desse direito, Papai, ' muito tempo. Esse soco &ogou0o / lona, e ele no tin'a conseguido ainda recuperar0se totalmente quando ela se foi em direo / rua, escapando dele, escapando / miser%el, teimosa refrega em que esta%am en%ol%idos. Ele l'e gritou algo, alguma pergunta meio idiota sobre como c'egaria a casa, mas ela nem mesmo diminuiu os

passos. < dem-nio agarrou a oportunidade e 9ars'all, que sentiu a rai%a e auto0&ustificao darem lugar a um profundo desespero. Ele fal'ara. Justamente a coisa que ele nunca mais queria fa*er, 'a%ia feito. Por que cargas dWgua era esse o seu feitioG Por que no podia simples0 mente apro3imar0se dela, am0la, reconquist0laG Ela & esta%a desaparecendo de %ista, tornando0se cada %e* menor ao atra%essar apressada o campus, e parecia to distante, alm do alcance de um brao amoroso. Atra%s da %ida e das lutas ele 'a%ia sempre tentado ser forte, ser duro, mas no momento esta%a to ferido que no conseguia e%itar que essa fora se esboroasse ao seu redor em +nfimos pedaos. Enquanto ele ol'a%a, >andD desapareceu numa esquina distante sem sequer ol'ar para trs, e algo partiu0se dentro dele. >ua alma parecia estar a ponto de se derreter, e naquele momento no 'a%ia ningum no mundo a quem ele odiasse mais do que a si mesmo. As foras de suas pernas pareceram ceder ao do peso da sua dor, e ele afundou at os degraus na frente do %el'o prdio, desanimado. As garras do dem-nio circundaram0l'e o corao e ele murmurou em %o* tr4mula! = Fe que adiantaG ABa'aaaaKC %eio um clamor tro%e&ante de uns arbustos pr63imos. ,ma lu* branco0a*ulada cintilou. < dem-nio largou a presa e sumiu como uma mosca apa%orada, aterri*ando a uma boa dist.ncia em postura tr4mula e defensi%a, os enormes ol'os amarelados praticamente a saltar da cabea e uma cimitarra farpada, cor de car%o pronta na mo que tremia. 9as ento 'ou%e um ine3plic%el tumulto atrs daqueles mesmos arbustos, algum tipo de luta, e a fonte da lu* desapareceu no canto do >teUart @all.

< dem-nio no se me3eu, mas esperou, escutando, obser%ando. 7o se ou%ia som algum a no ser o da le%e brisa. ?om toda a cautela, ele retornou sorrateiramente ao lugar onde 9ars'all ainda esta%a sentado, passou por ele, e espiou por entre os arbustos e no canto do prdio. 7ada. ?omo se detido durante todo esse tempo, um longo, lento bafo de %apor amarelo saiu em le%es fiapos encaracolados das narinas do dem-nio. >im, ele sabia o que tin'a %isto: disso no tin'a d8%ida. 9as por que que eles 'a%iam fugidoG

5
Pouco alm do outro lado do campus, mas a dist.ncia suficiente para estarem seguros, dois 'omens gigantescos desceram / terra como refulgentes cometas branco0a*ulados, mantidos no ar pelo +mpeto de asas que rodopia%am formando uma sombra indistinta e queimando como rel.mpago. ,m deles, um 'omem enorme, corpulento, de barba preta, esta%a muito bra%o e indignado, berra%a, e gesticula%a furioso com uma espada longa e cintilante. < outro era um pouco menor e ol'a%a ao redor com muita cautela, tentando acalmar o seu parceiro. Em espiral graciosa e fulgurante, eles desli*aram para trs de um dos dormit6rios da faculdade e foram pousar nas copas pendentes de uns c'ores. 7o momento em que seus ps tocaram as r%ores, a lu* de suas roupas e corpos comeou a desaparecer e as asas tremelu*entes se aquietaram de mansin'o. A no ser por sua estatura descomunal, eles pareciam 'omens comuns, um esbelto e loiro, o outro entremeado como

um tanque, ambos tra&ando o que parecia uniforme de fa3ina do e3rcito, um con&unto cqui. <s cintos dou0 rados 'a%iam0se tornado semel'antes a couro escuro, as bain'as eram de cobre fosco, e os bril'antes suportes de bron*e dos ps tin'am0se transformado em sandlias simples de couro. < grandal'o esta%a pronto para uma discusso. = JrisPalK = rosnou ele, mas ante os gestos desesperados do amigo, abai3ou um pouco a %o*. = < que %oc4 est fa*endo aquiG JrisPal mante%e a mo erguida para que o amigo ficasse quieto. = Psiu, LuiloK < Esp+rito me trou3e aqui, assim como a %oc4. ?'eguei ontem. = 2oc4 sabe o que era aquiloG ,m dem-nio de complac4ncia e desespero, disso no ten'o d8%idaK >e seu brao no me ti%esse detido, eu o teria derrubado, e de uma 8nica %e*K = <', sim, Luilo, de uma 8nica %e* = concordou o amigo = mas foi bom eu t40lo %isto e detido a tempo. 2oc4 acabou de c'egar e no compreende... = < que que no compreendoG JrisPal tentou di*er de maneira con%incente. = 76s... no de%emos lutar, Luilo. Pelo menos por enquanto. 7o de%emos resistir. Luilo tin'a certe*a de que seu amigo esta%a enganado. >egurou com firme*a o ombro de JrisPal e o ol'ou bem nos ol'os. = Por que eu iria a algum lugar se no para lutarG = declarou ele. = Aqui fui c'amado. Aqui lutarei. = >im = disse JrisPal, assentindo furiosamente com a cabea. = >6 que ainda no c'egou a 'ora, apenas isso.

= Ento %oc4 de%e ter recebido ordensK 2oc4 tem ordensG JrisPal fe* uma pausa de efeito e ento disse! = <rdens de "al. A e3presso imediatamente em perple3idade. *angada de Luilo desfe*0se uma mistura de c'oque e

?a+a a noite sobre As'ton, e a igre&in'a branca da rua 9organ @ill ac'a%a0se ban'ada no clido bril'o cor de ferrugem do sol poente. 1ora, no pequeno &ardim, o &o%em pastor apressa%a0se a cortar a grama, na esperana de terminar antes do &antar. ?ac'orros ladra%am na %i*in'ana, gente %olta%a do trabal'o, crianas recebiam ordens de entrarem para &antar. Bn%is+%eis a esses mortais, Luilo e JrisPal camin'aram apressadamente colina acima, furti%os e apagados, mas mesmo assim mo%endo0se como o %ento. Ao c'egarem / frente da igre&a, @anP Busc'e deu a %olta no canto atrs do cortador de grama ensurdecedor e Luilo te%e de se deter para e3amin0lo. = H eleG = perguntou a JrisPal. = < c'amado comeou com eleG = >im = respondeu JrisPal = meses atrs. Ele est orando agora mesmo, e muitas %e*es anda pelas ruas de As'ton intercedendo pela cidade. = 9as... este lugar to pequeno. Por que fui c'amadoG 7o, no, por que "al foi c'amadoG JrisPal apenas pu3ou0l'e o brao. = Fepressa, %amos entrar. Eles passaram rapidamente pelas paredes da igre&a, adentrando o pequeno e 'umilde templo. E encontraram um contingente de guerreiros & reunidos, alguns assentados nos bancos, outros em p pela

plataforma, outros ainda fa*endo o papel de sentinelas, espiando cautelosamente pelos %itrais coloridos das &anelas. Esta%am todos tra&ando roupas quase id4nticas /s de JrisPal e Luilo, as mesmas camisas e calas, mas Luilo ficou imediatamente impressionado com a estatura imponente de todos eles: eram esses os poderosos guerreiros, os potentes guerreiros, e em n8mero maior do que ele &amais %ira reunido em um s6 lugar. Bmpressionou0o tambm o .nimo da reunio. Esse momento poderia ter sido uma &ubilosa reunio de %el'os amigos, e3ceto pelo fato de estarem todos estran'amente sombrios. Ao correr os ol'os em %olta do aposento, ele recon'eceu muitos ao lado dos quais 'a%ia lutado em tempos remotos! 7at, o rabe alto e fero*, de muita luta e pouca fala. 1oi ele que 'a%ia agarrado dem-nios pelos torno*elos e os tin'a usado como cla%as contra os pr6prios compan'eiros deles. Armote, o enorme africano cu&o brado de guerra e fero* semblante geralmente basta%am para p-r o inimigo a correr antes mesmo de ele atac0los. Luilo e Armote certa feita 'a%iam batal'ado contra os dem-nios sen'ores de cidade*in'as no Brasil e pessoalmente guardado uma fam+lia de missionrios em suas muitas e longas andanas pelas matas. ?'imon, o manso europeu de cabelos dourados, que tra*ia nos antebraos as marcas dos 8ltimos golpes de um dem-nio e%anescente antes que ?'imon o banisse para sempre no abismo. Luilo &amais 'a%ia tra%ado con'ecimento com ele, mas ou%ira contar as suas proe*as e sua disposio em se dei3ar golpear com a 8nica finalidade de proteger outros e depois recobrar0 se para derrotar so*in'o incont%eis inimigos. Ento %eio o cumprimento do amigo mais antigo e mais querido.

= Bem0%indo, Luilo, a 1ora de 9uitosK >im, era de%eras Jal, o ?apito do E3rcito. Era to estran'o %er esse poderoso guerreiro em p nesse lugar*in'o 'umilde e pacato. Luilo o 'a%ia %isto perto da pr6pria sala do trono do ?u, conferenciando com nada mais, nada menos do que 9iguel. 9as ali esta%a o mesmo %ulto impressionante de cabelos dourados e te* rosada, intensos ol'os dourados como fogo e um indiscut+%el ar de autoridade. Luilo apro3imou0se de seu capito e os dois apertaram0se as mos. = E estamos &untos no%amente = disse Luilo enquanto mil'ares de lembranas l'e inunda%am a mente. Luilo &amais %ira guerreiro algum que lutasse como Jal luta%a: no 'a%ia dem-nio que conseguisse %enc40lo em manobras e %elocidade, espada alguma que pudesse des%iar o golpe da espada de Jal. Eado a lado, Luilo e seu capito 'a%iam derrotado os poderes demon+acos desde que esses rebeldes e3istiam, e 'a%iam sido compan'eiros a ser%io do >en'or antes que ti%esse e3istido alguma rebelio. = >audaes, meu caro capitoK Jal disse / guisa de e3plicao! = E srio o neg6cio que nos re8ne no%amente. Luilo perscrutou o rosto de Jal. >im, 'a%ia bastante confiana ali, e nem um trao de timide*. 9as tra*ia definiti%amente uma estran'a se%eridade nos ol'os e na boca, e Luilo correu os ol'os em %olta do aposento outra %e*. Agora ele podia senti0lo, aquele prel8dio tipicamente silencioso e agourento / comunicao de penosas not+cias. >im, todos eles sabiam algo que ele ignora%a mas aguarda%am que a pessoa designada, muito pro%a%elmente Jal, falasse. Luilo no podia ag;entar o sil4ncio, e muito menos o suspense.

= 2inte e tr4s = contou ele = dos mel'ores, mais galantes, mais in%enc+%eis... reunidos agora como que sob ataque, a esconder0se de um inimigo tem+%el em to frgil fortale*aG = ?om um gesto dramtico, ele pu3ou da enorme espada e segurou a l.mina na mo li%re. = ?apito Jal, quem respondeu lenta e claramente! esse inimigoG Jal

= (afar, o Pr+ncipe da Babil-nia. Jodos os ol'os esta%am presos ao rosto de Luilo, cu&a reao foi semel'ante / de cada um dos outros guerreiros ao ou%ir a not+cia! c'oque, descrena, uma pausa desa&eitada para %er se algum ria e afirma%a que era apenas um engano. 7o 'ou%e tal comutao da %erdade. Jodo o mundo no aposento continuou a ol'ar para Luilo com a mesma e3presso mortalmente sria, tornando impiedosa0mente inescap%el a gra%idade da situao. Luilo bai3ou os ol'os / espada. Esta%a ela agora tremendo em suas mosG Ele fe* questo de segur0la com firme*a, mas no p-de dei3ar de fitar a l.mina, ainda arran'ada e descolorida pela 8ltima %e* que Luilo e Jal 'a%iam confrontado esse pr+ncipe de Baal dos tempos antigos. Luilo e Jal 'a%iam batal'ado contra ele durante %inte e tr4s dias antes de finalmente derrot0lo na %spera da queda de Babil-nia. Luilo ainda se recorda%a da escurido, da gritaria e do 'orror, da fero* e terr+%el luta corpo a corpo enquanto a dor cresta%a cada cent+metro do seu ser. < mal daquele pretenso deus pago parecia en%ol%40lo e a tudo o que o cerca%a como densa fumaa, e a metade do tempo os dois guerreiros tin'am de manobrar e golpear /s cegas, cada um sequer sabendo se o outro ainda esta%a na luta. At 'o&e, nen'um deles sabia qual dos dois finalmente dera o golpe que precipitou (afar para dentro do abismo. A 8nica coisa de que se lembra%am era do berro tonitruante que ele dera ao cair atra%s de uma brec'a

dentada no espao, e depois de se %erem de no%o quando a grande escurido / sua %olta clareou como o dissipar de densa neblina. = >ei que o sen'or fala a %erdade = disse Luilo afinal = mas... %iria algum como (afar a este lugarG Ele o pr+ncipe das naes, no de simples %ilare&os. < que este lugarG $ue interesse poderia ele ter aquiG Jal meneou a cabea. = 7o sabemos. 9as (afar, sem d8%ida, e a mo%imentao no reino do inimigo indica que algo est em andamento. < Esp+rito nos quer aqui. Precisamos confrontar o que quer que se&a. = E no de%emos lutar, no de%emos resistirK = e3clamou Luilo. = 1icarei muito fascinado em ou%ir sua pr63ima ordem, Jal. 7o podemos lutarG = Por enquanto, no. >omos poucos, e a cobertura de orao ainda pequena. 7o de%er 'a%er nen'uma escaramua, nen'uma confrontao. 7o de%eremos nos mostrar como agressores de forma alguma. Enquanto nos manti%ermos afastados deles, perto deste lugar, e no os ameaarmos, nossa presena aqui parecer o cuidado normal que e3ercemos sobre um grupin'o de santos em dificuldades = e ento ele acrescentou em tom bem direto! = E ser mel'or se a not+cia de min'a presena aqui no se espal'ar. 7esse momento, Luilo sentiu0se algo deslocado ainda segurando a espada, e embain'ou0a com ar de desagrado. = E = encora&ou ele = o sen'or tem um plano, no temG 7o fomos c'amados aqui para %er a cidade cairG < cortador de grama roncou ao passar pelas &anelas, e Jal dirigiu a ateno dos presentes ao

operador da mquina. = 1oi ?'imon quem te%e a incumb4ncia de tra*40 lo aqui = disse ele = de cegar os ol'os de seus inimigos e fa*40lo passar / frente do pastor que o inimigo ia escol'er para este reban'o. ?'imon foi bem0sucedido, @anP foi escol'ido, o que surpreendeu a muita gente, e agora est aqui em As'ton, orando a cada 'ora de cada dia. 1omos c'amados em fa%or dele, dos santos de Feus e do ?ordeiro. = Em fa%or dos santos de Feus e do ?ordeiroK = ecoaram todos eles. Jal ol'ou para um guerreiro alto, de cabelos escuros, aquele que o 'a%ia condu*ido pela cidade na noite do 1esti%al, sorriu e disse! = E %oc4 o fe* gan'ar por apenas um %otoG < alto guerreiro deu de ombros. = < >en'or o dese&a%a aqui. ?'imon e eu t+n'amos de garantir a sua %it6ria sobre o outro 'omem que no tem temor de Feus. Jal apresentou Luilo a esse guerreiro. = Luilo, este Mrioni, o %igia respons%el pelo nosso guerreiro da orao aqui e da cidade de As'ton. 7osso c'amado comeou com @anP, mas a presena de @anP te%e in+cio com Mrioni. Luilo e Mrioni acenaram silenciosamente com a cabea, saudando0se mutuamente. Jal obser%ou @anP terminar de cortar a grama, orando alto ao mesmo tempo. = Fe modo que agora, enquanto seus inimigos na congregao se reagrupam e tentam encontrar outra forma de e3puls0lo, ele continua orando por As'ton. H um dos 8ltimos. = >e no for o 8ltimoK = lamentou Mrioni.

= 7o = ad%ertiu Jal = ele no o 8nico. E3iste ainda um (emanescente de santos em algum lugar nesta cidade. >empre e3iste um (emanescente. = >empre e3iste um (emanescente = ecoaram todos. = 7osso conflito comea neste lugar. 1aremos dele o nosso quartel por enquanto, cerc0lo0emos e operaremos daqui. Ele falou com um alto oriental que esta%a no fundo do aposento. = >igna, tome conta deste prdio, e escol'a agora dois que fiquem ao seu lado. Este ser o nosso ponto de descanso. Jorne0o seguro. 7en'um dem-nio de%e apro3imar0se dele. >igna prontamente encontrou dois %oluntrios para trabal'arem consigo. Eles sumiram rumo aos seus postos. = Agora, JrisPal, ou%irei as not+cias de 9ars'all @ogan. = >egui0o at o meu encontro com Luilo. Embora Mrioni ti%esse relatado uma situao algo mon6tona at a poca do 1esti%al, desde ento @ogan tem sido perseguido por um dem-nio de complac4ncia e desespero. Jal recebeu a not+cia com grande interesse. = @um. Pode ser que ele este&a comeando a despertar. Eles o esto cobrindo, tentando mant40lo sob controle. Mrioni acrescentou! = 7unca pensei que %eria o que est acontecendo. < >en'or o queria na direo do Clarim, e demos um &eito nisso tambm, mas &amais %imos um indi%+duo to cansado. = ?ansado, sim, mas isso apenas o tornar mais

8til nas mos do >en'or. E percebo que ele est realmente despertando, e3atamente como o >en'or ante%ia. = Embora ele possa despertar apenas para ser destru+do = disse JrisPal. = Eles o de%em estar %igiando. (eceiam o que ele possa %ir a fa*er na posio influente que ocupa. = H %erdade = respondeu Jal. = Portanto, enquanto eles e3asperam o nosso urso, temos de nos certificar de que eles o despertem, e nada mais do que isso. 2ai ser uma questo muito cr+tica. Agora Jal esta%a pronto a mo%er0se. Firigiu0se ao grupo todo. = Estou esperando que (afar tome o poder aqui at o cair da noite: no du%ido de que todos sentiremos quando isso acontecer. Este&am certos de uma coisa! ele buscar de imediato a maior ameaa contra si mesmo e tentar remo%40la. = A', @enrD Busc'e = disse Luilo. = Mrioni e JrisPal, podem ter certe*a de que algum tipo de peloto ser en%iado com o prop6sito de testar o esp+rito de @anP. Escol'am quatro guerreiros e cuidem dele. Jal tocou o ombro de Mrioni e acrescentou! = Mrioni, at agora %oc4 se saiu muito bem ao proteger @anP de quaisquer in%estidas diretas. 9eus parabns. = <brigado, ?apito. = Estou0l'e pedindo agora que faa algo dif+cil. Esta noite, %oc4 precisa ficar por perto e %igiar. 7o permita que toquem a %ida de @anP, mas, fora disso, no impea nada. >er um teste pelo qual ele precisa passar.

@ou%e um le%e mo%imento de surpresa e admirao, mas cada guerreiro esta%a disposto a confiar no &ulgamento de Jal. Jal continuou! = $uanto a 9ars'all @ogan... ele o 8nico de quem ainda no estou certo. (afar dar incr+%el liberdade aos seus lacaios no que l'e di* respeito, e ele pode ceder e retroceder, ou, como todos esperamos, despertar e reagir. (afar estar especialmente interessado nele, e eu tambm, esta noite. Luilo, escol'a dois guerreiros para %oc4 e dois para mim. Jomaremos conta de 9ars'all esta noite e %eremos como ele reage. < resto de %oc4s sair / procura do (emanescente. Jal desembain'ou a espada e a ergueu. <s outros fi*eram o mesmo e uma floresta de l.minas refulgentes apareceu, erguida por braos fortes. = (afar = disse Jal em %o* bai3a, pensati%a = encontramo0nos no%amente =. Ento, na %o* do ?apito do E3rcito, disse! = Pelos santos de Feus e pelo ?ordeiroK = Pelos santos de Feus e pelo ?ordeiroK = ecoaram eles. ?omplac4ncia desenrolou as asas e desli*ou para dentro do >teUart @all, afundou no c'o do andar principal, indo at as catacumbas ao n+%el do poro, a rea separada para a administrao e os escrit6rios particulares do Fepartamento de Psicologia. 7esse l8gubre mundo inferior o teto era bai3o e opressi%o, e &uncado de canos de gua e tubos de aquecimento que pareciam um bando de serpentes esperando para cair. Judo = paredes, teto, canos, painis de madeira = era pintado no mesmo tom bege su&o, e a lu* era escassa, o que, para ?omplac4ncia e seus associados, era 6timo. Eles preferiam a escurido, e ?omplac4ncia notou que

parecia estar um pouco mais escuro do que o normal. <s outros de%iam ter c'egado. Ele flutuou pelo longo sulco de um corredor em direo a uma grande porta no fundo que di*ia A>ala de ?onfer4nciasC e, atra%essando0a, entrou numa caldeira de maldade %i%a. < aposento esta%a escuro, mas a escurido parecia mais uma presena do que uma condio f+sica: era uma fora, uma atmosfera que desli*a%a e se arrasta%a pelo ambiente. Faquele negror, espia%am muitos pares de ol'os amarelados sem bril'o, pertencentes a uma 'orr+%el galeria de faces grotescas. ,m bril'o rubro, cu&a fonte no se podia perceber, delinea%a as %rias formas dos colegas de ?omplac4ncia. 2apor amarelo serpea%a em rendados tufos pelo aposento e enc'ia o ar com seu fedor enquanto as muitas aparies condu*iam suas con%ersas em %o* bai3a e gorgole&ante no escuro. ?omplac4ncia podia perceber o desdm comum que sentiam por ele, mas o sentimento era suficientemente rec+proco. Aqueles ego+stas belicosos pisariam em qualquer um para se e3altarem, e acontece que ?omplac4ncia era o menor e, portanto, o mais fcil de perseguir. Ele se apro3imou de dois %ultos %olumosos que esta%am no meio de um debate. <s braos deles, macios e cobertos de espin'os, e as pala%ras %enenosas que proferiam, di*iam a ?omplac4ncia que eram dem-nios especiali*ados em 6dio, que semea%am, agra%a%am e espal'a%am o 6dio, usando os braos esmagadores e os espin'os peon'entos a fim de com eles espremer as pessoas at eliminar0l'es o amor ou en%enen0lo. Perguntou0l'es ?omplac4ncia! = <nde est o pr+ncipe EuciusG = Encontre0o %oc4 mesmo, lagarti3aK = rosnou

um deles. ,m dem-nio de lasc+%ia, criatura coleante de ol'os inquietos e esqui%os, e couro escorregadio, ou%iu o que di*iam e, apro3imando0se, agarrou ?omplac4ncia nas suas garras longas e afiadas. = E onde %oc4 dormiu 'o&eG = perguntou com desdm. = Eu no durmoK = retorquiu ?omplac4ncia. = 1ao as #essoas dormirem. = Fespertar o dese&o e roubar a inoc4ncia muito mel'or. = 9as algum precisa des%iar os ol'os dos outros. Easc+%ia pensou um pouco e deu um sorrisin'o de apro%ao. Eargou bruscamente ?omplac4ncia enquanto os que obser%a%am ca+ram na risada. ?omplac4ncia passou por Engano, mas nem se incomodou em perguntar0l'e coisa alguma. Engano era o dem-nio mais orgul'oso, mais alti%o de todos, muito arrogante por seu con'ecimento supostamente superior de como controlar as mentes dos 'omens. >ua apar4ncia nem mesmo era to pa%orosa quanto a dos outros: ele parecia quase 'umano. >ua arma, gaba%a0se ele, era sempre um argumento constrangedor, persuasi%o, sutilmente entremeado de mentiras. 9uitos outros encontra%am0se l! @omic+dio, as garras ainda pingando sangue: Anarquia, as articulaes afiadas em protuber.ncias pontiagudas e o couro grosso e ressecado: ?i8me, o mais desconfiado e dif+cil dem-nio com quem trabal'ar. 9as, finalmente, ?omplac4ncia encontrou Eucius, Pr+ncipe de As'ton, o dem-nio que ocupa%a a posio mais alta entre todos. Eucius esta%a em confer4ncia com um grupin'o fec'ado de outros detentores de poder,

repassando as pr63imas estratgias para controlarem a cidade. Era, sem d8%ida alguma, o dem-nio0c'efe. Enorme, antes de mais nada, mantin'a sempre uma postura imponente, com as asas enroladas frou3amente ao seu redor a fim de ampliar0l'e o contorno, os braos fle3ionados, os pun'os fec'ados e prontos a golpearem. 9uitos dem-nios cobia%am a sua posio, e ele sabia disso: 'a%ia lutado e banido muitos deles para c'egar onde esta%a, e tin'a toda a inteno de permanecer a+. Ele no confia%a em ningum, suspeita%a de todo o mundo, e sua cara negra, retorcida, e os ol'os de guia esta%am sempre a espal'ar a mensagem de que mesmo seus associados eram inimigos. ?omplac4ncia esta%a desesperado e furioso o suficiente para %iolar as noes de Eucius quanto ao respeito e decoro. Abriu camin'o / fora por entre o grupo e c'egou bem diante de Eucius, que fitou nele os ol'os, surpreso com a rude interrupo. = 9eu Pr+ncipe = rogou ?omplac4ncia = preciso dirigir0l'e uma pala%rin'a. <s ol'os de Eucius se entrefec'aram. $uem era essa lagarti3a*in'a para interromp40lo no meio de uma confer4ncia, para %iolar o decoro na frente dos outrosG = Por que no est com @oganG = rosnou ele. = Preciso falar com o sen'orK = Atre%e0se a falar comigo sem que eu ten'a antes l'e dirigido a pala%raG = H de %ital import.ncia. < sen'or... o sen'or est cometendo um erro. Est perturbando a fil'a de @ogan, e... Eucius imediatamente transformou0se num pequeno %ulco, %omitando 'orr+%eis imprecaes e ira.

= 2oc4 acusa o seu pr+ncipe de erroG Atre%e0se a questionar as min'as aesG ?omplac4ncia encol'eu0se, na e3pectati%a de uma bofetada dolorosa a qualquer momento, mas mesmo assim disse! = @ogan no nos causar nen'um dano se no me3ermos com ele. 9as o sen'or acendeu um fogo dentro dele, e ele me atira longeK A bofetada %eio, uma pancada poderosa das costas da mo de Eucius, e, enquanto re%ira%a pelo aposento, ?omplac4ncia debatia se diria ou no mais alguma coisa. $uando parou e se recobrou, ergueu os ol'os e %iu que todos os ol'ares esta%am sobre ele, e podia sentir o seu *ombeteiro desdm. Eucius dirigiu0se lentamente em sua direo, e postou0se em toda a sua alta estatura acima dele, como uma r%ore gigante. = @ogan o atira longeG 7o %oc4 quem o soltaG = 7o me bataK Apenas oua o meu pedidoK <s pun'os de Eucius fec'aram0se dolorosamente em torno de c'umaos da carne de ?omplac4ncia e ergueram0no at que os ol'os dos dois ficaram no mesmo plano. = Ele pode colocar0se em nosso camin'o, e no quero saber dissoK 2oc4 con'ece o seu de%er. ?umpra0oK = Era o que esta%a fa*endo, e muito bemK = gritou ?omplac4ncia. = Ele no era nada que precisssemos temer, uma lesma, um monte de barro. Eu poderia t40lo segurado ali para sempre. = Ento, faa issoK = Pr+ncipe Eucius, por fa%or, oua0meK 7o l'e d4 nen'um inimigo. Fei3e0o sem necessidade de brigar.

Eucius dei3ou0o cair ao c'o, uma pil'a de 'umil'ao. < pr+ncipe dirigiu0se aos outros presentes no aposento. = Femos um inimigo a @oganG Jodos eles sabiam como responder. = 7o, sen'orK = Engano = c'amou Eucius, e Engano adiantou0 se, inclinando0se formalmente diante de Eucius. = ?omplac4ncia acusa seu pr+ncipe de perturbar a fil'a de @ogan. 2oc4 de%e saber a esse respeito. = < sen'or no ordenou ataque algum a >andD @ogan, Pr+ncipe = respondeu Engano. ?omplac4ncia apontou o dedo em forma de garra e berrou! = 2oc4 a tem seguidoK 2oc4 e seus lacaiosK 2oc4s t4m falado / sua mente, confundindo0aK Engano apenas ergueu os sobrol'os em le%e indignao e respondeu calmamente! = Por con%ite dela pr6pria. >6 l'e dissemos o que ela prefere saber. 9al se pode c'amar a isso de ataque. Eucius pareceu assumir arrog.ncia de Engano ao di*er! algo da irritante

= >andD @ogan um caso, mas certamente o pai outro bem diferente. Ela no constitui a m+nima ameaa para n6s. Ele, sim. Fe%emos mandar outro para mant40lo sob controleG ?omplac4ncia no tin'a resposta, acrescentou outra nota de preocupao! = 2i... %i mensageiros do Feus %i%o 'o&eK Essa obser%ao somente pro%ocou o riso do grupo. Eucius caoou! mas

= 2oc4 est ficando to medroso assim, ?omplac4nciaG 2emos mensageiros do Feus %i%o todos os dias. = 9as esses esta%am pertoK Prestes a atacarK ?on'eciam as min'as aes, disso estou certo. = 2oc4 me parece estar bem. 9as se eu fosse um deles certamente o escol'eria como presa fcil. 9ais risadas do grupo estimularam Eucius a continuar. = ,m al%o fcil e frou3o pelo simples esporte... um dem-nio manco com o qual um an&o fraco pode pro%ar sua foraK ?omplac4ncia encol'eu0se de %ergon'a. Eucius deu uns passos pelo aposento, e dirigiu0se ao grupo. = Jememos o e3rcito dos cusG = perguntou. = ?omo o sen'or no teme, n6s tambm no tememosK = responderam todos com grande cortesia. Enquanto os dem-nios permaneciam em sua toca no poro, reciprocando tapin'as nas costas e apun'alando as de ?omplac4ncia, no perceberam a estran'a, anormal frente fria do lado de fora. Ela se mo%eu lentamente sobre a cidade, tra*endo %ento inclemente e c'u%a enregelante. ?onquanto a noite ti%esse prometido ser bril'ante e sem nu%ens, foi escurecendo agora debai3o de um manto opressi%o, meio natural, meio espiritual. 7o topo da igre&in'a branca, >igna e seus dois compan'eiros continuaram a montar guarda enquanto a escurido descia sobre As'ton, mais profunda e mais fria a cada momento. Por toda a %i*in'ana pr63ima, ces puseram0se a ladrar e a ui%ar. Aqui e ali uma discusso e3plodia entre os 'umanos. = Ele c'egou = disse >igna.

Entrementes, a preocupao de Eucius com a pr6pria gl6ria impediu0o de notar quo pequena era a ateno que esta%a recebendo agora por parte de suas tropas. Jodos os dem-nios no aposento, grandes e pequenos, esta%am sob o dom+nio de crescente medo e agitao. Jodos podiam sentir algo 'orr+%el a se apro3imar cada %e* mais. ?omearam a reme3er0se, correndo os ol'os de c para l, as caras retorcendo de apreenso. Eucius, ao passar por ?omplac4ncia, deu0l'e um ponta0p no lado, e continuou sua gabolice. = ?omplac4ncia, pode ter certe*a de que temos as coisas sob controle aqui. 7en'um dos nossos trabal'adores &amais te%e de andar /s escondidas com medo de ataque. Andamos li%remente pela cidade, fa*endo o nosso ser%io sem nen'um empecil'o, e nos sairemos bem em todo o lugar at que esta cidade se&a totalmente nossa. >eu frou3o desa&eitadoK Jemer fracassarK 1oi nesse momento que aconteceu, e to repentinamente que nen'um deles p-de reagir de outra forma a no ser com cortantes guinc'os de terror. A pala%ra AfracassarC mal 'a%ia dei3ado os lbios de Eucius quando uma nu%em %iolenta, fer%il'ante, desabou e tro%e&ou para dentro do aposento como um %agal'o, uma a%alanc'a s8bita de fora que esmaga%a como ferro. <s dem-nios foram lanados do outro lado do aposento como se fossem detritos em uma %iolenta mar, re%irando, berrando, enrolando fortemente as asas em redor do corpo por puro terror = todos, e3ceto Eucius. R medida que os dem-nios se recupera%am da onda de c'oque inicial dessa no%a presena, ergueram os ol'os e %iram o corpo de Eucius, contorcido como um brinquedo quebrado, nas garras de uma enorme mo

preta. Ele se debatia, sufoca%a, afoga%a, pedia miseri0 c6rdia, mas a mo apenas aumenta%a a esmagadora presso, infligindo castigo sem d6, descendo da escurido como um ciclone de uma nu%em tempestuosa. Ento, a figura toda de uma esp+rito surgiu, erguendo Eucius pela garganta e sacudindo0o como uma boneca de pano. A coisa era maior do que qualquer outra que eles & tin'am %isto, um dem-nio gigantesco com cara de leo, ol'os de fogo, corpo incri%elmente musculoso, e asas como que de couro a enc'er o aposento. A %o* gorgole&ante subia do fundo do torso do dem-nio e e3plodia em nu%ens de ardente %apor %ermel'o. = 2oc4 que nada teme... est com medo agoraG < esp+rito irado arremessou Eucius atra%s do aposento para &unto dos outros, e ento postou0se como uma montan'a no centro da sala, mane&ando uma espada mortal, em forma de >, do taman'o de uma porta. >uas garras / mostra faisca%am como as correntes douradas que l'e pendiam do pescoo e de um lado a outro do peito. <b%iamente, esse pr+ncipe dos pr+ncipes 'a%ia recebido muitas 'omenagens por %it6rias passadas. >eus cabelos cor de car%o ca+am0l'e como &uba sobre os ombros, e em cada pulso ele usa%a uma pulseira de ouro cri%ada de bril'antes: os dedos e3ibiam di%ersos anis, e um cinto e uma bain'a %ermel'o0rubi adorna%am0l'e a cintura. As e3tensas asas negras esta%am agora drapeadas /s suas costas, como o manto de um monarca. Furante uma eternidade ele ficou ali, fitando0os com ol'os sinistros, ardentes: estudando0os, e tudo o que podiam fa*er era permanecer im6%eis em seu terror, como um quadro macabro de apa%orados duendes. Afinal, a grande %o* ecoou das paredes! = Eucius, sinto que no era esperado. 2oc4 me

anunciar. Ee%ante0seK A espada cru*ou o aposento e a ponta rasgou o couro de Eucius no pescoo, fa*endo0o erguer0se de um salto. Eucius sabia que esta%a sendo rebai3ado aos ol'os de seus subalternos, mas fe* o que p-de a fim de e%itar a amargura e a rai%a crescentes. >eu medo transparecia o suficiente para encobrir adequadamente os outros sentimentos. = ?ompan'eiros de trabal'o... = disse ele, a %o* tr4mula a despeito de todos os seus esforos. = Baal (afar, o Pr+ncipe da Babil-niaK Automaticamente, todos se puseram de p, em parte por causa de receoso respeito, porm mais por temerem a ponta da espada de (afar, ainda %agueando de%agar de um lado ao outro, pronta a mo%er0se contra qualquer que lerdeasse. (afar e3aminou0os rapidamente. Ento infligiu outra afronta / pessoa de Eucius. = Eucius, pon'a0se ao lado dos outros. ?'eguei, e somente um pr+ncipe necessrio. Atrito. Jodos o sentiram imediatamente. Eucius recusou0se a mo%er. >eu corpo esta%a r+gido, os pun'os fec'ados tanto quanto sempre esta%am e, embora tremesse %isi%elmente, de%ol%eu de prop6sito o ol'ar fi3o de (afar e permaneceu firme. = < sen'or... no pediu que cedesse o meu lugarK = desafiou ele. <s outros no esta%am a fim de inter%ir ou mesmo c'egar perto. Afastaram0se, lembrados de que a espada de (afar podia pro%a%elmente %arrer num raio bem amplo. A espada realmente mo%eu0se, mas com tanta

rapide* que a primeira coisa que se percebeu foi um grito de dor dado por Eucius enquanto rodopia%a formando um n6 retorcido no c'o. A espada e a bain'a de Eucius esta%am no c'o, 'abilmente cortadas por um rpido golpe de (afar. <utra %e* a espada se mo%eu, e desta %e* a parte c'ata da l.mina prendeu Eucius ao c'o pelo cabelo. (afar inclinou0se sobre ele, o 'lito %ermel'o0 sangue &orrando0l'e da boca e das narinas, ao falar. = 2e&o que %oc4 dese&a contestar a min'a posio. Eucius no disse nada. = (E>P<7FAK = 7oK = gritou Eucius. = Eu cedo. = Em pK Ee%ante0seK Eucius esforou0se para erguer0se, e o brao forte de (afar segurou0o &unto aos outros. A essa altura, Eucius esta%a em estado lament%el, totalmente 'umil'ado. (afar estendeu a espada para bai3o, e com a ponta farpada apan'ou a espada e a bain'a de Eucius. A espada girou como um enorme guinc'o e depositou as armas de Eucius nas mos do dem-nio deposto. = <uam bem, todos %oc4s = disse (afar, dirigindo0se a eles. = Eucius, que no teme os e3rcitos celestiais, mostrou ter medo. Ele um mentiroso e um %erme, e no de%e merecer a sua ateno. Figo0l'es que temam os e3rcitos celestiais. Eles so o seu inimigo, e o intento deles derrot0los. Enquanto forem ignorados, gan'aro terreno, e assim os %encero. (afar andou com passos pesados, laboriosos, passando e repassando pelos dem-nios enfileirados, inspecionando0os mais de perto. $uando c'egou diante de ?omplac4ncia, apro3imou0se mais e ?omplac4ncia caiu de costas. (afar apan'ou0o pelo cangote com um dedo e colocou0o em p.

= Figa0me, lagarti3in'a, o que %iu 'o&eG ?omplac4ncia sofreu um s8bito lapso de mem6ria. (afar encora&ou0o! = 9ensageiros do Feus %i%o, ?omplac4ncia assentiu com a cabea. = <ndeG = Eogo do lado de fora deste prdio. = < que esta%am fa*endoG = Eu... eu... = Eles o atacaramG = 7o. = @ou%e um bril'o de lu*G Essa pergunta pareceu e%ocar uma lembrana em ?omplac4ncia. Assentiu com a cabea. = $uando um mensageiro de Feus ataca, sempre ' lu* =. Enrai%ecido, (afar dirigiu0se a todos eles! = E %oc4s nem perceberamK (iramK ?aoaramK $uase sofreram um ataque do inimigo e o ignoraramK 7esse momento (afar %oltou0se para questionar Eucius um pouco mais. = Figa0me, pr+ncipe deposto, como est a cidade de As'tonG Est prontaG Eucius respondeu com preste*a. = >im, Baal (afar. = <', quer di*er que %oc4 & deu um &eito nesse Busc'e que %i%e a orar e nesse encrenqueiro adormecido do @ogan. Eucius ficou quieto. = Ainda noK Primeiro %oc4 l'es permite ocuparem lugares que reser%amos para os nossos %oc4 disseG

pr6prios protegidos especiais... = 1oi um erro, Baal (afarK = balbuciou Eucius. < redator do ?larim foi eliminado de acordo com as suas ordens, mas... ningum sabe de onde surgiu esse tal @ogan. Ele comprou o &ornal antes que se pudesse fa*er alguma coisa. = E Busc'eG >egundo entendo, ele fugiu aos seus ataques. = Esse... esse era outro 'omem de Feus. < primeiro. Ele realmente fugiu. = EG = Esse 'omem mais &o%em surgiu em seu lugar. 7ingum sabe de onde. ,m longo, ftido suspiro escapou *umbindo pelas presas de (afar. = < e3rcito celestial = disse. = Enquanto %oc4s ac'a%am que ele esta%a parado, seus membros mo%eram os escol'idos do >en'or bem debai3o dos seus nari*esK 7o segredo que @enrD Busc'e um 'omem de orao. 2oc4s temem issoG Eucius assentiu com a cabea. = >im, claro, mais do que qualquer outra coisa. 76s o temos atacado, tentando fa*40lo ir embora. = E como ele tem reagidoG = Ele... ele... = 1aleK = Ele ora. (afar meneou a cabea. = >im, sim, ele um 'omem de Feus. E que me di* de @oganG $ue fi*eram a respeito deleG = 76s... atacamos a fil'a dele.

<s ou%idos de ?omplac4ncia se aguaram. = A fil'aG 9as ?omplac4ncia no se p-de conter. = Eu l'es disse que no funcionariaK Apenas tornaria @ogan mais agressi%o e o despertaria de sua letargiaK Eucius tentou captar a ateno de (afar. = >e meu sen'or me permitisse e3plicar... = E3plique = instruiu (afar a Eucius enquanto mantin'a um ol'o cauteloso em ?omplac4ncia. Eucius rapidamente formulou um plano. = Rs %e*es um ataque direto no o mel'or, por isso... descobrimos uma fraque*a na fil'a dele e ac'amos que poder+amos des%iar as energias dele em direo / mocin'a, tal%e* destru+0lo em casa e desintegrar a fam+lia. Pareceu funcionar com o antigo redator. Pelo menos, foi um comeo. = 7o dar certo = bradou ?omplac4ncia. = At me3erem com seu senso de bem0estar e conforto ele era inofensi%o. Agora receio no conseguir det40lo. Ele est... ,m gesto rpido e ameaador por parte da mo estirada de (afar conte%e as lam8rias de ?omplac4ncia. = 7o quero que @ogan se&a detido = disse (afar. = $uero0o destru+do. >im, peguem a fil'a. Peguem qualquer outra coisa que possa ser corrompida. ,m risco mel'or remo%ido, no tolerado. = 9as... = gritou ?omplac4ncia, mas (afar apan'ou0o rapidamente e disse soltando0l'e baforadas %enenosas bem na cara. = Fesanime0o. ?ertamente isso %oc4 pode fa*er. = Bem... 9as (afar no esta%a com a m+nima disposio de

esperar resposta. ?om um %igoroso %oltear do pulso, arremessou ?omplac4ncia fora do aposento, de %olta ao trabal'o. = 76s o destruiremos, atacando0o por todos os lados at no l'e sobrar nem um pedao firme de c'o do qual possa lutar. $uanto a esse no%o 'omem de Feus que surgiu, estou certo de que uma armadil'a adequada pode ser armada. 9as com relao aos nossos inimigos! qual a sua foraG = 7o so nada fortes = respondeu Eucius, tentando recuperar a posio de compet4ncia. = 9as espertos o bastante para fa*40lo pensar que so fracos. ,m erro fatal, Eucius =. Ele se dirigiu a todos! = 2oc4s no de%em mais subestimar o inimigo. 2igiem0no. ?ontem quantos so. >aibam por onde andam, suas 'abilidades, seus nomes. Jamais misso alguma foi empreendida que no fosse desafiada pelos e3rcitos celestiais, e esta misso no nada pequena. 7osso sen'or tem planos muito importantes para esta cidade, mandou0me a p-0los em prtica, e isso suficiente para tra*er nada menos que as 'ordas inimigas sobre as nossas cabeas. Acautelem0se, e no cedam terreno em parte algumaK E quanto a esses dois espin'os em nossa pata, essas duas barreiras implantadas... esta noite %eremos de que so feitas.

6
Era uma noite escura e c'u%osa: as gotas, tamborilando contra o %idro das %el'as &anelas, dificulta%am a c'egada do sono para @anP e 9arD. Ela acabou adormecendo: mas @anP, com o esp+rito & perturbado, te%e muito mais dificuldade em se descontrair. Fe qualquer forma, o dia fora pssimo: ele

'a%ia trabal'ado a fim de cobrir de tinta os di*eres pic'ados na frente da casa e tentado descobrir quem neste mundo escre%eria uma coisa daquelas. Ainda retinia em seus ou%idos a con%ersa que ti%era com Alf Brummel, e a mente continua%a a repassar %e* ap6s %e* os comentrios custicos feitos durante a reunio do consel'o. Agora podia acrescentar a assemblia e3traordinria da noite de se3ta0feira /s suas preocupaes, e ora%a ao >en'or em sussurros inaud+%eis, desesperados, deitado ali no escuro. Engraado como cada dobrin'a do colc'o parece muito mais inc-moda quando se est aborrecido. @anP comeou a ac'ar que acordaria 9arD com todo aquele reme3er e %irar. 1icou de costas, de lado, do outro lado, colocou os braos debai3o do tra%esseiro, em cima do tra%esseiro: apan'ou um leno de papel e assoou o nari*. <l'ou o rel6gio! "#!#V's. Eles tin'am0se deitado /s "V!VV's. 9as o sono acaba c'egando, geralmente de maneira to impercept+%el que a pessoa no percebe que sucumbiu, at acordar. Em dado momento no decorrer daquela noite, @anP coc'ilou. 9as ap6s poucas 'oras, seus son'os comearam a a*edar. A princ+pio, eram as bobagens de sempre, como dirigir um carro atra%s da sala de estar e depois %oar no carro ao se transformar este em a%io. 9as a+ as imagens comearam a se acelerar e amotinar em sua cabea, cada %e* mais frenticas e ca6ticas. Ele comeou a fugir de perigos. Podia ou%ir berros: te%e a sensao de estar caindo e a %iso e o gosto de sangue. As imagens passaram de bril'antes e coloridas a monocromticas e l8gubres. Ele luta%a constantemente, batal'ando para sal%ar a %ida: in8meros perigos e inimigos o cerca%am, cada %e* mais perto. 7ada daquilo fa*ia sentido algum, mas uma coisa era bem definida! puro terror. Ele queria desesperadamente gritar mas no tin'a tempo na luta

com os inimigos, monstros, foras in%is+%eis. < corao comeou a martelar nos ou%idos. < mundo todo rodopia%a e late&a%a. < 'orr+%el conflito que se agita%a em sua cabea comeou a aflorar / superf+cie do seu consciente de todos os dias. Ele se me3eu na cama, %irou0se de costas, inspirou profundamente, tentando acordar. <s ol'os semi0abriram0se, sem focali*ar coisa alguma. Ele esta%a naquele estran'o estado de estupor, nem bem adormecido, nem bem consciente. >er que realmente a tin'a %istoG Era uma l8gubre pro&eo em pleno ar, um quadro luminescente em %eludo preto. Eogo acima da cama, to pr63ima que ele podia sentir o c'eiro do 'lito sulfuroso, e a mscara medon'a de uma cara paira%a, contorcendo0se em mo0 %imentos grotescos ao cuspir pala%ras mal%olas que ele no compreendia. <s ol'os de @anP abriram0se de c'ofre. Ele ac'ou que ainda podia %er a cara, acabando de desaparecer, mas no mesmo instante sentiu0se como se seu peito ti%esse recebido %iolenta pancada: o corao disparou e comeou a martelar, como se fosse e3plodir atra%s das costelas. Podia sentir o pi&ama e os len6is grudados nele, enc'arcados de suor. 1icou deitado, arque&ante, esperando que o corao se acalmasse, que todo aquele puro terror desaparecesse, mas nada mudou e ele no conseguia fa*er que mudasse. 2oc4 est apenas tendo um pesadelo, ficou a se di*er, mas parecia que no conseguia acordar. Fe prop6sito, abriu bem os ol'os e ol'ou em torno do quarto escuro, embora parte dele dese&asse retornar / inf.ncia e simplesmente esconder0se debai3o das cobertas at os fantasmas e monstros e ladres irem embora. 7ada %iu de e3traordinrio. < duende l no canto nada mais era do que a sua camisa dependurada numa

cadeira, e o estran'o 'alo de lu* na parede era apenas a lu* do poste refletida pelo %idro do seu rel6gio de pulso. 9as ele tin'a ficado seriamente assustado, e ainda esta%a amedrontado. Podia sentir0se tremer enquanto tenta%a desesperadamente separar a alucinao da realidade. Ele ol'ou, escutou. At o sil4ncio parecia sinistro. 7o encontrou conforto nele, apenas o terror de que algo mal%olo se esti%esse escondendo nele, um intruso ou um dem-nio, esperando, aguardando o momento certo. < que foi aquiloG ,m rangido na casaG PassosG 7o, ele disse consigo mesmo, apenas o %ento soprando contra as &anelas. A c'u%a 'a%ia parado. <utro barul'o, desta %e* um farfal'ar na sala de estar. Ele nunca 'a%ia ou%ido aquele som de noite. Jen'o de acordar, ten'o de acordar. 2amos, corao, acalme0se para eu poder escutar. Ele se forou a sentar0se na cama, embora isso o fi*esse sentir0se ainda mais %ulner%el, e ali ele permaneceu di%ersos minutos, tentando acalmar o metral'ar do corao com uma mo sobre o peito. As batidas finalmente se acalmaram um pouco, mas o corao continuou disparado. @anP sentiu o suor se esfriando contra a pele. Ee%antar0se ou %oltar a dormirG Formir esta%a definiti%amente fora de cogitao. Ele resol%eu le%antar0se, dar uma ol'ada pela casa, andar at se acalmar. ,m alarido, desta %e* na co*in'a. 1oi nessa 'ora que @anP p-s0se a orar. 9ars'all tin'a tido o mesmo tipo de son'o e o mesmo temor 'a%ia feito seu corao bater com fora. 2o*es. Jin'a a certe*a de ou%ir algo como %o*es em algum lugar. >andDG Jal%e* um rdio.

9as quem sabeG pensou ele consigo mesmo. Fe qualquer forma, esta cidade est ficando louca, e agora os doidos esto na min'a casa. Ele escorregou da cama, calou os c'inelos, e foi ao guarda0roupa em busca de um taco de beisebol. E3atamente como antes, pensou. Agora os miolos de algum %o %irar mingau. Ele espiou pela porta do quarto os dois lados do corredor. 7o 'a%ia lu* em parte alguma, nen'um fac'o de lanterna. 9as suas entran'as esta%am a sapatear debai3o das costelas, e de%ia 'a%er um moti%o. Ele le%ou a mo ao interruptor, tentando acender a lu* do corredor. FrogaK A l.mpada esta%a queimada. Fesde quando, ele no sabia, mas ficou em p ali no escuro, e sentiu sua coragem e%aporar0se um pouco mais. Agarrou o taco com mais fora e saiu para o corredor, mantendo0se pr63imo / parede, ol'ando para diante, para trs, escutando. Ac'ou ter detectado um manso farfal'ar em algum canto, algo que se mo%ia. Ao passar pelo arco que da%a para a sala de estar, seus ol'os captaram alguma coisa, e ele se imprensou contra a parede, tentando esconder0se. A porta da frente esta%a aberta. Agora seu corao realmente comeou a martelar, golpeando0l'e rudemente os ou%idos. Fe certa forma estran'a e sel%agem ele se sentiu mel'or: pelo menos 'a%ia indicao de um inimigo real. Era essa droga de medo sem moti%o que o assombra%a. J passara por esse mesmo tipo de coisa uma %e* 'o&e. ?om esse pensamento %eio uma idia estran'a! Aquela professora de%e estar aqui dentro de casa. Ele foi at o fim do corredor para e3aminar o quarto de >andD e certificar0se de que ela esta%a bem. $ueria p-r0se entre Mate e >andD e o que quer que esti%esse no resto da casa. A porta do quarto da fil'a esta%a aberta, e isso no era comum: ele tomou mais cuidado ainda. P ante p, colado / parede, dirigiu0se / porta e ento, o taco pronto nas mos, espiou no quarto.

Algo esta%a em p. Pelo menos >andD esta%a = a cama esta%a %a*ia e ela no se encontra%a por ali. Ele acendeu a lu* do quarto. A cama mostra%a que algum 'a%ia0se deitado ali, mas agora as cobertas tin'am sido atiradas para trs apressadamente e o quarto esta%a em desordem. Enquanto 9ars'all se mo%ia cautelosamente pelo corredor escuro, ocorreu0l'e o pensamento de que >andD poderia estar simplesmente tomando alguma coisa, usando o ban'eiro, lendo. 9as essa l6gica simples arrefeceu contra a sensao 'orr+%el de que algo pa%oroso esta%a errado. Ele respirou fundo di%ersas %e*es, tentando com todas as foras manter0se firme conquanto sentisse o tempo todo um terror insidioso, sobrenatural, como se esti%esse a poucos cent+metros dos dentes trituradores de algum monstro que no conseguia %er. < ban'eiro esta%a frio e escuro. Ele acendeu a lu*, apa%orado com a idia de que poderia encontrar alguma coisa. 7o %iu nada fora do comum. Fei3ou a lu* acesa e se dirigiu / sala de estar. ?omo se fosse um tipo de fugiti%o sorrateiro, espiou atra%s do arco da passagem. E esta%a aquele farfal'ar no%amente. Ele acendeu as lu*es. A'. < frio ar noturno entra%a pela porta da frente, e balana%a as cortinas. 7o, no 'a%ia sinal de >andD, no na sala de estar, nem em parte alguma dentro ou perto da co*in'a. Jal%e* ela esti%esse logo do lado de fora. 9as sentiu ineg%el apreenso ao pensar em atra%essar a sala de estar e ir at a porta da frente, passando por todas aquelas peas do mobilirio que podiam esconder um assaltante. Agarrou com fora o taco, mantendo0o erguido e pronto. Fe costas coladas / parede, ele se mo%eu ao longo do aposento, dando %olta ao sof, depois de ter espiado atrs dessa pea, manobrando apressado ao redor do aparel'o de som, e

finalmente c'egou / porta. >aiu / %aranda, no frescor da noite, e por algum moti%o, de repente sentiu0se mais seguro. A cidade ainda esta%a quieta a essa 'ora da noite. Jodas as outras pessoas certamente dormiam nesse momento, e no esta%am a andar sorrateiras dentro de casa com tacos de beisebol na mo. Ele esperou um momento a fim de se recuperar, e %oltou para dentro. Jrancar a porta atrs de si foi o mesmo que fec'ar0se em um armrio escuro com algumas centenas de %+boras. < medo retornou e ele agarrou com mais fora o taco. Fe costas para a porta, ele correu os ol'os pela sala no%amente. Por que esta%a to escuraG As lu*es esta%am acesas, mas cada l.mpada parecia to apagada, como se en%olta por uma n%oa marrom. @ogan, pensou, ou %oc4 perdeu mesmo um parafuso, ou est em grande, grande apuro. Ele permaneceu con0 gelado ali perto da porta, ol'ando e escutando. Jin'a de 'a%er algum ou alguma coisa dentro da casa. Ele no podia ou%ir nem %er quem quer que fosse, mas seguramente sentia a sua presena. Fo lado de fora da casa, abai3ados entre as plantas e os arbustos, Jal e seu peloto obser%a%am enquanto os dem-nios = pelo menos quarenta, segundo a conta de Jal = fa*iam estragos na mente e no esp+rito de 9ars'all. Eles se precipita%am como negras e mort+feras andorin'as, entrando na casa e saindo dela, percorrendo os aposentos, rodopiando / %olta dele, berrando insultos e blasf4mias, brincando com o seu temor, e aumentando0o cada %e* mais. Jal procurou %er se en3erga%a o temido (afar, mas o Baal no se encontra%a entre esse grupo sel%agem. 7o podia 'a%er d8%ida, entretanto, que (afar os en%iara. Jal e os outros sofriam, sentindo a dor de 9ars'all. ,m dem-nio, um feio diabrete com o corpo coberto de espin'os eriados, pontudos, saltou aos

ombros de 9ars'all e p-s0se a bater0l'e na cabea, berrando! A2ai morrer, @oganK 2ai morrerK >ua fil'a est morta e %oc4 %ai morrerKC Luilo mal podia controlar0se. >ua enorme espada desli*ou com um som metlico da bain'a, mas o forte brao de Jal o dete%e. = Por fa%or, capitoK = implorou Luilo. = 7unca fiquei apenas obser%ando uma coisa dessasK = ?onten'a0se, caro guerreiro = ad%ertiu Jal. = >er um 8nico golpeK Luilo podia %er que tambm Jal esta%a sofrendo bastante com a pr6pria ordem. = Paci4ncia. Paci4ncia. Ele precisa passar por isso. @anP 'a%ia acendido as lu*es da casa, mas ac'ou que seus ol'os de%iam estar0l'e pregando uma pea pois os c-modos pareciam muito escuros, as sombras ainda profundas. Rs %e*es ele no conseguia distinguir o que se mo%ia! se era ele mesmo ou se eram as sombras no aposento: um mo%imento estran'o, ondulante, de lu* e sombras, fa*ia as profunde*as da casa alternarem0se de um lado a outro como o mo%imento lento e constante da respirao. @anP, parado no umbral da porta entre a co*in'a e a sala de estar, obser%a%a e escuta%a. Ac'ou que podia sentir um %ento mo%endo0se atra%s da casa, mas no um %ento frio %indo de fora. Era como se fosse um bafo quente, doentio, carregado de odores repulsi%os, pr63imo e opressi%o. Ele 'a%ia descoberto que o barul'o na co*in'a decorrera de uma esptula que desli*ara do escorredor, e ca+ra ao c'o. Bsso de%eria ter acalmado

imediatamente os seus ner%os, mas ele ainda se sentia aterrori*ado. >abia que mais cedo ou mais tarde teria de a%enturar0se at a sala de estar a fim de dar uma ol'ada. Feu o primeiro passo do %o da porta para dentro do c-modo. 1oi como cair em um poo sem fundo de escurido e terror. <s p4los da nuca se eriaram como que por eletricidade esttica. >eus lbios principiaram a despe&ar uma prece frentica. Ele foi ao c'o. Antes que soubesse o que esta%a ocorrendo, seu corpo inclinou0se pesadamente para a frente e bateu com fora no assoal'o. Ele se tornou um animal preso numa armadil'a, debatendo0se instinti%amente, tentando escapar ao peso in%is+%el e esmagador que o prendia. >eus braos e pernas batiam contra a mob+lia e derruba%am coisas, mas em seu terror e c'oque ele no sentia dor alguma. Ele se debatia, re%ira%a, arque&a%a tentando respirar, e estira%a os membros contra o que quer que fosse, sentindo resist4ncia ao mo%imento dos braos como se esti%essem cortando a gua. A sala parecia c'eia de fumaa. 7egror semel'ante / cegueira, perda de audio, perda de contato com o mundo real, o tempo parado. Ele sentia0se morrer. ,ma imagem, uma alucinao, uma %iso ou algo realmente %isto transpareceu por um instante! dois medon'os ol'os amarelados c'eios de 6dio. >ua garganta comeou a comprimir0se, fec'ando. = JesusK = ele ou%iu sua mente bradar = a&uda0 meK >eu pr63imo pensamento, um bre%e, instant.neo rel.mpago, de%e ter %indo do >en'or! A(epreenda0o. 2oc4 tem a autoridade.C @anP proferiu as pala%ras, embora no pudesse ou%ir o som delas! AEu o repreendo em nome de JesusKC

< peso esmagador le%antou0se to rapidamente que @anP sentiu que dei3aria o c'o como um foguete. Enc'eu os pulmes de ar e notou que esta%a agora debatendo0se contra nada. 9as o terror ainda se encontra%a ali, uma presena negra, sinistra. Ele se ergueu um pouco, respirou de no%o, e disse claramente e bem alto! A7o nome de Jesus eu l'e ordeno que saia desta casaKC 9arD acordou sobressaltada, assustada, e ento ficou aterrori*ada pelo ru+do de uma multido berrando em ang8stia e dor. <s gritos, ensurdecedores a princ+pio, foram diminuindo, como que afastando0se a uma dist.ncia in%is+%el. = @anPK = berrou ela. 9ars'all urrou como um sel%agem e ergueu o taco bem alto para abater seu atacante. < atacante tambm gritou, de puro terror. Era Mate. >em saber, eles 'a%iam batido de costas um para o outro no escuro corredor. = 9ars'allK = e3clamou ela, e sua %o* tremia. Esta%a quase a c'orar e *angada ao mesmo tempo. = 9as o que %oc4 est fa*endo aquiG = Mate... = 9ars'all suspirou, sentindo0se murc'ar como uma c.mara de pneu furada. = < que est tentando fa*er, est querendo morrerG = < que ' de erradoG = Ela esta%a ol'ando para o taco de beisebol e sabia que algo esta%a acontecendo. Agarrou0se a ele, receosa. = @ algum aqui dentroG = 7o... = murmurou ele em uma combinao de al+%io e desagrado. = 7ingum. Eu ol'ei. = < que aconteceuG $uem eraG = 7ingum, & disse.

= 9as ac'ei que %oc4 esta%a con%ersando com algum. Ele a ol'ou com a m3ima impaci4ncia e disse em %olume cada %e* mais alto! = Estou com cara de quem este%e batendo um papin'o amistoso com algumG Mate abanou a cabea. = Fe%o ter son'ado. 9as foram as %o*es que me acordaram. = $ue %o*esG = 9ars'all, parecia uma festa de re%eillon l dentro. Figa, quem eraG = 7ingum. 7o 'a%ia ningum l. Eu ol'ei. Mate esta%a muito confusa. = >ei que esta%a acordada. = 2oc4 ou%iu fantasmas. Ele sentiu a mo dela apertar o brao a ponto de paralisar a circulao. = 7o diga issoK = >andD se foi. = < que quer di*er, se foiG 1oi aondeG = Ela se foi. < quarto dela est %a*io, ela no est dentro de casa. Ela sumiuK 1oi0seK Mate correu pelo corredor e ol'ou no quarto de >andD. 9ars'all seguiu0a e obser%ou da porta enquanto Mate e3amina%a o quarto, ol'ando no guarda0roupas e algumas ga%etas. (elatou ela com alarme! = Algumas das roupas se foram. <s li%ros escolares sumiram =. Ela o fitou desamparadamente! =

9ars'all, ela saiu de casaK Ele a ol'ou por longo momento, e depois em %olta do quarto, e ento encostou a cabea contra o batente da porta com um baque surdo. = Froga = disse. = Eu sabia que ela agia de modo estran'o esta noite. Fe%ia ter tentado descobrir o que esta%a errado. = 7o nos sa+mos muito bem 'o&e... = Bem, isso era 6b%io. 2oc4 %eio para casa sem ela. = E por falar nisso, como foi que ela c'egou aquiG = >ua amiga JerrD a trou3e. = Jal%e* ela ten'a ido passar a noite com JerrD. = >er mel'or ligarmos para saberG = 7o sei... = 7o sabeK 9ars'all cerrou os ol'os e tentou pensar. = 7o. H tarde. <u ela est l, ou no est. >e no esti%er, %amos tirar gente da cama a troco de nada, e se esti%er, bem, est segura. Mate parecia meio apa%orada. = 2ou telefonar. 9ars'all ergueu a mo e recostou a cabea no batente da porta no%amente e disse! = Ei, no fique toda assustada, est bemG F40me um minuto. = >6 quero saber se ela est l... = Est bem, est bem... 9as Mate podia %er que 'a%ia algo muito errado

com 9ars'all. Ele esta%a plido, fraco, abalado. = < que ', 9ars'allG = F40me um minuto... Ela colocou o brao em torno dele, preocupada! = < que G Ele te%e de lutar para conseguir di*er! = Estou com medo =. Jremendo um pouco, os ol'os fec'ados, a cabea no batente da porta, ele disse de no%o! = Estou realmente com medo, e no sei por qu4. Bsso assustou Mate. = 9ars'all... = 7o se preocupe, est bemG 1ique calma. = @ algo que eu possa fa*erG = Apenas fique firme, s6 isso. Mate pensou um instante. = Bem, por que no %este o seu roupoG Aquecerei um pouco de leite, est bemG = >im, 6timo. Era a primeira %e* que @anP Busc'e repreendia e confronta%a qualquer dem-nio. < certo que 'a%iam c'egado com arrogante impud4ncia a princ+pio, caindo sobre a casa no meio da noite a fim de atacar e de%astar, berrando e lanando0se atra%s dos aposentos e pulando sobre @anP, tentando aterrori*0lo. 9as enquanto Mrioni, JrisPal e os outros ol'a%am do seu esconderi&o, confusos e espal'ados dem-nios aos bandos sa+ram de c'ofre da casa, tro%e&ando e ade&ando qual morcegos, berrando, indignados, tapando os ou%idos. Fe%ia 'a%er perto de cem, todos os dem-nios desordeiros e encren0

queiros de sempre que Mrioni tin'a %isto operando por toda a cidade. >em d8%ida, o grande Baal os en%iara, e agora que eles 'a%iam sido e3pulsos era imposs+%el saber qual seria a reao de (afar ou seu pr63imo plano. 9as @anP tin'a0se sa+do muito bem. < perigo passou num instante, cessou o apuro, e os guerreiros sa+ram do esconderi&o, respirando mel'or. Mrioni e JrisPal esta%am bem impressionados. ?omentou Mrioni! = Jal tin'a ra*o. Ele no to insignificante assim. = Jem firme*a de carter, esse @enrD Busc'e = concordou JrisPal. 9as enquanto @anP e 9arD senta%am0se tremendo / mesa da co*in'a, ela preparando uma compressa gelada e ele ostentando um %ergo na testa e um sem n8mero de mac'ucados e arran'es nos braos e nas canelas, nen'um dos dois se sentia inteiramente firme, poderoso ou %itorioso. @anP da%a graas por ter escapado com %ida, e 9arD ainda se encontra%a em le%e estado de c'oque e descrena. Era uma situao inc-moda, mas nen'um deles queria relatar sua e3peri4ncia primeiro por temer que a coisa toda nada mais fosse que um e3cesso de picles e salame antes de deitar. 9as o %ergo de @anP continuou a inc'ar, e ele s6 podia contar o que sabia. 9arD acreditou em cada pala%ra, assustada como esta%a pelos berros que a 'a%iam despertado. Enquanto compartil'a%am sua no to agrad%el e3peri4ncia, puderam aceitar que toda aquela loucura 'a%ia sido apa%orantemente real, e no alguma espcie de pesadelo. = Fem-nios = concluiu @anP. 9arD s6 conseguiu assentir com a cabea.

= 9as, por qu4G = dese&ou saber @anP. = $ual o prop6sito dissoG 9arD no esta%a preparada para oferecer nen'uma resposta. 1icou esperando que @anP o fi*esse. Ele resmungou! = ?omo se fosse a Eio 78mero ,m em ?ombate na Ein'a de 1rente. Eu no esta%a nem um pouquin'o pronto para ela. Ac'o que no passei. 9arD entregou0l'e a compressa de gelo e ele a colocou contra o %ergo, fa*endo uma careta ao sentir a presso. = < que o fa* pensar que no passouG = perguntou ela. = 7o sei. Ac'o que simplesmente ca+ na armadil'a. Fei3ei0os surrar0me =. Ento ele orou! A>en'or Feus, a&uda0me a estar preparado da pr63ima %e*. F0me a %iso, a sensibilidade para saber o que eles esto aprontando.C 9arD apertou0l'e a mo, disse amm, e ento comentou! = >abe, posso estar enganada, mas o >en'or & no fe* issoG Bsto , como que %oc4 %ai saber como lutar contra os ataques diretos de >atans a menos que simplesmente... o faaG Era o que @anP precisa%a ou%ir. = Pu3a = disse ele pensati%o. = >ou um %eterano. = E no fique pensando tambm que no passou no teste. Eles se foram, no foramG E %oc4 ainda est aqui, e precisa%a ter ou%ido aqueles berros. = Jem certe*a de que no era euG = Absoluta.

Ento %eio um longo, inquieto sil4ncio. = E agoraG = perguntou 9arD finalmente. = A'... %amos orar = disse @anP. Para ele, essa era uma opo a que era fcil recorrer. E orar eles fi*eram, dando0se as mos em %olta da pequena mesa da co*in'a, conferenciando com o >en'or. Agradeceram0l'e a e3peri4ncia daquela noite, o t40los protegido do perigo, o ter0l'es permitido %islumbrar bem de perto o inimigo. 9ais de uma 'ora se passou, e durante aquele tempo o campo de cuidado foi0 se ampliando: seus problemas particulares comearam a ocupar lugar muito pequeno em uma perspecti%a muito mais ampla enquanto @anP e 9arD ora%am pela igre&a, pelas pessoas que nela se congrega%am, pela cidade, por seus dirigentes, pelo estado, pelo pa+s, pelo mundo. Atra%s de tudo aquilo %eio a linda tranq;ilidade de que 'a%iam de fato estado ligados ao trono de Feus e condu*ido srio neg6cio com o >en'or. ?resceu a determinao de @anP de ficar na briga e atrapal'ar >atans ao m3imo. Esta%a certo de que isso era o que Feus dese&a%a. < leite morno e a compan'ia de Mate agiram como calmante nos ner%os de 9ars'all. A cada gole e a cada minuto adicional de normalidade, ele adquiria mais e mais segurana de que o mundo continuaria a e3istir, ele %i%eria, o sol se le%antaria pela man'. Admira%a0se de como as coisas, to pouco tempo atrs, pareceram desoladas. = >ente0se mel'orG = perguntou Mate, passando manteiga numa fatia de po que acabara de torrar. = >im = respondeu ele, notando que seu corao retra+a0se de no%o ao peito e %olta%a ao ritmo normal, rotineiro. = ?redo, no sei que bic'o me mordeu. Mate p-s as duas fatias torradas num prato e as colocou sobre a mesa. 9ars'all mordeu ruidosamente a

torrada e perguntou! = Ento ela no est na casa de JerrDG Mate sacudiu a cabea. = 2oc4 quer falar acerca de >andDG 9ars'all esta%a pronto. = H bem pro%%el que precisemos falar a respeito de uma poro de coisas. = 7o sei como comear... = 2oc4 ac'a que a culpa min'aG = <', 9ars'all... = 2amos, se&a 'onesta. Esti%e le%ando uma surra no traseiro o dia todo. Escutarei. <s ol'os dela encontraram os dele e no se des%iaram, denotando sinceridade e firme amor. = ?ategoricamente, no = disse ela. = Estraguei tudo 'o&e. = Ac'o que todos estragamos, e isso inclui >andD. Ela tambm fe* algumas escol'as, lembra0seG = E, mas tal%e* fosse por no l'e termos dado nada mel'or. = < que %oc4 ac'a de con%ersar com o Pastor NoungG = H esse o problema. = @umG @ogan sacudiu a cabea desanimado. = Jal%e*... tal%e* Noung se&a um pouco acomodado demais, sabeG Ele est metido nesse neg6cio da fam+lia 'umana, de descobrir0se a si mesmo, de sal%ar as baleias... Mate ficou meio surpresa.

= Ac'ei que %oc4 gosta%a do Pastor Noung. = Bem... ac'o que gosto. 9as, /s %e*es, no, quase sempre, nem mesmo sinto que estou indo / igre&a. Poderia muito bem estar sentado numa reunio de clube ou em alguma das aulas esquisitas da >andD. Ele e3aminou os ol'os da esposa. Ainda esta%am firmes. Ela esta%a ou%indo. = Mate, %oc4 nunca tem a sensao de que Feus tem de ser, sabe, um pouco... maiorG 9ais duroG < Feus que nos passam naquela igre&a, sinto que ele nem mesmo uma pessoa real, e se for, mais tonto do que n6s. 7o posso esperar que >andD aceite aquela ba0 boseira. 7em em mesmo aceito. = 7unca pensei que era isso o que %oc4 sentia, 9ars'all. = Bem, tal%e* nem eu mesmo soubesse. H apenas que essa coisa 'o&e / noite... Jen'o de realmente pensar sobre ela: tem acontecido tanta coisa ultimamente. = Fe que est falandoG < que tem acontecidoG 7o l'e posso di*er, pensou 9ars'all. ?omo poderia e3plicar a estran'a e 'ipn6tica persuaso a que esta%a certo de ter sido submetido por Brummel, a sensao arrepiante que l'e dera a professora de >andD, o puro terror que sentira essa noiteG 7ada disso fa*ia sentido, e agora, para completar, >andD se fora. Em todas essas situaes, ele esti%era 'orrori*ado com sua pr6pria incapacidade de enfrentar e lutar. Jin'a0se sentido controlado. 9as no podia contar a Mate nada disso. = <l'e... uma longa 'ist6ria = disse por fim. = Judo o que sei que todo este neg6cio, o nosso modo de %ida, nossa programao, nossa fam+lia, nossa religio, o que quer que se&a, simplesmente no est funcionando. Algo tem de mudar.

= 9as no ac'a que de%e falar com o Pastor NoungG = Ele um con%encido... 7aquele e3ato momento, / "!VV da man', o telefone tocou. = >andDK = e3clamou Mate. 9ars'all arrebatou o telefone do ganc'o. = Al-G = Al-G = disse uma %o* feminina. = 2oc4 est em pK 9ars'all, desapontado, recon'eceu a %o*. Era Berenice. = <', oi, Bernie = disse ele, ol'ando para Mate, cu&o rosto afundou em frustrao. = 7o desligueK Fesculpe telefonar to tarde assim, mas sa+ com algum e no c'eguei a casa at tarde, mas queria re%elar aquele filme... %oc4 est bra%oG = 1icarei bra%o aman'. 7o momento estou cansado demais. < que descobriuG = 2e&a s6. >ei que o filme na mquina tin'a do*e fotos do parque, incluindo as de Brummel, Noung e aqueles tr4s descon'ecidos. @o&e fui para casa e acabei o rolo, mais do*e c'apas! meu gato, a %i*in'a que tem uma grande pinta, o noticirio da noite, etectera. As fotos de 'o&e sa+ram. @ou%e uma pausa, e 9ars'all sabia que teria de perguntar! = E as outrasG = A emulso esta%a escurecida, totalmente e3posta, o filme arran'ado e com marcas de dedos. 7o ' nada errado com a mquina. 9ars'all nada disse durante longo instante. = 9ars'all... al-G

= $ue interessante = disse ele. = Eles esto aprontando algumaK Estou toda e3citada. Estou pensando em %er se consigo descobrir onde foram parar essas c'apas. @ou%e outra longa pausa. = Al-G = $ue cara tin'a a outra mul'er, a loiraG = 7o muito %el'a, cabelos loiros, longos... com cara um tanto mal%ada. = LordaG 9agraG 9ais ou menosG = Era bem elegante. A testa de 9ars'all fran*iu um pouco, e os ol'os %aguearam enquanto ele seguia o que esta%a pensando. = At aman'. = At logo, e obrigada por atender. 9ars'all desligou o telefone. 1itou o ol'ar na mesa, os dedos a tamborilar. = Fe que se trata%aG = perguntou Mate. = @um = disse ele, ainda pensando. Ento, respondeu! = A', neg6cio do &ornal. 7ada demais. Fe que mesmo est%amos falandoG = Bem, se ainda tem import.ncia, est%amos apenas falando sobre se %oc4 de%ia ou no ir con%ersar com o Pastor Noung a respeito do nosso problema... = Noung = disse ele, e a %o* soou quase *angada. = 9as se no quer... 9ars'all permaneceu fitando a mesa enquanto o seu leite esfria%a. Mate esperou, depois despertou0o, di*endo!

= Jal%e* prefira falar disto de man'G = 1alarei com ele = disse 9ars'all terminantemente. = Eu... Eu quero falar com ele. Pode a#ostar que quero falar com eleK = 7o pre&udicaria. = 7o, nem um pouco. = 7o sei quando ele poderia marcar uma 'ora para %oc4, mas = = ,ma da tarde seria bom. Ele fran*iu de le%e as sobrancel'as. = ,ma da tarde seria perfeito. = 9ars'all... = comeou Mate, mas se dete%e. Algo esta%a acontecendo ao marido, e ela captou0o na %o*, na e3presso dele. Ela &amais percebera a aus4ncia daquele fogo em seus ol'os: tal%e* nunca ti%esse notado que se fora at este momento, quando, pela primeira %e* desde que 'a%iam dei3ado 7o%a NorP, ela o %iu no%amente. ,mas sensaes antigas, desagrad%eis, surgiram em seu +ntimo, sensaes que no tin'a dese&o de enfrentar tarde da noite com a fil'a misteriosamente desaparecida. = 9ars'all = disse ela, afastando a cadeira e apan'ando o prato de torradas meio comidas = %amos dormir um pouco. = Jal%e* eu no consiga dormir. = Eu sei = disse ela bai3in'o. Jodo esse tempo, Jal, Luilo, 7at e Armote 'a%iam permanecido no aposento, obser%ando cuidadosamente, e nesse momento Luilo p-s0se a rir com aquele grasnar rouco que l'e era peculiar.

Jal disse sorrindo! = 7o, 9ars'all @ogan. 2oc4 nunca foi de dormir muito... e agora (afar a&udou a despert0lo no%amenteK

7
7a man' de tera0feira o sol bril'a%a atra%s das &anelas e 9arD esta%a ocupada em so%ar, com f8ria, uma massa de po. @anP encontrou o nome e o n8mero no arqui%o da igre&a! o (e%erendo James 1arrel. Ele no con'ecia a 1arrel, e tudo o que sabia era o me3erico malicioso e de mau gosto que corria acerca do 'omem que o precedera e que se 'a%ia mudado para longe de As'ton desde que dei3ara a igre&a. Era um impulso, uma mera tentati%a, disso @anP sabia. 9as sentou0se no sof, apan'ou o telefone e discou o n8mero. = Al-G = atendeu a %o* cansada de um 'omem mais %el'o. = Al- = disse @anP, tentando soar agrad%el a despeito dos ner%os retesados. = James 1arrelG = >im. $uem falaG = Aqui @anP Busc'e, pastor da = ele ou%iu 1arrel dar um longo, con'ecedor suspiro = Bgre&a da ?omunidade de As'ton. Ac'o que de%e saber quem sou. = >im, Pastor Busc'e. Ento, como %aiG ?omo responder a essa pergunta, pensou @anP. = A'... bem, em alguns aspectos. = E no to bem em outros = inter%eio 1arrel, completando o pensamento de @anP. = Pu3a, %oc4 realmente tem0se mantido a par das

coisas. = Bem, no ati%amente. 9as recebo not+cias atra%s de alguns membros de tempos em tempos =. Ento acrescentou depressa! = Alegro0me que ten'a ligado. < que posso fa*er por %oc4G = A'... con%ersar comigo, ac'o. 1arrel respondeu! = Jen'o certe*a de que ' muita coisa que eu poderia l'e di*er. Estou sabendo que %ai 'a%er uma assemblia e3traordinria nesta se3ta. H %erdadeG = H, sim. = ,m %oto de confiana, pelo que sei. = H isso mesmo. = >im, passei pela mesma coisa, como sabe. Brummel, Jurner, 9aDer e >tanleD dirigiram aquela reunio tambm. = Fe%e estar brincando. = <', estritamente a 'ist6ria que se repete, @anP. Acredite no que digo. = Eles tiraram %oc4G = Eles decidiram que no gosta%am do que eu esta%a pregando e do rumo que meu ministrio esta%a tomando, e assim al%oroaram a congregao contra mim e depois deram um &eito de fa*er uma %otao. 7o perdi por muito, mas perdi. = <s mesmos quatro su&eitosK = <s mesmos quatro... mas agora, certo o que ou%i di*erG 2oc4 realmente eliminou Eou >tanleD da comun'oG = Bem, sim. = <l'e, isso no pouco. 7o posso imaginar Eou

permitir que algum fi*esse isso com ele. = Bem, os outros tr4s fi*eram dessa uma questo primordial: no me dei3aram mais em pa* com relao ao assunto. = E para que lado a congregao est pendendoG = 7o sei. Ela pode estar bem equilibrada. = Ento como est ag;entando tudo issoG @anP no podia pensar em uma forma mel'or de enunciar a questo. Fisse! = Ac'o que estou sob ataque, ataque direto, espiritual =. >il4ncio do outro lado da lin'a. = Al-G = <', estou aqui = Fisse 1arrel de%agar, 'esitante, como se esti%esse pensando muito enquanto tenta%a con%ersar. = $ue tipo de ataque espiritualG @anP gague&ou um pouco. Ele podia imaginar como a e3peri4ncia da noite anterior pareceria a um estran'o. = Bem... ac'o que >atans est realmente en%ol%ido aqui... 1arrel esta%a quase e3igindo! = @anP, que tipo de ataque espiritualG @anP comeou cuidadosamente a sua narrati%a, tentando com todas as foras parecer um indi%+duo racional e respons%el enquanto relata%a os pontos principais! a obsesso que Brummel parecia ter em li%rar0se dele, a di%iso na igre&a, o me3erico, a *anga do consel'o, as pala%ras pic'adas na frente da sua casa, e depois a luta li%re espiritual por que tin'a passado na noite anterior. 1arrel interrompia apenas para pedir esclarecimentos. = >ei que tudo isso soa como loucura... = concluiu @anP. Judo o que 1arrel p-de fa*er foi soltar um profundo suspiro e murmurar!

= $ue coisa 'orr+%elK = Bem, como %oc4 di*, a 'ist6ria que se repete. >em d8%ida, %oc4 encontrou coisas desse tipo, certoG <u sou eu quem realmente tem um problema aquiG 1arrel debateu0se / procura de pala%ras. = 1ico contente por ter c'amado. >empre ti%e d8%idas se de%ia ou no ligar para voc. 7o sei se %ai gostar de ou%ir isto, mas... = 1arrel pausou a fim de gan'ar no%a fora, ento disse! = @anP, %oc4 tem certe*a de que seu lugar a+G @anP sentiu suas defesas se erguerem. = >im, creio firmemente de corao que Feus me c'amou para aqui. = 2oc4 sabe que foi por acidente que foi escol'ido como pastorG = Bem, ' gente di*endo isso, mas... = H %erdade, @anP. 2oc4 realmente de%eria le%ar isso em considerao. >abe, a igre&a me tirou do cargo: eles tin'am outro ministro escol'ido e pronto para assumir, um su&eito com filosofia religiosa ampla e liberal o bastante para satisfa*er0l'es. @anP, realmente no sei como %oc4 acabou sendo eleito, mas foi definiti%amente algum tipo de acaso organi*acional. A 8nica coisa que eles no queriam a+ era outro ministro fundamentalista, no depois de todo o trabal'o que ti%eram para se li%rar do anterior. = 9as eles me elegeram. = 1oi um acidente. Brummel e os outros definiti%amente no conta%am com a sua %it6ria. = Bem, agora sei disso. = Est bem, 6timo, %oc4 en3erga a situao. Ento, dei3e0me passar a um consel'o direto. Agora, depois de se3ta0feira tudo isto pode muito bem ser

irrele%ante, de qualquer forma, mas se eu fosse %oc4, trataria de fa*er as malas e comearia a procurar uma posio em outro lugar, no importa o resultado da %otao. @anP murc'ou um pouco. A con%ersa esta%a a*edando: ele simplesmente no conseguia aceitar o consel'o. Judo o que podia fa*er era suspirar ao telefone. 1arrel insistiu. = @anP, eu & esti%e nessa posio, & passei por tudo isso, e sei pelo que ainda ter de passar. Acredite0 me, no %ale a pena. Fei3e que fiquem com a igre&a, dei3e que fiquem com a cidade toda: apenas no se sacrifique. = 9as no posso ir embora... = >im, certo, %oc4 recebeu um c'amado de Feus. @anP, eu tambm. Eu esta%a pronto para entrar na briga, a assumir um posio por Feus nessa cidade. 2oc4 sabe, custou0me meu lar, min'a reputao, min'a sa8de, e quase me custou meu casamento. Fei3ei As'ton literalmente pensando em mudar de nome. 2oc4 no tem a m+nima idia de quem est realmente enfrentando. @ foras operando nessa cidade... = $ue tipo de forasG = Bem, pol+ticas, sociais... espirituais tambm, claro. = A', , %oc4 no c'egou a responder / min'a pergunta! o que me di* do que aconteceu aqui ontem / noiteG < que ac'a dissoG 1arrel 'esitou, ento disse! = @anP... no sei por qu4, mas ac'o muito dif+cil falar sobre esse tipo de coisas. Judo o que posso di*er ! saia desse lugar enquanto pode. Eargue tudo. A igre&a no o quer, a cidade no o quer.

= 7o posso ir embora. J l'e disse. 1arrel fe* uma longa pausa. @anP quase temeu que ti%esse desligado. 9as ento ele disse! = Est bem, @anP. 2ou l'e di*er, e %oc4 escute. Aquilo por que passou ontem / noite... bem, ac'o que posso ter tido e3peri4ncias parecidas, mas posso l'e assegurar, o que quer que ten'a sido, foi apenas o comeo. = Pastor 1arrel... = 7o sou pastor. Pode me c'amar de Jim. = Essa a ess4ncia do e%angel'o, lutar contra >atans, fa*er a lu* do e%angel'o bril'ar na escurido... = @anP, todos os belos c'a%es que desenca%ar no %o a&ud0lo nessas 'oras. Agora, no sei se %oc4 est equipado ou pronto, mas para ser perfeitamente 'onesto, se conseguir sair %i%o dessa, ficarei surpreso. Estou falando srioK @anP no tin'a resposta. = Jim... ligarei para contar o que aconteceu. Jal%e* eu %ena, e tal%e* no saia %i%o. 9as Feus no me disse que eu sairia %i%o: apenas me disse que ficasse e lutasse. ,ma coisa %oc4 dei3ou clara para mim! >atans quer mesmo esta cidade. 7o posso permitir que a tome. @anP colocou o telefone no ganc'o e sentiu %ontade de c'orar. A>en'or FeusC, orou, A>en'or Feus, o que de%o fa*erGC < >en'or no deu resposta imediata, e @anP permaneceu sentado no sof di%ersos minutos, tentando recuperar a fora e a confiana. 9arD ainda esta%a ocupada na co*in'a. $ue bomK Ele no poderia con%ersar com ela nesse momento:

muitos eram os pensamentos e as sensaes que precisa%am ser ordenados. Ento, um %ers+culo l'e %eio / mente! AEe%anta, anda pela terra no seu comprimento e na sua largura: pois eu ta darei.C Bem, era muito mel'or do que ficar sentado em casa irrequieto e *angado sem realmente fa*er nada. Assim, em frente seguiram os seus t4nis e porta afora ele se foi. Mrioni e JrisPal esta%am do lado de fora, esperando seu protegido. Bn%is+%eis, &untaram0se a @anP, um de cada lado, e desceram com ele a rua 9organ @ill em direo ao centro da cidade. @anP & no era mesmo muito alto, mas entre esses dois gigantes, parecia menor ainda. ?ontudo, parecia muito, muito bem guardado. JrisPal, mantendo0se de ol'os abertos, disse! = 9as, afinal, o que ele %ai fa*erG A essa altura, Mrioni & con'ecia @anP muito bem. = Ac'o que nem ele mesmo sabe. < Esp+rito o est le%ando. Ele est colocando em ao um peso que tra* dentro de si. = <', 'a%er ao, no ten'a d8%idaK = H s6 no constituir uma ameaa. At agora, tem sido a mel'or maneira de sobre%i%er nesta cidade. = Ento diga isso ao pastor*in'o aqui. Ao se apro3imar do principal distrito comercial, @anP dete%e0se numa esquina para ol'ar rua acima e rua abai3o, obser%ando carros antigos, carros no%os, furges e possantes camin'onetes, gente fa*endo compras, andando, praticando cooper, bicicletas, fluindo em quatro ou mais direes, considerando as ordens do semforo como meras sugestes.

E ento, onde esta%a o malG ?omo podia ter sido to %i%o na noite anterior e uma lembrana remota, incerta 'o&eG 7o 'a%ia nen'um dem-nio ou diabo espreitando das &anelas dos escrit6rios ou saindo dos bueiros: o po%o era a mesma gente simples e comum que ele sempre tin'a %isto, ainda ignorando0o e passando por ele. >im, esta era a cidade pela qual ele ora%a dia e noite com profundos gemidos sa+dos do corao por causa de um peso que no conseguia e3plicar, e agora esta%a esgotando a sua paci4ncia, desassossegando0o. ABem, %oc4 est em apuros ou no est, ou nem mesmo se importaGC, perguntou ele em %o* alta. 7ingum escutou. 7en'uma sinistra respondeu com uma ameaa. %o* profunda,

9as o Esp+rito do >en'or em seu +ntimo no o dei3a%a em pa*. <re, @anP. <re por essas pessoas. N$o as deixe esca#ar de seu cora%$o. A dor est& a+, o medo est& a+, o perigo est& a'. Ento, quando %encemosG respondeu @anP ao >en'or. < >en'or sabe ' quanto tempo me ten'o preocupado e orado por este lugarG >6 uma %e* gostaria de %er meu pedregul'o fa*er onda: gostaria de %er esse cac'orro morto estremecer quando o cutuco. Era incr+%el que os dem-nios pudessem esconder0 se to bem, at mesmo por trs das d8%idas que ele /s %e*es sentia quanto / pr6pria e3ist4ncia deles. A>ei que %oc4s esto por a+C, disse ele bai3in'o, correndo cuidadosamente os ol'os pelas faces ine3pressi%as dos prdios, o concreto, o ti&olo, o %idro, o li3o. <s esp+ritos esta%am *ombando dele. Podiam desabar sobre ele num momento, aterrori*0lo, sufoc0 lo, e depois sumir, recol'endo0se aos esconderi&os detrs da fac'ada da cidade, caoando, brincando de esconde0 esconde, %endo0o tatear /s cegas como um tolo.

Brritado, ele se sentou num banco da calada. AEstou aqui, >atansC, disse ele. A7o posso %40lo, e tal%e* %oc4 consiga mo%er0se mais depressa do que eu, mas ainda assim estou aqui, e pela graa de Feus e pelo poder do Esp+rito >anto ten'o a inteno de ser um espin'o em seu lado at que um de n6s pea guaKC @anP ol'ou do outro lado da rua para a magn+fica estrutura da Bgre&a ?rist ,nida de As'ton. Ele 'a%ia con'ecido alguns cristos espetaculares que pertenciam /quela denominao, mas esse bando de As'ton em particular era diferente, liberal, quase bi*arro. Ele encontrara o Pastor <li%er Noung algumas %e*es e nunca conseguira apro3imar0se muito dele. Noung parecia meio frio e distante, e @anP nunca conseguira descobrir por qu4. Enquanto @anP este%e ali sentado, ol'ando um carro marrom entrar no estacionamento da igre&a, JrisPal e Mrioni ficaram em p, ao lado do banco, tambm ol'ando o carro parar. >omente eles dois conseguiam %er os passageiros especiais do carro. Em cima do %e+culo esta%am dois grandes guerreiros, o rabe e o africano, 7at e Armote. 7o 'a%ia espadas / %ista. Eles esta%am assumindo uma postura passi%a, no combatente, de acordo com as ordens de Jal, e3atamente como todos os outros. 9ars'all tin'a %isto o filme de Berenice. 2ira os pequeninos arran'es resultantes de algum tipo de manuseio impr6prio! %ira as toscas impresses digitais a inter%alos regulares que poderiam muito bem ter sido dei3adas por uma mo ao tirar o filme da mquina, e3pondo0o / lu*. 9ars'all conseguira marcar uma entre%ista com Noung para / "!VV da tarde. Ele entrou com o carro no %asto estacionamento asfaltado /s "#!XY, ainda acabando de engolir um 'amb8rguer de quei&o e um

caf grande. A Bgre&a ?rist ,nida de As'ton era um dos grandes e imponentes edif+cios da cidade, constru+da, em estilo tradicional, com grandes pedras, %itrais, lin'as altaneiras, torre ma&estosa. A porta da frente no fugia ao padro! grande, s6lida, at algo assustadora, especialmente quando algum tenta%a abri0la so*in'o. A igre&a esta%a locali*ada pr63imo ao centro da cidade, e o carril'o da torre toca%a a cada 'ora e da%a um bre%e concerto de 'inos ao meio0dia. Era um estabelecimento respeitado. Noung era um ministro respeitado. As pessoas que freq;enta%am a igre&a eram membros respeitados da comunidade. 9ars'all muitas %e*es pensara que respeito e posio de%iam ser pr0requisitos para ser aceito como membro. Ele enga&ou a grande porta da frente em bre%e embate de brao de ferro e finalmente conseguiu entrar. 7o, esta congregao &amais 'a%ia economi*ado, disso esta%a certo. < piso da entrada, das escadas, do templo esta%a coberto com espesso carpete %ermel'o, o madeirame era todo de car%al'o e nogueira, escurecido e en%erni*ado. Alm disso, 'a%ia todo aquele lato! maanetas, cabides para casacos, corrimo das escadas, arremates das &anelas, tudo em lato. As &anelas, naturalmente, eram %itrais: todos os tetos eram ele%ados, com grandes candelabros pendentes, e delicado arabesco. 9ars'all entrou no templo atra%s de outra pesada porta e camin'ou pelo longo corredor central at a frente. Esse aposento era um misto de teatro l+rico e ca%erna! a plataforma era grande, o p8lpito era grande, a galeria do coro era grande. 7aturalmente, o coro tambm era grande. < grande gabinete do Pastor Noung, logo ao lado do templo, permitia acesso bem %is+%el / plataforma e ao p8lpito, e a entrada do Pastor Noung atra%s da grande

porta de car%al'o todas as man's de domingo era parte tradicional das cerim-nias. 9ars'all abriu aquela grande porta e entrou no escrit6rio de recepo. A bonita secretria cumprimentou0o, mas no sabia quem ele era. Ele l'e disse, ela e3aminou o li%ro0'orrio e confirmou a entre%ista. 9ars'all tambm e3aminou o 'orrio, lendo de cabea para bai3o no%amente. < 'orrio das #!VV's esta%a marcado A. Brummel. = Bem, 9ars'all = disse Noung com um sorriso e um aperto de mo cordiais e sistemticos = entre, entre. 9ars'all seguiu Noung para dentro de seu lu3uoso gabinete. Noung, um 'omem corpulento de seus sessenta anos, com rosto arredondado, 6culos de aro fino, e cabelos finos e bem assentados, parecia satisfeito com a posio que desfruta%a tanto na igre&a quanto na comunidade. As paredes apaineladas ostenta%am muitas condecoraes de organi*aes comunitrias e beneficentes. Ao lado delas, 'a%ia di%ersas fotos emolduradas de Noung posando com o go%ernador, alguns e%angelistas populares, alguns autores, e um senador. Atrs de sua imponente escri%anin'a, Noung cria%a um perfeito quadro do profissional bem sucedido. A cadeira de couro, de espaldar alto, torna%a0se um trono, e o pr6prio refle3o do 'omem no topo da mesa o torna%a ainda mais pitoresco e impressionante, como uma montan'a refletida em lago alpino. ?om um gesto, ele indicou a 9ars'all uma cadeira, e 9ars'all sentou0se, notando que afunda%a a um n+%el em que seus ol'os fica%am bem abai3o dos de Noung. ?omeou a sentir um con'ecido qu4 de intimidao: todo esse gabinete parecia pro&etado para esse fim.

= Belo gabinete = comentou ele. = 9uito obrigado = disse Noung com um sorriso que empurrou as boc'ec'as, empil'ando0as contra as orel'as. (eclinou0se em sua cadeira, os dedos entrelaados e agitados na beirada da escri%anin'a. = Losto dele, sou grato por ele, e aprecio bastante o calor, a atmosfera deste lugar. Fei3a a gente / %ontade. Fei3a voc / %ontade, pensou 9ars'all. = >im... . = E ento, como est indo o Clarim( = <', recuperando0se. 2oc4 recebeu o de 'o&eG = >im, esta%a muito bom. 9uito alin'ado, no estilo. 2oc4 trou3e consigo um pouco da classe de cidade grande, pelo que %e&o. = @um. Fe repente, 9ars'all no sentia muita %ontade de falar. = 1ico contente por %oc4 estar aqui conosco, 9ars'all. Esperamos ter um relacionamento muito bom. = <', sim, obrigado. = E ento, o que o trou3e aquiG 9ars'all reme3eu0se um pouco, e ento ergueu0se de um salto: aquela cadeira o fa*ia sentir0se demasiadamente como um micr6bio debai3o do microsc6pio. Fa pr63ima %e*, trarei min'a pr6pria es0 cri%anin'a enorme, pensou ele. Feu uma %olta pelo gabinete, tentando parecer despreocupado. = Jemos muito o que cobrir em uma 'ora = comeou. = Podemos sempre marcar outros 'orrios.

= >im, claro. Bem, antes de mais nada, >andD = min'a fil'a = fugiu de casa ontem / noite. 7o ti%emos not+cia alguma, no sabemos onde ela est... = Ele deu a Noung uma rpida sinopse do problema e seu 'ist6rico, e Noung ou%iu atentamente, sem interromper. = Ento = perguntou Noung, afinal = %oc4 ac'a que ela deu as costas aos seus %alores tradicionais e isso o perturbaG = <l'e, no sou uma pessoa profundamente religiosa, sabe como G 9as algumas coisas t4m de ser certas, e algumas coisas t4m de ser erradas, e min'a dificuldade com >andD ela ficar apenas... apenas pulando de um lado para outro da cerca. Noung ergueu0se ma&estosamente de sua escri%anin'a e camin'ou at 9ars'all com ar de um pai compreensi%o. ?olocando a mo no ombro de 9ars'all, disse! = 2oc4 ac'a que ela feli*, 9ars'allG = 7unca a %e&o feli*, e pro%a%elmente porque est perto de mim toda a %e* que a %e&o. = E isso pode ser de%ido ao fato de %oc4 ter dificuldade em compreender o rumo que ela est agora escol'endo para a pr6pria %ida. H 6b%io que %oc4 pro&eta um desagrado definido em relao /s filosofias dela... = >im, e em relao / professora que despe&a todas aquelas filosofias em cima dela. 2oc4 con'ece aquela... qual mesmo o nomeG Professora Eangstrat, da faculdadeG Noung pensou, depois meneou a cabea. = Ac'o que >andD & fe* dois cursos com ela, e a cada trimestre descubro que min'a fil'a est ainda mais fora da realidade.

< pastor deu uma risadin'a. = 9ars'all, parece0me que ela est apenas e3plorando, apenas tentando con'ecer o mundo, o uni%erso em que %i%e. 2oc4 no se lembra de quando esta%a crescendoG @a%ia tanta coisa que simplesmente no era %erdadeira at que %oc4 pudesse compro%0la por si mesmo. Pro%a%elmente, isso o que est acontecendo com >andD no momento. Ela uma garota muito inteligente. Jen'o certe*a de que apenas precisa e3plorar, encontrar0se. = Bem, quando ela descobrir onde est, espero que telefone. = 9ars'all, estou certo de que ela se sentiria muito mais / %ontade para telefonar se pudesse encontrar coraes compreensi%os em casa. 7o temos o direito de determinar o que outra pessoa de%e fa*er consigo, ou pensar a respeito de seu lugar no cosmo. ?ada pessoa precisa encontrar seu pr6prio camin'o, sua pr6pria %erdade. >e algum dia %amos con%i%er como uma fam+lia ci%ili*ada aqui neste planeta, teremos de aprender a respeitar o direito que os outros t4m a seus pr6prios pontos de %ista. 9ars'all percebeu um %islumbre de d)*+ vu, como se uma gra%ao do crebro de >andD ti%esse sido ligada ao de Noung. 7o p-de dei3ar de perguntar! = 2oc4 tem certe*a de que no con'ece a professora EangstratG = Absoluta = respondeu Noung com um sorriso. = E Alf BrummelG = $uemG = Alf Brummel, o Felegado de pol+cia. 9ars'all obser%ou0l'e o rosto. Estaria ele se debatendo em responderG Noung finalmente disse!

= ,osso t40lo %isto uma %e* ou outra... Esta%a apenas tentando &untar o nome ao rosto. = Bem, ele pensa como %oc4. 1ala muito a respeito de as pessoas se darem bem e no causarem encrencas. ?omo foi que ele c'egou a ser um tira, pala%ra que no sei. = 9as no est%amos falando de >andDG = H, est bem. Pode falar. Noung continuou. = Jodas as perguntas com as quais %oc4 est0se debatendo, as questes do certo e errado, ou o que a %erdade, ou nossos pontos de %ista diferentes a respeito desses assuntos... tantas dessas coisas so impenetr%eis, a no ser no corao. Jodos n6s sentimos a %erdade como um pulsar comum em cada um de n6s. ?ada ser 'umano tem uma capacidade natural para o bem, para amar, para esperar e esforar0 se pelos mel'ores interesses pr6prios e de seu pr63imo. = Ac'o que %oc4 no esta%a aqui durante o 1esti%al. Noung soltou um risin'o. = Admito que n6s 'umanos certamente podemos direcionar mal as nossas mel'ores inclinaes. = E por falar nisso, diga, %oc4 c'egou a ir ao 1esti%alG = >im, algumas partes. (eceio que a maior parte pouco me interessasse. = Ento, %oc4 no este%e no parque de di%ersesG = ?laro que no. H &ogar din'eiro fora. 9as, falando de >andD... = H, est%amos falando acerca do que %erdadeiro, e as opinies de todo o mundo... como a questo de Feus, por e3emplo. Ela no parece encontr0 lo, eu estou somente tentando defini0lo, no con0 seguimos c'egar a um acordo quanto / nossa religio, e

at agora %oc4 no a&udou muito. Noung sorriu pensati%o. 9ars'all podia perceber uma 'om+lia muito ele%ada a camin'o. = < seu Feus = disse Noung = est onde o encontrar, e para encontr0lo, precisa apenas abrir os ol'os e perceber que ele est %erdadeiramente dentro de todos n6s. Jamais esti%emos sem ele, 9ars'all: acontece somente que nossa ignor.ncia nos cegou, e isso nos impediu de receber o amor, a segurana e o significado que todos dese&amos. Jesus re%elou o nosso problema na cru*, lembra0seG Ele disse! APai, perdoa0os, pois no sabem... Por isso, o e3emplo que ele nos deu o de buscarmos con'ecimento, onde quer que possamos encontr0lo. H isso o que %oc4 est fa*endo, e estou con%encido de que isso o que >andD est fa*endo. A fonte do seu problema uma perspecti%a estreita, 9ars'all. Precisa ter a mente aberta. Precisa buscar, e >andD precisa buscar. = Ento = disse 9ars'all pensati%o = %oc4 est di*endo que tudo uma questo de como %emos as coisasG = Bsso seria uma parte, sim. = E que se eu perceber algo de certa maneira, no quer di*er que todo mundo %ai en3erg0lo da mesma maneira, certoG = >im, est certoK = Noung parecia muito contente com seu aluno. = Ento... dei3e0me %er se entendi bem. >e min'a rep6rter, Berenice Mrueger, te%e a percepo de que %oc4, Brummel, e tr4s outras pessoas esta%am fa*endo uma pequena reunio atrs da barraca de dardos no parque de di%erses... bem, essa foi apenas a percepo que ela te%e da realidadeG Noung sorriu com um sorriso estran'o, do tipo

aonde0est0tentando c'egar, e respondeu! = >upon'o que sim, 9ars'all. Ac'o que esse seria um e3emplo. 7o c'eguei nem perto do parque, e & l'e disse isso. Jen'o 'orror a essas coisas. = 2oc4 no esta%a l com Alf BrummelG = 7o, de &eito nen'um. Por isso, como %4, a >rta. Mrueger te%e uma percepo muito incorreta de outra pessoa. = Fe vocs dois, supon'o. Noung sorriu e deu de ombros. 9ars'all insistiu um pouco. = $ual %oc4 ac'a que a probabilidade de isso acontecerG Noung continuou a sorrir, mas seu rosto corou um pouco. = 9ars'all, o que dese&a que eu faaG Argumentar com %oc4G ?ertamente %oc4 no %eio aqui para esse tipo de coisa. 9ars'all lanou a isca para %er o que apan'aria. = Ela conseguiu at tirar umas fotos de %oc4s. Noung suspirou e ol'ou por um momento para o c'o. Fepois, disse friamente! = Ento, por que %oc4 no tra* essas fotos da pr63ima %e*, e a+ poderemos falar sobre elasG < risin'o no rosto de Noung atingiu 9ars'all como se fosse cuspo. = Est bem = resmungou 9ars'all, sem abai3ar os ol'os. = 9arge marcar outro 'orrio para %oc4. = 9uito obrigado. 9ars'all ol'ou no rel6gio de pulso, foi at a porta e a abriu. = Entre, Alf.

Alf Brummel esti%era sentado na sala de recepo. Ao dar com 9ars'all, le%antou0se precipitadamente, desa&eitado. Jin'a o aspecto que algum poderia ter uma frao de segundo antes de ser atingido por um trem. 9ars'all agarrou Alf pela mo e a sacudiu e3citadamente. = Ei, amigoK <l'e, & que, pelo %isto, %oc4s dois no se con'ecem muito bem, dei3em0me apresent0los. Alf Brummel, este o (e%erendo <li%er Noung. (e%erendo, Alf Brummel, Felegado de pol+ciaK Brummel deu a impresso de no apreciar nem um pouco a cordialidade de 9ars'all, mas Noung sim. Adiantou0se, agarrou a mo de Brummel, apertou0a, e depois pu3ou o Felegado rapidamente para dentro do gabinete, di*endo por sobre o ombro! = 9arge, marque outro 'orrio para o >r. @ogan. 9as o >r. @ogan & no se encontra%a ali.

8
Jriste, >andD @ogan esta%a sentada / mesin'a de almoo numa praa do campus sombreada por um caramanc'o. >eu ol'ar esta%a fi3o num 'amb8rguer pr0preparado e aquecido em forno de microondas, que esfria%a aos poucos, e numa cai3in'a de leite que aos poucos fica%a morno. Ela conseguira assistir /s aulas naquela man', nem absor%era a maior parte delas. A sua mente esta%a demasiado ocupada consigo mesma, sua fam+lia, e seu belicoso pai. Alm disso, tin'a sido uma forma 'orr+%el de passar a noite, atra%essar a cidade de ponta a ponta, e ficar sentada a noite toda na estao rodo%iria de As'ton, lendo o te3to de psicologia. Ap6s a 8ltima aula do dia, ela 'a%ia tentado

tirar uma soneca no gramado do &ardim da escultura, e c'egara at a dar um bre%e coc'ilo. $uando acordou, o seu mundo no 'a%ia mel'orado, e ela tin'a apenas duas impresses! fome e solido. Agora, sentada naquela mesin'a com o almoo comprado na mquina, sua solido esta%a empurrando para longe a fome e ela esta%a / beira das lgrimas. = Por que, PapaiG = murmurou em tom quase inaud+%el, me3endo o leite com o canudo. = Por que %oc4 no me consegue amar do &eito que souG ?omo podia ele ter tanta coisa contra ela quando mal a con'eciaG ?omo podia ser to infle3+%el contra os seus pensamentos e filosofias quando nem mesmo conseguia compreend40losG <s dois %i%iam em mundos diferentes, e cada qual despre*a%a o do outro. 7a noite anterior ela e o pai no 'a%iam trocado pala%ra, e >andD fora deitar0se deprimida e *angada. 9esmo enquanto ou%ia os pais apagarem as lu*es, esco%arem os dentes, e se deitarem, pareciam estar a meio mundo de dist.ncia. Ela dese&a%a c'am0los para %irem ao seu quarto e estender0l'es os braos, mas sabia que no daria certo: o pai faria e3ig4ncias e imporia condies ao relacionamento, em %e* de am0la, simplesmente am0la. Ela ainda no sabia o que a 'a%ia aterrori*ado no meio da noite. Judo o de que conseguia se recordar era ter acordado acossada por todos os medos que & ti%era = medo da morte, medo do fracasso, medo da solido. Ela tin'a de sair da casa. Ela sabia, mesmo enquanto se %estia /s pressas e saia correndo pela porta, que era tolice e no adiantaria nada, mas as sensaes eram mais fortes do que qualquer bom senso que ela podia in%ocar. Agora ela se sentia muito como um pobre animal &ogado ao espao sem meios de %oltar, flutuando

inquieto, esperando por nada em particular e sem nen'uma e3pectati%a. = <', Papai = c'oramingou ela, e ento as lgrimas comearam a cair. Ela dei3ou que os cabelos cor de fogo ca+ssem como macios anteparos dos dois lados do rosto e as lgrimas ca+ram uma a uma no topo da mesa. Ela ou%ia gente passando, mas essas pessoas preferiam %i%er em seu pr6prio mundo e dei30la a s6s no dela. Ela tentou c'orar bai3in'o, o que era dif+cil quando as emoes queriam sair como o cascatear de uma represa quebrada. = A'... = %eio uma %o* sua%e e 'esitante = d licena... >andD ergueu os ol'os e %iu um rapa* loiro, um tanto magro, com grandes ol'os castan'os c'eios de compai3o. < rapa* disse! = Por fa%or, desculpe a intromisso. .. mas... ' alguma coisa que eu possa fa*er para a&udarG A sala de estar do apartamento da professora Juleen Eangstrat esta%a escura, e muito, muito quieta. ,ma %ela na mesin'a de centro espal'a%a lu* amarela e baa pelas estantes que iam at o teto, as estran'as mscaras orientais, a mob+lia muito bem disposta, e as faces das duas pessoas que esta%am assentadas uma em frente da outra, com a %ela no meio. ,ma das pessoas era a professora, a cabea descansando de encontro ao espaldar da cadeira, os ol'os cerrados, os braos estendidos / frente, as mos fa*endo sua%es mo%imentos circulares como os de algum tentando manter0se / tona da gua. < 'omem sentado / sua frente era Brummel, tambm de ol'os fec'ados, mas no refletindo muito bem a e3presso e os atos de Eangstrat. Parecia constrangido e pouco / %ontade. A pequenos inter%alos,

e por um timo, ele entreabria os ol'os apenas o suficiente para %er o que Eangstrat esta%a fa*endo. Ento, ela comeou a gemer e seu rosto registrou dor e aborrecimento. Ela abriu os ol'os e endireitou0se na cadeira. Brummel de%ol%eu0l'e o ol'ar. = 2oc4 no se sente bem 'o&e, no G Ele deu de ombros e ol'ou para o c'o. = Estou bem. Apenas cansado. Ela abanou a cabea, insatisfeita com a resposta. = 7o, no, a energia que sinto emanando de %oc4. Est muito perturbado. Brummel no te%e resposta. = ?on%ersou com <li%er 'o&eG = sondou ela. Ele 'esitou, e finalmente disse! = >im, claro. = E %oc4 foi falar com ele sobre o nosso relacionamento. Essa afirmati%a pro%ocou uma reao. = 7oK 7o ... = 7o minta para mim. Ele murc'ou um pouco e dei3ou escapar um suspiro de frustrao. = >im, claro, falamos sobre isso. 9as falamos de outras coisas tambm. Eangstrat sondou0o com os ol'os como se tirasse uma radiografia dele. As mos da mul'er se abriram e comearam a oscilar no ar muito de le%e. Brummel tentou escapar de %ista afundando0se na cadeira. = Ei, escute = disse, a %o* tr4mula = no foi grande coisa... Ela comeou a falar como se esti%esse lendo um bil'ete preso ao peito dele. = 2oc4 est... amedrontado, sente0se

encurralado, foi contar ao <li%er... tambm sente que est sendo controlado... = Ela fitou0l'e o rosto. = ?ontroladoG Por quemG = 7o sinto que estou sendo controladoK Ela deu uma risadin'a a fim de dei30lo mais / %ontade. = <ra, claro que sim. Acabei de ler que sim. Brummel ol'ou por uma frao de segundo em direo ao telefone na mesin'a de canto. = Noung ligouG Ela sorriu di%ertida. = 7o foi preciso. <li%er est muito pr63imo da 9ente ,ni%ersal. Estou comeando a unir0me aos seus pensamentos agora =. A e3presso dela endureceu. = Alf, eu realmente gostaria que %oc4 esti%esse se saindo to bem quanto ele. Brummel suspirou no%amente, escondeu o rosto nas mos, e finalmente e3plodiu! = Ei, escute, no posso atacar tudo de uma s6 %e*K H demais o que e3iste para aprenderK Ela colocou a mo na dele, confortando0o. = Bem, ento %amos tratar dessas coisas uma de cada %e*. AlfG = Ele ol'ou para ela. = 2oc4 est amedrontado, no estG Fe que tem medoG = Figa %oc4 = e era quase um desafio. = Estou0l'e dando uma c'ance de falar primeiro. = Est bem, no estou com medo. Pelo menos, no at aquele e3ato segundo, quando os ol'os de Eangstrat se entrefec'aram e comearam a atra%ess0lo. = 2oc4 realmente est amedrontado = disse ela se%eramente. = Est amedrontado por ter sido

fotografado aquela noite pela rep6rter do ?larim. 7o %erdadeG Zangado, Brummel apontou0l'e um dedo. = Est %endo, foi e3atamente essa uma das coisas das quais eu e Noung falamosK Ele ligou para %oc4K Fe%e ter ligado para %oc4K Ela assentiu com a cabea, imperturb%el. = >im, claro que me ligou. Ele no esconde nada de mim. 7en'um de n6s esconde a %erdade de todos os outros, %oc4 sabe disso. Brummel %iu que era mel'or abrir o &ogo. = Estou preocupado com o Plano. Est ficando grande demais, grande demais para conseguirmos manter escondido. Ac'o que fomos descuidados ao encontrar0nos em p8blico daquele &eito. = 9as & resol%emos esse assunto. 7o ' com que se preocupar. = <', noG @ogan est no nosso rastoK >upon'o que saiba que ele este%e fa*endo umas perguntas muito delicadas a <li%erG = <li%er sabe cuidar0se. = E ento, como cuidamos de @oganG = Fa mesma forma que cuidamos de todos os outros. Est sabendo que ele con%ersou com <li%er a respeito dos problemas que est tendo com a fil'aG 2oc4 de%eria ac'ar isso interessante. = $ue tipo de problemasG = Ela fugiu de casa... e, no obstante, ainda sentiu %ontade de ir / min'a aula 'o&e. Lostei disso. = Ento como usaremos issoG Ela sorriu aquele sorriso astucioso.

= Judo na 'ora certa, Alf. 7o podemos apressar as coisas. Brummel le%antou0se e comeou a andar de c para l. = ?om @ogan, no ten'o tanta certe*a. Ele pode no ser o bobal'o que @armel era. Jal%e* mandar prender Mrueger ten'a sido um erro. = 9as %oc4 te%e acesso ao filme: fe* com que fosse destru+do. Ele se %oltou a fim de defront0la. = E o que adiantouG Antes eles no esta%am fa*endo perguntas, e agora estoK 2amos, sei o que eu pensaria se pegasse a min'a mquina de %olta e o filme ti%esse sido arruinado. @ogan e Mrueger no so to ing4nuos assim. Eangstrat falou docemente, colocando os braos ao redor dele como os ramos de uma trepadeira. = A', mas eles so %ulner%eis, primeiro com relao a %oc4, e por 8ltimo com relao a mim. = E3atamente como todo mundo = resmungou ele. Ele de%eria ter esperado a reao da mul'er. Ela se tornou muito fria e assustadora e ol'ou0o diretamente nos ol'os. = E esse = disse = outro t6pico que %oc4 discutiu com <li%er 'o&e. = Ele l'e conta tudoK = <s 9estres me contariam se ele no contasse. Brummel tentou des%iar os ol'os. 7o podia suportar o que quer que fosse que torna%a taman'a bele*a to imensamente repelente. = <l'e para mimK = insistiu ela, e Brummel obedeceu.= >e %oc4 no est contente com o nosso relacionamento, posso sempre termin0lo.

Ele ol'ou para bai3o, gague&ou um pouco. = Est... tudo bem... = < qu4G = $uero di*er que estou feli* com o nosso relacionamento. = Fe %erdadeG Ele esta%a desesperado para apa*igu0la, fa*er que ela o largasse. = Eu... apenas no quero %er as coisas se descontrolarem... Ela l'e deu um bei&o lento, %ampiresco. = 2oc4 quem precisa de mais controle. 7o o que sempre l'e ensineiG Ela o esta%a picando em pedacin'os, e ele sabia disso, mas ela o possu+a. Ele l'e pertencia. Ainda sentia uma preocupao da qual no conseguia se des%encil'ar. = 9as quantos ad%ersrios podemos continuar a remo%erG Parece que toda %e* que nos li%ramos de um, aparece outro no lugar. @annel se foi, c'egou @ogan... Ela completou o pensamento dele. = 2oc4 deu um &eito em 1arrel, e c'egou @enrD Busc'e. = Bsso no pode continuar. As probabilidades esto contra n6s. = Busc'e est praticamente fora. 7o %ai 'a%er um %oto de confiana nesta se3ta0feiraG = A congregao est ficando bem transtornada. 9as... = >imG

= 2oc4 sabia que ele tirou Eou >tanleD da igre&a por adultrioG = A', sim, isso de%e a&udar a congregao a decidir. = ,ma poro de gente concordou com o que ele fe*K Ela se afastou um pouco a fim de encar0lo mel'or, gelando0l'e o sangue com os ol'os. = 2oc4 est com medo de @enrD Busc'eG = <ua, ele ainda tem bastante apoio na igre&a, mais do que pensei que ti%esse. = 2oc4 est& com medo deleK = Algum est do lado dele, no sei quem. E se ele descobrir a respeito do planoG = Ele &amais descobrir coisa algumaK = >e ela ti%esse presas, estariam de fora. = Ele ser destru+do como ministro muito antes disso. 2oc4 dar um &eito nele, no G = Estou trabal'ando nisso. = 7o se cur%e diante desse @enrD Busc'eK Ele se cur%a diante de %oc4, e %oc4 se cur%a diante de mimK = Estou trabal'ando nisso, & disseK Ela se descontraiu e sorriu. = Jera que %em, entoG = E'... = ?elebraremos a e3tino de Busc'e que ocorrer se3ta0feira. Poder me contar o que aconteceu. = E o que di* de @oganG = @ogan um tolo frou3o e enfraquecido. 7o se preocupe com ele. Ele no sua responsabilidade.

Antes que Brummel soubesse o que esta%a acontecendo, esta%a em p do lado de fora da porta dos fundos. Eangstrat obser%ou0o da &anela at que ele entrou no carro e partiu pelo camin'o de sempre, o beco, onde no seria %isto. Ela abriu as cortinas para dei3ar entrar um pouco de lu*, apagou a %ela da mesin'a de centro, e ento tirou uma pasta da ga%eta da escri%anin'a. 7o demorou para que ti%esse organi*ado em pil'as bem feitas os 'ist6ricos de %ida, perfis de personalidade e fotografias atuais de 9ars'all, Mate e >andD @ogan. $uando seus ol'os reca+ram sobre a foto de >andD, bril'aram maliciosamente. Pairando in%is+%el sobre o ombro de Eangstrat esta%a uma enorme mo preta adornada de anis de pedras e braceletes de ouro. ,ma %o* profunda e sedutora coloca%a pensamentos na mente da mul'er. 7a tarde de tera0feira, o ?larim fa*ia lembrar um campo de batal'a ap6s todos terem morrido ou batido em retirada. < lugar esta%a mortalmente silencioso. Leorge, o linotipista, geralmente tin'a folga no dia ap6s a publicao a fim de poder recuperar0se da frentica corrida para aprontar tudo dentro do pra*o. Jom, o colador, esta%a fora cobrindo uma 'ist6ria local. $uanto a Edie, a secretria[rep6rter[moa dos an8ncios 'a%ia pedido demisso e dei3ado o emprego na noite anterior. 9ars'all no sabia que ela & tin'a sido feli* no casamento, mas o relacionamento foi0se deteriorando gradati%amente, e afinal ela te%e um pequeno caso com um camin'oneiro, o que resultar em uma e3ploso muito recente em casa, com pedaos do casamento %oando para todos os lados e os c-n&uges %oando abruptamente em direes opostas. Agora ela se fora, e 9ars'all podia sentir o s8bito %a*io. Ele e Berenice esta%am sentados a s6s no

escrit6rio fec'ado a %idro no fundo da pequena sala de noticirio[sala de an8ncios[escrit6rio de entrada. Fe sua escri%anin'a, uma pec'inc'a de segunda mo, 9ars'all podia ol'ar pelo %idro e %er as tr4s escri%anin'as, duas mquinas de escre%er, dois cestos de li3o, dois telefones, e uma cafeteira eltrica. Judo parecia atra%ancado e ocupado, com papis e material para publicao espal'ados por toda a parte, mas abso0 lutamente nada esta%a acontecendo. = Por acaso %oc4 saberia onde ficam as coisas por aquiG = perguntou ele a Berenice. Berenice esta%a sentada / mesa de trabal'o ad&acente / escri%anin'a de 9ars'all, as costas contra a parede, me3endo uma caneca personali*ada de c'ocolate quente. = A', ac'aremos tudo = respondeu ela. = >ei onde ela guarda%a os li%ros, e ten'o certe*a de que o fic'rio rotati%o dela contm todos os endereos e n8meros telef-nicos. = E o fio da cafeteiraG = Por que %oc4 ac'a que estou tomando c'ocolate quenteG = Froga. Lostaria que algum me ti%esse dito. = Ac'o que, na realidade, ningum sabia. = H mel'or colocarmos um an8ncio para o cargo de secretria esta semana. Edie fa*ia mais do que sua obrigao por aqui. = Ac'o que foi uma briga %iolenta. Ela est dei3ando a cidade para sempre, antes que os ol'os ro3os do marido sarem e ele consiga %er para encontr0 la. = ?asos. 7unca do bom resultado. = E ento, %oc4 ou%iu a 8ltima a respeito de Alf

BrummelG 9ars'all ergueu os ol'os para ela. Empoleirada na mesa, como um pssaro arisco, ela tenta%a parecer mais interessada no c'ocolate quente do que na no%idade picante. = 7as atuais circunst.ncias = disse ele = estou morrendo de %ontade de ou%ir. = Almocei com >ara, a secretria dele, 'o&e. Ele some por di%ersas 'oras toda tera / tarde e nunca di* onde %ai, mas >ara sabe. Ac'o que nosso amigo Alf tem alguma namorada especial. = >im, Juleen Eangstrat, professora de psicologia da faculdade. Bsso estragou tudo para Berenice. = ?omo %oc4 sabiaG = A loira que %oc4 %iu aquela noite, lembra0seG ,m dia depois $ue min'a rep6rter %ai parar em cana por tirar as fotos erradas no parque de di%erses, Eangstrat e3pulsa0me da sua sala de aula. Acrescente a isso o fato de as orel'as de <li%er Noung terem ficado bem %ermel'as quando ele me disse que no a con'ecia. = 2oc4 bril'ante, @ogan. = Apenas um bom adi%in'ador. = Ela e Brummel realmente esto aprontando alguma coisa. Ele di* que terapia, mas ac'o que est gostando, se que entende aonde quero c'egar. = E da+, qual a ligao de Noung com os doisG Berenice no ou%iu a pergunta. = Pena que Brummel ainda no se&a casado. 7esse caso, eu poderia fa*er mais com o que sei. = Ei, sintoni*e de no%o, est bemG Jemos um clube*in'o aqui, e todos os tr4s so membros. = Fesculpe. = < que realmente procuramos se&a o que for

que no querem que saibamos, especialmente se, e quero di*er >E, at %ale a pena fabricar uma falsa priso para encobrir. = E estragar o meu filme. = >er que alguma daquelas impresses digitais no filme nos diria algoG = 7o muito. 7o so fic'adas. 9ars'all %oltou0se na cadeira para ol'0la mais diretamente. = Est bem, quem %oc4 con'eceG Berenice esta%a c'eia de si. = Jen'o um tio que muito c'egado ao gabinete de Justin ParPer. = < promotor municipalG = ?laro. 7o ' o que ele no faa por mim. = Ei, no o en%ol%a neste neg6cio, pelo menos por enquanto... Berenice ergueu as mos ao alto como se ele l'e esti%esse apontando um re%6l%er e assegurou0l'e! = Ainda no, ainda no. = 9as no estou di*endo que eles no possam %ir a ser muito 8teis. = 7o pense que ainda no considerei isso. = E da+, diga0me uma coisa! Brummel c'egou a pedir desculpasG = Fepois que %oc4 se cur%ou diante dele da maneira como fe*, est brincandoG = 7o %eio um pedido oficial de desculpas da parte dele e de seu gabineteG = 1oi isso que ele l'e disseG 9ars'all te%e de caoar.

= A', tanto Brummel quanto Noung me disseram todo tipo de coisa, como mal se con'eciam, como nem c'egaram perto do parque de di%erses... pu3a, como gostaria de ter aquelas fotos. Berenice ficou ofendida. = <l'e, %oc4 pode acreditar em mim, @ogan. Fe %erdadeK 9ars'all fitou o espao por um ou dois segundos, cismando. = Brummel e Eangstrat. Jerapia. Ac'o que fa* sentido agora. = 2amos l, trate de colocar todos os pedaos sobre a mesa. $ue pedaosG pensou 9ars'all. ?omo se e3pe sensaes %agas, e3peri4ncias estran'as, %ibraesG 1inalmente, ele disse! = A'... esse Brummel e Eangstrat... os dois esto metidos na mesma coisa. >ei que esto. = $ue coisaG 9ars'all sentiu0se encurralado. = $ue tal... do outro mundoG Berenice pareceu confusa. <ra, %amos, Mrueger, no me faa ter de e3plicar. Ela disse! = 2ai ter de me e3plicar essa a+. 1a*er o qu4, aqui %amos n6s, pensou 9ars'all. = Bem... sei que %ai parecer loucura, mas quando falei com cada um deles, e %oc4 de%ia tentar isso algum dia, todos tin'am essa coisa esquisita, um ol'ar apar%al'ado de %e* em quando... quase como se me esti%essem 'ipnoti*ando ou coisa parecida... Berenice caiu na risada. = H isso a+, %, ria. = < que est di*endoG Jodos eles esto metidos em algum tipo de %iagem e36ticaG

= Ainda no sei que nome dar, mas, sim. Brummel no c'ega aos ps de Eangstrat. Ele sorri demais. Noung pode estar metido nisso tambm, mas ele usa pala%ras. ,m monte de pala%ras. Berenice estudou o rosto / sua frente por bre%+ssimo instante, e ento disse! = Ac'o que %oc4 precisa de um drinP reforado. >er%e c'ocolate quenteG = ?laro, faa um para mim. Por fa%or. A moa retornou com outra caneca personali*ada, a de Edie, c'eia de c'ocolate quente. = Espero que este&a forte bastante = disse ela, e encarapitou0se de no%o na mesa. = Ento por que esses tr4s tentam parecer despreocupados... = cismou 9ars'all. = E o que di*er dos outros dois descon'ecidos, Lorduc'o e 1antasmaG 7unca os tin'a %isto antesG = 7unca. Podiam ser de outra cidade. 9ars'all suspirou. = H um beco sem sa+da. = Jal%e* ainda no. Brummel %ai /quela igre&in'a branca, a da ?omunidade de As'ton, e ou%i di*er que algum acabou de ser e3comungado de l por transar ou algo assim... = Berenice, isso fofocaK = $ue me di*, ento, de eu falar com uma amiga que leciona na faculdade e que me poderia contar algo acerca dessa misteriosa professoraG 9ars'all parecia em d8%ida. = Por fa%or, no crie mais problemas para mim. Fo &eito como as coisas esto, & ten'o o bastante.

= >andDG Fe %olta aos assuntos realmente dif+ceis. = Ainda no ti%emos not+cia alguma, mas continuamos telefonando, perguntando a parentes e amigos. Jemos certe*a de que ela %oltar para casa, mais cedo ou mais tarde. = Ela no est fa*endo uma matria da EangstratG 9ars'all respondeu com certa amargura! = Ela est em diversas matrias da Eangstrat =. Ento se interrompeu. = 2oc4 no ac'a que poder+amos estar confundindo a lin'a que di%ide o &ornalismo imparcial... da %ingana pessoalG Berenice deu de ombros. = Apenas descobrirei o que realmente esti%er l, e ser not+cia ou no ser. Enquanto isso, ac'ei que tal%e* %oc4 gostasse de ter um pouco mais de informao. 9ars'all no conseguia tirar da cabea a lembrana do encontro com a fogosa Juleen Eangstrat, e fica%a cada %e* mais magoado quando se lembra%a das idias da professora arremessadas contra ele pela boca da pr6pria fil'a. = >e for uma pedra, re%ire0a = disse finalmente. = Por min'a conta ou por conta do Clarim. = Apenas re%ire0a = disse ele, e comeou a datilografar furiosamente.

9
Aquela noite 9ars'all e Mate puseram tr4s lugares / mesa do &antar. Era um ato de f, confiando que >andD estaria presente como sempre. Jin'am telefonado

a todos os con'ecidos, mas ningum %ira >andD em parte alguma. A pol+cia no 'a%ia encontrado nada. Jelefonaram para a faculdade a fim de %erificar se >andD 'a%ia estado ou no presente /s aulas, mas at aquela 'ora no tin'am conseguido entrar em contato com nen'um de seus 9ars'all sentou0se / mesa, fitando a cadeira %a*ia da fil'a. Mate esta%a sentada em frente ao marido, silenciosa, esperando enquanto o arro* co*ia no %apor. = 9ars'all, no se torture. = Estraguei tudo. >ou um fracasso. = <', pare com issoK = E o problema , agora que sei ter estragado tudo, o de no e3istir muita possibilidade de repetir a cena. Mate estendeu a mo por sobre a mesa e segurou a dele. = ?laro que e3isteK Ela %oltar. Jem idade bastante para ser ra*o%el e cuidar de si pr6pria. $uero di*er, basta %er o que ela le%ou. 7o pode estar pensando em ficar longe indefinidamente. 7esse e3ato momento, a campain'a da frente soou. <s dois deram um pulo. = Fe%e ser o carteiro, ou uma bandeirante %endendo doces, ou um testemun'a0de0Jeo% = disse 9ars'all...K = Bem, de qualquer forma, >andD no tocaria a campain'a. Mate le%antou0se para atender a porta, mas 9ars'all correu adiante dela. Ambos c'egaram / porta mais ou menos &untos e 9ars'all a abriu. 7en'um deles espera%a o rapa*, louro e bem arrumado, t+pico estudante de faculdade. Ele no tra*ia panfletos nem propaganda religiosa e parecia t+mido.

= >r. @oganG = perguntou. = >im, sou eu = disse 9ars'all. = $uem %oc4G < &o%em era calmo mas firme bastante para tratar do que o le%ara ali. = 9eu nome >'aUn <rmsbD. Estou no terceiro ano da faculdade 5'itmore e sou amigo de sua fil'a >andD. Mate ia di*er! = Por fa%or, entre = mas 9ars'all interrompeu com! = 2oc4 sabe onde ela estG = >im. >im, sei, = respondeu >'aUn, depois de pequena pausa = E entoG = disse 9ars'all. = Posso entrarG = perguntou >'aUn. Mate assentiu graciosamente, afastando0se quase empurrando 9ars'all para o lado. = >im, por fa%or, entre. Ee%aram0no / sala0de0estar e con%idaram0no a sentar0se. Mate segurou a mo de 9ars'all o tempo suficiente para fa*40lo sentar0se e silenciosamente lembr0lo de se controlar. = 9uito obrigada por ter %indo = disse Mate. = Jemo0nos preocupado muito. A %o* de 9ars'all esta%a sob controle quando ele disse! = < que %oc4 sabeG >'aUn esta%a %isi%elmente constrangido. = Eu... eu a con'eci no campus ontem. = Ela foi / escola ontemG = dei3ou escapar 9ars'all, sobressaltado. = Fei3e0o falar, 9ars'all = lembrou0l'e Mate. = Bem = disse >'aUn = sim. >im, ela foi. 9as e

encontrei0a no refeit6rio ao ar li%re. Ela esta%a so*in'a e to %isi%elmente transtornada que, bem, ac'ei que tin'a de me en%ol%er. 9ars'all mal podia conter a ansiedade. = < que quer di*er transtornadaG Ela est bemG com %isi%elmente

= <', simK Est perfeitamente bem. Bsto , nada de mau l'e aconteceu. 9as... estou aqui em seu lugar =. Festa %e*, os dois, me e pai esta%am ou%indo sem interromper, por isso >'aUn continuou. = ?on%ersamos durante um bom tempo e ela me contou o seu lado da 'ist6ria. Ela realmente quer %oltar para a casa: de%o di*er0l'es em primeiro lugar. = 9asG = encora&ou 9ars'all. = Bem, >r. @ogan, essa foi a primeira coisa que tentei persuadir >andD a fa*er, mas... se o sen'or conseguir aceitar isto, ela est com medo de %oltar, e ac'o que um tanto en%ergon'ada. = Por min'a causaG >'aUn esta%a pisando em terreno perigoso. = < sen'or pode... consegue aceitar issoG 9ars'all esta%a preparado para ser duro consigo mesmo. = >im, sem d8%ida, eu posso aceitar isso. @ anos que estou pedindo para apan'ar. Bem que mereo. >'aUn pareceu ali%iado. = Bem, isso o que estou tentando fa*er, a meu pr6prio modo, fraco e limitado. 7o sou nen'um profissional, %ou me formar em geologia, mas gostaria de %er esta fam+lia unida de no%o. Mate disse com 'umildade! = 76s tambm gostar+amos.

= >im = disse 9ars'all = realmente queremos nos esforar para isso. <ua, >'aUn, quando c'egar a me con'ecer mel'or, perceber que sa+ de uma f-rma bem torta e que realmente sou dif+cil de endireitar. .. = 7o saiu, noK = protestou Mate. = >a+, sim. 9as estou aprendendo o tempo todo. $uero continuar a aprender =. Ele se inclinou para a frente na cadeira. = Figa... >andD mandou %oc4 aqui para nos %erG >'aUn ol'ou pela &anela. = Ela est no carro neste momento. Mate p-s0se de p no mesmo instante. 9ars'all agarrou0l'e a mo e a fe* sentar0se de no%o. = Ei = disse ele = quem est sendo super0 ansiosa agoraG = Ele se %oltou para >'aUn. = ?omo est elaG Ainda est com medoG Ela ac'a que %ou passar0l'e uma carraspanaG >'aUn assentiu mansamente com a cabea. = Bem = disse 9ars'all, sentindo emoes que no dese&a%a que ningum percebesse = escute, diga0 l'e que no %ou0l'e passar nen'um pito. 7o gritarei, no acusarei, no usarei de ironia ou pala%ras ferinas. Eu simplesmente... bem, eu... = Ele a ama = disse Mate pelo marido. = Fe %erdade. = < sen'or a amaG = perguntou >'aUn. 9ars'all assentiu com a cabea. = Figa0me = pediu >'aUn. = Figa em %o* alta. 9ars'all ol'ou0o nos ol'os. = Eu a amo, >'aUn. Ela min'a garota, min'a fil'a. Eu a amo e a quero de %olta. >'aUn sorriu e se ergueu.

= 2ou busc0la. 7aquela noite, 'a%ia quatro lugares / mesa. A edio de se3ta0feira do ?larim esta%a nas ruas, e a calmaria p6s0publicao de sempre no escrit6rio deu a Berenice a c'ance de que precisa%a para andar um pouco. Esti%era esperando ansiosamente a oportunidade de dar um pulo / faculdade 5'itmore a fim de falar com algumas pessoas. Alguns telefonemas tin'am resultado em importante con%ite para almoar. Aquele refeit6rio do campus era uma no%a adio, uma estrutura moderna de ti&olo %ermel'o / %ista com &anelas de %idros a*ulados que iam do c'o ao teto, e canteiros de flores cuidadosamente tratados. Podia0se comer dentro, em pequenas mesas para dois ou para quatro, ou sentar0se no ptio, / lu* do sol. Era do tipo buf4 e a comida no era ruim. Berenice saiu ao ptio carregando uma bande&a com caf e uma salada le%e. Ao seu lado esta%a (ute 5illiams, uma bem 'umorada sen'ora de meia idade, catedrtica de economia, carregando uma salada me3icana. Escol'eram uma mesa isolada abrigada da lu* direta do sol. 7a primeira metade da refeio trocaram amenidades e colocaram as no%idades em dia. 9as (ute & con'ecia Berenice muito bem. = Berenice = disse, finalmente = posso %er que est preocupada com alguma coisa. Berenice foi franca com a amiga. = (ute, desagrad%el. algo nada profissional e muito

= $uer di*er que descobriu alguma coisa no%aG = <', no, no a respeito de Pat. 7o, esse

assunto est adormecido ' bom tempo. 9as pode ter certe*a de que acordar de no%o se surgir alguma no%idade =. Berenice ol'ou para (ute por longos instantes. = 2oc4 no ac'a que conseguirei descobrir coisa alguma, no G = Berenice, %oc4 sabe esforos cem por cento, mas acrescentar min'as sinceras esforos &amais faam surgir f8til. Jo trgico. Berenice deu de ombros. = Bem, por isso que estou tentando concentrar meus esforos somente onde eles produ*iro algum resultado. < que me le%a ao assunto constrangedor do dia. 2oc4 sabia que fui presa e fui parar na cadeia domingo / noiteG (ute, naturalmente, mostrou0se incrdula. = PresaG Por que moti%oG = Por oferecer meus ser%ios a um tira secreto para um ato de prostituio. Essa resposta e%ocou a reao certa em (ute. Berenice contou todas as 'umil'aes de que conseguiu se lembrar. = 7o consigo acreditarK = di*ia (ute sem parar. = Bsso re%oltanteK 7o posso acreditarK = Bem, de qualquer forma = disse Berenice, desfec'ando o golpe final = ac'o que ten'o ra*o em questionar os moti%os do >r. Brummel. 2e&a bem, tudo o que ten'o teoria e especulao, mas quero seguir essas coisas at o fim para %er se realmente e3iste algo por trs delas. = Bem, posso entender isso. E o que eu poderia possi%elmente saber que a a&udariaG que a ap6io em seus com esse apoio preciso d8%idas de que seus alguma coisa. 1oi to...

= 2oc4 con'ece a professora Juleen Eangstrat, do Fepartamento de PsicologiaG = <'... & nos encontramos uma ou duas %e*es. >entamo0nos / mesma mesa em um almoo dos professores. Berenice surpreendeu um resqu+cio de desagrado na e3presso da amiga. = @um. Algo errado com elaG = Bem, cada um na sua = disse (ute, absorta a reme3er a salada com o garfo. = 9as ac'ei muito dif+cil relacionar0me com ela. 1oi praticamente imposs+%el dar in+cio a uma con%ersa coerente com ela. = ?omo ela se portaG H din.mica, retra+da, agressi%a, irritante...G = Fistante, em parte, e ac'o que misteriosa, embora eu use essa pala%ra por no ac'ar outra mel'or. Jen'o a impresso de que ela considera as pessoas nada mais que uma c'atice. >eus interesses acad4micos so muito esotricos e metaf+sicos, e ela parece preferi0 los / realidade prosaica. = ?om que tipo de gente ela se associaG = 7o saberia di*er. Ac'o que at ficaria surpresa ao saber que ela se d bem com algum. = Ento %oc4 nunca a %iu na compan'ia de Alf BrummelG = <', e esse de%e ser o ob&eti%o final de suas perguntas. 7o, nunca mesmo. = 9as, de qualquer modo, ac'o que %oc4 no a %4 muito. = Ela no muito soci%el, por isso, no. 9as, oua, realmente me esforo para no me meter na %ida dos outros, se entende o que quero di*er. Eu definiti%amente gostaria de a&ud0la no que pudesse

para satisfa*er /s suas d8%idas a respeito da morte de Pat, mas o que %oc4 est querendo desta %e* ... = Pouco profissional e muito desagrad%el. = >im, realmente tem ra*o nesse ponto. 9as, acompan'ando meu pr6prio consel'o para que se des%encil'e dessa coisa, dei3e0me, como amiga, dar0l'e o nome de algum que pode saber mais. Est com o lpis / moG >eu nome Albert Farr, e ele do Fepar0 tamento de Psicologia. Pelo que fiquei sabendo, na maior parte por intermdio do pr6prio, ele con%i%e com Eangstrat quase diariamente, no gosta dela, e adora fofocar. Posso at c'am0lo para %oc4. Albert Farr, um &o%em professor com cara de beb4, roupas elegantes e certa queda pelas mul'eres, esta%a em seu escrit6rio, corrigindo pro%as. Ele tin'a tempo para con%ersar, especialmente com a ador%el rep6rter do ?larim. = Bem, al-, al- = disse ele quando Berenice entrou. = Bem, al-, al- para %oc4 = respondeu ela. = Eu sou Berenice Mrueger, amiga de (ute 5illiams. = A'... = Ele ol'ou para os lados procurando uma cadeira %a*ia, e finalmente remo%eu uma pil'a de li%ros de refer4ncia. = >ente0se. Fesculpe a baguna =. Ele se sentou em outra pil'a de li%ros e papis que poderia ter tido uma cadeira por bai3o. = Em que posso a&ud0laG = Bem, esta %isita no realmente oficial, professor Farr... = Albert. = <brigada. Albert. A bem da %erdade, estou aqui por ra*es pessoais, mas se min'as teorias esti%erem

certas, poderia ser importante num sentido noticioso =. ?om uma pausa, ela indicou no%o pargrafo e uma pergunta dif+cil. = <l'e, (ute me disse que %oc4 con'ece Juleen Eangstrat... Fe s8bito, Farr sorriu um amplo sorriso, reclinou0 se para trs em sua cadeira c'eia de li%ros e descansou as mos atrs da nuca. Pelo %isto, esse seria um assunto que ele teria pra*er em discutir. = A' = disse, encantado = ento %oc4 se atre%e a in%adir solo sagradoK = Farr ol'ou em %olta do aposento fingindo0se desconfiado, procurando bisbil'oteiros imaginrios, depois inclinou0se para diante e disse, abai3ando a %o*! = Escute, ' certas coisas que nin0 gum de%eria saber, nem mesmo eu =. Ento animou0 se no%amente e disse! = 9as a nossa cara professora & te%e muitas ocasies de me magoar e espe*in'ar, e portanto sinto que no ten'o nen'uma d+%ida para com ela. Estou morrendo de %ontade de responder /s suas perguntas. E%identemente, Berenice mergul'ar de cabea: aquele precisar de formalidades. podia simplesmente su&eito no parecia

= 9uito bem, para comear = disse ela, apan'ando a caneta e o bloco de anotaes = o que realmente estou tentando descobrir algo a respeito de Alf Brummel, o Felegado de pol+cia. 1ui informada de que ele e Eangstrat se %4em bastante. Pode confirmar issoG = <', sem d8%ida. = E ento... ' alguma coisa entre elesG = < que quer di*er com Aalguma coisaCG = 2oc4 preenc'e o espao em branco. = >e est falando de um caso rom.ntico... = Ele sorriu e meneou a cabea. = 7o sei se %ai gostar da

resposta, mas no, no ac'o que isso este&a ocorrendo. = 9as ele a %4 com bastante regularidadeG = <', sim, mas muita gente fa* a mesma coisa. Ela d consultas nas 'oras %agas. <ra, diga0me, Brummel no a %4 semanalmenteG ,m pouco desapontada, Berenice respondeu! = >im, todas as teras0feiras. Pontualmente. = A+, est %endo s6G Ele a procura para fa*er sesses semanais regulares. = 9as por que ele no conta a ningumG 1a* grande segredo em torno dessas %isitas. Ele se inclinou para diante e abai3ou a %o*. = Judo o que Eangstrat fa* segredo profundo, sombrioK < ?+rculo +ntimo, Berenice. 7ingum de%e sequer saber da e3ist4ncia das c'amadas consultas, ningum alm dos pri%ilegiados, a elite, os poderosos, os muitos patrocinadores especiais que a procuram. H assim que ela . = 9as o que ela est aprontandoG = <ra, %e&a bem = disse ele com um bril'o malicioso no ol'ar = isso informao confidencial, e tambm mel'or ad%erti0la de que no de inteira confiana. >ei muito pouco do que %ou contar por obser%ao direta: a maior parte eu dei um &eito de descobrir aqui pelo departamento. 1eli*mente, a professora Eangstrat fe* tantos inimigos que poucos dos que trabal'am com ela l'e t4m algum compromisso e dedicao =. Ele se reposicionou numa postura em que os ol'os fica%am na mesma altura. = Berenice, a professora Eangstrat , como diriaG 7o uma pessoa... do andar trreo. >uas reas de estudo e3cedem tudo aquilo em que o resto de n6s tem o menor dese&o de se meter! a 1onte, a 9ente ,ni%ersal, os Planos Ele%ados...

= (eceio no saber do que %oc4 est falando. = <', ningum aqui tambm sabe do que ela est falando. Alguns de n6s estamos muito preocupados: no sabemos se ela muito bril'ante e est fa*endo descobertas muito reais, ou se ela meio louca. = Bem, que neg6cio esse, essa 1onte, e essa 9enteG = Pelo que sabemos, ela tira essas coisas das religies orientais, das antigas seitas e escritos m+sticos, coisas das quais nada sei, nem quero saber. 7o que me di* respeito, os estudos que ela fe* nessas reas podem t40la le%ado a perder todo o contato com a realidade. Fe fato, pode at ser que meus colegas caoem e falem mal de mim por di*er isto, mas %e&o o progresso de Eangstrat nessas reas como nada mais do que feitiaria tola, neo0 pag. Ac'o que ela est desesperadamente confusaK Berenice lembra%a0se agora das estran'as descries que 9ars'all 'a%ia feito de Eangstrat. = <u%i di*er que ela fa* coisas estran'as com as pessoas... = Jolice. Pura tolice. Ac'o que ela pensa que pode ler min'a mente, controlar0me, enfeitiar0me, sei l. >implesmente no penso no assunto e fao fora para ficar longe dela. = 9as nada disso digno de crditoG = Fe forma alguma. As 8nicas pessoas que ela pode controlar ou afetar so os pobres trou3as do ?+rculo +ntimo que so idiotas e ing4nuos o bastante para... = < ?+rculo +ntimo... %oc4 & usou esse termo antes... Ele ergueu a mo em ad%ert4ncia. = 7o fato, no fato. Eu mesmo cun'ei esse

t+tulo. Judo o que ten'o dois aqui, dois ali, que do um quatro muito persuasi%o. J a ou%i admitir que aconsel'a as pessoas que a procuram, e percebi que algumas delas so bem importantes. 9as como poderia uma consel'eira com idias to distorcidas possi%elmente endireitar os outrosG 9as, ento... = >imG = >eria de esperar que ela... rei%indicasse uma %antagem especial numa situao dessas. $uem sabe, tal%e* ela faa sesses esp+ritas ou de leitura da mente. Jal%e* ela co*in'e cauda de lesma e ol'os de lagarti3a e os sir%a com pernas de aran'a empanadas para in%ocar alguma resposta do sobrenatural... mas agora estou fa*endo pil'ria. = 9as %oc4 ac'a que ' possibilidade dissoG = Bem, nada to bi*arro quanto o que descre%i, mas, sim, algo parecido, de acordo com o interesse que ela tem no oculto. = E essas pessoas do ?+rculo +ntimo a %4em regularmente. = Pelo que sei, sim. (ealmente no ten'o a m+nima idia sobre como isso feito ou por que as pessoas c'egam a ir l. $ue bem pode l'es fa*erG = Pode me dar alguns e3emplosG = Bem... = Ele pensou por um momento. = ?laro, & mencionamos e confirmamos o seu >r. Brummel. <', e %oc4 con'ece Jed @armelG Berenice quase derrubou a caneta. = JedG = >im, o antigo redator do ?larim. = Jrabal'ei para ele antes de ele se ir embora e @ogan comprar o &ornal.

= A', pelo que sei, o >r. @armel no apenas Afoi0 se emboraC. = 7o, ele fugiu. 9as quem maisG = A >ra. PincPston, membro do consel'o diretor da faculdade. = A', ento no apenas 'omens. = <', claro que no. Berenice continuou a escre%er. = ?ontinue, continue. = <', cus, quem maisG A', ac'o que FUig't Brandon... = $uem FUig't BrandonG Farr a fitou com ar de superioridade. = H simplesmente o dono da propriedade sobre a qual a faculdade foi constru+da. = <'... = Ela escre%eu o nome com uma e3plicao grifada. = <', depois temos Eugene BaDlor. Ele o tesoureiro geral, um 'omem muito influente no consel'o diretor, pelo que soube. Parece que ele le%ou algumas alfinetadas acerca de se&a l o que for que ele e a professora fa*em nas sesses de que participa, mas ele continua fa*endo0se passar por %irtuoso e firme em suas con%ices. = @um. = A', e ' tambm aquele su&eito pastor, aquele... a'... = <li%er Noung. = ?omo que voc sabeG Berenice apenas sorriu. = ,m bom palpite. ?ontinue.

10
7a noite de se3ta0feira, @anP no conseguia tirar da cabea a assemblia e3traordinria que se apro3ima%a, o que pro%a%elmente era bom para ele em %ista da moa que esta%a sentada / sua frente no seu pequenino escrit6rio, canto da casa. Ele 'a%ia pedido a 9arD que esti%esse por perto e agisse de forma amorosa e con&ugai. Esta &o%em sen'ora, ?armem, foi o 8nico nome que ela deu, era um caso dos pesados. Pela forma de se %estir e se portar, ele fe* questo que fosse 9arD quem atendesse / porta e a fi*esse entrar quando ela c'egou. 9as pelo que @anP podia notar, ?armem no esta%a tentando pro&etar uma imagem falsa: parecia genu+na, apenas sinceramente e3agerada. $uanto aos moti%os pelos quais queria aconsel'amento... = Ac'o = comeou ela = ac'o que eu apenas estou muito so*in'a, e porque ouo %o*es... Bmediatamente, ela e3aminou os rostos dos dois para %er sua reao. 9as depois da recente e3peri4ncia, nada parecia muito irreal para @anP e 9arD. @anP perguntou! = $ue tipo de %o*esG $ue tipo de coisas elas di*emG Ela pensou por um instante, os grandes ol'os a*uis, e3agerada0mente inocentes, perscrutando o teto. = < que est acontecendo comigo leg+timo = disse ela. = 7o estou louca. = 7o du%ido da sua pala%ra = disse @anP. = 9as conte0nos acerca dessas %o*es. $uando elas falam com %oc4G = $uando estou a s6s, especialmente. ?omo

ontem / noite, eu esta%a deitada na cama e... = ela relatou as pala%ras que a %o* l'e dissera, que poderiam ter sido o te3to perfeito de um telefonema obsceno. 9arD no sabia o que di*er: aquilo esta%a ficando muito forte. A @anP, a coisa toda soa%a um tanto familiar, e embora ele se sentisse muito cauteloso em relao a ?armem e seus moti%os, ainda permanecia aberto / possibilidade de que ela esti%esse enfrentando parte das mesmas foras demon+acas que ele enfrentara. = ?armem = perguntou ele = essas %o*es & disseram quem soG Ela pensou por um momento. = Ac'o que uma delas era espan'ola ou italiana. Jin'a um sotaque, e o nome era Amano, ou Aman*o, ou algo parecido. Ele sempre fala muito sua%emente e sempre di* que dese&a ter relao se3ual comigo... 7esse momento o telefone tocou. 9arD le%antou0se depressa para atender. = 7o se demore = pediu @anP. $ue ela saiu bem depressa, saiu. @anP a esta%a acompan'ando com o ol'ar quando sentiu que ?armem l'e toca%a a mo. = 2oc4 no ac'a que estou louca, ac'aG = perguntou, com ol'ar s8plice. = A'... = @anP retirou a mo a fim de coar uma coceira ine3istente. = 7o, ?armem, no estou... isto , no ac'o. 9as realmente quero saber de onde essas %o*es %4m. $uando foi que %oc4 comeou a ou%i0lasG = $uando c'eguei a As'ton. 9eu marido me abandonou e %im para c a fim de comear %ida no%a, mas... sinto0me to so*in'a. = 2oc4 as ou%iu pela primeira %e* quando c'egou a As'tonG = Ac'o que por que esta%a me sentindo muito

solitria. Ainda me sinto solitria. = < que foi que elas disseram no comeoG ?omo se apresentaramG = Eu esta%a so*in'a, e solitria, 'a%ia acabado de mudar para c, e pensei ter ou%ido a %o* de Jim. >abe, o meu marido... = ?ontinue. = (ealmente pensei que era ele. 7o indaguei como ele podia falar comigo sem estar presente, mas respondi e ele me disse quanta falta sentia de mim, e como ac'a%a que era mel'or a maneira como as coisas esta%am, e passou o resto da noite comigo. Ela comeou a derramar lgrimas. = 1oi lindo. @anP no sabia o que pensar do que ela di*ia. = Bncr+%el = foi tudo o que conseguiu di*er. Fe no%o ela ol'ou para ele com aqueles grandes ol'os s8plices e disse atra%s das lgrimas! = Eu sabia que %oc4 acreditaria em mim. J ou%i falar de %oc4. Fi*em que um 'omem compassi%o, e muito compreensi%o... Fepende de quem %oc4 ou%e, pensou @anP: mas ento a mo dela esta%a no%amente tocando a sua. @ora de suspender a consulta, pensou @anP. = A' = disse, tentando ser confortador, sincero e imparcial. = Escute, ac'o que foi uma 'ora bem pro%eitosa... = <', simK = 2oc4 gostaria de %oltar na semana que %emG = <', adorariaK = e3clamou ela, como se @anP a ti%esse con%idado para um encontro. = Jen'o tantas

outras coisas para l'e contarK = Bem, 6timo, ac'o que a pr63ima se3ta est bem para mim se %oc4 puder. <', ela podia, podia, sim, e @anP le%antou0se, indicando que a sesso 'a%ia terminado. 7o 'a%iam coberto muito terreno, mas no que di*ia respeito a @anP, cus, fora o bastante. = Agora, %amos os dois tirar um tempo para pensar nessas coisas. Fepois de uma semana, elas podem parecer um pouco mais claras. Podem fa*er mais sentido =. <nde, o', onde esta%a 9arDG A', ela %olta%a / sala. = J est de sa+daG = 1oi mara%il'oso = suspirou ?armem, mas pelo menos soltou a mo de @anP. Botar ?armem porta afora foi mais fcil do que @anP 'a%ia esperado. 9ara%il'osa 9arD. >al%ara a ptriaK @anP fec'ou a porta e recostou0se contra ela. = ,auK = foi tudo o que conseguiu di*er. = @anP = disse 9arD, com %o* quase inaud+%el = eu no estou gostando nada distoK = Ela... ela bem quente, isso ela . = < que ac'a da 'ist6ria delaG = Esperarei para %er. $uem telefonouG = Espere s6 at ou%ir istoK Era uma mul'er do Clarim querendo saber se a pessoa que 'a%+amos suspendido da comun'o da igre&a era Alf BrummelK Fe repente @anP pareceu um brinquedo infl%el com um %a*amento. ,m pouco desapontada, Berenice entrou no

escrit6rio de 9ars'all. < redator esta%a / sua mesa, e3aminando alguns an8ncios para a edio de tera0 feira. = E ento, o que disseramG = perguntou ele sem erguer os ol'os. = 7o o Brummel, e ac'o que no foi uma pergunta muito delicada. ?on%ersei com a esposa do pastor, e pelo tom da %o* dela pude perceber que o assunto todo muito espin'oso. = E, ou%i con%ersa l no barbeiro. Algum esta%a di*endo que %o %otar para mandar o pastor embora esta noite. = A', ento eles de fato t4m problemas. = 9as totalmente independentes do nosso, o que me dei3a contente. Bsso & foi longe demais. 9ars'all e3aminou de no%o a lista de nomes que Berenice 'a%ia conseguido com Albert Farr. = ?omo que querem que eu trabal'e aqui com esse tipo de coisas no resol%idas rolando por a+G Bernie, %oc4 est comeando a dar muito trabal'o, sabiaG Ela aceitou as pala%ras dele como elogio. = E %oc4 & e3aminou aquele fol'eto que tra* as matrias facultati%as que Eangstrat est dandoG 9ars'all apan'ou0o e p-de apenas menear a cabea incredulamente. = $ue raio de neg6cio istoG ABntroduo ao Feus e / Feusa ?onsci4ncia e a Arte! a di%indade do 'omem, bru3a, bru3o, a (oda >agrada da 9edicina, como funcionam os feitios e rituaisCG 2oc4 de%e estar brincandoK = ?ontinue lendo, c'efeK

= A?amin'os para a sua Eu* Bnterna! con'ea os seus pr6prios guias espirituais, descubra a lu* interna... 'armoni*e seus n+%eis de e3ist4ncia mental, f+sico, emocional e espiritual atra%s da 'ipnose e da meditao.C 9ars'all leu mais um pouco e a seguir e3clamou! = < qu4G A?omo Lo*ar o Presente Atra%s da E3peri4ncia de 2idas Passadas e 1uturasCG = Losto dessa que est perto do fim! A7o Princ+pio Era a FeusaC. Eangstrat, tal%e*G = Por que ningum ou%iu falar disso antesG = Por algum moti%o, nunca foi anunciado no &ornal da escola nem na lista p8blica das aulas. 1oi o pr6prio Albert Farr quem me deu o fol'eto e disse que era um item passado um tanto e3clusi%amente de um para o outro entre os alunos interessados. = E min'a >andD est assistindo / aula dessa mul'er... = H, de certa forma tambm todas essas pessoas da lista. 9ars'all colocou o fol'eto na mesa e apan'ou a lista. 9eneou a cabea no%amente: era a 8nica coisa que ele conseguia pensar em fa*er. Berenice acrescentou! = Ac'o que no me importo tanto se um bando de tontos querem cair na con%ersa dessa Eangstrat, mas eles so importantes demaisK <l'e s6 para isso! Fois dos membros do consel'o diretor, o dono do terreno da faculdade, o tesoureiro municipal, o &ui* do distritoK = E NoungK < respeitado, re%erenciado, influente <li%er Noung, to en%ol%ido na comunidadeK = 9ars'all repassou mentalmente as recordaes gra%adas em alguma fita da sua mem6ria. = H, o quadro est completo, agora fa* sentido, todo aquele pala%r6rio %ago,

e%asi%o que ele me passou no seu gabinete. Noung tem uma religio toda particular. Fe batista conser%ador que ele no tem nada, isso posso garantirK = (eligio no me interessa muito. 9as mentiras e trapaas so coisas totalmente diferentesK = Bem, ele negou %eementemente con'ecer a Eangstrat. Perguntei0l'e diretamente, bem na cara, e ele me disse que no a con'ecia. = Algum est mentindo = cantarolou Berenice. = Lostaria que ti%ssemos mais corroborao. = H, apenas acabamos de con'ecer o Farr. = E Jed @armelG 2oc4 o con'ecia bemG = Bem o suficiente, supon'o. 2oc4 sabe por que ele se foi emboraG = Brummel disse que 'ou%e um esc.ndalo, mas em quem se pode acreditar 'o&e em diaG = Jed negou. = A', todo o mundo est di*endo tudo e todo o mundo est negando tudo. = Bem, de qualquer forma, ligue para ele. Eu ten'o o n8mero. Ele est morando perto de 5indsor. Ac'o que est tentando ser um eremita. 9ars'all correu os ol'os pelo material dos an8ncios ainda sobre a sua mesa, esperando seu tempo e ateno. = ?omo que %ou conseguir fa*er alguma coisa por aquiG = Ei, no nada importante. >e eu posso dar umas %oltas por conta pr6pria, o m+nimo que %oc4 pode fa*er ligar para o Jed. Eigue aman'... sbado, que seu dia de folga. Fe rep6rter para rep6rter. Fe &ornalista para &ornalista. Pode cair nas graas dele.

9ars'all suspirou. = Passe0me o n8mero. 9arD terminou de arrumar a co*in'a, pendurou o pano de pratos, e foi ao quarto dos fundos. Ali, no escuro, @anP esta%a orando a&oel'ado ao lado da cama. Ela se a&oel'ou ao lado dele, tomou a sua mo, e &untos se colocaram nas mos do >en'or. A %ontade de Feus seria feita aquela noite e, fosse qual fosse, a aceitariam. Alf Brummel tin'a uma c'a%e da igre&a e & esta%a presente, acendendo as lu*es e aumentando a temperatura do termostato. Ele no se sentia nada bem. Era mel'or que %otassem certo desta %e*, pensa%a. 7o lado de fora, embora ainda faltasse meia 'ora para o in+cio da reunio, carros comearam a c'egar, em n8mero maior do que o que geralmente comparecia aos domingos. >am Jurner, o principal comparsa de Brummel, c'egou em seu ?adilac, e a&udou @elen, a esposa, a descer do carro. Ele era uma espcie de fa*endeiro, no um grande proprietrio, mas agia como se fosse. 7aquela noite, ele esta%a sombrio e decidido, assim como a esposa. Em outro carro, c'egou Jo'n ?oleman e a esposa Patr+cia, um casal discreto que se transferira para aquela igre&in'a de uma igre&a grande em outra parte da cidade. Eles realmente gosta%am de @anP e no se importa%am em demonstrar a sua afeio. Bem sabiam que Alf Brummel no ficaria muito contente com a sua presena. <utros foram c'egando e depressa se coagula%am em grupin'os de sentimentos afins, falando em s+labas rpidas e tons bai3os e mantendo os ol'os %oltados para si mesmos, e3ceto por uns poucos que espic'a%am o pescoo para %er quem tin'a comparecido, tentando pre%er a contagem final. Fi%ersas sombras escuras de seu poleiro no topo

do tel'ado da igre&a, de suas posies / %olta do prdio, ou dos postos para os quais tin'am sido designados no templo, %igia%am tudo com muita cautela. Eucius, mais ner%oso que nunca, anda%a e flutua%a sem cessar. Baal (afar, ainda dese&oso de manter0se em quase anonimato, 'a%ia0l'e confiado essa tarefa e, pelo menos nessa noite, Eucius esta%a de %olta / antiga gl6ria. < que mais preocupa%a Eucius era a presena dos outros esp+ritos que ali se encontra%am, os inimigos da causa, o e3rcito dos cus. Esta%am sendo mantidos afastados pelas foras de Eucius, sem d8%ida, mas 'a%ia guerreiros no%os que ele &amais %ira antes. 7os arredores, mas no muito perto, >igna e seus dois guerreiros %igia%am. Fe acordo com as ordens de Jal, 'a%iam permitido que os dem-nios ti%essem acesso ao prdio, mas esta%am de ol'o nas suas ati%idades e %igilantes quanto / presena de (afar. At ento, simples presena deles, assim como a de muitos outros guerreiros, tin'a e3ercido um efeito tranq;ili*ador sobre as 'ostes demon+acas. 7o 'a%ia ocorrido nen'um incidente e, no momento, era tudo o que Jal dese&a%a. $uando Eucius %iu o casal ?oleman entrar pela porta da frente, comeou a agitar0se. 7o passado, eles nunca se tin'am mostrado muito fortes contra as derrotas e des.nimos ordenados por Eucius, e o casamento deles quase se desfi*era. Ento, 'a%iam0se colocado ao lado desse Busc'e de <rao, ou%indo o que ele di*ia e tornando0se cada %e* mais fortes. 7o demoraria muito e eles, e outros como eles, constituiriam uma %erdadeira ameaa. 9as a sua c'egada no causou tanta agitao em Eucius quanto o enorme e loiro mensageiro de Feus que os acompan'a%a. Eucius tin'a certe*a de nunca ter %isto esse guerreiro antes. Enquanto os ?oleman se assenta%am, Eucius precipitou0se para bai3o e

interpelou o no%o intruso. = 7unca o %i antesK = disse grosseiramente, e todos os outros esp+ritos concentraram a ateno nele e no estran'o. = Fe onde %emG < estran'o, ?'imon da Europa, nada disse. Apenas cra%ou os ol'os nos de Eucius e permaneceu firme. = Figa0me o seu nomeK = e3igiu Eucius. < estran'o no disse pala%ra. Eucius sorriu matreiramente e sacudiu a cabea. = 2oc4 surdoG H mudoG H to irracional quanto silenciosoG = <s outros dem-nios ca+ram na risada. Adora%am esse tipo de &ogo. = Figa0me, %oc4 bom de lutaG >il4ncio. Eucius pu3ou de uma cimitarra que rebril'ou cor de sangue e *umbiu metalicamente. >eguindo0l'e o e3emplo, os outros dem-nios fi*eram o mesmo. < ru+do e o retinir de l.minas lustrosas enc'eram o aposento / medida que rubras meias0luas de lu* refletida dana%am nas paredes. ,m c+rculo de dem-nios armados impediram a inter%eno dos outros mensageiros de Feus, enquanto Eucius continua%a a pro%ocar o guerreiro descon'ecido. Eucius ol'ou para esse oponente firme e im6%el com um 6dio ardente que fe* seus ol'os amarelados saltarem e seu 'lito sulfuroso ser %iolentamente e3pelido atra%s de narinas muito dilatadas. Ele brincou com a espada, fa*endo0a descre%er pequenos c+rculos na frente do rosto do estran'o, tentando %er se o estran'o fa*ia o menor mo%imento. < estran'o apenas o fita%a, sem se me3er. ?om um grito intenso, Eucius passou a espada

pela frente do estran'o, cortando0l'e a roupa. 2i%as e risadas ergueram0se do bando de dem-nios. Eucius posicionou0se para lutar, segurando a espada com as duas mos, agac'ado, as asas abertas. Fiante retal'ada. dele esta%a uma esttua de t8nica

= Eute, seu esp+rito desanimadoK = desafiou Eucius. < estran'o no reagiu, e Eucius cortou0l'e o rosto. <utros %i%as da parte dos dem-nios. = Jiro uma orel'aG <u duasG ?orto0l'e a l+ngua, se que tem umaG = pro%oca%a Eucius. = Ac'o que est na 'ora de comearmos = disse Alf Brummel do p8lpito. <s presentes cessaram suas con%ersaes coc'ic'adas, e o lugar comeou a aquietar0se. Eucius ol'ou para o estran'o com uma risadin'a de mofa e indicou com a espada! = 2 &untar0se aos outros co%ardes. < no%o guerreiro afastou0se, e ento tomou seu lugar &unto aos outros mensageiros de Feus atrs da barricada demon+aca. <n*e an&os tin'am conseguido entrar na igre&a sem encoleri*ar em demasia os dem-nios! JrisPal e Mrioni & 'a%iam entrado com @anP e 9arD. Eles tin'am sido freq;entemente %istos na compan'ia do pastor e da esposa, e por isso no receberam muita ateno alm das e3presses e posturas ameaadoras de sempre. Luilo esta%a l, grande e ameaador como nunca, mas aparentemente nen'um dem-nio tin'a o menor interesse em dirigir0l'e qualquer pergunta. <utro no%o guerreiro, um polinsio troncudo, dirigiu0se a ?'imon e tratou do ferimento do seu rosto

enquanto ?'imon conserta%a o rasgo da t8nica. = 9ota, apresentao. c'amado da Polinsia = %eio a

= ?'imon da Europa. Bem0%indo ao nosso grupo. = Est em condies de continuarG = perguntou 9ota. = ?ontinuarei = respondeu ?'imon, tecendo 'abilidosamente o tecido da t8nica com os dedos. = <nde est JalG = Ainda no c'egou. = ,m dem-nio de febre tentou deter o casal ?oleman. >em d8%ida Jal te%e de enfrentar um ataque contra Fuster. = 7o sei como ele o repelir sem tornar0se %is+%el. = Fei3e por conta dele =. ?'imon ol'ou em redor. = 7o %e&o o Pr+ncipe Baal em parte alguma. = Pode ser que &amais o %e&amos. = E possa ele &amais %er Jal. Brummel, em p atrs do p8lpito passou os ol'os pelas quase cinq;enta pessoas que se 'a%iam reunido e deu in+cio / reunio. Fesse local %anta&oso, nem mesmo ele podia dei3ar de tentar adi%in'ar a contagem final. Algumas pessoas iam definiti%amente mandar @anP passear, algumas definiti%amente no iam, e ento 'a%ia aquele grupo frustrador e impre%is+%el a respeito do qual ele no podia ter certe*a. = Fese&o agradecer a todos o terem comparecido esta noite = disse ele. = Esta uma questo dolorosa que temos de resol%er. Era o meu dese&o que a noite de 'o&e nunca c'egasse, mas todos n6s queremos que a %ontade de Feus se&a feita e alme&amos o que for mel'or para o seu po%o. Assim, %amos iniciar com uma orao e

entregar o restante da noite ao cuidado e direo di%inas. Jendo dito isso, Brummel iniciou uma orao muito pia, implorando a graa e a miseric6rdia do >en'or, com pala%ras que trariam lgrimas ao mais seco dos ol'os. 7o canto da frente do templo, Luilo, irritado, dese&a%a que um an&o pudesse cuspir num ser 'umano. JrisPal perguntou a ?'imon! = Est recebendo foraG ?'imon respondeu! = Por qu4G Algum mais %ai orarG Brummel terminou a orao, os presentes murmuraram alguns amns, e ento ele prosseguiu com a apresentao do assunto em pauta. = A finalidade desta reunio discutirmos abertamente os nossos sentimentos com relao ao Pastor @anP, de colocar um ponto final em todas as cal8nias e disse0que0disses, e encerr0la com um %oto decisi%o de confiana. Espero que todos ten'amos a mente do >en'or ao resol%er essas questes. >e 'ou%er algo que algum dese&e di*er ao grupo, eu pediria que limitasse o seu tempo a tr4s minutos. A%isarei quando o tempo acabar, por isso no se esqueam. Brummel ol'ou para @anP e 9arD, e continuou! = Ac'o que bom dar a pala%ra primeiro ao pastor. Fepois, ele nos dei3ar a fim de podermos falar / %ontade. Enquanto @anP se le%anta%a, 9arD apertou0l'e a mo. @anP dirigiu0se ao p8lpito e, colocando0se atrs dele, segurou as laterais. Furante longos momentos, no p-de di*er coisa alguma, mas apenas ficou a ol'ar em cada ol'o de cada rosto. Percebeu de repente o quanto %erdadeiramente ama%a essa gente, toda ela.

Podia %er a dure*a em alguns rostos, mas no conseguia dei3ar de en3ergar alm dela a dor e a escra%ido que sub&uga%am essas pessoas, iludidas, des%iadas pelo pecado, pela cobia, pela amargura e pela rebeldia. Em muitos outros rostos ele lia a dor que esta%am sentindo por ele: sabia que alguns ora%am silenciosamente, pedindo a miseric6rdia e a inter%eno de Feus. @anP, ao comear, dei3ou que uma bre%e orao l'e entremeasse os pensamentos. = >empre considerei um pri%ilgio colocar0me atrs deste sagrado p8lpito, a fim de pregar a Pala%ra e falar a %erdade. E3aminou de no%o o rosto dos presentes por apenas um momento e ento continuou! = E mesmo esta noite sinto que no posso me des%iar da comisso que Feus me deu e do prop6sito pelo qual sempre me coloquei diante de %oc4s. 7o estou aqui com o prop6sito de defender a min'a pessoa ou o meu ministrio. Jesus o meu ad%ogado, e dei3o o curso de min'a %ida aos cuidados da sua graa, orientao e miseric6rdia. Por isso, esta noite, & que estou mais uma %e* atrs deste p8lpito, dei3em0me partil'ar com %oc4s aquilo que recebi de Feus. @anP abriu a B+blia e leu na segunda ep+stola de Paulo a Jim6teo, cap+tulo X. A?on&uro0te, perante Feus e ?risto Jesus que ' de &ulgar %i%os e mortos, pela sua manifestao e pelo seu reino: prega a pala%ra, insta, quer se&a oportuno, quer no, corrige, repreende, e3orta com toda a longanimidade e doutrina. Pois 'a%er tempo em que no suportaro a s doutrina: pelo contrrio, cercar0se0 o de mestres, segundo as suas pr6prias cobias, como que sentindo coceiras em seus ou%idos: e se recusaro a dar ou%idos / %erdade, entregando0se /s fbulas. Ju, porm, s4 s6brio em todas as coisas, suporta as aflies,

fa*e o trabal'o de e%angelista, cumpre cabalmente o teu ministrio.C @anP fec'ou a B+blia, aposento e disse com firme*a! correu o ol'ar pelo

= $ue cada um de n6s aplique a pala%ra de Feus onde ela for aplic%el. Esta noite falarei apenas por mim mesmo. Jen'o um c'amado de Feus: acabei de l40lo. Alguns de %oc4s, eu sei, ti%eram realmente a impresso de que @anP Busc'e est obcecado com o e%angel'o, que ele s6 pensa nisso. Bem, %erdade. Rs %e*es c'ego a perguntar0me por que permaneo numa posio to dif+cil como esta, neste esforo penoso... mas para mim o c'amado de Feus na min'a %ida uma ordem inescap%el e, como disse Paulo! AAi de mim se no pregar o e%angel'o.C ?ompreendo que /s %e*es a %erdade da Pala%ra de Feus pode tornar0se em di%iso, irritao, em pedra de tropeo. 9as isso s6 acontece porque ela permanece imut%el, infle3+%el, firme. E que mel'or ra*o poderia 'a%er para construirmos a %ida sobre to imut%el alicerceG 2iolar a Pala%ra de Feus nada mais que destruir a n6s mesmos, nossa alegria, nossa pa*, nossa felicidade. = Fese&o ser &usto com %oc4s, e por isso falarei a %erdade ao di*er0l'es e3atamente o que podem esperar de min'a parte. Jenciono am0los a todos, no importa o que acontea. Jenciono pastore0los e aliment0los enquanto dese&arem que eu fique. 7o desacreditarei, nem transigirei, nem darei as costas /quilo que acredito que a Pala%ra de Feus ensina, e isso significa que 'a%er 'oras em que tero o meu ca&ado de pastor em torno de seus pescoos, no para &ulgar ou fa*er mal, mas para a&ud0los a se %oltarem para a direo certa, a fim de proteg40los e cur0los. Jenciono pregar o e%angel'o de Jesus ?risto, pois para isso fui c'amado. >into uma grande responsabilidade por esta cidade: ' %e*es em que sinto to fortemente essa responsabilidade

que ten'o de perguntar0me por que, mas esse sentimento no se %ai e no posso dar0l'e as costas nem tentar neg0lo. At que o >en'or me diga o contrrio, tenciono permanecer em As'ton a fim de me desincumbir dessa responsabilidade. = >e esse o tipo de pastor que dese&am, ento digam0me esta noite. >e no for esse o tipo de pastor que dese&am... bem, realmente tambm preciso saber. = Amo0os a todos. Fese&o o mel'or que Feus tem para l'es dar. E ac'o que isso tudo o que ten'o a di*er. @anP desceu da plataforma, pegou a mo de 9arD, e os dois sa+ram pela passagem central rumo / porta. @anP tentou captar os ol'os de tantas pessoas quantas pudesse. Algumas l'e deram ol'ar de amor e est+mulo, outras des%iaram os ol'os. Mrioni e JrisPal sa+ram com @anP e 9arD. Eucius obser%a%a com *ombeteiro desdm. Luilo murmurou para os compan'eiros! = Enquanto o gato est ausente, os ratos %o brincar. = <nde est JalG = perguntou no%amente ?'imon. Brummel p-s0se de p diante do grupo. = <u%iremos agora as declaraes da congregao. Ee%antem a mo se quiserem falar. >im, >am, porque no fala primeiroG >am Jurner le%antou0se e foi / frente. = <brigado, Alf = disse. = Bem, no ten'o d8%ida de que todos con'ecem a mim e a min'a esposa @elen. Jemos morado nesta comunidade por mais de trinta anos, e apoiamos esta igre&a atra%s de tudo quanto foi dificuldade. <ra, no ten'o muito o que di*er esta noite. Jodos sabem que tipo de pessoa sou, como

acredito em amar ao pr63imo e em %i%er uma %ida de bem. Jen'o tentado fa*er o que certo e ser um bom e3emplo daquilo que um cristo de%eria ser. = E estou *angado esta noite. Estou *angado por causa de meu amigo Eou >tanleD. 2oc4s podem ter notado que Eou no est aqui 'o&e, e estou certo de saber o por qu4. Antigamente, ele podia aparecer na igre&a e fa*er parte dela, e n6s todos o am%amos e ele nos ama%a, e ac'o que todos ainda o amam. 9as esse su&eito Busc'e, que se ac'a ser um presente de Feus para o mundo, pensou que tin'a o direito de &ulgar o Eou e c'ut0lo para fora da igre&a. Agora, amigos, dei3em0me di*er0l'es uma coisa! ningum c'uta Eou >tanleD para fora de lugar algum se Eou no quiser, e o pr6prio fato de Eou ter concordado com essa difamao de carter simplesmente mostra a bondade do seu corao. Ele & podia ter processado Busc'e, ou resol%ido a questo como & o %i resol%er outros problemas. Ele no tem medo de nada. 9as ac'o que Eou est com tanta %ergon'a das coisas 'orr+%eis que foram ditas a respeito dele e to magoado pelo que ac'a que pensamos dele que ac'ou mel'or no aparecer mais. = <ra, temos aqui esse fofoqueiro farisaico de B+blia em pun'o, o culpado desses problemas. Perdoem0 me se pareo um tanto duro, mas, ouam, lembro0me de quando esta igre&a era como uma fam+lia. $uanto tempo fa* agora desde que ela foi assimG 2e&am o que acon0 teceu! c estamos, en%ol%idos numa grande discusso, e por qu4G Porque permitimos que @anP Busc'e %iesse e al%oroasse a todo o mundo. As'ton costuma%a ser uma cidade pac+fica, esta igre&a costuma%a ser pac+fica, e digo que de%emos fa*er o que for necessrio para que as coisas %oltem a ser como antes. Jurner %oltou ao seu lugar enquanto algumas cabeas acenaram silenciosamente em encora&amento e

apro%ao. Em seguida, Jo'n ?oleman pediu a pala%ra. ,ma pessoa t+mida, ele esta%a muito ner%oso por ter de falar na frente de todos, mas esta%a preocupado bastante para fa*40lo assim mesmo. = Bem = disse, re%ol%endo ner%osamente a B+blia e ol'ando para o c'o = em geral no falo muito, e estou morrendo de medo pelo fato de estar em p aqui, mas... ac'o que @anP Busc'e um %erdadeiro 'omem de Feus, um bom pastor, e eu realmente detestaria %40lo partir. A igre&a da qual Pat e eu %iemos, bem, simplesmente no esta%a satisfa*endo /s nossas necessidades, e est%amos ficando com fome! fome da Pala%ra, da presena de Feus. Ac'amos ter encontrado essas coisas aqui, e est%amos realmente esperando poder participar desta igre&a e crescer no >en'or sob o ministrio de @anP, e sei que uma poro de outras pessoas sentem da mesma forma. 7o que di* respeito a esse neg6cio do Eou, o que aconteceu no foi apenas responsabilidade do @anP. "odos n6s participamos da deciso, inclusi%e eu, e sei que @anP no esta%a tentando magoar a ningum. $uando Jo'n se assentou, Patr+cia deu0l'e uns tapin'as no brao e disse! = 2oc4 se saiu muito bem =. 9as Jo'n no tin'a tanta certe*a assim. Brummel dirigiu0se ao grupo. = Ac'o que seria uma boa idia ou%irmos o que o secretrio da igre&a, Lordon 9aDer, tem a di*er. Lordon 9aDer foi / frente le%ando alguns arqui%os e atas da igre&a. Era um 'omem tenso, de e3presso r+gida e %o* rouquen'a. = Jen'o dois assuntos que dese&o apresentar ao grupo = disse. = Antes de mais nada, na parte de

neg6cios, %oc4s todos precisam ficar sabendo que as ofertas deca+ram nos 8ltimos meses, mas as nossas contas ficaram na mesma, se que no subiram. Em outras pala%ras, o din'eiro est acabando, e eu pessoalmente no ten'o d8%idas quanto ao moti%o. E3istem diferenas entre n6s que realmente precisamos resol%er, e dei3ar de contribuir no o modo de fa*er isso. >e ti%erem reclamao acerca do pastor, ento faam o que ti%erem de fa*er esta noite, mas no %amos acabar com a igre&a toda por causa desse 'omem. = Em segundo lugar, no sei se adianta alguma coisa, mas dei3em0me di*er0l'e que a comisso original designada para escol'er o pastor esta%a considerando outro 'omem para o cargo. Eu fi* parte da comisso e posso garantir0l'es que ela no tin'a a menor inteno de recomendar Busc'e para o cargo. Estou con%encido de que a coisa toda foi um engano, um gra%e erro. 2otamos no 'omem errado e agora estamos pagando. = Por isso, dei3em0me encerrar assim! ?laro, cometemos um erro, mas ten'o f no grupo que est aqui, e ac'o que podemos dar as costas ao que passou e comear a fa*er a coisa certa para %ariar. 2amos l, pessoal. E assim foi a noite durante quase duas 'oras, enquanto ambos os lados se alterna%am em crucificar e lou%ar a @anP Busc'e. <s ner%os %ieram / tona, os traseiros se adormeceram, as costas se grudaram, e os pontos de %ista opostos cada %e* mais se e3altaram em suas con%ices. Ap6s duas 'oras, um sentimento comum comeou a ser murmurado pelo salo! A2amos l, est na 'ora de %otar...C Alf Brummel 'a%ia tirado o palet6, soltado a gra%ata, e arregaado as mangas. Ele esta%a &untando uma pil'a de quadradin'os de papel, as cdulas. = 9uito bem, este %oto ser secreto = disse, entregando os papis a dois au3iliares escol'idos /s

pressas, os quais os distribu+ram / congregao. = 2amos manter a coisa bem simples. >e dese&a que o pastor fique, escre%a sim, e se quiser outra pessoa, escre%a no. 9ota cutucou ?'imon. = @anP ter n8mero suficiente de %otosG ?'imon apenas meneou a cabea. = Ainda no temos certe*a. = $uer di*er que ele pode perderG = Esperemos que algum este&a orando. = <nde, mas, onde est JalG Escre%er um simples sim ou no toma%a pouco tempo, de modo que quase de imediato os au3iliares esta%am recol'endo os %otos. Luilo esta%a quieto no seu canto, fitando com ferocidade tantos dem-nios quantos ol'assem para ele. Alguns dos esp+ritos menores de perturbao ade&a%am pelo templo tentando %er o que as pessoas esta%am marcando nas cdulas, e rindo, fa*endo caretas, dando %i%as ou 3ingando conforme o que %iam. Em pensamento, Luilo %ia tr4s ou quatro daqueles pescocin'os finos em suas mos. 7o %ai demorar, demonio*in'os, no %ai demorar. Brummel assumiu o comando no%amente. = 7o interesse da &ustia %amos escol'er representantes dos dois diferentes... a'... pontos de %ista para %irem fa*er a contagem. Fepois de um bocado de risin'os ner%osos, Jo'n ?oleman foi escol'ido pelos fa%or%eis e Lordon 9aDer pelos desfa%or%eis. <s dois le%aram os pratos de coleta c'eios de %otos a um banco nos fundos. ,m bando de dem-nios es%oaando e c'iando con%ergiu sobre o local, querendo %er o resultado.

Luilo tambm saiu do seu canto. 7ada mais &usto, pensou. Eucius precipitou0se do teto num instante e sibilou! = 2olte para o seu cantoK = Fese&o %er o resultado. = A', isso o que %oc4 dese&a, no mesmoG = *ombou Eucius = E se eu resol%er abri0lo como fi* ao seu amigoG Algo na forma pela qual Luilo respondeu! = E3perimente = pode ter feito Eucius reconsiderar. R apro3imao de Luilo os demonio*in'os sa+ram al%oroados como um bando de galin'as. Ele se inclinou sobre os dois 'omens para dar uma ol'ada. Lordon 9aDer conta%a primeiro, em sil4ncio, e depois passa%a as cdulas a Jo'n ?oleman. 9as sorrateiramente escondeu alguns %otos positi%os na palma da mo. Luilo ol'ou para %er quo atentamente os dem-nios esta%am obser%ando, depois fe* ele mesmo um mo%imento sorrateiro, tocando as costas da mo de 9aDer. ,m dem-nio percebeu e bateu na mo de Luilo com garras / mostra. Luilo pu3ou depressa a mo e c'egou infinitamente perto de rasgar o dem-nio em tiras, mas conte%e0se e obedeceu /s ordens de Jal. = $ual seu nomeG = quis saber Luilo. = Jrapaa = respondeu o dem-nio. = Jrapaa = repetiu Luilo enquanto %olta%a ao seu canto. = Jrapaa. 9as o golpe de Luilo 'a%ia ser%ido para frustrar o esforo de 9aDer. As cdulas ca+ram da mo do 'omem e Jo'n ?oleman as %iu. = 2oc4 derrubou alguma coisa a+ = disse ele com muita doura. 9aDer no p-de di*er nada. >implesmente entregou as cdulas ao outro.

A contagem esta%a terminada, mas 9aDer queria contar outra %e*. ?ontaram os %otos no%amente. < n8mero no mudou! esta%a empatado. <s dois relataram o resultado a Brummel, e este disse / congregao, que gemeu bai3in'o. Alf Brummel sentia as mos umedecerem: tentou en3ug0las no leno. = Bem, ouam = disse ele = pode no 'a%er muita possibilidade de que alguns de %oc4s reconsiderem, mas estou certo de que ningum dese&a prolongar este neg6cio alm de 'o&e. 2amos fa*er uma coisa! por que no tiramos um curto inter%alo e damos a alguns a c'ance de se le%antarem, espreguiarem, usarem o ban'eiro. Fepois nos reuniremos e %otaremos de no%o. Enquanto Brummel fala%a, os dois dem-nios postados no canto da igre&a %iram algo muito inquietante. A apenas um quarteiro %in'am duas sen'oras idosas, manquitolando em direo / igre&a. ,ma anda%a apoiada na bengala e a&udada pela mo da amiga. Ela no parecia nada bem, mas o quei3o esta%a firme e os ol'os bril'antes e decididos. <s estalidos da bengala forma%am um ritmo sincopado com os dos seus passos. A amiga, mel'or de sa8de e mais forte, mantin'a0se ao seu lado, segurando0l'e o brao a fim de afirm0la e coc'ic'a%a algo ao seu ou%ido. = A da bengala Fuster = disse um dem-nio. = < que saiu erradoG = quis saber o outro. = Pensei que ti%essem dado um &eito nela. = Est doente, com certe*a, mas %eio de qualquer forma. = E quem a %el'a que a acompan'aG = Edit' Fuster tem muitas amigas. Fe%+amos ter sabido.

As duas sen'oras subiram a escada da frente, cada degrau em si uma tarefa penosa, primeiro um p, depois o outro, depois a bengala colocada no degrau seguinte, at que finalmente c'egaram / porta da frente. = A+, ol'e s6K = riu0se a mais forte. = Eu sabia que %oc4 conseguiria. < >en'or a trou3e at aqui, ele cuidar de %oc4 o resto do percurso. = Edit' Fuster precisa mais de um derrame = murmurou um dem-nio de enfermidade, sacando da espada. Jal%e* fosse apenas sorte, ou incr+%el coincid4ncia, mas no e3ato momento em que o dem-nio se precipitou com grande %elocidade para cortar as artrias do crebro de Edit' Fuster, a outra sen'ora adiantou0se a fim de abrir a porta e se p-s bem na frente. A ponta da espada do dem-nio bateu no ombro da mul'er, que podia ter sido de concreto: a espada se dete%e. Enfermidade, contudo, no parou, mas deu uma re%ira%olta por cima das duas mul'eres e aos tram0bol'es, como um papagaio quebrado, foi parar no ptio da igre&a enquanto Edit' Fuster entra%a. Enfermidade le%antou0se e berrou! = < e3rcito celestialK < outro compreender. dem-nio de guarda fitou0o sem

Brummel %iu Edit' Fuster entrar so*in'a. Ele soltou uma praga silente. Esse seria o %oto que desempataria, mas ela certamente %otaria em Busc'e. As pessoas reuniam0se de no%o. <s mensageiros de Feus esta%am euf6ricos. = Parece que Jal conseguiu = disse 9ota. ?'imon, entretanto, esta%a preocupado. = ?om tanto inimigo por perto, ele com toda a

certe*a te%e de se mostrar. Luilo deu uma risada. = Estou certo de que o nosso ?apito foi muito discreto. Alguns dem-nios esta%am de fato tentando descobrir que fim le%ara a compan'eira de Edit' Fuster entre a porta da frente e o santurio. Enfermidade continua%a insistindo em que 'a%ia sido um guerreiro celeste, mas onde esta%a ela agoraG Jal, ?apito do E3rcito, reuniu0se a >igna e aos outros guardas em sua posio escondida. = < sen'or enganou at a mim, ?apito = disse >igna. = 2oc4 poderia tentar esse truque algum dia = replicou Jal. 7a plataforma, Brummel tatea%a mentalmente em busca de um trunfo. Ele podia at %er os ol'os ardentes de Eangstrat, caso a %otao sa+sse errada. = Bem = disse ele = por que no reiniciamos a assemblia e nos preparamos para outra %otaoG = <s presentes se acomodaram, e fe*0se sil4ncio. < lado dos sim esta%a mais do que pronto. = Agora que oramos e falamos sobre o assunto, tal%e* alguns de n6s pensemos de forma diferente acerca do futuro desta igre&a. Eu... 'um... = 2amos l, Alf, diga alguma coisa, mas no fale bobagem. = Ac'o que poderia di*er algumas pala%ras: ainda no transmiti o que sinto. >abem, @anP Busc'e um pouco &o%em... ,m encanador de meia idade do campo positi%o disse! = >e %oc4 %ai reforar o lado negati%o, temos o direito ao mesmo tempo para o positi%o. Jodos os pelo sim murmuraram concordando

enquanto os pelo no permaneceram em frio sil4ncio. = 7o, ouam = gague&ou Brummel, o rosto %ermel'o0%i%o = no ti%e a inteno de influenciar a %otao. Apenas esta%a... = 2amos %otarK = disse algum. = >im, %otem, e depressaK = sussurrou 9ota. 7esse e3ato momento a porta se abriu. <', no, pensou Brummel, quem est c'egando desta %e*G < sil4ncio caiu como uma mortal'a sobre todo o grupo. Eou >tanleD 'a%ia acabado de entrar. >ombrio, acenou com a cabea cumprimentando a todos e assentou0se num banco dos fundos. Lordon 9aDer disse! = 2amos / %otaoK <s au3iliares passaram as cdulas enquanto Brummel tenta%a plane&ar uma boa rota de escape, caso precisasse %omitar, seus ner%os esta%am praticamente em frangal'os. Ele conseguiu a ateno de Eou >tanleD. Eou ol'ou0o e pareceu dar uma risadin'a ner%osa. = Assegure0se de que o Eou, que est l atrs, receba uma cdula = disse Brummel a um dos au3iliares. < au3iliar cumpriu o pedido. ?'imon sussurrou a Luilo. = Ac'o que estamos prontos para qualquer truque que Eucius possa querer pregar. = $ualquer coisa que le%e a um desempate, %oc4 quer di*er = respondeu Luilo. = Pode ser que ainda demore bastante = disse 9ota. As cdulas foram recol'idas, e Eucius mante%e os seus dem-nios em cerco fec'ado ao redor de cada receptculo de coleta, e os ol'os em cada guerreiro

celeste. 9aDer e ?oleman contaram no%amente enquanto a tenso no ar aumenta%a. <s dem-nios obser%a%am. <s an&os obser%a%am. As pessoas obser%a%am. 9aDer e ?oleman mantin'am0se de ol'o um no outro, pronunciando silenciosamente os n8meros ao contar. 9aDer terminou de contar, e esperou por ?oleman. ?oleman terminou, ol'ou para 9aDer e perguntou0l'e se dese&a%a contar no%amente. ?ontaram mais uma %e*. Ento 9aDer tomou a caneta, escre%eu o resultado num pedao de papel, e le%ou0o a Brummel. 9aDer e ?oleman tomaram seus lugares enquanto Brummel desdobra%a o papel. 2isi%elmente abalado, Brummel precisou de alguns momentos para recompor a imagem p8blica prtica e descontra+da. = Bem... = comeou ele, tentando controlar a %o* = muito bem, ento. <... pastor foi confirmado. ,ma ala do salo descontraiu0se e deu risadin'as abafadas. A outra arrepan'ou os casacos e os pertences para sair. = Alf, qual foi o resultadoG = quis saber algum. = A'... no di* aqui. = 2inte e oito a %inte e seisK = disse Lordon 9aDer acusadora0mente, ol'ando para trs na direo de Eou >tanleD. 9as Eou >tanleD & tin'a sa+do.

11
Jal, >igna, e as outras sentinelas %iram a e3ploso de onde se encontra%am. ?om gritos e guinc'os de rai%a, os dem-nios se espal'aram por toda a parte, e3plodindo pelo teto e laterais da igre&a como estil'aos, e irradiando em todas as direes sobre a cidade. >eus gritos formaram um alto e ressonante estrondear de f8ria sel%agem que repercutiu por toda a cidade como mil'ares de l8gubres apitos de fbrica, sirenas e bu*inas. = Eles faro estrago %iolento esta noite = disse Jal. 9ota, ?'imon e Luilo esta%am presentes para prestar relat6rio. = Por dois %otos = disse 9ota. Jal sorriu e disse! = 9uito bem, ento. = 9as Eou >tanleDK = e3clamou ?'imon. = Era realmente Eou >tanleDG Jal entendeu a infer4ncia. = >im, aquele era o >r. >tanleD. 7o sa+ daqui desde que trou3e Edit' Fuster. = 2e&o que o Esp+rito tem trabal'adoK = riu0se Luilo. = 2amos le%ar Edit' a sal%o para casa e montar guarda em torno dela. Jodos a postos. @a%er esp+ritos irados sobre a cidade esta noite. Aquela noite a pol+cia este%e ocupada. Brigas estouraram nos bares locais, lemas foram pic'ados nas paredes do tribunal, carros foram roubados e, por molecagem, usados para rodarem no gramado e nas flores do parque.

Jarde da noite Juleen Eangstrat flutua%a num transe inescap%el, entre uma %ida atormentada na terra e a pro3imidade das c'amas ardentes do inferno. Ela se deitou na cama, caiu ao c'o, agarrou0se / parede a fim de p-r0se em p, deu uns passos %acilantes pelo quarto, e caiu ao c'o no%amente. 2o*es ameaadoras, monstros, c'amas e sangue e3plodiam e martela%am com fora inimagin%el em sua cabea: ela ac'a%a que seu cr.nio arrebentaria. >entia garras rasgando0l'e a garganta, criaturas contorcendo0se e mordendo o interior dela, correntes em torno dos braos e pernas. <u%ia %o*es de esp+ritos, %ia0l'es os ol'os e as presas, sentia o c'eiro de seu 'lito sulfuroso. <s >en'ores esta%am iradosK \1racassou, fracassou, fracassou, fracassou\, as pala%ras martela%am0l'e o crebro e desfila%am diante dos seus ol'os. \Brummel fracassou, %oc4 fracassou, ele morrer, %oc4 morrer...\ >egura%a ela realmente uma faca nas mos ou isso era tambm uma %iso das esferas mais ele%adasG >entia um dese&o, um impulso terri%elmente forte de li%rar0se daquele tormento, de se libertar da carapaa do corpo, da priso de carne que a retin'a. \Junte0se a n6s, &unte0se a n6s, &unte0se a n6s\, di*iam as %o*es. Ela apalpou a ponta da l.mina, e sangue escorreu0l'e pelo dedo. < telefone toca%a. < tempo parou. < quarto registrou0se em suas retinas. < telefone toca%a. Ela esta%a no quarto. @a%ia sangue no c'o. < telefone toca%a. A faca caiu0l'e das mos. Ela podia ou%ir %o*es, %o*es iradas. < telefone toca%a. Encontrou0se de &oel'os no c'o do quarto. @a%ia cortado o dedo. < telefone ainda toca%a. Ela gritou al-, mas ele continuou a tocar.

\7o l'es fal'arei\, disse ela aos seus %isitantes. \Fei3em0me. 7o l'es fal'arei.\ < telefone toca%a. Alf Brummel esta%a sentado em casa, ou%indo o telefone tocar no outro lado. Juleen de%ia estar fora. Ele desligou, ali%iado, embora apenas temporariamente. Ela no ficaria contente com o resultado da %otao. <utro atraso, ainda outro atraso no Plano. Ele sabia que no podia e%it0la, que ela descobriria, que ele seria confrontado e censurado pelos outros. Ele se atirou sobre a cama e contemplou a idia de demitir0se, fugir, suicidar0se. Ensolarada man' de sbado. <s cortadores de grama c'ama%am um ao outro atra%s de cercas, sebes, e becos sem sa+das: a meninada brinca%a, mangueiras borrifa%am carros su&os. 9ars'all esta%a sentado na co*in'a, / mesa c'eia de material de an8ncios e uma lista dos no%os e antigos clientes: o ?larim ainda esta%a sem secretria. A porta da frente abriu0se e Mate entrou. = Preciso de uma mo*in'aK >im, o ine%it%el descarregar de compras da mercearia. = >andD = berrou 9ars'all pela porta dos fundos = a nossa %e*K = ?om o passar dos anos a fam+lia 'a%ia in%entado um sistema bem funcional de separar, mane&ar e guardar as compras. = 9ars'all = disse Mate, passando legumes de um saco para ele na geladeira = %oc4 ainda est trabal'ando nesse materialG H sbadoK = J est quase terminado. Fetesto %er coisas empil'adas por cima de mim. ?omo esto Joe e a

turmaG Mate dete%e um transfer4ncia e disse! mao de salso em plena

= >abe uma coisaG Joe se foi. Ele %endeu a mercearia e mudou0se, e nem fiquei sabendo disso. = 7ossa. As coisas acontecem depressa por aqui. E quando foi que ele se mudouG = 7o sei. 7ingum me disse. Para falar a %erdade, ac'o que no gosto do no%o proprietrio. = E este produto de limpe*a aquiG = Esse %ai para debai3o da pia. < produto foi para debai3o da pia. = Perguntei /quele su&eito acerca de Joe e Angelina e por que tin'am %endido a mercearia e se tin'am mudado e para onde se 'a%iam mudado e ele no me informou nada, disse apenas que no sabia. = Esse o dono da merceariaG ?omo se c'amaG = 7o sei. 7em isso ele quis di*er. = Bem, ele falaG ?on'ece a nossa l+nguaG = < bastante para cobrar as compras e tomar o din'eiro dos fregueses, e s6. Agora podemos tirar todo esse neg6cio de cima da mesaG 9ars'all comeou a reunir a papelada ante a iminente in%aso de lataria e %erduras. Mate continuou! = Ac'o que me acostumarei com a situao, mas por alguns instantes pensei ter entrado na mercearia errada. 7o recon'eci a ningum. Pode mesmo ser que todos os empregados se&am recentes. >andD falou pela primeira %e*. = Algo esquisito est acontecendo nesta cidade. 9ars'all perguntou!

= H mesmoG >andD no deu continuidade ao assunto. 9ars'all tentou arrancar mais coisas dela. = Bem, o que %oc4 ac'a que G = A', nada, nada. Apenas uma impresso min'a. As pessoas esto comeando a agir de um modo esquisito. Ac'o que estamos sendo in%adidos por alien+genas. 9ars'all no insistiu. Luardadas as compras, >andD %oltou aos estudos e Mate preparou0se para trabal'ar no &ardim. 9ars'all tin'a um telefonema a dar. A meno de alien+genas estran'os que in%adiam a cidade me3eu com sua mem6ria e tambm com seu faro de rep6rter. Jal%e* a Eangstrat no fosse alien+gena, mas certamente era esquisita. Ele se sentou no sof da sala de estar e tirou da carteira a tirin'a de papel com o n8mero do telefone de Jed @armel. ,ma ensolarada man' de sbado seria uma 'ora estran'a para encontrar algum dentro de casa, mas 9ars'all resol%eu tentar. < telefone do outro lado da lin'a tocou di%ersas %e*es e ento uma %o* masculina atendeu. = Al-G = Al-, Jed @armelG = >im, quem falaG = Aqui 9ars'all @ogan, o no%o redator do ?larim. = <', a'... = @armel esperou que 9ars'all continuasse. = Bem, ol'e, %oc4 con'ece a Berenice Mrueger, certoG Ela est trabal'ando para mim.

= Ento ela ainda est por a+G Fescobriu alguma coisa a respeito da irmG = @um, no sei muito a respeito, ela nunca me contou. = E ento, como %ai o &ornalG Eles con%ersaram alguns minutos a respeito do Clarim, do escrit6rio, da circulao, o que podia ter acontecido com o fio da cafeteira eltrica. @armel pareceu particularmente preocupado ao saber que Edie se 'a%ia demitido. = < casamento dela se desfe* = disse0l'e 9ars'all. = 1oi uma surpresa total para mim. ?'eguei tarde demais para saber o que esta%a acontecendo. = @um... ... = @armel esta%a pensando um bocado do outro lado. 9anten'a a con%ersa fluindo, @ogan. = H, bem, ten'o uma fil'a que caloura na faculdade. = 7o diga. = H, sim, fa*endo os pr0requisitos, %encendo as barreiras iniciais. Est gostando. = Bom para ela. @armel esta%a certamente sendo paciente. = >abe, >andD tem uma professora de psicologia que ac'ei muito interessante. = Eangstrat. = H sim, ela mesma. ,m bocado de idias diferentes. = Aposto que sim. = 2oc4 sabe alguma coisa a respeito delaG @armel fe* uma pausa, suspirou, e ento perguntou!

= Bem, o que %oc4 dese&a saberG = $ual o prop6sito dela, afinal de contasG >andD est tra*endo uma poro de idias esquisitas para casa... @armel te%e dificuldade em responder. = H... a'... misticismo oriental, arte religiosa antiga. Ela est nessa de, %oc4 sabe, meditao, percepo mais ele%ada... a'... unio com o ,ni%erso. 7o sei se qualquer coisa nisso tudo fa* sentido para %oc4. = 7o muito. 9as parece que ela consegue espal'ar as suas idias, noG = < que quer di*er com issoG = 2oc4 sabe, ela se re8ne com algumas pessoas regularmente: Alf Brummel e, a', quem maisG PincPston... = Folores PincPstonG = >im, do consel'o diretor. FUig't Brandon, Eugene BaDlor... @armel interrompeu abruptamente. = < que %oc4 dese&a saberG = Bem, segundo consta, %oc4 este%e en%ol%ido na situao... = 7o, nada disso. = 2oc4 no c'egou a ter sesses com elaG @ou%e uma longa pausa. = $uem l'e disse issoG = <', n6s... ficamos sabendo. <utra pausa longa. @armel suspirou pelo nari*. = Escute = perguntou ele = o que mais %oc4 quer saberG

= 7o muito mais. H que isso tudo me est c'eirando a uma boa 'ist6ria. 2oc4 sabe como . @armel esta%a0se debatendo, furioso, tateando / procura de pala%ras. = >im, eu sei como . 9as %oc4 est errado desta %e*, totalmente erradoK <utra pausa, outro debate. = <', que coisaK gostaria que no me ti%esse ligado. = Ei, ol'e, n6s dois somos &ornalistas... = 7oK 2oc4 &ornalistaK Eu estou fora. Jen'o certe*a de que sabe tudo a meu respeito. = Eu sei o seu nome, seu n8mero, e que %oc4 foi dono do ?larim. = Est bem, mas dei3emos as coisas como esto. Ainda ten'o respeito pela %ocao. 7o quero %40lo arruinado. 9ars'all no queria perder o pei3e. = Escute, no % me dei3ar no escuroK = 7o estou tentando dei30lo no escuro. @ algumas coisas acerca das quais simplesmente no posso falar. = ?laro, entendo. 7o tem problema. = 7o, %oc4 no entende. Agora, escute o que %ou di*erK 7o sei o que descobriu, mas se&a l o que for, enterre. 1aa outra coisa. 2 escre%er a respeito de plantar r%ores nas escolas, qualquer coisa bem in6cua, mas no se meta em encrencas. = Fe que %oc4 est falandoG = E pare de tentar arrancar informao de mimK < que l'e estou dando tudo o que %ai conseguir, e

mel'or apro%eitar bem. Estou0l'e di*endo, esquea0se da Eangstrat, esquea0se de qualquer coisa que ten'a ou%ido a respeito dela. >ei que %oc4 rep6rter, e por isso sei que %ai sair por a+ e fa*er &ustamente o oposto do que l'e estou di*endo, mas dei3e0me a%is0lo enquanto tempo! 7o faa isso. @ogan no respondeu. = @ogan, est0me ou%indoG = ?omo que posso abandonar isso agoraG = 2oc4 tem esposa, fil'aG Pense nelas. Pense em si mesmo. >e no, %ai perder tudo como todos os outros perderam. = < que quer di*er, todos os outrosG = 7o sei de nada, no con'eo a Eangstrat, no con'eo %oc4, no moro mais aqui. Ponto final. = Jed, %oc4 est metido em alguma encrencaG = Esquea0seK E desligou. 9ars'all bateu o telefone e, sentado, dei3ou que suas idias disparassem. Esquea0se, dissera @armel. Esquea0se. 7uncaK Edit' Fuster, sbia anci da igre&a, e30 missionria na ?'ina, %i8%a de cerca de trinta anos, mora%a nos apartamentos 5illoU Jerrace, um pequeno comple3o para aposentados no longe da igre&a. Jendo mais de oitenta anos, ela subsistia com dificuldade da aposentadoria e uma penso de obreira que sua denominao paga%a, e gosta%a muito de receber pessoas em casa, especialmente por ter dificuldade em sair e andar pela cidade ultimamente. @anP e 9arD esta%am sentados / pequena mesa de refeies perto da grande &anela que da%a para a frente do prdio. 2o%6 Fuster usa%a um bule muito

antigo, muito gracioso ao ser%ir o c' em 3+caras igualmente graciosas. Ela esta%a bem %estida, quase formalmente, como sempre fa*ia ao receber %isitas. = 7o = disse quando afinal se sentou, a mesa do c' matutino arrumada corretamente, os doces fol'eados no lugar. = 7o creio que os prop6sitos de Feus sero frustrados por muito tempo. Ele tem a sua pr6pria maneira de a&udar o seu po%o a passar pelas dificuldades. @anP concordou, mas debilmente. = Bmagino que sim... = 9arD segura%a0l'e a mo. 2o%6 permaneceu firme. = Eu sei que sim, @enrD Busc'e. < fato de %oc4 estar aqui no um erro: discordo %eementemente dessa idia. >e no fosse para %oc4 estar aqui, o >en'or no teria feito tudo o que ele tem feito atra%s do seu ministrio. 9arD ofereceu uma informao. = Ele se sente um pouco deprimido por causa da %otao. 2o%6 sorriu amorosamente e fitou os ol'os de @anP. = Ac'o que o >en'or est forando um rea%i%amento naquela igre&a, mas como a %irada da mar! antes que a mar possa %oltar, precisa primeiro deter toda aquela gua que se escoa. F4 tempo / igre&a para %irar. Espere oposio, espere mesmo a perda de algumas pessoas, mas a direo mudar depois da calmaria. Apenas d4 tempo. Fe uma coisa eu sei! nada me impediria de ter ido / reunio ontem / noite. Eu me esta%a sentindo muito mal, ataque de >atans, ac'o, mas foi o >en'or quem me fe* sair. Bem na 'ora da reunio, senti os seus braos me erguerem e coloquei o casaco e fui, e c'eguei na 'ora certa. 7o sei se teria ido to longe assim para comprar alimento. 1oi o >en'or, disso eu sei. >6 sinto ter tido apenas um %oto. = Ento, de quem a sen'ora ac'a que foi o outro

%otoG = perguntou @anP. 9arD acrescentou depressa! = 7o poderia ter sido de Eou >tanleD. 2o%6 sorriu. = <ra, no diga isso. A gente nunca sabe o que o >en'or pode estar fa*endo. 9as %oc4s esto curiosos, no estoG = Estou muito curioso = disse @anP, e agora tambm sorria. = Bem, tal%e* %oc4 %en'a a saber, e tambm tal%e* nunca saiba. 9as est tudo nas mos do >en'or, e %oc4 tambm est. Fei3e0me esquentar o seu c'. = A igre&a no tem possibilidade de sobre%i%er se metade da congregao dei3ar de apoiar, e no consigo imaginar as pessoas dando apoio a um pastor que no dese&am. = <', mas ten'o son'ado com an&os ultimamente =. 2o%6 sempre fala%a com naturalidade sobre essas coisas. = 7o sempre que son'o com an&os, mas & os %i antes, e sempre quando um grande progresso esta%a prestes a ocorrer em prol do reino de Feus. >into uma sensao no esp+rito de que algo est realmente despertando aqui. 2oc4 no tem sentido o mesmoG @anP e 9arD se entreol'aram para %er qual deles de%ia falar primeiro. Ento @anP contou / anci tudo a respeito da batal'a da outra noite, e o peso que %in'a sentindo com relao / cidade ultimamente. 9arD intercala%a coisas de que se lembra%a sempre que l'e ocorriam. 2o%6 ou%ia com grande fascinao, reagindo em momentos0c'a%e com \7ossa\, \Bem, Feus se&a lou%ado\ e \Pu3a... K\ = >im = disse ela afinal = sim, isso tudo fa* muito sentido para mim. 2oc4s sabem, ti%e uma e3peri4ncia certa noite no fa* muito tempo, em p bem

ao lado daquela &anela =. Ela apontou para a &anela da frente que da%a para o &ardim. = Eu esta%a pondo as coisas em ordem na casa, aprontando0me para dormir e, ao passar por aquela &anela, ol'ei os tetos e as lu*es dos postes e de repente fiquei tonta. Precisei sentar0me para no cair. E eu no sofro de tonturas. A 8nica %e* que isso me aconteceu foi na ?'ina. 9eu marido e eu est%amos %isitando a casa de uma sen'ora mdium esp+rita, e eu sabia que ela nos odia%a e ac'o que esta%a tentando botar uma maldio em n6s. Fo lado de fora da porta ti%e a mesma sensao de tontura, coisa de que &amais me esquecerei. < que senti outra noite foi igual /quela %e* na ?'ina. = < que a sen'ora fe*G = perguntou 9arD. = <', orei. Fisse apenas! \Fem-nio, retire0se em nome de JesusK\, e ele se foi. @anP perguntou! = Ento, a sen'ora ac'a que foi um dem-nioG = <', sim. Feus est0se mo%imentando e >atans no gosta disso. (ealmente acredito que esp+ritos malignos este&am por a+. = 9as a sen'ora no ac'a que ' mais do que o normalG $uero di*er, fui cristo a %ida toda e &amais me defrontei com algo que se assemel'asse ao que sinto agora. < rosto da %el'a sen'ora ficou pensati%o. = \9as esta casta no se e3pele seno por meio de orao e &e&um.\ Precisamos orar, e precisamos fa*er as outras pessoas orarem. H isso que os an&os me di*em. 9arD esta%a intrigada. = <s an&os dos seus son'osG = 2o%6 assentiu com a cabea. = $ue apar4ncia t4mG = <', de gente, mas diferentes de todo o mundo.

>o grandes, muito bonitos, roupas coloridas, grandes espadas ao lado, asas enormes, muito bril'antes. ,m deles, que apareceu ontem / noite, fe*0me lembrar meu fil'o: era alto, loiro, parecia escandina%o =. Ela ol'ou para @anP. = Ele me disse que orasse por %oc4, e %oc4 tambm apareceu no son'o. Eu podia %40lo atrs do p8lpito, pregando, e ele esta%a atrs de %oc4 com as asas abertas, cobrindo0o como um palio, e ol'ou para mim e disse! \<re por este 'omem.\ = Eu no sabia que a sen'ora esta%a orando por mim = disse @anP. = Bem, est na 'ora de outras pessoas comearem a orar tambm. Ac'o que a mar est %irando, @anP, e agora %oc4 precisa de fiis %erdadeiros, %isionrios %erdadeiros que se pon'am ao seu lado e orem por esta cidade. Precisamos orar para que o >en'or os arreban'e. 1oi muito natural ento darem0se as mos em lou%or ao >en'or e aes de graa pelo primeiro est+mulo real que aparecera em muito tempo. @anP fe* uma orao de agradecimento e mal p-de termin0la pois suas emoes se a%oluma%am dentro dele. 9arD deu graas no s6 pela fora recebida mas tambm por @anP ter0se animado mais. A seguir, Edit' Fuster, que & 'a%ia participado de guerras espirituais, que & 'a%ia gan'o batal'as em solos estrangeiros, agarrou com fora as mos daquele &o%em casal de ministros e orou. = >en'or Feus = disse ela, e o calor do Esp+rito >anto fluiu atra%s deles = ergo neste momento um cerco em torno deste &o%em casal, e ato os esp+ritos em nome de Jesus. >atans, quaisquer que se&am os seus planos para esta cidade, eu te repreendo em nome de Jesus, e eu te ato, e te e3pulsoK

?E,7$,EK <s ol'os de (afar %oltaram0se rpidos na direo do ru+do que interrompera o que ele esta%a di*endo e %iu duas espadas ca+das das mos dos donos. <s dois dem-nios, guerreiros tem+%eis, esta%am pasmados. Ambos se abai3aram depressa para apan'ar as armas, cur%ando0se, desculpando0se, pedindo perdo. PlaftK < p de (afar caiu sobre uma espada, e a sua pr6pria enorme espada prendeu a outra ao c'o. <s dois guerreiros, aturdidos e aterrori*ados, afastaram0se. = Por fa%or, perdoe0me, meu pr+ncipeK = disse um deles. = >im, por fa%or, perdoK = disse o outro. = Bsso &amais aconteceu antes... = >il4ncio, %oc4s doisK = tro%e&ou (afar. <s dois guerreiros se prepararam para algum terr+%el castigo: seus atemori*ados ol'os amarelados espia%am por detrs de asas negras abertas no intuito de proteg40los, como se 'ou%esse alguma forma de proteo contra a ira de Baal (afar. 9as (afar no os atacou. Ainda no. Parecia mais interessado nas espadas ca+das: quedou0se a fit0las, a testa enrugada e os grandes ol'os amarelados quase fec'ados. Feu lenta %olta em torno das espadas, estran'amente incomodado de uma forma que os guerreiros &amais tin'am %isto antes. = Ann'''... = ,m grun'ido bai3o, gorgole&ante, subiu0l'e da garganta enquanto as narinas e3peliam %apor amarelo. Fe%agar, ele colocou um &oel'o em terra e pegou uma espada. Em seu pun'o enorme, a arma parecia um brinquedo. Ele ol'ou para a espada, ol'ou para o dem-nio que a tin'a dei3ado cair, depois para o espao, o rosto retorcido registrando um 6dio ardente que %eio

subindo lentamente do seu +ntimo. = Jal = murmurou. Ento, como um %ulco em erupo lenta, ele se colocou de p, a ira crescendo at que, de s8bito, com um rugido que sacudiu o aposento e aterrori*ou todos os presentes, ele e3plodiu e atirou a espada atra%s da parede do poro, a qual passou pela terra que circunda%a o prdio onde se encontra%am, atra%essou o ar, atra%essou di%ersos outros prdios do campus da faculdade, e foi c'egar ao cu onde %irou de ponta0 cabea num longo arco de di%ersos quil-metros. Fepois da primeira e3ploso, ele agarrou o dono da espada e, ordenando! 2 busc0laK arremessou0o como se fosse uma lana pela mesma tra&et6ria. Agarrou a outra espada e a arremessou contra o outro dem-nio que se des%iou a tempo de sal%ar a pele. Fepois, esse dem-nio tambm %oou pelos ares atrs da pr6pria espada. Para alguns dos presentes, a pala%ra \Jal\ nada significa%a, mas podiam perceber pelas caras e pelo murc'ar das posturas dos outros que tin'a de significar algo terr+%el. (afar comeou a agitar0se %iolentamente pelo aposento, rosnando frases inintelig+%eis e agitando a espada contra inimigos in%is+%eis. <s outros l'e deram tempo de desabafar antes de se atre%erem a perguntar qualquer coisa. Eucius finalmente se adiantou e cur%ou0 se, por mais que detestasse fa*40lo. = Estamos a seu ser%io, Baal (afar. Pode di*er0 nos quem esse JalG (afar %oltou0se enfurecido, as asas abrindo0se como o estrpito de um tro%o, e os ol'os em brasa. = $uem esse JalG = berrou ele, e cada dem-nio presente caiu com o rosto em terra. = $uem esse Jal,

esse guerreiro, esse ?apito dos E3rcitos ?elestiais, esse despre*+%el, intrigante ri%al dos ri%aisG $uem esse JalG ?omplac4ncia, por acaso, esta%a ao alcance de (afar. ?om a enorme mo ao redor do pescoo mirrado de ?omplac4ncia, o pr+ncipe o arrancou como uma frgil planta danin'a e o segurou bem alto. = 2oc4 = rosnou (afar entre uma nu%em de en3ofre e %apor = fracassou por causa desse JalK = ?omplac4ncia s6 conseguia tremer, mudo de terror. = @ogan tornou0se um co de caa, fare&ando e latindo em nosso encalo, e estou at /s tampas com %oc4 e suas desculpas lamurientasK A enorme espada rebril'ou num arco amplo, rubro, rasgando uma fenda no espao que se tornou um abismo sem fundo no qual toda a lu* parecia es%air0se como gua. <s ol'os de ?omplac4ncia esbugal'aram0se de puro terror, e ele deu seu 8ltimo berro na terra. = 7o, Baal, noK ?om um poderoso impulso do brao, (afar lanou ?omplac4ncia de cabea no abismo. < pequeno dem-nio re%irou, caiu, e continuou caindo, seus gritos cada %e* mais fracos at sumirem de todo. (afar alisou a cratera no espao com a parte c'ata da lamina, fec'ando0a, e o aposento %oltou a ser e3atamente como antes. 7esse instante, os dois guerreiros retornaram com as espadas. Ele os agarrou pelas asas e com um safano colocou0os &untos / sua frente. = Fe p, todos %oc4sK = berrou ele aos outros. Jodos obedeceram prontamente. Agora ele segura%a os dois dem-nios no ar como uma e3ibio. = $uem esse JalG H um estrategista que pode

fa*er guerreiros derrubarem as espadasK = Fito isso, ele arremessou os dois contra o grupo, esparramando di%ersos deles pelo c'o. Eles se le%antaram to depressa quanto puderam. = $uem esse JalG H um guerreiro sutil que con'ece suas limitaes, que nunca entra numa batal'a que no pode %encer, que con'ece bem demais o poder dos santos de Feus, uma lio que todos %oc4s fariam bem em aprenderK (afar segurou a espada num pun'o que tremia de rai%a, acenando com ela para reforar suas pala%ras. = Eu tin'a certe*a de que ele %iria. 9iguel &amais teria mandado algum menor do que Jal para me enfrentar. Agora @ogan despertou, e est claro o moti%o pelo qual ele foi tra*ido a As'ton para comeo de 'ist6ria: @enrD Busc'e ainda continua e a Bgre&a da ?omunidade de As'ton no caiu, mas est firme como um baluarte contra n6s: agora os guerreiros esto derrubando as espadas como uns tolos desa&eitadosK = E tudo por causa desse... JalK H esse o &eito de Jal. >ua fora no est na pr6pria espada, mas nos santos de Feus. Em algum lugar, algum est orandoK Essas pala%ras trou3eram um calafrio por todo o grupo. (afar continuou a andar, pensando e rosnando. = >im, sim, Busc'e e @ogan foram escol'idos a dedo: o plano de Jal de%e girar em torno deles. >e eles ca+rem, o plano de Jal cai. 7o temos muito tempo. (afar escol'eu um dem-nio de apar4ncia %iscosa e perguntou! = 2oc4 & preparou a armadil'a para Busc'eG = <', sim, Baal (afar = disse o dem-nio, sem poder dei3ar de rir com pra*er da pr6pria esperte*a. = Assegure0se de que se&a sutil. Eembre0se, nen'um ataque frontal funcionar.

= Pode dei3ar comigo. = E o que tem sido feito para destruir 9ars'all @oganG ?ontenda adiantou0se. = Estamos tentando destruir0l'e a fam+lia. Ele depende muito da fora que a esposa l'e d. >e esse apoio fosse remo%ido... = 1aa isso, de qualquer &eito que puder. = >im, meu pr+ncipe. = E no negligenciemos ainda outros meios. @ogan pode ser letal, e Mrueger a mesma coisa, mas poderiam ser manipulados para comprometerem um ao outro... = (afar designou a alguns dem-nios a tarefa de sondarem essa possibilidade. = E a fil'a de @oganG Engano adiantou0se. = Essa & est em nossas mos.

12
As fol'as eram %erdes, aquele %erde claro de fol'a no%a que elas ostentam nos primeiros meses do %ero. Fa mesin'a na praa de ti&olos %ermel'os, >andD e >'aUn podiam ol'ar para cima e %er as fol'as fulgurantes iluminadas pelo sol, e obser%ar os pssaros saltitando nos gal'os, quando no esta%am procurando migal'as de po e batatas fritas. Esse era o lugar do campus predileto de >andD. Era to calmo, quase um mundo de dist.ncia das desa%enas, perguntas e disputas de casa. >'aUn gosta%a de obser%ar os pardais piando e correndo atrs de cada migal'a de po que ele &oga%a sobre os ti&olos. = Adoro o modo pelo qual o ,ni%erso todo se

encai3a = disse ele. = A r%ore cresceu aqui a fim de nos dar sombra, sentamo0nos aqui e comemos e damos comida para os pssaros que %i%em na r%ore. Judo se encai3a. < conceito fascinou >andD. 7a superf+cie parecia to simples, quase um conto de fadas, mas parte dela esta%a muito sedenta por esse tipo de pa*. = < que acontece quando o ,ni%erso no se a&ustaG = perguntou. >'aUn sorriu. = < ,ni%erso sempre se encai3a. < problema s6 surge quando as pessoas no percebem essa 'armonia. = Ento como %oc4 e3plica os problemas que estou tendo com meus paisG = 7en'uma das suas mentes est sintoni*ada corretamente. H como uma estao de 19 no rdio. >e o sinal est fraco e as %o*es c'iam e soam intermitentes, no culpe a transmissora, acerte o rdio. >andD, o ,ni%erso perfeito. H unificado, 'armonioso. A pa*, a unidade, a inteire*a realmente e3istem, e todos n6s fa*emos parte do ,ni%erso: somos feitos da mesma matria, por isso no ' moti%o para no nos a&ustarmos com preciso no esquema total das coisas. >e no nos a&ustamos, porque tomamos a estrada errada em algum lugar. Estamos fora de contato com a %erdadeira realidade. = Pu3a, ac'o que sim = murmurou >andD. = 9as isso que eu no entendoK 9eus pais e eu supostamente somos cristos e nos amamos e estamos perto de Feus e tudo o mais, mas nada fa*emos alm de discutir sobre quem est certo e quem est errado. >'aUn riu e assentiu com a cabea. = >im, sei como so essas coisas. Jambm & passei por isso. = 9uito bem, como foi que %oc4 resol%eu o

problemaG = ?onsegui resol%er s6 a min'a parte do problema. 7o posso fa*er outras pessoas mudarem de idia, apenas eu mesmo. H um pouco dif+cil de e3plicar, mas se %oc4 esti%er em sintonia com o ,ni%erso, umas pequenas peculiaridades que no este&am em sintonia no a incomodaro tanto. Essas coisas no passam de iluso mental, afinal de contas. Assim que %oc4 dei3ar de dar ou%idos /s mentiras que sua mente l'e tem pregado, %er claramente que Feus grande bastante para todos e em todos. 7ingum pode coloc0lo dentro de um %idro e guard0lo s6 para si, segundo seus pr6prios capric'os e idias. = Eu gostaria de encontr0lo, de %erdade. >'aUn ol'ou0a, confortando0a, e tocou0l'e a mo. = Ei, ele no dif+cil de encontrar. >omos todos parte dele. = < que quer di*erG = Bem, como eu disse, tudo no ,ni%erso todo se encai3a: feito da mesma ess4ncia, do mesmo esp+rito, da mesma... energia. ?ertoG = >andD deu de ombros e assentiu. = Bem, se&a l qual for o conceito que %oc4 tem de Feus, todos n6s sabemos que e3iste algo! uma fora, um princ+pio, uma energia, que mantm tudo &unto. >e essa fora parte do ,ni%erso, ento de%e ser parte de n6s. >andD no esta%a conseguindo entender. = Judo isso bastante estran'o para mim. Perteno / antiga escola de pensamento &udaico0crist, como sabe. = Ento tudo o que & aprendeu religio, certoG Ela pensou por um momento, ento concordou. = ?erto.

= Bem, %oc4 entende, o problema com a religio, qualquer religio, o de ser uma perspecti%a basicamente limitada, apenas uma %iso parcial da %erdade total. = Agora %oc4 est parecendo a Eangstrat. = <', ac'o que ela est certa. $uando se pensa no assunto por tempo suficiente, fa* muito sentido. H como aquela 'ist6ria antiga a respeito dos cegos que encontraram o elefante. = >im, sim, & a ou%i contar essa 'ist6ria tambm. = Bem, %oc4 est %endoG A perspecti%a que cada 'omem tin'a do elefante se limita%a / parte que toca%a, e como todos tocaram partes diferentes, no conseguiram c'egar a um acordo sobre a %erdadeira apar4ncia do elefante. Brigaram por causa disso, da mesma forma que os religiosos de todos os tempos t4m feito, e tudo o que precisa%am perceber era que o elefante era um 8nico elefante. 7o foi culpa do elefante eles no conseguirem c'egar a um acordo. Eles no esta%am em sintonia uns com os outros e com o elefante todo. = Ento, somos todos como aqueles cegos... >'aUn assentiu firmemente com a cabea. = >omos como um bando de insetos raste&ando pelo c'o, sem &amais ol'ar para cima. >e a formiga falasse, %oc4 poderia perguntar0l'e se ela sabia o que uma r%ore, e se ela &amais ti%esse sa+do da grama e na realidade c'egado a subir numa r%ore, pro%a%elmente argumentaria com %oc4 que r%ore no e3iste. 9as quem est erradaG $uem realmente est cegaG H assim que somos. Permitimos que nossa percepo limitada nos engane. 2oc4 gosta de PlatoG >andD riu um pouco e sacudiu a cabea.

= Estudei no trimestre passado, e ac'o que tambm no entendi nada. = Pois ol'e, ele te%e a mesma iluminao. ?alculou que de%ia e3istir uma realidade mais ele%ada, uma e3ist4ncia ideal, perfeita, da qual tudo o que %emos c6pia. H mais ou menos como se o que %emos com nossos sentidos limitados fosse to limitado, to imper0 feito, to fragmentado que no percebemos o ,ni%erso da forma como realmente , todo perfeito, funcionando sua%emente, tudo se a&ustando, tudo da mesma ess4ncia. Pode0se di*er que a realidade, como a con'ecemos, apenas uma iluso, um truque do nosso ego, da nossa mente, dos nossos dese&os ego+stas. = Judo isso parece muito distante da realidade. = 9as mara%il'oso quando a pessoa consegue entrar nessa. (esponde a uma poro de perguntas e soluciona uma poro de problemas. = >e a pessoa conseguir entrar. >'aUn inclinou0 se para a frente. = A #essoa no entra nela, >andD. Ela & est dentro da #essoa. Pense nisso por um momento. = 7o sinto nada dentro de mim... = E por que noG Adi%in'eK Ela girou um in%is+%el boto de rdio com os dedos. = 7o estou sintoni*adaG >'aUn riu com gosto. = ?ertoK ?ertoK <ua. < ,ni%erso no muda, mas n6s podemos mudar: se no estamos a&ustados com ele, se no estamos sintoni*ados, somos n6s que estamos cegos, que estamos %i%endo uma iluso. 2e&a, se sua %ida est bagunada, realmente uma questo de como %oc4 %4 as coisas. >andD caoou.

= <ra, %amosK 7o me %en'a di*er que tudo isso s6 e3iste na min'a cabeaK >'aUn ergueu a mo em ad%ert4ncia. = Ei, no caoe at ter e3perimentado =. <l'ou no%amente para a lu* do sol, as r%ores %erdes, os pssaros ocupados. = Escute s6 por um momento. = Escutar o qu4G = A brisa. <s pssaros. 2e&a aquelas fol'as %erdes balanando ao %ento l em cima. Por um instante, ficaram em sil4ncio. >'aUn falou mansin'o, quase num sussurro! = 2amos, admita. 2oc4 ainda no sentiu uma espcie de... afinidade com as r%ores, com os pssaros, com quase tudoG 2oc4 no ac'aria falta deles se no e3istissemG 2oc4 & falou com as plantasG >andD assentiu com a cabea. >'aUn esta%a certo nesse ponto. = <ra, no resista porque o que est sentindo um %islumbre do %erdadeiro ,ni%erso, est0se sentindo unida a tudo. Judo est a&ustado, entrelaado, entrosado. <ra, & sentiu isso antes, no sentiuG Ela acenou que sim com a cabea. = Ento, isso que estou tentando mostrar0l'e: a %erdade & est dentro de %oc4. 2oc4 parte dela. 2oc4 parte de Feus. Apenas nunca soube disso. 2oc4 no se #ermitia saber. >andD ou%ia os pssaros claramente agora, e o %ento parecia quase melodioso mudando de tom e intensidade nos gal'os das r%ores. < sol era clido, bene%olente. Fe repente ela te%e uma sensao muito forte de & 'a%er estado naquele lugar antes, de ter con'ecido essas r%ores e esses pssaros. Eles esta%am tentando entrar em contato com ela, con%ersar com ela.

Ento percebeu que pela primeira %e* em muitos meses sentia pa* interior. >eu corao descansa%a. 7o era uma pa* completa, e ela no sabia se duraria, mas podia senti0la e sabia que dese&a%a mais. = Ac'o que estou sintoni*ando um pouquin'o = disse. >'aUn sorriu e apertou0l'e a mo encora&adoramente. Entrementes, em p atrs de >andD, como que a pente0la com mo%imentos muito sua%es, muito sutis de suas garras, Engano l'e alisa%a a cabeleira cor de fogo e l'e fala%a doces pala%ras de conforto / mente. Jal e suas tropas reuniram0se de no%o na igre&in'a, e desta %e* esta%am mais animados. @a%iam pro%ado as primeiras promessas da batal'a: 'a%iam conquistado uma %it6ria, embora pequena, na noite anterior. Acima de tudo, o n8mero deles era maior. <s %inte e tr4s originais 'a%iam aumentado para quarenta e sete / medida que mais guerreiros poderosos se 'a%iam reunido, c'amados pelas oraes do... = < (emanescenteK = disse Jal com uma nota de antecipao, correndo os ol'os por uma lista preliminar que l'e foi apresentada. >cion, um lutador rai%o e sardento das Bl'as Brit.nicas, e3plicou o progresso da busca. = Eles esto l, ?apito, e em n8mero mais do que suficiente, mas so estes os que com certe*a estamos tra*endo para participar. Jal leu os nomes. = Jo'n e Patr+cia ?oleman... >cion e3plicou! = Eles esti%eram aqui ontem / noite e falaram a fa%or do pregador. Agora esto mais a fa%or dele ainda e caem de &oel'os com a maior facilidade. Eles esto trabal'ando.

= AndD e June 1orsDt'e. = <%el'as perdidas, pode0se di*er. Fei3aram a ?rist ,nida de As'ton por causa de pura fome. 2amos tra*40los / igre&a aman'. J4m um fil'o, (on, que est buscando o >en'or. ,m pouco e3tra%iado por enquanto, mas est comeando a se entediar do que fa*. = E muitos outros, pelo que %e&o = disse Jal com um sorriso, e entregou a lista a Luilo. = Fesigne alguns dos que c'egaram recentemente para cuidarem do pessoal desta lista. Jragam essa gente para a igre&a. $uero que todos este&am orando. Luilo tomou a lista e conferenciou com di%ersos dos no%os guerreiros. = E os parentes, amigos em outros lugaresG = perguntou Jal a >cion. = ,m n8mero mais do que suficiente & est redimido e pronto para orar. Fe%o en%iar emissrios a fim de incumbi0los dessa responsabilidadeG Jal meneou a cabea. = 7o posso permitir que guerreiro algum se ausente por muito tempo. Em %e* disso, en%ie mensageiros aos guardies das cidades dessas pessoas, e incumbam os guardies de fa*40las sentir a res0 ponsabilidade de orar pelos seus queridos daqui. = 1eito. >cion p-s mos / obra, designando mensageiros que prontamente desapareceram no cumprimento de suas misses. Luilo tambm 'a%ia en%iado os seus guerreiros e esta%a e3citado em %er a campan'a em ao. = Losto da sensao que isto me d, capito. = H um bom comeo = disse Jal.

= E (afarG Ac'a que ele desconfia da sua presena aquiG = 76s dois nos con'ecemos muito bem. = Ento ele estar esperando briga, e logo. = Justamente o moti%o pelo qual no %amos brigar, pelo menos por enquanto. 7o at que a cobertura de oraes se&a suficiente e saibamos por que (afar est aqui. Ele no pr+ncipe de cidadelas, mas de imprios, e &amais %iria por uma tarefa abai3o do seu orgul'o. < que & %imos muito menos do que o inimigo plane&ou. ?omo %ai o >r. @oganG = <u%i di*er que o demonio*in'o ?omplac4ncia foi banido por ter fracassado e que o Baal est furioso. Jal riu0se. = @ogan re%i%eu como uma semente em 'ibernao. 7atK ArmoteK = Eles apareceram imediatamente. = 2oc4s t4m mais guerreiros agora. Ee%em quantos precisarem para cercar 9ars'all @ogan. 9aiores n8meros podem intimidar onde espadas no podem. Luilo esta%a %isi%elmente indignado anelante a espada embain'ada. Jal ad%ertiu! = Ainda no, bra%o Luilo. Ainda no. Eogo depois do telefonema que 9ars'all deu a @armel, o telefone de Berenice quase pulou da parede. 9ars'all no l'e pediu, ordenou! = Este&a no escrit6rio /s sete da noite, temos trabal'o a fa*er. Agora, /s )!"V's, o resto do escrit6rio do Clarim esta%a deserto e escuro. 9ars'all e Berenice esta%am na sala dos fundos, desenca%ando dos arqui%os antigas edies. Jed @armel 'a%ia sido muito meticuloso! a maior parte dos n8meros antigos esta%am e ol'ou

arrumados cuidadosamente em enormes pastas. = $uando @armel foi e3pulso da cidadeG = perguntou 9ars'all dando uma ol'ada rpida em di%ersas pginas antigas de uma edio passada. = ?erca de um ano = respondeu Berenice, tra*endo mais pastas para a grande mesa de trabal'o. = < &ornal operou com uma equipe redu*ida durante meses antes de %oc4 compr0lo. Edie, Jom, eu e alguns dos alunos de &ornalismo da faculdade o manti%emos %i%o. Algumas edies foram boas, outras sa+ram com cara de &ornal estudantil. = ?omo esta aquiG Berenice %iu a edio de agosto. = 1icaria grata se %oc4 no a e3aminasse muito de perto. 9ars'all %oltou as pginas de trs para a frente. = $uero %er os &ornais at a poca em que @armel foi embora. = Est bem. Jed se foi no fim de &ul'o. Aqui esto &un'o... maio... abril. 9as o que %oc4 est procurandoG = < moti%o pelo qual o e3pulsaram. = 2oc4 con'ece a 'ist6ria, naturalmente. = Brummel di* que ele molestou uma menina. = >im, Brummel di* um monte de coisas. = Bem, molestou ou noG = A menina disse que sim. Ela tin'a mais ou menos do*e anos, ac'o, fil'a de um dos diretores da faculdade. = $ual delesG Berenice sondou o crebro, e finalmente forou a lembrana a sair.

= Jarred. Adam Jarred. Ac'o que ele ainda est l. = Ele consta da lista que %oc4 conseguiu com FarrG = 7o. 9as tal%e* de%esse constar. Jed con'ecia Jarred muito bem. <s dois costuma%am ir pescar &untos. Ele con'ecia a fil'a, tin'a freq;ente acesso a ela, o que a&udou o caso contra ele. = Ento por que ele no foi processadoG = Ac'o que a coisa nunca c'egou a esse ponto. Ele foi indiciado perante o &ui* distrital... = BaPerG = >im, que consta da lista. < caso foi discutido no gabinete do &ui* e aparentemente fi*eram um acordo. Jed se foi alguns dias depois. 9ars'all deu um tapa rai%oso na mesa. = Pu3a %ida, gostaria de no ter dei3ado aquele su&eito escapar. 2oc4 no me disse que estaria metendo o pun'o num nin'o de %espas. = Eu no sabia muita coisa a respeito. 9ars'all continuou correndo os ol'os pela pgina / sua frente: Berenice e3amina%a a edio do m4s anterior. = 2oc4 disse que tudo isso e3plodiu em &ul'oG = Fo meio para o fim de &ul'o. = < &ornal quase nada di* sobre o assunto. = H claro, Jed no ia publicar nada contra si mesmo, ob%iamente. Alm disso, nem precisou: sua reputao esta%a em frangal'os, afinal de contas. 7ossa circulao caiu criticamente. Fi%ersas semanas se passaram sem pagamento algum.

= < que istoG <s ol'os dos dois con%ergiram para uma carta ao redator num n8mero de se3ta0feira do comeo de &ul'o. 9ars'all correu rapidamente os ol'os por ela, murmurando enquanto lia! \Fe%o e3pressar min'a indignao pelo tratamento in&usto que este consel'o diretor %em recebendo por parte da imprensa local... <s recentes artigos publicados pelo Clarim de Ashton constituem nada menos do que impudente mau uso da imprensa, e esperamos que nosso redator local se&a profissional o bastante para a%eriguar os fatos de agora em diante antes de imprimir quaisquer outras insinuaes infundadas...\ = >imK = animou0se Berenice, recordando0se. = Essa foi uma carta de Eugene BaDlor =. Ento ela bateu as mos nos dois lados do rosto e e3clamou!=<'...K A-ueles artigosK = Berenice comeou a %oltar apressadamente os n8meros contidos na pasta de &un'o. = >im, aqui est um. A manc'ete di*ia! \>J(A?@A7 PEFE A,FBJ<(BA\. 9ars'all leu a primeira sentena! \A despeito de cont+nua oposio do consel'o diretor da 1aculdade 5'itmore, o deo da faculdade Eldon >trac'an pediu 'o&e uma auditoria de todas as contas e in%estimentos da 1aculdade 5'itmore, e3pressando ainda sua preocupao quanto a recentes alegaes de m administrao de fundos.\ <s ol'os de Berenice rolaram para cima e fitaram os cus enquanto ela di*ia! = Barbaridade, isto pode ser mais do que um nin'o de %espasK 9ars'all leu um pouco adiante! \>trac'an afirmou 'a%er pro%a mais do que adequada para &ustificar uma auditoria mesmo que se&a cara e prematura, segundo o consel'o diretor ainda mantm.\

Berenice e3plicou! = >abe, no prestei muita ateno quando isso tudo esta%a acontecendo. Jed era um tipo agressi%o, & 'a%ia irritado muita gente antes, e isto parecia apenas outra coisa pol+tica de rotina. Eu no passa%a de uma rep6rter na in6cua equipe dos assuntos de interesse 'umano... que me importa%a tudo istoG = Ento = disse 9ars'all = o deo da faculdade meteu0se em apuros com os diretores. Parece ter sido um %erdadeiro feudo. = Jed era muito amigo de Eldon >trac'an. Ele tomou partido e os diretores no gostaram. Aqui est outro, de apenas uma semana mais tarde. 9ars'all leu! \FB(EJ<( 9AE@A >J(A?@A7. Eugene BaDlor, membro do ?onsel'o Firetor e tesoureiro geral da 1aculdade 5'itmore, acusou 'o&e o Feo Eldon >trac'an de malicioso ataque pol+tico, afirmando que >trac'an est usando mtodos deplor%eis e antiticos a fim de promo%er sua pr6pria dinastia dentro da administrao da faculdade.\ 9ais do que um arrufo inofensi%o entre amigos. = Pelo que sei, o neg6cio ficou feio, bem feio. E Jed pro%a%elmente meteu o nari* um pouco alm do que de%ia. ?omeou a le%ar c'umbo cru*ado. = Fa+ a carta irritada de Eugene BaDlor. = Alm de presso pol+tica, com certe*a. >trac'an e Jed fi*eram muitas reunies e Jed esta%a descobrindo muita coisa, tal%e* demais. = 9as %oc4 no tem detal'es... Berenice ergueu as mos aos cus e meneou a cabea. = Jemos estes artigos, o n8mero do telefone de Jed e a lista.

= H = disse 9ars'all, pensati%o = a lista. ,ma poro dos diretores esto nela. = Alm do Felegado de pol+cia e do &ui* distrital que arruinou Jed. = E que fim le%ou >trac'anG = Femitido. Berenice repassou outras antigas edies do ?larim. ,ma pgina solta saiu %oando e caiu ao c'o. 9ars'all a apan'ou. Algo atraiu0l'e a ateno e ele correu os ol'os pela pgina at que Berenice encontrou o que esta%a procurando, um artigo publicado em fins de &un'o. = >im, aqui est a reportagem = disse ela. = \>J(A?@A7 FE9BJBF<. ?itando conflitos de interesse e incompet4ncia profissional como moti%os, o consel'o diretor da 1aculdade 5'itmore e3igiu 'o&e por unanimidade o pedido de demisso do Feo Eldon >tra0 c'an.\ = ,m artigo no muito longo = comentou 9ars'all. = Jed publicou porque tin'a de fa*40lo, mas 6b%io que e%itou dar qualquer detal'e in&urioso. Ele acredita%a firmemente que a causa de >trac'an era &usta. 9ars'all continuou a repassar as pginas. = < que isto aquiG \5@BJ9<(E P<FE E>JA( FE2E7F< 9BE@]E>, FBZ >J(A?@A7\ =. 9ars'all leu o artigo cuidadosamente. = Espere um pouco, ele di* que a faculdade pode estar em grandes dificuldades, mas no di* como sabe disso. = < neg6cio foi saindo um pedacin'o aqui, outro ali. 7unca c'egamos a conseguir toda a informao at >trac'an e Jed serem silenciados.

= 9as mil'es... estamos falando em din'eiro grosso. = 9as %oc4 %4 como tudo se encai3aG = H. <s diretores, o &ui*, o Felegado de pol+cia, Noung, o tesoureiro, e sabe l quem mais, todos ligados a Eangstrat e muito quietos a esse respeito. = E no se esquea de Jed @armel. = H, ele tambm no fala do assunto. Bsto , no fala mesmo. < cara est mais assustado do que peru em %spera de 7atal. 9as ele no foi um membro muito fiel do grupo, se tomou o partido de >trac'an contra os diretores. = 1oi por isso que o riscaram do mapa, por assim di*er, &untamente com >trac'an. = Jal%e*. Por enquanto, temos uma teoria que, por sinal, est bem confusa. = 9as temos uma teoria, e a min'a ida para a cadeia segue o padro. = ?ertin'o demais por enquanto = pensou 9ars'all em %o* alta. = Precisamos estar cientes do que estamos di*endo. Estamos falando de corrupo pol+tica, abuso de processo, e3torso, quem sabe o que maisG H mel'or estarmos bem seguros do que estamos fa*endo. = < que era aquela pgina ali que caiuG = @einG = Aquela que %oc4 pegou. = @um. Esta%a fora de lugar. A data antiga, de &aneiro. Berenice apan'ou a pasta apropriada na prateleira do arqui%o. = 7o quero que os arqui%os se misturem = ei, por que %oc4 a dobrou todaG 9ars'all deu le%emente de ombros, fitou0a com

muita brandura e desdobrou a pgina. = ?ontm um artigo a respeito da sua irm = disse ele. Ela apan'ou a pgina que ele segura%a e ol'ou o artigo noticioso. < t+tulo di*ia \A 9<(JE FE M(,ELE( ?EA>>B1B?AFA FE >,B?^FB<\. Ela abai3ou rapidamente a fol'a. = Ac'ei que %oc4 no iria querer lembrar0se = disse ele. = Eu & a %i antes = disse ela abruptamente. = Jen'o uma c6pia l em casa. = Eu acabei de ler o artigo. = Eu sei. Ela tirou outra pasta, abrindo0a sobre a mesa. = 9ars'all = disse ela = mel'or %oc4 ficar sabendo tudo a esse respeito. < assunto pode surgir no%amente. < caso no est resol%ido em min'a cabea, e tem sido uma batal'a muito dif+cil para mim. 9ars'all suspirou e disse! = 1oi %oc4 quem comeou isto, no se esquea. Berenice mante%e os lbios apertados e o corpo reto. Esta%a tentando ser uma mquina desinteressada. Ela apontou para a primeira 'ist6ria, com data de meados de &aneiro! \9<(JE B(,JAE 7< ?A9P,>\. 9ars'all leu em sil4ncio. 7o esta%a preparado para os 'orr+%eis detal'es. = A 'ist6ria no est totalmente correta = comentou Berenice em tom de %o* muito %elado. = Eles no encontraram Pat em seu pr6prio dormit6rio: ela esta%a num quarto desocupado mais adiante no cor0 redor. Parece que algumas das garotas usa%am esse quarto para ficarem so*in'as quando queriam estudar e

'a%ia muito barul'o no andar. 7ingum sabia onde ela esta%a at que algum %iu o sangue escorrendo por bai3o da porta... = A %o* fal'ou e ela fec'ou com fora a boca. Patr+cia Eli*abet' Mrueger, de de*eno%e anos, fora encontrada em um dormit6rio, nua e morta, a garganta cortada. 7o 'a%ia sinais de luta, a faculdade toda esta%a em estado de c'oque, no 'a%ia testemun'as. Berenice ac'ou outra pgina e outra manc'ete! \7E7@,9 B7F^?B< 7A 9<(JE FE M(,ELE(\. 9ars'all leu rapidamente, sentindo cada %e* mais estar in%adindo uma rea muito sens+%el que no l'e di*ia respeito. < artigo declara%a que nen'uma testemun'a se 'a%ia apresentado, ningum tin'a %isto ou ou%ido coisa alguma, no 'a%ia nen'um ind+cio de quem o assaltante poderia ser. = E %oc4 leu o 8ltimo = disse Berenice. = Eles finalmente classificaram de suic+dio. Fecidiram que min'a irm se 'a%ia despido e cortado a pr6pria garganta. 9ars'all mostrou0se incrdulo. = E ficou por isso mesmoG = 1icou por isso mesmo. 9ars'all fec'ou a pasta de mansin'o. Ele nunca %ira Berenice parecer to %ulner%el. A destemida rep6rter que no se dei3a%a intimidar em uma cela c'eia de prostitutas esta%a com uma parte de si ainda desnuda e ferida alm de qualquer blsamo. Ele colocou gentilmente a mo nos ombros da moa. = >into muito = disse. = H por isso que eu %im para c, como %oc4 sabe =. Ela en3ugou os ol'os com os dedos e apan'ou um leno de papel para assoar o nari*. = Eu... simplesmente no consegui dei3ar as coisas como

esta%am. Eu con'ecia Pat. ?on'ecia0a mel'or do que qualquer outra pessoa. Ela no era do tipo de gente que fa* uma coisa dessas. Era feli*, bem a&ustada, gosta%a da faculdade. Pelas cartas, parecia estar bem. = Por qu4... por que no guardamos tudo e damos a noite por encerradaG Berenice fe* que no ou%iu a sugesto. = E3aminei a disposio do dormit6rio, o quarto onde ela morreu, a lista dos nomes de todas as moas que mora%am no prdio: con%ersei com todas elas. 2erifiquei os laudos policiais, o laudo do legista, e3aminei todos os pertences de Pat. Jentei encontrar a compan'eira de quarto de Pat, mas ela & tin'a ido embora. Ainda no consigo me lembrar do seu nome. 2i0 a uma %e* apenas quando fui l fa*er uma %isita. = Afinal, resol%i ficar por aqui, arrumar um emprego, esperar e %er o que acontecia. Eu tin'a certa e3peri4ncia em &ornalismo, no foi dif+cil conseguir o emprego. 9ars'all colocou o brao em torno dos ombros da moa. = Bem, oua. Eu a a&udarei de qualquer maneira que puder. 7o precisa carregar todo esse neg6cio so*in'a. Ela se descontraiu um pouco, recostando0se contra ele apenas o suficiente para mostrar que sentia o abrao. = 7o quero amolar. = 2oc4 no est amolando. Escute, assim que se sentir preparada, podemos repassar tudo, e3aminar tudo de no%o. Pode 'a%er ainda alguma pista em algum canto. Berenice sacudiu os pun'os e c'oramingou!

= >e ao menos eu conseguisse ser mais ob&eti%aK 9ars'all en%ol%eu0a com um confortante, e um aperto amistoso. risin'o gentil,

= Bem, tal%e* eu possa cuidar dessa parte. 2oc4 est0se saindo bem, Bernie. Ag;ente um pouco mais. Ela era uma boa menina, pensou 9ars'all e, tanto quanto conseguia recordar0se, essa fora a primeira %e* que a tocara.

13
Por moti%os 6b%ios, a congregao da Bgre&a da ?omunidade de As'ton esta%a muito menor e mais fragmentada nessa man' de domingo, mas @anP tin'a de admitir que o ambiente era mais tranq;ilo. Ao postar0 se atrs do %el'o p8lpito a fim de dar in+cio ao culto, ele podia %er os rostos sorridentes dos que o apoia%am espal'ados pela pequena multido. >im, l esta%am os ?olemans sentados no lugar de sempre. 2o%6 Fuster tambm esta%a presente, muito mel'or de sa8de, lou%ado se&a o >en'or, e l esta%am os ?oopers, os @arris, e Ben >quires, o carteiro. Alf Brummel no comparecera, mas Lordon 9aDer e a esposa esta%am presentes, bem como >am e @elen Jurner. Alguns dos no muito ati%os esta%am l para a sua costumeira %isitin'a mensal, e @anP deu0l'es ol'ares e sorrisos especiais, demonstrando0l'es que 'a%iam sido notados. Enquanto 9arD ataca%a com entusiasmo \Eou%ai ao nome de Jesus\ no piano e @anP dirigia o 'ino, outro casal entrou pela porta dos fundos e assentou0se num dos 8ltimos bancos, como costumam fa*er os %isitantes. @anP no os recon'eceu. >cion permaneceu perto da porta dos fundos,

obser%ando AndD e June 1orsDt'e tomarem seu lugar. Fepois ol'ou na direo da plataforma e fe* uma saudao amistosa a Mrioni e JrisPal. Eles sorriram e de%ol%eram o gesto. Alguns dem-nios 'a%iam entrado com os 'umanos, e no ficaram nada contentes ao %erem o no%o estran'o celestial rondando por ali, e muito menos por estar ele tra*endo gente no%a / igre&a. 9as >cion saiu inofensi%amente de costas pela porta. @anP no conseguia e3plicar por que se sentia to e3ultante essa man'. Jal%e* fosse por 2o%6 Fuster estar presente, e os ?olemans, e o no%o casal. E depois 'a%ia aquele outro su&eito, tambm no%o, o loiro grandal'o sentado no fundo. Jin'a de ser algum lutador ou algo parecido. @anP esta%a a lembrar0se do que a 2o%6 Fuster l'e 'a%ia dito! \Precisamos orar para que o >en'or os re8na...\ Ele c'egou ao sermo e abriu a B+blia em Bsa+as YY. = \Buscai o >en'or enquanto se pode ac'ar, in%ocai0o enquanto est perto. Fei3e o per%erso o seu camin'o, o in+quo os seus pensamentos: con%erta0se ao >en'or, que se compadecer dele, e %olte0se para o nosso Feus, porque rico em perdoar. Porque os meus pensamentos no so os %ossos pensamentos, nem os %ossos camin'os os meus camin'os, di* o >en'or, porque, assim como os cus so mais altos do que a terra, assim so os meus camin'os mais altos do que os %ossos camin'os, e os meus pensamentos mais altos do que os %ossos pensamentos. Porque assim como descem a c'u%a e a ne%e dos cus, e para l no tornam, sem que primeiro reguem a terra e a fecundem e faam brotar, para dar semente ao semeador e po ao que come, assim ser a pala%ra que sair da min'a boca! no %oltar para mim %a*ia, mas far o que me apra*, e prosperar naquilo para que a designei. >aireis com

alegria, e em pa* sereis guiados: os montes e os outeiros rompero em c.nticos diante de %6s, e todas as r%ores do campo batero palmas.\ @anP ama%a essa passagem, e no p-de dei3ar de sorrir ao comear a e3plic0la. Algumas pessoas simplesmente o fita%am, ou%indo por obrigao. 9as outras at se inclina%am para a frente em seus lugares, bebendo cada pala%ra. < no%o casal, sentado no fundo, assentia com a cabea, e3presso atenta. < loiro grandal'o sorria, assentia com a cabea, c'egou at a gritar um \AmmK\ As pala%ras continua%am a c'egar / mente e corao de @anP. Jin'a de ser a uno do >en'or. Ele ia ao p8lpito de %e* em quando a fim de consultar as anotaes, mas na maior parte do tempo passea%a por toda a plataforma, sentindo0se como se esti%esse em algum lugar entre o cu e a terra, anunciando a Pala%ra de Feus. <s poucos demonio*in'os que ronda%am pelo ambiente podiam apenas encol'er0se e *ombar. Alguns conseguiram fec'ar os ou%idos das pessoas que possu+am, mas a in%estida desta man' era parti0 cularmente se%era e dolorosa. Para eles, a pregao de @anP tin'a um efeito to calmante quanto uma britadeira. Em cima da igre&a, >igna e seus guerreiros se recusa%am a cur%ar0se ou %oltar atrs. Eucius apareceu com um bando consider%el de dem-nios bem a tempo para o culto, mas >igna no abriu camin'o. = 2oc4 sabe que mel'or no me3er comigoK = ameaou Eucius. >igna foi re%oltantemente bem educado. = >into muito, no podemos permitir a entrada de mais dem-nios na igre&a esta man'. Eucius de%e ter tido coisas mais importantes para

seus dem-nios fa*erem aquela man' do que forar a passagem atra%s de um cerco de an&os obstinados. Ele l'es dirigiu alguns insultos seletos e ento o bando todo *arpou com estrondo pelo espao, rumo a algum outro malfeito. Jerminado o culto, algumas pessoas marc'aram em lin'a reta para a porta. <utras se dirigiram em lin'a reta para @anP. = Pastor, meu nome AndD 1orsDt'e, e esta a min'a esposa, June. = Al-, al- = disse @anP, e podia sentir um largo sorriso a esticar0l'e o rosto. = 1oi 6timo = disse AndD, sacudindo a cabea admirado e ainda apertando a mo de @anP. = 1oi... nossa, foi realmente 6timoK 1alaram de banalidades por alguns minutos, descobrindo coisas a respeito um do outro. AndD era o proprietrio e administrador de uma serraria nos arredores da cidade: June era secretria. Jin'am um fil'o, (on, que esta%a en%ol%ido com drogas e precisa%a do >en'or. = Bem = disse AndD = no fa* muito tempo que n6s dois aceitamos a ?risto. ?ostum%amos freq;entar a igre&a ?rist ,nida de As'ton... = A %o* dele sumiu. June era menos inibida. = Est%amos morrendo de fome. 9al pod+amos esperar para sair dela. AndD interrompeu. = H, isso mesmo. <u%imos falar desta igre&a: bem, para di*er a %erdade, ou%imos falar de %oc4: disseram que esta%a meio encrencado por ser to apegado / Pala%ra de Feus, e pensamos! \Fe%+amos sondar esse su&eito.\ Agora estou contente por termos feito isso.

= Pastor = continuou ele = quero que saiba que ' muita gente faminta nesta cidade. Alguns de nossos amigos amam ao >en'or mas no t4m aonde ir. Jem sido bem estran'o estes 8ltimos anos. ,ma a uma as igre&as nestas redonde*as meio que morreram. <', ainda esto de p, no ' d8%ida, e t4m as pessoas e o din'eiro, mas... sabe o que quero di*er. @anP no esta%a certo de saber. = < que exatamente %oc4 quer di*erG AndD sacudiu a cabea. = >atans est brincando com esta cidade, ac'o. As'ton no costuma%a ser assim, com tanta coisa esquisita acontecendo. <l'e, %oc4 pode ac'ar dif+cil acreditar, mas temos amigos que sa+ram de tr4s, no, quatro igre&as locais. June trocou ol'ares com AndD repassa%a uma lista mental de nomes. enquanto

= Lreg e E%a >mit', os Bartons, os Jennings, ?lint 7eal... = H, certo, certo = afirmou AndD. = ?omo eu disse, ' uma poro de pessoas famintas, o%el'as sem pastor. As igre&as simplesmente no do conta do recado. Elas no pregam o e%angel'o. 7esse instante, 9arD c'egou, toda sorridente. Alegre, @anP a apresentou. Fepois 9arD disse! = @anP, quero apresentar = e se %oltou para o salo %a*io. >e&a l quem fosse que de%ia estar l no esta%a. = <ra... ele se foiK = $uem eraG = perguntou @anP. = <', %oc4 se lembra daquele su&eito grandal'o que esta%a sentado no fundoG = < loiro altoG = >im. Ji%e oportunidade de falar com ele. Ele me

falou que l'e dissesse que = 9arD tornou a %o* bem gra%e a fim de imit0lo! \o >en'or est com %oc4, continue orando e continue ou%indo\. = A', que bom. 2oc4 ficou sabendo o nome deleG = 7o... ac'o que ele no c'egou a di*er. AndD perguntou! = $uem eraG = 2oc4 sabe = disse @anP = aquele su&eito grande no fundo. Ele esta%a sentado bem ao seu lado. AndD ol'ou para June, e os ol'os dela se arregalaram. AndD p-s0se a sorrir, depois comeou a rir, em seguida p-s0se a bater palmas e praticamente a danar. = Eou%ado se&a o >en'orK = e3clamou ele, e @anP no tin'a %isto tanto entusiasmo assim em muito tempo. = Eou%ado se&a o >en'or, no 'a%ia ningum l. Pastor, no %imos a ningumK A boca de 9arD caiu, e ela a cobriu com os dedos. <li%er Noung era um %erdadeiro artista: sabia trabal'ar uma audi4ncia at cada lgrima ou riso, e cronometr0los com tanta preciso que as pessoas se transforma%am em marionetes. Ele se posta%a atrs do p8lpito com incr+%el dignidade, e suas pala%ras eram to bem escol'idas que qualquer coisa que dissesse tin'a de estar certa. A %asta congregao certamente parecia pensar que sim: o templo esta%a lotado. 9uitos dos presentes eram profissionais liberais! mdicos, professores, pessoas que se di*iam fil6sofas e poetas: um segmento muito grande %in'a da faculdade ou era de alguma forma ligado a ela. Joma%am notas meticulosas da mensagem de Noung, como se fosse uma preleo.

9ars'all tin'a ou%ido bastante desse mesmo tipo de coisas antes, por isso nesse domingo espec+fico ficou remoendo as perguntas que no podia esperar para lanar sobre Noung quando o culto acabasse. Noung continua%a. = Feus no disse! \1aamos o 'omem / nossa imagem, conforme a nossa semel'ana\G < que 'a%ia permanecido na escurido da tradio e da ignor.ncia, descobrimos agora re%elado dentro de n6s. Fescobrimos, no, antes, redescobrimos o con'ecimento que sempre ti%emos como raa! somos inerentemente di%inos em nossa ess4ncia, e temos dentro de n6s a capacidade para o bem, o potencial para tornar0nos como que deuses, feitos / e3ata semel'ana do Feus Pai, o fonte final de tudo o que e3iste... 9ars'all deu uma ol'ada furti%a para o lado. E esta%a Mate, e l esta%a >andD tomando notas feito doida, e ao lado dela esta%a >'aUn <rmsbD. >andD e >'aUn esta%am0se dando muito bem, e ele esta%a e3ercendo uma influ4ncia positi%a marcante na %ida dela. @o&e, por e3emplo, ele 'a%ia feito um trato com >andD! ele iria / igre&a com ela se ele fosse com os pais. Bem, tin'a funcionado. 9ars'all tin'a de admitir, embora com alguma relut.ncia, que >'aUn conseguia comunicar0se com >andD de uma forma que 9ars'all &amais conseguira. Jin'a 'a%ido di%ersas ocasies em que >'aUn ser%ira como ligao ou intrprete entre >andD e 9ars'all, abrindo canais de comunicao que nen'um dos dois pensa%am &amais se pudessem materiali*ar. At que enfim as coisas esta%am ficando tranq;ilas em casa. >'aUn parecia um tipo gentil com um %erdadeiro dom para arbitrar disputas. E ento, o que fao agoraG perguntou0se 9ars'all. Pela primeira %e* no sei em quanto tempo, toda a min'a fam+lia est sentada &unta na igre&a, e isso nada

menos do que um milagre, um %erdadeiro milagre. 9as realmente escol'emos uma droga de igre&a para fre0 q;entar &untos, e quanto /quele pregador... >eria to confort%el e to bom dei3ar as coisas como esta%am, mas ele era rep6rter, e esse Noung esta%a escondendo algo. BolasK 1alar em conflito de interessesK Assim, enquanto o Pastor <li%er Noung l em cima tenta%a e3plicar as suas idias acerca do \infinito potencial di%ino dentro do 'omem aparentemente finito\, 9ars'all se ocupa%a com os pr6prios problemas afliti%os. < culto terminou ao meio0dia em ponto, e o carril'o da torre automaticamente comeou a tocar um acompan'amento musical muito tradicional, que soa%a muito cristo, a todos os cumprimentos, con%ersin'as e despedidas. 9ars'all e a fam+lia entraram no flu3o do trfego que se escoa%a em direo ao saguo. <li%er Noung esta%a em p ao lado da porta da frente, seu lugar de sempre, cumprimentando a todos os seus paroquianos, apertando as mos, fa*endo agradin'os aos nen4s, sendo pastoral. 7o demorou para que 9ars'all, Mate, >andD e >'aUn c'egassem diante dele. = <ra, 9ars'all, que pra*er em %40lo = disse efusi%amente, apertando a mo do &ornalista. = 2oc4 con'ece a >andDG = perguntou 9ars'all, e apresentou formalmente Noung / fil'a. Noung foi muito caloroso. = >andD, fico muito contente em %40la. >andD pelo menos agia como se esti%esse contente em estar ali. = E >'aUnK = e3clamou Noung. = >'aUn <rmsbDK = <s dois apertaram0se as mos.

= <', ento %oc4s dois & se con'ecemG = perguntou 9ars'all. = <', con'eo >'aUn desde que ele era um toquin'o de gente. >'aUn, %e&a se aparece de %e* em quando, est bemG = Est certo = respondeu >'aUn com um sorriso t+mido. <s outros continuaram a andar, mas 9ars'all ficou para trs e apro3imou0se de Noung pelo outro lado a fim de con%ersar um pouco mais. Ele esperou at que Noung ti%esse acabado de cumprimentar um grupin'o de pessoas, e depois inseriu na pausa! = <l'e, ac'ei que %oc4 gostaria de saber que as coisas esto mel'ores agora entre mim e >andD. Noung sorriu, apertou algumas mos, ento disse de lado! = $ue mara%il'aK H realmente mara%il'oso, 9ars'all =. Ele ofereceu a mo a outra pessoa! = $ue bom %40lo aqui 'o&e. Em outra pausa entre os cumprimentos finais, 9ars'all inseriu! = >im, ela realmente gostou do seu sermo esta man'. Fisse que apresentou um grande desafio. = <ra, muito obrigado por me di*er. >im, >r. Beaumont, como estG = >abe, parecia at um paralelo ao que >andD est aprendendo na escola, nas aulas de Juleen Eangstrat. Noung no respondeu, e dirigiu toda a sua ateno a um &o%em casal com um beb4. = 7ossa, ela est ficando to grande. 9ars'all

continuou! = 2oc4 precisa con'ecer a professora Eangstrat. @ um paralelo muito interessante entre o que ela ensina e o que %oc4 prega =. 7o 'ou%e reao por parte de Noung. = Fe fato, pelo que sei a professora est en%ol%ida com ocultismo e misticismo oriental... = Bem = disse Noung = eu nada saberia a esse respeito, 9ars'all. = E %oc4 definiti%amente no con'ece essa professora EangstratG = 7o, eu & l'e disse. = 2oc4 no fe* di%ersas sesses particulares com ela, com regularidade, e no apenas %oc4 como tambm Alf Brummel, Jed @armel, Felores PincPston, Eugene BaDlor, e at mesmo o &ui* BaPerG Noung corou um pouco, fe* uma pausa, ento fe* uma careta de embaraada lembrana. = <', cusK = riu0se ele. = <nde esta%a a min'a cabeaG >abe, todo este tempo esti%e pensando em outra pessoaK = Ento, %oc4 & a con'ece, noG = >im, claro. 9uitos de n6s a con'ecemos. Noung %oltou0se para o lado a fim de cumprimentar outras pessoas. $uando elas se foram, 9ars'all ainda esta%a em p ali. E insistiu! = E ento, o que me di* dessas sesses particularesG H %erdade que a clientela dela inclui l+deres c+%icos, oficiais eleitos, diretores da faculdade...G Noung ol'ou diretamente para 9ars'all, e seus ol'os esta%am um tanto frios. = 9ars'all, qual e3atamente o seu interesse em tudo issoG

= Estou apenas tentando fa*er o meu trabal'o. >e&a l o que for, parece algo de que a populao de As'ton de%eria tomar con'ecimento, especialmente por en%ol%er tantas pessoas influentes que esto moldando a cidade. = Bem, se %oc4 est preocupado a respeito, no comigo que de%e falar. Fe%eria perguntar / pr6pria professora Eangstrat. = <', o que tenciono fa*er. Apenas queria que %oc4 ti%esse a c'ance de dar0me umas respostas 'onestas, algo que sinto que %oc4 no est fa*endo totalmente. A %o* de Noung tornou0se tensa. = 9ars'all, se pareo e%asi%o porque aquilo que est tentando descobrir protegido pela tica profissional. H informao confidencial. Eu esta%a simplesmente com esperana de que %oc4 percebesse isso sem que eu ti%esse de di*er0l'e. Mate c'ama%a0o da calada. = 9ars'all, estamos esperando por %oc4. 9ars'all afastou0se, e foi mel'or assim. >6 poderia ter0se esquentado mais daquele ponto em diante, e no esta%a le%ando a nada, afinal de contas. Noung era frio, muito duro e escorregadio. A alguns estdios de dist.ncia, num %ale profundo, escondido, cercado por encostas escarpadas, coroado por altas montan'as e acarpetado por espessa cobertura %erde e pedras escondidas em tufos de musgo, um pequeno mas bem constru+do con&unto de prdios se anin'a%a como um solitrio posto a%anado, cu&o 8nico acesso era uma sinuosa e acidentada estrada de cascal'o.

< pequeno con&unto de prdios, antiga e dilapidada casa de fa*enda 'a%ia0se e3pandido, transformando0se em um comple3o de edif+cios de pedra e ti&olos que agora abriga%am um pequeno dormit6rio, um comple3o de escrit6rios, um refeit6rio, um prdio de manuteno, uma cl+nica, e di%ersas resid4ncias particulares. 7o 'a%ia letreiros, entretanto, nen'uma etiqueta em parte alguma, nada que identificasse onde se esta%a ou o que era tudo aquilo. Jraando um risco de car%o pelo cu, um sinistro ob&eto negro %oou por cima dos cumes das montan'as e comeou a descer ao %ale, perfurando as camadas muito finas de neblina que paira%am no ar. En%olto em escurido espiritual opressi%a, e silencioso como uma nu%em negra, Baal (afar, o pr+ncipe da Babil-nia, flutuou para o %ale. Ba contornando de perto as encostas das montan'as, manobrando num curso que serpea%a entre escarpas e pen'ascos roc'osos. < plio de escurido o seguia como sua pr6pria sombra, como pe0 quenino c+rculo de noite na paisagem: um le%e trao de %apor %ermel'o e amarelado escapa%a0l'e das narinas e paira%a no ar atrs dele como longa fita que se ia assentando aos poucos. E em bai3o, a fa*enda parecia um enorme nin'o c'eio de pa%orosos insetos negros. Fi%ersas camadas de guerreiros implac%eis paira%am quase estacionrias em %asta c8pula de defesa sobre o comple3o, espadas desembain'adas, ol'os amarelos perscrutando o %ale. 7o fundo dessa conc'a, dem-nios de todos os taman'os, formatos e foras dispara%am de um lado para outro, formando fer%il'ante massa de ati%idade. $uando (afar desceu mais, notou uma concentrao de esp+ritos negros cercando um casaro de pedra de di%ersos andares nas cercanias do con&unto. H ali que est o @omem 1orte, pensou ele, por isso fe* sua%e cur%a lateral, mudando o rumo para aquele prdio.

As sentinelas e3ternas o %iram apro3imar0se e deram um berro sinistro, como uma sirene. Bmediatamente os defensores se irradiaram da tra&et6ria do %-o de (afar, abrindo passagem atra%s das camadas de defesa. (afar mergul'ou agilmente pela passagem enquanto os dem-nios de todos os lados o sauda%am com espadas erguidas, os ol'os ardentes como mil'ares de pares de estrelas amarelas contra %eludo preto. Ele os ignorou e passou depressa. A passagem fec'ou0se no%amente atrs dele como se fosse um porto %i%o. 1lutuou lentamente atra%s do teto, do s6to, passou pelos caibros, pelas paredes, pelo cimento, por um quarto do andar superior, atra%s do c'o espesso apoiado sobre %igas e c'egou / espaosa sala de estar do piso inferior. < mal no aposento era espesso e restriti%o, a escurido como negro l+quido que se re%ol%ia, com qualquer mo%imento de braos ou pernas. A sala esta%a apin'ada. = Baal (afar, o Pr+ncipe da Babil-niaK = anunciou um dem-nio de algum lugar, e monstruosos dem-nios no per+metro da sala se cur%aram em sinal de respeito. (afar recol'eu as asas de forma a ca+rem qual manto real, e postou0se com ar intimidador de reale*a e poder, as &6ias faiscando de maneira impressionante. >eus grandes ol'os amarelos estuda%am cui0 dadosamente as bem formadas fileiras de dem-nios, dispostas ao seu redor. ,m 'orrendo a&untamento. Eram esp+ritos a n+%el dos principados, pr+ncipes de suas pr6prias naes, po%os, tribos. Alguns eram da Ifrica, outros do <riente, di%ersos da Europa. Jodos eram in%enc+%eis. (afar obser%ou0l'es o incr+%el taman'o e tremenda apar4ncia: eram todos seus pares em taman'o e ferocidade, e ele du%ida%a que &amais se a%enturasse a desafiar qualquer deles. (eceber mesura

da parte deles era grande 'onra, um cumprimento de %erdade. = >al%e, (afar = disse uma %o* gorgole&ante no fundo da sala. < @omem 1orte. Era proibido mencionar o seu nome. Ele era uma das poucas ma&estades que go*a%am da intimidade do pr6prio E80cifer, um mal%olo tirano global respons%el por sculos de resist4ncia aos planos do Feus %i%o e pelo estabelecimento do reino de E8cifer sobre a terra. (afar e sua espcie controla%am naes: os do n+%el do @omem 1orte controla%am (afar e sua espcie. < @omem 1orte ergueu0se do seu lugar, e seu enorme porte tomou aquela parte do aposento. Podia0se sentir a presena do mal que emana%a dele por toda a parte, quase como uma e3tenso do seu corpo. Era grotesco, o couro preto pendurado como sacos e cortinas de seus membros e tronco, a cara era um macabro cenrio de proemin4ncias e sulcos em dobras profundas. >uas &6ias cintila%am em torno do pescoo, no peito, nos braos: suas grandes asas negras circunda%am0l'e o corpo como um manto real e se arrasta%am pelo c'o. (afar fe* uma profunda mesura, sentindo a presena do @omem 1orte do outro lado da sala. = >al%e, meu sen'or. < @omem 1orte &amais desperdia%a pala%ras. = >eremos detidos no%amenteG = <s erros do Pr+ncipe Eucius esto sendo corrigidos. A no%a resist4ncia est caindo, sen'or. Eogo a cidade estar pronta. = E o que me di* do e3rcito celestialG = Eimitado. < @omem 1orte no gostou da resposta de (afar, o subordinado p-de perceb40lo distintamente. < c'efe

disse lentamente! = 1omos informados de que um poderoso ?apito do E3rcito foi en%iado a As'ton. ?reio que o con'ece. = Jen'o moti%os para crer que Jal foi en%iado, mas & o espera%a. <s grandes ol'os drapeados em %eludo arderam de f8ria. = 7o esse Jal que o derrotou na queda da Babil-niaG (afar sabia que precisa%a responder, e depressa. = H esse mesmo. = Ento os atrasos desfi*eram nossa %antagem. Agora tem pela frente um ad%ersrio to forte quanto %oc4. = 9eu sen'or, %er o que o seu ser%o capa* de fa*er. = Pala%ras audaciosas, (afar, mas suas foras s6 podem ser bem sucedidas se usadas imediatamente: as foras do inimigo crescem com o tempo. = Judo estar pronto. = E o 'omem de Feus e o &ornalistaG = < meu sen'or digna0se a dar0l'es atenoG = < seu sen'or dese&a que %oc4 l'es d4 a suaK = Eles no t4m poder, sen'or, e logo sero remo%idos. = 9as somente se Jal for remo%ido = disse o @omem 1orte escarnecedoramente. = $uero %er isso acontecer antes que %oc4 %en'a me amolar com a sua gabolice. At ento, permanecemos confinados a este lugar. (afar, no esperarei muito tempoK = 7em precisar. < @omem 1orte sorriu com afetao.

= 2oc4 tem as suas ordens. 2K (afar cur%ou0se profundamente, e com um desdobrar das asas atra%essou silenciosamente a casa at o lado de fora. Ento, em furiosa e3ploso de rai%a, ele disparou para o alto, dando encontres to %iolentos em dem-nios desatentos que eles %iraram cambal'otas no ar. Lan'ou %elocidade, o frentico bater das asas formando um borro ofuscante, e os defensores mal ti%eram tempo de abrir uma passagem antes que ele e3plodisse por ela dei3ando atrs de si um rasto quente de 'lito sulfuroso. Eles fec'aram a passagem no%amente, entreol'ando0se curiosos enquanto o %iam perder0se na dist.ncia. (afar subiu rugindo como um foguete pela encosta das montan'as e depois sobre os cumes pontiagudos, %oltando em direo / cidade*in'a de As'ton. Em sua f8ria, ele no se importa%a em ser %isto, no se importa%a em manter o segredo, nem o decoro. $ue o mundo inteiro o %isse, e tremesseK Ele era (afar, pr+ncipe da Babil-niaK $ue o mundo inteiro se prostrasse diante dele ou fosse di*imado pelo gume da sua espadaK JalK < nome em si & l'e tra*ia amargor / l+ngua. <s sen'ores ser%os de E8cifer &amais l'e permitiriam esquecer aquela derrota to antiga. 7unca, at o dia em que (afar redimisse a sua 'onra. E de%eras o faria. (afar entre%ia sua espada estripando Jal e espal'ando0o em tiras e pedacin'os pelo cu: podia sentir o impacto em seus braos, podia ou%ir o som cortante que produ*iria. Era apenas uma questo de tempo. Fentre as pedras pontiagudas no cume de uma montan'a, um 'omem de cabelos prateados saiu do seu esconderi&o para obser%ar (afar sumir rapidamente /

dist.ncia, desen'ando uma longa tril'a negra no cu, at desaparecer no 'ori*onte. < 'omem ol'ou mais uma %e* para o con&unto de prdios c'eios de dem-nios no %ale, ol'ou no%amente na direo do 'ori*onte, ento precipitou0se pelo outro lado da montan'a, desaparecendo num bril'ar de lu* e num ade&ar de asas.

14
Bem, pensou 9ars'all, mais cedo ou mais tarde %ou ter de fa*er isso. $uinta0feira / tarde, quando esta%a tudo tranq;ilo, ele se fec'ou no escrit6rio e deu alguns telefonemas, tentando locali*ar a professora Juleen Eangstrat. Eigou para a faculdade, conseguiu o n8mero do Fepartamento de Psicologia, e falou com duas recepcionistas diferentes em dois escrit6rios diferentes antes de finalmente descobrir que Eangstrat no esta%a e que o telefone da sua casa no consta%a da lista. Ento 9ars'all pensou no prestati%o Albert Farr, e ligou para o escrit6rio dele. Farr esta%a em aula, mas l'e ligaria de %olta se ele quisesse dei3ar recado. 9ars'all dei3ou um recado. Fuas 'oras mais tarde, Albert Farr ligou, e tin'a o n8mero do apartamento de Juleen Eangstrat que no consta%a da lista. 9ars'all discou. A lin'a esta%a ocupada. A sala de estar do apartamento de Juleen Eangstrat, iluminada apenas por um pequeno aba&ur, esta%a quase escura. A sala era quieta, clida e confort%el. As persianas esta%am fec'adas para e%itar dis traes, lu* forte e qualquer outra perturbao. < telefone esta%a fora do ganc'o. Juleen Eangstrat, sentada na cadeira, fala%a

bai3in'o com a pessoa que esta%a aconsel'ando, sentada / sua frente. = 2oc4 ou%e apenas o som da min'a %o*... = disse ela, repetindo a seguir di%ersas %e*es a sentena bai3in'o e claramente. = 2oc4 ou%e apenas o som da min'a %o*... A cena prolongou0se por di%ersos minutos at a pessoa entrar em profundo transe 'ipn6tico. = 2oc4 est descendo... descendo profundamente dentro de si mesma... Eangstrat obser%a%a com cuidado o rosto da paciente. Ento, estendeu as mos espalmadas, e comeou a mo%40las para cima e para bai3o a poucos cent+metros do corpo da paciente, como se tentasse encontrar algo. = Eiberte o seu %erdadeiro eu... liberte0 o... ele infinito... est em unio com toda a e3ist4ncia... >imK Posso senti0loK ?onsegue sentir min'a energia %oltandoG A pessoa murmurou! = >im... = 2oc4 est li%re do corpo agora... seu corpo iluso... sente os limites do corpo se dissol%endo... Eangstrat inclinou0se mais perto, ainda usando as mos. = 2oc4 est li%re agora... = >im... sim, estou li%re... = Posso sentir sua fora %ital e3pandindo. = >im, posso senti0la. = Basta. Pode parar a+. = Eangstrat esta%a atenta, obser%ando tudo cuidadosamente. = 2olte... %olte... >im, posso sentir que est retrocedendo. Em um instante, sentir que estou0me distanciando de %oc4:

no se alarme, ainda estou aqui. Furante os pr63imos minutos, ela fe* a pessoa sair lentamente do transe, passo a passo, sugesto a sugesto. 1inalmente, disse! = Est bem, quando eu contar at tr4s, %oc4 acordar. ,m, dois, tr4s. >andD @ogan atordoada, ento completamente a si. abriu os respirou ol'os, fundo, re%irou0os %oltando

= Pu3a %idaK = foi a sua reao. <s tr4s riram ao mesmo tempo. = 7o foi tremendoG = perguntou >'aUn, sentado ao lado de Eangstrat. = Pu3a %ida = foi tudo o que >andD conseguiu di*er. 1oi uma e3peri4ncia totalmente indita para >andD. A idia tin'a partido de >'aUn e, embora ela ti%esse 'esitado no comeo, agora esta%a muito contente por 'a%er concordado. As persianas foram abertas, e >andD e >'aUn se prepararam para retornar /s aulas da tarde. = Bem, obrigada por ter %indo = disse a professora / porta. = Eu que agradeo = disse >andD. = E obrigada por t40la tra*ido = disse Eangstrat a >'aUn. Ento ela se dirigiu aos dois! = Agora, lembrem0se, eu no os aconsel'aria a falar com ningum a respeito disto. H uma e3peri4ncia muito pessoal e +ntima que a todos de%emos respeitar. = >im, certo, certo = disse >andD. >'aUn le%ou0a de %olta ao campus.

Era se3ta0feira, e @anP esta%a sentado em casa, no canto que era o seu pequeno escrit6rio, ol'ando ansioso em direo ao rel6gio. 9arD geralmente cumpria a pala%ra. Ela tin'a dito que estaria em casa antes que ?armem c'egasse para o aconsel'amento. @anP no tin'a a menor idia se 'a%ia espias %igiando a casa, mas nunca podia ter certe*a. Judo o de que precisa%a era algum ac'ar que ?armem fora %40lo enquanto 9arD esta%a fa*endo compras. < lado temeroso de @anP en3erga%a todo o tipo de conspirao que os inimigos podiam estar tramando contra ele, tal como mandar uma mul'er estran'a e sedutora a fim de compromet40 lo e arruin0lo. Bem, de uma coisa ele sabia! >e ?armem no se mostrasse genuinamente recepti%a ao aconsel'amento e comeasse a aplicar solues reais a um problema real, seria o fim dessa 'ist6ria, no que l'e di*ia respeito. A campain'a soa%a. Ele deu uma espiada pela &anela. < 1iat %ermel'o de ?armem esta%a estacionado em frente. >im, ela esta%a / porta, em plena lu* do dia, bem / %ista de de* ou quin*e casas. A maneira pela qual ela esta%a %estida aquele dia fe* @anP pensar que o mel'or era mand0la entrar depressa, ainda que fosse apenas para ocult0la / %ista do p8blico. <nde, o', onde esta%a 9arDG 9arD no sabia se gosta%a dos no%os donos da mercearia que fora do Joe. <', no era o atendimento ou a administrao: esta%a tudo bem na maioria dessas reas, e 9arD ac'a%a tambm que le%aria tempo para que %iessem a con'ecer todo o mundo e %ice0%ersa. < que incomoda%a 9arD era a reser%a 6b%ia quando ela l'es pergunta%a que fim le%aram Joe ?arlucci e sua fam+lia. Pelo que 9arD conseguiu descobrir, Joe, Angelina e os fil'os dei3aram As'ton abruptamente sem di*er a ningum, e at aquele momento ningum

aparecera que soubesse pelo menos aonde eles tin'am ido. <ra bolas. Ela saiu depressa da mercearia e dirigiu0se ao carro, um empregado da mercearia empurrando um carrin'o de compras atrs dela. Ela abriu o porta0malas e obser%ou o menino carregar as compras. 1oi ento que sentiu, subitamente, sem nen'uma ra*o aparente, uma ine3plic%el emoo, uma estran'a mistura de receio e depresso. >entiu0se fria, ner%osa, um tanto tr4mula, e no podia pensar em coisa alguma alm de sair daquele lugar e correr para casa. JrisPal a esta%a acompan'ando, guardando0a, e ele tambm sentiu a mesma coisa. ?om retinir metlico e um lampe&o faiscante, sua espada esta%a instantaneamente na mo. Jarde demaisK Fe algum lugar atrs dele um golpe estonteante atingiu0l'e a nuca. Ele caiu para a frente. >uas asas abriram0se de c'ofre a fim de equilibr0lo, mas um peso incr+%el recaiu0l'e sobre as costas como um bate0estacas, prendendo0o ao c'o. Ele podia %er os ps dos atacantes, como as patas c'eias de garras de 'ediondos rpteis, e o rubro tremelu*ir de suas l.minas: podia ou%ir0l'es o c'iar sulfuroso. <l'ou para cima. ?erca%am0no pelo menos uma d8*ia de guerreiros demon+acos. Eram muito altos, fero*es, e possu+am ardentes ol'os amarelados e presas gote&antes, ar de escrnio e riso gorgole&ante. JrisPal ol'ou para 9arD. Ele sabia que a segurana da moa seria logo ameaada se ele no agisse. 9as o que podia fa*erG < que era aquiloG JrisPal sentiu de s8bito intensa onda de maldade rolando sobre si. = Ergam0no = disse uma %o* de tro%o.

,ma mo fec'ou0se como prensa em torno do seu pescoo e o sacudiu no ar como se fosse mero brinquedo. Agora ele ol'a%a todos os esp+ritos nos ol'os. @a%iam c'egado a As'ton recentemente. Jamais JrisPal tin'a %isto tal taman'o, fora e desfaate*. <s corpos eram cobertos de escamas espessas, semel'ante a ferro, os braos ondula%am de poder, as caras eram *ombeteiras, o 'lito era sulfuroso e sufocante. Eles o %oltaram para o outro lado e o seguraram firmemente, e ele encontrou0se face a face com uma %iso de puro 'orror. 1lanqueado por nada menos que outros de* enormes guerreiros demon+acos esta%a um esp+rito gigantesco com uma espada cur%ada em > na monstruosa mo negra. (afarK < pensamento percorreu a mente de JrisPal como uma sentena de morte: cada cent+metro do seu ser contraiu0se na antecipao de golpes, derrota, dor insuport%el. A grande boca, abrindo0se num sorriso escarnin'o e 'ediondo, mostrou as presas: sali%a .mbar pinga%a, e en3ofre sa+a em nu%ens repugnantes quando o gigantesco comandante gal'ofa%a *ombeteiro. = Est to surpresoG = perguntou (afar. = Fe%ia sentir0se pri%ilegiado. 2oc4, an&in'o, o primeiro a me %er. = E como est 'o&eG = perguntou @anP, indicando / moa uma confort%el cadeira no escrit6rio. Ela se afundou na cadeira com um arrul'o e um suspiro, e @anP comeou a perguntar0se onde tin'a dei3ado o gra%ador. Ele sabia ser inocente, mas era bom ter alguma pro%a. = Estou muito mel'or = respondeu ela, e a %o*

era sua%e e est%el. = >abe, tal%e* possa me di*er por que, mas no ou%i nen'uma %o* falando comigo a semana toda. = <'... 'um... sim = disse @anP, finalmente engrenando os pensamentos de consel'eiro. = Era disso que est%amos falando, no eraG JrisPal ol'ou em direo a 9arD. Ela esta%a agradecendo ao empacotador e fec'ando o porta0malas. (afar obser%ou JrisPal, di%ertido. = <', entendo. 2oc4 respons%el pela proteo dela. Proteg40la de qu4G Espera%a estapear meras moscasG = JrisPal no te%e resposta. < tom de (afar tornou0se mais cruel e morda*. = 7o, est enganado, an&in'o. H com um poder muito maior que ter de se 'a%er. (afar bateu com a espada no c'o, e JrisPal sentiu imediatamente as mos frreas de dois dem-nios apertando0l'e os braos por trs. Ele ol'ou na direo de 9arD. Ela esta%a procurando a c'a%e da porta do carro. Esta%a entrando no carro. <utro dem-nio estendeu a espada e atra%essou o cap-. 9arD tentou dar partida. 7ada. (afar ol'ou na direo de uma la%anderia pr63ima, na frente da qual encontra%a0se um su&eito &o%em, seboso, encostado a um poste. JrisPal percebeu que o 'omem esta%a possu+do por um dos capangas de (afar, de fato, di%ersos deles. A um aceno de (afar, os dem-nios entraram em ao e o 'omem p-s0se a andar rumo ao carro de 9arD. 9arD %erificou as lu*es. 7o, ela no as 'a%ia dei3ado ligadas. Ela %irou a c'a%e e ligou o rdio. Jocou. A bu*ina tocou. 9as o que esta%a erradoG Ela %iu o su&eitin'o c'egando. <', 6timo.

Enquanto JrisPal obser%a%a impotente, dem-nios guiaram o 'omem / &anela do carro. aquiG

os

= Ei, bele*in'a = disse ele = algum problema 9arD ol'ou para ele. Era magricela, su&o, e usa%a roupas de couro preto e correntes cromadas. Ela disse atra%s da &anela! = A'... no, obrigada. Estou bem. Ele deu um risin'o, ol'ando0a da cabea aos ps enquanto di*ia! = Por que no abre e dei3a0me %er o que posso fa*erG @anP no se sentia bem com a situao. <nde esta%a 9arDG Pelo menos ?armem esta%a falando mais racionalmente. Parecia estar tratando os problemas de forma inteligente e com genu+no dese&o de mudar. Jal%e* 'o&e as coisas corressem de modo diferente, mas @anP no conta%a com isso. = Ento = perguntou ele = o que %oc4 ac'a que aconteceu com as %o*es amorosasG = Eu & no as escuto = respondeu ela. = H uma coisa que %oc4 me a&udou a perceber, ao falar sobre elas. As %o*es no eram reais. Eu esta%a apenas enganando a mim mesma. @anP foi muito gentil ao concordar! = >im, ac'o que tem ra*o. Ela soltou um profundo suspiro e ol'ou para ele com aqueles grandes ol'os a*uis. = Esta%a tentando %encer a min'a solido, s6 isso. Ac'o que era o que acontecia. Pastor, %oc4 to forte. Lostaria de poder ser assim. = Bem, a B+blia di*! \Posso todas as coisas

mediante ?risto que me fortalece.W" = A'. <nde est a sua esposaG = 1oi / mercearia. Fe%e estar de %olta a qualquer momento. = Bem... = ?armem inclinou0se para a frente e sorriu com muita doura. = Estou realmente deri%ando fora da sua compan'ia. $uero que saiba disso. 9arD sentia o corao bater com fora. < que aquele su&eito faria a seguirG < 'omem inclinou0se de encontro / &anela e seu 'lito embaou o %idro! = Escute, boneca, por que no me di* o seu nomeG (afar agarrou JiisPal pelos cabelos e pu3ou0l'e com fora a cabea para o outro lado. JrisPal ac'ou que o pescoo arrebentaria. (afar soprou en3ofre no rosto de JrisPal, di*endo0l'e! = E agora, an&in'o, trocarei pala%ras com %oc4 =. A ponta da longa espada subiu / garganta de JrisPal. = <nde est o seu capitoG JrisPal no respondeu. (afar, com um safano, %oltou0l'e a cabea e permitiu0l'e ol'ar na direo de 9arD. < 'omem tenta%a abrir a porta do carro. 9arD esta%a aterrori*ada. Jateando, conseguia alcanar cada boto de tra%a do carro, e empurr0los segundos antes de o 'omem poder agarrar o trinco de fora. Ele tentou todas as portas, um sorriso malicioso no rosto. 9arD tocou a bu*ina de no%o. ,m dem-nio & cuidara dela: no funcionou. (afar torceu a cabea de JrisPal de %olta, e a l.mina fria comprimiu o rosto do an&o.

= Perguntarei outra %e*! <nde est o seu capitoG ?armem ainda esta%a di*endo a @anP o bem que o aconsel'amento l'e esta%a fa*endo, como ele l'e lembra%a o seu e30marido, e como ela esta%a procurando um 'omem com as suas qualidades. @anP te%e de p-r um paradeiro no neg6cio. = Bem = conseguiu di*er, afinal = %oc4 tem outras pessoas em sua %ida que a fa*em sentir0se importante no que di* respeito a fora, apoio, ami*ade, esse tipo de coisasG Ela o ol'ou um tanto c'orosa. = 9ais o bar. 9as pensamentos perguntou! = ou menos. Jen'o amigos que freq;entam nada &amais dura =. Ela dei3ou os fer%il'arem por um momento, ento 2oc4 me ac'a atraenteG

< 'omem %estido de couro preto inclinou0se bem perto da &anela de 9arD, ameaou0a com 'orr+%eis obscenidades, e a seguir comeou a bater no %idro com uma grande fi%ela de metal. (afar acenou com a cabea para um guerreiro cu&a mo passou atra%s da &anela de 9arD e agarrou o boto da tra%a, pronto a ergu40lo quando (afar desse a ordem. <s dem-nios dentro do rapa*ola esta%am babando e preparados. >ua mo apoderou0se do trinco. (afar assegurou0se de que JrisPal pudesse %er tudo o que se passa%a, e depois disse! = >ua respostaG JrisPal falou, afinal, gemendo! = < freio... (afar apertou0o mais ainda, c'egando mais perto.

= 7o ou%i o que disse. JrisPal repetiu. = < freio. 9arD te%e uma s8bita idia. < carro esta%a estacionado numa ladeira. 7o era muito forte, mas poderia ser suficiente para fa*40lo mo%imentar0se. Ela soltou o freio de mo e o carro comeou a rolar. < su&eitin'o no espera%a por essa: esmurrou a &anela, tentou dar a %olta pela frente, a fim de deter o carro, mas o %e+culo comeou a gan'ar %elocidade, e logo o 'omem percebeu que seus esforos esta%am0se tornando 6b%ios demais. ,m robusto empreiteiro em p ao lado de sua reforada camin'onete finalmente percebeu o que esta%a ocorrendo e berrou! = Ei, seu malandro, o que %oc4 est fa*endoG (afar %iu o que acontecia, a rai%a crescente fluindo pelo grande pun'o de ferro, apertando0o mais em torno de JrisPal. < an&o ac'a%a que o pescoo arrebentaria a qualquer momento. 9as ento (afar pareceu ceder. = ?essarK = ordenou ele aos dem-nios. Eles se afastaram: o 'omem desistiu de seguir o carro e tentou afastar0se como se nada esti%esse acontecendo. < empreiteiro grandal'o comeou a segui0lo e ele sai correndo. < carro continuou a rodar. ,ma sa+da do estacionamento da%a para uma %iela que tin'a uma ladeira ra*o%el. 9arD dirigiu0se para l, esperando no cru*ar com pedestres ou carros. JrisPal %iu que ela conseguiria sal%ar0se. (afar tambm %iu. < ao frio da sua l.mina pressionou a garganta de JrisPal. = 9uito bem, an&in'o. 2oc4 sal%ou a sua

protegida at uma ocasio mais oportuna. Fei3o0o com apenas uma mensagem por 'o&e. Preste muita ateno. Jendo dito isso, (afar soltou JrisPal nas mos dos capangas. ,m dem-nio enorme, %errugoso, socou o pun'o de ferro no tronco do an&o o que o fe* re%irar pelo ar onde outro dem-nio o interceptou com um golpe da espada, abrindo um corte profundo em suas costas. JrisPal %olteou e caiu atordoado, nas garras de outros dois dem-nios que socaram0l'e o corpo flcido com pun'os de ferro e o estraal'aram com as garras dos ps. Furante di%ersos 'orr+%eis minutos os dem-nios brincaram %iolentamente com ele enquanto (afar ob0 ser%a%a impass+%el. 1inalmente, o grande Baal rosnou uma ordem, e os guerreiros soltaram JrisPal. Ele caiu ao c'o, e a grande pata de (afar pisou0l'e com fora o pescoo. A espada enorme desceu com um floreio e descre%eu pequenos c+rculos diante dos ol'os de JrisPal enquanto o dem-nio fala%a. = 2oc4 dir ao seu capito que (afar, o Pr+ncipe da Babil-nia, o est procurando =. < grande p de (afar pressionou com mais fora. = 2oc4 l'e dir&! Fe s8bito, JrisPal se encontra%a so*in'o, um farrapo flcido e roto. ?om esforo, colocou0se em p. A 8nica coisa em que conseguia pensar naquele momento era 9arD. @anP tomou com delicade*a a mo de ?armem, tirou0a de cima da sua, e a colocou cortesmente no colo da moa. Ele a segurou ali por apenas um instante e ol'ou0a bem nos ol'os com compai3o mas com firme*a. >oltando0l'e a mo, ele se reclinou de %olta na cadeira a uma dist.ncia segura. = ?armem = disse com %o* sua%e e compreensi%a. = >into0me muito lison&eado por %oc4 estar to impressionada com as min'as qualidades

masculinas... e realmente du%ido que uma mul'er com as suas qualidades ten'a problema em encontrar um bom 'omem com quem construir um relacionamento permanente e significati%o. 9as escute, no quero parecer abrupto, mas preciso enfati*ar uma coisa aqui e agora! 7o sou esse 'omem. Estou aqui como ministro e consel'eiro, e temos de manter este relacionamento estritamente ao de consel'eiro e cliente. ?armem pareceu muito perturbada e ofendida. = < que est di*endoG = Estou di*endo que realmente no podemos continuar com estas consultas. Elas l'e esto causando conflitos emocionais. Ac'o que ser mel'or %oc4 procurar outra pessoa. @anP no poderia e3plicar por que, mas mesmo enquanto di*ia essas pala%ras, sentiu0se como se ti%esse acabado de %encer uma batal'a. Pelo ol'ar gelado que ?armem l'e lanou, calculou que ela 'a%ia perdido. 9arD c'ora%a, en3uga%a as lgrimas na manga e ora%a. \Feus Pai, querido Jesus, sal%e0me, sal%e0me, sal%e0meK\ < decli%e esta%a comeando a ni%elar: a %elocidade do carro foi diminuindo, %inte e cinco, %inte, quin*e quil-metros por 'ora. Ela ol'ou para trs e no %iu ningum seguindo, mas a essa altura esta%a apa%orada demais para sentir al+%io. Apenas queria c'egar em casa. Ento, atrs dela pela rua e cerca de tr4s metro acima do c'o, JrisPal %eio %oando, as %estes refulgindo com ardente lu* branca e as asas batendo depressa. >eu %-o seguia um rumo incerto e as asas batiam em ritmo descompassado, mas mesmo assim ele esta%a decidido. >eu rosto esta%a marcado por profunda preocupao com o bem0estar da moa. Ele abriu as asas esfarrapadas, frementes, como grande dossel e dei3ou

que elas o freassem at parar enquanto se acomoda%a sobre o teto do carro. A essa altura, o %e+culo mal se mo%ia e 9arD simplesmente continua%a a c'orar e a gemer, sacudindo espasmodicamente o corpo em f8til tentati%a de forar o carro a continuar adiante. JrisPal passou a mo pelo teto e a colocou delicadamente no ombro de 9arD. = Acalme0se, est tudo bem agora. 2oc4 est a sal%o. Ela ol'ou para trs no%amente e comeou a se acalmar um pouco. JrisPal falou0l'e ao corao! = < >en'or a sal%ou. Ele no a dei3ar. 2oc4 est bem. A essa altura o carro 'a%ia parado quase completamente. 9arD dirigiu0o para a beira da calada e o encostou. Ela pu3ou o freio de mo e ficou sentada di%ersos minutos apenas se recompondo. = Bsso mesmo = disse JrisPal, confortando0l'e o esp+rito. = Fescanse no >en'or. Ele est aqui. JrisPal escorregou do teto do carro, estendeu o brao atra%s do cap-. Encontrou o que esta%a procurando. = 9arD = disse ele = por que no tenta dar partida no%amenteG 9arD, sentada no carro, pensa%a consigo mesma que aquela ignio burra &amais funcionaria e que 'ora 'orr+%el para estragar, dei3ando a em taman'o apuro. = 2amos = instigou JrisPal. = F4 o passo da f. ?onfie em Feus. 2oc4 nunca sabe o que ele pode fa*er. 9arD resol%eu dar partida ao carro, mesmo tendo pouca f de que alguma coisa acontecesse. Ela girou a c'a%e. < motor deu uma %olta, tossiu, pegou. Ela acelerou com fora di%ersas %e*es s6 para ter certe*a de

que ele continuaria funcionando. A seguir, ainda com grande pressa de c'egar em casa e aos braos protetores de @anP, ela foi %oando para casa com JrisPal em cima do teto. @anP sentiu0se muito ali%iado ao ou%ir a batida da porta do carro. = <', de%e ser 9arDK ?armem ergueu0se. = Ac'o mel'or eu ir. Agora que 9arD 'a%ia c'egado, @anP acrescentou! = Escute, no precisa ir0se. Pode ficar mais um pouco. = 7o, no, estou de sa+da. Jal%e* fosse mel'or eu sair pela porta dos fundos. = 7o, que tolice. <l'e. Eu a acompan'o / porta. Preciso a&udar 9arD a tra*er as compras para dentro, de qualquer forma. 9as 9arD tin'a0se esquecido das compras e s6 pensa%a em entrar. JrisPal correu ao seu lado. Esta%a contundido e manca%a, as %estes rasgadas, e ainda podia sentir o corte ardente nas costas. @anP abriu a porta. = <i, ben*in'o. Pu3a, esta%a ficando preocupado com %oc4 =. Ento, ele %iu0l'e os ol'os c'eios de lgrimas. = Ei, o qu4... ?armem gritou. 1oi um grito repentino, de penetrar o corao, que fe* cessar todo pensamento e sufocou quaisquer pala%ras. @anP rodopiou nos calcan'ares, sem saber o que esperar. = 7AI__<K = foi o grito estridente da moa, os braos protegendo0l'e o rosto. = Est doidoG Afaste0se de mim, ou%iuG Afaste0seK Fiante dos ol'os 'orrori*ados de @anP e 9arD,

?armem afastou0se para dentro da sala, abanando os braos como que tentando proteger0se de algum atacante in%is+%el: saiu aos tropees pela sala, re%irando sobre o mobilirio, prague&ou e soltou um &orro de 'orr+%eis obscenidades. Esta%a aterrori*ada e enrai%ecida ao mesmo tempo, os ol'os esbugal'ados e %idrados, o rosto contorcido. Mrioni tentou agarrar JrisPal e det40lo. JrisPal esta%a glorificado e relu*ia: as asas esfarrapadas enc'iam o aposento e refulgiam como mil arcos0+ris. Ele segura%a uma espada bril'ante na mo, espada que corusca%a e canta%a em arcos ofuscantes enquanto ele se debatia em fero* batal'a contra Easc+%ia, um dem-nio 'ediondo de corpo escorregadio, c'eio de escamas negras, como o de uma lagarti3a, e com uma l+ngua %ermel'a que espadana%a0l'e pela cara como a cauda de uma serpente. Easc+%ia defendeu0se a princ+pio, depois comeou a de%ol%er os golpes com sua bril'ante espada %ermel'a, a l.mina em forma de meia0lua cortando arcos rubros no ar. As espadas se c'oca%am com e3ploses de c'ama e lu*. = Fei3e0me em pa*, estou0l'e di*endoK = berrou Easc+%ia, as asas impelindo0o como uma %espa presa na sala. = Fei3e0o em pa*K = gritou Mrioni, tentando deter JrisPal enquanto se mantin'a fora do rumo daquela l.mina infinitamente afiada. = Est ou%indo a min'a ordemG Fei3e0o em pa*K 1inalmente, JrisPal retraiu0se, mas segurou a espada com firme*a e a mante%e erguida / sua frente, a lu* da l.mina iluminando0l'e o rosto irado, os ol'os ardentes. ?armem acalmou0se, esfregou os ol'os, e correu o ol'ar pela sala com e3presso amedrontada. @anP e 9arD acorreram imediatamente e tentaram confort0la.

= < que est errado, ?armemG = perguntou 9arD, os ol'os muito abertos e preocupados. = >ou eu, 9arD. 1oi alguma coisa que fi*G 7o ti%e a inteno de assust0la. = 7o... no... = gemeu ?armem. = 7o foi %oc4. 1oi outra pessoa... = $uemG < qu4G Easc+%ia afastou0se, a espada ainda erguida bem alto. Mrioni l'e disse! = @o&e no l'e daremos mais lugar. >uma, e no aparea aqui no%amenteK Easc+%ia dobrou as asas e circulou cuidadosamente em torno dos dois guerreiros celestiais e alcanou a porta. = Eu & esta%a de sa+da mesmo = sibilou o dem-nio. = Eu & esta%a de sa+da mesmo = disse ?armem, se compondo. = @... ' m energia neste lugar. Adeus. Ela escapuliu porta afora. 9arD tentou c'am0la, mas @anP tocou o brao da esposa e deu0l'e a entender que o sil4ncio seria a mel'or coisa no momento. Mrioni segurou JrisPal at que a lu* ao seu redor desaparecesse e ele embain'asse a espada. JrisPal tremia. = JrisPal = repreendeu Mrioni = %oc4 con'ece as ordens de JalK Esti%e com @anP o tempo todo: ele se saiu muito bem. 7o 'a%ia necessidade... = 1oi ento que Mrioni %iu os muitos ferimentos de JrisPal e o profundo corte nas costas. = JrisPal, o que aconteceuG = Eu... no podia dei3ar0me ser atacado por mais um deles = arque&ou JrisPal. = Mrioni, o n8mero deles superior ao nosso. 9arD finalmente lembrou0se de que esta%a prestes

a c'orar. Ela continuou de onde 'a%ia parado. = 9arD, mas afinal o que est acontecendoG = perguntou @anP, colocando os braos em torno dela. = Apenas fec'e a porta, queridoK = bradou ela. = Apenas fec'e a porta e me abrace. Por fa%orK

15
Mate agarrou uma toal'a de pratos e en3ugou /s pressas as mos a fim de atender ao telefone. = Al-G = <i. Era 9ars'all. Mate sabia o que se seguiria: era o que 'a%ia acontecido muitas %e*es nas 8ltimas duas semanas. = 9ars'all, estou fa*endo o &antar, e estou preparando o suficiente para n6s quatro... = >ei, bem... = A %o* de 9ars'all tin'a o tom que ele sempre usa%a quando esta%a querendo li%rar0se de alguma coisa. = 9ars'allK = Ento Mate deu as costas / sala de estar onde >andD e >'aUn esta%am estudando e con%ersando, mas principalmente con%ersando: no queria que eles percebessem o aborrecimento em seu rosto. Abai3ou a %o*. = Lostaria que esti%esse em casa para o &antar. 2oc4 ficou fora at tarde a semana toda, tem estado to ocupado e preocupado que nem parece que ten'o mais marido... = MateK 0= interrompeu 9ars'all. = 7o to ruim quanto pensa: estou ligando apenas para a%isar que %ou atrasar um pouco, mas irei. = $uanto tempo de atrasoG

= Pu3a.. . = 9ars'all no tin'a certe*a. = Ac'o que cerca de uma 'ora. Mate no conseguiu pensar em nada para di*er. Apenas suspirou de desagrado e *anga. 9ars'all tentou acalm0la. = Escute, irei assim que puder. Mate resol%eu falar: podia ser que &amais ti%esse outra oportunidade. = 9ars'all, estou preocupada com >andD. = < que ' de errado com ela agoraG <', ela podia soc0lo por aquele tom de %o*K = 9ars'all, se %oc4 pelo menos esti%esse em casa de %e* em quando, saberiaK Ela est... no sei. Apenas no mais a antiga >andD. Estou com medo do que >'aUn est fa*endo com ela. = < que >'aUn est fa*endo com elaG = 7o posso falar pelo telefone. Agora foi a %e* de 9ars'all suspirar. = Est bem, est bem. 1alaremos sobre esse assunto. = $uando, 9ars'allG = <', 'o&e / noite, quando eu c'egar. = 7o podemos falar disso na frente deles... = $uero di*er... o', %oc4 sabe o que quero di*erK = 9ars'all esta%a0se cansando da con%ersa. = Bem, apenas %en'a para casa, 9ars'all, #or favor! = Est bem, est bemK 9ars'all desligou o telefone sem di*er nada amoroso. Por um timo, ele sentiu remorso pelo que

fi*era, e pensou sobre como Mate de%ia sentir0se, mas forou os pensamentos ao pr63imo e premente pro&eto! entre%istar a professora Juleen Eangstrat. 7oite de se3ta0feira. Ela de%ia estar em casa. Ele discou o n8mero, e desta %e* o telefone tocou. E tocou. E tocou mais uma %e*. ?lique. = Al-G = Al-, aqui fala 9ars'all @ogan, redator do Clarim de As'ton. Estou falando com a Professora Juleen EangstratG = >im, est. Em que posso ser%i0lo, >r. @oganG = 9in'a fil'a >andD participa de algumas de suas classes. Ela pareceu contente ao saber disso. = <', 6timoK = Fe qualquer maneira, gostaria de saber se poder+amos marcar uma entre%ista. = Bem, o sen'or teria de falar com um dos meus assistentes. Eles que so respons%eis pela a%eriguao do progresso e problemas dos alunos. As classes so grandes, o sen'or compreende. = <', bem, no era e3atamente isso que eu queria. Esta%a pensando em entre%istar a sen'ora. = ?om relao / sua fil'aG Jemo no con'ec40la. 7o poderia di*er0l'e muita coisa... = Bem, poder+amos falar um pouco acerca da aula, naturalmente, mas eu esta%a curioso tambm quanto aos outros interesses com que a sen'ora se ocupa na faculdade, os cursos eleti%os que %em dando / noite... = <' = disse ela, terminando com uma nota descendente que no soa%a muito promissora. = Bem,

eles so parte de uma idia e3perimental uni%ersitria que estamos tentando. >e dese&ar %erificar esse fato, a secretaria pode ter alguns fol'etos antigos dispon+%eis. 9as de%o inform0lo de que me sinto muito pouco / %ontade em dar uma entre%ista / imprensa, e realmente no posso fa*40lo. = Ento a sen'ora no est disposta a discutir as pessoas muito influentes que constam de seu c+rculo de ami*adesG = 7o entendo a pergunta = e parecia que tambm no 'a%ia gostado dela. = Ali Brummel, Felegado de pol+cia, o (e%erendo <li%er Noung, Felores PincPston, FUig't Brandon, Eugene BaDlor, o Jui* Jo'n BaPer. .. = 7ada ten'o a comentar = disse ela em tom cortante = e realmente ten'o outras coisas urgentes que me esperam. Alguma outra coisa em que possa a&ud0loG = Bem... = 9ars'all pensou que le%aria adiante a pergunta para %er o que acontecia. = Ac'o que a 8nica outra coisa que eu poderia perguntar0l'e por que a sen'ora me e3pulsou da sua aula. Agora ela esta%a ficando indignada. = 7o sei de que o sen'or est falando. = >ua aula da tarde de segunda0feira, ' duas semanas. \A Psicologia do Eu\, ac'o que era. Eu sou o su&eito grandal'o que a sen'ora mandou sair. Ela p-s0se a rir incrdula. = 7o ten'o a menor idia de que est falandoK Fe%e estar pensando em outra pessoa. = 7o se lembra de ter0me mandado esperar fora da salaG = Estou con%encida de que o sen'or est0me

confundindo com outra pessoa. = Bem, a sen'ora tem cabelo comprido e loiroG Ela disse simplesmente! = Boa noite, >r. @ogan = e desligou. 9ars'all esperou um momento, depois perguntou0se! \2amos, @ogan, o que %oc4 espera%aG\ Ele largou o telefone no ganc'o e dirigiu0se ao escrit6rio da frente onde uma pergunta de Berenice prendeu0l'e a ateno. = Ento, gostaria de saber quando %ai finalmente c'egar a Eangstrat na parede = brincou ela, re%irando alguns papis sobre a escri%anin'a. 9ars'all sentiu0se como se seu rosto esti%esse muito %ermel'o. = Pu3a, o seu rosto est bem %ermel'o = confirmou Berenice. = H isso o que d con%ersar com muitas mul'eres temperamentais na mesma noite = e3plicou ele. = Eangstrat foi uma delas. Arre, e eu tin'a pensado que @armel era dif+cilK Berenice %oltou0se, animada. = 2oc4 conseguiu falar com a EangstratG = Pelo total de trinta e dois segundos. Ela no tin'a absolutamente nada a me di*er, e no se lembra%a de ter0me e3pulsado de sua classe. Berenice fe* uma careta. = 7o engraado como ningum parece lembrar0se de ter nos encontradoG 9ars'all, ac'o que somos in%is+%eisK = $ue tal incon%enientesG muito indese&%eis e muito

= Bem = disse Berenice, %oltando a ateno / papelada = Eangstrat pro%a%elmente tem estado muito ocupada, ocupada demais para falar com rep6rteres metidos... ,ma bola de papel atingiu0l'e a cabea. Ela ol'ou para trs e %iu 9ars'all correndo os ol'os por umas listas. Ele da%a a impresso de que era imposs+%el ter sido quem atirara aquele pequeno pro&til. Ele disse! = Pu3a, ser que eu conseguiria falar com @armel outra %e*G 9as ele tambm no quer saber de con%ersa. A mesma bola de papel bateu0l'e na orel'a. Ele ol'ou para Berenice e ela esta%a absolutamente sria, toda profissional. = Bem, 6b%io que ele sabia demais. Aposto que tanto ele quanto o antigo deo >trac'an esto bastante assustados. = H =. ,ma lembrana aflorou / mente de 9ars'all. = @armel falou dessa maneira, me a%isando. Fisse algo como! eu iria ficar na rua da amargura como todos os outros. = E quem so todos os outrosG = >im, quem mais con'ecemos que poderia ter sido remo%idoG Berenice correu os ol'os por algumas anotaes. = Bem, sabe, agora que e3amino esta lista, nen'uma destas pessoas est no cargo ' muito tempo. A bola de papel ricoc'eteou da cabea da moa e desli*ou le%emente pela escri%anin'a. = E quem foi que elas substitu+ramG = perguntou 9ars'all. Berenice apan'ou solenemente a bola de papel, di*endo! = Podemos a%eriguar. Enquanto isso, a coisa

mais 6b%ia a fa*er ligar para >trac'an e %er o que = ela atirou a bola em 9ars'all = ele di*K 9ars'all agarrou a bola antes que esta o tocasse e depressa amassou outra para aumentar o seu arsenal, de%ol%endo as duas na direo de Berenice. A moa p-s0 se a preparar um contra0ataque adequado. = Est bem = disse 9ars'all, caindo na gargal'ada = ligarei para ele =. Fe repente, ele se %iu no meio de uma tempestade de bolas de papel. = 9as ac'o mel'or irmos embora daqui, min'a esposa est esperando. Berenice ainda no 'a%ia terminado a batal'a, de modo que acabaram a guerra e ento ti%eram de fa*er a limpe*a antes de sair. (afar anda%a de um lado para outro no escuro poro, e3pelindo baforadas quentes que forma%am uma camada de nu%em que o oculta%a do ombro para cima. Ele batia com um pun'o no outro, estra al'a%a inimigos in%is+%eis com as garras estendidas, prague&a%a e fer%ia de rai%a. Eucius, ao lado dos outros guerreiros, espera%a que (afar se acalmasse e desse o moti%o da reunio. Eucius bem que se di%ertia com a pequena cena que tin'a diante de si. Era 6b%io que (afar, o grande gabola, 'a%ia sido 'umil'ado na reunio que ti%era com o ?'efeK Eucius mal podia e%itar que um sorriso 'ediondo l'e aflorasse / fisionomia. = < an&in'o no l'e disse onde poderia encontrar esse... como mesmo o nome deleG = perguntou Eucius, sabendo muito bem o nome de Jal. = JAEK = rugiu (afar, e Eucius conseguia detectar a 'umil'ao de (afar ao pronunciar aquele nome.

= < an&in'o, o inofensi%o an&in'o, no l'e disse nadaG A pronta reao de (afar foi um monstruoso pun'o negro agarrando no mesmo instante em torno da garganta de Eucius. = Est caoando de mim, seu diabin'oG Eucius 'a%ia aprendido o tom certo de ser%ilidade que agrada%a ao tirano. = <', no fique ofendido, grande sen'or. Apenas procuro o que l'e agrada. = Ento procure esse JalK = rosnou (afar. >oltou Eucius e %oltou0se para os outros dem-nios. = Jodos %oc4s, procurem esse JalK $uero0o nas mos para poder estraal'0lo / %ontade. Esta batal'a poderia facilmente ser resol%ida entre n6s dois. Encontrem0noK Jragam0me not+ciasK Eucius tentou ocultar as pala%ras atrs de um tom lamuriento, mas elas foram selecionadas especialmente com outro ob&eti%o. = H o que faremos, grande sen'orK 9as seguramente esse Jal de%e ser um inimigo estupendo para t40lo derrotado quando da queda da Babil-niaK < que far com ele, se o encontrarmosG <usar atac0lo no%amenteG (afar riu, as presas bril'ando. = 2ero de que o seu Baal capa*K = Espero que no %e&amos o que esse "al pode fa*erK (afar apro3imou0se de Eucius e fitou0o com ardentes globos amarelos at o outro abai3ar o ol'ar. = $uando eu ti%er %encido esse Jal e lanado os pedacin'os dele pelos cus como sinal de %it6ria, certamente darei a %oc4 a oportunidade de me %encer.

>aborearei cada minuto. (afar %oltou0se, e por um instante as suas asas negras enc'eram o aposento antes de ele lanar0se atra%s do prdio rumo ao cu. Furante as 'oras que se seguiram, enquanto an&os em toda a cidade obser%a%am de seus esconderi&os, o Baal %oou lentamente sobre a cidade, como um abutre sinistro, a espada %is+%el e desafiadora. Para cima, para bai3o, para diante, para trs, ele %oou, serpeando entre os prdios do centro, ele%ando0se a seguir bem alto sobre a cidade em arcos graciosos. E embai3o, atra%s da &anela de obscura lo&a num poro, >cion obser%a%a enquanto (afar sobre%oa%a no%amente. Ele se %oltou para o seu capito, sentado por perto nuns engradados de eletrodomsticos com Luilo, JrisPal e 9ota. JrisPal, com a a&uda dos outros, esta%a conseguindo curar0se e consertar os estragos. = 7o compreendo = disse >cion. = < que ele ac'a que est fa*endoG Jal ergueu os ol'os dos ferimentos de JrisPal e disse com naturalidade! = Est acrescentou! tentando forar0me a sair. 9ota

= Ele quer o capito. Aparentemente, ele ofereceu grandes 'onrarias ao dem-nio que encontrar o capito Jal e inform0lo sobre o seu paradeiro. Luilo disse asperamente! = <s dem-nios esto raste&ando por toda a igre&a com esse 8nico ob&eti%o. 1oi o primeiro lugar que e3aminaram. Jal pre%iu a pr63ima pergunta de >cion e a respondeu. = >igna e os outros ainda esto na igre&a.

Jentamos manter a nossa guarda ali com a mesma apar4ncia de sempre. >cion %iu (afar circular sobre o limite distante da cidade e %oltar para outra sobre%oada. = Eu estaria em apuros se fosse desafiado por algum como eleK Jal falou a %erdade, sem se en%ergon'ar. = >e eu ti%esse de defront0lo agora, quase certo que perderia, e ele sabe disso. 7ossa cobertura de orao insuficiente, enquanto ele tem todo o apoio de que precisa. Jodos ou%iram o ruflar das enormes asas de couro de (afar e %iram a sombra do dem-nio recair sobre o prdio por um instante enquanto ele o sobre%oa%a. = Jeremos todos de ser muito, muito cuidadosos. @anP esta%a camin'ando pela cidade no%amente, para cima e para bai3o, passando pelas ruas e casas comerciais, condu*ido pelo >en'or e orando a cada passo que da%a. Ele sentia que Feus tin'a algum prop6sito particular para esse pequeno passeio, mas nem podia comear a imaginar qual fosse. Mrioni e JrisPal camin'a%am ao lado dele: 'a%iam obtido alguns reforos para ficar na casa e tomar conta de 9arD. Eles esta%am cautelosos e alerta, e JrisPal, ainda recuperando0se do recente encontro com (afar, sentia0se especialmente ner%oso ao considerar aonde esta%am condu*indo @anP. @anP %irou para um lado onde &amais esti%era antes, desceu uma rua / qual &amais ol'ara antes, e finalmente se dete%e do lado de fora de um estabelecimento comercial a respeito do qual apenas ou%ira pssimas refer4ncias mas que &amais conseguira encontrar. Parado do lado de fora da porta, ele ol'ou,

admirado do n8mero de garotos que entra%am e saiam como abel'as. Por fim, entrou. Mrioni e JrisPal fi*eram o poss+%el para parecer 'umildes e inofensi%os ao seguirem0no. A ?a%erna era um nome apropriado! a eletricidade consumida para acionar as fileiras e mais fileiras de &ogos eletr-nicos luminosos e ruidosos era compensada pela total aus4ncia de qualquer outra lu*, e3ceto um pequenino globo a*ul aqui e ali no teto preto, pelos quais serpea%a de %e* em quando um fio*in'o de lu*. @a%ia mais som do que iluminao: pesada m8sica \rocP\ de metaleiros tonitrua%a de alto falantes em toda a %olta do aposento e c'oca%a0se dolorosamente com as mir+ades de sons eletr-nicos que rola%am das mquinas. ,m 8nico proprietrio assentado atrs da pequena mquina registradora, lia uma re%ista pornogrfica quando no esta%a trocando moedas para os &ogadores. @anP nunca %ira tanta moeda num 8nico lugar. Ali esta%am garotos de todas as idades, com poucos outros lugares onde ir, reunindo0se depois das aulas e durante todo o fim0de0semana para passar o tempo, ag;entar0se, &ogar, arran&ar um par, sair por a+, entrar nas drogas, fa*er se3o, fa*er fosse l o que fosse. @anP sabia que aquele lugar era um pedao do inferno: no por causa das mquinas, nem da decorao, nem da escurido = era o pungente mau c'eiro espiritual de dem-nios no auge da ati%idade. >entiu0se mal do est-mago. Mrioni e JrisPal podiam %er centenas de ol'os amarelos estreitados fitando0os dos cantos e esconderi&os escuros do aposento. J 'a%iam ou%ido di%ersos sons metlicos de espadas sendo pu3adas e colocadas de prontido. = Pareo suficientemente perguntou JrisPal bai3in'o. inofensi%oG =

= Eles & no ac'am que se&a inofensi%o = disse Mrioni secamente. <s dois ol'aram em redor a todos os ol'os que os %igia%am. >orriram de forma apa*iguadora, erguendo as mos %a*ias para mostrar que no tin'am intenes 'ostis. <s dem-nios no replicaram, mas podiam0se %er di%ersas l.minas bril'ando no escuro. = E ento, onde est >eteG = perguntou JrisPal. = A camin'o, garanto. JrisPal ficou tenso. Mrioni seguiu0l'e o ol'ar e %iu um dem-nio carrancudo que se apro3ima%a. A mo do dem-nio esta%a na espada: no a 'a%ia pu3ado, mas 'a%ia muitas outras espadas desembain'adas atrs dele. < esp+rito negro ol'ou os dois an&os da cabea aos ps e sibilou! = 7o so bem0%indos aquiK $ue %ieram fa*erG Mrioni respondeu rpida e educadamente! = Estamos guardando o 'omem de Feus. < dem-nio deu uma ol'ada a @anP e perdeu grande parte da arrog.ncia. = Busc'eK = e3clamou ner%oso enquanto os que esta%am atrs dele se afastaram. = < que ele est fa*endo aquiG = Esse no assunto que dese&amos discutir = disse JrisPal. < dem-nio apenas sorriu *ombeteiro. = 2oc4 JrisPalG = >ou. < dem-nio riu, tossindo baforadas %ermel'as e amarelas. = 2oc4 gosta de brigar, no gostaG = Fi%ersos dem-nios riram com ele.

JrisPal no tin'a a m+nima inteno de responder. < dem-nio no te%e tempo de e3igir resposta. >ubitamente, todos os esp+ritos *ombeteiros ficaram tensos e agitados. >eus ol'os dispararam por todos os lados, e a seguir, como um bando de pssaros t+midos, eles se afastaram e se amontoaram nos cantos escuros. Ao mesmo tempo, Mrioni e JrisPal sentiram no%a fora percorrendo0os. Eles ol'aram para @anP. Ele esta%a orando. \$uerido >en'or\, di*ia ele silenciosamente \a&ude0nos a alcanar esses garotos: a&ude0nos a tocar as suas %idas.\ @anP esta%a orando na 'ora certa, considerando0 se o tumulto que acaba%a de entrar pela porta dos fundos. Enquanto os dem-nios se afasta%am sorrateiramente da entrada, tr4s de seus camaradas entraram no prdio gritando, sibilando e babando, os braos e as asas a cobrir0l'e a cabea. Esta%am sendo perseguidos e espicaados por alt+ssimo e inabal%el guerreiro angelical. = Bem = disse JrisPal = >ete nos trou3e (on 1orsDt'e e mais reforos. = Era disso que eu esta%a com medo = disse Mrioni. JrisPal esta%a0se referindo a um &o%em que mal podia ser %isto em bai3o de tr4s dem-nios, a confusa e desorientada %+tima de sua influ4ncia destruti%a. Eles se agarra%am ao rapa* como sanguessugas, fa*endo0o cambalear de um lado para outro lutando para e%itar o aguil'o da ponta da espada do grande guerreiro. ?ontudo, >ete os mantin'a sob firme controle, e tocou0 os bem na direo de @anP Busc'e. = Ei, (on = disseram alguns su&eitos diante do &ogo de bombardeiros.

= Ei... = foi tudo o que (on respondeu, acenando0l'es lenta e pesadamente com a mo. 7o parecia muito contente. @anP ou%iu o nome e %iu (on 1orsDt'e %indo, e por um instante no sabia se fica%a onde esta%a ou se sal%a%a a pele. (on era um &o%em alto, magricela, com longo cabelo descuidado, camiseta e calas de brim su&as, e ol'os que pareciam estar %endo outro uni%erso. Ele cambaleou na direo de @anP, ol'ando por sobre o ombro como se um bando de pssaros o esti%esse perseguindo e depois para a frente como se esti%esse a um passo do abismo. @anP, %endo0o apro3imar0se, resol%eu ficar e3atamente onde esta%a. >e o >en'or queria que os dois se encontrassem, bem, era o que esta%a prestes a acontecer. 7esse momento (on se dete%e bruscamente e recostou0se contra um &ogo de corrida de autom6%eis. Esse 'omem / sua frente parecia %agamente familiar. <s dem-nios agarrados a (on tremiam e c'oraminga%am, lanando ol'ares na direo de >ete que esta%a atrs deles, e de Mrioni e Jr+sPal, diante deles. $uanto aos outros dem-nios presentes, esta%am loucos por uma briga. >eus ol'os amarelos percorriam o ambiente e as l.minas %ermel'as retiniam, mas alguma coisa os detin'a! = aquele 'omem de orao. = <i = disse @anP ao rapa*in'o. = >ou @anP Busc'e. <s ol'os %idrados de (on se arregalaram. Ele fitou @anP e disse num resmungo quase inintelig+%el! = J o %i por a+. 2oc4 o pregador em quem meus pais tanto falam. @anP tin'a quase certe*a de quem era o rapa*. = (onG (on 1orsDt'eG (on ol'ou em redor e se reme3eu como se ti%esse

sido apan'ado fa*endo algo ilegal. = >im... @anP estendeu a mo. = <ra, Feus o abenoe, (on, que pra*er em con'ec40lo. <s tr4s dem-nios rosnaram ao ou%irem aquilo, mas os tr4s guerreiros inclinaram0se apenas um pouco para a frente e os manti%eram sob controle. = 1eitiaria = disse JrisPal, identificando um dos dem-nios. 1eitiaria agarrou0se a (on com garras pontiagudas como agul'as e sibilou! = E o que tem a %er conoscoG = < rapa* = disse Mrioni. = 7o pode nos di*er o que fa*erK = cacare&ou outro dem-nio, os pun'os teimosamente fec'ados. = (ebeldiaG = perguntou Mrioni. < dem-nio no negou. = Ele nos pertence. <s esp+ritos no aposento esta%am cada %e* mais cora&osos, apro3imando0se cada %e* mais. = 2amos tir0lo daqui = disse Mrioni. @anP tocou (on no ombro e disse! = Por que no sa+mos ali fora a fim de con%ersar um minutoG 1eitiaria e (ebeldia perguntaram &untos! = Para qu4G (on protestou! = Para qu4G @anP simplesmente guiou0o com brandura! = 2amos = e eles sa+ram pela porta dos fundos. JrisPal permaneceu / porta, a mo na espada. Apenas os dem-nios agarrados a (on ti%eram permisso de sair,

constantemente encurralados por >ete e Mrioni. (on afundou0se em c.mara lenta num banco pr63imo como uma boneca de pano. @anP colocou a mo no ombro de (on e permaneceu ol'ando dentro daqueles ol'os baos, sem saber onde comear. = ?omo est0se sentindoG = perguntou, afinal. < terceiro dem-nio en%ol%eu a cabea de (on em seus braos grossos e %iscosos. A cabea do rapa* caiu sobre o peito e ele quase adormeceu, al'eio /s pala%ras de @anP. A ponta da espada de >ete recebeu a ateno do dem-nio. = < qu4G = guinc'ou. = Bru3ariaG < esp+rito riu como que embriagado. = < tempo todo, mais e mais. Ele &amais desistirK (on p-s0se a rir, sentindo0se drogado e bobo. 9as @anP podia detectar algo em seu esp+rito, a mesma presena 'orr+%el que sentira naquela noite to assustadora. Esp+ritos malignosG Em um rapa* to &o%emG >en'or, o que #osso fa.er( / que #osso di*erG < >en'or respondeu, e @anP sabia o que tin'a de fa*er. = (on = disse ele, quer (on o ou%isse, quer no = posso orar por %oc4G Apenas os ol'os de (on se %oltaram a fim de ol'ar para @anP, e (on c'egou a suplicar! = >im. <re por mim, pregador. 9as os dem-nios no queriam saber daquilo. Jodos eles bradaram ao crebro de (on a uma %o*! = 7o, no, noK 2oc4 no precisa dissoK

(on despertou de repente, a cabea balanou de um lado para outro, e ele resmungou! = 7o, no... no ore... no gosto disso. A essa altura @anP & no sabia o que (on realmente queria. <u era mesmo (on que esta%a falandoG = Eu gostaria de orar por %oc4, est bemG = perguntou @anP, s6 para ter certe*a. = 7o, no ore = disse (on, e depois suplicou! = Por fa%or, ore, %amos... = <re = soprou Mrioni. = <reK = 7oK = bradaram os dem-nios. = 7o pode obrigar0nos a dei30loK = <re = disse Mrioni. @anP ac'ou mel'or assumir o comando da situao e orar por aquele rapa*. Ele & 'a%ia colocado a mo sobre (on, e assim comeou a orar com muita brandura. = >en'or Jesus, oro por (on: por fa%or, toque0o, >en'or, e c'egue / sua mente, e liberte0o desses esp+ritos que esto agarrados a ele. <s esp+ritos agarraram0se a (on como crianas malcriadas e c'oramingaram diante da orao de @anP. (on gemeu e sacudiu um pouco mais a cabea. Ele tentou erguer0se, em seguida sentou0se outra %e* e segurou o brao de @anP. < >en'or falou no%amente a @anP, e deu0l'e um nome. = Bru3aria, dei3e0o em nome de Jesus. (on reme3eu0se no banco e gritou como se ti%esse le%ado uma facada. @anP pensou que (on l'e arrancaria o brao de tanto apertar.

9as Bru3aria obedeceu. Ele ganiu e berrou e cuspiu, mas obedeceu, es%oaando at as r%ores pr63imas. (on deu um suspiro angustiado e ol'ou para @anP com ol'os c'eios de dor e desespero. = 2amos, %amos, %oc4 est conseguindoK @anP esta%a estupefato. Ele segurou a mo de (on s6 para dar0l'e segurana e continuou a ol'ar nos seus ol'os. Esta%am mais claros agora. @anP podia %er uma alma sincera, s8plice de%ol%endo0l'e o ol'ar.E agora( perguntou ele ao >en'or. < >en'or respondeu, e @anP soube outro nome. = 1eitiaria... (on ol'ou diretamente para @anP, os ol'os sel%agens e a %o* rouca. = 7o, eu no, nuncaK 9as @anP no se dete%e: ol'ou bem nos ol'os de (on e disse! = 1eitiaria, em nome de Jesus, largue0o. = 7oK = protestou, mas ento (on disse com a mesma preste*a! = 2, 1eitiaria, saiaK 7o o quero mais comigoK 1eitiaria obedeceu relutante. Lraas /quele 'omem de orao, oprimir (on 1orsDt'e & no era di%ertido. (on descontraiu0se no%amente, fungando para deter as lgrimas. >ete cutucou o 8ltimo demonio*in'o. = E %oc4, (ebeldiaG (ebeldia esta%a ac'ando dif+cil resol%er o que fa*er. (on o sentia. = Esp+rito, por fa%or, % embora. J no quero saber de %oc4K @anP orou a mesma coisa.

= Esp+rito, %. Em nome de Jesus, dei3e (on em pa*. (ebeldia considerou as pala%ras de (on, ol'ou para a espada de >ete, ol'ou para o 'omem de orao, e finalmente soltou0se. (on contorceu0se como se esti%esse sofrendo de terr+%el c6lica, e ento disse! = >im, sim, ele saiu. >ete tocou para longe os tr4s dem-nios, e eles es%oaaram de %olta / ?a%erna onde seriam bem0%indos e ningum os incomodaria. @anP continuou a segurar a mo de (on e esperou, %igiando e orando at saber o que mais fa*er. Era tudo to incr+%el, to fascinante, to apa%orante, mas to necessrio. Essa de%ia ser a Eio 78mero Fois em ?ombate Espiritual que o >en'or l'e ensina%a: @anP sabia que esta%a aprendendo algo de que precisaria para %encer essa batal'a. (on esta%a0se transformando diante dos ol'os de @anP, descontraindo0se, respirando com mais calma, os ol'os %oltando ao normal, / realidade. @anP finalmente disse um \Amm\ bem bai3in'o e perguntou! = 2oc4 est bem, (onG < rapa* respondeu prontamente! = >im, sinto0me mel'or. <brigado =. Ele ol'ou para @anP e sorriu um sorriso fraco, quase um pedido de desculpas. = Engraado. 7o, legal. Justo 'o&e eu esta%a pensando que precisa%a de algum que orasse por mim. >implesmente no podia continuar em todo esse neg6cio com que esti%e metido. @anP sabia o que 'a%ia acontecido. = 1oi o >en'or, ac'o, que arran&ou tudo. = 7ingum &amais orou por mim.

= >ei que seus pais oram o tempo todo. = Bem, , eles oram. = Jodos os outros na igre&a tambm. Estamos todos torcendo por %oc4. (on deu o primeiro ol'ar transparente a @anP. = Ento, %oc4 o pastor dos meus pais, 'einG Ac'ei que seria mais %el'o. = 7o muito mais %el'o = brincou @anP. = As outras pessoas da sua igre&a so como %oc4G @anP riu0se. = >omos todos apenas gente: temos as nossas qualidades e os nossos defeitos, mas todos temos a Jesus, e ele nos d um amor especial uns para com os outros. ?on%ersaram. 1alaram da escola, da cidade, dos pais de (on, de drogas em geral e em particular, da igre&a de @anP, dos cristos que 'a%ia por ali, e de Jesus. (on comeou a perceber que, fosse qual fosse o assunto ou o problema, @anP tin'a uma maneira de incluir Jesus na con%ersa. (on no se importou. 7o era um daqueles falsos papos de %endedor: @anP Busc'e realmente acredita%a que Jesus ?risto era a resposta para tudo. Assim, depois de falar de tudo, com Jesus sempre inclu+do na con%ersa, (on dei3ou que @anP falasse acerca de Jesus, s6 de Jesus. 7o era cacete. @anP realmente mostra%a entusiasmo com relao a Jesus.

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7at e Armote %oa%am a grande altura sobre a linda paisagem de %ero, seguindo o %elo* autom6%el. As

coisas esta%am definiti%amente mais quietas ali, longe da cidade di%idida por contendas que era As'ton. 9esmo assim, nen'um dos dois se sentia perfeitamente / %ontade com relao aos dois passageiros do carro que seguiam: embora os acompan'antes celestiais ainda no esti%essem certos, tin'am a impresso de que (afar e seus guerril'eiros poderiam estar reali*ando uma conspirao %elada. 9ars'all e sua atraente e &o%em rep6rter forma%am uma combinao cr+tica demais para aqueles dem-nios dei3arem de lado. < antigo deo da faculdade, Eldon >trac'an, mora%a num s+tio simples e despretensioso de pouco mais de quatro 'ectares a uma 'ora de dist.ncia de As'ton. Ele no culti%a%a o lugar, apenas o usa%a, e quando o carro atingiu a longa entrada de pedriscos, 9ars'all e Berenice %iram que seus interesses no se estendiam alm das imediaes da casa branca. < gramado era pequeno e cuidado, as r%ores frut+feras, podadas, produ*iam, a terra dos canteiros de flores 'a%ia sido recentemente re%irada e os canteiros desmatados. Algumas galin'as cisca%am o c'o. ,m collie saudou os recm0c'egados com latidos furiosos. = ,m ser 'umano normal para entre%istar desta %e* = disse 9ars'all. = H por isso que ele se mudou de As'ton = disse Berenice. >trac'an saiu / %aranda, o co correndo e latindo ao seu lado. = Al-K = gritou ele para 9ars'all e Berenice quando eles desceram do carro. = $uieta, EadD = acrescentou ele, dirigindo0se / collie. EadD &amais obedecia essas ordens. >trac'an era um su&eito saud%el, de cabelos brancos, que conseguia bastante e3erc+cio desse lugar, e o demonstra%a. Jra&a%a roupas de trabal'o e ainda tra*ia na mo um par de lu%as de &ardinagem.

9ars'all estendeu a mo para um bom e firme aperto. Berenice fe* o mesmo. Jrocaram apresentaes, e a seguir >trac'an con%idou0os a darem a %olta em torno de EadD, que ainda latia, e entrarem na casa. = Foris = c'amou >trac'an = o >r. @ogan e a >rta. Mrueger esto aqui. Fentro de minutos, Foris, uma doce, rec'onc'uda e pequena sen'ora com apar4ncia de a%6, 'a%ia enc'ido a mesin'a de centro com c', caf, pe*in'os e doces, e eles discorriam agrada%elmente sobre o s+tio, a regio, o tempo, a %aca do %i*in'o. Jodos esta%am cientes de que essa parte era obrigat6ria e, alm disso, os >trac'ans eram pessoas muito agrad%eis e de boa prosa. Afinal Eldon >trac'an introdu*iu a sentena de transio! = >im, supon'o que as coisas em As'ton no este&am to boas quanto aqui. Berenice tirou o bloco de anotaes, enquanto 9ars'all di*ia! = H, e detesto tra*er tudo aquilo para c conosco. >trac'an sorriu e disse, filosoficamente! = A gente pode fugir mas no pode se esconder. Ele ol'ou pela &anela as r%ores recortadas contra o cu a*ul infinito e disse! = >empre indaguei se fi* a coisa certa ao abandonar tudo. 9as o que mais eu podia fa*erG 9ars'all conferiu no%amente as suas anotaes. = 2e&amos. 2oc4 me disse no telefone quando partiu... = 7o fim de &un'o, ' quase um ano. = E (alp' MuPlinsPi tomou o seu lugar.

= E pelo que sei, ainda est. = >im, ainda est. Ele participa%a de alguma forma desse... desse neg6cio do \?+rculo +ntimo\G 7o sei que outro nome dar. >trac'an pensou por um momento. = 7o ten'o certe*a, mas no me surpreenderia se participasse. Era preciso que ele fi*esse parte do grupo para receber o cargo de deo. = Ento realmente e3iste um tipo de \panelin'a\, por assim di*erG = ?om toda a certe*a. Esse fato tornou0se 6b%io depois de algum tempo. Jodos os diretores esta%am0se tornando muito parecidos, como clones uns dos outros. Jodos agiam da mesma forma, fala%am da mesma forma... = E3ceto %oc4G >trac'an riu. = Ac'o que no me adaptei muito bem ao clube. Para falar a %erdade, tornei0me definiti%amente um intruso, inimigo mesmo, e ac'o que foi por isso que me demitiram. = >upon'o que este&a falando da confuso relacionada /s finanas da faculdadeG = E3atamente =. >trac'an precisou re%irar a mem6ria. = Jamais suspeitei de coisa alguma at comearem a surgir ine3plic%eis atrasos nos pagamentos. 7ossas contas esta%am demorando a ser pagas, nossas fol'as de pagamentos esta%am atrasadas. 7o era min'a obrigao sair atrs desse tipo de coisa, mas quando comecei a receber reclamaes indiretas, sabe como , outros falando a respeito, perguntei a BaDlor qual era o problema. Ele no respondeu diretamente /s min'as perguntas, ou pelo menos no gostei do tom das suas respostas. 1oi nesse ponto que pedi que um contador independente, amigo meu, desse

uma ol'ada na coisa e tal%e* fi*esse um e3ame rpido da contabilidade. 7o sei como ele conseguiu acesso / informao, mas era esperto e deu um &eito. Berenice tin'a uma pergunta na ponta da l+ngua. = Pode nos dar o nome deleG >trac'an deu de ombros. = Jo'nson. Ernie Jo'nson. = ?omo podemos entrar em contato com eleG = >into muito, mas ele morreu. Essa not+cia causou profundo desapontamento. 9ars'all, porm, agarrou0se a um fio de esperana. = Ele l'e dei3ou algum registro, alguma coisa por escritoG >trac'an apenas meneou a cabea. = >e dei3ou, esses papis se perderam. Por que ac'a que fiquei sentado aqui to quietoG Escute, con'eo bem a 7orm 9attilD, o procurador geral do estado, e pensei em procur0lo e contar0l'e o que esta%a acontecendo. 9as, temos de con%ir, essa gente importante l de cima no nos d a m+nima ateno a no ser que ten'amos alguma pro%a realmente substancial. H dif+cil conseguir que as autoridades se arrisquem. Bsso algo que no fa*em. = Est bem... mas afinal o que Ernie Jo'nson descobriuG = Ele ficou 'orrori*ado. Fe acordo com o seu le%antamento, din'eiro de doaes e matr+culas esta%a sendo rein%estido com alarmante %elocidade, mas aparentemente no 'a%ia di%idendos ou rendimento de espcie alguma pro%indos de fossem l quais fossem os in%estimentos, como se o din'eiro ti%esse sido despe&ado num poo sem fundo em algum canto. <s n8meros tin'am sido manipulados de modo que cobrissem o rombo, as contas a pagar esta%am sendo escalonadas a

fim de se poder recorrer a outras contas a fim de pagar as %encidas... nada mais era do que uma baguna colossal. = ,ma baguna na casa dos mil'esG = 7o m+nimo. < din'eiro da faculdade %in'a sumindo em grandes quantias, sem dei3ar pista, 'a%ia anos. Em algum lugar l fora 'a%ia um monstro esfomeado por din'eiro de%orando todo o ati%o da fa0 culdade. = 1oi ento que %oc4 pediu a auditoria. = E Eugene BaDlor ficou furioso. A coisa toda num instante passou de profissional a pessoal e tornamo0nos intensos inimigos. E isso me con%enceu mais ainda de que a faculdade esta%a em grandes apuros e que grande parte da responsabilidade da situao era de BaDlor. 9as claro que no ' nada que BaDlor faa que todos os outros no saibam. Estou certo de que todos esto cientes do problema, e sinto que seu %oto un.nime pedindo a min'a demisso foi uma conspirao geral. = 9as com que finalidadeG = perguntou Berenice. = Por que dese&ariam solapar a base financeira da faculdadeG >trac'an p-de apenas menear a cabea. = 7o sei o que esto tentando fa*er, mas a menos que 'a&a outra coisa escondida por a+ que possa e3plicar aonde esses fundos esto indo e como essas perdas sero compensadas, a faculdade est, com toda a certe*a, a camin'o da bancarrota. MuPlinsPi de%e estar ciente disso. Pelo que sei, ele concordou com as pra3es financeiras e com a min'a demisso. 9ars'all %irou a pgina / procura de outras anotaes. = E ento, qual o papel da nossa bondosa

professora Eangstrat nisso tudoG >trac'an foi obrigado a rir. = A', a querida mestra... = Ele considerou a questo por um momento. = Ela sempre foi uma influ4ncia e mentora, no resta d8%ida, mas... no creio que se&a o centro 8ltimo das coisas. Parece0me que ela e3ercia grande responsabilidade no controle do grupo, enquanto algum acima dela tin'a grande responsabilidade pelo controle dela. Ac'o... ac'o que ela tem de prestar contas a algum, alguma autoridade oculta. = 9as %oc4 no tem idia de quem se&aG >trac'an meneou a cabea. = E o que mais %oc4 sabe a respeito delaG >trac'an rebuscou a mem6ria. = Fiplomada pela ,ni%ersidade da ?alif6rnia... lecionou em outras faculdades antes de %ir para 5'itmore. 1a* pelo menos seis anos que pertence ao corpo docente. Eembro0me bem de que ela sempre te%e forte interesse pela filosofia oriental e pelo ocultismo. Este%e en%ol%ida certa %e* com algum tipo de grupo religioso neo0pago na ?alif6rnia. 9as, sabe, nunca percebi at tal%e* uns tr4s anos atrs que ela esta%a ensinando abertamente as suas crenas aos alunos, e surpreendeu0me bastante descobrir que os seus ensinos 'a%iam despertado muito interesse. As crenas e as prticas da professora esta%am0se espal'ando no apenas entre os alunos, mas tambm entre os professores. = $uais dos professoresG = perguntou 9ars'all. >trac'an meneou a cabea, eno&ado. = ?omeou anos antes de eu tomar con'ecimento do caso, no Fepartamento de Psicologia, entre os colegas de Eangstrat. 9argaret Bslander, %oc4 pode ter ou%ido falar dela...

= ?reio que min'a amiga (ut' 5illiams a con'ece = disse Berenice. = Ac'o que ela foi a primeira a ser iniciada no grupo de Eangstrat, mas ela sempre se interessou por mdiuns como Edgar ?aDce, por isso a atrao era l6gica. = Algum maisG = encora&ou 9ars'all. >trac'an tirou uma lista rabiscada /s pressas e dei3ou 9ars'all e3amin0la. = (epassei tudo o que aconteceu %e* ap6s %e* desde que %im embora. <l'e. Aqui est uma lista da maioria dos membros do Fepartamento de Psicologia... = Ele indicou alguns nomes. = Jre%or ?orcoran no%o na equipe este ano. Ele estudou na +ndia antes de %ir lecionar aqui. Juanita JanPe substituiu Me%in 1ord... bem, de fato uma poro de gente foi substitu+da nestes 8ltimos anos. 9ars'all obser%ou outra poro da lista. = E quem so estas pessoasG = < Fepartamento de ?i4ncias @umanas, e depois o Fepartamento de 1ilosofia, e estas aqui esto nos programas de Biologia e de ?i4ncias 9dicas. 9uitas delas tambm so no%as. 1i*eram0se muitas substituies. = H a segunda %e* que %oc4 di* isso = obser%ou Berenice. >trac'an fitou0a. = < que est pensandoG Berenice pegou a lista da mo de 9ars'all e colocou0a na frente de >trac'an. = Bem, diga0nos %oc4. $uantas destas pessoas foram contratadas nos 8ltimos seis anos, no tempo de EangstratG >trac'an deu uma segunda e mais cr+tica

repassada na lista. = Jones... ?onrad... 5it'erspoon... Epps... = ,ma esmagadora porcentagem dos nomes pertenciam a no%os membros do corpo docente, que tin'am %indo substituir membros antigos que 'a%iam pedido demisso ou cu&os contratos simplesmente no tin'am sido reno%ados. = <ra, no estran'oG = $ue esquisito, isso = concordou Berenice. >trac'an esta%a %isi%elmente abalado. = Jodas aquelas substituies... eu esta%a ficando muito preocupado, mas no considerei... Bsso e3plicaria uma poro de coisas. Eu sabia que 'a%ia certo interesse comum espal'ando0se entre toda essa gente: todos eles pareciam ter uma afinidade 8nica e indefin+%el entre si, &argo pr6prio, segredos +ntimos pr6prios, idias pr6prias acerca da realidade, e parecia que nen'uma dessas pessoas podia fa*er nada sem comunicar /s outras. Ac'ei que era um modismo, uma fase sociol6gica = Ele ergueu os ol'os da lista, c'eios de percepo no%a. = Ento era mais do que isso. 7osso campus foi in%adido e nossos professores deslocados por uma... uma loucuraK Por um instante, algo acudiu / mente de 9ars'all, uma lembrana rpida e passageira de sua fil'a >andD di*endo! \As pessoas por aqui esto comeando a agir de modo esquisito. Ac'o que estamos sendo in%adidos por alien+genas.\ Essa lembrana foi seguida imediatamente da %o* de Mate no telefone! \Estou preocupada com >andD... ela simplesmente no mais a antiga >andD... \ 9ars'all forou0se a retornar ao presente e comeou a fol'ear o seu material. 1inalmente encontrou a lista que Berenice 'a%ia conseguido com Albert Farr. = 9uito bem, e que me di* dessas aulas que Eangstrat esta%a dando! \Bntroduo ao Feus e / Feusa ?onsci4ncia e / Arte... A >agrada (oda 9edicinal...

1eitios e (ituais... ?amin'os $ue ?ondu*em / Eu* ^ntima, ?on'ea seus Luias Espirituais\G >trac'an acenou recon'ecimento. com a cabea, indicando

= Judo comeou como parte de um programa alternati%o de educao, uma coisa puramente %oluntria aos alunos interessados, que para isso paga%am ta3a especial de matr+cula. Ac'ei apenas que era um estudo de folclore, mitos, tradies... = 9as ac'o que eles esta%am le%ando o neg6cio muito a srio. = H, parece que sim, e agora grande porcentagem do pessoal e do corpo estudantil est... enfeitiada. = Bnclusi%e os diretoresG >trac'an pensou em outra coisa. = 2e&a o que ac'a disto. Penso que o mesmo tipo de re%ira%olta se deu na diretoria tambm. E3iste um total de do*e cargos de diretores, e ac'o que cinco foram s8bita e abruptamente substitu+dos no 8ltimo ano e meio. >e no, como poderia o %oto pedindo min'a demisso ser un.nimeG Eu costuma%a ter amigos bem leais no consel'o. = $uais so seus nomes e para onde foramG Berenice comeou a anotar os nomes / medida que >trac'an ia0se lembrando, &untamente com qualquer outra informao que ele pudesse dar a respeito de cada pessoa. JaPe Abernat'D 'a%ia morrido, 9orris James 'a%ia enfrentado bancarrota e procurado outro emprego, 1red AinsUort', Leorge <lson e (ita Jacobson 'a%iam dei3ado As'ton sem di*er para ningum aonde iam. = E esses = disse >trac'an = so os nomes de todos. 7o sobrou ningum alm dos iniciados nesse estran'o grupo m+stico.

= Bnclusi%e MuPlinsPi, o no%o deo = acrescentou Berenice. = E FUig't Brandon, o proprietrio do terreno. = E que di* de Jed @armelG = perguntou 9ars'all. >trac'an comprimiu os lbios, ol'ou para o c'o, e suspirou. = >im. Ele bem que tentou escapulir, mas a essa altura eles & l'e tin'am confiado muita informao. $uando descobriram que no podiam control0lo, ele tem a mim e / nossa ami*ade para culpar por isso, eles deram um &eito de difam0lo e e3puls0lo da cidade com aquele esc.ndalo rid+culo. = @um.= disse Berenice. = ,m conflito de interesses. = ?laro. Ele insistia comigo em que era uma fascinante ci4ncia no%a da mente 'umana, e di*ia apenas procurando uma 'ist6ria, mas foi0se en%ol%endo cada %e* mais na coisa, e eles o conquistaram, disso estou certo. <u%i0o di*er que eles l'e prometeram grande sucesso com o &ornal por ter0se colocado ao lado deles... <utra lembrana passageira ocorreu a 9ars'all! %iu Brummel ol'ando para ele com aqueles entorpecentes ol'os cin*entos, di*endo com doura! \9ars'all, gostar+amos de saber que est do nosso lado...\ >trac'an ainda esta%a falando. 9ars'all acordou e disse! = Fesculpe, o que foi que disseG = Eu esta%a apenas di*endo que Jed ficou di%idido entre duas obrigaes! em primeiro lugar e acima de tudo, ele sentia obrigao para com a %erdade e seus amigos, e isso me inclu+a. >ua outra obrigao

era para com o grupo de Eangstrat e suas filosofias e prticas. Ac'o que ele pensou que a %erdade era in%iol%el e que a imprensa sempre seria li%re, mas, por qualquer que fosse o moti%o, comeou a publicar 'ist6rias acerca dos problemas financeiros. E isso era definiti%amente ir longe demais no que di*ia respeito aos diretores. = >im = lembrou0se Berenice. = Agora me recordo de ele di*er que eles o esta%am tentando controlar e ditar o que ele publica%a. 1icou realmente furioso. = Bem, naturalmente = disse >trac'an = quando se trata%a de princ+pios, no importa por que suposta ci4ncia ou filosofia metaf+sica ele possa ter0se interessado, Jed ainda era &ornalista e no se dei3a%a intimidar =. >trac'an suspirou e ol'ou para o c'o. = Por isso, temo que ele ten'a sido apan'ado no fogo cru*ado da min'a briga com os diretores. ?onseq;entemente, ambos perdemos o emprego, o prest+gio na comunidade, tudo. ?reio que se poderia di*er que ac'ei bom dei3ar tudo para trs. Era imposs+%el lutar. 9ars'all no gosta%a desse tipo de con%ersa. = Eles so... essa coisa ... realmente to forte assimG >trac'an esta%a totalmente srio. = Ac'o que no percebi como era %asta e forte, e creio que ainda estou descobrindo. >r. @ogan, no ten'o a menor idia de qual se&a o ob&eti%o final dessa gente, mas estou comeando a %er que nada que este&a no seu camin'o pode escapar de ser pisoteado e eliminado. 9esmo quando estamos sentados aqui posso ol'ar para trs nesses anos, e mesmo sem considerar as substituies na nossa faculdade, apa%ora0me pensar em quantas outras pessoas em As'ton simplesmente sumiram. Joe, o dono do supermercado, pensou 9ars'all. E

que di*er de EdieG >trac'an parecia um tanto plido perguntou com 6b%ia preocupao na %o*! agora, e

= E afinal o que %oc4s pretendem fa*er com essa informaoG 9ars'all te%e de ser 'onesto. = Ainda no sei. ,m n8mero grande demais de peas est faltando, premissas demais. 7o ten'o nada que possa publicar. = Est0se lembrando do que aconteceu com JedG 9ars'all no queria pensar no assunto. $ueria descobrir outra coisa. = Jed no quis falar comigo. = Ele est com medo. = 9edo de qu4G = 0eles, do sistema que o destruiu. Ele sabe mais a respeito das suas tramas esquisitas do que eu: ele sabe o bastante para ter muito mais medo do que eu, e acredito que seu medo se&a &ustificado. (ealmente creio que e3ista perigo genu+no nisso. = Bem, ele fala com %oc4 alguma %e*G = ?laro, fala de tudo menos do que %oc4 est querendo saber. = 9as %oc4s dois ainda se %4emG = >im. Pescamos, caamos, almoamos &untos. Ele no mora muito longe daqui. = Poderia ligar para eleG = $uer di*er, ligar para ele e recomendar %oc4G = H e3atamente isso o que quero di*er. >trac'an respondeu cautelosamente! = <l'e, ele pode no querer falar, e no posso

for0lo. = 9as pode ligar e %er se ele fala comigo mais uma %e*G = Eu... pensarei no caso, mas isso tudo o que l'e prometo. = Assim mesmo eu ficaria grato. = 9as, >r. @ogan... = >trac'an estendeu a mo e agarrou o brao de 9ars'all. <l'ando para 9ars'all e para Berenice, disse bai3in'o! = 2oc4s dois se cuidem. 7o so in%enc+%eis. 7en'um de n6s o era, e acredito que se&a poss+%el perder tudo se fi*er apenas um mo%imento errado ou der apenas um passo errado. Por fa%or, por favor certifiquem0se a cada momento de saberem e3atamente o que esto fa*endo. 7o Clarim, Jom, o colador, esta%a organi*ando os an8ncios, artigos e as gals completas de sempre na edio de tera0feira quando a campain'a que fica%a acima da porta da frente tilintou. Ele tin'a mais coisa que fa*er alm de atender %isitas, mas com @ogan e Be0 renice fora em misteriosa misso de intriga, era o 8nico que resta%a para defender o forte. ?omo ele gostaria que Edie no os ti%esse dei3ado. < &ornal se torna%a um desastre maior a cada dia e, fosse qual fosse a empreitada infrut+fera na qual @ogan e Berenice esta%am metidos, ela l'es tira%a a ateno das muitas tarefas que se esta%am amontoando no escrit6rio. = Al-G = c'amou uma doce %o* de mul'er. Jom agarrou um pedao de pano para limpar as mos, e gritou em resposta! = ,m momento, & %ou. Ele se apressou pela estreita passagem que le%a%a

ao escrit6rio da frente e %iu uma &o%em muito atraente e bem %estida em p diante do balco. Ao %40lo, ela sorriu. A', sim, pensou Jom, se eu ainda fosse &o%em. = Al- = disse ele, ainda limpando as mos. = Em que posso ser%i0laG A &o%em disse! = Ei o an8ncio de secretria e gerente geral do escrit6rio. 2im me candidatar. Jin'a de ser um an&o, pensou Jom. = Pu3a, se %oc4 gostar de trabal'ar, dei3e0me di*er0l'e, ser%io o que no falta por aquiK = Bem, estou pronta para comear = disse ela com um sorriso radiante. Jom %erificou se sua suficiente, e ento a estendeu. mo esta%a limpa o

= Jom 9cBride, colador e preocupador geral. Ela apertou com firme*a a mo dele e disse o nome! = ?armem. = Pra*er em con'ec40la, ?armem. A'... ?armem do qu4G Ela riu do seu esquecimento e disse! = ?armem 1raser. Estou to acostumada a usar s6 o meu primeiro nome. Jom abriu o porto*in'o que fica%a na ponta do balco e ?armem o seguiu, entrando na rea do escrit6rio. = Fei3e0me mostrar0l'e o que tem acontecido por aqui = disse ele.

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7o %ale long+nquo e retirado, em pequeno con&unto de prdios no identificados escondidos por pen'ascos roc'osos, uma transio apressada esta%a em plena mo%imentao. 7o comple3o de escrit6rios, sentados em escri%anin'as e mesas de trabal'o, apressando0se para cima e para bai3o nos corredores, correndo escada acima e escada abai3o, mais de du*entas pessoas de todas as idades, descries e nacionalidades esta%am datilografando cartas, e3aminando arqui%os, %erificando registros, calculando o saldo de contas, papagueando no telefone em l+nguas diferentes. < pessoal da manuteno em macaces a*uis tra*ia grandes pil'as de cai3as e engradados em carrin'os de mo, e o pessoal dos escrit6rios comea%a a enc'er meticulosamente as cai3as com os conte8dos dos arqui%os, com qualquer apetrec'o de escrit6rio no necessrio no momento, com outros li%ros e registros. 7o lado de fora, camin'es esta%am sendo carregados com os engradados enquanto outros empregados da manuteno dirigindo pequenos tratores de transporte percorriam todo o comple3o, fec'ando %rias tomadas e sa+das de energia, e pregando tbuas nas portas e &anelas de qualquer prdio & desocupado. Perto dali, na %aranda de um casaro de pedra nos limites da propriedade, uma mul'er, em p, obser%a%a. Era alta e esguia, com longos cabelos cor0de0 bano: tra&a%a roupas pretas, soltas, e agarra%a a bolsa a tiracolo apertada contra o lado com mos plidas, tr4mulas. Ela ol'ou de um lado e de outro, e%identemente tentando descontrair0se. Bnspirou profundamente algumas %e*es. Enfiou a mo na bolsa e tirou um par de 6culos escuros com os quais cobriu os

ol'os. A seguir, desceu da %aranda e comeou a cru*ar a praa em direo ao prdio de escrit6rios. >eus passos eram firmes e deliberados, os ol'os fitos bem / frente. Algumas pessoas do escrit6rio passaram e a saudaram, pressionando as palmas uma contra a outra na frente dos quei3os e cur%ando0se le%emente. Ela respondeu com um aceno de cabea e continuou a andar. A equipe do escrit6rio a saudou da mesma maneira quando ela entrou e ela sorriu /s pessoas, sem di*er pala%ra. Ao receber o sorriso dela, elas retornaram / sua febril ati%idade. A gerente do escrit6rio, uma mul'er bem %estida com o cabelo firmemente preso, fe* uma pequena mesura e disse! = Bom dia. < que a >er%a requerG A >er%a sorriu e disse! = Lostaria de fa*er algumas c6pias. = Posso fa*40las imediatamente. = <brigada. Lostaria de fa*40las eu mesma. = ?ertamente. Aquecerei a mquina para a sen'ora. A mul'er apressou0se na direo de uma saleta lateral, e a >er%a seguiu. Fi%ersos contadores e arqui%istas, alguns orientais, alguns indianos orientais, alguns europeus, cur%aram0se quando ela passou e depois %oltaram /s consultas que troca%am. A gerente do escrit6rio aprontou a copiadora em menos de um minuto. = <brigada, pode ir agora = disse a >er%a. = ?ertamente = respondeu a mul'er. = Estou / sua disposio se ti%er algum problema ou pergunta. = <brigada.

A gerente saiu e a >er%a fec'ou a porta atrs dela, isolando0se do resto do escrit6rio e de qualquer intruso. A seguir, enfiou a mo na bolsa e retirou um li%rin'o. Ela o fol'eou, passando os ol'os pelas pginas escritas / mo at ac'ar o que esta%a procurando. Ento, colocando o li%ro aberto %oltado para a copiadora, ela p-s0se a apertar os botes e copiar pgina ap6s pgina. $uarenta pginas mais tarde ela desligou a mquina, dobrou as c6pias com capric'o e as colocou num compartimento da bolsa, &unto com o li%rin'o. Fei3ando o escrit6rio diretamente, ela %oltou ao casaro de pedra. A casa era ma&estosa, tanto no taman'o quanto na decorao, com uma grande lareira e teto ele%ado cortado por %igas r8sticas. A >er%a subiu depressa a escada coberta de espesso carpete que le%a%a ao seu quarto e fec'ou a porta atrs de si. ?olocando o li%rin'o na imponente penteadeira antiga, ela abriu uma ga%eta e tirou papel de embrul'o e barbante. < papel & tra*ia um nome escrito, do destinatrio! Ale3ander 9. Masep'. < endereo do remetente inclu+a o nome J. Eangstrat. Ela embrul'ou depressa o li%ro outra %e*, como se o pacote nunca ti%esse sido aberto, e em seguida amarrou0o com barbante. Em outra parte da casa, num escrit6rio muito amplo, um 'omem de meia0idade, de porte arredondado, tra&ando calas soltas e t8nica, senta%a0se / moda indiana sobre uma grande almofada. >eus ol'os ac'a%am0se fec'ados, e ele respira%a profundamente. < belo mobilirio de pessoa de grande prest+gio e poder o cerca%am! lembranas do mundo todo, tais com espadas, cla%as de guerra, artefatos africanos, rel+quias religiosas, e di%ersos +dolos do <riente, um tanto grotescos: uma belona%e de escri%anin'a com um

consolo de computador embutido, telefone de muitas lin'as, e um interfone: um longo sof coberto de almofadas fundas, um con&unto de cadeiras e mesin'a de centro de car%al'o, torneadas / mo: trofus de caa de urso, alce, alce americano e leo. >em ou%ir ningum bater, o 'omem falou sua%emente! = Entre, >usan. A grande porta de car%al'o abriu0se silenciosamente e a >er%a entrou, carregando o pacote de papel pardo. >em abrir os ol'os, o 'omem disse! = Pon'a0o sobre a escri%anin'a. A >er%a o fe*, e o 'omem comeou a se me3er, saindo de sua posio im6%el, abrindo os ol'os e estirando os braos como se esti%esse acordando de um sono. = Ento finalmente o encontrou = disse ele com um sorriso pro%ocante. = Esta%a l o tempo todo. ?omo todo o empacotamento e no%a arrumao ele foi atirado num canto. < 'omem le%antou0se da almofada, esticando as pernas, e deu algumas %oltas pelo escrit6rio. = (ealmente no sei o que = disse, como que respondendo a uma pergunta. = Eu no esta%a querendo saber... = disse a >er%a. Ele sorriu condescendente e disse! = <', tal%e* no, mas parecia que %oc4 esta%a. Rs %e*es, posso l40la to bem, e /s %e*es %oc4 se distancia. Jem0se sentido perturbada ultimamente. Por qu4G = <', toda essa mudana, ac'o, a desordem. Ele l'e en%ol%eu a cintura com os braos e a apertou contra si enquanto di*ia! = 7o dei3e que isso a perturbe. Estamos indo

para um lugar muito mel'or. J escol'i a casa. 2oc4 %ai ador0la. = Eu fui criada naquela cidade, sabeG = 7o. 7o, na realidade, no. 7o ser a mesma cidade de forma alguma, no a cidade da qual se lembra. >er mel'or. 9as %oc4 no acredita nisso, acreditaG = ?omo & disse, fui criada em As'ton = = E tudo o que queria era sair de lK = Por isso, %oc4 compreende porque meus sentimentos esto confusos. Ele a fe* rodopiar e riu alegremente enquanto ol'a%a nos ol'os dela. = >im, eu seiK Por um lado, %oc4 no tem o m+nimo dese&o de %er a cidade, e por outro lado, sai /s escondidas para ir ao festi%al. Ela corou um pouquin'o e ol'ou para o c'o. = Eu esta%a procurando algo do meu passado, algo de onde pudesse %islumbrar meu futuro. Ele segurou0l'e a mo e disse! = < passado no e3iste. 2oc4 de%ia ter ficado comigo. Eu ten'o todas as respostas para %oc4 agora. = >im, posso %er isso. Antes, no podia. Ele riu e postou0se atrs da escri%anin'a. = Bem, 6timo, 6timo. 7o precisamos fa*er nen'uma outra reunio em esconderi&os atrs de um barul'ento parque de di%erses. 2oc4 de%ia ter %isto como nossos amigos ficaram en%ergon'ados por ter de nos encontrar l. = 9as afinal por que %oc4 precisou ir atrs de mimG Por que te%e de arrast0los lG Ele sentou0se / escri%anin'a e p-s0se a manipular uma faca cerimonial de mau aspecto, com cabo dourado e l.mina afiad+ssima.

<l'ando por cima do gume da l.mina na direo da moa, ele l'e disse! = Porque, cara >er%a, no confio em %oc4. Amo0a, estou unido a %oc4 em ess4ncia, mas... = Ele ergueu a faca ao n+%el dos ol'os e espiou ao longo do gume da l.mina em sua direo, os ol'os to cortantes quanto a faca. = 7o confio em %oc4. H uma mul'er dada a muitas pai3es conflitantes. = 7o posso pre&udicar o Plano. >ou apenas uma pessoa entre mil'ares. Ele ergueu0se e deu a %olta ao lado da escri%anin'a onde outras facas esta%am enfiadas na cabea esculpida de algum +dolo pago. = 2oc4, min'a cara >usan, partil'a a min'a %ida, os meus segredos, os meus prop6sitos. Jen'o de proteger os meus interesses. ?om isso, ele dei3ou cair a faca, de ponta, e ela penetrou com um baque na cabea do +dolo. Ela sorriu em aquiesc4ncia e ac'egou0se a ele, dando0l'e um bei&o sedutor. = >ou, e sempre serei, sua = disse ela. Ele l'e deu um sorriso ir-nico e o ol'ar cortante nunca dei3ou seus ol'os enquanto respondia! = >im. ?laro que . 9uito acima do %ale, entre as roc'as e fendas dos picos das montan'as, dois %ultos se escondiam. ,m, o 'omem de cabelos prateados que & 'a%ia estado l, obser%a%a continuamente a ati%idade no %ale. Era imponente e forte, os ol'os penetrantes c'eios de sabedoria. < outro era Jal, o ?apito do E3rcito. = H isso o que %oc4 procura = disse o 'omem de cabelos prateados. = (afar tratou de neg6cios a+ '

questo de dias. Jal bai3ou o ol'ar e perscrutou o %ale. <s en3ames de dem-nios negros eram numerosos demais para se c'egar a uma estimati%a. = < @omem 1orteG = perguntou ele. = >em d8%ida, com uma nu%em de guardas e guerreiros em toda a sua %olta. Ainda no conseguimos penetr0la. = E a moa est bem no meio delaK = < Esp+rito tem estado constantemente a abrir0 l'e os ol'os e a c'am0la. Ela est pr63ima ao @omem 1orte = perigosamente pr63ima. As oraes do (emanescente fi*eram descer uma cegueira e um estupor sobre as 'ostes demon+acas ao redor dela. Por enquanto, essa cegueira gan'ar tempo para %oc4, mas pouco mais que isso. Jal fe* uma careta. = 9eu general, precisaremos de mais que estupor para c'egar at ela. 9al podemos defender a cidade de As'ton, quanto mais enfrentar o @omem 1orte diretamente. = E pode esperar que esse reforo somente piore. >eus n8meros aumentam de* %e*es a cada dia. = >im, eles esto se preparando, isso certo. = 9as, ao mesmo tempo, os conflitos da moa continuam a crescer. Bre%e ela no ser capa* de esconder seus %erdadeiros sentimentos e intenes do seu sen'or l em bai3o. Jal, ela ficou sabendo a respeito do suic+dio. Jal ol'ou diretamente para o general. = Pelo que me consta, ela e Patr+cia eram muito c'egadas. < general assentiu com a cabea. = Ela ficou c'ocada, o que a tornou mais recepti%a. 9as seu tempo de segurana limitado. Aqui est o nosso pr63imo

passo. A >ociedade da Percepo ,ni%ersal est oferecendo em 7o%a Borque aos seus muitos capangas e membros das 7aes ,nidas um &antar com finalidade promocional e para angariar fundos. Masep' no pode comparecer por causa de suas presentes ati%idades aqui. Entretanto, ele en%iar >usan a fim de represent0 lo. Ela estar bem guardada, mas ser essa a 8nica 'ora em que estar fora da cobertura demon+aca do @omem 1orte. < Esp+rito sabe que ela plane&a escapar e entrar em contato com um 8ltimo amigo que tem no lado de fora, que pode, por sua %e*, entrar em contato com o seu &ornalista. Ela se arriscar, Jal. 2oc4 precisa fa*er com que se&a bem sucedida. A primeira reao de Jal foi! = @ cobertura de orao em 7o%a BorqueG = 2oc4 a ter. Jal ol'ou os en3ames l em bai3o.=E eles no de%em descobrir... = 7o. Eles no de%em suspeitar de que alguma coisa ten'a acontecido at que %oc4 consiga tirar >usan de %e*. Eles a destruiriam se soubessem. = E quem o amigo delaG = >eu nome Me%in 5eed, um antigo colega e namorado. = Ao trabal'o, ento. Jen'o de arreban'ar mais algumas oraes. = 2 com Feus, caro capitoK Jal subiu atrs de umas grandes pedras para manter0se fora de %ista antes de abrir as asas. Fepois, com o sil4ncio e a graa de uma nu%em le%ada pelo %ento, ele flutuou acima da crista das montan'as. Fepois que ultrapassou os cumes e & no podia

ser %isto por nen'um dos en3ames no %ale, suas asas se engrenaram em marc'a %elo* e ele arremeteu para diante como uma bala, dei3ando atrs de si bril'ante arco de lu* pelo cu e acima do 'ori*onte. 9ars'all e Berenice atra%essa%am os ar%oredos da *ona rural no carro marrom, falando de si, seus passados, suas fam+lias, e qualquer outra coisa que l'es %iesse / mente. J esta%am cansados de s6 falar de neg6cios de qualquer forma, e ac'ando agrad%el apro%eitar a compan'ia um do outro. = Eu fui criado na igre&a presbiteriana = disse 9ars'all. = Agora no sei o que sou. = 9eus pais eram episcopais=disse Berenice.= Ac'o que nunca fui nada. Eles me arrasta%am / igre&a todos os domingos, e eu mal podia esperar para sair dela. = Eu no ac'a%a to ruim assim. Ji%e uma boa professora de escola dominical. = H, tal%e* se&a nisso que eu ten'a errado. 7unca fui / escola dominical. = <ra, ac'o que a meninada precisa con'ecer alguma coisa a respeito de Feus. = E se Feus no e3istirG = 2iu o que estou di*endoG 2oc4 nunca foi / escola dominicalK < carro c'egou a uma encru*il'ada, e um letreiro indica%a que o camin'o de %olta a As'ton era o da esquerda. 9ars'al %irou / esquerda. Berenice respondeu a uma das perguntas de @ogan. = 7o, nen'um de meus pais ainda %i%e. Papai morreu em ) e 9ame morreu... dei3e0me %er, ' dois anos.

= $ue pena. = E depois perdi min'a 8nica irm, Patr+cia. = 7o digaK Pu3a, sinto muito. = Rs %e*es, o mundo a+ fora bem solitrio... = H ac'o que sim... e quem 'a%eria para %oc4 ficar con'ecendo em As'tonG Ela apenas ol'ou0o e disse! = 7o estou caando, 9ars'all. A quase dois quil-metros / frente deles encontra%a0se um alargamento da estrada que c'ama%am de BaPer, um %ilare&o indicado pelo menor ponto poss+%el no mapa. Era um desses lugares t+picos de beira de estrada onde camioneiros e caadores em camin'onetes encontra%am caf preto e o%os frios. ,ma piscadela e & passou. Acima do carro, mo%endo0se agilmente logo acima das copas das r%ores, 7at e Armot' mantin'am cuidadosa %igia sobre o %e+culo, as asas batendo em ritmo equilibrado e os corpos dei3ando atrs de si dois rastros luminosos pontil'ados de diamantes. = Ento aqui que tudo comea = disse 7at em tom &ocoso. = E %oc4 foi escol'ido para dar o golpe = respondeu Armot'. 7at sorriu. = Brincadeira de criana. Armot' pro%ocou0o um tantin'o. = Estou certo de que Jal poderia ter escol'ido outra pessoa que dese&asse a 'onra = 7at desembain'ou a espada, que rebril'ou como se fosse um rel.mpago. = <', no, caro Armot'. Esperei muito tempo. Eu aceito. 7at fe* uma cur%a afastando0se de Armot',

bai3ou / estrada que serpea%a entre altas r%ores, e p-s0se a acompan'ar a %elocidade do carro, %oando preguiosamente uns de* metros acima dele. Ele mantin'a0se de ol'o na cidade*in'a de BaPer que se apro3ima%a, fe* um clculo rpido quanto / dist.ncia que o carro desli*aria sem o impulso do motor, e ento, no momento e3ato, atirou a espada para bai3o como uma lana c'ame&ante. A arma percorreu tra&et6ria per0 feita e atra%essou o cap- do carro. < motor morreu. = FrogaK = disse rapidamente o ponto morto. = Alguma coisa quebrou. 9ars'all tentou dar partida outra %e* enquanto o carro continua%a a desli*ar. 7ada. = Pro%a%elmente eltrico... = resmungou ele. = H mel'or encostar naquele posto. = H, eu sei, eu sei. < carro foi rodando at o pequenino posto em BaPer e parou bem / porta da frente. 9ars'all abriu o cap-. = 2oc4 %ai me dar licena = disse Berenice. = 2 por mim tambm = disse 9ars'al irritado, ol'ando aqui e ali / %olta do compartimento do motor. Berenice dirigiu0se / pequena construo que fica%a ao lado, o Bar >empre02erde. < tempo e a acomodao o esta%am carcomendo lentamente de bai3o para cima, e um lado esta%a bem afundado, a tinta da porta da frente esta%a descascando. < an8ncio de cer%e&a em non na &anela ainda funciona%a, e a mquina toca0discos l dentro esta%a arran'ando uma cano caipira popular. 9ars'all, engatando

= < que aconteceuG = perguntou Berenice.

Berenice empurrou a porta = a parte de bai3o riscou um arco gasto sobre o lin6leo = e entrou, torcendo o nari* um bocadin'o ante a fumaa a*ulada de cigarros que 'a%ia substitu+do o ar. Apenas alguns 'omens esta%am sentados no aposento, pro%a%elmente a primeira das equipes de len'adores a sair do trabal'o. 1ala%am alto, trocando est6rias, prague&ando. Berenice ol'ou diretamente para o fundo da sala, tentando descobrir os carta*es que mostra%am diminutos @omens e 9ul'eres. >im, 'a%ia Joaletes. ,m dos 'omens numa mesa pr63ima disse! = Ei, boneca, como estG Berenice nem ia ol'ar em sua direo, mas sem perceber encarou0o e deu0l'e um ol'ar apropriadamente feio. ,m pouco e3agerado o toque local nesse lugar, pensou ela. Ela diminuiu os passos. >eus ol'os prenderam0se a ele. Ele de%ol%eu o ol'ar com um sorriso alto, preguioso no rosto barbudo. <utro 'omem disse! = Parece que %oc4 conseguiu a ateno dela, compan'eiro. Berenice continuou fitando0o. Apro3imou0 se da mesa e deu uma ol'ada mais de perto. < cabelo esta%a comprido e embaraado, preso num rabo0de0 ca%alo por uma argola de borrac'a. <s ol'os esta%am %idrados e agora espessamente sombreados. 9as ela con'ecia aquele 'omem. < amigo dele falou! = Boa noite, sen'ora. 7o l'e d4 confiana, ele est apenas se di%ertindo, certo, 5eedG = 5eedG = perguntou Berenice. = Me%in 5eedG Me%in 5eed apenas fitou0a, go*ando a %ista e di*endo pouco. Por fim, ele disse!

= Posso l'e pagar uma cer%e&aG Berenice apro3imou0se mais dele, certificando0se de que ele pudesse %40la claramente. = Eembra0se de mimG Berenice MruegerG = 5eed pareceu apenas confuso. = Eembra0se de Pat MruegerG ,ma lu* comeou a iluminar lentamente o rosto de 5eed. = Pat Mrueger... $uem %oc4G = >ou Berenice, a irm de Pat. Eembra0se de mimG Encontramo0nos umas duas %e*es. 2oc4 e a compan'eira de quarto de Pat esta%am namorando. 5eed animou0se e sorriu, ento prague&ou e pediu desculpas. = Berenice MruegerK A irm de PatK = Ele prague&ou outra %e* e pediu desculpas no%amente. = < que est fa*endo neste lugarG = >6 de passagem. E aceito uma ?oca pequena, obrigada. 5eed sorriu e fitou os amigos. >eus ol'os e bocas esta%am0se abrindo cada %e* mais, e eles esta%am comeando a rir. 5eed disse com mal+cia! = Ac'o que est na 'ora de %oc4s ac'arem outra mesa... Eles a&untaram seus capacetes e lanc'eiras e riram. = H, isso mesmo, 5eed. = Fan = berrou 5eed = uma ?oca pequena aqui para a moa. Fan precisou encarar por um instante a moa distinta que 'a%ia entrado num lugar como aquele. Ele apan'ou a ?oca e l'a le%ou. = E afinal o que tem feitoG = perguntou0l'e 5eed. Berenice tirou a caneta e o bloco de anotaes. Ela l'e contou alguma coisa a respeito do que esti%era fa*endo e o que esta%a fa*endo agora. Fepois falou! = Fesde antes da morte de Pat que no o %e&o. = Ei, sinto muito o que aconteceu com ela.

= Me%in, pode di*er0me alguma coisa a esse respeitoG < que sabeG = $uase nada... somente o que li nos &ornais. = E a compan'eira de quarto de PatG 2oc4 tem tido not+cias dela ultimamenteG = Berenice notou que os ol'os de 5eed se abriram muito e sua boca se abriu no momento em que ela mencionou a moa. = ?aramba, este mundo est mesmo cada %e* menorK = disse ele. = 2oc4 a %iuG = Berenice mal podia crer em sua boa sorte. = Bem, sim, mais ou menos. = $uandoG = insistiu Berenice. = 9as foi s6 um pouquin'o. = <ndeG $uandoG = Berenice esta%a ac'ando muito dif+cil se conter. = Eu a %i no festi%al. = Em As'tonG = H, sim, em As'ton. 1oi um encontro inesperado. Ela c'amou meu nome, me %irei, e l esta%a ela. = < que ela disseG 1alou onde est morando agoraG 5eed reme3eu0se um tantin'o. = ?aramba, no sei. 7em me importo. Ele me c'utou, sabe, fugiu com aquele outro cacundeiro. At esta%a com ele aquela noite. = ?omo mesmo c nome delaG = >usan. >usan Jacobson. ,ma %erdadeira ladra de coraes, isso o que ela . = 2oc4 tem alguma idia ... ela l'e deu alguma

idia de onde eu poderia encontr0laG Jen'o de con%ersar com ela acerca de Pat. Ela pode saber alguma coisa. = ?aramba, no sei. Ela no con%ersou comigo por muito tempo. Esta%a com pressa, tin'a de encontrar o no%o namorado ou algo assim. $ueria o n8mero do meu telefone, s6 isso. Berenice no conseguia abandonar a esperana. Pelo menos por enquanto. = Jem certe*a de que ela no l'e deu alguma idia de onde est morando agora, ou qualquer forma de entrar em contato com elaG = 5eed deu embriagadamente de ombros. = Me%in fa* sculos que %en'o tentando encontr0laK Jen'o de falar com elaK 5eed esta%a amargurado. = 1ale com o namorado dela, aquele %el'ote gorduc'o todo endin'eiradoK 7o, no, no era leg+timo o palpite que percorreu a mente de Berenice. <u eraG = Me%in = disse ela = como >usan esta%a %estida naquela noiteG Ele esta%a fitando o espao, como um amante b4bado e re&eitado = 1in6ria=disse ele. = Eongo cabelos pretos, %estido preto, %iseiras sensuais. Berenice sentiu o est-mago contrair0se em um n6 ao di*er! = E o namorado delaG 2oc4 o %iuG = >im, mais tarde. >usan fe* de conta que nem me con'ecia quando ele apareceu em cena. = Bem, que cara tin'a eleG = ?ara de tonto da ?idade dos Lordos. Fe%e ter sido o din'eiro dele, foi por isso que >usan se agarrou com ele. Berenice apan'ou a caneta com a mo tr4mula! = $ual o n8mero do seu telefoneG Ele falou.

= EndereoG Ele resmungou, dando0o tambm. = Bem, %oc4 disse que ela pediu o n8mero do seu telefoneG = E, no sei porqu4. Jal%e* as coisas no este&am indo to bem com o seu apai3onado. = 2oc4 l'o deuG = Fei. Jal%e* se&a um trou3a, mas dei, sim. = Ento, pode ser que ela l'e ligue. Ele deu de ombros. = Me%in... = Berenice deu0l'e um dos seus cartes. = Escute0me cuidadosamente. Est escutandoG Ele a fitou e disse que sim. = >e ela ligar, se ti%er qualquer not+cia dela, por menor que se&a por fa%or d40l'e o meu nome e n8mero e diga0l'e que quero falar congela. Pegue o n8mero dela para eu poder falar com ela. 2oc4 fa* issoG Ele apan'ou o carto e acenou afirmati%amente com a cabea = >im, claro. Ela terminou a ?oca e preparou0se para sair. Ele a fitou com os ol'os baos, %idrados. = Ei, que %ai fa*er 'o&e / noiteG = >e ti%er not+cias de >usan, ligue0me. Jeremos muito sobre o que con%ersar nesse caso. Ele ol'ou de no%o para o carto. = >im, claro. Alguns momentos depois Berenice esta%a de %olta ao posto, bem a tempo de %er 9ars'all dar partida no carro. < %el'o e encur%ado dono do posto esta%a ol'ando o motor e meneando a cabea.

= Ei, deu certoK = gritou 9ars'all sentado atrs do %olante. = ,, no fi* nada = disse o %el'o. Bem alto, acima do posto, 7at ele%ou0se ao cu a fim de reunir0se a Armot', a espada recuperada. = 1eito = disse ele. = E agora %eremos como o capito e Luilo se sa+ram em 7o%a Borque. < carro p-s0se a camin'o no%amente, e 7ata e Armot' o seguiram, atrs e acima dele como duas pipas a ele amarradas.

18
@anP iniciou o culto da man' de domingo com um 'ino %ibrante, o qual 9arD toca%a particularmente bem ao piano. Ambos esta%am alegres e sentiam0se encora&ados: a despeito dos sons da batal'a que se apro3ima%a, sentiam que Feus, em sua infinita sabedoria, esta%a de fato operando um plano muito poderoso e efica* para o restabelecimento do seu reino na cidade de As'ton. 2it6rias grandes e pequenas esta%am em preparao, e @anP sabia que tin'a de ser a mo de Feus. Em primeiro lugar, esta man' ele estaria ministrando a uma congregao quase no%a: pelo menos parecia assim. 9uitos dos antigos dissidentes 'a%iam sa+do da igre&a e le%ado consigo sua amargura, e a disposio e estado de .nimo do lugar 'a%iam subido di%ersos graus. ?laro, Alf Brummel, Lordon 9aDer e >am Jurner permaneciam, um bando carrancudo que fa*ia lembrar o esquadro da morte, mas nen'um deles esta%a presente esta man'. 7umerosos amigos e

con'ecidos, alguns casais, alguns solteiros, e alguns estudantes tin'am seguido o e3emplo dos 1orsDt'es. 2o%6 Fuster esta%a presente, forte e saud%el como sempre e pronta para uma luta espiritual: Jo'n e PattD ?oleman esta%am de %olta, e Jo'n no podia dei3ar de dar largo sorriso de alegria e entusiasmo. Fos demais, @anP con'ecia apenas uma pessoa. Ao lado de AndD e June 1orsDt'e, parecendo um tanto acan'ado, esta%a (on 1orsDt'e, &unto da namorada, uma estudante de segundo ano da faculdade, bai3in'a e muito pintada. @anP te%e de sufocar uma emoo muito forte quando %iu os 1orsDt'es entrarem acompan'ados do fil'o! era um milagre, um aut4ntico ato de graa da parte do Feus %i%o. Ele teria gritado aleluia ali mesmo, mas no queria afugentar o rapa*in'o: esse poderia ser um daqueles casos de lu%as de pelica. Ap6s o primeiro 'ino, @anP ac'ou mel'or tratar da situao que o defronta%a. = Bem = disse ele informalmente = no sei se de%o c'am0los de %isitantes, refugiados ou o qu4. Jodos riram e trocaram ol'ares. @anP continuou! = Por que no tiramos alguns momentos para nos apresentarG Ac'o que %oc4s pro%a%elmente sabem quem sou: meu nome @anP Busc'e, e sou o pastor, e aquela flor*in'a sentada ao piano 9arD, a min'a esposa. = 9arD ergueu0se depressa, sorriu 'umildemente, e sentou0se de no%o. = Por que no %amos de um em um di*endo quem somos... E a primeira c'amada do (emanescente ocorreu enquanto os an&os e dem-nios %igia%am! Mrioni e JrisPal em seus postos ao lado de @anP e 9arD, enquanto >igna e seu peloto, agora com de*, mantin'am um cerco em torno do prdio. 7o%amente Eucius 'a%ia discutido amargamente com >igna, tentando ser admitido. 9as ele sabia que era

mel'or no forar muito a situao, como se no bastasse @anP Busc'e, este tin'a agora uma igre&a c'eia de santos que ora%am. <s guerreiros celestiais esta%am go*ando sua primeira %antagem real. Por fim, Eucius ordenou aos seus dem-nios que permanecessem do lado de fora e ou%issem o que pudessem. <s 8nicos dem-nios que 'a%iam conseguido entrar fi*eram0no com seus 'ospedeiros 'umanos, e agora, espal'ados pela congregao, refletiam carrancudos a respeito deste terr+%el acontecimento. >cion, perto da porta, parecia uma galin'a %igiando a nin'ada, e >ete se mantin'a ao lado dos 1orsDt'es e do grupo que esta%a com eles. @a%ia poder no lugar 'o&e, e todos o sentiam crescer / medida que cada pessoa se le%anta%a e se apresenta%a. A @anP parecia como a reunio de um e3rcito especial. = (alp' 9et*er, segundanista de 5'itmore... = JudD Memp, do segundo ano da faculdade... = Lreg e E%a >mit', amigos dos 1orsDt'es. = Bill e BettD Jones. Jemos uma lo&a de miude*as na rua <ito... = 9iPe >teUart. 9oro com os Jones e trabal'o na usina. = ?al e Linger Barton. ?'egamos ' pouco / cidade. = ?ecil e 9+riam ?ooper, e realmente um pra*er %er todos aqui... = Ben >quires. >ou o su&eito que le%a a sua correspond4ncia se %oc4 mora na *ona oeste... = Jom @arris, e esta a min'a esposa 9abel. >e&am todos bem0%indos e lou%ado se&a o >en'orK

= ?lint 7eal, trabal'o no posto de gasolina. = Lreg e 7ancD Jenning. >ou professor e ela escritora. = AndD 1orsDt'e, e lou%ado se&a o >en'orK = June 1orsDt'e, e digo amm. (on p-s0se de p, colocou as mos nos bolsos, e ol'ou para o c'o enquanto di*ia! = >ou... sou (on 1orsDt'e, e esta ?Dnt'ia, e... fiquei con'ecendo o pastor na ?a%erna, e... = >ua %o* fal'ou de emoo. = Apenas queria agradecer a todos %oc4s o terem orado por mim e o se importarem comigo. Ele permaneceu em p por um momento, fitando o c'o enquanto lgrimas l'e assoma%am aos ol'os. June p-s0se em p ao lado do fil'o e dirigiu0se ao grupo por ele. = (on dese&a que saibam que ele e ?Dnt'ia entregaram o corao a Jesus ontem / noite. Jodos sorriram encantados e murmuraram pala%ras de .nimo, e isso fe* com que (on se sentisse / %ontade o bastante para di*er! = H, e &ogamos todas as drogas no %aso e demos descargaK Essa confisso cati%ou a todos os presentes. ?om go*o e fer%or cada %e* mais intensos, a c'amada continuou. Fo lado de fora, os dem-nios ou%iam com grande alarme e sibila%am e3clamaes de mau agouro. = (afar precisa ficar sabendoK = disse um deles. Eucius, as asas meio abertas apenas o bastante para e%itar que seus al%oroados subalternos o amolassem, posta%a0se im6%el, remoendo pensamentos desagrad%eis. ,m dem-nio pequeno pairou acima de sua cabea

e bradou! = $ue de%emos fa*er, 9estre EuciusG Fe%emos procurar (afarG = 2oltem ao que esta%am fa*endoK = sibilou ele em resposta. = Fei3em que eu me incumbo de informar a Baal (afarK Eles se reuniram em torno dele, querendo ou%ir sua pr63ima ordem. ,ltimamente parecia que ele 'a%ia falado muito pouco. = < que esto ol'andoG = ganiu ele. = 2o embora, faam diabrurasK Fei3em que eu me preocupo com esses santin'os insignificantesK Eles ade&aram em todas as direes, e Eucius permaneceu em seu lugar do lado de fora da &anela da igre&a. ?ontar a (afar, de%erasK $ue (afar se 'umil'asse o suficiente para perguntar. Eucius no faria papel de lacaio. 7esta parte da cidade de 7o%a NorP, era tudo feito sob encomenda para a elite e fregueses e3igentes! as lo&as, butiques e restaurantes eram do tipo e3clusi%o, os 'otis muito lu3uosos. Ir%ores floridas cuidadosamente tratadas cresciam em &ardineiras redondas ao longo das caladas, e o pessoal da limpe*a mantin'a as ruas e caladas impec%eis. Entre a multido de fregueses apressados e pessoas que esta%am apenas ol'ando as %itrinas encontra%am0se dois 'omens muito grandes tra&ando t8nicas cqui, passeando pela calada e ol'ando ao redor. \@otel Libson\, leu Jal na fac'ada de antigo e distinto prdio de pedra, que se erguia trinta andares acima deles.

= 7o %e&o mo%imento algum = disse Luilo. = Ainda cedo. Eles c'egaro. Fesincumbamo0 nos rapidamente de nossa tarefa. <s dois entraram no saguo do 'otel atra%s das grandes portas da frente. Pessoas passa%am por eles, e /s %e*es atra%s deles, mas isso, naturalmente, no tin'a import.ncia. Fentro de momentos eles 'a%iam e3aminado na recepo a lista das reser%as para o salo de banquetes e %erificado que o Lrande >alo de Baile esta%a reser%ado para a >ociedade da Percepo ,ni%ersal. = A informao do general comentou Jal com pra*er. era correta =

Eles se apressaram por um longo corredor espessamente acarpetado, passando por uma barbearia, um salo de bele*a, uma engra3ateria, uma lo&a de presentes, c'egando afinal a duas enormes portas de car%al'o com maanetas de lato lu3uosamente ornamentadas. Passando atra%s delas, eles se encontraram no Lrande >alo de Baile, agora c'eio de mesas de &antar adornadas de cristais e toal'as de lin'o branco. @a%ia uma rosa solitria de cabo comprido num pequeno %aso em cada mesa. < pessoal do buf4 apressa%a0se com os preparati%os finais, colocando os guardanapos artisticamente dobrados e as taas de %in'o. Jal %erificou os cartes com os nomes dos que se sentariam na mesa principal. ,m, perto da ponta, di*ia \Masep', <mni >.A.\. Atra%essaram a porta de uma sa+da pr63ima, e ol'aram / direita e / esquerda. 7o fim do corredor, / esquerda e na direo dos fundos fica%a o toalete das sen'oras. Entraram, passaram por algumas mul'eres que se enfeita%am diante dos espel'os e encontraram o que procura%am! o 8ltimo sanitrio, para o uso de deficientes. Era constru+do contra a parede de trs do 'otel, logo abai3o de uma &anela grande bastante para

permitir que um ser 'umano gil se arrastasse por ela. Jal ergueu a mo, quebrou a tranca, e testou a &anela, assegurando0se de que se abriria e fec'aria facilmente. Luilo atra%essou depressa a parede e na %iela encontrou uma grande li3eira e, com incr+%el facilidade, mo%eu0a alguns metros de forma que ela foi para bai3o da &anela. A seguir, ele arran&ou alguns engradados e latas de li3o de encontro / li3eira, formando degraus. Jal reuniu0se a ele e os dois seguiram pela %iela at a rua. A um quarteiro de dist.ncia 'a%ia uma cabina telef-nica. Jal ergueu o receptor e assegurou0se de que tudo esta%a funcionando. = A+ %4m elesK = a%isou Luilo, e saltaram pela parede de uma lo&a de departamentos e espiaram para fora da &anela bem no momento em que uma longa limusine preta e depois outra e depois outra deram in+cio a l8gubre desfile pela rua na direo do 'otel. Fentro das limusines senta%am0se dignitrios e outras pessoas importantes de muitas naes e raas diferentes, e dentro e em cima esta%am dem-nios, grandes, negros, %errugosos e fero*es, os ol'os amarelos percorrendo rpida e cautelosamente todas as direes. Jal e Luilo obser%aram fascinados. Acima, no cu, outros dem-nios apareceram, dirigindo0se ao 'otel qual bandos de andorin'as, suas negras sil'uetas aladas desen'adas contra o cu a%ermel'ado. = ,m significati%o a&untamento, ?apito = disse Luilo. Jal assentiu com a cabea e continuou a obser%ar. Entre as limusines %ieram muitos t3is, tambm transportando %asto e3emplar da 'umanidade em geral! orientais, africanos, europeus, ocidentais, rabes: pessoas de grande poder, 'onra e dignidade de todas as partes do mundo. = ?omo di*em as Escrituras, os reis da Jerra =

obser%ou Jal = embriagando0se com o %in'o da imoralidade da grande meretri*. = A Lrande Babil-nia = disse Luilo. = A grande 9eretri* erguendo0se por fim. = >im, Percepo ,ni%ersal. A religio do mundo, a doutrina dos dem-nios espal'ando0se entre todas as naes. A Babil-nia ressuscitada logo antes do final dos tempos. = Fa+ o retorno do Pr+ncipe da Babil-nia, (afar. = ?laro. E isso e3plica por que n6s fomos c'amados. 1omos os 8ltimos a enfrent0lo. Luilo, ao ou%ir isso, fe* uma careta. = 9eu ?apito, nossa 8ltima batal'a com (afar no uma lembrana agrad%el. = 7em uma e3pectati%a agrad%el. = < sen'or ac'a que ele %em aquiG = 7o. Esta reunio apenas uma festa antes da %erdadeira batal'a, e a %erdadeira batal'a est marcada para a cidade de As'ton. Jal e Luilo permaneceram onde esta%am, obser%ando a reunio das foras da 'umanidade e do mal sat.nico con%ergirem ao @otel Libson. Esta%am / espera da pessoa c'a%e! >usan Jacobson, a >er%a de Ale3ander Masep'. Por fim %iram0na dentro de um lu3uos+ssimo Eincoln ?ontinental, pro%a%elmente o %e+culo particular de Masep', dirigido por motorista contratado. 2in'a escoltada por dois acompan'antes, sentados um de cada lado. = Ela ser %igiada de perto = disse Jal. = 2amos, precisamos %er mel'or. Passaram depressa pela lo&a de departamentos,

atra%s de paredes, mostrurios e pessoas, em seguida afundaram0se na rua e foram sair dentro do restaurante que fica%a e3atamente em frente / porta principal do 'otel. Em toda a %olta, pessoas bem %estidas senta%am0 se / mesas silenciosas, iluminadas por %elas, consumindo caros pratos da co*in'a francesa. Apressando0se na direo de uma &anela da frente, ao lado de um casal idoso que saborea%a frutos do mar e %in'o, obser%aram o carro que condu*ia >usan encostar / frente do 'otel. A porta de >usan foi aberta por um porteiro de casaco %ermel'o. ,m dos acompan'antes saiu e estendeu a mo para a&ud0la a descer: ela saltou e imediatamente o outro acompan'ante esta%a ao seu lado. <s dois acompan'antes, %estidos a rigor, eram muito atraentes mas ao mesmo tempo muito intimidantes. 9antin'am0se grudados a ela. >usan tra&a%a um %estido de noite solto que l'e cobria o corpo de forma estonteante, e cascatea%a at os ps. Luilo te%e de perguntar! = <s planos dela so os mesmos que os nossosG Jal respondeu com segurana! = < general ainda no errou. Luilo apenas meneou a cabea apreensi%o. = Para a %iela = disse Jal. >eguiram por bai3o da %iela coberta de pedras e rac'aduras e despontaram num esconderi&o atrs de uma sa+da de inc4ndio. A noite 'a%ia ca+do, e a %iela esta%a escura. Fo seu posto de obser%ao, conseguiam contar %inte pares de inquietos ol'os amarelos, a espaos regulares ao longo da %iela e contra o 'otel. = @ cerca de cem sentinelas = disse Jal.

= Em mel'ores circunst.ncias, pun'ado = murmurou Luilo.

um

mero

= Preocupe0se somente com estas %inte. Luilo tomou a espada na mo. Podia sentir as oraes dos santos locais. = >er dif+cil = disse. = A cobertura de oraes limitada. = 7o precisa derrot0los = respondeu Jal. = Apenas faa com que o persigam. Precisamos da %iela li%re por apenas alguns momentos. Aguardaram. < ar esta%a parado e 8mido. <s dem-nios quase no se me3iam, permaneciam nos postos, troca%am resmungos em l+nguas diferentes, seu 'lito sulfuroso formando uma fita estran'a e sinuosa de %apor amarelo que corria pela %iela como um rio p8trido, flutuante. Jal e Luilo podiam sentir sua crescente tenso, como molas cada %e* mais apertadas, a cada segundo que passa%a. < banquete de%ia estar em progresso a essa 'ora. A qualquer momento, >usan poderia pedir licena e dei3ar a mesa. 9ais tempo se passou. Fe repente, tanto Jal quanto Luilo sentiram a instigao do Esp+rito. Jal ol'ou para Luilo, que acenou com a cabea. Ela esta%a a camin'o. 2igiaram a &anela. A lu* do toalete feminino bril'a%a: eles mal podiam ou%ir o som da porta que se abria e fec'a%a / medida que as sen'oras entra%am e sa+am. A porta abriu0se. >altos altos ressoaram no piso de cer.mica, mo%endo0se na direo da &anela. <s dem-nios se reme3eram um pouco, resmungando entre si. A porta do 8ltimo sanitrio girou nas dobradias. A mo de Luilo agarrou a espada. Ele comeou a respirar fundo, o grande torso a e3pandir0se e encol'er0se, o poder de Feus percorrendo0o. <s ol'os dos dois esta%am pregados na &anela. <s dem-nios se puseram mais

alertas, os ol'os amarelos muito abertos correndo de um lado para outro. 1ala%am mais alto. A sombra da cabea de uma mul'er apareceu na &anela. ,ma mo de mul'er procurou a tra%a. Jal tocou o ombro de Luilo, e este se dei3ou cair entrando pelo c'o. Apenas uma frao de segundo se passou. = BA@AAAAAK = o s8bito e ensurdecedor brado de guerra partiu dos poderosos pulmes de Luilo, e a %iela toda e3plodiu instantaneamente em ofuscante raio de lu* branca enquanto Luilo brota%a com +mpeto do c'o, a espada fulgurante e tremelu*ente traando bril'antes arcos no ar. <s dem-nios saltaram, berrando e guinc'ando aterrori*ados, mas recobraram0se imediatamente e sacaram as espadas. A %iela ecoou com o retinir metlico, e o fulgor a%ermel'ado de suas l.minas dana%a como cometas nas altas paredes de ti&olos. Luilo postou0se alto e forte, e bramiu uma gargal'ada que estremeceu o c'o. = Agora, suas lagarti3as negras, testarei seu brioK ,m grande esp+rito ganiu uma ordem, e os %inte dem-nios con%ergiram sobre Luilo como predadores famintos, as espadas faiscando e as presas / mostra. Luilo arremeteu para o alto, escapando deles qual sabonete escorregadio, e acrescentou um gil %olteio ao prosseguir, espal'ando lu* por todos os lados em espirais coloridas. <s dem-nios abriram as asas e lanaram0se atrs dele. Fiante dos ol'os de Jal, Luilo foi descre%endo arcos e rodopiando por todo o cu como um balo solto, rindo, atiando e pro%ocando, mantendo0se um pouco alm do alcance dos seus perseguidores. A essa altura, os dem-nios esta%am em f8ria cega. A %iela esta%a %a*ia. A &anela se abria. 7um

instante, Jal esta%a debai3o da &anela, apagado e escondido pela escurido. Ele agarrou >usan assim que a mo dela apontou na &anela e pu3ou0a com tanta fora que ela praticamente saiu %oando. A moa %estia uma blusa simples e cala de brim, e tin'a nos ps pequenas sapatil'as. Fo pescoo para cima, ainda esta%a deslumbrante: do pescoo para bai3o, esta%a preparada para correr por %ielas escuras. Jal a a&udou a encontrar a maneira de descer da li3eira e depois instigou0a a seguir pela %iela e c'egar / rua onde ela 'esitou, ol'ou de um lado e de outro, e ento %iu a cabina telef-nica. Ela correu como o %ento, numa pressa terr+%el e desesperada. Jal a seguiu, tentando manter0se to encoberto quanto poss+%el. Ele ol'ou para trs por sobre o ombro: o estratagema de Luilo funcionara. 7o momento, Luilo era o maior problema para os dem-nios, e a ateno deles esta%a longe daquela mul'er a correr freneticamente. >usan atirou0se para dentro da cabina e bateu a porta atrs de si. Ela tirou uma pil'a de moedas do bolso da cala, c'amou a telefonista e pediu uma ligao interurbana. Em algum lugar entre As'ton e a pequena beira de estrada que era BaPer, em um dep6sito em ru+nas transformado em apartamentos de bai3o aluguel, Me%in 5eed acordou de um sono e3austo com o tilintar do telefone. Ele re%irou no colc'o e ergueu o aparel'o. = Pronto, quem falaG = perguntou. = H Me%inG = %eio uma %o* desesperada do outro lado. Me%in prestou mais ateno. Era %o* de mul'er. = >im, sou eu. $uem falaG 7a cabina telef-nica, >usan ol'ou de um lado a outro da rua medrosamente ao di*er!

= Me%in, >usan. >usan Jacobson. Me%in esta%a comeando a perguntar0se o que era tudo aquilo. = Ei, o que %oc4 quer comigo afinalG = Preciso de a&uda, Me%in. 7o ten'o muito tempo. 7o ' muito tempo. = Jempo obtusamente. para qu4G = perguntou ele

= Por fa%or, escute. Anote se precisar. = 7o ten'o com que anotar. = Ento escute apenas. <l'e, %oc4 & ou%iu falar do Clarim de Ashton( < &ornal de As'tonG = >im, sim, & ou%i falar. = Berenice Mrueger trabal'a l. Ela a irm da min'a antiga compan'eira de quarto, Pat, aquela que se suicidou. = ?aramba... o que est acontecendoG = Me%in, %oc4 me fa* um fa%orG Entre em contato com Berenice Mrueger no ?larim e... Me%inG = >im, estou ou%indo. = Me%in, estou em apuros. Preciso da sua a&uda. = E ento, onde est o seu namoradoG = H dele que estou com medo. 2oc4 sabe a respeito dele. ?onte a Berenice Mrueger tudo acerca de Ale3ander Masep', tudo o que sabe. Me%in esta%a perple3o. = Ento que sei euG = Figa0l'e o que aconteceu, sabe, entre n6s, com Masep', diga0l'e tudo. Figa0l'e o que Masep' est plane&ando.

= 7o estou entendendo. = 7o ten'o tempo para e3plicar. Apenas diga a ela... diga que Masep' est tomando conta da cidade toda... e faa com que ela saiba que ten'o informaes muito importantes a respeito de Pat, irm dela. Jentarei entrar em contato com ela, mas temo que o telefone do ?larim este&a grampeado. Me%in, preciso que %oc4 este&a l para atender ao telefone, para... = >usan esta%a frustrada, c'eia de emoo, incapa* de encontrar as pala%ras certas. Ela tin'a coisas demais para di*er, e muito pouco tempo. = 2oc4 no est fa*endo muito sentido = murmurou Me%in. = 2oc4 tomou alguma coisaG = Apenas faa o que pedi, Me%in, por fa%orK Eigarei de no%o para %oc4 assim que puder, ou escre%ei, ou darei um &eito qualquer, mas por fa%or ligue para Berenice Mrueger e diga0l'e tudo o que sabe sobre Masep' e sobre mim. Figa0l'e que fui eu quem ela %iu no festi%al. = E como que %ou me lembrar de tudo issoG = Por fa%or, d4 um &eito. Figa0me que o farK = >im, est bem, farei. = Jen'o de irK At logoK >usan desligou o telefone e saiu correndo da cabina. Jal a seguiu, des%iando0se para dentro de prdios tanto quanto poss+%el. Ele c'egou / %iela alguns instantes antes dela a fim de %erificar o terreno. EncrencaK <utras quatro sentinelas 'a%iam c'egado para tomar o lugar das %inte originais, e esta%am totalmente alertas. 7o 'a%ia como saber onde Luilo e as %inte poderiam estar. Jal ol'ou atrs de si. >usan %in'a em disparada. Jal mergul'ou de cabea pelo calamento e

penetrou fundo na cidade, gan'ando %elocidade, estendendo a espada prateada. < poder de Feus esta%a aumentando agora: os santos de%iam estar orando em algum lugar. Ele podia senti0lo. Jin'a apenas segundos, e sabia disso. Ele %erificou sua posio, descre%eu um grande arco subterr.neo distanciando0se do 'otel, e ento, a quase dois quil-metros de dist.ncia, %oltou, gan'ando %elocidade, gan'ando %elocidade, gan'ando %elocidade, faiscando, arma*enando poder, mais depressa, mais depressa, mais depressa, a espada um ofuscante rel.mpago, os ol'os em fogo, a terra um borro ao seu redor, o rugir de cimento, %igas, canos e pedras que fica%am para trs como o ru+do de um trem de carga. Ele segurou a espada atra%essada, a ponta coruscante pronta para aquele momento infinitesimal. 9ais rpido que um pensamento, como a e3ploso de um foguete, um fulgurante raio de lu* &orrou do c'o do outro lado da rua e pareceu cortar o espao em dois ao precipitar0se pela %iela bem diante dos ol'os dos quatro dem-nios. <s dem-nios, estonteados e cegos, ca+ram ao c'o, tropearam, tentaram encontrar um ao outro. V raio de lu* des%aneceu0se no c'o to depressa quanto apareceu. >usan %irou a esquina e entrou na %iela, dirigindo0se / &anela. Jal dobrou as asas e parou. Jin'a de %oltar para a&ud0la a passar pela &anela antes que algum dem-nio se recuperasse e desse o alarme. Ele engrenou as asas em %iolento +mpeto para a frente e fe* uma %olta apressada. >usan escalou os engradados e latas e c'egou / li3eira. <s dem-nios comea%am a recobrar a %iso e esfrega%am os ol'os. Jal surgiu de trs da sa+da de inc4ndio, tentando calcular o tempo que ainda l'e sobra%a. OtimoK Luilo esta%a de %olta e caiu como um ga%io, agarrando >usan e empurrando0a atra%s da &anela num instante, segurando0a de maneira que ela

no rolasse ao c'o do lado de dentro. < pr6prio Luilo fec'ou a &anela. Jal %oou ao encontro de Luilo. = 9ais uma %e* = gritou ele. 7o precisa%a di*er mais nada. As quatro sentinelas se 'a%iam recuperado e se precipita%am sobre eles, e as outras %inte retorna%am, furiosas no encalo de Luilo. Jal e Luilo arremeteram para cima e se distanciaram como um raio, perseguidos por um bando de dem-nios espumando de rai%a. <s an&os %oaram seguindo um curso bem alto sobre a cidade e conti%eram a %elocidade apenas o suficiente para encora&ar os dem-nios. (umando para o oeste, os dois adentraram o cu escuro da noite, dei3ando um rasto de bril'antes listas brancas atrs de si. <s dem-nios foram tena*es na perseguio durante centenas de quil-metros, mas afinal Jal %oltou0se e descobriu que 'a%iam desistido de segui0los e retornado / cidade. Jal e Luilo aumentaram a %elocidade e rumaram para As'ton. 7o toalete feminino, >usan enrolou apressada as pernas da cala de brim, apan'ou o %estido de gala do ganc'o e logo recobrou a apar4ncia apropriada ao banquete. Jirou as sapatil'as e as colocou na bolsa, calou os sapatos de salto, abriu a porta e saiu. ,ma %o* masculina do lado de fora da porta do toalete c'amou! = >usan, esto / sua esperaK Ela %erificou a apar4ncia no espel'o, penteou o cabelo, e tentou acalmar a respirao. = 9as que pressa = disse ela, pro%ocante. ?om dignidade refinada, ela surgiu no corredor e tomou o brao do acompan'ante. Ele a condu*iu de %olta ao Lrande >alo de Baile, agora c'eio de gente, le%ando0a at o seu lugar na mesa principal, fa*endo um aceno tranq;ili*ador ao outro acompan'ante.

19
< escrit6rio do ?larim esta%a enfim recuperando a boa e saud%el efici4ncia que 9ars'all gosta%a de %er, e a no%a moa, ?armem, era grandemente respons%el por essa mel'ora. Em menos de uma semana ela 'a%ia mais do que preenc'ido a %aga de Edie, restabelecendo uma r+gida rotina no escrit6rio. Era apenas quarta0feira, e o &ornal & esta%a em pleno mo%imento, aprontando a edio de se3ta0feira. 9ars'all dete%e0se diante da escri%anin'a de ?armem, a camin'o do caf. Ela l'e entregou matria no%a e disse! = H parte do artigo de Jom. 9ars'all assentiu com a cabea. = >im, o neg6cio do departamento de bombeiros... = >eparei0o em tr4s t+tulos! pessoal, 'ist6rico e ob&eti%os, e ac'ei que pod+amos public0lo em tr4s segmentos. Jom & dei3ou espao nas duas pr63imas colagens e ac'a que pode arrumar alguma coisa na terceira. 9ars'all gostou. = H, toque em frente, gostei. $ue bom %oc4 entender a letra do Jom. ?armem & 'a%ia re%isado a maior parte do material de se3ta0feira e esta%a quase terminando de preparar a c6pia para Leorge, o tip6grafo. Ela 'a%ia repassado os li%ros e acertado todas as contas. Pla0 ne&a%a a&udar Jom com a colagem no dia seguinte. <s negati%os para o laDout do ?lube dos Esportistas esta%am prontos. 9ars'all meneou a cabea em feli* espanto. = Bem0%inda a bordo. ?armem sorriu.

= <brigada, sen'or. 9ars'all dirigiu0se ao caf e ser%iu duas 3+caras. 1oi ento que percebeu! ?armem 'a%ia encontrado o fio dessa mquina bobaK Ele carregou as duas 3+caras de %olta ao escrit6rio e, ao passar por sua mesa, deu / moa um sorriso de apro%ao. A locali*ao da mesa 'a%ia sido o seu 8nico pedido no emprego. Perguntara se podia ser remo%ida para um local ao lado da porta do escrit6rio de 9ars'all, e 9ars'all acedeu de bom grado. Agora, s6 precisa%a %oltar0se e dar um berro e ela entra%a imediatamente em ao para fa*er o que ele pedira. 9ars'all entrou no escrit6rio, colocou uma 3+cara sobre a escri%anin'a, e ofereceu a outra ao 'omem de cabelo comprido, le%emente atordoado, sentado no canto. Berenice esta%a sentada numa cadeira que trou3era &untamente com sua pr6pria 3+cara de caf. = Bem, onde est%amosG = perguntou 9ars'all, sentando0se / escri%anin'a. Me%in 5eed esfregou o rosto, tomou um gole de caf, e tentou apan'ar o fio dos pensamentos de no%o, ol'ando no c'o em seu redor como se os ti%esse dei3ado cair ali em algum lugar. 9ars'all instigou! = 9uito bem, dei3e0me pelo menos ter certe*a de que entendi o que disse! 2oc4 costuma%a ser... con'ecido de >usan, e ela foi a compan'eira de quarto de Pat Mrueger, irm de Berenice. Estou certo at aquiG 5eed assentiu com a cabea. = H, sim, est certo. = E ento o que >usan esta%a fa*endo no festi%alG = >ei l. ?omo & disse, ela apareceu atrs de mim e disse oi, e eu nem a esta%a procurando. 7o

podia acreditar que era ela, entendeG = 9as ela pegou o n8mero do seu telefone e depois ligou para %oc4 ontem / noite... = H, toda em 6rbita, ner%osa. 1oi uma loucura. Ela no di*ia coisa com coisa. 9ars'all ol'ou para 5eed e Berenice e perguntou / moa! = E essa a mesma mul'er com cara de fantasma que %oc4 fotografou aquela noiteG Berenice esta%a con%icta. = As descries que Me%in me deu se encai3am perfeitamente com a mul'er que %i, e tambm a do 'omem mais %el'o que esta%a com ela. = >im, Masep' =. Me%in pronunciou o nome como se ti%esse gosto ruim. = 9uito bem = e 9ars'all fe* uma lista mental. = Ento %amos falar desse Masep' primeiro, depois falaremos de >usan, e depois falaremos de Pat. Berenice tin'a o bloco de anotaes na mo. = 1a* idia de qual se&a o nome completo de Masep'G 5eed forou o crebro. = Ale3... Alan... Ale3ander... algo assim. = 9as comea com A. = ?erto. 9ars'all perguntou! = < que ele G 5eed respondeu! = < no%o namorado de >usan, foi por causa dele que ela me c'utou. = 9as, e o que ele fa*G <nde trabal'aG 5eed abanou a cabea. = 7o sei. 9as ele tem grana. 2i%e fa*endo rolos. A primeira %e* que ou%i falar dele, ele esta%a arrodeando

As'ton e a faculdade, e falando de comprar propriedades e coisas desse tipo. ?ara, o su&eito tin'a grana e queria que todo o mundo ficasse sabendo disso. Ento ele se lembrou! = <', >usan disse que ele est tentando tomar a cidade... = $ue cidadeG Esta( = Ac'o que sim. Berenice perguntou! = E de onde ele G = Fo Eeste, tal%e* de 7o%a NorP. Ac'o que o tipo de cara de cidade grande. 9ars'all disse a Berenice! = 1aa uma nota para eu c'amar Al EemleD no Jimes. Ele pode conseguir descobrir esse su&eito se ele esti%er em 7o%a NorP =. Berenice tomou nota. 9ars'all perguntou a 5eed! = < que mais %oc4 sabe a respeito deleG = Ele esquisito, cara. Est metido com neg6cios esquisitos. 9ars'all esta%a ficando impaciente. = 2amos, faa um pouco mais de fora. 5eed me3eu e reme3eu na cadeira. = Bem, sabe, ele era como um guru, ou um feiticeiro, ou algum tipo de bru3o em 6rbita, e ele en%ol%eu >usan em todo esse neg6cio. Berenice instigou! = 2oc4 est falando de misticismo orientalG = >im. = (eligies pags, meditaoG = >im, sim, todo esse tipo de coisa. Ele esta%a metido em tudo isso, ele e aquela professora da

faculdade, como mesmo o nome dela... 9ars'all esta%a en&oado do nome. = Eangstrat. < rosto de 5eed animou0se, relembrando. = >im, essa mesmo. = Masep' e Eangstrat eram associadosG Eram amigosG = >im, claro. Eles da%am &untos umas aulas / noite, eu ac'o, as que >usan freq;enta%a. Masep' era um figuro %isitante ou algo assim. Jodo mundo esta%a impressionado com ele. Ele me fa*ia arrepiar os cabelos. = ?erto, ento >usan esta%a freq;entando essas aulas... = E ela ficou louca, e estou di*endo louca. ?ara, ela no podia ter ficado mais em 6rbita com mescalina. Eu nem podia mais falar com ela. Ela esta%a sempre perdida no espao. 5eed continuou a falar, pondo0se em mo%imento um pouco por conta pr6pria. = 1oi isso que realmente comeou a me c'atear, como ela e o resto daquela turma comeou a ter segredos e falar em c6digos e no me di*er do que esta%am falando. >usan me di*ia apenas que eu no era esclarecido e no compreenderia. ?ara, ela simplesmente deu tudo o que tin'a /quele tal Masep' e ele a tomou, e estou di*endo que realmente a tomou. Ele o dono dela agora. Ela se foi. J era. = E a Eangstrat esta%a metida em tudo issoG = <', sim, mas Masep' era o %erdadeiro c'efo. Ele era o guru, sabe. Eangstrat era o seu cac'orrin'o de estimao. Berenice disse!

= E agora >usan pega o n8mero do seu telefone e liga para %oc4 depois de todo esse tempo. = Ela esta%a apa%orada = disse 5eed. = Est em apuros. Ela me disse que entrasse em contato com %oc4s e contasse o que eu sabia, e disse que tin'a informao a respeito de Pat. Berenice ansia%a por saber. = Ela disse que tipo de informaoG = 7o, nada. 9as ela quer entrar em contato com %oc4. = Bem, por que ela no me ligaG Essa pergunta a&udou 5eed a lembrar0se de algo. = <', sim, ela ac'a que o seu telefone pode estar grampeado. 9ars'all e Berenice ficaram em sil4ncio por um momento. Esse era um comentrio que no sabiam se de%eriam le%ar a srio. 5eed acrescentou! = Ac'o que ela me ligou para eu ser um intermedirio, passar a informao a %oc4s. 9ars'all arriscou! = ?omo se %oc4 fosse a 8nica pessoa em quem ela ainda pode confiarG 5eed apenas deu de ombros. Berenice perguntou! = Bem, e o que %oc4 sabe a respeito de PatG >usan contou0l'e alguma coisa quando %oc4s namora%amG ,ma das empreitadas mais dolorosas para 5eed era tentar lembrar0se das coisas. = A'... ela e Pat eram boas amigas, por uns tempos, pelo menos. 9as, entende, >usan no quis mais saber da gente quando comeou a correr atrs da turma do Masep'. Ela meio que me afastou, e tambm / Pat. Elas no se deram muito bem depois disso, e >usan

fica%a a di*er como Pat era... a'... parecida comigo, tentando atrapal'ar, no esclarecida, arrastando os ps. 9ars'all pensou na pergunta e no esperou que Berenice a fi*esse. = Ento %oc4 diria que essa turma do Masep' pode ter considerado Pat como inimigaG = ?ara... = 5eed lembrou0se de outras coisas. = Ela realmente se arriscou, isto , atrapal'ou. Ela e >usan ti%eram uma briga feia certa fe* a respeito das coisas com que >usan esta%a metida. Pat no confia%a em Masep' e %i%ia di*endo a >usan que ela esta%a se submetendo a uma la%agem cerebral. <s ol'os de 5eed bril'aram. = >im, falei com Pat uma %e*. Est%amos num &ogo, e falamos a respeito daquilo em que >usan esta%a0 se metendo e de como Masep' a esta%a controlando, e Pat esta%a muito ner%osa com a 'ist6ria, da mesma maneira que eu. Ac'o que Pat e >usan realmente ti%eram umas brigas relacionadas com isso at que >usan se mudou do dormit6rio e fugiu com Masep'. Ela no apareceu mais nas aulas. = Ento Pat arrumou inimigos, isto , inimigos de %erdadeG 5eed continuou a desenterrar coisas que 'a%iam estado enterradas debai3o dos anos e do lcool. = A', sim, tal%e* ten'a arrumado. 1oi depois que >usan fugiu com esse Masep'. Pat contou0me que ela ia fa*er uma de%assa em tudo aquilo de uma %e* por todas, e ac'o que ela pode ter ido %er a Eangstrat algumas %e*es. Pouco depois, encontrei0a de no%o. Esta%a num refeit6rio do campus, e esta%a com cara de quem no 'a%ia dormido por muitos dias, e perguntei0l'e como ia, e ela mal falou comigo. Perguntei0l'e como a in%estigao esta%a indo, sabe, do Masep' e da Eangstrat e todo esse neg6cio, e ela disse que tin'a parado de me3er com aquilo, que realmente no era grande coisa.

Ac'ei aquilo um tanto esquisito, & que ela esta%a to amolada com a questo antes. Perguntei0l'e! \Ei, eles esto atrs de %oc4 agoraG\ e ela no quis tocar no assunto, disse que eu no compreenderia. Fepois disse algo acerca de algum instrutor, um su&eito que a esta%a a&udando e que ela esta%a bem, e acabei percebendo que ela no queria que eu metesse o nari* na %ida dela, por isso mais ou menos dei3ei0a l. = < comportamento dela l'e pareceu estran'oG = perguntou BereniceG = >im, muito. >e ela no ti%esse ido to contra toda a turma do Masep' e da Eangstrat, eu teria pensado que era uma deles: aquele mesmo aspecto abobal'ado, perdido no espao 'a%ia tomado conta dela. = $uandoG $uando foi e3atamente que %oc4 a %iu pela 8ltima %e*G 5eed sabia mas detesta%a di*er. = ,m pouco antes de ela ser encontrada morta. = Ela parecia atemori*adaG Feu qualquer indicao de algum inimigo, qualquer coisa assimG 5eed fe* uma careta, tentando recordar0se. = Ela no quis falar comigo. 9as eu a %i mais uma %e* depois disso, e tentei perguntar0l'e acerca de >usan, e ela agiu como se eu fosse um assaltante ou coisa parecida... ela berrou! \Fei3e0me em pa*, dei3e0me em pa*K\ e tentou se afastar e ento %iu que era eu, e ol'ou em %olta como se algum a esti%esse seguindo... = $uemG Ela disse quemG 5eed fitou o teto. = <'... qual o nome daquele caraG Berenice inclinou0se para a frente, presa /s pala%ras do 'omem. = 1avia algumG

= J'omas, algum su&eito c'amado J'omas. = J'omasK sobrenome deleG Alguma %e* ela mencionou o

= 7o me lembro de nen'um sobrenome. 7unca encontrei o su&eito, nunca o %i, mas certamente ele de%e ter sido o dono dela. Ela agia como se ele a esti%esse seguindo por todo o canto, falando com ela, tal%e* ameaando, no sei. Ela parecia ter muito medo dele. = J'omas = sussurrou Berenice. Ela disse a 5eed! = @ alguma coisa mais a respeito desse J'omasG $ualquer coisa que se&aG = 7unca %i o su&eito... ela no disse quem ele era ou onde ela iria encontr0lo. 9as a coisa toda era meio estran'a. 7um minuto ela esta%a falando como se ele fosse a mel'or coisa que l'e 'a%ia acontecido, e ento no pr63imo minuto se escondia e di*ia que ele a esta%a seguindo. Berenice ergueu0se e dirigiu0se / porta. = Ac'o que temos uma lista da faculdade em algum canto =. Ela p-s0se a procurar nas escri%anin'as e estantes do escrit6rio da frente. 5eed ficou em sil4ncio. Jin'a o aspecto cansado. 9ars'all assegurou0l'e! = 2oc4 est0se saindo bem, Me%in. Ei, & fa* algum tempo. = A'... no sei se isto importante... = ?onsidere tudo importante. = Bem, esse neg6cio de Pat ter um no%o instrutor... ac'o que alguns da turma do Masep', tal%e* fosse >usan, eles tin'am instrutores. = 9as entendi que Pat no queria ter nada com

aquele grupo. = >im, , mesmo. 9ars'all mudou de rumo. = Ento, onde %oc4 se encai3a%a em tudo o que esta%a acontecendo, alm de seu relacionamento com >usanG = Ei, em parte algumaK Eu no quis saber de nada daquilo, cara. = 2oc4 estuda%a na faculdadeG = >im, fa*endo contabilidade. ?ara, quando tudo isso comeou a deslanc'ar e depois Pat se matou, dei o fora depressa. Eu no queria ser o pr63imo, entendeG = Ele fitou o c'o. = 9in'a %ida nada mais tem sido do que um inferno desde ento. = 2oc4 est trabal'andoG = >im, na madeireira dos Brmos Lorst, um pouco acima de BaPer =. Ele meneou a cabea. = 7o ac'a%a que fosse %er >usan no%amente. 9ars'all %oltou0se para a mesa e procurou um papel. = Bem, temos de nos manter em contato. F40me o n8mero do seu telefone e endereo, do ser%io e particular. 5eed deu a informao. = E se eu no esti%er a+, pro%a%elmente pode me encontrar no Bar >empre02erde em BaPer. = Est bem, oua, se ti%er alguma outra not+cia de >usan, a%ise0nos, de dia ou de noite =. Ele acrescentou o n8mero do telefone de casa no carto e o entregou a 5eed. Berenice %oltou com a lista. = 9ars'all, ' um telefonema para %oc4. Ac'o que urgente = disse ela. Em seguida %oltou0se para

5eed! = Me%in, %amos para a outra sala e e3aminemos esta relao. Jal%e* encontremos o nome completo daquele su&eito. 5eed saiu com Berenice apan'a%a o telefone. = @ogan = disse ele. = @ogan, aqui Jed @armel. 9ars'all tateou / procura de um lpis. = <i, Jed. <brigado por ligar. = Ento %oc4 falou com Eldon... = E Eldon falou com %oc4G @armel suspirou e disse! = 2oc4 est em apuros, @ogan. Farei uma entre%ista. Jem um lpis / moG = Pronto. Pode falar. Berenice tin'a acabado de se despedir de 5eed quando 9ars'all apareceu na porta do escrit6rio com um pedao de papel na mo. = Alguma coisaG = perguntou ele. = 7ada de nada. 7o ' nen'um J'omas, nome ou sobrenome. = Ainda assim uma pista. = $uem foi que telefonouG 9ars'all apresentou o pedao de papel. = Lraas a Feus por pequenos fa%ores. 1oi Jed @armel =. Berenice ficou bem mais animada quando 9ars'all e3plicou! = Ele quer0me %er aman', e aqui esto as informaes de como c'egar l. Fe%e ser um fim0de0 mundo. < cara ainda est todo paran6ico: estou enquanto 9ars'all

surpreso de que ele no me ten'a feito ir disfarado. = Ele no disse nada a respeito de tudo istoG = 7o, no pelo telefone. Jem de ser apenas n6s dois, em particular. 9ars'all inclinou0se de le%e e disse! = Ele outro que ac'a que o nosso telefone pode estar grampeado. = E como podemos %erificar se est ou noG = Jome isso como uma de suas tarefas. E aqui est o restante delas =. Berenice pegou o bloco de anotaes de sobre a escri%anin'a e fe* a sua pr6pria lista enquanto 9ars'all ia falando. = 2erifique a lista telef-nica de 7o%a NorP... = J %erifiquei. 7en'um A. Masep' consta dela. = (isque essa. Pr63ima! F4 uma ol'ada nas ag4ncias imobilirias. >e 5eed esti%er certo a respeito de Masep' procurar propriedades por aqui, algumas dessas pessoas poderiam saber alguma coisa. E eu procuraria na lista de propriedades comerciais tambm. = @um0'um. = E enquanto esti%er fa*endo isso, descubra o que puder sobre se&a l quem for o proprietrio da mercearia do Joe. = 7o o JoeG = 7o. A mercearia era de Joe e Angelina ?arlucci. $uero saber aonde eles foram parar e quem o no%o dono da mercearia. 2e&a se consegue algumas boas respostas. = E %oc4 ia entrar em contato com o seu amigo do Jimes. = >im, EemleD =. 9ars'all acrescentou uma nota ao seu pedao de papel.

= >6 issoG = Por enquanto. Enquanto isso, %oltemos a cuidar do &ornal. < tempo todo, durante a reunio com 5eed e a con%ersa que se seguiu, ?armem esta%a sentada / sua mesa, muito ocupada e fa*endo de conta que no tin'a ou%ido nem uma pala%ra. A man' 'a%ia sido apertada, com o pra*o do pr63imo n8mero galopando ao encontro deles, mas at o meio0dia a colagem esta%a pronta para a tipografia e o escrit6rio te%e a oportunidade de %oltar ao ritmo normal. 9ars'all ligou para EemleD, seu antigo confrade no "imes de Nova York. EemleD recebeu a informao que 9ars'all possu+a acerca desse estran'o personagem Masep', di*endo que encetaria a busca imediatamente. 9ars'all desligou o telefone com uma mo e agarrou o palet6 com a outra: sua pr63ima parada era o encontro daquela tarde com o recluso Jed @armel. Berenice saiu para as tarefas designadas. Estacionou o carro %ermel'o no estacionamento do que fora a mercearia do Joe, e que agora se c'ama%a As'ton 9ercantil, e entrou no estabelecimento. ?erca de meia 'ora mais tarde, ela %oltou ao carro e foi embora. Jin'a sido uma %iagem perdida! ningum sabia nada, apenas trabal'a%am l, o gerente no esta%a, e no tin'am a m+nima idia de quando ele %oltaria. Alguns &amais tin'am ou%ido falar de Joe ?arlucci, alguns tin'am mas no sabiam aonde ele tin'a ido parar. < au3iliar do gerente finalmente pediu0l'e que parasse de amolar os empregados na 'ora de trabal'o. Era isso o que conseguira ao procurar boas respostas. Agora, toca a procurar as imobilirias. A Bmobiliria Jo'nson0>mDt'e ocupa%a uma casa

antiga reformada como escrit6rio, locali*ada na orla do distrito comercial: a casa ainda tin'a um &ardim muito gracioso na frente, com uma espcie de sequ6ia alta plantada no meio e uma cai3a de correspond4ncia original, imitando uma cabana de toras, na frente. Fentro, era clida e aconc'egante, e silenciosa. Fuas escri%anin'as ocupa%am o que antigamente era sala de estar: as duas esta%am desertas no momento. 7as paredes encontra%am0se quadros de a%isos com fotos de casa ap6s casa, com cartes debai3o de cada foto descre%endo o prdio, a propriedade, a %ista, pro3imidade de lo&as e assim por diante, e por 8ltimo, mas no menos importante, o preo. Pu3a, o que as pessoas esta%am pagando esses dias por uma casaK A uma terceira escri%anin'a no que tin'a sido a sala de &antar, uma &o%em p-s0se de p e sorriu para Berenice. = <l, em que posso ser%i0laG Berenice perguntou! sorriu tambm, apresentou0se, e

= Preciso fa*er uma pergunta que pode parecer um tanto estran'a, mas aqui %ai. Est prontaG = Pronta. = 2oc4s trataram de algum neg6cio com algum pelo nome de A. Masep' no ano passadoG = ?omo se escre%e esse nomeG Berenice soletrou0o para ela, depois e3plicou. = >abe, estou tentando entrar em contato com ele. H uma questo pessoal. Lostaria de saber se %oc4 teria um n8mero telef-nico ou endereo, ou qualquer coisa. A moa ol'ou o nome que 'a%ia acabado de escre%er num pedao de papel e disse!

= Bem, sou no%a aqui, por isso no sei, mas dei3e0me perguntar / (osemarD. = Enquanto isso, importa0se se eu der uma ol'ada no seu arqui%o de microfilmeG = Pode ol'ar. 2oc4 sabe como funcionaG = >im. A moa dirigiu0se aos fundos onde (osemarD, aparentemente a c'efe, tin'a o escrit6rio. Berenice podia ou%ir (osemarD falando no telefone. <bter resposta dela poderia demorar um pouco. Berenice foi ao monitor de microfilmes. Por onde comearG Ela ol'ou um mapa de As'ton e %i*in'anas na parede e encontrou a locali*ao da mercearia do Joe. As centenas de pequenas placas de celul6ide esta%am arran&adas por >eo, ?idade, Fi%ises, e os n8meros de ruas. Berenice te%e de ol'ar para diante e para trs ao tentar obter todos os n8meros do mapa. 1inalmente ac'ou que poderia ter encontrado o microfilme certo para colocar no monitor. = ?om licena = %eio uma %o*. Era (osemarD, marc'ando pelo corredor em sua direo com uma e3presso sombria no rosto. = >rta. Mrueger, sinto muito, mas os microfilmes so para uso e3clusi%o de nosso pessoal. @ alguma coisa que a sen'orita gostaria que eu procurasse... Berenice mante%e0se calma e tentou fa*er com que as coisas continuassem a fluir. = ?laro, desculpe. Eu esta%a tentando descobrir quem o no%o proprietrio da mercearia do Joe. = Eu no saberia di*er. = Bem, ac'ei que poderia estar em algum lugar aqui na mquina. = 7o, ac'o que no. 1a* algum tempo desde que

as fic'as foram atuali*adas. = Bem, poder+amos ol'ar mesmo (osemarD ignorou totalmente a pergunta. assimG

= Alguma outra coisa que a sen'orita dese&a saberG Berenice mante%e0se firme e inabal%el. = <ra, a min'a pergunta original ainda no foi respondida. 2oc4s fi*eram algum neg6cio com algum c'amado Masep' no ano passadoG = 7o, nunca ou%i falar nesse nome. = Bem, tal%e* outra pessoa da sua equipe... = Eles tambm nunca ou%iram falar =. Berenice esta%a prestes a questionar essa resposta, mas (osemarD interrompeu com! = Eu saberia. ?on'eo todos os clientes deles. Berenice pensou em mais uma coisa. = 2oc4s no teriam um... refer4ncias cru*adas, teriam... um fic'rio de

= 7o, no temos = respondeu (osemarD muito abrupta. = Agora, mais alguma coisaG Berenice esta%a cansada de ser educada. = Bem, (osemarD, mesmo que ti%esse, estou certa de que %oc4 no poderia ou estaria disposta a fornec40lo. Estou indo agora, pode respirar ali%iada. Ela saiu /s pressas, sentindo que l'e 'a%iam mentido muito.

20
9ars'all esta%a comeando a preocupar0se com os amortecedores. Essa %el'a estrada de madeireiros

tin'a mais buracos do que asfalto: aparentemente & no era muito usada pelas serrarias, mas 'a%ia sido dei3ada aos caadores e e3cursionistas que con'eciam a rea o suficiente para no se perder. 9ars'all no a con'ecia. Ele ol'ou no%amente /s instrues rabiscadas e depois ao od-metro. Pu3a, os quil-metros passam de%agar em estradas como estaK >acole&ando, 9ars'all contornou uma cur%a pedregosa e finalmente %iu um %e+culo adiante, estacionado ao lado da estrada. >im, um %el'o ?orcel. Era @armel. 9ars'all encostou atrs do ?orcel e saiu. Jed @armel desceu do carro, %estido em tra&es apropriados ao ar li%re! camisa de l, calas de brim desbotadas, botas, bon de l. >eu aspecto correspondia ao tom de %o*! e3austo e apa%orado. = @oganG = perguntou. = >im = disse 9ars'all, estendendo a mo. @armel apertou0a e ento %oltou0se bruscamente. = 2en'a comigo. 9ars'all seguiu0o por um tril'o que subia por entre r%ores altas, toras, pedras e %egetao rasteira. 9ars'all esta%a de terno e os sapatos definiti%amente eram do tipo errado para aquele terreno, mas no seria ele quem reclamaria: recapturara a caa que 'a%ia fugido. 1inalmente @armel pareceu dar0se por satisfeito com o isolamento que 'a%iam alcanado. Encamin'ou0 se a uma enorme tora ressecada e descorada pelas estaes, e sentou0se sobre ela. 9ars'all sentou0se ao seu lado. = $uero agradecer o ter0me c'amado = disse 9ars'all abrindo o dilogo. = 7unca ti%emos este encontro = disse @armel abruptamente. = Est de acordoG

= ?onte comigo. = Agora, o que sabe a meu respeitoG = 7o muito. 2oc4 foi o redator do Clarim, Eugene BaDlor e os outros diretores da faculdade esti%eram en%ol%idos no seu caso, %oc4 e Eldon >trac'an so amigos... = 9ars'all repassou rapidamente tudo o que conseguira descobrir, em grande parte o que ele e Berenice tin'am coligido de antigos artigos do Clarim. @armel assentiu com a cabea. = >im, tudo isso %erdade. Eldon e eu ainda somos amigos. Passamos basicamente pela mesma coisa, por isso temos uma espcie de compan'eirismo. $uanto ao molestamento de 9aria Jarred, a menina de Adam Jarred, foi um embuste estran'o. 7o sei quem a preparou, ou como, mas algum fe* aquela menina di*er todas as pala%ras certas / pol+cia. Ac'o muito significati%o o fato de a questo toda ter sido enga%etada na surdina. < que disseram que eu fi* crime: no se dispe de uma coisa desse tipo debai3o de um quieto assim. = Por que aconteceu, JedG < que %oc4 fe* para tra*er uma coisa dessas sobre siG = En%ol%i0me demais. 2oc4 tem ra*o quanto a Juleen e os outros. H uma sociedade secreta, um clube, toda uma rede de pessoas. 7ingum guarda segredo de nen'um dos outros. <s ol'os do grupo esto por toda a parte: %igiam o que a pessoa fa*, o que di*, o que pensa, como se sente. Esto trabal'ando em prol do que c'amam de 9ente ,ni%ersal, o conceito de que mais cedo ou mais tarde todos os 'abitantes do mundo daro um gigantesco salto e%olucionrio e se uniro em um crebro global, uma percepo transcendental =. @ar0 mel se dete%e e ol'ou para 9ars'all.= Estou soltando tudo conforme %ai0me ocorrendo. Est fa*endo sentidoG 9ars'all te%e de comparar o que @armel esta%a

\soltando\ com aquilo que ele & sabia. = ?ada pessoa afiliada / rede e3clusi%a aceita essas idiasG = >im. A coisa toda estruturada ao redor de idias de ocultismo, misticismo oriental, percepo c6smica. H por isso que meditam e fa*em leituras ps+quicas e tentam unificar as mentes... = H isso o que fa*em nas sesses de terapia com a EangstratG = >im, e3atamente. ?ada pessoa que se associa / rede passa por certo processo de iniciao. (e8ne0se com Juleen e aprende a alcanar estados alterados de percepo, poderes ps+quicos, e3peri4ncias fora do corpo. As sesses podem constituir de apenas uma pessoa, ou di%ersas, mas Juleen est no centro de tudo, como guru, e todos n6s ramos seus disc+pulos. Jodos nos tornamos como um, um organismo crescente, interdependente, tentando tornar0nos um com a 9ente ,ni%ersal. = 2oc4 disse algo acerca de... unificar as mentesG = Percepo E3tra0>ensorial, telepatia, se&a l o que for. <s pensamentos da pessoa no l'e pertencem, nem tampouco a %ida. A pessoa no passa de um segmento do todo. Juleen muito 'bil em coisas desse tipo. Ela... ela con'ecia cada pensamento meu. Ela me possu+a... = @armel te%e dificuldade em falar sobre essa parte. Jornou0se tenso, a %o* fal'ou e o %olume diminuiu. = Jal%e* ainda me possua. Rs %e*es, ouo0a a me c'amar... mo%endo0se pelo meu crebro. = Ela possui todos os outros tambmG @armel assentiu com a cabea. = >im, todos possuem todos, e no se detero enquanto no possu+rem toda a cidade. Eu podia %er que era nisso que daria. $ualquer pessoa que os

atrapal'a desaparece subitamente. H por isso que ainda estou sem saber o que aconteceu a Edie. Fesde que esse neg6cio todo comeou a ocorrer, fico desconfiado quando algum desaparece de repente... = $ue perigo Edie podia representar para elesG = Jal%e* ela se&a apenas mais um passo para a sua eliminao. 7o me surpreenderia. Eles eliminaram Eldon, me eliminaram, eliminaram Jefferson... = $uem JeffersonG = < &ui* distrital. 7o sei como o conseguiram, mas, de repente, ele resol%eu que no queria ser reeleito. 2endeu a casa, dei3ou a cidade, e ningum ou%iu falar nele desde ento. = E agora BaPer ocupa o lugar dele... = Ele fa* parte da rede. H possu+do. = E ento, %oc4 sabia disso na ocasio em que seu pequeno crime foi resol%ido na surdinaG @armel assentiu com a cabea. = Ele me disse que podia criar um caso muito feio para mim, entregar0me nas mos do promotor municipal e a+ estaria fora de sua &urisdio. Ele sabia muito bem que era uma fraudeK Era c'eque0mate e aceitei o que ele ofereceu. >a+ da cidade. 9ars'all tirou um bloco de anotaes e a caneta. = $uem mais %oc4 con'ece que pertence ao bandoG @armel des%iou o ol'ar. = >e eu l'e contar demais, sabero que fui eu a fonte. 2oc4 ter de descobrir por si mesmo. Judo o que posso fa*er orient0lo na direo certa. 2erifique o gabinete do prefeito e a c.mara dos %ereadores: %e&a quem no%o ali e quem foi substitu+do. Jem 'a%ido muitas substituies ultimamente =. 9ars'all anotou. = 2oc4 tem o BrummelG

= >im, Brummel, Noung, BaPer. = 2erifique o comissrio municipal de terras, e o presidente do Banco Bndependente, e... = @armel sonda%a a mem6ria. = < tesoureiro municipal. = Ele est na min'a lista. = < consel'o diretor da faculdadeG = >im. Escute, no foi o arrufo com eles que o le%ou a ser e3pulso da cidadeG = Apenas em parte. Eu & no esta%a sob o controle deles. Atrapal'a%a. A rede deu um &eito em mim antes que eu l'es causasse dano. 9as no ' como pro%0lo. Fe qualquer forma, no importa. A coisa toda grande demais: como um enorme organismo, um c.ncer que %ai0se espal'ando. 2oc4 no pode ir atrs de apenas uma das partes como os diretores e pensar que mata a coisa toda. Est em toda a parte, em todos os n+%eis. 2oc4 religiosoG = 7um sentido meio limitado, ac'o. = Bem, %ai precisar de alguma coisa para a luta. H espiritual, @ogan. 7o d ou%idos / ra*o, nem / lei, ou a nen'um con&unto de leis morais alm do seu pr6prio. Eles no acreditam em nen'um Feus, eles so Feus =. @armel fe* uma pausa a fim de se acalmar e ento principiou em tom diferente. = ?omecei a en%ol%er0me com Juleen quando quis escre%er uma 'ist6ria acerca da assim c'amada pesquisa que ela esta%a fa*endo. 1iquei intrigado com tudo aquilo, a parapsicologia, os estran'os fen-menos que ela esta%a documentando. ?omecei tambm a fa*er sesses de aconselhamento com ela. Fei3ei0a ler e fotografar min'a aura e meu campo de energia. Fei3ei que ela me sondasse a mente e fundisse os nossos pensamentos. 7a realidade, entrei para aquilo / procura de uma no%idade, mas fui fisgado. 7o consegui me afastar. Fepois de certo tempo comecei a participar de algumas das

mesmas coisas com as quais ela esta%a profundamente en%ol%ida! eu sa+a do corpo, ia para o espao, con0 %ersa%a com meus instrutores = @armel se dete%e. = <', cara, est certo! %oc4 nunca %ai acreditar em nada do que eu disseK 9ars'all foi firme, e tal%e* realmente acreditasse. = Figa0me, de qualquer modo. @armel cerrou os dentes e %oltou os ol'os para o cu. Jateou, gague&ou, empalideceu. = 7o sei. Ac'o que no posso contar. Eles descobriro. = $uem descobrirG = A rede. = Estamos no meio do mato, JedK = 7o importa... = 2oc4 usou a pala%ra instrutores. $uem so elesG @armel apenas ficou sentado, tremendo, o terror esculpido em seu rosto. = @ogan = disse afinal = ningum pode tra+0los. 7o l'e posso di*erK Eles saberoK = 9as quem soG Pode pelo menos di*er0me issoG = 7em sei se so reais = murmurou @armel. = Eles apenas esto. .. ali, isso tudo. Professores +ntimos, guias espirituais, mestres ele%ados... so c'amados de todo o tipo de coisa. 9as qualquer pessoa que siga os ensinamentos de Juleen por muito tempo in%aria%elmente acaba se en%ol%endo com eles. Eles aparecem sem a gente saber de onde %4m, falam com a gente, /s %e*es aparecem quando se est meditando. @ %e*es em que a pr6pria pessoa os %isuali*a, mas depois eles assumem %ida e personalidade pr6prias... & no

apenas a sua imaginao. = 9as o que so elesG = >eres... entidades. Rs %e*es so como pessoas de %erdade, /s %e*es ou%e0se apenas uma %o*, /s %e*es apenas sente0se a presena delas, como esp+ritos, supon'o. Juleen trabal'a para eles, ou tal%e* eles trabal'em para ela, no sei como a coisa funciona. 9as no se pode esconder deles, no se pode fugir, no se pode fa*er nada em segredo. >o parte da rede e a rede sabe tudo, controla tudo. Juleen me controla%a. ?'egou a interpor0se entre mim e Lail. Perdi min'a esposa por causa desse neg6cio. ?omecei a fa*er tudo o que Juleen manda%a... ela me c'ama%a no meio da noite e me di*ia que fosse / sua casa, e eu ia. Ela me di*ia que no publicasse certa 'ist6ria, eu no publica%a. Ela me di*ia que tipo de not+cias publicar e eu publica%a, e3atamente como ela manda%a. = Ela me possu+a, @ogan. Podia ter0me dito que pegasse um re%6l%er e me matasse, e tal%e* eu o ti%esse feito. 2oc4 precisa con'ec40la para entender o que estou di*endo. 9ars'all lembrou0se de estar em p no corredor do lado de fora da classe de Juleen Eangstrat sem saber como fora parar l. = Ac'o que entendo. = 9as Eldon descobriu o que esta%a acontecendo com as finanas da faculdade, e n6s dois a%eriguamos a coisa, e ele esta%a certo. A faculdade esta%a a camin'o do desastre, e estou certo de que ainda est. Eldon tentou det40la, endireitar toda a baguna. Jentei a&ud0 lo. Juleen %eio atrs de mim imediatamente e fe* todo o tipo de ameaa. Acabei indo em duas direes, fiel a duas causas diferentes. Era como ser rasgado ao meio por dentro. Jal%e* ten'a sido o que me fe* despertar: resol%i que & no seria controlado, nem pela rede, nem

por ningum. Eu era &ornalista: tin'a de publicar as coisas da forma como as %ia. = E eles deram um &eito em %oc4. = 2eio totalmente de surpresa. Bem, tal%e* no totalmente. $uando a pol+cia foi ao &ornal e me prendeu, eu quase sabia do que se trata%a. Era algo que eu podia ter predito pela forma como Juleen e os outros me ameaaram. Eles & 'a%iam feito esse tipo de coisa antes. = Por e3emploG = 7o posso dei3ar de pensar que os escrit6rios imobilirios, os registros de impostos, qualquer informao que possa obter acerca das propriedades na cidade poderiam mostrar algo. 7o pude in%estigar esse lado quando era redator, mas todas as recentes tran0 saes imobilirias no me pareciam muito corretas. < neg6cio imobilirio no esta%a parecendo muito correto a Berenice tambm. Assim que ela c'egou / frente da Bmobiliria JDler e 1il'os, %iu o dono, Albert JDler, fec'ando o prdio e aprontando0se para sair. Ela abriu a &anela do carro e perguntou! = Escute, %oc4s no ficam abertos at /s Y!VV'sG JDler sorriu e deu de ombros. = 7o nas quintas. Berenice leu o 'orrio na porta da frente. = 9as o 'orrio di* segunda a se3ta, das "V!VV /s Y!VV's. JDler mostrou0se um tanto irritado. = 7o nas quintas, & disseK Berenice notou o fil'o de JDler, ?al%in, saindo em seu 1usca de trs do prdio. Ela saltou do carro e acenou0l'e que parasse. Fe m %ontade, ele parou e

abriu a &anela. = < que G = perguntou. = 2oc4s geralmente no ficam abertos at /s Y!VV's nas quintasG ?al%in deu de ombros e fe* uma careta. = E eu sei lG < %el'o di* %o para casa, e todos n6s %amos para casa. Ele se foi. < \%el'o\ JDler esta%a entrando em seu carro. Berenice correu at ele e abanou a mo c'amando0l'e a ateno. A essa altura ele esta%a realmente *angado. Abriu a &anela e disse asperamente! = Fona, & fec'amos e ten'o de ir para casaK = Eu queria apenas e3aminar o seu arqui%o de microfilmes. Preciso de informao sobre uma propriedade. Ele abanou a cabea. 7o posso a&ud0la, de qualquer forma. 7osso arqui%o de microfilmes est quebrado. = < qu4...G 9as JDler fec'ou a &anela e se foi, cantando os pneus de le%e. Berenice gritou enrai%ecida ap6s ele! = (osemarD o a%isouG Ela se dirigiu /s pressas ao carro. @a%ia ainda a Primeira Bmobiliria da ?idade. Ela sabia que seu proprietrio da%a uma mo ao time &u%enil de beisebol nas tardes de quinta0feira. Jal%e* a outra garota que trabal'a%a l no soubesse quem ela era. @armel tin'a um aspecto sombrio e abatido quando disse!

= Eles acabaro com %oc4, @ogan. J4m influ4ncia e as cone3es a fim de fa*40lo. <l'e para mim! perdi tudo o que possu+a, perdi min'a esposa e min'a fam+lia... eles me depenaram. 1aro o mesmo com %oc4. 9ars'all queria respostas, no %atic+nios de mau agouro. = < que sabe acerca de um su&eito c'amado Masep'G @armel fe* uma careta de reno%ado despra*er. = 2 atrs dele. Ele pode ser a fonte de toda a encrenca. Juleen adora%a esse cara. Jodo o mundo fa*ia o que Juleen manda%a, mas ela fa*ia o que ele manda%a. = 2oc4 sabe se ele esta%a procurando alguma propriedade em As'tonG = Ele esta%a babando pela faculdade, disso eu sei. 9ars'all surpreendeu0se. = A faculdadeG ?ontinue. = 7o c'eguei a ter a c'ance de in%estigar isso, mas pode ser que 'a&a algo a+. <u%i con%ersa na (ede de que a faculdade seria totalmente tomada por alguns maiorais da (ede, e Eugene BaDlor passa%a muito tempo con%ersando sobre din'eiro com Masep' ou seus re0 presentantes. = Masep' esta%a tentando comprar a faculdadeG = Ainda no comprou. 9as acabou comprando tudo o mais na cidade. = < qu4, por e3emploG = ,ma poro das casas, disso sei, mas no consegui descobrir muita coisa. ?omo & disse, e3amine os registros de impostos ou as ag4ncias imobilirias a fim de saber se ele est comprando outras coisas. >ei que tin'a o din'eiro para fa*40lo =. @armel pu3ou um en%elope de papel amarelo rasgado de debai3o da &aqueta. = E tire0me isto das mos, est bemG

9ars'all apan'ou o en%elope. = < que G = ,ma maldio, isso o que . Algo acontece a quem o possuir. < contador amigo de Eldon, Ernie Jo'nson, me deu, e ac'o que Eldon l'e ten'a dito o que aconteceu ao homem( = Ele me contou. = ?ontm o que Jo'nson encontrou departamento de contabilidade da faculdade. 9ars'all no conseguia acreditar na sua sorte. = 2oc4 de%e estar brincando. Eldon sabe a respeito distoG = 7o, eu mesmo acabei de encontrar esses papis, mas no se pon'a a danar ainda. H mel'or arran&ar um contador amigo seu a fim de tentar decifr0 los. 7o fa*em muito sentido para mim... Ac'o que falta a outra metade dele. = H um comeo. <brigado. = >e %oc4 quiser brincar com teorias, e3perimente esta! Masep' %em a As'ton e quer comprar tudo em que consegue p-r as mos. A faculdade no est nem pensando em %enda. Eogo a seguir, graas a BaDlor, a faculdade se mete em apuros financeiros to profundos que %ender pode ser a 8nica forma de sair da encrenca. Fe repente, a oferta de Masep' no est to fora de cogitao e a essa altura o consel'o diretor est lotado de gente que concorda com a %enda. 9ars'all abriu o en%elope e fol'eou as pginas e pginas de fotoc6pias de colunas e n8meros. = E %oc4 no conseguiu encontrar nen'uma pista nisto tudoG no

= 7o de mais pista que %oc4 precisa, no tanto quanto de pro%a. < que precisa realmente ac'ar quem est no outro lado de todas essas transaes. = <s amigos de Masep', tal%e*G = ?om todos os amigos e associados que ele tem naquela faculdade, eu no ficaria surpreso se Masep' esti%esse %oltando a compr0la com din'eiro da pr6pria faculdadeK = Essa uma teoria e tanto. 9as o que um 'omem como esse iria querer com uma cidade*in'a, ou mesmo com toda uma faculdadeG = @ogan, um su&eito com o poder e a grana que aquele cara parece possuir poderia tomar toda a cidade de As'ton e fa*er o que quisesse com ela. Ac'o que, em grande parte, ele & conseguiu isso. = ?omo sabeG = Apenas a%erig8e.

21
Berenice tin'a pressa. Ela esta%a na sala dos fundos da Primeira Bmobiliria da ?idade, repassando o arqui%o de microfilmes. ?arla, a garota da recepo, era no%a no emprego e na cidade o bastante para cair na con%ersa fiada de Berenice a respeito de ser uma 'istoriadora da faculdade procurando informaes a respeito da 'ist6ria de As'ton. 7o demorou para ?arla mostrar os arqui%os a Berenice e dar0l'e um curso rpido em como operar o monitor. $uando ?arla a dei3ou, Berenice foi direto ao arqui%o cru*ado. Aquele certamente era um mara%il'oso golpe de sorte! as outras ag4ncias imobilirias possu+am arqui%os que di*iam quem era o dono das propriedades se a pessoa soubesse

onde a propriedade se locali*a%a: as fic'as cru*adas tra*iam o que as pessoas possu+am se se soubesse o nome delas. Masep'. Berenice rolou o porta0filmes at c'egar aos Ps. ?olocando a celul6ide no monitor, ela p-s0se a procurar para cima e para bai3o, de lado a lado, em *igue*ague, as mir+ades de letras e n8meros mi0 crosc6picos passando num borro pela tela enquanto ela busca%a a coluna certa. E esta%a. MU... M'... Me... Ma... atra%essando para a pr63ima coluna. Fepressa, BereniceK Ela no encontrou nada registrado sob Masep'. = ?omo est indoG = perguntou ?arla da recepo. = 9uito bem = respondeu Berenice. = 7o estou encontrando muita coisa ainda, mas sei onde procurar. Bem, ainda 'a%ia a mercearia do Joe. Ela %oltou ao arqui%o normal e retirou o microfilme da seo, cidade e di%iso para aquele endereo. E foi a celul6ide monitor adentro, e mais uma %e* Berenice correu as mir+ades de listas para cima e para bai3o, procurando o registro. E esta%aK A descrio legal do que antes era a mercearia do Joe, agora 9ercantil de As'ton. @a%ia sido a%aliada em "VY.`VV d6lares para fins de imposto, e o proprietrio era a <mni >.A. Era tudo o que di*ia. Berenice %oltou /s fic'as cru*adas. 9onitor adentro foi a celul6ide <P0<m. Para cima, para bai3o, de lado. <lson... <mer... <mni. <mni. <mni. <mni. <mni. <mni. <s registros sob <mni ?ompan'ia Etda. desceram, desceram, desceram pela coluna: poderia ter 'a%ido mais de cem. Berenice tirou a caneta e bloco de anotaes e p-s0se a escre%er furiosamente. <s muitos endereos e descries legais pouco significa%am para ela: muitos deles nem eram decifr%eis, mas ela continuou rabiscando to depressa quanto conseguia,

na esperana de poder ler a pr6pria letra mais tarde. Ela abre%iou, enc'endo pgina ap6s pgina do bloco. < telefone tocou, como %in'a fa*endo: mas desta %e* a con%ersa de ?arla no pareceu muito feli*. A %o* da moa esta%a bai3a e sria, e ela parecia estar0se desculpando bastante. A festa pode estar acabando, mocin'a, trate de escre%erK 7um instante ?arla apareceu. = 2oc4 Berenice Mrueger, do ?larimG = perguntou ela diretamente. = $uem quer saberG = disse Berenice. Era bobagem, mas ela no queria ter de di*er logo a %erdade. ?arla pareceu muito perturbada. = Escute, %ai ter de ir embora imediatamente = disse ela. = 1oi o seu c'efe quem telefonou, certoG = >im, e eu ficaria grata se %oc4 no dissesse que a dei3ei entrar. 7o sei o que est acontecendo, e no sei por que mentiu para mim, mas poderia fa*er o fa%or de sairG Ele est %indo para c a fim de trancar o local, e eu disse que %oc4 no tin'a aparecido... = 2oc4 um amorK = Bem, menti por %oc4, agora faa o fa%or de mentir por mim. Berenice apressou0se em reunir as suas anotaes e colocar de %olta as celul6ides. = 7unca esti%e aqui. = Agradeo = disse ?arla enquanto Berenice sa+a correndo. = 2oc4 quase me fe* perder o emprego. < lar de AndD e June 1orsDt'e era muito agrad%el, uma moderna casa de toras nas cercanias da cidade, no muito longe da >erraria 1orsDt'e. Aquela

noite, @anP e 9arD tin'am ido l para um &antar de comun'o &untamente com muitos outros do (emanescente, enquanto Mrioni, JrisPal, >ete, ?'imon e 9ota, sentados nos caibros, ol'a%am. <s an&os sentiam o crescente poder desse grupin'o de pessoas de orao. <s Jones esta%am presente, bem como os ?ole0mans, os ?oopers, os @arris, alguns alunos da faculdade: (on 1orsDt'e tambm esta%a presente &untamente com a namorada ?Dnt'ia. Alguns outros cristos recentemente con%ertidos esta%am com ele, sendo apresentados agora ao restante do grupo. <utros retardatrios %in'am c'egando aos poucos. Ap6s o &antar, o po%o se reuniu e acomodou0se em torno da grande lareira de pedra na sala de estar, enquanto @anP tomou seu lugar / frente, com 9arD ao lado. ?ada pessoa principiou a falar sobre sua formao. Bill e BettD Jones 'a%iam freq;entado a igre&a a %ida toda, mas tin'am assumido um compromisso srio com Jesus fa*ia apenas um ano. < >en'or l'es 'a%ia falado ao corao e eles o 'a%iam buscado. Jo'n e PattD ?oleman 'a%iam freq;entado outra igre&a na cidade, mas nunca aprenderam muito acerca da B+blia ou de ?risto at %irem para aquela igre&a. ?ecil e 9+riam ?ooper 'a%iam sempre con'ecido ao >en'or, e esta%am feli*es ao %er um no%o reban'o reunindo0se para substituir o antigo. = Parece bastante com trocar um pneu %a*io = brincou ?ecil. Enquanto os outros fala%am, seus %ariados antecedentes foram e30 postos: 'a%ia tradies diferentes e antecedentes doutrinrios diferentes, mas nen'uma diferena era muito importante naquele momento. Jodos tin'am uma grande preocupao comum! a cidade de As'ton. = <', guerra, sem d8%ida = disse AndD 1orsDt'e. = 7o se pode sair /s ruas e no sentir isso.

Rs %e*es ten'o a sensao de estar correndo dentro de uma c'u%a de lanas, sabemG ,m no%o casal, amigos dos ?oopers, Fan e Jean ?orsi, falaram. Jean disse! = Ac'o que >atans est realmente solto por a+, conforme di* a B+blia, como um leo que ruge tentando de%orar a todos. Fan comentou! = < problema que n6s apenas nos assentamos nas laterais e dei3amos as coisas acontecerem. Est na 'ora de nos preocuparmos e ficarmos com medo e nos a&oel'armos a fim de %er se o >en'or toma alguma pro%id4ncia. Jean acrescentou! = Alguns de %oc4s sabem que nosso fil'o est passando por problemas bem srios no momento. (ealmente gostar+amos que orassem por ele. = $ual o nome deleG = perguntou algum. = BobbD = respondeu Jean. Ela engoliu em seco e disse a seguir! = Ele se matriculou na faculdade este ano e algo realmente l'e aconteceu... = Ela precisou parar, sufocada de emoo. Fan continuou de onde ela 'a%ia parado, em tom amargo. = Parece que algo acontece com qualquer garoto que %ai para aquela faculdade. Eu no sabia o tipo de coisa esquisita que eles esta%am realmente ensinando l. < resto de %oc4s de%eria descobrir o que est ocorrendo e no dei3arem seus fil'os se en%ol%erem. (on 1orsDt'e, quieto at aquele momento, disse! = >ei do que est falando. Est acontecendo no

ginsio tambm. A garotada est participando de neg6cios sat.nicos como %oc4 no acreditaria. 76s costum%amos tomar drogas: agora dem-nios. Jean a%enturou0se, atra%s das lgrimas! = >ei que parece terr+%el, mas realmente me pergunto se BobbD no est possesso. = Eu esta%a = disse (on. = >ei que esta%a. ?ara, eu ou%ia %o*es di*endo0me que conseguisse umas drogas, ou roubasse algo, todo o tipo de coisa terr+%el. Eu no di*ia aos meus pais onde esta%a, no ia para casa, acaba%a dormindo nos lugares mais esquisitos... e com as pessoas mais esquisitas. Fan murmurou! = H, assim que o BobbD est. 1a* quase uma semana que no o %emos. Jean quis saber! = 9as como foi que %oc4 comeou com essas coisasG (on deu de ombros. = Eu & esta%a andando pelo camin'o errado. 7o estou seguro de estar endireitado. 9as digo0l'es quando ac'o que me en%ol%i com o satanismo! foi quando algum pre%iu o meu futuro. 1oi ento que peguei a doena, disso estou certo. Algum perguntou se a cartomante era uma certa mul'er. = 7o, era outra pessoa. 1oi no festi%al, ' tr4s anos. = A', eles esto por todos os cantos = gemeu outra pessoa. = Bem, isso apenas %em mostrar como esta cidade est fora de baseK = protestou ?ecil ?ooper. = @ mais feiticeiras e cartomantes do que professores de escola dominicalK

= Bem, teremos de %er o que podemos fa*er a esse respeitoK = disse Jo'n ?oleman. (on inter%eio no%amente. = H trabal'o pesado. Bsto , %i umas coisas bem esquisitas! & %i coisas flutuarem so*in'as, & li as mentes das pessoas, c'eguei at a sair do corpo certa %e* e flutuar pela cidade. 2oc4s t4m mais que orar mesmoK Jean ?orsi p-s0se a c'orar! = BobbD est possesso... eu sei que estK @anP percebeu que esta%a na 'ora de assumir o controle. = 9uito bem, min'a gente, sinto uma responsabilidade muito grande de orar por esta cidade, e sei que %oc4s tambm sentem, por isso ac'o que aqui que se encontra a nossa resposta. H a primeira coisa que precisamos fa*er. Jodos esta%am prontos. 9uitos se sentiam sem graa ao orar em %o* alta pela primeira %e*: alguns sabiam orar alto e confiantemente: alguns ora%am em frases que 'a%iam aprendido em certas liturgias: todos eram sinceros em cada pala%ra que di*iam, no importa%a como se e3pressassem. < fer%or comeou a crescer de%agar: as oraes tornaram0se mais e mais fer%orosas. Algum comeou a entoar uma cano simples de adorao e os que a con'eciam, canta%am, enquanto os que no a con'eciam, aprendiam. 7as %igas os an&os canta%am, as %o*es sua%es fluindo como %ioloncelos e bai3os numa sinfonia. JrisPal ol'ou para Mrioni, sorriu um largo sorriso, e fle3ionou os braos. Mrioni sorriu e repetiu o gesto. ?'imon tomou da espada e a fe* danar em torno do pulso, traando fitas e cac'os de lu* tr4mula no ar enquanto a l.mina canta%a com linda resson.ncia. 9ota apenas fitou os

cus, as asas sedosas abrindo0se, os braos erguidos, arrebatado no 43tase da m8sica. Mate silenciosamente arrumou a mesa da co*in'a, colocando um prato, uma 3+cara e um pires. Aquela noite ela comeu so*in'a, mal conseguindo engolir alguma coisa por causa das emoes que l'e constringiam a garganta e l'e re%ira%am o est-mago. <ra, de qualquer forma eram sobras, sobras daquelas muitas outras refeies para as quais 9ars'all no aparecera. Era o que esta%a acontecendo de no%o. Jal%e* o lugar nada ti%esse a %er com o quanto um &ornalista se ocupasse. Jal%e*, embora 9ars'all se ti%esse mudado para uma cidade pequena, supostamente pacata, ele ainda possu+sse aquele maldito faro para no%idades que o condu*ia em buscas fantsticas a toda e qualquer 'ora da noite, arrumando uma 'ist6ria onde nen'uma e3istia. Jal%e* esse fosse, afinal de contas, o seu primeiro amor, mais do que a esposa, mais do que a fil'a. >andD. <nde estaria elaG 7o 'a%iam feito essa mudana por causa delaG Agora ela se encontra%a mais distante deles do que nunca, embora ainda morasse na mesma casa. >'aUn 'a%ia in%adido a %ida da mocin'a como um c.ncer, no um amigo, e Mate e 9ars'all nunca c'egaram a falar a respeito segundo ele prometera. 9ars'all 'a%ia estado completamente distra+do. Esta%a casado com o &ornal, tal%e* enamorado da &o%em e atraente rep6rter. Mate empurrou o prato e tentou no c'orar. Ela no podia comear a criar confuso e a derramar lgrimas agora, no quando tin'a de pensar claramente. Bndubita%elmente 'a%eria decises a tomar, e ela teria de tom0las so*in'a.

7os arredores de As'ton, ao lado do ptio da estrada de ferro, Jal conferencia%a com seus guerreiros dentro de uma %el'a e enorme cai3a dWgua abandonada. 7at anda%a de um lado para outro, a %o* ecoando nas paredes do enorme tanque. = Eu pressenti o que ia acontecer, ?apitoK < inimigo est atraindo @ogan para uma armadil'a. A afeio que ele tem por Mrueger tem sofrido uma perigosa mudana. >ua fam+lia est em gra%e perigo. Jal assentiu com a mergul'ado em pensamentos. cabea e permaneceu

= E3atamente o que se poderia esperar. (afar sabe que nen'um ataque frontal funcionar: est tentando um golpe maligno atra%s da sutile*a e do comprometimento moral. = E est conseguindo, eu diriaK = >im, concordo. = 9as o que podemos fa*erG >e @ogan perder a fam+lia, ser destru+doK = 7o. Festru+do, no. Ferrubado, tal%e*. Fi*imado, tal%e*. 9as tudo por causa da esc6ria em sua pr6pria alma, acerca da qual o Esp+rito de Feus ainda no o con%enceu. 7ada podemos fa*er a no ser esperar e dei3ar que as coisas sigam o seu curso. 7at podia apenas sacudir a cabea em frustrao. Luilo pondera%a as pala%ras de Jal. H claro que o que Jal di*ia era %erdade. <s 'omens pecaro se quiserem. = ?apito = perguntou Luilo = e se @ogan cairG Jal recostou0se contra a 8mida parede de metal e respondeu! = 7o podemos nos preocupar com a questo do

\se\. < problema que precisamos enfrentar o \quando\. @ogan e Busc'e esto no momento construindo o alicerce de que precisamos para esta batal'a. ,ma %e* que ele este&a pronto, tanto @ogan quanto Busc'e #recisam cair. >omente sua clara derrota forar o 2alente a sair do esconderi&o. Luilo e 7at, consternados, fitaram Jal. = < sen'or... o sen'or sacrificaria esses 'omensG = perguntou 7at. = Apenas por algum tempo = respondeu Jal. 9ars'all trou3e o grande pacote de lanamentos que Ernie Jo'nson pirateara do escrit6rio de contabilidade da faculdade 5'itmore e o passou por cima do balco de recepo do Clarim a @ar%eD ?ole. ?ole era um contador a quem 9ars'all con'ecia bem e em quem podia confiar. = 7o sei se %oc4 conseguir entender tudo isso = disse 9ars'all = mas %e&a se encontra se&a l o que for que Jo'nson encontrou, e se parece trapaa. = Pu3a %idaK = disse @ar%eD. = Bsto %ai l'e custar uma notaK 0= Farei em troca propaganda de graa. $ue talG @ar%eD sorriu. = Boa idia. Est bem, %erei o que posso fa*er e depois ligarei para %oc4. = < mais depressa que puder. @ar%eD saiu porta afora e 9ars'all %oltou ao escrit6rio, reunindo0se a Berenice a fim de darem continuidade ao pro&eto noturno, depois do e3pediente. Eles trabal'a%am no meio de um amontoado de anotaes, papis, listas telef-nicas e quaisquer documentos p8blicos nos quais tin'am conseguido colocar as mos. 7o meio daquilo tudo, uma lista com0

binada de nomes, endereos, cargos e registros de impostos esta%a sendo formada pea por pea. 9ars'all correu os ol'os sobre suas anotaes da entre%ista com @armel. = 9uito bem, e que me di* do &ui*, como mesmo o nome dele, JeffersonG = Ant'onD ?. = Berenice respondeu, fol'eando a lista telef-nica do ano anterior. = >im, Ant'onD ?. Jefferson, (ua Alder, ##" =. Bmediatamente ela procurou nas notas que rabiscara na Primeira Bmobiliria da ?idade. = (ua Alder, ##"... = >eus ol'os %arreram uma pgina do caderno, depois outra, at que finalmente! = 7a moscaK = <utroK = Ento, %e&a se estou certa! Jefferson foi c'utado pela (ede e <mni apareceu e comprou0l'e a casaG 9ars'all rabiscou num bloco de papel amarelo alguns lembretes. = Lostaria de saber por que Jefferson se mudou e por quanto ele %endeu aquela casa. Jambm gostaria de saber quem est morando nela. Berenice deu de ombros. = Precisaremos somente correr a lista e %erificar os endereos da gente da (ede. Aposto que um deles. = $ue me di* de BaPer, o &ui* que substituiu JeffersonG Berenice e3aminou outra lista. = 7o, BaPer ocupa a casa que foi do diretor do ginsio, a', 5aller, Leorge 5aller. = Bsso mesmo, foi ele que perdeu a casa na %enda &udicial.

= <', ' uma poro delas, e aposto que encontrar+amos outras se soubssemos onde procurar. = Jeremos de espionar no Fepartamento 9unicipal de 1inanas. >e&a como for, de alguma maneira, o imposto predial dessa gente nunca foi parar onde de%eria ter ido. 7o consigo acreditar que tanta gente assim dei3asse de pagar os impostos. = Algum des%iou o din'eiro de forma que os impostos nunca c'egaram a ser pagos. Bsso su&eira, @ogan, su&eira da grossa. = 7o foi EeU LregorD, o antigo tesoureiro. 2e&a isto. Ele te%e de pedir demisso por causa de uma acusao de conflito de interesses. Agora Br%ing Pierce ocupa o lugar dele, e Br%ing est nas mos da <mni, certoG = H isso a+. = E o que foi mesmo que %oc4 descobriu acerca do prefeito >teenG Berenice consultou suas anotaes, mas sacudiu a cabea. = Ele comprou a casa recentemente: a transao parece em ordem e3ceto pelo fato de o dono anterior ter sido o antigo Felegado de pol+cia que dei3ou a cidade sem um moti%o aparente. H o que aconteceu a todas as outras pessoas que me fa* indagar. = H, e por que nen'uma delas &amais piou ou criou caso. Ei, eu no permitiria que o munic+pio simplesmente c'egasse e leiloasse a min'a casa bem debai3o do meu nari* sem fa*er no m+nimo algumas perguntas. E3iste mais alguma coisa nisto tudo que no sabemos. = Bem, pense nos ?arluccis. 2oc4 sabia que a casa deles foi %endida para a <mni por Y.VVV d6lares. Bsso rid+culoK = E os ?arluccis tomaram c' de sumioK

Fesapareceram sem mais esta nem aquela. = E quem est morando na casa deles agoraG = Jal%e* o no%o diretor do ginsio, ou o no%o c'efe dos bombeiros, ou um no%o %ereador, ou um no%o isto ou no%o aquiloK = <u um dos no%os diretores da faculdade. 9ars'all tateou / procura de outros papis. = $ue bagunaK = 1inalmente ele encontrou a lista que procura%a. = 2amos repassar esses diretores e %er o que encontramos. Berenice fol'eou algumas pginas do seu bloco. = >ei com certe*a que a casa de PincPston propriedade da <mni. Algum tipo de arran&o de guarda &udiciria. = E Eugene BaDlorG = 7o est com %oc4 a+ em algum lugarG = Est com um de n6s, mas agora no consigo me lembrar qual de n6s. <s dois reme3eram suas anotaes, papis, listas. Por fim 9ars'all encontrou a informao entre as fol'as espal'adas. = Aqui est, Eugene BaDlor, (ua "X) >udoeste, "V#X. = Ac'o que & o %i aqui em alguma parte =. Berenice e3aminou suas anotaes. = >im, propriedade da <mni tambm. = Foar tudo / <mni >.A. de%e ser um requisito para tornar0se membro. = Bem, ento Noung e Brummel so membros fundadores. 9as isso fa* sentido. >e todos dese&am fundir em uma 9ente ,ni%ersal, t4m de eliminar a indi%idualidade, e isso significa no ter propriedade

pri%ada. ,m a um, 9ars'all leu os nomes dos membros do consel'o diretor da faculdade, e Berenice pesquisou0l'es os endereos. Fos do*e diretores, oito mora%am em casas da <mni >.A. <s outros aluga%am apartamentos: um dos prdios de apartamentos era da <mni. Berenice no tin'a informao referente aos outros prdios de apartamentos. = Ac'o que eliminamos a possibilidade de coincid4ncia = disse 9ars'all. = E agora no posso esperar para ou%ir o que o seu amigo EemleD tem a di*er. = ?laro, que Masep' e a <mni esto ligados. Bsso 6b%io =. 9ars'all tirou um momento para ponderar. = 9as sabe o que realmente me apa%oraG At agora, tudo o que %imos aqui legal. Estou certo de que trapacearam em algum lugar para c'egarem onde esto, mas d para %er que esto operando dentro do sistema, ou pelo menos se saindo muito bem ao fingir que esto. = <ra, %amos, 9ars'allK Pela madrugada, ele est tomando a cidade todaK = E fa*endo0o legalmente. 7o se esquea disso. = 9as ele tem de dei3ar rasto em algum lugar. ?onseguimos descobrir a tril'a dele pelo menos at aqui. 9ars'all inspirou profundamente e ento soltou respirao com um suspiro. = Bem, podemos tentar ir atrs de todas as pessoas que %enderam as propriedades e dei3aram a cidade, tentar descobrir por que o fi*eram. Podemos a%eriguar os cargos que elas tin'am antes de ir embora e quem est ocupando o cargo agora. Podemos perguntar a quem ocupe o cargo agora que ligao tem com a <mni ou com esse grupo de %iagens mentais da

Percepo ,ni%ersal. Podemos perguntar a cada um deles o que tal%e* saibam acerca do esqui%o >r. Masep'. Podemos pesquisar mais um pouco a pr6pria <mni >.A., descobrir onde sediada, em que negocia, e do que mais dona. E depois ac'o que ser 'ora de le%armos o que sabemos diretamente aos nossos amigos e %er a sua reao. Berenice podia sentir algo palp%el na maneira de 9ars'all. = < que o est preocupandoG 9ars'all arremessou as notas sobre a mesa e reclinou0se na cadeira para ponderar. = Bernie, ser+amos bobos em pensar que estamos imunes a tudo isto. Berenice assentiu com a cabea, resignada. = >im, ten'o pensado nisso, sobre o que eles podem tentar fa*er. = Ac'o que eles & t4m a min'a fil'a =. ,ma declarao abrupta. < pr6prio 9ars'all ficou c'ocado ao ou%i0la. = 2oc4 no sabe disso com certe*a. = >e no sei disso, no sei de nada. = 9as que tipo de poder real eles poderiam e3ercer e3ceto econ-mico e pol+ticoG Eu no engulo essa 'ist6ria c6smica, espiritual: nada mais do que uma %iagem da mente. = Bsso fcil para %oc4 di*er, %oc4 no religiosa. = 2er que muito mais fcil assim. = E se n6s acabarmos como... como o @armel, sem fam+lia, simplesmente se escondendo no mato e falando de... fantasmasG = Eu no me importaria de acabar como o

>trac'an. Ele parece bastante c-modo ficando longe de toda essa coisa. = Bem, Bernie, mesmo assim mel'or nos prepararmos antes que a coisa c'egue =. 9uito gra%e, ele agarrou a mo dela e disse! = Espero que n6s dois saibamos no que estamos nos metendo. Podemos & estar atolados demais. Poder+amos desistir, supon'o... = 2oc4 sabe que no podemos fa*er isso. = >ei que eu no posso. 7o estou esperando nada de %oc4. Pode sair agora, mudar0se, ir trabal'ar para alguma re%ista feminina ou coisa parecida. 7o me importarei. Ela sorriu e apertou com fora a mo dele. = 9orrendo todos, morrem feli*es. 9ars'all apenas meneou a cabea e de%ol%eu o sorriso.

22
Em outro estado, numa rea de bai3a renda de outra cidade, um pequeno furgo serpea%a por uma rua repleta de crianas atra%s de um con&unto 'abitacional. As pequenas casas geminadas, e3ceto por diferentes esquemas de cores, eram feitas no mesmo padro. $uando o %e+culo parou no fim de um beco de asfalto en%el'ecido, %ia0se WJinturaria Princesa\ escrito na lateral. A motorista, uma &o%em de macaco a*ul, os cabelos cobertos por leno %ermel'o, desceu. Abrindo a porta lateral, ela tirou uma grande pil'a de roupas e alguns %estidos em cabides, cobertos com sacos

plsticos. ?onferindo no%amente o endereo, ela se encamin'ou a uma porta em particular e tocou a campain'a. Primeiro a cortina da &anela da frente foi pu3ada para o lado, e depois ou%iu0se o ru+do de passos %indo na direo da entrada. A porta se abriu. = <i, ten'o umas roupas para entregar = disse a &o%em. = >im = disse o 'omem que atendeu. = Pode entrar. Ele abriu um pouco mais a porta de modo que ela pudesse passar, enquanto tr4s crianas, no obstante sua grande curiosidade, tenta%am manter0se fora do camin'o. < 'omem c'amou a esposa. = $uerida, a moa da tinturaria est aqui. Ela %eio da pequena co*in'a, o aspecto tenso e ner%oso. = ?rianas, %o brincar l fora = ordenou. Elas c'oramingaram um pouco, mas a me as fe* sair, fec'ou a porta, e ento fec'ou a 8nica &anela que ainda esta%a aberta. = <nde conseguiu perguntou o 'omem. todas essas roupasG =

= Esta%am no furgo. 7o sei a quem pertencem. < 'omem, um italiano entroncado de cabelos crespos e grisal'os, ofereceu a mo. = Joe ?arlucci. A &o%em colocou o pacote no c'o e apertou a mo dele. = Berenice Mrueger do ?larim.

Ele l'e ofereceu uma cadeira e ento disse! = Fisseram0me que &amais falasse com %oc4 ou com o >r. @ogan... = Por amor /s crianas, disseram eles = acrescentou a >ra. ?arlucci. = Esta Angelina. 1oi por causa dela, por causa das crianas que n6s... nos mudamos, dei3amos tudo, nada dissemos. = Pode a&udar0nosG Berenice aprontou o bloco. = perguntou Angelina.

= 9uito bem, no se apressem. ?omearemos pelo comeo. 7o que Al EemleD c'ama%a de \metade do camin'o\ entre As'ton e 7o%a NorP, 9ars'all dirigiu o carro para o estacionamento de uma pequena seguradora em JaDlor, uma cidade*in'a na encru*il'ada de duas grandes rodo%ias e sem outro moti%o genu+no para estar ali. Ele entrou no pequeno escrit6rio e foi imediatamente recon'ecido pela sen'ora / escri%anin'a. = >r. @oganG = perguntou ela. = >im, bom dia. = < >r. EemleD & c'egou. Est esperando pelo sen'or. Ela o le%ou atra%s de outra porta que da%a para um escrit6rio dos fundos o qual ningum esta%a usando no momento. = Jemos caf aqui no balco, e o ban'eiro logo depois daquela porta / direita. 9ars'all fec'ou a porta, e somente ento Al EemleD se le%antou e apertou0l'e calorosamente a mo. = 9ars'all = disse ele = como bom %er %oc4. 9uito bomK Era um 'omem pequeno, cal%o, com nari*

adunco e ol'os a*uis penetrantes. Era enrgico e c'eio de %ida, e 9ars'all sempre o considerara um %alios+ssimo colega, um amigo que se disporia a prestar quase qualquer fa%or. Al sentou0se atrs da escri%anin'a e 9ars'all pu3ou uma cadeira e sentou0se ao seu lado de forma que ambos pudessem e3aminar o material que Al 'a%ia tra*ido. Por alguns instantes falaram dos %el'os tempos. Al esta%a preenc'endo a %aga que 9ars'all dei3ara no "imes, e esta%a comeando a realmente apreciar a capacidade de 9ars'all em reali*ar o trabal'o. = 9as no ac'o que dese&o trocar de lugar com %oc4 agora, compan'eiroK = disse ele. = Pensei que %oc4 se ti%esse mudado para As'ton com o intuito de fugir do rebulio da cidade grandeK = Ac'o que no consegui escapar = disse 9ars'all. = Em algumas semanas 7o%a NorP pode ser muito mais segura. = < que %oc4 conseguiuG Al tirou uma foto #V 3 #Y de uma pasta de arqui%o e a desli*ou pela mesa para debai3o do nari* de @ogan. = H este o seu 'omemG 9ars'all ol'ou a foto. Ele nunca tin'a %isto Ale3ander 9. Masep', mas por todas as descries ele sabia que tin'a de ser ele. = H ele, sim = disse Al. = H con'ecido, mas tambm no con'ecido, se %oc4 entende o que quero di*er. < p8blico em geral &amais ou%iu falar desse cara, mas comece a perguntar aos in%estidores na 5all >treet, ou ao pessoal do Lo%erno, ou a diplomatas estrangeiros, ou a qualquer outro su&eito que este&a de alguma forma ligado a rolos e pol+tica internacional e obter uma resposta. H o presidente da <mni >.A., sim: os dois

esto definiti%amente ligados. = >urpresa, surpresa. E o que %oc4 sabe acerca da <mniG Al empurrou uma pil'a de material na direo de 9ars'all, uma pil'a de di%ersos cent+metros de altura. = Lraas a Feus por computadores. Ji%e de usar meios de in%estigao um pouco fora do comum. Eles no t4m sede, no t4m endereo central: esto espal'ados por escrit6rios locais em todo o mundo e se mant4m quase no anonimato. Pelo que pude perceber, Masep' mantm sua equipe imediata ao seu lado e gosta de ser to in%is+%el quanto poss+%el, dirigindo a operao ningum sabe de onde. H estran'amente subterr.neo. 7o constam da Bolsa de 2alores, pelo menos no com esse nome. As aes esto todas di%ersificadas entre, o', tal%e* uma centena de diferentes compan'ias que ser%em de fac'adas. A <mni a proprietria e controladora de cadeias de lo&as, bancos, 'ipotecrias, lanc'onetes, engarrafadores de refrigerantes, o que quiser, eles t4m. Al continuou a falar enquanto fol'ea%a a pil'a de material. = Pus alguns da min'a equipe a ca%ar este neg6cio. A <mni no sai /s claras, nem publica nada acerca de si mesma. Primeiro, %oc4 tem de descobrir qual a firma que ser%e de fac'ada, depois se insinuar mais ou menos /s escondidas pela porta dos fundos e descobrir qual o interesse que a Lrande ?ompan'ia 9e tem nela. 2e&a esta aqui... = Al produ*iu o relat6rio anual dos acionistas de uma firma de minerao no estado de Bda'o. = 7o se sabe a respeito do que se est realmente lendo enquanto no c'egar aqui no fim... est %endoG \,ma subsidiria de <mni Bnternacional.\ = Bnternacional... = 9uito internacional. 2oc4 no acreditaria na

grande influ4ncia que e3ercem no petr6leo rabe, no 9ercado ?omum, no Banco 9undial, no terrorismo internacional... = < qu4G = 7o espere encontrar um relat6rio aos acionistas a respeito da e3ploso do 8ltimo carro ou de assass+nio em massa, mas para cada item leg+timo documentado aqui e3istem centenas de rumores que ningum consegue pro%ar mas que todo o mundo con'ece. = H a %ida. = E assim o seu 'omem Masep'. Fei3e0me di*er o seguinte, 9ars'all, ele sabe derramar sangue se precisar, e /s %e*es quando no precisa. Eu diria que esse cara um perfeito cru*amento entre um arrematado guru e Adolfo @itler, e dei3a Al ?apone com cara de escoteiro. Fi*em que at a 9fia tem medo deleK Angelina ?arlucci tin'a a tend4ncia de falar le%ada mais pelas emoes do que por lembranas ob&eti%as, o que fa*ia sua 'ist6ria dar %oltas em c+rculos torturantes. Berenice precisa%a fa*er perguntas cont+nuas a fim de esclarecer as coisas. = 2oltando ao seu fil'o ?arl... = Eles quebraram as mos deleK = c'orou ela. = $uem quebrou as mos deleG Joe inter%eio em a&uda / esposa. = 1oi depois de termos dito que no %ender+amos a mercearia. Eles nos pediram... bem, pedir no pediram, disseram que far+amos bem em concordai... mas con%ersaram conosco a esse respeito algumas %e*es, mas no quer+amos %ender...

= 1oi ento que comearam a amea0losG = Eles nunca ameaamK = disse Angelina com rai%a. = Eles di*em que nunca nos ameaaramK Joe tentou e3plicar. = Eles... eles ameaam sem parecer que o esto fa*endo. H dif+cil de e3plicar. 9as con%ersam com a gente sobre a transao, e dei3am subentendido que se a pessoa fosse esperta concordaria com o que propuseram, e a gente sabe, simplesmente sabe que de%e concordar com o neg6cio, se no quiser que alguma coisa ruim nos acontea. = ?om quem foi que %oc4s falaramG = Fois ca%al'eiros que eram... bem, eles disseram ser amigos daquele pessoal no%o, dono da mercearia agora. 7o comeo pensei que fossem apenas corretores imobilirios ou algo parecido. 7o fa*ia idia... Berenice anotaes. correu no%amente os ol'os pelas

= 9uito bem, ento foi depois que %oc4s recusaram a %ender a mercearia pela terceira %e* que as mos de ?arl foram quebradasG = >im, na escola. = Bem, quem quebrou as mos deleG Angelina respondeu! %iuK = ?arl de%e ter %isto. Joe apenas sacudiu a cabea e acenou com a mo a Berenice, interrompendo0a. = 7o pode interrogar ?arl a esse respeito. Ele ainda est atormentado, tem pesadelos. e Joe se entreol'aram. Angelina

= 7ingum %iu. 1oi durante o recreio, e ningum

Angelina inclinou0se para a frente e murmurou! = Esp+ritos malignos, >rta. MruegerK ?arl ac'a que foram esp+ritos malignosK Berenice ficou esperando que esses dois adultos respons%eis e3plicassem a estran'a percepo de seu fil'o. Ela te%e dificuldade em formular uma pergunta! = Bem, o que... por que... o que %oc4s... Bem, %oc4s de%em saber o que aconteceu, ou pelo menos de%em ter uma idia =. Eles apenas se entreol'aram sem saber o que di*er. = 7o 'a%ia professores presentes que o a&udaram depois que aconteceuG Joe tentou e3plicar. = Ele esta%a &ogando beisebol com outros meninos. A bola rolou para dentro do bosque e ele foi busc0la. $uando %oltou, esta%a... esta%a louco, gritando, tin'a0se mol'ado... suas mos esta%am que0 bradas. = E ele nunca disse quem fe* issoG <s ol'os de Joe ?arlucci esta%am c'eios de terror. Ele sussurrou! = Lrandes coisas pretas... = @omensG = Coisas. ?arl di* que eram esp+ritos, monstros. 7o critique, disse Berenice para si mesma. Esta%a claro que aquela pobre gente simpl6ria realmente acredita%a que algo dessa nature*a os esta%a atacando. Eram cat6licos fer%orosos, mas tambm muito supersticiosos. Jal%e* isso e3plicasse os muitos crucifi3os em cada porta, as figuras de Jesus e as imagens da 2irgem 9aria por toda a parte, em cada mesa, na entrada de cada porta, em cada &anela.

9ars'all 'a%ia e3aminado o material relacionado / <mni >.A.. Ele ainda no tin'a lido acerca de uma coisa. = E3iste algum tipo de af iliao religiosaG = >im = disse Al, apan'ando outra pasta. = 2oc4 tin'a ra*o quanto a isso. A <mni apenas uma das di%ersas patrocinadoras da >ociedade da Percepo ,ni%ersal, e esse um caso financeiro e pol+tico totalmente diferente, e tal%e* a principal moti%ao por trs da compan'ia, mais at que din'eiro. A <mni possui ou ap6ia, o', cus, de%e 'a%er centenas delas, firmas cu&a proprietria a >ociedade, indo desde empreendimentos a n+%el de c'als at bancos, lo&as de atacado, escolas, faculdades... = 1aculdadesG = >im, e firmas de ad%ocacia tambm, segundo este recorte noticioso. Eles possuem um grande grupo de lo223 em 5as'ington, t4m forado com regularidade a passagem de legislao de interesse especial para eles... geralmente anti&udaica e anticrist, se que isso l'e interessa. = $uanto a cidadesG Essa >ociedade gosta de comprar cidadesG = >ei que Masep' & fe* isso, ou outras coisas parecidas. <ua, entrei em contato com ?'ucP Anderson, um dos nossos correspondentes estrangeiros, e ele ou%iu falar todo o tipo de coisa interessante alm de ter %isto ele pr6prio muita coisa. Parece que essa gente da Percepo ,ni%ersal forma um clube mundial. Eocali*amos grupos da >ociedade em no%enta e tr4s diferentes pa+ses. Eles parecem surgir por todos os lados, no importa a parte do mundo, e, sim, & adqui0 riram completo controle de cidades, %ilare&os, 'ospitais, alguns na%ios, algumas corporaes. Rs %e*es eles entram comprando, /s %e*es entram %otando, /s %e*es

eles entram simplesmente tomando o lugar dos outros. = ?omo uma in%aso sem armas. = >im, geralmente muito legal, mas bem pro%%el que isso resulte de pura esperte*a, no de integridade, e lembre0se de que %oc4 se est defrontando com muito poder e influ4ncia aqui. 2oc4 est bem no meio do camin'o do pr6prio ?'efo, e pelo que pude dedu*ir, ele no diminui a %elocidade, no pra nem d %oltas. = Bolas... = Eu... bem, eu esfriaria a coisa, amigo. ?'ame a pol+cia federal, dei3e que algum maior que %oc4 assuma o neg6cio, se quiserem. 2oc4 ainda tem emprego no Jimes se algum dia o dese&ar. Pelo menos cubra a 'ist6ria de certa dist.ncia. 2oc4 um rep6rter classe A, mas est perto demais, e tem muito a perder. Judo o que 9ars'all conseguia pensar era! Por que euG Berenice 'a%ia ido longe demais numa situao delicada. <s ?arluccis fica%am cada %e* mais inquietos / medida que ela os interroga%a. = Jal%e* esta no ten'a sido uma boa idia = disse Joe finalmente. = >e eles descobrirem que falamos com %oc4... Berenice pensa%a que se ou%isse aquela pala%ra mais uma %e* ela gritaria. = Joe, o que %oc4 quer di*er com \eles\G 2oc4 no pra de falar eles e deles, mas nunca di* quem so. = Eu... eu no posso di*er = disse ele com grande dificuldade. = Bem, pelo menos dei3e0me esclarecer este

tanto! >o pessoas, quero di*er, pessoas de %erdadeG Ele e Angelina pensaram por um momento, ento ele respondeu! = >im, so pessoas de %erdade. = Ento so pessoas reais, de carne e ossoG = E tal%e* esp+ritos tambm. = Estou falando das pessoas de %erdade agora = insistiu Berenice. = 1oi gente de %erdade que fe* a auditoria de seus impostosG (elutantes, eles assentiram com a cabea. = E foi um 'omem de %erdade, de carne e osso, que colocou o a%iso de leilo na sua portaG = 7o o %imos = disse Angelina. = 9as era um pedao de papel de %erdade, certoG = 9as ningum nos disse que isso iria acontecerK = protestou Joe. = 76s sempre pagamos os impostos, eu ten'o os c'eques cancelados para pro%ar issoK < pessoal da prefeitura no nos deu ou%idosK Agora Angelina esta%a com rai%a. = 7o t+n'amos o din'eiro para pagar os impostos que eles queriam. J os t+n'amos pago, no pod+amos pagar de no%o. = Eles disseram que tomariam a mercearia, todo o nosso estoque, e o neg6cio ia mal, muito mal. 9etade dos nossos fregueses sumiram e no %oltaram mais. = E eu sei o que os mante%e afastadosK = disse Angelina em tom de desafio. = Jodos n6s pod+amos senti0lo. 2ou l'e contar, &anelas no se quebram so*in'as, e a mercadoria no sai %oando da prateleira so*in'a. Era o pr6prio diabo que esta%a na nossa lo&aK Berenice te%e de assegurar0l'es!

= 9uito bem, no du%ido disso. 2oc4s %iram o que %iram, no du%ido que %oc4s... = 9as no percebe, >rta. MruegerG = perguntou Joe com lgrimas nos ol'os. = >ab+amos que no pod+amos ficar. < que fariam a seguirG 7osso neg6cio ia mal, no pudemos impedir que nosso lar fosse %endido, nossos fil'os esta%am sendo atormentados por esp+ritos, gente, se&a l o que fosse, malignos. >ab+amos que o mel'or era no lutar. Era a %ontade de Feus. 2endemos a lo&a. Eles nos pagaram um bom preo... Berenice sabia que no era %erdade. = 2oc4 no pegou nem a metade do que a lo&a %alia. Joe no se conte%e e caiu no pranto. = 9as estamos li%res... Estamos li%resK Berenice te%e de questionar. Fepois %eio a arrancada macia para conseguir informao acompan'ada por sentimentos mistos de determinao e mau agouro, por conflitos entre impulsos iniciais e consideraes posteriores. Furante duas semanas, /s teras e se3tas, o Clarim de As'ton apareceu nas bancas e em todas as cai3as dos assinantes, mas era dif+cil encontrar ou mesmo %er o seu (edator e seu principal rep6rter. As mensagens telef-nicas de 9ars'all empil'a%am0se sem respostas: Berenice simplesmente nunca esta%a em casa. @ou%e di%ersas noites em que 9ars'all no foi para casa, mas dormiu em %rios lugares, de %e* em quando no escrit6rio, esperando c'amadas especiais, dando telefonemas, trabal'ando a fim de manter o &ornal em circulao com uma mo e repassando listas de contatos, registros de impostos, relat6rios de neg6cios, entre%istas e pistas com a outra. As pessoas que 'a%iam dei3ado seus cargos em As'ton e as aqueles que as substitu+ram definiti%amente

eram dois grupos distintos, de crenas muito diferentes. Ap6s algum tempo 9ars'all e Berenice podiam praticamente pre%er quais seriam as respostas deles. Berenice telefonou para Adam Jarred, o Firetor da faculdade cu&a fil'a supostamente fora molestada por Jed @armel. = 7o = disse Jarred = realmente no sei nada a respeito de nen'uma especial... como foi que disseG = ,ma sociedade. A >ociedade da Percepo ,ni%ersal. = 7o, sinto muito. 9ars'all falou com Eugene BaDlor. = 7o = respondeu BaDlor um tanto impaciente = &amais ou%i falar no nome de Masep', e realmente no percebo onde %oc4 quer c'egar. = Estou tentando a%eriguar algumas alegaes de que a faculdade estaria %endendo a propriedade a Ale3ander Masep' da <mni >.A.. BaDlor riu0se e disse! = Fe%e ser outra faculdade. 7ada parecido est acontecendo aqui. = E o que me di* da informao de que a faculdade est em grandes dificuldades financeirasG BaDlor no gostou nem um pouco da pergunta. = Escute, o 8ltimo (edator do Clarim tambm tentou essa, e foi a coisa mais boba que ele & fe*. Por que no cuida apenas do seu &ornal e dei3a a administrao da faculdade por nossa contaG <s e30diretores conta%am uma 'ist6ria diferente. 9orris James, agora consultor comercial em ?'icago, nada tin'a alm de ms recordaes do 8ltimo ano que trabal'ou na faculdade.

= Eles realmente me ensinaram como um leproso de%e se sentir = disse ele a Berenice. = Ac'ei que podia ser uma boa %o* no consel'o, sabe, um fator de estabilidade, mas eles simplesmente no tolera%am dissenso. Ac'ei aquilo tudo muito antiprofissional. Berenice perguntou! = E o que me di* da forma de Eugene BaDlor cuidar das finanas da faculdadeG = Bem, eu sa+ antes que qualquer problema realmente srio comeasse, essa encrenca que %oc4 me descre%eu, mas podia pre%40la. Jentei bloquear algumas decises do consel'o com relao / concesso de poderes e pri%ilgios especiais a BaDlor. Ac'ei que era dar controle demasiado a um 8nico 'omem sem a super%iso dos outros diretores. 7em preciso di*er que min'a opinio no foi nada popular. Berenice fe* uma pergunta direta. = >r. James, o que finalmente precipitou o seu pedido de demisso do consel'o e a sua sa+da de As'tonG = Bem... essa dif+cil de responder = comeou ele relutante. A resposta que deu durou quin*e minutos, mas em resumo foi! \9in'a lo&a de atacado esta%a sendo to importunada e to sabotada por... bandidos in%is+%eis, ac'o que se poderia c'am0los... que eu me tornei um risco grande demais para a seguradora. J no conseguia preenc'er os pedidos, a clientela foi desaparecendo, e eu simplesmente no consegui manter o pescoo fora da gua. < neg6cio faliu, aceitei o a%iso, ca+ fora. Jen'o0me sa+do bem desde ento. 7o se pode destruir um 'omem bom, como %oc4 sabe.\ 9ars'all conseguiu descobrir o paradeiro de (ita Jacobson, que agora esta%a morando em 7o%a <rleans. Ela no gostou de ser procurada por algum de As'ton.

= Fei3e o diabo ficar com essa cidadeK = disse ela amargamente. >e ele a quer tanto, dei3e0o ficar com ela. 9ars'all perguntou0l'e sobre Juleen Eangstrat. = Ela uma bru3a. $uero di*er uma bru3a de %erdade. Ele perguntou acerca de Ale3ander Masep'. = Bru3o e bandido ao mesmo tempo. 1ique longe do camin'o dele. Ele o enterrar antes mesmo que %oc4 o perceba. Ele tentou fa*er0l'e finalmente, ela disse! outras perguntas, este mas,

= Por fa%or, &amais no%amente = e desligou.

disque

n8mero

9ars'all locali*ou tantos dos antigos membros da c.mara municipal quantos p-de por telefone e descobriu que um simplesmente se 'a%ia aposentado, e que os outros 'a%iam sa+do de%ido a algum tipo de dificuldade! Alan Bates contraiu c.ncer, >'irleD Fa%idson passou por um di%6rcio e fugiu com um amante, ?arl 1ro'm foi \incriminado\, segundo ele, com uma falsa acusao de delinq;4ncia no pagamento de impostos, uma quadril'a de bandidos, a quem Jules Bennington tin'a &u+*o o bastante para no identificar, forou o seu neg6cio a sair da cidade. ?ru*ando as informaes, 9ars'all descobriu que em cada caso o %ereador fora substitu+do por algum no%o ligado de alguma forma com a >ociedade de Percepo ,ni%ersal ou com a <mni >.A. ou com as duas. Em todos os casos a pessoa deposta ac'a%a ser a 8nica que esta%a saindo. Agora, por causa do medo, de interesse pr6prio, de t+pica relut.ncia em se en%ol%er, permaneciam distantes, fora de contato, fora do cenrio, sem nada di*er. Algumas mostraram0se dispostas a responder /s perguntas de 9ars'all, mas outras sentiram0se muito ameaadas. 7o total, porm, 9ars'all conseguiu o que procura%a. $uanto /queles que tin'am tido seus pr6prios

neg6cios, agora dirigidos por essa misteriosa compan'ia inc6gnita, pouqu+ssimos foram os que 'a%iam plane&ado %ender, mudar0se ou desistir das %idas tranq;ilas que le%a%am em As'ton ou de seus bem0sucedidos empreendimentos. 9as os moti%os para a mudana seguiam sempre as mesmas lin'as! atrapal'adas nos impostos, 'ostilidades, boicotes, problemas pessoais, dissoluo de casamento, tal%e* uma molstia ou colapso ner%oso, e uma macabra narrati%a ocasional de ocorr4ncias estran'as, tal%e* at sobrenaturais. A 'ist6ria do e30&ui* da comarca de As'ton Ant'onD ?. Jefferson era sinistramente t+pica. = ?omearam a correr boatos pelo tribunal e entre os colegas de que eu esta%a sendo comprado, sendo subornado para acertar as sentenas e p-r as pessoas em liberdade. Algumas testemun'as falsas c'egaram a me confrontar e a fa*er acusaes, mas isso &amais aconteceu... &uro por tudo o que sou. = Ento pode di*er0me o moti%o de ter sa+do de As'tonG = perguntou 9ars'all, quase sabendo que resposta esperar. = (a*es pessoais bem como profissionais. Algumas dessas ra*es esto comigo at agora e ainda so %i%eis o suficiente para limitar o que l'e posso di*er. Posso di*er, contudo, que min'a esposa e eu est%amos precisando de mudana. Est%amos ambos sentindo a presso, ela mais do que eu. Eu esta%a tendo problemas de sa8de. Afinal ac'amos que o mel'or era dei3armos As'ton de %e*. = Posso perguntar, sen'or, se 'ou%e alguma... influ4ncia e3terna desfa%or%el... que forou a sua deciso de dei3ar a magistraturaG Ele pensou por um momento, e depois, com a %o* um tanto amarga, disse!

= 7o posso di*er0l'e quem foram, ten'o os meus moti%os, mas posso di*er que sim, 'ou%e influ4ncias altamente desfa%or%eis. A 8ltima pergunta de 9ars'all foi! = E o sen'or realmente no me pode di*er nada acerca de quem eles poderiam serG Jefferson deu uma risada sard-nica e disse! = H s6 continuar nesse camin'o que est seguindo e logo descobrir por si mesmo. As pala%ras de Jefferson esta%am comeando a obcecar tanto a 9ars'all quanto a Berenice. Jin'am ou%ido muitas ad%ert4ncias semel'antes ao prosseguirem, e ambos esta%a cada %e* mais des0 confiados de que 'a%ia alguma coisa a rode0los, crescendo, c'egando mais perto, cada %e* mais maligna. Berenice tentou desfa*er0se da impresso, 9ars'all descobriu0se recorrendo cada %e* mais a ligeiras e espont.neas oraes: mas a sensao continua%a, a sensao de que a pessoa nada mais do que um castelo na areia da praia e que uma onda de mais de cinco metros de altura est prestes a desabar. Alm do mais 9ars'all tin'a de perguntar0se como Mate esta%a se saindo em meio a tudo isso, e como ele conseguiria consertar as coisas entre eles quando aquilo finalmente terminasse. Ela esta%a falando sobre ser uma %i8%a de no%o, %i8%a de &ornalista, e tin'a at c'egado a fa*er algumas sugestes muito embaraosas a respeito de Berenice. Essa coisa simplesmente tin'a de c'egar ao fim: se demorasse mais, o seu casamento no sobre%i%eria. E, claro, 'a%ia >andD, a quem 9ars'all no %ia fa*ia semanas. 9as quando tudo terminasse, quando realmente terminasse, as coisas seriam diferentes. 7o momento a in%estigao que ele e Berenice

esta%am fa*endo era incri%elmente urgente, prioridade absoluta, algo que se torna%a mais sinistro a cada no%a pedra que re%ira%am.

23
$uando as coisas no escrit6rio esta%am na costumeira calma de quarta0feira, 9ars'all mandou ?armem procurar uma cai3a de papelo bem grande e algumas pastas de arqui%o e comeou a organi*ar as pil'as de papis, registros, documentos, anotaes e outras informaes que ele e Berenice 'a%iam reunido em sua in%estigao. Enquanto repassa%a tudo, ele tambm compilou uma lista de perguntas, perguntas que ele tenciona%a usar na entre%ista com o primeiro dos reais protagonistas do enredo! Alf Brummel. 7essa tarde, depois que ?armem foi ao dentista, 9ars'all ligou para o escrit6rio de Alf Brummel. = Fepartamento de Pol+cia = disse a %o* de >ara. = <i, >ara, aqui 9ars'all @ogan. Posso dar uma pala%rin'a com o AlfG = Ele no est no escrit6rio no momento... = >ara soltou prolongado suspiro e acrescentou em tom de %o* muito estran'o, muito bai3o! = 9ars'all... Alf Brummel no quer falar com %oc4. 9ars'all te%e de pensar por um instante antes de di*er! = >ara, %oc4 est en%ol%ida com a coisaG < tom de >ara foi de ofensa. = Jal%e* este&a, no sei, mas Alf me disse que eu no de%o completar nen'uma ligao sua e que eu de%o contar a ele quais so as suas intenes. = A'...

= <l'e, no sei onde termina a ami*ade e onde comea a tica profissional, mas eu bem que gostaria de saber o que est acontecendo aqui. = < que est& acontecendo a+G = < que %oc4 me d em trocaG 9ars'all sabia que se esta%a arriscando. = Ac'o que posso encontrar algo de %alor igual. >ara te%e um instante de 'esitao. = Pelo que tudo indica, %oc4 se tornou o pior inimigo dele. Fe %e* em quando ouo o seu nome atra%s da porta do escrit6rio, e nunca proferido de maneira agrad%el. = ?om quem ele est falando quando profere o meu nomeG = A'0a'. H a sua %e*. = Est bem. <l'e, n6s falamos sobre ele tambm. 1alamos bastante sobre ele, e se tudo o que descobrimos for %erdade, sim, eu poderia mesmo ser o seu pior inimigo. Agora, com quem ele falaG = Alguns eu & %i antes, alguns nunca %i. Ele fe* di%ersas ligaes para Juleen Eangstrat. = $uem maisG = < &ui* BaPer foi um deles, e di%ersos membros da c.mara dos %ereadores... = 9aloneG = >im. = E%erettG = >im. = PrestonG = 7o.

= LoldtreeG = >im, e mais outras pessoas importantes, e depois >pence 7elson do Fepartamento de Pol+cia de 5indsor, o mesmo departamento que forneceu 'omens para a&udar no 1esti%al. $uero di*er que ele tem falado com uma poro de gente, muito mais do que o normal. Alguma coisa est acontecendo. < que G 9ars'all precisa%a ter cuidado. = Pode estar relacionado com o Clarim e comigo, e pode no estar. = 7o sei se aceitarei isso. = 7o sei se posso confiar em %oc4. Fe que lado %oc4 estG = Fepende de quem for o bandido. >ei que a reputao de Alf du%idosa. E a suaG 9ars'all sorriu diante da coragem dela. = 2oc4 ter de &ulgar por si mesma. Jento realmente publicar um &ornal 'onesto, e temos feito uma in%estigao muito e3tensa no apenas do seu c'efe mas tambm de praticamente todos os mandac'u%as da cidade... = Ele sabe disso. Jodos eles sabem. = Bem, & falei com quase todos eles. Alf o pr63imo na min'a lista. = Ac'o que ele sabe disso tambm. Ele me disse 'o&e pela man' que no queria falar com %oc4. 9as est falando pelos coto%elos com todos os outros, e acabou de sair com uma pil'a de papis debai3o do brao, rumo a outra reunio sigilosa com algum. = Alguma idia a respeito do que eles %o fa*er comigoG = <', pode estar certo de que faro alguma coisa,

e ten'o a impresso de que esto carregando a arma com carga de c'umbo pesado. ?onsidere0se a%isado. = E eu a aconsel'aria a ser um an&o doce e ignorante que no sabe nada e no di* nada. As coisas podem ficar pretas. = >e ficarem, posso procurar as respostas com %oc4, ou pelo menos conseguir uma passagem para outra cidadeG = Acertaremos alguma coisa. = Eu l'e darei qualquer coisa que descobrir se %oc4 me manti%er a sal%o. 9ars'all percebeu pela %o* dela que a moa esta%a apa%orada. = Ei, calma, lembre0se de que no l'e pedi que se en%ol%esse. = Eu no pedi para me en%ol%er. Aconteceu. ?on'eo Alf Brummel. Ac'o mel'or ter %oc4 como meu amigo. = 9anterei %oc4 informada. Agora desligue e a&a com naturalidade. 1oi o que ela fe*. Alf Brummel esta%a no escrit6rio de Juleen Eangstrat, e ambos e3amina%am uma pasta grossa de informaes que Brummel 'a%ia tra*ido. = @ogan & tem o bastante para preenc'er a primeira pginaK = disse Brummel com ar infeli*. = 2oc4 me censurou por demorar em dar um &eito em Busc'e, mas pelo que estou %endo, %oc4 dei3ou @ogan com o camin'o li%re desde o princ+pio. = Acalme0se, Alf = disse Eangstrat de modo tranq;ili*ador. = Acalme0se.

= Ele %ir atrs de mim para me entre%istar a qualquer 'ora, da mesma forma que procurou todos os outros. < que sugere que eu l'e digaG Eangstrat mostrou0se um pouco c'ocada com a burrice dele. = 7o diga nada, claroK Brummel andou pelo aposento, e3asperado. = 7o preciso, JuleenK A esta altura nada do que eu diga ou dei3e de di*er no far nen'uma diferena mesmo. Ele & tem tudo o de que precisa! sabe da %enda das propriedades, tem boas pistas em todas as %endas &udiciais das casas com impostos atrasados, sabe tudo a respeito da compan'ia e da >ociedade, e tem boas informaes acerca do des%io de fundos da faculdade... tem at pro%a mais do que suficiente para acusar0me de priso inde%idaK Eangstrat sorriu satisfeita. = >ua espi saiu0se muito bem. = Ela me trou3e uma poro deste material 'o&e. Ele est organi*ando tudo num arqui%o no momento. Est prestes a dar o seu golpe, eu diria. Eangstrat reuniu todo o material em ordem, colocou0o de %olta na pasta, e reclinou0se na cadeira. = Adorei. Brummel cabea. fitou0a embasbacado e sacudiu a

= 2oc4 pode sair perdendo neste &ogo algum dia, %oc4 sabe. "odos n6s podemos sair perdendoK = Adoro um desafio = e3ultou ela. = Adoro enfrentar um ad%ersrio forte. $uanto mais forte o ad%ersrio, mais estimulante a %it6riaK 9ais do que tudo, adoro gan'ar =. Ela sorriu, realmente satisfeita. = Alf, & ti%e min'as d8%idas a seu respeito, mas ac'o

que %oc4 se saiu muito bem. Ac'o que de%e estar presente para %er o >r. @ogan cair na armadil'a. = >6 acreditarei quando o %ir com meus pr6prios ol'os. = <', %oc4 %er. 2er. @ou%e uma bre%e calmaria, e a cidade de As'ton ficou estran'amente quieta. As pessoas no se comunica%am. 7ingum di*ia quase nada. Furante o dia, 9ars'all e Berenice organi*a%am seu material e permaneciam no escrit6rio. 9ars'all le%ou Mate para &antar fora uma noite. Berenice ficou em casa e tentou ler um romance. Alf Brummel trabal'a%a em 'orrio regular, mas no tin'a muito o que di*er a >ara ou a qualquer outra pessoa acerca de nada. <s ?olemans %isitaram parentes de outra cidade. <s 1orsDt'es apro%eitaram a oportunidade para fa*er um balano na serraria. < restante do (emanescente continuou na %ida de sempre. Era estran'a a calma que paira%a sobre tudo. < cu esta%a ene%oado, o sol era um borro luminoso redondo, o ar esta%a quente e pega&oso. Judo quieto. 9as ningum conseguia se adescontrair. Bem acima da cidade, no topo da protuber.ncia acin*entada de uma %el'a r%ore morta 'a%ia muito tempo, qual enorme urubu negro, senta%a0se (afar, Pr+ncipe da Babil-nia. <utros dem-nios o cerca%am, esperando sua pr63ima ordem, mas (afar se cala%a. @ora ap6s 'ora, a cara fran*ida, sentado, ele ol'a%a a cidade em bai3o com lentos mo%imentos dos ol'os amarelos. Em outra colina, no outro lado da cidade e na direo e3atamente oposta / da grande r%ore morta

onde se encontra%a (afar, Jal e seus guerreiros se oculta%am no bosque. Eles tambm corriam o ol'ar pela cidade, e sentiam a calmaria, o sil4ncio, a sinistra apatia do ar. Luilo esta%a ao lado do seu capito, e con'ecia essa sensao. @a%ia sempre sido a mesma atra%s dos sculos. = Pode acontecer a qualquer minuto agora. Estamos prontosG = perguntou ele a Jal. = 7o = disse Jal terminantemente, correndo o ol'ar intenso pela cidade. = 7em todo o (emanescente est reunido. <s que se reuniram no esto orando, no o suficiente. 7o temos o n8mero nem a fora. = E a nu%em negra de esp+ritos acima do 2alente se multiplica por cem a cada dia. Jal ergueu os ol'os ao cu de As'ton. = Eles enc'ero o cu de 'ori*onte a 'ori*onte. Fo seu esconderi&o, eles podiam en3ergar o outro lado do %ale, a uma dist.ncia de di%ersos quil-metros, e %iam seu 'ediondo ad%ersrio sentado na grande r%ore morta. = >ua fora no diminuiu = disse Luilo. = Ele est mais do que pronto para a batal'a = disse Jal = e pode escol'er o tempo e o lugar que quiser, e seus mel'ores guerreiros. Poderia atacar em cem frentes ao mesmo tempo. Luilo apenas meneou a cabea. = < sen'or sabe que no podemos defender tantas frentes assim. 7esse e3ato momento, um mensageiro %eio %oando apressado em sua direo. = ?apito = disse ele, pousando perto de Jal = trago not+cias do co%il do 2alente. Algo se est mo%endo l. <s dem-nios esto ficando impacientes.

= Est comeando = disse Jal, e essa pala%ra foi passada a todos os guerreiros. = LuiloK Luilo apresentou0se. = ?apitoK Jal le%ou Luilo a um lado. = Jen'o um plano. $uero que %oc4 le%e um pequeno contingente e monte guarda ao %ale... Luilo no costuma%a discutir com o capito, mas! = ,m 2alenteG pequeno contingenteG Para %igiar o

<s dois continuaram a conferenciar, Jal e3plicando suas instrues, Luilo meneando a cabea com ar de d8%ida. Fepois de bom tempo, Luilo %oltou para o grupo, escol'eu seus guerreiros e disse! = 2amosK ?om grande mo%imentao das asas, as duas d8*ias de guerreiros serpearam e *igue*aguearam pela floresta at ter0se distanciado o suficiente para %oar a cu aberto. Jal con%ocou um forte guerreiro. = Jome o lugar de >igna na guarda da igre&a e diga0l'e que %en'a aqui. A seguir, ele c'amou outro mensageiro. = Figa a Mrioni e JrisPal que despertem a @anP e o faam orar, e tambm todo o (emanescente. Em um instante >igna c'egou. = 2en'a comigo = disse Jal. = 2amos con%ersar. A tarde tin'a transcorrido calma para @anP e 9arD. 9arD 'a%ia passado a maior parte na pequena 'orta atrs da casa, enquanto @anP conserta%a um canto da cerca do quintal. Enquanto 9arD procura%a

er%as danin'as entre os seus legumes, notou que as marteladas de @anP foram ficando cada %e* mais espordicas at cessarem totalmente. Ela ol'ou para o lado dele e o %iu sentado, o martelo ainda na mo, orando. Ele parecia muito perturbado, de modo que ela perguntou! = 2oc4 est bemG @anP abriu os ol'os, e sem ol'ar para cima sacudiu a cabea. = 7o me estou sentindo nada bem. Ela foi at onde ele esta%a. = < que G @anP sabia de onde %in'a a sensao. = < >en'or, eu ac'o. >into que algo est muito errado. Algo terr+%el est prestes a acontecer. 2ou ligar para os 1orsDt'es. 7esse e3ato momento o telefone tocou. @anP entrou na casa para atender. Era AndD 1orsDt'e. = Fesculpe incomodar, Pastor, mas queria saber se %oc4 est sentindo uma irresist+%el necessidade de orar agora. Eu sei que estou. = 2en'a aqui = disse @anP. A cerca teria de esperar. 7oite adentro, o e3rcito celestial esperou, enquanto @anP, os 1orsDt'es, e di%ersos outros ora%am. (afar continua%a sentado na r%ore morta, os ol'os principiando a fulgurar na escurido cada %e* mais espessa. <s dedos em garras continua%am a tamborilar nos &oel'os: a fronte permanecia enrugada em intensa carranca. Atrs dele, um e3rcito de dem-nios comeou a reunir0se, aquecido em antecipao e muito atento, esperando a ordem.

< sol se p-s no oeste por trs das colinas: o cu esta%a ban'ado em rubras c'amas. (afar, sentado, espera%a. < e3rcito demon+aco espera%a. Em seu quarto, Juleen Eangstrat esta%a sentada na cama, as pernas cru*adas na posio de loto de meditao oriental, os ol'os cerrados, a cabea ereta, o corpo perfeitamente im6%el. A no ser pela lu* de uma 8nica %ela, o quarto esta%a escuro. Ali, sob o manto da escurido, ela con%ocou uma reunio com os 9estres Ele%ados, os Luias Espirituais dos planos mais altos. 7as profunde*as do seu estado consciente, bem no fundo do seu ser +ntimo, ela con%ersa%a com uma mensageira. Aos ol'os da mente em transe de Eangstrat, a mensageira apareceu como uma &o%em, toda %estida de branco, com es%oaantes cabelos loiros que quase c'ega%am ao c'o e se mantin'am em constante mo%imento, soprados pela brisa. = <nde est o meu sen'orG = perguntou Eangstrat / mensageira. = Ele aguarda acima da cidade, %igiando0a = %eio a resposta da moa. = >eus e3rcitos esperam prontos a sua pala%ra. = Est tudo pronto. Ele pode aguardar o meu sinal. = >im, sen'ora. A mensageira partiu qual linda ga*ela, saltitando graciosamente. A mensageira partiu, um imundo pesadelo negro de criatura, le%ado por asas membranosas: partiu a fim de le%ar o a%iso a (afar que ainda aguarda%a.

A escurido aumentou sobre As'ton: a %ela no quarto de Eangstrat derreteu at tornar0se redonda c'ama e%anescente em uma poa de cera, a tinta negra da noite dominando sua lu* fraca, alaran&ada. Eangstrat despertou, abriu os ol'os embaados, e ergueu0se da cama. ?om um sopro muito le%e ela apagou a %ela e, ainda meio estonteada, dirigiu0se / sala de estar onde outra %ela queima%a na mesin'a de centro, a cera escorrendo e endurecendo em dedos macabros por cima da foto de Jed @armel sobre a qual a %ela fora colocada. Eangstrat caiu de &oel'os ao lado da mesin'a, a cabea erguida, os ol'os semicerrados, os mo%imentos lentos e l.nguidos. ?omo que flutuando no espao, seus braos se ergueram por sobre a %ela, abrindo um dossel in%is+%el sobre a c'ama, e depois, muito bai3in'o, o nome de um deus antigo comeou a se formar em seus lbios %e* ap6s %e*. < nome, um som gutural, spero, &orra%a como se ela esti%esse cuspindo centenas de pedregul'os in%is+%eis, e a cada meno do nome, o seu transe se aprofunda%a. < nome brota%a, mais alto e mais depressa, e os ol'os de Eangstrat se arregalaram e permaneceram sem piscar, ol'ando fi3amente. >eu corpo p-s0se a estremecer e a tremer: a %o* tornou0se um l8gubre gemido. (afar a tudo ou%ia do lugar onde esta%a sentado esperando. >ua pr6pria respirao comeou a se aprofundar e e3plodir das narinas como p8trido %apor amarele. >eus ol'os se entrefec'aram, suas garras se fle3ionaram. Eangstrat oscila%a e estremecia, c'amando o nome, c'amando o nome, os ol'os fi3os na c'ama da %ela, c'amando o nome. E ento ela ficou im6%el. (afar ol'ou para cima, muito quieto, muito atento, escutando.

< tempo se dete%e. Eangstrat permaneceu im6%el, os braos estendidos sobre a %ela. (afar escuta%a. < ar comeou a fluir lentamente para dentro da boca e das narinas de Eangstrat, seus pulmes se enc'eram, e ento, com um brado s8bito que %eio das profunde*as do seu ser, ela bai3ou as mos como uma armadil'a, batendo com elas sobre o pa%io da %ela, apagando a c'ama. = PartamK = gritou (afar, e centenas de dem-nios arremeteram ao cu como um bando tro%e&ante de morcegos, %oando ao longo de uma tra&et6ria reta e ni%elada rumo ao norte. = <l'e = disse um guerreiro anglico, e Jal e seu e3rcito %iram o que parecia um negro en3ame recortado contra o cu noturno, um alongado tufo de fumaa. = Firigem0se ao norte = obser%ou Jal. = Para longe de As'ton. (afar obser%ou o esquadro desaparecer a grande %elocidade e permitiu que um riso *ombeteiro l'e descobrisse as presas. = 9ant40lo0ei na incerte*a, ?apito do E3rcitoK Jal gritou as ordens. = ?ubram @ogan e Busc'eK Acordem o (emanescenteK ,ma centena de an&os desceram planando / cidade. Jal ainda conseguia %er (afar sentado na grande r%ore morta. = Afinal, quais so os seus planos, Pr+ncipe da Babil-niaG = murmurou ele. < telefone despertou 9ars'all de um sono inquieto. < rel6gio mostra%a S!Xb da madrugada. Mate gemeu por ter sido acordada. Ele agarrou o aparel'o e

resmungou al-. Por um instante, no te%e a menor idia quanto a quem esta%a do outro lado ou do que a pessoa esta%a falando. A %o* era descontrolada, 'istrica, esganiada. = Ei, acalme0se e fale mais de%agar seno desligoK = disse 9ars'all bruscamente, a %o* rouca. Fe repente, ele recon'eceu a %o*. = JedG H JedG = @ogan = %eio a %o* de Jed @armel = eles %ieram me pegar. Esto por toda a parteK 9ars'all esta%a acordado agora. Pressionou o aparel'o contra a orel'a, tentando entender o que Jed di*ia. = 7o estou ou%indoK < que disseG = Eles descobriram que eu faleiK Esto por toda a parteK = $uemG Jed comeou a c'orar e a berrar ininteligi%elmente, e aquele som foi suficiente para fa*er com que as entran'as de 9ars'all se crispassem. Ele tateou por cima do criado0mudo / procura da caneta e bloco. = JedK = gritou no telefone, e Mate, assustada, %oltou0se bruscamente para ol'0lo. = <nde est %oc4G 7a sua casaG Mate podia ou%ir os gritos e gemidos saindo do aparel'o, e eles a dei3aram ner%osa. = 9ars'all, quem G = e3igiu ela. 9ars'all no podia responder: esta%a ocupado demais tentando obter uma resposta clara de Jed @armel. = Jed, escute, diga0me onde est =. Pausa. <utros gritos. = ?omo c'ego a+G Eu disse, como c'ego

a+G = 9ars'all p-s0se a rabiscar apressadamente. = Jente sair se puder... Mate ou%ia, mas no conseguia entender o que a pessoa do outro lado da lin'a di*ia. 9ars'all disse! = Escute, %ou le%ar pelo menos meia 'ora para c'egar a+, e isso se eu conseguir encontrar um posto de gasolina aberto. 7o, eu irei, apenas ag;ente firme. Est bemG JedG Est bemG = $uem JedG = Est bem = disse 9ars'all no telefone. = F40 me um tempin'o e c'egarei a+. Acalme0se. At &. Ele desligou o telefone e saltou da cama. = 9as, afinal, quem eraG = Mate precisa%a saber. 9ars'all agarrou as roupas e comeou a %estir0se apressadamente. = Jed @armel, lembra0se, eu l'e falei a respeito dele... = 2oc4 no est indo l esta noite, estG = < cara est ficando maluco, ou algo assim. 7o sei. = 2olte para a camaK = Mate, ten'o de irK 7o posso perder esse contato. = 7oK 7o acreditoK 2oc4 no pode estar falando srioK 9ars'all estava falando srio. Fespediu0se de Mate com um bei&o antes mesmo que ela c'egasse a acreditar que ele esta%a indo de fato, e ento ele & no esta%a ali. Ela permaneceu sentada na cama por uns momentos, atordoada, depois caiu de costas enrai%ecida, fitando o teto enquanto ou%ia o carro dando r e arremetendo0se noite a adentro.

24
9ars'all dirigiu quase cinq;enta quil-metros ao norte, atra%essando a cidade*in'a de 5indsor e indo um pouco adiante. >urpreendeu0se ao %er como Jed @armel ainda mora%a perto de As'ton, especialmente depois de se terem encontrado nas montan'as a mais de cento e cinq;enta quil-metros na (odo%ia #). Esse cara tem de estar louco, pensou 9ars'all, e tal%e* eu, ao concordar com esta baguna, este&a to louco quanto ele. < cara paran6ico, um %erdadeiro luntico. 9as ele bem que soara con%incente no telefone. Alm disso, era uma oportunidade de reabrir as comunicaes, ap6s aquela 8nica entre%ista. 9ars'all te%e de %oltar algumas %e*es e se reorientar por aquele labirinto de estradas sinuosas, sem sinali*ao, em seus esforos de entender as instrues de @armel. $uando ele afinal locali*ou a casa de laterais de madeira no fim de uma longa estrada de pedregul'os, uma fai3a de lu* rosada crescia no 'ori*onte. Ele 'a%ia le%ado 'ora e meia para c'egar. >im, l esta%a o %el'o carro de @armel, parado na entrada. 9ars'all encostou atrs dele e desceu. A porta da frente esta%a aberta, a &anela quebrada. 9ars'all agac'ou0se um instante atrs do seu carro a fim de estudar a situao. 7o esta%a gostando nada da sensao que o in%adia: suas entran'as & 'a%iam passado por esse tipo de dana antes, na noite em que >andD fugira e, como daquela %e*, no parecia 'a%er ra*o 6b%ia, %is+%el. Ele detesta%a admitir, mas esta%a com medo de dar mais um passo. = JedG = c'amou ele, no muito alto. 7o 'ou%e resposta.

A coisa no esta%a nada boa. 9ars'all forou0se a dar %olta no carro, camin'ar pela calada e entrar na %aranda muito de%agar, com muito cuidado. 9antin'a0 se / escuta, ol'ando, sentindo. 7o 'a%ia som algum, e3ceto as batidas %iolentas do seu corao. >eus sapatos rangiam de le%e nos cacos do %idro da &anela. < som parecia ensurdecedor. 2amos, @ogan, toque em frente. = JedG = c'amou ele atra%s da porta aberta. = Jed @armelG >ou 9ars'all @ogan. 7ingum respondeu, mas essa tin'a de ser a casa do Jed. E esta%a o palet6 dele, pendurado no cabide: na parede acima da mesa de &antar esta%a emoldurada a primeira pgina de uma da edies do Clarim. Ele se arriscou a entrar. < lugar esta%a uma confuso. <s pratos que fica%am na arca do canto esta%am agora espatifados pelo c'o. 7a sala de estar uma cadeira &a*ia quebrada logo abai3o de um grande buraco na parede. As l.mpadas esta%am espatifadas. Ei%ros das prateleiras esta%am &ogados por toda a parte. A &anela lateral tambm se encontra%a quebrada. E 9ars'all podia sentir, to fortemente quanto antes! aquele terror fero*, de retorcer as entran'as, que 'a%ia sentido naquela outra noite. Ele tentou se li%rar dele, tentou ignor0lo, mas ali esta%a. >uas palmas sua%am: ele se sentiu fraco. ?orreu os ol'os em redor, procurando uma arma, e agarrou um atiador de brasas da lareira. 9anten'a0se de costas para a parede, @ogan, fique quieto e de ol'o nos cantos. Esta%a escuro ali dentro, e as sombras eram muito negras. Ele tentou no se apressar, tentou dei3ar que os ol'os se acostumassem / escurido. Jateou / procura de um interruptor, em qualquer lugar.

Atrs e acima dele, uma asa preta de couro mudou silenciosamente de posio. <l'os amarelos desconfiados %igia%am todo mo%imento que ele fa*ia. Aqui, ali, l adiante, por todo o aposento, nos cantos do teto, sobre o mobilirio, grudados como insetos nas paredes, encontra%am0se os dem-nios, alguns dei3ando escapar risin'os de escrnio, alguns babando sangue. 9ars'all c'egou / escri%anin'a que fica%a no canto e, usando um leno para no dei3ar impresses digitais, abriu as ga%etas. 7ada 'a%ia sido me3ido. 9antendo o atiador pronto para o ataque, ele continuou a percorrer a casa. < ban'eiro era uma baguna. < espel'o esta%a espatifado: 'a%ia cacos na pia e pelo c'o. Ele percorreu o corredor, mantendo0se pregado / parede. ?entenas de ol'os amarelos %igia%am cada mo%imento que ele fa*ia. Fe %e* em quando, um dem-nio da%a uma tossidela, um bre%e &ato de %apor sa+a de sua boca gote&ante. 7o quarto, aguarda%am0no os esp+ritos mais asquerosos de todos. Fas posies que ocupa%am no teto, nas paredes, em cada canto, eles %igia%am a porta do quarto, e sua respirao soa%a como o arrastar de correntes atra%s de lama c'eia de pedregul'os. Fe onde esta%a, 9ars'all podia apenas %er o canto da cama. Ele se apro3imou cautelosamente, ol'ando para trs e at para cima. Ao c'egar ele / porta do quarto, uma 8nica imagem, como uma fotografia, imprimiu0se instantaneamente em seu crebro. ,m segundo pareceu uma eternidade enquanto seus ol'os %oaram do co0 bertor borrifado de sangue ao cr.nio de Jed @armel, espatifado por uma bala, ao grande re%6l%er que ainda pendia da sua mo inerte.

LritosK Jro%esK Presas de fora para morderK <s dem-nios e3plodiram das paredes, dos cantos do quarto e se arremeteram como flec'as na direo do corao de 9ars'all. ,m rel.mpago ofuscanteK Fepois outro, e mais outroK A mais al%a lu* ardente descre%eu bril'antes arcos c'ame&antes, um gume cauteri*ante que ceifa%a o bando de esp+ritos malignos como uma grande foice. Pedaos de dem-nios sumiam no ar: outros dem-nios implodiam e desapareciam em nu%ens instant.neas de fumaa %ermel'a. Ee%as de esp+ritos ainda &orra%am sobre o 'omem solitrio em p ali em terror irracional, mas de repente ele foi cercado por quatro guerreiros celestes re%estidos de gloriosa luminosidade, as asas cristalinas abertas como um dossel sobre o seu protegido, as espadas indistintas no meio do %oltear e tremular de len6is de esplendor. < ar enc'eu0se com os gritos ensurdecedores dos esp+ritos 'ediondos / medida que l.minas encontra%am flancos, pescoos, torsos, e dem-nio ap6s dem-nio era &ogado de lado em pedaos que instantaneamente se desintegra%am e des%aneciam como %apor. 7at, Armote e dois outros an&os, >enter e ?ree, arremetiam0se, ne0 gacea%am, %oltea%am, esbordoa%am um esp+rito e retal'a%am outro, dando estocadas com as l.minas em mir+ades de direes. <s clares de suas espadas rebril'a%am contra as paredes, ofuscantes o bastante para desbotar todas as cores. 7at destripou um dem-nio e mandou0o re%irando atra%s do teto, dei3ando uma tril'a %ermel'a de %apor que aos poucos se des%aneceu. ?om a espada ele retal'a%a: com a mo li%re col'ia dem-nios pelos calcan'ares. Armote e >enter rodopia%am numa nu%em de alta pot4ncia, cortando dem-nios como quem corta grama. ?ree &ogou0se contra 9ars'all e mante%e as asas

abertas a fim de proteger o 'omem estonteado. = Empurre0osK = gritou 7at, e p-s0se a girar em torno da cabea o bando de dem-nios que segura%a, sentindo o c'oque de seus corpos golpeando outros dem-nios ao ritmo de um pau*in'o passando por uma cerca de estacas. <s dem-nios comearam a retirar0se: metade & no e3istia, bem como tambm metade do seu *elo. 7at, Armote e >enter puseram0se a %oar em fec'ada espiral em torno de 9ars'all, as espadas cortando as e%anescentes fileiras demon+acas. ,m dem-nio, com um grito de terror, arremeteu0 se diretamente ao cu. >enter lanou0se atrs dele e despac'ou0o depressa como uma a%e abatida na caa. < an&o permaneceu acima da casa por algum tempo, contendo muito capric'osa e bruscamente qualquer esp+rito em fuga, eliminando0os como quem rebate rpidas bolas de t4nis. Ento, quase to subitamente como 'a%ia comeado, a tormenta cessou. 7en'um dem-nio resta%a: nem um 'a%ia escapado. 7at pousou no fundo do corredor enquanto suas asas se dobra%am e a lu* ao seu redor se des%anecia. = ?omo est o nosso 'omemG ?ree disse em tom de al+%io! = Ainda abalado, mas est bem. Ainda tem disposio para lutar. Armote %eio descendo para pousar, e imediatamente e3aminou o %ulto deplor%el de @armel. >enter passou atra%s do teto e se reuniu a eles. Armote meneou a cabea e suspirou! = ?omo disse o ?apito Jal, (afar pode escol'er qualquer frente que quiser, a qualquer 'ora. = Eles possu+am e atormenta%am Jed @armel 'a%ia muito tempo = aquiesceu >enter.

= Me%in 5eed est protegidoG = perguntou 7at. Armote respondeu com uma ponta de curiosidade! = Jal en%iou >igna para %igiar 5eed. = >ignaG Ele no esta%a incumbido da guarda da igre&aG = Jal de%e ter mudado seus planos. 7at %oltou a ateno ao problema imediato. = H mel'or cuidarmos de 9ars'all @ogan. 9ars'all conseguiu se controlar. Por um momento pensou que realmente sucumbiria ao p.nico, e essa teria sido a primeira %e* em sua %ida. Froga, no preciso me en%ol%er neste neg6cio, no agora, pensou ele. Ele demorou mais alguns momentos para acalmar0se e pensar no que faria. @armel era 'ist6ria. 9as e os outrosG Ele se dirigiu / sala de &antar e encontrou o telefone. ,sando o leno, e discando com uma caneta, c'amou a telefonista, que fe* a ligao com o departamento de pol+cia de 5indsor, uma cidade que feli*mente era mais pr63ima do que As'ton. Algo l'e di*ia que, neste caso, Brummel e seus 'omens definiti%amente no eram quem ele de%ia c'amar. = Este um telefonema an-nimo. @ou%e um tiroteio fatal, um suic+dio... = Fisse ele ao sargento. Ento deu instrues de como c'egar l, e desligou. A seguir saiu do lugar. Fi%ersos quil-metros ao norte, ele encostou o carro num posto de gasolina e entrou na cabina telef-nica. Primeiro discou o n8mero de Eldon >trac'an. 7o obte%e resposta. Pediu / telefonista que o ligasse com o ?larim. A essas 'oras Berenice & de%ia estar l. 2amos, moa, atendaK

= ?larim de Ashton. = Era ?armem. = ?armem, aqui 9ars'all. Figa a Berenice que atenda, simG = ?laro. Berenice le%antou imediatamente a sua e3tenso. = @ogan, %oc4 est c'amando para di*er que no %em trabal'ar por que est doenteG = A&a com naturalidade, Bernie = disse 9ars'all. = @ou%e umas coisas da pesada. = Bem, tome uma aspirina ou algo assim. = Bsso mesmo. Prepare0se para esta. Acabo de c'egar da casa de Jed @armel. Ele estourou os miolos. (ecebi um c'amado dele esta madrugada e ele esta%a falando loucuras, di*endo que algum esta%a %indo atrs dele, por isso fui at a casa dele e acabei de encontr0lo. Parece que ele te%e uma briga feia com alguma coisa. < lugar esta%a uma baguna. = E ento, como est0se sentindo de %erdadeG = disse Berenice e 9ars'all percebeu que para a moa essa esta%a sendo a grande encenao de sua %ida. = Estou meio abalado, mas estou bem. ?'amei a pol+cia de 5indsor mas preferi sair de l. 7o momento, estou perto de 5indsor na (odo%ia Sb. 2ou rumo ao norte fa*er uma %isitin'a ao >trac'an para %er como ele est. $uero que %oc4 %e&a como o 5eed est agora mesmo. 7o quero saber de nen'uma outra fonte morrer. = 2oc4 ac'a... ac'a que contagiosoG = 7o sei ainda. @armel era um tanto doido: pode ser um incidente isolado. < que sei que ten'o de falar com >trac'an a esse respeito, e no quero que demore para %er como 5eed est.

= Est bem, farei isso 'o&e mesmo. = Fe%o estar de %olta esta tarde. ?uidado. = ?uide0se. 9ars'all %oltou ao carro e consultou o mapa a fim de descobrir a mel'or maneira de c'egar / casa de Eldon >trac'an. Ee%ou mais uma 'ora para percorrer a dist.ncia, mas logo esta%a encostando na mesma antiga entrada de carro da original casa da fa*enda. Ele pisou no freio e o carro parou com uma sacudidela, derrapando nos pedriscos. Abrindo a porta, ele deu mais uma ol'ada pela &anela. 7o esta%a enganado. As &anelas esta%am quebradas nessa casa tambm. E pensando bem, a esta altura aquele cac'orro de%ia estar latindo, mas o lugar esta%a en%olto em um sil4ncio tumular. 9ars'all dei3ou o carro onde esta%a e se encamin'ou muito quieto na direo da casa. 7en'um som. As &anelas da lateral tambm esta%am quebradas. Ele obser%ou que, neste caso, o %idro esta%a quebrado para dentro, diferindo da casa de @armel onde o %idro 'a%ia sido quebrado para fora. Ele passou pelo lado da casa e e3aminou a rea de estacionamento nos fundos. 7en'um carro. Ele comeou a orar pedindo que Eldon e Foris ti%essem ido a algum lugar e se encontrassem distantes de se&a l o que fosse que esti%esse aconte0 cendo. Ele deu a %olta / casa, e ento entrou na %aranda da frente e tentou abrir a porta. Esta%a trancada. Espiou pela &anela da frente = quase todo o %idro se fora = e %iu caos total l dentro! a casa tin'a sido saqueada. ?om cuidado, ele passou pela &anela e entrou no que fora uma sala de estar, agora em lament%el estado de confuso. A mob+lia esta%a &ogada por toda a parte,

as almofadas do sof esta%am todas cortadas, a mesin'a de centro 'a%ia sido partida em di%ersos pedaos, alguns aba&ures 'a%iam sido atirados ao c'o e quebrados, tudo fora de lugar e &ogado. = EldonK = c'amou 9ars'all. = ForisK O de casaK ?omo se eu realmente esperasse resposta, pensou ele. 9as o que era aquilo no espel'o em cima da lareiraG Ele se apro3imou para %er mais de perto. Algum 'a%ia tomado tinta %ermel'a... ou seria sangueG 9ars'all e3aminou atentamente. ?om grande al+%io, sentiu o inconfund+%el c'eiro de tinta. 9as algum 'a%ia rabiscado uma mensagem obscena de 6dio no espel'o, uma ameaa muito clara. Ele sabia que teria de e3aminar cada c-modo da casa, e naquele e3ato momento perguntou0se por que no sentia o mesmo terror que sentira na casa de @armel. Jal%e* o dia o esti%esse dei3ando amortecido. Jal%e* & no esti%esse acreditando em nada daquilo. Ele %erificou a casa toda, a parte de cima e a de bai3o, e at o poro, mas no encontrou nada terr+%el, o que o dei3ou muito contente. ?ontudo, isso no o dei3ou menos preocupado, ner%oso ou perple3o. A despeito das diferenas bsicas, era muita coincid4ncia. Fando mais uma ol'ada na sala de estar, ele tentou encontrar uma ligao. <b%iamente, tanto @armel quanto >trac'an 'a%iam sido fontes de informao para a in%estigao de 9ars'all e poderiam ter0se tornado al%o de intimidao. 9as @armel, em seu incr+%el pa%or, poderia ter feito o estrago em sua casa so*in'o, lutando contra o que quer que fosse, ao passo que o estrago da casa de >trac'an era claramente ao de %.ndalos, de tipos mal%olos dese&osos de assust0lo. @a%ia uma ligao! o medo. 7o importa a forma que tomassem, tanto @armel quanto >trac'an 'a%iam sido al%o de tticas de intimidao. 9as por que iria...

= 9uito bemK PareK Pol+ciaK 9ars'all ficou im6%el, mas ol'ou para fora pela &anela quebrada. E, na %aranda, esta%a um policial apontando0l'e um re%6l%er. = ?alma = disse 9ars'all com muita sua%idade, sem se mo%er. = Pon'a as mos para o alto, bem / %istaK = ordenou o oficial. 9ars'all obedeceu. = 9eu nome 9ars'all @ogan, redator do ?larim de As'ton. >ou amigo dos >trac'ans. = 7o se me3a. Jerei de %er alguma identidade, >r. @ogan. 9ars'all foi e3plicando tudo o que fa*ia. = 2ou enfiar a mo no bolso de trs, est %endoG Aqui est a min'a carteira. Agora %ou &og0la para %oc4 atra%s da &anela. A essa altura, o compan'eiro do oficial 'a%ia entrado na %aranda e tambm aponta%a a arma para 9ars'all. 9ars'all &ogou a carteira atra%s da &anela quebrada, e o primeiro policial a apan'ou. < oficial e3aminou a identidade de 9ars'all. = < que est fa*endo aqui, >r. @oganG = Jentando descobrir que barbaridade foi essa que aconteceu com a casa de Eldon. E tambm gostaria de saber o que aconteceu com Eldon e Foris, a esposa dele. < oficial pareceu satisfeito com a identificao de 9ars'all e descontraiu0se um pouco, mas seu compan'eiro mante%e o re%6l%er apontado. < oficial tentou abrir a porta da frente e ento perguntou! = ?omo foi que %oc4 entrou a+G = Por aquela &anela = respondeu 9ars'all.

= 9uito bem, >r. @ogan, %ou0l'e pedir que saia com muito cuidado pela mesma &anela, e o faa bem de%agar. Por fa%or, fique com as duas mos bem / %ista. 9ars'all obedeceu. Assim que pisou na %aranda, o oficial f40lo %oltar0se, as mos contra a parede, e re%istou0o. 9ars'all perguntou! = 2oc4s so de 5indsorG = Felegacia de 5indsor = %eio a bre%e resposta, e com isso, o oficial agarrou os pulsos de 9ars'all, um de cada %e*, e os algemou. = Est sendo preso. Jem o direito de permanecer em sil4ncio... 9ars'all podia pensar em muitos tipos de perguntas que queria fa*er e mal p-de impedir0se de desmontar esses dois, mas sabia que era mel'or no di*er nada.

25
Eogo ap6s ter falado com 9ars'all, Berenice ligou para Me%in 5eed, mas ningum atendeu o telefone. Pro%a%elmente ele esti%esse trabal'ando com o pessoal da madeireira aquele dia. Ela rebuscou o arqui%o e encontrou o n8mero do telefone da 9adeireira Brmos Lorst. Fisseram0l'e que Me%in no 'a%ia aparecido, e que se ela o %isse era bom di*er0l'e que aparecesse depressa ou estaria despedido. Ela discou o n8mero do Bar >empre02erde em BaPer. Fan, o proprietrio, atendeu. = ?laro = disse ele = 5eed este%e aqui de man', como sempre. >6 que esta%a mais a*edo que limo. Pu3ou briga com um dos compan'eiros e ti%e de botar os dois para fora.

Berenice dei3ou com Fan o n8mero do ?larim, caso %isse 5eed no%amente. Ento desligou e pensou por um momento. 7o seria muito dif+cil pegar o carro e ir a BaPer: alm disso, ordens eram ordens. Ela e3aminou o 'orrio daquele dia e tentou dispor suas tarefas de modo que acomodasse a %iagem. = ?armem = disse, agarrando o casaco e a bolsa = ac'o que estarei fora o resto do dia. >e 9ars'all ligar diga0l'e que fui a%eriguar certa fonte. Ele saber o que quero di*er. = ?erto = disse ?armem. BaPer fica%a cerca de %inte e cinco quil-metros ao norte pela (odo%ia #): os apartamentos onde 5eed mora%a locali*a%am0se a pouco mais de tr4s quil-metros antes da c'egada / cidade*in'a. Berenice encontrou0os sem grande dificuldade, um triste con&unto de cub+culos apodrecidos enfileirados num %el'o dep6sito desbotado pelo sol. < nari* de Berenice l'e disse que o sistema de esgoto esta%a com problema. Ela subiu pela escada de tbuas at a plataforma de carregamento que agora ser%ia de ptio e entrada. Entrando, ela se espantou com a escurido do prdio. <l'ando pelo longo corredor, ela notou muitas portas bem pr63imas umas das outras. Aquilo no eram apartamentos, eram cub+culos. A moa ou%iu passos nas %el'as tbuas do andar de cima, passos que agora desceram a escadaria /s suas costas. Ela %oltou a cabea apenas o suficiente para %er um tipo de apar4ncia desagrad%el, uma apario magricela, o rosto c'eio de espin'as, as roupas de couro preto. Prontamente, ela resol%eu que tin'a um compromisso urgente na outra ponta do corredor e p-s0 se a camin'ar nessa direo. = <l = c'amou o 'omem. = Procurando algumG (pido, Berenice.

= Apenas %isitando um amigo, obrigada. = Boa %isita = disse ele, e continuou medindo0a de alto a bai3o como se ela fosse um fil. Ela camin'ou depressa pelo corredor, na esperana de que no desse num beco sem sa+da, e embora no ol'asse para trs, sabia que ele ainda esta%a de ol'o nela. @ogan, %oc4 me paga por isto. ?omo ela ficou contente ao encontrar outro lance de escadas que le%a%am ao andar de cima. < n8mero do apartamento de 5eed esta%a na casa dos du*entos, e ela subiu as escadas. <s degraus eram %el'as tbuas gastas, e a iluminao pro%in'a de uma simples l.mpada pendurada de uma %iga muito alta. ,ns trinta anos antes, algum 'a%ia tentado pintar as paredes. Ela foi subindo em c+rculos, ignorando os di*eres repulsi%os pic'ados por toda a parte, os sapatos produ*indo ru+dos ocos nas escadas. ?'egando ao corredor de cima, ela %oltou, seguindo os n8meros decrescentes nas portas. Fe trs de algumas %in'am sons de no%elas, estaes 19 de m8sica rocP, brigas con&ugais. Ela encontrou a porta de 5eed e bateu: ningum atendeu. 9as as batidas fi*eram a porta ceder e ir0se abrindo de%agar. A moa deu0l'e uma a&uda*in'a silenciosa. A confuso era total. Berenice & tin'a %isto casa de gente bagunceira, mas como conseguia 5eed %i%er numa condio de desastre como essaG = Me%inG = c'amou ela. 7o 'ou%e resposta. Ela entrou e fec'ou a porta. Jin'a de ser %andalismo: 5eed no possu+a muita coisa, mas o pouco que tin'a esta%a &ogado, quebrado, derramado, e espatifado. @a%ia papis e bugigangas por todos os lados, o pequeno leito no canto esta%a de

pernas para cima, o %iolo esta%a furado e emborcado no c'o, as l.mpadas que pendiam do teto esta%am quebradas, os poucos pratos de segunda mo em cacos por todo o c'o da pequena co*in'a. Ento ela %iu pala%ras pintadas de ponta a ponta numa das paredes, uma ameaa incri%elmente obscena. Por longo tempo, ela no se mo%eu. Esta%a atemori*ada. A infer4ncia era bastante clara = quanto tempo ainda antes que ela ou 9ars'all tambm fossem atacadosG Jentou adi%in'ar o que 9ars'all encontraria na casa de >trac'an, tentou adi%in'ar em que estado estaria a sua pr6pria casa, e percebeu que no podia c'amar a pol+cia: a pol+cia esta%a do lado deles. Afinal, ela desli*ou silenciosamente pela porta, escre%eu um bil'ete rpido, caso 5eed %oltasse, e enfiou0o na rac'adura logo acima da maaneta. Ela ol'ou para todos os lados, seguiu pelo corredor e desceu as escadas no%amente. Apenas um lance abai3o do segundo andar, uma parede forma%a um canto cego entre dois lances no patamar do meio. Berenice esta%a acabando de pensar em como no gosta%a de cantos cegos num lugar desses, e como a iluminao era fraca... ,ma figura negra, dos degraus de bai3o, saltou em cima dela. >eu corpo foi atirado com fora contra a %el'a parede de tbuas enquanto os dentes se c'oca%am uns contra os outros. < 'omem %estido de couroK ,ma mo spera, su&a, agarrou a blusa. ,m %iolento pu3o para o lado. Jecido rasgando, seu corpo re%irando. ,m impacto e uma e3ploso no seu ou%ido esquerdo. ,m rosto indistinto, c'eio de 6dio. Ela esta%a caindo. <s braos se estenderam procurando a parede, esta%am moles, dobraram0se, ela escorregou e caiu ao c'o. ,ma bota preta eclipsou sua

%iso, os 6culos foram calcados em seu rosto, sua cabea bateu contra a parede. Ela ficou dormente. >eu corpo continuou sendo sacudido = ele ainda a esta%a espancando. Passo a passo a passo a passo a passo a passo a passo = ele se foi. Ela esta%a son'ando, a cabea rodopia%a, 'a%ia sangue no c'o e os 6culos, feitos em pedaos. Ela se afundou contra a parede, sentindo ainda o pun'o do 'omem no ou%ido, e a bota em seu rosto, e ou%indo o sangue pingar da boca e do nari*. < c'o a atraiu como um +m at sua cabea finalmente bater nas tbuas. Ela c'oramingou, um som gorgole&ante / medida que sangue e sali%a borbul'a%a sobre a sua l+ngua. Ela cuspiu tudo, ergueu a cabea e clamou numa %o* meio grito, meio gemido. Fe algum lugar acima dela, as tbuas comearam a martelar e estrondear com s8bito flu3o de trfego. Ela ou%iu gente gritando, prague&ando, descendo estrepitosamente os degraus. 7o conseguia se me3er: continua%a a son'ar enquanto lu* e som apareciam e sumiam, esta%am ali, no esta%am ali. 9os puseram0se a segur0la, mo%40la, ampar0la. ,m pano limpou0l'e a boca. Ela sentiu o calor de um cobertor. ,ma toal'a continua%a a limpar0l'e o rosto. Ela gorgole&ou de no%o, cuspiu de no%o. <u%iu algum prague&ar de no%o. Embora o in%estigador da Felegacia de 5indsor continuasse tentando, 9ars'all no respondia /s suas perguntas. = < caso de 'omic+dio, mooK = disse o deteti%e. = <ra, fomos informados por fontes de confiana de que %oc4 este%e na casa de @armel 'o&e cedo, bem pr63imo / 'ora da morte. Jem alguma coisa a di*er a esse respeitoG

Esse cretino nasceu ontem, pensou 9ars'all. ?laro, seu bandido, %ou0l'e contar tudo a fim de me ferrarK $ual 'omic+dio, qual o qu4K 9as o que realmente incomoda%a 9ars'all era essa \fonte de confiana\, e como ela no apenas sabia que ele esti%era na casa de @armel, como tambm sabia que os tiras poderiam encontr0lo na casa de >trac'an. Ainda esta%a tentando encontrar a soluo para esse enigma. < deteti%e perguntou! = Ento %oc4 no %ai di*er nadaG 9ars'all nem mesmo assentiu com a cabea. = Bem = disse o deteti%e dando le%emente de ombros = pelo menos me d4 o nome do seu ad%ogado. 2ai precisar dele. 9ars'all no tin'a uni nome para dar e no conseguia nem mesmo pensar em algum. Passou a ser um &ogo de espera. = >pence = disse um au3iliar = uma ligao de As'ton para %oc4. < deteti%e ergueu o telefone que esta%a na sua mesa. = 7elson. Al-, Alf. < que 'G Alf BrummelG = >im = disse o deteti%e = est bem aqui. 2oc4 quer falar com eleG ?onosco que ele no quer falar. Ele ofereceu o aparel'o a 9ars'all, di*endo! = Alf Brummel. 9ars'all pegou o receptor. = >im, aqui @ogan. Alf Brummel, fingiu0se c'ocado e consternado. = 9ars'all, o que est acontecendoG = 7o posso di*er.

= Fisseram0me que Jed @armel foi assassinado e que %oc4 um dos suspeitos. H %erdadeG = 7o posso di*er. Alf esta%a comeando a entender. = 9ars'all... escute, telefonei para %er se posso a&udar. <ra, estou certo de que 'ou%e um engano e estou certo de que podemos c'egar a algum acordo. < que %oc4 esta%a fa*endo na casa de @armel, afinal de contasG = 7o posso di*er. Essa resposta o perturbou. = 9ars'all, pela madrugada, quer se esquecer de que sou um tiraG Jambm sou seu amigo. $uero a&ud0 loK = 1aa0o. = Eu quero. Fe %erdade. Agora escute, dei3e0me falar com o Feteti%e 7elson no%amente. Jal%e* eu possa arran&ar alguma coisa. 9ars'all entregou o aparel'o a 7elson. 7elson e Brummel con%ersaram um pouco, demonstrando que se con'eciam muito bem. = <l'e, pode ser que %oc4 consiga fa*er mais com ele do que eu &amais conseguirei = disse 7elson de maneira muito agrad%el. = ?laro, por que noG A'G >im, est bem =. 7elson ol'ou para 9ars'all. = Ele te%e que atender outra c'amada. Ac'o que ele se res0 ponsabili*ar por %oc4, e penso que assumir &urisdio do seu caso, se 'ou%er caso. 9ars'all acenou com a cabea, sabendo de sobra o que se seguiria. Agora Brummel o teria e3atamente onde queria. >e 'ou%esse um casoK >e no 'ou%esse, Brummel ac'aria um. < que seria agora, @armel e @ogan na c'efia de uma quadril'a de molestadores de

crianas com um assass+nio de bandidosG 7elson ou%iu Brummel %oltar / lin'a. = >im, al-. >im, claro. 7elson 9ars'all. entregou no%amente contrariado o ou aparel'o pelo a

Brummel esta%a parecia contrariado.

menos

= 9ars'all, foi o departamento de bombeiros que acabou de ligar. Acabaram de en%iar um carro na direo de BaPer. H Berenice. Ela foi assaltada. 9ars'all &amais 'a%ia pensado que gostaria que Brummel estivesse mentindo. = Figa0me mais. = 7o saberemos mais at que c'eguem l. 7o %ai demorar. Escute, eles %o solt0lo em recon'ecimento pessoal sob min'a super%iso. H mel'or %oc4 %oltar imediatamente para As'ton. Pode se encontrar comigo no meu escrit6rio, digamos, /s S!VV'sG 9ars'all, tentando conter os pala%res que tin'a para aquela embrul'ada, pensou que teria um ataque. = Estarei a+, Alf. 7ada poderia impedir0me. = Otimo, at /s tr4s. 9ars'all de%ol%eu o aparel'o a 7elson. 7elson sorriu e disse! = Ee%aremos %oc4 de %olta ao seu carro. < 'omem de roupas de couro preto esta%a de %olta a As'ton, correndo pelas ruas e depois pelas %ielas como um possesso, ol'ando para atrs, arque&ando, gritando, aterrori*ado.

?inco esp+ritos cruis, montados nas costas dele, entra%am e sa+am do seu corpo, apega%am0se a ele como enormes sanguessugas, as garras enterradas em sua carne. 9as no esta%am no controle. Jambm esta%am aterrori*ados. Eogo acima dos cinco dem-nios e de sua %+tima em disparada, seis guerreiros anglicos flutua%am com as espadas desembain'adas, mo%endo0se para a esquerda e para a direita, fa*endo o que fosse necessrio a fim de tocar os dem-nios na direo certa. <s dem-nios sibila%am, cuspiam e tenta%am afastar seus perseguidores abanando as mos entrecortadas de ner%os. < rapa* in%is+%eis. corria, tentando afugentar abel'as

< rapa* e seus dem-nios c'egaram a uma esquina. Jentaram ir para a esquerda. <s an&os bloquearam o camin'o e os incitaram com as espadas / direita. ?om um grito e um terr+%el gemido, os dem-nios fugiram para a direita. <s dem-nios comearam a pedir miseric6rdia. = 7oK Fei3em0nos em pa*K = imploraram. = 2oc4s no t4m esse direitoK Eogo adiante, @anP Busc'e e AndD 1orsDt'e %in'am andando &untos, con%ersando acerca dos seus encargos e orando. Ao lado deles camin'a%am JrisPal, Mrioni, >ete e >cion. <s quatro guerreiros %iram o que os seus camaradas toca%am em sua direo, e esta%am mais do que preparados. = @ora de uma lio ob&eti%a para o 'omem de Feus = disse Mrioni. JrisPal simplesmente c'amou os dem-nios com o

dedo e disse! = 2en'am, %en'amK AndD foi o primeiro a %er o 'omem. = <ra... K = < qu4G 0= perguntou @anP, %endo a cara estupefata de AndD. = Prepare0se. A+ %em BobbD ?orsiK @anP ol'ou e sentiu0se encol'er / %ista de um tipo de apar4ncia sel%agem correndo em sua direo, os ol'os c'eios de terror, os braos batendo o ar, debatendo0se com inimigos in%is+%eis. AndD ad%ertiu! = ?uidado. Ele pode ser %iolentoK = <', formid%elK Eles ficaram im6%eis e esperaram para %er o que BobbD ia fa*er. BobbD os %iu e gritou mais aterrori*ado ainda! = 7o, noK Fei3em0nos em pa*K Luerreiros celestiais & era ruim, mas os cinco dem-nios no queriam nada a %er com Busc'e e 1orsDt'e. Eles torceram BobbD na outra direo e tentaram escapar, mas foram prontamente cercados pelos seis anglicos. BobbD estacou bruscamente. 1icou fitando o nada / sua frente, depois ol'ou para @anP e AndD, depois ol'ou no%amente para seus inimigos in%is+%eis. Feu um berro, parado onde esta%a, as mos em forma de garras e tremendo, os ol'os esbugal'ados e embaados. @anP e AndD adiantaram0se de%agar. = ?alma, BobbD = disse AndD sua%emente. = Acalme0se.

= 7oK = berrou BobbD. = Fei3em0nos em pa*K 7o queremos nada com %oc4sK ,m an&o cutucou um dos dem-nios com a ponta da espada. = AiiiiK = gritou de dor o rapa*, caindo de &oel'os. = Fei3em0nos em pa*, dei3em0nos em pa*K @anP adiantou0se rpido e disse com firme*a! = 7o nome de Jesus, fique quietoK = BobbD soltou mais um berro. = 1ique quietoK BobbD aquietou0se e comeou a c'orar, a&oel'ado na calada. = BobbD = disse @anP, inclinando0se e falando com brandura = BobbD, pode me ou%irG ,m dem-nio tapou os ou%idos de BobbD. BobbD no ou%iu a pergunta de @anP. @anP, a%isado pelo Esp+rito de Feus, sabia o que o dem-nio esta%a fa*endo. = Fem-nio, em nome de Jesus, solte os ou%idos do rapa*. < dem-nio tirou bruscamente as mos, um ol'ar surpreso na face. @anP perguntou de no%o! = BobbDG Festa %e* BobbD respondeu! = >im, pregador, eu o ouo. = 2oc4 quer0se %er li%re desses Bmediatamente um dem-nio respondeu! esp+ritosG

= 7o, no querK Ele nos pertence = e BobbD cuspiu as pala%ras no rosto de @anP! = 7o, no querK Ele nos pertenceK = Esp+rito, fique quieto. Estou falando com

BobbD. < dem-nio no disse mais nada, mas afastou0se amuado. BobbD murmurou! = Acabei de fa*er uma coisa 'orr+%el... = Ele comeou a c'orar. = 2oc4 precisa me a&udar... 7o posso parar de fa*er esse neg6cio. .. @anP falou bai3in'o de lado com AndD! = 2amos le%0lo a um lugar onde possamos cuidar dele, onde ele possa fa*er um esc.ndalo, se precisar. = A igre&aG = 2amos, BobbD. Eles o tomaram pelos braos, a&udaram0no a le%antar0se, e os tr4s, e os cinco, e os seis, e os quatro dirigiram0se rua acima. 9ars'all atra%essou BaPer em alta %elocidade e ento deu uma passada rpida pelo con&unto de apartamentos onde 5eed mora%a. 7o parecia 'a%er ati%idade ali, por isso ele se dirigiu a As'ton. Ao c'egar ao 'ospital, %iu o carro de socorro estacionado do lado de fora. ,m tcnico de emerg4ncias mdicas que esta%a prendendo a maca de %olta no %e+culo informou a 9ars'all que ela esta%a na sala de pronto0socorro, duas portas abai3o. 9ars'all e3plodiu pelas portas principais e num instante encontrou a sala certa. $uando ia c'egando / porta, ou%iu um gemido de dor de Berenice. Ela esta%a deitada numa mesa, sendo atendida por um mdico e duas enfermeiras que l'e la%a%am o rosto e coloca%am curati%os nos cortes. Ao %40la, 9ars'all no mais conseguiu se conter: toda a rai%a e

frustrao e terror daquele dia inteiro e3plodiram de seus pulmes em %eemente imprecao. Berenice sangrentos! respondeu com lbios inc'ados e

= Ac'o que isso di* tudo. Ele correu para o lado da mesa e o mdico e as enfermeiras l'e deram lugar. Jomando a mo de Berenice nas suas, ele no podia acreditar no que tin'a acontecido. >eu atacante 'a%ia sido impiedoso. = $uem l'e fe* istoG = e3igiu ele, o sangue a fer%er. = Percorremos os quin*e rounds, c'efe. = 7ada de pal'aada, Bernie. 2oc4 %iu quem foiG < mdico ad%ertiu0o! = Ei, calma, %amos cuidai dela primeiro... Berenice sussurrou algo. 9ars'all no conseguiu entender. Ele se abai3ou, c'egando0se mais perto e ela sussurrou no%amente, a boca inc'ada pronunciando indistintamente as pala%ras. = Ele no me estuprou. = Lraas a Feus = disse 9ars'all, endireitando0 se. A reao dele no a satisfe*. Ela acenou que ele se abai3asse de no%o e escutasse. = Judo o que ele fe* foi bater. 1oi s6 o que fe*. = 7o est satisfeitaG = 9ars'all sussurrou de %olta um tanto alto. Entregaram / moa um copo dWgua para la%ar a boca. Ela girou a gua na boca e cuspiu numa %asil'a. = A casa de >trac'an esta%a em ordemG = perguntou. 9ars'all e%itou responder. Perguntou ao

mdico! = $uando posso falar com ela em particularG < mdico pensou a respeito. = Bem, ela %ai para a radiografia dentro de alguns minutos... = F40me trinta segundos = pediu Berenice = somente trinta segundos. = 7o pode esperarG = 7o. Por fa%or. < mdico e as enfermeiras sa+ram da sala. 9ars'all disse bai3in'o. = A casa de >trac'an esta%a uma baguna: algum realmente a re%irou. Ele no esta%a l. 7o ten'o a m+nima idia de onde ele est ou se est bem. Berenice relatou! = < apartamento de 5eed esta%a assim tambm, e 'a%ia uma ameaa pic'ada na parede. Ele no apareceu no ser%io 'o&e, e Fan do Bar >empre02erde disse que ele esta%a muito c'ateado com alguma coisa. 7o o encontrei. = E agora eles me embrul'aram na morte de Jed @armel. Fescobriram que esti%e l 'o&e de man'. Pensam que foi eu que o matei. = 9ars'all, >usan Jacobson tin'a ra*o! nosso telefone de%e estar grampeado. Eembra0seG 2oc4 me ligou no Clarim e me disse que 'a%ia estado na casa de Jed e para onde ia a seguir. = >im, foi o que percebi. 9as isso quer di*er que os tiras de 5indsor teriam de estar en%ol%idos tambm. Eles sabiam certin'o onde e quando me encontrar na casa de >trac'an. = Brummel e o Feteti%e 7elson so assim,

9ars'all = disse Berenice, erguendo dois dedos &untos. = Eles de%em ter ou%idos por toda a parte. = >abiam que eu estaria na casa de 5eed so*in'a... e quando... = disse Berenice. 1oi ento que percebeu outra coisa. = ?armem tambm sabia. A re%elao atingiu 9ars'all quase como uma sentena de morte. = ?armem sabe uma poro de coisas. = 1omos atingidos, 9ars'all. Ac'o que esto tentando nos dar um a%iso. Ele se endireitou. = Espere s6 at eu encontrar BrummelK Ela agarrou a mo dele. = Jome cuidado. $uero di*er, realmente tome cuidadoK Ele bei&ou0l'e a testa. = Boa radiografiaK Ele saiu do quarto qual touro furioso, e ningum se atre%eu a meter0se em seu camin'o.

26
9ars'all esta%a com tanta rai%a que estacionou mal, tomando dois lugares no estacionamento da Praa do Jribunal. Ac'ou que se atra%essasse depressa o estacionamento at a porta do departamento de pol+cia, poderia se esfriar um pouco, mas a estratgia no deu certo. Ele abriu a porta com um safano e entrou na recepo. >ara no esta%a / sua mesa. Brummel no esta%a no escrit6rio. 9ars'all ol'ou para o rel6gio. Jr4s 'oras em ponto. ,ma mul'er apareceu num canto. Ele ainda no a tin'a %isto antes.

= <l = disse ele, abruptamente! = $uem %oc4G

ento

acrescentou e ela

A pergunta a surpreendeu respondeu com timide*!

bastante,

= Bem, sou... sou Brbara, a recepcionista. = A recepcionistaG $ue fim le%ou >araG Ela esta%a intimidada e um pouco indignada. = Eu... no sei de nen'uma >ara, mas ' alguma coisa em que eu possa a&ud0loG = <nde est Alf BrummelG = H o >r. @oganG = Bsso mesmo. = < delegado Brummel est / sua espera na sala de reunies, no fim do corredor. Ela nem tin'a terminado a sentena e 9ars'all & esta%a a camin'o. >e a tranca da porta ti%esse oferecido a menor resist4ncia, no teria sobre%i%ido / entrada de 9ars'all. Ele se precipitou porta adentro, pronto para torcer o primeiro pescoo em que pudesse botar as mos. @a%ia muitos pescoos / escol'a. A sala esta%a c'eia de gente que 9ars'all no espera%a, mas enquanto corria os ol'os em redor, e3aminando o rosto dos presentes, no te%e dificuldade em adi%in'ar a pauta da reunio. Brummel tin'a os amigos ao seu lado. 1igures. 9entirosos. 9aquinadores. Alf Brummel esta%a sentado / mesa, cercado por seus muitos comparsas e sorrindo aquele sorriso dentuo. = <l, 9ars'all. Por fa%or, fec'e a porta. 9ars'all, sem tirar os ol'os de toda aquela gente agora reunida, sem d8%ida para p-r as coisas em pratos

limpos com ele, fec'ou a porta com um pontap. Ali esta%a <li%er Noung, bem como o Jui* BaPer, o tesoureiro municipal Br%ing Pierce, o c'efe dos bombeiros 1ranP BradD, o deteti%e >pence 7elson de 5indsor, alguns outros 'omens a quem 9ars'all no recon'eceu, e finalmente o prefeito de As'ton, Fa%id >teen. = Bem, ol, prefeito >teen = disse 9ars'all com frie*a. = $ue interessante encontr0lo aqui. < prefeito apenas sorriu cordial e silenciosamente, como o fantoc'e mudo que 9ars'all sempre ac'ara que era. = >ente0se = disse Brummel, acenando com a mo na direo de uma cadeira %a*ia. 9ars'all no se mo%eu. = Alf, esta a reunio que eu e %oc4 +amos terG = Esta a reunio = disse Brummel. = Ac'o que no con'ece todos os presentes... = ?om gentile*a forada, Brummel apresentou as no%as ou possi%elmente no%as caras. = $uero apresentar0l'e JonD >ulsPi, um ad%ogado local, e creio que %oc4 & tratou com 7ed 5esleD, presidente do Banco Bndependente. Pelo que sabemos, & pelo menos con%ersou com Eugene BaDlor, membro do consel'o administrati%o da faculdade. E %oc4 naturalmente se lembra de JimmD ?lairborne, da Bmpressora ?omercial =. Brummel mostrou os dentes de modo largo, irritante. = 9ars'all, por fa%or, sente0se. Pala%res cru*a%am a mente de 9ars'all, quando ele disse a Brummel! = 7o enquanto eu for a minoria. <li%er Noung piou uma resposta! = 9ars'all, asseguro0l'e que ser uma reunio cort4s e cordial.

= E ento, qual de %oc4s espancou a min'a rep6rter at quase mat0laG = 9ars'all sentia0se muito pouco cort4s. Brummel respondeu! = 9ars'all, esse tipo de coisas acontece a pessoas que no t4m cuidado. 9ars'all cobriu Brummel com algumas descries como confeitos tirados de uma cai3a de esgoto e ento l'e disse, fer%endo de rai%a! = Brummel, isso no aconteceu simplesmente. 1oi plane&ado. Ela foi atacada e ferida e os seu tiras no fi*eram coisa alguma e todos n6s sabemos por qu4K = Ele os ol'ou fero*mente. = 2oc4s esto todos &untos neste neg6cio, e seus truques saem baratos. 2andali*am casas, fa*em ameaas, e3pulsam as pessoas, agem como um tipo de clube do bolin'a de mafiososK = Ele apontou um dedo acusador na direo de Brummel. = E %oc4, amigo, uma %ergon'a para a sua profisso. 2oc4 usou os poderes que l'e foram confiados a fim de silenciar e intimidar, e a fim de cobrir a pr6pria su&eira. Noung tentou interferir. = 9ars'all... = E %oc4 se di* um 'omem de Feus, um pastor, um e3emplo piedoso do que um bom cristo de%e ser. 9entiu para mim o tempo todo, Noung, escondendo0se atrs da desculpa do que c'ama de tica profissional, bebendo a baboseira m+stica da bru3a Eangstrat e depois agindo como se nada soubesse a respeito. A quantas pessoas que confiaram em %oc4, %oc4 %endeu uma mentiraG <s 'omens na sala permaneceram assentados em sil4ncio. 9ars'all continuou a se desabafar. = >e %oc4s so ser%idores p8blicos, @itler foi um grande filantropoK 2oc4s tramaram planos, manipularam

as pessoas e abriram camin'o nesta cidade como bandidos, e silenciaram a todos os que ergueram a %o* ou se opuseram a %oc4s. Eero acerca disso no &ornal, ca%al'eirosK >e quiserem fa*er algum comentrio ou negar alguma coisa, terei muito pra*er em ou%i0los, e at de publicar o que disserem, mas c'egou a 'ora de todos %oc4s enfrentarem a imprensa, quer gostem quer noK Noung ergueu as mos tentando conseguir tempo para falar. = 9ars'all, tudo o que posso di*er que %oc4 ten'a certe*a dos fatos. = 7o se preocupe. As min'as informaes so corretas. >ei de gente inocente como os ?arluccis, os 5rig'ts, os Andersons, os FombroUsPis, mais de cem pessoas, que foram foradas a dei3ar suas casas e neg6cios por causa de intimidao e por causa de atraso for&ado no pagamento de impostos. Noung piou. = 4ntimida%$o( 9ars'all, no est em nosso poder e%itar medo, supersties tolas, quebra de fam+lias. E3atamente o que %ai publicarG $ue os ?arluccis, por e3emplo, se con%enceram de que a mercearia esta%a assombrada e que esp+ritos malignos quebraram as mos do fil'o delesG <ra, %amos, 9ars'all. 9ars'all apontou para Noung. = Ei, Noung, essa a sua especialidade. Publicarei que %oc4 e o seu bando atiaram os temores e orquestraram as supersties dessa gente, e contarei tudo a respeito das prticas e filosofias absurdas que usaram a fim de conseguir fa*er isso. >ei tudo acerca de Eangstrat e da embromao mental que ela usa para dei3ar todo mundo dopado, e sei que cada um de %oc4s est embrul'ado na coisa. = Publicarei que %oc4s incriminam as pessoas

com acusaes falsas a fim de fa*er com que se&am tiradas dos cargos e posies a para que sua pr6pria gente possa ocupar esses lugares! incriminaram EeU LregorD, o antigo tesoureiro, com uma acusao falsa de conflito de interesses: promo%eram e foraram aquela grande rotati%idade no ?onsel'o Firetor da 1aculdade 5'itmore depois que o Feo >trac'an pegou Eugene BaDlor = 9ars'all fitou BaDlor diretamente ao di*er = me3endo nos li%rosK 2oc4s e3pulsaram Jed @armel da cidade sem nada sob a acusao falsa de molestar uma menina, e ac'o muito interessante o fato de a coitadin'a da %+tima da fil'a de Adam Jarred ter agora um fundo especial em seu nome que l'e garante o curso uni%ersitrio. >e eu procurar mais um pouco, pro%%el que descubra que o din'eiro saiu do bolso de %oc4sK = Publicarei que min'a rep6rter foi %+tima de falsa priso por parte dos capangas de Brummel pelo fato de ter tirado uma foto que no de%ia, uma foto de Brummel, Noung e Eangstrat com nada mais nada menos que o pr6prio Ale3ander 9. Masep', o 1iguro que est por trs da conspirao para tomar a cidade, a&udado e protegido por %oc4s todos, um bando de neofascistas pseudo0espirituali*ados, sedentos de poderK Noung sorriu calmamente. = < que significa que %oc4 plane&a escre%er acerca da <mni >.A. 9ars'all no podia crer que realmente esta%a ou%indo isso da boca de Noung. = Ento esta a 'ora de di*er a %erdadeG Noung continuou, descontra+do e confiante. = Bem, %oc4 tem pesquisado tudo o que a <mni comprou e tem, no %erdadeG = Bsso mesmo. Noung sorriu ao perguntar. = E quantas casas %oc4 diria que foram entregues

/ <mni por causa de atraso no pagamento dos impostosG 9ars'all recusou0se a fa*er o &ogo dele. = Figa0o %oc4. Noung simplesmente %oltou0se para Br%ing Pierce, o tesoureiro. Pierce fol'eou uns papis. = >r. @ogan, creio que seus registros mostram que cento e %inte e tr4s casas foram leiloadas e compradas pela <mni por falta de pagamento dos impostos... Ele sabia. <ra, e da+G = 1oi o que descobri. = < sen'or se enganou. <uamos a mentira, Pierce. = < n8mero correto cento e sessenta e trs. Jodas adquiridas legalmente, legitimamente, nos 8ltimos cinco anos. 9ars'all no conseguiu pensar numa resposta. Noung continuou. = 2oc4 est& certo quanto / <mni ser a proprietria de todos esses im6%eis, alm de muitos outros empreendimentos comerciais. 9as tambm de%e notar quanto essas propriedades foram substancial0 mente mel'oradas sob o no%o proprietrio. Eu diria que As'ton com certe*a uma cidade mel'or por causa disso. 9ars'all podia sentir o %apor subindo0l'e / cabea. = Essa gente pagou os impostosK ?on%ersei com mais de cem pessoasK Pierce permaneceu calmo. = Jemos pro%a substancial de que no pagaram.

= J4m coisa nen'umaK = E com relao / faculdade... = Noung fitou Eugene BaDlor, indicando ser sua %e*. BaDlor ergueu0se a fim de falar. = 7o ag;ento mais ou%ir essa cal8nia e falat6rio a respeito de a faculdade estar mergul'ada em d+%idas. A faculdade est muito bem, obrigado e essa... essa campan'a de difamao a que Eldon >trac'an deu in+cio precisa cessar ou o processaremosK < >r. >ulsPi foi contratado e3atamente para essa e%entualidade. = Jen'o lanamentos, ten'o pro%a, BaDlor, de que %oc4 deu um desfalque de mil'es de d6lares na faculdade. Noung inter%eio! = 2oc4 no tem pro%a alguma, 9ars'all. 7o tem lanamento algum. 9ars'all te%e de sorrir. = <', %oc4 de%ia %er o que ten'o. Noung disse simplesmente! = J %imos. Judo. 9ars'all te%e a sensao de ter despencado de um pen'asco. Noung continuou, em tom cada %e* mais frio. = Acompan'amos as suas f8teis tentati%as desde o comeo. >abemos que falou com Jed @armel, sabemos que este%e entre%istando Eldon >trac'an, Joe ?arlucci, EeU LregorD e centenas de outros impostores, descontentes e profetas de mau agouro. >abemos que tem perturbado nossa gente e nossos neg6cios. >abemos que tem espionado todos os nossos documentos pessoais. Noung fe* uma pausa para efeito, e ento disse! = Judo isso %ai cessar agora, 9ars'all.

= Fa+ o moti%o desta reunioK = disse 9ars'all, sarcstico. = < que me aguarda, NoungG $ue di*, BrummelG Jem uma boa acusao de torpe*a moral para usar contra mimG 2ai mandar algum destruir min'a casa tambmG Noung le%antou0se, pedindo com a mo uma oportunidade de falar. = 9ars'all, pode ser que nunca %en'a a compreender nossos %erdadeiros moti%os, mas pelo menos d40me a oportunidade de tentar esclarecer a questo. 7o e3iste nada de sede predat6ria de poder entre n6s, como %oc4 pro%a%elmente pensa. 7o procuramos poder como um fim. = 7o, obti%eram0no puramente por acidente = disse 9ars'all, morda*. = < poder para n6s, 9ars'all, s6 necessrio como um meio para obtermos o nosso %erdadeiro ob&eti%o com relao / 'umanidade, que nada mais do que pa* e prosperidade uni%ersal. = $uem \n6s\G = <', %oc4 & sabe disso tambm, bem demais. A >ociedade, 9ars'all, a >ociedade a que %oc4 tem fare&ado todo esse tempo como se esti%esse perseguindo algum misterioso ladro. A >ociedade da Percepo ,ni%ersal. E temos nossa pr6pria pequena filial aqui em As'ton, nossa pr6pria pequena participao no ?lube Para a ?onquista do 9undoK Noung sorriu com muita toler.ncia. = H mais do que um clube, 9ars'all. 7a realidade, uma fora ' muito esperada que se le%anta em prol da mudana global, uma %o* mundial que finalmente unir a 'umanidade. = A', sim, um mo%imento to mara%il'oso, to filantr6pico que %oc4s t4m de introdu*i0lo /s escondidas,

t4m de ocult0lo... = >omente das idias antigas, 9ars'all, dos %el'os obstculos do fanatismo e da intoler.ncia religiosa. 2i%emos num mundo que est crescendo e mudando, e a 'umanidade ainda est0se e%oluindo, amadurecendo. < processo de amadurecimento de muitos ainda est atrasado e no podem tolerar aquilo que ser mel'or para eles. 9ars'all, muitos de n6s simplesmente no sabemos o que mel'or. Algum dia, e esperamos que se&a bre%e, todos compreendero, no 'a%er mais religio, e ento no 'a%er mais segredos. = Enquanto isso, %oc4s fa*em o que podem para assustar as pessoas e afugent0las de suas casas e neg6cios... = >omente, somente se forem limitadas em sua perspecti%a e se resistirem / %erdade: apenas se colocarem no camin'o daquilo que %erdadeiramente certo e bom. 9ars'all esta%a ficando to en&oado quanto esta%a *angado. = 2erdadeiramente certo e bomG < qu4G Fe repente %oc4s so a no%a autoridade acerca do que certo e bomG 2amos, Noung, onde est a sua teologiaG <nde Feus se encai3a em tudo issoG Noung deu de ombros com resignao e disse! = N5s somos Feus. 1inalmente 9ars'all afundou0se numa cadeira. = <u %oc4s esto loucos, ou sou eu que estou. = >ei que %ai muito alm de qualquer coisa que %oc4 & considerou antes. ?oncordo em que nossos ideais so muito altos e sublimes, mas o que %iemos e3ecutar ine%it%el a todos os 'omens. 7ada mais do que o destino final da e%oluo 'umana! iluminao,

autoreali*ao. Algum dia todos os 'omens, inclusi%e %oc4, de%em reali*ar seu pr6prio potencial infinito, sua pr6pria di%indade, e de%em0se unir em uma s6 mente uni%ersal, uma percepo uni%ersal. A alternati%a perecer. 9ars'all tin'a ou%ido o suficiente. = Noung, isso no passa de e3cremento de ca%alo e %oc4 est doido %arridoK Noung fitou os outros e pareceu quase triste. = Jodo o mundo tin'a a esperana de que %oc4 compreendesse, mas, para di*er a %erdade, & esper%amos que se sentisse dessa maneira. 2oc4 tem tanto que camin'ar, 9ars'all, tanto... 9ars'all ol'ou0os a todos por um bom tempo. = 2oc4s plane&am tomar a cidade, no G ?omprar a faculdadeG 1a*er dela algum tipo de colmia para a sua >ociedade c6smica, alucinat6riaG Noung fitou0o com o rosto muito srio e disse! = H para o que ' de mel'or, 9ars'all. Jem de ser assim. 9ars'all ergueu0se e se dirigiu / porta. = 2erei %oc4s no &ornal. = 2oc4 no tem &ornal algum, 9ars'all = disse Noung abruptamente. 9ars'all apenas %oltou0se e meneou a cabea. = ?aia morto. 7ed 5esleD, presidente do Banco Bndependente, ao receber o sinal de Noung, disse. = 9ars'all, temos de e3ecutar a sua 'ipoteca. 9ars'all no acredita%a no que esta%a ou%indo. 5esleD abriu seu arqui%o na fic'a de emprstimos comerciais que 9ars'all fi*era para o Clarim.

= 2oc4 no tem pago as prestaes ' oito meses, e no obti%emos resposta /s muitas indagaes que fi*emos. 7o temos escol'a a no ser e3ecutar. 9ars'all esta%a completamente preparado para fa*er 5esleD engolir seus lanamentos falsificados, mas no te%e tempo, pois Br%ing Pierce, o tesoureiro municipal, tomou a pala%ra. = $uanto aos seus impostos, 9ars'all, temo que tambm este&am muito atrasados. 7o sei como %oc4 ac'ou que podia continuar morando naquela casa sem cumprir com as suas obrigaes. 1oi nesse e3ato momento que 9ars'all descobriu que podia %irar assassino. >eria a coisa mais fcil do mundo, e3ceto por 'a%er dois tiras na sala que adorariam pregar0l'e essa acusao, e um &ui* que adoraria &og0lo atrs das grades para o resto da %ida. = 2oc4s esto todos doidos = disse lentamente. = 7o conseguiro safar0se dessa. ele

1oi ento que JimmD ?laDborne, da Bmpressora ?omercial, deu a sua contribuio. = 9ars'all, temo que n6s tambm este&amos tendo problemas com %oc4. 9eus lanamentos mostram que no recebemos nada pelas 8ltimas seis impresses do Clarim. 7o ' como possamos continuar a imprimir o &ornal a menos que %oc4 pague as contas. < deteti%e 7elson acrescentou! = >o problemas muito srios, 9ars'all, e em %ista da nossa in%estigao no caso da morte de Jed @armel, nada disso mel'ora a sua situao. = E quanto / lei = disse o &ui* BaPer = quaisquer decises que acabemos tomando depender, naturalmente, de como %oc4 se comportar daqui por diante.

= Especialmente tendo em %ista a quei3a de abusos se3uais que acabamos de receber = acrescentou Brummel. = >ua fil'a de%e ser uma moa muito apa%orada para ter mantido sil4ncio durante tanto tempo. Ele se sentiu como se balas esti%essem rasgando0 l'e a carne. Podia sentir estar morrendo, esta%a certo disso. Apesar de se encol'erem / frente do pequeno templo da Bgre&a da ?omunidade de As'ton, e c'iarem maldies e imprecaes sulfurosas, os cinco dem-nios mantin'am0se tena*mente agarrados a BobbD ?orsi. JrisPal, Mrioni, >ete e >cion esta%am l, &untamente com seis outros guerreiros, as espadas desembain'adas, circundando o pequeno grupo de orao. @anP esta%a com a B+blia na mo e & 'a%ia repassado algumas refer4ncias dos E%angel'os para ter idia de como proceder. Ele e AndD segura%am BobbD, firme mas deli0 cadamente, que esta%a sentado no c'o / frente do p8lpito. Jo'n ?oleman tin'a %indo prontamente a fim de a&udar, e (on 1orsDt'e no teria perdido a reunio. = >im = obser%ou (on = ele est muito mal. Ei, BobbD, lembra0se de mim, (on 1orsDt'eG BobbD ol'ou para (on com ol'os %idrados. = >im, lembro0me de %oc4... 9as os dem-nios tambm se lembra%am de (on 1orsDt'e e do dom+nio que seus camaradas & 'a%iam e3ercido sobre a sua %ida. = JraidorK JraidorK BobbD comeou a gritar com (on! = JraidorK JraidorK = enquanto luta%a por li%rar0 se de @anP e

AndD. Jo'n apro3imou0se para a&udar a segurar BobbD. @anP ordenou aos dem-nios! = Parem com issoK Parem com isso agora mesmoK <s dem-nios falaram atra%s de BobbD enquanto este se %oltou e prague&ou contra @anP. = 7o precisamos escut0lo, 'omem de oraoK Jamais nos derrotarK 9orrer antes de nos derrotarK = BobbD fitou os ol'os nos quatro 'omens e gritou! = 2oc4s todos morreroK @anP orou em %o* alta de maneira que todos, inclusi%e BobbD, pudessem ou%ir. = >en'or Feus, enfrentamos agora estes esp+ritos em nome de Jesus, e os atamosK <s cinco esp+ritos esconderam a cabea debai3o das asas como se sob pedradas, c'orando e c'oramingando. = 7o... no... = disse BobbD. @anP continuou! = E peo agora que o >en'or mande os seus an&os para nos a&udar. .. <s de* guerreiros esta%am prontos e esperando. @anP dirigiu0se aos esp+ritos. = $uero saber quantos so. 1alemK ,m dem-nio, menor que os outros, entrou pelas costas de BobbD e ganiu! = 7oK < berro foi e3pelido com um arroto da garganta de BobbD. = $uem %oc4G = perguntou @anP. = 7o direiK 7o pode me obrigarK

= 7o nome de Jesus... < dem-nio respondeu imediatamente! = Adi%in'aoK @anP perguntou! = Adi%in'ao, quantos esto a+ dentroG = 9il'esK = JrisPal cutucou Adi%in'ao de le%e no flanco. = Ai0aiK Fe*K Fe*K = <utro cutuco. = Ai0aiK 7o, somos cinco, apenas cincoK BobbD comeou a contorcer0se e a tremer enquanto os dem-nios passaram a brigar. Adi%in'ao %iu0se al%o de duras bofetadas. = 7oK 7oK = berrou BobbD pelo dem-nio. = Agora %e&am o que me obrigaram a fa*erK <s outros esto me batendoK = Em nome de Jesus, saia = disse @anP. Adi%in'ao soltou BobbD e flutuou para cima por sobre o grupo. Mrioni agarrou0o. = >aia desta regioK = ordenou. Adi%in'ao obedeceu imediatamente %oando da igre&a, sem ol'ar para atrs. e saiu

,m dem-nio grande e peludo gritou ap6s o esp+rito que partira, e BobbD ol'ou para o teto, gritando! = JraidorK JraidorK Ainda pagar pelo que fe*K = E quem %oc4G = perguntou @anP. < dem-nio fec'ou a boca, e BobbD fe* o mesmo, fitando os 'omens com ol'os c'eios de fogo e 6dio. = Esp+rito, quem %oc4G = e3igiu AndD. BobbD permaneceu em sil4ncio, o corpo todo tenso, os lbios apertados, os ol'os esbugal'ados. >ua respirao era curta e frentica. >eu rosto esta%a rubro. = Esp+rito = disse AndD = ordeno0l'e que nos

diga quem , em nome de JesusK = 7o mencione esse nomeK = o esp+rito sibilou e ento prague&ou. = 9encionarei esse nome %e* ap6s %e* = disse @anP. = 2oc4 sabe que esse nome o derrotou. = 7o... 7oK = $uem %oc4G = ?onfuso, Eoucura, Odio... 1ao tudo issoK = Em nome de Jesus, eu o ato e ordeno0l'e que saiaK Jodos os dem-nios fi*eram um s8bito mo%imento das asas em con&unto, pu3ando, dilacerando BobbD, tentando escapar. BobbD lutou para li%rar0se dos 'omens que o segura%am, e eles ti%eram de usar toda a sua fora a fim de mant40lo no c'o. < peso deles era pelo menos quatro %e*es maior do que o do rapa*, e contudo ele quase escapou. = >aiamK = ordenaram os quatro. < segundo esp+rito no conseguiu mais manter0se agarrado a BobbD e subiu com um sola%anco enquanto o rapa* se descontra+a subitamente. < esp+rito encontrou0 se de imediato nas mos de dois guerreiros que o aguarda%am. = >aia desta regioK = ordenaram0l'e. Ele bai3ou um ol'ar furioso a BobbD e a seus tr4s comparsas restantes, depois arremeteu0se para fora da igre&a e sumiu na dist.ncia. < terceiro dem-nio falou logo a seguir, usando a %o* de BobbD! = 2oc4 &amais me e3pulsarK Passei aqui a maior parte da %ida deleK = $uem %oc4G

= Bru3ariaK 9uita bru3ariaK = Est na 'ora de sair = disse @anP. = 7uncaK 7o estamos so*in'os, sabiaG >omos muitosK = >omente tr4s, pelas min'as contas. = >im, nele, sim. 9as %oc4 &amais conseguir nos apan'ar a todos. 2 em frente e nos e3pulse deste aqui: ainda e3istem mil'es na cidade. 9il'esK = < dem-nio soltou uma gargal'ada. AndD arriscou uma pergunta. = E o que que %oc4s esto fa*endo aquiG = Esta cidade nossaK 1icaremos aqui para sempreK >omos os donosK

= 2amos e3puls0losK = disse @anP. Bru3aria apenas riu0se e disse! = 2amos, tenteK = >aia, em nome de JesusK < dem-nio agarrou0se a BobbD fortemente, desesperadamente. < corpo do rapa* retesou0se de no%o. @anP ordenou no%amente. = Bru3aria, em nome de Jesus, saiaK < dem-nio falou atra%s de BobbD enquanto os ol'os do rapa*, sel%agens e esbugal'ados, fi3a%am0se em @anP e AndD, e cada tendo de seu pescoo estica%a0 se como uma corda de piano. = 7o saioK 7o saioK Ele meuK @anP, AndD, Jo'n e (on comearam a orar ao mesmo tempo, golpeando Bru3aria com suas oraes. < dem-nio entrou para dentro de BobbD e tentou esconder a cabea debai3o das asas: ele baba%a de dor e agonia, e

fa*ia careta a cada meno do nome de Jesus. As oraes continuaram. Bru3aria comeou a respirar com dificuldade. Lritou. = (afar = gritou BobbD. = Baal (afarK = < que foi que %oc4 disseG < dem-nio continuou a gritar atra%s de BobbD! = (afar... (afar... = $uem (afarG = perguntou @anP. = (afar... (afar... (afar... (afar... = < corpo de BobbD se contorceu, e ele repetia como um repugnante disco quebrado. = E quem (afarG = perguntou AndD. = (afar reina. Ele reina. (afar (afar. (afar sen'or. = Jesus >en'or = lembrou Jo'n ao dem-nio. = >atans sen'orK = rebateu o dem-nio. = 2oc4 disse que (afar era sen'or = disse @anP. = >atans sen'or de (afar. = E de quem (afar sen'orG = (afar sen'or de As'ton. Ele reina sobre As'ton. AndD te%e uma inspirao. = Ele o pr+ncipe de As'tonG = (afar pr+ncipe. Pr+ncipe de As'ton. = Bem, repreendemos (afar tambmK = disse (on. Perto da grande r%ore morta, (afar %oltou0se rapidamente como se algum o ti%esse espetado, e correu os ol'os desconfiados por di%ersos de seus dem-nios.

< dem-nio continuou a soltar ba*6fias, falando atra%s de BobbD, cu&a face se contorcia em imagem quase perfeita das e3presses do dem-nio. = >omos muitos, muitos, muitosK = &actou0se o dem-nio. = E a cidade de As'ton suaG = perguntou @anP. = ?om e3ceo de %oc4, 'omem de oraoK = Ento est na 'ora de comear a orar = disse AndD, e foi o que todos fi*eram. < dem-nio fe* uma careta de dor terr+%el, escondendo com desespero a cabea debai3o das asas e agarrando0se a BobbD com toda a fora que desaparecia rapidamente. = 7o... no... noK = c'oramingou. = >olte0o, Bru3aria = disse @anP = e saia dele. = Por fa%or, dei3e0me ficar. Prometo que no o ferireiK ,m sinal seguro. @anP e AndD se entreol'aram. A coisa esta%a prestes a sair. @anP ol'ou diretamente nos ol'os de BobbD e ordenou! = Esp+rito, saia, em nome de JesusK AgoraK < dem-nio guinc'ou enquanto suas garras comearam a escorregar, soltando BobbD. Eentamente, cent+metro a cent+metro, apesar dos esforos frenticos do dem-nio em mant40las enterradas, elas comearam a retrair0se. Ele berra%a e prague&a%a, e os sons sa+am da garganta de BobbD enquanto a 8ltima garra se soltou e o dem-nio ade&ou para o alto. <s an&os esta%am prestes a ordenar0l'e que dei3asse a regio, mas ele & esta%a a camin'o.

= 2ou indo, %ou indoK = sibilou, sumindo de %ista. BobbD descontraiu0se, e o mesmo fi*eram os quatro 'omens que l'e ministra%am. = Judo bem, BobbDG = perguntou AndD. BobbD, o BobbD %erdadeiro, respondeu! = >im... ainda sobraram alguns, posso senti0los. = Fescansaremos um minuto e3pulsaremos a todos = disse @anP. e depois

= >im = disse BobbD. = 1aamos isso. (on deu uns tapin'as no &oel'o do rapa*. = 2oc4 est indo muito bemK 7esse momento 9arD entrou no templo para %er se podia a&udar de alguma maneira. Jin'a ou%ido di*er que esta%am ministrando a algum e no se sentia bem ficando em casa. 9as ento ela %iu BobbD. < 'omemK < 'omem de roupas de couroK Ela ficou paralisada no lugar em que esta%a. BobbD ergueu os ol'os e a %iu. Jambm a %iu um dem-nio dentro dele. >ubitamente BobbD se transformou, seu rosto de rapa* e3austo e temeroso passou ao de um esp+rito malicioso, lasci%o, estuprador. = <l = disse o esp+rito atra%s de BobbD, e a seguir referiu0se a ela em termos lasci%os, obscenos. @anP e os outros ficaram c'ocados, mas sabiam quem esta%a falando. @anP ol'ou na direo de 9arD, e %iu que ela se afasta%a, aterrori*ada. = Ele... foi ele quem estacionamentoK = gritou ela. me ameaou no

<s dem-nios &orraram mais obscenidades. @anP

inter%eio imediatamente. = Esp+rito, fique quietoK < esp+rito o amaldioou. = H a sua esposa, no G = Eu o ato no nome de Jesus. BobbD retorceu0se e contorceu0se como que %itimado por dor terr+%el: o dem-nio esta%a sentindo a picada das oraes. = Fei3e0me em pa*K = berrou. = $uero... quero... = Prosseguindo, ele descre%eu um estupro com 'ediondos detal'es. 9arD respondeu! recuou, mas ento se recomp-s e

= ?omo se atre%eK >ou fil'a de Feus, e no ten'o de ag;entar esse tipo de con%ersa. 1ique quieto e saia deleK BobbD contorceu0se como um %erme espetado e te%e .nsia de %-mito. = Fei3e0o, EstuproK = ordenou AndD. = >olte0oK = disse @anP. 9arD c'egou mais perto e disse com firme*a. = Eu o repreendo, dem-nioK Em nome de Jesus, repreendo0oK < dem-nio desgrudou0se de BobbD como se acertado por uma bola de demolio e ficou batendo as asas pelo c'o. Mrioni o agarrou e atirou0o para fora da igre&a. < 8ltimo esp+rito esta%a bem intimidado mas de qualquer forma, muito antiptico. = Eu surrei uma mul'er 'o&eK = 7o queremos ou%ir na@a a esse respeito = disse Jo'n. = Apenas saiaK

= Eu bati nela e a c'utei e a surrei... = 1ique quieto e saiaK = ordenou @anP. < dem-nio prague&ou alto e saiu, Mrioni a&udou0o a sumir. BobbD dei3ou0se cair no c'o e3austo, mas um sorriso sua%e estampou0se0l'e no rosto e ele comeou a rir alegremente. = Eles se foramK Lraas a Feus, eles se foramK @anP, AndD, Jo'n e (on c'egaram0se a ele a fim de confort0lo. 9arD mante%e0se afastada, ainda insegura quanto a esse desgren'ado. AndD foi claro e direto. = BobbD, %oc4 precisa do Esp+rito >anto em sua %ida. >e quiser ficar li%re daquelas coisas, %oc4 precisa de Jesus. = Estou pronto, estou prontoK = disse BobbD. Ali mesmo, naquele instante, BobbD ?orsi tornou0 se uma no%a criatura. E suas primeiras pala%ras como cristo foram! = Lente, esta cidade est malK Esperem s6 at ficarem sabendo do que andei fa*endo e para quem esti%e trabal'andoK

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>empre acontecia no apartamento da professora Juleen Eangstrat, na sala de estar escurecida, iluminada por uma 8nica %ela na mesin'a de centro, sentada no macio e confort%el sof. Eangstrat era sempre a mestra e guia, instruindo em %o* calma e clara. >'aUn esta%a sempre presente para dar apoio moral e tambm participar. >andD nunca esta%a so*in'a.

Eles se tin'am encontrado dessa maneira regularmente, e cada %e* era uma a%entura totalmente no%a. As e3curses calmas, repousantes a outros n+%eis do consciente eram como o abrir de uma porta to0 talmente no%a a uma realidade superior, ao mundo de e3peri4ncias e poderes ps+quicos. >andD esta%a completamente fascinada. < metr-nomo sobre a mesin'a batia, em ritmo lento, repousante, constante, inspire, e3pire, rela3e, rela3e, rela3e. >andD esta%a ficando perita na arte de mergul'ar abai3o dos n+%eis superiores do consciente, n+%eis esses nos quais todos os seres 'umanos normalmente operam, mas que so os mais perturbados e atra%ancados por est+mulos e3ternos. Em algum lugar abai3o deles encontra%am0se os n+%eis mais profundos, onde se podiam encontrar %erdadeiras capacidades e e3peri4ncias ps+quicas. A fim de atingir esses n+%eis era preciso descontrao, meditao e concentrao cui0 dadosas e met6dicas. Eangstrat 'a%ia0l'e ensinado todos os passos. Enquanto >andD permanecia assentada im6%el no sof e >'aUn obser%a%a atentamente, Eangstrat fa*ia uma lenta e cont+nua contagem regressi%a, na cad4ncia do metr-nomo. = 2inte e cinco, %inte e quatro, %inte e tr4s... Em pensamento, >andD se encontra%a num ele%ador, descendo aos n+%eis mais profundos do seu ser, descontraindo0se, desligando os n+%eis superiores de ati%idade cerebral, mo%endo0se atra%s dos planos inferiores. = Jr4s, dois, um, n+%el Alfa = disse Eangstrat. = Agora, abra a porta. >andD %isuali*ou0se abrindo a porta do ele%ador e entrando numa linda campina %erde cercada de r%ores

recobertas de flores brancas e rosadas. < ar era clido e sopra%a uma le%e brisa, como uma delicada car+cia. >andD ol'ou em redor. = 2oc4 a %4G = perguntou Eangstrat sua%emente. = Ainda estou procurando = respondeu >andD. Ento seu rosto se iluminou. A+ %em elaK ?omo lindaK >andD podia %40la camin'ando em sua direo, um linda &o%em de loiros cabelos cascateantes, toda %estida de tremelu*ente lin'o branco. >eu rosto resplandecia de felicidade. 2in'a de mos estendidas em saudao. = <lK = c'amou >andD feli*. = <lK = respondeu a moa na %o* mais linda e melodiosa que >andD &amais ou%ira. = 2oc4 %eio para me guiarG A moa loira tomou nas suas as mos de >andD e ol'ou em seus ol'os com tremenda bondade e compai3o. = >im. 9eu nome 9adeline. Eu a ensinarei. Espantada, >andD ol'ou para 9adeline. = 2oc4 parece to &o%emK J %i%eu antesG = >im. ?entenas de %e*es. 9as cada %ida foi simplesmente um passo para cima. Eu l'e mostrarei o camin'o. >andD esta%a e3tasiada. = $uero aprender. $uero ir com %oc4. 9adeline tomou a mo de >andD e comeou a condu*i0la atra%s da campina %erde&ante na direo de uma imaculada calada dourada. Enquanto >andD permanecia sentada no sof do apartamento de Eangstrat, o rosto c'eio de go*o e arrebatamento, garras bril'antes penetra%am0l'e o

cr.nio / medida que as mos retorcidas e negras de um 'ediondo dem-nio prensa%am0l'e a cabea. < esp+rito, inclinado sobre ela, sussurra%a pala%ras / sua mente! = Ento %en'a. 2en'a comigo. Eu a apresentarei a outros que se ele%aram antes mesmo de mim. = Eu adorariaK = respondeu >andD. Eangstrat e >'aUn sorriram um para o outro. Jom 9cBride, o colador, ou%iu a campain'a da porta da entrada e s6 conseguiu gemer. < dia 'a%ia sido um dos mais traumticos pelos quais & passara. Firigiu0se apressado / frente a tempo de %er 9ars'all entrar e ir diretamente para o escrit6rio. Jom esta%a confuso e c'eio de perguntas. = 9ars'all, onde este%e e onde est BereniceG <s &ornais no c'egaram da impressoraK < telefone no parou de tocar o dia todo. 1inalmente ti%e de ligar a secretria eletr-nica, e muita gente & %eio indagar o que aconteceu com o &ornal de 'o&e. = <nde est ?armemG = perguntou 9ars'all, e Jom notou que 9ars'all tin'a uma apar4ncia muito, muito doente. = 9ars'all = perguntou ele, preocupado = o que... o que est erradoG < que est acontecendo por aquiG 9ars'all rosnou, quase gritando! = <nde est ?armemG = 7o est aqui. Este%e aqui, mas ento Berenice se mandou, e depois ela se mandou. 1iquei so*in'o o dia todoK 9ars'all abriu com f8ria a porta do escrit6rio e entrou. 1oi direto a uma ga%eta do arqui%o e pu3ou0a com fora. 2a*ia. Jom, a dist.ncia segura, obser%a%a.

9ars'all enfiou a mo em bai3o da mesa e pu3ou uma cai3a de papelo. A cai3a saiu fcil e le%e. Ele %iu que tambm ela esta%a %a*ia e a &ogou ao c'o soltando uma praga em %o* alta. = Alguma coisa... ' algo que eu possa fa*erG = perguntou Jom. 9ars'all dei3ou0se cair na cadeira, o rosto plido, o cabelo desgren'ado. Por alguns instantes, ele apenas se dei3ou ficar sentado, a cabea apoiada na mo, respirando fundo, tentando pensar, tentando se acalmar. = Eigue para o 'ospital = disse afinal com %o* muito fraca que de &eito nen'um parecia a de 9ars'all @ogan. = <... o 'ospitalG = Jom no gosta%a nada daquilo. = Pergunte como Berenice est passando. < quei3o de Jom caiu. = BereniceK Ela est aconteceuG 9ars'all e3plodiu! no 'ospitalG < que

= Apenas faa o que mandei, JomK Jom correu ao telefone. 9ars'all ergueu0se e foi / porta. = Jom... Jom le%antou os ol'os, mas continuou a discar o n8mero. 9ars'all recostou0se contra a porta. >entia0se to fraco, to impotente. = Jom, sinto muito. (ealmente sinto muito. <brigado por fa*er a c'amada. Bnforme0me do que eles disserem. ?om isso 9ars'all %oltou0se e entrou de no%o no escrit6rio, dei3ando0se cair na cadeira e permanecendo sentado, im6%el. Jom %eio com o relat6rio.

= A'... Berenice te%e apenas uma costela quebrada e eles a enfai3aram... mas nen'um outro ferimento srio. Algum trou3e o carro dela de BaPer, e ela & te%e alta e foi para casa. H l que ela est no momento. = >im... eu ten'o de ir para casa... = < que aconteceu com elaG = Ela foi espancada. Algum a atacou, surrou. = 9ars'all... = Jom esta%a to 'orrori*ado que quase ficou sem fala. = H... bem... que coisa terr+%elK 9ars'all le%antou0se com dificuldade da cadeira e se recostou contra a escri%anin'a. Jom ainda esta%a preocupado. = 9ars'all, a edio de se3ta0feira %ai sairG 9andamos as colagens / impressora... no compreendo. = 7o imprimiram = respondeu 9ars'all com sua%idade. = < qu4G Por que noG 9ars'all dei3ou a cabea pender para a frente, e sacudiu0a. >oltou um suspiro, ento ol'ou de no%o para Jom. = Jom, ol'e, tire o resto do dia de folga, o que sobra do dia. Fei3e0me a&eitar as coisas por aqui e ento ligarei para %oc4, est bemG = Est bem. Jom foi / salin'a dos fundos apan'ar a lanc'eira e o palet6. < telefone tocou, uma lin'a diferente, um n8mero que 9ars'all reser%a%a para c'amados especiais. 9ars'all atendeu. = ?larim = disse. = 9ars'allG

= >im... = 9ars'all, aqui Eldon >trac'an. <', graas a Feus, ele est %i%oK 9ars'all sentia a garganta a se apertar. Ac'ou que ia c'orar. = Eldon, %oc4 est bemG = 7o muito. Acabamos de c'egar de %iagem. 9ars'all, algum destruiu a min'a casa. Est uma baguna. = Foris est bemG = Ela est perturbada. Eu estou c'ateado. = Jodos n6s fomos atingidos, Eldon. Eles nos descobriram. = < que aconteceuG 9ars'all contou0l'e tudo. A parte mais dif+cil de todas foi di*er a Eldon >trac'an que seu amigo e compan'eiro de e3+lio, Jed @armel, esta%a morto. Furante longo tempo, >trac'an te%e dificuldade em falar. Passaram0se di%ersos minutos em constrangedor e doloroso sil4ncio, interrompido apenas quando um dos dois pergunta%a se o outro ainda esta%a no telefone. = 9ars'all = disse >trac'an afinal = mel'or corrermos. H mel'or nos mandarmos daqui a toda e nunca mais %oltarmos. = ?orrer para ondeG = perguntou 9ars'all. = 2oc4 & correu uma %e*, lembra0seG Enquanto esti%er %i%o, Eldon, estar %i%endo com esta coisa e eles sabero. = 9as o que podemos fa*er afinalG = Jemos amigos, pela madrugadaK E o promotor geral do estadoG

= J l'e disse, no posso procurar 7orm 9attilD sem nada alm da min'a pala%ra. Preciso de algo mais que nossa ami*ade. Preciso de pro%a, algum tipo de documentao. 9ars'all bai3ou os ol'os / cai3a de papelo %a*ia. = ?onseguirei algo para %oc4, Eldon. Fe um &eito ou de outro, conseguirei algo para mostrar a quem se dispuser a ou%ir. Eldon suspirou. = Apenas no sei por quanto tempo ainda isto %ai continuar... = Por tanto tempo quanto permitirmos, Eldon. Ele pensou por um instante, ento disse! = H, %oc4 tem ra*o. ?onsiga0me algo s6lido, e %erei o que posso fa*er. = 7o temos escol'a. 7o momento estamos com a corda em torno do pescoo: temos de nos sal%arK = Bem, eu certamente pretendo fa*er isso. Foris e eu %amos desaparecer, e Wdepressa, e o aconsel'aria a fa*er o mesmo. < que no podemos fa*er ficar por aqui. = <nde poderei encontr0loG = 7o %ou di*er0l'e pelo telefone. < gabinete de 7orm 9attilD entrar em contato com %oc4. >er sinal de que consegui c'egar a ele, e, de qualquer forma, essa a 8nica forma de eu l'e ser 8til. = >e eu no esti%er aqui, se ti%er dado o fora da cidade, ou aparecer morto, diga ao seu amigo que entre em contato com Al EemleD no Jimes de 7o%a NorP. Jentarei dei3ar recado com ele. = 2erei %oc4 um dia destes. = 2amos orar para que sim.

= Jen'o orado bastante nos 8ltimos dias. 9ars'all desligou, trancou todas as portas, e dirigiu0se a casa. Berenice encontra%a0se deitada no sof com uma bolsa de gelo no rosto e uma fai3a desconfort%el em torno das costelas, e com muita %ontade de receber um telefonema. J 'a%ia %omitado uma %e*, a cabea late&a%a e ela se sentia pssima, mas queria receber um telefonema. < que esta%a acontecendo l foraG Jentou c'amar o Clarim, mas ningum respondeu. Eigou para a casa de 9ars'all mas l tambm ningum atendeu. <ra, quem diriaK < telefone tocou. Ela o arrebatou como uma coru&a agarrando um ratin'o. = Al-G = Berenice MruegerG = Me%inG = >im... = Ele parecia ner%oso e agitado. = Ei, estou morrendo, quero di*er, estou realmente apa%oradoK = <nde %oc4 est, Me%inG = Em casa. Ei, algum entrou aqui e bagunou o lugarK = A porta est fec'adaG = Est. = Ento por que no a trancaG = >im, & tranquei. Estou com medo. Eles de%em ter mandado algum atrs de mim. = 9uito cuidado com o que disser, Me%in. < que ou%imos di*er acerca dos nossos telefones estarem grampeados pro%a%elmente certo. Podem ter

grampeado o seu telefone. 5eed no disse nada por um momento: ento prague&ou de puro pa%or. = Acabei de receber um telefonema de %oc4 sabe quemK Ac'a que eles ou%iram a nossa con%ersaG = 7o sei. Precisamos ter cuidado. = E o que %ou fa*erG Est tudo %indo abai3o. >usan di* que tem a mercadoria, e est tudo %indo abai3oK Ela %ai dar o fora... Berenice interrompeu0o. = Me%in, no diga mais nen'uma pala%ra. E mel'or %oc4 me di*er pessoalmente. 2amos nos encontrar em algum lugar. = 9as eles no ficaro sabendo onde nos encontraremosG = >e souberem, sabero, mas pelo menos teremos algum controle sobre o que ou%iro. = Bem, ento %amos depressa, e estou di*endo de#ressa! = $ue tal a ponte ao norte de BaPer, a do rio JuddG = A %erde grandonaG = Ela mesmo. @ uma sa+da bem ao norte dela. Posso estar l em torno... = Berenice ol'ou para o rel6gio de parede =... digamos das )!VV. = Estarei l. = ?erto. At logo. Berenice ligou imediatamente para o Clarim. 7ada. Eigou para a casa de 9ars'all.

< telefone na co*in'a dos @ogans tocou e tocou, mas 9ars'all e Mate permaneceram quietos / mesa, dei3ando que tocasse at parar. Mate, as mos um tanto tr4mulas, a respirao conscientemente controlada, os ol'os mare&ados de lgrimas, ol'a%a para o marido. = < telefone sempre tra* ms not+cias = grace&ou ela, bai3ando os ol'os por um instante. 7o momento 9ars'all tin'a tanta fora +ntima quanto um saco de li3o %a*io e, coisa rara em sua %ida, no sabia o que di*er. = $uando foi que recebeu o c'amadoG = perguntou ele afinal. = @o&e de man'. = 9as no sabe quem eraG Mate respirou fundo, tentando manter0se acima das emoes. = 1osse quem fosse, sabia praticamente tudo sobre mim, sobre %oc4, e at sobre >andD: no era apenas um engraadin'o. As. credenciais dele eram impressionantes. = 9as ele esta%a mentindoK = disse 9ars'all furioso. = Eu sei = respondeu Mate com firme*a. = 7o passa de mais uma ttica para su&ar meu nome, Mate. Esto tentando tomar o meu &ornal, esto tentando tomar a min'a casa, e agora esto tentando destruir o meu casamento. 7o e3iste, nem &amais e3istiu nada entre mim e Berenice. Pela madrugada, ten'o idade para ser pai delaK = Eu sei = respondeu Mate, e fe* uma pausa, tentando conseguir foras para continuar. = 9ars'all, %oc4 o meu marido, e se algum dia eu o perdesse sei

que &amais encontraria outro mel'or. Jambm sei que %oc4 no de &ogar suas pai3es por a+. Jirei a sorte grande com %oc4 e &amais me esqueci disso. Ele tomou a mo dela. = E %oc4 toda a mul'er que eu &amais poderia dese&ar. Ela apertou a mo dele, di*endo! = Jen'o confiana em que essas coisas &amais mudaro. >upon'o que esse tipo de confiana que me tem feito continuar, esperando... >ua %o* sumiu, e 'ou%e um momento de sil4ncio. Mate te%e de abafar as emoes e 9ars'all no conseguia pensar em nada para di*er. = 9ars'all = disse ela afinal = ' algumas outras coisas que tambm no mudaram, mas essas de%iam ter mudado: fi*emos um acordo, %oc4 e eu, de que mudariam. ?oncordamos em que as coisas seriam diferentes depois que nos mudssemos de 7o%a NorP, que %oc4 no se mataria mais no trabal'o, que teria mais tempo para a fam+lia, que tal%e* consegu+ssemos nos con'ecer no%amente e consertar as coisas =. As lgrimas comearam a cair e l'e era dif+cil falar, mas esta%a decidida, e continuou. = 7o sei o que , se o maior furo &ornal+stico simplesmente o segue no importa aonde % ou se %oc4 mesmo quem o in%enta, %e* ap6s %e*. 9as se algum dia eu ti%esse ci8me e suspeitasse de uma amante, a amante seria o seu trabal'o. 2oc4 realmente tem outro amor, 9ars'all, e no sei se posso competir com ele. 9ars'all sabia que &amais conseguiria e3plicar tudo. = Mate, %oc4 no imagina o taman'o da coisa toda. Ela meneou a cabea. 7o queria ou%ir. = 7o esse o problema. Para di*er a %erdade,

ten'o certe*a de que grande, que e3tremamente importante, pro%a%elmente &ustifica a quantidade de tempo e energia que %oc4 l'e tem dedicado. 9as o que ten'o de tratar agora o pre&u+*o que essa coisa toda tem0me causado, e a >andD, e a esta fam+lia. 9ars'all, no sou dada a fa*er comparaes: no importa onde >andD e eu ten'amos sido colocadas em sua lista de prioridades, ainda estamos sofrendo, e esse o problema que ten'o de enfrentar. 7o me importo com nada mais. = Mate... isso o que eles queremK = Esto conseguindo = respondeu ela abruptamente. = 9as no se atre%a a &ogar a culpa sobre ningum mais pelo seu fracasso em cumprir o que prometeu, 9ars'all, e estou e3igindo o cumprimento das promessas que fe* / sua fam+lia. = Mate, no pedi que isto surgisse, no pedi que acontecesse. $uando tudo terminar... = J terminouK E no realmente uma questo de escol'a para mim. Jen'o min'as limitaes, 9ars'all. >ei quanto consigo ag;entar. Jen'o de ir embora. 9ars'all esta%a fraco demais para di*er alguma coisa. 7o conseguia pensar em algo que di*er. Judo o que podia fa*er era ol'0la nos ol'os e dei30la falar, dei30la fa*er o que quer que fosse que ti%esse de fa*er. Mate continuou. Ela tin'a de p-r tudo para fora antes que no conseguisse fa*40lo. = ?on%ersei com min'a me 'o&e cedo. Ela ficou firme ao lado de n6s dois, e no est tomando partido de maneira alguma. Fe fato, e pode ser que %oc4 ac'e isto interessante, ela tem orado por n6s, por %oc4 em particular. Ela disse que at son'ou com %oc4 outra noite: son'ou que %oc4 esta%a em apuros e que Feus

en%iaria seus an&os a fim de a&ud0lo, se ela orasse. Ela le%ou a coisa toda muito a srio e tem orado desde ento. 9ars'all sorriu fracamente. Aprecia%a aquilo, mas que bem esta%a fa*endoG Mate c'egou ao que realmente importa%a. = 2ou ficar com ela uns dias. Preciso de tempo para pensar. E voc precisa de tempo para pensar. 76s dois precisamos saber ao certo quais das suas promessas %oc4 est realmente disposto a cumprir. Precisamos resol%er isso de uma %e* por todas, 9ars'all, antes de darmos mais um passo que se&a. $uanto a >andD, neste e3ato momento no sei onde ela se encontra. >e eu pudesse encontr0la pediria que %iesse comigo, embora du%ide que ela quisesse dei3ar >'aUn e tudo em que esto en%ol%idos =. Ela inspirou fundo enquanto essa no%a dor toma%a conta de seu ser. = Judo o que posso di*er que %oc4 & no a con'ece, 9ars'all. Eu no a con'eo. Ela foi0se afastando de mansin'o, de mansin'o... e %oc4 nunca esta%a por perto =. Ela no p-de continuar. Enterrou o rosto nas mos e c'orou. 9ars'all perguntou0se se de%eria apro3imar0se dela, abra0la. >er que ela aceitaria seu abraoG Poderia acreditar que ele a ama%aG A %erdade era que seu pr6prio corao esta%a0se partindo. 1oi at ela e colocou com sua%idade a mo em seu ombro. = 7o l'e darei nen'uma resposta feita = disse ele bai3in'o. = 2oc4 tem ra*o. Judo o que disse est certo. E no me atre%o a fa*er no momento nen'uma outra promessa que tal%e* no possa cumprir =. As pala%ras mac'uca%am mesmo enquanto ele se fora%a a di*40las. = (ealmente preciso pensar a respeito. Preciso fa*er uma %erdadeira limpe*a. Por que no fa* o que

disseG 2 passar uns tempos com sua me, dei3e toda esta confuso. Eu... eu a a%isarei quando tudo terminar, quando ti%er resol%ido o que importante. 7em mesmo pedirei que %olte at ento. = Eu o amo, 9ars'all = disse ela c'orando. = Jambm a amo, Mate. Ela se ergueu subitamente e abraou0o, dando0l'e um bei&o de que ele se lembraria por muito tempo, um bei&o quando se agarra%a desesperadamente a ele, quando o rosto esta%a mol'ado de lgrimas, quando o pranto l'e sacudia o corpo. Ele a segurou com seus fortes braos como se esti%esse agarrando0se / pr6pria %ida, a um tesouro precioso que poderia &amais %oltar a ter. Ento ela disse! = H mel'or eu ir = e l'e deu um abrao final. Ele a segurou por um 8ltimo instante e depois disse to confortadoramente quanto p-de! = 2ai dar tudo certo. Adeus. As malas delas & esta%am feitas. Ela no le%ou muita coisa. Fepois que a porta se fec'ou silenciosamente e o carro saiu, 9ars'all permaneceu sentado so*in'o / mesa da co*in'a por longo tempo. Entorpecido, ele permaneceu com os ol'os fi3os nos %eios da madeira da mesa, mil lembranas inundando0 l'e a mente. 9inuto ap6s minuto se passaram sem que ele o percebesse: o mundo continua%a sem ele. Afinal / medida que todos os seus pensamentos e sentimentos %ieram repousar sobre o nome dela, seu estupor desmoronou! = Mate... = e ele c'orou e c'orou.

28
Luilo mordeu o lbio inferior e, &untamente com suas duas d8*ias de guerreiros, e3aminou o %ale. Fe seu ponto de obser%ao a meio camin'o nas encostas das montan'as e escondido entre as roc'as, o ?o%il do 2alente parecia uma caldeira que fer%ia e *umbia com mir+ades de esp+ritos negros, formando uma neblina pululante e %i%a acima da aglomerao de prdios. < som de asas era um cantoc'o constante, gra%e, cu&o eco retorna%a sobre si dos pen'ascos roc'osos ao redor do %ale. 7esse momento, os dem-nios esta%am al%oroados, / semel'ana de enrai%ecido en3ame de abel'as. = Eles esto0se preparando para alguma coisa = obser%ou um dos guerreiros. = 9esmo assim = disse Luilo = algo no me c'eira bem, e eu me arriscaria a di*er que se relaciona com ela. Em todo o comple3o, furges e reboques esta%am carregados com tudo, desde equipamento de escrit6rio at os trofus empal'ados de Ale3ander 9. Masep'. < pessoal repassa%a os dormit6rios, empacotando os pertences e %arrendo os quartos. E3citao e antecipao permea%am tudo, e as pessoas se aglomera%am, tagarelando em suas l+nguas nati%as. 7o casaro de pedra, segregada de toda a ati%idade, >usan Jacobson trabal'a%a apressada em seu aposento particular, consolidando uma enorme cai3a de lanamentos, li%ros0ra*o, documentos, material impresso. Jenta%a eliminar tudo o de que no ti%esse absoluta necessidade, mas quase todos os itens pareciam indispens%eis. 9esmo assim, tudo teria de caber em apenas uma mala, que agora esta%a sobre a

c-moda. At aqui a carga era %olumosa demais para caber na mala, e pesada demais para >usan carregar mesmo que coubesse. ?om algumas oraes, murmuradas /s pressas, e mais alguns e3ames rpidos, ela eliminou metade dos itens. A seguir, tomando o que sobrou, comeou a arran&ar meticulosamente na mala, um li%ro aqui, alguns depoimentos ali, mais documentos, algumas fotografias, outro li%ro0ra*o, um papel impresso no computador, espessa resma de fotoc6pias, filmes no re%elados. Passos no corredor. Ela fec'ou depressa a mala, apertando a tampa a fim de poder prender os trincos, e a seguir arrastou o pesado ob&eto para a grande cama em bai3o da qual a fe* desaparecer rapidamente. Ento &ogou os itens que no 'a%iam cabido na mala de %olta na cai3a e escondeu0a numa prateleira atrs das roupas de cama num pequeno armrio. Masep' entrou no quarto sem bater. 2estia0se de modo informal porque tambm esti%era fa*endo as malas e participando de toda aquela ati%idade. Ela se dirigiu a ele e o abraou. = <i, como %o as coisas com %oc4G Ele de%ol%eu0l'e bre%emente o abrao, depois dei3ou cair os braos e comeou a ol'ar pelo quarto. = Est%amos sem saber que fim %oc4 'a%ia le%ado = disse. = Estamos nos reunindo no sala de &antar, e est%amos contando com a sua presena =. @a%ia algo estran'o e sinistro no tom de %o* dele. = Bem = disse ela, um tanto desconcertada com o comportamento dele = claro que comparecerei. 7ada me faria perder essa reunio. = Bem, bem = disse ele, ainda correndo os ol'os pelo quarto. = >usan, posso e3aminar a sua malaG

Ela ol'ou para ele curiosa. = < qu4G Ele se recusou a mudar ou sua%i*ar a pergunta. = $uero e3aminar sua mala. = Para qu4G = Jraga0a aqui = disse ele em tom de quem no admitia contradio. Ela se dirigiu ao guarda0roupa, tirou uma grande mala a*ul c'eia de roupas e colocou0a sobre a cama. Ele abriu os trincos e &ogou para trs a tampa, ento comeou desfa*40la de modo rude e rpido, atirando o conte8do aqui e ali. = Ei = protestou ela = o que est fa*endoG Ee%ei 'oras para conseguir colocar tudo a+ dentroK Ele es%a*iou a mala completamente, abrindo cada bolsa do forro, tirando e sacudindo cada pea de roupa. $uando ele terminou, ela esta%a furiosa. = Ale3, o que significa issoG Ele se %oltou para ela com uma e3presso muito sombria, e ento seu rosto abriu0se subitamente num sorriso. = Estou certo de que %oc4 conseguir fa*er a mala com maior efici4ncia ainda da segunda %e* =. Ela sabia que no se atre%ia a contradi*40lo nesse ponto. = 9as precisei e3amin0la por causa de uma coisa. >abe, cara >usan, %oc4 este%e ausente da mo%imentao normal do pessoal e ausente da min'a presena durante muito tempo = e p-s0se a andar lentamente em %olta do quarto, os ol'os percorrendo todos os cantos. = E parece que esto faltando uns registros e arqui%os muito importantes, coisas de nature*a muito delicada, coisas a que %oc4, min'a >er%a, teria acesso =. Ele sorriu, aquele mesmo %el'o sorriso que corta%a como faca. =

?laro que sei que, a despeito das... d8%idas e temores mesquin'os que tem tido ultimamente, seu corao est de fato unido ao meu. Ela ergueu a cabea bem alto e o ol'ou nos ol'os. = Essas coisas so estritamente a fraque*a da min'a condio 'umana, mas algo que ainda espero conquistar. = A fraque*a da sua condio 'umana... = Ele pensou sobre isso por um momento. = Essa mesma pequena fraque*a que sempre a torna to fascinante, porque podia torn0la to perigosa. = Est insinuando, ento, que eu poderia tra+0loG Ele se apro3imou e descansou as mos sobre os ombros dela. >usan imaginou como as mos dele no precisariam mo%er0se muito a fim de agarrar0l'e o pescoo. = H poss+%el = disse ele = que algum este&a tentando trair0me, neste mesmo instante. Posso ler isso na atmosfera =. Ele ol'ou para ela muito de perto, seus ol'os in%estigando os dela. = Poderia at mesmo ler traio nos seus ol'os. Ela des%iou o ol'ar e disse! = Eu no o trairia. Ele se apro3imou mais e disse friamente! = 7em ningum mais... se soubesse o que o esperaria. >eria uma questo realmente sria. Ela sentiu as mos dele apertarem0se com mais fora. ,m mensageiro riscou o cu e ento disparou, *igue*agueou e serpeou atra%s dos bosques acima de As'ton / procura de Jal.

= ?apitoK = c'amou ele, mas Jal no se encontra%a entre os demais. = <nde est o capitoG 9ota respondeu! = ?ondu*indo outra reunio de orao na casa de @anP Busc'e. ?uidado para no atrair ateno. < mensageiro planou colina abai3o e flutuou silencioso pelo labirinto de ruas e becos da cidade. 7a casa de @anP, Jal permanecia cuidadosamente escondido dentro das paredes enquanto alguns de seus guerreiros e3ecuta%am as suas ordens, tra*endo pessoas prontas para orar. @anP e AndD 1orsDt'e 'a%iam con%ocado uma reunio de orao especial, mas no espera%am o comparecimento de tanta gente. 9ais e mais carros continua%am a c'egar, e mais e mais gente continua%a a entrar pela porta! <s ?olemans, (on 1orsDt'e e ?Dnt'ia, o no%o crente BobbD ?orsi, seus pais Fan e Jean, os Jones, os ?oopers, os >mit's, os Bartons, alguns alunos da faculdade e seus amigos. @anP trou3e para a sala todas as cadeiras que possu+a. As pessoas comearam a acomodar0se no c'o. < aposento esta%a ficando abafado: ti%eram de abrir as &anelas. Jal ol'ou para a frente da casa e %iu uma %el'a perua encostar. ,m grande sorriso abriu0l'e o rosto. Essa seria uma no%a adio que @anP ficaria feli* em %er. $uando a campain'a tocou, di%ersas pessoas gritaram! = Entre = mas quem quer que esti%esse / porta no entrou. @anP passou por cima de uma poro de gente a fim de c'egar / porta e abri0la. E esta%a Eou >tanleD, &untamente com a esposa, 9argie. Esta%am de mos dadas. Eou sorriu timidamente e perguntou!

= H aqui que esto fa*endo a reunio de oraoG @anP acreditou no%amente em milagres. Aqui esta%a o 'omem que fora remo%ido da igre&a por causa de adultrio, em p diante dele, reunido / esposa, e querendo orar com todos os outrosK = H, sim = disse @anP = simK EntremK Eou e 9argie entraram na lotada sala de estar, e foram saudados com amor e aceitao. 7esse e3ato momento, ou%iu0se outra batida / porta. @anP, ainda por perto, abriu a porta e %iu um 'omem de meia0idade e a esposa em p do lado de fora. Ele ainda no tin'a %isto nen'um dos dois antes. 9as ?ecil ?ooper sabia quem eram: de onde esta%a assentado, ele os cumprimentou! = <ra, lou%ado se&a o >en'orK Bncr+%elK James e Fiana 1arrelK @anP ol'ou para ?ecil e depois para o casal / sua frente, e seu quei3o caiu. = (e%erendo 1arrelG < re%erendo James 1arrel, e30pastor da Bgre&a da ?omunidade de As'ton, estendeu a mo. = Pastor @enrD Busc'eG @anP assentiu com a cabea, tomando0l'e a mo. < (e%erendo 1arrel prosseguiu! = <u%imos di*er que ia 'a%er uma reunio de orao aqui esta noite. @anP, de braos abertos, con%idou0os a entrar. Entrementes, o mensageiro c'egou e encontrou Jal. = ?apito, Luilo manda di*er que o tempo de >usan est c'egando ao fimK Ela %ai ser descoberta. < sen'or precisa %ir agora! Jal e3aminou rapidamente a cobertura de orao que 'a%ia reunido. Jin'a de ser suficiente para que o

plano dessa noite funcionasse. @anP da%a in+cio / reunio. = < >en'or nos fe* sentir que precisamos orar por As'ton esta noite. <ra, ficamos sabendo algumas coisas esta tarde, e est%amos certos quanto a >atans ter algum controle desta cidade. Precisamos orar pedindo para que Feus ate os dem-nios que esto tentando assumir o controle, e precisamos pedir %it6ria para o po%o de Feus, e para os an&os de Feus... Bom, bomK pensou Jal. Poderia bastar. 9as se o que o mensageiro disse fosse a situao real no ?o%il do 2alente, eles teriam de ir em frente com o plano quer a cobertura de orao fosse suficiente, quer no. A nu%em demon+aca que paira%a sobre o %ale continua%a a engrossar e a rodopiar, e do seu ponto de obser%ao Luilo e seus guerreiros podiam %er o coruscar de mil'es de ol'os amarelos. Luilo no conseguia se descontrair, mas %igia%a continuamente o espao acima dos cumes das montan'as a fim de di%isar o raio de lu* que marcaria a c'egada de Jal. = <nde estar JalG = murmurou ele. = <nde estarG Eles sabem. >abemK 7esse momento, toda a equipe de Masep', a fora implementadora por trs da <mni >.A., esta%a reunida no salo de &antar para um banquete arran&ado /s pressas e reunio final antes da grande mudana para a qual todos se 'a%iam preparado. Era um &antar informal, tipo buf4: tudo era bem / %ontade, e o ambiente era de descontrao. < pr6prio Masep', geralmente distante de seus inferiores, mistura%a0se li%remente com eles, e mos estendiam0se a ele como que implorando uma b4no especial.

>usan, tra&ando no%amente o con&unto preto de costume, permanecia ao lado dele, e mos tambm se estendiam para ela, buscando um toque especial, um ol'ar especial ou um ol'ar de b4no. Esses ela dispensa%a li%remente aos seguidores agradecidos. $uando a refeio foi ser%ida, Masep' e >usan tomaram os seus lugares / mesa principal. Ela tentou agir com naturalidade e comer com gosto, mas seu sen'or ainda mantin'a aquele sorriso, aquele estran'o, cortante, maldoso sorriso, que a dei3a%a ner%osa. Jin'a de se perguntar quanto ele realmente sabia. $uase no fim do &antar, Masep' ergueu0se, e como que a um sinal, os presentes se calaram imediatamente. = >egundo fi*emos em outras regies, em outras partes deste nosso 9undo que se est unindo rapidamente, assim faremos aqui = disse Masep', e todos aplaudiram. = ?omo ferramenta decisi%a e poderosa da >ociedade da Percepo ,ni%ersal, a <mni >.A. est prestes a estabelecer outro ponto de apoio para a futura <rdem do 7o%o 9undo e o reinado do ?risto da 7o%a Era. (ecebi mensagem de nossa %anguarda de As'ton de que a compra da no%a propriedade poder ser finali*ada domingo, e irei pessoalmente antes de %oc4s a fim de fec'ar o neg6cio. Fepois disso, a cidade ser nossa. A sala toda e3plodiu em aplausos e %i%as. 9as foi ento que, com uma mudana um tanto abrupta de dis0 posio, Masep' permitiu que seu sobrol'o fran*isse, e todos os presentes responderam com igual sobriedade. = 7aturalmente, durante todo este esforo macio, temos muitas %e*es sido lembrados de quo srio todo este neg6cio no qual estamos en%ol%idos, ao qual &uramos nossas %idas e nossa fidelidade. 9uitas %e*es ponderamos sobre como seriam funestas as conse0 q;4ncias para tudo em prol do que trabal'amos se algum de n6s se %oltasse para o mal e respondesse ao

persistente c'amado da cobia, da temporalidade, ou mesmo = ele ol'ou para >usan = da fraque*a 'umana. >ubitamente a sala ficou mortalmente silenciosa. < ol'ar de todos esta%a fito em Masep' enquanto os ol'os deste %arriam lentamente o grupo. >usan comeou a sentir um terror a formar0se em seu +ntimo, um terror que sempre tentara afastar, e%itar, controlar. >entia que a coisa que mais temia se apro3ima%a sorrateiramente dela. Masep' continuou! = Apenas alguns de %oc4s sabem que durante o processo de transfer4ncia dos arqui%os do escrit6rio central, descobrimos que di%ersas de nossas pastas mais importantes esta%am faltando. Aparentemente algum com altos pri%ilgios e acesso interno ac'ou que esses arqui%os seriam %aliosos... de alguma outra forma =. As pessoas sufocaram e3clamaes e puseram0se a murmurar. = A', no se alarmem. Esta 'ist6ria tem um final feli*. As pastas que falta%am foram encontradasK = Jodos se mostraram ali%iados, e riram entre si. Essa, pareciam pensar, era outra das pro%ocaes de Masep'. Masep' fe* sinal a uns guardas de segurana nos fundos da sala e um deles apan'ou, o que seriaG >usan ergueu0se na cadeira a fim de %er. ,ma cai3a de papelo. 7oK A cai3a de papeloG A que ela 'a%ia escondido atrs da roupa de camaG < guarda a esta%a tra*endo / frente, na direo da mesa principal. Ela ficou onde esta%a, mas pensou que ia desmaiar. Jodo o seu corpo tremia de medo. < sangue fugiu0l'e do rosto: suas entran'as foram cri%adas de 'orr+%eis dores. Ela fora descoberta. 7o 'a%ia como escapar. Era um pesadelo. < guarda da segurana ergueu a pesada cai3a e a

colocou sobre a mesa, e Masep' a abriu com fora. >im, ali se encontra%a todo o material que ela 'a%ia to penosamente separado e escondido. Ele o ergueu e segurou de modo que todos pudessem %er. Joda a mul0 tido reprimiu uma e3clamao de assombro. Masep' atirou o material de %olta / cai3a e dei3ou que o guarda a le%asse embora. = Essa cai3a = anunciou ele = foi encontrada escondida no roupeiro da >er%a. Jodos ficaram pasmados. Alguns permaneceram paralisados pelo c'oque. Alguns menearam a cabea. >usan Jacobson orou. <rou furiosamente. < mensageiro %oltou ao %ale, encontrando Luilo %ido por not+cias. = 2amos, faleK = Ele est reunindo uma cobertura de orao para a operao desta noite. Fe%e c'egar a qualquer momento. = $ualquer momento pode ser tarde demais =. Luilo ol'ou na direo dos prdios em bai3o. = >usan pode morrer a qualquer momento. Jal obser%a%a enquanto o po%o reunido ora%a fer%orosamente / medida que o Esp+rito >anto guia%a e da%a poder. <ra%am especificamente para que os e3rcitos demon+acos fossem confundidos. Podia ser suficienteK Ele desli*ou para fora, oculto na escurido. Passaria depressa pela cidade e ento iria %oando ao ?o%il do 2alente, na esperana de c'egar a tempo de sal%ar a %ida de >usan. 9as mal 'a%ia colocado os ps na %iela estreita e esburacada atrs da casa quando sentiu uma dor aguda

na perna. A espada coriscou / %ista num instante e, com um s6 mo%imento rpido, ele decepou a cabea de um pequeno esp+rito que se 'a%ia agarrado a ele. < dem-nio dissol%eu0se em um tufo de fumaa %ermel'o0sangue. <utro esp+rito cra%ou0se /s suas costas. Ele o arrancou. <utro /s costas, outra na perna, dois mais retal'ando e mordiscando0l'e a cabeaK = H "al! = ele os ou%iu c'iando e tagarelando. = H o ?apito JalK 9uito mais desse barul'o e eles atrairiam (afarK Jal sabia que teria de destruir a todos ou arriscar0se a ser e3posto. <s dem-nios / %olta da sua cabea foram aniquilados com suficiente rapide*. Ele passou a espada de bai3o para cima e de um lado para outro das costas e desmembrou o que esta%a agarrado a elas. 9as eles pareciam multiplicar0se. Alguns eram de bom taman'o, e todos ambiciona%am a recompensa que (afar daria /quele que re%elasse o paradeiro de Jal. ,m grande esp+rito, rindo0se, %eio %oando para %er Jal de perto, e depois arremeteu0se em lin'a reta ao cu. Jal seguiu0o em uma e3ploso de lu* e poder e agarrou0 o pelos torno*elos. < esp+rito berrou e comeou a un'0 lo. Jal dei3ou0se cair de %olta / Jerra como uma pedra, arrastando consigo o esp+rito, as asas do bic'o batendo e ade&ando como guarda0c'u%a quebrado. ,ma %e* debai3o da cobertura de r%ores e casas, a espada de Jal mandou o esp+rito para o abismo. 9as outros dem-nios %in'am sobre ele de todas as direes. A not+cia se esta%a espal'ando. Fois guardas poderosos e musculosos, os mesmos 'omens que & 'a%iam sido seus acompan'antes, arrastaram e carregaram >usan entre si, mal permitindo que ela usasse os pr6prios ps para se locomo%er,

atra%essando a rea, subindo / %aranda do casaro de pedra, entrando, subindo a escada ornamentada, e passando pelo corredor do andar superior at o quarto dela. Masep' acompan'ou0os, frio, composto, perfeitamente implac%el. <s guardas &ogaram >usan numa cadeira e a seguraram com todo o seu peso, e%itando que ela escapasse. Masep' fitou0a com um ol'ar longo e glacial. = >usan = disse ele = min'a cara >usan, no estou realmente c'ocado com o acontecido. Esses problemas & ocorreram antes, com muitas outras pessoas, muitas %e*es. E todas as %e*es ti%emos de solucion0lo. ?omo %oc4 sabe muito bem, problemas como esse nunca perduram. 7unca. Ele c'egou perto, to perto que suas pala%ras pareciam atingi0la como pequenos golpes. = Jamais confiei em %oc4, >usan, & l'e disse. Portanto, fiquei de ol'o em %oc4, outras pessoas, a meu pedido, esta%am de ol'o em %oc4, e %e&o agora que %oc4 rea%i%ou sua ami*ade com meu... rival, o >r. 5eed. Jen'o ol'os e ou%idos por toda a parte, cara >usan. Fesde o momento em que o seu >r. 5eed foi ao Clarim de Ashton, decidimos %igiar tudo o que ele fa*! onde ele %ai, com quem se encontra, a quem telefona, e o que di*. $uanto /quele apressado e descuidado telefonema que %oc4 l'e deu 'o&e... = Ele deu uma gargal'ada. = >usan, %oc4 realmente pensou que no controlar+amos todas as c'amadas sa+das daquiG >ab+amos que %oc4 apresentaria a sua &ogada mais cedo ou mais tarde. Judo o que t+n'amos de fa*er era esperar e estar prontos. ,m empreendimento como o nosso na0 turalmente tem inimigos. ?ompreendemos isso. Ele se inclinou sobre ela, os ol'os frios e espertos. = 9as de modo nen'um toleramos esse tipo de coisa. 7o, >usan, tratamos desses problemas dura e

rapidamente. Ac'ei que uma pequena 'ostilidade silenciaria 5eed, mas descubro agora que, graas a %oc4, ele sabe demais. Portanto, ser mel'or cuidarmos de %oc4 e do seu >r. 5eed. Judo o que ela conseguia fa*er era tremer: no conseguia pensar em nada. >abia que era in8til pedir clem4ncia. = 2oc4 nunca compareceu a um dos nossos rituais de sangue, compareceuG = Masep' comeou a e3plicar0l'e como se apresentasse uma pequena palestra. = <s antigos adoradores de Bsis, ou 9oloque, ou Astarote, no esta%am muito atrasados em suas prticas. Pelo menos compreendiam que a oferta de uma %ida 'umana aos que c'ama%am de deuses parecia gan'ar o fa%or do deus para eles. < que eles fa*iam em ignor.ncia, continuamos a e3ecutar com iluminao. A fora de %ida que se entrelaa em n6s e o ,ni%erso c+clica, no tem fim, autoperpetuadora. < nascimento do no%o no pode ocorrer sem a morte do %el'o. < nascimento do bem criado pela morte do mal. H este carma, cara >usan, o seu carma. Em outras pala%ras, ele ia mat0la. ,m guerreiro perguntou a Luilo! = < que aquiloG < que esto fa*endoG Ambos ou%iam. A nu%em, mo%endo0se e rodopiando lentamente no %ale, gote&a%a e balbucia%a agora com um som estran'o, um ru+do indefin+%el que se ia ele%ando aos poucos em %olume e tonalidade. A princ+pio parecia o reboar de ondas distantes, crescendo a seguir at atingir o rugido de uma turba incont%el. Fesse ponto, foi crescendo at transformar0se no lamento l8gubre de mil'es de sirenas. Luilo desembain'ou lentamente a espada, e o metal da l.mina retiniu.

= < que est fa*endoG = perguntou o guerreiro. = PrepararK = ordenou Luilo, e a ordem espal'ou0se entre o grupo. (etiniram as l.minas / medida que cada guerreiro saca%a da espada. = Esto rindo = disse Luilo. = 7o podemos fa*er nada a no ser entrar l. < guerreiro esta%a disposto, e contudo a idia era inimagin%el. = EntrarG Entrar... naquiloG <s dem-nios eram fortes, brutais, sel%agens... e agora esta%am rindo, o odor da morte pr63ima era doce perfume em suas narinas. JrisPal e Mrioni precipitaram0se %ale adentro, espadas fulgurando e %arrendo o espao em arcos letais de lu* / medida que dem-nios se desintegra%am por todos os lados. <utros guerreiros arremeteram ao cu como c'amas de um can'o, agarrando dem-nios em fuga pelo ar, silenciando0os. Jal esta%a realmente em apuros, dese&ando dar %a*o total ao seu poder de lutar, e contudo precisando reprimir0se a fim de no c'amar ateno sobre si. Assim, ele no podia derrotar os esp+ritos que se aglomera%am sobre ele como abel'as enrai%ecidas em %iolento ataque: antes, tin'a de arranc0los um a um, picando e dando golpes rpidos com a espada. 9ota entrou na briga e apro3imou0se de Jal, girando a espada e arrancando dem-nios do seu capito como morcegos da parede de uma ca%erna! = Jome lK <utroK E mais outroK Ento c'egou um momento infinitesimal em que Jal este%e li%re de dem-nios. 9ota desli*ou rapidamente para o lugar dele enquanto Jal desaparecia no c'o.

<s esp+ritos esta%am enrai%ecidos com a luta, e a princ+pio continuaram a aglomerar0se e circular pela rea: mas ento perceberam que, de alguma forma, Jal 'a%ia0se escapulido e que eles esta%am apenas colocando0se nas mos de guerreiros celestiais para serem destru+dos sem moti%o. >eu n8mero diminuiu depressa, seus gritos foram0se des%anecendo, e logo eles desapareceram. A di%ersos quil-metros de dist.ncia de As'ton, Jal arremeteu do c'o como uma bala de um rifle, riscando o cu, uma tril'a luminosa a segui0lo como a cauda de um cometa, a espada estendida / frente. 1a*endas, campos, florestas e rodo%ias tornaram0se um borro: as nu%ens tornaram0se montan'as que passa%am apressadas dos dois lados. Ele podia sentir suas foras aumentarem com as oraes dos santos: sua espada comeou a queimar com poder, fulgurando. Ele quase se sentia como se ela o esti%esse pu3ando pelo cu. A %elocidade cada %e* maior, o %ento *unindo, a dist.ncia diminuindo, as asas um rugir in%is+%el, ele %oou ao ?o%il do 2alente. ,m pequenino guru de cabelos longos, apar4ncia muito estran'a, ostentando manto preto e contas, %indo de alguma terra sombria e pag, obedecendo a um sinal de Masep', entrou no quarto de >usan. ?ur%ou0se em defer4ncia a seu sen'or e mestre. = Prepare o altar = disse Masep'. = @a%er uma oferta especial pelo sucesso de nosso empreendimento. < pequeno sacerdote pago saiu. Masep' %oltou a ateno para >usan. Lolpeou0a com as costas da mo. = Pare com issoK = gritou. = Pare de orarK

A fora da bofetada quase a derrubou da cadeira, mas um dos guardas a segurou com firme*a. A cabea da moa caiu e ela comeou a soluar, a respirao bre%e e rpida, entrecortada pelo terror. Masep', como um conquistador, posta%a0se acima dela e %angloria%a0se sobre o %ulto frou3o e tr4mulo da moa. = 2oc4 no tem Feus a quem clamarK ?om a apro3imao da morte, %oc4 se desintegra, %oltando aos %el'os mitos e tolices religiosasK A seguir, quase bondosamente, ele disse! = < que %oc4 no percebe que, na %erdade, estou0l'e fa*endo um fa%or. Jal%e* na pr63ima %ida sua compreenso se&a mais profunda, suas fraque*as ten'am desaparecido. A ddi%a sacrificial que nos far agora acumular carma mara%il'oso para %oc4 nas %idas futuras. 2oc4 %er. Ento ele ordenou aos guardas. = Amarrem0naK Eles agarraram os pulsos da moa e os seguraram /s suas costas: ela ou%iu um estalido, sentiu o ao frio das algemas, e ou%iu o pr6prio grito. Masep' dirigiu0se ao escrit6rio, agora %a*io e3ceto por alguns cai3otes que seriam despac'ados e malas de %iagem. Ele se dirigiu diretamente a um pequeno esto&o coberto de fino couro antigo e colocou0o debai3o do brao. A seguir, desceu pela grande escadaria ao andar inferior, passou por imponente porta de madeira e, descendo outra escada, c'egou ao fundo poro embai3o da casa. 2irando um canto, ele passou por outra porta e entrou num sombrio aposento de pedra, iluminado por %elas. < estran'o sacerdote & se encontra%a ali, acendendo %elas e gemendo pala%ras estran'as, inintelig+%eis, em incessante repetio. Alguns dos

confidentes mais +ntimos de Masep' esta%am presentes, esperando em sil4ncio. Masep' entregou o pequeno esto&o ao sacerdote, que o colocou ao lado de um grande e r8stico banco que fica%a num canto do c-modo. < sacerdote abriu o esto&o e comeou a colocar em ordem as facas, facas de Masep', adornadas, enfeitadas com pedrarias, delicadamente for&adas, afiadas como na%al'as. Jal podia %er as montan'as adiante. Jeria de ficar perto de suas encostas roc'osas. 7o de%ia ser %isto. Luilo e seus guerreiros permaneciam na escurido, apagados, descendo /s ocultas p ante p na direo do con&unto, escondendo0se atrs de pedras e sali4ncias. Acima deles, fer%il'ando e ele%ando0se como o pren8ncio de tro%oada, a nu%em de esp+ritos maliciosos, rindo, continua%a a rodopiar. Luilo sentia certa cobertura de orao: certamente os dem-nios & os teriam descoberto a essa altura, mas a %iso deles ac'a%a0se estran'amente diminu+da. E em bai3o, estacionado muito pr63imo ao prdio principal da administrao esta%a um grande furgo. Luilo encontrou um lugar de onde podia en3ergar o %e+culo claramente, ento mandou que seus guerreiros se espal'assem por toda a rea, mantendo um deles perto de si a fim de l'e dar instrues especiais. = 24 a &anela de cima da grande casa de pedraG = perguntou0l'e Luilo. = >im. = H l que ela est. $uando eu der o sinal, % so*in'o e traga0a para fora.

29
7o estran'o aposento escuro embai3o da casa, Ale3ander 9. Masep' e seu pequeno squito permaneciam imobili*ados, em profunda meditao. Fiante deles, logo atrs do tosco banco, posta%a0se o 2alente, ladeado por seus guardas e au3iliares +ntimos. >ua cara frou3a esta%a estirada agora num riso 'e0 diondo, e ele baba%a com as presas / mostra, e3ibindo demon+aco deleite. = ,m a um, os obstculos esto caindo = disse. = >im, sim, sua oferenda l'e trar boa sorte, e me agradar =. <s grandes ol'os amarelos se estreitaram com a ordem! = Jragam0naK 7o andar de cima, sentada indefesa entre os dois guardas, os ps e as mos presos com algemas, >usan Jacobson espera%a e ora%a. ?om tudo o que 'a%ia dentro de si, ela clamou ao Feus %erdadeiro, o Feus a quem no con'ecia mas que tin'a de e3istir, tin'a de ou%i0la, e era o 8nico que a podia a&udar naquela 'ora. Jal alcanou as montan'as e arremeteu encosta acima, subindo, subindo, diminuindo a %elocidade. Ele continuou mais de%agar ao apro3imar0se do topo, e ento, assim que passou a crista, cessou todo mo%imento e todo som, dei3ando0se planar encosta abai3o do outro lado, silenciosamente, in%isi%elmente. Percebeu que a nu%em 'a%ia aumentado desde que ele partira dali. >ua 8nica esperana era a de que a cobertura de orao fosse suficiente pelo menos para cegar essas ftidas criaturas. Luilo esti%era alerta, esperando o capito, e seus

penetrantes ol'os %iram Jal descendo como guia silenciosa em sua direo. = Apronte0se = disse Luilo ao guerreiro ao seu lado. < guerreiro esta%a pronto, os ol'os na &anela do andar de cima. Jal desceu to bai3o que esta%a quase desli*ando pelo c'o. 1inalmente se dete%e ao lado de Luilo. = Jemos a cobertura = disse Jal. = 2K = ordenou Luilo ao guerreiro, que saiu meio %oando, meio correndo na direo da casa de pedra. < pequeno sacerdote, os ol'os inquietos de antecipao, subiu a grande escadaria, murmurando e resmungando uma mantra para si mesmo. Masep' e seu pessoal espera%am em bai3o, em pesado sil4ncio, Masep' em p ao lado das facas. >usan Jacobson tentou afrou3ar as algemas, mas elas esta%am to apertadas que l'e corta%am a carne mesmo que ela no se esforasse para solt0las. <s guardas apenas riram0se dela. = $uerido Feus = orou ela = se o sen'or %erdadeiramente >en'or deste ,ni%erso, por fa%or ten'a miseric6rdia daquela que ousou colocar0se do seu lado contra este terr+%el mal... 7aquele instante, como se & no esti%esse no quarto, como se acordasse lentamente de um pesadelo, o medo torturante que l'e retorcia o corao comeou a des%anecer0l'e da mente como um pensamento que passa, como o acalmar lento e cont+nuo de uma tempestade. >eu corao esta%a em pa*. < aposento parecia estran'amente quieto. Judo o que ela p-de fa*er

foi ol'ar curiosa ao seu redor. < que 'a%ia acontecidoG >er que ela & 'a%ia morridoG Esta%a dormindo, ou son'andoG 9as & 'a%ia0se sentido assim uma %e*. A lembrana daquela noite em 7o%a NorP %oltou: ela pensou na estran'a e alentadora sensao que 'a%ia tido mesmo enquanto passa%a desesperada atra%s da &anela. @a%ia algum no quarto. Ela sentia isso. = 2oc4 est aqui a fim de me a&udarG = perguntou ela em seu corao, e fagul'a m+nima de esperana %oltou no%amente / %ida em algum lugar muito profundo em seu +ntimo. Fe s8bito seus ps esta%am li%res. <s gril'es esta%am abertos, no c'o. Ela sentiu algo soltar0se em torno dos pulsos e pu3ou os braos, li%res. As algemas tilintaram no c'o, da mesma forma que os gril'es que l'e 'a%iam prendido os ps. Ela ol'ou para os dois guardas, mas eles esta%am apenas parados, fitando0a, ainda sorrindo *ombeteiros, depois ol'ando para outro lado como se nada 'ou%esse acontecido. 7esse instante ela ou%iu um ru+do, e ol'ou a tempo de %er o trinco da &anela soltar0se e a grande &anela do quarto abrir0se so*in'a. < ar fresco da noite comeou a soprar pelo quarto. $uer fosse iluso, quer realidade, ela aceitou o acontecido. Pulou da cadeira. <s guardas no reagiram. ?orreu na direo da &anela aberta. Ento se lembrou. 9antendo um ol'ar cauteloso e descrente nos guardas, ela correu / cama, pu3ou a mala que Masep' e sua gente no 'a%iam encontrado, mesmo escondida num lugar to 6b%ioK Apesar de toda a papelada ela parecia estran'amente le%e, mas nada naquele momento fa*ia muito sentido de qualquer forma, por isso ela simplesmente aceitou o fato de ser fcil carregar

a mala at a &anela e coloc0la no teto do lado de fora. Ela ol'ou atrs de si. <s guardas esta%am sorrindo confiantes a uma cadeira %a*iaK >entindo0se como se algum a esti%esse le%antando, >usan passou pela &anela ao teto. ,ma grossa trepadeira subia pelo lado da casa. >eria um escada perfeita para a fuga. E fora, no prdio da administrao, um grupo de guardas de segurana con%ersa%a bai3in'o acerca da queda da >er%a e do seu destino iminente quando de repente ou%iu o ru+do de passos no estacionamento. = Ei, ol'e lK = gritou algum. < pessoal da segurana ol'ou a tempo de %er uma mul'er %estida de preto correndo na direo de um dos %e+culos. = Ei, o que est fa*endoG = H a >er%aK Eles correram atrs dela, mas ela & 'a%ia entrado num grande furgo de mudanas. A partida rosnou, o motor funcionou, e com uma sacudidela e um gemido o %e+culo comeou a rodar. Luilo saltou do seu esconderi&o e berrou! = B0'K = enquanto sua pequena tropa de %inte e tr4s estoura%a pelo ar como fogos de artif+cio seguindo o furgo. = ?ubram0se, guerreirosK < sacerdote c'egou ao quarto de >usan e, com a mo ossuda, abriu a porta. = Estamos prontos = declarou, e subitamente percebeu que esta%a falando com um par de guardas muito dedicados que tudo esta%am fa*endo para garantir que uma cadeira %a*ia no escapasse.

< pequeno pago te%e um acesso de primeira: os guardas no tin'am e3plicao. < furgo subia lentamente a estrada sinuosa e precria que sa+a do %ale, passando pelas montan'as. $uatro an&os arremeteram atrs dele e puseram0se a empurr0lo subida acima, a&udando0o a passar de no%enta. Esta%am mantendo boa %elocidade, mas ol'ando para trs podiam %er uma legio de dem-nios que se apro3ima%a em encarniada perseguio, o relu*ir de suas presas e o coruscar rubro de suas l.minas enc'iam o cu noturno. Fo alto, Luilo obser%a%a a nu%em. Ela permanecia onde esta%a, cobrindo o 2alente. Apenas um pequeno contingente de guerreiros demon+acos 'a%ia sido en%iado atrs do furgo. (ugindo montan'a acima atrs do %e+culo, quatro dos guardas de segurana de Masep', armados, perseguiam0no em um &ipe de alta pot4ncia. 9esmo assim, tin'am surpreendente dificuldade em alcan0lo. = Pensei que aquela coisa esta%a totalmente carregadaK = disse um deles. = E est = disse o outro. = Eu mesmo a carreguei. = E quantos ca%alos aquela coisa tem( A essa altura Masep' & tin'a recebido a not+cia da fuga de >usan. Ele ordenou que mais oito 'omens armados em dois outros %e+culos se &untassem / perseguio. Eles saltaram em outro &ipe e um carro esporte de motor 20b e sa+ram do estacionamento cantando pneu. Fem-nios e an&os con%ergiram sobre o furgo, que ainda subia a mais de no%enta quil-metros por 'ora, o escapamento emitindo pequenos estouros, os pneus

c'iando e muitas %e*es derrapando na serpeante, rodopiante estrada de pedregul'os. <s quatro an&os con0 tinua%am a empurrar enquanto os outros %inte fa*iam o mel'or que podiam para cercar o %e+culo e deter o ataque demon+aco. <s dem-nios mergul'a%am de cima, as espadas %ermel'as bril'ando, e enga&a%am os guerreiros celestiais em fero*es refregas, as l.minas cantando, *umbindo, e c'ocando0se com fragor metlico e &orros de fagul'as. < furgo c'egou ao topo e comeou a gan'ar %elocidade. <s %e+culos que o perseguiam alcanaram o topo apenas segundos depois. Enquanto o furgo acelera%a cada %e* mais, os buracos e as cur%as da estrada fa*iam o %e+culo danar em duas ou tr4s rodas enquanto se dispara%a ladeira abai3o. A estrada endireitou0se, depois fe* uma cur%a abrupta, depois contorceu0se na direo oposta, depois afundou numa lombada. < furgo luta%a para manter0se na estrada en0 quanto roc'as e gradis passa%am como um borro. A cada cur%a fec'ada ele gemia e inclina%a0se com todo o peso para fora da estrada, o grande c'assi afunda%a sobre as molas, e os pneus guinc'a%am em protesto. ,ma cur%a muito fec'ada / esquerdaK < pesado traseiro do furgo rabeou de encontro ao gradil com barul'ento raspo e um c'u%eiro de fagul'as. Estrada abai3o, outra lombada, afundando as molas, o c'assi triturando os amortecedores, gemendo e estalando. <s &ipes e o carro esporte %in'am atrs, saindo0se muito mel'or nas cur%as traioeiras mas fa*endo a pior corrida da sua %ida. Fois 'omens no &ipe da frente tin'am rifles de longo alcance prontos, mas era imposs+%el acertar algum tiro. Apesar disso, deram uns tiros, ainda que somente para assustar a >er%a. < furgo dirigia0se a uma cur%a fec'ada, a sinali*ao amarela por toda a parte gritando que diminu+sse a %elocidade e procedesse com cautela. <s

quatro an&os que %in'am atrs do %e+culo, empurrando, agora imprensa%am0se contra os lados, tentando mant40 lo na estrada. < pr6prio Luilo %eio %oando, a espada a rebril'ar, abrindo a golpes da l.mina uma tril'a no meio dos interceptores demon+acos at c'egar ao furgo. < carro esta%a a apenas uma frao de segundo do gradil e da queda a prumo alm quando Luilo &ogou0se com fora contra o lado do %e+culo, a sacudidela forando as rodas dianteiras para a esquerda. < furgo fe* a cur%a e continuou. <s perseguidores nos outros %e+culos precisaram diminuir a %elocidade, do contrrio atra%essariam diretamente o gradil. 9as os guerreiros celestiais que tenta%am circundar o %e+culo eram perse%erantemente remo%idos. Luilo ol'ou em tempo de %er um esp+rito enorme saltar com garras / mostra em cima de um guerreiro, qual guia sobre uma andorin'a, fa*endo com que o an&o perdesse os sentidos, e mandando0o para dentro do profundo desfiladeiro. <utra refrega ao alto e / esquerda terminou num grito de dor de outro guerreiro que entrou num rodopio maluco, uma asa dilacerada, e desapareceu dentro da montan'a. <s encontros das l.minas ecoa%am por todos os lados. E foi um dem-nio, sumindo num rasto de fumaa %ermel'a. <utro an&o caiu na direo do desfiladeiro, ainda segurando a espada mas letrgico e estonteado, o dem-nio que o perseguia logo atrs dele. <s 'ediondos guerreiros do inferno finalmente comearam a atra%essar as fileiras e atingir o furgo. ,m deles alcanou o guerreiro que esta%a logo atrs de Luilo e o derrubou. Luilo no te%e tempo de pensar noutra coisa antes que sua pr6pria espada se erguesse para aparar o golpe incri%elmente poderoso de um esp+rito pelo menos to forte quanto ele. Luilo de%ol%eu o golpe, suas espadas se enganc'aram por um instante, brao contra brao, e ento Luilo usou 'abilmente o p para afundar a cara do dem-nio e mand0lo rodopiando

ao desfiladeiro. < furgo comeou a dar desenfreadas guinadas, os pneus res%alando na beira do abismo. Luilo empurrou0o com toda a fora para fa*40lo %oltar ao rumo. < furgo deu outra guinada e o an&o percebeu que de%ia 'a%er um bando de dem-nios empurrando do outro lado. <l'ando ao redor / procura de a&uda, %iu mais garras e ol'os amarelos do que amigos. Enorme l.mina foi brandida na direo do seu ombro e ele aparou o golpe. <utra %eio na direo do seu tronco e ele bloqueou o golpe. < furgo %olteou rumo ao pen'asco. Ele tentou empurr0lo, aparar um golpe, correr os ol'os / procura de quem o a&udasse, acertar outro dem-nio, c'utar uma cara, empurrar o %e+culo, cortar um flanco, aparar um golpe, guiar o furgo... ,m golpeK Ele no o %iu c'egando e no tin'a idia de onde partira, mas ficou estonteado. Eargou o furgo, %iu o fundo do abismo rodopiando muito abai3o, %iu a terra, o cu, a terra, o cu. Esta%a caindo. Abrindo as asas, flutuou para bai3o como uma fol'a rasgada e ca+da. <u%iu, %indo de cima, um ui%o de enregelar o sangue. Ergueu os ol'os. Aquele de%ia ser o dem-nio que o atacara, um pesadelo enorme de ol'os protuberantes com couro de rptil e asas denteadas. = 2en'a, %en'a = murmurou Luilo, esperando que a coisa ca+sse sobre ele. A criatura mergul'ou a pique, a mand+bula aberta, as presas rebril'ando, uma l.mina c'ata, larga, de gume afiado, coruscando. Luilo esperou. A coisa ergueu bem alto a espada e a abai3ou com um golpe fero*. Luilo esta%a subitamente a um metro do lugar onde 'a%ia estado, e a l.mina continuou seu camin'o sem que eles se ti%essem encontrado, o dem-nio %irando doidas cambal'otas atrs dela. Luilo, com um rodopiar da pr6pria espada num arco ofuscante, cortou as asas do dem-nio, depois o liquidou.

< rasto fer%ente de fumaa %ermel'a clareou / frente dos ol'os de Luilo a tempo de ele %er o furgo arrebentar o gradil e %oar sobre o abismo. A queda foi to longa e e3tensa, que o %e+culo pareceu flutuar por uma eternidade antes de dobrar0se e se arrebentar nas pedras embai3o, torcendo, %oltando0se, pulando como uma lata de refrigerante, enquanto cadeiras, mesas e armrios saiam pelo fundo e papis e mais papis ade&a%am pelo ar como flocos de ne%e. ?erca de trinta dem-nios paira%am acima da cena ou se empoleira%am no que sobrara do gradil para %er seu trabal'o c'egar ao fim. Ap6s %oltear e rolar %e* ap6s %e*, o furgo, & no recon'ec+%el como coisa alguma, finalmente descansou num amontoado de lata e %idro ao lado da montan'a. <s tr4s %e+culos que o perseguiam pararam, encostaram, e os do*e 'omens da segurana sa+ram para dar uma ol'ada. Luilo descansou num pen'asco roc'oso, bai3ando a espada e ol'ando para o cu. Bem no alto ele conseguia di%isar diminutas riscas de lu* dirigindo0 se em di%ersos rumos, cada qual acompan'ada de duas ou tr4s riscas pretas destacadas a %ermel'o. >eus guerreiros = o que 'a%ia sobrado deles = esta%am0se espal'ando em todas as direes. Luilo ac'ou mel'or continuar onde esta%a at que os limpassem. Ele, Jal, e seus guerreiros em bre%e se reagrupariam em As'ton. (afar ainda se encontra%a sentado na grande r%ore morta, obser%ando a cidade de As'ton como um mestre en3adrista e3aminaria o tabuleiro. Jin'a pra*er em %er as muitas peas &ogando0se umas contra as outras. $uando um dem-nio mensageiro trou3e a boa not+cia do co%il 2alente de que a >er%a, aquela traidora, 'a%ia tido um miser%el fim e que o e3rcito celestial 'a%ia sido posto em retirada, (afar riu0se. Ele 'a%ia

tomado a rain'a do seu ad%ersrioK = E assim acontecer com o restante = disse (afar com diab6lico pra*er. = < 2alente confiou0me a preparao da cidade. $uando c'egar, ele a encontrar desocupada, %arrida, em ordemK Ele c'amou alguns de seus guerreiros e disse! = Est na 'ora de limpar a casa. Enquanto os guerreiros celestiais esto fracos e no podem enfrentar0 nos, cuidaremos dos obstculos finais. Lostaria de %er @ogan e Busc'e eliminados, como reis %encidosK ,sem a mul'er ?armem, e certifiquem0se de que os dois se&am atados e se tornem indefesos, se&am ob&eto de rid+culo e escrnio. $uanto a Me%in 5eed... = <s ol'os do dem-nio guerreiro estreitaram0se de desdm. = Jamais poderia ser pr4mio digno de algum como eu. F4em um fim nele, da forma que quiserem: ento %en'am0me a%isar. <s dem-nios partiram a fim de e3ecutar as ordens. (afar deu um suspiro fundo, meio *ombeteiro. = A', caro ?apito do E3rcito, tal%e* eu %ena a batal'a s6 com o erguer de um dedo, com uma ordem casual, com o %eneno da min'a sutile*a: o toque de sua trombeta, que fende os cus, ser substitu+do por um gemido despre*+%el, e conquistarei a min'a %it6ria sem ter de %er o seu rosto, ou a sua espada. Ele bai3ou o ol'ar sobre a cidade e abriu0se naquele seu sorriso odioso, batendo a garra do polegar de encontro /s outras quatro. = 9as este&a certo de que nos encontraremos, JalK 7o pense que pode se esconder atrs de seus santos em orao, porque n6s dois podemos %er que eles fal'aram. 2oc4 e eu nos encontraremosK

Berenice sabia que seria dif+cil, at mesmo perigoso, dirigir sem os 6culos, mas 9ars'all no atendera ao telefone, de modo que o encontro com Me%in 5eed esta%a inteiramente por sua conta, e com certe*a %alia o risco. At ento, enquanto dirigia pela (odo%ia #), a lu* do dia l'e permitia en3ergar o risco no meio da estrada e os %ultos que %in'am em sua direo, de modo que ela continuou rumo / grande ponte %erde ao norte de BaPer. Me%in 5eed, sentado numa cadeira no bar do >empre02erde, as mos segurando uma cer%e&a e os ol'os pregados no grande rel6gio que anuncia%a uma marca de cer%e&a, tambm pensa%a na ponte. Fe certo modo aqui ele se sentia mais como um sal%o do que so*in'o em casa. @a%ia alguns compan'eiros por perto, bastante barul'o, o &ogo na tele%iso, a partida de mareia atrs dele. ?ontudo suas mos ainda tremiam toda %e* que larga%a a caneca de cer%e&a: assim, a maior parte do tempo ele, segurando a caneca, tenta%a agir com naturalidade. A porta da frente arran'a%a o lin6leo / medida que as pessoas entra%am. < lugar esta%a esquentando, o que ele ac'a%a 6timo. $uanto mais gente, mel'or. Fi%ersos len'adores %in'am comprar cer%e&a e contar 'ist6rias. Acerta%am0 se apostas em %olta do &ogo de mareia = nessa noite uma ri%alidade antiga seria resol%ida de uma %e* por todas. Me%in tirou tempo para sorrir e cumprimentar seus amigos e bater um papo com eles. Bsso o a&udou a descontrair0se. Fois len'adores entraram. Eram no%os, calculou ele: nunca os %ira antes. 9as se encai3aram bem no resto do grupo e no demoraram a p-r todo o mundo a par de onde esta%am trabal'ando e por quanto tempo e se o tempo tin'a sido bom, mau ou indiferente. ?'egaram at a sentar0se com Me%in. = Ei = disse um deles, estendendo a mo = sou

9arP @ansen. = Me%in 5eed = disse ele, apertando a mo de 9arP. 9arP apresentou Me%in ao outro su&eito, >te%e FraPe. Eles se deram bem, con%ersando sobre derrubada de madeira, beisebol, caada de %eados, bebidas, e as mos de Me%in pararam de tremer. Ele at terminou sua cer%e&a. = $uer outraG = perguntou 9arP. = >im, claro, obrigado. Fan trou3e as cer%e&as, e a con%ersa continuou animada. < pessoal do campeonato decisi%o de mareia deu um estrondoso %i%a e os tr4s %oltaram0se para %er o gan'ador apertando a mo do perdedor. 9arP foi rpido. $uando ningum esta%a ol'ando, ele es%a*iou um pequeno frasco na cer%e&a de Me%in. A turma do &ogo de mareia comeou a reunir0se no balco. Me%in ol'ou para o rel6gio. J esta%a mesmo na 'ora de sair. Apesar de todo o tumulto e con%ersa ele conseguiu despedir0se de seus dois no%os con'ecidos, tomar o resto da cer%e&a e dirigir0se / porta. 9arP e >te%e acenaram0l'e amistosamente em despedida. Me%in subiu na %el'a camin'onete e se foi. ?alculou que at c'egaria adiantado / ponte. < s6 pensar nisso o fe* comear a tremer de no%o. 9arP e >te%e no perderam tempo. 9al Me%in 'a%ia entrado na rodo%ia eles esta%am na sua pr6pria camin'onete, seguindo a pouca dist.ncia. >te%e consultou o rel6gio. = 7o %ai demorar muito = disse. = E ento, onde o &ogaremosG = perguntou 9arP.

= $ue tal o rioG Ele & est mesmo indo nessa direo. Fe%e ter sido a 8ltima cer%e&a, pensa%a Me%in. Fe%o t40la bebido depressa demais ou algo parecido. Agora seu est-mago reclama%a. Alm disso, precisa%a ir ao ban'eiro. Alm disso, esta%a ficando com muito sono. Firigiu alguns quil-metros debatendo o que fa*er, e finalmente ac'ou que era mel'or encostar antes que simplesmente tombasse. ,ma lanc'onete pintada de cores %i%as apareceu logo / frente. Ele dei3ou a estrada e conseguiu parar o %e+culo a uma dist.ncia segura do prdio. Ele no percebeu a camin'onete que dei3ou a estrada e ficou esperando a uns cem metros atrs dele. = OtimoK = disse 9arP irritado. = Ento o que que ele %ai fa*er, tombar logo em frente /quela lanc'oneteG Pensei que aquela coisa tin'a efeito rpido e seguroK >te%e apenas sacudiu a cabea. = Jal%e* ele precise ir ao ban'eiro. Jeremos de esperar para %er. Parecia que >te%e tin'a ra*o. Jropeando e cambaleando, Me%in dirigiu0se ao ban'eiro masculino atrs do prdio. Furante um minuto ou mais eles ficaram ol'ando para a porta do ban'eiro. >te%e con0 sultou o rel6gio no%amente. < tempo esta%a encurtando. = >e ele sair e %oltar / estrada, a coisa de%e fa*er efeito antes de ele c'egar / ponte. = >e ele conseguir sairK = murmurou 9arP. = E se ti%ermos de arrast0lo l de dentroG 7o. A+ %in'a ele, pela porta do ban'eiro, com a apar4ncia um pouco mel'or. Enquanto os dois 'omens obser%a%am, Me%in subiu no%amente na camin'onete e

%oltou / estrada. Eles o seguiram, esperando que algo acontecesse. E aconteceu. < %e+culo comeou a dar guinadas, primeiro / esquerda, ento / direita. = E %ai eleK = disse >te%e. Eogo adiante esta%a a ponte do rio Judd, uma armao de ao sobre um abismo muito profundo ca%ado pelo pr6prio rio. A pequena camin'onete continuou a sua louca corrida, guinando a torto e a direito, depois %oltando para a fai3a da direita, ento indo para o acostamento. = Ele est lutando contra a droga, tentando permanecer acordado = obser%ou >te%e. = Pode ter sido dilu+da pela cer%e&a. A camin'onete foi para o acostamento, e os pneus comearam a bambolear e a enterrar0se na camada mole de pedrisco. As rodas traseiras rodopia%am e atira%am pedras, e o %e+culo rabeou durante di%ersos metros, dirigindo0se / ponte, mas a essa altura o motorista & no o controla%a e parecia ter ca+do no sono com o p no acelerador. A camin'onete rugiu e acelerou, em seguida cru*ou a estrada, passou rugindo a sa+da logo antes da ponte, saltou sobre um capo de amieiros no%os, dei3ando por fim o precip+cio roc'oso e caindo no desfiladeiro l embai3o. 9arP e >te%e pararam a tempo de ol'ar pelo lado e %er o %e+culo afundando no rio com as rodas para cima. = 9ais um ponto para Masep' = disse >te%e. <utro motorista num carro que %in'a da outra direo brecou com fora e saltou do autom6%el. Eogo outro %e+culo parou. A ponte comea%a a enc'er0se de gente e3citada. 9arP e >te%e dei3aram a ponte de mansin'o.

= ?'amaremos o corpo de bombeirosK = gritou 9arP para fora da &anela. E l se foram eles, e &amais algum os %iu ou ou%iu falar neles no%amente.

30
Mate. >andD. A (ede. Berenice. Eangstrat. A (ede. <mni. Masep'. Mate. >andD. Berenice. <s pensamentos de 9ars'all gira%am enquanto, de p / porta de %idro de correr da co*in'a, ele obser%a%a a lu* do dia lentamente des%anecer0se no quintal, passando do alaran&ado delicado do p-r0do0sol ao triste e cada %e* mais profundo cin*a do anoitecer. Jal%e* fosse o per+odo mais longo que 'ou%esse passado no mesmo lugar em toda a sua %ida, mas tal%e* o presente momento fosse o fim da %ida que ele sempre con'ecera. ?laro, & 'a%ia passado por di%ersas pequenas tentati%as de negar tudo, procurando pro%ar a si mesmo que esses personagens c6smicos, esses conspiradores to fora do comum, nada mais eram que %ento, mas acaba%a %oltando aos fatos frios e implac%eis. @armel tin'a ra*o. 9ars'all esta%a agora sem nada, como todos os outros. Acredite, @ogan. Acredite ou no, foi isso o que aconteceuK Ele esta%a fora, e3atamente como @armel, e3atamente como >trac'an, e3atamente como Edie, e3atamente como Jefferson, LregorD, os ?arluccis, 5aller, James, Jacobson... 9ars'all passou a mo pela cabea e dete%e a sucesso de nomes e fatos que l'e percorriam o crebro. Esses pensamentos comea%am a mac'ucar: cada um deles, ao passar0l'e pelo crebro, parecia dar0l'e um

soco no est-mago. ?omo que eles 'a%iam conseguidoG ?omo podiam ser to poderosos que na realidade destru+am %idas a n+%el pessoalG >eria apenas coincid4nciaG 9ars'all no conseguia resol%er essa questo. Jendo perdido a pr6pria fam+lia por culpa da (ede, ele esta%a muito pr63imo dela, mas tambm um pouco da culpa era dele. >eria fcil culpar a conspirao por intrometer0 se na sua fam+lia e %oltar a esposa e a fil'a contra ele, e indubita%elmente 'a%iam tentado fa*er isso. 9as onde estabelecer a lin'a que separa%a a responsabilidade que cabia aos outros da que era suaG Judo o que sabia era que sua fam+lia esta%a desfeita e agora ele esta%a fora, como todos os outros. EspereK ,m barul'o na porta da frente. >eria MateG 9ars'all foi / porta da co*in'a e ol'ou na direo da sala da frente. $uem quer que fosse mergul'ou depressa num canto quando ele mostrou o rosto. = >andDG Por uns instantes no %eio resposta, mas depois ele ou%iu >andD responder com uma %o* muito estran'a e fria. = >im, Papai, sou eu. Ele quase saiu correndo, mas forou0se a se acalmar e se dirigiu ao quarto dela. Ele ol'ou para dentro do quarto e %iu que ela esta%a repassando o guarda0roupa, mo%endo0se um tanto apressada e ner0 %osa, e mostrando0se definiti%amente incomodada com a sua presena. = <nde est a 9ameG = perguntou ela. = Bem... = disse ele, tentando encontrar uma resposta. = Ela foi passar uns tempos com a me dela.

= Ela o dei3ou, em outras pala%ras = replicou ela muito diretamente. 9ars'all tambm foi direto. = H, sim, isso mesmo =. Ele a obser%ou por algum tempo: ela esta%a agarrando roupas e pertences e atirando tudo numa mala e algumas sacolas. = Parece que %oc4 tambm %ai embora. = Bsso mesmo = disse ela, sem diminuir o ritmo ou mesmo erguer os ol'os. = 2i que era isso o que ia acontecer. >abia o que 9ame esta%a pensando, e sabia que ela tin'a ra*o. 2oc4 se d to bem so*in'o que o mel'or dei3armos que %i%a assim para sempre. = Para onde %oc4 %aiG >andD ol'ou0o pela primeira %e*, e seu ol'ar congelou0o, dando0l'e uma sensao de nusea. <s ol'os dela tin'am uma e3presso estran'a, %idrada, man+aca, que ele &amais %ira antes. = 7unca l'e direiK = disse ela, e 9ars'all no podia crer no seu tom de %o*. 7o era >andD, de &eito nen'um. = >andD = disse ele sua%emente, s8plice = no podemos con%ersarG 7o farei presso alguma e no pedirei nada de %oc4. 7o poder+amos apenas con%ersarG <s ol'os estran'os fitaram0no enrai%ecidos de no%o e a pessoa que costuma%a ser sua amorosa fil'a respondeu! = 2erei %oc4 no infernoK 9ars'all imediatamente sentiu as sensaes por demais familiares de receio e ru+na. Alguma coisa 'a%ia entrado na sua casa. @anP atendeu a porta e prontamente sentiu certa

reser%a no esp+rito. Era ?armem. Ela esta%a %estida com capric'o e de forma conser%adora desta %e*, e o seu comportamento era muito mais real: contudo, @anP tin'a l as suas d8%idas. = <ra, ol = disse ele. Ela sorriu conciliatoriamente e disse! = <l, pastor Busc'e. Ele se afastou para o lado e acenou0l'e que entrasse. Ela p-s os ps dentro da casa a tempo de %er 9arD saindo da co*in'a. = <l, 9arD = disse. = <l = respondeu 9arD. Fando mais um passo, 9arD abraou ?armem carin'osamente. = 2oc4 est bemG = Bem mel'or, obrigada =. Ela ol'ou para @anP e seus ol'os esta%am c'eios de arrependimento. = Pastor, realmente de%o0l'e desculpas pela maneira como me comportei antes. Fe%e ter sido muito alarmante para %oc4s dois. @anP 'esitou um pouco e por fim disse! = Bem, certamente est%amos preocupados com o seu bem0estar. 9arD dirigiu0se / sala de estar e disse! = 7o quer sentar0seG Posso tra*er0l'e alguma coisaG = 7o, obrigada = respondeu sentando0se no sof. = 7o %ou0me demorar. ?armem,

@anP sentou0se numa cadeira em frente ao sof e ol'ou para ?armem, orando sem cessar. >im, ela parecia diferente, como se ti%esse reunido uma poro de fios soltos da sua %ida, e contudo... @anP tin'a %isto muita coisa nesses 8ltimos dias, e tin'a a distinta im0 presso de que naquele e3ato momento esta%a %endo mais da mesma coisa. @a%ia algo nos ol'os dela...

>andD afastou0se um pouco e, como um touro bra%io prestes a atacar, estreitou os ol'os na direo de 9ars'all. = >aia da min'a frenteK 9ars'all permaneceu bloqueando0a com o corpo. na porta do quarto,

= 7o quero brigar, >andD. 7o %ou permanecer / sua frente para sempre. Apenas quero que pense por um momento, est bemG 7o d para %oc4 se acalmar e ou%ir0me apenas uma 8ltima %e*G Ela permaneceu parada, r+gida, respirando forte, os lbios muito apertados, o corpo meio encol'ido. >implesmente era irrealK 9ars'all tentou acalm0la com a %o*, como se apro3imasse de um ca%alo sel%agem. = Fei3arei que % para onde quiser. A %ida sua. 9as no ousamos nos separar sem di*er o que precisa ser dito. Eu a amo, sabeG = Ela no reagiu. = Eu realmente a amo. 2oc4... %oc4 acredita no que estou di*endoG = 2oc4... %oc4 no sabe o que significa essa pala%ra. = >im... sim, compreendo o que %oc4 quer di*er. 7o me sa+ muito bem nestes 8ltimos anos. 9as, oua, podemos consertar tudo. Por que dei3ar esta coisa continuar como est indo se podemos consert0laG Ela o obser%ou no%amente, %iu que ele ainda esta%a de p na porta, e disse! = Papai, tudo o que quero no momento dar o fora daqui. = 7um minuto, num minuto =. 9ars'all tentou falar de%agar, com cuidado, com brandura. = >andD...

no sei se conseguirei e3plicar0l'e claramente, mas lembra0se do que %oc4 mesma disse acerca da cidade naquele sbado, como %oc4 ac'a%a... o que foi mesmoG Alien+genas esta%am tomando a cidadeG Eembra0seG Ela no respondeu mas parecia estar ou%indo. = 2oc4 no sabe como esta%a certa, como a sua teoria era %erdadeira. @ pessoas, >andD, neste e3ato momento, que dese&am tomar conta de toda a cidade, e esto dispostos a destruir qualquer um que se opuser a eles. >andD, eu sou um dos que tentaram impedi0los. >andD comeou a sacudir a cabea com incredulidade. Ela no esta%a acreditando na 'ist6ria. = Escute, >andD, apenas escuteK <ra... eu sou o dono do &ornal, %e&a, e sei o que eles esto aprontando, e eles sabem que sei, por isso esto fa*endo o que podem para me destruir, tomar a min'a casa, o &ornal, destruir a min'a fam+liaK = Ele a fitou intensamente, mas no tin'a a menor idia se ela esta%a entendendo alguma coisa do que l'e di*ia. = Judo o que nos est acontecendo... o que eles queremK Eles querem que esta fam+lia se desfaaK = 2oc4 est loucoK = disse ela afinal. = H um man+acoK >aia da min'a frenteK = >andD, escute. Eles t4m &ogado %oc4 contra mim. 2oc4 sabia que os tiras esto tentando encontrar alguma coisa para me prenderemG Esto tentando acusar0me de assass+nio, e parece at que me esto acusando de %iolent0laK Para %oc4 %er quanto essa coisa terr+%el. 2oc4 tem de entender... = 9as %oc4 o fe*K = gritou >andD. = 2oc4 sabe que fe*. 9ars'all esta%a atordoado. Judo o que podia fa*er era fit0la. Ela tinha de estar louca. = 1i* o que, >andDG Ela perdeu o controle e lgrimas %ieram0l'e aos

ol'os ao di*er! = 2oc4 me estuprou. 2oc4 me estuprouK ?armem parecia estar tendo dificuldade em c'egar a se&a l o que fosse que tin'a %indo l'es di*er. = Eu... no sei como comear... to dif+cil. @anP tranq;ili*ou0a! = <ra, %oc4 est entre amigos. ?armem ol'ou para 9arD sentada na outra ponta do sof, e depois para @anP, ainda sentado / sua frente. = @anP, no ag;ento mais %i%er com isso. @anP disse! = Ento por que no entrega tudo a JesusG Ele o que cura, %oc4 sabe. Ele pode tirar seus remorsos e suas triste*as, acredite0me. Ela ol'ou para ele e apenas sacudiu a cabea com incredulidade. = @anP, no estou aqui para brincadeiras. Est na 'ora de di*er mos a %erdade e colocarmos tudo em pratos limpos. 7o estamos sendo &ustos para com 9arD. @anP no sabia do que ela esta%a falando, por isso simplesmente inclinou0se para a frente e assentiu com a cabea, sua maneira de di*er0l'e que esta%a ou%indo. Ela continuou! = Bem, ac'o que terei de botar tudo para fora. >into muito, @anP =. Ela se %oltou para 9arD, os ol'os c'eios de lgrimas, e disse! = 9arD, nos 8ltimos meses... desde o nosso primeiro encontro de aconsel'amento... @anP e eu temos nos encontrado com regularidade. 9arD perguntou!

= < que quer di*er com issoG ?armem %oltou0se para @anP e implorou! = @anP, %oc4 no ac'a que de%ia ser %oc4 quem l'e contasseG = ?ontasse o qu4G = perguntou @anP. ?armem ol'ou para 9arD, tomou0l'e a mo, e disse! = 9arD, @anP e eu estamos tendo um caso. 9arD pareceu admirada, mas no muito c'ocada. Ela retirou a mo da de ?armem. Ento ol'ou para @anP e perguntou! = < que %oc4 ac'aG @anP e3aminou ?armem cuidadosamente de no%o e acenou que sim para 9arD. 9arD %irou0se na direo de ?armem, e @anP ergueu0se da cadeira. <s dois a fitaram atentamente, mas ela des%iou o ol'ar. = H %erdadeK = insistiu ela. = Figa0l'e, @anP. Por fa%or, diga0l'e. = Esp+rito = disse @anP com firme*a = eu l'e ordeno em nome de Jesus que se cale e saia delaK @a%ia quin*e dem-nios, amontoados no corpo de ?armem sobrepostos como %ermes, raste&ando, fer%il'ando, retorcendo0se, uma massa de braos, pernas, garras e cabeas 'ediondos. Eles comearam a contorcer0se. ?armem comeou a contorcer0se. Eles gemeram e gritaram, e ?armem fe* o mesmo, os ol'os tornando0se %idrados e o ol'ar %a*io. Fo lado de fora da sala, a certa dist.ncia, Mrioni e JrisPal %igia%am. JrisPal esta%a furioso! = <rdens, ordens, ordensK Mrioni lembrou0l'e! = Jal sabe o que est fa*endo.

JrisPal apontou para a sala de estar e bradou! = @anP est brincando com uma bomba l dentro. Est %endo aqueles dem-niosG 2o fa*40lo em pedacin'osK = Jemos de ficar de longe = disse Mrioni. = Podemos proteger a %ida de @anP e de 9arD, mas no podemos impedir que os dem-nios faam o que fi*erem... = Mrioni tambm ac'a%a dif+cil aceitar a situao. >andD fala%a cada %e* mais alto. 9ars'all sentiu que a qualquer momento perderia totalmente o controle sobre ela. = Fei3e0me... dei3e0me sair daqui ou %ai se meter em srios apurosK = disse ela, quase gritando. 9ars'all podia apenas permanecer em p em total consternao e 'orror. = >andD, sou eu, 9ars'all @ogan, seu pai. Pense, >andDK 2oc4 sabe que eu nunca toquei em %oc4, que &amais a %iolentei. Eu apenas amei e cuidei de %oc4. 2oc4 a min'a fil'a, min'a 8nica fil'a. = 2oc4 'istericamente. fe* isso comigoK = gritou ela

= $uando, >andDG = e3igiu ele. = $uando foi que toquei em %oc4 de maneira erradaG = H algo que min'a mente bloqueou durante anos, mas a professora Eangstrat me a&udou a lembrarK = EangstratK = Ela me 'ipnoti*ou, e eu %i tudo como se fosse ontem. 2oc4 fe* isso, e eu o odeioK = 2oc4 no se lembra%a porque nunca aconteceu. Pense, >andDK

= Eu odeio %oc4K 2oc4 fe* isso comigoK 7at e Armote, do lado de fora da casa, podiam %er o 'ediondo esp+rito de engano agarrado /s costas de >andD, as garras cra%adas na cabea dela. Ao lado deles encontra%a0se Jal. Acabara de dar0 l'es ordens especiais. = ?apito = disse Armote = no sabemos o que aquela coisa pode fa*er. = Preser%em0l'es a %ida = disse Jal = mas @ogan de%e cair. $uanto a >andD, faam com que um pequeno peloto a siga / dist.ncia. Eles podero mo%er0 se quando c'egar a 'ora. 7esse e3ato momento, em tra&et6ria muito rasa, furti%a, >igna %eio flutuando at aterrissar. = ?apito = relatou = Me%in 5eed est morto. 1uncionou. Jal deu0l'e um ol'ar e um sorriso estran'os, deliberados. = E3celente = disse. <s quin*e esp+ritos que possu+am ?armem baba%am, espuma%am, ui%a%am e sibila%am. @anP, com delicade*a, segurou a moa sentada, uma mo sobre a sua mo direita, a outra sobre o seu ombro esquerdo. 9arD esta%a ao lado do marido, um tanto agarrada a ele por causa da pr6pria timide*. ?armem gemia e se retorcia, os ol'os irados fitando @anP. = >olte0nos, 'omem de oraoK = ad%ertiu a %o* de ?armem, e o odor sulfuroso que saiu de dentro dela era forte e repugnante. = ?armem, %oc4 quer se libertarG = perguntou @anP. = Ela no pode ou%i0lo = disseram os esp+ritos. = Fei3e0nos em pa*K Ela nos pertenceK

= ?alem0se e saiam delaK = 7oK = berrou ?armem, e 9arD esta%a quase certa de ter %isto um tufo de %apor amarelo saindo da garganta de ?armem. = >aiam, em nome de JesusK = ordenou @anP. A bomba e3plodiu. @anP foi atirado para trs. 9arD saltou de lado. ?armem esta%a em cima de @anP, arran'ando, mordendo, ferindo. >eus dentes se fec'aram em torno do brao direito dele. Ele empurra%a e soca%a com o esquerdo. = Fem-nio, solteK = ordenou ele. <s dentes se soltaram. @anP empurrou com toda a fora e o corpo de ?armem cambaleou para trs, contorcendo0se e guinc'ando. >uas mos encontraram uma cadeira. 7o mesmo instante a cadeira subiu e desceu com um baque, mas @anP se des%iou. Ele pulou em cima de ?armem enquanto ela agarra%a outra cadeira. A perna da moa subiu como uma catapulta e o atirou do outro lado da sala, de encontro / parede. < pun'o dela o seguiu de perto. Ele se des%iou. < pun'o fe* um rombo na parede. Ele esta%a ol'ando nos ol'os de uma fera: sentia o 'lito sulfuroso sibilando atra%s dos dentes / mostra. ?om um mo%imento brusco, ele escapuliu. ,n'as afiadas rasgaram e retal'aram sua camisa. Algumas cra%aram0se na sua carne. Ele ou%ia 9arD gritando! = Pare com isso, esp+ritoK Em nome de Jesus, pare com issoK ?armem dobrou0se ao meio e tapou os ou%idos com as mos. Ela cambaleou e berrou. = ?ale0se, dem-nio, e saia delaK = ordenou @anP, tentando manter0se / dist.ncia. = 7o saioK 7o saioK = berrou ?armem, e seu corpo adernou na direo da porta da frente e c'ocou0se contra ela com toda a fora. < centro da porta afundou

com um estalo. @anP correu / porta e abriu0a, e ?armem %oou por ela rua abai3o. Enquanto a obser%a%am ir, tudo o que podiam esperar era que os %i*in'os no a %issem. = >andD = disse 9ars'all = esta no %oc4. >ei que no . Ela no disse nada, mas como uma casca%el, saltou sobre ele, tentando passar pela porta. Ele ergueu as mos a fim de se proteger dos pun'os dela. = Est bem, est bemK = disse ele, afastando0se. = Pode ir. >omente lembre0se de que a amo. Ela agarrou a mala e uma sacola e saiu a toda na direo da porta da frente. Ele a seguiu pelo corredor rumo / sala de estar. Fobrou o canto. <l'ou para %40la, mas tudo o que %iu foi o aba&ur que o atingiu em c'eio na cabea. Ele ou%iu e sentiu a pancada em cada parte do corpo. < aba&ur caiu ao c'o. Agora ele &a*ia de &oel'os, contra o sof. A mo foi / cabea. Ele ergueu os ol'os e %iu que a porta da frente ainda esta%a aberta. Ele sangra%a. A cabea esta%a to le%e que ele tin'a medo de se le%antar. Fe qualquer forma, sua fora se fora. Froga, agora 'a%ia sangue no tapete. < que dir MateG = 9ars'allK = %eio uma %o* acima dele. ,ma mo descansou sobre o seu ombro. Era uma mul'er. MateG >andDG 7o, Berenice, espiando0o atra%s de ol'os enegrecidos. = 9ars'all, o que aconteceuG 2oc4... %oc4 ainda est a+G = A&ude0me a limpar esta baguna = foi tudo o que ele conseguiu di*er. Ela correu / co*in'a / procura de toal'as de papel. Jra*endo0as / sala, ela as comprimiu contra a cabea dele. Ele se encol'eu de dor.

Ela perguntou! = ?onsegue le%antar0seG = 7o quero me le%antarK = respondeu ele contrariado. = Est bem, est bem. Acabei de %er >andD sair. 1oi ela quem fe* issoG = H, ela &ogou esse aba&ur em mim... = Fe%e ter sido alguma coisa que %oc4 disse. A+, fique quieto. = Ela no a mesma de modo nen'um, est louca. = <nde est MateG = Ela me dei3ou. Berenice acomodou0se no c'o, seu rosto ferido uma imagem %i%a de c'oque, desalento e e3austo. 7en'um dos dois disse coisa alguma por alguns momentos. Apenas se entreol'aram como dois soldados feridos, numa trinc'eira. = Pu3a, %oc4 est um desastreK = obser%ou 9ars'all afinal. = Pelo menos o inc'ao diminuiu. 7o estou com cara de raposaG = 9ais gua3inim que raposa. Pensei que %oc4 de%ia estar descansando na sua casa. < que est fa*endo aquiG = Acabei de %oltar de BaPer. E s6 ten'o ms not+cias de l tambm. Ele se antecipou. = 5eedG = Est morto. A camin'onete que dirigia caiu da ponte do rio Judd e foi parar naquele grande desfiladeiro. Fe%er+amos ter0nos encontrado. Ele 'a%ia

acabado de receber um telefonema de >usan Jacobson, algo muito importante. A cabea de 9ars'all caiu contra o sof, e ele fec'ou os ol'os! = $ue 6timo... 6timo mesmoK = Ele queria morrer. = Ele me ligou 'o&e / tarde, e marcamos um encontro. Bmagino que meu telefone este&a grampeado, ou o dele. < acidente foi plane&ado, disso estou certa. >a+ de l depressaK 9ars'all tirou as toal'as da cabea e e3aminou o sangue que 'a%ia nelas. ?olocou0as de no%o sobre o corte. = Estamos afundando, Bernie = disse ele, e comeou a contar0l'e os e%entos da tarde, sua reunio com Brummel e seus compan'eiros, a perda da casa, a perda do &ornal, a perda de Mate, de >andD, de tudo. = E %oc4 sabia que costumo %iolentar a min'a fil'a alm de estar tendo um caso com a min'a rep6rterG = Eles esto fa*endo picadin'o de %oc4, no estoG = disse ela bai3in'o, a garganta apertada de medo. = < que podemos fa*erG = Podemos dar o fora daqui, isso o que podemos fa*erK = 2ai desistirG 9ars'all apenas dei3ou que a cabea afundasse. Esta%a cansado. = $ue outra pessoa faa esta guerra. 1omos a%isados, Bernie, e no demos ou%idos. Eles me pegaram. Pegaram todos os nossos papis, qualquer pro%a que possamos ter tido. @armel estourou os mio0 los. >trac'an est indo para to longe quanto conseguir. Eles remo%eram 5eed. 7o momento ac'o que mal estou %i%o e isso tudo o que me restou.

= E que di* de >usan JacobsonG 1oi preciso um esforo e fora de %ontade incomuns para fa*40lo pensar. = 7em sei se ela e3iste, e, se e3istir, no sei se est %i%a. = Me%in disse que ela tin'a a mercadoria e que esta%a prestes a sair de onde quer que esti%esse. Bsso me soa como desero, e se ela ti%er as pro%as de que precisamos para arrematar a coisa... = Eles deram um &eito nisso, Bernie. Est lembradaG 5eed era o nosso 8nico contato com ela. = $uer uma teoriaG = 7o. = >e o telefone de Me%in esta%a grampeado, eles sabem do que >usan e 5eed falaram. <u%iram tudo. = 7aturalmente, e >usan est praticamente morta tambm. = 7o sabemos disso. Jal%e* ela ten'a conseguido escapar. Jal%e* ela fosse encontrar0se com Me%in em algum lugar. 9ars'all ou%ia passi%amente. = 9in'a teoria que em algum lugar de%e 'a%er um registro daquele telefonema nas mos de algum. = H, supon'o que sim =. 9ars'all sentia0se meio morto, mas a metade que ainda %i%ia esta%a pensando. = 9as onde estariaG Este pa+s grande, Bernie. = Bem... como eu disse, uma teoria. 7a %erdade, tudo o que nos resta. = E que certamente no muita coisa. = Estou morrendo de %ontade de saber o que >usan tin'a a di*er. ..

= Por fa%or, no use a pala%ra \morrer\. = Bem, pense por um minuto, 9ars'all. Pense em todo o pessoal que parece ter reagido ao suposto grampeamento. <s policiais de 5indsor sabiam poder encontr0lo na casa de >trac'an depois que %oc4 me disse que ia para l... = 7o pro%%el que se&am eles que ten'am o equipamento de gra%ao. Esto longe demais. = Ento algum que tin'a o equipamento de%e t40 los a%isado. 9ars'all te%e uma idia, e um pouco de cor %oltou0l'e ao rosto. = Fesconfio de Brummel. <s ol'os de Berenice bril'aram. = ?laroK ?omo eu disse, ele e os tiras de 5indsor esto de conluio o tempo todo. = Ele despediu >ara, sabeG Ela no esta%a l 'o&e. 1oi substitu+da =. 7o%as idias comearam a formar0se na cabea de 9ars'all. = >im... ela falou comigo no telefone e deu com a l+ngua nos dentes sobre Brummel. Fisse que me a&udaria se eu pudesse a&ud0 la... combinamos negociar... e Brummel despediu0aK Ele de%e ter ou%ido essa con%ersa tambm =. 1oi ento que ele percebeu. = >imK >araK <s arqui%osK <s arqui%os de BrummelK = >im, %oc4 est na pista certa, 9ars'all, % firme em frenteK = Ele mandou tirar os arqui%os e coloc0los na rea da recepo a fim de arran&ar espao para no%o equipamento de escrit6rio. Eu o %i, instalado no gabinete dele, e um fio sa+a da parede... ele disse que era para a cafeteira eltrica. 9as no %i cafeteira algumaK = Ac'o que %oc4 descobriu algoK = Era um fio telef-nico, no fio de aparel'o

eltrico =. A e3citao fe* sua cabea doer, mas ele disse mesmo assim! = Berenice, era um fio telef-nico. = >e pudssemos descobrir com certe*a que o equipamento de gra%ar est no gabinete dele... se pudssemos encontrar algumas fitas das con%ersas telef-nicas... bem, poderia bastar para algum tipo de acusao pelo menos! grampeamento ilegal... = Assass+nio. Era uma idia enregelante. = Precisamos de >ara = acrescentou 9ars'all. = >e ela esti%er do nosso lado, agora a 'ora de pro%0lo. = >6 que %oc4 no de%e ligar para ela. >ei onde ela mora. = A&ude0me a le%antar. = H voc que tem de me a&udar a le%antarK

31
@anP e 9arD ainda esta%am tremendo quando ele e3aminou a porta da frente. Ele meneou a cabea e assobiou o seu assombro. = Ela rac'ou o batente. <l'e s6K < encosto afastou0se mais de dois cent+metros. = Bem, que tal trocar de camisaG = perguntou 9arD, e @anP lembrou0se de que metade de sua camisa se fora. = Aqui est outra para a pil'a de trapos = disse, tirando0a. Ento ele fe* uma careta. = ,uiiK

= < que 'G Fepois de tirar a camisa, @anP ergueu o brao a fim de dar uma ol'ada, e 9arD prendeu a respirao. <s dentes de ?armem 'a%iam dei3ado %erges. Em alguns lugares a pele esta%a cortada. = H mel'or colocarmos gua o3igenada nesses cortes = disse 9arD, dirigindo0se /s pressas ao ban'eiro. = 2en'a aquiK @anP foi ao ban'eiro, ainda carregando a camisa rasgada. Ele colocou o brao sobre a pia, e 9arD comeou a limpar o ferimento. Ela esta%a espantada. = 7ossaK @anP, ela o mordeu em quatro lugares. <l'e s6K = ?us, espero que ela este&a %acinada. = Eu sabia que aquela mul'er tin'a ms intenes desde a primeira %e* em que a %i. A campain'a tocou. @anP e 9arD entreol'aram0 se. < que podia ser agoraG = H mel'or atender = disse @anP. Ela se dirigiu / sala de estar enquanto @anP acaba%a a limpe*a do brao. = @anPK = c'amou 9arD. = Ac'o mel'or %oc4 %ir aquiK @anP dirigiu0se / sala, ainda carregando a camisa rasgada na mo, e as marcas de dentes / mostra. Fois policiais esta%am / porta, um idoso, alto, e um &o%em, tipo calouro de pol+cia. H, os %i*in'os de%em ter pensado que algo terr+%el esta%a acontecendo aqui. E, pensando bem, eles esta%am certos. = <l = disse @anP. = @anP Busc'eG = perguntou o mais %el'o. = >im. Esta 9arD, min'a esposa. 2oc4s de%em ter recebido um telefonema dos %i*in'os, certoG

< policial grande ol'a%a o brao de @anP. = < que aconteceu ao seu braoG = Bem... = @anP no sabia ao certo como responder. A %erdade pareceria uma grande mentira. 7o importa%a. Ele no te%e tempo. < policial mais &o%em agarrou a camisa de @anP, tirando0a da mo dele, desdobrou0a, erguendo0a com as duas mos. < mais %el'o esta%a com o restante da camisa de @anP escondido discretamente atrs das costas. 7esse momento, ele apresentou o pedao rasgado e fe* uma comparao rpida do tecido. < mais %el'o acenou com a cabea ao mais &o%em, e este tirou um par de algemas e forou @anP a %oltar0 se. < quei3o de 9arD caiu e ela guinc'ou! = $ue doidice essa que esto fa*endoG < mais %el'o principiou a recitar a liturgia do prisioneiro. = >r. Busc'e, est sendo preso. H meu de%er inform0lo a respeito dos seus direitos. Jem o direito de permanecer calado, qualquer coisa que diga pode e ser usada contra %oc4... @anP tin'a uma idia, mas perguntou mesmo assim! = A'... importa0se de di*er de que sou acusadoG = Fe%eria saber = disse bruscamente o mais %el'o. = >uspeita de estupro = disse o mais &o%em. = < qu4G = e3clamou 9arD. < mais &o%em ergueu a mo em ad%ert4ncia. = 7o se meta nisto, sen'ora. = Est cometendo um enganoK = suplicou ela.

<s policiais condu*iram @anP pela calada da entrada. Judo aconteceu to depressa que 9arD no sabia o que fa*er. ?orreu atrs deles, implorando, tentado arra*oar com eles. = Bsso uma loucuraK 7o posso acreditarK = disse ela. < mais &o%em disse0l'e simplesmente! = Jer de afastar0se ou enfrentar acusao de obstruir a &ustia. = JustiaK = bradou ela. = 2oc4s c'amam isto de &ustiaG @anP, que de%o fa*erG = F4 uns telefonemas = respondeu @anP. = 2ou com %oc4K = 7o podemos permitir que entre na %iatura, sen'ora = disse o mais %el'o. = 9arD, d4 uns telefonemas = repetiu @anP. Eles o foraram a entrar no carro e fec'aram a porta. <s policiais entraram e se foram, rua abai3o, %iraram a esquina e sumiram de %ista. 9arD permaneceu parada na calada so*in'a, sem o marido. Jal e seus guerreiros e mensageiros sabiam onde procurar e sabiam o que de%iam ou%ir: assim foi que escutaram os telefones tocando por toda a cidade, %iram as muitas pessoas arrancadas do tele%isor ou do sono. Jodo o (emanescente esta%a al%oroado com a not+cia da priso de @anP. As oraes comearam. = Busc'e caiu = disse Jal. = >omente @ogan sobrou =. Ele se %oltou para ?'imon e 9ota. = >ara est com as c'a%esG ?'imon respondeu! = Ela fe* c6pia de di%ersas c'a%es antes de dei3ar o emprego na delegacia. 9ota dirigiu o ol'ar para o outro lado da cidade,

ao di*er! = Fe%em estar0se encontrando com ela neste e3ato momento. >ara, Berenice e 9ars'all conferencia%am amontoados na pequena co*in'a de >ara. E3ceto pela lu* de um aba&ur na sala de &antar, no 'a%ia outra iluminao na casa. >ara ainda esta%a em p, comple0 tamente %estida. Esta%a fa*endo as malas para se mudar. = Ee%arei o que conseguir enfiar no carro, mas no fico por aqui alm de aman', especialmente depois desta noite = disse ela, praticamente num murm8rio. = ?omo est de din'eiroG = perguntou 9ars'all. = Jen'o din'eiro para gasolina suficiente para me fa*er sair do estado. Fepois disso no sei. Brummel no me pagou o 8ltimo salrio. = Apenas a c'utou foraG = Ele no disse nada, mas no ten'o d8%ida de que ou%iu a con%ersa que ti%e com %oc4. 7o fiquei muito tempo depois daquilo. 9ars'all estendeu0l'e cem d6lares. = Eu l'e daria mais se ti%esse. = Judo bem. Eu diria que estamos de acordo =. >ara passou0l'e um mol'o de c'a%es. = Agora escute com cuidado. Esta aqui a da porta da frente, mas primeiro %oc4 precisa desati%ar o alarme contra ladro. Para isso %oc4 usa esta c'a%e aqui. A cai3a do alarme fica nos fundos, logo acima das latas de li3o. Judo o que tem de fa*er abrir a tampa e desligar a c'a%e. Esta aqui, com a cabea redonda, a do gabinete de Brummel. 7o sei se o equipamento est ou no trancado, mas no ten'o c'a%e para ele. Jer de correr

o risco. < operador noturno ainda est na estao de bombeiros, por isso no de%e 'a%er ningum mais por l. = < que %oc4 ac'a da nossa teoriaG = perguntou Berenice. = >ei que Brummel toma muito cuidado com o no%o equipamento. Fesde que o mandou instalar, no me permitiu que entrasse no gabinete e mantm a porta fec'ada. H o primeiro lugar onde eu procuraria. = H mel'or nos irmos = disse 9ars'all a Berenice. Berenice abraou >ara. = Boa sorte. = Boa sorte a %oc4s = replicou >ara. = >aiam em sil4ncio. Eles se esgueiraram furti%amente na escurido. 9ais tarde naquela noite, 9ars'all apan'ou Berenice no apartamento dela e se dirigiram ao centro. 9ars'all encontrou um bom local para esconder o carro a apenas alguns quarteires da Praa do Jribunal, um e3celente terreno baldio c'eio de e3uberantes arbustos e r%ores. Ele desli*ou o carro matagal adentro e desligou o motor. Por um momento, ele e Berenice simplesmente permaneceram sentados, sem saber o que fa*er. Ac'a%am estar prontos. @a%iam trocado de roupas, %estido peas escuras, e 'a%iam tra*ido lanternas e lu%as de borrac'a. = 9in'a nossaK = disse 9ars'all. = A 8ltima %e* que fi* algo parecido foi num grupo de meninos: roubamos mil'o do %i*in'o. = E como se sa+ramG = 1omos pegos, e, cus, como pagamosK

= $ue 'oras soG 9ars'all iluminou o rel6gio de pulso com a lanterna. = "!#Y. Berenice esta%a %isi%elmente ner%osa. = Lostaria de saber se ladres de %erdade trabal'am desta forma. >into0me como se esti%esse fa*endo um filme. = $ue tal botar um pouco de car%o no rostoG = J est negro o suficiente, obrigada. Permaneceram sentados por mais alguns minutos, tentando conseguir coragem para prosseguir. 1inalmente, Berenice disse! = Bem, %amos ou no %amosG = 9orrendo todos, morrem feli*es = replicou 9ars'all, abrindo a porta. P ante p, subiram por uma %iela e atra%essaram alguns metros at c'egarem aos fundos do tribunal[delegacia de pol+cia. 1eli*mente, a cidade ainda no tin'a conseguido recursos para iluminar o estacionamento, e assim a escurido reinante os escondia bem. Berenice no podia dei3ar de sentir0se petrificada: pura determinao a fe* seguir em frente. 9ars'all esta%a ner%oso, mas por algum moti%o, sentia estran'a e3ultao em fa*er algo to furti%o e su&o contra aqueles inimigos. Assim que atra%essaram o estacionamento, esconderam0se numa sombra pr63ima e manti%eram0se colados / parede. Esta%a to bom e escuro ali que Berenice no queria sair. A mais ou menos uns sete metros adiante na parede esta%am as latas de li3o, e acima delas um pequeno painel cin*a. 9ars'all c'egou l rapidamente,

encontrou a c'a%e certa, abriu a porta, e ac'ou o interruptor. 1e* um sinal a Berenice, e ela o seguiu. Apressados, deram %olta / frente do prdio, e agora esta%am no aberto, defrontando0se com a %asta rea do estacionamento entre a delegacia e a prefeitura. 9ars'all tin'a a c'a%e pronta, e conseguiram entrar no prdio. 9ars'all fec'ou rapidamente a porta atrs deles. Fescansaram apenas um momento e puseram0se / escuta. < lugar esta%a deserto e o sil4ncio era mortal. 7o ou%iram nen'uma sirene ou alarme. 9ars'all ac'ou a pr63ima c'a%e e se dirigiram / porta do gabinete de Brummel. At a+, tudo o que >ara tin'a predito 'a%ia dado certo. A porta de Brummel tambm abriu. <s dois mergul'aram porta adentro. E esta%a o armrio que abriga%a o misterioso equipamento = se que realmente esta%a ali. 9ars'all ligou a lanterna e mante%e o bril'o controlado debai3o da mo a fim de no refletir nas paredes ou bril'ar para fora da &anela. A seguir, ele abriu a porta da parte inferior esquerda do armrio. Fentro encontrou algumas estantes sobre tril'os rolantes. Ele pu3ou a de cima... E esta%a um gra%ador e um bom suprimento de fitas. = EurecaK = sussurrou Berenice. = Fe%e ser ati%ada por sinal... liga automaticamente quando recebe uma carga eltrica. Berenice acendeu a sua lanterna e e3aminou outra ga%eta, na parte inferior direita. Ali encontrou alguns arqui%os e pastas. = Parece um catlogoK = disse. = <l'e... nomes, datas, con%ersas, e em que fita esto. = A letra parece familiar. Ambos ficaram at-nitos ante o n8mero de nomes que consta%am da lista, quantas pessoas esta%am sendo

%igiadas. = At o pessoal da (ede = obser%ou 9ars'all. Ento apontou para o fim da pgina. = A+ estamos n6s. Ele tin'a ra*o. < telefone do Clarim esta%a inclu+do, a con%ersa anotada como tendo0se dado entre 9ars'all e Jed @armel, gra%ada na fita Y0A. = $uem ser que tem tempo para catalogar toda essa coisaG = quis saber Berenice. 9ars'all apenas meneou a cabea. A seguir, perguntou! = $uando se deu a con%ersa entre >usan e 5eedG Berenice pensou por um momento. = Jeremos de e3aminar todas as con%ersas de 'o&e, ontem... quem sabeG 5eed no disse e3atamente quando. = Jal%e* o telefonema ten'a sido feito 'o&e. 7o est anotado aqui. = Fe%e estar na fita que ainda se encontra na mquina. Essas c'amadas ainda no foram catalogadas. 9ars'all %oltou a fita, ligou a mquina, empurrou o boto do alto0falante, e abai3ou o %olume. ?on%ersas comearam a se desenrolar na gra%ao, uma poro de coisas corriqueiras, in6cuas. A %o* de Brummel consta%a de uma poro delas, falando de neg6cios. 9ars'all passou a fita depressa para a frente, pulando di%ersas con%ersas. >ubitamente, ele recon'eceu uma %o*. A sua. = 2oc4 & fugiu uma %e*, lembra0seG = %eio sua %o*. = Enquanto esti%er %i%o, Eldon, estar %i%endo com isto e eles sabero... = Eldon >trac'an e eu = disse ele a Berenice.

Era apa%orante ou%ir suas pr6prias pala%ras saindo da mquina, pala%ras que podiam di*er qualquer coisa / (ede. 9ars'all adiantou a fita. = ?ara, tudo isto uma loucura = disse uma %o*. Berenice animou0se. = H eleK H 5eedK 9ars'all %oltou a fita de %olta e tocou0a no%amente. @ou%e um inter%alo e ento o abrupto in+cio de uma con%ersa. = Pronto, al-G = disse 5eed. = Me%in, aqui >usan. Berenice 5eed replicou! e 9ars'all escuta%am atentamente.

= 1ale, estou ou%indo, cara. $ue posso fa*erG A %o* de >usan esta%a tensa e as pala%ras se atropela%am. = Me%in, %ou embora, de uma forma ou de outra, e %ai ser esta noite. Pode encontrar0me no >empre02erde aman' / noiteG = >im... sim. = 2e&a se consegue le%ar Berenice Mrueger &unto. Jen'o material para mostrar a ela, tudo o de que ela precisa saber. = ?ara, tudo isto uma loucura. 2oc4 de%ia %er a min'a casa. Algum entrou aqui e destruiu tudo. Jome cuidadoK = "odos n6s estamos em gra%e perigo, Me%in. Masep' est de mudana para As'ton a fim de assumir o controle de tudo. 9as no posso falar agora. Encontre0 me no >empre02erde /s b. Jentarei c'egar l de algum modo. >e no, ligarei para %oc4. = Est bem, est bem.

= Jen'o de desligar. Adeus e obrigada. ?lique. A con%ersa terminou. = H = disse Berenice = ele me ligou para falar sobre isso. = 7o foi muito = disse 9ars'all = mas foi o bastante. Agora a pergunta , ser que ela conseguiu escaparG ,ma c'a%e tilintou na porta da frente. Berenice e 9ars'all nunca se mo%eram to depressa. Ela guardou os arqui%os, e 9ars'all empurrou a mquina de %olta para dentro do armrio. 1ec'aram as portas do armrio. A porta da frente abriu0se. As lu*es do saguo se acenderam. Eles mergul'aram atrs da grande escri%anin'a de Brummel. <s ol'os de Berenice esta%am c'eios de uma 8nica pergunta! < que fa*emos agoraG 9ars'all gesticulou0l'e que ficasse fria, depois fec'ou os pun'os, indicando0l'e que tal%e* ti%essem de lutar para sair dali. <utra c'a%e girou na porta do gabinete de Brummel, e a seguir ela se abriu. < aposento foi subitamente inundado de lu*. <u%iram algum ir ao armrio, abrir as portas, pu3ar a mquina para fora. 9ars'all calculou que a pessoa tin'a de estar de costas para ele. Ergueu a cabea para dar uma espiadin'a rpida. Era ?armem. Ela esta%a %oltando a fita ao comeo e preparando0se para lanar outras entradas no registro. Berenice tambm deu uma espiada, e os dois sentiram a mesma f8ria e indignao. = 2oc4 nunca dormeG = perguntou 9ars'all a ?armem em %o* bem alta. Aquilo sobressaltou Berenice que deu um pulo. >obressaltou ?armem, que tambm pulou, derrubou os papis, e deu um gritin'o. Ela se %oltou de c'ofre.

= < qu4K = disse, sufocada. = < que est fa*endo aquiG 9ars'all e Berenice ergueram0se. Por sua apar4ncia contundida e pelas roupas escuras, da%a para %er que essa era tudo, menos uma %isita cordial, despreocupada. = Eu l'e perguntaria a mesma coisa = disse 9ars'all. = 2oc4 tem idia de que 'oras soG ?armem correu os ol'os pelos dois, e ficou muda. 9ars'all podia certamente pensar em algumas coisas que di*er! = 2oc4 espi, no G 1oi espi no nosso escrit6rio, grampeou os nossos telefones, e agora fugiu com todo o material da nossa in%estigao. = 7o sei... = ... do que estou falando. ?ertoK Assim, supon'o que fa* isto todas as noites tambm, repassa as con%ersas gra%adas e as cataloga, %endo se escuta alguma coisa que os c'efes possam querer saber. = Eu no esta%a... = E o que di* dos registros comerciais do ?larimG 2amos resol%er isso primeiro. Fe repente, ela caiu no c'oro, di*endo! = <'... %oc4 no compreende... = Ela saiu para a rea da recepo. 9ars'all seguiu0a logo atrs, sem nen'uma disposio de perd40la de %ista. Ele tomou o brao dela e f40la rodopiar. = ?alma, mocin'aK Jemos uns neg6cios srios a liquidar aqui. = <'K = lamuriou0se ?armem, e ento atirou os braos em torno de 9ars'all como se fosse uma criana atemori*ada e soluou de encontro ao seu peito. =

Pensei que %oc4 fosse um ladro... Estou contente por ser %oc4. Preciso de a&uda, 9ars'allK = E n6s queremos respostas = respondeu bruscamente 9ars'all, sem dei3ar0se influenciar pelas lgrimas. Ele se sentou na cadeira de >ara. = >ente0se e guarde as lgrimas para uma no%ela. Ela ergueu os ol'os para os dois, a pintura dos ol'os escorrendo0l'e pelas faces. = 2oc4s no compreendemG 7o t4m coraoG 2im aqui para pedir a&udaK Acabei de passar por terr+%el e3peri4nciaK = Ela acumulou as foras para di*er, e ento e3plodiu em acesso de lgrimas! = 1ui estupradaK ?aindo ao c'o, ela solua%a incontrola%elmente. = H = disse 9ars'all, insens+%el = parece estar ocorrendo muito disso por a+ ultimamente, especialmente entre as pessoas que os seus c'efes querem afastar do camin'o. E quem foi desta %e*G Judo o que ela fe* foi ficar deitada no c'o e c'orar. Berenice tin'a algo fer%endo dentro de si. = Lostou da min'a cara 'o&e, ?armemG Ac'o interessante o fato de %oc4 ser a 8nica a saber que eu ia sair para %isitar Me%in 5eed. 1oi %oc4 que a%isou o bandido que me espancouG Ela ainda esta%a c'orando no c'o, sem di*er nada. 9ars'all foi ao escrit6rio de Brummel e %oltou com alguns arqui%os, inclusi%e as anotaes que ?armem 'a%ia escrito naquela mesma noite. = Judo com a sua letra, ?armem, min'a cara. 2oc4 nada mais foi do que uma espi desde o comeo. Estou errado ou estou certoG Ela continua%a c'orando. 9ars'all segurou0a,

erguendo0a do c'o. = 2amos, le%ante0seK 1oi no e3ato momento em que ele %iu a mo dela soltar o boto de alarme silencioso no c'o que a porta da frente se abriu de c'ofre e ele ou%iu uma %o* gritando! = 7o se me3aK Pol+ciaK ?armem & no c'ora%a. Fe fato, sorria maliciosamente. 9ars'all ergueu as mos e Berenice fe* o mesmo. ?armem correu e colocou0se atrs dos dois policiais que 'a%iam acabado de entrar. As armas esta%am apontadas diretamente para os dois larpios. = Amigos seusG = perguntou 9ars'all ?armem. Ela apenas deu um sorriso maldoso. a

7esse e3ato momento Alf Brummel em pessoa entrou no prdio, tendo acabado de sair da cama e ainda de roupo de ban'o. = < que est perguntou, e ento %iu acontecendo por aquiG =

9ars'all. = < que...G <ra, ora, quem temos aquiG = A seguir, ele deu uma risadin'a. Firigiu0se a 9ars'all, meneando a cabea e mostrando os dentes grandes. = 7o acreditoK >implesmente no acreditoK = Ele ol'ou para Berenice. = Berenice MruegerK H %oc4G Berenice no tin'a nada a di*er, e Brummel esta%a longe demais para ela poder cuspir no rosto dele. <', no. Agora a lotao esta%a completa. Juleen Eangstrat, tambm de roupo de ban'o, entrou pela portaK Ela se deslocou para o lado de Brummel e ambos postaram0se ali, ol'ando com orgul'o para 9ars'all e Berenice, como se fossem trofus. = Fesculpem o t40los perturbado desta forma = disse 9ars'all. Eangstrat sorriu com pra*er e disse!

= Eu no teria perdido isto por nada do mundo. Brummel continua%a a sorrir mostrando os dentes grandes e disse aos policiais. = (ecitem0l'es os direitos e prendam0nos. A oportunidade era boa demais para dei3ar passar. E esta%am os dois policiais tentando fa*er o seu trabal'o, e l esta%am Brummel e Eangstrat, parados apenas um pouco / frente de 9ars'all. A situao era perfeita, e 'a%ia0se estado a acumular dentro de 9ars'all por um bom tempo. Bnstantaneamente, com todo o seu peso, ele mergul'ou na direo da barriga de Brummel e arro&ou Brummel e Eangstrat para trs sobre os dois policiais. = ?orra, Bernie, corraK = gritou ele. Ela correu. 7o parou para pensar se teria a coragem ou a %ontade ou mesmo a %elocidade, simplesmente deu tudo o que tin'a pelo longo corredor, passando pelas portas dos gabinetes, direto / sa+da. A porta abria0se por meio de uma barra antic'oque. Berenice c'ocou0se contra ela, a porta abriu0se, e ela, com um tropeo, saiu para o fresco ar noturno. 9ars'all encontra%a0se no meio de um emaran'ado de braos, mos, corpos e gritos, agarrando0se a tantos deles quantos conseguia. Esta%a quase se di%ertindo, e no fe* tanta fora assim para escapar. $ueria manter a todos eles ocupados. ,m tira recuperou0se e saiu correndo atrs de Berenice, e3plodindo pela porta dos fundos. Ele esta%a suficientemente perto no rasto da moa para ou%ir o som de passos dirigindo0se / %iela de trs, e seguiu0a em encarniada perseguio. A+ esta%a a c'ance de Berenice descobrir em que tipo de condio f+sica se encontra%a, costela quebrada e tudo. A respirao e3plodindo, ela da%a longas

passadas, seguindo pela escurido: son'a%a com os 6culos, ou pelo menos com um pouco mais de lu*. <u%iu o tira gritando0l'e que parasse. A qualquer momento ele daria um tiro de ad%ert4ncia. Ela fe* uma cur%a fec'ada / esquerda atra%essando um quintal, e um cac'orro p-s0se a latir. @a%ia um espao de lu* entre duas r%ores frut+feras cu&os gal'os c'ega%am perto do c'o. Ela se dirigiu para l e encontrou uma cerca. Fuas latas de li3o a&udaram0na a transp-0la com um fragor que re%elou ao tira onde ela esta%a. Berenice esmagou com os ps uma 'orta la%rada 'a%ia pouco tempo, ac'atando sem %er di%ersos suportes de fei&oeiros. Ela c'egou a um gramado, %oltou na direo da %iela, re%irou mais algumas latas, transp-s uma cerca, e continuou a correr. < tira parecia estar0se distanciando. Ela esta%a ficando desesperadamente cansada e sua 8nica esperana era de que ele tambm esti%esse. 7o ag;entaria correr assim por muito mais tempo. ?ada f-lego produ*ia uma pontada aguda na costela quebrada. J no esta%a conseguindo respirar. Ela dobrou a toda o canto de uma casa e %oltou a passar por outros quintais, suscitando um tumulto de latidos de ces. A seguir atra%essou uma rua e mergul'ou num bosque. <s gal'os ataca%am0na e a agarra%am, mas ela in%estiu contra eles at c'egar a outra cerca que rodea%a um posto de gasolina. Ela correu ao longo da cerca, encontrou um %el'o dep6sito de li3o logo do outro lado, foi um pouco adiante, e ento seus ol'os foram atra+dos por um fragmento de lu* de um poste filtrando0se atra%s de fol'as e iluminando uma pil'a de detritos que algum porcal'o 'a%ia &ogado ali. Ela agarrou a primeira coisa que sua mo encontrou, uma garrafa %el'a, caindo em seguida ao c'o, tentando no respirar alto, tentando no gritar de dor.

< tira ia de%agar pelo bosque, tateando a fim de conseguir camin'ar no escuro, estalando gal'in'os sob os ps, arfando e bufando. Ela ficou em sil4ncio, esperando que ele se deti%esse e escutasse. 1inalmente ele parou e ficou quieto. Esta%a / escuta. Ela arremessou a garrafa por cima da cerca. Ela bateu em cima do dep6sito de li3o e pulou, espatifando0se na calada atrs do posto. < tira arro&ou0se pelo mato at a cerca. Ele a transp-s e quedou0se im6%el atrs do posto. Fe onde esta%a, Berenice no conseguia %40lo, mas escuta%a, muito atenta. Ele tambm. Ento, ela o ou%iu andar lentamente pelos fundos do posto e parar. Passou0se um momento, e ento ele comeou a camin'ar em ritmo normal. @a%ia perdido a moa. Berenice permaneceu onde esta%a, tentando acalmar as %iolentas batidas do corao e o sangue nos ou%idos, tentando acalmar os ner%os e o p.nico, e dese&ando que a dor desaparecesse. Judo o que dese&a%a era tomar grandes f-legos: no parecia conseguir satisfa*er0se. <', 9ars'all, 9ars'all, o que esto fa*endo com %oc4G

32
9ars'all esta%a de bruos no c'o, os bolsos es%a*iados, as mos algemadas /s costas. Esta%a dando bastante cooperao ao tira que esta%a em p acima dele com um re%6l%er na mo. ?armem, Brummel e Eangstrat esta%am no escrit6rio de Brummel repassando a fita que 9ars'all e Berenice tin'am ou%ido. = >im = disse ?armem = aqui est a min'a anotao do contador da fita. Ac'ei que ela no se 'a%ia adiantado muito para um per+odo to grande de

%igil.ncia. As gra%aes continuam depois desta parada. Eles %oltaram a fita. Brummel saiu do escrit6rio e postou0se acima de 9ars'all. = E ento, o que foi que %oc4 e Berenice escutaramG = Lrande orquestra de &a**, ac'o = respondeu 9ars'all. Essa resposta le%ou o calcan'ar de Brummel a cair sobre o pescoo de 9ars'all. = AiK Brummel tin'a mais uma pergunta! = E ento, quem l'e deu as c'a%es deste lugarG 1oi >araG = >e no me fi*er perguntas, no terei de mentir. Brummel resmungou! = Jerei de mandar um a%iso pelo rdio para que a apreendam tambmK = 7o se incomode = disse Eangstrat do gabinete. = Ela se foi e ela no nada. 7o traga encrenca de %olta depois que se ti%er li%rado dela. Apenas concentre0se em Mrueger. Brummel disse ao tira que esta%a guardando 9ars'all! = Ed, saia e %e&a se pode a&udar o Jo'n. Mrueger a 8nica que precisamos realmente pegar. 9as nesse instante Jo'n entrou pela porta do fundo do corredor, e no tra*ia Berenice consigo. = E entoG = e3igiu Brummel. Jo'n apenas deu de ombros timidamente. = Ela correu como um coel'o assustado, e est escuro l foraK

= <ra, formid%elK = gemeu Brummel. 9ars'all ac'ou que realmente era formid%el. A %o* de Eangstrat %eio do escrit6rio. = Alf, %en'a ou%ir isto.. Brummel dirigiu0se ao escrit6rio, e 9ars'all podia ou%ir de no%o a con%ersa entre 5eed e >usan. Eangstrat disse! = Ento eles ou%iram essa con%ersa. 76s a apan'amos do telefone de >usan 'o&e =. < dilogo entre >usan e 5eed terminou. = A menos que eu este&a enganada, poss+%el que Mrueger se este&a dirigindo ao Bar >empre02erde em BaPer a fim de encontrar0se com >usan... = Ela caiu na risada. = 2ou mandar patrul'arem o bar, ento = disse Brummel. = 9ande uma patrul'a ao apartamento dela tambm. Ela %ai querer pegar o carro. = Boa idia. Brummel e Eangstrat sa+ram do escrit6rio e postaram0se em cima de 9ars'all como abutres sobre uma carnia. = 9ars'all = %angloriou0se Brummel = temo que ten'a uma grande queda / sua frente. Jen'o o bastante contra %oc4 para mand0lo para as grades para sempre. 2oc4 de%ia ter sa+do desta coisa enquanto tin'a a possibilidade. 9ars'all ergueu sorridente e disse! o ol'ar /quele tolo rosto

= Para usar um c'a%o, no %ai conseguir safar0 se dessa, Brummel. 2oc4 no dono de todo o sistema &udicirio. 9ais cedo ou mais tarde este neg6cio %ai escapar ao seu controle: ficar maior do que %oc4. Brummel apenas sorriu um sorriso que 9ars'all

adoraria apagar com um c'ute e disse! = 9ars'all, s6 precisamos de uma deciso do tribunal inferior, e ten'o a certe*a de que conseguiremos isso. 7o adianta negar. 2oc4 nada mais do que um mentiroso e larpio de terceira categoria, para no falar em molestador de crianas e poss+%el 'omicida. Jemos testemun'as, 9ars'all! bons e 'onestos cidados desta comunidade. 1aremos com que ten'a o mais &usto dos &ulgamentos, a fim de no ter base para um apelo. Poderia ser muito dif+cil para %oc4. Pode ser que o &ui* l'e d4 uma col'er de c', mas... no sei, no. = 2oc4 est falando de BaPer, o fin6rioG = <u%i di*er que ele pode ser uma pessoa muito compassi%a... nas circunst.ncias certas. = Ento dei3e0me adi%in'ar. 2ai prender Berenice sob acusao de prostituioG Jal%e* consiga encontrar aquelas prostitutas no%amente, aquele tira falso, tramar a coisa toda. Brummel deu uma risada *ombeteira. = Judo depende da pro%a que ti%ermos, ac'o. Podemos prend40la por arrombamento, como %oc4 sabe, e foram %oc4s dois que arrumaram essa so*in'os. = E ento, o que di* a lei a respeito de grampeamentos ilegaisG Eangstrat respondeu a essa pergunta. = 7ada sabemos sobre grampeamento. 7o fa*emos esse tipo de coisa =. Ela fe* uma pausa de efeito, ento acrescentou! = E no ac'ariam nada mesmo que acreditassem em %oc4 =. 7esse momento ocorreu0l'e algo. = <', posso perceber o que est pensando. 7o conte com >usan Jacobson. (ecebemos a triste not+cia 'o&e de que ela morreu num terr+%el acidente de carro. As 8nicas

pessoas que a >rta. Mrueger pode esperar encontrar no Bar >empre02erde sero da pol+cia. Berenice esta%a tonta. >uas costelas pareciam estar arrebentadas: seus ferimentos late&a%am impiedosamente. Por quase uma 'ora ela no te%e fora ou coragem para le%antar0se de onde esta%a deitada entre os arbustos. Jentou decidir o que faria a seguir. ?ada toque de %ento atra%s das r%ores era um policial que se apro3ima%a: cada som tra*ia no%o terror. Ela ol'ou o rel6gio. Eram quase tr4s da man'. Eogo aman'eceria, e no daria mais para esgueirar0se /s escondidas por ali. Era preciso p-r0se a camin'o, e ela sabia disso. Aos poucos, conseguiu le%antar0se, depois ficou parada, le%emente agac'ada, debai3o do emaran'ado de trepadeiras que pendiam dos gal'os rasteiros de um medron'eiro, esperando que suficiente sangue circulasse atra%s do crebro para conseguir manter0se em p. Ela deu um passou, depois outro. Jornou0se mais confiante e comeou a adiantar0se, tateando a fim de encontrar o rumo no meio das r%ores e da %egetao rasteira, tentando afastar os gal'os que a arran'a%am. Fe %olta / rua, esta%a tudo quieto e escuro. <s ces & no latiam. Ela comeou a seguir o percurso ao seu apartamento, a quase dois quil-metros do outro lado da cidade, indo em rpidas arrancadas de r%ore / sebe / r%ore. Apenas uma %e* um %e+culo passou, mas no era uma radiopatrul'a: Berenice escondeu0se atrs de um grande bordo at que ele desaparecesse. Ela no conseguia distinguir a dor e mal0estar f+sicos da e3austo e desespero emocional. Algumas %e*es ela se confundiu e perdeu o rumo e no conseguiu en3ergar nada do que di*iam as placas de sinali*ao, e

foi nessas 'oras que quase c'orou, dei3ando0se cair de encontro a uma cerca ou parede. 9as lembrou0se de 9ars'all atirando0se na boca dos lees por causa dela, e no podia desapont0lo. Jin'a de conseguir escapar. Jin'a de sair da cidade, li%rar0se, encontrar >usan, pedir a&uda, fa*er alguma coisa. Por quase uma 'ora, quarteiro a quarteiro, passo a passo, ela prosseguiu em seus esforos e finalmente apro3imou0se do prdio do seu apartamento. ?autelosa, ela deu grande %olta em torno dele, dese&ando e3amin0lo por todos os lados. 1inalmente, por trs da perua de um %i*in'o, ela ac'ou que conseguiu distinguir o re%elador con&unto de lu*es em cima de um carro estacionado no fim do quarteiro. Fessa posio, os ocupantes do %e+culo teriam %iso perfeita de qualquer pessoa que tentasse entrar em algum apartamento. Portanto, entrar esta%a fora de cogitao. Era muito mais fcil esgueirar0se pelos fundos do prdio: ali 'a%ia pequenas %agas de estacionamento ao longo de uma %iela escura e estreita, a iluminao era escassa, as %agas no podiam ser %istas do n+%el do c'o que fica%a acima delas. Em termos de segurana, era um lugar terr+%el para se estacionar, mas perfeito para Berenice essa noite. Ela atra%essou %elo*mente a rua a um quarteiro de dist.ncia e longe das %istas da radiopatrul'a, depois %oltou e esgueirou0se pela %iela, mantendo0se colada ao 8mido muro de concreto que acompan'a%a a inclinao da %iela para bai3o do n+%el do c'o. Ela alcanou seu pequeno carro, remo%eu o esto&o magntico de c'a%es debai3o do pra0c'oques, e usou as c'a%es de emerg4ncia para abrir a porta. <', to perto e contudo to longeK 7o 'a%ia como ela pudesse dar partida no carro e escapar sem ser

ou%ida nessa noite to silenciosa. 9as 'a%ia algumas coisas que podia apro%eitar bem. Entrando com dificuldade no carro to depressa quanto p-de, ela fec'ou a porta atrs de si o suficiente para apagar a lu* do teto. A seguir, abriu o cin*eiro do painel e es%a*iou0o de todas as moedas que contin'a, colocando0as no bolso. Fa%a uns dois d6lares, mas teria de ser su0 ficiente. 7o porta0lu%as encontrou seus 6culos escuros feitos com grau: agora podia en3ergar mel'or e us0los a fim de esconder o ferimento dos ol'os. 7ada mais 'a%ia a fa*er alm de dei3ar a cidade, tal%e* tirar uma soneca em algum lugar, de alguma maneira, e depois, de uma forma ou de outra, c'egar a BaPer e ao Bar >empre02erde at /s b!VV da noite. Era tudo, e era bastante. Ela se esforou por pensar em algum que con'ecesse de quem eles no soubessem, qualquer amigo que pudesse ainda a&udar e proteger uma foragida da lei, sem fa*er perguntas. A lista mental de nomes era demasiado curta e du%idosa. Ela comeou a andar na direo da (odo%ia #) enquanto rebusca%a o crebro / cata de quaisquer outras idias. 7o poro do tribunal, so*in'o numa cela no fim da l8gubre fileira de celas, @anP esta%a deitado em seu leito, dormindo enfim. 7o tin'a sido a mais agrad%el das noites! eles o 'a%iam despido, re%istado, tirado suas impresses digitais, sua foto, e depois o 'a%iam enfiado nessa cela, sem cobertor para aquec40lo. Ele 'a%ia pedido uma B+blia, mas no l'e permitiram receb40la. < b4bado na cela ao lado 'a%ia %omitado durante a noite, o passador de c'eques sem fundos na cela seguinte / do b4bado tin'a a boca muito su&a, e o assaltante na cela seguinte demonstrou ser um mar3ista %ociferante e dogmtico.

<ra, pensou ele, Jesus morreu por eles e eles precisam do seu amor. Jentou ser bondoso e falar0l'es acerca do amor de Feus, mas algum l'es 'a%ia dito que ele era acusado de estupro, o que de certa forma tornou menos efica* o seu testemun'o. Por isso, ele se deitou, identificando0se com Paulo e >ilas e Pedro e Jiago e todos os outros cristos que, embora inocentes, 'a%iam passado tempo numa priso miser%el. Perguntou0se quanto tempo o seu ministrio sobre%i%eria agora que sua reputao 'a%ia sido arruinada. ?onseguiria manter0se no & abalado pastoradoG Brummel e seus compan'eiros com certe*a apro%eitariam ao m3imo o acontecido. Pelo que ele sabia, a coisa 'a%ia sido arran&ada por eles. A', bem, esta%a tudo nas mos do >en'or: Feus sabia o que era mel'or. Ele orou por 9arD e por todas as suas no%as e 'eterog4neas o%el'as, e mentalmente recitou para si mesmo passagens da Escritura que sabia de cor at pegar no sono. Bem de madrugada @anP acordou com passos %indos da ala de celas e com o tilintar das c'a%es do guarda. <', no. < guarda esta%a abrindo a porta da sua cela. Agora @anP teria de repartir a cela com... um b4bado, um assaltante, um %erdadeiro estupradorG Ele fingiu que ainda dormia, mas abriu um ol'o para dar uma espiada. 9in'a nossaK Esse bandido era grande e de aspecto assustador, e pelo curati%o e mac'ucado na testa parecia 'a%er acabado de sair de uma briga. Ele esta%a resmungando algo a respeito de ter de ser trancado &unto com um estuprador. @anP comeou a orar pedindo a proteo do >en'or. Esse grandal'o tin'a de pesar o dobro dele, e parecia %iolento. < no%o su&eito dei3ou0se cair sobre o outro leito e respirou aquele tipo de respirao pesada associada a ursos, drages e monstros.

>en'or, por favor, livre me! (afar se pa%onea%a para diante e para trs no alto de sua colina de onde a%ista%a a cidade, dei3ando que as asas se arrastassem e ondulassem como manto real atrs de si. Fem-nios mensageiros l'e tin'am tra*ido relat6rios regulares de como esta%am indo os pre0 parati%os finais na cidade. At ento as not+cias s6 tin'am sido boas. = Eucius = c'amou (afar com o tom que algum usaria para uma criana = Eucius, quer %ir aquiG Eucius adiantou0se com toda a dignidade que conseguiu reunir, tentando fa*er as asas ondularem e tremularem como as de (afar. = >im, Baal (afarG (afar ol'ou0o triunfante, um sorriso retorcido na cara, e disse! = $uero crer que %oc4 aprendeu com esta e3peri4ncia. ?omo %iu to claramente, o que no conseguiu fa*er em anos, eu consegui em dias. = Jal%e* =. Bsso foi tudo o que Eucius l'e concedeu. (afar ac'ou graa. = E %oc4 discordaG = Poder0se0ia pensar, Baal, que o seu trabal'o foi apenas o cl+ma3 dos anos da min'a labuta antes da sua c'egada. = Anos de labuta quase destru+dos pelas suas asneiras, %oc4 quer di*erK = retorquiu (afar. = < que fa* a gente parar e pensar. Jendo conquistado a cidade para o 2alente, atre%o0me a dei30la agora nas mos daquele que quase a perdeu antesG Eucius no gostou nada do tom da con%ersa.

= (afar, durante anos esta cidade foi meu principado. H meu o direito de ser pr+ncipe de As'tonK = 6oi seu. 9as 'onrarias, Eucius, recompensam aes, e em aes eu o encontro remisso. Eucius esta%a indignado, mas controlou0se na presena desse poder gigantesco. = < sen'or no %iu min'as aes pelo fato de ter preferido no ol'ar. Este%e de m %ontade para comigo desde o princ+pio. Eucius tin'a ido longe demais. Bmediatamente, foi arrebatado do c'o pelo pun'o macio de (afar em torno de sua garganta, e agora (afar o erguia e o ol'a%a diretamente nos ol'os. = Eu = disse (afar lenta e fero*mente = e apenas eu, sou o &ui* dissoK = Fei3e o 2alente ser o &ui*K = respondeu Eucius com atre%imento. = <nde est Jal, esse ad%ersrio que era para o sen'or derrotar, cu&os pedacin'os ia arro&ar pelo cu como seu %itorioso pa%il'oG (afar permitiu que um le%e sorriso l'e cru*asse a cara, embora seus ol'os se manti%essem em c'amas. = Busc'e, o 'omem de orao, foi derrotado e seu nome conspurcado. @ogan, que & foi perseguidor tena*, agora um infeli* imprest%el e derrotado. A >er%a traidora est destru+da, e o seu amigo foi eliminado. Jodos os outros fugiram. (afar abanou a mo sobre a cidade. = <l'e, EuciusK 2oc4 %4 os c'ame&antes e3rcitos celestiais descendo sobre a cidadeG 2oc4 %4 as suas espadas bril'antes e polidasG 24 seus muitos guardas postados por lG Ele *ombou de Eucius e de Jal ao mesmo tempo. = Esse Jal, esse ?apito do E3rcito, comanda

agora um e3rcito abatido e debilitado, e est com medo de mostrar0se. Fesafiei0o %e* ap6s %e* a me confrontar, a me deter, e ele no apareceu. 9as no se preocupe. Assim como disse, farei. $uando estas outras questes urgentes ti%erem sido resol%idas, Jal e eu nos encontraremos, e %oc4 %er o que %ai acontecer... logo antes de eu derrotar voc! (afar segurou Eucius ao alto enquanto c'ama%a outro dem-nio. = 9ensageiro, le%e recado ao 2alente de que est tudo pronto e que ele pode %ir / %ontade. <s obstculos foram remo%idos, (afar completou sua tarefa, e a cidade de As'ton est pronta a cair0l'e nas mos = (afar derrubou Eucius ao c'o, ao di*er isso = como uma amei3a madura. Eucius arremeteu do c'o e %oou para longe em 'umil'ado tumulto enquanto as tropas demon+acas riam a %aler.

33
Edit' Fuster 'a%ia sentido o esp+rito um tanto agitado antes de se deitar naquela noite. Por isso, ao ser acordada abruptamente por dois seres luminosos em seu quarto, no se surpreendeu de todo, embora ficasse pasmada. = Ll6ria a FeusK = e3clamou, os ol'os muito abertos, a face embe%ecida. <s dois 'omens altos tin'am rosto bondoso e compassi%o, mas sua e3presso era sria. ,m era alto e loiro: o outro, &o%em e de cabelos escuros. Ambos c'ega%am / altura do teto, e o fulgor de suas t8nicas brancas enc'ia o quarto. ?ada um deles tra*ia bain'a e

cinto resplendentes, e o cabo das suas espadas eram do mais puro ouro, cra%e&ados de &6ias cintilantes. = Edit' Fuster = disse o loiro alto, com %o* profunda e ressonante = %amos entrar em batal'a pela cidade de As'ton. A %it6ria repousa nas oraes dos santos de Feus. Pelo temor que tem ao >en'or, ore, e con%oque os outros / orao. <re pedindo que o inimigo se&a %encido e os &ustos libertados. Ento disse o de cabelos escuros. = < seu pastor, @anP Busc'e, foi preso. Ele ser libertado mediante suas oraes. ?'ame 9arD, a esposa dele. >ir%a0l'e de conforto. Fe s8bito, eles & no esta%am ali, e o quarto ficou escuro no%amente. Fe alguma forma, Edit' sabia que & os tin'a %isto antes, tal%e* em son'os, tal%e* como pessoas comuns, normais, em diferentes lugares. E ela sabia da import.ncia do pedido que fi*eram. Erguendo0se, ela agarrou o tra%esseiro e colocou0o no c'o, a&oel'ando0se a seguir sobre ele, ao lado da cama. Ela queria rir, queria c'orar, queria cantar: sentia de repente uma responsabilidade e um poder nas profunde*as do seu ser, e entrelaando as mos tr4mulas sobre a cama, ela cur%ou a cabea e comeou a orar. As pala%ras flu+am do mais profundo de sua alma, clamando em fa%or do po%o de Feus e da &ustia de Feus, uma s8plica por poder e %it6ria em nome de Jesus, pela represso das foras do mal que tenta%am tomar a pr6pria %ida, o pr6prio corao daquela comunidade. 7omes e rostos cascatearam diante dos ol'os da sua mente e ela intercedeu por todos, suplicando diante do trono de Feus a sua segurana e sal%ao. Ela orou. <rou. E orou. Fo alto, a cidade de As'ton esta%a espal'ada como um inocente %ilare&o de brinquedo numa colc'a de

retal'os, uma comunidade pequenina e despretensiosa ainda adormecida, mas ban'ada agora pelo crescente transbordar de rosa e cin*a que precedia a aurora, %indo das montan'as do leste. At ento nada se mo%ia na cidade. 7en'uma lu* esta%a sendo acesa: o camin'o de leite ainda esta%a estacionado. Fe algum lugar no cu, alm das nu%ens orladas de cor0de0rosa, principiou um som solitrio, impetuoso. ,m guerreiro anglico, pairando no ar como uma gai%ota, descre%eu rpida e furti%a espiral para bai3o, at que sua forma se perdeu em meio aos desen'os das ruas e prdios embai3o. Fepois outro apareceu e tambm dei3ou0se cair silenciosamente na cidade, desaparecendo em algum lugar dentro dela. E Edit' Fuster continuou a orar. Fois apareceram, as asas ma&estosamente estendidas para trs, as cabeas apontando diretamente para bai3o, mergul'ando como falces cidade adentro. A seguir %eio outro, planando em tra&et6ria mais rasa, que o le%aria ao outro lado da cidade. Fepois quatro, dei3ando0se cair em direes diferentes. Fepois outros dois, a seguir sete... 9arD, deitada no sof, foi despertada de um sono inquieto pelo telefone. = Al-G = >eus ol'os bril'aram imediatamente. = <', Edit', estou to contente por ter c'amadoK Esti%e tentando telefonar0l'e. 7em fui para a cama, de%o ter anotado errado o seu n8mero, ou os telefones no esto funcionando... = Ento ela comeou a c'orar, e contou a Edit' tudo acerca dos acontecimentos da noite anterior. = <l'e, descanse e fique tranq;ila at eu c'egar a+ = disse Edit'. = Esti%e de &oel'os a noite toda e Feus est0se mo%endo, e como estK Jiraremos @anP da

cadeia e muito mais do que issoK Edit' agarrou a mal'a e os t4nis e dirigiu0se / casa de 9arD. Jamais se sentira to &o%em. Jo'n ?oleman acordou cedo aquele dia, to perturbado por um son'o que no conseguiu pegar outra %e* no sono. Patr+cia sabia como ele se sentia! a mesma coisa l'e acontecera. = 2i an&osK = disse Jo'n. = Eu tambm = disse Patr+cia. = E... e %i dem-nios. 9onstros, PattDK ?oisas 'orrorosasK <s an&os e os dem-nios esta%am lutando. Era... = Jerr+%el. = Apa%orante. (ealmente apa%orante. Eles ligaram para @anP. 9arD atendeu. 1icaram sabendo o que acontecera na noite anterior, e dirigiram0 se prontamente para l. AndD e June 1orsDt'e no puderam dormir a noite toda. Aquela man' AndD esta%a *angado e June simplesmente tentou manter0se afastada dele. Por fim, enquanto AndD tenta%a comer alguma coisa no des&e&um, conseguiu falar sobre o que o perturba%a. = Fe%e ser o >en'or. 7o sei o que mais poderia ser. = 9as por que %oc4 est to perturbadoG = perguntou June to ternamente quanto poss+%el. = Porque nunca me senti assim antes = disse AndD, e ento sua %o* comeou a tremer. = Eu... eu apenas sinto que preciso orar, como... como se algo ti%esse de ser resol%ido e no posso descansar enquanto isso no acontecer. = >abe = disse June = sei como %oc4 se sente.

7o sei se consigo e3plicar, mas sinto que no esti%e a s6s a noite toda. Algum este%e aqui conosco, enc'endo0 nos dessas sensaes. <s ol'os de AndD se arregalaram. = >imK H isso mesmoK H essa a sensaoK = Ele agarrou a mo dela com muita alegria e al+%io. = June, querida, pensei que esta%a ficando doidoK 7esse e3ato momento o telefone tocou. Era ?ecil ?ooper. Jin'a tido um son'o muito inquietante, da mesma forma que di%ersas outras pessoas. Algo esta%a para acontecer. Eles no esperaram reunir0se para orar. Puseram0se a orar naquele momento onde esta%am. Fo norte, do sul, do leste e do oeste, de todas as direes, e em sil4ncio, guerreiros celestiais continuaram a cair na cidade qual flocos de ne%e, comearam a andar na cidade como gente, esgueirar0se pela cidade como guerril'eiros, desli*ar atra%s de campos e pomares cidade adentro como peritos pilotos da sel%a. Fepois se esconderam e esperaram. @anP despertou em torno das )!VV's. < pesadelo no c'egara ao fim. Ainda se encontra%a na cela. >eu no%o compan'eiro de priso continuou a roncar por mais uma 'ora at que o guarda trou3e o caf matutino. < grandal'o nada disse, mas apan'ou o pratin'o que foi passado pela grade. 7o parecia muito e3citado com a torrada queimada e os o%os frios. Jal%e* fosse a 'ora de quebrar o gelo. = Bom dia = disse @anP. = Bom dia = replicou o grandal'o com escasso entusiasmo. = 9eu nome @anP Busc'e. < 'omen*arro passou o prato por bai3o da porta

para o guarda. 7o 'a%ia tocado na comida. 1icou ali, ol'ando atra%s das grades como um animal en&aulado. 7o respondeu / apresentao de @anP, nem l'e disse seu nome. Esta%a ob%iamente sofrendo: seus ol'os pareciam to anelantes e to %a*ios. Judo o que @anP podia fa*er era orar por ele. Passo, passo, tropeo, depois outro passo. A man' toda, atra%s de mil'arais, pastos, densos matagais, Berenice camin'ou com dificuldade, dirigindo0se lentamente ao norte num percurso sinuoso mais ou menos paralelo / (odo%ia #), locali*ada em algum lugar / esquerda da moa. < som dos %e+culos que passa%am rugindo pela estrada a&uda%am0na a manter o rumo. Ela esta%a comeando a tropear nos pr6prios ps, os pensamentos tornando0se apticos. 1ileira ap6s fileira de ps de mil'o passa%am marc'ando por ela, as grandes fol'as %erdes roando contra ela em ritmo constante, quase irritante. A terra la%rada era macia e poeirenta debai3o de seus ps. Entra%a nos seus sapatos. 9ina%a a energia de suas passadas. Ap6s cru*ar o mar de mil'o, ela c'egou a um ar%oredo comprido e estreito, um quebra0%ento plantado entre os campos. Ela entrou no bosque e logo encontrou um pedao de c'o macio, coberto de grama. 2erificou a 'ora! b!#Y da man'. Precisa%a descansar. Fe alguma forma c'egaria a BaPer... era a 8nica esperana... espera%a que 9ars'all esti%esse bem... espera%a no morrer... esta%a adormecida. $uando trou3eram o almoo, @anP e seu compan'eiro de cela esta%am um tanto mais dispostos a comer. <s sandu+c'es no eram ruins e a sopa de carne e legumes esta%a bem boa.

Antes que o guarda se fosse, @anP pediu! = Escute, tem certe*a de que no poderia me arrumar uma B+bliaG = J l'e disse = respondeu o guarda rudemente = estou esperando autori*ao, e enquanto no a receber, nada feito. Fe s8bito, o grande e calado compan'eiro de cela e3plodiu! = JimmD, %oc4 tem uma pil'a de B+blias dos Lidees na ga%eta da sua mesa e sabe dissoK 2amos, d4 uma B+blia ao 'omem. < guarda apenas *ombou dele. = Ei, %oc4 est do outro lado das grades agora, @ogan. Eu darei as ordens por aquiK < guarda saiu, e o 'omen*arro tentou transferir sua ateno ao almoo. 7o obstante, ergueu os ol'os para @anP, e brincou! = JimmD Funlop. Ac'a que um 'omem de %erdade. = Bem, de qualquer forma, obrigado por tentar. < grandal'o pu3ou um suspiro profundo e disse a seguir! = Fesculpe ter sido mal0educado a man' toda. Precisa%a de tempo para recuperar0me de ontem, e precisa%a de tempo para a%eriguar quem %oc4 era, e ac'o que precisa%a de tempo para me acostumar / idia de estar na cadeia. = Posso realmente me identificar com isso. 7unca esti%e na cadeia antes = tentou @anP outra %e*. Estendeu a mo e disse! = @anP Busc'e. Fessa %e* o 'omem a tomou e apertou0a com

firme*a. = 9ars'all @ogan. 1oi ento que ambos ti%eram um estalo. Antes mesmo que ti%essem soltado as mos, entreol'aram0se, apontaram um ao outro e ambos comearam a perguntar! = Escute, %oc4 no ... G Em seguida, fitaram0se por um momento e no disseram nada. <s an&os %igia%am, naturalmente, e a%isaram Jal. = Bom, bom = disse Jal. = Agora dei3aremos os dois con%ersarem. = 2oc4 o pastor da igre&in'a branca = disse 9ars'all. = E %oc4 o redator do &ornal, o Clarim 7 e3clamou @anP. = E ento, que cargas dWgua est fa*endo aquiG = 7o sei se %oc4 conseguiria acreditar. = (apa*, %oc4 ficaria pasmado, eu estou pasmado, com o que eu conseguiria acreditarK = 9ars'all abai3ou a %o* e inclinou0se bem perto ao di*er! = Fisseram0me que %oc4 esta%a aqui por estupro. = Bsso mesmo. = Bsso o tipo de coisa que faria, noG @anP no sabia muito bem o que depreender daquela declarao. = Bem, no fi* nada disso, entendeG = Alf Brummel no freq;enta a sua igre&aG = >im.

= J se op-s a eleG = A'... bem, sim. = Eu tambm. E por isso que estou aqui, e por isso que %oc4 est aquiK ?onte0me o que aconteceu. = $uandoG = $uero di*er, o que realmente aconteceuG 2oc4 c'egou a con'ecer essa moa que di*em ter estupradoG = Bem... = <nde conseguiu essas marcas de mordidas no braoG @anP esta%a ficando em d8%ida. = Escute, mel'or eu no di*er nada. = < nome dela era ?armemG < rosto de @anP disse um sim que foi quase aud+%el. = Apenas um palpite. Ela realmente uma garota traioeira. Jrabal'a%a para mim e ontem / noite ela me disse que tin'a sido estuprada e eu percebi na 'ora que era mentira. @anP esta%a completamente estupefato. = Bsto demaisK ?omo que %oc4 sabe de tudo issoG 9ars'all correu os ol'os pela cela e deu de ombros. = <ra, o que mais temos para fa*erG @anP, nem imagina a 'ist6ria que ten'o para l'e contarK 2ai demorar alguns 'oras. Est dispostoG = >e esti%er disposto a ou%ir a min'a, estou disposto a ou%ir a sua. = Al-G >en'oraG Berenice despertou de c'ofre. Algum se inclina%a sobre ela. Era uma mocin'a apro3imadamente de idade colegial, tal%e* mais %el'a, com grandes ol'os castan'os

e cabelos negros e encaracolados, %estindo macaco de peitil'o, uma perfeita fil'a de fa*endeiro. = <'K A'... oi. = 1oi tudo o que Berenice conseguiu pensar em di*er. = A sen'ora est bemG = perguntou a mocin'a com sotaque descansado e sua%e. = A', sim. Esta%a apenas dormindo. Espero que no 'a&a problema. >a+ para dar uma %olta, sabe, e... = Ela se lembrou do rosto mac'ucado. <ra, 6timoK Agora essa garota %ai pensar que fui assaltada ou coisa parecida. = Est procurando seus 6culos escurosG = perguntou a mocin'a, abai3ando0se e apan'ando0os. Ela os entregou a Berenice. = Eu.. . a'... ac'o que est pensando no que aconteceu ao meu rosto. A mocin'a apenas sorriu um sorriso af%el e disse! = <ra, %oc4 de%ia %er o meu rosto quando acordo de man'. = Pelo que %e&o, esta sua propriedadeG 7o ti%e a inteno de... = 7o, estou apenas de passagem, como %oc4. 2i0 a deitada aqui e ac'ei mel'or dar uma espiada. Posso dar0l'e uma carona a algum lugarG Berenice esta%a prestes a di*er um no automtico, mas ento ol'ou o rel6gio. <', noK $uase X!VV's da tarde. = Bem, %oc4 por acaso no estaria indo rumo ao norte, estariaG = Estou indo na direo de BaPer. = <', perfeitoK Poderia pegar uma carona com

%oc4G = Eogo depois do almoo. = < qu4G A mocin'a saiu do ar%oredo rumo / pr63ima la%oura de mil'o, e foi ento que Berenice notou uma bril'ante motocicleta a*ul, estacionada ao sol. A moa enfiou a mo numa bolsa lateral e tirou um saquin'o de papel pardo. 2oltando, ela colocou o saquin'o / frente de Berenice, &untamente com uma cai3in'a de leite frio. = 2oc4 almoa /s X!VV da tardeG = perguntou Berenice com uma risadin'a mais / %ontade. = 7o = respondeu a &o%em com outra risadin'a = mas %oc4 %em de longe, e tem uma boa dist.ncia pela frente, e precisa comer alguma coisa. Berenice ol'ou dentro daqueles ol'os castan'os, transparentes e rison'os, e depois ao saquin'o de lanc'e / sua frente, e p-de sentir o rosto a%ermel'ando e os ol'os enc'endo0se de lgrimas. = 2amos, coma = disse a &o%em. Berenice abriu o saquin'o de papel e encontrou um sandu+c'e de rosbife que era %erdadeiramente uma obra de arte. A carne ainda esta%a quente, a alface tenra e %erde. Febai3o dele esta%a uma cai3in'a de iogurte de amoras, seu sabor fa%orito, ainda frio ao toque. Ela tentou controlar as emoes, mas comeou a ser sacudida pelo c'oro, e as lgrimas escorreram0l'e pelas faces. <', estou fa*endo papel de boba, pensou. 9as tudo isso era to diferenteK = Fesculpe = disse ela. = H... s6 que estou to como%ida com a sua bondade. A mocin'a tocou0l'e a mo. = Bem, alegro0me por ter podido estar aqui.

= $ual o seu nomeG = Pode c'amar0me BetsD. = >ou... bem, pode c'amar0me 9arie. = Era o segundo nome de Berenice. = H o que farei. Escute, ten'o um pouco de gua fria tambm, se quiser. E %eio outra onda de emoo. = 2oc4 uma pessoa mara%il'osa. < que est fa*endo neste planetaG = A&udando %oc4 = respondeu BetsD, correndo / motocicleta a fim de apan'ar a gua. @anP ac'a%a0se sentado na beirada do leito, enle%ado com a 'ist6ria que 9ars'all conta%a. = 2oc4 fala srioG = reagiu ele subitamente. = Alf Brummel est en%ol%ido com bru3ariaG ,m membro do consel'o da min'a igre&aG = <l'e, d4 o nome que quiser, mas estou0l'e di*endo, espacialK 7o sei ' quanto tempo ele e Eangstrat so amigos do peito, mas o suficiente para que a no&enta percepo c6smica dela ten'a passado para ele a ponto de torn0lo perigoso, e no pense que estou brincandoK = E ento, quem pertence a esse grupoG = $uem no pertenceG <li%er Noung, o &ui* BaPer, a maioria dos tiras da pol+cia local...= 9ars'all prosseguiu, dando a @anP apenas um pequeno segmento da lista. @anP esta%a abismado. Bsso tin'a de %ir do >en'or. Jantas perguntas que ele ti%era por longo tempo esta%am finalmente sendo respondidas.

9ars'all continuou a falar por cerca de meia 'ora mais, e ento comeou a perder o embalo. ?'egou / parte a respeito de Mate e >andD. = H essa a parte que mais d6i = disse ele, e ento passou a ol'ar atra%s das grades em %e* de nos ol'os de @anP. = H outra 'ist6ria em si, e %oc4 no precisa ou%i0la. 9as bem que a repassei %e* ap6s %e* 'o&e de man'. H culpa min'a, @anP. Eu permiti que acontecesse. Ele pu3ou um f-lego l do fundo e en3ugou a umidade dos ol'os. = Eu podia ter perdido tudo! o &ornal, a casa, a... a batal'a. Podia ter aceito isso se apenas elas esti%essem comigo. 9as perdi0as tambm. .. E foi assim que %im parar aqui = e parou. Abruptamente. @anP esta%a c'orando. Esta%a c'orando e sorrindo, e ele%ando as mos a Feus, meneando a cabea em assombro. A 9ars'all parecia que ele esta%a tendo algum tipo de e3peri4ncia religiosa. = 9ars'all = disse @anP e3citado, incapa* de ficar sentado quieto. = Bsso %em de FeusK < fato de estarmos aqui no acidental. 7ossos inimigos o fi*eram por mal, mas Feus o designou para o bem. Ele nos reuniu apenas com o prop6sito de nos con'ecermos, apenas a fim de &untarmos a coisa toda. 2oc4 ainda no ou%iu a min'a 'ist6ria, mas adi%in'e s6K H a mesmaK 76s dois temos defrontado com o mesm+ssimo problema por dois lados diferentes. = ?onte, conte, tambm quero c'orarK Ento @anP comeou a narrar como subitamente se ac'ara pastor de uma igre&a que no parecia quer40lo. A motocicleta de BetsD %oou como o %ento pela (odo%ia #), e Berenice segura%a0se firme, sentada atrs

dela no macio assento de couro, %endo a paisagem passar. A %iagem foi esfu*iante: f40la sentir0se como uma criana de no%o, e o fato de as duas usarem capacetes com protetores escuros fe* Berenice sentir0se tanto mais a sal%o de ser descoberta. 9as BaPer se apro3ima%a rapidamente, e com ela os riscos e perigos e a important+ssima questo sobre a possibilidade de >usan Jacobson aparecer ou no. Parte de Berenice queria permanecer na motocicleta com aquela garota doce e am%el e simplesmente prosseguir a... onde quer que fosse. $ualquer %ida tin'a de ser mel'or do que essa. <s pontos de refer4ncia tornaram0se familiares! o an8ncio de ?oca0?ola, e o grande lote de len'a / %enda. Esta%am c'egando a BaPer. BetsD tirou o p do acelerador e ou%iu0se o quei3ume da mudana para marc'a mais lenta. Afinal, ela saiu no acostamento e seguiu aos sola%ancos at parar em um estacionamento forrado de pedriscos / frente do %el'o @otel P-r0do0>ol. = Aqui est bom para %oc4G = gritou BetsD atra%s do protetor de rosto. Berenice conseguiu %islumbrar o >empre02erde logo adiante na estrada. = <', sim, aqui est 6timo. Ela desceu da moto e fe* fora para remo%er a correia do capacete. = Fei3e0o mais um pouco = disse BetsD. = Para qu4G <s ol'os de BetsD l'e deram um bom moti%o que ela de%ia recon'ecer! uma radiopatrul'a da delegacia de As'ton passa%a casualmente, diminuindo a marc'a ao entrar em BaPer. Berenice obser%ou o %e+culo dar seta / esquerda e entrar no estacionamento da frente do Bar >empre02erde. Fois policiais sa+ram do carro e entraram

no bar. Ela fitou BetsD. A mocin'a sabiaG 7o da%a essa impresso. Ela apontou pequeno restaurante ao lado do 'otel. um

= Aquela a pequena lanc'onete de (ose Allen. Parece um lugar 'orr+%el, mas ela fa* a mel'or sopa caseira do mundo e %ende barato. >eria um bom lugar para matar o tempo. Berenice remo%eu o capacete e colocou0o sobre a moto. = BetsD = disse ela = ten'o uma grande d+%ida para com %oc4. 9uito, muito obrigada. = Fe nada =. 9esmo atra%s do protetor de rosto o sorriso dela bril'a%a alegremente. Berenice ol'ou na direo do pequeno refeit6rio. 7o, no tin'a mesmo cara muito boa. = A mel'or sopa caseira do mundo, G Ela se %oltou na direo de BetsD e ficou r+gida. Por um momento, sentiu que cambalearia para diante como se uma parede / sua frente ti%esse subitamente desaparecido. BetsD se fora. A motocicleta se fora. Era como despertar de um son'o e precisar de tempo para a&ustar a mente ao que era real e ao que no era. 9as Berenice sabia que no fora um son'o. < rasto da motocicleta ainda esta%a perfeitamente %is+%el nos pedriscos, %indo do ponto onde 'a%ia sa+do da estrada at o lugar diretamente / frente de Berenice. Ali termina%a. Berenice afastou0se, atordoada e confusa. Ela ol'ou os dois lados da estrada, mas mesmo enquanto o fa*ia sabia que no %eria a mocin'a de motocicleta. Fe fato, quando mais alguns segundos se passaram, Berenice percebeu que teria ficado desapontada se a

ti%esse en3ergado. Jeria sido o fim de algo muito belo, algo que &amais 'a%ia sentido. 9as precisa%a sair da estrada, ficou a di*er0se. >ua presena ali c'ama%a muito a ateno. Ela se forou a dei3ar o local e se dirigiu /s pressas / pequena lanc'onete de (ose Allen. < &antar passou pelas grades /s !VV's. 9ars'all esta%a disposto a comer o frango frito e as cenouras co*idas, mas @anP esta%a to en%ol%ido com sua 'ist6ria que 9ars'all te%e de sugerir0l'e que comesse. = Agora que estou c'egando / parte interessanteK = protestou @anP, e ento perguntou! = 2oc4 est conseguindo acompan'ar tudo istoG = 9uita coisa no%idade para mim = admitiu 9ars'all. = < que PresbiterianoG foi mesmo que disse que eraG

= Ei, no culpe os presbiterianos. < problema comigo, s6 isso, e sempre pensei que fantasmas sa+am apenas no Fia das Bru3as. = Bem, %oc4 sempre quis uma e3plicao da estran'a fora de Eangstrat, e de como a (ede podia ter essa grande influ4ncia sobre as pessoas, e o que pode ter realmente estado a atormentar Jed @armel, e especialmente quem esses guias espirituais poderiam ser. = 2oc4... est0me pedindo que acredite em esp+ritos maus. = 2oc4 acredita em FeusG = >im, acredito que e3iste um Feus. = 2oc4 acredita num diaboG

9ars'all te%e de pensar um instante. Percebeu que 'a%ia passado por uma mudana de opinio ao longo do camin'o. = Eu... bem, sim, ac'o que acredito. = Acreditar em an&os e dem-nios simplesmente o passo seguinte. H apenas l6gico. 9ars'all deu de ombros e apan'ou uma co3a do frango. = ?ontinue. $uero ou%ir a 'ist6ria toda.

34
Berenice matou 'ora e meia na lanc'onete de (ose Allen, pedindo um prato fundo de sopa. BetsD tin'a ra*o, era boa. E tomou0a bem de%agar. 1icou o tempo todo de ol'o em (ose. Pu3a, se a mul'er fi*esse algum mo%imento na direo do telefone, Berenice cairia foraK 9as (ose no parecia pensar que uma mul'er toda mac'ucada em sua lanc'onete fosse algo assim to incomum, e nada aconteceu. $uando as )!SV's foram0se apro3imando, Berenice percebeu que teria de tentar c'egar ao encontro marcado de uma forma ou de outra. Pagou a (ose pela sopa com os trocados que tin'a no bolso e saiu. Parecia que a %iatura policial que 'a%ia parado no >empre02erde & se fora, mas a lu* esta%a ficando escassa e era longe demais para Berenice saber ao certo. Ela teria de a%eriguar a cada passo. ?amin'ando todas as direes tocaia, %e+culos estacionamento do cuidadosamente, ela ia ol'ando em / procura de policiais, agentes de suspeitos, qualquer coisa. < >empre02erde esta%a superlotado, o

que pro%a%elmente era t+pico de uma noite de sbado. Ela no tirou os 6culos escuros, mas a no ser por isso tin'a a e3ata apar4ncia da Berenice Mrueger que a pol+cia procura%a. < que mais podia fa*erG Ao apro3imar0se do bar, ela ol'ou aqui e ali / procura de rotas de escape. Fescobriu uma tril'a que le%a%a ao matagal nos fundos, mas no tin'a a menor idia de seu comprimento e de onde termina%a. Fe modo geral, no parecia 'a%er muitos lugares aos quais correr ou onde se esconder. <s fundos do >empre02erde constitu+am a parte do prdio / qual ningum da%a a m+nima import.ncia: os tr4s carros %el'os, as geladeiras esquecidas, os barris de cer%e&a amassados e as pil'as de mesas de superf+cies arrebentadas que se enferru&a%am ali e as cadeiras totalmente destru+das afasta%am0se apenas o suficiente para permitir um estreito camin'o que c'ega%a / porta de trs. Essa porta tambm risca%a um arco no lin6leo. A m8sica da %itrola automtica rebentou sobre Berenice como uma onda, da mesma forma que a fumaa de cigarros e o en&oati%o c'eiro adocicado de cer%e&a. Ela fec'ou a porta atrs de si e ac'ou0se numa ca%erna escura c'eia de sil'uetas. ?autelosamente, ela ol'ou sobre, sob e / %olta dos seus 6culos escuros, tentando %er onde se encontra%a e onde todas as outras pessoas se encontra%am sem tirar os 6culos. Jin'a de 'a%er algum lugar para se sentar ali. A maioria das mesas isoladas esta%am c'eias de madeireiros e suas namoradas. @a%ia uma cadeira no canto. Ela tomou0a e acomodou0se para e3aminar o apo0 sento. Fesse lugar ela conseguia %islumbrar a porta da entrada e podia %er quem entra%a, mas no conseguia distinguir0l'es as feies. Fan, atrs do bar, ela recon'eceu: ele ser%ia cer%e&as ao mesmo tempo que

tenta%a manter as coisas sob certo controle. <s ou%idos da moa atestaram que o &ogo de mareia ia a todo %apor, e dois &ogos de %+deo contra uma parede distante apita%am e gorgole&a%am, sendo alimentados por fic'as. Eram )!YV's. <ra, apenas ficar sentada ali no ia dar resultado: ela se sentia 6b%ia demais, e simplesmente no conseguia en3ergar. Ela se le%antou da cadeira e tentou misturar0se / multido, perma0 necendo perto das paredes. Ela ol'ou no%amente para Fan. Ele se encontra%a um pouco mais pr63imo e podia ter estado a ol'0la de %olta, mas isso ela no sabia. Ele no da%a a perceber que a 'a%ia recon'ecido, ou que liga%a, se ti%esse. Berenice tentou encontrar um lugar discreto do qual pudesse e3aminar as pessoas das mesas da frente. Ela se &untou a um pequeno grupo em torno de um dos &ogos de %+deo. As pessoas na parte da frente ainda eram sil'uetas, mas nen'uma delas poderia ter sido >usan. E esta%a Fan outra %e*, inclinando0se por cima de uma mesa e abai3ando ao meio o estore da &anela da frente. Algumas pessoas que esta%am perto no gostaram, mas ele l'es deu uma e3plicao qualquer e o dei3ou assim. Ela resol%eu %oltar / sua cadeira e esperar. (efe* o camin'o de %olta ao &ogo de mareia, e depois dirigiu0se lentamente para trs das pessoas que se encontra%am nos fundos do aposento. 1oi ento que o pensamento a atingiu. J 'a%ia %isto aquele truque de abai3ar o estore em algum filme. ,m sinalG Ela %oltou a cabea na direo da frente, e naquele e3ato momento a porta da frente se abriu. Fois 'omens uniformi*ados entraram. Pol+ciaK ,m apontou diretamente para ela. Ela se dirigiu to depressa quanto poss+%el / porta dos fundos. 7ada 'a%ia alm de tre%as / sua frente. ?omo que ela conseguiria mesmo que fosse apenas ac'ar a portaG

Ela ou%iu um grito acima do ru+do da multido. = EiK Feten'am essa mul'erK Pol+ciaK 2oc4 a+K PareK < pessoal / %olta dela comeou a murmurar! = $uemG $ue mul'erG Essa mul'erG = <utra %o* saindo da escurido disse! = Ei, dona, ac'o que ele est falando com %oc4K Ela no ol'ou para trs, mas podia ou%ir o arrastar de cadeiras e ps. Eles esta%am %indo atrs dela. Ento ela %iu o a%iso de sa+da em lu* %erde que fica%a acima da porta dos fundos. Esquea0se dessa de ficar friaK E disparou na direo da lu*. Pessoas grita%am por toda a parte, %indo em sua a&uda, querendo %er o que esta%a acontecendo. Atrapal'aram os policiais, que comearam a berrar! = Para o lado, por fa%orK >aiam do camin'oK Feten'am aquela mul'erK Ela no conseguia en3ergar o trinco ou maaneta ou se&a l o que fosse que a porta ti%esse. 7a esperana de que ti%esse uma barra de abertura automtica, ela &ogou o corpo contra a porta. Essa no tin'a aquele tipo de abertura automtica, mas ela ou%iu algo quebrar0se e a porta se abriu de qualquer forma. Esta%a mais claro l fora do que dentro. Ela conseguiu %islumbrar a tril'a que corta%a toda a tranqueira e disparou por ela, dando tudo o que tin'a, ao mesmo tempo que ou%ia a porta dos fundos abrir0se no%amente com um baque. A seguir %eio o som de passos. ?onseguiria escapar /s %istas deles antes que atra%essassem toda a tranqueiraG Ela arrancou os 6culos escuros bem a tempo de descobrir a tril'a que corta%a o mato, do outro lado da cerca.

H incr+%el o que a pessoa consegue fa*er quando suficientemente apa%orada. Plantando as mos em cima da cerca, Berenice &ogou o corpo e, descre%endo um arco, despencou sobre a moita do outro lado. >em se deter para congratular0se, ela se deslocou como p-de pela tril'a que le%a%a ao mato, como um coel'o assustado, abai3ando0se a fim de e%itar os gal'os rasteiros que conseguia %er e le%ando lambadas no rosto dos que no %ia. A tril'a era macia e clara, e mantin'a seus passos quietos e abafados. Esta%a mais escuro no mato, e %e* por outra ela precisa%a parar abruptamente a fim de %er onde a tril'a continua%a. 7essas 'oras, ela tenta%a ou%ir tambm os seus perseguidores: ou%ia uma espcie de gritaria muito distanciada atrs de si, mas parecia que ningum 'a%ia pensado naquela tril'a. @a%ia uma lu* adiante. Ela c'egou a uma estrada secundria de pedregul'os, mas 'esitou entre as r%ores o tempo suficiente para ol'ar de uma lado para o outro da estrada, / procura de carros, tiras, qualquer pessoa. A estrada esta%a silenciosa e deserta. Ela saiu depressa, tentando resol%er que rumo tomar. Fe repente, em uma interseco logo adiante na estrada, um carro apareceu, entrou na estrada e %eio em sua direo. Eles a 'a%iam %istoK 7ada mais podia fa*er a no ser continuar correndoK >eus pulmes arfa%am, o corao do+a e parecia que ia esborrac'ar0se de tanto bater, as pernas pesa%am como se fossem de c'umbo. 7o podia dei3ar de emitir gritos de ang8stia e medo a cada e3alao ao atra%essar na disparada um campo, dirigindo0se a um aglomerado de construes / dist.ncia. Ela ol'ou para trs. ,m %ulto a seguia, correndo %elo*mente em encarniada perseguio. 7oK 7oK Por fa%or, no me persiga, dei3e0 me escaparK 7o posso continuar assimK <s prdios esta%am cada %e* mais pr63imos.

Parecia uma %el'a fa*enda. Ela & no pensa%a, apenas corria. 7o conseguia en3ergar: seus ol'os esta%am agora duplamente anu%iados por lgrimas. Ela respira%a com dificuldade, a boca seca, a dor das costelas disparando acima e abai3o em todo o lado. A grama l'e %ergasta%a as pernas, quase fa*endo0a tropear a cada passo. Ela podia ou%ir as passadas de quem a perseguia *unindo pela grama no muito longe. <', Feus, a&uda0 meK Adiante encontra%a0se um prdio grande e escuro, um estbulo. Ela se dirigiria para l e tentaria esconder0 se. >e a encontrassem, paci4ncia. 7o ag;enta%a continuar correndo. Jropeando, arrastando0se, ela pu3ou um p ap6s o outro / %olta de uma ponta do prdio e encontrou uma grande porta de correr meio aberta. Praticamente caiu porta adentro. 7o interior, ac'ou0se na mais negra escurido. 7essa 'ora, de nada l'e ser%iam os ol'os. Ela se adiantou aos tropees, os braos estendidos / frente. >eus ps se arrasta%am no meio da pal'a. <s braos da%am encontres contra as %igas. ,ma baia. Ela continuou. <utra baia. Podia ou%ir as passadas %irando o canto e entrando pela porta. Ela se &ogou para dentro de uma baia e tentou abafar seu arque&ar. Esta%a a ponto de desmaiar. As passadas tornaram0se mais lentas. < perseguidor esta%a encontrando a mesma escurido e tateando em busca da passagem. 9as esta%a cada %e* mais perto. Berenice afundou0se mais ainda na baia, perguntando0se se 'a%eria alguma forma de se esconder. >ua mo encontrou uma espcie de ala. Ela apalpou um cabo. ,m forcado. Ela o tomou nas mos. Jeria coragem de usar aquela coisa a sangue frioG

<s passos adianta%am0se metodicamente: o perseguidor esta%a e3aminando cada baia, atra%essando o estbulo. Berenice %ia um raio*in'o de lu* rebuscando aqui e ali. Ela ergueu bem alto o forcado enquanto a costela quebrada a castiga%a em protesto. 2ai0se arrepender bastante por ter0me seguido, pensou ela. Esta%a &ogando pelas leis da sel%a a esta altura. <s passos esta%am muito pr63imos agora. < raio*in'o de lu* esta%a logo ao lado da abertura. Ela esta%a pronta. A lu* bril'ou em seus ol'os. ,ma e3clamao abafada. 2amos, BereniceK Jogue o forcadoK >eus braos no se mo%eram. = Berenice MruegerG = perguntou um %o* abafada, de mul'er. Berenice no se mo%eu. >egurando alto o forcado, ainda arque&ante, o pequenino fac'o de lu* iluminando seus ol'os transtornados, enegrecidos, e seu rosto apa%orado. 1osse quem fosse, a pessoa abruptamente ao dar com ela e sussurrou! = Berenice, noK 7o atire issoK Essas pala%ras fi*eram com que Berenice sentisse recrudescer o dese&o de atirar aquela coisa. Esta%a c'oramingando e arque&ando, tentando forar os braos a agirem. Eles no o fi*eram. = Berenice = %eio a %o* = >usan JacobsonK Estou so*in'aK Ainda assim Berenice no abai3ou o forcado. Por um momento ela ultrapassara os limites da racionalidade, e pala%ras nada significa%am. = Est0me ou%indoG = %eio a %o*. = Por fa%or, abai3e o forcado. 7o a mac'ucarei. 7o sou da pol+cia, prometo. = $uem %oc4G = perguntou Berenice por fim, a %o* arque&ante e tr4mula. afastou0se

= >usan Jacobson, Berenice =. Ela repetiu lentamente. = >usan Jacobson, a antiga compan'eira de quarto da sua irm Pat. J+n'amos um encontro marcado. 1oi como se Berenice subitamente se recobrasse de uma alucinao ou de um pesadelo. < nome enfim penetrou0l'e a mente e a despertou. = 2oc4... = arque&ou ela. = Jem de ser uma piadaK = 7o . >ou eu. >usan dirigiu o fac'o da pequena lanterna ao pr6prio rosto. <s cabelos negros e a te* plida eram inconfund+%eis, embora as roupas pretas ti%essem sido substitu+das por calas de brim e uma &aqueta a*ul. Berenice abai3ou o forcado. Fepois largou0o e emitiu um gemido abafado, tapando a boca com a mo. Percebeu de repente que esta%a sofrendo dor e3cruciante. ?aiu de &oel'os sobre a pal'a, os braos em torno das costelas. = 2oc4 est bemG = perguntou >usan. = Apague essa lu* antes que eles a %e&am = foi tudo o que Berenice disse. A lu* apagou0se. Berenice podia sentir a mo de >usan tocando0a. = 2oc4 est mac'ucadaK = disse >usan. = Eu... tento manter tudo em perspecti%a = arque&ou Berenice. = Ainda estou %i%a, encontrei %i%a a %erdadeira >usan Jacobson, no precisei matar ningum, a pol+cia no me encontrou... e estou com uma costela quebradaK <ooooo... >usan colocou os braos em torno de Berenice com o prop6sito de confort0la. = Fe le%e, de le%eK = acautelou Berenice. = Afinal

de contas, de onde que %oc4 surgiuG ?omo me encontrouG = Eu esta%a %igiando o bar do outro lado da rua, esperando para %er se %oc4 ou Me%in apareceriam. 2i a pol+cia entrar e %oc4 sair correndo pelos fundos, e percebi imediatamente que era %oc4. A turmin'a da faculdade costuma%a %ir sempre aqui, por isso eu co0 n'ecia a tril'a que %oc4 tomou, e sabia que ia dar naquela estrada l. Fei a %olta com o carro, pensando em cortar0l'e o camin'o e fa*40la entrar no carro comigo, mas %oc4 esta%a muito adiante e saiu correndo. Berenice dei3ou a cabea pender um pouco. >entiu o aflu3o das emoes no%amente. = Eu costuma%a pensar que &amais 'a%ia %isto um milagre, mas & no ten'o tanta certe*a. @anP terminou a sua 'ist6ria e, incitado por 9ars'all, 'a%ia dado cabo da maior parte do &antar. 9ars'all comeou a fa*er perguntas, /s quais @anP respondia com o con'ecimento que tin'a das Escrituras. = Ento = disse 9ars'all, cismando = quando os E%angel'os falam a respeito de Jesus e seus disc+pulos e3pulsarem esp+ritos imundos, era o que esta%am realmente fa*endoG = Era o que esta%am realmente fa*endo = respondeu @anP. 9ars'all reclinou0se contra as grades e continuou a pensar. = Bsso %erdadeiramente e3plicaria uma poro de coisas. 9as e >andDG 2oc4 ac'a que ela... que ela est...G = 7o sei ao certo, mas poderia estar. = A pessoa com quem falei ontem... no era ela.

Ela esta%a acreditado.

simplesmente

doida:

%oc4

no

teria

= Ele percebeu o que dissera. = A', pensando mel'or, ac'o que pro%a%elmente acreditaria. @anP esta%a e3citado. = 9as %oc4 no percebe o que aconteceuG H um milagre de Feus, 9ars'all. Jodo esse tempo, %oc4 esta%a e3aminando essa c'antagem e tram6ia, e sem entender como essas coisas podiam estar acontecendo com taman'a facilidade e fora, especialmente na %ida par0 ticular de tantas pessoas. <ra, agora %oc4 & tem o seu \como\. E agora que me contou o que descobriu e tudo por que passou, eu ten'o o meu \por qu4\. Jodo este tempo ten'o encontrado poderes demon+acos nesta cidade, mas nunca realmente descobri o que esta%am tramando. Agora sei. A nossa reunio tem de ser coisa do >en'or. 9ars'all deu a @anP um sorriso torto. = E ento, aonde isso nos le%a, PregadorG Eles nos trancafiaram, no nos permitiram comunicar de forma alguma com nossas fam+lias, amigos, ad%ogados, ou ningum. Jen'o a impresso de que nossos direitos constitucionais no %o %aler muita coisa na atual con&untura. Agora foi a %e* de @anP reclinar0se contra a %el'a parede de concreto e pensar. = Essa parte s6 Feus quem sabe. 9as ten'o uma impresso muito forte de que ele nos meteu nesta, e que ele tem tambm um plano para tirar0nos daqui. = >e %amos falar de impresses fortes = %ol%eu 9ars'all = ten'o a impresso muito forte de que eles apenas nos querem fora do camin'o enquanto terminam de uma %e* por todas o que comearam. >er interessante %er o que sobrar da cidade, do nosso

trabal'o, das nossas casas, das nossas fam+lias, e de tudo o mais que pre*amos quando sairmos daqui. >e sairmos daqui. = Bem, ten'a f. Feus quem est controlando esta situao. = >im, apenas espero que ele no ten'a pisado na bola. As duas mul'eres permaneciam sentadas na pal'a, no escuro, enquanto Berenice tenta%a e3plicar tudo a >usan! o rosto mac'ucado, a costela quebrada, o que acontecera a ela e a 9ars'all, e a morte de Me%in 5eed. >usan digeriu tudo aquilo por um momento, e depois disse! = H o modo de Masep' agir. H o modo como a >ociedade opera. Eu de%eria ter percebido que no podia meter Me%in nesta coisa. = 7o... no se culpe. Estamos todos &untos nisso, quer queiramos, quer no. >usan forou0se a ser indiferente e calculista. = 2oc4 tem ra*o... pelo menos por enquanto. Algum dia em bre%e me sentarei e realmente pensarei a esse respeito, e c'orarei por aquele 'omem =. Ela se ergueu. = 9as neste e3ato momento ' muito o que fa*er e muito pouco tempo para fa*40lo. 2oc4 consegue andarG = 7o, mas isso no me dete%e at agora. = 9eu carro de aluguel, e ten'o um n8mero muito grande de papis importantes nele para dei30lo l fora. 2en'a. ?om passos cuidadosos e quietos, escol'endo bem onde pun'am os ps, >usan e Berenice c'egaram /

grande porta do estbulo. < sil4ncio reina%a l fora. = $uer arriscar uma corridaG = perguntou >usan. = ?laro = disse Berenice = %amos. Elas correram de %olta atra%s do %asto campo rumo / estrada onde >usan 'a%ia dei3ado o carro, usando para guiar0se uma r%ore que se pro&eta%a contra o cu estrelado. Ao atra%essarem outra %e* o campo, Berenice notou como a corrida parecia muito mais curta agora que no corria para sal%ar a %ida. >usan guiou0a ao lugar em que o carro se encontra%a estacionado. Ela o 'a%ia dirigido para fora da estrada um pouco e anin'ado debai3o de algumas r%ores. Pondo0se a reme3er os bolsos, ela procura%a as c'a%es. = >usanK = disse uma %o* do meio das r%ores. As duas se imobili*aram. = >usan JacobsonG = %eio a %o* outra %e*. >usan murmurou, e3citada. = 7o posso acreditarK Berenice respondeu! = Eu tambm noK = Me%inG Alguns arbustos comearam a se me3er e a farfal'ar, e ento um 'omem saiu do mato. 7o 'a%ia engano poss+%el quanto ao porte desengonado e o andar arrastado. = Me%in 5eedG = precisou perguntar Berenice mais uma %e*. = Berenice MruegerK = disse Me%in. = 2oc4 conseguiuK A', mas que 6timoK Ap6s um bre%e momento de pasmo e surpresa, os

abraos %ieram automaticamente. = 2amos cair fora daqui = disse >usan. Eles se amontoaram no carro e colocaram alguns quil-metros entre si e BaPer. = Jen'o um quarto num 'otel em <rting, ao norte de 5indsor = disse >usan. = Podemos ir para l. Berenice e Me%in no tin'am ob&ees. Berenice disse muito alegre! = Me%in, acabou de me fa*er passar mentirosaK Eu tin'a certe*a de que esta%a morto. por

= Estou %i%o por enquanto = disse Me%in, no parecendo muito certo quanto a coisa alguma. = 9as a sua camin'onete caiu no rioK = H, eu sei. ,m idiota a roubou e te%e um terr+%el acidente. Algum esta%a tentando me matar. Ele percebeu que no esta%a falando coisa com coisa, por isso comeou outra %e*. = <l'e, eu esta%a a camin'o da ponte a fim de nos encontrarmos, como %oc4 'a%ia dito. Parei no >empre02erde para tomar uns tragos, e aposto que algum cara me passou uma pingada... sabe, colocou alguma coisa na min'a cer%e&a. $uero di*er, fiquei alto mesmo. = Esta%a indo pela estrada a fim de encontrar %oc4, e comecei a realmente a entrar em 6rbita, por isso entrei numa lanc'onete de camin'oneiros para %omitar ou tomar um gole dWgua ou usar o ban'eiro ou alguma coisa. Peguei no sono no ban'eiro masculino, e de%o ter dormido a noite toda. Acordei 'o&e cedo e sa+ no estacio0 namento e min'a camin'onete no esta%a mais l. 7o sabia o que 'a%ia acontecido com ela at que li a respeito no &ornal. Ainda de%em estar dragando o rio / procura do meu cad%er.

= H 6b%io que fomos todos marcados por Masep' e sua (ede = disse >usan = mas... ac'o que algum est cuidando de n6s. Me%in, algo muito parecido aconteceu comigo! fugi do s+tio de Masep' a p, e a 8nica ra*o pela qual escapei foi que o pessoal da segurana saiu atrs de outra pessoa que esta%a tentando escapar em um dos ca min'es de mudana. <ra, quem em perfeito &u+*o tentaria uma coisa dessas naquele e3ato momentoG Berenice acrescentou! = E ainda no consegui descobrir quem neste %asto mundo era BetsD. @a%ia dias que >usan %in'a formulando uma teoria. = Ac'o que mel'or comearmos a pensar em Feus. = FeusG = E an&os = acrescentou >usan. Ela relatou rapidamente os detal'es do seu escape, e concluiu! = Escutem, algum entrou naquele quarto. Jen'o certe*a. Me%in arriscou! = Ei, tal%e* ten'a sido um an&o quem roubou min'a camin'onete. Ento Berenice lembrou0se! = >abem, 'a%ia algo a respeito de BetsD que simplesmente me fe* c'orar. Jamais encontrei algo parecido antes. >usan tocou0l'e a mo. = Bem, parece que todos n6s estamos encontrando algo, por isso, no importa o que faamos, mel'or prestarmos ateno. < carro continuou a percorrer %elo*mente as estradas secundrias, c'egando ao pequeno balnerio de <rting por um camin'o um tanto indireto.

?omo dois compan'eiros de armas, 9ars'all e @anP esta%am comeando a ac'ar que se con'eciam desde criana. = Losto do seu tipo de f = disse 9ars'all. = 7o admira que eles ten'am feito tanta fora para tir0lo da igre&a =. Ele deu uma risadin'a. = Pu3a, %oc4 de%e sentir0se como se esti%esse totalmente isoladoK 2oc4 a 8nica coisa que separa o diabo do resto da cidade. @anP deu um sorriso fraco. = 7o sou grande coisa, acredite. 9as no sou o 8nico. @ santos por a+, 9ars'all, gente orando por n6s. 9ais cedo ou mais tarde, algo ceder. Feus no permitir que >atans se aposse desta cidade com tanta facilidade. 9ars'all apontou o dedo para @anP, c'egando at a sacudi0lo um pouco. = Est %endo s6G Losto desse tipo de f. Bem direta, arriscando tudo =. Ele meneou a cabea. = Pu3a %idaK $uanto tempo fa* que algum a apresentou dessa maneiraK @anP temperou as pala%ras com sal, mas sabia que 'a%ia c'egado a 'ora de falar. = 9ars'all, & que estamos falando to diretamente aqui, arriscando tudo, que me di* de falarmos sobre %oc4G >abe, pode 'a%er outras ra*es pelas quais Feus nos colocou &untos nesta cela. 9ars'all no se mostrou nada defensi%o, mas sorridente e disposto a ou%ir. = < que %amos fa*er, falar do destino da min'a alma eternaG @anP de%ol%eu0l'e o sorriso. = H e3atamente disso que %amos falar. 1alaram a respeito do pecado, a tend4ncia e3asperante e destruti%a que o 'omem tem de afastar0se

de Feus e escol'er o seu camin'o, sempre em pre&u+*o pr6prio. Bsso os le%ou outra %e* de %olta / fam+lia de 9ars'all, e como tantas das atitudes e aes eram resultado direto da %ontade pr6pria bsica e 'umana e da rebeldia contra Feus. 9ars'all meneou a cabea ao %er as coisas por esse prisma. = <l'e, nossa fam+lia nunca con'eceu a Feus. Era apenas uma representao. 7o admira >andD no aceitar nada daquiloK Ento @anP falou de Jesus, e mostrou a 9ars'all que esse @omem cu&o nome era &ogado para c e para l com tanta displic4ncia, e mesmo pisoteado no mundo, era muito mais do que um s+mbolo religioso, uma personalidade remota e intoc%el num %itral colorido. Era o real, %i%o e pessoal 1il'o de Feus, e se dispun'a a ser o >en'or e >al%ador pessoal de qualquer pessoa que l'e pedisse. = Jamais pensei que estaria deitado aqui ou%indo isto = disse 9ars'all subitamente. = 2oc4 realmente est0me acertando onde d6i, sabiaG = Bem = disse @anP = por que %oc4 ac'a que aconteceu assimG Fe onde %em a dorG 9ars'all respirou fundo e tomou algum tempo para pensar. = Ac'o que de saber que %oc4 est certo, o que significa que esti%e errado por longo, longo tempo. = Jesus o ama mesmo assim. Ele sabe que esse o seu problema, e foi por isso que morreu. = >im... certoK

35
< 'otel em <rting era simptico, e36tico, caseiro, e3atamente como o resto dessa cidade situada ao longo do rio Judd, na fronteira da floresta nacional. Era uma 'ospedaria para esportistas, constru+do e decorado em agrad%el tema de caa e pesca, de passeio nos bosques. >usan no queria encrencas ou ateno, portanto pagou para ter mais dois ocupantes no quarto aquela noite. Eles se dirigiram ao aposento e abai3aram os estores. Jodos deram uma passada pelo ban'eiro, mas Berenice ficou l um pouco mais, cuidadosamente enrolando de no%o as fai3as em torno das costelas e a seguir la%ando o rosto. 9irou0se ao espel'o e tocou os mac'ucados muito de le%e, assobiando com o que %iu. >6 poderia mel'orar dali em diante. Entrementes, >usan 'a%ia &ogado a grande mala sobre a cama e a 'a%ia aberto. $uando Berenice finalmente saiu, >usan tirou um li%rin'o da mala e entregou0l'e. = 1oi aqui que tudo comeou = disse ela. = H o dirio de sua irm. Berenice no sabia o que di*er. ,m bril'ante no teria constitu+do tesouro maior. P-de apenas bai3ar os ol'os ao pequeno dirio a*ul, o 8ltimo elo restante a lig0la / irm morta, e a luta para acreditar que ele realmente ali se encontra%a. = <nde... como conseguiu istoG = Juleen Eangstrat assegurou0se de que ningum o %isse. 1e* com que fosse roubado do quarto de Pat e deu0o a Masep', de quem eu roubei. Jornei0me a garota de Masep', como sabe: sua >