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cido lurico: componente bioactivo

del aceite de palmiste


Lauric Acid: Bioactive Component of
the Palm Kernel Oil
Olga Luca M o r a Gil 1

Resumen
Los "aceites tropicales", denominacin que incluye al aceite de palmiste, se
consideran perjudiciales para la salud humana por su moderado contenido de
grasas saturadas. En efecto, el aceite de palmiste tiene entre 11 y 55% de cido

lurico (cido graso saturado de cadena media), por lo cual se denomina, junto
con los aceites de coco y babass. como aceites luricos. Sin embargo, a pesar del

grado de saturacin de los aceites luricos y sus monoglicridos, numerosas


publicaciones cientficas les han atribuido propiedades nutracuticas
(antimicrobianas y antivirales), por lo que se ha extendido su uso como
ingrediente de frmulas especiales para soporte nutricional de pacientes con
patologas que cursan con cuadros de malabsorcion (desnutricin, SIDA, fbrosis
qustica. etc.) entre otras aplicaciones. Dados los anteriores hallazgos y que en

Colombia el aceite de palmiste es un producto disponible localmente, se presenta


una revisin del estado de los efectos fisiolgicos y las aplicaciones actuales y
potenciales del cido lurico. con el fin de evaluar la posibilidad de generar nuevas
aplicaciones para el aceite de palmiste colombiano.

Summary

Palabras Claves

'"Tropical oils'", including palm kernel oil, are considered to be harmful to human
health for their moderate contents of saturated fats. In fact, palm kernel oil contains between 41% and 55% of lauric acid (medium-chain saturated fatty acid).
For this reason, kernel oil, together with coconut and babassu oils, is known as
lauric oil. However, despite the degree of saturation of lauric oils and their
tnonoglycerides, a number of scientific publications attribute them with
nutraceutic properties (antimicrobial and antiviral), expanding its usage in special nutritional formulas for patients with maladsorption symptoms (malnutrition, AIDS, cystic fibrosis, etc.), among other applications. Considering the Endings referred to above and the fact that in Colombia palm kernel oil is a locally
available p r o d u c t , this p a p e r reviews the s t a t u s of the lauric acid's physiological

Acido lurico, Monolaurina, Aceites


luricos. Triglicridos, Aceite de
palmiste

effects and actual and potential applications, to explore the possibility of generating new applications for the Colombian palm kernel oil.

Nutricionista Dietista. Coordinadora Programa de Salud y Nutricin Humana. Cenipalma.


Apartado Areo 252171. Bogot, D.C., Colombia.
Recibido: 30 de octubre de 2002. Aprobado: 1 7 de marzo de 2003

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O.Mora

Aceites Luricos

Los aceites de palmiste, coco y babass se conocen como "aceites luricos"


por su moderado contenido de cido
lurico (41-55%, 41-47% y 44-46%,
respectivamente). Los aceites luricos
son los nicos aceites lquidos comestibles que contienen exclusivamente
cidos grasos saturados y, por lo tanto,
tienen alta estabilidad contra la

Corte longitudinal del fruto de palma de aceite, pulpa y almendra. Foto


de Nancy Franco

Perfil de cidos grasos en aceites vegetales (%).

oxidacin.
Igualmente,
estn
considerados dentro de la categora
GRAS (Generally Recognized As Safe).
En cuanto al aceite de palmiste, vale
la pena mencionar que se obtiene de
la palma de aceite (Elaeis guineensis
J a c q . ) , p l a n t a nativa del Golfo de
Guinea que lleg a Amrica en el Siglo
XVI, debido al "comercio" de esclavos
(Fedepalma 2001). Durante su vida
productiva, la palma de aceite produce
racimos de frutos oleaginosos, de los
cuales se obtienen dos clases de aceite:
el a c e i t e de p a l m a e x t r a d o del
mesocarpio y el de palmiste extrado
de la a l m e n d r a (Fig. 1), los cuales
difieren en s u s propiedades fsicas y
qumicas.
En efecto, mientras que el aceite de
palma es fuente de cidos oleico y
palmtico, el aceite de palmiste lo es
de cido lurico (Tabla 1), razn por la
cual este ltimo ha sido clasificado
como aceite lurico. En Colombia.
d u r a n t e el ao 2001 se produjeron
50.000 toneladas de aceite de palmiste
crudo (Fedepalma 2002). De los aceites
luricos. los de mayor produccin y
consumo mundial en los ltimos cinco
aos h a n sido los de coco y palmiste
(Fedepalma 2002).
Por su parte, la palma de babass
es originaria del Brasil, puede alcanzar
hasta 20 m de altura y tiene grandes
hojas c u r v a s q u e llegan a 9 m de
longitud. Despus de la floracin, la
palma produce dos veces al ao entre
dos y cuatro racimos que contienen
250 frutos cada uno (FAO 2002).

cido Lurico

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El cido lurico es un cido graso


saturado de cadena media, presente
en los aceites luricos hasta en un 50%
y en la grasa lctea y la mantequilla
en c e r c a del 3% (FAO 2 0 0 2 ) . Su
nombre sistemtico es cido dodecanoico, tiene un peso molecular de

Acido laurico: componente bioactivo del aceite de palmiste

200.32 g, un punto de ebullicin de


130C y un punto de fusin de 45C.
Tambin es insoluble en agua y soluble
en etanol (Radzuan et al. 1999).
Los aceites luricos son la principal fuente de MCT (triglicridos de
cadena media, de su sigla en ingls).
los cuales son digeridos, absorbidos y
transportados ms fcil y rpidamente
que los triglicridos de cadena larga.
ya que son molculas de menor
tamao y mayor solubilidad. Los MCT
se o b t i e n e n m e d i a n t e p r o c e s o s de
esterificacin de destilados de cidos
grasos de aceites de palmiste y de coco
y u s a n d o l i p a s a s c o m e r c i a l e s de
diferentes orgenes (Baudi 1996).
Los MCT son una fuente energtica
de rpida disponibilidad, razn por la
cual son empleados como ingredientes
de frmulas infantiles, especialmente
de aquellas para nios pretrmino, de
suplementos para deportistas de alto
rendimiento y para soporte nutricional
de pacientes con patologas que cursan
con cuadros de malabsorcin (desnutricin. SIDA, fibrosis qustica, etc.).
entre otras aplicaciones. Aunque en el
caso de deportistas no se ha demostrado que los MCT mejoren parmetros
de rendimiento como la velocidad, s
p u e d e n i n c r e m e n t a r la r e s i s t e n c i a
(Merolli 1997). En pacientes con SIDA.
en quienes es frecuente la esteatorrea.
se ha observado mejor tolerancia de
las frmulas cuya fuente de grasa son
MCT que de aquellas que contienen
cidos grasos de cadena larga (Craig
et al. 1997).
Adicionalmente. a u n q u e desde
1966 existen reportes de las propied a d e s antivirales, antibacteriales y
antiprotozoarias atribuidas al cido
lurico y su monoglicrido (la monolaurina), stas h a n sido reconocidas
por u n l i m i t a d o g r u p o d e i n v e s tigadores (Radzuan et al. 1999; Zabara
2 0 0 1 ; B e r g s s o n et al. 1998; Enig
1998), cuyos estudios a p a r e c e n en
ms de 50 publicaciones cientficas y

en numerosas patentes internacionales. Kabara (2001) encontr que


algunos cidos grasos y s u s monoglicridos p u e d e n destruir o inactivar
adversamente algunos microorganismos patgenos. Esta propiedad
"protectora" de los lpidos se ha asociado con su estructura: los monoglicridos parecen ser activos, a diferencia
de los diglicridos y triglicridos. Tal
es el c a s o de la m o n o l a u r i n a ,
monoglicrido del cido lurico. que
destruye la bicapa lipdica de virus,
b a c t e r i a s , protozoos y hongos mediante diferentes mecanismos: en los
virus, evita su ensamble y maduracin
y h a c e m s fluidos los l p i d o s y
fosfolpidos de la bicapa, mientras que
en las b a c t e r i a s , interfiere con los
signos de transduccin o de formacin
de t o x i n a s . Algunos de los microorganismos inactivados o destruidos
por estos lpidos son virus como los
del VIH, herpes simple, hepatitis C,
citomegalovirus e influenza, bacterias
patgenas como Helicobacter pylori y
Staphyloccus aureus, levaduras como
Candida albicans, y protozoos como
Giardia lamblia. M u c h o s de e s t o s
microorganismos son reconocidos
como c a u s a d e i n f e c c i o n e s oportunistas en pacientes VIH positivos.
Segn los investigadores, de los cidos
grasos saturados, el lurico parece ser
el de mayor actividad antiviral (superior a la del caprlico. el cprico y el
mirstico).
En los casos de pacientes con SIDA.
quienes adems de estar inmunodeprimidos usualmente consumen
d i e t a s con bajo a p o r t e calrico e
i n a d e c u a d o b a l a n c e de macro y
micronutrientes, se ha demostrado la
efectividad de la suplementacin con
cido l u r i c o , ya q u e a u m e n t a el
a p o r t e calrico y la t o l e r a n c i a al
rgimen suplementado.
En cuanto a lpidos plasmticos, el
c o n s u m o de g r a s a s ricas en cido
lurico ha mostrado un prfil lipdico

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ms favorable que el observado con


fuentes de cidos g r a s o s trans en
sujetos saludables, por lo cual parece
ser preferible el uso de aceites luricos
que el de grasas hidrogenadas en la
industria de alimentos (De Roos et al.
2001). Adems, algunos estudios
sugieren que el cido lurico podra
aumentar las concentraciones de HDL
(lipoprotena de alta densidad conocida
como factor "protector") en mayor
p r o p o r c i n q u e el cido palmtico
(Temne et al. 1996) y que el consumo
de cidos grasos de cadena media no
se asociara significativamente con el
aumento del riesgo de enfermedad cardiovascular (Hu et al. 1999).
Los centros de investigacin que
mayor reconocimiento h a n tenido por
e s t u d i a r el rol fisiolgico del cido
lurico y s u s monoglicridos,
obtenidos a partir del aceite de coco,
tienen s e d e en E s t a d o s Unidos, y
actualmente
realizan
trabajos
conjuntos con universidades norteamericanas en temas como la lactancia
materna y el manejo nutricional del
SIDA.

Consideraciones finales
Teniendo en cuenta que los alimentos
funcionales son aquellos que
contienen uno o varios componentes
q u e g e n e r a n beneficios s o b r e l a s
funciones corporales o tienen efectos
fisiolgicos o psicolgicos adicionales
a su aporte n u t r i c i o n a l , se podra
afirmar que el cido lurico es un
componente bioactivo del aceite de
palmiste. Este aceite, a pesar de su
contenido de cidos grasos saturados,
es u n a de las fuentes naturales ms
importantes de cidos luricos, cuyas
propiedades antimicrobianas y
antivirales ya h a n sido descritas.
Dado que el excesivo consumo de
grasas s a t u r a d a s se considera como
factor de riesgo p a r a sufrir enfer-

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medades cardiovasculares, los "aceites


tropicales", denominacin que incluye
al aceite de palmiste, h a n sido
calificados como perjudiciales para la
salud h u m a n a . Al respecto, la American Heart Association y otras
autoridades cientficas recomiendan
como rgimen saludable aquel que
tenga u n a relacin de cidos grasos
saturados: monoinsaturados: poliinsaturados de 1:1:1 (Kris-Etherton et al.
2001), la c u a l es posible o b t e n e r
mediante la inclusin moderada de
estos aceites vegetales, sus fracciones
o alimentos que los contienen. Tambin vale la p e n a recordar que los
efectos de la dieta sobre el e s t a d o
nutricional y de salud dependen de la
proporcin total de macro y micronutrientes que sta aporta y no de un
alimento en particular.
Aunque las principales fuentes de
c i d o l u r i c o s o n los a c e i t e s d e
p a l m i s t e y de coco, la mayora de
investigaciones relacionadas con el
estudio del rol fisiolgico del cido
lurico y s u s monoglicridos se h a n
realizado con fracciones del aceite de
coco y, en menor proporcin, de leche
materna. Ante la disponibilidad local
y las perspectivas del aumento de la
oferta de palmiste y aceite de palmiste
en Colombia, se hace necesario evaluar la viabilidad tcnica y econmica
de la obtencin de cido lurico a partir
de este aceite, d a d a s su propiedades
fisiolgicas, su v e r s a t i l i d a d como
aditivo alimentario y s u s mltiples
aplicaciones teraputicas.

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