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LINFLATION

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A- Concepts de base
Linflation est un phnomne conomique majeur de la priode ouverte
par la seconde guerre mondiale, multiforme par lchelle (inflation rampante,
hyperinflation), la dure (inflation courte, inflation longue) ou le lieu (pays
industrialiss, pays en dveloppement) de ses manifestations, linflation est au
carrefour des politiques gouvernementales et de la rflexion conomique.
Les premires continuent gnralement de voir en elle un mal
redoutable, malgr lattnuation du phnomne au cours des annes 1980 dans
les pays de lOCDE, puis son abaissement dans lchelle des proccupations
avec le rebond de la crise au dbut de la dcennie de 1990. La seconde na pas
dissip toute la confusion qui entoure une notion envisage, selon les cas, en
termes de symptmes, de fonctions ou de causes.
Par la diversit mme de leurs approches respectives, les trois analyses
qui suivent portent sur le sujet une lumire utile. Les deux premires, crites
lune en 1970, lautre vers 1980, rappellent que linflation appartient
aujourdhui autant lhistoire de lanalyse conomique qu celle des dernires
dcennies. La troisime examine la pertinence des explications thoriques
attaches au processus de linflation.

1. Dfinitions
Linflation est le plus souvent dfinie en fonction de ses effets sur les prix
et sur le pouvoir dachat de la monnaie, elle est ainsi couramment assimile
laugmentation du niveau gnral des prix ou la perte de pouvoir dachat de
lunit montaire. Or ces deux dfinitions ne sont quivalentes que si le niveau
des prix est dtermin par le rapport entre monnaie et produit, ce qui est bien le
cas daprs les fondements thoriques traditionnellement accepts.
La thorie quantitative de la monnaie nous enseigne, en effet, que le
niveau gnral des prix rsulte de lquilibre entre la masse du produit (offre
globale) et la masse montaire (demande globale). La relation entre ces deux
masses est stable condition que leur variation soit proportionnelle. Si la masse
montaire augmente sans tre accompagne dun accroissement proportionnel
de la production, la hausse du niveau gnral des prix est de nature
inflationniste et entrane une perte du pouvoir dachat de chaque unit de
monnaie.
Ds lors, la tentation est grande de rduire lexplication de linflation
une mcanique lmentaire entre ces deux forces. Si toute augmentation de la
masse montaire relativement celle des produits conduit une hausse
inflationniste du niveau gnral des prix, nest-il pas correct de rechercher les

Linflation

causes de linflation du ct de la demande ? Et, rciproquement, tant donn


que la diminution de la masse des produits relativement celle de la monnaie
provoque le mme effet inflationniste, ne faut-il pas expliquer ce dernier par la
variation de loffre ?
Pleinement justifie lchelle microconomique, lutilisation de la loi de
loffre et de la demande peut-elle, toutefois, tre mcaniquement transpose
celle des grandeurs globales ? La nature de la monnaie impose une logique trs
stricte, et il est ncessaire danalyser avec la plus grande rigueur les explications
traditionnelles pour vrifier si elles sont effectivement compatibles avec la loi
de loffre et de la demande telle quelle sapplique aux variables montaires.

2. Analyse traditionnelle
Le phnomne dinflation prsente un certain nombre de paradoxes dont
le moindre nest pas la prise de conscience rcente ( lchelle de lhistoire)
dune manifestation conomique fort ancienne, la dprciation de la valeur de
la monnaie. Cest seulement, en effet, partir du milieu du XXe sicle que le
monde occidental a dcouvert quil venait dentrer dans lge de linflation
et que celle-ci constituait le danger le plus grave que pouvait connatre la vie
conomique. Auparavant, la menace provenait surtout des crises de
surproduction, du chmage et de la dflation que les conomistes tudiaient
dans leurs thories du cycle conomique de prfrence ces inflations qui
napparaissaient que lors des guerres comme des phnomnes accidentels non
lis la vie conomique normale.
Dailleurs, ils en possdaient depuis longtemps une interprtation simple
et claire qui ne leur semblait pas devoir tre remise en question. Aussi, vers la
fin des annes 1940, lorsque la reconstruction des conomies occidentales fut
pratiquement acheve, gouvernants et conomistes craignaient davantage la
survenue dune grande crise comparable celle de 1929 que la continuation
de linflation qui avait rgn depuis 1940.
Pourtant linflation persista, et lon ne sait ce qui est le plus surprenant de
lextraordinaire tat dimprparation psychologique et thorique qui caractrise
cette poque ou de lnorme transformation qui sest opre en une dcennie
dans les esprits et dans la pense conomique lgard du phnomne
dinflation. On admet maintenant que celui-ci caractrise des conomies de paix
et non pas seulement de guerre, et quil napparat pas uniquement dans les
conomies des pays dveloppement avanc mais aussi dans les conomies
planifies socialistes et dans celles des pays en voie de dveloppement.
Linflation nest pas seulement limite de brves priodes o les
indicateurs montaires semblent drgls, mais est installe en permanence
dans toutes les conomies puisque la valeur de lunit montaire est ampute

Linflation

annuellement de 2 4% pour les pays les moins atteints (sur une priode de dix
ans) et de 30 60% pour des pays comme le Brsil et lIndonsie.
La dflation, qui en tait le phnomne symtrique dans la conception
initiale, ne lest plus dans la conception moderne et disparat pratiquement du
vocabulaire et des faits, absorbe dans le concept de rcession qui exprime une
moindre tendance lexpansion du produit national et la hausse du niveau
gnral des prix. Sans cesser pour autant de la combattre, les gouvernements se
proccupent bien plus de modrer un processus que scrtent invitablement
les conomies modernes que de lenrayer dfinitivement, car il est, sous sa
forme la plus attnue, indissociable du progrs conomique.
Malheureusement, ces constatations ne sont pas gnralement admises,
et linflation est prsente comme un flau. Pourtant, au-del des analogies
qui ne sauraient jamais prtendre fournir des dmonstrations scientifiques,
linflation reste un processus de rgulation conomique par la dprciation
montaire, comme telle, elle ne relve pas du jugement de valeur et na donc
pas tre apprcie dun point de vue normatif.

3. Histoire
Si le terme inflation vient du mot latin inflare , qui signifie enfler, et
se trouve chez Cicron et Pline, cest aux tats-Unis, lors de la guerre de
Scession, quil fut employ pour la premire fois pour dsigner lmission
exagre de dollars. En ralit, les modifications intervenues depuis un sicle
dans les conditions conomiques gnrales et dans les systmes montaires
interdisent de se rallier cette conception comme celle qui lui a succd
partir de 1940.

4. Les effets de linflation


Dans la mesure o linflation nest plus seulement une consquence de
lenflure de la masse montaire, ses effets ne se manifestent plus lgard du
seul systme montaire, mais de lconomie tout entire. Le plus souvent, le
rsultat reste aussi catastrophique puisquelle est accuse de fausser les calculs
conomiques terme, dcourager lpargne, stimuler la consommation,
favoriser un gaspillage des ressources et une politique irrationnelle de
linvestissement, donc sacrifier la croissance future.
Elle accrot linjustice sociale, en diminuant le pouvoir dachat des
titulaires de revenus fixes et en augmentant les profits des industriels et
commerants, avive les antagonismes sociaux et menace lquilibre social.
Tout cela est peut-tre vrai, mais sapplique bien plus linflation
galopante ou hyperinflation qu linflation courte. Dautre part, lconomie

Linflation

dinflation suscite des ractions des agents conomiques, susceptibles den


attnuer les effets nfastes (phnomne daccoutumance) dune manire
dautant plus efficace que linflation produit dimportants bienfaits.
Tout ce que peut faire la politique anti-inflationniste, soit par des
restrictions montaires, soit par une politique financire de surquilibre
budgtaire, cest dempcher que linflation ne dgnre en hyperinflation.
Ainsi peuvent tre conservs les avantages de linflation rampante et attnus
au maximum les inconvnients de linflation galopante.
Leffet le plus significatif de linflation se traduit, de nos jours, par ltat
de la balance des paiements du pays dans la mesure o les conomies
occidentales ont abandonn depuis 1958 la plupart des restrictions relatives la
circulation des marchandises et la convertibilit des monnaies. Toute hausse
du niveau gnral des prix dans un pays, plus rapide que celle enregistre dans
les autres pays avec lesquels il entretient des relations commerciales, doit se
traduire par une augmentation des importations et une diminution relative des
exportations, donc un dsquilibre des paiements courants qui est financ par
une baisse des rserves de change.
Il sensuit une fuite des capitaux et une baisse du taux de change de la
monnaie nationale. Linflation, qui ntait inscrite que dans la dprciation de la
valeur interne de la monnaie, va maintenant sinscrire dans la dprciation de
sa valeur externe, cest--dire par rapport aux autres monnaies. Au point de
vue international, linflation interne devient une inflation externe.

5. Linflation dans les annes 1970


Les politiques conomiques des pays industriels, qui, dans le quart de
sicle qui a suivi la seconde guerre mondiale, ont t largement influences par
les ides keynsiennes, taient surtout inspires par le dsir dviter une
rcession comparable celle des annes 1930, lobjectif tait de soutenir et de
rguler la demande, notamment par laction budgtaire de ltat, afin de
maintenir lconomie aussi prs que possible du plein emploi et dassurer la
croissance rgulire du produit national. Il est arriv que, en priode de
surchauffe inflationniste, on appliqut le remde temporaire dun
ralentissement de lactivit (par exemple, la rpublique fdrale dAllemagne
en 1966-1967, les tats-Unis en 1970), mais il sagissait de simples pauses dans
la croissance.
Cependant, avec lacclration qua connue linflation depuis le dbut des
annes 1970, ces ides se sont trouves en butte une contestation de plus en
plus vive. Ds 1958, A-W. PHILLIPS tablissait sa fameuse courbe liant
lvolution des salaires nominaux celle du chmage (en se fondant sur ltude
de lconomie anglaise depuis cent ans), lorsque le chmage baisse, la
croissance des salaires sacclre. Si lon veut viter linflation, il faut limiter la

Linflation

hausse des salaires nominaux un rythme cohrent avec la hausse de la


productivit et accepter, de manire permanente, un certain volant de
chmage. Phillips concluait que, avec une productivit en hausse de 2% par
an, le taux de chmage permanent devrait tre de 2,5% de la population active
pour assurer la stabilit montaire.
La nouveaut, par rapport aux ides de Keynes, cest que les salaires sont
assimils des prix, et que le march du travail devient un vritable march.
Le chmage nest pas seulement la consquence dune dfaillance de la
demande, justiciable dune activit de relance, cest aussi la condition,
souhaitable jusqu un certain degr, de la stabilit des cots du travail, donc
des prix. Cette thorie fut trs discute, mais elle eut une assez large influence
et fut reprise aux tats-Unis, notamment par P. Samuelson et R. Solow. Elle
repose sur lide (qui a pu se vrifier dans la pratique) que le plein emploi
correspond en fait un tat de forte tension sur le march du travail.
Certains ont admis aujourdhui quun certain chmage structurel nest
que la traduction de la fluidit et de la mobilit de la main-duvre.
Cependant, lexprience a apport un dmenti assez net la courbe de Phillips.
On a pu constater que, sil lui arrivait de jouer lendroit (hausses des
salaires lapproche du plein emploi), elle ne jouait gure lenvers , depuis
la rcession de 1974-1975, la hausse du chmage dans la plupart des pays
dvelopps ne sest pas toujours, accompagne dun ralentissement des hausses
de salaires.
Lapparition, ds le milieu des annes 1960, de la grande inflation,
selon lexpression de Jean Denizet, son enracinement dans les conomies
modernes ont amen de profondes remises en cause doctrinales. Surtout, on a
assist un phnomne qui sinscrivait mal dans les thories existantes, la
stagflation (R. Triffin) : la production stagne, voire rgresse, alors que les prix
continuent daugmenter un rythme lev.

6. La dflation
Dfinie lorigine, dans la conception montaire, comme linverse de
linflation (dgonflement de la masse montaire provoque par une politique
montaire et financire dlibre), la notion de dflation a constamment oscill
entre cette conception originelle et une conception symtrique de celle
dinflation. Signifiant dabord baisse des prix quand linflation tait une enflure
du niveau gnral des prix, puis excdent de loffre globale sur la demande
globale aux prix de la priode de base quand linflation tait considre comme
un dsquilibre conomique, elle est aujourdhui dfinie comme la phase de
conjoncture dans laquelle lactivit conomique se ralentit fortement, entranant

Linflation

une moindre croissance du produit national et de la hausse des prix ainsi quun
accroissement du chmage.
Il nest pas ncessaire que le produit national diminue ou que le niveau
gnral des prix baisse. De mme quun taux dinflation de 2 3% lan est
assimil la stabilit montaire, de mme, un ralentissement de lexpansion et
de la hausse des prix est, de nos jours, prsent comme de la dflation,
tellement est forte la volont de croissance conomique. Pour une part, la
dflation sapprcie en prenant pour critre le taux dexpansion et le taux de
chmage plutt que le taux de variation des prix, aussi prfre-t-on souvent
employer le terme de rcession.
Malgr un certain paralllisme des formes, la signification de la dflation
nest plus la mme que nagure. Compensation ncessaire de linflation, phase
de remise en ordre de lconomie perturbe par les excs commis au cours de
linflation, elle apparaissait, en dfinitive, comme un processus bnfique
assurant le maintien, en longue priode, dun certain quilibre dans une
conomie dote de flexibilit. Ds linstant o le chmage ne fut plus tolr
comme rgulation conomique et o lidal de progrs conomique fut lgitim
par le Welfare State, il ne fut possible dadmettre, hormis de brves priodes,
cette pause dflationniste.
Si linflation longue est incruste dans les conomies occidentales, cest
donc tout autant, sinon plus, du fait de la disparition des phases dflationnistes
de baisse du niveau gnral des prix que de lexistence de facteurs structurels
poussant les prix la hausse. Ce blocage la baisse, cette irrversibilit des
variations du niveau des prix interdisent dornavant toute compensation et
toute stabilit montaire de longue priode. Il y a certainement des raisons
structurelles cela, mais, avant tout, il y a un choix politique fondamental qui
tolre, jusqu un certain taux, une inflation courte et limine toute ventualit
de dflation durable.
Les conomistes contemporains formalisent ce choix dans la fonction de
Trade off qui cherche tablir dans quelle mesure certains objectifs peuvent
tre sacrifis pour dautres, la principale contrainte tant ltat des rserves de
change du pays. Cest seulement lorsque ces rserves samenuisent
dangereusement quune politique dflationniste est pratique, mais, tant que
cette contrainte ne sexerce pas, linflation rampante est tellement associe
lobtention de rsultats conomiques jugs dsirables quelle est prfrable
une stabilit montaire de caractre dflationniste.
ce niveau, lconomiste na plus qu cder la place lhomme
politique, car il ne lui appartient pas de choisir, mais dclairer les choix
politiques. Il nest pas douteux que, de ce choix, a dpendu et dpendra encore,
pour une large part, notre type de socit.

Linflation

B- Les causes de linflation


1. Lenflure de la masse montaire
Selon la conception initiale et conformment ltymologie, linflation a
dabord t considre comme lenflure de la masse montaire, principalement
des billets en circulation. Il y avait inflation quand la Banque centrale (lInstitut
dmission comme on lappelait alors) mettait trop de billets. La consquence
en tait une hausse du niveau gnral des prix et une diminution du stock dor.
Cette enflure des billets en circulation provenait donc dune dcision et
dune politique des autorits montaires qui acceptaient de crer des moyens
de paiement en trop grande quantit. Certains auteurs tudiant les cycles
conomiques firent bien remarquer, ds le XIXe sicle, que, durant la phase de
prosprit ou dexpansion, les banques taient incites offrir largement leurs
crdits aux investisseurs, trop largement mme, tant donn leurs rserves dor.
Mais comme le renchrissement des produits pendant une priode
tait le plus souvent compens par leur baisse dans la priode suivante selon
un rythme qui paraissait inluctable, les banques se trouvaient laves de tout
soupon inflationniste. Il nen tait pas de mme du Trsor public qui devait
recourir aux avances de la Banque centrale, donc la cration de monnaie, pour
financer le dficit du budget. Dans la mesure o ce recours atteignit de fortes
proportions pendant la guerre de 1914-1918, puis dans les annes 1920,
lhabitude fut prise dimputer linflation la mauvaise politique financire de
ltat en temps de paix, celle du temps de guerre tant videmment excusable.
Sur le march des changes, linflation se traduisait par une baisse de la
valeur de la monnaie nationale par rapport aux monnaies trangres et,
terme, par une dvaluation, sanction internationale de la dprciation de la
valeur interne de la monnaie.
Une telle conception, que lon rencontre encore de nos jours, ne saurait
tre accepte, non pas parce quelle limite la responsabilit de linflation au seul
agent, ltat, mais parce quelle ne se comprend quen faisant rfrence un
systme montaire aujourdhui disparu, la convertibilit du billet de banque
dans un rgime dtalon-or. Jusquen 1914, en effet, les billets de banque taient
librement convertibles en or, lor tait utilis dans les paiements internes et, en
dehors des limites dtermines par les gold points, dans les paiements
internationaux.
Comme de nos jours, la monnaie ne pouvait tre cre quen contrepartie
soit dor et des devises gagnes dans les changes internationaux, soit de

Linflation

crances achetes par la Banque centrale au Trsor public, soit de crances


reprsentatives de crdits consentis achetes par la Banque centrale au systme
bancaire. Par ailleurs, une lgislation trs stricte obligeait les Banques centrales
maintenir une proportion donne entre leur encaisse-or et la circulation des
billets, de telle sorte quune diminution de lencaisse rendait ncessaire une
diminution du montant des billets en circulation et que seule une augmentation
de lencaisse justifiait une augmentation, une enflure des billets mis. La
diminution de lencaisse ne pouvait provenir que dun dficit de la balance des
paiements. Il fallait donc viter tout dficit durable, sinon la convertibilit-or
des billets devenait impossible et la Banque centrale violait une de ses rgles
statutaires essentielles.
Dun autre ct, laugmentation des billets en circulation ne pouvait
provenir que dune expansion de lactivit conomique celle-ci exigeant
davantage de moyens de paiement ou dun dficit budgtaire. Si lexpansion
se terminait le plus souvent delle-mme par une crise, le dficit budgtaire, en
revanche, devait tre rigoureusement proscrit pour des raisons dorthodoxie
financire parmi lesquelles le danger dinflation figurait en premire place. En
dfinitive, la cration montaire, cest--dire laccroissement de la masse
montaire, devait tre proportionne aux besoins de lconomie interne, tat
exclu, et lexcdent de la balance des paiements, sinon le systme montaire
tait menac deffondrement.
Deux traits caractrisent linflation dans un tel systme, dune part, elle
est distincte de la hausse des prix, puisquelle est enflure de la masse de billets
en circulation, dautre part elle remplit une fonction nfaste de destruction du
systme montaire, puisque la convertibilit-or du billet nest plus assure. La
disparition de la convertibilit du billet de banque depuis 1914 aurait d faire
abandonner cette conception. Or, dans la conception qui dominera par la suite,
linflation devient certes de plus en plus un dsquilibre conomique, mais on
la considre toujours comme accidentelle, lie une mauvaise politique
financire de ltat.

2. Le dsquilibre conomique
Selon la conception traditionnelle, linflation est un dsquilibre
conomique entre loffre et la demande globales se traduisant par une hausse
du niveau gnral des prix. Dans une certaine mesure, cette conception a t
influence par la situation dune conomie de guerre dans laquelle loffre de
biens civils connat une rduction alors que la demande se trouve accrue par
une augmentation du volume montaire conscutif au financement des
dpenses de guerre.
Les conomistes se sont attachs, durant la seconde guerre mondiale,
mesurer lcart inflationniste existant entre la valeur de la demande globale et

Linflation

la valeur de loffre globale en les anticipant au prix de la priode de base afin de


mieux supprimer cet cart par une politique adquate et, ce faisant, ils suivaient
la voie trace par J-M. Keynes dans sa brochure How to Pay for the War
(Comment financer la guerre, 1940). Aprs la fin de la guerre, quand la
ncessit de contrles directs sur les prix, les salaires et les profits se fit moins
sentir, lexcs de la demande globale fut seulement envisag conformment
lanalyse, cette fois, de la Thorie gnrale de lemploi, de lintrt et de la
monnaie (The General Theory of Employment, Interest and Money, 1936).
Durant la guerre, la politique dinflation refoule (repressed inflation)
avait empch la manifestation essentielle du dsquilibre, savoir la hausse
des prix, aprs la guerre, labandon de cette politique laissa se dvelopper la
hausse des prix. Peu peu, linflation ne se dfinit plus par un excs de la
demande globale sur loffre globale entranant une hausse du niveau gnral
des prix, mais comme une hausse du niveau gnral des prix provoque par un
excs de la demande globale. Le changement est dimportance car, nouveau,
lide denflure apparat mais applique aux prix cette fois.
Si les auteurs anglo-saxons adoptaient dans leur majorit cette conception
de lexcs global, les auteurs franais la suite du professeur Jean Gabillard (La
Fin de linflation) prfraient une analyse plus fine. Constatant que linflation
peut exister sans excs de la demande globale et quun tel excs ne provoque
pas forcment linflation, ils proposrent de partir de lide de tension
inflationniste sectorielle, cest--dire dun cart ou dcalage entre flux rels et
flux montaires dans une zone o offre et demande sont inlastiques par
rapport aux prix (Gabillard). Tant que ces tensions sont contrebalances par des
tensions opposes, dites dflationnistes, et tant que les comportements des
agents conomiques nanticipent pas la hausse des prix, linflation nest pas
dclare.
Dans le cas contraire, les tensions inflationnistes sagrgent, les
processus cumulatifs se dveloppent. Linflation se caractrise donc un
double point de vue, celui des flux et celui des comportements, elle suppose un
certain tat des comportements et des flux de biens et de monnaie. Quoi quil
en soit de ces diffrences doptique globale ou sectorielle, linflation continue
dtre envisage comme un accident de la conjoncture conomique, un tat
pathologique de lconomie. Lorigine de linflation, cependant, ne se situe plus
dans la seule sphre montaire de lconomie, et la responsabilit nen incombe
plus la seule politique financire de ltat.
Des facteurs montaires (politique excessive de crdits lconomie,
dficit budgtaire) et des facteurs rels tenant soit loffre (mauvaises rcoltes,
plein emploi de lappareil de production, grves), soit la demande (hausse de
linvestissement, accroissement des revenus) peuvent contribuer linflation.

Linflation

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Cest, en ralit, du fonctionnement du systme conomique tout entier


quelle provient et non plus uniquement du systme montaire. Dautre part, si
elle ne dtruit plus le systme montaire, puisque celui-ci a t chang, elle
produit nanmoins des effets nfastes quil est difficile dadmettre. Aussi faut-il
empcher linflation, la combattre par tous les moyens jusqu ce quelle
disparaisse.
la fin des annes 1950, linflation est donc tantt un dsquilibre
conomique, tantt la hausse du niveau gnral des prix, tantt un dsquilibre
conomique se traduisant par la hausse du niveau gnral des prix. La plupart
des conomistes la jugent nocive et nfaste, non pas en se plaant au point de
vue de sa fonction, mais au point de vue de ses effets. Les gouvernants font de
mme, ils proclament leur volont de maintenir la stabilit de la monnaie, mais,
hlas, ils ny parviennent gure.

C- Linflation par la demande


1. La demande des consommateurs
On considre comme causes dinflation par la demande toutes celles dont
leffet est daccrotre la masse montaire relativement celle des produits. Cest
lapplication du principe de loffre et de la demande, si laugmentation de la
demande nest pas accompagne dune hausse quivalente de loffre de
produits, les prix saccroissent.
La propension la consommation est une premire cause, frquemment
cite, de nombreux manuels soulignent quun changement soudain des
habitudes des consommateurs peut provoquer une augmentation de la
demande laquelle loffre ne peut sajuster quaprs un certain temps, cause
de la relative rigidit de lappareil productif. Lcart positif entre demande
globale et offre globale amnerait ainsi une hausse du niveau gnral des prix
que les auteurs nhsitent pas dfinir comme inflationniste. Pour confirmer
cette analyse, on cite souvent le cas de la priode qui suivit la Seconde Guerre
mondiale, o la dpense des revenus pargns pendant le conflit aurait
provoqu une augmentation de la demande dpassant de beaucoup la capacit
productive des entreprises.
Or, pour bien comprendre la porte relle de cette thse, il est ncessaire
de distinguer largument propension la consommation de largument
guerre . Tout dabord, il faut se demander si une variation de la propension
marginale la consommation, indpendamment des causes (plus ou moins
structurelles) de cette variation, peut provoquer une hausse inflationniste des
prix. En dautres termes, nous devons tablir quelles sont les consquences

Linflation

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dune modification du comportement des consommateurs sur la masse


montaire et sur celle des produits.
Supposons que le public dcide de rduire le montant du revenu
pargn, cette dcision amnera-t-elle un accroissement de la quantit de
monnaie disponible dans le systme considr ? La rponse ne pourrait tre
positive que si le revenu pargn ne faisait pas partie de la masse montaire.
Mais comment soutenir cette thse aujourdhui, quand la monnaie est
entirement de nature bancaire ? Les revenus pargns dfinissent des dpts
bancaires, et il serait trange de les exclure de la masse montaire, dautant plus
que les banques les prtent aussitt en permettant ainsi aux emprunteurs
dexercer une demande la place des pargnants. Si les consommateurs
rduisent leur pargne, ils accroissent leur propre demande, mais cet
accroissement correspond une diminution de la demande exerce par les
bnficiaires des prts bancaires.
La demande globale nest donc pas affecte par la diminution de la
propension lpargne. Une rduction de lpargne a bien un impact sur
linvestissement et sur la consommation, mais elle ne modifie pas le montant
du revenu disponible, dont la mesure est donne, daprs lquation
keynsienne, par la somme de C (consommation) et de I (investissement). Et,
comme la demande ne peut tre exerce qu partir dun revenu, il sensuit
ncessairement que la demande globale demeure constante face aux variations
dans la rpartition du revenu entre pargne et consommation.
La demande globale ntant pas modifie, le niveau gnral des prix
demeure, lui aussi, inchang, ce qui prouve bien que le changement de la
propension marginale la consommation nest pas de nature inflationniste.
Il reste vrai que, dans beaucoup de pays, laprs-guerre a t caractris
par une forte hausse des prix. Cette hausse, loin dtre une preuve que
lpargne force conduit, ds quelle est libre, un accroissement
inflationniste de la demande, signifie seulement que les causes du dsquilibre
ne sauraient tre attribues au comportement des consommateurs. Pourraientelles tre dues celui des autorits publiques ?

2. Les dpenses publiques


Les dpenses publiques sont souvent accuses de provoquer
laccroissement inflationniste de la masse montaire. Pendant la guerre, une
grande partie de ces dpenses tait destine financer la production darmes. Il
est donc important de se demander o les tats trouvaient les ressources
ncessaires. Une partie provenait certainement des impts, mais le reste ? De
deux choses lune : ou bien les autorits publiques avaient recours une
cration montaire de la part de la banque centrale, ou bien elles couvraient

Linflation

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leur dficit par des emprunts. Dans cette seconde ventualit, lpargne des
titulaires de revenu aurait t dpense par ltat pour lachat de canons, et elle
naurait plus t disponible, la fin de la guerre, pour lachat de biens de
consommation.
Les pargnants auraient pu dpenser leur pargne seulement condition
dtre rembourss par ltat et donc, dans lhypothse o nous sommes,
seulement si ce dernier avait t le bnficiaire dun transfert de revenu de la
part des autres titulaires. La demande des anciens pargnants aurait ainsi t
finance par le revenu nouvellement pargn par le public et prt (ou pay
sous forme dimpt) ltat. Inutile de souligner que cette opration aurait
laiss inaltre la masse montaire dfinissant la demande globale et quelle
naurait donc pas provoqu de hausse inflationniste des prix.
La premire ventualit que nous avons voque est bien plus
dangereuse. Le financement par simple cration montaire de quelque achat
final que ce soit conduit toujours un accroissement indu de la quantit de
monnaie et, par l mme, du niveau gnral des prix. Lutilisation de la planche
billets pour financer le dficit budgtaire est dailleurs reconnue par tout le
monde comme tant une source dinflation. Aujourdhui, il nest certes plus
question que les tats aient recours au seigneuriage, sinon dans des cas et des
pays que nous pouvons considrer comme marginaux (cest ce qui se passe
dans certains pays du Tiers Monde rgime dictatorial) ou de transition (les
pays de lEst, o les systmes bancaires sont encore largement imparfaits et o
la relation entre banques secondaires et banque centrale demeure partiellement
obscure). Linflation dont souffrent les conomies des pays dvelopps ne peut
donc, normalement, tre attribue au comportement des autorits publiques.
Il y a une autre catgorie de dpenses publiques laquelle certains
auteurs semblent attribuer des effets inflationnistes : le financement des travaux
publics. Daprs leur analyse, les travailleurs pays par ltat seraient mme
dexercer une demande supplmentaire de biens de consommation qui, avant
dtre neutralise par une offre accrue, pousserait leurs prix la hausse. Mais,
sil est certain que le revenu gagn par les ouvriers nouvellement employs par
ltat accrot le montant de la demande globale, il est tout aussi vident que cet
accroissement de la masse montaire est compens par une augmentation
quivalente de la masse des produits.
Compte tenu des biens produits par les travailleurs, on saperoit
aisment que le rapport entre offre et demande globale demeure inchang. Par
ailleurs, il ne fait pas de doute non seulement que les travaux publics font
partie de la masse du produit national, mais quils doivent tre achets par
lensemble des titulaires de revenu. Quils le soient par achat direct ou par le
biais de limposition fiscale ou de lemprunt public, cela na pas dimportance.
Dans tous les cas, lentreprise-tat est tenue de couvrir ses cots de production,

Linflation

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ce qui entrane une dpense finale de revenu dont le montant est gal celui du
revenu gagn par ses employs. Ainsi, laccroissement de la demande de biens
de consommation ne pouvant tre nourri par le nouveau revenu, il lest
ncessairement au dtriment de la demande prive de biens dinvestissement.
Lintervention de ltat a donc ici comme rsultat le financement dune
partie de linvestissement public par une partie de linvestissement priv, le
complment tant financ par un prlvement dans lavoir des mnages.
En conclusion, pourvu que les autorits montaires vitent de financer les
achats finaux de ltat par seigneuriage, il nest pas question de leur attribuer la
responsabilit de lcart inflationniste qui ronge le pouvoir dachat des
monnaies nationales.

3. La politique de crdit
La politique du crdit mene par les banques serait-elle davantage
incriminer ? La monnaie tant dorigine bancaire, il ny a rien de plus normal,
apparemment, que dattribuer aux banques la cause essentielle de
laccroissement inflationniste de la masse montaire. Et, comme il est
universellement reconnu que la plus grande partie de la masse montaire nest
pas compose de monnaie centrale, cest aux banques secondaires que les
accusations les plus graves sont adresses. En accordant des crdits avec trop
de facilit, elles permettraient au public dexercer une demande accrue, source
certaine dun cart inflationniste dans le cas o la capacit productive ne saurait
immdiatement sajuster.
Faisons la distinction entre le crdit accord partir de dpts pralables
et le crdit en cration de monnaie. Il est bien connu que les banques
secondaires reoivent en dpt le revenu des pargnants et quelles le prtent.
La demande que les pargnants renoncent exercer sur le march des produits
est ainsi exerce par les emprunteurs, ceux-ci ne pouvant jamais dpenser plus
que ce qui a t pargn. En dautres termes, les banques ne peuvent pas prter
plus que ce quelles reoivent en dpt. Ds lors, il est inconcevable que les
crdits accords partir des dpts puissent accrotre la masse montaire et
tre une cause dinflation par la demande. Ce qui est peru par les emprunteurs
est cd par les pargnants. Ce qui est dpens par les uns est pargn par les
autres, de sorte que la demande globale, dfinie par le montant total du revenu
disponible, demeure inchange.
Rptons que, daprs la thorie quantitative, il y a inflation seulement si
la quantit de monnaie saccrot relativement la masse des produits. Or, dans
notre cas, aucune unit montaire ne sajoute celles qui sont dj disponibles.
Le crdit se rduit un simple transfert de revenu, et tout transfert est une

Linflation

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opration double, positive pour les uns et ngative pour les autres, qui ne
modifie pas la situation densemble.
Mais les banques peuvent aussi accorder des prts qui vont bien au-del
du montant des dpts pralablement constitus chez elles. On parle alors de
crdit en cration de monnaie, car la masse montaire saccrot dans la mesure
mme o les banques prtent lconomie les units ncessaires la
montisation des nouvelles transactions. Il sagit donc de savoir si cette
augmentation de la quantit de monnaie est compense ou non par un
accroissement quivalent de la masse des produits. Pour rpondre cette
question, il est ncessaire de dterminer la nature des transactions que la
monnaie nouvellement mise est appele vhiculer.
Supposons dabord quil soit question de financer lachat final de biens et
de services. Dans ce cas, lmission des banques secondaires est-elle une
cration ex nihilo ou bien une simple avance de revenu ? En dautres termes,
les banques secondaires jouissent-elles du pouvoir du seigneur de battre
monnaie ou sont-elles tenues de couvrir leurs prts par des dpts
quivalents ? Personne ne doute du fait que le seigneuriage est la source dun
accroissement inflationniste de la masse montaire. Or ce risque est vit par
ladoption dun principe qui rgle le fonctionnement du systme bancaire,
savoir lquilibre quotidien des crdits et des dpts.
Toute banque sait bien que le non-respect de cette rgle a comme
consquence lendettement interbancaire, et elle essaye donc de sy conformer
le plus rigoureusement possible. Cela signifie quelle accorde uniquement les
crdits quelle est mme de couvrir grce ses dpts. La somme prte pour
lachat de biens et de services est donc prleve dans les dpts dj constitus
ou dans ceux que la banque est sre dobtenir dans la mme journe. La
cration de monnaie qui accompagne ces prts nest donc rien dautre quune
avance : la banque avance aux emprunteurs le revenu quelle recevra des
dposants et qui, ayant justement t dpens lavance, ne pourra plus ltre
une seconde fois au moment du dpt effectif. Ainsi, ni la masse montaire ni la
demande globale ne peuvent normalement saccrotre cause des crdits la
consommation accords par lensemble des banques secondaires.
Il est toujours possible et il est vrai, que des banques secondaires
accordent des crdits quelles narrivent pas couvrir par des dpts. Dans ce
cas, le prix payer est double : lendettement interbancaire dun ct, linflation
de lautre. Toutefois, lcart entre demande globale et offre globale d la
fonction cratrice des banques nest pas cumulatif dans le temps, car il est
compens, lchance du prt, par un cart inverse.
La demande excdentaire cre par les banques est ainsi neutralise par
une offre excdentaire quivalente qui se manifeste au moment du reflux de la

Linflation

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somme prte en surabondance. Lanalyse approfondie de ce phnomne


montre en outre, nous reviendrons sur ce point, que lanomalie est lie la
confusion entre fonction cratrice et activit dintermdiation financire,
confusion qui tient la structure du systme montaire lintrieur duquel les
banques sont appeles effectuer leurs oprations, et non pas au comportement
des banques elles-mmes.
Il reste analyser une autre catgorie de crdits, ceux que les banques
accordent afin de financer une nouvelle production. Dans ce cas, aucun dpt
pralable nest ncessaire, car, au moment mme o le prt est effectu, il
donne naissance un dpt quivalent. Prenons lexemple dune entreprise qui
bnficie dun crdit la production de 100 millions de francs. Sa banque se
charge donc de financer le paiement de ses cots de production jusqu
concurrence de cette somme, quelle inscrit lactif de son bilan. Or la
rmunration des facteurs (les travailleurs de notre entreprise) est
simultanment enregistre au passif, pour le mme montant : le prt accord
lentreprise est ainsi aussitt balanc par le dpt dfinissant le revenu gagn
par les travailleurs de celle-ci.
Tout en respectant la rgle de la couverture des crdits par les dpts, les
banques secondaires accroissent donc la quantit de monnaie ds quelles
interviennent pour montiser une nouvelle production. Mais il est
immdiatement vident que cette mission supplmentaire de monnaie nest
pas inflationniste, car elle est quilibre par une hausse quivalente de la masse
des biens et services rels. Laugmentation de la demande est compense par
celle de loffre, de sorte quaucune force nintervient pour modifier le rapport
entre monnaie et produit.
Remarquons encore que, daprs certains auteurs keynsiens, il faudrait
distinguer, dans lanalyse de laccroissement de la masse montaire, entre la
quantit de monnaie destine au financement des transactions et celle qui est
accumule pour satisfaire aux besoins spculatifs. Daprs ces auteurs, seul
laccroissement pathologique de la monnaie de transaction serait cause
dinflation, la monnaie spculative ntant dpense ni sur le march des
produits ni sur celui des titres.
Cependant, comme il est dmontr par lanalyse montaire la plus
rcente, toute pargne dfinit un dpt bancaire. La monnaie spculative, qui
nest pas soustraite au systme bancaire, demeure donc compltement
disponible pour le financement de la demande globale, exerce aussi bien par
les consommateurs que par les emprunteurs. Ainsi, sil y a accroissement de la
masse de monnaie face au revenu (inchang) dune mme priode, linflation
est mesure par le total de laccroissement, et non pas seulement par lune de
ses parties.

Linflation

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Ainsi, dans ce procs sur les causes de linflation par la demande qui
caractriserait les conomies des pays dvelopps, les principaux accuss
consommateurs, autorits publiques, systme bancaire doivent tre acquitts
sans rserve, le financement des achats par la voie du seigneuriage tant
imputable une malformation de la structure montaire et non pas au
comportement des banques. Le concept mme de linflation par la demande
doit tre revu la lumire de ces considrations. Celui de linflation par les
cots permettrait-il mieux de dcouvrir les vrais coupables du dsordre qui
accable nos conomies montaires?

D- Linflation par les cots


Ds quon assimile linflation la hausse de lindice des prix, il est
normal quon range parmi ses causes toutes celles qui engendrent un
accroissement des cots de production suprieur celui de la productivit.
Ainsi, on affirme souvent que la hausse substantielle du prix du ptrole dans
les annes 1970 a t une source dinflation pour les pays industrialiss, car
ceux-ci ont vu augmenter soudainement leurs cots de production. Et, comme
laugmentation des cots est rpercute sur les consommateurs, la hausse du
prix du panier a t considre comme un signe certain de la perte du pouvoir
dachat de la monnaie de ces pays.

1. Inflation & produits imports


Comme on la dj remarqu, bien que la perte de pouvoir dachat de la
monnaie engendre toujours une perte pour les titulaires de revenus fixes, la
diminution du pouvoir dachat des consommateurs nest pas ncessairement la
marque dun dsquilibre inflationniste. Dans le cas du choc ptrolier, le prix
plus lev des produits des pays industrialiss ntait pas d un
accroissement pathologique de la masse montaire. La hausse du prix du
ptrole import exerce un effet sur la balance des paiements des pays
importateurs et implique une nouvelle rpartition du revenu intrieur, dont
une partie accrue est consacre lachat des produits extrieurs. Mais ce qui
importe ici, cest le rapport entre monnaie nationale et produit national, entre la
masse montaire et la masse des produits du pays considr.
Linflation est une maladie qui affecte la monnaie dun pays relativement
aux produits quelle doit vhiculer, et il est certain que le pouvoir dachat de
toute monnaie nationale est dfini relativement au produit national. Ainsi, le
franc est soumis un dsquilibre inflationniste sil perd une partie de son
pouvoir dachat sur la production franaise. Or la quantit de monnaie
circulant en France nest pas accrue du fait que le ptrole import par les
rsidents franais est vendu plus cher par les pays producteurs. Si la

Linflation

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production de biens et de services franais reste la mme, le revenu cr en


France demeure inchang, ainsi que le rapport entre demande et offre globales.
Les cots tant plus levs, les entreprises doivent vendre plus cher leur
produit, cest entendu, mais cette hausse des prix la consommation naffecte
pas le pouvoir dachat des francs, dont le contenu est dtermin par la totalit
de la production franaise. Comme le mme produit est vhicul par la mme
quantit de monnaie, il ny a aucune raison de penser quun choc extrieur tel
que la hausse du prix du ptrole puisse creuser des carts inflationnistes
lintrieur du pays.

2. Inflation & salaires


Avec les salaires, on touche lun des problmes les plus pineux de la
thorie traditionnelle de linflation. Il sagit en effet de dterminer si la hausse
des salaires est une cause de la diminution du pouvoir dachat, ou si elle nest
quune tentative de limiter a posteriori leffet ngatif de laugmentation
inflationniste des prix. Il sagit de savoir si le comportement des travailleurs et
de leurs associations peut tre la source dun dsquilibre montaire.
Supposons quen France les salaires nominaux passent de 100
110 units de monnaie par unit de temps, sans quil y ait accroissement de la
productivit du travail. Si laugmentation est gnrale, le cot de production
des produits franais augmentera dans la mme proportion, ainsi que lindice
des prix dtermin partir du panier. Ce rsultat parat dailleurs conforme la
thorie quantitative, cause de la hausse des salaires, la masse montaire
saccrot, tandis que, faute daugmentation de la productivit, la masse des
produits demeure inchange.
Mais est-il exact daffirmer que la modification des salaires na aucune
rpercussion sur la masse des produits ? Tout en admettant que la quantit
physique des biens et des services ne varie pas, cela est-il suffisant pour
conclure la constance de la masse des produits conomiques ? Remarquons
tout dabord que les produits correspondant aux salaires de 100 ne sont pas
identiques ceux dfinis par les salaires de 110. Indpendamment de leur
constitution physique, il sagit de deux masses distinctes (p1 et p2) et non pas
dune seule et mme masse.
Laugmentation de la quantit de monnaie dfinit donc non pas un
changement du rapport entre un produit et la monnaie qui le vhicule, mais
ltablissement du rapport entre le nouveau produit et la monnaie un niveau
numriquement diffrent du premier.
Si la masse montaire passait de 100 110 units relativement au seul
produit p1, il ny aurait pas hsiter quant la nature inflationniste de

Linflation

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lopration. Mais ce qui se passe ici est tout diffrent. Cest p2, en effet, et non
pas p1, qui est vhicul par 110 units de monnaie. Montairement, le produit
p2 est compltement distinct de p1, et il ny a pas de raisons fondamentales
pour quil ne soit pas montis par un nombre dunits plus grand que celui
qui tait utilis pour montiser p1. Ce quil est important dobserver, cest que
laccroissement des salaires nominaux correspond uniquement un
changement dchelle, et quil na aucune rpercussion sur le niveau du
pouvoir dachat des units montaires. Les 110 units ont un pouvoir dachat
tout aussi parfait que les 100 units de la priode prcdente, tant donn que
les premires dfinissent un produit conomiquement diffrent de celui que
dfinissaient les secondes.
Cela dit, il va de soi que, en absence dinflation, il ny aurait aucune
raison de modifier lchelle des salaires nominaux. Le progrs technologique
lui seul serait suffisant pour que la croissance des salaires nominaux ft
accompagne dun accroissement des salaires rels, et la stabilit montaire
serait ainsi parfaitement compatible avec la diminution du cot de la vie. Si,
dans le monde contemporain, nous constatons une variation presque constante
du niveau des salaires, cest bien parce que les travailleurs essaient de limiter la
perte du pouvoir dachat qui leur est cause par linflation. Il nest donc pas
correct daffirmer lexistence dune chane causale allant de la hausse des
salaires vers linflation.

E- Linflation importe
La seconde grande voie explore par les interprtations rcentes de
linflation est celle des relations internationales. Il est devenu de plus en plus
vident, partir de la fin des annes 1960, quun pays autre quune
superpuissance ne pouvait tre ni entirement responsable, ni entirement
matre de son inflation interne, en raison de linterdpendance de plus en plus
grande des conomies. Cette interdpendance se manifeste dans trois
domaines, trs lis les uns aux autres, mais que lon distinguera pour les
besoins de lanalyse.
Le premier domaine est celui des changes, leur dveloppement, li aux
progrs de la division internationale du travail, provoque une intgration de
plus en plus pousse des conomies, qui se manifeste concrtement par
laugmentation de la part des changes extrieurs dans le produit national des
diffrents pays. Ainsi, le niveau des prix intrieurs devient de plus en plus
sensible celui des prix extrieurs. Dans cette optique, une des causes visibles
de linflation dans les pays industriels consiste en un renversement des
termes de lchange vis--vis de pays en voie de dveloppement producteurs
de certains produits de base. Le pouvoir dachat de ces produits exprim en

Linflation

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dollars, qui, sauf tensions temporaires, navait cess de se dgrader jusquau


dbut des annes 1970, a augment depuis lors sous leffet de divers facteurs,
notamment politiques.
Le deuxime domaine est celui des changes. En principe, entre deux
pays, lvolution de la valeur de leurs monnaies respectives lune par rapport
lautre reflte celle des prix, de faon tendre vers lquilibre des changes. Un
pays dont la monnaie est trop longtemps survalue enregistrera un dficit
commercial de plus en plus lourd, jusqu ce que survienne une correction de la
parit (dvaluation).
Dans le systme des changes fixes qui fut institu entre les pays
occidentaux dans le cadre des accords de Bretton Woods en 1944,
srieusement compromis en 1971 et dfinitivement abandonn en 1973, la
stabilit de la valeur de la monnaie garantit, au moins pendant un certain
temps, sa neutralit par rapport au niveau des prix. Les dvaluations et
rvaluations interviennent linitiative des gouvernements, pour corriger des
dsquilibres commerciaux devenus trop lourds. On a pu reprocher, au
contraire, au systme des changes flexibles en vigueur depuis 1973, de
constituer une cause supplmentaire dinflation importe.
En effet, les taux de change ne sadaptent pas automatiquement
lvolution des prix, mais ont tendance exagrer celle-ci, les pays inflation
modre ont une monnaie rgulirement survalue, les pays inflation
importante ont au contraire une monnaie trop faible.
Le troisime aspect international de linflation, enfin, concerne les
mouvements de capitaux. Lintgration croissante de lconomie mondiale
saccompagne dune circulation plus active des capitaux, qui franchissent les
frontires pour se fixer l o leur emploi est le plus rentable. Le dveloppement
des changes, en lui-mme, entrane ncessairement un gonflement des moyens
de paiement internationaux. Mais le systme nest pas homogne, le poids
spcifique de lconomie amricaine et les politiques qui lont guide ont t
sources de profonds dsquilibres.
Les dficits commerciaux accumuls par les tats-Unis, dabord en
priode de change fixe (sous leffet de la survaluation dun dollar dont il
ntait pas question de contester lhgmonie de monnaie internationale), puis
en raison des importations amricaines massives de ptrole, ont eu pour
contrepartie le dveloppement anarchique dune norme masse de dollars
externes, auxquels sont venus sajouter les excdents de recettes des pays
producteurs de ptrole vis--vis du reste du monde.
Ce phnomne est doublement inflationniste, dune part, il reprsente un
accroissement des liquidits internationales incontrlable pour les

Linflation

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gouvernements, lexistence dun march de plusieurs centaines de milliards de


dollars auquel peuvent recourir les banques et les grandes entreprises rend trs
alatoire toute tentative de rgulation nationale de la quantit de monnaie.
Dautre part, lexcdent de loffre de monnaie par rapport aux emplois
immdiatement ralisables cre des volants de capitaux flottants qui
rendent les marchs des changes particulirement nerveux.
Les autorits montaires sont donc contraintes, pour se protger contre
des afflux ou des reflux brutaux de capitaux sur leurs places, dadopter des
politiques court terme de taux dintrt qui sont souvent en contradiction
avec leurs objectifs moyen terme. Ainsi, linflation rampante des annes
1960 sest transforme en inflation ouverte , voire en hyperinflation dans
beaucoup de pays, sous leffet dun processus cumulatif, laccroissement des
dficits amricains, joint une surchauffe gnrale des conomies occidentales
dans les annes qui ont prcd 1974, a contribu la dsorganisation du
systme montaire international, do une premire aggravation de linflation.
La hausse des prix et la faiblesse du dollar ont aggrav la baisse du
pouvoir dachat du baril de ptrole, baisse qui se poursuivait de faon continue
depuis plus de vingt ans. Des facteurs politiques ont alors servi de catalyseur
lexplosion des prix ptroliers, qui elle-mme, en prcipitant la crise
conomique, a aggrav linflation de deux faons, par le renchrissement des
cots, dabord, et, de faon plus durable, par laccroissement de la masse des
liquidits internationales provoqu par les nouveaux excdents de recettes des
pays producteurs.
Depuis 1980, lapplication de politiques montaristes assez strictes dans
certains grands pays industriels (notamment aux tats-Unis, en GrandeBretagne, en Allemagne fdrale) et la stagnation des conomies (partiellement
imputable au deuxime choc ptrolier de 1979) ont provoqu un net
ralentissement de la hausse des prix la consommation, pour lensemble des
pays de lOCDE, celle-ci a t ramene de 12,8% en 1980 7,8% en 1982 (aux
tats-Unis, de 13,5% 6,1% ; en Grande-Bretagne, de 18% 8,6%).
En dfinitive, linflation est un phnomne troitement li aux
comportements sociaux, comme aux rapports de forces internationaux. Son
analyse dborde le cadre de lconomie, ses causes sont largement politiques et
ses consquences aussi.

Source : Encyclopdie Universalis

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