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Como Seduzir um Duque

How the Seduce a Duke

Kathryn Caskie
Clssicos Histricos 396

1 Livro da Srie Irms Royle


Londres, 181 Impossvel resistir Por que ser que o duque de Blackstone est tentando arruinar os planos de Mary de se casar com o irmo dele, o atraente visconde Wetherly? Basta ela virar uma esquina que l est ele, a provoc-la... E quanto mais Mary tenta i nor-lo, mais insistente ele se torna. Mary sa!e que precisa "a#er um !om casamento, mas Blackstone est lon e de ser o noivo ideal$ %u no? Blackstone est determinado a impedir que seu irmo se dei&e levar pelo charme de uma pretendente astuta, mesmo que se trate de uma dama to encantadora quanto Mary 'oyle. Mas at( Mary aparecer, mulher nenhuma havia resistido ao seu poder de sedu)o... *er poss+vel que ele este,a apai&onado por aquela ,ovem enervantemente !ela e encantadora? Digitalizao e Reviso: J Oliveira

Kathryn Caskie - [Irms Role 1] - Como Seduzir um Duque (CH 396)

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se interessa h muito tempo por Histria da Antiguidade. De jornalista e redatora de roteiros para TV, ela passou, em grande estilo, a autora de romances histricos. J ganhou os prmios Golden Heart de melhor romance histrico e o da revista Romantic Times de melhor autora de romances histricos na opinio da crtica, alm de figurar na lista de bestsellers do USA Today.

Kathryn Caskie

Querida Leitora, Este o primeiro livro de uma srie muito divertida e sensual de romances de Kathryn Caskie, que conta as peripcias romnticas de trs irms: Mary, Anne e Elizabeth. Divirta-se e vibre com a histria de Mary, que vai deixar voc ansiando pela continuao da srie!
Leonice Pomponio E itora

-opyri ht . /006 by Kathryn Caskie %ri inalmente pu!licado em /oo6 pela Avon Books.
PUBLICADO SOB ACORDO COM TRIDENT MEDIA GROUP NY, NY - USA Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas ter sido mera coincidncia. TTULO ORIGINAL: How to Seduce a Duke EDITORA Leonice Pomponio ASSISTENTES EDITORIAIS Patrcia Chaves Silvia Moreira EDIO/TEXTO

0radu)o1 2a!riela Machado 'eviso1 2iacomo 3eone 4'0E M5nica Maldonado 637*0'489% :ankins ; 0e en!or , 3td. M4'<E06=2>-%ME'-643 4ndrea 'iccelli P'%?789% 2'@A6-4 *Bnia *assi

Capt!lo I

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Berkeley Square, Londres, Maio de 1814 *o! o v(u da noite, trCs esttuas humanas se postavam atrs de uma moita de a#evinhos, as vo#es redu#idas a meros murmDrios. E Ele est !em ali. E Mary, a mais velha das irms 'oyle, apontou o dedo !ranco pelo vo entre os alhos. E Pode vC-lo? F o loiro diante da "onte. =o ( e&traordinrio? E =o consi o en&er ar nada al(m da parte de trs de uma ca!e)a. 4nne no achava a aventura to divertida quanto Mary. ?esde o momento em que haviam sa+do da manso da tia, no parava de reclamar so!re o a!surdo de terem invadido a "esta no ,ardim do vi#inho. -ontudo, "icar escondida ,unto G se!e era per"eitamente lB ico, se undo a maneira de pensar de Mary. =o haviam sido convidadas para a "esta... mas o visconde, sim. 4t( ento, Mary sB o vira cinco ve#es, e de passa em. E em!ora "osse e&celente para ,ul ar o carter das pessoas, precisava de mais tempo para avali-lo melhor... sB para certi"icar-se. %!servando-o Gs escondidas, con"irmaria sua opinio inicial so!re o visconde1 a de que o ,ovem era a!solutamente per"eito. 4nne mani"estou sua ansiedade para que Mary sa+sse da "rente. E =o precisa ser to impaciente. ?arei um passo para o lado, se vocC tirar a mo de mim com cuidado. 4nne er ueu um dedo de cada ve# e, depois, a palma da mo. Mary torceu-se para espiar o dano ao dis"arce. E Eu sa!ia$ *eus dedos dei&aram marcas em mim. E HocCs duas querem, por "avor, !ai&ar o tom de vo#? E Eli#a!eth, a mais nova das tri Cmeas, pestane,ou, #an ada. 0inha os c+lios co!ertos de pB !ranco. E E se "ormos pe as? =ossa "am+lia "icar arruinada. *ou eu apenas a levar isso em considera)o? E Est escuro, 3i##ie. =in u(m pode nos ver aqui. E 4nne trope)ou na !arra da tDnica re a, mandando uma nuvem de pB !ranco para o ar. E 4nne tem ra#o. Mas tam!(m no podemos ver nem ouvir o que se passa l. 4cho que precisaremos che ar mais perto. E Mary "e# um sinal para as irms. Ento, viu 4nne e Eli#a!eth trocarem olhares de soslaio. %h, no. =o iriam desistir a ora. 0inham de continuar com o plano. 4"inal, haviam prometido ir at( o "im$ E =em pensem em ir em!ora$ Era esse o com!inado1 vestir !ranco e nos co!rir de pB, depois invadir a "esta, "in indo sermos esttuas do ,ardim. Eli#a!eth !u"ou. E 7m plano a!surdo. Mas admito que, com o luar, a aparCncia de mrmore ( de "ato incr+vel. 4nne se encolheu.

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E *into como se "ormi as estivessem passeando por meu corpo. Mary, no sei como nos convenceu a participar. E o motivo? Pai&o por um soldado alante? -oncordo com 3i##ie, isso ( um a!surdo so! todos os aspectos. E E&iste um oceano de di"eren)a entre um simples soldado e um herBi de uerra. I mencionei que o t+tulo de visconde "oi recentemente concedido a ele pelo prBprio 'e ente? -omo uma rande recompensa por seu valor em !atalha. E 7m movimento atraiu a aten)o de Mary. E %h, no$ % visconde est indo em!ora. Hamos, temos de alcan)-lo. Eli#a!eth sacudiu a ca!e)a com veemCncia. E Hou ( pular o muro, voltar para casa e tomar um !anho para tirar de cima de mim essa camada de pB !ranco. E *e urou a mo de 4nne para se "irmar. E Por "avor$ =o at( que pelo menos o ve,a. Hamos nos casar, vocC sa!e. E F o que vocC di#. E 4nne limpou as "olhas secas rudadas no vestido. E Mas no precisa casar-se com o su,eito sB para asse urar nosso "uturo. 0emos a temporada inteira... e mais, para encontrar a prova de que precisamos. Mary !u"ou. E *ou realista, e vocCs deveriam "a#er o mesmo. E %!servou o visconde levar um clice G !oca, e um suspiro escapou-lhe dos l!ios. E %h, est !em, mostre-me$ E 4nne "icou na ponta dos p(s e espiou por so!re o topo da se!e. E Jual dos homens ( ele? Mary perce!eu que havia dois homens a ora. Mas enquanto o KseuK visconde E porque, na verdade, , pensava nele como seu E tinha ca!elos loiros, os ca!elos do outro homem eram ne ros como a#eviche, e era quase dois palmos mais alto. E Bem, certamente no ( aquele i ante desa,eitado. Meu osto ( muito mais re"inado. E Mary "e# sinal Gs irms para que a se uissem. 4s duas concordaram, relutantes. E %lhem l. % rapa# com a !en ala E murmurou quando as irms se puseram a seu lado. E % que eu lhes disse? Jue "ei)Les !elas, aristocrticas. Mostra uma !oa ascendCncia. E %h, c-c(us$ E Eli#a!eth a ue,ou, e seus olhos se arre alaram. E Jue estos ele antes... E murmurou Mary, "ascinada. E Mary$ E 4nne !al!uciou. E % cavalheiro randalho est vindo para esse lado$ E =o li ue para ela, 4nne E Eli#a!eth disse !ai&inho E , apenas corra$ Pelo canto do olho, Mary viu Eli#a!eth disparar pelo escuro, com 4nne lo o atrs, a trope)ar desa,eitada. *acudiu o om!ro e olhou de novo na dire)o dos dois homens. !h, no"
direo. Agora havia apenas um. E um vulto enorme se enfiara por uma fresta na cerca e rumava em sua

No havia tempo para correr, nem para se esconder. Assim, sendo uma esttua de jardim um tanto suja, Mary virou as costas para a sebe e depois dobrou as m os diante de si, tentando da melhor forma possvel, fazer-se passar por uma escultura de mrmore elegantemente lapidada. Nem bem fechou os olhos, ouviu os passos do homem bem prximos. No instante seguinte, Mary percebeu que ele havia parado bem sua frente.

#o se mova$ #o res%ire$ %uviu-o soltar uma risada nervosa e rouca.

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E 3u ar estranho para uma esttua E resmun ou o homem. E Juinn, h uma esttua aqui. HocC a viu? 4dorvel. 0em detalhes e&traordinrios. Muito realistas. 4 distMncia, Mary ouviu a vo# suave do visconde. E ?eve ser uma dessas recentes aquisi)Les de lorde 7nderNood. E =o, essa esttua no tem... ah... a patina de anti uidade. Henha c e dC uma olhada. % cavalheiro no se a"astou, e Mary teve a distinta impresso de que ele a estudava com aten)o. =a verdade, estava to perto que ela podia sentir o calor de sua respira)o, e isso a "e# tremer. !h, %erdi&o" 'or (ue ele no ia lo)o em*ora+ Mary receava que seu dis"arce houvesse sido desco!erto. 0inha de ver o que se passava. 0inha de se arriscar. 3entamente, a!riu um pouco as plpe!ras e espiou atrav(s dos c+lios empoados. E viu, estupe"ata, a mo do estranho se esticar como se "osse empalmar-lhe um seio. ,eu Deus" !h, Senhor, ele realmente %retende tocar meu$$$ E -omo ousa$ E %s olhos de Mary se arre alaram. Ela levou a mo para trs e des"eriu uma !o"etada na "ace do homem. Mary ,amais vira antes, no rosto de uma pessoa, um olhar to chocado, uma e&presso de surpresa to intensa. % homem escancarou a !oca e levou a mo ao ponto es!ranqui)ado que ela havia dei&ado na "ace esquerda. E Pe)o que me perdoe, senhorita... pensei que "osse uma... E =o, no pensou. HocC sa!ia$ Estava !rincando comi o. *a"ado$ Ento, atrs dela, estourou uma risada. % visconde, o!viamente, passara pela se!e tam!(m. Mary con elou-se no lu ar. E 4t( uma esttua de ,ardim sa!e que vocC ( um li!ertino, 'o an. =o pode escapar de tal reputa)o, ami o, no importa o quanto se es"orce. !h, Deus$ ! visconde est- *em atr-s de mim" =o havia como tornar aquela noite mais desastrosa. ?e ,eito nenhum. Mary virou o rosto. =o poderia dei&ar que o visconde visse suas "ei)Les, pois, sem dDvida, poderia reconhecC-la. -om o cora)o acelerado, e sem alternativa, ela no hesitou1 deu um empurro no homem de ca!elos cor de (!ano e, com a rota de "u a livre, disparou a correr e sumiu na noite. E Maldi)o$ E % olhar do visconde se uiu atrs da "i ura "eminina que desaparecia na escurido. E Juem era essa? % irmo arqueou uma so!rancelha, com ar divertido, enquanto es"re ava a "ace dolorida, manchada de pB. E =o tenho a menor id(ia" Mas pode ter certe#a, pretendo desco!rir.

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6n"eli#mente, a dire)o em que Mary se arro,ou era oposta G que tinha de ir. 4ssim, ela se viu "or)ada a passar por hortas, est!ulos e muros co!ertos de hera de pelo menos seis casas, antes de se es ueirar por um !eco estreito e voltar G Berkeley *quare e G rande manso da tia, onde, ,unto com as irms, estava hospedada para a temporada. Juando passou pela porta da "rente e a "echou, Mary esva#iou os pulmLes num enorme suspiro de al+vio. 2ra)as a ?eus, o visconde no vira seu rosto. Mesmo que a tivesse visto por um !reve momento, com o corpo e os ca!elos ne ros co!ertos com uma espessa camada de pasta de "arinha de tri o e pB-de-arro#, no a reconheceria como a mulher a quem tirava o chap(u toda ter)a-"eira, durante o passeio no :yde Park. Pelo menos era o que ela esperava. % !rilho de um "o o se "iltrava pela porta da sala de visitas, e ela rumou para l, sa!endo que encontraria ao menos uma das irms.

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E Eis a+ vocC$ E Eli#a!eth, sentada num !anco ao lado da lareira, tirava a umidade dos ca!elos da cor de um co!re !rilhante, que aca!ara de lavar. E
0ia Prudence ainda est dormindo, no (? E Mary per untou, ansiosa.

E HocC sa!e a resposta. % que mais nossa velha tia estaria "a#endo numa hora to tardia... ou de manh... ou de tarde? 4nne e eu estvamos muito preocupadas com vocC. 0em+amos que "osse pe a em "la rante. E
Evidente que no esto to preocupadas. HocCs me a!andonaram$ Eli#a!eth olhou para o cho.

E *im... e "icamos desoladas. E 3evantou os olhos e depois sorriu. E Mas tudo est !em. HocC voltou para casa. =o aconteceu nada de mau.
Mary cru#ou os !ra)os no peito e no respondeu.

H-vocC no "oi... surpreendida, "oi?

E % randalho quase me desmascarou. E Mary recordou do olhar espantado na "ace do intrometido quando o es!o"eteara, e sorriu. % sa"ado tinha merecido. *e no o impedisse, o atrevido teria... E %h, Mary, ra)as aos c(us est a salvo$ E 4nne, de camisola e parecendo ter sa+do do !anho, entrou correndo na sala e "e# men)o de a!ra)ar a irm. Por(m, ao perce!er que Mary continuava toda !ranca, mudou de id(ia" E Por que voltou to tarde? % que aconteceu? E =ada$ *implesmente corri na dire)o errada, e levei um tempo enorme para voltar para casa. E Ento, Mary perce!eu uma colora)o estranha na "ace, no pesco)o e nas mos de 4nne. %lhou com aten)o, e constatou que a pele da irm estava toda vermelha, como se tivesse sido queimada com "erro em !rasa. E Eu ( que per unto o que aconteceu com vocC$ 4nne arrancou o pente da mo de Eli#a!eth e passou-o nos ca!elos loiros. E % pB$ E 4rqueou a so!rancelha, irritada. E Eu lhe disse que estava co)ando. Por que dei&ei que me convencesse a me dis"ar)ar como uma esttua, nunca sa!erei. E Eu sB queria que vocCs vissem o homem com quem decidi me casar no "inal da temporada. E Mary es!o)ou um sorriso lar o. E -oncordam comi o, no (? Ele ( per"eito em todos os aspectos que interessam. E 6a se sentar no so", mas Eli#a!eth a a"astou com estos a"litos antes que o vestido empoado pudesse manchar o esto"ado de seda. E =o tenho muito tempo, e precisarei da a,uda de minhas irms para reali#ar o enlace. 4nne meneou a ca!e)a. E =em me atrevo a per untar de que tipo de Ka,udaK vocC precisa. E En"iou o pente de volta na mo de Eli#a!eth. 4travessou a sala e a!riu uma cai&a de couro com documentos do "alecido pai. ?e dentro dela, tirou um ma)o de pap(is. E 4ssim que comprovarmos a in"orma)o contida nessas cartas... Mary levantou a mo.

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E Pare. =o sa!emos nem por onde come)ar. E ser imposs+vel, dado o tempo e as restri)Les "inanceiras que temos. Eli#a!eth ,untou-se a 4nne. E : uma rande quantidade de in"orma)o aqui, e inDmeras pistas consistentes a se uir. Papai uardou essas cartas para nBs para comprovarmos quem somos. Bu"ando de "rustra)o, Mary atravessou a sala. Aechou a cai&a com um !aque. E Papai no uardou esses documentos para nBs... e sim os escondeu de nBs. =a verdade, escondia de todos. *e sou!esse que sua morte era to iminente, teria destru+do essa cai&a e o conteDdo. E ?iscordo. Ele poderia ter queimado tudo, mas no o "e#. Ae# isso para asse urar que, um dia, os !e!Cs que ele res atou encontrariam seu destino. E -om os dedos inchados e vermelhos, 4nne limpou as marcas !rancas de pB que Mary havia dei&ado na cai&a de couro. E *B para ar umentar, di amos que somos as meninas mencionadas nessas cartas... E vamos presumir tam!(m que cada carta dentro dessa cai&a se,a um Evan elho. 4cha que aqueles que tra!alharam to arduamente para apa ar nossa e&istCncia, permitiriam com tanta "acilidade que de repente aparecCssemos diante da sociedade londrina com tiaras de diamante em nossas ca!e)as? E =o se,a tola, Mary. E Eli#a!eth meneou a ca!e)a diante das palavras da irm. E =o ir+amos usar tiaras. Jue id(ia$ F preciso ser casada para usar uma tiara. =o ( mesmo, 4nne? E HocC no entendeu nada... E Mary suspirou. E Essa !usca pode ser peri osa se as cartas "orem enu+nas. *e no "orem, ser uma colossal perda de tempo e de dinheiro. 4nne er ueu o quei&inho delicado e es!o)ou um sorriso vencedor. E %ra, ora, ( que a+ est, 3i##ie. 4 verdade... =ossa sempre "ru al e parcimoniosa Mary no quer desperdi)ar um simples minuto para investi ar as circunstMncias de nosso nascimento$ E E uma tare"a de :(rcules, com certe#a, Mary. E Eli#a!eth revirou os olhos verdes para o alto. E Mas devemos isso a papai... e a nBs mesmas. randes

E Muito !em, que se,a. HocCs duas podem "a#er o que quiserem, mas eu plane,o usar meus recursos com lB ica. E *omos ricas, Mary E retrucou 4nne. E =o, no somos. =em che amos perto disso. *B parece assim porque viv+amos com muita simplicidade na -ornualha. E Mary sacudiu a ca!e)a, lan)ando pB pelo ar. E =o sei como papai conse uiu E provavelmente tinha poupado cada centavo durante anos E, mas concedeu a cada uma de nBs um rande presente1 um dote su"iciente para atrair cavalheiros de posi)o e in"luCncia. *e "ormos cuidadosas em nossos astos, e prticas nas escolhas, teremos meios de des"rutar de vidas con"ortveis, em ve# de poupar cada centavo para comprar "arinha para o po. Mas sB se no "ormos perdulrias, e pusermos de lado a id(ia fantasiosa de nossa suposta linhagem.
Mary rumou para a porta, mas ao perceber que as irms no haviam retrucado, voltou-se.

Devemos ser realistas. Somos apenas trs irms da Cornualha que herdaram belos dotes. Isso tudo.

E No, Mary. Elizabeth ergueu a caixa com reverncia. Somos as filhas ocultas do Prncipe Regente e sua esposa catlica, a sra. Fitzherbert.

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E Nunca provaremos isso. Mary apontou para a velha caixa de couro. No compreende? apenas uma histria fantasiosa, e seremos loucas em pensar diferente. E Negue o quanto quiser, Mary Anne contestou. Mas voc sabe to bem quanto eu que verdade. Pelo sangue, ao menos, somos... princesas!

Na tarde seguinte, Mary, sentada junto janela, estava imersa nas pginas de um livro quando ouviu uma batida firme na porta da frente. Seu olhar correu para tia Prudence, que ca ra adormecida na poltrona ao lado da lareira com o clice vazio de licor na mo enrugada. Prudence roncou uma vez, mas no acordou. Em vez de se levantar para atender, Mary entreabriu as cortinas e espiou pelo vo. A idade avanada havia reduzido a vida social da tia muitos anos atrs. Mary e as irms ainda no tinham conhecidos em Londres, por isso no era razovel supor que se tratasse da visita de um amigo. Seu nico pensamento naquele instante foi amedrontador. E se, na noite anterior, no tivesse fugido do jardim to incgnita como acreditara? Algum aparecera para discutir o assunto srio daquela transgresso!

!h, Deus$ Ela no tinha a menor id(ia do que "a#er. Es"or)ou-se ao m&imo para en&er ar atrav(s da "resta entre as cortinas, mas simplesmente no conse uia ver quem estava diante da porta. %uviu-se uma se unda !atida. Mary a"astou-se da ,anela. ?eus do c(u. E se o visitante "osse o seu visconde? %u pior, o o ro i ante que ele tinha chamado de irmo? % cora)o de Mary !ateu como um tam!or contra as costelas. ?e repente, passos ecoaram pelo corredor. Ela virou-se a tempo de ver Mac0avish, o velho e ma ro mordomo rec(m-contratado para administrar a casa, passar pela porta da sala. E Por "avor, no a!ra$ E Ela saltou do !anco e correu pela sala at( o corredor. Mac0avish reapareceu na soleira da porta. E Posso per untar por que no, srta. 'oyle? Mary sacudiu a ca!e)a, "rustrada. =o era B!vio? E Porque... no sa!emos quem (. E Perdo, mas posso resolver esse pro!lema simplesmente a!rindo a porta. 7ma terceira sucesso de pancadas ressoou. E *rta. 'oyle? Eu deveria a!rir a porta. Mary no teve outra escolha a no ser concordar. E -laro. Mas se al u(m per untar, minhas irms e eu no estamos em casa. E Muito !em, senhorita, eu compreendo... mais ou menos. 4ssim que o mordomo se uiu para a entrada, Mary correu na ponta dos p(s para a !i!lioteca, onde as irms tomavam ch. Espremeu-se contra a estante de livros perto da porta, e apurou o ouvido. E ?ro a$ =o consi o ouvir uma palavra do que esto di#endo E resmun ou. Eli#a!eth estreitou os olhos so!re Mary. Ento, "echou o livro encadernado em couro que equili!rava no colo. 8

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E -onhe)o esse olhar. % que vocC aprontou a ora? E inda ou curiosa. Mary virou-se para a irm com uma careta. E *hhh$ Juer que al u(m a escute? =o ( para estarmos em casa, sa!ia? 3eia... se,a o que "or que tem a+, 3i##ie. E F um livro so!re doen)as e rem(dios. Eu o encontrei na cai&a de documentos de papai. 4nne reme&eu-se na cadeira. E Por que temos de "icar quietas? =o "a# sentido. E *eus olhos se arre alaram de repente. E ?eus do c(u, Mary$ 4conteceu al uma coisa? HocC est !ranca como uma... E Esttua de mrmore$ E Eli#a!eth e&clamou. Ela e 4nne se entreolharam, e trocaram uma risadinha G custa da outra irm. Mary ia retrucar quando ouviu o clique da porta da "rente ao ser "echada. 7m instante depois, Mac0avish se postava na soleira da porta da !i!lioteca com um peda)o de papel lacrado a cera no centro de uma salva de prata. E 6sso ( para a senhorita. E Er ueu a !ande,a diante de Mary. E Para mim? E Ela pestane,ou, mas no estendeu a mo para pe ar o papel. E %ra, no posso ima inar... 4s duas irms "icaram de p( no mesmo instante. E ?e quem (, Mary? E %s olhos cor de esmeralda de Eli#a!eth "aiscavam de e&cita)o. E Por certo que no sei. E Mary er ueu os olhos para o mordomo. E Aoi dei&ado por um lacaio de li!r(. E Mac0avish pi arreou. E *e me permite, senhorita... 4ssim como a!rir a porta revela a identidade de um visitante, ser poss+vel conhecer o remetente dessa mensa em simplesmente a!rindo-se a maldita carta. 4nne arque,ou de espanto. E Mac0avish, que lin ua em$ Mary aproveitou-se para se apoderar da carta num !ote sB. E Perdo, senhorita. E % mordomo escocCs inclinou a ca!e)a careca. E *e puderem me desculpar, por "avor, irei ver se a co#inheira precisa de a,uda para colocar o assado no espeto. 4ssim que Mac0avish saiu da sala, 4nne encarou Mary com um olhar superior. E Por que vocC no pa ou um pouco mais para empre ar um mordomo adequado, eu ,amais compreenderei. E Ela cru#ou os !ra)os no peito e voltou !atendo os p(s at( a cadeira. E Mac0avish ( pouco mais que um ladro de rua, e vocC sa!e muito !em disso. E -om a economia que "i#, pude contratar um mordomo e uma co#inheira, e aca!ei de colocar um anDncio no .ell/s 0eekly ,essen)er G procura de uma criada E Mary retrucou. E
4ssim, a menos que vocC pre"ira cuidar da co#inha e "a#er compras durante nossa estada em 3ondres, "aria !em se no mencionasse os de"eitos sem importMncia de Mac0avish$

E ?e"eitos sem importMncia? % mordomo e nossa co#inheira so completamente inadequados. *eria !em melhor ter mantido a equipe dom(stica de tia Prudence. E Por "avor, pare, 4nne. Eles estavam rou!ando a olhos vistos, sa!e disso. E Eli#a!eth virou-se, pe ou o !ra)o de Mary e empurrou a carta at( os olhos da irm. E Hamos lo o, conte de quem (.

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Mary en oliu em seco. Ento, recomp5s-se, que!rou o selo de cera escarlate e a!riu a carta. -orreu os olhos pelas palavras ra"adas em tinta pesada, e depois "icou olhando por vrios se undos para o nome do remetente.

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E E

%h, c(us$ E 4 carta caiu de seus dedos. Por "avor, no nos "a)a esperar mais, Mary$ Podemos ler?

Eli#a!eth pe ou a carta e se p5s a lC-la. 4o terminar, recuou at( a cadeira e a"undou nela. 4nne "icou !oquia!erta.

E 7ma de vocCs pode, por "avor, me revelar o conteDdo da carta? Minha paciCncia com todo esse drama est se es otando. ?e quem ( a missiva, a"inal? E ?e lorde 3otharian, da -avendish *quare, no Maryle!one Park. E Eli#a!eth desviou o olhar para Mary. E Precisamos ir procur-lo, Mary$ E E
Enlouqueceu? E ela !u"ou. E Hisitar um cavalheiro que no conhecemos? Ele ale a ser um velho conhecido de papai. =o ve,o ra#o para que tenha mentido.

Juando Mary meneou a ca!e)a em ne ativa, Eli#a!eth apro&imou-se da mesa de ch e tomou a mo de 4nne na sua. Encarou-a nos olhos at( que a irm concordasse. E *im, eu irei, 3i##ie. Eli#a!eth virou-se ento para Mary.

E E E

0odas nBs devemos ir. 0ia Prudence precisa ser in"ormada de seu plano E Mary ponderou. =ossa tia est cochilando E 4nne retrucou, sem rodeios. E Eu no ostaria de acord-la.

?e repente, Eli#a!eth levantou-se e atravessou correndo a sala. Holtou com uma chave de !ron#e tirada da "echadura da cai&a de documentos. Estava ru!ori#ada de e&cita)o.

E E E
pais.

?e acordo com a carta, essa chave pode nos a,udar em nossa !usca.

Mary arqueou as so!rancelhas. -omo esse cavalheiro sa!eria de nossa K!uscaK, posso per untar? Era um ami o de papai. E %s olhos de 4nne "aiscavam. E Ele pode sa!er tudo so!re nossos verdadeiros

E 4cho que am!as supLem coisas demais. E Mary suspirou ao se apro&imar de Eli#a!eth e tirar-lhe a chave da mo. E =a verdade, vocCs acreditam que esse simples peda)o de metal possa ser... a chave para o mist(rio de nosso nascimento.
%s olhos de 4nne e Eli#a!eth se encontraram e, ento, num instante, as duas sa+ram correndo da !i!lioteca, o ru+do dos saltos a ecoar pelo corredor.

Mary, venha. Precisamos ir, nesse instante$

E 6sso no passa de um race,o, acreditem. Mas irei com vocCs, sB para rir quando constatarem que eu tinha ra#o. E -om um suspiro resi nado, Mary se uiu para o corredor.
Juando che ou G porta, as irms passaram-lhe um &ale em torno dos om!ros, e lhe en"iaram um chap(u na ca!e)a.

E Mas no desperdi)arei um !om dinheiro num coche de alu uel para esse passeio inDtil. E Ela sacudiu a ca!e)a para en"ati#ar a "rase. E 4 -avendish *quare no ( muito lon e, e a temperatura est a radvel ho,e. 6remos caminhando.
4nne a!riu a porta da "rente e olhou para as nuvens cin#entas no c(u.

E E

Mas vai chover...

Mary olhou preocupada para o alto. %h, ?eus. Esperem um pouco, por "avor. E -orreu de volta para dentro da casa.

E Pu&a$ Mary, to sovina, vai mesmo astar uma moeda para alu ar um coche. -(us, mal posso acreditar$ E 4nne e&clamou.

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E Ento, vamos encontrar um coche de alu uel antes que ela mude de id(ia. E Elizabeth correu para a rua e se ps a acenar aflita, at que finalmente atraiu a ateno de um cocheiro, que parou na esquina da praa. E Elizabeth, estamos em Londres! Anne apressou-se a puxar a irm para trs. Esses seus modos grosseiros precisam acabar. Somos damas, n o mais interioranas rudes. Lembre-se disso. Quando Mary saiu pela porta, espantou-se ao ver as irms prestes a subir ao coche. E No, no! Peo desculpas, meu caro senhor ela gritou ao cocheiro , mas minhas irms no iro mais precisar de seus servios. Anne e Elizabeth viraram as cabeas, pegas de surpresa, e encararam a irm, boquiabertas. Mas Mary simplesmente sorriu e entregou uma sombrinha a cada uma delas. E J que vamos andando, por certo precisaremos disso.

O cheiro da chuva que se aproximava permeava o ar mido quando Rogan Wetherly, o duque de Blackstone, e seu irmo Quinn, recm-agraciado com o ttulo de visconde de Wetherly, refrearam suas lustrosas montarias ao descer a Oxford Street, na direo do Hyde Park. Uma gota gelada atingiu a face de Rogan, que ergueu os olhos para o c u. As nuvens estavam negras e pesadas. Era uma bobagem aventurar-se mesmo que a umas poucas milhas de Marylebone por causa de uma mulher. Mas a dama em questo, de acordo com Quinn, visitava o parque toda tera-feira quela hora. E quem era Rogan para frustrar as esperanas do irmo em encontr-la? E Deus do cu! Rogan, Pare! Sem aviso, Quinn levantou-se nos estribos, esticou a mo e agarrou a rdea direita de Rogan. Puxou-a para trs com fora, obrigando o cavalo do irmo a colar-se ao seu, impedindo o animal de avanar. O corao de Rogan disparou no peito. E Que inferno, Quinn! Se queria me derrubar da sela, quase conseguiu. Quinn pigarreou. Tirou o chapu e inclinou a cabea para a frente, desviando a ateno de Rogan para o trio de espantadas mocinhas de olhos arregalados. .o*ocas$ Provavelmente atravessaram a rua sem prestar ateno aos cavaleiros que se aproximavam. E agora se postavam, imveis como esttuas, no meio da via movimentada, a menos de um passo dos dois.
A mais alta das trs, olhou furiosa para Rogan por baixo da aba de seda desbotada de um chap u ridculo decorado com fitas. Os olhos cor de mbar fulguravam, zangados. Por um breve instante, sua boca se torceu, e ento se abriu, como se fosse lhe passar uma descompostura. Porm, a expresso mudou de repente para uma de embarao. Com um gesto brusco, virou a cabea para o outro lado. Rogan ia cham-la quando a jovem agarrou a mo enluvada da beldade de cabelos cor de cobre a seu lado, e depois puxou a pequena comitiva para a calada, afastando-se deles com rapidez.

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E Perdeu o juzo? Poderia ter atropelado as moas. Quinn virou na sela e observou as trs jovens se enfiarem pela multido, rua abaixo. E bvio que atravessaram a rua sem prestar ateno. Mesmo que meu cavalo tivesse atropelado uma delas, a culpa no seria s minha. Rogan levou a montaria a fazer meia-volta e juntou-se a Quinn, olhando as damas que se afastavam. Viu de que modo a mais alta me olhou? Como se achasse que eu tinha varola, ou pior! E =o, no perce!i. Estava ocupado demais, tentando acalmar seu cavalo. 'o an "irmou-se nos estri!os para olhar melhor a ,ovem. E : al o "amiliar nas "ei)Les daquela mo)a, no concorda? E 4,eitou-se de novo na sela. E ?epois de anos de li!ertina em, no ( di"+cil que tenha en anado aquela mo)a no passado. 'o an !u"ou. E 4quela no en anei, tenho certe#a. 4h, ela ( !em !onita, mas vocC no viu as roupas que usava. % que era aquele chap(u? ?ireto do campo com nada al(m de dois &elins na palma da mo, eu diria. Juinn resmun ou diante do comentrio, mas no respondeu. Hirou o cavalo e se uiu de novo para o :yde Park. E HocC no pode querer continuar E 'o an ritou, mas o irmo no parou. E %lhe para o c(u. Juinn enterrou o chap(u na ca!e)a. E Pode me acompanhar ou voltar para casa, 'o an, mas eu continuarei. Ela estar l, eu sei disso. E dessa ve# nBs vamos nos conhecer. 'o an meneou a ca!e)a e "e# meia-volta com a montaria. 7m instante depois, estava ao lado do irmo mais novo. E Ento, essa mulher que procura no parque... acha que ( a "utura viscondessa de Wetherly? E Bem... talve#. E Por que a pressa para ir ao altar? HocC no ( nenhum solteiro enru ado. F um herBi, a raciado com um !elo t+tulo por seu valor. F !onito, ,ovem e endinheirado. =o entanto, dese,a se acorrentar? 4 e&presso de Juinn tornou-se solene. Pu&ou as r(deas, e no disse uma palavra at( que 'o an "i#esse o mesmo. E =o quero esperar para ser "eli#, para ter a vida com que sonho. Em 0oulouse, aprendi que posi)o e status podem de repente no significar coisa nenhuma. Eu podia trocar brindes com
um amigo numa noite, e no dia seguinte cavar sua sepultura. Soltou um longo suspiro ao erguer a perna direita e tirar o p do estribo. Ento, deixou que ela pendesse, flcida. Se a guerra me ensinou alguma coisa, foi que a vida para ser vivida, Rogan. O que, para mim, equivale a uma esposa e filhos. E n o pretendo postergar isso por mais tempo. Rogan concordou com um gesto resignado. Seu irmo vira mais mortes durante seus anos na pennsula, do que ele veria numa existncia inteira. No invejava a vida idlica com que Quinn sonhava. Depois de tudo que sofrera, ele a merecia. S que a bem-aventurada vida de casado que o irmo procurava no existia de fato, por mais que Quinn acreditasse nisso. Mas essa era uma conversa para outro dia.

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Rogan aprumou as costas e sorriu.

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Quinn, ns iremos encontrar sua dama, contanto que voltemos Portman Square antes que o cu desabe.

Quinn enfiou a mo debaixo do joelho e deu um jeito de colocar a bota de novo no estribo. Um sorriso malicioso curvou-lhe o canto dos lbios.

E E melhor nos apressarmos, ento. Inclinou-se sobre o pescoo da montaria e calcou os calcanhares no lombo do animal. Eu o verei no porto, velhote.
Rogan soltou uma risada e, ento, incitou o baio num galope rumo ao porto de Cumberland. O vento arrancou-lhe o chapu da cabea, lanando o belo acessrio numa poa de lama, mas ele nem se deu ao trabalho de olhar para trs. Tinha uma corrida a vencer. Em poucos minutos, seu cavalo passou em disparada pelo de Quinn. Rogan soltou um berro de triunfo. Virouse para encarar o irmo. Ningum leva a melhor sobre o duque Negro! Quinn incitou a montaria at que os dois cavalos ficaram pescoo a pescoo. E riu quando o baio ultrapassou o de Rogan.

E E

Ningum? ele berrou.

Rogan sorriu, e logo fazia seu cavalo disparar na liderana uma vez mais. No, ningum! E isso inclui voc, caro irmo!

Enormes gotas de chuva batiam no cho ao redor das irms Royle quando as trs chegaram Cavendish Square. Empolgada, Elizabeth ergueu a carta diante dos olhos de Mary.

Chegamos. E aqui, est vendo? Nmero dois, logo adiante.

Mary no se moveu, embora a chuva aumentasse.

E Fique pregada aqui, se quiser, Mary, mas eu no quero ver minha nova roupa de domingo arruinada pela chuva. Anne avanou pela estreita calada at os degraus que conduziam ao casaro. Ao chegar ao primeiro degrau, virou-se e olhou para as irms. Pelo menos voc me acompanhar, no , Lizzie?
Elizabeth virou-se para Mary, estendeu a mo e afastou uma mecha mida de cabelo da face da irm.

E Minha irm, eu preciso saber se esse lorde Lotharian pode nos contar algo sobre nosso nascimento. Por favor, venha conosco. Voc esperta e ir adivinhar a verdade mais depressa do que Anne ou eu. Por favor!
Mary hesitou por um instante. Tinha caminhado at ali, quase fora atropelada por isso. Poderia muito bem entrar.

E Vocs venceram resmungou por fim. Mas se essa aventura no produzir nada que d suporte histria fantasiosa de nosso nascimento, devem me prometer que iro desistir da investigao e se concentrar no futuro de cada uma. E Oh, que boba voc se mostra s vezes. Elizabeth riu. Sabe que nunca concordaramos com isso. Agarrou a mo de Mary e arrastou-a para a porta, ao mesmo tempo que Anne batia a aldrava de bronze.
A porta se abriu, e um criado apressou-se a faz-las entrar e sair da chuva. A casa era enorme. As paredes do saguo se erguiam por trs andares, num crculo que se fechava em uma escadaria adornada de balastres dourados. O cho de mrmore polido parecia um espelho. Um trio de lacaios de repente as rodeou, assustando as irms. As mos enluvadas rapidamente se apossaram de todos os xales e das sombrinhas pingando. Em seguida, os criados desapareceram t o depressa quanto tinham chegado.

E Minha patroa as receber na biblioteca. O lacaio inclinou a cabea e virou-se, como se esperasse que as moas o seguissem. Est prestes a tomar ch. 8

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Mary esticou a mo e o cutucou no ombro antes que ele deixasse o saguo. Perdo, mas creio que podemos estar no lugar errado. O homem encarou-a, desconcertado. Elizabeth estendeu o carto a Mary, que o pegou, e indicou o endereo ao lacaio.

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E E E

Cavendish Square, 2.

O criado pestanejou e olhou para o carto, para depois voltar a encarar Mary. No, o local certo, senhorita. So da famlia Royle, no? Sim, somos Mary comeou , mas ns...

E Como eu disse, srta. Royle o lacaio a interrompeu, como se no a tivesse ouvido , se por favor puderem me acompanhar, eu as levarei at minha senhora. E
Pare, por favor! No viemos aqui para ver uma senhora. Anne, impaciente, cruzou os braos no peito.

E Viemos aqui visitar um cavalheiro... hum... lorde Lotharian. Os brilhantes olhos verdes de Elizabeth estavam arregalados como os do criado. E
Certamente. E logo vero Sua Senhoria. Por aqui, por favor. Elizabeth e Anne agarraram-se aos braos de Mary e seguiram o homenzinho esqulido por um longo corredor e para dentro de uma enorme biblioteca. Livros encadernados em couro enchiam as prateleiras at o mural de moldura dourada pintado no teto. Um odor, misto de polidor de couro, cera, mofo e velhice, permeava o ar frio do aposento. No centro, uma mulher mida, de idade, parecendo uma cebola, sentada num sof revestido de seda, pestanejou quando as viu. Apesar de obesa, a idosa era to pequena que os sapatinhos que calava nem chegavam perto do tapete turco estendido ao cho. O lacaio dirigiu-se at o meio da sala e as anunciou. Minha senhora, as senhoritas Royle. Ento, apressado, saiu da biblioteca. A velha senhora mostrou-se visivelmente emocionada.

E Oh, oh, por fim posso v-las com meus prprios olhos. Estou to feliz que tenham vindo! No tnhamos certeza se viriam. Mas aqui esto vocs, e em cada detalhe, to lindas como imaginei. Ouvi falar tanto sobre as trs meninas, tanto! Os pezinhos, calados em sapatos de seda com saltos incrivelmente altos, balanaram, agitados.
A mo desceu pelo espaldar curvo do sof e puxou uma alavanca de madeira. No mesmo instante, um banquinho estofado saltou para fora, por debaixo do sof. E a velhinha rolia escorregou sobre ele, e depois, firmou os ps no tapete.

E Endireitem-se e deixem-me v-las. Ah, que porte flexvel. E so altas tambm, todas vocs! O olhar da mulher cravou-se em Mary. Qual delas voc, minha cara? E
estudou. Eu... eu sou Mary. Ela sentiu as faces queimarem, sobretudo quando a senhora ergueu o lornh o e a

E J que so trigmeas, eu esperava que se parecessem muito uma com a outra, mas no assim. A cor dos cabelos bem diferente. Mesmo o formato dos rostos... no nada semelhante.
A mulher virou o lornho para cada uma das irms.

E No, as trs so to diferentes como a manh, a tarde e a noite. S a altura imponente e os olhos denunciam o parentesco.
Voltou-se de novo para Mary.

E Voc, menina, com esses longos cabelos negros... E quase da altura de um homem! Soltou um riso deliciado. Tem o sangue, por certo. Uma altura espetacular sempre se revela em mulheres de linhagem real. E
mesmo? Elizabeth estava fascinada.

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E Oh, sem dvida. A dama encarou Elizabeth. Chegou mais perto da jovem, e depois ficou na ponta dos ps para apontar os brilhantes cabelos cor de cobre. Voc deve ser Elizabeth. Olhem para essa coroa poderosa. A rainha Elizabeth tinha cabelos como os seus, querida. E chegava quase a um metro e oitenta de altura!
Elizabeth endereou a Mary um olhar presunoso.

!h, Senhor, Mary pensou, suspirando. Como se essas observaes malucas signifiquem alguma coisa... 4 mulher acompanhou o olhar de Eli#a!eth, e emendou1 E *ua prima, Mary, rainha da EscBcia, tinha quase a mesma altura que vocC, sa!ia? E Ento, os plidos olhos cin#entos procuraram 4nne. E 4h, que "ei)Les delicadas$ E esses ca!elos como "ios de ouro. 3inda tam!(m, lind+ssima. 4nne ru!ori#ou-se, lison,eada. E Juando os olhos da sociedade ca+rem so!re as trCs, no haver questionamentos E continuou a entusiasmada dama. E Pois est claro que tCm o san ue de reis e rainhas a correr nas veias. Mary no conse uiria suportar aquela ta arelice por muito tempo. 4 mulher, quem quer que "osse, no "aria nenhum !em em empol ar suas irms daquele ,eito. 4 histBria so!re o nascimento das tri Cmeas no passava de um conto de "adas. E ?esculpe-me, senhora, mas receio que este,a em vanta em diante de nBs. E Mary sorriu para a velha. E 4inda temos de "a#er as apresenta)Les. E %h, perdo. Pensei que lorde 3otharian tivesse mencionado meu nome na carta. *ou lady 7pperton. 4s tri Cmeas encararam mudas a senhora de ca!elos !rancos. E Ento, no ouviram? E 4 idosa a!riu um sorriso lar o e encheu os pulmLes com um suspiro "undo antes de "alar. E ?evo ser a madrinha de vocCs, seu passaporte de entrada para a sociedade de 3ondres. E =ossa... madrinha? =o compreendo. 3ady 7pperton, no quero parecer in rata, mas at( trCs minutos atrs, minhas irms e eu nem mesmo t+nhamos ouvido "alar de seu nome E disse Mary. E *ei que parece inacreditvel. Mas ( tudo verdade, eu lhes asse uro. E 3ady 7pperton tomou a mo de Mary. E Prometi ao pai das trCs que "aria isso quando che asse a hora. E o "arei. Prometera ao pai delas? E Juando? E Mary a ue,ou. E Juero di#er... quando "e# essa promessa a nosso pai? 4 velha senhora calou-se, e "icou a tam!orilar os dedinhos so!re os l!ios pintados. E *uponho que h mais de vinte anos. ?epois de tomar conhecimento das circunstMncias do nascimento de vocCs, como eu poderia ne ar a seu pai al uma coisa? -laro, as trCs no passavam de !e!Cs, mas ele estava preocupado, , naquela (poca, com o "uturo de vocCs. E 4 senhora disse que ouviu "alar das circunstMncias de nosso nascimento. E 4nne adiantou-se e se apossou da mo da mulher. E %h, sim. Ele contou tudo a nBs, a meu marido, que in"eli#mente "aleceu al uns anos atrs, e a seus companheiros mem!ros dos Helhos 3i!ertinos de Maryle!one. 4s so!rancelhas de 4nne se encontraram, dando-lhe um ar de con"uso. E Papai era mem!ro de um clu!e de cavalheiros? =o posso ima inar al o assim. 8

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E Era, realmente. 4ssim como era...


garotas, conhecerem-no.

lorde Lotharian. Na verdade, acho que hora de vocs,

A velha dama girou nos calcanhares oscilantes e seguiu at a estante esquerda da lareira apagada. Enviou s irms um sorriso malicioso, e ento colocou a palma da mo sobre a face de uma deusa entalhada numa coluna. Apertou. O nariz da figura esculpida abaixou-se sob sua m o e, de repente, de algum lugar por trs da estante, soou um clique metlico. Lady Upperton virou-se para as trs irms e arqueou as sobrancelhas. Prontas? As irms Royle se entreolharam, nervosas. Ento, como se combinassem, sacudiram as cabeas em concordncia. Exceto Mary.

E Entrem, ento. Lady Upperton empurrou com firmeza a estante, e imediatamente a parte inferior das prateleiras abriu-se como uma porta, revelando uma passagem escura.
Anne deu um passo frente sem hesitao, com Elizabeth em seus calcanhares. Ao chegarem abertura, estacaram e olharam para trs, para Mary, que no avanara um nico passo.

Deus do cu$ ?e repente, Mary sentiu-se atordoada. Juando concordara em visitar lorde 3otharian com as irms, tinha plena certe#a de que nada aconteceria a no ser voltarem para casa com outro pacote inDtil de cartas ou al o semelhante. 4quela reviravolta nos acontecimentos, contudo, era inima invel. =o estava preparada para isso. =em para uma rande dama disposta a introdu#i-las na sociedade londrina. =em para uma con"raria secreta de velhos li!ertinos. E, sem dDvida, nem para portas escondidas dentro de muralhas de livros anti os$ E ?epressa, Mary E lady 7pperton instou. E %s cavalheiros esto esperando. E --cavalheiros? E Mary en oliu em seco. E Pensei que +amos conhecer lorde 3otharian. E %h, sim, querida, mas h dois outros que ouviram a histBria do nascimento de vocCs naquela noite. Hai querer conhecC-los tam!(m. Henha. =o "ique para trs. Mary avan)ou um p( lentamente na dire)o da estante a!erta, por onde 4nne e Eli#a!eth haviam desaparecido. 7m vento "rio que soprava da passa em secreta a "e# estremecer. Mesmo assim, "oi em "rente. =o momento em que a escurido da passa em a envolveu, Mary ouviu a estante come)ar a se "echar outra ve#. Hirou-se depressa. *o! a lu# vacilante da !i!lioteca, viu apenas o rosto sorridente da velha senhora. E =o vai se ,untar a nBs, lady 7pperton? E Mary per untou. E %h, no, menina. F um clu!e de cavalheiros, a"inal. *ou apenas a porteira. H com suas irms. *i a o pequeno c+rculo de lu# que ver num instante. *i a-o at( che ar G passa em. ?epois, !ata duas ve#es. 'eceio que a audi)o de 3otharian no se,a a mesma de antes. E *em mais palavras, lady 7pperton "echou a estante atrs de Mary. E HocC vem, Mary? E % murmDrio de Eli#a!eth ecoou a al uma distMncia. E Estou indo.

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7m instante depois, ela sentiu a presen)a das irms a seu lado. -omo lady 7pperton dissera, uma r(stia de lu# "iltrava-se por um olho m ico ao "inal da passa em. 4s irms se deram as mos instintivamente e avan)aram. Mary soltou a mo de 4nne, e ia !ater duas ve#es na parede, como lady 7pperton instru+ra, mas a irm a impediu. E %lhe pelo olho m ico primeiro e di a-nos o que pode en&er ar. Mary er ueu a ca!e)a e "icou na ponta dos p(s. E =o alcan)o E murmurou. E Eu "arei isso. E Eli#a!eth adiantou-se. E Henha, Mary, preciso me apoiar em seu ,oelho para su!ir nos om!ros de 4nne. -omo costumvamos "a#er no pomar do sr. *mythe. E 6sso ( loucura. E Mary "irmou uma perna atrs e do!rou o ,oelho para Eli#a!eth. 4nne emeu quando Eli#a!eth sentou-se em seus om!ros, comprimindo-lhe os p(s nas costas para se equili!rar. 4nne deu um passo vacilante para a "rente. E % que est vendo? Eli#a!eth inclinou-se e espiou pelo olho m ico. E F... uma !i!lioteca. %ra essa, parece a !i!lioteca de lady 7pperton, sB que ao contrrio... como se "osse um re"le&o no espelho$ 7m som metlico ecoou. ?e repente, a parede se moveu, lan)ando 4nne e Eli#a!eth num monte so!re o tapete persa. Mary recuou para a passa em escura. 7m homem ma ro como uma vara, com uma vasta ca!eleira risalha, olhou divertido para as irms, e depois para os dois homens parados perto da mesa de ch. E % que eu lhes disse, cavalheiros? 6nclinou-se para colocar o cachim!o numa !ande,a de madeira, e ento levou o monBculo ao olho e e&aminou as duas ,ovens ca+das no cho perto da lareira. Er ueu uma so!rancelha e riu com do)ura. E 4s meninas no so a s+ntese da ra)a e da reale#a?

Mary en oliu em seco. 0inha de revelar sua presen)a e "alar pelas irms, que ainda nem haviam tentado se endireitar. -ontinuavam ca+das numa con"uso de saias, pernas e !ra)os, a olhar estupidamente para os trCs homens. =a verdade, no poderia culp-las. Em!ora "ossem cavalheiros entrados em anos, como seu pai, caso no tivesse "alecido, havia al o de di"erente neles. 7ma caracter+stica, uma vitalidade. Mesmo parada ali, no escuro, Mary podia senti-la. E Juerida, por "avor, saia da passa em. =o tem nada a temer. E % cavalheiro ma ro levantou-se do so" e "e# um sinal, em!ora Mary tivesse certe#a de que ele no conse uia vC-la. Dro)a" Ela estampou o sorriso mais con"iante que conse uiu imprimir na "ace e saiu de trs da estante, para a lu# do candela!ro.

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=o mesmo instante, as irms se er ueram do cho e "oram se postar a seu lado, perto da lareira. E *ou o conde 3otharian. E -om uma a ilidade que Mary ,amais acreditaria poss+vel num homem de idade to avan)ada, o lorde levou uma perna para trs, er ueu um !ra)o de lado e a cumprimentou com a mais e&trava ante das mesuras. Mary e as irms se curvaram numa cortesia, em retorno. 3orde 3otharian, contudo, continuou com a pose. -on"usas, as irms se entreolharam, sem sa!er o que "a#er. Mary "e# um sinal Gs outras e, a um sB tempo, as trCs !ai&aram as ca!e)as e do!raram os ,oelhos na mais pro"unda cortesia que , haviam "eito na vida. Mesmo assim, o velho no se moveu. Por(m, come)ou a estalar os dedos como um louco. E -(us, 3ilyNhite, me dC uma mo, por "avor$ E Perdo, meu velho. I vou a,ud-lo. E 3ilyNhite, !em mais !ai&o que 3otharian, apressou-se a se colocar ao lado do lorde. 6nclinou-se para encai&ar o om!ro so! a a&ila do ami o. Ento, a,udou-o a se endireitar e "icar de p(. E Bela mesura, 3otharian. 4 melhor que "e# em anos. 3orde 3otharian sorriu. E 4cha mesmo? E %ra, sem dDvida. E =o "oi uma mesura adequada. E % terceiro homem, com uma a!surda peruca avermelhada na ca!e)a, levou um clice de conhaque aos l!ios. 3orde 3otharian "icou s(rio. E % que quer di#er, 2allantine? 4chei minha mesura mais que adequada1 "oi... ma n+"ica$ E En ana-se. Para se e&ecutar uma mesura com maestria ( preciso "icar ereto de novo. %!serve. E % cavalheiro de peruca inclinou-se com ra)a il diante das irms 'oyle. ?epois, sem nenhum estalar de ossos, endireitou o corpo e ,untou os calcanhares num estalo triun"al. E 6sso, cavalheiros, ( uma mesura adequada. Pela quarta ve#, , que essa era a atitude correta diante da mesura de 2allantine, as irms 'oyle "i#eram uma cortesia. ?epois, do!raram os ,oelhos mais duas ve#es quando sir 3umley 3ilyNhite e o visconde -hancey 2allantine se apresentaram. *e undo a maneira de pensar de Mary, era hora de p5r "im G pantomima. E -aros senhores, minhas irms e eu estamos dentro de um clu!e particular de cavalheiros. 7m clu!e de li!ertinos. E Ela endireitou as costas. E 4pesar de entrarmos pela casa de lady 7pperton, que por al uma ra#o parece ser uma ima em no espelho desse clu!e, tenho certe#a de que os senhores perce!em que nossa presen)a aqui ( !astante imprBpria, , que somos ,ovens solteiras. E 'epu&ou os l!ios num !iquinho, como vira 4nne "a#er muitas ve#es antes quando dese,ava destacar a seriedade de al uma situa)o. E Iul o que os cavalheiros poderiam partilhar conosco o si ni"icado da correspondCncia !astante eni mtica, para que possamos partir o mais cedo poss+vel e prote er o nome de nossa "am+lia. 0rou&emos a chave, como pediram. E 4pontou para Eli#a!eth, que tinha a chave numa "ita de cetim a#ul em torno do pesco)o.

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E *im, estamos ansiosas por sa!er para que mais a chave serve. Por(m, antes disso, senhor, eu poderia pedir sua opinio? E Eli#a!eth deu um passo na dire)o de 2allantine. E Minha cortesia "oi e&ecutada de modo adequado? Juando o cavalheiro limitou-se a "it-la, Eli#a!eth a ue,ou. E Eu... eu ostaria de sa!er. Aomos criadas no campo, e creio que pouco educadas quanto aos costumes de uma sociedade so"isticada. 3orde 3otharian riu e respondeu em lu ar de 2allantine. E 'eali#ou as cortesias de modo esplCndido, minha cara. E duvido que seu aprendi#ado social "osse "alho de qualquer maneira, porque seu pai "requentava os mais seletos c+rculos da alta sociedade londrina. E F mesmo? E 4nne !al!uciou. E 3ady 7pperton insinuou al o assim. Mas... ele era um simples m(dico do campo. E *im, querida, um m(dico. Mas nada simples. Era o m(dico pessoal do Pr+ncipe de 2ales. 0am!(m era um dos companheiros +ntimos do pr+ncipe. 7m camarada de !e!ida, e mem!ro "undador dos Helhos 3i!ertinos de Maryle!one... em!ora "5ssemos apenas os 3i!ertinos de Maryle!one na ocasio. Framos um !elo rupo. =o enru ados como somos a ora. E *orriu por um instante e, depois, respirou "undo. E =o tenho mais or ulho da nature#a de nossa associa)o, mas no posso ne ar que, na (poca, antes que vocCs trCs nascessem, (ramos todos +ntimos de *ua Ma,estade o Pr+ncipe 'e ente. 'a%ai era 1ntimo do %r1nci%e+ Mary sentiu o san ue "u ir da ca!e)a. -am!aleou at( o so" e desa!ou no assento. 4 mo de lorde 3otharian tremia quase imperceptivelmente quando ele er ueu uma arra"a de conhaque pelo ar alo e encheu um clice de cristal para Mary. E Por "avor, tome isso, srta. 'oyle. Hai acalm-la. E Eu... eu sinto muito. E in"orma)o demais para um sB dia. E %lhou para o clice que lhe era estendido. E %h, no, o!ri ada, lorde 3otharian. E Minha cara, recomendo veementemente um re"or)o holandCs. E -olocou o drinque nas mos dela. E Pois a visita de vocCs no che ou ainda ao "im, e h mais que preciso lhes contar. Mais? -ru#es, quem sa!e ela devesse tomar a !e!ida. Mary aceitou o conhaque e levou o clice com rapide# G !oca. =o tinha tolerMncia a !e!idas, por(m in eriu o l+quido cor de Mm!ar sem hesita)o. 3orde 3otharian passou a mo pelos ca!elos "artos. E Maldi)o E resmun ou o homem. E Por "avor, perdoem-me, senhoritas. Eu no deveria ter lan)ado o passado de seu pai aos ares como "i#. 4nne correu para ,unto de Mary e sentou-se ao lado da irm. Encarou lorde 3otharian. E Precisvamos sa!er, senhor. =o "e# nada errado em nos contar. E =ossa irm apenas no estava preparada para ouvir isso. E Eli#a!eth postou-se ao lado de Mary e lhe a"a ou o om!ro. E 4nne e eu acreditvamos naquilo que os documentos de meu pai su eriam, mas Mary no acreditava. -om uma sensa)o de inquietude, Mary !ai&ou os olhos e dedicou-se G tare"a de endireitar as rendas do punho das luvas. Juando os er ueu novamente, viu-se "ulminada pelo olhar de sa!e-tudo de 4nne.

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%s cantos dos l!ios da irm se curvaram naquela sua maneira superior de ser, enquanto ela "echava os dedos em torno do pulso de Mary. E Bem, atrevo-me a a"irmar que ela no pode mais i norar a veracidade da histBria... =o (, Mary?

Capt!lo II

Mary pousou as mos no colo e correu os olhos pelas cinco pessoas que a encaravam. E Papai era educado e possu+a maneiras re"inadas. =o ( to di"+cil ima in-lo !emvisto na sociedade londrina. =in u(m disse uma palavra. E ela se viu o!ri ada a se e&plicar melhor. E =o ( nada "cil ver meu pai como um mem!ro da comitiva do pr+ncipe. Mesmo assim, no posso a"irmar que isso se,a imposs+vel. E Ento vocC acredita$ E 4 e&presso de Eli#a!eth se tornou radiante. E =o. % corpo de 4nne pareceu enri,ecer. *ua testa se enru ou e, intencionalmente ou no, a arota "echou os dedos com "or)a em torno do pulso de Mary. E Mas vocC aca!ou de di#er... E =o, eu no disse. E Mary sacudiu a ca!e)a, "rustrada. E Mesmo que eu acreditasse na histBria do passado de papai, precisaria ainda ouvir al o que me levasse a ,ul ar que nosso san ue tem al um resqu+cio da cor a#ul. E Eis por que pedi a vocCs que viessem aqui no dia de ho,e, queridas. E 3orde 3otharian "e# um sinal de ca!e)a aos outros dois cavalheiros, convocando-os. Em silCncio, postaram-se atrs do so" onde Mary e 4nne se sentavam. E =Bs estamos convencidos da linha em de vocCs E disse lorde 3otharian, com "irme#a. E Jue provas tCm? E Mary arqueou uma so!rancelha. E 4l uma? =o pretendo ser rude, mas essa a"irma)o que "i#eram, se verdadeira e escudada em evidCncias, no seria inconsequente, e nossas vidas mudariam para sempre. E nem me atrevo a considerar que postura a -oroa assumiria, em!ora ,ul ue ra#ovel di#er que no seria de apoio. E Mary$ E Eli#a!eth diri iu um olhar de sDplica a lorde 3otharian. E *enhor, por "avor, perdoe as palavras !ruscas de minha irm.

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E Estivesse eu no lu ar dela, minhas palavras seriam as mesmas E respondeu o lorde. Ento, parou por um momento e arqueou uma so!rancelha. E -ontudo, eu teria esperado por uma resposta depois de pedir provas. E E&istem provas mesmo? E Por um instante, Mary quase acreditou que e&istissem, pois lorde 3otharian parecia !astante se uro disso. =o... F imposs+vel. 4 id(ia de que as trCs "ossem a prole do Pr+ncipe de 2ales e a sra. Ait#her!ert era mais que rid+cula. Era uma completa loucura. E 4 chave$ E Eli#a!eth a ue,ou. E 4 chave ( a prova$ 3orde 3otharian meneou a ca!e)a deva ar. E Mas o senhor nos atraiu aqui su erindo que esta E Eli#a!eth mostrou a chave de !ron#e E era a chave para al o mais al(m da cai&a de documentos de papai. E E pode ser, mas no sei com certe#a E 3otharian admitiu. E Permite? E Estendeu a mo para a chave, e Eli#a!eth entre ou-a ao idoso. E 4 chave tem uma "inalidade dupla, como mencionei. %!servem. E % lorde irou a ca!e)a oval da chave e removeu-a, revelando uma ponta he&a onal. E *eu pai me disse que se al o acontecesse a ele, essa chave oculta a!riria o al)apo. E Jue al)apo? E 4nne inda ou. E Em nossa casa, na -ornualha? 3otharian deu de om!ros. E 'eceio no sa!er mais que vocC. 0ive a impresso distinta de que estava apreensivo em me "alar so!re a chave. Mas presumo que a chave secreta se,a para um al)apo da casa de campo. 4dmito que eu nutria al uma esperan)a de que vocCs, arotas, conhecessem melhor o si ni"icado dessas palavras misteriosas. E =o sa!emos nada de nenhum al)apo E Mary murmurou, lan)ando um olhar para cada uma das irms. E =ossa via em at( aqui "oi por nada. E 4o contrrio, srta. 'oyle. 0+nhamos uma Btima ra#o para solicitar a presen)a de vocCs no dia de ho,e E 2allantine interrompeu, antes que Mary pudesse di#er outra palavra. 4 porta da passa em se a!riu, e uma criada miDda, de olhos de cor)a, entrou na sala com uma !ande,a de ch e !iscoitos. Mary ,ul ou que 3otharian er ueria a mo para silenciar o ami o at( que a criada sa+sse. Mas ele no o "e#. 2allantine continuou1 E Permita-me contar outra histBria de nosso passado. 4l o que vocCs trCs precisam ouvir. E 0omou um ole de conhaque com um ru+do aud+vel. E % ano era OPQR. 7m mCs inteiro havia se passado desde que o pr+ncipe enviara seu pai para Mar ate, a "im de cuidar de Maria... a sra. Ait#her!ert. % olhar de Mary se uiu a criada, que colocava o servi)o de ch na mesinha diante deles. 4 mulher no er ueu o olhar para nin u(m. -oncluiu o servi)o e saiu em silCncio da sala. E =a (poca E 3otharian comentou E, correram !oatos de que a sra. Ait#her!ert caiu doente depois que o pr+ncipe des"e# a!ruptamente a unio dos dois e concordou em se casar com a princesa -aroline. Mary se deu conta de que continha o "5le o, esperando a parte da histBria que provaria que tudo no passava de "antasia. %lhou de soslaio para 4nne, a mais sensata

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das irms. Por(m, mesmo ela olhava encantada para 3otharian, tal como "a#ia quando o pai lia contos de "ada para elas, na in"Mncia. E Aicou evidente para todos nBs que 2eor e ainda ostava pro"undamente de Maria. -hamava-a com "requCncia de Kesposa do meu cora)oK, sa!iam? Portanto, no pareceu inadequado para o pr+ncipe mandar seu m(dico pessoal de con"ian)a, o pai de vocCs, para cuidar dela. 3ilyNhite concordou com veemCncia. E Mas seu pai "icou "ora da cidade um mCs, sem ao menos mandar uma carta a al u(m. 6sso era muito estranho. -omecei a ima inar se al uma coisa estava errada. Ainalmente, resolvi mandar uma missiva a Mar ate, uma casa no campo para onde a sra. Ait#her!ert tinha se recolhido, inda ando dos planos do pai de vocCs para retornar a 3ondres. 2allantine sacudiu a peruca avermelhada, em concordMncia. E *a!+amos que havia al o errado. 3ilyNhite !ateu a mo na co&a. E Bem, podem ima inar minha surpresa quando a carta "oi devolvida intacta. 3o o sou!emos que seu pai no estava mais em Mar ate "a#ia semanas. =a verdade, havia se retirado para a ca!ana da "am+lia na -ornualha, e no e&pressara a nin u(m nenhuma inten)o de retornar a 3ondres, ,amais. E %ra, poderiam e&istir muitas ra#Les para que ele se retirasse para a -ornualha E Mary comentou, torcendo o pulso e se livrando do aperto penoso dos dedos de 4nne. E 4 mais provvel ( que a sra. Arasier, a overnanta, tinha encontrado uma cesta com trCs !e!Cs na soleira da porta, e ele precisasse cuidar de nBs. E %ra, ora, "oi isso o que lhes contaram? E 4s so!rancelhas hirsutas de 3otharian se arquearam. E *im. =unca "oi se redo em nossa casa. E Mary olhou para cada um dos trCs cavalheiros. E E todos devem admitir, que ( !em mais provvel a hipBtese de um in"eli# caipira sem tosto, a!andonar seus !e!Cs na soleira da porta para serem recolhidos por al u(m mais capa# de cuidar das crian)as. 2allantine concordou com a ca!e)a. E 4 arota o pe ou, 3otharian. E Aoi at( o !alco do !ar. E Mais conhaque, al u(m? E % convite "oi rece!ido pelos dois outros cavalheiros com os clices va#ios ao alto. -om a arra"a na mo, 2allantine serviu os ami os e depois encheu o prBprio clice. E %!ri ado, velho camarada. E 3otharian sorveu um lon o ole. ?epois, olhou diretamente para Mary. E %h, sim, eu concordo. 4 histBria dos !e!Cs a!andonados ( !em mais plaus+vel. -ontudo, essa conversa de os entre arem aos cuidados de seu pai est lon e da verdade. Eli#a!eth inclinou-se e pousou a mo so!re a de 3otharian. E Ento, vai nos contar a verdadeira histBria? E Enviou um olhar inquieto para Mary e, depois, emendou1 E 4 verdadeira histBria... como o senhor a conhece. E %h, permitam-me. E 3ilyNhite pe ou uma pequena cadeira perto da lareira e colocou-a prB&imo das irms. E F uma narrativa !astante dramtica. % velho respirou "undo e olhou para 3otharian, como se pedisse permisso. *B quando o lorde inclinou a ca!e)a 3ilyNhite prosse uiu1

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E *em nenhuma e&plica)o para o desaparecimento de 'oyle, lorde 7pperton, que ?eus dC descanso a sua alma, lady 7pperton e nBs trCs resolvemos nos aventurar pela Bai&a -ornualha a "im de desco!rir o destino de nosso ami o. E E o que desco!riram, senhor? E 4nne inda ou. E 0udo. -he amos sem aviso, tarde da noite, mas 'oyle nos convidou para entrar na ca!ana e nos o"ereceu conhaque. Estava claramente pertur!ado com nossa repentina apari)o. Aalava !ai&o e lan)ava olhares para a escada a cada instante. -ertamente no queria que sou!(ssemos que havia trCs !e!Cs ali, dormindo. Era B!vio que pretendia manter o "ato em se redo. Mas 'oyle "icava cada ve# mais nervoso. *ervia-se de conhaque sem parar. E 3ilyNhite$ E 3otharian inclinou a ca!e)a para trs, num esto "rustrado. E Est demorando muito com essa conversa. Hamos lo o com isso, homem. 3ilyNhite apressou-se em continuar. E Em questo de uma hora, o conhaque soltou-lhe a l+n ua, e 'oyle, o homem que criou as trCs, revelou uma s(rie de acontecimentos inima inveis. 3otharian levou o clice G !oca, mas no !e!eu. E Mary p5de perce!er que o velho a espiava por so!re a !orda do copo. 3ilyNhite respirou "undo outra ve#, antes de prosse uir. Era evidente que a histBria se tornava dramtica. E 'oyle nos contou que o pr+ncipe o chamara tarde da noite, pedindo que se apressasse a ir a Mar ate para cuidar de sua esposa. *im, ele disse sua esposa. *eu pai no tinha id(ia do motivo da urgncia, mas partiu imediatamente. Quando chegou, encontrou a sra. Fitzherbert
no meio de um parto difcil, dizendo palavras sem nexo. Lilywhite fingiu tossir e ergueu o clice, pedindo a Gallantine que o enchesse, o que o amigo fez prontamente.

E Foi uma surpresa para Royle, j que o prncipe no mencionara nada a ele. Porm as condies da sra. Fitzherbert no eram to estarrecedoras como aquilo que seu pai viu em seguida. E E E
O que ele viu? Diga-nos, por favor Elizabeth implorou, aflita. Lilywhite arregalou os olhos. A tenso na biblioteca tornou-se quase palpvel. Nas sombras do quarto estavam lady Jersey e a rainha Charlotte. A... rainha? Elizabeth sapateou de excitao.

E Deveras! Na verdade, quando Royle indagou sobre as faculdades alteradas da sra. Fitzherbert, foi a prpria rainha que afirmou que a parturiente havia se drogado com uma grande quantidade de l udano s primeiras dores, e que no fora capaz de impedi-la. Royle examinou a paciente, erguendo-lhe as p lpebras, e as pupilas estavam negras e dilatadas. Contudo, quando pediu o frasco de ludano para se certificar de quanto ela havia ingerido, no lhe apresentaram nada. E
Algum a drogou? Anne perguntou, com a testa vincada de preocupao. Lilywhite suspirou e deu de ombros.

E Royle suspeitou disso, mas no estava em posio de questionar a rainha. Duas longas horas depois, embora a sra. Fitzherbert mal estivesse consciente, deu luz trs bebs natimortos. E Natimortos? Elizabeth arquejou, como se o sonho de conto de fadas de ser uma princesa lhe tivesse sido arrancado. Ento... no poderamos ser esses bebs... E Basta, Lilywhite, eu terminarei. Lotharian aproximou-se do sof e lentamente, em trs tentativas, conseguiu ajoelhar-se num dos joelhos ossudos diante de Elizabeth. E Querida, os bebs pareciam natimortos, mas seu pai, embora conhecido como o melhor mdico de Londres, no teve permisso de examinar as crianas, nem por um momento. Implorou por uma chance de reviv-las, mas a

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rainha no lhe deu ouvidos. Declarou os bebs mortos. Se no estivessem, logo estariam, e era assim que deveria ser. Anne levou a mo boca. Tinha lgrimas nos olhos.

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E Embora esperasse que Royle seguisse suas ordens, ela no assumiu nenhuma responsabilidade Gallantine interrompeu. Em vez disso, encarregou Royle de escrever uma carta para o pr ncipe, informando que a sra. Fitzherbert logo estaria bem e no mostraria nenhum trao da enfermidade anterior. E Enfermidade? Meu Deus, ela queria dizer... os bebs! exclamou Elizabeth, com os olhos verdes faiscando de lgrimas represadas.
Lotharian fitou o tapete persa por alguns segundos antes de prosseguir.

E Depois, segundo a orientao da rainha, lady Jersey enrolou os bebs azulados no prprio xale e colocou os corpos imveis numa cesta de vime, que se apressou a enfiar nos bra os de Royle, ordenando-lhe que levasse os corpos para o campo e os queimasse. E jamais deveria falar da existncia daquelas crianas. O futuro do Prncipe de Gales dependia disso.
Mas os bebs no estavam mortos Gallantine emendou, empolgado. Ainda no.

E O diabo o carregue, Gallantine, est arruinando o drama da histria! Lilywhite fechou a mo em punho e socou o prprio joelho.
Lotharian estalou os dedos.

Uma ajuda, por favor.

E Oh, certamente. Lilywhite ajudou Lotharian a se levantar. Quando o amigo sentou-se na prpria cadeira de Lilywhite, este ficou de boca aberta. E Fique de p do lado oposto do sof, meu amigo, para que eu possa ver a expresso encantadora no rosto das garotas enquanto ponho um ponto final histria do nascimento e da segunda chance de vida que tiveram.
Lilywhite resmungou, mas fez o que Lotharian pedira.

E Royle era leal Coroa e, assim, deixou Margate, como a rainha ordenara. Porm, enquanto a carruagem corria pela noite, ele ouviu um dbil vagido que vinha de dentro da cesta. E
Os bebs! As lgrimas penduradas nos clios de Anne escorreram por suas faces.

E Sim Lotharian assentiu. Royle ergueu a cesta e se deparou com trs pares de olhos a espi-lo. Ento, abriu a camisa e segurou os trs bebezinhos trmulos contra o peito nu para aquec-los, e depois enrolou seu casaco em torno deles. As crianas no estavam mortas. Se voltasse a Margate com elas, porm, certamente no sobreviveriam quela noite.
Gallantine apertou a taa de cristal com fora entre as mos.

E Seu pai sabia o que deveria ser feito. Assim, levou as crianas at a cabana da famlia, onde contratou duas amas-de-leite. Sorriu para as jovens. Vocs sabem o resto da histria. Ele as criou como filhas at se tornarem trs belas damas. E Pela manh, Royle, provavelmente depois de se dar conta do perigo que criara para si mesmo e para os bebs ao nos contar o ocorrido, desmentiu tudo. Culpou o conhaque e seu pendor para contar casos. Lilywhite suspirou. Mas s precisamos olhar em seus olhos para ver que as palavras pungentes da noite anterior eram verdadeiras. Ento, quando nos pediu que cuidssemos do futuro das meninas se algo lhe acontecesse, juramos que o faramos. E
ser. Lotharian inclinou-se, pegou a mo de Mary na sua e fechou os dedos em torno dela. E assim ser. Gallantine engoliu as ltimas gotas do conhaque e colocou a taa sobre a mesa. Assim

Eis, srta. Royle, a verdadeira histria de seu nascimento.

Mary sentiu-se entorpecida.

#o, im%oss1vel$ 2 hist3ria no %ode ser verdadeira$ #o %ode" 4 *i5arra$ 6randiosa demais$

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Mesmo assim, ela come)ava a acreditar. =o no que di#ia respeito a serem "ilhas do pr+ncipe. Por tudo que ouvira, o re ente era um detestvel tolo mimado, e Mary se constran eria se desco!risse que era sua "ilha. -ontudo, ansiava em acreditar nas atitudes herBicas de 'oyle. *alvar os !e!Cs, apesar da amea)a de represlia da -oroa, mostrava precisamente o carter do pai. 4o er uer os olhos, aturdida com as incr+veis revela)Les, deparou-se com as irms, que a "itavam, na e&pectativa. E Ento, o que di#, Mary? E 4nne parecia impaciente. E Posso ver que ainda no est plenamente convencida E disse 3otharian. E =o importa. % cavalheiro retornou a seu lu ar ao lado da lareira e "e# um esto para que os outros dois se ,untassem a ele. Por vrios instantes, as irms 'oyle apuraram os ouvidos, tentando entender os murmDrios trocados pelos cavalheiros diante da lareira. Ainalmente, os trCs se voltaram para elas. 3otharian sorriu e, ento, diri iu-se a Mary. E -ome)aremos com vocC, querida, se ,ul ar aceitvel. E 4h... come)ar o que, senhor? E %ra, cuidar de seu "uturo, arota. Prometi a 'oyle e, a despeito de minha reputa)o... em outras reas, eu lhe asse uro que sempre mantenho a palavra. ,eu 7uturo+ #o, no, no$$$ 3otharian tomou a mo de Mary. E 4 sra. 7pperton "e# os preparativos. 4 essa hora, tudo deve estar sendo despachado para as acomoda)Les de vocCs. %s olhos do lorde "aiscavam, o que "e# Mary ima inar que tipo de preparativos lady 7pperton "i#era. E Minha carrua em ir !usc-las no Berkeley *quare Gs nove horas desta noite para a "esta de lady BroNer, onde as trCs sero apresentadas G sociedade londrina. -(us$ 4 l+n ua de Mary pareceu no querer o!edecC-la, mas ela conse uiu pronunciar umas poucas palavras. E %s senhores so muito entis, mas no somos conhecidas de lady BroNer. 3otharian "e# um esto de descaso. E Juerida, vocC no conhece nin u(m em 3ondres. Portanto, deve con"iar em minha orienta)o. Ae# um iratBria. esto que en lo!ava todas as irms, e depois pu&ou Mary at( a estante

E *eu pai destinou a cada uma um dote considervel. HocCs tCm os cavalheiros dos Helhos 3i!ertinos de Maryle!one para providenciar o resto. *im, srta. 'oyle1 ao "inal da temporada, ,uro que a verei casada adequadamente com um cavalheiro de alta posi)o social. ?epois, 3ilyNhite e 2allantine "aro o mesmo para suas irms. Jue desa"io divertido para todos nBs$

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E 'e"ere-se a encontrar parceiros para as mo)as, 3otharian? E 2allantine inda ou. E %u a comprovar a linha em delas? Eu me atrevo a di#er que essa Dltima tare"a ser !em mais que um desa"io. Por um !reve instante, a preocupa)o vincou a testa do cavalheiro, mas, no momento se uinte, o sorriso malicioso voltou aos l!ios de 3otharian. E %ra, re"iro-me a am!os, meu caro$ Pois a Dnica maneira de asse urar o "uturo das irms 'oyle ( lhes asse urar o passado tam!(m. E %uviram, irms? E Eli#a!eth !al!uciou, incapa# de reprimir a empol a)o. E Eles pretendem nos a,udar em todas as coisas$ E *oltou uma risadinha nervosa, antes de levar a mo G !oca. 3otharian sorriu, e virou-se para irar a estante. 4!riu a passa em. 0omando aquilo como uma su esto para que se retirassem, Mary diri iu-se G passa em secreta, mas o velho senhor a se urou com "irme#a por um instante mais. E =o ( !rincadeira, senhorita E disse com toda a seriedade. E =o h lu ar para um simples KsenhorK ou mesmo um KsirK para vocC. Mais uma ve#, Mary no sou!e o que responder. =o precisava de nin u(m para escolher um marido. 4demais, , se interessara por um homem muito di no, um herBi de uerra com t+tulo de no!re#a tam!(m. Estava prestes a admitir o "ato quando relanceou os olhos para Eli#a!eth e 4nne. *e havia mesmo uma chance de os Helhos 3i!ertinos de Maryle!one cuidarem do "uturo matrimonial das irms... !em, teria de prosse uir com aquele plano, pelo menos por enquanto. 4nne e Eli#a!eth eram dotadas de muitos encantos, contudo pareciam pertur!adas com a histBria dos !e!Cs de san ue a#ul. Aaltava Gs irms de Mary o "oco necessrio para colocar o "uturo no devido rumo1 encontrar maridos que as merecessem. Por causa disso, a orienta)o e o senso de lady 7pperton eram uma !Cn)o de ?eus. -om a velha senhora como madrinha, 4nne e Eli#a!eth "icariam ocupadas em ca)ar maridos, em ve# de desperdi)ar os parcos recursos investi ando a histBria !urlesca de um suposto nascimento real. 3otharian arqueou uma so!rancelha. E ?uvida de minhas rela)Les, senhorita? E %h, n-no E Mary a ue,ou. E Muito !em. -oncentraremos nossas aten)Les em duques, marqueses e condes... em!ora possamos considerar um visconde, ou mesmo um !aro. Mas sB se a "am+lia "or muito anti a e preeminente. Mary o encarou de olhos apertados. E Por que um t+tulo ( to importante assim? E %ra essa. E 3otharian deu uma piscadela maliciosa e soltou Mary, para que acompanhasse as irms pela passa em escura. E Porque, minha querida, vocC ( a "ilha do "uturo rei da 6n laterra$

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'o an e Juinn estavam ensopados at( os ossos. % que no era uma rande surpresa. =o deveriam ter corrido como meninos de escola para o :yde Park quando a chuva amea)ava desa!ar. Mesmo assim, 'o an nunca dava as costas a um desa"io, principalmente "eito por Juinn. 0al como ima inara, a misteriosa arota de Juinn no estava l quando "inalmente che aram ao parque. Pelo menos, 'o an pensou, ela "ora prudente o !astante para "icar em casa num dia chuvoso como aquele. 6sso mostrava que tinha um c(re!ro dentro da linda ca!ecinha. 4l o que a recomendava. *em querer inundar de ua as escadas para os quartos, os irmos rumaram para a lareira na sala de estar e come)aram a tirar as roupas ali mesmo. 'o an en&u ou os ca!elos, e depois entre ou ao criado a toalha molhada em troca de um camisolo quente. E 0udo o que dese,o, Juinn, ( que no "a)a um casamento apressado. E Por que no, se encontrei a mulher certa para mim? E Essa arota que lhe incendeia o san ue pode muito !em ser seu par per"eito. E 'o an !u"ou. E Mas prometa que ir tentar conhecC-la, conhecC-la de verdade, e conhecer a "am+lia da mo)a, antes de "alar em alian)a... e "ilhos, pelo amor de ?eus. Juinn ,o ou o casaco ensopado no espaldar de uma cadeira diante do "o o, e depois se sentou para que o lacaio tirasse suas !otas molhadas. E I viu al uma coisa de lon e, uma espin arda ou uma montaria talve#, e sou!e no mesmo instante que era per"eita para vocC? E 7ma arma ( !astante di"erente de uma mulher, Juinn. *e eu "icasse apai&onado por uma espin arda, poderia compr-la, ou ,o -la nos "undos da casa. =o se pode "a#er isso com uma mulher. F contra a lei, vocC sa!e. Pelo menos eu acho. E 'o an co)ou o quei&o. E Pode valer a pena !uscar por... re"erCncias. Juinn riu, e se levantou. 4rrancou a camisa molhada. E %ra, sa!e o que quero di#er. Ela ( linda, quieta e t+mida. E raciosa. E que !elo porte$ E Passou pela arota a cavalo al umas ve#es... e , a conhece to !em assim? E 4 !ele#a dela ( indiscut+vel, 'o an. Her em !reve. Juanto G nature#a, isso ( !astante evidente tam!(m. Juando nos cru#amos no parque, ela sempre me olha por entre os c+lios. ? um sorriso t+mido, depois enru!esce com o mais delicado tom de rosa e desvia o rosto. E %h, um KdelicadoK tom de rosa$ Bem, isso muda tudo, no (? -laro, eu me corri,o. ?espose-a imediatamente$ 7m delicado tom de rosa, ima ine sB. Juinn "echou o camisolo de dormir. E -omo posso "a#C-lo compreender? E ?uvido que possa. Para mim, casamento e pai&o ce a no com!inam. -asamento ( um arran,o de ne Bcios entre "am+lias. E 'o an pe ou dois clices de vinho do Porto da salva do lacaio e estendeu um para o irmo. E 4,a com cautela, ( tudo que eu pe)o. =o ostaria de aca!ar com uma ple!(ia interessada apenas em sua !olsa.

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E Por que ( que, ao conhecer uma mulher, vocC imediatamente tem suspeitas desse tipo? E Porque sou realista, meu caro. Hi muitos homens entre arem o cora)o a mulheres que amam apenas o dinheiro deles. Juer viver na mis(ria o resto da vida? H adiante, case-se com uma ple!(ia. E -asar com uma ple!(ia nem sempre ( a deciso errada, 'o an. Juando nosso pai casou com minha me, ela era uma mulher simples, sem dinheiro al um. 4t( o dia em que papai morreu, no houve casamento mais !em-sucedido. 'o an virou-se de costas e "itou o "o o para que o irmo no pudesse ver o san ue lhe queimar a "ace. ?eus$ =o poderia haver a"irma)o mais distante da verdade$ -omo Juinn podia ser to ce o diante da anMncia de sua me? 4 mulher era uma ca)a-dotes, nada mais, nada menos$ -erca de um ano apBs a morte da me de 'o an, a srta. Molly :amish, uma ple!(ia com carinha de santa de 3incoln shire, enterrou "undo as arras em seu pai enlutado. Ele se apai&onou, e estava to necessitado de a"eto que a desposou assim que terminou o per+odo de luto. % pai havia lhe contado tudo nos Dltimos anos. 4ssim que se tornou duquesa e passou a carre ar um "ilho do marido E Juinn E, a nova esposa mostrou quem era de "ato. =o mais "in ia amar o duque, nem tolerar 'o an. ?ava presentes a Juinn o tempo todo, comprava !u i an as e vestidos, e via,ava pelo continente com os ami os da moda. % velho duque "oi a!andonado ao prBprio desespero, lamentando amar amente a apressada deciso de desposar a miservel ca)a-dotes. 'o an ,urou ,amais repetir o erro de seu pai. E no permitiria que o irmo mais novo ca+sse presa de al uma ple!(ia ardilosa, como o pai havia ca+do. =o, 'o an plane,ava manter o olhar atento so!re o relacionamento "lorescente de Juinn com aquela... mulher do :yde Park. E 4 "esta de BroNer ( ho,e. E Ele virou-se e olhou para Juinn. E Melhor ostentar uma Btima aparCncia essa noite. Juem sa!e sua dama sem nome compare)a? % rosto de Juinn se iluminou. E HocC acha? 'o an deu de om!ros. E =o sei, mas pelo que ouvi, metade da sociedade de 3ondres estar l. E , que vocC di# que a mo)a ( !em-nascida, por causa da ra)a de sua postura e... e... Juinn riu. E Ento vocC precisa usar seu casaco a#ul, 'o an. E Por quC? E 4ssim tam!(m "ar Btima "i ura, quando eu o apresentar G minha noiva. E Ele sorriu e tomou o Dltimo ole do Porto. 'o an "or)ou um sorriso, e deu uma piscadela para o irmo ao sair da sala. Em ve# de rumar para o quarto, se uiu direto pelo corredor e entrou na !i!lioteca. 3 dentro, escreveu um curto !ilhete e o despachou por um lacaio.

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=o dei&aria a escolha do irmo nas mos do acaso. -aso a amada de Juinn "osse mesmo G "esta, 'o an pretendia p5r em prtica um plano de contin Cncia , em a)o. E esse plano envolvia a !ela viDva de uerra, lady 0idNell. 3ady 7pperton olhou pela ca!ine da carrua em, e sorriu para Mary com aprova)o. E Esse vestido marca seus contornos com tanta per"ei)o, querida, que se poderia ima inar que ( "eito de um punhado de c(u da primavera e revestido de tenda tecida de nuvens "o"as. E 4cho que tive a mesma impresso, lady 7pperton. E Mary olhou para o vestido que a velha senhora lhe mandara, um tra,e de seda "in+ssima de um a#ul plido, permeado de "ios delicados de prata. *uspirou, enlevada. % vestido era lindo, sem som!ra de dDvida. Mesmo assim, ela receava que "osse inteiramente transparente so! uma lu# mais "orte. Pelo !em da mod(stia, decidiu que, na "esta, evitaria se apro&imar de qualquer lu ar onde houvesse dois ou mais casti)ais, ou dois ou mais cavalheiros. Eli#a!eth e 4nne estavam caladas a seu lado, no !anco da carrua em, as costas retas e r+ idas. 0inham no rosto um sorriso a"etado, mas era evidente que estavam to nervosas quanto Mary. -arrua ens se en"ileiravam pela 2rosvenor *quare, ocupando trCs quarteirLes. 4os ritos, cocheiros tentavam despachar seus passa eiros na entrada principal diante da imponente manso dos BroNer. 4trav(s das enormes ,anelas do t(rreo e da porta da "rente a!erta, Mary podia ver a casa lindamente iluminada, e repleta de ele antes damas e cavalheiros, que avan)avam lado a lado. Em questo de minutos, as trCs irms e lady 7pperton "ariam parte da multido que se uia pelo sa uo at( o salo de "estas. % andar dos convidados era to tene!rosamente lento, e a presso dos corpos to rande, que Mary mal conse uia e&pandir as costelas para respirar. Eli#a!eth, contudo, no parecia se importar com o so"rimento. E %lhe sB, Mary. E 3i##ie se espremia entre Mary e 4nne, a arrada aos !ra)os das irms. E Posso tirar meus sapatos do cho e ainda se uir em "rente. ?everia tentar. %!serve. E -(us, pare com isso. Estaremos no salo a qualquer momento, e por certo haver espa)o para todos. Juando os pulmLes de Mary pareciam prestes a derreter por "alta de ar, "inalmente a multido passou por um con,unto de portas duplas, e as irms 'oyle se viram dentro de um enorme aposento relu#ente de lu#. ?e#enas de velas queimavam ao alto, assentadas em nada menos que trCs "ul urantes candela!ros de cristal. 4s paredes eram revestidas de cetim a#ul. Por toda parte havia lacaios de li!r( de seda, servindo vinho em enormes !ande,as de prata. 0omada pela surpresa, Mary sentiu-se e&tasiada ante aquela viso. 4nne irou de um lado para outro, inspecionando os arredores. 0orceu o nari#. E =o ve,o lady 7pperton. E F provvel que ela tenha "icado presa na multido, perto da porta. E Mary "icou na ponta dos p(s, mas no conse uiu avistar a velha senhora. E 0enho certe#a de que nos alcan)ar a qualquer momento. =o se a"li,a.

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E =o estamos a"litas. E Eli#a!eth olhou pelo salo, e um ru!or de e&cita)o tin iulhe as "aces. E Juanto tempo poderemos "icar? E =o quer di#er quanto tempo deveremos "icar? E Mary race,ou. E
irms. Bem, queridas, quantas badaladas ouviremos no relgio depende de vocs trs algum murmurou s

Mary olhou para baixo, de onde o resmungo viera, e viu que lady Upperton aparecera. A princpio, ela no queria comparecer quela festa. Contudo, no poderia recusar a generosidade de lady Upperton sem ofender a gentil senhora; e isso no faria jamais. Naquela tarde, quando as irms voltaram do Clube dos Velhos Libertinos de Marylebone, ficaram aturdidas ao encontrar vestidos de seda com os sapatos combinando, bolsas e xales sobre cada uma de suas camas. At mesmo uma camareira foi enviada para ajud-las a se vestir e a arrumar os cabelos em cachos no alto das cabeas. Se estiverem prontas, garotas a madrinha comeou , permitam-me apresent-las sociedade de Londres. Lady Upperton no perdeu tempo. Em questo de minutos, as irms Royle haviam sido formalmente apresentadas a uma dzia de damas da sociedade. Mary j se sentia exausta. Anne e Elizabeth no pareciam cansadas. Seguiam a pequena mulher direto para um grupo em animada conversa. Mary, contudo, ficou para trs e permitiu que a multido a envolvesse. Num instante, foi arrebatada para longe. No teve outra opo a no ser se deixar levar. E sentiu-se deslocada naquele lugar, misturada aos ricos e famosos de Londres. Estava inquieta, uma pilha de nervos. Avistou uma pequena cadeira ao lado de um biombo japons, a um canto do salo, e seguiu para l. Quando teve certeza de que no era observada, puxou a cadeirinha para trs do biombo e estatelou-se nela. Durante tediosos minutos, ficou sentada, imvel, ouvindo partes de conversas ou examinando as molduras ornamentadas do teto. Comeou a ficar entediada. Recostou-se na cadeirinha e bocejou. S ento notou uma fileira de livros no topo de um aparador, distante um brao da borda do biombo. Nossa, como no os vira antes? Ela levantou-se e, mantendo o corpo oculto por trs da beirada do biombo, estendeu o brao. Seus dedos roaram a lombada do livro mais prximo.

!h, (ue coisa$ 8uase$$$ 7ora$$$ de$$$ alcance$


no conseguiu puxar o livro.

Ela se esticou ao m&imo, e arranhou o couro da encaderna)o com os dedos trmulos, mas
De repente, o livro flutuou diante de seus olhos.

isso, quem sabe, o que tentava alcanar, senhorita? soou uma voz masculina de tom surpreendentemente grave.

% rosto de um homem apareceu na !eirada do !iom!o. Mary arre alou os olhos. E H-vocC, vocC... =o pretendia di#er coisa al uma. Por(m, entre todas as pessoas naquela cidade que pudessem encontr-la escondida como uma criana... que horror que fosse ele!
O desprezvel irmo do visconde! O homem sorriu.

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E No creio que tenhamos sido apresentados de modo adequado. Sou Rogan Wetherly, duque de Blackstone. Parou por um momento, e seus olhos pareceram percorrer o corpo de Mary por inteiro, para finalmente parar no rosto. Perdoe-me por fit-la assim. Estou errado, ou j nos encontramos antes?
Um calor requeimou as faces de Mary.

!h, sim, 9- nos encontramos$ :oc; o o)ro do 9ardim$ < o animal (ue (uase nos atro%elou na !=7ord Street essa tarde mesmo$ Mary a!riu a !oca, mas "echou-a de novo. 3imitou-se apenas a menear a ca!e)a numa ne ativa. E =o? 0em certe#a, senhorita? Parece-me to "amiliar. Mary sacudiu os om!ros, e depois concentrou o olhar no vo entre o !eirada do !iom!o. Era apertado, mas se passasse pelo vo, poderia escapar. E E vocC (...? E o duque arqueou as so!rancelhas ne ras, esperando que ela dissesse o nome. Mary respirou "undo. E Eu sou... eu estou de sa+da. -om licen)a, Hossa 2ra)a. %s nervos a impeliram para a "rente, um pouco mais de pressa do que ela tencionava. 4o passar por 'o an, acidentalmente !ateu no !iom!o com o cotovelo esquerdo e, com o direito, empurrou o duque, o!ri ando-o a cam!alear para a parede. Mary se encolheu e se uiu para um a,untamento de cavalheiros de casacas ne ras quando ouviu um !aque. E depois, Gs suas costas, um coro de arque,os. =o conse uiu conter a curiosidade, e virou a ca!e)a para olhar. % !iom!o ca+ra no cho, e 'o an, ainda de p( onde estava, parecia ter sido a pessoa que o tinha derru!ado. % duque de Blackstone cravou em Mary os olhos "aiscantes. Juase uma de#ena de convidados se uiu aquele olhar "urioso, e o !ur!urinho percorreu a multido em ondas e&citadas. Mary sentiu as pernas tremerem. Estava dentro da casa havia apenas al uns minutos e , "i#era papel de tola... E conquistara a inimi#ade do irmo do homem com quem al um dia se casaria. =o havia escolha. 0inha de ir em!ora naquele instante. Ento, sentiu um leve toque no !ra)o. E Eis vocC aqui. Henha comi o, querida. E 3ady 7pperton apontou para o salo. E : al u(m que quer conhecC-la. Mary soltou um suspiro de al+vio. =o tinha id(ia se lady 7pperton tinha perce!ido que a res atara de uma situa)o e&tremamente constran edora. % importante, por(m, ( que ela sa!ia que a senhora a levava para lon e de Blackstone. 3ady 7pperton condu#iu-a para os con"ins do salo, o que a radou a Mary, que se sentiria "eli# em conhecer qualquer pessoa que a velhinha quisesse lhe apresentar. 4"inal, "ora poupada de um constran imento inima invel. E -he amos, querida. E 3ady 7pperton sorriu com ale ria. Mary er ueu os olhos, e de repente no conse uiu se mover. i ante e a

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3orde Wetherly, o !elo visconde loiro com quem estava predestinada a se casar, encontrava-se de p( !em a sua "rente. Perce!eu que lady 7pperton "a#ia as apresenta)Les, mas no conse uiu entender o que a !oa senhora di#ia. Por(m, ele estava ali. *enhor das 4lturas, que noite$, pensou. Em!ora a tivessem a!andonado antes, todos os an,os do c(u certamente lhe sorriam do alto a ora. *eus olhos cravaram-se nos dele, e ela o cumprimentou com um sorriso t+mido. 4s !eiradas da !oca !em-"eita do visconde se er ueram, e ele curvou-se numa mesura. E *rta. 'oyle. % tom de vo# era suave e a radvel aos ouvidos. Bem di"erente da vo# pro"unda do irmo, que vi!rava atrav(s dela de um ,eito irritante. E 3orde Wetherly. E Mary do!rou os ,oelhos e e&ecutou uma per"eita cortesia, !astante praticada antes, alis, no -lu!e dos Helhos 3i!ertinos de Maryle!one. E *ou-lhe muito rato, lady 7pperton, por me apresentar sua %rot)$ 4 srta. 'oyle e eu temos trocado olhares de ve# em quando no :yde Park, mas, na verdade, at( essa noite no nos conhec+amos. E Aico honrada de que tenha se lem!rado de mim, lorde Wetherly. 4ntes que Juinn respondesse, um sorriso lar o se "ormou em
olhos num ponto em algum lugar atrs de Mary. seus lbios ao focalizar os

E E

Ah, a est voc, Rogan. Por favor, venha e conhea a srta. Royle. protegida de lady Upperton.

Blackstone se postou ao lado do visconde. Pendeu a cabea para o lado, e sorriu de modo enviesado. Srta. Royle, no ? Endireitou a cabea e a inclinou diante de Mary.

Lady Upperton cutucou Mary nas costelas. Faa uma cortesia, querida a velha sussurrou. Mary fez uma careta para o duque e inclinou-se at a cintura. Era o que o arrogante merecia. Afinal, aquele grandalho lhe dera nada mais do que um simples sinal de cabea.

E A srta. Royle e eu ainda no nos conhecamos at agora. O visconde lanou um olhar carrancudo ao irmo. Embora, por coincidncia, nossos caminhos tenham se cruzado no Hyde Park em vrias ocasies. E Hyde Park? As sobrancelhas do duque subiram at a raiz dos cabelos. Ento ela... deve ser... Olhou de modo inquisidor nos olhos de Mary, que sentiu um rubor familiar queimar-lhe as faces. E E
de Mary. Ah, l est, Quinn Rogan disse, apontando para o rosto de Mary. Um delicado tom de rosa. Sim, bem... Quinn remexeu os ps, num evidente constrangimento, mas nada comparado ao desconforto

Ela virou a cabea, livrando-se do olhar de Rogan, e olhou pelo salo para localizar as irms.

Maldio!

Mary virou-se bem em tempo de ver lady Upperton sacudir o leque na direo do duque.

E H damas presentes, senhor a senhora o repreendeu. E no me importa se o senhor duque ou prncipe, exijo respeito, e o terei. E E
Peo perdo, lady Upperton, srta. Royle. Blackstone estreitou os olhos sobre Mary. Ela sentiu a respirao acelerar. Pensei que me recordava de t-la visto antes, senhorita. E agora... lembrei-me de onde foi.

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Mary engoliu em seco. Oh, no. Os olhos do duque pareceram se arregalar at ficarem do dobro do tamanho.

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Vo-voc... a esttua do jardim!

Capt!lo III

E 7ma esttua? E Mary pestane,ou e arqueou as so!rancelhas, com um ar a"etado. 4pesar da inconveniCncia de suas entranhas se revolverem como "olhas secas na ventania, pelo menos tivera al uns se undos para se preparar para o ataque de Blackstone. Aoi !em "cil, na verdade, perce!er a inten)o do duque, pois o homem a "itara de modo !astante estranho. E =o compreendo, Hossa 2ra)a, o que quer di#er com isso. E Mary encarou lorde Wetherly com e&presso con"usa, esperando conquistar o apoio do visconde. % duque pareceu perce!er a inten)o da arota. E 4le a que no me entende, srta. 'oyle? Estou convencido de que sa!e precisamente do que "alo. Mary deu de om!ros e continuou calada. E 0enho certe#a de que a vi no ,ardim dos 7nderNood.
no conheo os Underwood.

E *into muito, Hossa 2ra)a E Ela estendeu a mo e lhe deu um tapinha no brao. Mas

E Voc estava l... e fantasiada. Rogan estreitou os olhos. Por alguma razo, empoou os cabelos e o corpo, e fazia pose como se fosse uma esttua de jardim. E Posando de esttua? Que bobagem essa? Lady Upperton enganchou a mo de Mary no brao e puxoua para mais perto. Diga-me, por favor. Aonde Sua Graa quer chegar, querida?
Mary forou uma risada rspida.

E Oh, nossa. Deve ser uma brincadeira do duque, lady Upperton. Riu, um riso suave dessa vez, e olhou com timidez atravs dos clios para o visconde. Lorde Wetherly, por que no nos disse que tinha um irmo to divertido?
Os olhos do duque faiscaram, e Mary percebeu que sua estratgia de ficar um movimento de xadrez frente estava acabando com a pacincia do homem.

E E

Srta. Royle, eu sei o que vi... Rogan, claro que est enganado. Quinn olhou suplicante para o irmo.

E Era voc! O tom de voz j se intensificava, assim como sua ira. Embora queira fazer crer que esta a primeira vez que nos vimos, no foi, e eu exijo que admita isso, srta. Royle.
Mary olhou para lorde Wetherly, que tambm esperava uma resposta que acalmasse o brutamontes do irmo. Ento, ocorreu a ela de repente o que dizer.

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E E E

Que tola eu sou. Vossa Graa tem razo.

O peito do duque pareceu empinar diante daquela admisso. Viu, Quinn? Ela mesma admite.

Lady Upperton puxou Mary para ainda mais perto. Voc se disfarou de esttua de jardim, querida?

Mary soltou uma risada tensa.

E Hossa 2ra)a est correto ao a"irmar que nos vimos antes desta noite. Aoi ho,e mesmo, na verdade. E Ela encarou o duque diretamente nos olhos e sorriu, con"iante. E =o se lem!ra, senhor? %ra, quase me atropelou na %&"ord *treet, ho,e cedo. E %lhou para Juinn, e depois para lady 7pperton. E -on"esso, "oi apenas pela a)o rpida de lorde Wetherly que minhas irms e eu no "icamos de!ai&o das patas do enorme cavalo de *ua 2ra)a. E -(us$ E Juinn estendeu a mo e a arrou o !ra)o de Mary. E Eram vocC e suas irms? Pe)o desculpas. =o lhe aconteceu nada? E =o E Mary retrucou, docemente. % visconde a tocava. % calor dos dedos lon os aquecia sua pele. Juinn, por sua ve#, perce!endo que se demorava demais com o esto, retirou a mo. E Perdoe-me, srta. 'oyle. E =em pense nisso, lorde Wetherly. E Mary sorriu timidamente outra ve#. E Estou pro"undamente lison,eada com sua entil preocupa)o, eu con"esso. *e "osse socialmente aceitvel, ela teve a impresso de que o duque teria er uido a ca!e)a e urrado, lamentando a derrota. 7m sorriso triun"ante comichou nos l!ios de Mary, mas ela sa!ia que o ponto "avorvel que des"rutava a ora poderia ser perdido a qualquer momento. 4ssim, come)ou a plane,ar uma rota de "u a. %nde estavam 4nne e Eli#a!eth? 3ady 7pperton apertou os l!ios "inos. E Juerida, nenhuma de vocCs mencionou esse encontro com o desastre no dia de ho,e. E =o "oi preciso. 3orde Wetherly nos res atou, por "elicidade. E Mary estendeu a mo ao visconde. E =a hora, "iquei a!alada demais para cumpriment-lo de modo adequado. Portanto, "arei isso a ora. Por "avor, aceite meus a radecimentos, lorde Wetherly, por salvar nossas vidas. E -umpri meu dever, senhorita... e "oi um pra#er. E % visconde cutucou o irmo com o cotovelo. E 4 ora, meu irmo tem al o que dese,a lhe di#er. =o ( mesmo, 'o an? E *enhorita 'oyle... E % duque pi arreou. E Pe)o que me desculpe pelo quase acidente no dia de ho,e. Estou imensamente aliviado que vocC e suas irms no tenham se machucado de al uma "orma. E 6nclinou-se para mais perto dela. E Posso su erir o uso de uma carrua em no "uturo? E -laro, Hossa 2ra)a. Por(m no possu+mos uma carrua em, e cocheiros so muito caros para alu ar com al uma re ularidade. F provvel que minhas irms e eu continuemos a caminhar sempre que poss+vel. Estou certa de que compreende.

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Ele entortou a so!rancelha, e seus olhos !rilharam, como se de repente compreendesse. -ontudo, pela e&presso curiosa na "ace do duque, Mary no conse uiu sa!er o que o homem poderia ter dedu#ido daquele comentrio inocente. 6nclinou-se para o enorme animal, ainda que isso "i#esse seu cora)o !ater "orte no peito. Manteve o tom de vo# o mais !ai&o poss+vel. E Posso su erir que no "uturo preste mais aten)o, para que a vida dos outros no "ique em peri o? 'o an "or)ou um sorriso. E 4cho que sucum!irei de nusea se no encontrar um copo de vinho. Juem sa!e as damas possam tam!(m apreciar uma !e!ida? E Eu adoraria um ole ou dois de vinho, Hossa 2ra)a E lady 7pperton murmurou, a!rindo o leque e a!anando o rosto empoado. E Mas no quero ser um a!orrecimento. E 4!orrecimento nenhum, lady 7pperton. E 'o an olhou para Mary. E *rta. 'oyle? E =o, o!ri ada, Hossa 2ra)a. % duque rumou para a mesa do !ar, mas antes que desse um passo, virou-se. E Juinn, vai me a,udar? % desapontamento "icou claro nos olhos do ,ovem visconde. E Por "avor, com licen)a, senhoras. Holtarei em se uida. E 6nclinou-se educadamente, e se uiu o irmo por entre os convidados. =o momento em que os dois no eram mais vis+veis entre o a,untamento de casacas pretas, os modos de lady 7pperton mudaram. E Mary, lorde Wetherly pode no ter perce!ido que vocC estava mentindo, mas eu perce!i. Ela "ran#iu a testa. E =o menti. =a verdade, tive o m&imo cuidado em contar a verdade. E Eu estava se urando sua mo, querida. *enti que a torcia cada ve# que o duque "a#ia aquela acusa)o rid+cula so!re a esttua do ,ardim. E Eu no menti. E Pode no ter mentido, mas no contou toda a verdade. E 3ady 7pperton inclinouse e er ueu o quei&o. Estudou o rosto de Mary com aten)o. ?epois, arque,ou. E %h, vocC era a esttua no ,ardim dos 7nderNood$ % que estava pensando? E Eu sB queria mostrar a minhas irms o cavalheiro com quem um dia me casarei. E Mary calou-se, mas a pequena senhora cru#ou os !ra)os no peito e arqueou as so!rancelhas, como se esperasse o restante da histBria. E =aquele dia, nossa co#inheira pediu a noite livre para anhar uns trocados e&tras, a,udando a preparar o ,antar para a "esta no ,ardim dos 7nderNood. =o podemos pa ar muito a ela, e assim, concordamos. 4 co#inheira "icou muito "eli#, como a senhora pode ima inar, e come)ou a nos contar so!re a comida que seria servida... E, em dado momento, mencionou que lorde Wetherly, o ,ovem herBi de uerra, seria um dos convidados. E Mas vocC disse que no conhecia os 7nderNood. E Bem, no conhecemos. Portanto, no "i urvamos na lista de convidados. Mas eu queria tanto que 4nne e Eli#a!eth vissem o homem que me "a#ia suspirar$ E, voil>, o 8

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visconde estaria no vizinho! To perto... Eu sabia que no poderia perder a oportunidade, e assim ns nos empoamos e entramos pela horta dos fundos...

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Oh, no! Lady Upperton tirou um leno de renda da manga do vestido. As trs?

E Por favor, no se aflija. Ningum viu minhas irms. E ningum me viu... bem, exceto o duque. Mas estava escuro, e eu, completamente marmorizada, com o p e uma camada ou duas de farinha com gua. E
Cus... Lotharian est ciente disso?

E Estou ciente de quC? E % lorde e seus comparsas, 2allantine e 3ilyNhite, estavam de repente de p( num c+rculo em torno das mulheres. 3ady 7pperton virou-se para ele, a itada. E =o temos tempo para discutir isso a ora, 3otharian. HocC precisa sa!er, contudo, que nossa Mary est de olho no visconde Wetherly, e aposto cada ,Bia que tenho que o rapa# est muito interessado num compromisso. 3otharian co)ou o quei&o. E Wetherly... Por que conhe)o esse nome? 3ilyNhite er ueu o dedo. E 0alve# porque Wellin ton tenha mencionado o rapa# em cada despacho de 0oulouse. %u porque o re ente o a raciou com um viscondado em reconhecimento por sua cora em e valor. %ra, Wetherly condu#iu a *e&ta ?iviso no ataque herBico so!re 0oulouse, sa!e disso. =o ( um pequeno "eito. F um verdadeiro herBi. E % pai "oi o "alecido duque de Blackstone E 2allantine emendou. E % irmo ostenta o t+tulo a ora. -ertamente ouviu "alar dele1 o duque =e ro. E 4h... sim, o duque =e ro. E 3otharian soltou uma risadinha, e os outros dois cavalheiros o acompanharam no que parecia uma esp(cie de piada. E %ra, esse duque ( um homem a se considerar, srta. 'oyle. E Blackstone? E Mary olhou para 3otharian com ar des ostoso. E -omo pode su erir tal coisa? %-ora, ele (... detestvel$ E =o, no. Est equivocada. E 3otharian !alan)ou as mos diante do rosto como se a"astasse um cheiro ruim. E Blackstone nada mais ( que um ,ovem impetuoso. 4dmito que me "a# lem!rar de mim mesmo, na ,uventude. E %ra, no se elo ie, 3otharian. E 3ady 7pperton olhou ao redor. E Mas isso no vem ao caso. % duque =e ro parece ter al um tipo de rancor contra nossa Mary... E Eu o es!o"eteei E Mary disse, com toda a "ranque#a. E Bem "orte. 3ady 7pperton se encolheu. E Juase tenho medo de per untar, mas ( preciso. 6sso ocorreu no ,ardim dos 7nderNood? E *im, mas ,uro que ele mereceu. Estava prestes a... a me tocar. E Mary do!rou os ,oelhos e murmurou ao ouvido da velha senhora E ?e um modo !astante inapropriado. E %h... E 3ady 7pperton en&u ou a testa com o len)o. E 3otharian, lorde Wetherly ( a escolha da srta. 'oyle, no o irmo mais velho. % visconde vem de uma anti a "am+lia, e conquistou honra e distin)o... apesar da me. =o concorda? E ?a me? E Mary olhou para cada um dos quatro em !usca de uma resposta, mas no a o!teve.

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E Wetherly parece um cavalheiro per"eitamente adequado. Mandarei meus homens investi arem o rapa#. E 3otharian sorriu para Mary. E *rta. 'oyle, ter uma resposta em uma semana. E 'eceio que no tenhamos todo esse tempo E lady 7pperton apressou-se a di#er. E Minha preocupa)o ( que Blackstone no apBie o casamento. Essa noite mesmo ele deu vrios passos para enver onhar nossa menina. 0emo que possa causar um dano irreparvel a esse potencial compromisso, a menos que se,a persuadido a parar. E Posso distra+-lo essa noite. ?epois, nBs nos encontraremos outra ve# pela manh, e discutiremos uma estrat( ia mais ampla para manter os dois ,ovens enamorados ,untos. E 3otharian a,ustou o monBculo ao olho. E % que pretende "a#er? E 4 ca!e)a de Mary come)ava a late,ar. Ela , se indispusera da pior maneira poss+vel com o duque. %s Helhos 3i!ertinos iriam apenas tornar as coisas mais "eias, disso tinha certe#a. E 4h, o que temos ali? E 3otharian, que "icava uma ca!e)a acima da maioria das pessoas no enorme salo, de repente pareceu alerta. E F ele, o cavalheiro alto, de om!ros lar os. Estou certo? 3ilyNhite espiou pela multido. E 4certou, 3otharian. E %ra, ora... E % lorde correu os olhos maliciosamente pelo salo. E ?ei&e Blackstone comi o. 3ady 7pperton, pode providenciar que o visconde e a srta. 'oyle se encontrem de novo essa noite? 4 velha dama concordou com a ca!e)a, "a#endo o quei&o duplo estremecer. 3otharian manteve o monBculo mirado em al o. E :um-hum... melhor se apressar, querida. He,a. E Er ueu o quei&o, e apontou para o centro do salo. E % duque parece estar apresentando o irmo Gquela viDva adorvel, lady 0idNell. E 6sso ( ruim. E 3ady 7pperton er ueu-se na ponta dos p(s para ter um vislum!re da ,ovem senhora, que realmente ria ao lado de Juinn. 'o an, contudo, no estava mais ao lado deles. -om a !e!ida de lady 7pperton na mo, rumava direto para o rupo. 3ady 7pperton er ueu o leque diante do rosto e pu&ou Mary para perto. E 3ady 0idNell saiu do luto. %h, querida, o relacionamento dela com o visconde ( uma triste reviravolta nos acontecimentos. Precisamos cuidar disso imediatamente$ E =o se preocupem em demasia, senhoras E 3otharian inter"eriu, com con"ian)a. E 4 srta. 'oyle tem inocCncia e uma cria)o superior para recomend-la. 3orde Wetherly tomar a deciso certa. 4 ora, se me do licen)a, senhoras, tenho minha prBpria tare"a a cumprir. E 7m sorriso enviesado torceu os l!ios do velho lorde, e ele partiu em rota de coliso com o duque =e ro. 'o an lan)ou um Dltimo olhar ao irmo antes de a"astar-se para levar o clice de vinho de lady 7pperton. 0udo corria !em. Juinn se mostrava claramente enlevado com lady 0idNell, o que a,udava a tranquili#ar a mente de 'o an.

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Ele no suportaria se o irmo come)asse a se relacionar com a srta. 'oyle. %ra, a atrevida achava um enorme pra#er em e&asper-lo a toda hora. =unca, certamente, conhecera uma mulher mais irritante. % que poderia esperar dela, a"inal? 0ratava-se de uma ple!(ia, e sem um tosto tam!(m. Mesmo assim, era peri osa, pois era !onita e sa!ia como usar seus em!ustes. 4 atrevida pertencia G pior classe de mulher. ?o tipo que captura homens con"iantes pelos cordLes do cora)o, e depois os atrai para o altar sB por causa de dinheiro. 4 srta. 'oyle era uma ca)a-dotes. Pior ainda1 tinha os olhos cravados "irmemente em Juinn. =o por muito tempo, por(m. Juando mencionara a lady Portia 0idNell que Juinn pretendia se casar e iniciar uma "am+lia antes que o ano aca!asse, a dama se mostrara mais que sB um pouco encantada. %ra, ela seria o par per"eito para Juinn. Pertencia a uma !oa
fortuna, tinha boas maneiras e se relacionava com toda a melhor sociedade. famlia, possua considervel

Rogan ia se voltar para lady Upperton quando sentiu um cutuco firme no ombro. Virou-se para ver um cavalheiro musculoso a fit-lo com ar zangado.

Posso ajud-lo, senhor?

E 2ostaria de conversar com o senhor no ,ardim, Hossa 2ra)a. E 7ma teia de veias avermelhadas se estendia pelos olhos "uriosos do homem. 4s "aces queimavam num tom escarlate, e o hlito pesado sa+a em arque,os rpidos. E Posso per untar de que se trata, senhor? % cavalheiro !u"ou. E *a!e e&atamente a que isso se re"ere. Hrios senhores de idade o viram "a#er isso. 4pontaram-no para mim. E&i,o satis"a)o$ =o ,ardim$ 'o an olhou para dois cavalheiros mais velhos que o!servavam a discusso com sorrisos nos rostos enru ados. E 'eceio, senhor, que ha,a al uma con"uso. Posso sa!er o que supostamente eu "i# para a!orrecC-lo? % homem praticamente soltou "o o pelas ventas, mas manteve a vo# quase num suspiro. E Beliscou o traseiro de minha esposa$ E Eu? 0em certe#a? E Blackstone olhou ao redor do salo. E Juem ( sua esposa? 4ponte-me, por "avor. 7ma veia saltou na testa do homem, e o rosto vermelho parecia pulsar. E Para o ,ardim, a ora$ E 4 arrou a man a de 'o an e empurrou-o para o corredor. E Est cometendo um terr+vel erro, senhor... E 'o an livrou-se da mo do su,eito. E % senhor ( que errou, no momento em que tocou minha esposa$ E Mas eu no toquei. Por certo eu me lem!raria. E Pra "ora$ 'o an colocou o clice de vinho de lady 7pperton na !ande,a de um criado que passava.

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E Ento, vamos continuar nossa discusso no ,ardim, como su eriu, senhor. Est !astante su"ocante aqui dentro e seria !om tomar ar "resco. %s l!ios de 'o an se torceram numa careta quando ele se uiu o "urioso homem pelo corredor e atrav(s das portas "rancesas para o ,ardim. 0irou as luvas e en"iou-as entre o colete e a camisa, para no perdC-las. *im, quem sa!e um pouco de ar es"riasse a ira de seu novo ami o. Por(m, se isso no acontecesse, teria de ensinar-lhe uma li)o.

=o momento em que Blackstone saiu do salo, a se unda etapa do plano do quarteto de velhos "oi posta em a)o. 3otharian virou-se de lon e para lady 7pperton, e pu&ou o lB!ulo da orelha. E Minha cara E a velha dama disse a Mary ao rece!er o sinal E, no momento em que eu distrair lady 0idNell, apare)a na mesma hora ao lado de seu namorado. Juanto mais cedo o convencer a sair do salo, melhor ser. Mary pe ou a mo rechonchuda da pequena lady. E 4precio realmente seus es"or)os, mas... % rosto redondo da mulher se iluminou. E *ei que aprecia, e ( por isso que osto tanto de a,ud-la de todas as maneiras. : muito tempo no me sinto necessria... E =o se trata disso, eu apenas quis... 3ady 7pperton, por(m, interrompeu-a !atendo-lhe no dorso da mo. E %h, 3otharian est "a#endo o sinal de novo. F minha ve#$ Preste aten)o, e entre em a)o quando "or o momento$ E -om isso, a pequenina senhora avan)ou como uma pipa por entre a multido, sem se importar com os convidados que dispersava em sua passagem.
Mary tapou os olhos com as mos por um momento.

8uando a noite terminar-+, pensou. =unca antes passara por tantos vexames numa noite s. E
Querida. Mary baixou a mo e ergueu os olhos para ver Lotharian parado sua frente, acompanhado de lorde Wetherly. Lotharian sorriu.

E Srta. Royle, acabei de conhecer o visconde Wetherly, o famoso heri de guerra. Claro, queria apresent-lo a voc, mas h pouco fui informado de que j se conhecem. E Oh, sim, lorde Lotharian, fomos apresentados apenas alguns minutos atrs. Mary sentiu as faces queimarem de constrangimento diante daquele plano maluco. E
Est doente, srta. Royle? Uma preocupao verdadeira toldava os vvidos olhos azuis do visconde. Foi Lotharian que respondeu.

E As faces da senhorita parecem muito afogueadas. Tirou um leno de dentro do casaco e passou-o pelo prprio rosto. Acho que est um tanto sufocante aqui dentro. Talvez uma caminhada ao ar fresco a reanimasse, srta. Royle. E
Eu... suponho que sim. Mary olhou para os dois homens. Vamos todos juntos? Lotharian sacudiu o leno no ar.

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E Nada me agradaria mais, mas prometi a Gallantine que o apresentaria a sir Corning. Olhou para o visconde. Imagino se o senhor, lorde Wetherly, faria o favor de cuidar da senhorita, hum?
Os lbios de Quinn se abriram num sorriso prazeroso.

E Ficarei honrado, milorde. Endireitou as costas e, visivelmente agitado, ofereceu o brao a Mary. Podemos?
Mary tomou o brao estendido do visconde, e o encarou com ar tmido. Sem dvida. Cus. O plano estava funcionando! Ela no conseguia acreditar em sua sorte. Talvez a noite no fosse to pavorosa como havia a princpio acreditado.

Mary estremeceu quando ela e Juinn pisaram na cal)ada que levava ao ,ardim dos BroNer. % ar no ptio estava "rio, so!retudo quando comparado ao calor do salo, mas no "oi a temperatura da noite que a "e# arrepiar-se. 0omando o estremecimento por necessidade de calor, Juinn apressou-se a voltar para dentro e pedir o &ale de Mary a um lacaio. 4o retornar, pouco depois, ela sorriu quando ele colocou o &ale com delicade#a em seus om!ros. -ontudo, no era o "rio que a dei&ava descon"ortvel. =em a e&cita)o de passear com o homem com quem por "im se casaria. Era aquele maldito irmo de Wetherly$ Em!ora o ,ardim parecesse deserto, ela sa!ia que Blackstone e seu oponente estavam em al um lu ar ali perto. E 2ostaria de descer pela alameda? 3ady BroNer mencionou um ,ardim ,unto G "onte. ?i#em que o per"ume das "lores aquticas enche a noite com uma "ra rMncia suave incomparvel. E Juinn "itou-a dentro dos olhos. Por al uns instantes, imBveis onde estavam, so! a lu# dourada que vinha pelas portas do salo, os dois "icaram a se olhar com ar sonhador. Pelo menos, Mary tentou "it-lo assim. Mas, por al uma ra#o, teve dificuldade. E Eu... eu... Ela desviou os olhos e fitou o jardim banhado pelo luar. Receava que a qualquer minuto o duque bestial saltasse de trs dos arbustos e criasse o caos entre os dois. E Perdoe-me, senhorita, eu no deveria ter pedido que deixasse sua acompanhante e sasse da festa. Quinn se apoiou na bengala e olhou para o cho. E
Desculpe, lorde Wetherly, o senhor no fez nada de errado. Eu lhe asseguro.

E =o deveria ter su erido um passeio... so#inhos. ?ia!os. 6ria perder o visconde se no concentrasse melhor a aten)o nele, em ve# de se preocupar com o duque. E 3orde Wetherly, eu ostaria muito de "a#er um passeio pelo ,ardim com o senhor. =ada me a radaria mais. E Mary virou a ca!e)a para o lado e "itou o visconde de um ,eito t+mido. Mas no avisei minhas irms antes que sassemos do salo. Compreende, no ?

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E Claro! E admito, fico bastante aliviado. O visconde suspirou. Por um instante eu acreditei que meu convite tivesse sido mal interpretado, e que a senhorita me julgasse com segundas intenes... E E
Lorde Wetherly... Por favor, me chame de Quinn. Sei que acabamos de nos conhecer, mas sinto que a conheo muito bem.

Embora Mary no tivesse nenhuma experincia nos estgios do amor, tambm tinha certeza de que Quinn estava encantado, e por causa disso era provvel que um pedido de casamento surgisse nas prximas semanas. Ela quase podia sentir. Sua mente comeou a rodar com pensamentos de um futuro com... Quinn. J podia visualizar o casamento, naquele mesmo instante. Viveriam num grande solar no campo. Teriam tr s lindos filhos, duas meninas e um menino. De repente, ela se viu puxada de volta.

Senhorita? Aquele olhar preocupado estava nos olhos do visconde outra vez. Srta. Royle?

!?o (u;+ !h, meu Deus$ @oncentre a aten&o, ,ary$ @oncentre?se" E Por "avor, me chame de Mary. E 'iu !ai&inho. E Perdoe minha desaten)o, por "avor. 4cho que me perdi em diva a)Les. %lhou dentro dos olhos de Juinn, que sorriu. Deus do cu, ele to lindo (uando sorri$$$ E E por onde andavam seus pensamentos, Mary? Era uma !oa per unta. % que ele ostaria de ouvir? Mary !ateu os c+lios. Ento, de repente, sou!e como responder. E Eu ima inava se o ,ul aria um malandro terr+vel se... se me !ei,asse aqui, a ora mesmo$ E Ae# um ar de "in ida inocCncia. Juinn "icou calado por um lon o instante, antes que a e&presso de surpresa "osse su!stitu+da por uma de ansiedade. E 4cho que sB h um ,eito de sa!er a resposta para sua per unta. Mary encheu-se de e&pectativa. 4 qualquer momento, lorde Wetherly iria comprimir os l!ios nos seus. Ser- (ue devo 7echar os olhos+ !u es%erar at (ue as *ocas se to(uem+ Aech-?los$ Sim$ 'arece o melhor a 7a5er$ Aechou os olhos com "or)a e "e# !iquinho, G espera de que Juinn, o homem com quem um dia se casaria, a !ei,asse. 2 (ual(uer momento a)ora$ 2$$$ (ual(uer$$$ momento$ ?e repente, ouviu o visconde reme&er os p(s. 7ma lu"ada "ria de ar soprou entre os dois, e ela teve certe#a de que Juinn se a"astara. *er que ele tinha ,ul ado seu ardor indecoroso? =o instante em que ia er uer as plpe!ras, ele a arre!atou nos !ra)os e esma ou-a contra o peito ri,o e musculoso. Mary mal conse uiu arque,ar antes que aqueles l!ios sensuais se apossassem dos dela, quentes e molhados, em movimentos to... apai&onados$ !h, meu$$$ Deus$$$"

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=a mesma hora, suas pernas amoleceram e pareceram assumir a consistCncia de marmelada, e um calor percorreu-lhe o corpo inteiro. Iamais ima inara que um !ei,o poderia ser to maravilhoso$ %u que o entil Juinn "osse o tipo de homem que "aria sua ca!e)a deliciosamente. Estava apai&onada, era isso. =o havia outra e&plica)o. Ela e Juinn eram "eitos um para o outro. 0inham de "icar ,untos. Precisava lhe di#er. Ele devia estar apai&onado tam!(m, ou no a !ei,aria daquele modo$ #o %ense, ,ary$ 2%enas lhe di)a$ Di)a?lhe" E no momento em que a"astou seus l!ios dos dele, ela con"essou. E 4-acho que eu amo vocC... Ento, ouviu a vo# de Juinn, #an ada. E Pare$ Jue estranho. % visconde parecia to lon e. E Pare a ora mesmo$ E Juinn implorou. *em entender, Mary continuou com os olhos "echados para no que!rar o encanto do momento, e se aconche ou a ele para outro !ei,o. E 'o an, eu e&i,o$ 'o an? Mary "icou r+ ida. 4rre alou os olhos e virou-se para o ,ardim, esperando ver o !rutamontes do irmo de Juinn saltando dos ar!ustos, tal como ima inara. 0al como receara. Em ve# disso, viu Juinn de p( a seu lado. Juinn? Ento... quem a !ei,ara? Ela imediatamente er ueu a ca!e)a. !h, Deus, no" ,il ve5es no" E Me ama, no (, srta. 'oyle? E % duque =e ro, ainda a esma -la contra o peito, riu com mal+cia. E E eu poderia ,urar que me despre#ava$ 3 rimas saltaram aos olhos de Mary. E *olte-me, seu... seu animal vul ar. E HocC ouviu, 'o an. *olte-a, a ora$ E Juinn ritou. E =o posso crer que tenha "eito isso. HocC ( meu irmo$ E Muito !em, eu a soltarei, senhorita E o duque disse, num sussurro insultante. E Jualquer coisa pela mulher que me ama. E Endireitou-se. Mary o encarou, "uriosa e !astante ar"ante. E -omo se atreve$ E 3evou a mo para trs e des"eriu uma !o"etada dolorida na "ace de 'o an. =o conse uiu nem se recompor para olhar para trs, para Juinn, ao "u ir pelas portas "rancesas e correr, ce a pelas l rimas da humilha)o, para dentro da casa. irar to

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E ?ei&e-a ir, Juinn. Por enquanto. E 'o an es"re ou a "ace com o dorso da mo. E 4cho que ela pode precisar de al uns minutos para se acalmar. E Eu deveria lhe apontar uma arma pelo que "e#$ E 4 i para seu prBprio !em. E Juando Juinn ia protestar, 'o an er ueu a mo para silenci-lo. E Iuro, al um dia vocC me a radecer por isso. 3evou a mo para tocar o om!ro do irmo, mas Juinn a"astou-se. *eus olhos "aiscavam. E Eu ia !ei,ar a srta. 'oyle$ 7ma mo)a de "am+lia com quem posso me casar um dia... E o que vocC "a#? Me empurra para lon e e a ataca$ E =o a machuquei. *B a !ei,ei. E, para ser "ranco, a dama ostou. E 'o an tentou no sorrir. %u mencionar que tam!(m poderia ter ostado. =o a !ei,ara para ma oar o irmo, mas para a,ud-lo. E Por que, 'o an? E Juinn estava possesso, em!ora lutasse para no demonstrar. E Por que dia!os "e# isso? E Para salv-lo de uma ratoeira para o altar. 'o an se uiu at( um !anco de mrmore e sentou-se nele. En"iou a mo pelos ca!elos antes de encarar o irmo novamente. E Eu aca!ava de voltar do ,ardim dos "undos depois de uma discusso !astante acalorada com um cavalheiro, e ouvi a mocinha sedu#indo vocC$ E Mary me convidou a "a#er al o que eu queria h muito tempo$ E 4s ve#es vocC ( to in Cnuo... Mas eu no. Era uma armadilha, e vocC se dei&ou apanhar com ale ria. E =o era uma armadilha, 'o an. E 0enho certe#a de que era. HocC a tomaria nos !ra)os e a !ei,aria, e no mesmo instante lady 7pperton e um !ando de matronas ri orosas da sociedade correria para o ,ardim, acusando-o de arruinar a po!re srta. 'oyle. E como homem honrado e !om que vocC (, pediria que essa mo)a se tornasse a viscondessa Wetherly. Juinn, entretanto, no parecia nem um pouco comovido com o sacri"+cio do irmo. Em ve# disso, as "aces do visconde tin iram-se de escarlate, e ele estu"ou o peito. E %u)a o que di o$ 7m homem honrado no teria escolha a no ser despos-la E 'o an continuou. E Mas a sociedade me apelidou de duque =e ro. 0enho uma reputa)o des ra)ada. =in u(m poderia me coa ir a um casamento apelando para minha honra, porque no acreditam que eu tenha uma. Portanto, ao !ei,ar aquela senhorita em seu lu ar, eu o res atei de um casamento "or)ado. Pode me a radecer a ora, se quiser. E Est maluco, 'o an$ Passou tantos anos destruindo ce amente todas as mulheres que en&er a um motivo vil por trs do mais inocente dos !ei,os. E HocC no conhece as mulheres como eu conhe)o. -oloca-as num pedestal. Mas creia-me, eu sei do que so capa#es. 6 uais a essa mo)a , vi muitas. *o mulheres que iludem, usam, destroem$ =ada as det(m quando resolvem encher as !olsas de ouro. E Poupe-me, 'o an. Mary no ( esse tipo de mulher. =o conhece a srta. 'oyle. E =em vocC$ =o entende, meu irmo? Essa ( a questo. HocC nem mesmo sa!ia o nome dela uma hora atrs, e , lhe entre a o cora)o$

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E -aso eu a tivesse !ei,ado, 3ondres inteira poderia ter e&i ido que a desposasse imediatamente, e eu "icaria "eli# em "a#er isso$ Juero me casar, 'o an. Mary ( uma !oa mulher, uma mulher virtuosa, de alma entil e terna. 'o an es"re ou a "ace. E 4lma entil com uma maldita mo pesada. E HocC merecia casti o pior. *B posso esperar que um dia se dC conta de que o cora)o de todos no ( to ne ro quanto o seu. E E vocC aprender, irmo#inho, que posso ler a alma de uma mulher mais depressa do que ela conse ue me di#er o nome. 4 srta. 'oyle no tem KqualidadeK. E 0em. Possui uma ra)a que nunca vi antes. E Est !em vestida essa noite, mas eu a vi antes, ho,e. Hi o tra,e caipira e o chap(u a!surdo. Essa ,ovem ( na verdade uma oportunista, preocupada apenas com seu t+tulo e seus !olsos cheios, Juinn. E Est en anado, meu irmo. E Juinn virou-se e rumou para casa. 'o an levantou-se do !anco e ritou1 E Espere e ver, Juinn$

Juando 'o an sentou-se para tomar o des,e,um, Juinn , tomava seu ca"(. =em mesmo pareceu notar que o irmo havia entrado na sala. % visconde estava muito ele ante, o que chamou a aten)o de 'o an. E 4onde vai to !em vestido assim, querido irmo? Juinn no disse nada. 4penas mordeu uma "atia de torrada. E %ra, eu no me desculpei? -aro irmo, ,uro de todo o cora)o que lamento ter !ei,ado a srta. 'oyle. E 3amenta coisa nenhuma. Jueria provar que Mary dese,a minha "ortuna. Bem, mas isso no importa, 'o an. E =o? E =o, porque tenho planos de visitar Mary esta tarde. E Aor)ou um sorriso e olhou diretamente para 'o an. E Ento, continuarei meu caminho at( a -avendish *quare para conversar com lady 7pperton so!re minhas inten)Les de corte,ar sua %rot)$ 'o an saltou da cadeira. E Juinn... E -omo convenceria o irmo a mudar de id(ia? ?e sD!ito, o mordomo entrou no recinto com um carto numa salva de prata, e se diri iu diretamente a Juinn. 'o an silenciou e sentou-se outra ve#. 7m ar de con"uso imediatamente se estampou no rosto do visconde. E -edo para um carto, no acha? Pe ue-o, Juinn, ve,a de quem (. E Eu... vou terminar meu ca"( primeiro. 'o an levantou-se. Mesmo de onde estava, podia ver que o carto tinha a letra de uma mulher. *eria da srta. 'oyle? % irmo no "e# nenhuma men)o de a!rir a correspondCncia. Por que ra#o?

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E Juinn, posso ler em vo# alta para vocC enquanto come. =o temos se redo no (, irmo? 4ntes que Juinn respondesse, 'o an se apossou do carto. Jue!rou o selo de cera, desdo!rou o papel, percorreu-o com os olhos e... maldi)o$ =o era da srta. 'oyle. E F de lady 0idNell. E 4h, e&celente1 seu plano de contin Cncia estava "uncionando. 4penas no esperava que "osse acontecer to cedo. Estendeu a carta para o irmo. E Por certo vai querer lC-la. E Muito !em, dC-me aqui. E Juinn apanhou a carta e leu-a silenciosamente por um instante. E -omo est lady 0idNell? E 'o an per untou. E Mal pude trocar duas palavras com ela. HocCs conversaram, no (, Juinn? E *im. E % visconde parecia distra+do, e 'o an tomou isso como um !om press io. E % irmo dela, *pinner, aceitou um posto em outro re imento. Parece que vai para a +ndia pela manh.
Juinn olhou para 'o an, as "ei)Les no mais vincadas de preocupa)o, mas luminosas e ale res.

=Bs servimos ,untos em 0oulouse.

E %h, ( mesmo? =o tinha id(ia. E 'o an sa!ia, ( claro. Na verdade, foi a associao ntima de Quinn com o irmo de lady Tidwell que a tornara a escolha perfeita para o seu querido irmo. E Milady me fez um convite para jantar com os dois essa tarde... antes que Spinner parta. Quinn colocou o carto no colo, os olhos de repente pensativos. Gostaria muito de aceitar, mas... E Ora, irmo, pense bem! Rogan avanou um passo e deu um tapinha afetuoso nas costas do visconde. Aceite o convite de lady Tidwell. Voc mesmo comentou como a vida pode ser curta, principalmente para um soldado.
Quinn ergueu os olhos. Rogan acertara o alvo.

Mas depois da noite passada... eu deveria...

E Maldio, Quinn. Se acha que deve, se precisa mesmo visitar a srta. Royle e lady Upperton, pode fazer isso depois do jantar. Melhor ainda: amanh, quando a mocinha tiver oportunidade de se acalmar adequadamente depois de minha... indiscrio. E
Sim, acho que voc tem razo.

E Est tomando a deciso certa. Rogan bateu nas costas do irmo outra vez, e depois saiu da sala e rumou para o quarto.
Estalou os dedos para o lacaio mais prximo no caminho, e pediu que chamasse seu criado particular imediatamente. Precisava ficar em sua melhor forma, pois tinha duas visitas muito importantes a fazer. Primeiro, a lady Upperton. Depois, para a garota com o brilho de moedas de ouro nos olhos: a srta. Royle. Mary pousou o bico da jarra de chocolate na beirada da xcara de Elizabeth e comeou a servir a irm. A noite passada fora certamente a pior de sua vida. Nunca antes se sentira t o humilhada. O duque de Blackstone era torpe, e deveria ser trancafiado para o bem de todas as mulheres.

Mary! Elizabeth segurou a mo da irm e inclinou a jarra para cima. Olhe o que voc fez! A toalha!

E O-o qu? Mary olhou para a xcara, que transbordara, espalhando chocolate pela mesa. Oh, nossa. Deixe-me pegar algo para... E No ligue, mocinha. Cuidarei do estrago disse a sra. Polkshank, a cozinheira e governanta que Mary havia contratado fazia duas semanas.
A sra. Polkshank colocou um prato de bolinhos sobre a mesa, e Elizabeth pegou um.

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E Estou acostumada disse a criada. Quanto mais tarde era a hora na taverna, mais esparramavam coisas, e aprendi a estar sempre preparada. Esfregou um pano na mancha. Oh, isso n o vai sair assim. Vou precisar de um pouco de vinagre. Rumou para a porta e parou na soleira. Olhou por sobre o ombro. Querem mais chocolate? Deseja ch, srta. Anne? 4nne meneou a ca!e)a, "uriosa. E E
Bem, voltarei num instante. A mulher desapareceu no corredor. Anne virou-se imediatamente para Elizabeth. Irmzinha, quer, por favor, dizer a Mary que a cozinheira precisa ir embora?

Elizabeth mordeu um pedao de bolo.

E No concordo, Anne. Nunca tivemos refeies como as dela no campo. Acho a sra. Polkshank bastante prendada. E certamente mantm a casa mais limpa do que a equipe de ladres que tia Prudence empregava.
Mary meneou a cabea.

E
irritao?

Anne, voc no est zangada porque contratei a sra. Polkshank. Pelo menos, no esta manh. Por que a

Anne baixou a cabea.

E Lady Upperton havia acabado de me apresentar um jovem muito divertido, um conde. Ento, voc chegou correndo no salo, os cabelos todos desarrumados e, num instante, estvamos todas do lado de fora da casa dos Brower, esperando que a carruagem nos trouxesse para casa. E Blackstone me beijou! Mary sentiu a voz tremer. Aquele imoral fez tudo que podia para zombar de mim diante do irmo! E O que no compreendo por que um simples beijo, indesejado ou no, a perturbou tanto comentou Anne. A Mary que conheo o teria esbofeteado. E
Esbofeteei.

E Porm o que o duque fez abalou-a a ponto de se derramar em lgrimas, no ? Ora, se voc fosse uma chorona, eu poderia esperar soluos. Mas voc no assim.
Elizabeth encarou a irm como se a visse pela primeira vez.

E At papai morrer, voc era to forte e confiante, to ferozmente competitiva... No permitiria que algum a superasse. Por que agora, querida?
Mary apoiou os cotovelos no colo e pousou o rosto nas mos.

E No sei. Lgrimas quentes rolaram por sua face. At papai morrer, eu conhecia meu lugar nesse mundo. Mas agora sinto-me perdida. E O mesmo acontece com Anne e comigo. E um novo mundo para ns, Mary disse Elizabeth. Encontraremos nosso caminho... com o tempo. E *B sei que o dinheiro que temos em nossos co"res ( tudo que se antepLe entre nBs e o tra!alho de criadas. E Mary endireitou o corpo. E Precisamos us-lo com prudCncia para construir um futuro seguro.
Quando Anne falou, sua voz soou doce e calma.

E E Blackstone est minando seus es"or)os para "or,ar um "uturo, uma vida com lorde Wetherly. E isso que a a"li e tanto. Mary "itou a mancha na toalha da mesa e no disse nada. 7ma !atida ressoou G porta, mas nin u(m, a no ser Mac0avish, prestou aten)o. ?urante toda a manh, cartLes de visita e convites para "estas, musicais e soires se
empilhavam no aparador da lareira. A misso de lady Upperton de introduzir as irms na sociedade londrina fora um sucesso na noite anterior. Mary enxugou uma lgrima da face com o dorso da mo.

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E O duque est determinado a me manter longe de Quinn... de lorde Wetherly. E no posso fazer nada para impedir isso.
A antiga Mary poderia disse Elizabeth.

E Tem razo. Por que eu deveria ficar em compasso de espera, no aguardo do prximo compl para o duque me humilhar diante do irmo? S preciso ser esperta para mant-lo sob controle. Para evitar que esse cretino grosseiro tenha tempo ou oportunidade de colocar empecilhos entre mim e lorde Wetherly. E Essa, sim, nossa Mary! Anne levantou-se da cadeira e foi abraar a irm, justamente quando MacTavish parou no corredor, na soleira da sala de jantar.
Mary levantou-se e ergueu o punho no ar, num gesto dramtico.

E E

Blackstone, voc encontrou sua igual. Ser? Do corredor, veio uma voz profunda e bastante familiar.

Mary julgou que os olhos iriam saltar das rbitas no momento em que percebeu quem estava de p atrs do mordomo.

Oh, meu Senhor! Blackstone! balbuciou, tomada pela surpresa.

O duque arqueou a sobrancelha de um jeito significativo.

E Minha cara senhorita, no correto chamar-me de "meu Senhor Blackstone", por mais lisonjeiro que seja. Sou um duque, e a maneira educada de se dirigir a mim Vossa Graa.
Oh, peo desculpas... Eu... f-fiz uma pausa depois de "oh, meu Senhor" Mary gaguejou. O senhor entendeu tudo errado. Lanou um olhar de splica para as irms. Anne, pegue uma folha de papel e uma pena. Eu lhe mostrarei, Vossa Graa.

E =o ( preciso. 4penas... di a de novo. Mary encarou-o, e ento viu o !rilho malicioso nos olhos do duque, e o sorriso lar o, enviesado. Maldito$ 4quele homem a "i#era de !o!a outra ve#... Permitira novamente que Blackstone a humilhasse$ Pois muito !em, paciCncia. =o estava preparada para o sur imento do duque. Por(m, aquela seria a Dltima ve#$

Capt!lo I#

E Por "avor, perdoe-me, Vossa Graa, mas confesso que no esperava encontr-lo em nossa sala de jantar a essa hora. Nem em qualquer outra.
Mary passou pelas irms e aproximou-se de Blackstone. Estendeu a mo.

E Hamos come)ar de novo. Bem-vindo G nossa casa, Hossa 2 raa. Abaixou-se numa
cortesia exagerada, digna do prprio Prncipe Regente. Quando se levantou, olhou para as irms. Embora obviamente surpresas que o infame duque Negro estivesse ali, dentro de seu lar, cumprimentaram-no da mesma maneira.

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E Gostaria de se juntar a ns na sala de visitas, Vossa Graa? Ficaremos mais confortveis l. Como faria uma boa anfitri, Mary sorriu calorosamente para o visitante e, ao sair para o corredor, fez um gesto para que a seguisse.
Exteriormente, estava calma e serena. No ntimo, era um feixe de nervos. Quando entraram na sala de visitas, como era seu hbito, Mary tirou o clice vazio das mos ossudas da tiaav adormecida. Ao virar-se, percebeu que Blackstone olhava para a velha senhora.

Talvez devssemos nos retirar para outro aposento... O duque apontou para tia Prudence.

E =o ( preciso. E Mary meneou a ca!e)a e pousou a mo no om!ro da tia. 4 mulher no se moveu, nem acordou. E Essa nossa tia-av, a sra. Winks.
Blackstone fez uma mesura para a senhora idosa que cochilava. E o canto da boca de Mary torceu-se num ar de riso.

E Ela um amor, no precisa se preocupar. Sempre acreditei que minha tia aprecia a companhia de gente mais jovem, mesmo que no esteja plenamente ciente disso. Apontou a cadeira oposta de tia Prudence. Por favor, sente-se, Vossa Graa.
Seus joelhos tremiam sob as compridas saias. Que ridculo, pensou ela. No queria que o atrevido visse que estava despreparada para um ataque de surpresa. E aquele era sem dvida um ataque. Por que mais o duque estaria ali? Certamente no para se desculpar por beij-la. Isso seria cavalheirismo demais, e Blackstone no era um cavalheiro.

E Vossa Graa, ns no o espervamos no dia de hoje ela comeou, com voz firme e calma, o que a surpreendeu. Eu poderia perguntar a finalidade dessa visita? 4nne e Eli#a!eth sentaram-se em silCncio, praticamente rudadas, e "icaram a olhar para o duque como dois ratos do campo encurralados por um ato "aminto num celeiro. Blackstone cravou os olhos em Mary e ento, de repente, ela sentiu que no conse uia respirar. E Vim at aqui, minha cara, para me desculpar por minhas atitudes da noite passada. Ele engoliu em seco, e desviou o olhar para Anne e Elizabeth por um breve instante, arrancando um pequeno suspiro de cada uma. Eu no deveria pedir isso, mas... poderia conversar com a senhorita em particular por um instante ou dois?
O duque mal acabava de pronunciar essas palavras quando Anne e Elizabeth se puseram de p e saram depressa da sala de visitas.

@ovardes$ A pulsao de Mary acelerou-se. Agora, estava absolutamente sozinha com Blackstone. A no ser por tia Prudence, que ressonou alto, como a lembr-la de sua presena.
Mesmo assim, estava por conta prpria, e completamente despreparada para aquilo. No suportaria ficar sentada ali com um homem que tirara vantagem dela, e no dia anterior. Mary levantou-se e abriu a boca para pedir licena e sair.

E Por "avor, senhorita. =o v. =o lhe "arei mal al um, nica passada, estava diante dela. Por favor.

,uro.

E O duque ficou de p e, numa

Com uma gentileza que a surpreendeu, ele pousou a mo no ombro de Mary e a guiou de volta ao sof, fazendo com que se sentasse. Ajoelhou-se diante da jovem e tomou-lhe a mo. Santos a*en&oados, o (ue acontecer- a)ora+ Blackstone "echou os dedos em torno da delicada mo e apertou-a. 3evou-a at( o peito. E Espero mesmo que possa dispor-se a me perdoar, srta. Royle. O que fiz foi desprez vel, e a nica justificativa que tenho para o fato que agi em prol de Quinn.

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E Sim, o que o senhor fez foi horrvel. Queira me desculpar por no compreender seu motivo, mas o prprio visconde no pareceu apreciar seus atos.
Sem saber por qu, Mary olhou para sua mo, que o duque segurava contra o peito. Mesmo debaixo do colete e do casaco, podia sentir a curva dos msculos firmes. De repente, veio-lhe a lembrana da sensao de estar comprimida contra aquele peito rijo. Minsculas gotas de suor umedeceram a depresso entre seus seios.

!h, como est- a*a7ado na sala, pensou. -orando at( a rai# dos ca!elos, desviou o olhar das "ormas do duque e cra vou-o no sino sobre a mesa perto da lareira. Se pelo menos o duque
voltasse a se sentar na cadeira, ela poderia chamar MacTavish e mandar o mordomo abrir as janelas. Uma brisa seria uma bno... Puxou a mo, mas Blackstone no a soltou. O duque Negro baixou a cabea, e pareceu procurar algo no tapete, talvez um lembrete do que deveria dizer. E quando os ergueu de novo, mostrou-se inseguro.

#o, no %ode ser$ 4 um tru(ue, E E

pensou Mary.

Serei honesto com a senhorita Blackstone finalmente disse. Gostaria que no agisse de outra forma, Vossa Graa.

E Quando a ouvi seduzindo Quinn para que a beijasse, tive a impresso de que uma armadilha se fechava em torno de meu irmo, para obrig-lo a um casamento.
Ele aproximou o belo rosto do de Mary, obrigando-a a se recostar contra o sof para que os narizes no se esfregassem.

E Tive certeza de que no momento em que se beijassem, sua madrinha surgiria, alegaria que Quinn a arruinara e exigiria um compromisso.
Uma exploso de riso escapou dos lbios de Mary.

E O senhor deve me julgar bem mais esperta do que sou, se tem a impresso de que eu seria capaz de arquitetar um ardil to sorrateiro. E
No creio que a tenha superestimado, srta. Royle. Embora receie ter interpretado mal sua inteno.

E Se achou que eu enredaria o visconde, por que no o chamou para longe? Por que se adiantou e me beijou daquele modo traioeiro?
Blackstone soltou-lhe a mo e ficou de p. Afastou-se e caminhou at a lareira.

E Porque eu tinha de saber. Ele apoiou o cotovelo no aparador e virou a cabea para fit-la. Tinha de saber se a senhorita havia armado um plano. Se era do tipo que procura se casar por dinheiro.
Mary se abalou profundamente diante daquelas palavras.

E Hossa 2ra)a E !al!uciou, o"endida E , no tenho nenhuma necessidade de dinheiro,


asseguro. Recebi um dote bastante substancial. Blackstone olhou ao redor, pela sala, prestando ateno em especial ao sof desfiado e ao tapete roto.

eu lhe

Se isso verdade, peo que me perdoe.

E F verdade$ E Mary olhou para o vestido usado e, de repente, dese,ou estar vestida com al o mais "ino. E 4s aparCncias talve# no tradu#am a verdade. Essa ( a casa de nossa tia-avB. Juando viemos viver aqui, os criados praticamente , haviam destitu+do a casa de todos os valores, raas a Deus chegamos a tempo.
Blackstone meneou a cabea, pensativo. Cruzes! Por que se importava com o que aquele homem achava da moblia? Ou do vestido que usava? Por que uma boa opinio a seu respeito importava?

E E
irmo?

Ento, Vossa Graa, o senhor me testou? Como me sa? Acha que eu viria aqui pedir-lhe perdo se ainda duvidasse dos motivos da senhorita com relao a meu

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E E

No, suponho que no. Ento... aceita minhas desculpas?

E Agradeo sua atitude. Fico feliz em aceitar as desculpas. Mary obrigou-se a sorrir. Ento virou-se, passou pelo duque e rumou para a porta. Obrigada por vir, Vossa Graa. Permita-me mostrar-lhe a sada.
De repente, ela sentiu que mos enrgicas a seguravam pelos ombros e a faziam girar. Viu-se de frente com Blackstone. E mais uma vez o ar pareceu sumir de seus pulmes.

H... algo mais, Vossa Graa?

E S mais um pedido. Deixe-me tentar consertar minha grave indiscrio da noite passada. Os olhos do duque pareceram mergulhar nos de Mary, em busca de uma resposta. Por favor. E
Qual o... pedido?

E Consinta em compartilhar um passeio em meu faetonte. Meu irmo mencionou que a senhorita gosta de tomar ar no Hyde Park. Permita-me isso, e se nunca mais quiser me ver de novo, eu entenderei. Por favor, diga que sim.
Mary no conseguiu falar. Ser que ele estava sendo sincero? Parecia ansioso... Ou isso era um truque tambm?

E E

Muito bem, Vossa Graa. Devo esper-lo por volta das trs da tarde?

Blackstone soltou-a, mas tomou-lhe a mo direita e levou-a aos lbios. Beijou-a suavemente. Obrigado.

Sem mais palavras, o duque fez meia-volta e desapareceu pela porta da sala. Mary olhou para a mo onde os lbios de Blackstone haviam pousado.

!h, minha nossa" -om o que, pelo amor de ?eus, aca!ara de concordar?

Mary tinha a impresso de que Blackstone no che aria na hora com!inada, por(m estava errada. Ele no apenas tocou a aldrava no e&ato momento em que o relB io da !i!lioteca !atia a hora certa, mas che ou com um !uquC de rosas cor de damasco, atadas com uma "ita de seda a#ul. -ertamente havia al uma mensa em insultante escondida entre as p(talas e as "olhas !rilhantes. Mary, contudo, nunca "ora muito !oa em eni mas. E , que no conse uiu deci"rar a mensa em das "lores, entre ou-as a Mac0avish e mandou que as colocasse num vaso. ?epois, sB depois, a radeceu ao duque pela entile#a. % que mais poderia "a#er? Em!ora ela suspeitasse de que os modos educados eram "in idos, no uma caracter+stica inata, Blackstone se mostrava um cavalheiro. 4t( mesmo convidara 4nne e Eli#a!eth para tam!(m irem ao parque... 4m!as recusaram, ( claro. ?e qualquer modo, o ve+culo parado diante da casa era um "aetonte de assentos altos destinado a transportar apenas duas pessoas. Menos de um quarto de hora depois que Blackstone !atera G porta, Mary se viu dentro do "aetonte, com a co&a direita comprimida contra a esquerda do duque, a descer 8

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pela %&"ord *treet na dire)o do :yde Park. %lhou de soslaio para Blackstone. Ele era e&traordinariamente rande, e o ve+culo "ora constru+do para acomodar uma pessoa comum. E aquele homem podia ser tudo, e&ceto comum. 'o an estalou o chicote no ar, e os cavalos se lan)aram num trote rpido. Mary a arrou-se G !orda do assento. I se via ,o ada para "ora se ele virasse a prB&ima esquina naquela velocidade. E Vossa Graa, creio que seu convite era para um passeio no Hyde Park. Pelo amor de Deus, refreie os cavalos! ela gritou, assustada. Ou nunca chegaremos ao parque... vivos.
leve. Blackstone riu, e puxou as rdeas. Os cavalos, j suados e arfantes, diminuram o passo para um trote mais Mary, no entanto, respirava em arquejos. E levou a mo ao peito, fazendo o melhor para acalmar os nervos.

E Peo desculpas. Acabei de comprar o veculo e a parelha, e imaginava se seria veloz. Acho que deixei meus pensamentos voarem. E F evidente que est mais acostumado a ser levado do que a dirigir. Ela ergueu uma sobrancelha. Talvez eu devesse pegar as rdeas. Eu dirigia a charrete para a igreja todos os domingos. Comecei faz dez anos. Sacudiu a cabea de um jeito confiante. E Que idia esplndida, senhorita. Blackstone entregou-lhe as rdeas e, depois, saltou da boleia. Deu a volta e parou do lado dela. Empurrou-a pelo banco. A senhorita ofereceu, eu aceitei. Tome as r deas, e eu vou relaxar e apreciar a vista. E
Mas... Vamos. No se demore. Estamos no meio da rua.

Mary perce!eu que no tinha escolha. *B havia um pequeno seno. =a verdade, pe ara as r(deas da charrete duas ve#es. 7ma num domin o, de# anos atrs, e depois outra vez, quando levara o reverendo para dar a extremauno a seu pai.

8ue dro)a"

-om um li eiro sacudir das r(deas, Mary incitou os cavalos, que se uiram !em deva ar, pela %&"ord *treet, na dire)o do parque. 3o o soaram !rados de "rustra)o e palavrLes sonoros. 7m cocheiro #an ado, um carroceiro vermelho de raiva e um condutor carrancudo passaram sacudindo o punho ou o chicote no ar. ?epois de trCs ou quatro &in amentos, contudo, "inalmente ocorreu a Mary que talve# devesse soltar as r(deas um pouco. Por(m, se andasse mais depressa, poderia perder o controle do ve+culo e "a#C-lo tom!ar. E A rua est movimentada hoje murmurou, sentindo o rosto queimar. Bem, guiar uma charrete diferente de dirigir um faetonte de assento alto... no , Vossa Graa? E E
talvez? Pode me conceder a honra de me chamar por meu nome de batismo: Rogan? Mary pestanejou. No creio que seja adequado, Vossa Graa. Afinal, mal nos conhecemos. Posso cham-lo de... Blackstone,

E Acho que no. Os cavalheiros me chamam assim rotineiramente. Estendeu o brao e tirou as rdeas com delicadeza das mos de Mary, e incitou a parelha. S Quinn me chama de Rogan, e faz muito tempo desde

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que ouvi meu nome ser pronunciado suavemente pelos lbios de uma mulher. Sinto falta disso. Estalou as rdeas e os cavalos apressaram o passo. Um tremor percorreu o corpo de Mary, que ficou rgida. O duque, comprimido contra ela, logo percebeu-lhe a reao.

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E E

Acho que entendeu mal meu comentrio, srta. Royle. Virou-se, e a fitou. Mesmo? Mary agarrou-se ao banco. Tem um cocheiro adiante. Preste ateno.

Mas Blackstone continuava a fit-la enquanto dirigia.

E S quis dizer que minha av foi a ltima mulher que pronunciou meu nome com gentileza. E isso muitos anos atrs.
Mary arregalou os olhos. Fincou os dedos no banco.

Por certo houve outras... Amigas, por exemplo. Oh, Deus. Olhe para a frente!

E A senhorita conhece a reputao que tenho. Algumas coisas no passam de exagero e fofocas, mas ouso dizer que outras so justas. E, devo admitir, a histria de no mostrar predileo por uma mulher durante muito tempo... bem, no fica longe da verdade.
Rogan olhou adiante, s para desviar a parelha e evitar o choque contra um coche reforado. Ento fitou Mary nos olhos outra vez.

E E E

S os mais ntimos me chamam de Rogan.

Sua voz, sonora e profunda, ressoou pelos ouvidos de Mary como o rumor das rodas sobre o pavimento. Perdoe-me, mas eu no acredito que tenha conquistado tal distino murmurou ela. Mas conquistar. Posso sentir. Blackstone sorriu.

E Receio que precise se explicar. Uma carruagem atravessou a rua apenas a vinte passos do faetonte. Mary se assustou. Por favor, Vossa Graa, olhe para a frente. A rua est cheia de veculos. E Meu irmo acredita que a senhorita seja uma pessoa especial. Os instintos me dizem que ter algum tipo de relacionamento com nossa famlia. Diante disso, deveramos ser amigos, no mnimo. No concorda? Isso to estranho$$$ <le (uer (ue nos tornemos ami)os+,
Mary pensou.

E Sim, Vossa Graa, lgico presumir que ficaremos na companhia um do outro com frequncia. Concordo, deveramos ser amigos. E
amigo. Ento, por favor, me chame de Rogan, mesmo que apenas eu possa ouvir. Como um favor a mim, seu

E Est bem, se fizer o favor de olhar em frente, para a rua. Mary respirou fundo, preparando-se para o momento em que o faetonte se chocasse contra a carruagem. E Est bem, quem? Um sorriso brincalho surgiu nos lbios do duque quando o momento do impacto se tornava mais iminente. E Est bem, Rogan! Mary fechou os olhos. Eu o chamarei de Rogan. E pode me chamar de Mary. Mas, por favor, pare!
O faetonte se inclinou e ela arregalou os olhos quando o duque firmou a perna direita na boleia e puxou as rdeas com fora. Os cavalos quase empinaram, mas diminuram a marcha imediatamente. As patas danaram no calamento at que a carruagem parasse de todo com um guincho.

Obrigada... Rogan. O corao de Mary batia com tanta fora que ela mal conseguia ouvir a prpria voz.

E Mary, querida, voc no precisava ter medo de nada. Acredite. Restavam-me pelo menos uns cinco segundos at que voc concordasse em me chamar de Rogan. E usaria cada um. Valeu a pena, pois agora somos amigos.
Ela puxou um leno da bolsa e enxugou a testa antes de encarar Rogan.

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Somos amigos. Mas teria concordado bem mais depressa caso receasse pela minha prpria vida.

E F mesmo? O duque arqueou a sobrancelha e sorriu. Tentarei me lembrar disso no futuro. E Rezarei para que o faa. Ento, por alguma razo, Mary se deu conta que se sentia bastante vontade com o duque Negro. @om Ro)an$ %lhou-o de soslaio. E sorriu, sem querer.

Evidentemente, aquele era um dia de visitas inesperadas.


aldrava da porta soou, o sol se pusera havia muito tempo.

Dessa vez, contudo, quando a

Mary terminava de jantar com as irms quando MacTavish entrou na sala de jantar e informou-a de que um cavalheiro a aguardava na sala de visitas. J era tarde, bem mais que o recomendvel para uma visita, segundo as regras de compostura. Assim, ela imaginou que o recm-chegado fosse seu novo amigo, que nunca se guiava pelas regras da sociedade: Rogan, o duque de Blackstone. Ela, contudo, no se sentiu nem um pouco aborrecida por receber uma visita do duque t o tarde. Os cabelos estavam um pouco despenteados.

4 a%enas Ro)an, disse a si mesma, e nem se importou em olhar para o espelho pendurado no corredor. *e uiu direto para a sala.
S que no foi Rogan quem viu apoiado na bengala, a andar de um lado para outro. Era Quinn. Aquilo mudava tudo. Sua aparncia estava pssima, e lorde Wetherly era seu pretendente! Quinn ergueu os olhos azuis no momento em que Mary cruzou a soleira da porta, deixando-a sem nenhuma chance de se retirar para cuidar da aparncia. Aflita, ela enfiou um cacho de cabelo solto atrs da orelha e mordeu os lbios para pr um pouco de cor neles; mas sabia que ainda assim parecia uma trapeira. Mas o que fazer?

Oh, srta. Royle. Peo desculpas pela hora tardia, mas eu no poderia esperar at amanh para visit-la.

Mary inclinou-se numa ligeira cortesia.

E =o se preocupe com isso, lorde Wetherly... Juinn. F sempre bem-vindo em nossa casa.
Ele tomou-lhe as mos.

E Como disse, eu no podia esperar, embora agora eu me d conta que inteiramente inapropriado chegar sem aviso. =ervoso, o visconde parecia ter di"iculdade em "it-la nos olhos. 4 !en ala escapou e caiu ao cho, e ele olhou ansioso para o so". E Henha. E Mary passou por so!re a !en ala e apres sou-se a conduzi-o at o sof. Acomodaram-se no assento. Diga-me o que o preocupa. Vejo a tenso em seu rosto.
Quinn baixou a cabea.

Tenho algo a confessar, mas no sei como abordar o assunto. No quero mago-la.

E por que julga que seria capaz de uma coisa dessas?

Juinn no respondeu. Mary pousou sua mo so!re a dele, apoiada no assento. E


Meu caro, por favor, diga-me o que o aborrece. No posso v-lo em tal estado. O visconde ergueu os olhos e a fitou.

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E muito boa, Mary. Ergueu a mo livre e colocou-a sobre a dela, fechando-a entre os dedos. Pensei em visit-la essa tarde, mas recebi um carto de lady Tidwell.
Lady Tidwell? Lady Upperton a avisara que a viva poderia causar preocupao. Quinn encarou-a nos olhos, e embora ela sentisse uma pontada dolorosa de surpresa, n o mostrou nenhuma reao diante daquelas palavras. Deveria haver alguma explicao. Tinha certeza.

E O irmo dela, o tenente Spinner, um amigo que tenho em grande considerao, serviu comigo na pennsula... em Toulouse. Veio visitar a irm antes de embarcar para a ndia. Queria conversar comigo sobre um assunto que lhe pareceu ser importante. Ento, fui v-lo e a lady Tidwell. E Como gentil. Mary a custo conseguia se controlar. O longo incio da conversa a fazia imaginar as horrveis notcias de que Quinn era portador. Por favor, continue. No me contou o que o aflige. E Minha cara Mary, por favor, creia quando lhe digo que a tenho na mais alta estima.
Outro preldio. E gratuito. Mary conteve a respirao, esperando o "mas" complementar.

E Mas Spinner me pediu um imenso favor, que no posso recusar. Por favor, compreenda, ele praticamente salvou minha vida em Toulouse. Eu lhe devo muito.
A garganta de Mary fechou-se, e ela engoliu em seco.

E E E

Diga-me, o que foi que prometeu a ele?

Os olhos azuis de Quinn faiscaram. Seriam lgrimas? Lady Tidwell acabou de sair do perodo de luto e quer recuperar seu lugar na sociedade. Eu a vi conversando com voc na festa dos Brower. Ela ... muito bonita.

E Ela era. Quinn apertou a mo de Mary entre as suas. Mas no est to bem quanto parece. O irmo diz que ela pensa demais no marido que morreu em Salamanca e, quando isso acontece, lady Tidwell cai num estado preocupante de melancolia.
Mary franziu a testa.

Estou confusa. Como o estado dela o afeta?

E Spinner julga que se lady Tidwell ficasse ocupada, socialmente, poderia emergir dessa depresso. Ele pediu-me para acompanh-la pelo resto da temporada.
Mary saltou de p.

O qu? E quanto a mim... e quanto a ns?, pensou, aflita.

E Oh, Mary, saiba que gosto imensamente de voc. Umas poucas semanas de considerao tudo que lhe peo. Por favor. Devo a vida a Spinner. Tenho de ajud-lo.
Mary sentiu-se atordoada. Deu alguns passos e sentou-se numa poltrona perto da lareira.

E
lugar.

No se aflija. No ficar sozinha enquanto cumpro meu dever. Meu irmo ir acompanh-la em meu

As palavras do visconde a atingiram como um balde de gua gelada.

E E E E

O duque? O homem que o empurrou para fora do caminho e me beijou? Ele me contou que lhe pediu desculpas hoje cedo, e que voc aceitou. No verdade? Quinn levantou-se.

Mary esforou-se para acalmar-se. Ele se desculpou, e eu aceitei. Ento no h problema com o arranjo.

E Perdoe-me, Quinn, mas no precisava se preocupar comigo. No quero a companhia de seu irmo. Tenho minhas irms, afinal.

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E Mary, voc uma bela mulher. Sei que errado me sentir desse jeito, mas eu no poderia suportar v-la danando e conversando com outro cavalheiro. E E
Ora, no h nada com que se preocupar. No tenho interesse em nenhum outro. Por favor, Mary. Aguente a companhia de meu irmo durante algumas semanas... por mim.

Mary olhou para o visconde. Quinn era o homem mais honrado que j conhecera, alm de seu pai. No poderia pedir que se recusasse a atender ao pedido do tenente.

E Est bem, Quinn, aceitarei a companhia do duque. Mas somente at o final da temporada. Sorriu cordialmente, tentando amenizar a situao. E timo! Quinn pegou a bengala do cho. Agora, eu a deixarei para que descanse. E novamente peo desculpas por vir to tarde. Mas, como j disse, eu precisava discutir o assunto com voc de imediato.
Antes que Mary pudesse se levantar, Quinn rumou para a porta, girando a bengala entre os dedos. Saiu para o corredor e curvou-se numa mesura. Um instante depois, Mary ouviu a porta da frente fechar-se com um clique. Adorvel. Simplesmente adorvel. Ela foi at a biblioteca para pegar o livro sobre molstias que Elizabeth encontrara na caixa de documentos do pai, alguns dias antes. Poderia precisar dele. Seria ridculo pensar que poderia fingir uma dor de cabea todas as noites, pelo resto da temporada. Sim, precisaria de uma coleo completa de enfermidades para servir de desculpa para no ir aos eventos sociais. Pois no haveria outra maneira possvel de sobreviver temporada de braos com Rogan, o duque Negro. Absolutamente nenhuma.

E Olhe, Anne! Elizabeth apontou para Mary, que estava de p no meio da elegante loja de madame Devy, os braos para cima como se tivesse uma urna romana nos ombros. A esttua de Blackstone nos seguiu at aqui.
Anne levou a mo aos lbios, mas Mary ouviu a risadinha. E no ficou nada alegre. Espichou o pescoo e relanceou os olhos para o relgio de mesa. Duas horas. Estavam ali fazia duas tediosas horas. Primeiro, haviam passado uma hora examinando incontveis modelos do La Belle Assemble. Depois de um deles escolhido, a modista a enrolara em tecidos, fitas e rendas. Mary no aguentava mais.

E Estamos quase terminando, lady Upperton? Meus braos esto entorpecidos e minhas costas doem. Para falar a verdade, gosto muito dessa seda. Assim, por que no escolhemos logo e acabamos com isso?
Lady Upperton estalou a lngua quando a modista acabou de drapear a seda rosa pelo ombro de Mary. Ent o mirou-a por alguns instantes, pensativa, antes de menear a cabea.

E No, no, madame Devy, a cor no cai bem a ela. O tom muito forte e anula o rseo natural das faces e lbios da srta. Royle. No serve. Teria uma nuance mais suave? E Uma nuance mais discreta? Oui, milady, tenho. A mulher arrancou a seda do corpo de Mary e depois pediu assistente para que pegasse outro lote de seda das prateleiras. 4 arota colocou o rolo nos !ra)os da "rancesa e depois a a,udou a desenrolar vrios metros de tecido, com que a modista envolveu Mary. E F isso! Os olhos de Elizabeth cintilaram. Oh, esse, sem dvida. Voc ver, Mary. O vestido, nesse tecido, ser seu predileto. E
Mademoiselle tem um olho clnico. Acho que tem razo. O que diz, lady Upperton?

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E Oh, sim, madame. Acho que ficar excelente para a Festa dos Heris na prxima semana. A expresso da velha senhora tornou-se de repente preocupada. Conseguir fazer o vestido e entreg-lo a tempo? Prometeume que se vissemos loja e escolhssemos tudo de uma vez, apressaria a feitura dos vestidos.
A modista olhou para as folhas de modelo e depois para os metros de seda em torno de Mary. Pareceu consternada.

Um vestido, sim, mas trs...?

E Seja quanto for, eu pagarei. Precisamos de trs vestidos novos para a festa. Lady Upperton pegou a bolsa da mesa e sacudiu-a, para que as moedas retinissem. Pode terminar em tempo?
A modista concordou.

E Oui. Terei de contratar cada costureira da cidade se tiver de entregar os vestidos das senhoritas antes do baile. verdade, minha senhora, que o prprio Wellington pode comparecer? E
No sei. Embora sua presena fosse tornar o evento muito empolgante, no ? Piscou para a modista.

E 3ady 7pperton E murmurou Mary E, por favor, no faa isso. No gaste dinheiro comigo. Posso pagar madame Devy eu mesma... ou, melhor ainda, usar o vestido azul da festa dos Brower.
Lady Upperton estalou a lngua outra vez.

E Que bobagem, querida. Ele j viu aquele vestido. No vamos deixar que pense que voc tem apenas um traje apropriado para a noite. E Por que no? F verdade. 3ady 7pperton a encarou. E *im, querida, sei disso. F por esse motivo que estamos hoje aqui. Se voc tiver de receber um pedido de casamento ao final do vero, ir precisar de um guarda-roupa apropriado agora mesmo. As escolhas de hoje sero as primeiras de muitas, disso pode ter certeza. E E
Mas... Nem se d ao trabalho de tentar dissuadi-la, Mary disse Anne. Lady Upperton tem razo.

E Alm disso, voc deve admitir emendou Elizabeth que mesmo nossos melhores trajes de domingo, que usvamos no campo, no so nada adequados s salas de estar de Londres.
Lady Upperton ps-se a circular em torno de Mary como uma ave de rapina. Tinha as feies concentradas, os dedinhos esticados, e os ridculos saltos altos das sandlias turcas estalavam no cho de madeira, conforme ela andava de um lado para outro.

E A seda complementa sua compleio, querida. O vestido ir virar a cabea de toda dama e cavalheiro nos sales de Argyle. A pequena senhora descansou as mos nos quadris, e sorriu. Ora, eu me atrevo a afirmar que o duque no ser capaz de tirar os olhos de voc. Ento, enviou a Mary uma piscadela maliciosa.
Mary pensou no t-la ouvido direito.

E E-estou confusa, lady Upperton. A senhora mencionou o duque. Na verdade, quis dizer o visconde Wetherly, no ?
Anne e Elizabeth colocaram as amostras de renda no balco e se inclinaram para ouvir melhor. Lady Upperton no respondeu de imediato. Estendeu uma faixa de cetim marfim a madame Devy, que a amarrou sob os seios de Mary.

E E

No, no, bastante arrojado. Vamos experimentar o cetim vinho. Oui, madame.

Ento, a mulher#inha rechonchuda er ueu os olhos para Mary. E No, querida. Eu quis dizer o duque. Sorriu e deu um ligeiro cutuco em Mary. Ele me visitou ontem pedindo permisso para acompanh-la no lugar do irmo. Muito cavalheiresco, no concorda? Tamborilou o indicador no lbio inferior. Suponho que deveria ser em torno de uma da tarde. Olhou para Mary. Por que pergunta, querida?

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E Porque o duque esteve na Berkeley Square pela manh para se desculpar por ter me beijado, e depois apareceu de novo, s trs da tarde, para um passeio de faetonte no Hyde Park. Mas lorde Wetherly n o me visitou at... Mary estreitou os olhos. E E E
Anne? Oh, cus! O olhar de Elizabeth cravou-se no de Anne. Sabe o que isso significa? Sei. Anne se encolheu. Bem, eu no sei! Lady Upperton retrucou. Que importncia tem a hora que o duque me visitou,

E Lorde Wetherly foi ver Mary para inform-la da promessa de acompanhar lady Tidwell durante a temporada, e do acordo com o irmo para que cuidasse de Mary. Porm, s fez isso tarde da noite de ontem!
Mary no acreditava no que ouvia.

E Quer dizer, lady Upperton, que o duque no nenhum cavalheiro. Sabia que lorde Wetherly seria convidado a acompanhar lady Tidwell bem antes que pedissem esse favor ao visconde.
Mary agarrou uma pequena almofada da mo da modista e comeou a arrancar os alfinetes que seguravam a seda no lugar.

E Blackstone quase me "e# de !o!a e me levou a crer que "osse realmente um cavalheiro !em-educado e cheio de considera)o. Mas eu me en anei$ E 'an eu os dentes ao tentar tirar um al"inete da parte de trs do om!ro. E %ra, creio que essa situa)o envolvendo lady 0idNell "oi o!ra de Blackstone, um meio de a"astar lorde Wetherly de mim$ E 4rrancou o Dltimo al"inete e se livrou do casulo de seda. E ?uque =e ro, sem dDvida$ 4lma perversa$ ?essa ve#, por(m, ele "oi lon e demais$ *em uma palavra de e&plica)o para nin u(m, Mary irou nos calcanhares, pe ou seu &ale e saiu !atendo os p(s em dire)o G porta, a resmun ar #an ada. E H em "rente com esses horr+veis ,o uinhos, Blackstone$ Posso so!reviver a vocC. ?ois meses passam depressa$ E Sim, srta. Royle, tenho certeza. A sra. Polkshank sacudiu o queixo duplo ao completar a xcara de ch de Mary. O duque no vai beliscar o traseiro de algum no musical dessa noite... oh, desculpe a linguagem! Perdo, ouvi um pouco da conversa quando a senhorita e suas irms conversavam a noite passada. E
Tem certeza de que ele no estar l? Mary insistiu.

E Oh, certeza absoluta. No consta da lista de convidados. A cozinheira abriu um sorriso orgulhoso. Consegui a informao de um dos empregados dos Harrington, e s me custou um beijo! E
Um beijo? Mary estreitou os olhos. O que aconteceu aos dois xelins que lhe dei? Envergonhada, a sra. Polkshank mostrou as moedas e colocou-as sobre a mesa de ch.

E I que conse ui a in"orma)o que a senhorita precisava, eu poderia... ahn... "icar com o dinheiro? Mary suspirou. 7m &elim aqui, dois %ence ali...
Evitar o duque Negro estava se tornando muito caro. E at que o vero passasse... Mesmo assim, ficaria contente em pagar meia coroa toda noite, se isso pudesse mant -la longe do espertalho do duque.

E Est bem, sra. Polkshank, o dinheiro seu. Obrigada pelo relato. Mary tomou um gole do ch fumegante.
Lady Upperton iria exultar quando Mary comparecesse ao evento, principalmente depois de ter perdido a festa de lady Holland na noite anterior, alegando dor de cabea.

O que ouviu sobre a Festa dos Heris? Alguma coisa interessante?

E Pelo que sei, toda a sociedade de Londres estar l. E sendo lorde Wetherly um dos heris a serem homenageados...

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E E E E

Devo comparecer Mary comentou. Por lorde Wetherly. Bem, sim. Mas eu ia dizer que o irmo dele sem dvida estar l. No acha?

Mary olhou para a cozinheira. Creio que tem razo, sra. Polkshank. Obrigada.

E Deixei alguns xelins ao lado da chaleira para comprar carne. Use-os, ou guarde-os para a senhora, contanto que me faa saber se o duque de Blackstone comparecer s festas cujos convites deixei na mesa da cozinha.
A senhora sorriu, revelando a falha onde deveria haver o dente da frente. Nesse momento, Mary ergueu os olhos, e viu Anne logo atrs da cozinheira.

E E E

Isso tudo, sra. Polkshank Mary disse, sria. Obrigada. Sim, senhorita. A cozinheira saiu da sala e rumou para as escadas.

Anne cruzou os braos na altura do peito. H quanto tempo est parada a?

E Tempo suficiente para constatar que voc, nossa irm sovina, que no nos deixa alugar um cocheiro nem com chuva, est pagando a cozinheira para espionar a lista de convidados de eventos sociais! E ?e que outro ,eito eu so!reviveria aos prB&imos dois meses? =o suporto aquele homem. 4nne descru#ou os !ra)os e !ateu a mo na mesa. E Sei de um jeito. Aja como uma mulher sensata. Lady Upperton nos proporcionou uma entre incomparvel na sociedade. Voc deveria ficar pelo menos um pouco agradecida. E Milady tem minha gratido pelo que vem fazendo por voc e por Elizabeth, mas eu j conheci o cavalheiro com quem pretendo me casar. Que utilidade posso ter comparecendo a essas festas? E
Isso nos ajudaria, Mary.

E Como eu poderia ajudar? No conheo quase ningum na cidade. E os Velhos Libertinos j se comprometeram a v-las casadas. E %h, est usando antolhos. E 4nne sentou-se ao lado da irm. E HocC ( esperta, Mary. F curiosa. Precisamos que nos ajude a investigar a histria que nos contaram. Tudo que temos uma caixa
de documentos com garranchos e cartas. Mary pousou a mo no livro a seu lado.

E E

Temos o compndio mdico de papai. E dois frascos de ludano vazios. Ouviu-se a voz da outra irm.

Mary e Anne ergueram os olhos e viram Elizabeth parada na soleira da porta com dois pequenos frascos cor de mbar na mo. Anne levantou-se e foi at a irm. Pegou os frascos e ergueu-os contra a luz do sol.

E E

Onde os encontrou? No me lembro de v-los na casa. Entregou um deles a Mary. Nem eu. Mary virou o frasco na mo.

E Derrubei sem querer a caixa da mesa, essa manh. Quando caiu, ouvi um estalo comeou Elizabeth. Documentos e cartas no estalam, e assim esvaziei a caixa no tapete. Estava como antes: um dirio, alguns papis... Nada que pudesse ter feito o rudo que eu ouvi. Sabia que havia algo mais na caixa. S no conseguia ver. Ento a sacudi, e escutei novamente um leve tilintar. E
No compreendo. Onde encontrou os frascos? Anne perguntou.

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Os olhos de Elizabeth brilharam.

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E Corri os dedos pelo interior da caixa procura de algo que no estivesse vendo. Ento senti... um pequeno ressalto de metal. Pegou a chave que usava na fita em torno do pesco o. Torceu a cabea oval e tirou-a, deixando mostra o encaixe hexagonal. Lembram-se do que lorde Lotharian nos disse? Que papai mencionou a chave que abria um alapo?
Mary levantou-se num salto.

Em nossa casa na Cornualha.

E Sim, isso foi o que todas presumimos. Mas estvamos enganadas. Elizabeth ergueu a pequena chave ao alto. Quando a enfiei no ressalto e a girei, a base da caixa de repente se abriu. Foi quando me dei conta de que a caixa tinha um fundo falso, um alapo! Quando o abri, achei os frascos, enrolados num pano sujo. E Para abafar o rudo. Anne segurou-se no espaldar da cadeira para se firmar. No acha que esses frascos continham o ludano usado para...
Elizabeth sacudiu a cabea lentamente.

E E

Drogar nossa me... a sra. Fitzherbert!

Mary cravou o olhar no frasco em sua mo. Levou-o ao nariz e cheirou-o. No, no possvel...

Capt!lo #

4 casa dos :arrin ton, em!ora prB&ima da residCncia de lady 7pperton e do -lu!e dos Helhos 3i!ertinos de Maryle!one, era pequena em compara)o Gs outras mansLes que a ladeavam, na -avendish *quare. Mesmo assim, quando Mary entrou na aleria para o concerto musical com as irms, "icou com o quei&o ca+do de admira)o. -ada parede estava co!erta de pinturas E paisa ens, na turezas-mortas e retratos com temas alegricos, religiosos ou mitolgicos. Os quadros impressionantes eram obra, evidentemente, de um nico artista de talento incomparvel.
Ao passar por pelo menos dez filas de convidados, os ouvidos de Mary se encheram com uma cole o de notas aleatrias. Ela voltou o olhar para os msicos que afinavam os instrumentos, e viu Lotharian a distncia. Lotharian levantou-se da cadeira na primeira fila. Acenou para um lacaio que, rapidamente, guiou as irm s Royle para os assentos perto dele e de lady Upperton, sir Lilywhite e lorde Gallantine. Lady Upperton abraou Anne e Elizabeth, mas quando cumprimentou Mary, agarrou-a pela mo e segurou-a com firmeza. Voc se sentar aqui, querida disse, com um brilho malicioso no olhar. Apontou para a cadeira ao lado, na ala central.

E %ra, o!ri ada, lady 7pperton. E 4o se sentar, Mary perce!eu que a cadeira perto da sua ainda estava desocupada. 6sso no a preocuparia normalmente, mas depois que lady 7pperton vrias ve#es impediu que outros convidados se sentassem no lu ar va#io, ela perce!eu que havia um

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plano em andamento. %lhou para a senhora orducha e para o lorde es!elto, mas os dois a "itaram com ar inocente. Mary no era tola. *B p5de re#ar para que o compl5 no inclu+sse o desa radvel duque de Blackstone. ?e repente, do "undo, uma onda de aplausos entusiasmados invadiu o am!iente. Ela torceu-se na cadeira a tempo de ver que a multido aplaudia Juinn, o "amoso herBi de uerra, que aca!ara de entrar no corredor entre os assentos. Pelo !ra)o, para consterna)o de Mary, tra#ia lady 0idNell, a !ela viDva. Ela sentiu as entranhas se retorcerem. ?ro a$ ?everia ter per untado G sra. Polkshank se lorde Wetherly iria ao concerto. Por que no pensara nisso? Pelo menos estaria mais !em preparada para ver Juinn... com a viDva. Juando o visconde apro&imou-se com lady 0idNell, seus olhos procuraram os de Mary e, mais uma ve#, relu#iram de ale ria. Ele sorriu. E, de repente, Mary ,ul ou que talve# Juinn viesse cumpriment-la. Mordeu o l!io in"erior, su ando o superior para dentro da !oca por um momento, para lhes dar um pouco de cor. ?epois, olhou para o vestido. *im, estava pronta para encar-lo. 0o raciosamente quanto conse uiu, ela levantou-se da cadeira e "e# uma mesura diante de Juinn. Estendeu a mo. Ele ia se apro&imar, quando os mDsicos atacaram o primeiro acorde. % visconde apressou o passo, e se uiu com lady 0idNell para a "ileira de cadeiras va#ias. Mary virou-se e lan)ou um olhar "urioso para o maestro. % homem arruinara tudo$ Ela sB precisava de um momento mais para "alar com Juinn.
preciso para que ficassem juntos.

4penas o tempo de trocar umas poucas palavras, rea"ir mar-lhe que esperaria o quanto fosse

Quando ela se virou para olhar de novo para Quinn, viu que ele e lady Tidwell tinham se instalado no meio da galeria. Ento, o visconde fez algo estranho. Sorriu mais uma vez para Mary, e depois arqueou as sobrancelhas e inclinou a cabea, olhando para a nave central. Mary seguiu a direo do olhar. Oh, no! L estava... Rogan! Ostentava aquele seu sorriso enviesado e, pior ainda, seguia direto para a cadeira vazia a seu lado.

#o, no, isso no %ode estar acontecendo" 2 sra$ 'olkshank me )arantiu (ue o du(ue no viria ao recital desta noite" 'aciocinando depressa, Mary ,o ou a !olsa e o leque de renda so!re a cadeira, na esperan)a de que Blackstone acreditasse que o lu ar , estava ocupado. Mas o duque no se dei&ou en anar. =em sequer se preocupou em no atrapalhar os mDsicos quando passou pelo maestro e rumou para o lu ar ao lado dela. E %!ri ado, minha cara srta. 'oyle. E -om ar casual, tirou a !olsa e o leque da cadeira e estendeu-os a Mary. E Jue !om que uardou uma cadeira para mim.

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Mary pensou em di#er que a !olsa e o leque pertenciam a outra pessoa, e que Blackstone se apossara do lu ar de al uma senhora. Mas isso seria mentir. E, a"inal, o leque "ora "eito da mesma renda de seu vestido. Mesmo um homem notaria isso. 'esolveu que no iria olhar para 'o an, em!ora seus olhos insistissem em se desviar para o lado. =o poderia permitir. Aitou-o, de soslaio, por "im. 'o an sorriu-lhe, com ar condescendente. ?evia estar pensando que a "i#era de !o!a. Jue ela realmente acreditara que ele "a#ia um rande "avor a Juinn, cuidando dela E quando, na verdade, o sa"ado tramara para separ-los. Para se distrair, ela olhou para o relB io a um canto. Aechou os olhos e contou at( sessenta. 4!riu-os de novo e con"eriu o andamento do ponteiro. Ae# isso mais umas duas ve#es, e lo o se entediou. -omo so!reviveria G noite com o duque sentado a seu lado? E com Juinn apenas umas poucas "ileiras atrs, com a !ela viDva? -on"orme os minutos passavam, Mary come)ou a ima inar se Juinn estava se divertindo com lady 0idNell. 7m rpido olhar para o casal no seria to inconveniente... =o se "osse de soslaio. -olocou o leque no colo, meio desequili!rado. Juando tirou a mo, o leque caiu no cho, entre seu assento e o de 'o an. 6nclinou-se para pe -lo, mas a mo do duque se en"iou entre as cadeiras e seus dedos se "echaram so!re o leque. 2 sorte no me sorri, pensou Mary. -laro que o intrometido resolvera escolher aquele e&ato momento para a ir como um cavalheiro. Brilhante, a!solutamente !rilhante$ Mesmo assim, Mary do!rou-se at( a cintura e en"iou a mo entre os assentos tam!(m, "in indo no perce!er que 'o an , pe ara o leque. E enquanto tateava o cho, virou a ca!e)a o m&imo que se atreveu e desviou o olhar para a esquerda, na esperan)a de ter um vislum!re de Juinn. E teve, de "ato. *B que a viso surpreendente a "e# se virar completamente na cadeira para se asse urar do que vira. Juinn se urava a mo de lady 0idNell entre as suas. %h,
daquele mesmo jeito, na sala de visitas, algumas noites antes. Deus. O visconde prendera as dela

Mary sentiu os olhos arderem ao perceber o ar de adorao com que Quinn fitava a viva. Uma lgrima tremulou em seus clios e, lentamente, escorreu pela face.

E Vire-se, garota. Est atraindo a ateno das pessoas. Lady Upperton agarrou o brao de Mary e virou-a na cadeira. E Seu leque, srta. Royle. Rogan a encarou. E, sem dvida, viu as lgrimas, quando fechou o leque e colocou-o na mo enluvada de Mary, junto com um leno.
Diabos! Ela tentou reprimir as lgrimas sem a necessidade do leno de Rogan. Respirou fundo, e ergueu o queixo, procurando manter as lgrimas represadas nos olhos. Olhou para o alto. E percebeu que havia uma enorme pintura logo atrs dos msicos.

@oncentre?se na %intura$ #o na(uilo (ue 8uinn %ode estar 7a5endo$ Era um retrato a Bleo, de tamanho natural, de uma !ela mulher. Parecia tratar-se de uma pessoa !em-nascida. 0inha um ar aristocrtico.

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4 e&presso era s(ria e reservada. -ontudo, Mary quase podia crer que os olhos relu#iam. % c(u pintado atrs da mulher era som!rio e dramtico, o que tornava o vestido !ranco v+vido e "resco. %s ca!elos estavam recolhidos so!re a ca!e)a, com cachos a cair pelo pesco)o. Em torno dos om!ros, em pro"undo contraste com a aparCncia quase vir inal, havia um &ale de cashmere escarlate e dourado.
Mary olhou para o xale, to ousado e vvido, e depois, mais uma vez, concentrou-se nos olhos da mulher. Pareciam cintilar com uma furtiva vitalidade. Com um poder feminino. Sentia que conhecia aquela mulher. Poderia ver-lhe a alma atravs do olhar.

Mary? Lady Upperton cutucou-a no ombro.

4o se virar para a velha senhora, as l rimas que lutara para controlar lhe escorreram pelas "aces. En&u ou-as com o len)o de 'o an. ?epois, do!rou-o e "echou-o contra a palma da mo. E
Mary? Tarde demais, ela se deu conta de que os msicos tinham parado de tocar, e lady Upperton a encarava incisivamente.

E E
prima.

Mil desculpas, lady Upperton. Fiquei arrebatada pela mulher na pintura. No seria a primeira. Sir Joseph possui muitos quadros do artista George Romney, mas esse uma obraOra, por qu?

E Dizem que o prprio Prncipe Regente encomendou a pintura... quando a dama era sua amante. Lady Upperton pegou o brao de Mary, e puxou-a para mais perto. Ela o perdeu para outra. O pr ncipe no pagou a encomenda, nem reclamou a pintura. Ento, o quadro ficou no estdio de Romney at a morte do artista, quando a casa e tudo que havia nela foram vendidos pelo herdeiro.
Mary recostou-se na cadeira e ergueu os olhos mais uma vez para a pintura. E, pelo canto do olho, viu que Rogan fazia o mesmo.

E E

Tinha uma beleza clssica ele admitiu, terminando com um suspiro afetado.

Mary no se voltou para fit-lo. Dirigiu-se sra. Upperton. Quem era ela?

E Est falando srio? Realmente no sabe? Rogan se intrometeu rudemente na conversa. Puxa, voc mesmo uma mocinha do campo, no? E
Sim, sou. Mary encarou o duque, furiosa. Mas no me dirigi a Vossa Graa. Rogan soltou uma risadinha.

E Ora, a senhorita de repente tomou antipatia por mim... ou est se esforando para brincar de inacessvel? Ergueu a sobrancelha, o que serviu apenas para enfurec-la ainda mais. E Acho que sabe, Vossa Graa. Mary o encarou com raiva, sustentando o olhar ferino por tanto tempo quanto conseguiu.
Senhoras e cavalheiros sentados perto de repente comearam a observ-los, como esperassem ansiosos por uma troca de socos entre a caipira e o duque bem-nascido. Lady Upperton percebeu a ateno despertada e, mais que depressa, interrompeu a troca acalorada de palavras. Riu com gosto.

E Minha nossa, a guerra acabou, no vamos iniciar outra! Bateu no brao de Mary com o leque, forandoa a desviar o olhar beligerante. Ento, diminuiu o tom de voz. A mulher do quadro Frances, a condessa de Jersey.

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Mary se sentiu gelar.

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Quer dizer... a prpria lady Jersey?

A mulher que enrolara os bebs arroxeados de frio em seu xale e os entregara a seu pai?

E&pulsou a idia da cabea. Im%oss1vel$ Im%oss1vel" E Sim, isso mesmo. Lady Upperton suspirou. Como v, ela era bastante bonita em seus dias. E tirava plena vantagem dessa beleza. E
Ento, no est mais viva.

E No, ela est viva, sim. Eu a vi faz apenas um ano Rogan mencionou casualmente. Era... conhecida de meu pai. E E
Conhece lady Jersey? Apenas superficialmente.

O tom de voz masculino tornou-se mais sonoro, suave e doce como vinho do Porto com chocolate. O tipo de voz que um homem usa para seduzir, conquistar. Rogan continuou a falar to baixo que Mary foi obrigada a se inclinar para ouvir o que o ele dizia.

E Ela no parece mais a sereia dessas pinturas E Blackstone murmurou. E 4inda ( !astante atraente, mas no mais linda, como voc, minha cara. Calou-se por uns instantes e ftou-a,
fazendo o corao de Mary disparar. Rogan estendeu a mo e, por um momento breve, deslizou dois dedos pelo cabelo dela.

O cabelo de lady Jersey no sedoso e farto como o seu. Est grisalho.

Mary engoliu em seco. O olhar do duque deslizou lentamente pelas formas de Mary, a percorrer cada curva como a car cia de um amante.

E E ela no tem mais o corpo es uio e "le&+vel com que todo homem sonha.
comeava a sair. Como gostaria que o duque se afastasse. Que fosse falar com o irmo... e com a querida lady Tidwell! Afastou-se, na esperana de que lady Upperton tivesse ouvido as palavras lascivas de Rogan e parasse de fomentar aquele tipo de encontro. Mas a velha senhora estava imersa em conversao com Lotharian, e muito concentrada para notar alguma coisa errada. Rogan, evidente, percebera isso tambm. Pois aproximou a boca da orelha de Mary e murmurou em seu ouvido, o hlito quente a provocar arrepios:

Mary a!riu o leque. 4 aleria de repente se tornara muito quente, a ora que a plat(ia

E Devo contar mais? Ou gostaria de sair para o ptio e tomar um pouco de ar? Se bem me lembro, voc gosta de passeios noite no jardim. Endereou-lhe uma piscadela velada.
Mary o encarou.

E No posso acreditar em tamanha audcia. No, isso no direito. Ah, eu sabia que deveria esperar uma coisa dessas! E Acabar me magoando, srta. Royle. Rogan tomou-lhe a mo livre e comprimiu-a contra o corao. Eu s queria compens-la... por tanto aborrecimento. E
Espera que eu acredite nisso? bem esperto, Vossa Graa ela murmurou, num tom rouco. Queria que a frase transmitisse poder, mas, em vez disso, a voz saiu fraca e dbil. Oh, que vexame. Sacudindo o leque, desviou seu olhar do de Rogan e interrompeu sem nenhuma finura a conversa dos mais velhos ao lado.

E Lady Upperton, lady Jersey ainda mora em Londres?

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Era uma per unta vlida, no apenas para evitar 'o an e seus murmrios perturbadoramente quentes. Talvez Anne e Elizabeth pudessem conversar com lady Jersey e parar com as id ias fantasiosas de ter sangue real. Lady Upperton deu de ombros. E =o a ve,o em sociedade "a# vrios meses. %uvi di#er que esteve em -heltenham recentemente. 'o an levantou-se da cadeira, assustando Mary. *ua altura era nada mais, nada menos que e&traordinria, e a complei)o, musculosa e sBlida, !astante di"erente do corpo ele ante e es!elto de Juinn. Mary tentou acalmar-se e se recompor ao olhar para aquela mand+!ula quadrada e "orte, os cintilantes olhos cas tanho-escuros e... aqueles lbios. Oh, lembrava-se daquela boca muito bem.
Sacudiu o leque diante do rosto afogueado. Estava abafado na galeria. Ser que era a nica a notar? Rogan lhe sorriu, fazendo-a enrubescer. Ela no poderia negar que algumas mulheres o achariam incrivelmente belo, se preferissem aquela apar ncia morena, rude. Claro, no era seu caso. Mesmo assim, havia algo muito atraente nele. Afinal, ele era irmo de Quinn. Contudo, nada entre os dois se assemelhava. Enquanto os cabelos ondulados de Rogan eram negros como o bano, to negros que desferiam lampejos azuis sob a luz do candelabro, os do irm o eram loiros e evocavam a cor do trigo antes da colheita. Ergueu os olhos e, constrangida, encontrou o olhar incisivo de Blackstone. Inesperadamente, ele lhe estendeu a mo.

E Eu sei que Quinn ficaria muito feliz em v-la. Ele falou da esperana de que voc aparecesse no concerto esta noite. E F mesmo? E Sim. Eu ia convidar meu irmo e a srta. Tidwell para se reunirem a mim para uma taa de vinho. Gostaria de nos acompanhar?
Seria possvel que Mary havia interpretado mal a afeio de Quinn por lady Tidwell? O que vira nos olhos dele talvez fosse compaixo por uma viva mergulhada em melancolia. Ento, dirigiu um sorriso vibrante a Rogan.

E Sim, Vossa Graa. Eu gostaria muito... se lady Upperton permitir. Mary olhou para a senhora rechonchuda, que trocou um rpido olhar com Lotharian. E Est !em, querida E disse lady 7pperton E , mas iremos embora dentro de uma hora. Preste ateno e nos encontre antes disso. Entortou os lbios pintados num trejeito divertido. Creio que ir lembrarse de onde fica o relgio, no?
Mary enrubesceu.

Sim, claro. Olhou para Rogan de novo e, ento, deu-lhe a mo com suavidade.

Os dedos de Blackstone se curvaram em torno dos dela e, imediatamente, Mary sentiu o calor que emanava do duque, mesmo atravs da luva de seda. E o calor subiu-lhe at as faces outra vez, enquanto ele a ajudava a se levantar da cadeira. Depois, lhe ofereceu o brao e, juntos, passaram pelo maestro, que arrumava as partituras, e desceram pelo corredor central cheio de gente, na direo de Quinn. E de lady Tidwell. Mary ergueu-se na ponta dos ps, conforme se espremiam pela multido de convidados, na esperana de ter um vislumbre do visconde. Rogan, cuja altura era uma vantagem, no tinha esse problema.

Oh, no o duque murmurou. Ele foi embora.

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O qu? Mary notou o desespero na prpria voz, e se encolheu.

No tinha desejo algum de que Blackstone percebesse sua falta de confiana. Porm, o que mais poderia sentir, quando seu futuro marido se via obrigado a tomar o brao de uma viva linda e solitria todas as noites? Sendo assim, ela emendou:

E O recital foi longo, no concorda? Seu irmo deve ter ido para a mesa do bar. Ergueu os olhos para o duque e sorriu com afetao. Vamos fazer o mesmo?
Rogan apertou-lhe o brao com firmeza do lado do corpo enquanto caminhavam, como se receasse que ela fugisse. E olhou-a de um jeito to candente que ela estremeceu, ao se dar conta, de repente, do perigo de seu flerte. No era assim que o duque queria que se sentisse? Nervosa e insegura? Era assim que os libertinos mantinham a vantagem. E, naquele momento, enquanto desciam juntos pelo corredor, ocorreu-lhe que no havia como evitar Rogan, nem como fugir dele. Por mais que detestasse, Mary sabia que teria de aceitar que Rogan assumira o controle de seu relacionamento com o visconde. Caso se aproximasse de Quinn, Rogan simplesmente a ridicularizaria com sua esperteza, e num instante ela sentiria o cho sumir sob seus ps. Blackstone sabia como abalar sua confiana. Ele usava a sensualidade como uma arma contra ela. Tinha anos de prtica brincando de libertino, afinal. Pelo que Mary ouvira dizer, Rogan tambm tinha anos de experincia em seduzir e descartar as mais experientes e belas mulheres da sociedade.

#o sou %-reo %ara o du(ue #e)ro,

pensou, desolada.

Ela estacou de repente, quando um pensamento lhe ocorreu. Qual a experincia de Rogan em evitar o avano de uma inocente? Um sorrisinho ergueu-lhe os cantos dos lbios.

?ecidiu que era hora de desco!rir. 'o an, ao perce!er que ela havia parado, "e# o mesmo. E E
Algum problema, senhorita? Nenhum.

Mary descobrira o plano perfeito! Um plano para o qual o duque provavelmente no estaria preparado. Um plano que o faria correr em busca de sua casa de campo.

Sim, o sedutor est prestes a se tornar... o seduzido!

-ora em. Era tudo o que Mary precisava para recuperar o controle de seu "uturo com Juinn. 6n"eli#mente, no entanto, quando 'o an a levou pelo salo at( a mesa do !ar, ela sa!ia que lhe "altava o mais importante. E Estranho Rogan esquadrinhou o salo repleto, com um ar ansioso. No vejo Quinn aqui tambm. Eu tinha certeza de que ele traria lady Tidwell para tomar um drinque.
O que importava se Mary tinha pouca tolerncia a bebidas de qualquer tipo? A menor quantidade tinha o poder de deix-la tonta. Mas, naquela noite, talvez um pouco de bebida lhe desse coragem.

A noite est agradvel, e a casa, muito fechada. Acha que os dois saram para tomar um pouco de ar?

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Sim, talvez Blackstone murmurou, com ar ausente, enquanto corria o olhar pelo salo.

E Que tal pegarmos uma taa de vinho e nos aventurarmos pelo ptio e nos juntarmos a eles? Mary ergueu as sobrancelhas, como se a sugesto fosse absolutamente inocente.
Rogan virou-se e perscrutou-a com o olhar.

Vinho? Oh, est certo.

Ele caminhou na direo de um lacaio que circulava pelo salo, equilibrando uma bandeja de prata cheia de taas de clarete, mas parou de repente e virou-se para trs, olhando para Mary.

E E
falava.

Vossa Graa, quer que eu o ajude? Vo-voc vai me esperar aqui, no ? A expresso no rosto de Rogan era sria demais para aquilo que ele Voltarei num instante.

Ser que o duque julgara que no momento em que lhe desse as costas, ela irromperia pelo p tio para conquistar Quinn?

E E

No arredarei p desse lugar, Vossa Graa. Prometo. No irei embora. Muito bem, ento. A expresso de Rogan iluminou-se. o lacaio, que estava agora no

Mary o!servou quando o duque se apressou para alcan)ar


fundo do salo.

8ue cavalheiro estranho$$$ E ento, suas irms apareceram. E Que reunio tediosa, no? Elizabeth levou a taa de vinho aos lbios e tomou um gole. Quando lady Upperton falou em sair do recital, eu a encorajei a ir embora o mais cedo possvel. E
Ento, est pronta? Anne indagou. A carruagem de lady Upperton est espera na porta.

E Ir embora agora? Mary olhou para Rogan no instante em que ele pegava duas taas da bandeja do criado. Oh, no. Ainda tenho de falar com lorde Wetherly. 4nne olhou-a com irrita)o. E
Bem, v e diga-lhe adeus agora, por favor.

E No demore, Mary. Elizabeth apontou para o salo. No h homens solteiros aqui. Olhe ao redor. Apenas cavalheiros e horrveis senhoras casadas. E Ora, eu posso voltar andando para Berkeley Square. O ar da noite est agradvel. Mary sacudiu a mo, dispensando as irms. Vo na frente, sem mim. Voltarei logo para casa. E
Mas no podemos deix-la! exclamou Elizabeth.

E Bobagem. Mary tirou o clice de vinho da mo de Elizabeth, e quase derramou a metade do contedo que restava. Vo! E HocC no pode andar pelo caminho todo at( em casa, de noite, principalmente com esse vestido! Anne falava srio, pois cruzou os braos no peito, como sempre fazia quando a irm mais velha propunha alguma atitude indecorosa.
Mary engoliu em seco. Rogan havia parado para falar com os anfitries, mas estava apenas a poucos passos de distncia. Voltaria a qualquer momento.

E E

No se aflija, Anne. Pedirei a lorde Wetherly que me leve para casa. Sumam, agora. Irei embora logo. Est bem Anne concordou. Acho sua idia bastante razovel.

E Finalmente. Vamos. Elizabeth tomou a mo de Anne e, sem olhar para trs, puxou-a pelo corredor. Boa noite, Mary. E Boa noite ela murmurou em resposta, com doura. 8

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Minha id(ia bastante razovel.


Mary sorriu. Se as duas soubessem... Olhou para a taa de vinho de Elizabeth. de um lacaio que passava, desatento.

@ora)em, disse, ao en olir o clarete num Dnico ole. 3i vrou-se da taa, colocando-o na bandeja
Mary sabia como seduzir o duque. Ou julgava que sabia. Precisava apenas fingir ser receptiva aos seus galanteios. Agir como se tivesse interesse nele.

Ela mudou. 'o an se deu conta disso no mesmo instante em que retornou ao lado da srta. 'oyle, depois de equili!rar dois clices de vinho em meio a um a,untamento ondulante de convidados dos :arrin ton. E Aqui est, Mary. Quando colocou a taa de vinho na mo dela, levou-a depressa boca. E a mo tremia visivelmente.
Embora sorrisse com graa e se mostrasse serena, Mary parecia incapaz de evitar que os dedos tremelicassem. Por alguma razo, estava profundamente ansiosa e tensa, bem mais do que antes. Rogan no gostou de v-la daquele jeito. Aquele tremor quase o fez lamentar ter brincado com a garota. Contudo, no tivera escolha. Precisava proteger o irmo. As palavras sedutoras haviam sido necessrias para manter Mary afastada de Quinn. Ela estava ciente de que ele a estudava. Se houvesse um biombo ali perto, tinha certeza de que ela se esconderia atrs, em busca de refgio. Posicionando o leque de renda entre os dois como um escudo enfeitado, Mary abriu-o com um clique. Diabos. Ele era assim to ameaador? bvio. Para Mary, era. Os olhos cor de mbar pareciam enormes e redondos, e ela levou o clice de vinho boca, num gesto nervoso, vezes seguidas, at consumir todo o clarete. Rogan arqueou as sobrancelhas.

Parece que gostou do vinho. Quer que eu v buscar outro?

E No, eu ainda no acabei este... Estendeu a mo trmula e olhou para o clice vazio. Oh! Olhou para o duque, as faces enrubescidas de embarao. Pensando bem, eu gostaria de outro. Mas deixe-me acompanh-lo dessa vez, por favor.
Suas plpebras pareciam pesadas, e os olhos faiscavam com a luz das velas.

E O criado com as bebidas est logo ali. Ela inclinou a cabea, apontando para as portas que conduziam ao corredor. Podemos ir at o ptio depois e respirar um pouco de ar fresco. O que acha, Rogan? perguntou, abaixando o tom de voz e inclinando-se para mais perto de Blackstone.
Outra mudana de comportamento, pensou o duque, intrigado. Num instante Mary tremia como uma criana assustada; no seguinte, esbanjava manha feminina, como a mais versada das cortess francesas. Aquilo no fazia sentido para ele.

8ual o 9o)o dessa atrevida+ *eria preciso mim-la por al um tempo, at( desco!rir o que ela pretendia. Mary sorriu e lhe o"ereceu o !ra)o.

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E E

Podemos?

Ela estava tremendo de novo. Ora, que coisa desconcertante. Quem sabe possamos encontrar o visconde. Os lbios de Mary se repuxaram no mais falso dos sorrisos.

Acha mesmo, senhorita?

4 ora 'o an compreendia. =a verdade, no era a !risa da noite que ela procurava. Era o maldito do seu irmo$ Mary receava que Juinn estivesse come)ando a sentir a"ei)o por outra mulher. E no iria recuar e dei&ar lady 0idNell rou!ar-lhe o pr mio dourado. E F l-lgico, Vossa Graa. Ela meneou a cabea de um jeito preguioso. No concorda? O vinho parecia entorpec-la com rapidez, afetando-lhe a fala e fazendo pesar suas plpebras. E No estou to convencido, mas se quiser se assegurar, senhorita, vamos sair e ver. Pelo menos desfrutaremos de ar fresco. Por aqui, por favor.
Rogan a conduziu na direo de uma bandeja cheia de taas. A multido os comprimia, e Mary recostou-se nele, em busca de apoio. Ele sentiu a maciez dos seios contra as costelas. No mesmo instante, percebeu que se excitara.

,aldi&o do in7erno$ 2)ora no" =o poderia sentir tais coisas por ela$ % ar "rio a,udaria. 0inha de a,udar. 4"inal, ele sa!ia que Juinn e sua acompanhante no seriam encontrados no ptio, nem no ,ardim. Pois sir Ioseph lhe dissera, momentos atrs, que lady 0idNell no estava se sentindo !em, e que meia hora atrs o irmo a levara para casa. Era inevitvel. Aicaria com a srta. 'oyle no ptio... os dois, so#inhos.

4 lua crescente parecia !rilhar de "orma incomum, tra#endo G mente de Mary a lem!ran)a da noite em que suas irms tinham visto Juinn pela primeira ve#. Aoi assim que ela optara por relem!rar aquela ocasio. Era !em mais a radvel recordar disso, e tentar esquecer o momento em que 'o an se en"iara entre ela e Juinn e a !ei,ara, trans"ormando seu corpo todo em el(ia. =o presente momento, contudo, um ato assim to lascivo no era uma preocupa)o. Ela e o duque =e ro no estariam so#inhos. %utra mulher, mesmo que "osse lady 0idNell, estaria presente, e 'o an no ousaria toc-la nessas circunstMncias. =em iria arriscar-se a "erir o cora)o do irmo novamente. 4ssim pensando, correu os olhos pelo ptio !anhado de luar. E =o ve,o lorde Wetherly e lady 0idNell. E o senhor, Hossa 2ra... E Ela virou a ca!e)a para encar-lo, e sentiu no mesmo instante o mundo rodar. E Juero di#er, 'o an? <stranho$$$ sinto?me to$$$ to$$$ sonolenta$ -om as pernas um pouco !am!as, Mary a arrou-se em 'o an em !usca de apoio. Aitou-o. 2h, mas esse homem muito atraente$$$

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*eu olhar desceu para os l!ios cheios do duque, e come)ou a recordar-se do !ei,o que rece!era. Aicou a ima inar se, caso Blackstone a !ei,asse !em ali, naquele instante, ela ostaria. 'o an "itou-a com uma e&presso curiosa na "ace. E
Meu irmo e lady Tidwell? Oh, no esto aqui. Eu no esperava encontr-los.

E No disse isso a mim! Ou dissera? Mary no conseguia se lembrar. Sentiu o corpo vacilar contra Rogan, e aquelas mos fortes de repente estavam sobre ela. E Bem, os dois no esto aqui. Podemos voltar para dentro, se quiser. Rogan tinha aquele brilho arrogante nos olhos outra vez. Eu soube que meu irmo e lady Tidwell foram embora mais cedo do recital. Mas pensei que um pouco de ar fresco seria revigorante.
A cabea de Mary girava quando ela ergueu o rosto para encarar Rogan.

E E

Ento, estamos absolutamente sozinhos. Parece que sim, senhorita.

E Mary. Permiti que me chamasse de Mary. E ,eu Deus, minha ca*e&a %arece to %esada$$$ Por que no me chama pelo nome? No gosta de mim?
Rogan tentou dar um passo para trs, mas Mary o segurou firme, do contrrio perderia o equilbrio. Quando se aconchegou contra ele outra vez, sentiu algo duro entre os dois.

@us$$$ % duque parecia ostar dela. 7m sorriso apossou-se dos l!ios de Mary, que se sentia !astante cora,osa a ora. E de"initivamente pronta para mudar o equil+!rio de poder entre os dois. Primeiro, iria acariciar a "ace de 'o an com a mo nua. 3an)ou ao duque o que esperava "osse um olhar sedutor enquanto descia a luva at( o punho. =o conse uiu, por(m, tirar os dedos, e dei&ou a luva enru ada na !ase da mo. *er que aca!ara de ouvir uma risadinha? E E E
Rogan. Embora no pretendesse, sua voz saiu rouca e grave. Voc pensou nisso? Os olhos de Blackstone a perscrutaram. Em que, Mary?

Ela ficou na ponta dos ps. Em me beijar... de novo.

Deslizou os dedos em torno do pescoo de Rogan e puxou-Ihe a cabea para baixo. Fechou as plpebras e entreabriu a boca ligeiramente.

E Mary Rogan murmurou , acho que voc no est acostumada aos efeitos do vinho. Precisa parar com isso agora, antes de fazer algo de que ir se lamentar pela manh. E Voc no pensou nisso? Deveria. Abriu os olhos e o fitou, ansiosa. Tentei esquecer a sensao de seu corpo comprimido ao meu... Lutei para varrer da memria a sua boca, to quente e molhada, escorregando por meus lbios. Mas, Deus me ajude, no consigo. E
nuca. Mary, por favor, no diga mais uma palavra. Rogan segurou-a pelo pulso, e procurou tirar-lhe a mo da

<la no sa*e o (ue est- 7a5endo$ Aa&a?a %arar$ 'arar a)ora$

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E Mas... voc no compreende. Tomei o vinho para ter coragem. Portanto, no vou me arrepender. Mary pousou a mo suavemente sobre a face de Rogan por um instante, e depois deslizou os dedos pela t mpora e enterrou-os em seus cabelos.
Rogan fechou os olhos e respirou fundo. Havia tanto tempo, no o acariciavam com tal ternura! E embora no quisesse nada mais a no ser que ela continuasse, sabia que no poderia permitir isso. Pegou-lhe a mo e tirou-a dos cabelos.

E E
antes.

Mary, pare...

Ela passou o indicador por seus lbios. Quieto... Apenas escute. O que senti quando voc me beijou foi como... nada que eu tenha experimentado

Rogan agarrou-lhe o pulso.

E HocC ( mesmo in Cnua. E E


No tanto quanto pensa. Ora, minha cara, duvido.

E Est enganado, senhor. Mary baixou os olhos para a calada por um instante, antes de fit-lo com um sorriso nos lbios. Creia, sei como um beijo. O que voc me deu no foi o meu primeiro. E
No? Ela meneou a cabea e enrubesceu de modo cativante.

E Mas no minto ao admitir que quando sua boca tocou a minha, cada pedao de mim se sentiu vivo como nunca antes.
Rogan deixou o olhar passear por aquelas faces coradas e mergulhar profundamente nos olhos da jovem.

E E E E

O que quer de mim, Mary? Que me beije de novo, e agora. Tenho de saber. Saber o qu? Se foi voc, Rogan, que me despertou... ou se foi minha crena de que eu estava nos braos de Quinn. o duque pensou, inflamando-se.

#os *ra&os de 8uinn$ ,as (ue in7erno", E E


Que jogo esse, senhorita?

Segurou-a pela cintura com ambas as mos e empurrou-a de leve.

Os olhos de Mary de repente refletiram a luz do luar. No nenhum jogo. Apenas quero saber! Por favor!

4 respira)o de 'o an tornou-se acelerada. 27aste?se$ :ire?se e v- %ara lon)e dela$ 2)ora$
se tornar a viscondessa de Wetherly, esposa de seu irmo.

Porque, apesar de ter tentado separar aquela mocinha de Quinn, no final do vero ela poderia E
Rogan... Mary murmurou, arquejante. Um beijo!

Blackstone no conse uiu se controlar. Pu&ou-a contra si, e "icaram a um suspiro de distMncia um do outro. E, so! a lu# "ria do luar, envolveu-a nos !ra)os e de!ru ou-se sobre ela.
Descansou a mo em suas costas, na curva da cintura, fazendo-a arquear-se contra ele enquanto deslizava os lbios pela pele macia do pescoo de Mary. Ela gemeu e aconchegou-se ao duque.

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Ento, 'o an escorre ou a !oca ao lon o do pesco)o, parando por um momento para lhe murmurar ao ouvido1 E
E a mesma sensao?

E 4inda no sei. E Ela apoiou a mo no peito "orte, e as pontas dos dedos se a"undaram nos mDsculos ri,os. E Beije-me, Rogan!
Num gesto suave, o duque roou os dedos pela linha do maxilar de Mary e, ento, segurou-a pelo queixo e virou-lhe o rosto para cima. Fitou-a longamente, antes de se apossar da boca entreaberta. Mary inclinou os lbios contra os dele, e aprofundou o beijo, numa entrega total. Rogan sentiu o desejo explodir-lhe nas veias, como nunca antes. Podia sentir o cheiro de rosas na pele de Mary, saborear o vinho na lngua doce, sentir o calor da respirao arfante da moa. Estava se afogando nela, e no queria subir superfcie. O ptio dissolveu-se em torno dos dois. Os pensamentos se evaporaram. Tudo que ele percebia era Mary, sua nica necessidade. Puxou-a com fora, e sentiu os seios fartos comprimidos contra o peito. E ela enlaou-o com fora pelo pescoo. Rogan afastou-a por um breve instante, e fitou-a dentro dos olhos.

E E

E a mesma sensao, Mary?

Ela o encarou com os olhos mortios, e seus lbios se curvaram num sorriso. Sim!

Ele arquejou, e enterrou a lngua na boca suave, que o esperava, tomado pela necessidade de possu-la. E enquanto a beijava com avidez, sua mo deslizou pelo quadril de Mary, a comprimi-la contra o membro rijo. Ela interrompeu o beijo ento, e o fitou de modo diferente.

E E

Mary, eu no sei o que me fez... O que disse?

Os olhos toldados de Mary pareceram rolar para o alto e as plpebras se fecharam.

E Mary? Oh, meu Deus. Rogan a sacudiu, e viu que ela tentava abrir os olhos. Pode me ouvir? Voc est bem?
Mas ento, os olhos se fecharam novamente, e ela desabou sobre ele. Rogan olhou para a jovem, largada em seus braos.

Mary!

Capt!lo #I

Mary tinha os olhos to pesados, e os membros to inertes, que no teve pressa de acordar de seu cochilo... e daquele sonho perigoso, porm delicioso...
Sentia que balanava gentilmente, as costas a descansar no peito de Rogan, as m os msculas segurando-a pela cintura, apertando-a.

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Mesmo atravs da camada de anguas e saias, podia sentir a rigidez da lana em riste a ferro-la, revelando a prova do desejo de Rogan por ela. Em torno de ambos ecoava um rudo estrondoso, que ressoava de modo irritante em sua cabea, fazendo-a despertar. Ela abriu os olhos devagar e virou-se para encarar o duque. Estava completamente escuro dentro da carruagem que os transportava pela noite. Ela pestanejou. Aquele sonho era diferente.

217

Juando Mary se me&eu, 'o an en"iou a mo por !ai&o de seus !ra)os e pu&ou-a para mais perto. Ela no conse uiu resistir ao sorriso do duque. ?esde a noite em que encontrara 'o an pela primeira ve# sonhava sonhos assim, lascivos e voluntariosos, mas nunca numa carrua em. E ,amais um sonho to visceral como aquele. =o raio de luar que se "iltrou pela ,anela "echada, podia divisar as "ei)Les de 'o an. *orriu e comprimiu-se contra ele, erguendo-se no assento para que pudesse esfregar o nariz na pele exposta
entre o colarinho engomado e o lbulo da orelha.

Mary o duque murmurou, sem vontade de afast-la. Eu a estou levando para casa.

E No... Ainda no, por favor. Tentou sentar-se ereta, mas sua cabea comeou a girar. Estendeu a mo para Rogan, e usando as lapelas do casaco como alavanca, passou o joelho sobre as pernas dele, montando-o. E
Quero que me beije de novo! As mos de Rogan a prenderam pela cintura. E ele parecia bastante aturdido com aquela ousadia. Tentou afast-la.

E E

Mary, no podemos fazer isso.

Jogando os braos em torno do pescoo de Rogan, Mary agarrou-se a ele. Sim, podemos. Ningum saber. Alm disso, no ser a primeira vez.

Era verdade. Em seus sonhos, tinham ficado juntos dezenas de vezes, daquele jeito. Correu os dedos pelos cabelos fartos do duque e beijou-o profundamente. Rogan gemeu contra seus l bios, um gemido grave e profundo, que a fez se arrepiar toda. Os quadris rijos de Rogan pareceram se mover por conta prpria, e Mary pde sentir-lhe a ereo comprimir-se contra a saia amassada. Seu prprio corpo incendiou-se e, instintivamente, ela arqueou as costas e se apertou contra Rogan. O duque inclinou a cabea para trs, s o suficiente para fit-la nos olhos, sem interromper o beijo. Mesmo na penumbra, a pergunta naquele olhar era clara.

E 'o an... E ela murmurou, num arque,o rouco, e seus dedos come)aram a lhe desatar o nB da ravata. Blackstone desli#ou a ponta da l+n ua pela curva do l!io superior de Mary, antes de a"undar-se na cavidade Dmida. Mary emeu, e dei&ou que ele apro"undasse o !ei,o. 3 utava
para lhe abrir o colete e arrancar a camisa de dentro das calas. Num movimento repentino, o duque a ergueu num gesto rude, virou-a e acomodou-a de costas no banco da carruagem. Ento, ajoelhou-se ao lado do assento, fitando-a com aqueles olhos sombrios, denunciadores. Sem uma palavra, deslizou os dedos pelo rosto de Mary, para baixo e ao longo da linha do maxilar, e depois desceu rapidamente do centro do pescoo para a base do decote rendado. O polegar escorregou para a esquerda, sobre o monte do seio. Mary arqueou-se contra aquela m o ardente, estremecendo de prazer com o calor do contato. Sim, aquele era o libertino com que sonhara!

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As mos de Rogan desceram pelo vestido, fizeram a seda escorregar de seus ombros, e depois puxaram o tecido pelos braos, desnudando-lhe os seios. Mary gemia agora; ainda assim, Rogan no fez nada alm de admir-la. E ela se sentiu to sensual, to lasciva! E queria mais, muito mais.

217

E E
pele.

Toque-me, Rogan...

O olhar do duque a percorreu lentamente. Tem certeza? Inclinou-se e sugou o mamilo por um instante, fazendo-a arfar.

Mary tentou falar, mas s conseguiu sacudir a cabea. Exultou ao sentir o calor da respirao quente em sua

E F isso o que voc quer?


s o comeo... espere e ver...

4 arrando-o pelo casaco, pu&ou-o para mais perto. 'o an "icou de p(. 6nclinou-se para no !ater a ca!e)a no teto da carrua em, e ,o ou o casaco no cho. 0irou o colete tam!(m. % cora)o de Mary disparou quando ela viu a silhueta mscula se mover de modo decidido para a ponta do assento. 'o an virou-se para encar-la, e depois en"iou as mos de baixo de seus joelhos e afastou-os com um gesto brusco. Ento se ajoelhou entre suas pernas abertas.
O olhar naqueles olhos escuros era primitivo e msculo, e provocou uma onda de rubor que subiu pelos seios nus de Mary at as faces.

< s3 um sonho$ 2%enas um sonho$ 'or 7avor, (ue eu no acorde desta ve5" E
No pare... ela murmurou. Mary se retorceu contra a ereo rija enquanto Blackstone a sugava, lambia e tocava, excitando-a ao mximo. A lana dura de carne tornou-se mais rija, e comeou a latejar contra suas pernas. Erguendo um joelho, ela passou uma perna sobre o quadril de Rogan, e comprimiu o corpo contra a virilha pulsante.

E Tem certeza, querida?


O duque levantou o corpo e, enquanto se ajoelhava entre as pernas de Mary, puxou as camadas de saias at o alto dos quadris.

Sim... oh, sim...

Estava prestes a acontecer. Ele ia reclamar seu corpo! Mas Mary sempre acordava um instante antes que ele a possusse. Tinha de apressar aquele sonho.

E E

Rogan, no espere! implorou.

Sobre o monte amassado de saias, podia ver que ele tateava a frente das calas. Depressa...

Ele se apoiou nos joelhos e debruou-se sobre ela. Sorriu de um jeito malicioso ao posicionar o polegar contra suas partes ntimas. Descreveu um lento crculo em torno do pequeno boto saliente, fazendo-a choramingar e se contorcer de prazer.

'or 7avor, no acorde$$$ 2h, to %erto" Ento, ela sentiu al o ri,o toc-la, !em no centro de sua "eminilidade. ?epois, passou a desli#ar entre as do!ras Dmidas, separando-as.
Sua cabea rodopiava agora. Tudo que desejava era puxar Rogan, senti-lo dentro de si.

Agora, Rogan...

O duque mirou aqueles olhos enormes, cheios de desejo; cerrou as plpebras e afundou-se naquele calor.

:ouve um rito. 8

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*uas plpe!ras se a!riram no mesmo instante, e ele se deparou com Mary a "it-lo, com espanto, emendo de dor. ?e repente, a carrua em parou num solavanco, inclinando-se ligeiramente nos eixos, fazendo os seios de Mary balanarem sob seu corpo. Ele perdeu o equilbrio e quase despencou no cho do veculo. E
Berkeley Square, Vossa Graa.

Maldi)o$ 4 mo)a era vir em$ 4 mo de 'o an tremia quando a en"iou nos ca!elos. Aora um tolo. Estava to convencido de que Juinn era o alvo da mocinha ca)adora de dotes que no perce!era o plano anancioso armado para ele$ Jue atri#$ 0o adorvel e inocente e, no entanto, to e&periente na arte da sedu)o que no conse uiu re,eit-la. =o quis, na verdade$ 'o an ,amais dese,ara uma mulher to loucamente. 4o passar pelo so", parou e a"undou-se nele. %nde dia!os estava Juinn? 0inha de lhe contar o que acontecera. 0inha de con"essar. 4poiou os cotovelos nos ,oelhos e descansou a ca!e)a nas mos. Pelo que sa!ia, Juinn amava a arota, mesmo que aquela caipira esperta no che asse nem perto de merecer seu a"eto. 0irou a ca!e)a das mos e esmurrou a mesa de ch de carvalho. -omo pudera ser to ce o, to estDpido? *altou de p( e apressou-se a a!rir as ,anelas e espiar para
vazia, como estaria to tarde da noite. Eram quase duas horas da manh. Quinn e lady Tidwell tinham sado do recital horas atrs. Onde diabos estava seu irmo? Rogan encostou-se na parede perto da janela esquerda, e bateu a testa contra a superfcie revestida de papel. Passara as ltimas horas remoendo o que havia acontecido e as opes que tinha. Poderia partir o corao de Quinn. Poderia se tornar a notcia do ano para os colunistas dos jornais. Seu corpo deslizou pela parede, dobrando-se como uma sanfona. Fechou os olhos, resignado. fora. A praa estava escura e

0inha de se casar com Mary 'oyle. Maldita mulher$

'o an a!riu os olhos de novo quando o relB io no corredor !ateu a se&ta !adalada. %uviu o KcliqueK da porta da "rente se "echando. E Juinn? F voc?
Escutou passos no corredor, e ento viu seu irmo entrar na sala.

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E E E E E E

Rogan? Que diabos faz acordado? Acabou de chegar em casa, no foi? No. Ele esforou-se para ficar de p. Estava esperando por voc aqui.

Um rubor violento tingiu a pele clara da face de Quinn. Me pegou.

Rogan no tinha disposio para joguinhos tolos. Onde voc estava? Voc um cavalheiro. No deveria fazer uma pergunta dessas. Diga-me onde voc estava!

E Droga, Rogan. Tenho certeza de que sabe a resposta. Quinn esticou a bengala para a frente e seguiu num passo rgido para a sala. Estava com... ela. E E
Lady Tidwell. Sim. No me orgulho de meu comportamento. Manquitolou at o sof e sentou-se.

E Por que no? O tom de Rogan era rspido, mas de certa forma isso era melhor, caso Quinn se enervasse quando tivesse de admitir o que fizera com a srta. Royle. E E
Ela frgil. Meu Deus, viva! Obviamente isso no o deteve, no ?

E Por que est to soturno? Pensei que, dada a sua prpria inclinao, voc no se mostraria to crtico. Bufou. No tenho dvida de que j est ciente de que lady Tidwell e eu samos do recital mais cedo. E Estou. Mas isso no explica por que est se esgueirando para dentro de minha casa como um ladro antes do amanhecer. E
Ela estava se sentindo triste. A orquestra tocou uma sonata que o marido apreciava muito. Rogan no disse nada. Cruzou os braos e esperou que Quinn continuasse. Pelo menos postergava a tarefa constrangedora de explicar o prprio comportamento animal daquela noite.

E Eu a levei para casa, e tentei confort-la. Estava inconsolvel, a princpio, mas depois se acalmou e se animou com minha presena. E Oh, Senhor meu Deus. E Que diabos, Rogan, eu no pretendia que meu relacionamento com lady Tidwell avanasse. Gosto muito da srta. Royle. Mas... Seu olhar desviou-se para a lareira apagada e l ficou.
Rogan suspirou, sentindo um certo alvio. Oh, sabia que deveria admitir tudo ao irmo agora, enquanto Quinn navegava na prpria culpa. Mas que bem faria magoando-o?

E Rogan, eu... eu acho que nutro sentimentos por ela.


Rogan empertigou-se. Pela srta. Royle?

Juinn meneou a ca!e)a. E E


No, no. Achei que poderia gostar dela, at que vim a... conhecer melhor lady Tidwell esta noite. No pode contar srta. Royle.

E % quC? Por que no? Eu devo. F o caminho honrado a tomar. E Mas acabaria partindo o corao da garota. Rogan parou diante do sof. J ponderou que ela pode estar apaixonada por voc? E
J. O peito de Quinn pareceu se estufar de modo herico. por isso mesmo que devo confessar.

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E E E
lugar.

Confessar s ir aliviar sua prpria conscincia. No ajud-la. Ento, o que sugere, Rogan? Deixe-me fazer o que prometi. Deixe-me assumir essa responsabilidade. Cortejarei a srta. Royle em seu

Quinn meneou a cabea com aparente incredulidade.

E E E

Que bem faria agindo assim? Ora, posso conquistar o corao dela. Conquistar o... Ora, por que voc faria isso?

Por um momento, Rogan levou em considerao a possibilidade de contar a verdade a Quinn. Contudo, confessando apenas aliviaria a prpria conscincia, como dissera ao irmo.

E E E

Porque talvez seja hora de deixar de lado meus costumes de solteiro e encontrar uma esposa.

Quinn espantou-se. Pelo amor de Deus! Nunca pensei que o ouviria pronunciar essas palavras! Bem, agora ouviu.

E logo Mary ouviria tambm.

Juando o sol se in"iltrou pela ,anela de Mary e incidiu so!re seu rosto, ela acordou num so!ressalto. E Finalmente acordou! Anne estava sentada na cadeira de balano ao lado da cama, e Elizabeth, de p diante da janela, bocejava. E E
Que horas so? Mary esfregou os olhos. Quase sete retrucou Elizabeth.

E To cedo? Ela sentou-se e tirou um grampo pendurado num cacho diante de seus olhos. Sei que vocs duas voltaram cedo para casa, a noite passada, mas eu no, e poderia dormir um pouco mais. E
Oh, sabemos que chegou tarde. Os lbios de Anne estavam repuxados, com ar amargo.

E Ns a carregamos at o quarto. Elizabeth soprou no vidro, correu o dedo pela superfcie embaada e desenhou um corao. Bem, o duque de Blackstone a carregou at aqui, e Cherie vestiu sua camisola e a colocou para dormir.
Anne lanou a Mary um olhar incisivo.

E No podamos acreditar no que estava acontecendo. O duque Negro a deitou na cama. Deve haver uma explicao lgica para isso. E
Lgica... Mary ficou imvel. O corao palpitava loucamente, e a boca parecia cheia de algodo.

% vinho. !h, valha?me Deus$ !h, no$ 7m desvario de ima ens encheu-lhe a mente. #o, no %ode ter acontecido" E Carregou-a nos braos desde a carruagem. Anne aproximou-se e se sentou na beirada da cama. Quer nos contar o que houve? 2 carrua)em$ !h, no$$$ E
E-ele no explicou? Mary engoliu em seco e olhou esperanosa para as irms.

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No, no explicou nada. Elizabeth soltou uma risadinha. Mas tenho minhas suspeitas.

Mary fingiu uma carranca e lanou um olhar furioso para cada uma das irms.

E Pensei que fosse bastante evidente. Simplesmente me entreguei ao prazer do excelente vinho dos Harrington. Sabem que no tenho tolerncia por bebidas. E Isso bvio. Anne debruou-se para a frente, ficando perto de Mary. Aprontou um espetculo? Ou no sabe e ter de ler sobre isso nas colunas de fofocas pela manh?
Mary pensou um momento na pergunta.

=a verdade, ela no sa!ia. E Como esto sendo estpidas, vocs duas. H uma explicao simples para tudo. Lady Tidwell no estava se sentindo bem, ento lorde Wetherly acompanhou-a at em casa. Eu no tinha outro meio de transporte, ento Blackstone ofereceu sua carruagem.
Anne forou um sorriso.

E quando vai nos oferecer a "explicao simples"?

E O balano da carruagem, o vinho e o calor da noite me embalaram. Eu adormeci. tudo. Mary puxou as cobertas, mas pensou melhor. Agora, se me desculparem, eu gostaria de fazer a toalete. E Est !em. E 4nne estreitou os olhos, mas levantou-se da cama, e pu&ou Eli#a!eth para a porta. E -onversaremos mais so!re isso quando tomarmos o des,e,um, pois sei que h mais nessa histBria do que vocC est nos contando, irm#inha. =o momento em que a porta se "echou, Mary ,o ou a co!erta e levantou a !arra da camisola. =o... no$ Estava to certa de que "ora apenas um sonho$ Mas no havia como ne ar a evidCncia diante de seus olhos. 4li, na ,un)o de suas co&as, havia manchas de san ue. -o!riu as pernas e tapou os olhos com as palmas das mos. ?eus a a,udasse. Estava arruinada.

?epois de se vestir, Mary no desceu as escadas para se reunir a 4nne e Eli#a!eth no des,e,um. 2irou a chave na "echadura da porta do quarto, asse urando sua privacidade por al um tempo. Precisava ponderar a situa)o na qual a ora se encontrava, e as op)Les a seu alcance. -om uma colher de prata, me&eu o pB de casca de sal ueiro na por)o de ua e !e!eu a mistura. Pelo menos presumia que "osse casca de sal ueiro aquilo que a ,ovem criada muda lhe dera. Mary nem pedira o rem(dio mas, de al uma "orma, a nova criada adivinhara E sempre sa!ia o que as irms 'oyle precisavam antes que elas mesmas desco!rissem. =enhuma das trCs ima inava como a criada conse uia. 4 mo)a se empre ara como "a#-tudo apenas duas semanas atrs, depois de responder ao anDncio que Mary colocara no .ell/s 0eekly ,essen)er para o posto. ?urante a curta entrevista, que consistira numa s(rie de meneios e sacudir de ca!e)a em resposta Gs per untas de Mary, "icara claro que a ,ovem no podia ou no conse uia

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"alar, nem mostrava capacidade de escrever ou "a#er contas. Mesmo assim, parecia compreender tudo que lhe era dito. E, tendo em vista as constantes reclama)Les de 4nne contra o mordomo ta arela e a co#inheira !oquirrota, o "ato de a criada K"a#-tudoK no "alar era uma vanta em. *uas ha!ilidades, somadas ao "ato de que aceitara o m+sero salrio que Mary podia o"erecer, a tornaram !em-vinda na equipe dom(stica. *eu nome era um mist(rio, contudo. =em mesmo a sra. Polkshank conse uia arranc-lo dela e, assim, se convencera q ue a jovem de olhos castanhos era na verdade uma espia
francesa. As irms no acreditavam nisso, mas caoavam da sra. Polkshank chamando a nova criada de Cherie. Mary esfregou os dedos nas tmporas. Por que tomara tanto vinho? Ouviu-se uma batida suave na porta. Ela virou a cabea depressa, amplificando ainda mais o zumbido terrvel.

Quem ?

No houve resposta. Tirou a chave da gaveta e atravessou o quarto. Destrancou a fechadura. Entreabriu a porta e viu que era Cherie. Os grandes olhos castanhos da criada desceram para a valise a seu lado. Ela ent o a ergueu, o que parecia impossvel, dada a sua compleio franzina. Mas quando Mary abriu completamente a porta, Cherie carregou a mala para dentro do quarto e colocou-a sobre a cama. Mary olhou para a valise de couro, e seus olhos marejaram de lgrimas. A criada esperou pacientemente por alguns instantes. Quando percebeu que ela no se moveria para pegar ou abrir a valise, agarrou a ala da mala.

E No! No, voc tem razo, Cherie. Mary limpou uma lgrima pendurada nos clios. minha nica opo. Tenho de voltar Cornualha. apenas uma questo de dias, talvez horas, antes que toda a Londres saiba de minha indiscrio.
Cherie endereou-lhe um sorriso triste e, no mesmo instante, Mary desabou e debulhou-se em lgrimas.

E Que tola eu fui, Cherie! Eu no era preo para aquele libertino, e pensei que poderia tir-lo do srio brincando de inocente, fingindo que o desejava...
A criada pegou um leno da gaveta e enxugou as lgrimas do rosto de Mary.

E Mas o vinho arruinou tudo. E agora tenho de ir embora. No posso ficar aqui e arriscar-me a arruinar a reputao de minhas irms tambm.
A criada tocou-a no brao, e, depois de conseguir ateno, apontou para si mesma com um olhar suplicante. Mary demorou alguns instantes para se dar conta do que o gesto significava, mas ento compreendeu.

E =o, preciso ir so#inha. E Es!o)ou um sorriso. E 4l(m disso, 4nne no iria li!er-la. HocC ( o Dnico mem!ro de nossa equipe da casa de quem ela realmente osta. E 4 arrou os !ra)os ossudos da criada. E Hai "icar, no vai, -herie? Por favor!
A moa sacudiu a cabea lentamente e, depois, virou-se e abriu a valise.

E %!ri ada, posso "a#er a mala so#inha. *e vocC demorar muito, 4nne ir procur-la, e no quero que ela sai!a que 6rei em!ora sem que eu este,a pronta. 4 criada concordou com a ca!e)a outra ve# antes de lan)ar os !ra)os de repente em torno de Mary e a!ra)-la com "or)a. Depois, virou-se e saiu depressa do quarto.
Mary seguiu a jovem e fechou a porta. Depois, abriu o guarda-roupa, tirou algumas peas de roupa e arrumou-as na valise. Sua mente parecia um turbilho. Tinha de ver a contabilidade da casa antes de partir. Anne e Elizabeth n o lidavam bem com contas, e tia Prudence era muito velha para isso.

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%lhou pela ,anela para a Berkeley *quare. *uas irms precisariam sa!er, naturalmente, mas no at( que ela procurasse lady 7pperton e os Helhos 3i!ertinos para e&plicar tudo. Aechou a valise e colocou-a de!ai&o da cama para escondC-la dos olhares curiosos das irms. 0eria de se uir para -avendish *quare naquele instante mesmo. =o poderia suportar se sua madrinha sou!esse de su a desgraa por outra pessoa.
Principalmente se essa pessoa fosse o pior dos libertinos, o duque de Blackstone.

Era cedo ainda quando 'o an che ou a -avendish *quare. 4parecera na -orte Eclesistica lo o Gs primeiras lu#es do dia e esperara na carrua em que o escritBrio do arce!ispo se a!risse. 4 ora, com o assunto resolvido, tinha no !olso do casaco a licen)a especial lavrada em nome da srta. 'oyle e no seu. Poderiam se casar naquele mesmo dia se ela assim o desejasse.
O plano ardiloso de Mary Royle havia alcanado xito. Quanto a ele, no estava ansioso por isso, mas a prpria luxria o colocara naquela situao, e no havia nada que pudesse fazer para mudar o fato. Desmontou do cavalo. Era hora de enfrentar a madrinha de Mary, lady Upperton. Logo depois de se anunciar, era conduzido pelo corredor at a biblioteca onde lady Upperton estava sentada. Quando seus olhos se fixaram na pequena senhora, seus ouvidos distinguiram um distinto clique met lico, e ele julgou que vira a estante se mexer.

E
senhor.

Entre, entre, Vossa Graa. O sorriso da velha senhora era radioso. Ns... eu estava esperando pelo

E F mesmo? E Sim.
Aquilo seria mais difcil do que pensara.

Ento, j conversou com a srta. Royle.

E Eu estava no recital a noite passada. No se lembra de ter conversado comigo? Lady Upperton riu alegremente. E E
Eu... me lembro. Vossa Graa, esquece que fui testemunha de sua conversa com a srta. Royle.

Rogan olhou com ar vago para a senhora.

E Nenhum dos dois conseguia dizer uma palavra civilizada ao outro. Algum poderia pensar que se detestam. Ela se inclinou e deu-lhe um tapinha no joelho. No entanto, os olhos de ambos contavam uma histria completamente diferente. E
Peo desculpas, lady Upperton, mas no compreendo.

E Caro senhor, todos, menos vocs dois, puderam ver como esto enamorados um pelo outro. Ora, o senhor e a srta. Royle so o assunto da sociedade no dia de hoje. E Somos? Rogan no gostou do que ouvia. Como a sociedade londrina soubera do que havia se passado entre ele e Mary? E
Ouvi boatos de que o livro dos White est cheio de apostas de um casamento antes do dia de So Miguel. Rogan pigarreou, e, sem pensar, enfiou a mo no bolso do casaco e tocou a licena especial.

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E Minha boa senhora, creio que leu meu corao. Ou melhor, minha conscincia. Se a srta. Royle me aceitar, e a senhora me der sua bno, eu me casarei com ela hoje m e s m o . 4 cor "u iu do rosto de lady 7pperton, e seus l!ios come)aram a tremer. E
Cus! A profundidade dos sentimentos de vocs bem maior do que eu imaginava. Isso maravilhoso! Rogan ergueu a mo.

E *ou rico e tenho um t+tulo de no!re#a. Estou !astante certo


pedido. Lady Upperton estreitou os olhos com ar de suspeita.

de que ela aceitar meu

E
bno.

Ento, por que no est mais feliz? Se a srta. Royle quiser despos-lo, claro que eu lhe darei minha

Rogan tamborilou os dedos no joelho.

E No h como questionar, ela precisa se casar comigo. Minha preocupao apenas que a senhorita nutra algum sentimento mais terno por meu irmo, lorde Wetherly. E
Oh... A senhora levou os dedos aos lbios. Tem certeza?

E =o, no tenho. =o conhe)o o cora)o da srta. 'oyle. -ontudo, conhe)o o do meu irmo... e ele pertence a lady 0idNell.
De repente, ouviu-se um rudo surdo atrs das estantes, Rogan saltou de p, embora lady Upperton no se assustasse e continuasse sentada.

Ratos. Ela sacudiu os ombros. No se preocupe, s o apenas alguns ratos entre as paredes.

E Devem ser ratos... bem grandes. E Hum... A idosa voltou o rosto redondo para a estante acaso um bom caador de ratos?
perto da

lareira e estreitou

os

olhos. Conhece por

Mary ,o ou o manto a#ul so!re os om!ros ao descer depressa as escadas. Esperava sair pela porta da "rente sem ser vista, e caminhar at( a casa de lady 7pperton e dos Helhos 3i!ertinos so#inha. 4pro&imava-se da escada quando a sra. Polkshank e&clamou do "im do corredor1 E E
Ouvi dizer que no quis comer nada essa manh, senhorita! Mary parou. Esperava que as irms no tivessem ouvido a cozinheira. Posso preparar alguma coisa, se quiser.

E No, obrigada, estou... Foi ento que Mary viu a faixa de um belo tecido vermelho, enrolada em torno da cintura da mulher. Lentamente, aproximou-se. Posso ver a faixa, sra. Polkshank?
A cozinheira desatou o n e estendeu a faixa para Mary, que sacudiu as dobras e correu os dedos pelo pano. Era macio e, embora muito manchado no meio, no havia como confundir o tecido furta-cor em escarlate e dourado. Era cashmere.

7m &ale de cashmere. 4nsiosa, Mary correu para a sala e er ueu o &ale para e&amin-lo G lu# da ,anela. E %nde conse uiu isso? E Holtou-se e perscrutou a sra. Polkshank com severidade no olhar. E *a!ia que ( um &ale de cashmere+ Um xale muito caro! Quando era novo, provavelmente
custava tanto quanto uma casa! Mas est estragado agora, no ? A sra. Polkshank ficou plida como cera.

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E No o roubei, senhorita. Achei-o na lixeira. Imaginei que ningum iria se importar se o cortasse para servir de trapo de limpeza.
Mary no podia acreditar no que ouvia.

E 6a cortar isso em trapos? E Bem, no tinha essa aparCncia quando o pe uei. Estava
como se tivesse sido enfiado na chamin para impedir a ventania. Mary examinou o xale mais uma vez. todo preto e cheio de fuligem,

No parece assim agora. uma boa moa, embora francesa e tudo o mais. Mas no se pode

E -herie o lavou muito !em. F


escolher de onde se vem, no ?

E =o, no se pode. E Mary apertou o &ale entre os dedos. E -reio que este &ale ( o trapo que Eli#a!eth encontrou dentro da cai&a de documentos de meu pai. Eu ostaria de "icar com ele.
A cozinheira retorceu os dedos, como se quisesse se apossar do xale.

E E

Como a senhorita mesma disse, est estragado. No vale mais nada... Mas significa muito para Anne e Elizabeth.

4 sra. Polkshank resmun ou. Mary mordeu os l!ios. E E


ouro? Aceitaria um... guinu por ele? A face da cozinheira reluziu, e um sorriso torceu-lhe os lbios. Bem, cashmere, como a senhorita observou. As ponta s devem valer alguma coisa. Est vendo os fios de Sra. Polkshank, o xale foi encontrado nessa casa. Por direito, j me pertence. Est bem. Obrigada, srta. Royle. Um guinu uma co m pensao justa por eu ter salvado o xale.

E E

E ?e nada, sra. Polkshank. Mary passou pela cozinheira e seguiu pelo corredor. Olhou para o relgio. Onde esto minhas irms? E E
Na biblioteca, examinando alguns papis. Quer que as chame? No, obrigada. Irei at l.

Quando chegou biblioteca, Mary parou do lado de fora e estendeu o xale pelo brao.

4quilo era loucura. 7ma rematada loucura. Mas tinha de admitir que a histBria dos !e!Cs da sra. Ait#her!ert se tornava mais e mais di"+cil de se ne ar. Mary che ou G casa de lady 7pperton duas horas depois. =o estava so#inha, pois 4nne e Eli#a!eth a acompanhavam. =em che ara de mos va#ias. ?o!rado e escondido com cuidado no centro de uma cesta pendurada em seu !ra)o, estava o &ale de cashmere. Possivelmente, o mesmo &ale que lady Iersey tirara dos prBprios om!ros e usara para enrolar os !e!Cs secretos.

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Por(m, elas precisariam da a,uda de lady 7pperton e de lorde 3otharian para se certi"icarem. Juando as irms "oram admitidas G !i!lioteca, lady 7pperton estava, como sempre, sentada no so", servindo o ch a lorde 3otharian. E
As srtas. Royle esto aqui anunciou o lacaio. A senhora ergueu os olhos e estendeu a mo para cumprimentar as meninas.

Mary se sentou no so". E


Lady Upperton, precisamos conversar sobre um assunto de grande importncia. Lady Upperton e lorde Lotharian trocaram um olhar cmplice.

E *em dDvida. E Pousou a mo na de Mary e apertou-a. E I rece!i a visita de um ,ovem rapa# esta manh. 6mporta-se em adivinhar quem poderia ser?
A confuso era evidente nas feies de Anne e Elizabeth.

Mary ainda no se decidira como contar Gs irms o que acontecera entre ela e o duque de Blackstone. E Juerida senhora, eu me arriscaria a di#er que "oi o duque de Blackstone. Mas, por "avor, no vamos "alar dele agora.
Elizabeth levantou-se e puxou a cesta do brao de Mary.

E E

Deparamos com uma pista. Acredito que se trate de u m a evidncia acerca de nosso nobre nascimento! Evidncia? Lotharian inclinou-se para a frente, profundamente interessado. O que tem a na cesta?

Elizabeth enfiou os dedos na cesta, mas antes que pudesse retirar o xale, Mary afastou-lhe a mo.

E Primeiro, precisamos saber se podem nos levar at a galeria dos Harrington sem levantar suspeitas. Olhou incisivamente para o casal de velhos. E Ora, por certo. Era bvio que lady Upperton mal podia esperar para ver o contedo da cesta. Posso apel a r para o orgulho de sir Joseph de suas pinturas. E lorde Lotharian aqui um mestre na iluso. Mas por que prec i s a ir galeria? E
Porque descobrimos algo escondido dentro de uma das Baixas de documentos de papai Anne anunciou.

E A noite passada, durante o recital Mary explicou , eu posso ter visto algo no retrato de lady Jersey que se parece muito... com isto. Mary "e# um sinal a Eli#a!eth, e a irm er ueu o &ale de cashmere
esticados de Anne. e o depositou nos braos

Lotharian cravou o olhar espantado no xale vermelho, e depois encarou lady Upperton de olhos arregalados.

E E E E

Meu Deus! Ser...? indagou. Nem ouso acreditar. Mary engoliu em seco. Sim, este pode ser o xale de lady Jersey. Sabe o que isso significa? Lotharian questionou. Sei Mary respondeu, solenemente.

Capt!lo #II
8

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Mary jamais imaginaria que a maneira astuta de lady Upperton para conseguir entrar na galeria dos Harrington naquela noite envolveria Rogan, o duque de Blackstone. Mas envolvia. =em teria acreditado que ela prBpria seria lan)ada como isca para levar o duque a participar involuntariamente daquele plano. =o tinha sa+da naquela questo, pois no admitira o que acontecera entre os dois para nin u(m. E&ceto para a criada, -herieS mas a mo)a era muda, no o"erecia peri o. Mary con"iava em seu silCncio. 4ssim, ela "e# o melhor que p5de para desviar os olhos do duque quando sir Ioseph e lady :arrin ton condu#iram o rupo para a aleria, naquela noite. E Blackstone, lady Harrington e eu estamos honrados de que tenha se lembrado de nossa hospitalidade e nos brindado com os convites para a Festa dos Heris. E O prazer todo meu, sir Joseph. *ir Ioseph "e# uma mesura. E 3ady :arrin ton no ca!ia em si de empol a)o quando lady 7pperton a visitou essa tarde. %s ,ornais relataram que o prBprio Wellin ton pode retornar a 3ondres em tempo de comparecer G cerim5nia.
Rogan remexeu-se nos ps e cruzou as mos s costas.

E Aico contente que o senhor e sua esposa possam se ,untar a nBs. E 3an)ou um olhar irritado para lady 7pperton. E Podemos ir? Meu irmo est sendo homena eado na "esta e no quero perder um s momento.
Para seu horror, Mary viu que Elizabeth e Anne tinham lady Jersey.
se

afastado do grupo e paravam diante do retrato de

E 4h... sim, concordo, dever+amos nos apressar. 3ady :arrin ton, permitiria que v+ssemos as pinturas na sala? ?urante o recital, no pudemos apreci-las direito... em!ora tenhamos ouvido dizer que h uma paisagem absolutamente espantosa.
Lady Harrington parecia vibrar.

Claro, por certo. Venha por aqui. Sei a que quadro se refere.

3otharian olhou para as irms em "rente ao retrato de lady Iersey. E *rta. 'oyle E ele disse a Mary E, poderia cuidar para que as ,ovens no demorem para se reunirem a nBs? He,o que esto enlevadas com as pinturas aqui, mas no podem se demorar. 4 Aesta dos :erBis nos a uarda. E Ento, o velho passou o !ra)o pelo om!ro de 'o an e pu&ou-o. E Eu me atrevo a a"irmar, Blackstone, por aquilo que ouvi di#er, que voc no ir querer perder nada.
Quando os demais saram da galeria, Mary correu para Anne e Elizabeth.

Venha, Mary, vamos ver e comparar.

Mary relanceou os olhos ao redor para se assegurar que n e n h u m criado perambulava pela sala. Ento, tirou do ombro a capa de cetim e entregou-a a Anne, deixando mostra o xale de cashmere.

Eli#a!eth tirou o &ale entilmente dos om!ros de Mary


da garota tremiam, e os olhos se encheram de lgrimas.

ergueu-o diante da pintura. Os lbios

E Est vendo... o que eu ve,o?

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Mary via. 4nne tam!(m. % padro tecido G mo, que levaria interminveis meses para completar, era idCntico. % "undo escarlate era e&atamente o mesmo. % uso esparso dos "ios dourados... ora, no havia como questionar.
Jersey.

% cashmere nas mos de Elizabeth, embora manchado e velho, era de fato o mesmo xale no retrato de lady

Os plos da nuca de Mary se eriaram, e embora o ar na sala fosse abafado e quente, um arrepio subiu por seu corpo e pelo couro cabeludo, como se tivesse sido tocada por um espectro. Ela se sacudiu, tentando expulsar a sensao desagradvel. O rosto de Anne ficou branco, e de repente a jovem pendeu para a frente. Elizabeth largou o xale e apressou-se em amparar a irm, pouco antes que batesse a cabea no cho. Mary agachou-se ao lado de Anne, enquanto Elizabeth lhe dava tapinhas no rosto.

E E E

Anne, Anne?

A garota sorriu e sacudiu a cabea. No se assuste, Mary. Estou bem. Acho que foi a excitao. Excitao de qu?

A voz familiar e profunda de Rogan veio do fundo da galeria. Os olhos de Elizabeth se arregalaram ao procurar os de Mary, assustados. Mary no se voltou. Continuou agachada ao lado da irm, os dedos a tatearem o cho, em busca do xale. Finalmente, pegou-o pela beirada e o puxou. Podia ouvir os passos de Rogan se aproximando. Com rapidez, ergueu a barra do vestido e enfiou o xale to alto quanto pde, entre as saias e a combinao. Ao se levantar, apertou os dedos em torno do volume, para firmar o xale no lugar. Forou um sorriso atencioso, e encarou o duque nos olhos.

E Que excitao? Ah, como voc divertido! Ora, Vossa Graa, a festa de hoje o grande acontecimento social da temporada. Repuxou os lbios com um sorriso falso. E ns no passamos de caipiras, como voc sempre me recorda. E E E
A carruagem nos espera. Estamos de sada.

'o an olhou para 4nne, ainda no cho, apoiada em Elizabeth.


Est tudo bem? Devo pedir ajuda? Mary olhou discretamente para o retrato de lady Jersey. Tudo est esplndido, Vossa Graa.

Rogan aproximou-se das irms e estendeu as mos a cada uma, ajudando-as a se levantarem.

E Muito !em. Podemos ir? E =aturalmente E retrucou 4nne, ao pe ar a capa de cetim e coloc-la nos om!ros de Mary. %s olhares de 4nne e Eli#a!eth se cru#aram, e Eli#a!eth saiu para o corredor, relanceando os olhos nervosamente a cada poucos se undos para Mary, que vinha lo o atrs, com 'o an. Mary a arrava o &ale atrav(s das saias e andava deva ar, re#ando para que o cashmere B a evidCncia, quem sa!e, de sua linha em E no ca+sse no cho enquanto caminhava.

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'o an lhe o"ereceu o !ra)o, e ela sa!ia que tinha de aceitar, nem que "osse para evitar um olhar no dese,ado. Mas no havia como tomar-lhe o !ra)o sem dei&ar cair o &ale.
duque.

4ssim, "in iu que no viu o !ra)o estendido, arrancando um resmungo de desapontamento do


No poderia fazer nada. No deixaria cair o xale. Mary olhou adiante, de queixo erguido. Atravessou a galeria, o corredor e saiu pela porta da frente.

0rCs relu#entes carrua ens se uiram o caminho da casa dos :arrin ton na -avendish *quare para os opulentos salLes de Argyle, onde a Festa dos Heris estava prestes a
comear. Mary olhou pela janela da carruagem do duque de Blackstone, que corria pelo calamento. No podia acreditar que estava sentada no mesmo banco onde, na noite anterior, aquele homem lhe tirara a castidade. Podia sentir o olhar ardente de Rogan, sem dvida sentindo a ironia da situao, tal como ela. Agora, estavam sentados de lados opostos, as mos enluvadas pousadas ao colo.

Jue ir5nico. Menos de vinte e quatro horas antes, estavam ofegando, e se beijando... e agora era completamente diferente.
Estava quente na carruagem. Mary relanceou os olhos para Elizabeth, que parecia no se perturbar com o calor. O suor comeou a porejar em sua sobrancelha, e a beirada de renda da roupa ntima pinicava sua pele. A nica parte de seu corpo que no estava comichando na carruagem fechada era a mo que segurava o xale debaixo das saias. O problema que apertava o cashmere com tanta fora que a mo comeava a ficar dormente!

E Como lady Upperton o convenceu a estender aos Harrington o convite para a festa? Elizabeth perguntou de repente ao duque. O senhor quebrou alguma coisa de valor durante o recital e sentiu que lhes devia alguma coisa em troca? E Elizabeth! Mary exclamou, com rispidez. Involuntariamente, seu olhar ergueu-se para Rogan, que a observava. E No, nada disso. Blackstone estava bastante srio. A senhora simplesmente me pediu que fizesse isso como um favor pessoal. Em troca, me daria algo de que preciso. E E E
E o que seria? Vai nos contar? insistiu Elizabeth. Est sendo rude, Elizabeth retrucou Mary. Pare de fazer perguntas.

Aquele sorriso malicioso de repente apontou nos lbios do duque. Eu lhe contarei, j que lady Upperton me concedeu o que eu queria.

Mary mal conseguia respirar. No tinha idia do que ele poderia dizer em seguida. Mas sem dvida no era nada bom, pelo jeito com que Rogan a encarava.

E E E
msculo.

Pedi-lhe a bno. Para qu? Elizabeth mostrou-se intrigada. Sem ela, eu no poderia pedir a sua irm que se casasse comigo. O duque no sorria, nem mexia um s

@us$ 8ue ti%o de *rincadeira essa+, pensou Mary, pasma. 3i!ertinos no se casam$ : um clu!e inteiro cheio de velhos li!ertinos em -avendish *quare que comprova o "ato sem nenhum equvoco!

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Ento, Mary viu. Um ligeiro sorriso a repuxar a boca de Rogan. Ah, era apenas outro de seus jogos depravados.

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Ento, srta. Royle, o que me diz? Vai se casar comigo?

Ela emperti ou-se no assento e o encarou. Podia en&er ar dentro daqueles olhos. Ele no "alava s(rio. 4 proposta no era sincera. Blackstone no ca+ra de ,oelhos, nem con"essara seu imorredouro amor.
Aquilo no passava de um jogo. Uma competio. Quem recuaria primeiro?

E E E

Sim, irei. Mary sorriu confiante, embora aquela guerra de nervos j a exaurisse. Quando?

'ogan inclinou-se para a frente, at que seus narizes quase se tocassem no meio dos bancos.
Esta noite, se quiser.

Ela meneou a ca!e)a.


Precisaramos de uma licena especial.
de

Rogan concordou, pensativo, e depois, como se acabasse e tirou u m papel.

se recordar de alguma coisa, enfiou a mo no bolso

E E

Oh, que engraado. Acontece que tenho uma. Ento, e s t a noite, est combinado?

Deus, o du(ue )osta de levar 9o)os a srio"


Seu irmo est sendo homenageado hoje. Seria horrvel de nossa parte roubar-lhe esse momento.

E Tem razo. Rogan calou-se por um instante e olhou pela janela. Ento, props: Que tal logo depois da festa? Teremos uma poro de testemunhas, e sem dvida haver vrias autoridades eclesisticas presentes. E E E
cho. na base do assento da carruagem. Vrias, voc diz? Mary engoliu em seco. Bem... ento, teremos como escolher. Rogan dirigiu-lhe um sorriso sem graa. Combinado. Naturalmente. Mary comeou a ter cimbras na mo. Distrada, a flexionou. E o xale escorregou para o

!h, no" Ela er ueu o p(, a"lita, e pu&ou a ponta do cashmere por baixo das saias para o vo
Quando ergueu os olhos outra vez, Elizabeth olhava de um para outro, de boca aberta.

E No... isso... pura maluquice. Uma risadinha nervosa escapou de Elizabeth. Vocs no vo se casar esta noite.
Rogan cruzou os braos no peito.

Eu lhe asseguro que sim. Pretendo me casar com sua irm antes de o sol raiar.

O corao de Mary batia aceleradamente no peito. Ela respirou fundo trs vezes, para se acalmar.

'ensa (ue sou tola$$$ Isso a%enas uma horr1vel )uerra de nervos, e um 9o)o (ue %retendo )anhar" E
O que me diz, senhorita? o duque perguntou a Mary. Oh, sim. Antes de o sol raiar.

Eli#a!eth !ateu palmas, entusiasmada. E


No posso crer. Tudo aconteceu to depressa, mas que notcia maravilhosa!

E *im, maravilhosa E resmun ou Mary. Eli#a!eth de!ru)ou-se no !anco e a!ra)ou a irm. ?epois, olhou para 'o an, e come)ou a ta arelar, e&citada1 8

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E 4nne no vai acreditar. 0inha certe#a de que seria a primeira a se casar. Mas no... ( a nossa Mary$ Mary en oliu em seco. % que estava "a#endo? Mentira para a irm para anhar de 'o an naquele seu ,o o mesquinho. 4h, acertaria as coisas na "esta. E&plicaria tudo Gs duas. Elas compreenderiam. =o era como se "osse realmente se casar com o duque de Blackstone...

=o momento em que a carrua em de Blackstone "reou diante da entrada dos salLes de 4r yle, Mary estava entorpecida. ?urante o !reve tra,eto da casa dos :arrin ton at( a "esta, ela no apenas chutara de!ai&o do !anco o Dnico "arrapo de evidCncia que tinham de seu nascimento, mas tam!(m concordara em se casar com o homem que mais despre#ava no mundo.
No deveria sequer ter se levantado da cama naquela manh, pois o dia no poderia transcorrer de maneira pior. Elizabeth saltou da carruagem, ansiosa para partilhar as n o t cias das npcias inesperadas.

E HocC vem, Mary? ?epressa$ E *em esperar resposta, ru mou para as portas.
Rogan levantou-se e ofereceu a mo a Mary, mas ela fingiu no notar e continuou imvel, sentada. No havia como recuperar o xale sem que ele percebesse e fizesse perguntas.

% duque sem dvida usaria o xale como trunfo para humilh-la mais uma vez. Ela no queria nem uma coisa nem outra. Portanto, julgou melhor deixar o xale dentro da carruagem por enquanto, pois acabara de ter uma id ia brilhante para recuper-lo mais tarde.

4pesar dos melhores es"or)os de Mary para se apressar ,unto com seu KnoivoK E com quem ia de !ra)os dados E a "im de conversar com Eli#a!eth antes de che ar ao salo, a empolgao da irm em compartilhar daquela alegria pareceu lhe dar asas nos ps.
Assim que passaram pelas portas monumentais, ela finalmente tirou seu brao do de Rogan.

E Perdoe-me, mas eu gostaria de pedir minha irm que se contenha em anunciar nosso casamento... pelo menos at depois que seu irmo e os outros heris forem homenageados.
Assim dizendo, ela correu os olhos pelo saguo e avistou Elizabeth no meio da imponente escadaria frente. Ergueu as saias do cho e avanou, parando para lanar um olhar coquete por sobre o ombro.

Por favor, com licena... meu amor.

A princpio, o duque arqueou as sobrancelhas at a raiz dos cabelos, para depois lhe devolver um sorriso divertido. Mary apressou-se, conseguindo alcanar a irm no topo das escadas. Agarrou a mo da irm e puxou-a para o saguo no patamar da escadaria. Elizabeth tentou tirar a mo, mas Mary encarou-a com firmeza.

No deve dizer uma palavra a ningum sobre o que ouviu. Prometa-me!

E Mas por qu? Se eu fosse me casar com um belo duque muito rico, ficaria no meio dos sales de Argyle e gritaria para toda a sociedade de Londres. Puxou a mo. E voc deveria fazer o mesmo. Mas se no quiser, eu fao. E
Voc no pode, Elizabeth.

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E E E

Por que no? Porque Blackstone no quer se casar comigo, nem eu com ele.

Rugas apareceram entre as sobrancelhas de Elizabeth. No entendo. Vi a licena. Sei que o duque pretende se casar com voc. Ruborizou-se. Eu vi!

E O que quer dizer com isso? Mary encarou a irm por alguns instantes. Oh, no... Pensei que tivssemos superado isso. E Bem, eu ainda tenho os sonhos. S que no conto mais a voc nem a Anne. Sei que as duas no acreditam em mim, mas afirmo, posso ver o futuro desdobrar-se. E vi voc se casando com o duque de Blackstone. Voc se tornar esposa dele, esta noite.
Mary riu. Era verdade que s vezes a irm previa as coisas antes de acontecerem. Mas, com frequncia, ela se enganava nas tais previses. Afinal, prever o futuro assim, era to fcil quanto jogar uma moeda no ar e adivinhar de que lado cairia. E, dessa vez, Elizabeth estava errada.

E E

Eu vi o vestido. Quando se casou com ele, voc usava exatamente este vestido. Mas foi voc que me encorajou a compr-lo, no se lembra?

E No nego que influenciei a escolha. Fiz isso porque j havia sonhado com essa roupa. J sabia como seria especial. J o tinha visto em seu casamento.
Mary soltou um longo suspiro.

Elizabeth, admito, existe uma atrao fsica entre mim e o duque de Blackstone. Mais nada.

No. Isso tinha de ser. Estava escrito.

Mary a arrou o pulso da irm e sacudiu-a. E *ei que acredita nisso, mas eu no, e estou pedindo1 no "ale do que ouviu na carrua em. F uma uerra de nervos entre mim e o duque. =ada mais. E Pu&ou Eli#a!eth e a!ra)ou-a com fora. Por favor.
Quando as duas se afastaram, Elizabeth concordou com a cabea.

E No contarei a ningum. At o sol raiar. Mas voc ver, Mary, a essa altura j ser a duquesa de Blackstone.

Em!ora Mary no quisesse admitir, a con"ian)a de Eli#a!eth no casamento iminente a preocupou. E 4h, a+ est vocC, minha querida E murmurou lady 7 pperton. Como foi o trajeto?
A pequena mulher fazia um incrvel contraste ao lado do alto e esbelto Lotharian. O lorde inclinou-se como se fosse fazer uma mesura, virou a cabea e murmurou ao ouvido de Mary:

E quanto ao xale? Combina?

E Combinou ela respondeu, num murmrio, e depois ergueu a voz num tom normal. Ah, lady Upperton, o trajeto foi sem incidentes. Que noite adorvel para a festa, no concorda? Aproximou-se da senhora, abaixou-se e sussurrou: Parece que devo me casar com o duque de Blackstone esta noite, e que a senhora lhe deu sua bno.
Lady Upperton trocou um olhar preocupado com Lotharian.

E Sim, o clima est bastante ameno, excelente para um evento to auspicioso como esse. Ento, a mulher pequenina se ergueu na ponta dos ps e aproximou a boca do ouvido de Mary. Casar esta noite? Minha Nossa Senhora!

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E Isso no passa de um gracejo. Algum jogo que Blackstone est jogando comigo para abalar meus nervos. Esse sujeito desprezvel.
Lotharian de repente acenou para algum a distncia.

E Por favor, com licena. H algum que me deve uma bela quantia no jogo, e no pretendo deixar que fuja desta vez. Como um falco, Lotharian observou o cavalheiro atravessar o salo. Perdoem-me, por favor. Ele me viu. No posso me retardar.
Lady Upperton tomou o brao de Mary e puxou-a de lado.

E Desprezvel, voc disse? Ora, querida, Blackstone muito mais adequado para voc que o irmo, lorde Wetherly. E Como pode dizer uma coisa dessas? Mary torceu o nariz. Wetherly o tipo de homem com que toda mulher sonha em se casar. E Sim, ele . Wetherly um bom homem, um cavalheiro compassivo, mas flexvel tambm. Voc muito impulsiva para ele, e ele muito malevel para voc. No prefere um homem que faa seu sangue ferver? Acho que sim. No, tenho certeza que sim. Eu tambm.
A velha equilibrou-se nos saltos altos de suas sandlias turcas, e encarou-a. Mary estreitou os olhos. L estava aquele olhar curioso nos olhos azuis desbotados de lady Upperton, outra vez. Ora, era quase como se a velha senhora soubesse de tudo. Soubesse dos anseios apaixona dos por Rogan que incendiavam seu corpo e seu corao.

E 3ady 7pperton, de onde tirou tais id(ias?


De repente, ela sentiu uma certa mo em sua cintura e outra em seu ombro.

E E

Srta. Royle, o mestre-de-cerimnias anunciou a primeira dana. Posso ter esse prazer? Bem, eu...

Rogan se inclinou e murmurou-lhe ao ouvido. Estou prestes a ser seu marido em poucas horas, afinal.

7m calor su!iu e desceu por dentro de Mary. ?ro a, como aquele homem conse uia "a#C-la enru!escer. E Aico honrada, Hossa 2ra)a. E Er ueu a mo e "itou o duque, que a condu#iu pela multido at( a pista de dan)a. % salo imponente a impressionou. 4s colunas re as pareciam se er uer at( o c(u. *eis relu#entes candela!ros de -ristal, em "ormato de !alo, com do#e c+rios imensos cada um $ pendiam do teto, lan)ando um !rilho quase m ico so!re a pista. 4 lu# dourada parecia acentuar os lampe,os a#uis dos ca!elos de 'o an. 3ady 7pperton estava certa. Ele era um homem extraordinariamente belo.
Assim que os acordes vibrantes da orquestra encheram o a r , e Mary acomodou-se nos braos de Rogan para danar, um calor e uma sensao de conforto a invadiram. Uma sensao que jamais sentira antes. Mas ela sentiu tambm, para sua infinita surpresa, que no queria que aquele mom e n t o findasse.

Ergueu os olhos para fitar o duque,


corpo.

viu que ele a observ a v a . As mos fortes se apertaram em torno de seu duque Negro.

=o era poss+vel. =o poderia sentir al o assim por ele, o in%ame 4mar? -(us. ?e onde aquela idia surgira? 6sso era errado, muito errado.

Era tudo uma iluso, que iria desabar em torno dela no momento em que se permitisse am-lo.

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providncias para destruir aquele momento de felicidade. Arqueou as sobrancelhas. Vossa Graa, j escolheu uma igreja dentre as disponveis? Sentiu o corpo de Rogan estremecer de choque. E no pde conter o sorriso de triunfo ao entrar sob o arco dos braos dos danarinos, na quadrilha. Rogan a encarou, e um calor irrompeu pelas entranhas de Mary. Que tolice, disse a si mesma. Nada daquilo era real. Sorriu com frieza, mas, interiormente, para seu horror, seu corpo ainda pulsava incontrolvel com a proximidade daquelas formas viris. O toque de Rogan mudou, de reconfortante e quente para duro e mecnico.

217 abominvel, ela tomou

Ento, em ve# de esperar que 'o an iniciasse al um com pl

No se aflija, srta. Royle. Pedi que se casasse comigo, e pretendo fazer justamente isso.

E No acha que essa farsa j foi longe demais? Olhe a seu redor. A nata da sociedade est nossa volta como abutres, esperando que voc me jogue de lado.
Blackstone ergueu a mo de Mary acima da cabea e fez com que ela girasse num crculo completo. No disse uma palavra. E, ento, ela cutucou-o de novo.

E E

Todos esto esperando. Voc deve saber disso. Ande, faa logo, e ningum ir julg-lo mal. Eu me casarei com voc.

Por que esse jogo? No tem sentido para mim.

7m !rilho som!rio apareceu nos olhos do duque. E


Esquece o que aconteceu entre ns na noite passada? se alguma coisa aconteceu. No tolero vinho e como voc sabe, eu

exagerei na bebida.

E =o tenho certe#a a!soluta 7ma E

dor comeou a minar seu corao. Mary no sabia por qu, mas estava l. Doendo.

E Voc concordou em se casar comigo, esta noite mesmo.


Eu... eu concordei.
um

E Embora toda a Londres possa acreditar que eu seja realmente em honrar minhas promessas.

libertino incorrigvel da pior espcie, acredito

E Assim como eu. Um enjoo revoltou as entranhas de Mary. E ela percebeu para onde aquela conversa desagradvel rumava. % jogo ainda estava em curso. E =o entanto, vocC no pretende honrar a promessa que me
Mary o encarou furiosa. fez hoje.

Est enganado. Eu honrarei. Neste minuto mesmo, assim que a dana chegar ao fim, se quiser.

E Na verdade, prefiro me casar neste exato momento. Ele a rodopiou. De que outra forma eu teria certeza de que voc no ir pular fora? Ela comprimiu os lbios. E E de que outra maneira eu poderia ter certe#a de que voc& no fugir?
Abruptamente, Rogan parou de danar. Entrelaou seus dedos nos de Mary e arrastou-a para fora da pista. Quando chegaram ao salo, posicionou-a entre lady Upperton e as irms

E 3orde 3otharian me apresentou, poucos minutos atrs, a uma pessoa com quem preciso conversar. E Ele esticou o pesco)o e correu o olhar pelo teatro. E 4h, l est 3otharian. E meu homem. E Hirou-se de novo para Mary. E =o se a"li,a, minha querida, 8

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217

eu no a estou a!andonando. Me ausentarei apenas por uns poucos minutos e, quando voltar, vocC se tornar uma duquesa.
Mary cruzou os braos no peito.

E E

No arredarei p deste local, Vossa Graa.

4nne pareceu a!alada.


Uma duquesa? O que ele quis dizer com isso? irm no dera com a lngua nos dentes e

Mary olhou para Eli#a!eth. Para seu imenso al+vio, a


mantivera a promessa de no contar nada.

E Anne, no tenho tempo para explicar. Puxou a irm para mais perto. Antes que Blackstone retorne, preciso que voc v at a rua, ache a carruagem dele, e faa com que a abram. Se o cocheiro fizer perguntas, diga que deixei meu leque no banco. Voc o encontrar enfiado entre a parede e a porta esquerda.
Anne bufou.

E No perderei a homenagem aos heris s para pegar seu leque. Empurrou o prprio leque no peito da irm. Tome, pegue o meu, se est to acalorada.
Mary rangeu os dentes.

E No fale, apenas me oua. No procurar pelo leque, na verdade! Deixei cair o xale dentro da carruagem, e o chutei para debaixo do banco! E % &ale de cashmere+ Anne abriu o leque e se abanou violentamente. Mary, nossa nica prova de quem somos. Quem nascemos para ser.
Lotharian aproximou-se do trio justamente naquele instante.

E Oh, meu caro Lotharian. Lady Upperton parecia prestes a desmaiar. Mary derrubou o xale de cashmere na carruagem de Blackstone. E
Ora, ora, isso no foi nada prudente. Nem um pouco prudente, mocinha.

E Por favor, leve Anne e Elizabeth para recuperar o xale. Elas sabem o que fazer, s precisam encontr-lo antes que o lacaio de Blackstone ou o cocheiro o encontrem. E Est bem. Pode contar comigo. Lotharian bateu os calcanhares, e conduziu Anne e Elizabeth depressa pelo salo e pela grande escadaria.
Mary levou a mo ao peito e procurou controlar a respir a o . Ao se voltar para lady Upperton, viu que ela erguera os binculos e percorria o salo de dana.

E He,a, menina. E Ela estendeu o !inBculo a Mary. E % q ue Blackstone est fazendo?


Mary olhou para o ponto que a mulher indicara. Depois, estreitou os olhos. Rogan batia nas costas de um cavalheiro. Depois, olhou de soslaio ao redor e disfaradamente colocou uma pequena bolsa de couro na mo do homem.

Creio que acabou de dar um saco de dinheiro quele Cavalheiro.

E Eu disse que ele tramava al uma coisa. -ontinue o!ser vando. Lady Upperton dirigiu o
binculo ao duque. Muito suspeito. Depois de testemunhar aquela transao deveras intrigante, Mary no conseguiu se refrear. Continuou a observar o duque, e viu quando ele se aproximou de Quinn e puxou o irm o para longe de lady Tidwell e de uma senhora mais velha.

Ento, ela se deu conta de que sua ateno estivera concentrada exclusivamente em Rogan o tempo todo. Quinn poderia ser qualquer outro cavalheiro, to pouco ela o notaria. Era o belo duque alto, de cabelos cor de bano que a deixava sem flego, espera. Quem a fazia recordar-se de coisas que no deveria. A imaginar como seria aquele peito musculoso que sentira na ponta dos dedos. ?e repente, lady Upperton fez meia-volta. E Oh! Blackstone est voltando. Vire-se, vire-se, Mary!

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217

7m

instante depois, Rogan reunia-se a elas novamente.

Mary correu os olhos pelo salo e viu que o homem a quem o duque dera dinheiro, um quarto de hora antes, estava de p perto do maestro, com um embrulho sob o brao.

E Lady Upperton, srta. Royle. Rogan cravou os olhos em Mary. As duas me dariam a honra de se reunirem a mim na sala turca por uns poucos minutos? Apontou para as portas perto da rande escadaria. E Por "avor. 3ady 7pperton pareceu con"usa. E E
Ora, claro, Vossa Graa. A mulher desviou os olhos para Mary, que no dissera nada. Srta. Royle? Rogan ofereceu-lhe o brao. Podemos?

Ela concordou em silncio. Lady Upperton podia no saber o que estava prestes a acontecer. Mary, porm, sabia com certeza. Era hora de jogar a cartada final.

Capt!lo #III

4 sala turca era toda decorada em azul, desde os tapetes luxuosos at as cortinas drapeadas que cobriam as paredes.
Rogan apontou para o mais prximo dos sofs otomanos que se enfileiravam pelo aposento, e tanto Mary como lady Upperton, obviamente pouco vontade, sentaram-se, obedientes.

E Os outros j deveriam estar aqui no momento. No devem demorar. Ele comeou a andar de um lado para outro diante da porta. E % que est acontecendo, querida? E 4s so!rancelhas !rancas de lady Upperton subiam e desciam, nervosamente.
Mary no sabia... no com certeza, de qualquer forma. Tinha uma idia, e essa idia a deixava beira de um ataque de nervos.

Para passar o tempo, ela er ueu o olhar para o imenso candela!ro de cristal cintilante suspenso ao alto. :avia al o pintado no teto, e ela levou a mo para prote er os olhos e enxergar a pintura, uma guia em vo a agarrar um raio.
Vozes baixas do lado de fora atraram seu olhar para as portas abertas. Ela se inclinou para a frente, o suficiente p a r a ver Rogan estender a mo para dois homens diferentes. Em seguida, ele se virou e apontou para dentro. Mary sentou-se ereta e olhou adiante.

E 3ady 7pperton, srta. 'oyle, eu lhes apresento o sr. 4rcher. -onheci-o esta noite, por interm(dio de lorde 3otharian. Jue !oa sorte o nosso encontro. % sr. 4rcher ( um vi rio e concordou em presidir a cerim5nia de nosso casamento.
Mary inclinou-se numa ligeira cortesia, mas antes que se endireitasse, lady Upperton cutucou-a no bra o e apontou para o cavalheiro. Era ele. O homem em cuja mo estendida Rogan colocara a bolsa de dinheiro. Ento, aquele era o plano. Pagar um cavalheiro para se passar por ministro da Igreja, e depois observ -la se contorcer de constrangimento.

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Bem, graas aguda ateno de lady Upperton e seu binculo bem assentado, Mary no iria cair na grande farsa de Rogan. Ah-ah! Agora que vira as cartas do duque, poderia blefar.

217

E Sr. Archer, que bom que pode oficiar nosso casamento, principalmente assim, em cima da hora. Ela sorriu e, depois, observou o sorriso convencido de Rogan dissolver-se num trejeito estranho. E E vocs duas entrou na sala.
conhecem bem meu irmo.

O duque deu um passo para o lado, e Quinn

E Lady Upperton. Ele fez uma mesura e ento olhou timidamente para Mary. Srta. Royle, fico encantado em t-la em nossa famlia. Adiantou-se e pegou-lhe a mo direita, apertando-a gentilmente. Parecia um pedido de desculpas.
Procurando foras, Mary encarou Quinn dentro dos olhos. Estava pronta para o golpe que a presena dele poderia lhe infligir, e por saber que ele a entregava de boa vontade ao maldito irmo. Porm, surpreendentemente, no sentiu dor. Nem desapontamento. Como poderia ser? Estava apaixonada por Quinn. Acreditava que ele fosse o seu futuro. E, no entanto... naquele momento, no sentiu absolutamente nada. Rogan deu um passo para a frente e desfez o elo entre os dois. Com um gesto possessivo, tomou a mo de Mary e colocou-a pousada em seu brao. Fitou-a incisivamente.

Quinn ser uma testemunha.

O duque Negro era bastante cruel. Se Mary estivesse apaixonada por Quinn, como ela acreditara com toda a honestidade que poderia estar, escolher o irmo como testemunha seria um golpe muito baixo. E se Quinn compartilhasse daqueles sentimentos, isso o magoaria tambm. Mas era bvio que Quinn no se magoara. Caso contrrio, no aceitaria um papel naquela trama complicada de Rogan.

Lady Upperton, pode servir de testemunha tambm? O tom de Rogan era srio e firme.

E Querida? Os olhos azuis fitaram Mary. Lady Upperton afastou-a de Rogan e levou-a at alguns passos de distncia. Eu creio que ele o homem perfeito para voc. o parceiro de seu corao. Mas, primeiro, preciso ouvir que voc no mais nutre sentimentos por lorde Wetherly. Mary espantou-se com a per unta. E E E
No, no estou. O que diz seu corao?

Ela !ai&ou a ca!e)a.


Nunca o amei. S pensei que amava.

3ady 7pperton es!o)ou um sorriso radiante. E Ento, servirei de testemunha, minha menina querida disse, para todos ouvirem. E ento a velha senhora empurrou Mary de volta na direo dos cavalheiros. E Lady Upperton, por favor, espere... Mary gaguejou, Rogan p u x o u -a. E
mas

antes que pudesse terminar o pensamento,

Querida a voz soou baixa, quase caosta , no mudar de idia, no ?

Blackstone era to seguro de si mesmo... To seguro de que ela iria se virar e escapulir como uma lebre assustada... E ?e maneira al uma. E Mary olhou para a "rente e concentrou-se no suposto vi rio. E Estou pronta. 'o an tomou-lhe as mos na sua, e a cerim5nia comeou.
O casamento no passou de uma mescla perturbadora de palavras sacras e bobagens completas.

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#o real", Mary recordou quando Rogan enfiou um anel de ouro em seu dedo e ajeitou-o no anular.
Assim que o sr. Archer proferiu a advertncia final:

E Aquilo que Deus uniu, que o homem no separe , Mary ergueu os olhos e deparou-se com Lotharian e suas irms paradas na soleira da porta, as bocas escancaradas de espanto. 4 "arsa tinha de aca!ar. =o havia dDvida1 'o an anhara. Mary voltou-se para o sr. 4rcher, pretendendo pedir que parasse com aquela tolice, mas era tarde demais. E
...os declaro marido e mulher. Ela olhou para Rogan, e viu que ele a fitava... como se estivesse deslumbrado. Sentiu seu est mago revirar-se. Algo estava muito errado. Pelo canto do olho, viu as irms e o velho lorde se apressarem a entrar na sala, mas seu olhar permaneceu cravado no de Rogan. Ele segurou-a pelo queixo e inclinou seu rosto para cima.

E HocC anhou, minha cara. F uma duquesa e viver o resto da vida com luxo e conforto. Beijoulhe os lbios de um jeito duro antes de se afastar.
Aquele beijo fora um castigo. Quando Rogan se afastou, Mary ficou parada, confusa, e sentindo-se magoada por alguma razo. E os momentos seguintes foram uma sequncia de apertos de mo, e beijos de congratulaes. De repente, uma pena foi enfiada na mo de Mary, que se viu guiada para um livro de p ginas carimbadas e numeradas.

E
tambm.

Est certo. Assine seu nome completo, querida pediu lady Upperton. timo, timo. Agora, aqui

A nica folha de papel que ela assinara foi apanhada depressa por lady Upperton e lorde Wetherly, que se inclinaram, um de cada vez, para colocar os nomes do documento tambm.

E Para!(ns. Posso ser o primeiro a me diri ir a Hossa 2 raa? O sr. Archer inclinou-se
numa reverncia diante de Mary. Foi uma honra estar a seu servio. O cavalheiro assinou o papel tambm, afixou um selo de cinco xelins ao documento, entregou-o a Rogan e, depois, com o registro encadernado debaixo do brao, saiu abruptamente da sala. envergonhada.

E Mary? E 4nne pousou a mo na "ace da irm. E % q ue h de errado com voc? Parece


Mary fitou-a dentro dos olhos.

E E E

Algo est errado. Isso no deveria acontecer. O que quer dizer? Anne indagou baixinho, como se tentasse acalm-la. No salo, vi Rogan entregar sorrateiramente um saco de moedas ao sr. Archer. Isso tudo foi uma farsa.

Olhou para Elizabeth ento, e viu que a irm meneava a cabea. Mary percebeu que um gemido escapava de seus prprios lbios. Trata-se de um falso vigrio, e...

3otharian che ou mais perto. E


Querida menina, eu conheo o sr. Archer faz vrios anos.

E Ento... ele mesmo um vigrio? Espantada, olhou para o anel em seu dedo. Mas isso era apenas um jogo de vontades. No um casamento de verdade!
Rogan aproximou-se por detrs dela.

E *ei que "oi um ,o o para vocC, mas no para mim. Aiquei deslum!rado com sua !ele#a e seu modo terno. =o v i que eu era o verdadeiro alvo na busca por um ttulo e dinheiro.

Kathryn Caskie - [Irms Role 1] - Como Seduzir um Duque (CH 396)


Ao ouvir tais palavras, Lotharian empurrou o duque para longe de Mary.

217

E Como se atreve! Como ousa fazer tal acusao! Eu lhe asseguro, essa moa possui um grande dote, e de sangue nobre. Da mais absoluta nobreza! Verdade seja dita, Blackstone, ela no tem necessidade de seu ttulo insignificante.
Mary meneou a cabea.

E E

No. Tudo isso tem de parar. Mas os olhos de Lotharian lampejavam de fria. Ela filha de um mdico do campo, Lotharian.

E No, senhor. Mary foi criada por um mdico na Cornualha. Mas ela, e as irms, so filhas verdadeiras do prprio Prncipe Regente.
Rogan passou por Lotharian e pegou o brao de Mary.

Que bobagem essa?

E F a verdade. E 3otharian en"iou a mo dentro do casaco e tirou o &ale de cashmere$ E tenho a prova!
Rogan continuou olhando para ela, esperando por uma resposta.

E E

verdade, Mary? Eu no sei. Eu lhe afirmo, no sei.

Ser- %oss1vel+ !u toda essa )ente 7u)iu do manicCmio+ 'o an olhou para o velho que sacudia um pano vermelho manchado no ar. Em se uida, olhou para a irm ruiva de Mary que !al!uciava a palavra KprincesasK ve#es se uidas. Hiu a velhota que corria os dedinhos pela !orda do &ale com reverCncia. %h, sim. Estavam todos loucos. Bai&ou o olhar para Mary e "itou aqueles olhos dourados, que !uscavam os dele, a"litos. E
verdade, Mary? Voc deve saber.

E At esta noite, eu no acreditava que fosse possvel ela admitiu, com relutncia. Era apenas uma histria insana... acerca de trs bebs reais, abandonados para morrer e entregues a meu pai no xale de lady Jersey. E
Voc disse que no acreditava... at esta noite? insistiu Rogan.

E Sim. Era s uma histria, alm da compreenso, at que encontramos o xale escondido entre os pertences de meu pai. Este xale, e o comparamos com um que lady Jersey usava no retrato pendurado na galeria Harrington. Constatamos que so o mesmo material.
Os olhos de Rogan se arregalaram.

Apesar disso, mesmo que tenha pertencido a lady Jersey, isso no prova...

E 0em ra#o, no prova. E Mary estendeu a mo e tocou-lhe o om!ro entilmente. E A5ssemos ou no, eu e minhas irms aqueles !e!Cs, isso no importa. % que importa ( que vocC e eu cometemos um enorme erro esta noite. Por "avor, 'o an, vamos encontrar o sr. 4rcher antes que se,a tarde. Hamos admitir a ele o nosso en ano e esperar que o vi rio possa encontrar, no cora)o, um motivo para esquecer que essa unio
aconteceu alguma vez. Cometemos um erro. Um erro o duque repetiu, com ar ausente.

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'o an tinha de pensar. Encontrar sentido em tudo aquilo.


tornava isso quase impossvel. pudesse impedi-lo, saiu correndo com a jovem e desceu a grande escadaria. Quando chegaram ao p da escada, ele virou-a para que o fitasse.

Porm, o burburinho na sala Mary e, antes que algum

:avia apenas uma Dnica coisa a "a#er. Ele pe ou a mo d e

E Foi um erro, Rogan. Um imenso erro. Pensei que esta n o i t e toda, desde seu pedido de casamento at a cerimnia, n o fosse mais que uma brincadeira. Pensei que me fazia d e b oba e, assim, joguei o seu jogo, esperando que pudesse super-lo. E E acho que me superou. Penso que voc sacrificou o recheados.
corpo,

a virgindade, por meu nome e por bolsos

E Precisamos reverter essa pardia de casamento. Devemos! Voc no queria realmente se casar comigo. Nem eu com voc. E
Mary, nesse momento voc uma duquesa. Sabe o que estou dizendo?

E Sei. Ela correu a mo pelo brao de Rogan. Vamos encontrar o vigrio, por favor. Talvez no seja tarde demais para desfazer o que fizemos esta noite.
Deus. Ele a julgara mal. Julgara de modo cruel aquela bela e terna criatura. Mary nunca quisera o seu dinheiro. N o era uma oportunista, como a me caa-dotes de Quinn. Era apenas uma moa inocente. Como no conseguira enxergar a verdade, quando estava to evidente o tempo todo? Rogan puxou-a para si e, sem pensar, beijou-a na boca. Quando a soltou, pde ver que a assustara.

Eu... peo desculpas. Estou bastante aliviado que finalmente saibamos a verdade de um sobre o outro.

E Eu tambm. Mary sorriu. Agora, podemos ir procura do vigrio. Se continuarmos casados muito mais tempo e a notcia escapar, se contarem que voc teve a atitude honrada para comigo, sua reputao como o duque Negro ser manchada alm da possibilidade de reparao.
Rogan inclinou a cabea para trs e soltou uma gargalhada.

E E

Bem, no podemos permitir, no ? Sem dvida.

Ele a agarrou pela mo e, juntos, subiram a grande escadaria e entraram no teatro.

4 carrua em !alan)ou at( parar diante da casa das irms 'oyle, em Berkeley *quare. *em esperar pelo cocheiro, 'o an saltou do ve+culo e estendeu a mo para Mary descer. E Depressa. Pegue apenas uma muda ou duas de roupa, e seja l o que voc for precisar para a viagem. Rogan praticamente arrastou-a at a porta. Se partirmos agora mesmo, alcanaremos o vigrio bem antes que ele e a irm cheguem a Gretna Green. E E
Acha que conseguiremos? Claro, se nos apressarmos. Poderia nos poupar alguns dias de viagem.

E Holtarei em al uns minutos. E Mary correu para dentro e su!iu as escadas at( seu quarto, chamando a"lita por -herie. =unca antes havia ima inado uma situa)o como aquela. Juando voltaram ao teatro e per untaram so!re o paradeiro do vi rio, "oram in"ormados por 3otharian que o sr. 4rcher , tinha ido em!ora.

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Mary ouvira di#er que, al uns momentos antes, a irm do vi rio tinha entrado no salo, a!orrecida e a itada, os olhos cheios de l rimas, porque a "ilha teimosa havia "u ido para 2retna 2reen com o !elo lacaio da equipe dom(stica. % vi rio dei&ara a Aesta dos :erBis imediatamente. 4 ora, certamente, ele e a irm empreendiam a perse ui)o ao ,ovem casal em "u a. E em poucos minutos, 'o an e Mary estariam atrs dele tam!(m. Ela a!riu um len)o e colocou no meio dele uma escova de ca!elos, um pente de chi"re, um punhado de rampos e uns poucos potes e "rascos da penteadeira. 4marrou o len)o num pequeno em!rulho e virou-se para chamar outra ve# por -herie. Mas a criada , estava atrs dela, tirando a valise de !ai&o da cama, onde Mary a dei&ara quando tinha pensado em voltar para o campo. -herie a!riu a valise e depois correu at( o armrio, voltando com duas com!ina)Les, vestidos e meias. 0irou os itens de toalete da mo de Mary e colocou tudo dentro da mala, e depois afivelou a valise.
Voltou os olhos sombrios e questionadores para Mary.

E O duque e eu nos casamos esta noite. Estendeu a mau e mostrou criada o anel de ouro no dedo anular.
Cherie sorriu de modo radioso, e sacudiu a cabea, emocionada.

E No, no estou feliz. Foi um erro. Nenhum de ns queria esse casamento e, assim, estamos partindo para encontrar o vigrio e colocar um fim a esse enlace antes que seja tarde demais.
A criada estendeu a mo e passou o dedo indicador pela aliana. Ergueu a mo de Mary e colocou-a sobre o corao da jovem. Mary olhou para a aliana que reluzia em seu dedo e, depois, para os olhos castanhos de Cherie. Sua garganta de repente parecia inflamada. Ia deixar a mo pender de lado, mas a criada a comprimiu de volta sobre o corao. No. Foi mesmo um erro.

-herie no tirou os olhos de Mary. E =o estou apai&onada por ele. Mary tentou passar por -herie para pe ar a al)a da valise, mas a criada se urou-a pelos !ra)os e a imo!ili#ou. 0ornou a pe ar a mo de Mary, e, pela terceira ve#, colocou-a so!re o cora)o. %s olhos de Mary come)aram a arder. E =o importa o que eu sinto, de qualquer maneira, -herie. Mesmo que eu o amasse E sua vo# alque!rou-se E, nossa unio no devia se realizar. Para o duque, nada mais sou do que uma
moa do campo, uma caipira. Ele no me acha digna de ateno. A criada levou a mo ao rosto de Mary. E foi tudo que bastou para que uma lgrima escorresse de seus olhos. Deixando o sentimentalismo de lado, ela agarrou a valise e virou-se para a porta. Parou antes de dar um nico passo. O corpo enorme de Rogan dominava a soleira da porta. Sem ser convidado, o duque entrou no quarto, o que a deixou chocada. Contudo, ele era agora seu marido. Pelo menos por enquanto. Rogan pegou a valise da mo dela.

H algo mais que precise para a viagem? Temos de ir.

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O olhar de Mary perpassou pelo quarto at que sua ateno foi atrada pelo livro de doenas de seu pai. Ela o pegou, caso a simulao de uma dor de cabea na noite de npcias no fosse suficiente.

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S isso.

Em seguida, como se sentisse que nunca mais voltaria para casa, Mary abraou a pequena Cherie com fora, em despedida. Mais de uma hora havia se passado quando Mary se deu conta de que n o haviam apanhado as roupas de Rogan na Casa do duque, em Portman Square. O peso do silncio a incomodava. Quando no suportou mais, resolveu mencionar o esquecimento.

Voc no tem nenhuma muda de roupa.


cabine,

Como se a voz de Mary fosse uma afronta ao silncio da frieza.

Rogan virou o rosto da janela, e a fitou com

E Eu no a considero indigna de minha ateno! As palavras foram pronunciadas como se ele as tivesse repetido incontveis vezes.
Mary baixou os olhos diante daquele olhar incisivo. Rogan ouvira quando ela conversava com Cherie.

!h, meu Deus. E No mnimo, voc pode precisar de roupas de dormir emendou, na esperana de desviar a conversa para outro ass unto. E
No uso roupas para dormir. Havia uma entonao rs pida na voz de Rogan.

E Oh... Ela desviou o olhar para a janela, de repente ansiosa para escapar daquela presena avassaladora. N e m eu resmungou, desejando romper a tenso entre os d o i s . Mas no ouviu nenhuma risada, nem um riso abafado. N a d a . E Mary, olhe para mim Rogan disse, por fim. Estendeu a mo e segurou a dela.
O contato forou-a a obedecer. Ela o encarou. Um lampejo de bronze dentro daqueles olhos castanhos pareceu fulgir sob a luz da lanterna da carruagem. Porm, o que ela viu naqueles olhos no era o que esperava. No havia sombra de raiva; s pesar. Com ternura, ele passou o polegar por sua mo.

E Eu estava enganado sobre voc. Errei em cada julgamento a seu respeito, em cada presuno, em cada preconceito. Eu deveria ter ouvido o que meu corao dizia. Mas no ouvi. Rogan inclinou a cabea para trs e olhou para o teto da carruagem. Durante anos, me protegi do sofrimento de dar meu afeto e meu cora o, a algum que no gostasse de mim, mas sim de meu ttulo e meu dinheiro. Fitou-a, ento, os olhos sombrios e marejados de lgrimas. Eu duvidava dos motivos de todo mundo, no importava a situao, e desconfiava de todas as mulheres.
Mary sentiu o corao apertar-se com a emoo contida naquelas palavras. Levantou-se e sentou-se perto dele. Hesitante, pousou a mo em seu ombro.

Quem o magoou? Quem fez isso a voc?

Ele se empertigou, dando de ombros, fazendo com que a mo de Mary escorregasse de seu casaco.

E Ningum me magoou. Aprendi uma valiosa lio, s isso. Enfiou os cotovelos nos joelhos e aninhou a cabea entre as mos.
Mary ficou calada e imvel. Queria tanto confort-lo...

Estendeu o !ra)o e tocou-o no om!ro outra ve#. E


Quem fez isso com voc? tornou a perguntar.

'o an virou a ca!e)a e a "itou. E Ela no me magoou. Magoou meu pai. Fingiu am-lo, fingiu me amar. Mas logo depois que se casaram, mostrou quem realmente era. O afeto, a gentileza e o amor foi tudo uma farsa. Ela s queria o dinheiro dele. Era tudo que desejava.

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E E E E

Sua madrasta Mary murmurou, hesitante.

Rogan concordou e desviou o olhar para a janela e para a paisagem que passava. Ela magoou meu pai terrivelmente. E o magoou tambm. No ouviu o que eu disse? Ela magoou meu pai!

E Ela o ma oou tam!(m E Mary retrucou, com "irme#a. E 0ornou-o descon"iado. Ae# vocC ter medo de a!rir o cora)o para uma mulher. =o houve resposta. Ela passou a mo suavemente pela tCmpora de 'o an, e desli#ou os dedos pelos ca!elos "artos, em torno da nuca e lentamente pelo pesco)o e as costas. %s olhos do duque se "echaram, e ela ouviu um suave suspiro escapar de seus l!ios. *a!ia que 'o an precisava dela. Precisava de seu con"orto. Precisava de seu contato entil. 6nclinou-se para mais perto, at( que se aconche ou no peito lar o. Ento, levou os dedos para cima, para a curva da nuca at( os ca!elos outra ve#. E, ao "a#er isso, ro)ou seus l!ios na "ace dele, e !ei,ou-o suavemente. 4s plpe!ras de 'o an se a!riram como se ela o houvesse surpreendido. Ele se virou e envolveu-a nos !ra)os. Mary o a!ra)ou pela cintura, em resposta, e er ueu os l! ios, comprimindo-os contra a boca
quente de Rogan. Quando rompeu o elo, lentamente, muito lentamente, Rogan respirou fundo.

E Mary... Ela a,oelhou-se no assento e equilibrou-se contra ele. Num toque terno e delicado, pousou os lbios na testa do duque. Sentiu a respirao quente de Rogan e ouviu-o murmurar ligo ininteligvel.
Rogan fechou os olhos enquanto Mary distribua beijos midos sobre as suas plpebras, sobre a face e mais abaixo, n o queixo spero de barba, antes de beij-lo na boca mais u m a vez.

Mary. O nome pareceu soprado num hlito quente. Eu... eu...

Seu maxilar roou contra a pele sensvel de Mary quando a paixo dos beijos se tornou incontrolvel.

E Eu... E Ele se a"astou apenas o su"iciente para "it-la nos olhos, com olhar in"lamado de dese,o, que incendiou Mary. E Eu... no posso$ E 4 arrou-a pela cintura e empurrou-a para longe. No podemos, a menos que terminemos nossa perseguio ao vigrio.
Ela pestanejou, sentindo-se de repente perturbada.

E O que est dizendo? 'o an encarou-a. E


Ns... podemos continuar como marido e mulher.

E Voc enlouqueceu? Mary endireitou-se e olhou ao redor. a nica explicao para o que est sugerindo. E Esqueceu que eu a arruinei, nessa mesma carruagem! E teria me deitado com voc de novo se no nos separssemos agora. E Sim, preciso me lembrar disso, e evitar andar de carruagem com voc no futuro. Ela arqueou uma sobrancelha. E
Estou falando srio, Mary.

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E Eu dificilmente me julgaria arruinada. A menos que voc anuncie nosso... encontro, ningum saber, e no sofrerei nada ela retrucou depressa, sufocando as palpitaes do corao. E E E
Eu a prejudiquei e, portanto, julgo que justo para voc que continuemos casados. Mary olhou para o alto e lanou as mos para o ar. Esqueceu-se de que no queria se casar comigo? Ela suspirou, irritada. Tem certeza disso? Rogan a estudou, como se quisesse enxergar dentro dela, procurando uma resposta.

A ternura em sua expresso e as palavras do duque a surpreenderam e, inexplicavelmente, Mary levantou-se num impulso. Fez um biquinho, puxou o flego e apoiou a mo no teto da cabine para no cair. Que droga estar dentro de uma carruagem, correndo por uma estrada esburacada e cheia de pedras. No havia lugar algum para onde ir. Nenhum local para ordenar os pensamentos. Nenhum espa o para arquitetar uma resposta expressiva. E, assim, resignada, ela se sentou, cruzou as mos no colo e olhou, muda, pela janela.

@ontinuar es%osa de Ro)an$$$ 8ue idia rid1cula"

Capt!lo I'

% condutor da carruagem parou para refrescar os cavalos vrias vezes durante a longa noite, tornando quase impossvel para Mary dormir.
Ela tentara apoiar a cabea contra as esquadrias de couro, mas o balano constante do veculo, a mantivera acordada. Por volta das quatro horas da manh, no aguentou mais. Pediu a Rogan que parassem a fim de descansar e tomar um desjejum. Para sua surpresa, ele concordou, dizendo que era uma tima sugesto. O nico problema era que a hospedaria estava completamente lotada. Na verdade, se Rogan n o tivesse dinheiro suficiente para dar uma propina a outra hspede que cedeu o quarto a eles, os dois no teriam uma cama, afinal. Diante disso, no houve outro jeito a no ser partilharem a mesma cama. Mary sentia-se exausta demais para discutir. Portanto, enfiou o livro sobre doenas debaixo do brao, s para o caso de precisar de alguma coisa, e seguiu o brilho da vela que o estalajadeiro dera a Rogan, pela escada escura e para dentro do pequeno quarto de dormir. Rogan acendeu o lampio na mesa-de-cabeceira, e no mesmo instante comeou a se despir.

E Rogan. As palavras saram estranguladas. Sei que no v necessidade de roupa para dormir, mas poderia usar alguma coisa? Compreendo que somos marido e mulher, mas com um pouco de sorte, amanh no estaremos mais casados.

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E Est bem, minha querida. Rogan riu. Mas no precisa ter medo. Olhou para o livro que ela carregava debaixo do brao. Embora esta seja nossa noite de npcias, voc est segura de qualquer avano na cama. E Oh, eu sei disso ela murmurou, com fingida inocncia. Deixou o livro de lado e deitou-se sob as cobertas. Isto aqui uma cama, no uma carruagem, afinal.
Rogan caiu na risada, e enfiou-se na cama ao lado dela. Mary no sabia quando acontecera, ou por qu, mas sentia-se vontade na presena do duque, agora. Um conforto que ela no notara antes. Em questo de minutos, embora deitada numa cama estreita com um homem que fazia seu cora o galopar como uma parelha gil em pleno galope, ela sentiu que mergulhava no sono.

0rCs horas mais tarde, o sol in"iltrou-se pela cortina es ticada diante da janela.
Mary levantou-se, parou sob a luz do sol, e ergueu um espelho de m o para o rosto que ardia. Fez uma careta para a imagem.

E Vermelho. Est completamente vermelho! 'o an es"re ou os olhos ao acordar, e pestane,ou. E E


Vermelho? O que est vermelho? Isto. Mary girou nos calcanhares e apontou para o queixo. Olhe s o que voc fez.

Rogan ergueu-se num dos cotovelos e apertou os olhos.

E Com os diabos, como isso aconteceu. Ento, seus alhos se arregalaram, e ele esfregou os plos duros do rosto. No pode ser... E E
Sua barba. bvio que arranhei meu rosto quando estvamos nos beijando a noite passada na carruagem. Peo desculpas, minha querida, mas creio que eu estava tentando impedir que voc me beijasse.

E No quando isto aconteceu. Mary ergueu o espelho de novo e espiou o reflexo com um suspiro. Lembro-me bem claramente. E Eu tambm. Rogan sorriu com ar malicioso e saiu da cama. Aproximou-se dela e depois se inclinou, depositando um beijo terno na pele avermelhada.
Mary sorriu e sacudiu o dedo com ar brincalho.

Para trs, Blackstone. Meu queixo j est vermelho o suficiente!

Rogan enfiou rapidamente a camisa e puxou a mo de Mary com o espelho, e ergueu-a diante de si para poder amarrar a gravata adequadamente. Ou, pelo menos, to bem como um cavalheiro desacostumado a se vestir sozinho poderia fazer. Ele j estava terminando quando Mary sentiu o cheiro de toucinho frito, e seu estmago roncou de fome.

Podemos tomar o desjejum antes de embarcar na carruagem?

E Claro. Havia um tom divertido na voz de Rogan. Preciso de toda a energia que puder reunir se quiser passar outro dia na carruagem com voc.
Com um sorriso zombeteiro, Mary pegou o seu livro, a capa e a bolsa, e ficou observando o duque enquanto ele enfiava o casaco pelos ombros largos. Ela suspirou baixinho, expulsando os pensamentos travessos que assaltavam sua mente.

8ue homem )lorioso$$$

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'o an a!riu a porta, dando passa em para Mary. E ela virou a ca!e)a para "it-lo ao cru#ar pela soleira. ?eu um passo e chocou-se contra um cavalheiro que, naquele e&ato momento, passava pelo corredor. E E E
Oh, peo desculpas, senhora ele comeou, ao se afastar do caminho de Mary. A culpa minha, senhor. Por favor, perdoe-m... Mary sentiu o sangue fugir do rosto. Sr. Archer! Bom dia, vigrio Rogan disse, surpreso. Justamente o cavalheiro que espervamos encontrar hoje.

'o an postou-se G "rente de Mary, que, parecia, no conse uir pronunciar nenhuma palavra. E Os santos sejam louvados, Vossa Graa! O vigrio apressou-se a fazer uma mesura. Que coincidncia esplndida, encontr-lo e sua esposa, na estrada. O homem olhou para Mary e inclinou-se. E No uma coincidncia de maneira alguma. Ns o seguimos durante a noite, perguntando sempre que parvamos, para saber se o senhor havia passado ou no pelo mesmo caminho. E
No me diga? O vigrio relanceou os olhos, nervoso, para trs, pelo corredor.

E Est amassando o chap(u, senhor. E Mary notou. E estava de "ato. % sr. 4rcher apertava demais o chap(u. %
gotas de suor lhe pontilhavam a testa. rosto brilhava como um farol, e

Uma mulher pesada, quase duas vezes do tamanho do vigrio, desceu o corredor na direo deles. Estou indo, meu querido.

'o an a "itou com um olhar curioso. Juando ela che ou perto do vi rio, deu-lhe uma cotovelada. E Obrigada por me esperar. Endereou a Rogan um olhar de apreciao, mas no prestou ateno a Mary. No vai me apresentar seu amigo, Archie?
O vigrio no conseguiu esconder a apreenso no olhar.

E
Heloise.

Vossa Graa, e Vossa Graa ele inclinou a cabea diante de Rogan e Mary , apresento minha irm,

E Oh, essa boa. A mulher soltou uma risadinha. Sim, sou irm dele. O decote de seu vestido era baixo, e mal lhe cobria os seios. Dificilmente apropriado para a irm de um vigrio. 'o an sentiu a mo de Mary em seu om!ro, e se virou. ?eparou-se com os olhos dela, toldados de suspeita. E
Irm? ela balbuciou. No, Rogan no acreditava nisso tambm. Mas a verdadeira razo para o sr. Archer viajar para a Esccia no era de sua conta.

E Vigrio, podemos nos reunir na sala de refeies? Temos urgncia em conversar um assunto importante com o senhor.
O vigrio tornou-se mais agitado. Visivelmente.

E E

Oh, sim, bem... estamos com uma pressa horrvel. Sr. Archer, foi cometido um grande erro...

Foi ento que Rogan percebeu o traje inadequado do vigrio. O casaco era de casimira azul real, e o colete que diabos! era de uma elegante seda cinza. Dificilmente seria o traje sbrio de um homem da igreja da Inglaterra.

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Rogan franziu as sobrancelhas e estudou o sr. Archer. O vigrio esboou um sorriso trmulo. Olhou de relance para Mary, como se procurando por um alvio para a ateno concentrada do duque.

217

E E

Minha cara senhora, machucou-se durante a viagem? Machuquei-me? Mary repetiu.

E Ele quis di#er seu quei&o, querida. Est todo arranhado e vermelho. E 4 irm do vi rio !ateu no prBprio quei&o com o indicador. Ento, riu e olhou para o sr. 4rcher. E =o, ela no est machucada, caro irmo. E Hirou-se de novo para Mary. E Est, Hossa 2ra)a?
Mary parecia mortificada. Rogan colocou-se entre ela e a suposta irm do vigrio.

Sr. Archer disse, com mais rispidez do que pretendia. Eu irei conversar com o senhor.

O vigrio soltou um suspiro fundo. Deixou cair o chapu no cho e levou as palmas das mos aos olhos. Comeou a resmungar.

E Eu sa!ia que isso iria acontecer. Eu sa!ia. E 4!ai&ou as mos e apanhou o chapu de feltro do cho. Venha comigo. Tenho tudo em minha mala. Virou-se e seguiu pelo corredor.
A mulher se afastou na direo da escada.

E E

Seu assunto no me diz respeito. Estou faminta e posso sentir o cheiro de toucinho e po daqui.

O vigrio apontou a porta no final do corredor. Sei o que veio buscar.

Rogan passou o brao de um jeito protetor em torno da cintura de Mary, e conduziu-a at o quarto do vigrio. Quando l entraram, o sr. Archer revirava uma mala de couro. Tirou uma folha de papel e entregou-a a Rogan.

E Aqui est a licena. Eu a queimaria se fosse o senhor. Virou-se para a mala e pegou um tomo encadernado de dentro.
Resmungando o tempo todo, Archer folheou as pginas at encontrar aquela que continha o registro do casamento. Pegou uma faquinha e cortou o papel fora.

E E
fechad a .

No pode fazer isso. Mary arquejou. Destruir um registro punido com a morte! Ah, mulher instruda. Archer entregou a pgina
para

Rogan. Sim, tem razo. Bateu o livro na mo

Mas este aqui apenas o registro de minhas contas domsticas.

E Eu... eu no compreendo. E Mary virou-se e olhou pa ra Rogan em busca de uma resposta.


Com um esforo imenso para recobrar a compostura e adoar a ira que o fazia querer destroar o homem, Rogan contou a Mary a verdade crua e nua.

E E

Parece que nosso sr. Archer aqui no realmente um vigrio. Ento, ns... nunca nos casamos!

Mary deveria estar "eli#, e&ultante que ela e 'o an nunca tivessem se casado a"inal. -ontudo, no sentiu nenhuma dessas coisas. Em ve# disso, sentia-se oca. E as l rimas sur iram em seus c+lios. E
Eu... eu preciso me sentar. Rogan ajudou-a a ir at uma cadeira de tbua perto da porta. Depois, virou-se para o pretenso vigrio.

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E E

Como aconteceu isso? Quem arquitetou essa confuso?

4 arrou o "also ministro pelo pesco)o e ,o ou o homem contra a parede.


Diga, agora! Os olhos de Archer quase saltaram das rbitas, e um gemido abafado saiu por sua boca aberta.

E Rogan, no! Mary gritou. Por favor, deixe-o falar. % duque retirou a mo como se tivesse se queimado. 4rcher es"re ou o pesco)o e desli#ou pela parede. *entou-se no cho, de pernas a!ertas. E Eu disse a Lotharian que isso era uma loucura. Mas ele tinha certeza de que iria funcionar. O homem olhou pelo quarto e para Mary. E, a julgar pelo queixo arranhado da dama, poderia estar com a razo.
Rogan avanou um passo.

O que quer dizer? Explique-se melhor, Archer.

O duque era um homem impressionante, e, fumegando com uma ira mal controlada como estava agora, deixava apavorado o homem que tremia no cho.

E Eu devia um bom dinheiro a Lotharian. No tinha como pagar. Ento, quando ele se aproximou de mim na festa com um proposta que zeraria minhas contas, bem, eu no poderia recusar. E
Que proposta? A expresso de Rogan era uma mscara de raiva.

E Ele precisava de algum para fingir-se de vigrio. Para realizar um falso casamento... se tudo sasse como planejado. Ele sabia que eu poderia fazer isso. Estudei para clrigo na juventude at... at que minha verdadeira natureza se exps. Perdi alguns dzimos da parquia... para minha fraqueza, o jogo.
Mary levantou-se e veio se postar ao lado de Rogan. Enfiou a m o em torno do punho fechado e acariciou-o, aliviando a tenso que o duque concentrava ali, at que ele relaxou os dedos e os entrelaou aos dela.

Por que Lotharian queria arranjar esse falso casamento? Que razo poderia ter?

E O senhor no deve conhecer bem Lotharian. Ele um jogador de primeiro escalo. Pode ler uma pessoa to bem que consegue prever suas aes em qualquer situao. E ele previu a sua, srta. Royle, assim como a do senhor, Vossa Graa. E
Qual foi a previso? A mo de Rogan fechou-se em torno da de Mary.

E Ele sabia que vocs usavam antolhos. Que estavam to zangados que no poderiam imaginar a possibilidade de se enganarem na percepo que tinham um do outro. E que a antipatia apaixonada de cada um, mascarava verdadeiramente a prpria paixo. Que eram feitos para ficarem juntos.
Mary sentiu o calor subir para a face. No conseguiu olhar para Rogan, embora ansiasse em saber se ele se sentia tal como ela. Sim, Lotharian estava certo. Por mais safado que fosse, e evidentemente era, ele estava certo.

E Mas, por que o casamento? Pela avaliao de nossa natureza, segundo Lotharian, a srta. Royle e eu iramos, e m algum momento, nos dar conta dessa "assim-chamada" paixo. E Eu no sei. O senhor deve fazer essa pergunta a ele. Tudo que sei que o falso casamento no era to importante como sua perseguio a mim pela grande estrada do Norte. E
No compreendo. A perseguio fez com que soubemos que nunca estivemos casados Mary retrucou.

E No, o tempo que passaram juntos, sozinhos, unidos num propsito, foi o fato importante que Lotharian visualizou. Tempo suficiente para verem um ao outro claramente. Tempo para perceber que o amor no apenas seria possvel, mas... inevitvel.
Mary ouviu a respirao de Rogan sibilar na garganta. E ela no sabia o que dizer ou fazer. Poderia Lotharian estar certo? Ambos permaneceram em silncio por alguns momentos antes que Rogan seguisse para a porta, puxando Mary.

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Retornaremos a Londres. Agora.

4 carrua em disparou pela estrada, levantando nuvens de terra. Mary sentava-se dura e r+ ida no canto. E Voc no sabia tambm murmurou, de repente. As palavras soaram como uma observao, mas Rogan pareceu ouvir uma pergunta. E E
Pensei que fosse bastante evidente. Se voc no tivesse impedido, eu poderia ter esmurrado Archer. No foi culpa dele.

E No, foi de Lotharian, e isso no ficar assim. Rogan soltou um longo suspiro e depois se inclinou para fitar Mary dentro dos olhos. Sinto muito por tudo isso. E
Voc sente? Ela o encarou de um jeito estranho. No h como culp-lo pela situao.

E Nada disso teria acontecido se eu me controlasse. Havia algo faiscando naquele olhar, e Mary sabia que Rogan tinha mais a dizer. Se no tivesse to envolvido com voc aquela noite, e deixado o corao superar minha lgica, talvez eu estivesse disposto a fazer qualquer coisa para torn-la minha.
Mary ficou muda, a fit-lo.

E Lotharian estava certo, pelo menos quanto a meus sentimentos por voc. Eu nunca a odiei. Eu... a desejava. Desejei desde o momento em que a vi pela primeira vez... no jardim. S no conseguia admitir para mim mesmo.
Ao ouvir aquelas palavras, o corao de Mary disparou dentro do peito.

Eu nunca o odiei tambm. Eu... Ela no pde admitir mais nada.

Na verdade, sabia que aquilo que acontecera na carruagem fora culpa sua. Seus desejos, suas paix es, seus sonhos ousados tinham ganhado vida por obra sua. Mas era muito a confessar. E assim, procurou amenizar a conversa.

E E E E E E E

Contudo, eu realmente pensei que voc fosse um libertino sem-vergonha.

Por um momento, os olhos de Rogan resplandeceram. E voc no estava errada. Ento, seu olhar tornou-se srio outra vez. Mas no sou mais esse homem.

Mary o avaliou por um instante. No, acho que no. Ento no h razo para no nos casarmos. Exceto um. Qual? Amor.

Juando Mary che ou a Berkeley *quare naquela noite, suas irms no estavam em casa. -ansada e e&aurida, aquilo lhe "oi muito conveniente. 4 sra. Polkshank serviu-a com um ,antar "rio na cama, em que Mary mal tocou, em!ora pouco tivesse se alimentado durante o dia inteiro.

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?epois da re"ei)o, -herie lhe preparou um !anho quente, e ela entrou na !anheira com ar de !em-aventuran)a. 4o er uer a mo esquerda cheia de !olhas de sa!o, viu a alian)a de ouro que 'o an colocara em seu dedo. Pu&ou o anel. 0inha de devolvC-lo pela manh. 0entou
na gua quente, e o anel no saa. Uma tristeza brutal e primitiva a invadiu. Poderia ter concordado em se casar com Rogan quando ele pedira isso na carruagem. N o precisaria pensar sobre o assunto. Tudo que o duque tinha de dizer era que a amava. torc-lo, mas os dedos tinham inchado

Por(m, ele no dissera. 4 dor em seu cora)o trans"ormou-se em al o torturante. 7m solu)o su"ocou-a, e ela se permitiu chorar alto, sacudida pelo pranto. -herie entrou correndo no quarto, enrolou-a numa tolha e a levou para a cama. Juando a criada apa ou as velas, Mary curvou-se de lado, pu&ou a co!erta at( o quei&o e enterrou a "ace no travesseiro. Ento, al o lhe ocorreu, e ela se sentou num salto. 'o an no con"essara seu amor por ela. E E nem eu a ele. Juando Mary desceu as escadas, !em cedo na manh se uinte, no tinha inten)o de sentar-se e "a#er o des,e,um com as irms. 0inha uma misso. ?e"initivamente, a mais importante de sua vida. 4pesar disso, tinha de ir G sala de re"ei)Les. Precisava de um pouco de mantei a. 4 alian)a teimosa ainda no sa+ra de seu dedo inchado. Ela havia se arrumado com todo o capricho. Era importante que estivesse em seu melhor tra,e quando colocasse o anel de volta na mo de 'o an. Porque a verdadeira ra#o de procurar o duque no era para devolver a alian)a, mas con"essar seus sentimentos por ele. ?i#er que o amava. Mary estremeceu sB de pensar naquele momento. % que diria e "aria se ele no respondesse da maneira que ela esperava? E se ele apenas dissesse Ko!ri adoK, e nada mais? ?e qualquer maneira, precisava devolver a alian)a. *e tivesse sorte, e ele admitisse que a amava, ento veria o anel em seu dedo em !reve. *e no... !em, a alian)a nunca "ora realmente sua, de qualquer maneira. E Ah, a est voc! Elizabeth exclamou, quando Mary entrou na sala de refeies. A irm saltou da cadeira e correu para abra-la. A sra. Polkshank nos contou que voc voltou para casa a noite passada. E
E que voc praticamente desmaiou de cansao. Anne tinha uma expresso preocupada. Mary respirou fundo e soltou um longo suspiro. Esperava no ter de contar tudo s irms antes de ver Rogan, e explicar que o casamento fora uma farsa. Tinha uma misso a cumprir primeiro, afinal, e sabia que qualquer meno no seria adequada, pelo menos para uma das irms em particular. Uma jovem visitar um homem solteiro, bem, era contra as regras de conduta, como Anne certamente a relembraria.

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E E E E

Preciso contar algo. Algo... horrvel ela comeou. Que o casamento foi uma armao de Lotharian? Elizabeth a interrompeu. O-ora, sim! Como sabia? Lady Upperton nos contou tudo Elizabeth admitiu. Est furiosa com o lorde.

E Ela achou que havia reconhecido o vigrio durante a cerimnia. E percebeu, tarde demais, que o conhecia da sala de carteado do Almack's emendou Anne. Quando apertou Lotharian quanto a isso, ele confessou o plano, embora ainda afirmasse que era a coisa certa a fazer. E Disse que, se no agisse depressa... Elizabeth calou-se, a olhar para o mordomo que se aproximava de Mary com uma bandeja cheia de correspondncia e um jornal. Como eu estava dizendo, caso ele no agisse depressa, voc e o duque nunca se dariam conta de que pertenciam um ao outro. E
Vossa Graa MacTavish chamou , chegaram alguns cartes para a senhora.

E Por favor, coloque sobre a mesa. S ento, Mary se deu conta da forma como o mordomo a tratara. MacTavish, por que me chamou de 'Vossa Graa? E
Estava escutando nossa conversa, seu criado insolente? Anne indagou, com os olhos apertados.

E No, senhorita. Aconteceu de eu ver a famigerada coluna de fofocas no jornal esta manh. Pegou o jornal e apontou uma coluna na primeira pgina. Aqui est.
Elizabeth arrancou o jornal da mo dele e leu a manchete em letras garrafais: Srta. Royle desposa duque em cerimnia-surpresa. Ela olhou para Mary.

Foi talvez... outra cerimnia-surpresa?

Mary meneou a cabea devagar e depois desabou na cadeira mais prxima da mesa. Anne correu e comeou a dar-lhe tapinhas nas faces.

E Oh, no... Mary, Mary, seu nome estar arruinado assim que souberem que o casamento foi uma farsa. Nossos nomes sero arruinados tambm. Ningum vai querer alguma relao com a famlia Royle!
Naquele exato momento, ouviu-se uma batida forte porta da frente. As irms trocaram olhares preocupados. Ao ver o mordomo desaparecer pelo corredor, uma delas gritou:

E E E E

No atenda! Tarde demais veio a voz profunda de Rogan da soleira da porta.

Mary o encarou, incrdula. Rogan! Podemos conversar em particular? Ele tinha na mo um jornal.

Ela apoiou-se na mesa e se levantou.

E Podemos falar na sala. Relanceou os olhos para os olhos calorosos do duque ao passar, fazendo um gesto para que ele a seguisse. Por aqui, por favor.

'o an tam!orilava os dedos no jornal dobrado, que equilibrara no joelho. E Mary, no sei como algum soube da cerimnia nos saIes de Argyle. Mas no h nada que possamos fazer quanto a coluna agora. A essas alturas, todo mundo j leu sobre nosso casamento. E
Poderamos fazer uma retificao.

E Que somente traria mais interesse e curiosidade quanto nossa situao. Inclinou-se e tomou a mo de Mary. No, receio que no tenhamos outra maneira de evitar a desonra de nossos nomes de famlia: precisamos nos casar.

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E E E

Perdo... Sinto muito, mas precisamos, e devemos fazer isso depressa e sem alarde.

Os olhos de Mary estavam to redondos e dourados como o sol, ao encar-lo. Ela concordou, hesitante. Se no... h nada mais a fazer...

De repente, o corao de Rogan pesou em seu peito. Esperava que ela se sentisse mais feliz com a perspectiva de compartilharem suas vidas.

E E

No h ele finalmente retrucou. Muito bem. Os olhos de Mary reluziram com as lagrimas represadas.

Ser que seu pedido era to terrvel assim que a fazia c h o r a r ? Rogan engoliu em seco e levantou-se depressa.

E Passarei instrues a meu advogado para ir at a Corte Eclesistica e conseguir outra Licena Especial no instante em que o escritrio do arcebispo abrir na manh de segunda-feira. Nesse nterim, encontrarei um clrigo. Tem alguma preferncia? E Qualquer um disse Mary, com um sorriso sem graa , menos o sr. Archer. Ento, como se algo brotasse em sua mente, puxou a aliana, tentando desesperadamente arranc-la do dedo. No quer sair. Sinto muito, Rogan, eu tentei, mas meu dedo est inchado. Parece que a aliana quer ficar aqui para sempre. E E assim ser ele murmurou, com doura. Mandarei a carruagem s trs da tarde, tempo suficiente para voc? E E E
Tempo para qu? ela indagou, ao acompanh-lo pelo corredor. Ora, para fazer as malas. Por que eu faria isso? Arregalou os olhos.

E At que nos casemos de verdade, temos de resguardar as aparncias e darmos a impresso de que somos marido e mulher. Ento, para que no houvesse mal-entendidos, Rogan resolveu ser mais franco. Mary, voc tem de mudar-se para minha casa. Para o meu quarto. E E E E
S-seu quarto ela gaguejou. No est falando srio? Os criados comentam, e j que no sabemos a fonte da informao da coluna, no podemos nos arriscar.

Mary ficou a encar-lo com olhos vagos. Ento, s trs da tarde? S-sim. Ela esfregou os dedos nas tmporas. Estarei pronta.

7m sol ardido ca+a so!re 3ondres, levando multidLes ao :yde Park para aproveitar a !risa das rvores. Em qualquer outro dia, Gs trCs horas, seria l que Mary estaria. =o naquele dia, por(m. ?iante da ,anela da sala, a se a!anar incessantemente, ela esperava a carrua em de 'o an que a levaria, e a seus poucos pertences, para a Portman *quare. -herie a"o"ou um travesseiro e o colocou atrs das costas de tia Prudence, depois de tirar o clice va#io das mos da velha senhora. 6a sair da sala, mas pareceu mudar de id(ia. 4pro&imou-se de Mary e apertou-lhe a mo. 0inha os olhos vermelhos.
colo e afagou a mo da criada.

E =o "ique triste, -herie. =Bs nos veremos !astante, e u prometo. Mary colocou o leque no
Cherie sacudiu a cabea. Apontou o peito.

Eu no compreendo. O que est tentando me dizer?

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A criada saiu correndo da sala e voltou pouco depois, trazendo um peda o de papel com algo escrito. Mary o ergueu at a luz da janela.

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Lorde Lotharian me mandou %ara o*serv-?la$ % que era aquilo? Mary voltou o olhar para a criada. E
Voc foi mandada aqui para me espionar... e espionar minhas irms, por lorde Lotharian?

E Eu disse que ela era uma espia. A sra. Polkshank entrou na sala e colocou uma bandeja de ch sobre a mesa ao l a d o de tia Prudence. Pergunte se ela francesa. Aposto que . E Sra. Polkshank, por favor, chame minhas irms Mary ordenou. Eu gostaria de conversar com Cherie em particular, se no se importa. E E
Sim, senhorita. A cozinheira saiu pelo corredor, olhando por sobre o ombro. De repente, Mary se deu conta de que vira Cherie antes. Deus! Voc serviu o ch naquele dia em que minhas irms e eu visitamos o Clube dos Velhos Libertinos.

A criada concordou com a cabea, e baixou o olhar para o cho.

E E vem dando in"orma)Les a lorde 3otharian durante t o o


A criada negou enfaticamente. Ergueu um dedo no ar.

esse tempo?

E 7ma ve#. Passou in"orma)o a ele uma ve#. E Mary "itou -a, pensativa. Uma vez. O
que lhe disse? Cherie estendeu a mo e tocou a aliana. Depois, apontou p a r a o corao de Mary.

E HocC disse... que eu amava o duque? E =o era realmente uma per unta. Podia ver a resposta no rosto de -herie. Aoi assim que 3otharian sou!era de seus sentimentos. Provavelmente era essa a maneira com que descobria a verdadeira natureza das pessoas to bem. O homem era um jogador, e bom, aparentemente. Sabia que, para ganhar, era preciso deixar pouca chance para o acaso.
A criada de repente ficou imvel, como se ouvisse alguma coisa. E ento, Mary ouviu tambm. Focou a ateno para o corredor. Uma de suas irms devia estar descendo a escada.

Holtou-se de novo para -herie. E E E


Entende? E foi tudo o que voc contou a ele.

-herie "e# um esto a"irmativo com a ca!e)a.


Quer ficar aqui, com minhas irms.

=ovamente, a criada concordou.


Ento, isso ficar entre ns. E voc deve me prometer no contar a ningum o que se passa nesta casa.

Cherie sorriu, e depois saiu apressada da sala.

Aoi ento que Mary notou que tia Prudence a "itava por entre os olhos semicerrados. E
Tia Prudence, estava me ouvindo?

E Ficaria surpresa do quanto eu escuto quando os outros pensam que estou dormindo. A velha sorriu maliciosamente. Mas no se aflija, minha querida. Tenho a tendncia de esquecer seja qual for o segredo que descobri antes de pestanejar de novo. Portanto, continue.
No momento em que Elizabeth entrou na sala, tia Prudence fechou as plpebras, mas o sorriso demorou-se em seus lbios. Elizabeth carregava uma valise com os objetos de toalete de Mary, e colocou-a ao lado do ba solitrio que a irm levaria para a casa do pretenso marido.

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E E E
mximo.

No posso acreditar que voc est nos deixando. Ela tomou-lhe a mo. Como faremos sem voc.

Mary obrigou-se a dar uma risadinha. Querida, vocs no ficaro sem mim. Podemos nos ver todo dia, se quiser. Prometa que vir. Acho que Anne vai jogar cada centavo fora, da despesa da casa, em um m s. Dois, no

A risada de Mary foi verdadeira, dessa vez.

E 4 sra. Polkshank ( muito econ5mica, e duvido muito que voc precise se preocupar. E
Quando o casamento? Soube de mais alguma coisa?

E No, e no creio que saberei at que a licena esteja assegurada. Mary apertou a mo de Elizabeth. Mas prometo, irm, voc ser a primeira a saber. Recostou-se na cadeira e fechou os olhos quando uma brisa suave soprou pela janela. Se eu estivesse em casa esta noite, juro que dormiria no p tio para sentir o ar fresco noturno. E
Em vez disso, estar dormindo com um duque Anne disse, da porta. As plpebras de Mary se abriram no mesmo instante, e ela se sentou.

E No h nada que eu possa fazer a respeito, Anne. Iria querer que eu ficasse aqui e arriscasse que alguma notcia se espalhasse, de que eu e Blackstone nunca fomos legalmente casados? E No. Sei que voc estava pensando em mim e em Elizabeth quando concordou com a soluo do duque. Anne baixou os olhos. Espero que me perdoe. Mas no consigo deixar de me preocupar que voc no esteja mais aqui. E %h, 4nne. 6sso tinha de acontecer al um dia. 4penas as circunstMncias e&i em que se,a ho,e. % espocar de patas de cavalo ecoou pela rua quando a carrua em relu#ente de Blackstone entrou na Berkeley *quare e parou diante da manso das irms 'oyle. Mary olhou pela ,anela e, com um suspiro, levantou-se. *eu est5ma o se revirou em nBs apertados quando ela avistou 'o an e um lacaio su!irem os de raus da casa. 4 aldrava da porta soou, dei&ando-a em pMnico. Passou depressa pelas 6rms, rumo G porta.
Abriu-a para o duque e o lacaio, em seguida se virou para as irms e abraou-as com fora.

Todo dia. Lembrem-se, podemos nos ver todos os dias.

E E precisamos, pois temos de localizar lady Jersey ainda Elizabeth retrucou, como se aquilo pudesse ser uma isca para atra-la de volta casa. Temos de confront-la a respeito do xale de cashmere. E E
Lady Jersey? Rogan indagou. Um calor subiu pelas faces de Mary quando seu olhar encontrou o dele. Eu j falei, isso no quer dizer nada.

E Juer sim$ E Eli#a!eth contestou. E % &ale de cashmere que Lotharian mostrou na sala turca pertencia a lady Jersey. Temos certeza, pois ela o estava usando no retrato pendurado na galeria Harrington.
Rogan pestanejou de surpresa.

E Lembro-me dessa pintura. Devo admitir, esse seu mistrio, Mary, bastante intrigante. A voz no tinha trao de zombaria. Tem certeza de que o xale que possui o mesmo?
Ela respirou fundo. No queria discutir o assunto com Rogan, com ningum, naquele momento.

Creio que sim.

E . A convico de Anne era evidente, e Mary gostaria de compartilhar dessa certeza inflexvel. No precisa mais esconder nada de Blackstone. Ele vai ser seu marido.
Rogan abriu um sorriso feliz para Anne.

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E Obrigado, cunhada. Baixou a voz para um tom confidencial. Mas lembre-se, pelo bem de todos ns apontou o lacaio que carregava o ba de Mary pelo corredor , que j somos casados.

Juando a carrua em che ou a Portman *quare poucos minutos depois, Mary avistou Juinn, pela ,anela da ca!ine, a descer manquitolando os de raus da "rente da casa at( uma carrua em que o esperava. 7m lacaio de li!r( carre ava uma pesada valise e entre gou-a ao cocheiro na boleia.
Mary virou-se no assento e olhou para Rogan.

Para onde ele est indo?

Rogan espiou pela janela quando a carruagem parou em frente casa. No respondeu, mas abriu a porta e saltou para a calada.

Que diabos isso, Quinn? Mary ouviu-o gritar, quando tomou a mo do lacaio e desceu do veculo.

Quinn apoiou na bengala e pousou a outra mo no ombro de Rogan.

E Vou para o campo. Ficarei l por uns poucos dias para deixar que voc... e a duquesa... tenham tempo de se acomodar. E
No precisa ir embora Rogan disse, sem muita convico, no entender de Mary.

E 4h, preciso, sim. F hora de explorar minha nova propriedade, inspecionar as terras... ver o que precisa ser feito para tornar a casa mais adequada a uma... famlia. E
Est dizendo que voc e... lady Tidwell... Rogan arqueou uma sobrancelha.

E 4inda no. Mas sinto que ser lo o. F melhor estar preparado, no?
Quinn tirou a mo do ombro de Rogan e dirigiu-se a Mary.

E E E

Irm...

Ele fez uma mesura, e depois a beijou de leve na face. Mary retribuiu da mesma forma. Voc sabe que no estamos casados ainda ela murmurou, ao ouvido de Quinn. Rogan me explicou tudo esta manh ele respondeu, baixinho. Sinto muito pelo anncio no jornal.

E =o importa. 4mo seu irmo e quem sa!e ele me ame a lgum dia tambm.
Mary no sabia o que lhe dera na cabea, ou por que precisava admitir seus sentimentos por Rogan para algum, mas no conseguiu evitar. Os olhos de Quinn faiscaram, e ele virou-se para olhar o irmo, com um sorriso largo.

O que os dois esto aprontando? Rogan pestanejou, constrangido.

O estmago de Mary se contraiu, e no relaxou at que Quinn sorriu e acenou com a bengala para Rogan, ao se apoiar e subir na carruagem.

Eu o verei quarta-feira pela manh Quinn disse para o irmo.

Ento, o cocheiro fechou a porta, e Mary ficou a ver a carruagem se afastar at sumir de vista.

'o an "ran#iu as so!rancelhas. E


Podemos entrar, minha querida? Um sorriso brincou nos lbios de Mary quando ela tomou-lhe o brao e subiu os degraus do limiar da porta.

% lacaio passou e a!riu a porta. 'o an parou e relanceou os olhos para Mary com um ar malicioso. Ento, a!ai&ou-se e er ueu-a no colo. ?eu um passo para dentro.

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Bem-vinda a seu novo lar, minha duquesa.

Capt!lo '

% dia passou bem mais depressa do que Mary poderia imaginar. Sentada diante de uma mesa ao lado de uma das janelas do quarto, ela olhou para o pr-do-sol multicolorido acima das residncias de Portman Square.
Cada aposento da casa era elegantemente equipado com tecidos de um rico padro e obras-primas incomuns. E inmeras peas de moblia de tamanho enorme, que Rogan apressou-se em explicar terem sido feitas sob encomenda para acomodar sua altura fora do padro. Mary olhou para a cama imensa entre as janelas. Era construda solidamente, tal como o prprio Rogan. E, para seu horror, ela se viu imaginando o duque a ergu-la nos braos, completamente nu, os msculos duros e rijos ao carreg-la para a cama, a fit-la com um jeito malicioso, devasso no olhar. Quanto faltaria at a noite de npcias?

Mary sorriu com tal pensamento. 4!riu a valise que Eli#a!eth arrumara e tirou os "rascos, grampos e potes, e os distribuiu pela penteadeira. Soltou o n do leno e enxugou as gotas de suor da testa. E
Est bastante quente aqui dentro, no? Mary virou-se e se deparou com Rogan de p na soleira da porta, a observ-la.

E Se terminou, por que no se junta a mim para um refresco no ptio? H uma brisa soprando no gramado do jardim. E Parece adorvel. E Mary sorriu para ele. E 6rei num instante. Juando ouviu os passos de 'o an descendo a escada, ela er ueu o espelho de mo da penteadeira e olhou para o re"le&o. ?ro a$ Bem que receava. *uas "aces estavam to vermelhas como o sol poente. %lhou pela ,anela e viu que o c(u , escurecia. 4s "achadas das casas assumiam um tCnue tom de cinza, mas as alamedas estavam escuras como tinta.
Suspirou de alvio. Pelo menos, na penumbra crescente, seu rubor no seria to bvio. Passou os dedos pelo rosto. Ou assim ela esperava.

Juando Mary desceu as escadas, a casa, que a tarde toda "ervilhara com criadas apressadas e lacaios ocupados, parecia quase deserta. E con"orme percorria o corredor em som!ras, ela espiou dentro de cada aposento por que passava. Mas no havia nin u(m. 4 casa estava toda escura. =em uma Dnica vela iluminava o caminho at( as ,anelas "rancesas que levavam ao ,ardim. E
Rogan? chamou, nervosa. Girou a maaneta e saiu para o ptio. Grilos cricrilavam pela noite, e o ar cheirava a lilases e rosas. Mas o duque no estava l fora.

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E E

Por favor, Rogan, responda. Est a? Aqui, minha querida.

Mary girou na direo do som daquela voz profunda. Apertou os olhos para enxergar. Um nico foco de luz tremeluzia a alguma distncia. Um farol na escurido. Ela desceu uma trilha coberta de cascas de ostras esmagadas para o interior do jardim verdejante, aproximando-se da luz. Ele estava perto agora, do outro lado de uma enorme nogueira. Mary afastou-se da trilha e as gavinhas da hera enroscaram-se em torno de seus tornozelos.

Rogan? Ela se apoiou no tronco rstico e olhou em volta da rvore. Mas a luz de repente sumira.

A lua comeava a nascer, e raios de um azul suave se infiltravam pelos ramos da nogueira. Logo adiante, ela viu algo de relance, algo que se movia numa pequena clareira.

Rogan, voc?

Ela se apressou a chegar at o retalho de grama que vira e, quando se aproximou, parou e conteve o flego.

%nde estava ele? Mos enormes e "ortes de sD!ito pousaram em seus om!ros, vindas de trs, e ela suspirou de pra#er. E E E E
Ah, eis minha deusa ele murmurou. Minha esttua de jardim. Aquela boca aproximou-se, mida, de sua orelha, a respirao quente roou a pele de seu pescoo. Ser que o luar dar vida minha esttua como fez antes? Rogan.

Mary fechou os olhos e aconchegou-se contra o duque, desfrutando daquela proximidade. Talvez um beijo possa acord-la. Tentarei.

Ele virou-a para que o encarasse. E, lentamente, desceu as mos at segur-la pela cintura e pux-la contra o peito.

No, no podemos... os criados. Mary empurrou-o pelos ombros. No devemos...

E Eles "oram em!ora, por essa noite. E 'o an sorriu. E 0odos eles. Ela soltou um emido, sB porque uma mo)a solteira deveria a ir assim, mas o protesto va#io "oi a!a"ado quando os l!ios de 'o an "echaram-se so!re sua !oca. Ela o dese,ava. ?emais. 4rqueou o corpo contra o dele e entregou-se quele beijo doce.
Rogan afastou-se por milmetros, e murmurou:

Preciso de voc, Mary. Preciso de voc em minha vida. S sinto no ter percebido antes...

E Antes de nos casarmos cerimoniosamente? Ela inclinou a cabea e sorriu, e beijou-o de leve enquanto deslizava os dedos de um modo sensual pelos msculos firmes do peito de Rogan.
Deus do cu, ela no deveria fazer isso. Beij-lo, toc-lo como fazia, iria coloc-la num caminho sem volta. Mas naquela noite, naquele instante, no se importava.

'o an ia ser seu marido. ?esta ve#, ele seria, com certe#a. =o havia como questionar. E, assim, Mary se entre ou Gs pai&Les que reprimira por tanto tempo. Holuntariamente. 4nsiosamente. -om dedos trCmulos, ela pe ou a !eirada da camisa e
pele macia. abriu-a, colocando as palmas sobre a

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Rogan estremeceu de prazer ao contato, e puxou-a com fora contra o corpo. Ela o mordiscou na longa coluna do pescoo, provou o gosto salgado ao beijar a veia que latejava. Mas as mos, os braos, ainda ansiavam pelo contato daquele corpo. Queria mais. Queria Rogan por inteiro. Abruptamente, ela recuou, e ergueu-lhe a camisa. E um lampejo primitivo despontou, excitado, nos olhos de Rogan, que deixou cair os braos, permitindo que ela tirasse da camisa de seus ombros e a arrancasse de seu corpo. Ele olhou com avidez para o vestido leve que ela usava, e a respirao de Mary tornou-se mais rpida. Uma brisa mais forte soprou-lhe os cabelos soltos, colando o tecido contra o corpo esguio, e o ar mais frio retesou-lhe os mamilos. Os olhos de Rogan se concentraram no mesmo instante nos dois botes duros que se ressaltavam contra o tecido. E seus dedos traaram a curva de um dos seios, para depois empalm-lo por completo. Ento, ele roou o polegar contra o mamilo ereto. Mary arquejou com a carcia ousada, e seus prprios pensamentos atrevidos levaram sua excitao ao auge. Ergueu a cabea e o encarou, incapaz de falar.

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Preciso de voc tambm disse, por fim, num murmrio.

Rogan segurou-a pela curva da cintura e, com a outra m o, tirou-lhe o vestido dos ombros. Depois, a combinao, puxando as peas at a cintura. Instintivamente, Mary cruzou os braos sobre os seios, para cobri-los. Rogan acariciou-lhe a face e fitou-a profundamente.

E No precisa ter medo de mim. Seus dedos escorregaram pelo pescoo, e depois mais para baixo, at que afastaram os braos de Mary suavemente, roando a pele macia dos seios.
Ela fechou os olhos com a sensao.

No tenho medo. As palavras mal passavam de um sussurro. Eu o quero.

A respirao de Rogan sibilou num gemido ao ouvir aquelas palavras.

E %h, Mary... E % nome dela, envolto naquela respira)o ardente, !anhou-lhe o pesco)o. E os l!ios molhados se uiram o mesmo caminho, a desli#ar pela pele eri)ada. Mary inclinou a ca!e)a para trs, e seus ca!elos ca+ram soltos dos rampos, "a#endo os cachos despencarem em cascata por suas costas. 4 mo de 'o an, que a se urava com "irme#a pela cintura, su!iu e "irmou-se na curva da nuca. Ele er ueu sua "ace e !ei,ou-a com volDpia. 4o mover sua !oca so!re a dela, 'o an a"astou a mo do seio e, de repente, inclinou-se e a arrou-a por trs dos ,oelhos, er uendo Mary nos !ra)os antes de deposit-la suavemente so!re a rama. ?e!ru)ou-se so!re a amada, percorrendo o corpo com os olhos chame,antes. Mary emia a ora de dese,o. Estendeu a mo suplicante para ele. Juando o duque se a,oelhou, ela o enla)ou pelo pesco)o e pu&ou-o. -olou seus l!ios aos de 'o an, a l+n ua a se insinuar em sua !oca. Mary arqueara-se, pu&ara-o com am!as as mos, e&ci tando-o ainda mais. Sua atitude, seu desejo por ele, sua paixo no eram mais uma dvida. Queria-o to loucamente como ele a desejava.
E naquele instante. Rogan rolou para o lado e, ao devorar-lhe a boca, ergueu a barra do vestido e da combina o, e empurrou-as acima da cintura, desnudando-a. Mary suspirou, e separou as pernas quando Rogan deslizou a mo lentamente pelas coxas sedosas, cada vez mais alto at que sentiu a quentura mida de sua intimidade sob a palma. Ao tatear o ninho felpudo que encontrara, comprimiu o monte com a mo.

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Mary sentiu um calor mido requeimar-lhe o vo entre as pernas, quando ele comeou a massagear o pequenino boto que havia ali. Ento, ela arregalou os olhos e ficou tensa. Agarrou-o com fora pelo punho, tentando afastar-lhe a mo.

217

E Rogan, eu o quero! No quero esperar!


Ele apoiou-se nos cotovelos e beijou-a no umbigo. Mas Mary o enlaou pelo pescoo e o puxou, fazendo com que escorregasse os lbios pelas costelas. Mais alto ainda, para sugar-lhe os seios. E, depois, trouxe-o at a altura da boca. Ele apoiou a mo na grama e, com a outra, posicionou o membro ereto entre as dobras midas. Acariciou-a com a ponta firme, ento, ergueu-lhe as ndegas e deslizou lentamente para dentro. Mary retesou-se, e arregalou os olhos quando seu corpo envolveu a lana firme por inteiro.

'o an parou, sentindo os mDsculos se contra+rem em torno de seu mem!ro con"orme mer ulhava mais "undo. Ento, ele "echou os olhos, tomado de um anseio indescrit+vel de possu+-la, de tom-la depressa. -om mais "or)a. Mais depressa. Mais "undo. =um esto que o surpreendeu, Mary er ueu o ,oelho e en anchou a perna em torno de suas costas. E "irmou a perna esquerda, "a#endo-o enterrar-se ainda mais. 4poiado nas mos, ele investiu para dentro daquele calor chame,ante. E ritinhos de pra#er sa+am dos l!ios de Mary con"orme ele a invadia com mais intensidade. Ento, ela ritou seu nome, e o corpo de 'o an "oi sacudido por uma convulso. -he ara ao cl+ma&. Bei,ou-a, e apoiou a ca!e)a na curva do pesco)o de Mary. Pensou tC-la ouvido di#er al o... mas no, no poderia ser. *eria esperar demais. E Eu te amo, 'o an. =a manh se uinte, Mary acordou e se viu so#inha naquela cama i antesca. %u, melhor, a casa de seu "uturo marido. *orriu em sua !em-aventuran)a. 0alve# al um dia usassem realmente uma cama para al o mais do que dormir. Mas, at( l, haveria sempre um ,ardim, carrua ens... Ela soltou um sorriso de "elicidade. ?e qualquer "orma, estavam mais do que casados, a"inal de contas. %ra, tinha havido uma cerim5nia, ile al, ( "ato, mais com a presen)a da "am+lia e dos ami os. E ela , tinha at( a alian)a. %lhou para a mo. =o estava l. Maldi)o$ 7m tremor a percorreu, e ela saltou da cama e arrancou os len)Bis e as co!ertas. *acudiu os travesseiros e os ,o ou no cho enquanto procurava pelo colcho. %h, ?eus, no conse uia encontr-la em lu ar al um$
estava com a aliana j fazia dois dias e no tivera como retir-la! Por que agora, quando iria precisar dela a qualquer momento? Ento, a idia lhe ocorreu. O jardim! Devia ter cado na grama na noite passada. Vestida apenas com a combinao, desceu as escadas correndo, seguiu pelo corredor e saiu para o p tio reluzente. Como poderia ter sado de seu dedo? Ela

E Bom dia, querida. Rogan estava sentado ao lado de outro cavalheiro diante de uma pilha de pap is. Este o sr. Lawson, meu advogado.
De sbito, consciente de seu estado quase desnudo, Mary cruzou os braos no peito, inclinou a cabea e esboou um sorriso constrangido para o advogado.

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Bom dia.

Ento, deslizou os ps descalos para trs, recuando at as portas francesas. Quando o calcanhar tocou o limiar da soleira, ela estendeu a mo e tateou at encontrar a maaneta.

Mary, quer alguma coisa? Rogan indagou.

Ela comprimiu a maaneta e a porta se abriu s suas costas.

E No, no. No era nada, na verdade. Eu s... queria saber se voc estava em casa, nada mais. Ia passar pela porta quando ouviu a voz grave de Rogan. E E
Mary... Ela recuou para dentro e espiou pelo vo da porta. Sim?

Rogan tinha um sorriso divertido no rosto.

E Recebi uma resposta do cura da parquia de Marylebone. O casamento ser l, no fim da noite de quartafeira. Est de acordo? E
No fim da quarta-feira? Aturdida, ela saiu de trs da proteo da porta.

E *im. Melhor no alertar os vi#inhos que os rec(m-ca sados vo se casar de novo.


Oh, est certo. Quarta-feira serve perfeitamente. Ento, sem mais palavras, ela correu para dentro e irrompeu pelo quarto, para se vestir. Revirou os frascos de cristal com perfumes e estojos de p -de-arroz sobre a mesa. Procurou pelas costuras do vestido que usava na noite anterior. Nada. Pelo menos o casamento no seria no dia seguinte. Ela tinha at quarta-feira noite para encontrar a aliana.

Mary vestiu-se depressa, mas sua a"li)o com rela)o ao anel a o!ri ou a andar de um lado para outro pelo quarto. Ainalmente, resolveu que j se demorara demais para terminar a toalete.
No havia sentido andar pela casa como um animal enjaulado. A aliana no seria encontrada no quarto. Rogan e o advogado poderiam ter sado do ptio no momento, deixando o caminho livre para que ela fizesse uma busca adequada no jardim. Assim pensando, fez meia-volta, saiu depressa do quarto, e desceu as escadas na ponta dos ps. Julgava que poderia admitir ter perdido a aliana, mas Rogan fora to terno ao afirmar que o anel no sairia porque queria ficar no dedo dela para sempre... No, se ela no conseguisse localiz-lo, teria de comprar outro. No poderia ser difcil de encontrar outra aliana. Qualquer joalheiro na Bond Street teria uma, no teria? Ento, de repente, acendeu-se uma luzinha em seu crebro.

Dodos %resumem (ue eu se9a uma mulher casada$ *e a alian)a no estivesse em seu dedo, ela no poderia sair daquela casa$ *e sa+sse, e perce!essem a "alta do anel, poderiam sur ir !oatos e a verdade da tramBia de 3otharian poderia vir G tona. 0odos os planos de se casarem secretamente iriam por ua a!ai&o$ =o serviriam de nada. #o, no, no$ Ela precisava da a,uda das irms para encontrar o anel agora mesmo. Tinha de mandar um bilhete para elas e pedir que a visitassem assim que pudessem.
Mary correu pelas escadas e percorreu a metade do corredor quando ouviu a voz profunda de Rogan vinda do ptio.

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Ela entrou no escritrio em busca de algum papel e tinta para escrever o bilhete. Perto da janela, havia uma enorme escrivaninha de mogno com puxadores feito em cabea de leo. Puxou a ala da gaveta da frente e a abriu. Dentro, havia vrios documentos, cartas e... ah, finalmente, uma folha de papel. Sentou-se para escrever o bilhete. Oh, perdio! Mary olhou para o papel. No notara que o lado de trs j estava usado. Ao se levantar, ia devolver a folha gaveta quando notou seu nome escrito num texto. Aproximou-se da janela e ergueu o papel para a luz do sol.

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,o&a do cam%o con(uista o cora&o do du(ue @asamento entre os Royle e os .lackstone 4s palavras estavam riscadas. Evidente no "ora a escolha vencedora. Mas seus olhos ca+ram so!re aquilo que estava escrito em!ai&o e su!linhado trCs ve#es1 Srta$ Royle des%osa du(ue em casamento de sur%resa 4ssim que Mary leu a "rase, reconheceu-a como a nota da coluna que lera no ,ornal E a coluna que o!ri ara a outro casamento, uma unio le al. E ela "oi tomada por uma ira ce a. 'o an havia escrito a nota e a enviara para ser colocada em destaque no ,ornal. Ele "i#era isso$ Mary socou o papel contra a mesa. Mas, por quC? Por que ele "aria uma coisa dessas? %ra$ 6mportava? =o, de "orma alguma. Rogan a manipulara. Outra vez. =ada era *a rado para aquele devasso. 0udo no passava de um ,o o de &adre#. Ela virou-se e saiu correndo para o quarto. Pe ou o livro do pai. 0udo o mais ela dei&ou para trs, ao sair como louca da casa, batendo a porta atrs de si.
No se importava com o que a sociedade pudesse dizer a seu respeito, ou dele, ou da farsa do casamento. Naquele momento, nada tinha importncia.

0udo que Mary sa!ia ( que nunca voltaria. Jue sorte que perdera a alian)a. *e no tivesse perdido, poderia nunca sa!er o que 'o an "i#era, sem qualquer respeito por ela e
pelas irms. A balanar os braos, furiosa, enquanto andava, ela atravessou a praa na direo da Oxford Street, a caminho de sua casa, em Berkeley Square.

?epois que o sr 3aNson dei&ou o ptio, 'o an demorou-se ali um pouco mais. 0udo naquele dia parecia mais doce, o ar, o sol... sua vida.
Com um sorriso a lhe curvar os lbios, ele caminhou pela trilha de cascalhos de ostras at o jardim, o rosto erguido para o sol clido.

Percorreu o caminho que estalava a seus p(s, passou pelas heras e pela
que chegou clareira.

nogueira at

Meneou a cabea, contente. Aquele era o lugar. O prprio local onde Mary confessara seu amor por ele. E seria o local onde ele faria o mesmo, diante de Deus e da famlia.

4quele era o local onde se casariam.

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*B ento perce!eu que al o lhe atra+ra o olhar. 4l o relu#ente e "aiscante entre as "olhas !rilhantes de rama. 'o an a,oelhou-se e pe ou o c+rculo dourado. 4 alian)a de Mary. ?everia ter escorre ado de seu dedo na noite passada enquanto eles... "a#iam amor. 'o an levantou-se e limpou a alian)a no casaco, polindo-a. Ento, uma id(ia lhe ocorreu. Quando Mary correra para o ptio, meio despida, a expresso abalada, certamente havia sido porque acabara de se dar conta de que a aliana tinha sado de seu dedo.
Ele sorriu. Era bem provvel que ela tivesse derrubado o quarto a essas alturas, procurando o anel. Rogan fez meia-volta e rumou para a casa. O quarto estava em desordem, como ele previra. Travesseiros, lenis e a coberta estavam espalhados pelo cho. Mesmo o colcho fora virado no estrado. Ele riu, imaginando o jeito que deveria estar Mary, em p nico, a revirar tudo. sala. Julgou que ela deveria estar vasculhando os outros aposentos. Ele desceu as escadas, mas n o a encontrou na Nem na biblioteca, nem na copa, nem na sala de jantar. Ele seguiu pelo corredor at o escritrio e enfiou a cabea pelo vo da porta.

Mary, voc est a?

Ia se afastar, quando pelo canto do olho, viu algo fora de lugar. Entrou no aposento e foi at a mesa. Pegou a folha de papel que estava o tinteiro e uma pena. No mesmo instante percebeu que a letra era de Quinn. Ergueu o papel e comeou a ler. Mal podia crer, ao se dar conta do que tinha na mo. E o que Mary encontrara.

E Maldi)o$

E Mary est magoada. No me receber, no receber meus cartes ou meus recados. Rogan tirou os olhos do chapu e encarou o rosto redondo de lady Upperton. Preciso de sua ajuda. Ela a escutar. E
razo. Meu caro rapaz, ela o escutar tambm disse a velha senhora. Voc s precisa lhe mostrar uma Que mais razo existe do que eu amar Mary e querer passar minha vida com ela?

E E E

E Juer mesmo, Blackstone?


Quero. Disse isso a Mary?

E No... no especificamente. Rogan virou o chapu nas mos e pensou na pergunta. Mary sabe como me sinto em relao a ela. Tenho certeza disso.
Lady Upperton bufou.

E Nunca subestime o poder das palavras, Blackstone. As vezes quando mais precisamos ouvi-las, as palavras podem ser mais fortes que os atos.
Rogan ponderou sobre o que lady Upperton dissera. E era verdade. Quando Mary havia dito: "Eu te amo" em seu ouvido, seu corao transbordara de felicidade. Ele no sabia o quanto precisava ouvir essas trs palavras to simples. Mas parecia que havia esperado a vida inteira para ouvir aquele singelo: "Eu te amo".

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E Falarei com Lotharian. Iremos ajud-lo, Blackstone. A mulher ergueu a mo antes que Rogan pudesse argumentar contra a prudncia daquela sugesto. Ora, ora, no interrompa. Lotharian precisa redimir-se. Ele quer ver voc e Mary juntos, quase tanto quanto voc mesmo.
A mulherzinha escorregou at a ponta do sof e puxou uma alavanca. Um banquinho saiu do assento.

E E

Voc disse que o cura est disponvel para oficiar o casamento na quarta-feira, correto? Realmente. s dez da noite.

Lady Upperton apoiou-se no banquinho e depois no cho. Rogan segurou-a pelo cotovelo, enquanto a senhora o acompanhava at o saguo de entrada.

E E

No mude seus planos ela lhe disse, ao chegarem porta que um lacaio abriu. Mas como ir...

E No, no, chega de conversa por ora. Ela lhe deu um tapinha no brao. Espere por minha mensagem pela manh. Vai haver um casamento. Os lbios pintados de vermelho-sangue se curvaram. Voc ver. Confie na pureza do corao de Mary. Ela no o decepcionar.

Era quarta-"eira. E, naquela noite, Mary deveria ter se tornado a duquesa de Blackstone. Em ve# disso, ela e as irms permaneciam dentro da casa, cortinas corridas, a aldrava retirada da porta da "rente como se no estivessem em casa. Mary ouviu a porta se a!rir, levantou-se do !anco so! a ,anela na sala de visitas, e "oi encontrar as irms que haviam ido at( Portman *quare recolher seus pertences dei&ados na casa de 'o an. *B que tinham voltado rpido demais. Juando ela entrou no sa uo, viu que Eli#a!eth e 4nne no estavam so#inhas. 4 !en ala de Juinn estalou no cho de mrmore con"orme ele se uiu em sua dire)o, de mo estendida. E *enhorita 'oyle E ele disse, a vo# um pouco trCmula. Precisamos conversar. Por favor.
O olhar de Mary desviou-se para Anne.

E Tnhamos acabado de chegar quando a carruagem de lorde Wetherly parou diante da casa. Ele vinha da casa de campo para ajudar o irmo a preparar o casamento. E S que suas irms me contaram que no haveria casamento hoje. E, eu receio, que a culpa seja minha. O olhar de Quinn andou pelo assoalho antes que ele reunisse coragem de encarar Mary. E Sua culpa? Como? ela indagou. Quando Quinn no respondeu de pronto, ela fez um gesto para que ele a acompanhasse at a sala. Eli#a!eth "e# men)o de se ui-los, mas Mary virou-se para a irm. E Vocs duas poderiam, por favor, colocar minhas coisas em meu quarto? pediu, esperando conseguir alguns momentos em particular para escutar o que Quinn tinha a dizer sem que as irms ouvissem cada palavra. E Oh, no pegamos suas coisas. E pedimos desculpas por isso. Elizabeth olhou, nervosa, para Anne, em busca de apoio. E Quinn tinha razo quando disse que precisava contar o que aconteceu, e que isso iria resolver o malentendido entre voc e o duque. Anne deu um passo frente. Portanto, eu disse a Elizabeth que deveramos voltar para casa e deixar suas coisas na manso. Era o curso de ao mais prudente, pois pode haver um casamento ainda esta noite, afinal de contas.

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Mary endereou um olhar furioso para Anne, mas no disse uma palavra. Seguiu para a sala com lorde Wetherly. Ofereceu-lhe uma cadeira, mas Quinn pareceu um pouco ansioso, e disse que preferia continuar de p.

217

E E E

Eu... eu pensei que voc soubesse ele gaguejou. No compreendo, Quinn. Pedi desculpas. E voc aceitou. Ele a fitou com os olhos apertados, confusos.

Mary colocou as mos no joelho e inclinou-se para a frente.

E Por favor, Quinn, fale com clareza. No me lembro de qualquer pedido de desculpas. O que voc poderia ter feito que precisasse disso? E
Voc no sabe mesmo? Mary meneou a cabea, irritada, esperando que ele esclarecesse logo aquela confuso.

E Eu estava to "eli# por meu irmo. 0o ale re que ele tivesse encontrado uma mulher que merecesse o seu cora)o... E Ele en oliu em seco, e respirou "undo. E Jueria compartilhar a "elicidade de meu irmo com todo mundo. Mas eram to poucos na cerim5nia. Assim, escrevi a coluna contando do casamento nos sales de Argyle.
Mary saltou de p.

Voc? Mas eu encontrei o papel entre os documentos de Rogan, na escrivaninha.

E Eu o pus l, para depois comparar com a coluna de fofocas quando fosse publicada. Voc conhece a tendncia dos colunistas para o exagero. Queria ter certeza de que tinham informado tudo corretamente. Era importante para mim. E
Rogan no viu o rascunho, ou sabia da coluna antes que fosse publicada, ento...

E No, no viu. Quinn deu de ombros, com vergonha. Eu estava lendo a prpria coluna no jornal quando Rogan desceu as escadas para o desjejum. Eu tinha me ausentado na noite anterior e n o sabia que ele estava em casa.
A cabea de Mary comeou a latejar. No queria ouvir mais nada, mas sabia que precisava.

E Quando Rogan me contou que o casamento foi uma farsa de Lotharian, eu no consegui nem falar. Ele pegou o jornal e se deparou com a coluna. Rumou para a porta antes que eu pudesse confessar meu erro. Quando ia saindo, ele me disse que traria voc de volta. Eu sabia que ele ia se casar com voc, e o trem andaria nos trilhos de novo. E
Por que no lhe contou? Ou me contou?

E Rogan estava to feliz. Oh, ele tentou no demonstrar, mas eu percebi. Eu nunca vi um homem cujo corao estivesse to transbordante de felicidade. E eu no consegui contar a ele. Alm disso, o artigo realmente no importava, de qualquer forma. Voc e ele iriam se casar.
As sobrancelhas de Mary se franziram.

E Espere um pouco. Voc realmente mencionou a coluna para mim. Ela ergueu um dedo no ar quando revirou a memria para se recordar das palavras. Voc se desculpou pela coluna. Mary olhou para Quinn. Mas pensei que quisesse dizer que a publicao fosse lamentvel. No que voc a tinha escrito!
Quinn tossiu, engasgado numa meia risada.

E Suponho que eu sabia de alguma maneira que voc tinha compreendido mal. Mas eu esperava que voc se desse conta de que eu havia fornecido a informao ao jornal quando o lesse, e visse que meu nome, apenas, fora deixado de fora.
Mary meneou a cabea.

E Fiquei abalada demais pelas consequncias para notar ela disse, ofegante. Virou-se e seguiu s cegas para o hall de entrada, tirando o chapu do gancho da parede. Juinn se uiu-a.

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E E E

Sinto muito, Mary. No sabe o quanto.

Ela abriu a porta e desceu os degraus. A bengala de Quinn estalou s suas costas. Tenho de falar com Rogan. Tenho de pedir desculpas por duvidar dele... Deixe-me lev-la a Portman Square ofereceu Quinn. o mnimo que posso fazer.

4ntes que pudesse aceitar, Mary ouviu Mac0avish cham-la da porta da "rente. E Srta. Royle! Ele sacudia um pedao de papel na mo. Chegou isso para a senhorita enquanto estava na sala com lorde Wetherly. E
Lerei quando voltar ela retrucou, rispidamente.

E F do duque, senhorita. O insolente lacaio me fez jurar que eu lhe diria que era muito importante.
Mary fez meia-volta e correu escada acima. Pegou o bilhete. Rompeu o selo e desdobrou a carta. Seus olhos percorreram as poucas linhas. Ento, ela olhou para Quinn.

E E

Ele foi para Cavendish Square. Pode me levar at l para encontr-lo? Ser uma honra, cunhada.

Mary e Juinn "oram condu#idos at( a !i!lioteca de lady 7pperton, onde 3otharian os esperava. Mary relanceou os olhos pelo aposento. 'o an no estava l. Ela estendeu o !ilhete e mostrou-o a lady 7pperton e 3otharian. E E
Eu... tinha a impresso de que Blackstone estaria aqui. Oh, ele estar. O lorde levantou-se e aproximou-se para lhe apertar a mo.

Mary deu um passo para trs.

E Minha linda, voc pode estar bastante aborrecida comigo agora, mas eu juro, em uma hora, estar beijando minha face. E Duvido muito, meu senhor. Os ltimos poucos dias foram os mais miserveis de minha vida. Mary dirigiu-se a lady Upperton. Peo desculpas, lady Upperton, mas se Rogan no est aqui, ento onde est? importante que eu converse com ele imediatamente. E
Estou aqui. Mary girou nos calcanhares e se deparou com Rogan, que entrava na sala de brao dado com uma mulher mais velha de cabelos grisalhos. A mulher tinha uma postura rgia, e Mary teve certeza de que a reconhecia de algum lugar. S no conseguia se lembrar de onde. Lotharian e lady Upperton dirigiram-se dama. Mas os olhos de Mary estavam cravados em Rogan, e ela no prestou mais ateno desconhecida. O duque soltou o brao da mulher e deixou-a de lado para se postar ao lado de Mary.

E Preciso conversar com voc ele murmurou. 3ady 7pperton virou-se e pu&ou am!os pelo !ra)o. E :aver muito tempo, todo tempo do mundo para os dois se "alarem. Mas a ora ( hora de ouvirmos lady Iersey. E Lady Jersey? Mary balbuciou. Arregalou os olhos ao fitar a mulher. Sim, era ela. A mulher do retrato na galeria Harrington.
S que agora estava mais velha. De cabelos grisalhos, no da cor de avel. A pele plida, em vez de vibrante.

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Lady Jersey! M-mas, como?

Lady Jersey permitiu que Lotharian a conduzisse at uma poltrona, e sentou-se. Ento, a dama ergueu os olhos para Mary e fitou-a como se a avaliasse.

E -onheci o "alecido duque de Blackstone muito !em. % "ilho dele, aqui, me per untou se eu viria conversar com vocC so!re um &ale de cashmere meu que voc poderia ter
encontrado. Os olhos de Mary estavam redondos de espanto.

E E

Sim, encontramos um xale entre as coisas de meu pai depois que ele morreu.

Lady Jersey arqueou as sobrancelhas finas. Eu creio que a conheo, garota.

Um relmpago perpassou pelas entranhas de Mary quando lhe ocorreu que, se a histria dos Velhos Libertinos era verdadeira, aquela mulher teria preferido que ela e suas irms estivessem... mortas. Lady Upperton apressou-se em fazer as apresentaes. Mary dobrou os joelhos, numa cortesia hesitante. Seus joelhos pareciam ter se enregelado.

E Srta. Royle? Lady Jersey estreitou os olhos. Seu nome me familiar, embora suas feies no sejam. J nos vimos antes? No teatro, ou numa festa talvez?
mdico pessoal do Prncipe de Gales por algum tempo.

E =o, no senhora. 0alve# tenha conhecido meu pai, e sai!a o nome dele. E le foi o

Mary observou-a, em busca de uma vacilao, qualquer coisa que pudesse camuflar a verdade da histria de seu nascimento. Mas no percebeu nada.

E No me recordo dele, especificamente. O tom de lady Jersey permaneceu indiferente. Que estranho que pudesse falar por entre os dentes, sem mover a boca a no ser o mnimo. O prncipe mantm os servios de inmeros mdicos. Tanto antes como agora.
Lotharian apresentou o xale, ao se dar conta, como Mary, que a pacincia de lady Jersey estava por um fio.

E Este ( o &ale de cashmere que o duque mencionou disse. Foi notado que a senhora usava um do mesmo desenho no retrato agora pendurado na galeria Harrington. Este xale seu?
Lady Jersey inclinou-se e examinou o xale.

E Parece ser um dos vrios &ales de cashmere que eu tinha.


Os olhos de lady Upperton cintilavam.

E Lady Jersey, o xale est horrivelmente manchado... com o que parece sangue seco. Pode nos dizer como isso veio a acontecer? E como o sr. Royle poderia ter ficado de posse de seu xale?
Um sorriso constrangido estampou-se nos lbios de lady Jersey.

E Houve apenas uma ocasio em que minha roupa poderia ter ficado manchada. Ela levantou o xale com a beirada da bolsa, erguendo-o da mesa de ch. Depois, olhou para lady Upperton e riu. Eu no deveria contar, mas j que este xale em particular parece ter grande interesse para vocs, farei isso. Aconteceu muitos anos atrs. O Prncipe de Gales estava febril e no conseguamos consol-lo depois que a sra. Fitzherbert o havia deixado. O mdico no teve escolha. Ele precisava fazer uma sangria.
Mary engoliu em seco, atenta.

E Eu era uma amiga ntima dele na ocasio, ento me sentei com ele para lhe acalmar os nervos enquanto o mdico fazia a inciso em seu brao. Ele se mexeu, contudo, e o sangue escorreu. O mdico, precisando agir depressa, tirou meu xale dos ombros e amarrou-o em torno do brao do prncipe para estancar a hemorragia.
E o xale? Rogan insistiu. O que houve com ele?

3ady Iersey levantou-se.

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E Nunca mais o vi. Nem me importei. Tinha outros... Olhou para Rogan. Agora, se no h mais nada, Blackstone, eu gostaria de voltar para meus alojamentos, por favor.
Rogan fez uma mesura, e depois se voltou para o irmo. Uma troca de olhares foi tudo que bastou para Quinn tomar o brao de lady Jersey e acompanh-la at a carruagem que esperava.

Bem, sinto muito que o relato no fosse mais encorajador, srta. Royle. Lotharian suspirou fundo.

E Isso no muda nada para mim. No meu passado que me interessa, mas principalmente meu futuro. Mary deixou que seu olhar se demorasse no rosto de Rogan. Embora minhas irm s possam ficar muito desapontadas. Ento, fitou a velha senhora e sorriu. Mas nossa estada em Londres ainda n o terminou e, eu ouso dizer, com Elizabeth e Anne fuando por a, haver outras pistas. E
irms. A sra. Fitzherbert ainda vive Rogan interrompeu. Eu poderia me aproximar dela por voc e suas

E Obrigada, mas no. Mary encarou o duque dentro dos olhos. Minhas irms e eu concordamos que nunca nos acercaramos de uma mulher to respeitada.
Lady Upperton viu a troca de olhares.

E E

Lotharian, eu poderia conversar com voc no corredor por um momento? O qu? Seja o que...

E Tenho enfrentado um problema com ratos. Venha c. Com rapidez impressionante, ela pegou o brao de Lotharian e o conduziu para fora da biblioteca e para o corredor.
Os olhos de Mary se encheram de lgrimas ao fitar Rogan.

E Sinto tanto, meu amor, eu deveria ter confiado em voc. Sua voz tremia de profundo pesar, e ela no conseguiu represar a torrente de lgrimas que comeou a escorrer por suas faces. Sinto tanto...
Rogan pousou os dedos sobre os lbios de Mary para cal-la. Shhh... No diga mais nada. Por favor, escute apenas.

Mary concordou, muda. 'o an aninhou-lhe o rosto nas mos e "itou os olhos mare,ados de l rimas, enquanto en&u ava as "aces molhadas com os pole ares. E Eu te amo, Mary. Com todo o meu corao e tudo que eu sou, eu te amo. Inclinou-se e pousou seus lbios nos dela. Quando afastou a boca daqueles lbios macios, ele disse: No posso torn-la uma princesa, mas se me aceitar esta noite, voc ser uma duquesa. En"iou a mo no !olso do colete e tirou uma alian)a de ouro, que er ueu diante dos olhos de Mary. E Se me amar como eu te amo, diga que me aceitar, Mary. Diga que ser minha esposa. E Eu serei. 'ortman S(uare, na(uela noite 4 lua !rilhava como um lampio so!re a clareira ramada do ,ardim onde as trCs mulheres se postavam, sua te# suave e !ranca como mrmore so! o re"le&o a#ul do luar. %s vestidos cor de neve ca+am raciosamente pelos om!ros, num !elo drapeado, amarrados por "itas cru#adas de seda com mar"im. Pareciam deusas de outro tempo e lu ar. 7ma, em particular.

Kathryn Caskie - [Irms Role 1] - Como Seduzir um Duque (CH 396)

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'o an sorriu com or ulho quando correu os olhos por Mary, de p( a seu lado. 4s irms se postavam, o!edientes, G esquerda. E seu irmo G direita. % ar recendia a um per"ume suave e doce das cor!elhas de !otLes de rosas colocadas anteriormente pela clareira, enquanto o cho parecia um tapete de veludo, revestido como estava de p(talas, para o casamento. 3 rimas de ale ria desciam pelas "aces de lady 7pperton, dei&ando trilhas Dmidas no rosto empoado. 3orde 3otharian estava ao lado dela, com um sorriso con"iante, mas seu olhar pareceu se iluminar ao ver as pequenas !olsas de moedas que 2allantine e 3ilyNhite tinham nas mos. % cura encarou Mary, G espera de uma resposta. E Sim ela respondeu. Voltou os olhos para Rogan, e seu sorriso alargou-se.
Rogan apertou-lhe a mo. Jamais se sentira to venturosamente feliz. Jamais antes sentira o corao to transbordante de alegria. Jamais estivera to completamente apaixonado.

E Eu te amo ele sussurrou para Mary, ao colocar a aliana em seu dedo e empurr-la at a base do anular. E a amarei para sempre. E Eu te amo tambm, e amarei sempre ela repetiu.
Um calor vibrante espalhou-se pelo corpo de Rogan ento. Ele sabia que a aliana jamais sairia do dedo de Mary novamente, porque, desta vez, nada ficaria entre os dois. Estariam verdadeiramente juntos... para todo o sempre.

Eplo(o

Mary recostou-se na almo"ada dentro da carrua em e inclinou a p ina do livro de seu pai para a lu# que vinha da ,anela. E HocC no pode ler esse livro durante a via em inteira at( Blackstone :all. E 'o an tirou-lhe o volume das mos. E =o consi o parar de ima inar por que meu pai incluiu esse livro, de todos os outros te&tos m(dicos em sua !i!lioteca, na cai&a de documentos. Eli#a!eth tem certe#a de que e&iste uma pista ou al uma in"orma)o importante nesse livro. 6n"orma)o que pode nos a,udar a identi"icar nossa verdadeira ori em, nossos pais verdadeiros. Meu pai ra!iscou muitas notas, su!linhou trechos. 0em de haver al o aqui. E Pensei que esse livro "osse so!re como sedu#ir um duque. E:um... lem!rou-se disso, no (? E Mary sorriu para o marido. E Bem, estudei esse cap+tulo em particular. =a verdade, eu o decorei.

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E F mesmo? E 7m canto da !oca de 'o an se arqueou, e ele endere)ou aquele sorriso malicioso a Mary. E E o que esse cap+tulo su ere?
Oh, bastante simples. Mary puxou a cortina na janela e virou-se, com um sorriso sedutor. Basta encontrar uma carruagem...

7m lacaio, vestido de cetim a#ul-escuro, postava-se "ora do alcance do !rilho circular da vela so!re a escrivaninha. % homem era quase invis+vel para lady Iersey quando ela en"iou a pena no tinteiro de cristal e correu-a pelo per aminho. -ontudo, sa!ia que ele estava ali. Esperava para entre ar a carta a!solutamente importante que ela se apressava em escrever. ?epois de salpicar areia nas linhas, lady Iersey passou o mata-!orro antes de do!rar e selar o papel com um pin o de cera vermelha. -omprimiu o anel de sinete na cera quente, e depois estendeu a missiva ao lacaio. E 3eve-a a ela. ?epressa. Ela precisa sa!er. % criado "e# uma mesura, e desapareceu al(m do alcance da lu#. 3ady Iersey apoiou os cotovelos na escrivaninha. %s ros de areia se enterravam na pele "ina enquanto ela encostava a ca!e)a nas mos tr mulas. Fechou os olhos. Deus me %erdoe$ %s !e!s estavam vivos. 0inham so!revivido.