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El dragn de vapor

Andrs Alberto Montas Lleras

Ilustraciones

de Marcos Toledo Porras

GRUPO
EDITORIAL

norma
www.librerianorma.com
Bogot, Buenos Aires, Caracas, Guatemala, Lima,
Mxico, Miami, Panam, Quito, San Jos,
San Juan, Santiago de Chile

Montas Lleras, Andrs Alberto


El dragn de vapor / Andrs Alberto Montas Lleras ;
ilustrador Marcos Toledo Porras. - Bogot: Carvajal
Educacin, 2012.
208 p. : il. ; 20 cm. - (Coleccin corre de papel. Torre amarilla)
ISBN 978-958-8774-13-8
1. Novela juvenil colombiana 2. Dragones - Novela juvenil
3. Fantasa - Novela juvenil 4. Magia - Novela juvenil!. Toledo
Porras, Marcos, tl, II. Tit. 1Il. Serie.
863.6 cd 21 ed.
A1347587
CEP-Banco de la Repblica-Biblioteca

Luis ngel Arango

Contenido

Andrs Alberto Montas Lleras, 2012


de la presente edicin, Carvajal Educacin S. A. S., 2012
Avenida El Dorado No. 90-10, Bogot, Colombia.

Captulo 1
El hijo del herrero

11

Captulo 2
Juglares y dragones

21

Captulo 3
Fuego!

31

Captulo 4
Una maana lluviosa

41

Captulo 5
El Camino del Este

49

Primera edicin, agosto de 2012


Reservados todos los derechos,
prohibida la reproduccin total o parcial de esta
obra sin permiso por escrito de la editorial.
Edicin: Mara del Pilar Londoo Salcedo
Ilustraciones: Marcos Toledo Porras
Dagramacin. Blanca Villalba P.
Armada de cubierta: Jos Alejandro Amaya R.
Impreso por: Editorial Buena Semilla
Abril,2013
Impreso en Colombia - Printed in Colombia
ISBN: 978-958-8774-13-8
CC: 26504650

Captulo 6
Despedidas

59

Captulo 17
El valle secreto

161

Captulo 7
Los unicornios salvajes

67

Captulo 18
El dragn de vapor

171

Captulo 8
La Ciudad de Hierro

75

Captulo 19
La Batalla de las Grandes Llanuras

179

Captulo 9
Rapaz

85

Captulo 20
La caldera principal

191

Captulo 10
El Museo de Magia

95

Captulo 21
El solsticio de verano

201

Captulo 11
La corte de los ladrones

105

Captulo 12
Compaeros de viaje

115

Captulo 13
El Bosque de Cristal

125

Captulo 14
El seor de los centauros

133

Captulo 15
Los picos nevados

143

Captulo 16
Ms all de las montaas

153

(~

Captulo 1
El hijo del herrero

1 martillo golpeaba rtmicamente


el
metal templado que despeda pequeas chispas incandescentes. La luz de la forja iluminaba suavemente la estancia, revelando las herramientas acomodadas en orden en las paredes
del taller. El herrero tena los brazos anchos y
fornidos. La barba oscura le ocultaba el rostro tostado por el fuego. Sonrea. Una vez ms
golpe con fuerza sobre el yunque y el metal
cant como si fuera una campana.
Po~ un momento observ con ojo crtico
la punta del azadn que estaba forjando y le
dio la vuelta con las tenazas. Aunque muchos
herreros haban dejado las Montaas del Este

12

para ir a trabajar en la Ciudad de Hierro, Bran


haba preferido permanecer en el pequeo
pueblo de Fanador y encargarse de la humilde herrera que ocupaba el taller al lado de
su casa. El ruido de los golpes del martillo pareci perdurar en el aire por un instante. Era
mejor forjar azadones y arados, que armas de
guerra para los caballeros.
La gente de Fanador viva tranquila, perdida entre las montaas nevadas, lejos de las
Grandes Llanuras que rodeaban la Ciudad
de Hierro. Los cultivos de nabos se extendan
ms all de las casa c mo un tapiz verde oscuro s bre la hierba. Los manzanos cargados
de frutos azules rodeaban los huertos dond
crecan la hierbabuena y el t y llenaban el aire
con su dulce aroma.
Entre el pueblo y la herrera relucan suavemente los campos de rboles-hada. Se de da
que haban sido lo dragones quienes haban
dotado de vida a las mgica plantas, hablando les en secreto con su voz de plata. Fanador
era el nico lugar del mundo donde crecan
los extraos rboles. Las ramas cargadas de
dulces frutos brillantes
e mecan cantando
con el viento, llenando el paisaje con una msica lenta y dulce.
El rtmico martillar de la forja se elevaba en
el aire y se extenda por la aldea. Bran mir por
la ventana hacia el campo cercano. An poda
recordar el da en que haba visto por primera
vez a su mujer, bailando entre los rboles-ha-

da. Tena el pelo rubio y los ojos grises, como


las nubes cuando iba a nevar. Le tom varios
das atreverse a preguntar su nombre: Lilath,
como las flores blancas que crecan en medio
del bosque.
Se casaron en primavera, cuando el sol comenzaba a brillar y la nieve reluca an sobre
las montaas. Mientras recordaba, Bran levant el metal del yunque y lo puso en el fuego.
La haba amado como nunca haba amado a
nadie y haba lamentado profundamente
su
muerte, al dar a luz a su hijo. Lo haba criado
l solo; lo haba arrullado por las noches y lo
haba cuidado cuando se haba enfermado. Las
llamas parecieron apagarse por un momento.
-Mrkel! -grit el herrero con una voz
profunda que recordaba el ruido del martillo.
Le haba pedido varias veces que alimentara el fuego. Bran sali del taller y grit de
nuevo:
-Mrkel! -pero su hijo no apareci por
ningn lado.
Bran reneg en voz baja y sonri mientras
se ocupaba de la lea l mismo.

Mrkel estaba oculto entre los rboles-hada


cuando escuch desde lejos el primer grito de
su padre. "El fuego", record Mrkel y se golpe la frente con la mano. Lo haba olvidado
por completo. Se asom entre las ramas llenas

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de frutos brillantes y mir hacia su casa. Su padre sali del taller y volvi a gritar su nombr ,
antes de r coger l mismo la madera y entrar
de nuevo en la herrera. "Me va a reir por
esto", pens.
Tena unos doce aos. Habla heredado el
oscuro cabello de su padre, pero tena la complexin menuda y los ojos grises de su madre.
Bran siempre deca que pareca que estuviera
mirando hacia un lugar muy lejano, ms all
de las montaas y las nubes. A veces el chico
se preguntaba qu hara si en realidad pudiera

dejar Fanador para ver las Planicies de Salo la


Ciudad de Hierro.
Al otr lado del campo poda or la risa de
Crith. Estaban jugando a las escondidas y la
chica caminaba con cuidado entre los rboleshada, tratando de encontrar a sus amigos. En
ocasiones tocaba las hojas con la punta de los
dedos y un fino polvillo brillante se elevaba en
el aire: Mrkel contuvo la respiracin cuando
pas a su lado.
Tena un vestido azul claro y llevaba una
corona de flores en el pelo. Sonrea. Haban

16

sido amigos desde muy pequeos, pero al chico le haba tomado un buen tiempo descubrir
lo hermosa que se estaba volviendo. Sus ojos
brillaban mientras buscaba entre las ramas y
los troncos plateados. Por un momento estuvo
a punto de descubrirlo, pero sigui caminando sin vedo.
Mrkel se pregunt si habra encontrado a
los dems. Seguro haba descubierto ya a los
mellizos: cada vez que jugaban, [niser y Plat
se escondan juntos y no dejaban de rerse,
hasta que los descubran. A veces Mrkel se
preguntaba si entendan realmente las reglas
d 1juego. Larok, en cambio, deba estar an
escondido, esperando como siempr que Crith lo encontrara primero a l.
"Esta vez no", usurr 1chico y subi con
cuidado a la copa del rbol-hada para ver si
poda descubrir el escondit de Larok.
No 1 tom mucho tiempo encontrarlo. S
haba ocultad entre d s rbole -hada que crecan muy juntos, al lado del muro que daba al
camino. Crth estaba a corta distancia, slo
necesitaba una pista para hallado de inmediato. Mrkel tom uno de los frutos brillantes y
e dispuso a arrojado cerca de Larok, pero las
ramas que lo rodeaban parecieron estremecerse de improviso y una msica suave se elev en
el aire. El rbol estaba despertando y empezaba a cantar.
Por un momento el chico se qued hechizado, escuchando la cancin sin palabras del

rbol-hada. La dulce meloda lo envolvi y


Mrkel sinti que la primavera flotaba a su alrededor. Cerr los ojos. De repente, las ramas
se sacudieron con fuerza y el chico cay al suelo golpendose la cabeza.
Crith lleg corriendo para ver si se haba
hecho dao, seguida de Larok, que sonrea
complacido.
-Parece que he vuelto a ganar.
-Fue el rbol-hada -dijo Mrkel mientras
sealaba las ramas que cantaban y se movan
como si estuvieran danzando. Larok se encogi de hombros.
Crith se sent en el suelo aliado del chico,
para or la msica del rbol. Los mellizos llegaron corriendo d sde el otro lado del campo.
Tenan sl ocho aos e iban siempre juntos a
toda partes. [niser llevaba de la mano a su hermana, mientras sta apretaba contra el pecho
su mueca de trapo. Se notaba que haban estado comiend desde que Crith los haba encontrado, porque tenan el rostro manchado
de polvo brillante. Los cinco chicos se reunieron en silencio bajo los rboles-hada y disfrutaron de la magia del canto de las ramas.
Mrkel se recost sobre la hierba y cerr
los ojos. De acuerdo con su padre, a su madre
siempre le haba gustado pasear entre los rboles-hada. A veces el chico trataba de imaginarse su rostro, pero no poda. Cuando le preguntaba a Bran cmo era, ste pareca perderse en

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18

sus propios recuerdos. "Muy hermosa", deca,


y despus se quedaba callado y sonrea.
A lo lejospodan orse de nuevo los golpes
del martillo sobre el yunque.
-Parece que tu padre est muy ocupado
-dijo Crith.
-No deberas estar ayudando? -intervino
Larok-. Hace un rato me pareci or que te
llamaba.
Mrkel no le contest. No tena la menor
intencin de discutir con l. Los dos chicos haban sido rivales desde que e haban visto por
primera vez. Competan en carreras, trepaban
a los rboles y apostaban a quin sera capaz de
pasar ms tiempo a oscuras en 1b sque. Recientemente sus disputas parecan estar dirigidas a v r quin consegua captar la atencin
de Crith. Lar k ganaba casi siempre, pero la
chica no pareca impresionarse fcilmente.
=Irs al Festival de Primavera, verdad? -le
pregunt Cirith a Mrk 1con una s nrisa.
El chico no contest. Todos los habitantes
de Fanador esperaban ansi sos la e 1 bracin
desde que haba comenzado el deshielo. Mrkel haba estado preguntndole
a su padre
una y otra vez si faltaba mucho para que se
iniciaran las fiestas, pero Bran slo sonrea
con paciencia. El Festival de Primavera era la
mayor celebracin del afta. Seguro vendran
los juglares desde muy lejos, para contar sus
historias y hacer malabares, y tocar sus arpas de
madera de plata.

-Sabes? -le dijo Plat a Crith con una


sonrisa-o Mi mam est haciendo pasteles de
manzanas y miel.
Los pasteles de Cerina, la madre de los mellizos, eran famosos entre los chicos.
-Seguro habr tambin jugo de bayas y
cerveza de roble -dijo Larok enumerando sus
bebidas favoritas.
-y nabos con salsa picante -aadi J niser.
-y dulce de frutos brillantes -termin
Mrkel con una sonrisa.
Casi pod~ saborearlos.

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Captulo 2
Juglares y dragones

El
da del Festival de Primavera el aire
era fre co y transparente. Los habitantes de
Fanador se apresuraban para terminar 1 s preparativos de la fiesta, mientras Mrkel y los
dems nios del pueblo cardan impacientes
de un lado para otro, mirando todo con curiosidad. Alguien haba sugerido que ayudaran a
preparar la comida, pero la madre de Crith
los encontr comindose a escondidas el dulce de frutos brillantes y los expuls de la cocina, blandiendo un enorme cucharn.
Las calles estaban llenas de faroles de cermica que encerraban fuegos fatuos de colores,
capturados para la ocasin en los Pantanos del

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Sur. Los hombres del pueblo haban construido largas mesas de madera, que haban colocado en el prado, a orillas del ro. Poco a poco las
mesas se iban llenando con humeantes fuentes
de comida que despedan apetitosos aromas.
Mientras caa la noche y empezaba la fiesta,
los nios se sentaron con los pies en el ro,
para espiar desde lejos las tiendas que los juglares haban instalado al otro lado del puente. Haban llegado a Fanador luego de un viaje
de varios das por el Camino del Este, como
si hubieran recibido una extraa llamada de
la misma primavera. Nadie saba cmo conseguan los juglares enterarse de la celebracin.
Nunca los haban invitado, per todos los
a s aparecan en la fecha exacta, listos para
animar las festividades.
[niser y Plat haban montado guardia por
horas sobre una enorme roca para verlo pasar
a todo. Vestan de negro y rojo, azul, verde y
amarillo. Llevaban extraos paquetes a la espalda y se apoyaban en bculo con cabezas de
animales talladas en la punta. As los llamaba
la gente: Tejn, O o, Gorrin, Zorro de Nieve. Algunos llegaban caminando en las manos,
con los bculos atados a la espalda, o iban haciendo malabares. Otros traan sus instrumentos musicales en las manos y entonaban melanclicas canciones de viaje.
-Vimos llegar a Cisne y Gato Gris -cont
[niser emocionado, mientras jugaba con los
pies en el agua.

-Dicen que Cisne es la mejor bailarina del


mundo -aadi Larok con suficiencia-, incluso mejor que Alondra.
Alondra haba sido por aos la bailarina
favorita de Crith y Mrkel.
-Tambin vimos a Tejn, y a Gorrin con
su traje de colores, jugando con una esfera de
cristal-suspir Plat impaciente.
La tarde pasaba despacio, como si esperase
tambin el Festival de Primavera.

Cuando por fin cay la noche, los habitantes


de Fanador se reunieron en el prado y dieron
inicio a la celebracin. Se abrieron los toneles
de cerveza y de jugo de bayas, y las fuentes de
comida pasaron de mano en mano. Mientras
los habitantes del pueblo coman y conversaban, los juglares comenzaron sus presentaciones. Mrkel y sus amigos vean asombrados
sus juegos de magia y habilidad.
Un enorme juglar con un bculo adornado
con una cabeza de oso levant dos enormes
rocas con las manos y luego una de las largas
mesas llenas de comida. Despus se present
Gorrin, guindoles un ojo a los nios y s~ltanda de un lado a otro. Era famoso por su
habilidad con el arpa y por sus malabares con
esferas de cristal. Nadie haba odo nunca su
voz, puesto que se comunicaba con los dems
juglares a travs de graciosos gestos. [niser y

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Plat miraban el espectculo sonriendo mientras compartan un trozo de pastel de manzana y miel.

24

Cuando la presentacin de Oso y Gorrin


termin, todo el pueblo aplaudi entusiasmado. Luego se presentaron otros juglares, haciendo piruetas o narrando historias sobre los
centauros, que vivan al norte de la Ciudad
de Hierro en el misterioso Bosque de Cristal.
Bran descubri desde lejos a Mrkel y trat de
alcanzarlo para hablar con l, pero su hijo se
escabull entre la gente. El herrero se encogi
de hombros y se sent a comer cerca de los
padres de Larok. El chico atraves la multitud
hasta encontrar a Crith y se sent con ella.
Cisne y Gato Gris aparecieron en escena
cogid s de la mano. Ella llevaba un vestid
verde y su cabello oscuro pareca brillar como
una noche e trellada. Gato Gris tena el rostr
curtido y la piel oscura. Se sent con cuidado en el uelo y sac de su capa una delgada
flauta de madera de plata. Todos guardaron
silenci cuand la msica clara del instrumento se elev en el aire como una suave bri a de
primavera.
Los pies descalzos de Cisne, finos como gotas de lluvia, apenas rozaban el suelo. A Mrkelle record la manera en que se movan las
ramas de los rboles-hada cuando soplaba el
viento. Crith miraba a la bailarina emocionada y sonrea. Cuando Cisne termin de danzar y extendi los brazos, la msica de la flauta

de Gato Gris permaneci por un instante en


el aire, suspendida. Los dos sonrean. Por un
instante, los habitantes de Fanador permanecieron en silencio y luego prorrumpieron
en
vtores. Los dos juglares hicieron una reverencia y luego se alejaron, tomados de nuevo de
la mano.
Crith quiso ir tras ellos, pero Mrkel la
detuvo. Tejn haba aparecido entre las mesas para contar uno de sus relatos. Los dems
juglares se inclinaron resp tuosos ante l. Era
un hombre fornido. Tena el pelo n gro manchado de blanc , com el animal que le daba
su nombre, y unos oj O curas que se perdan
entre us anchas cejas. Camin lentamente
hasta el c ntro del dar y c menz a narrar
su historia.
-Hac
ti mp -su v z profunda pareca
venir desde un lugar muy lejano-, cuando
los caball r s no d minaban an el mundo
y la Ciudad d Hi rr era apenas una aldea
amurallada,
l ci 1 estaba lIen de dragones.
Verde , r j , negros; los dragon s se elevaban'
ms all de las nub s para contemplar de cerca
las estrellas y c ntarles us secretos a las dems
criaturas.
Los juglares ms jvenes se sentaron en el
suelo y empezaron a tocar una cancin dulce
y melanclica que se mezcl en el aire con las
palabras de Tejn.
-Eran criaturas enormes y sabias =continu el juglar-, entendan la voz del viento y

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el lenguaje secreto de los ros. Sentan crecer


la hierba y conocan el canto profundo de las
montaas. A veces se reunan y cantaban con
sus voces de bronce y plata, mientras la luna
se elevaba en el cielo nocturno. Fueron ellos
los que les revelaron su destino a los centauros
y dotaron de vida a los primeros rboles-hada.
Fueron los dragones los que les ensearon a
los juglares las primeras canciones sobre la primavera.
Mrkel no poda apartar sus ojos de Tejn.
Por un momento se imagin un cielo lleno de
en rmes criaturas aladas, volando en crculo
entre las nube, y quiso or su canto.
-Muy alto y muy lejos volaron los dragones
y por largo tiempo se alejaron de 1 s hombres,
ha ta que st s olvidaron u lenguaje. Pronto
la gente emp z a creer que eran mon trua , '
que se ocultaban en oscura cuevas donde
guardaban su tesoros y robaban a las doncella ms hermosas, para quedarse dormidos
e n su canto. El miedo s aduee de su corazn.
La msica de los juglares e volvi cada vez
ms lenta.
-Los primeros caballeros de la Ciudad de
Hierro comenzaron a perseguidos para mostrar su valor y su fuerza. Haban aprendido los
secretos de la forja y no sentan ya ningn respeto por las criaturas mgicas. A pesar de todo,
no eran rivales para los dragones. Muchos caballeros cayeron bajo sus garras o murieron

consumidos por el fuego. Finalmente los dragones se hartaron de la matanza y abandonar n las praderas y los bosques, y luego dejaron
,1 mundo de los hombres para siempre.
Mrkel oy el llanto de Crith a su lado y
trat de calmada.
-Pero cuentan los centauros -la voz de
Tejn volvi a elevarse hacia la noche- que
cuando termina el invierno y el mundo entero
renace, an puede orse su canto entre la cima
de las montaas y los bosques, y los prados.
y por eso la primavera se llama en su antigua
lengua "el despertar de los dragones".
El juglar sonri y abri las manos, y de ellas
surgieron pequeos dragones de luz que se elevaron sobre su cabeza y revolotearon juguetones entre las ramas de los rboles. Un murmullo de asombro se extendic por las mesas.
Los diminutos dragones volaron alrededor del
claro, lanzando brillantes llamaradas de calores, hasta que desapar cieron.
[niser y Plat aplaudan con entusiasmo.
Incluso Larok pareca emocionado. Mrkel vio
a su padre sonriend
y aplaudi tambin con
todas sus fuerzas.
-"El despertar de los dragones" -dijo en
un susurrc--. Me gusta.
Tejn hizo una amplia reverencia y se alej
apoyndose en su bculo. Otros juglares tomaron su lugar para cantar y hacer malabares, y
los habitantes de Fanador los recibieron encantados.

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Captulo 3
Fuego!

El

Festival de Primavera dur hasta bien


entrada la noche. Despus de las actuaciones
de los juglares, todos se haban puesto a bailar
en el claro al ritmo de los tambores y las flautas. Mrkel recordaba haber dado vueltas y
vueltas de la mano de Crith y Plat, hasta caer
muerto de risa al suelo. Incluso Bran, a pesar
de sus torpes pies, haba bailado con Cerina
un par de piezas.
Cuando los fuegos fatuos de los faroles comenzaron a quedarse dormidos y la msica de
los juglares fue cada vez ms lenta, la gente
del pueblo empez a despedirse y volver a sus
hogares. El herrero y su hijo caminaron jun-

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tos hasta su casa, disfrutando del silencio de


la noche. An podan or a lo lejos las risas
de los ltimos comensales, mientras dejaban
el pueblo camino a la herrera.
Mrkel esperaba que su padre lo riera por
haber olvidado alimentar el fuego de la forja,
pero Bran caminaba ensimismado y sonriente, mirando las estrellas. El chico supuso que
estaba pensando de nuevo en su madre. El herrero pas su enorme brazo sobre los hombros
de su hijo y lo atrajo hacia s. Los rboles-hada
relucan a lo lejos en el c;ampo.
.
De repente, Bran se detuvo. Haba algo ex- .
trao en el brillo de los rboles. Mrkello vio
tambin. No se trataba de la luz plateada de los
frutos y las flores; era un resplandor amarillo y
naranja que el herrero y su hijo conocan muy
bien. Las primeras chispas del fuego danzaban
en el aire contra la oscuridad de las montaas.
Los rboles-hada estaban ardiendo.
-Fuego! -grit Bran y su poderosa voz reson en todo el camino-o Fuego en el campo!
El chico y su padre corrieron hacia los rboles. El herrero salt el muro de piedra que
protega los cultivos y se volvi a su hijo:
-Llama a todos! Trae ayuda!
Mrkel sali corriendo hacia el pueblo lo
ms rpido que pudo. La noche pasaba a su
lado sin tocarlo como una exhalacin oscura.
En medio del camino, el chico tropez con una
piedra y cay al suelo. Se golpe en las rodillas
y en las manos. A pesar del dolor, se puso en

pie de nuevo y sigui corriendo. Cuando lleg


a las primeras casas comenz a gritar.
-Ayuda! Fuego! Los rboles-hada se incendian!
La gente de Fanador regresaba satisfecha y
medio dormida a su casa despus del Festival,
de Primavera y no entenda lo que Mrkel gri- '
taba. Fue Tejn el primero en comprender los
gritos de alarma del chico. Su voz profunda se
e1ev en el aire como un toque de campanas.
-Fuego! Fuego en los rboles-hada!
Pareci como si el pueblo entero saliera de
repente de un sueo. Algunas personas corrieron de inmediato hacia los campos, mientras
los dems reunan al resto de los habitantes.
Corl, el padre de Larok, que lideraba el gremio de agricultores, reuni a un grupo de
hombres y los condujo con baldes y cubetas
hacia el ro. La madre de Crith lloraba y abrazaba a su hija. Todo el pueblo corra de un
lado para otro, buscando agua y herramientas
para sofocar el fuego. Las mujeres trataban de
tranquilizar a los nios, que se cogan temerosos a sus faldas.
Mrkel vio a los mellizos que lloraban abrazados a Cerina y pens en su padre con un
escalofro. Los juglares seguan a Tejn y Gato
Gris hacia el lugar del incendio y el chico fue
tras ellos. Las llamas haban crecido y se elevaban como lenguas de fuego hacia la noche.
"Como el fuego de un dragn", se dijo Mrkel
mientras corra detrs de Gorrin.

33

El calor del incendi les golpe el ro tro


con fuerza cuando llegaron a los lmites del
camp . Lo rboles ardan y se iban curvando
hacia el suelo, hasta deshacerse en un puado
de cenizas. Sus voces mgicas se lamentaban
mientras ardan.
El chico busc a su padre con la mirada
en medio de la confusin. Bran diriga a un
grupo de hombres que cavaban una zanja para

evitar que el fuego e xtendiera. Sudaba copiosamente y su piel brillaba con un resplandor naranja. Corl, con otro grupo, intentaba
sofocar las llamas con el agua que traa una
cadena de hombres desde el ro. El campo de
rboles-hada pareca una enorme forja.
Tejn y sus amigos se detuvieron un momento al borde del camino. De repente, el for-

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nido juglar lanz un grito de advertencia que


Mrkel no pudo entender.
A travs de las llamas apareci cabalgando
el primer caballero. Su armadura era oscura,
brillante, enorme. Llevaba en las manos un
martillo de guerra gigantesco. Los hombres
que estaban ms cerca gritaron asustados y corrieron. El caballo del guerrero estaba tambin
cubierto de placas metlicas. Sus ojos relucan
con el fuego a travs de la armadura. El jinete
levant su arma y la dej caer con fuerza sobre
la espalda de un hombre que cay al suelo inconsciente.
Dos caballeros ms aparecieron entre las
llamas y se lanzaron sobre los aterrados habitantes de Fanador. Algunos hombres trataron
de luchar usando los picos y las palas con los
que haban combatido el fuego, pero stos no .
eran rivales para las gruesas armaduras de sus
oponentes. Mrkel lloraba. Haba odo muchos relatos acerca de la crueldad de los caballeros, pero siempre le haba parecido que
las historias hablaban de un mundo muy lejano. Los hombres que no eran heridos por los
martillos caan bajo los cascos de los enormes
caballos, en tanto que los dems huan hacia
el bosque.
Corl cay al suelo y estaba a punto de ser
atropellado por una de las acorazadas bestias,
cuando Bran sali de las sombras y salt sobre
el jinete. Con el impulso que llevaba, logr
tumbado de su montura. El caballero luch

para levantarse, pero el herrero haba tomado


ya el martillo de guerra que haba escapado
de sus manos al caer y lo golpe en el pecho
como haba golpeado tantas veces el metal sobre el yunque. El caballero qued inconsciente y Bran lanz un grito de entusiasmo.
Algunos hombres se reunieron alrededor
del herrero y empuaron
sus improvisadas
armas, pero ms caballeros aparecieron entre
las llamas y rodearon al grupo. No haba esperanza. Mrkel quiso ir en ayuda de su padre,
pero Gorrin lo tom del brazo antes de que
pudiera hacer nada y lo arrastr con l hacia
las sombras. Al otro lado del camino, los caballeros se abalanzaron sobre el grupo y Mrkel
no pudo ver nada ms.

Sin decir nada, Gorrin gui al chico dando


un largo rodeo por el bosque de regreso a Fanador. Mrkel apenas poda ver a travs del
humo y las lgrimas. La luna se haba ocultado
entre las nubes y la noche era cada vez ms oscura. Tropez varias veces, pero el juglar no se
detuvo. Se mova sigilosamente de sombra en
sombra, evitando las miradas de los caballeros
que montaban guardia alrededor del pueblo.
Los gritos de las mujeres y los nios resonaban en la noche. Mrkel pens en Crith y en
su familia; en [niser y Plat, incluso en Larok.
Qu les haran los caballeros? Qu le haban

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38

hecho a su padre? A cada instante le pareca


que los rboles se convertan en enormes guerreros con armaduras negras. El chico y el juglar se acercaron en silencio hasta la orilla del
ro y se ocultaron entre los juncos, para ver -lo
que suceda.
Los caballeros haban reunido a los prisioneros en el prado donde haban celebrado el
Festival de Primavera. Las mujeres trataban de
atender a los heridos lo mejor que podan y
acunaban a los nios en sus brazos. Los hombre miraban impotentes los martillos de sus
captores. Mrkel trat de descubrir a u padre'
y sus amigos, per no pudo ver a nadie. Qu
haba sido d ellos? Los caballeros perman can erguido en sus caballos r deand
a 1
prisioneros.
Mrkel quiso ac rcarse m , pero Gorric n .
lo detuvo, m nean.do la cabeza. El chico trate
d liberarse n vano. Tena qu ir a ayudar a
sus amigos, tena que ir a ayudar a u padre.
Mir al juglar a lo ojos y vio su propia fru tracin refl jada en su rostr .
De repente, apareci en la plaza un caballero con un yelmo adornado con un 1 n dorado. Mrkel contuvo la re piracin sin darse
cuenta. Los dems guerreros inclinaron la cabeza en seal de respeto y retrocedieron
un
par de pasos. El caballero del len acerc su
caballo a los prisioneros, hasta hacerlos retroceder asustados. Un nio empez a llorar y su
madre trat de arrullado desesperada.

El caballero se quit el yelmo lentamente.


Tena el pelo gris, casi blanco. Su rostro era
orgulloso y duro como el de una estatua. Mrkel sinti un escalofro al vedo. Sus ojos parecan muertos, como si estuvieran hechos del
mismo metal oscuro de su armadura. Mir a
I s prisioneros con una mirada despectiva y se
volvi hacia sus hombres.
-Quemen
la aldea y llvenlos a todos a la
Ciudad de Hierro -orden con una voz que
careca por completo de emocin.

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Captulo 4
Una maana lluviosa

Mrkel
y ~orrin vieron impotentes
cmo encadenaban a los prisioneros y los oblgaban a marchar fuera del pueblo. Mientras
dejaban las ltimas casas, los caballeros prendieron fuego a la aldea. Hombres y mujeres gritaron desesperados al ver cmo ardan todas
sus posesiones. Imperturbables, sus captores
los obligaron a alejarse hacia el Camino del
Este, mientras Fanador se quemaba a su espalda, como lo haban hecho antes los campos de
rboles-hada.
Pronto el ruido de los cascos de los caballos
acorazados se perdi en la distancia. La noche
permaneci silenciosa, casi muerta,. mientras

42

el fuego crepitaba sobre el pueblo. Mrkel sollozaba acurrucado entre los juncos. Se haban
ido: su padre, sus amigos, la gente que haba
conocido desde su infancia. Todos eran ahora
prisioneros de los caballeros en la Ciudad de
Hierro. El mundo que conoca haba cambiado para siempre.
La maana lleg despacio, temerosa, incierta. El cielo empez a aclararse y una suave
llovizna cay sobre el pueblo destruido. "La
primera lluvia de primavera", pens Mrkel
con tristeza. Los incendios se fueron apagando poco a poco, dejando slo cenizas. Una luz
verde plida se adue del paisaje, revelando
la devastacin del ataque.
Gorrin y Mrkel salieron de su escondite
y caminaron hacia el pueblo. El puente sobre
el ro segua intacto, pero no pareca tener ya
sentid alguno. El claro de la celebracin estaba lleno de platos rotos y restos de comida.
Mrkel apenas poda creer que tan slo unas
horas antes haba estado all riendo y cantando con sus amigos. Por un momento el chico
vio de nuevo a su padre bailando con Cerina
y bebiendo cerveza de roble. Lo vio caminando satisfecho hacia su casa despus del festival,
justo antes de descubrir el incendio.
Desesperado, se dej caer de rodillas sobre
el lodo.
Gorrin recorra tristemente lo que quedaba de las tiendas de los juglares, destruidas
tambin por el fuego. Mrkel no saba si deba

decir algo, no saba si a los dems juglares los


haban capturado tambin. Gorrin se agach
un momento y recogi una esfera de cristal
ennegrecida por las llamas. La limpi con cuidado con su manga de colores y la hizo bailar
lentamente sobre la punta de los dedos.
De repente, su mirada se perdi ms all
del chico y una sonrisa le ilumin el rostro.
Mrkel se volvi de inmediato y vio aparecer
varias personas entre las ruinas del pueblo.
Por un momento pens que sus ojos lo engaaban. Tejn avanzaba hacia ellos con un
grupo de sobrevivientes. Estaban cansados y'
manchados de ceniza, pero no parecan estar
heridos de gravedad. Oso cargaba en sus fuertes brazos a Cerina, pero no haba rastro alguno de los mellizos.
Gorrin y Mrkel corrieron a su encuentro. Del otro lado del pueblo aparecieron algunas personas ms, caminando penosamente.
Se haban ocultado en las bodegas de grano y
entre los animales, o haban huido al bosque
al ver a los caballeros. Mrkel descubri a Larok y su familia entre ellos, pero no vio a su
padre ni a ninguno otro de sus amigos.
Nadie fue capaz de decir nada. Algunos
slo se dejaron caer sobre el prado chamuscado y permitieron que la lluvia lavara su tristeza
y su dolor. Mrkel corri de un lado para otro,
tratando de ayudar y preguntando por Crith
y por su padre. Despus del incendio de los
rboles-hada, todo haba sido muy confuso:

43

44

los caballeros haban atacado el pueblo desde


varias direcciones y la gente haba corrido en
desorden tratando de salvarse.
A Cerina la haban herido mientras trataba de evitar que se llevaran a sus hijos. Haba
quedado inconsciente, en medio del huerto
de nabos de su casa, hasta que Oso la haba
arrastrado hacia el bosque. Algunos dijeron
haber visto a Bran y a los padres de Cirith entre los prisioneros. Se los haban llevado. Mrkel hundi el rostro entre las manos. La lluvia
pareca cada vez ms fuerte.
Corl condujo a los sobrevivientes a una de
las pocas casas que haban quedado en pie y
entre todos encendieron un fuego. Tejn, sin
embargo, permaneci en el prado, cerca de un
rbol quemado, esperando que llegara alguien
ms. Aunque varios juglares se haban salvado, muchos haban cado tambin prisioneros
de los caballeros.
Mrkello vio desde lejos y corri a su lado.
El juglar tena las manos extendidas y los ojos
cerrados y dejaba que la lluvia lo refrescara.
Por un momento el chico crey sentir su tristeza.
-Lo siento -dijo en un susurro.
Tejn abri los ojos y lo mir de arriba
abajo. Mrkel sinti que el juglar poda ver en
lo profundo de su alma y no pudo evitar las
lgrimas. El pueblo estaba destruido. Haba
perdido a su padre, [niser y Plat eran ahora
prisioneros y nadie saba nada de Crith. Todo

pareca tan absurdo. Mrkel golpe con fuerza


11 tronco del rbol una y otra vez hasta que le
dolieron los puos. Se senta tan impotente,
tun pequeo.
-A veces el mundo es cruel y parece que
110 hay esperanza
-le dijo el juglar con una
sonrisa triste-, pero no podemos darnos por
vencidos.
Tejn seal hacia el bosque y Mrkel se
volte ansioso. Entre los rboles aparecieron
isne y Gato Gris, seguidos por un ltimo
grupo de personas. El chico sonri aliviado:
llevaban a Crith de la mano.

Los das que siguieron al ataque de los caballeros fueron grises y tristes para los habitantes
de Fanador. Aunque la lluvia ces, el sol permaneci oculto tras una capa de nubes bajas,
llenas de presagios siniestros. Pareca como si
la primavera se resistiera a hacerse presente en
el pueblo destruido. Los sobrevivientes recorran las ruinas de sus casas, tratando de hallar
algn objeto perdido, algn recuerdo de su
vida anterior.
Mrkellos vea desde lejos, mientras caminaban entre los escombros con la cabeza gacha. De vez en cuando alguien encontraba un
juguete o una vieja herramienta de labranza
y caa de rodillas llorando. El chico no haba
querido regresar a la herrera, por miedo de lo

45

que podra ver all. Pasaba las horas cuidando


de Crith, que no haba parado de llorar desde
que se enter de que se haban llevado a sus
padres. Mrkelle tomaba la mano y trataba de
consolarla, pero no poda dejar de pensar en

46

su propio padre.
Tres das despus del ataque, cuando pareca que el silencio se haba adueado del
mundo para siempre, Corl reuni a los sobrevivientes en el prado cerca del ro, para decidir
lo que haran ahora. El chico lo haba visto
discutiendo durante varias noches con Tejn
y los dems hombres alrededor del fuego y
sospechaba que al fin haban tomado una decisin.
-Fanador
ya no es seguro -dijo el padre
de Larok, tratando de parecer convencido-o
Los caballeros se han ido, pero no sabemos si
volvern algn da.
Un murmullo se extendi entre la gente y
ms de uno volvi la mirada hacia el Camino
del Este, esperando ver de nuevo sus sombras
armaduras.
-Han destruido
ganado -continu-

los cultivos, dispersado el


y los rboles-hada han ca-

llado para siempre su voz.


Crith apret la mano de Mrkel con un
sollozo.
-No podemos permanecer aqu. Los juglares se han ofrecido a guiamos en el viaje hacia
el norte. Buscaremos refugio con los centauros.

Los sobrevivientes se miraron sorprendidos. Todos haban odo hablar del lejano Bosque de Cristal y el reino oculto de los centaur s, pero muchos dudaban de su existencia.
iHabra de verdad un lugar seguro en el munlo? Un murmullo se elev entre los presentes.
Y si los centauros no los reciban? Adems,
cmo conseguiran atravesar las Grandes LlaI uras sin que los descubrieran?
De repente, Cerina apareci en el claro y
todos guardaron silencio. A Mrkel an le costaba verla sin pensar en los mellizos. Se apoyaba en el hombro de otra mujer y cojeaba hacia
orl sobre el prado.
-Y los dems? -pregunt-o Vamos a abandonarlos en la Ciudad de Hierro?
Los sobrevivientes bajaron la vista apenados. La mujer trat de encontrar a alguien
que la apoyara, pero nadie pareca dispuesto
a hacer algo al respecto. Todos saban que no
haba manera de liberarlos. Mrkel qu iso decir algo, pero no encontr las palabras. Corl
e acerc lentamente a ella y la tom en sus
brazos.
-Preprense
todos -dijo el hombre con
tristeza, ignorando los sollozos de Cerina-.
Partiremos en dos das.

47

Captulo 5
El Camino del Este

La
casa y la herrera haban quedado
rompletamente
destruidas. Mrkel perrnane(i . un largo rato de pie entre los escombros sin
saber muy bien qu hacer. Los habitantes de
l'anador se apresuraban a preparar sus equipaIl' para el viaje, rebuscando
en los escombros
cualquier cosa que pudiera ser de utilidad.
El gremio de agricultores haba recorrido los
cultivos quemados en busca de frutos que no
se hubieran perdido y Corl haba enviado a
varios grupos a cazar en el bosque.
Las ruinas del taller le parecan a Mrkel terriblemente silenciosas. El chico se detuvo en
(,1sitio donde acostumbraba sentarse, al lado

50

de la ventana, mientras Bran trabajaba. Lo


vio de nuevo golpeando el metal al rojo vivo.
Record sus manos grandes y burdas arropndolo por las noches; su risa atronadora cuando contaba una historia divertida. An poda
sentir el calor de la forja y se pregunt si alguna vez volvera a or los golpes del martillo de
su padre sobre el yunque.
Qu poda hacer? Qu poda hacer cualquiera de ellos contra los caballeros y sus armas? Record a Bran saltando sobre uno de
los oscuros jinetes, lo vio golpendolo con el
martillo y luego rodeado de enemigos. No haba podido hacer nada. Quin haba forjado
sus armaduras oscuras? Acaso otros herreros
como su padre, encerrados para siempre en
la Ciudad de Hierro, condenados a utilizar el
fuego y el metal para darles poder ~ los caballeros? Por qu haban atacado su aldea?
El mundo pareca dar vueltas y al chico le
costaba respirar.
Crith lo esperaba silenciosa cerca del camino. Mrkel le haba pedido que lo acompaara por ltima vez hasta el taller, antes de
irse de Fanador para siempre. Necesitaba un
ltimo recuerdo de su padre. El chico busc
entre los escombros las herramientas de Bran.
La mayora se haban estropeado con el fuego,
pero debajo de unas tablas encontr el martillo de herrero de su padre. An pareca brillar
con la luz de la fragua.

52

Mrkel se pas la mano por el rostro para


secar una lgrima. Guard el martillo en su
bolsa y volvi con Crith.
-No queda nada -dijo con tristeza.
Los dos caminaron tomados de la mano
de regreso al pueblo, evitando mirar hacia los
arrasados campos de rboles-hada.
Cuando llegaron de nuevo al claro, los sobrevivientes se preparaban
para emprender
el camino. Tejn y los juglares revisaban el
equipaje de todos y aseguraban las bolsas sobre las espaldas. Mrkel vio de lejos a Larok
sosteniendo el bastn de su padre. No haban
vuelto a hablar desde el ataque. La familia de
Corl haba escapado indemne de los caballeros y Mrkel sospechaba que el chico se senta
culpable al verlos a Crith y a l.
Mientras se disponan a partir, los habitantes de Fanador miraban con tristeza el paisaje,
ahora de alado, tratando de recordar cmo
haba sido. Cerina lloraba con la bolsa a los
pies. Mrkel y Crith fueron con ella y la ayudaron a ponerse de pie. La mujer trat de sonrer, pero los chicos se dieron cuenta de que
no sera feliz de nuevo, hasta que recuperara a
sus hijos. Pasara mucho tiempo antes de que
alguno de ellos volviera a rer de verdad.
Tejn dio la orden de partida y poco a poco
se fueron poniendo en marcha, detenindose
de vez en cuando a despedirse del que haba
sido su hogar por tantos aos.

Mrkel permaneci en el claro cerca del


1'10 hasta que todos se fueron. Quera guardar
en su mente una ltima imagen de Fanador.
I a noche del Festival de Primavera, [niser y
l'lat coman una rebanada de pastel, su padre
rea a lo lejos y Crith vea emocionada bailar
11 Cisne al son de la flauta. Los fuegos fatuos
hrillaban en los faroles alrededor del pueblo.
I or un momento el chico record la historia
de Tejn. "El despertar de los dragones".
-iLos dragones! -se dijo Mrkel y corri en
busca de los juglares.

El Camino

del Este descenda de las montanas entre bosques de pinos y robles negros.
Tejn y Corl abran la marcha, seguidos del
r esto de sobrevivientes. El juglar haba decidid tomar el camino principal hasta las faldas
de las montaas, para luego dirigirse al norte a
travs de los Eriales Grises. El padre de Larok
haba protestado en un comienzo, pero Tejn
lo haba convencido de que era ms seguro seruir el camino, a pesar de los caballeros, que
arriesgarse a internarse en el bosque con las
mujeres y los nios.
La marcha era lenta y penosa. Muchos de
lo habitantes de Fanador no haban dejado
nunca la aldea ni haban viajado ms all de
las montaas. Aunque la primavera comenza-

53

54

ba y el aire era cada vez ms tibio, los lobos y


los trolls an rondaban los pasos ms angostos
en busca de presas. Los viajeros miraban con
desconfianza hacia los rboles, temiendo que
los atacaran en cualquier momento.
Varias veces creyeron ver a las terribles criaturas que los acechaban, ocultas en las sombras. Corl envi varios hombres a los lados
del grupo, pero fueron los juglares quienes se
encargaron de espantar sus temores, arrojando hechizos de luz y esferas de cristal brillante hacia la espesura. Aunque el miedo de los
campesinos disminuy con la demostracin
de los juglares, al momento de detenerse para
acampar todos seguan muy asustados.
Mrkel haba tratado varias veces de hablar
con Tejn sobre los dragones, pero el padre de
Larok lo haba impedido, diciendo que no era
momento de contar historias infantiles. Tejn
no haba replicado. El chico haba tenido que
regresar disgustado junto a Crith y Cerina,
que marchaban juntas al final del grupo. Las
dos haban tratado de animarlo, hablando de
otras cosas, pero pronto el cansancio y la tristeza las haban obligado a guardar silencio.
Cuando el grupo se detuvo finalmente,
el chico corri de nuevo en busca del juglar,
decidido a que le contara todo acerca de los
dragones. Quizs si poda encontrarlos, conseguira que lo ayudaran a salvar a su padre.
No haban sido acaso capaces de derrotar a
cientos de caballeros? Los viajeros se haban

Instalado en un pequeo valle, protegido del


Ilnto por las faldas de la montaa, y se reunun muertos de cansancio alrededor de las
IH )gueras, compartiendo la poca comida que
I(,s quedaba.
Los juglares acampaban un poco ms lejos.
( 'isne apoyaba la cabeza en el hombro de Gato
( Iris y ste la tomaba de la mano. Gorrin to1 iba su arpa con nostalgia. Mrkel busc a TeI')/) por todas partes y finalmente
los encontr
111 mtando
guardia a la entrada del valle. El
rlrico se acerc en silencio. Ahora que estaba
()I
con el juglar, le pareca que todo el asunlo era una idiotez.
-Ests pensando de nuevo en los dragones
dijo Tejn y se volvi hacia l sonriendo.
Mrkel asinti. El juglar se sent en un
I ronco seco y clav su bculo de madera de
plata en el suelo. El chico vio asombrado la ealx-za de tejn tallada en la punta. Se deca que
111 madera de plata era tan dura como el acero
y s lo poda tallarse con los cristales que cre( jan en el bosque de los centauros. El juglar
uspir y levant los ojos hacia las estrellas.
-Quiero saber ... -comenz a decir Mrkel,
pl'ro Tejn lo detuvo.
('11

+Quieres saber si an existen y si es posible


ontrarlos.

Haba ledo acaso sus pensamientos?


El
hombre lo mir y suspir de nuevo. El silen( j ) de la noche
pareci descender sobre ellos.
I'or primera vez en su vida, Mrkel escuch

55

56

con temor la respiracin del bosque. El ruido


de las ramas al moverse y las carreras de diminutos pies sobre las hojas. A lo lejos, las voces
de los viajeros y el suave sonido del arpa de
Gorrin parecan venir de otro mundo.
Por un momento pareci que Tejn no iba
a decir nada ms y Mrkel estuvo tentado a
marcharse.
-Muchos han intentado hallar a los dragones -continu el juglar despus de un instante-o El mismo Gato Gris pas muchos aos
recorriendo el mundo, tratando de saber algo
de ello , pero no pudo encontrar su pista y
perdi en 1 confin s de la tierra. Al final
fue el recuerdo de Cisne lo nico que lo hiz
volver.
Mrkel vio de de lej la sombra d lo
do juglar fund endo e n una ola.
-La b queda de 1 s dragones e una av ntura p ligro a -dij
1juglar=. Demasiado p ligrosa para alguien tan j ven.
-P r alguien ti n qu nc ntrarlo -replic el chico con vehemencia-o Alguien tiene
que hallar a los dragones y hacer que vuelvan
para enfrentarse a los caballeros.
Su voz e qu brc por un m mento.
-Alguien tiene que encontrados para salvar a mi padre y a la gente de Fanador, y al
mundo entero.
Tejn se qued en silencio un instante.
-Quizs sea tiempo -dijo en un susurro y
se aproxim al chico.

Mrkel no saba si estaba temblando de


fro o de emocin. Tejn se inclin a su lado y
lo gui lejos del brillo del fuego.
-Hablemos entonces de los dragones.

57

aptulo 6
espedidas

Los
sobrevivientes de Fanador siguieron
,1 Camino del E te durante varias j rnadas.
I co a poco la marcha se convirti en una rutina interminable. Despertaban antes del alba
y coman en silencio, mientras s preparaban
p ra partir. Corl y sus hombres haban conseguido cazar un par de ciervos blancos y haban
repuesto las escasas provisiones que haban
salvado del pueblo. Cuando haba suficiente
luz para ver el camino, Tejn daba la orden
le ponerse en marcha y todos emprendan de
nuevo el descenso hacia las Grandes Llanuras.
Durante el da, Mrkel caminaba con Crith
y Cerina. La mujer haba tomado la decisin

60

de llevar a la chica a salvo hasta el Bosque de


Cristal y no la perda de vista en ningn momento, temiendo quizs perderla como haba
perdido a sus hijos. Crith apenas haba podido
escaparse con Mrkel un par de veces, para ver
bailar a Cisne al comps de la msica triste de
la flauta de Gato Gris.
Cada maana, mientras caminaban, Mrkel les contaba a sus amigas las historias que
Tejn le narraba por las noches acerca de los
dragones.
-Los dragones hacan sus nidos en los valle -les explicaba el chico, mientras atravesaban una caada-e, casi siempre cerca de un
T . Saban que los dragones necesitan beber
mucha agua para alimentar su fuego?
La madre de los mellizos sonrea taciturna
al ver su entusiasmo.
-Los ltimos dragones que de aparecier n
vivan en los valles pantanosos d 1 ur. Por s
Gato Gris trat de buscarlos all, per no encontr ningn rastro de ellos,
Crith procuraba seguirl la corri nte, pero
a medida que se aproximaban a las falda de
las montaas pareca cada vez ms tri te. Mrkel lo not e intent hablar con ella varias
veces cuando Cerina se haba acostado ya a
dormir, pero su amiga lo evitaba y el chico se
marchaba frustrado en busca de los juglares.
Tejn haba comenzado hablando del origen de los dragones: "Hace siglos, mucho antes de que los hombres fundaran las primeras

.ikleas". Mientras hablaban, Gorrin tocaba


su arpa una tonada antigua y melanclica.
I .jn le haba ido explicando al chico todo
In que saba de los hbitos y costumbres de
los dragones. Muchas de las canciones de los
urglares hablaban de cmo haban enseado
a
lo hombres y los centauros los secretos de las
estrellas.
De vez en cuando el juglar conjuraba ilusorios dragones brillantes como los del Festival
de Primavera. Mrkel los obs rvaba volando
-n la noche y se preguntaba cmo habra sido
ver a un dragc n de verdad surcand
el cielo.
e imaginaba a la n rm s criaturas v landa
bajo las estrellas y lanzando largas llamaradas
ntre las nubes orn si s aproximara una tormenta.
Cuando Tej , n 1 hable d nuevo d cc m
I s caballero haban per eguid
n van a lo
dragones en busca d fama y fortuna,
1chico
sinti un enorrn p o en el pech . Por qu
lo haban h ch ? Mrk 1 r e rd los rboleshada ardiend
n la noche y
sintic furioso
y apenado. Adnde s haban marchado los
iragones? Nadi 1 aba. Se haban e fumado
del mund sin dejar ra tro.
Mrkel regresaba triste y cabizbajo al lado
de Crith, preguntndose
dnde podra encontrados y cmo conseguira su ayuda para
alvar a su padre y sus amigos.
\'1)

61

62

Da tras da la temperatura empez a templarse y las Grandes Llanuras parecieron cada


vez ms cercanas. Los robles y pinos fueron
remplazados por arbustos de bayas y abetos
blancos. La primavera pareca haberse adueado del paisaje y las flores adornaban los prados, que comenzaban a abrirse entre las faldas
de las montaas. El sol brillaba cada maana
con ms fuerza y el nimo de los viajeros mejoraba lentamente, a medida que se alejaban de
las ruinas de Fanador.
Slo Crith y Mrkel parecan distrados.
Despus de hablar con Tejn sobre qu rumbo deba tomar, el chico haba decidido dejar
el grupo cuando llegaran a las Grandes Llanuras, para ir por su cuenta en busca de los dragones. Se lo haba contado a Crith emocionad , pero su amiga le haba dicho que todo
era una locura. Por qu tena que irse? Por
qu tena que dejada y marcharse? Mrkel trat de consolada, pero la chica e haba alejado
llorando y ninguno de los dos haba vuelto a
hablar del asunto.
Los viajeros acamparon por ltima vez antes de dejar las montaas en un pequeo claro
a orillas de un arroyo. Crith y el chico ayudaban a Cerina a encender el fuego en silencio.
Mientras alistaban la lea, sus dedos se tocaron un momento y Crith apret la mano de
Mrkel por un instante. El chico quiso decide
que lo senta, que tena que ir en busca de los
dragones, a pesar de todo, pero Crith le solt

In mano y baj la mirada, apenada, sin decir


una palabra.
Confundido,
Mrkel se alej una vez ms
( n busca de los juglares. Tejn estaba reunido
ron Corl, discutiendo sus planes para el viaje
hacia el norte. El chico no quiso interrumpirlos y continu caminando hasta el arroyo. Tenia mucho en qu pensar. Gorrin y Oso lo
haban ayudado a hacer su equipaje y Cerina
haba preparado ella misma sus provisiones.
Tena miedo, pero estaba convencido de que
haca lo correcto.
De repente sinti que alguien se acercaba.
ato Gris vena hacia l, apoyndose en su
bculo. Era la primera vez que Mrkel lo vea
sin Cisne a su lado. El chico observ su rostro oscuro bajo la capucha del manto. Pareca
muy serio, muy cansado. El juglar se sent en
1suelo y lo invit a sentarse a su lado.
-As que vas en busca de los dragones?
-dijo con un susurro.
El chico asinti.
-Supongo
que Tejn te ha hablado ya de
mis viajes en su busca -dijo Mrkel y se sorprendi de la amargura en su voz.
El juglar suspir un momento.
-Quizs ni siquiera existan y todo sea slo
una historia -se volvi hacia el chico-o Alguna vez lo has pensado?
Mrkel no supo qu decir.
-Por diez aos busqu a los dragones -continu el juglar- a lo largo y ancho del mundo.

63

64

Recorr todos los caminos, todos los pueblos y


valles ocultos, hasta que no supe ya de dnde
vena y casi olvid mi propio nombre.
Mrkel se pregunt qu pasara si a l tambin le suceda lo mismo; si se perda en los
confines de los bosques buscando a los dragones y olvidaba quin era. Qu tal si nunca
regresaba y no volva a ver a Crith?

El chico y Gato Gris permanecieron

en si-

lencio.
-Sera mejor que lo olvidaras -dijo el juglar, ponindose de pie, y comenz a alejarse.
-No puedo.
Gato Gris se detuvo y estudi al chico un
momento. Mrkel lo mir a los ojos. Estaba
decidido a marcharse, estaba decidido a salvar

65

a su padre. El juglar pareci .dudar un instante; sacudi la cabeza y se acerc al chico una
vez ms.

66

-Si en verdad ests decidido, slo hay un


hombre que puede ayudarte -Gato Gris mir
hacia las sombras comprobando
que no hubiera nadie cerca.
Mrkello mir ansioso
-Se llama Arhn -susurr
el juglar-o Es
uno de los estudiosos del Museo de Magia, en
la Ciudad de Hierro.
Mrkel lo mir sorprendido.
La Ciudad
de Hierro? Por un momento dud si su plan
era realmente una buena idea.
+Arhn ha dedicado su vida a la bsqueda
de los dragones. Alguna vez viajam s juntos
n los Pantanos del Sur -el juglar se puso de
pie cuando vio que Crith se acercaba hacia
ellos desde el campamento-o
Ve a buscarlo.
Quizs l pueda darte alguna pista.
Se envolvi en su capa y se alej a grande
zancadas. Cuand
se volte por ltima vez hacia el arroyo, vio crn los dos chicos se fundan en un abrazo.
El ruido del agua se elevaba hasta el cielo
nocturno como una cancin transparente y
triste.

aptulo 7
Los unicornio s salvajes

Mrkel
vio con tristeza cmo los sobrevivientes de Fanador se alejaban lentamente hacia el norte. Despus de despedirse con
la frialdad de siempre, Larok haba corrido en
busca de su padre. Cerina lo haba abrazado
con fuerza y se haba marchado sin decir nada
ni volver la vista atrs. Crith la esperaba con
el resto del grupo. Los dos chicos se miraron
con tristeza y se despidieron desde lejos con
la mano.
Los juglares fueron los ltimos en partir.
Cisne se acerc al chico y le dio un sonoro
beso en la mejilla antes de alejarse con Oso y
Gato Gris. El misterioso juglar no haba vuelto

68

a decir nada desde la noche anterior. Mrkel


busc entre los juglares a Gorrin, pero el malabarista no se vea por ningn lado. Le habra
gustado despedirse.
-Yo le enviar tus saludos -dijo Tejn conmovido-o Cudate mucho.
Mrkel trat de sonrer. El juglar le dio un
abrazo y le entreg algunas monedas de oro
antes de alejarse con los dems.
El chico esper sobre una r ea al lado del
camino hasta que el grupo se perdi en la distancia rumbo a los Eriales Grises. Ahora estaba solo. La Grandes Llanuras parecan extend rse al infinit . A qu distancia se hallaba
de la Ciudad de Hierro? No 1 saba. Tena
comida para varios das, p ro ignoraba cunto
p da tardar en llegar all. Hablan pa ado su
padre y 1 s prisioneros p r 1mismo camino?
Antes d empezar a caminar, Mrkel mir
por ltima v z las m ntaas que hablan sido
su h gar durante tantos aos. El vi nt
plaba desde las cumbres nevadas hacia las tierras
llanas, trayendo el olor de los bosques. Atrs
quedaban las ruinas de Fanador y 1 s camp s
quemados, donde el chico y sus amigos hablan
jugado a sconderse entre los rbole -hada.
Mrkel asegur la bolsa en la espalda y parti
rumbo al este en busca de los dragones.
Camin durante toda la maana a travs de
la llanura. Al mediad la se detuvo y comi un
poco de carne salada y frutos secos a la sombra
de un rbol. El Camino del Este se internaba

un mundo extrao que jams habla visto.


No habla ciervos blancos ni rboles como los
'1" . haba en las montaas. Los grifos dorados
pustaban a lado y lado del camino y elevaban
I I vuelo de repente, cuando trataba de aproximnrse para vedas ms de cerca.
En Fanador haba salido a caminar por
Ills bosques muchas veces con su padre, pero
nunca se haba imaginado que el mundo fuera
tnn enorme. Slo volvi a detenerse cuando el
ni comenz a ocultarse al borde de la llanura.
Las sombras de los rboles se hacan cada vez
ms largas y empezaba a hacer fro. Se alej un
poco del camino y busc un lugar entre los
rboles para encender un fuego y acostarse a
dormir.
La noch d la llanura estaba llena de ruidos que el chico desconoca. Intent cerrar los
ojos y pensar qu estaba de vuelta en su hogar,
que todo haba sido un sueo y que su padre
dorma en la habitacin de al lado, pero fue
intil. Por un momento pens que haba cometido una e tupidez tratando de buscar a los
dragones l solo. Ech otra rama al fuego y sac
de la bolsa 1martillo de su padre.
Apenas haba tenido tiempo de observado
desde que haban dejado Fanador. El grueso
mango de madera estaba cubierto de cuero y
la maciza cabeza de metal estaba decorada con
grabados de hojas de roble. Le record a su
padre: enorme, resistente, fuerte. Por un momento lament no haber alimentado el fuego
Il

69

70

cuando se lo haba pedido. Quiso decirle a


Bran que lo senta, pero saba que quizs nunca podra hacerlo.
El chico se encogi en el suelo con el martillo en las manos y se cubri con la manta. La
brisa soplaba con suavidad sobre la hierba y
en el cielo podan verse las primeras estrellas.
Mrkel esper en silencio con los ojos cerrados hasta que se qued dormido.

El chico continu caminando por varios das


sin ver a nadie. Pronto el paisaje de la llanura
comenz a hacerse familiar y montono. Despertaba antes del alba y se pona en camino
despus de comer. El segund da de viaje haba encontrado varios manzanos azules y haba podido aumentar sus provisiones, pero no
tena idea alguna de si seran suficientes. Esa
misma noche haba intentad .cazar un conejo, pero el animal haba logrado escapar entre
la hierba sin que pudiera alcanzarlo.
Cuando ya se haba acostumbrado a la soledad, vio venir por el camino un enorme carro tirado por dos filas de caballos. Las ruedas
de metal forjado eran casi tan altas como l y
se movan gracias a unos curiosos engranajes.
Una nube de humo negro se elevaba desde
dos chimeneas de metal que salan de la parte
de atrs del vehculo. Mrkel se pregunt cul

I odra ser el propsito del extrao aparato,


p .ro no supo qu pensar.
Cuando el carro estuvo ms cerca, el chico
trat de preguntarle al cochero si an faltaba
mucho para llegar a la ciudad, pero ste le
grit que se quitara del camino y se alej sin
decir nada ms. Mrkel vio cmo el carro se
perda poco a poco hacia las montaas, dejando un rastro de humo que se iba deshaciendo
.on el viento. Hacia dnde se diriga?
El chico sigui su viaje por el Camino del
Este, detenindose slo cuando caa la noche.
En ocasiones, antes de dormir, volva a sacar el
martillo para recordar a su padre. Var'as veces,
sin embargo, se sorprendi pensando tambin
en Crith. Dnde estara ahora? La vio de
nuevo jugando entre los rboles-hada, la vio
cerca del arroyo la noche en que se haban despedido. Los das eran cada vez ms largos a
medida que entraba la primavera y el camino
pareca no terminar nunca.
Una tarde, mientras se coma las ltimas
manzanas que le quedaban, a la orilla de un
bosquecillo, oy el grito de una chica entre los
rboles. Crith? No. Alguien ms. Pareca que
estaba en problemas. Mrkel se intern con
cuidado en la espesura, tratando de no hacer
ruido al pisar entre las ramas.
De repente, se encontr en un claro cubierto de hierba. En el centro haba un pequeo
rbol de frutos plateados y una chica gritaba
\

71

72

subida entre las ramas. La rodeaban tres unicornios salvajes que gruan con ferocidad. La
chica se esforzaba por mantenerse fuera de su
alcance, pero los animales saltaban unay otra
vez, tratando de alcanzada con sus cuernos.
El chico jams haba visto un unicornio,
pero supo de inmediato lo que eran. Parecan delgadas yeguas con un solo cuerno que
apuntaba directo al cielo. Los juglares decan
que los unicornios eran criaturas msticas que
se presentaban ante las doncellas ms puras,
para dormir en su regazo. Se crea que traan
suerte, pero los gritos de la chica sonaban bastante desesperados.
Mrkel tom algunos guijarros del uel y
se ac rc con cautela a lo furiosos animales.
La chica del rbol tena el pel color naranja, amarrado en dos curio as coletas. Llevaba unos pantalones y un jubn de cuero, as
com una larga capa de lana o cura. Quizs
no s trataba en realidad de una doncella.
Haci ndo puntera c n un ojo cerrado, el
chico arroj un guijarro contra las patas tras ras de un de los unicornio . El animal se encabrit y ali huyendo, como si un abejorr
lo hubiera picado. La chica se dio cuenta de lo
que pasaba y trat de distraer a los otros dos
unicornios, gritndoles una serie de insultos
que hicieron que Mrkel palideciera. Definitivamente no era ninguna doncella.
El chico, an sorprendido por el repertorio
de maldiciones de la joven, tom un segundo

74

guijarro y lo arroj tambin, pero el tiro fall


y las dos bestias restantes se volvieron hacia
donde estaba. Sin pensado dos veces, Mrkel
arroj su bolsa al suelo y ech a correr. Los
unicornios se olvidaron de la chica y salieron
tras l. El ruido de sus cascos de plata era apenas un murmullo sobre las hojas secas.
Mrkel haba corrido muchas veces entre
los rboles de las montaas, compitiendo con
Larok, pero nunca haba tenido que escapar
para salvar su vida, perseguido de cerca por un
par de criaturas tan veloces y enojadas. Sali
del bosque como una exhalacin y atraves 1
camin d un salto, seguido an por los do
unic rnios.
Mi ntras e rra, trat de ver hacia atrs,
pero s 1 pudo ob rvar la am nazadora punta de un cu rn . Qui
ir ms rpido, per
el pecho le dola y la pi mas l pesaban. Un
instante ms y los unic rnio 1 alcanzaran, y
entonces sera el fin. N p dra ncontrar ya
a los draga n ,no podra rescatar a u padre
y sus amigos.
De repente, el suelo desapareci bajo sus
pies y el chico cay dando tumbos a un ro.
Por un momento brace en el agua de esperado, pero luego sali a la superficie y volvi
a respirar. La corriente no era muy fuerte. Los
.dos unicornios se haban detenido junto a la
orilla y piafaban enfurecidos, temerosos de tocar el agua. Mrkel nad hasta el otro lado del
ro y se dej caer exhausto sobre la hierba.

aptulo 8
La Ciudad de Hierro

uando lo unicornios finalmente se


marcharon, ya el sol empezaba a ocultarse.
Mrkel Cruz de nuevo el ro y volvi al camino. Haca fro y estaba empapad . Se adentro
entre los rbole en busca de su bol a. Por un
momento pens que quizs la chica la habra
recuperad
y estara esperndolo en el claro,
pero no haba rastro de ella ni de sus cosas.
Desesperado, busc entre la hierba y alrededor de los rboles sin hallar nada.
Mrkel maldijo en voz alta. La chica se
haba marchado llevndose su bolsa; sus provisiones, su dinero, el martillo de su padre.
Por un momento no supo qu hacer: haba

76

perdido lo poco que posea y se senta terriblemente desvalido. Pronto sera de noche y
ni siquiera tena un trozo de pedernal para
encender un fuego. Los rboles parecan cada
vez ms siniestros y el chico temi que los unicornios pudieran regresar al claro en cualquier
momento.
Decidi entonces volver al camino. No se
vea ningn viajero en la distancia. Un grupo
de grifos sali volando de un campo cercano,
en medio de un remolino de graznidos y plumas. Temeroso, Mrkel ech a andar otra vez
con la esperanza de enc ntrar a alguien que
pudiera s correrla. Sus ropas an m jadas le
pesaban sobre el cuerpo y le dola el costado,
tras la cada al ro.
El sol e ocult despacio en el horizonte y
los contornos del mundo se perdieron entre
las sombra . N haba luna y las estrellas brillaban dbilmente. Mrkel trat de eguir el
camin en medio de la penumbra, frotndose
los brazos para entrar en calor. Quiz la chica
haba venido de alguna granja cercana, se dijo,
y busc alguna luz al lado del camino, algn
fuego al que pudiera acercarse para dormir. La
llanura se perda en la noche.
No supo cunto tiempo estuvo andando,
hasta que se l secaron las ropas. En medio
de la oscuridad, tropezaba con las piedras desiguales del camino y maldeca en voz baja a
la chica del rbol y a todos los unicornios del
mundo. No poda entender cmo alguien po-

dta pensar que fuera de buena suerte taparse


ron aquellas antipticas bestias. Por un momento quiso poder maldecir como la chica
de las coletas naranja, pero no recordaba ni la
mitad de los insultos que le haba odo.
El silencio de la noche pareca cada vez ms
absoluto. El ruido de sus pasos se perda entre
las sombras como si no existiera nadie ms en
el mundo. Los ojos se le cerraban del cansancio. No haba ninguna granja, ningn fuego
que pudiera calentado. Haba perdido adems
\'1 martillo, la bolsa y las monedas. Cuando
sinti que no poda ms, sali tambalendose
del camino y se dej caer sobre la hierba.
Dormido en medio de la llanura, Mrkel
so que estaba de nuevo en Fanador la noche del Festival de Primavera. Las luces de los
fuegos fatuos iluminaban suavemente el prado alIado del ro. La gente bailaba y rea, pero
l'l no les poda ver el rostro. Vio a Crith co'Tiendo hacia los campos de rboles-hada y fue
I ras ella, pero su amiga se convirti de repente
en la chica de los unicornios y se esfum con
11 na sonrisa.
Mrkel se estremeci en sueos. De improviso la brisa se levant entre los rboles-hada
y el chico vio a lo lejos a su padre. Caminaba
por el campo de la mano de una hermosa muIl'r rodeada de luz. Apenas poda ver sus facI iones, pero saba que era su madre. Los dos
l acercaron y lo besaron en la frente. A pesar
tll' estar dormido, Mrkel sonri.

77

El viento soplaba sobre las Grandes Llanuras y traa desde lejos el sonido de un arpa.

78

El chico despert sobresaltado. Haba amanecido ya y un enorme carro de metal, como el


que haba visto unos das antes, se acercaba
lentamente
rumbo a la Ciudad de Hierro.
Mrkel se levant adolorido. Todava senta
en el costado los golpes de la cada y estaba
seguro de que e haba acostado sobre una piedra. Se fr te 1 oj s con la mano y se puso en
pie, ahogando un qu jido.
Se haba quedado dormid
en una pequea colina, bajo un sculido abedul que
apena
mp zaba a r verd cer. El cielo e taba
de p jad y la fresca brisa de la primavera 1
acariciaba el ro tr . El carro avanzaba traqu teando y lanzand
d sde us chim neas una
esp a nube d humo n gr . Mrkel e acerc
al camin y per hasta que el extrao v hculo e tuviera a su lado. Quizs podra e nseguir que 1 llevaran al me no un. tr cho del
camin .
-Buenos das -dijo, pero el cochero no
contest ni detuvo el carro.
Mrkel se retir para que pasara.
-Me preguntaba -continu
el chico, caminando a su lado- si podra llevarme en su ...
este ... carro. Un par de leguas quizs. O tal vez
incluso a la ciudad.

El cochero no se inmut, pero Mrkel no


se dio por vencido.
-Ver, he perdido mi equipaje por culpa
de un grupo de unicornios salvajes -se detuvo un instante-, en realidad por culpa de una
chica, y tengo que llegar a la ciudad por un
asunto muy importante. Hacia all se dirige?
Est an muy lejos?
El cochero suspir y le hizo. un gesto al chico para que se acercara. Mrkel subi de un
salto al pescante y se acomod a su lado.
-Muchas gracias -dijo sonriendo, pero el
hombre no le respondi.
El carro avanzaba con un montono chirriar y crujir de engranajes. El chico trat varias veces de iniciar una conversacin, pero el
cochero permaneci callado con la vista en
el camin ,hasta que Mrkel dej de hablar. El
paisaje cambiaba lentamente. La llanura, que
pareca tan frtil cerca de las montaas, se iba
volviendo cada vez ms rida. No se vea ni un
rbol a lo lej s y las bandadas de grifos haban
desaparecido.
Poco a poco el camino comenz a llenarse
de gente. Haba comerciantes de piel oscura de
los Pantanos del Sur, rubios habitantes de las
montaas y extraos hombres del oeste con el
rostro gris lleno de tatuajes. Algunos cargaban
enormes sacos de mercancas, otros parecan no
tener ms que las ropas que llevaban puestas. El
cochero avanz entre ellos sin detener el carro.

79

De repente, Mrkel divi una s mbra


en rrn que par ca levarse desde la planicie.
Por un mornent
pens que se trataba de una
gigantesca me eta de r ea oscura, pero pronto
se dio cuenta de que estaba viendo los muros
metlicos de la Ciudad de Hierro. El tamao
de lo edificios y las defensas lo dej sin aliento. La ciudad extenda sus brazos retorcidos
hacia la llanura C0111.0 tratando de atraparla
entre sus garras. Una negra nube de humo se
elevaba sobre los muros, oscureciendo el cielo.
El chico se sinti de repente muy pequeo.

A medida que avanzaban, comenzaron a


encontrar caballeros armados a lado y lado de
la va. Llevaban enormes martillos de guerra
apoyados en el regazo y us ojos inexpresivos
vigilaban la multitud que se apretujaba en el
camino. Dos carros ms se unieron a la procesin en una encrucijada, llenando el aire de
humo, y Mrkel se pregunt de dnde podan
venir.
Las murallas de la ciudad parecan cada vez
ms altas. Estaban hechas del mismo metal
oscuro que las armaduras de los caballeros,

82

como si la ciudad misma se hubiera cubierto


con una enorme armadura llena de pas y
engranajes. El chico vio con horror cmo los
muros se movan lentamente,
chirriando y
crujiendo hasta extenderse sobre el campo. La
ciudad creca poco a poco como si estuviera
viva.
Mientras se acercaban a la herrumbrosa
mole, Mrkel se senta cada vez ms desolado.
El aire mismo se haca ms pesado. A pesar
de los esfuerzos y gritos del cochero, el carro
tuvo que detenerse. La multitud se apretujaba
contra los gigantescos portones, tratando de
entrar a la ciudad, mientras los caballeros trataban en vano de imponer el orden.
Mrkel baj del carro y se despidi del cochero, p ro el hombre no le contest. El chico
se meti con esfuerzo entre la gente que gritaba y maldeca por el retraso. Pas entre los
comerciantes y los animales de tiro, esquiv a
un caballero y su m ntura y se escurri entre
.las ruedas de una carreta que llevaba una jaula
llena de grifos. El aire era denso y pegajoso, y
el calor insoportable.
Casi haba logrado llegar a las puertas,
cuando vio entre la multitud a la chica de los
unicornios. Llevaba su bolsa a la espalda y trataba de colarse en la ciudad por detrs de un
caballero que interrogaba en ese momento a
un comerciante. Mrkel corri tras ella y trat
de detenerla, pero el caballero se dio cuenta
de todo y los agarr brutalmente por el cuello,

antes de que se perdieran dentro de la ciudad.


La chica patale desesperada.
-Qu tenemos aqu? -dijo el caballero
ron una voz que hizo que los dos se estremerieran-o Acaso un par de pequeos ladrones?
Mrkel solt un grito cuando el hombre le
apret el cuello sin clemencia.
De repente, se arm un terrible barullo en
medio de la multitud. Alguien haba abierto la
jaula de los grifos y los animales asustados trataban de escapar, lanzando picotazos en todas
direcciones. El caos rein entre los guardias,
~ue intentaban sin xito atrapar a las bestias
aladas en medio de la gente. El caballero dud
un minuto, lanz a los dos chicos al suelo y
arri en ayuda de sus camaradas.
Mrkel qued aturdido por el golpe. Los graznidos de los grifos se mezclaban con los gritos de
los comerciantes y las rdenes de los guardias.
La chica se puso en pie de un salto, cogi la bolsa y ech a correr hacia la oscuridad incierta de
la Ciudad de Hierro. Mrkel dud un instante,
mir por ltima vez al exterior y luego corri tras

nao

83

Captulo 9
Rapaz

La

Ciudad de Hierro era un enorme


laberinto de callejuelas y casas de metal. Cientos de chimenea manchada de herrumbre se
levantaban desde los edificios y arrojaban un
humo tan negro, que suma a la ciudad en una
eterna noche. No haba sol, luna ni estrellas
en el cielo artificial de los caballeros. Extraas
antorchas de gas brillaban con una luz opaca
a lo largo de las calles, dejando la ciudad en la
penumbra.
Mrkel corra tras la chica a lo largo de un
pasadizo lateral. El aire era pesado y ola a
xido y corrosin. La chica dio vuelta en una
esquina y Mrkel la perdi de vista. Aceler

86

el paso y al girar se encontr de repente en


un callejn sin salida. Adnde se haba ido?
De repente los muros comenzaron a moverse
lentamente y el callejn se convirti de nuevo
en un estrecho corredor. La ciudad cambiaba
y se mova como si fuera una enorme bestia
dormida.
El chico continu corriendo, sin saber muy
bien hacia dnde se diriga. No haba manera de ubicarse entre las calles cambiantes y la
oscuridad perpetua de la Ciudad de Hierro.
Sbitarn nte, el pasaje por donde iba desemboc en una plaza llena de gente. Mrkel se
detuvo asombrad
y se pregunt qu tamao
podra tener la enorm ciudad. Cmo haba
conseguid
alguien e nstruir algo tan grande?
La plaza ra una esp cie d mercad . Los
e merciant s anunciaban a gritos us pr ductos, mientras lo curio
ac rcaban entre
codazos y rnaldicion s para vedas. Grupos de
caballeros armado pasaban entre los puestos
con los martillo de guerra en las manos. El
ruido de u botas contra el suelo resonaba en
las paredes, marcando un extrao ritmo. Mrkel quiso ocultarse, per no haba dnde. Los
caballero pasaron frente a l sin mirado.
Una mujer gorda y arrugada como un troll,
que llevaba un carrito lleno de animales muertos, lo empuj al pasar. El chico se retir de
la boca del corredor y se adentr en la plaza.
La multitud a las puertas de la ciudad no era
nada comparada con el tumulto del mercado.

Personas de todo el mundo vendan y camhiaban productos y ofrecan a los curiosos ext raos artefactos de metal que el chico nunca
haba visto.
Mrkel camin despacio entre los puestos
y tiendas, preguntndose
qu poda hacer
ahora. La chica de la bolsa haba desaparecido y no saba adnde ir. Varias veces trat de
preguntar a los comerciantes por Arhn y el
Museo de Magia, pero nadie pareca dispuesto a darle informacin si no pagaba por ella.
El chico lament haber perdido su bolsa y las
monedas que los juglares le haban dado. Sigui preguntando
a la gente que recorra el
marcado, pero slo obtuvo insultos y empujones de los ocupados transentes.
Un grupo de prisioneros cargados de cadenas pas a su lado y Mrkel quiso seguidos
con la esperanza de encontrar a su padre y los
mellizos. Cuando iba ya tras ellos, vio de nuevo a la chica, intentando venderle el martillo
de Bran a un comerciante lleno de collares
de bronce. La chica lo vio tambin, tom de
nuevo el martillo y sali corriendo a travs del
mercado, hacia un pequeo pasadizo que se
perda en la oscuridad.
Mrkel corri tras ella lo ms rpido que
pudo. La chica trat de perderlo en una encrucijada, pero l no se dej engaar otra vez.
Continuaron
corriendo por sombras calles,
h.asta que Mrkel perdi toda nocin de dnde se encontraba o dnde quedaba el merca-

87

do. Las ant rchas de gas pa aban a u lado,


una y tra v z, como paco fu go fatuos en
medi del laberinto de metal.
De improviso, al llegar a un nuevo corredor, la chica se detuvo en seco y Mrkel se estrell e n fuerza contra ella. Lo dos rodaron
sobre el uelo, convertidos en un amasijo de
brazos y piernas. La chica maldeca a todo pulmn mientras Mrkel trataba de arrebatarle
su bolsa. Cuando el mundo dej de girar, se

encontraban en medio de un patio, rodeados


de caballeros que lo vean sorprendidos.
Los dos chicos se miraron a los ojos y emprendieron de nuevo la huida, seguidos de una
docena de guardias armado.

-Parece que ya se fueron -dijo la chica con


tina sonrisa, despus de asomar la cabe~a por
la entrada del callejn.

90

Mrkel la miraba furioso. Haban estado a


punto de atrapados. Los caballeros se haban
lanzado tras ellos, decididos a alcanzarlos, y la
chica haba tenido que guiarlo de la mano a
travs del laberinto de la ciudad para perderlos. Las calles parecan cerrarse una y otra vez a
su paso y en dos ocasiones haban tenido que
regresar por donde haban venido, perdiendo
un tiempo precioso.
Cuando ya se crean a salvo, sus perseguidores aparecan de nuevo, como si supieran
siempre dnde estaban. En medio de un pasaje angosto, uno de los caballeros haba alcanzado a agarrar la larga capa de la chica, jalndola del cuello. Sin saber muy bien qu hacer,
Mrkel haba buscado n la bolsa el martillo
de su padre y lo haba de cargado con fuerza
sobre el brazo de la armadura. El caballero haba soltado a la chica con un alarido de dolor.
Haban continuado corriendo a travs de
pasajes cada vez ms oscuros, hasta casi perder el aliento. Cuando ya n podan ms, la
chica se haba escondido en un pequeo callejn, llevndolo tras Ha. Los dos haban
permanecido en silencio, tomados de la mano
en medio de la oscuridad. El estrpito de las
armaduras y los gritos de los caball ros se haban ido alejando poco a poco, hasta perderse.
Finalmente haban conseguido escapar.
-Tuvimos suerte -dijo la chica, sentndose sobre unas cajas viejas.
-Suerte?

La chica no lo mir. Jugaba con una de sus


aletas naranja como si nada hubiera pasado.
Una traviesa sonrisa pareca bailar en la comura de sus labios.
-Sabes lo que les hacen a los ladrones cuando los atrapan?
-No soy un ladrn -replic Mrkel iracundo.
-Pues quizs podras habrselo dicho.
La chica puso las manos detrs de la cabeza
y se recost sobre las cajas.
-Quizs te lo hubieran credo -dijo sonriendo.
Los dos guardaron silencio. A lo lejos, los
engranajes de la ciudad chirriaban y crujan
como las ruedas de un viejo molino. Mrkel se
pregunt una vez ms cul era el propsito de
la enorme maqu inaria y cul era el objetivo de
los caballeros. Por qu haban ido a Fanador?
En un pasaje cercano dos paredes se acoplaron con un estruendo metlico. El chico abri
la bolsa que haba dejado a sus pies y contempl pensativo el martillo de su padre.
-Por qu lo hiciste? -pregunt despus de
un momento-o
Es decir, yo te salv y luego
t ... t me robaste.
-S, bueno ... Vers ... -la chica se puso de
pi y empez a andar de un lado a otro del
callejn-o Yo no saba que t ibas a volver.
Mrkellevant
una ceja, incrdulo.

91

92

-La verdad es que pens que habas terminado con un cuerno de unicornio clavado en
el corazn.
-Clavado en el corazn?!
-A veces sucede -dijo la chica encogindose de hombros-o Contrario a lo que la gente
piensa, los unicornios son criaturas bastante
sanguinarias.
A Mrkel no le importaba lo que deca, estaba furioso con ella por haberse llevado su
bolsa. Estaba furioso con los caballeros por
haber destruido su hogar y acabado con.su familia. Estaba furioso con el mundo, que de
repente se haba convertido en un lugar extrao y cruel.
-Qu importan los unicornios! -grit ponind se de pie-o T te robaste mis cosas y
despus corriste y escapaste y me llevaste con
los caballeros!
La chica pareci avergonzada.
-Lo siento -dijo.
Mrkel se senta cansado y solo. [Haban
ocurrido tantas cosas en los ltimo
das!
Echaba de menos a su padre: sus manos grandes y fuertes, su rostro amable, la manera en
que pareca soar cuando le hablaba de su
madre. Echaba de menos a Crith. Se pas la
mano por el rostro para secar las lgrimas.
La chica se sent a su lado y le ofreci un
poco de frutos secos que tom de su equipaje.
Mrkella mir sorprendido.
-Eso es mo -dijo sealando la bolsa.

-De veras?
La chica jugaba de nuevo con una de sus cotas como si hubiera olvidado todo el asunto.
-Soy Rapaz -dijo sonriendo despus de un
rato.
-Mrkel.
La chica le dio la mano.
-Muy bien, Mrkel, me parece que tengo
una deuda contigo.

93

Captulo 10
El Museo de Magia

ientras recorran las oscuras calles


de la Ciudad de Hierro en busca del Museo de
Magia, Mrkel le cont a Rapaz toda su historia. Le habl de Fanador y de su padre, de
Crith y Larok y los mellizo . Le cont del Festival de Primavera, del incendio y del terrible
ataque de los caballeros. Su voz se quebr por
un instante. La chica le hizo una sea para
que esperara y avanz hasta una encrucijada
para explorar.
Rapaz se mova en las sombras como una
ladrona experimentada
y Mrkel se pregunt
al veda por qu haba decidido confiar en ella.
La chica pareca no tener miedo de nada ni de

96

nadie: incluso cuando los caballeros haban


estado a punto de atrapados, no haba dejado
de lanzarles insultos. Quizs tena miedo de
estar solo, se dijo, quizs Rapaz le simpatizaba.
El chico sacudi la cabeza. De todos modos
necesitaba a alguien que lo guiara por ellaberinto cambiante de la ciudad.
La chica le hizo una sea para que se acercara. No haba peligro. Siguieron la marcha
por una calle lateral donde dorman algunos
vagabundos. Rapaz le explic que muchos
de ellos haban sido antes prisi neros de lo
caballero y haban trabajad en las n rme
maquinaria que movan 1 s engrana] d la
ciudad, hasta que los abandonar n las fuerzas
y dejar n d
r tiles.
Mrkel l
bserv an io c n el t m r de
r e nacer a algun d su amig . Tenan 1
j cansados y vac . L braz s y la espalda
11no d cicatrice. Qu iso d ten r y pr u ntarles si haban vi to a su padre a lo melliz s, pero Rapaz le indic qu se apr urara.
El chico dude por un m mento, quera alvar
a su amigo, pero saba que no podra rescatados '1 s lo. La chica lo gui hasta un sector
lleno de edificios altos y oxidados. Mientras
se escurran de sombra en sombra, Mrkel le
cont sobre Tejn y Gato Gris y cmo haba
venido a la Ciudad de Hierro en busca de
informacin acerca de los dragones. Quizs
si poda encontrar!
y convencedos de que
lucharan en
ntra el' 1 caballeros, podra

rescatar a Bran y los dems. Por eso ne 'silahll


hallar el Museo de Magia, por eso necesitaba
que lo ayudara a hablar con Arhn.
-Sabes que tu plan es una locura, verdad?
-dijo Rapaz, mientras atravesaban una avenida y se ocultaban en un pasadizo lateral.
-Quizs.
-Los caballeros te van a atrapar y te harn
trabajar en las calderas hasta que seas mi anciano. Alguna vez te he contado lo que les
hacen a los ladrones?
El chico sonri sin saber por qu.
A medida que avanzaban, los edificios parecan m y ms grandes. El humo era tambin
cada vez ms denso y Mrkel se dio cuenta de
que estaban llegando a la parte ms antigua
de la ciudad. Algunos edificios incluso no estaban hecho d 1 todo de metal, y el chico se
pregunt cmo habra sido la Ciudad de Hierro en un comienzo, cuando los caballeros no
dominaban el mundo y lo dragones surcaban
an los cielos.
La calle por la que avanzaban se abri de
improvis para convertirse en un enorme parque decorado con horribles rboles de metal
oscuro. A diferencia del mercado y las calles
que Mrkel haba visto antes, el parque pareca desierto. La luz de las antorchas de gas
iluminaba dbilmente las puertas de los edificios. Rapaz se agazap en las sombras y le hizo
un gesto al chico para que la imitara.

97

98

-Es all -dijo, sealando un edificio con


enormes vidrieras que ocupaba todo un lado
del parque.
Un grupo de caballeros armados vigilaba
fuertemente la entrada.
-Eso no me lo esperaba -dijo la chica con
un suspiro.
De repente las puertas del edificio se abrieron y Mrkel vio salir del museo al caballero
del yelmo con el len dorado. El chico se sinti d sfallecer. Su armadura pareca brillar de
oscuridad como una noche sin estrellas. Los
d ms caballeros
pu ier n firmes al v rl y
un de ell s trajo c rriendo su caball . El caballero mont sin decir una palabra y s al j'
al galop .
Mrkel cay de rodilla al u 1 y Rapaz s
inclin a u lado, preocupada.

-Ser div rtido =haba dich la hica mi ntras tr paban al techo d 1edifici que quedaba al lado del museo, pero Mrkel dudaba d
qu 11 realidad fu ta una bu na id a.
La cuerda s balanceaba peligrosament obre la calle. El chico e agarraba con todas sus
fuerzas y avanzaba poco a poc . Rapaz haba
pasado caminando sobre ella como una equilibrista y lo esperaba al otro lado. Mrkel vea
desde arriba a los caballeros que cuidaban el
Museo de Magia, temiendo que en cualquier

momento levantaran la vista y lo encontraran


colgando en el aire.
Cuando finalmente lleg al otro lado, se
dej caer al suelo con los brazos adoloridos.
Rapaz buscaba ya alguna forma de entrar al
edificio. El techo del museo estaba lleno de
ventanas que dejaban entrever el oscuro interior. La chica lo llam con un silbido. Haba
encontrado una vidriera rota que daba sobre
un tramo de escaleras. Los dos se colaron dentro con esfuerzo.
-Te dije que sera divertido.
Mrkel suspir.
El edificio era enorme y estaba lleno de
ecos. Cuando comenzaron a bajar las escaleras, sus pasos resonaron en las paredes y los
dos se detuvieron asustados. Silenci . Siguieron avanzando de puntillas hasta llegar a la
planta principal. Las grandes vidrieras iluminaban la sala con una luz fantasmal. L s chicos avanzaron lentamente.
De repente, Rapaz dio un salto atrs y ahog un grito. Un enorme troll la amenazaba
con sus garras. Mrkel quiso ayudada y salt
frente a ella, pero pronto not que la bestia
no se mova. Se acerc al monstruo. Haca
mucho que haba muerto y lo hablan preservado en el museo en una actitud amenazante.
El chico no pudo evitar una sonrisa. Rapaz lo
mir indignada.
-No es divertido -dijo refunfuando.

100

Caminaron juntos a lo largo de la sala. A


medida que avanzaban, Mrkel miraba asombrado las criaturas petrificadas que componan la exhibicin. Reconoci un unicornio,
varios grifos y tres enormes quimeras de los
pantanos, pero haba muchas bestias mgicas
que ni siquiera haba odo nombrar. Pens
con tristeza que muchas de ellas estaran quizs ya extintas, destruidas para siempre por los
martillos de guerra de los caballeros.
Cuando llegaron al fondo de la sala, se toparon con una pequea puerta bajo la cual
escapaba una lnea de luz. Al abrirla con cuidado, los dos chicos se encontraron en un estudio atiborrado de pergaminos. Un hombre
de pelo largo y negro estaba sentado tras una
enorme mesa, consultando una montaa de
papeles que a cada instante amenazaban con
venirsele encima.
Los chicos se aproximaron a l, pero el estudioso pareci no percatarse de su presencia.
-Arhin? -pregunt Mrkel en un susurro.
El hombre levant la vista de los papeles
y los traspas con la mirada profunda de sus
ojos dorados. Rapaz dio un paso atrs asustada, pero Mrkel volvi a preguntar:
-Es usted Arhin?
El hombre asinti levemente y sigui trabajando. Rapaz y Mrkel se acercaron en silencio. Arhn observaba los papeles que tena
enfrente y haca unas anotaciones rpidas en
otro pergamino. Los chicos miraron asombra-

101

dos la cantidad de libros que se guardaban en


el estudio y Mrkel pens que tal vez alguno
de ellos poda tener la respuesta de dnde es-

102

taban los dragones .


. -No deberan estar aqu -dijo de improviso el hombre sin levantar la vista de la mesa.
Los chicos no supieron qu decir.
-Los caballeros siguen all afuera? -pregunt de pronto Arhn, mirndolos de nuevo
a los ojos.
Rapaz asinti.
-No quieren que hable con nadie -se inclin hacia ellos como si alguien ms pudiera
orlo -. Van a marchar hacia el bosque en contra de los centauros.
Arhn hundi el rostro entre las manos.
-Vinieron
a verme por primera vez hace
algunas semanas, preguntando por el Bosque
de Cristal. Queran saberlo todo. Si los cristales podran romper sus armaduras. Si el fuego
consumira la madera de plata de los rboles.
Mrkel sinti que el mundo se oscureca
de repente. El Bosque de Cristal! Crith!
[Cerina! Tejn haba llevado all a sus amigos,
pensando que estaran seguros. De nada servira haber llegado tan lejos si los caballeros
conseguan derrotar a los centauros. Por un
momento quiso echar a correr, escapar de la
ciudad y avisarles del peligro antes de que fuera muy tarde.

-Destruirn
el bosque y quemarn los campos -continu el estudioso desesperado- y no
quedar ya ningn rastro de magia en la tierra.
Los chicos se miraron abatidos.
-En el fondo, siempre han temido el poder.
de todo aquello que no pueden entender. Por
eso crearon la Ciudad de Hierro, por eso trataron de acabar con los dragones.
Mrkel se puso de pie y golpe con frustracin un estante, haciendo volar pergaminos
por todas partes. Por un instante vio de nuevo
las llamas en medio del campo de rboles-hada
y escuch el grito de la madera al ser consumida por el fuego. Vio a su padre esforzndose
por combatir el incendio, lo vio tomando el
martillo del caballero que haba logrado tumbar de su montura y tratando de defenderse.
Bran nunca se habra rendido. .
-Tenemos
que encontrar a los dragones
-dijo convencido-o Tenemos que encontrarlos y salvar a los centauros.
Arhn levant la cabeza.
-Encontrar a los dragones? -pregunt.
-Un juglar amigo mo me dijo que quizs
usted podra saber dnde encontrarlos.
El estudioso asinti.
-Podra ayudamos, por favor?
Los ojos de Arhn se iluminaron de repente.
-Vengan conmigo -dijo.

103

Captulo 11
La corte de los ladrones

"AJ

norte +habla dicho Arhn-, ms


all de las montaas". Mrkel estaba suspendido sobre la calle, a punto de llegar al otro lado
de la cuerda, cuando los caballeros que cuidaban el museo lo vieron y dieron la alarma.
Rapaz se apresur a ayudarlo y los dos chicos
corrieron por las escaleras. Mrkel se pregunt
con amargura cuntas veces haba tenido que
escapar corriendo desde que haba empezado
su aventura. Demasiadas.
Llegaron a la puerta justo antes que los caballeros y corrieron hacia la calle ms cercana.
"Al norte". El estudioso haba pasado aos
buscando a los dragones por todo el mundo,

106

como Gato Gris. Haba viajado con el juglar


a -los Pantanos del Sur y, cuando ste haba
regresado con Cisne, haba buscado en las Planicies de Sal y en el Mar de los Tritones sin encontrar nada. Rapaz dio una vuelta repentina
en una esquina y Mrkel corri tras ella.
Uno de los caballeros tropez y su armadura golpe con fuerza el suelo. "Ms all de las
montaas". Le haba tomado aos al estudioso averiguar que los brbaros de hielo haban
visto a un dragn sobrevolando las montaas
del norte. Rapaz gui al chico a travs de varios pasajes angostos hasta una avenida llena
de gente. Pasaron entre los transente
con un
esfuerzo, mientras los caballeros trataban de
apartarlos.
"Van a marchar hacia el bosque c ntra los
centauros". Las palabras de Arhn resonaban
an en la m moria del chico. Un segundo grupo de caballeros apareci d repente delante
de ellos cuando dejaron la avenida. No haba
dnde correr, no haba dnde e conderse.
Mrkel sac el martillo de su padre con la intencin de defenderse. Rapaz se encar a los
caballeros y empez a insultados, tirndoles
piedras que recoga del suelo, pero stos no se
inmutaron y continuaron avanzando.
Estaban perdidos. De repente, alguien arroj una esfera de cristal a sus pies y sta estall,
llenando d aire de humo. Los dos chicos tosieron asustados. Una forma oscura se aproxim
a ellos en In di d la confusin y los tom de

la mano, alejndolos del peligro. Los caballeros gritaban mientras intentaban alcanzarlos.
El extrao los condujo a toda prisa hacia una
calle cercana y se perdi con ellos en la oscuridad.
Mrkel no tuvo tiempo de preguntarse
quin era su misterioso salvador o a dnde los
conduca. Slo pensaba en lo que el estudioso
haba dicho. Tena que ir al Bosque de ristal
para avisarles a sus amigos del peligro, y luego ms al norte en busca de los dragones. El
extrao sigui corriendo con los chicos de la
mano, hasta que el tumulto y el ruido quedaron atrs.
Mrkel y Rapaz tosan an por el humo. El
extrao les permiti descansar un momento y
se dirigi al extremo de la calle, para comprobar si haban perdido a sus perseguidores. Mrkel se acerc a su amiga con un gesto preocupado. Cuando el extrao regres, el chico se
pU,so frente a ella para protegerla, pero Rapaz
protest diciendo que no necesitaba que nadie la defendiera.
La chica dio un paso al frente con los puos en alto.
-Muy bien, amigo -dijo Rapaz con una
expresin amenazante 'que Mrkel encontr
muy divertida=, nos vas a decir quin eres o
yo misma te vaya dar una paliza que no vas a
olvidar nunca.
, El extrao retrocedi unos pasos.

107

108

-Sabes lo que hacemos los ladrones con


los extraos?
De repente, la figura retir la capucha que
le cubra la cabeza, revelando un rostro joven
y sonriente.
-Gorrin? -pregunt Mrkel asombrado.
El juglar hizo una reverencia y el chico corri aliviado a sus brazos. Bajo la capa gris que
las cubra, podan adivinarse las coloridas ropas del juglar,
Mrkel quiso contarle todo lo que le haba
pasado, pero Gorrin le indic con gestos que
ya lo sabia. El chico comprendi entonce que
su amigo lo haba seguido desde el comienzo
de su viaje, Haba sido su arpa la que haba
odo en sueos mientras dorma al lado del camino y haba id l quien haba conseguido
que entrara a la ciudad.
-T libera te a los grifos?
El juglar asinti y Rapaz solt una carcajada.

Mrkel le cont a Gorrin todo lo que haba


dicho Arhn en el Museo. El juglar pareci
muy preocupado por las noticias del ataque
que planeaban los caballeros y les indic con
gestos a los chicos que deban encontrar la forma de abandonar la ciudad de inmediato. No
iba a ser fcil. La noticia de su huida se haba
extendido por las calles y todos los guardias
los estaban buscando.

-Hay una manera de salir sin que nadie se


d cuenta +dijo Rapaz de improviso-,
pero
van a tener que confiar en m.
El juglar y el chico se miraron un instante
y asintieron. Rapaz sac de su capa dos trozos
de tela negra y se los entreg para que se cubrieran los ojos. Gorrin dud un instante,
pero Mrkel lo anim y los dos se amarraron
las oscuras vendas alrededor de la cabeza. La
chica comprob que no pudieran ver nada y
luego los tom de la mano,
Recorrieron los pasajes de la ciudad lentamente, a veces cruzando hacia un lado, a veces
hacia el otro, hasta que ninguno de los dos
supo dnde se encontraban.
Mrkel senta
que daban vueltas y vueltas en el mismo lugar,
y se pregunt si no sera la ciudad la que se
mova p co a poco en torno a ellos. Sbitamente, se detuvieron. Rapaz les orden que
esperaran tranquilos y se alej algunos pasos.
El juglar y el chico oyeron que hablaba en
susurros con un hombre. Un momento despus varios pares de botas se acercaron a ellos
y los condujeron a travs de una puerta. La
entrada era muy baja y Gorrin se golpe en
la cabeza al entrar, lo que hizo que Rapaz soltara una risita. Alguien abri una escotilla en
el suelo y luego los guiaron por una empinada
escalera que se hunda en lo profundo de la
Ciudad de Hierro.
Cuando finalmente llegaron a su destino,
Rapaz volvi a pedirles que esperaran y se ale-

109

j con las p r nas qu 1 haban ayudad


a bajar. El aire d 1 r cint ra hrn do y la
mal. Gorrin y Mrkel e s ntaron a p rar
en el suelo. Estaba fro y par cia s r d r ca.
Tras un largo rato, la chica r gres' y le dio
perrni o de quitar e la venda d lo oj s.
Mrkel y Gorrin parpadearon varias vece
para ac stumbrarse a la luz. Se encontraban
en una larga bveda subterrnea, iluminada
por antorchas de gas. Varios hombres y mujeres los miraban con desconfianza. Todos llevaban capas como la de la chica y Mrkel supuso

qu e trataba tambin de ladr nes. Un viejo


con una larga barba blanca contaba un montn d monedas s bre una mesa, mientras una
mujer r chancha trataba de abrir un cofre con
la punta de un cuchillo.
Rapaz abri los brazos con una sonrisa y
dijo:
-Bienvenidos a la corte de los ladrones!
Frente a ellos, en medio de la caverna , se
alzaba un curioso trono de madera y sobre l
se sentaba un hombre gordo con una larga cicatriz en el rostro. A su lado un ladrn de ojos

112

saltones jugaba con una larga espada curva,


mientras una mujer de largas piernas cargaba
una curiosa ballesta. Mrkel pens preocupado que quizs en la corte de los ladrones haba
tambin algunos asesinos.
-Bienvenidos
-dijo el hombre gordo con
una pequea reverencia.
El chico y el juglar se apresuraron a inclinarse tambin.
-Soy Halcn Nocturno, rey de los ladrones -su mirada recorri la estancia-s, y estos
pobres miserables s n mi corte.
Los ladrones vitorearon y gritaron improp ri s. Cuando el hombre levant las man ,
t dos callaron de inmediato.
-Rapaz me dice que p s en cierta informacin que y p d ra encontrar interesante
-dijo sonriendo-o Es ciert eso?
Mrkel mir a la chica preguntndose cunto haba revelado ya y si realmente p da e nfiar en ella. No saba qu haran los ladrones
con la informacin del ataque que planeaban
1 s caballer s o lo rumor s de un dragn en
el norte. Dud por un momento, pero Rapaz
Le hizo un ge to afirmativo con la cabeza. El
chico decidi confiar en ella.
-Es cierto -asinti y le cont al rey todo
lo sucedido y lo que haban averiguado en el
Museo de Magia.
Halcn Nocturno oy la historia de Mrkel
con atencin. Algunos de los ladrones gritaron indignados al or del ataque a Fanador,

mientras otros sacaron sus cuchillos jurando


cortarles la garganta a todos los caballeros.
Cuando el chico termin su historia, un aire
de inquietud flotaba en la corte de los ladrones. El rey permaneci
en silencio por un
momento, reflexionando
sobre lo que haba
odo.
-Si es verdad lo que me cuentan, se aproximan tiempos difciles para todos.
Pas la vista por el saln y sus cortesanos
inclinaron la cabeza en seal de respeto. Luego se volvi hacia Mrkel y sus amigos.
-Pueden contar con mi ayuda y la de todos
los ladrones +dijo.
Un gran gritero de entusiasmo se elev de
nuevo en la corte y Rapaz se volvi sonriendo
hacia el chico.

113

Captulo 12
Compaeros de viaje

Halcn
Nocturno y sus hombres guiaron a Mrkel y sus amigos a travs de los tneles y drenajes de la Ciudad de Hierro. Muchos
de los conductos haban sido excavados haca
mucho y ya nadie recordaba para qu servan.
Varias veces tuvieron que esperar mientras
uno de los tneles se inundaba poco a poco
con un agua turbia y llena de xido y posteriormente volva a vaciarse. El techo de los
subterrneos se estremeca a medida que la
ciudad se transformaba y extenda sus muros
hacia la llanura.
Mrkel les pregunt a los ladrones cmo
haca la ciudad para moverse y cambiar de

f rma, per

st s s

enc gi ron d h mbros.


S' lo aban qu haba dificio Uen s d maquinaria y un jrcit d pri ioner s y sclavos
alimentando la calderas. El chico p n una
v z ms n su padre y en los dems habitantes d Fanador. Se pregunt si [niser y Plat
habran sido obligados a trabajar como los dems, y resolvi no decirle nada a Cerina acerca
de la horrible ciudad.
Los ladrones se detuvieron al final de un
largo dueto y abrieron con cuidado una gruesa escotilla m tlica que les obstrua el paso.

Cuando el grupo termin de cruzar, volvieron


a cerrada tras ellos. Mrkel pens con inquietud en Crith y lo juglares que esperaban
tranquilos en el Bosque de Cristal, sin sospechar las intenciones de los caballeros.
-Ests pensando de nuevo en tus amigos,
verdad? -pregunt Rapaz, acercndose a l.
Mrkel asinti, y la chica lo tom de la
mano y se la apret con fuerza.
-No te preocupes -le dijo sonriendo-o
Todo va a estar bien.

118

El chico la mir agradecido. Haban pasado varios das juntos y no se haba dado cuenta de que tena los ojos verdes. Permanecieron
un instante tomados de la mano vindose mutuamente, pero Rapaz lo solt de repente y corri en busca de Halcn Nocturno, quitando
de su camino a los dems y maldiciendo en
voz baja. Gorrin sonri a sus espaldas.
Los ladrones los llevaron a lo largo de una
enorme cisterna y luego por un conducto de
aire caliente que pareca dirigirse hacia la superficie. Mrkel trataba de pensar en Crith
y los dems, pero se enta muy confundido.
Rapaz iba al frente con Halcn Nocturno. Los
ladr n se detuvieron y abrieron la ltima escotilla que les cerraba 1 paso. El aire fresco
del exterior par ca llamados desde lejos.
Halcn Nocturno y sus hombres los condujer n hasta la b ea del tnel. La ventila sobresala del muro ext rior de la ciudad varios
metr
sobre el suelo. Abajo las Grandes Llanuras s extendan al infinito. Mrkel mir a
lo lejos: muchas leguas al norte los esperaba el
Bosque de Cristal y ms all las montaas, y
quizs la guarida de los dragones.
Sus guas amarraron una larga cuerda a la
escotilla y la dejaron caer hacia el vaco. Mrkel les dio las gracias y se inclin respetuoso
ante el rey de los ladrones. Haba cumplido su
palabra y los haba llevado a salvo a travs de
los tneles. Adems haba ordenado que lle-

naran sus bolsas con provisiones para el viaje.


( iorrin hizo tambin una reverencia.
De improviso, Rapaz se lanz a los brazos
de Halcn Nocturno.
-Vamos -dijo el hombre a la chica con una
voz repentinamente
dulce-, ser divertido.
Rapaz sonri y el ladrn se volvi hacia

Mrkel.
-Sabes lo que te har si algo le pasa a mi
hija, verdad?
Antes de que el chico pudiera contestar,
Rapaz se solt de los brazos de su padre y se
desliz por la cuerda como un rayo hasta el
suelo. La hija del rey de los ladrones? Mrkel mir confundido al juglar, pero Gorrin
slo se encogi de hombros y fue tras ella. El
chico dud un instante. La hija del rey de los
ladrones? Sus amigos lo esperaban al pie de la
muralla. Mrkel tom la cuerda con un suspiro y descendi tambin, sin poderlo creer del
todo.

El tnel de ventilacin daba hacia el noroeste de la ciudad, justo donde comenzaban las
peligrosas Planicies de Sal. Mrkel, Rapaz y
orrin tuvieron que dar un largo rodeo alrededor de los muros metlicos para hallar el
amino del Norte. Los grupos de caballeros
que patrullaban
en las murallas haban aumentado, y los tres amigos tuvieron que avan-

119

120

zar lentamente, intentando ocultarse entre las


rocas que surgan de la rida llanura como afilados dientes de piedra.
Rapaz guiaba al grupo de escondite en escondite, evitando a los caballos y a sus oscuros
jinetes. Gorrin y Mrkel corran temerosos
tras ella, atentos a cualquier peligro. La Ciudad de Hierro se alzaba imponente a su derecha, movindose de un modo casi imperceptible. Pareca extender sus muros hacia el norte
c mo si quisiera atraparlos y Mrkel e preguntc con tri teza si algn da la ciudad cubrira toda la xtensin de las Grandes Llanuras.
Llegaron al Camin
d 1 Norte p co antes
de que cayera la noche y
ocultar n entre
unas zarzas moribundas, a p ca distancia de
las puerta de la ciudad. Esp raron
c ndidos hasta qu poco a poc
ncendieron las
ant rchas de gas n las alm nas y la patrullas de caballero
e hici ron cada vez menos
fr cuente . Finalmente la grandes puertas se
cerrar n e n un struendo d ngranaj s y ead na.
G rrin sali con cuidad
de su scondite y luego 1 hizo sea a lo chicos para que
se reunieran con l. La luna no haba salido
todava entre las nubes y el camino se confunda con las sombras del llano. Mrkel record
incmodo el da en que Rapaz haba robado
su bolsa y l haba caminado en la oscuridad,
hasta caer rendido de! cansancio. Ahora ella
estaba a su lado, dispuesta a acornpaarlo has-

ta los confines
qu sentir.

del mundo.

El chico no supo

Gorrin sac de su capa una esfera de cristal y sta brill suavemente iluminando
e!
sendero. Rapaz sonri sorprendida.
Los tres
amigos se pusieron en marcha hacia e! norte,
rumbo al Bosque de Cristal.
Caminaron
y caminaron a travs de un
mundo en sombras, hasta que e! alba comenz a rayar en e! este. A medida que avanzaban,
la llanura se haba vuelto cada vez ms frtil,
las oscuras nubes que cubran la Ciudad de
Hierro haban desaparecido a lo lejos y la sombra de los rboles empezaba a recortarse contra e! cielo. Gorrin hall un pequeo claro
oculto tras una colina y all se detuvieron para
descansar.
Mientras dorma, Mrkel so de nuevo
con su padre. Lo vio alimentando una enorme
caldera que abra y cerraba las fauces como si
fuera un monstruo. El vapor y e! fuego llenaban la estancia. Bran trataba de alejarse de la
caldera, cubrindose el rostro con las manos,
pero el fuego lo consuma sin remedio. El chico despert asustado cuando el sol ya 'estaba
alto en e! cielo.
Durante casi una semana continuaron
caminando rumbo al norte, detenindose apenas para comer y dormir, a pesar de las constantes protestas de Rapaz. La chica afirmaba
entre improperios que tena tantas ampollas
en los pies como si los caballeros la hubieran

121

122

hecho bailar sobre carbones ardientes. Mrkel


trat de ocultar una sonrisa, pero Rapaz se dio
cuenta y lo golpe con fuerza en el brazo.
-Ni una sola palabra -dijo refunfuando y
amenazndolo con el dedo.
La chica se alej a grandes zancadas por
el camino, y Mrkel y Gorrin tuvieron que
correr para alcanzada. La primavera haba llegado en todo su esplendor y el perfume de
las flores impregnaba el aire. Mrkel intent
disculparse con su amiga una y otra vez, pero
Rapaz lo ignor sin musitar palabra y sigui
caminando, levantand
el mentn. El chico
mir a Gorrin en busca de ayuda, pero el juglar se limit a sonrer.
Cuando cay la noche, se detuvieron finalm nte cerca d un peque
arroyo para acampar. El ruid del agua se mezclaba con la brisa
qu oplaba ntre los pinos. Mrkel encendi
un fuego y 1 tres e reuni r n junto a la hoguera para bservar la llamas y di frutar de la
n che tranquila de la Grandes Llanuras.
G rrin
acc u arpa de madera de plata
y comenz a tocar. Las notas dulces del instru mento parecan elevarse hacia el cielo desde lo dedos del juglar, convirtindose en un
hechizo. Rapaz jams haba odo una msica
ms bella. Los juglares no eran bien recibidos
en la Ciudad de Hierro y haca tiempo que sus
habitantes haban olvidado las antiguas melodas que alguna vez les haban enseado los
dragones.

La chica cerr los ojos y disfrut del hechizo del arpa. Mrkel la vea desde el otro lado
del campamento sin poder apartar la mirada
de ella. Cuando termin la cancin, los ojos
de los dos chicos se encontraron
y brillaron
un instante como estrellas, antes de apartar la
vista avergonzados.

123

Captulo 13
El Bosque de Cristal

Al
da siguiente el cielo amaneci despejado y una suave brisa soplaba desde el norte. Rapaz pareca de muy buen humor y se
diverta contndole a Gorrin todo lo que le
haran los caballeros si algn da lo atrapaban.
El juglar pareca algo plido y desalentado.
Mrkel sonrea mientras preparaba el desayuno con las provisiones que les haban dado los
ladrones. Al parecer la chica ya lo haba perdonado.
Comieron sentados junto a los restos del
fuego y luego volvieron a emprender la marcha. Rapaz le pregunt a Gorrin si an faltaba mucho para llegar al Bosque de Cristal y

126

el juglar le indic con gestos que quizs slo


un da o dos. Mrkel se alegr al enterarse.
Deban avisarles a los centauros del ataque de
los caballeros y despus tenan que hallar la
manera de atravesar las montaas para encontrar al dragn.
El chico ansiaba reunirse de nuevo con Crith y los dems en el bosque, pero cada vez
se senta ms confundido por la presencia de
Rapaz. Luego de despedirse de Crith no haba podido dejar de pensar en ella, pero ahora la ladrona pareca ocupar todos sus pensamientos. La chica caminaba aliado del juglar,
jugand
con una de sus coletas, y Mrkel no
pudo evitar sonrer.
Marchar n toda la maana animados por
el 01 y el cant de los pjar . Incluso Rapaz
d j d qu jars . N medioda se detuvi ron
en un bosquecillo de haya al lado del camino para alm rzar. Mrkel y Rapaz s sentaron
juntos y compart ron algun s frutos secos
y bayas que haban
ncontrado cerca del ro
la noche anterior. Gorrin volvi a tomar su
arpa y toc una tonada alegre que hizo pensar
al chico en el color de las flores y las nubes en
el cielo.
Cuando volvieron al camino, el juglar vio
venir desde lejos a un jinete en direccin contraria. Su capa oscura flotaba con el viento.
Rapaz quiso esconderse y tir de la mano de
Mrkel, pero el jinete ya los haba visto. Detuvo el caballo un instante cuando pas a su

lado y sigui su camino al galope. Haba algo


siniestro y amenazador en l y Gorrin les indic con gestos que tenan que apresurarse.
No volvieron a hablar en toda la tarde. Caminaron lo ms rpido que pudieron, incluso despus de que se ocult el sol y tuvieron
que alumbrar el sendero con la mgica esfera
de cristal del juglar. Caminaron y caminaron
hasta que ninguno de los chicos pudo dar un
paso ms. Slo entonces Gorrin les permiti
descansar entre un grupo de arbustos, pero no
quiso encender un fuego, por temor a que los
descubrieran.
Pasaron la n che asustados y muertos de
fro. Mrkel se despert varias veces creyendo
or ea cos de caballos, pero slo se oa el ruido
del viento en las copas de los rboles. Rapaz
tampoco poda dormir. Mrkel se acerc a ella
y la tom de la mano para darle nimo. La
chica trat de sonr r, pero sus labios temblaban. Gorrin haca guardia un poco ms lejos,
vigilando el camino que vena de la Ciudad de
Hierro.
A la maana siguiente, sin embargo, no
haba rastro de que alguien los siguiera. El
sol segu a brillando en el cielo y la primavera
colmaba el aire con su perfume. A pesar de
todo, ninguno de los tres quiso perder tiempo
y volvieron a ponerse en marcha tan pronto
como pudieron. La llanura pareca desierta y
los amigos caminaron sin detenerse. Una ban-

127

128

dada de grifos pastaba tranquila en un prado


cercano.
Poco a poco el paisaje se volvi ms boscoso y los chicos vieron entre las hayas y los sauces los primeros rboles de cristal. Los troncos
de madera de plata eran oscuros y brillantes, y
las hojas plateadas, casi blancas. De las ramas
ms altas colgaban los afilados cristales que
les daban su nombre a los rboles, reluciendo
con un tono azulado.
Mrkel y Rapaz estaban fascinados. Gorrin los condujo a una pequea colina al
lado del camino y desde all pudier n ver p r
fin el Bo que de Cristal, brilland como una
joya azul, plateada y oscura al pie de las montaas del norte. Haban 1 grado llegar a salv
d spus d todo y lo dos chic s sonrieron aliviado . Mrkel se acerc a Rapaz y s inclin
hacia Ha, pero en es m mento 1 juglar se
volvi hacia 1sur con xpresic n preocupada.
A lo lejo una espesa nub de p lv s elevaba obre el camino.

Gorrin baj corriendo la colina con los chicos de la mano. Tenan que llegar al bosque
antes que los caballeros o estaran perdidos.
Volvieron al camino y emprendieron la carrera hacia el norte. Sus enemigos todava estaban lejos, pero no tardaran en darles alcance.
El juglar miraba una y otra vez hacia atrs y

animaba a los chicos con gestos para que se


apresuraran.
Por casi una legua no escucharon ms que
sus respiraciones agitadas y el sonido de sus
propios pasos, pero luego empezaron a or el
estruendo de los caballos tras ellos. Las herraduras de hierro golpeaban con fuerza las piedras, haciendo temblar el mundo. Sus perseguidores se acercaban implacables, como una
marea oscura de ruido y metal.
Mrkel corra tan rpido como poda. Era
absurdo que los caballeros fueran a atrapados
estand tan cerca de su destino. El linde del
bosque pareca acercarse con cada paso que
daban. El chico senta que le faltaba al aliento. Si no lograban avisarles a los centauros, los
caballer s los tomaran por sorpresa y destruiran el bosque como lo haban hecho con Fanador. Tenan que seguir, tenan que correr a
pesar del cansancio.
Cuando alcanzaron los primeros rboles, el
ruid de las armaduras y los arneses se haba
convertido en un terrible estruendo. Continuaron corriendo, desesperados, tratando de
internarse en el bosque. Rapaz tropez con
una raz y cay al suelo, y Mrkel corri a ayudarla. Los rboles se estremecan con la carga
de los caballos. Gorrin salt hacia los chicos
y trat de protegerlos con su cuerpo.
Mrkel mir sobre los hombros del juglar y.
vio a los caballeros abalanzndose sobre ellos.
Rapaz lloraba en sus brazos. Ya no haba nada

129

130

que hacer. De pronto un grupo de centauros


armados pas a su lado como una exhalacin y
choc de frente contra los caballeros. Gorrin
cubri la cabeza de los chicos con las manos.
La conmocin sacudi el bosque y los cristales
tintinearon en las ramas.
Los tres amigos se pusieron en pie lentamente y observaron la batalla que tena lugar
frente a ellos. Las lanzas de cristal y madera
de plata de los centauros atravesaban las gruesas armaduras de los caballer s como si no
existieran. Muchos haban cado ya durante
la primera embestida y se arrastraban heridos
hacia los limites del bosque. Lo centauros
movan de un lado para otro, esquivando los
martillos de sus enemig s y acosndolo con
sus arma y su cascos.
Los caballer , no b tante, n e rendan
y golpeaban a 1 s centauro una y otra v z e n
u martill . Un caballero alcanz a una d
la criatura justo en medio d la pata y ta
cay al uelo malherida. Otr salt sobr el
10m de un c ntaur y d carg u martill
e n fuerza sobr u espalda humana. Rapaz
solt un grito de espanto cuando 1 vio desplomarse sin sentido.
Poco a poco los caballeros retrocedieron
hasta salir del bosque y emprendieron la huida. Los centauros haban conseguido ahuyentarlos, pero tres de los suyos estaban heridos
de gravedad. Algunos de sus compaeros se
inclinaron junto a ellos y los ayudaron a cami-

132

nar hacia el bosque. Los dems se reunieron y


se aproximaron a los tres amigos con las lanzas
en alto.
Mrkel y la chica no haban visto jams a
un centauro y los contemplaban
con la boca
abierta. Eran criaturas enormes, de piel azulada y largas orejas puntiagudas. La parte inferior tena un espeso pelaje azul oscuro, mientras que el torso humano estaba adornado con
extraos tatuajes blancos. Tenan el cabello
largo y oscuro y sus ojos parecan mirarlos desde un tiempo muy lejano.
Gorrin hizo una amplia reverencia y los
chicos lo imitaron. Uno de 1 s centauros se
adelant y respondi a su saludo inclinando la
cabeza. Los ob erv un momento en silencio
y dio una orden a sus compa r s en un lenguaje que ninguno de los tres pudo entender.
Algunas de las criaturas e dirigieron cabalgando a la espesura. El centauro
e volvi hacia
ellos de nuevo.
.
-Vengan conmigo -dij
con una voz profunda-o Mi seor, Ojos de Luna, desear hablar con ustedes.

Captulo 14
El seor de los centauros

1 Bosque de Cristal estaba iluminado


por una luz azul, casi verde. Los centauros
guiaron a Mrkel y sus amigos por senderos
ocultos entre el follaje que nadie ms que ellos
conoca. Los troncos oscuros y brillantes de
los rboles relucan como joyas entre las sombras. La extraa msica que flotaba en el aire
le recordaba al chico el canto melanclico de
los rboles-hada.
La espesura se elevaba cada vez ms, formando una cpula de hojas blancas por donde se colaban juguetones los ltimos rayos del
sol. Mrkel y Rapaz avanzaban sin decir nada,
tomados de la mano corno en un sueo. Todo

134

el cansancio que haban sentido durante el


viaje y su escape de los caballeros pareca haber desaparecido en un momento.
Se internaron poco a poco en el bosque,
hasta que se puso el sol y la noche se adentr
revoloteando entre las ramas. Los centauros
caminaban sin que sus cascos hicieran ms
ruido que el soplo del viento sobre la hierba.
Mrkel y sus amigos se sentan terriblemente
torpes a su lado. Gorrin encendi su esfera
de cristal para no perder el camino.
De improviso, la espesura comenz a abrirse y aparecieron entre los rboles unas elegantes con trucciones de mrmol blanco. Por
todas partes haba delgadas columnas que sostenan altos arcos de filigrana. L s c ntauros
no tenan ca as ni edifici ; us c nstruccion s parecan jugar e n el paisaje, inventando
nueva formas que lueg se disipaban
utilmente en el vaco.
Mientras pasaban entre los minaretes y los arcos, vari s e ntaur
se acercar n para vedas
con sus grande ojos curias
. Rapaz sonrea
embelesada. Las criaturas los guiaron hacia
un enorme claro rodeado de un crculo de columnas. Tejn y Corl los esperaban a la entrada con expresin preocupada. Mrkel corri
hacia el juglar y ste lo recibi con un fuerte
abrazo.
-Es bueno verte, chico -dijo Tejn sonriendo.

Gorrin y Rapaz se acercaron tambin y


el juglar los recibi amablemente.
No hubo
tiempo para que Mrkel y sus amigos les contaran a los dos hombres sus aventuras.
-Ahora tienen que ver al seor del bosque
-dijo Tejn con seriedad y los gui hacia el
centro del claro.
La magia pareca respirarse en el aire. En
medio del prado haba un enorme centauro
con una corona de hojas blancas y un gran
cuerno de oro colgando de un costado. Sus extraos ojos de plata parecan mirar hacia ellos
sin vedas. Los centauros que los acompaaban se inclinaron respetuosos ante la hermosa criatura. Gorrin y los chicos los imitaron
presurosos.
El gran centauro avanz hacia ellos y los
mir uno por uno atentamente, inclinando la
cabeza hacia un lado y hacia el otro como si
oyera una voz misteriosa en el viento. Mrkel
se vio a s mismo en sus extraos ojos plateados y le sorprendi lo mucho que haba cambiado desde que haba dejado Fanador. Le dio
la impresin de que era ms alto y ms fuerte,
y quizs ms decidido. Baj la vista asustado.
El centauro sonri por un instante.
-Bienvenidos
-dijo despus de un momento, y su voz fue como el canto de un arroyo en medio de la noche-o Soy Ojos de Luna,
el seor del bosque.
Por un instante pareci que los rboles se
estremecan y el viento soplaba con ms fuer-

135

za. Mrkel y sus amigos volvieron a inclinarse en seal de respeto. Luego el chico dio un
paso al frente.
-Seor -dijo y su voz tembl ligeramente,
pero luego adquiri ms firmeza-o Traigo terribles noticias.
Mrkel le cont al seor de los centauros
todo lo que Arhn les haba dicho. Le explic
que los caballeros pensaban atacar el bosque,
que sus tropas estaran all muy pronto. Los
muros de la Ciudad de Hierro se extenderan
poco a poco sobre el mundo y acabaran con
la magia y los bosques. Deban prepararse para
luchar contra los caballeros o todo estara perdido.
Tejn y Corl miraron a Ojos de Luna
pre cupados, mientras los dems centauros
se m van inquieto. El seor del bosque, sin
embargo, se limit a' observar a Mrkel con
sus profundos ojos de plata, com esperando
que terminara su historia.
El chico le habl entonces de los rumores
que el estudioso hab'a odo acerca de los dragones. "Al norte, ms all de las montaas",
en la tierra de los brbaros de hielo. Si en
realidad quedaba algn dragn en el mundo
tenan que encontrado y conseguir su ayuda
antes de que fuera muy tarde.
-Debo ir en su busca -dijo Mrkel por
fin-o Debo ir en su busca sin importar lo que
pase,

137

138

La voz del chico se quebr en un sollozo.


El centauro se acerc lentamente a l y le toc
la frente. Mrkel sinti que la paz del bosque
lo invada y lo llenaba de esperanza. Por un
momento vio a su padre de nuevo, vio a [niser y a Plat, vio a Crith, vio a Gorrin y a los
juglares; vio a Rapaz sonriendo a su lado. De
alguna forma extraa supo que todo estara
bien al final.
-El chico y sus amigos continuarn su eamin -dijo Ojos de Luna, volvindose hacia
los dems y su voz son como un ro enfurecido-o Los dems marcharemos a la guerra.
Tom entonces el cuerno de ro y sopl
con todas sus fuerzas. Una
la n ta se elev
s bre el bosque hacia la noche, una sola llamada a 1 s centauros y a lo hombres, para qu
def ndieran el bosque y alvaran al mund

Los das qu siguieron al ncuentr


con Ojo
d Luna fueron muy agitado. Aunque los caballeros
gurament
retrasaran su ataque,
ahora que los centauros e taban sobre aviso,
no haba tiempo que perder. Hombres y centauros corran de un lado para otro, alistando
sus armas y pertrechos y tratando de organizar
la defensa. Ojos de Luna, Tejn y Corl supervisaban los preparativos.
El juglar haba conducido a Mrkel y sus
amigos al campamento de los sobrevivientes

de Fanador, donde Crith y Cerina los esperaban ansiosas. El chico haba corrido a abrazarlas y los tres haban llorado de emocin al
verse. Crith, no obstante, haba parecido algo
distante y Mrkel no haba sabido muy bien
cmo hablarle de Rapaz y lo que senta por
ella.
Al da siguiente, la noticia del ataque de los
caballeros haba corrido por el campament; y
todo el mundo se encontraba en un estado de
excitacin. Tejn apareci muy temprano y les
inform a Mrkel y a Rapaz que en dos das
partiran de nuevo hacia el norte, para buscar
al dragn que Arhn haba mencionado. Gorrin, como siempre, ira con ellos.
-Quizs encuentren a los dragones antes
de que todo termine -dijo Tejn, sonriendo
tristementey entonces no tendremos que
luchar.
Entre la proximidad de la batalla y los preparativos para continuar su viaje, Mrkel apenas tuvo tiempo de contarles sus aventuras a
sus amigos de Fanador o visitar las maravillas
del Bosque de Cristal. Tampoco pudo ver de
nuevo a los juglares, pues Tejn los haba enviado hacia el sur para reconocer el terreno.
El chico lament no haber podido hablar una
vez ms con Gato Gris para darle las gracias
por su consejo.
La noche antes de partir, Crith fue a buscar a Mrkel y le dijo que quera hablar con l.
El chico mir a Rapaz indeciso, pero la ladra-

139

140

na haca un esfuerzo por ignorados y se concentraba en preparar su equipaje.


-Est bien -dijo Mrkel tmidamente.
El chico y Crith se alejaron del campamento de los sobrevivientes y se internaron en el
bosque. La ltima vez que se haban separado
haba sido en el Camino del Este, cerca de un
arroyo. Crith lo haba abrazado tan fuerte,
que haba sentido que perda el aliento. Ahora, sin embargo, se vea ms triste que antes.
Mrkel quiso consolada; quiso decide que
todo estara bien, que volvera muy pronto
con el ltimo de los dragones. La chica no quio odo. Haba algo ms. Crith le cont casi
llorando 1 difcil que haba ido el camino
hacia 1 norte y lo sola que e haba sentido.
Le dijo cmo Larok la haba ayudad y haba
estado con ella mientras atravesaban los Eriale Grises. Despu s pus a sollozar.
El chico al fin lo comprendi todo. Crith
estaba enam rada de Larok y se s nta culpable p r ello. Mrkella tranquiliz sonriendo y
le habl por fin de Rapaz. Le cont cmo se
haban conocido y Crith no pudo evitar rerse
con la historia de los unicornios y el rbol. El
chico 1 cont todas sus aventuras; cmo haban escapado de los caballeros y cmo haban
descubierto sus planes. Le habl de Halcn
Nocturno y del largo camino hacia el norte.
Cuando regresaron al campamento
luego de despedirse, Crith se alej en busca de
Larok y Mrkel volvi con Rapaz. La chica se

haba quedado dormida con la punta de una


de sus coletas naranja entre los dedos. El chico sonri y la cubri con una manta. Al da
siguiente partiran de nuevo, ms all de las
montaas, en busca de los dragones.

141

Captulo 15
Los picos nevados

Mrkel,
Gorrin y Rapaz se levantaron muy temprano. La bruma del amanecer
cubra el Bosque de Cristal, dndole un aspecto fantasmal. Los tres amigos prepararon su
equipaje en silencio. Los centauros haban llenado sus bolsas con provisiones y les haban.
regalado gruesos mantos de piel para protegerse del fro en las montaas. Ahora que no
tenan que ocultarse de los caballeros, el juglar
llevaba de nuevo su largo bculo de madera de
plata.
Una vez que estuvieron listos, Gorrin y
los chicos fueron en busca de Tejn y Ojos de
Luna. El juglar y el seor. del bosque los espe-

raban en el crculo de columnas con un grupo


de centauros jvenes. Cerina estaba tambin
con ellos. La mujer abraz a Mrkel con fuer'za y luego se alej llorando, dejando al chico
muy apenado. No le haba dicho nada sobre la
ciudad o los mellizos, pero Cerina haba adivi144

nado muchas cosas.


Cuando se hubo marchado,

Tejn tom la

palabra.
-Es la hora de la partida -dijo sonriendo-o Ojos de Luna ha ordenado a sus centauros ms veloces que los conduzcan hasta el
extremo del bosque.
Las jvenes criaturas inclinaron la cabeza
en seal de saludo y los tres amigos les respondieron con una sonrisa.
-Tengan
cuidado -continu
el juglar-o
Los caminos de las montaas son peligrosos.
Tejn se volvi hacia Mrkel.
-Encuentra
a los dragones, chico, y ven lo
m rpido que puedas.
-Buena suerte -se despidi entonces Ojos
de Luna y su voz fue una cascada cantarina-.
Que la paz del bosque los acompae a lo largo
de sus viajes.
Los tres amigos se inclinaron ante l, agradecidos. Luego los centauros se acercaron y
los ayudaron a subir a sus lomos. Mrkel se
senta muy extrao tratando de montar a la
criatura como si fuera un simple caballo, pero
el centauro encontraba la situacin muy di-

vertida. Rapaz pareca encantada y conversaba


animadamente con su montura.
Mrkel se volte por ltima vez hacia Tejn
y Ojos de Luna y levant la mano en seal
de despedida. Los centauros emprendieron
entonces la carrera y el chico y sus amigos se
agarraron con fuerza a sus hombros para no
caerse. Las criaturas galopaban tan rpido que
parecan volar entre los rboles oscuros del
Bosque de Cristal.
Pronto dejaron atrs los ltimos arcos y minaretes de mrmol y se internaron en la espesura. Como en un sueo, Mrkel vio a Rapaz
cabalgand
sonriente sobre su centauro. El
mundo era apenas una coleccin de manchas
borr sas que pasaban a su lado un instante y
luego se perdan en la distancia. La luz del sol
se introduca por entre las ramas e iluminaba
las hojas, creando un curioso diseo de luces
y sombras.
Se detuvieron al medioda para comer algo
cerca de un arroyo, mientras los centauros
descansaban. Haban recorrido por lo menos
treinta leguas desde que haban dejado los ltimos arcos de mrmol. Rapaz deca emocionada que este haba sido el viaje ms divertido que haba hecho en su vida. El chico se
sorprendi observndola de nuevo y baj la
mirada.
Una hora despus volvieron a emprender
la vertiginosa marcha hacia el norte. A pesar

145

146

de la velocidad que llevaban, slo alcanzaron


los lmites de la espesura al caer la tarde. El
Bosque de Cristal terminaba justo al pie de las
montaas. Mrkel vio los picos nevados elevndose sobre ellos y crey desfallecer. Cuntos das les tomara atravesarlos? Los centauros
se inclinaron para dejarlos bajar de sus lomos,
desendoles mucha suerte en su viaje. Rapaz
le dio un abrazo a su montura y el joven centauro pareci de repente muy apenado.
Las mgicas criaturas regresaron al bosque
y desaparecieron como un rayo entre los rboles. Lo tres viajeros se acomodaron las bolsas
a la espalda. Un sendero empinad
suba serpenteando
ntre las r cas y se perda algunos
metros de pus entr un grup de pino . Haca fr . El viento soplaba desde la cumbres
de las montaas, trayendo el olor blanco de
la nieve. La cima de 1 pie s par ca inalcanzable.
Gorrin tom su bculo con un suspiro y
gui a los chico lentamente hacia el norte.

Do das despus de iniciar el ascenso, encontraron la primeras nieves. Antes de internarse entre los picos helados, Mrkel se detuvo
y mir hacia el sur. El Bosque de Cristal era
slo una mancha clara al pie de las montaas.
A lo lejos las Grandes Llanuras se perdan en
la distancia
un poco ms all alcanzaban a

verse las oscuras nubes de humo que cubran


la Ciudad de Hierro. El chico se pregunt una
vez ms qu habra sido de su padre y de. los
dems prisioneros.
El viaje hasta entonces haba resultado bastante agradable. Rapaz pareca de muy buen
humor y hablaba y hablaba sin detenerse.
Le haba contado a Mrkel muchas de sus
aventuras como ladrona y el chico se haba
sorprendido de verdad al darse cuenta de lo
hbil y temeraria que era. Cuando se detenan
a acampar, Gorrin tocaba su arpa y los chicos
lo oan en silencio tomados de la mano.
Pronto la marcha e hizo cada vez ms difcil. Los rboles nudosos que rodeaban el camino desaparecieron poco a poco y la montaa
se volvi cada vez ms inhspita. Gorrin y los
chicos caminaban en fila entre la nieve, uno
tras otro, evitando aproximarse a los acantilados que se abran a lado y lado del camino.
Markel se imagin con un escalofro cmo sera caer por una de las afiladas gargantas.
Esa noche acamparon en un saliente de
roca al abrigo del viento. Les tom ms de una
hora encender una hoguera. A pesar de las capas de piel que los abrigaban, Rapaz tiritaba
de fro y Mrkel se sent a su lado para tratar
de calentarla. El viento soplaba cada vez con
ms fuerza entre las rocas y pronto. empez a
nevar. Los tres amigos dormitaron juntos cerca del fuego, que amenazaba con apagarse en
cualquier momento.

147

Al da igui nte el mund


nt r pareca
hab r lesapar cid baj un brillante manto
blanco. El juglar y 1 chico e ntinuaron la
marcha a p ar d 1 fr y 1 vint , cubrindose con las capas. Lo copo d nieve caan d 1
ci lo en rem lino, haciendo xtrao di eo
en I aire. Avanzaban peno am nte p t el helad paisaje, dejando un delgad rastro tras
ellos. Gorrin insisti en que se ataran una
cuerda alrededor de la cintura para evitar que
se perdieran en medio de la ventisca.
La marcha a travs de los picos nevados
pareci durar eternamente. Mrkel senta las
piernas entumecidas y las manos heladas por

el fro. El viento les golpeaba sin piedad el


rostro y no los dejaba ver nada. El juglar caminaba despacio, tanteando el suelo con su
bculo. Aunque la nieve todava no era 111.uy
profunda, tuvieron que detenerse varias veces
y volver sobre sus pasos en busca del camino.
Cuando el viento empez a amainar, los
tres estaban exhaustos. La noche comenz a
acercarse rpidamente y los viajeros buscaron
desesperados un lugar donde acampar. Mrkel senta que se iba a desplomar de cansancio
en cualquier momento. Rapaz ni siquiera poda hablar. A pesar de haber caminado todo
el da, sentan que no haban avanzado casi

150

nada. Gorrin trataba de animados, pero era


claro que el juglar estaba tambin al lmite de
sus fuerzas.
De .repente oyeron un fuerte estruendo
en lo alto de la montaa. La nieve se haba
desprendido de uno de los picos y bajaba por
las laderas heladas en forma de una terrible
avalancha. Rapaz lanz un alarido. Mrkel vio
una enorme roca que sobresala al lado del camino y condujo a sus compaeros hasta all
con un esfuerzo. La tierra temblaba al paso del
alud. Los tres amigo se abrazaron en silencio.
La avalancha cay sobre 110sy los cubri de
nieve con un rugido.
Por un m mento qu daron sumid
en la
scuridad. El estru ndo d 1 alud se fue apagando ha ta p rderse. Mrkel trat de m vere y quitar la ni ve que los cubra. Tena la
manos helada y el hielo le la timaba lo dedos. Bu cc n u bolsa el martillo d u padre
y g lpe con fuerza la nieve una y tra vez.
Poco a p e consigui salir a la sup rficie.
El panorama era de olad r. La avalancha haba cubierto las rocas y el camino, dejndolos
irreconocibles. El 01 se haba ocultado ya y las
ombras de los picos nevados se extendan sobre el paisaje. Mrkel se volvi y trat de ayudar a sus amigo. Excav con todas sus fuerzas
hasta alcanzar a Gorrin y luego los dos juntos
liberaron a Rapaz. La chica se haba golpeado
con una piedra en la cabeza y sangraba profusamente. Mrkel la tom con cuidado en sus

brazos y le limpi la frente con un poc el


nieve. Rapaz estaba inconsciente.
Gorrin le pas su bolsa y su bculo al
chico y tom a su amiga en sus brazos. Haban perdido el camino y estaban exhaustos,
pero no podan permanecer a la intemperie
mientras Rapaz estuviera herida. A pesar del
cansancio y el fro, se alejaron caminando a
trompicones en medio de la noche.

151

Captulo 16
Ms all de las montaas

Mrkel
no supo cunto tiempo anduvieron sin rumbo, hasta caer rendidos sobre la
nieve. Su ltimo pensamiento haba sido tomar la mano de Rapaz entre las suyas; despus
todo haba sido silencio. Cuando el chico volvi en s, se encontr en una tienda de piel al
lado de un pequeo fuego. Gorrin y Rapaz
dorman a su lado.
Mrkel se acerc a su amiga y comprob
con alivio que pareca estar mejor.
Le retir el pelo de la cara y le toc la frente con ternura. Sus coletas se haban deshecho con la avalancha y el pelo le-caa sobre los
hombros como una cascada de cobre. Se vea

diferente, herrn sa. La herida estaba vendada


y despeda un suave olor a hierbas curativas.
Mrkel e inclin hacia ella y le acarici con
dulzura el ro tro.
Afuera se oan varias voces, hablando en
una lengua desconocida. El chico busc su
bolsa y la encontr junto a su lecho. Se cubri
con la capa que le haban dado los centauros y
sali al exterior. El brillo del sol sobre la nieve
lo deslumbr un instante y tuvo que cerrar los
ojos. Cuando los volvi a abrir, vio con sorpresa que se encontraba en uno de los carnpa-

mentas de los brbaros de hielo, al otro lado


de las montaas.
Las tiendas de piel de troll estaban organizadas en crculo alrededor de un gran fuego
central. Hombres y mujeres tenan el pelo
largo y rubio, casi blanco. Su sencilla ropa de
lana era de color claro y gruesos brazaletes de
plata les adornaban los brazos. Todos parecan
muy ocupados cocinando, tejiendo o curtiendo el cuero de los trolls que haban cazado.
Un hombre y una mujer armados de gruesas
espadas parecan vigilar el campamento.
Una brbara de hielo con dos largas trenzas
d radas se acerc a Mrkel con una sonrisa
y le dijo algo -en una lengua que el chico no
pudo entender. El sonido de las palabras le recordaba vagamente el grito de las aves de presa
y el ruido del viento cuando pasaba entre las
rocas. La mujer lo tom entonces de la mano
y lo condujo hacia el centro del campamento.
Un hombre gordo y sonriente preparaba
la comida sobre el fuego. El chico record de
repente que llevaba casi un da sin comer y se
tom el estmago con las manos. El brbaro
cogi una escudilla de hueso y la llen con caldo y carne que le ofreci luego amablemente.
Mrkel comi agradecido y poco a poco sinti que recuperaba sus fuerzas. La mujer llen
dos escudillas ms y le indic al chico que la
acompaara.
Cuando volvieron a la tienda, Gorrin ya
haba despertado y recibi agradecido la corni-

155

156

da. Rapaz, sin embargo, segua durmiendo. La


brbara se inclin sobre ella y le puso la mano
en la frente con un gesto tranquilizador.
El
chico y el juglar comprendieron
que su amiga
estaba fuera de peligro, pero deba descansar.
Salieron de la tienda sin hacer ruido y vieron maravillados cmo el sol comenzaba a
ocultarse al otro lado de los picos nevados.
Un brbaro muy alto, con un enorme escudo
a la espalda, se acerc a ellos y les indic que
lo siguieran. Gorrin y Mrkel agradecieron a
la mujer de las trenzas sus atenciones y fueron
tras el guerrero.
El hombre los condujo a una gran tienda a
las afueras del campamento y los invit a entrar en ella. Estaba decorada con ricas pieles
de o o y tapices tejidos. Una hermosa mujer
brbara se sentaba frente al fuego obre un
alto trono de madera labrada. Sus ojos eran
azules y brillantes como el hielo. Tena una
ancha espada a su lado y una delgada tiara de
plata le sostena los largos cabellos.
El guerrero que los haba acompaado se
inclin en seal de respeto y el chico Y el juglar lo imitaron. La reina de los brbaros les
indic con gestos que se acercaran al fuego
y, cuando se hubieron sentado, les habl en
su extraa lengua. Gorrin y Mrkel no podan entender lo que deca, pero rpidamente
comprendieron
que quera saber por qu se
haban arriesgado a atravesar las montaas.

Cmo podran explicrselo? Cmo podran


decide que venan en busca de los dragones?
Mrkel mir a Gorrin sin saber muy bien
qu hacer. De improviso, el juglar se puso de
pie y empez a mover las manos como lo haba
hecho Tejn en el Festival de Primavera. Un
diminuto dragn de luz surgi entonces de sus
dedos y empez a revolotear alrededor de su
cabeza. Los ojos azules de la reina brillaron de
asombro y comprensin.

Cuando Rapaz despert al da siguiente, encontr a Mrkel sentado a su lado, sostenindole la mano con ternura. La chica sonri y
l la solt apenado. Haba estado velando su
sueo todo el da. La noche anterior la reina
de los brbaros les haba indicado mediante
seas dnde deban buscar al dragn, pero
el chico no haba querido partir hasta que su
amiga no hubiera despertado.
-Quizs esta aventura no sea tan divertida
como yo pensaba -dijo Rapaz con un esfuerzo
y Mrkel solt una carcajada.
Gorrin entr a la tienda al or la risa del
chico y se alegr de ver que Rapaz haba recobrado la conciencia. Mrkel ayud a la chica a
sentarse y envi al juglar en busca de comida.
Rapaz estaba an adolorida. El chico quiso
acomodarle las almohadas, pero ella se qued

157

158

mirndolo a los ojos con dulzura y l se retir


ayergonzado. Por un momento ninguno de los
dos dijo nada.
-Dnde estamos? -pregunt de improviso Rapaz, tratando de aliviar la tensin.
-Con los brbaros de hielo, al otro lado de
las montaas.
-Y los dragones?
Los ojos de la chica parecan brillar de nuevo con la emocin.
-Los brbaros slo han visto a uno -dijo
Mrkel-. Quizs sea el ltimo que queda. La
reina nos indic que a veces lo han visto voland c rca de un valle cret, n muy lejos
de aqu.
G rrin regre e n la c mida, acompaado de la mujer d la larga trenza dorada
que e haba cupad de ell d de el primer
da. Mrkel y el juglar
retirar n un moment , mientras la brbara xaminaba la heridas
de la chica. Afuera haca fr y mp zaba a nevar de nu va. Mrkel miraba c n jo s ad res hacia los riscos qu ocultaban 1valle que
les haba indicado la reina, preguntndose si
al fin podran encontrar a 1 s dragon s.
Haba decidido que dejaran a Rapaz con
los brbaros de hielo, mientras se recuperaba,
y l Y Gorrin iran solos hasta el valle. El chico
an no saba muy bien cmo podra decrselo
a su amiga, sin que ella lo amenazara con todo
tipo de torturas por atreverse a dejada atrs.
Gorrin tampoco pareca muy interesado en

or los insultos de Rapaz y se haba alejado sigilosamente.


La brbara de las trenzas sali de la tienda
y le indic al chico con gestos que todo estaba
bien. Cuando Mrkel entr de nuevo, Rapaz
estaba terminando de comer y el chico pens
con alivio que al menos el plato estara vaco
cuando se lo arrojara en la cabeza.
-Hay que reconocer que la comida es deliciosa -dijo la chica chupndose los dedos.
Mrkel permaneci en silencio. Rapaz sigui hablando sin detenerse acerca de los brbaro y cmo haba sido una suerte que los
encontraran despus de la avalancha. Por un
momento haba temido que fueran a perecer
en la nieve. El chico no pudo evitar sonrer.
A Rapaz le haba encantado el peinado de la
mujer y trataba sin xito de trenzarse el pelo.
-M marcho -dijo Mrkel de improviso.
La chica dej de jugar con sus trenzas y lo
mir seriamente con sus enormes ojos verdes.
-Es decir, Gorrin y yo -continu el chico
algo incmodo-o Vamos a ir en busca del valle
secreto. Vamos a encontrar al dragn y vamos
a ver si podemos convencerlo de enfrentarse
con los caballeros.
Rapaz lo miraba sin decir nada.
-y t te vas a quedar aqu mientras te recuperas -sigui diciendo sin detenerse-, porque no hay tiempo que perder y tenemos que
salvar a los centauros y a la gente de Fanador,

159

y luego tenemos que rescatar a mi padre y a


todos los prisioneros ...
La chica le puso un dedo en los labios suavemente y sonri. Mrkel no supo si deba decir algo ms. Rapaz se acerc a l lentamente y
lo bes por primera vez.
160

Captulo 17
El valle secreto

Mrkel
y Gorrin se dispusieron a dejar el campam nt antes de que amaneciera.
La reina de los brbaros y sus hombres se despidieron de ell
en u extrao lenguaje, levantando en el aire sus espadas mientras se
alejaban. La noche era silenciosa, el cielo estaba despejado y la luz de las estrellas se reflejaba sobre la nieve. El chico mir hacia atrs
y vio a Rapaz de pie a la entrada de su tienda.
El viento le meca el cabello y los ojos le brillaban.
El valle al que se dirigan quedaba al noroeste del campamento,
oculto entre escarpados desfiladeros de roca. La reina les haba

162

indicado con gestos que les tomara al menos


dos jornadas llegar all. Cuando el sol sali finalmente entre los picos de las montaas, ya
haban perdido de vista el campamento de los
brbaros. Mrkel y el juglar caminaban en silencio disfrutando la soledad absoluta de las
laderas heladas.
El terreno se haba vuelto poco a poco ms
rocoso y los dos amigos tuvieron que andar
un tras otro, a travs de un e trecho sendero
que serpenteaba entre 1 s peascos. Ms all
de las m ntaas, el cielo primaveral brillaba
plido y fro. Al medi da se detuvieron en un
r c do d 1 camin para almorzar y compartieron un p co d carn salada. El viento oplaba
entr 1 s barrancos, ululand
uavemente.
Mientra
caminaban, Mrk 1 pensaba en
qu sucedera cuand
encontraran finalrnent al dragn. Qu' pa ara i todas las historia de T jn no eran ms que leyendas? Y
si el drag . n taba hambri nto y los dev raba
de un b cad ? D r p nte, el chico ernpezc a
sentirse terriblemente a ustado. Haba pasado
tant
tiempo bu cando a los dragones, que
nunca se le haba ocurrido pensar cmo podra convencerlo de que lo ayudaran.
Cuando cay la noch , Mrkel se senta
tan perdido como al comienzo de su viaje. El
chico y el juglar acamparon sobre una enorme
roca que se asomaba sobre el acantilado. Gorrin encendi una pequea hoguera y toc
con su arpa una de las antiguas canciones que

los dragones, segn contaban los juglares, haban enseado a los mortales antes de dejar el
mundo. La meloda era dulce y melanclica y
Mrkel no pudo dejar de pensar en su padre.
Esa noche so de nuevo con el ataque a
Fanador. Vio el fuego extendindose
en los
campos, hasta que el cielo entero pareci arder. Vio a los caballeros saliendo de entre las
llamas con sus armaduras oscuras, levantando
en el aire sus martillos. De improviso, ya no
era Fanador el que arda, sino el bosque de
los centauros. Mrkel corra buscando a Rapaz entre los rboles de cristal, pero no poda
encontrarla.
El chico despert sobre altado. Gorrin
ya se haba levantado y derreta un poco de
hielo sobre el fuego. Mrkel se incorpor despacio, tratando de olvidar el terrible sueo, y
contempl en silencio el imponente escenario
de las montaas. La luz dorada del sol pasaba
entre los picos nevados, iluminando apena el
paisaje. La bruma se elevaba desde el valle secreto, volviendo difusas las formas.
Sbitamente, Mrkel vio entre las nubes la
oscura ilueta de una enorme criatura. Volaba
ms alto que cualquier ave, trazando amplios
crculos alrededor de las montaas. El chico
llam al juglar con un grito y los dos amigos
vieron fascinados cmo el' ltimo dragn del
mundo volaba libremente sobre las cumbres
nevadas, bajo el cielo plateado del amanecer.

163

P r un m m nt nin un de lo d
dijo
nada. Una lgrima tran par me caa por la
m jilla del juglar. El dragn sigui planeando
entr las nubes y luego e menz a de cender
hacia el valle. Gorrin y Mrk 1corrieron tras
la enorme criatura por el empinado camino
que bajaba entre los desfiladeros. El dragn
volaba cada vez ms bajo, hasta que el chico lo
perdi de vista entre las rocas.

Les tom casi una hora llegar hasta el suelo rocoso del valle. Mrkel avanzaba ansioso
y asustado entre las piedras afiladas que llenaban el paisaje. El ltimo dragn no era un
sueo despus de todo. El valle se abri poco
a poco y el chico y el juglar vieron ante ellos
una enorme cueva excavada en lo profundo
de la montaa. El dragn se haba posado
frente. a ella y pareca haberse quedado dormido. Mrkel y Gorrin lo miraron ocultos entre
las rocas.
Incluso acostada en el suelo, la criatura era
enorme. Sus largas alas, plegadas a la espalda,
deban medir por lo menos quince metros
cada una. Las poderosas garras sobre las que
descansaba la cabeza habran podido aplastar a un caballero con todo y montura. Los
dientes afilados salan entre los labios como
largas espadas. Tena la piel oscura y brillante
y desp da una pequea nube de humo por la
nariz.
Al verlo tan terrible y poderoso, Mrkel
quiso alejarse del valle y olvidar todo el asunto. Pronto, sin embargo, record a su padre y
sus amigos y dio un paso adelante hacia la bestia. El dragn no pareci despertar. Gorrin
sigui al chico con cautela. Las escamas del
dragn brillaban como metal pulido. Mrkel
se detuvo de repente y luego corri hasta el
monstruo. Sac el martillo de la bolsa y golpe
con fuerza sobre una de las garras. El ruido del
metal se elev en el valle hasta perderse.

165

El ltimo dragn era slo una enorme mquina hecha del mismo acero oscuro de la armadura de los caballeros.

166

Desesperado, Mrkel cay de rodillas entre las


garra inertes de la bestia. Todo haba sido en
vano. Gorrin miraba el dragn de metal sin
poder creerlo. Quin poda haber construido
algo semejante? Los ojo del chico se llenaron
de lgrimas. Ahora 10 caballeros derrotaran
in r medio a 1 centauros, el fuego arrasara
1Bosque d Cri tal y nunca ms volv ra a ver
a su padr .
P ns n [nis r y Plat, prisionero
en la
iudad d Hi rr . R c rd 1 to tr vaco de
1 m ndig
qu haba vist por su calles.
P n 'en
rith y n 1 juglar , Cisn yTejn
y Gat Gri j 1 vio cayend heridos bajo los
martillos de gu Ha de sus nemig s. P ns en
Rapaz y
inti t rriblement
avergonzado.
La chica 1 haba ac mpaad
hasta el fin del
mundo y haba arri gad
u vida para nada.
El juglar
arrod ll a u lado y trat de calmarlo, per Mrk 11 apart de l de un empujn. Qu esperaba que hiciera? D pus de
tantas aventuras venan a enterarse de que el
ltimo dragn del mundo era slo una enorme mquina. El chico se puso en pie de nuevo, tom el martillo de su padre y comenz a

golpear una y otra vez las enormes fauces del


dragn, hasta que cay rendido.
-Alto! Detente! -sali gritando de la cueva un hombrecillo diminuto y corri hacia el
dragn agitando los brazos.
Mrkel y Gorrin lo miraron sorprendidos.
Ninguno de los dos haba visto antes un gnomo. Tena la piel gris como la roca misma y
dos ojos saltones que parecan adecuados para
vivir en la oscuridad. Se deca que los gnomos
habitaban en lo profundo del mundo y raras
veces salan a la superficie. El hombrecillo empuj al chico lejos del dragn y us su delantal
para limpiarlo. Mientras trataba desesperado
de pulir la superficie, murmuraba sin cesar en
voz baja.
-Ms presin. Un vuelo perfecto. La parte
delantera ha sido golpeada por un chico. Pulir, brillar.
Pareca muy preocupado por el dragn y
Mrkel se sinti culpable de haberlo daado.
La furia que haba sentido se esfum de repente. El hombrecillo acab de limpiar la bruida superficie y se volvi hacia el chico muy
enojado.
-Por qu? -pregunt casi llorando y luego
se puso a murmurar de nuevo-. Ms presin.
El ala derecha tiene fallas. Los engranajes, la
rueda. Acaso yo voy por ah golpeando las cosas con un martillo?
Por un momento pareci que iba a lanzarse
sobre el chico, pero luego se tom la cabeza

167

168

con ambas manos y comenz a caminar de un


lado para otro, sin que Mrkel ni el juglar pudieran comprender 10 que deca.
-Golpea el dragn con su martillo. Ms
presin. El vapor sale .muy rpido por el escape. La vlvula tres parece descompuesta.
Los dos amigos se miraron sin saber muy
bien qu hacer. '
-Un vuelo perfecto. Aumentar la inclinacin de la cola en el ascenso. Alto, entre las
nubes. Por qu han venido? Se necesita ms
calor para poder atravesar las montaas.
El h mbrecillo mir hacia el cielo con ojos
soador s y lu go
volvic hacia Mrkel y Gorrin.
-M pr in. Ti n n qu ver al mae tro.
El e cap . La vlvula tr .
El pequ o gn m l S indicc c n un gesto
que 10 igui ran y
dirig a la ntrada de la
cueva. El chico y 1 juglar fu r n tras l confundidos. La caverna par ca un en rme taller
de maquinaria. Por todas pan s haba herrami ntas y xtra s aparatos de metal llenos de
tubo y agujas indicadoras. El h mbrecillo los
condujo hacia la parte posterior de la sala y
abri con esfuerzo una pesada pu rta de acero.
-Los engranajes giran n sentido contrario. El escape. La inclinacin debe ser mayor.
Mrkel y Gorrin lo siguieron por un largo pasillo, hasta una gran sala iluminada por
antorchas de gas como las que haban visto en
la Ciudad de Hierro. En medio del recinto

un hombre increblemente viejo se inclinaba


sobre una mesa de trabajo llena de extraos
aparatos. Tena la barba tan larga, que sta cubra buena parte del suelo de la estancia y se
enredaba en las patas de las mesas.
Sin dejar de murmurar, el hombrecillo se
acerc al anciano y le susurr algo al odo. El
hombre asinti lentamente y levant la vista hacia los recin llegados. Sus ojos grises parecan
mirar el mundo desde un tiempo muy lejano.
-Bienvenidos -dijo con una voz rasposa.
Se alej de la mesa cojeando y se acerc
a ellos lentamente,
apoyndose en un grueso bastn. Pisaba su propia barba sin darse
cuenta y varias veces estuvo a punto de enredarse con ella y caer al suelo. Cuando lleg a
su lado, Mrkel vio asombrado que tena el
cuerpo cubierto de extraos aparatos y tubos
de vidrio llenos de lquidos burbujeantes.
Le
faltaba una de las piernas y en su lugar llevaba
un extrao mecanismo hecho del mismo metal oscuro que el dragn.

169

Captulo 18
El dragn de vapor

-Yo
mismo lo constru -dijo el anciano, mirando con tristeza el enorme dragn
de metal que descansaba frente a la cueva-,
cuando los ltimos dragones dejaron el mundo y se marcharon para siempre.
Mrkel lo mir sorprendido; si lo que el
viejo deca era verdad, tena por lo menos quinientos aos de edad. Gorrin se encogi de
hombros. El anciano vea el dragn con una
mezcla de orgullo y nostalgia, mientras les
mostraba cmo funcionaba. En un momento
se detuvo y se agarr el pecho con fuerza. El
chico trat de ayudarlo, pero el viejo le dijo
que estaba bien.

172

Cuando Mrkel le haba contado su historia, sentados en una de las mesas llenas de
aparatos, y cmo haba hecho un largo.carnino en busca de los dragones, el anciano haba
hundido la cabeza entre las manos y el chico
haba sentido al vedo que cargaba todo el peso
del mundo sobre su espalda. Al enterarse de
la destruccin de Fanador y el plan de los caballeros para atacar a los centauros, el viejo se
haba puesto a sollozar.
-Todo es mi culpa -musit-.
Yo ayud a
los caballer s a construir u ciudad. Yo les ense a u ar el vapor para m ver sus mquinas
yext nd r su muros poco a poco hasta cubrir
la llanura.
El gn mo e haba acercad preocupado y
haba tratad de r animado, pero 1viejo lloraba de e n olad . La criatura haba permanecido a u lado, murmurando y mirando a su
mae tr e n jos cargad
de tristeza. Mrkel
n haba p dido imaginar el d lar que enta
el ancian . Cunto a
haba pa ado ocult en las montaa,
lamentando lo que haba
h cho?
-Es hora de pagar por tod -haba dicho
de rep nte y los haba c nducido a lo largo del
corredor de regreso al exterior.
El gnomo haba tratado dese perado de
cargar la larga barba del viejo, desde el taller
hasta la entrada de la cueva, pero sta se le haba enredado entre los pies y se haba engarzado en los bordes de las puertas. Al anciano no

pareca importarle y continuaba caminando


lentamente alrededor del dragn, hablando
de cada una de sus partes. El chico y el juglar
lo seguan sin decir nada.
-Las alas fueron lo ms difcil de construir.
Saben la cantidad de fuerza que se requiere
para elevado?
El gnomo retir con esfuerzo una de las
placas que cubran el cuerpo y el viejo les mostr el enorme motor que lo impulsaba. Les
explic cmo el vapor del agua haca mover
los pistones y stos a su vez movan al dragn. Mrke] comprendi de inmediato cmo
funcionaba. As deban moverse tambin los
muros de la Ciudad de Hierro, con el vapor
que sala de las calderas que alimentaban los
prisioneros.
-Fue una labor de muchos aos -dijo el
anciano, pasando la mano por las brillantes
placas de metal de la cola-, pero no soportaba
vivir en un mundo sin dragones.
Su mirada estaba cargada de nostalgia.
-A veces, cuando era joven, los vea volar
de noche sobre las nubes, cada vez ms alto,
cantando con sus voces de bronce a las estrellas.
Una lgrima transparente resbal por la mejilla del anciano y se perdi en su barba.
-Jams he visto nada tan hermoso.
Mrkel se imagin por un instante a los
dragones volando en el cielo nocturno y sinti
un terrible pesar en el pecho.

173

-Ahora no queda ninguno. Los caballeros


se encargaron de espantarlos a todos. Queran
un mundo sin magia, sin misterios. Un mundo ordenado donde pudieran gobernar.
Se volvi hacia Mrkel y el juglar con expre-

174

sin decidida.
-Tienen que llevrselo -dijo, sealando al
enorme dragn-o Tienen que volar sobre las
montaas y salvar a sus amigos.
El viejo se tambale un instante y el gnomo
corri en u ayuda.
-Tienen qu utilizar]
caballero

para derrotar

a los

d una v z por toda .

Mrkel y G rric nativa r n 1 mandos del


dragc n tal c m
1gn mo 1 s haba indicado.
Un e tr mecimi nto r corri 1 enorme cuerp d m tal y poc a po o la ala comenzaron
a m v rse. Las aguja dios
medidores saltaron y girar n en 1tabl ro. El juglar pareca incm d en la cabina d mando, pero el chico
e encontraba
n su 1 m nt . Abri una de
las vlvula y una nube de vapor sali despedida p r los escapes.
A travs de los ojo cristalinos del dragn,
Mrkel vio al anciano y al gnomo esperando
ansiosos frente a la cueva. Antes de irse, el
viejo lo haba llamado a su estudio y le haba
entregado un rollo de pergamino.

-Si derrotan a los caballeros, necesitarn


esto.
El chico haba abierto los papeles sobre
una mesa y haba visto los planos originales de
la Ciudad de Hierro. Cada vlvula y cada mecanismo estaban all. Mrkel le haba dado las
gracias al viejo por su ayuda y haba querido
prometerle que volveran cuando todo terminara, pero ste le haba dicho con tristeza que
iba a dejar las montaas para siempre.
-He vivido ya muchos aos, ms de los que
debera haber vivido.
El chico apoy la mano contra el ojo del
dragn en seal de despedida.
Lentamente el enorme monstruo de metal
se levant sobre sus garras. El batir de las alas
era cada vez ms fuerte, levantando un remolino de polvo en el valle. Las enormes patas
metlicas se encogieron con un chirrido de
ruedas yengranaje
y luego se extendieron con
fuerza. El dragn se elev en el aire y poco a
poco fue ganando altura.
Mrkel y el juglar vieron asombrados cmo
el suelo del valle se perda poco a poco a sus
pies, mientras la enorme criatura de metal se
elevaba entre los escarpados acantilados. El
chico mir una vez ms hacia la gruta y vio
que el anciano y el gnomo los observaban maravillados. El viejo sonrea con tristeza, mientras contemplaba por ltima vez al dragn de
vapor remontndose hacia el cielo.

175

176

Gorrin ajust una de las vlvulas y el dragn plane con suavidad entre las corrientes
de aire que suban desde el valle. Mrkel cheque los distintos medidores y luego tom los
mandos. El dragn gir ligeramente hacia un
lado y luego hacia el otro. Una sonrisa de pura
emocin ilumin el rostro del chico. El dragn se elev de repente y atraves las nubes.
El cielo de la maana se abri ante sus ojos
como un ocano infinito. El sol brillaba dorado entre la nubes, en medi de un cielo
azul, casi verd . El chico hiz que el dragn
se elevara cada vez ms alto. P r un instante
el mundo pareci hecho de sil nci . Lu go el
dragn de cendi n picada ha ia las nubes y
plane uav m nt
ntre ella.
Mrkel r a c n todas u fu rza , alegre de
poder volar
br la cumbre nevada e mo
alguna v z 1 haban hech 1 drag ne de
verdad. El juglar
agarraba
n fuerza de u
silla. El mundo ent ro e xtenda ante ellos,
diminuto, y Mrkel lanz un grit de entusiasmo; al menos ahora tenan una v ntaja frente
a los caballer .
El chico hizo que el dragc n d scendiera
de nuevo entre las montaa
n direccin al
campamento de los brbaro d hielo. Desde
la cabina de mando, Mrkel y Gorrin vieron
cmo los rubios guerreros corran de un lado
para otro, sealando hacia el cielo. La reina de
los brbaros permaneca de pie en medio de
las tiendas con los ojos azules fijos en el dra-

gn. El chico vio con una sonrisa que Rapaz


estaba a su lado. Sus coletas naranja se agitaban con el viento.
El dragn de vapor descendi suavemente
y se pos sobre el suelo, levantando un remolino de nieve. Las alas dejaron de moverse poco
a poco y se plegaron a la espalda del monstruo. Mrkel fue apagando uno por uno los
interruptores y el juglar abri la puerta de la
cabina con un esfuerzo.
Rapaz y la reina vieron sorprendidas cmo
se abra de repente la cabeza del dragn, y el
chico y Gorrin descendan de ella con una
sonrisa. Una nube de vapor se elev de los costados de la bestia y Rapaz corri emocionada a
abrazar a sus amigos.

177

Captulo 19
La Batalla de las Grandes Llanuras

Rapaz
disfrutaba el vuelo en el dragn
de vapor tanto como Mrkel. Vea fascinada
la forma que tomaban las nubes y de vez en
cuando se volva hacia el chico con una sonrisa. Sus ojos brillaban con la luz de la tarde.
Cuando haba corrido hacia l, en el campamento de los brbaros, a Mrkel le haba parecido que estaba ms hermosa que nunca. Lo
haba besado por segunda vez y luego se haba
quedado mirando el dragn.
La chica haba escuchado sorprendida cuando le contaron acerca del gnomo y el anciano,
y haba lamentado no haberlos visto, aunque
Mrkel sospechaba que quizs podra haber

180

compartido con el viejo algunos de sus insultos ms sofisticados, por haber construido la
Ciudad de Hierro. La reina de los brbaros se
haba ofrecido a ir con sus hombres en busca
del anciano, pero Mrkel saba que ya no encontraran a nadie en el valle.
Habra vivido en realidad quinientos aos?
Al chico le costaba comprender que alguien
pudiera vivir por tanto tiempo. En slo unas
semanas el mundo haba cambiado tanto para
l, desde el ataque de los caballeros, que no
poda imaginarse lo distinto que sera todo
para el viejo d pus de cientos de cias. Las
palabras del anciano resonaron
n su memoria: "No soportaba vivir en un rnundo sin draganes. "
Mrkel accione lo mand
y el dragn
bati las ala varias vece , adquiriendo
ms
v locidad. Haban sido los caballeros quienes haban obligado a los dragones a alejar e
del mundo y ahora planeaban destruir a lo
centaur s. El chic record lo . rboles-hada
ardi ndo la noche del ataque y a su padre cayendo prisionero. Rapaz le tom la mano con
dulzura y los do vieron cmo el sol de la tarde
iba coloreand
de rojo y naranja las nubes.
-Ya falta poco -dijo la chica, apoyando la
cabeza en su hombro.
Haban dejado el campamento de los brbaros tan pronto como haban podido, temerosos de que los caballeros hubieran iniciado
ya el ataque en contra de sus amigos. La rei-

na se haba despedido de ellos en su extrao


lenguaje y haba visto con sus hombres cmo
el enorme monstruo de metal emprenda de
nuevo el vuelo y pasaba sobre los picos nevados rumbo al sur.
El dragn atraves de improviso un banco
de nubes y los tres amigos vieron de nuevo el
Bosque de Cristal que se extenda oscuro al
pie de las montaas. Mrkel suspir aliviado
al ver que el humo de los incendios no se elevaba an en la espesura. Los caballeros no haban atacado todava. Ms all de los lmites
del bosque, las Grandes Llanuras se perdan
en el horizonte hacia la Ciudad de Hierro.
El cielo comenzaba a oscurecer. De repente, Gorrin hizo un gesto y seal a lo lejos.
Rapaz y Mrkel slo podan ver una extraa
sombra que se extenda en los limites de la
planicie. Poco a poco, sin embargo, se dieron
cuenta con horror de que se trataba de un
enorme ejrcito de caballeros armados, que
marchaba lentamente hacia el norte. Estaran
en el bosque en dos das a lo sumo y entonces
empezara la batalla.
Sin decir una palabra, el chico gui al dragn hacia la espesura. Descendieron, trazando
amplios circulas sobre los rboles, hasta encontrar los minaretes y columnas de mrmol
blanco que rodeaban la ciudad de los centauros. Los cristales brillaban sobre las ramas de
los rboles y los tres amigos vieron cmo una
multitud se reuna a su alrededor, mientras el

181

dragn se posaba con un estruendo


suelo.

sobre el

Mrkel, Rapaz y Gorrin descendieron de


un salto de la cabina de mando y corrieron entre la gente y los centauros en busca de Tejn
y Ojos de Luna.
182

La maana de la batalla, las Grandes Llanuras


estaban cubiertas de bruma. El seor de los
centauros y sus aliados haban decidido combatir a los caballeros antes de que llegaran al
bosque y evitar as que quemaran los rboles
de cristal. Ocultos entre las nubes a bordo del
dragn de vapor, Mrkel y Rapaz vean cmo
u fuerzas
iban rganizando en la planicie,
en spera d que 11garan 1 caballeros.
Los centauros, armado e n sus lanzas de
cri tal y madera de plata, e haban organizado
n el centro d la llanura, preparados a cargar
contra sus p nentes. Sus crines azules flotaban al viento. La chica tema que muchas de
las mgicas criaturas no sobreviviran a la batalla y los miraba con tristeza desde el aire. Ojos
de Luna cabalgaba frente a sus tropas con el
cuerno de oro en las manos, listo para dar la
seal de ataque.
Los juglares, dirigidos por Tejn, esperaban
del lado derecho. Cisne y Gato Gris permanecan juntos tomados de la mano. Haban regresado justo antes que los chicos, para avisar

a Tejn del avance de los caballeros y haban


seguido a los centauros hasta el centro de la
llanura. Oso y Gorrin tambin estaban con
ellos. El silen~ioso juglar haba insistido en luchar con sus amigos, a pesar de que Mrkel y
Rapaz le haban rogado que los acompaara.
Del lado izquierdo, a la sombra de las montaas, se haban reunido los hombres de Fanadar. Aunque la mayora eran slo campesinos
y todos estaban asustados, Corllos haba animado para que combatieran. Algunos estaban
armados con ballestas, otros con cuchillos y
otros ms con lanzas de cristal como las de
los centauros. Mrkel los vio desde lo alto y
se sinti orgulloso de ellos. Su padre lo habra
estado tambin.
Poco a poco los primeros caballeros surgieron de entre la bruma. Sus armaduras oscuras
relucan suavemente con las primeras luces de
la maana. Uno tras otro parecieron materializarse de pronto entre la niebla como si fueran
fantasmas y el campo se fue llenando de caballeros armados. La enorme marea negra que
formaban avanz lentamente hasta cubrir la
llanura, estremeciendo la tierra al paso de sus
acorazadas monturas.
Rapaz apret la mano de Mrkel con fuerza. Deban ser al menos cuatro mil hombres a
caballo y los defensores sumaban apenas setecientos guerreros, entre hombres y centauros.
Los caballeros se detuvieron frente a sus enemigos en perfecta formacin de combate.

183

El chico vio a trav dios oj del dragn


cmo uno de lo caballer
avanzaba hasta
situarse al fr nte del jrcito y reconoci de
inmed iato al caballero del yelmo del len. El
hombre s quit el casco e inclu o en medio
de la nubes Mrkel pudo sentir la frialdad de
sus ojos. El caballero levant entonce su martillo de guerra y lanz un horrible alarido, El
silencio de la maana se hizo aicos, cuando

mile de voces respondieron a su llamado y


golpearon sus martillos contra el pecho, El caballero sonri con un gesto inhumano,
De repente, la nota clara de un cuerno se
elev sobre el campo y los centauros se lanzaron a la carga liderados por el seor del bosque, Mrkel accion los controles del dragn
y el enorme monstruo descendi sobre el campo, lanzando una enorme llamarada,

186

-Ellanzallamas
funciona -dijo Rapaz, sonriendo y girando de nuevo la vlvula que liberaba el fuego.
Los caballeros gritaron asustados. Pensaban
que los dragones haban huido para siempre y
no tenan la menor intencin de enfrentarse
con uno de ellos. Algunos incluso rompieron
filas y comenzaron a retroceder hacia la Ciudad de Hierro. El caballero del len pareci
dudar un instante, pero luego recuper la
compostura y se puso de nuevo el yelmo, gritando rrdenes a sus hombres.
A pe ar del miedo que entan, los caballeros marcharon al encu ntro de los defensores
del b que. Mrkel se abalanz sobre ellos,
voland muy baj , y golp c n la garras del
dragn a un grup d caballero, arrojndolo
al suelo con t d y u m nturas. L s centauros c rran tras '1 s bre 1 llano casi sin tocar
la hierba. Su lanza brillaban baj
1s 1como
joyas reluci ntes. El dragn s leve hacia el
cielo lanzando una nu va llamarada.
Mrk 1 y Rapaz vieron desd 1 alto cmo
los d s ejrcitos se encontraban
y chocaban
con un terrible estruendo. Los centauros se
introdujeron
profundam nte entre las filas
de sus enemigos, mientras stos trataban de
rodearlos. Sus lanzas de cristal atravesaban las
oscuras armaduras sin esfuerzo, tal como haba sucedido en el bosque, y muchos caballeros cayeron heridos al suelo.

Ojos de Luna diriga la carga golpeando


con su lanza y sus cascos a los infortunados
guerreros que trataban de enfrentado. Por un
momento, pareci que los centauros romperan las lneas de batalla de sus enemigos, pero
pronto la superioridad numrica de stos comenz a sentirse. Las mgicas criaturas reciban una y otra vez los golpes de los martillos
de guerra de los caballeros, y poco a poco iban
cayendo rendidas al suelo.
De repente, una piedra gigantesca cay entre los guerreros que acosaban a los centauros.
Mrkel y Rapaz buscaron a Oso con la mirada. El enorme juglar corra hacia los caballeros
con un gran saco de rocas a la espalda, que
iba lanzando contra sus oponentes como si
fueran slo guijarros. Tejn y Gorrin corran
a su lado en medio de incandescentes
ilusiones, seguidos de Cisne y Gato Gris. Los chicos
vieron. asombrados cmo la mujer empezaba a
danzar entre los caballeros, asestando fuertes
golpes con su bculo a diestra y siniestra.
En el otro extremo del campo, los sobrevivientes de Fanador atacaban tambin. Las saetas volaban por el aire y se clavaban entre las
placas brillantes "- de las oscuras armaduras. Los
hombres, armados de lanzas y 'cuchillos rodeaban a los caballeros y los tiraban al suelo, para
luego dejados fuera de combate. Luchaban
para vengarse por la destruccin de su hogar y
el rapto de sus amigos con una furia que sorprenda a sus oponentes.

187

188

El dragn de vapor volvi tambin al ataque, sembrando la confusin entre los caballeros. Ojos de Luna animaba a sus guerreros
y poco a poco los centauros recuperaron el terreno perdido. Los defensores parecan tener
la ventaja, pero el caballero del yelmo del len
no se renda y golpeaba sin piedad a todos
aquellos que se cruzaban en su camino.
Dos centauros cayeron heridos por su martillo y quedaron inconscientes en el suelo. El
hombre lanz un grito triunfal y se volvi hacia Ci ne, que luchaba a pocos metros de l.
Estaba a punto de alcanzarla con un golpe,
cuando Gato Gris le salt encima. El caballero arroj al juglar al suelo de un puetazo y lo
golpe con fuerza en la spalda e n su marti11 d guerra. Ci ne lanz un grito de de esperaci ' n y c rri al encuentro de u amado.
Al ver herido al juglar, 1 s chicos d scendieron sobre lo caballeros c n el dragn, lanzand fuego hacia unos y g lpeando con sus
garras a los otros. Mrkel abri una vlvula y
luego vir a la derecha, tomando al caballero
del yelmo del len por sorpresa. Las garras del
dragn de vapor se cerraron con fuerza ~obre
su caballo y la enorme bestia se elev hacia las
alturas.
El caballero golpeaba desesperado las garras metlicas con su martillo, sin conseguir
liberar;e. Por un momento el chico quiso soltado y dejado caer al vaco, pero no fue capaz
de activar los mandos. El dragn de vapor dio

un amplio giro sobre el campo y aterriz con


un estruendo en medio de la batalla.
Por un momento los combatientes se quedaron quietos y bajaron las armas. El caballero
se sinti libre y trat de escapar, pero la enorme garra de metal lo inmoviliz sobre el suelo.
Mrkel y Rapaz activaron los mandos y abrieron las vlvulas, y el dragn de vapor lanz un
grito que ningn hombre haba odo 'en ms
de cuatrocientos aos.
Los caballeros que an trataban de combatir huyeron asustados, intentando llegar a la
Ciudad de Hierro. Los centauros y sus aliados
corrieron tras ellos, mientras Ojos de Luna,
Tejn y Corl se reunan al pie del dragn y
apresaban al caballero del yelmo del len. Los
caballeros haban sido finalmente derrotados.
Mrkel abri la escotilla y l y Rapaz salieron
de la cabina de mando. El caballero los miraba
s rprendido.
-Sabes lo que te haremos ahora, verdad?
-dijo la chica lanzndole una mirada amenazante.
La multitud prorrumpi
en vtores y los
chic s se abrazaron emocionados. El sol brillaba alto en el cielo, iluminando las Grandes
Llanuras.
-Lo logramos -dijo Mrkel sonriendo y
Rapaz lo bes en los labios.

189

Captulo 20
La caldera principal

oca a poco los centauros capturaron a


los caballeros que haban huido y los obligaron a entregar sus armas. Cuando Mrkellos
vio sin sus armaduras, se sorprendi al darse
cuenta de que no eran muy distintos del resto de los hombres. Quizs alguna vez haban
vivido tambin en una aldea como Fanador
y haban celebrado la llegada de la primavera,
pero luego lo haban olvidado al descubrir el
poder de sus armas.
Ojos de Luna les orden a sus guerreros
que prepararan un campamento y socorrieran
a los heridos de ambos bandos, mientras Mrkel y Rapaz corran en busca de Gorrin. Lo

192

hallaron junto a los dems juglares en medio


del campo de batalla. Gato Gris yaca malherido en brazos de Cisne. La mujer. le acariciaba
la frente con ternura y le deca una y otra vez
que lo amaba. Todos parecan muy tristes.
El chico y sus amigos cargaron al juglar hasta el dragn de vapor, para llevado al Bosque
de Cristal, donde aguardaban los curanderos de
los centauros.
-El ltimo dragn -dijo Gato Gris en un
susurro, tratando de sonrer, y apret la mano'
de Cisne-o Lo encontr despus de todo.
Mrkel ayud a sus amigos a entrar en la
cabina de mand y activ las vlvulas de las
calderas. El dragn volvi a elevarse hacia el
cielo y parti rumbo al norte. Ahora qu todo
haba terminado, las Grandes Llanuras parecan t rriblemente
sil nciosas. Las primeras
hoguera corn nzaban a encenderse, mientras
1 1de cenda lentamente en el oeste.
Cuando llegaron al bosque, vieron que una
. gran multitud se haba reunido esperando noticias de la batalla. Mrkel divis a Crirh y a
Larok tomados de la mano, aguardando entre los centauros. Cerina estaba con ellos. El
dragn descendi suavemente y se pos en la
hierba. El chico abri la escotilla y dio la noticia de la victoria. Los centauros y las mujeres
y los nios de Fanador gritaron emocionados.
Gorrin fue en busca de los curanderos
y entre todos ayudaron a bajar a Gato Gris
del dragn, para que lo atendieran.
Cisne

lo acompa todo el tiempo con expresin


preocupada, a pesar de que los centauros le
aseguraron que estaba fuera de peligro. Crith
y Cerina corrieron en busca de Mrkel y lo
abrazaron emocionadas. Larok se acerc tambin y le ofreci la mano, y el chico la acept
con una sonrisa.
Esa misma noche se reunieron todos junto
al fuego y celebraron la derrota de los caballeros. Gorrin toc una alegre tonada con su
arpa, acompaado de un centauro con un caramillo. Crith sac a Larok a bailar, a pesar
de las protestas del chico, y pronto Mrkel y
Rapaz se unieron a ellos. Incluso los centauros
trataron de sumarse a la celebracin, levantando sus cascos con alegra.
Cuando termin la fiesta, Mrkel y Rapaz
se acomodaron frente al fuego en silencio. El
chico pensaba una y otra vez en su padre y en
los dems prisioneros que esperaban an ser
liberados en la Ciudad de Hierro. Mientras
la chica dorma, Mrkel fue en busca de los
planos que le haba entregado el anciano en la
cueva y los estudi con cuidado a la luz de las
llamas. Haba concebido un plan, pero necesitaba la ayuda de su padre.

A la maana siguiente lleg un mensajero centauro desde las Grandes Llanuras, solicitando
que Mrkel y sus amigos regresaran al carnpa-

193

mento, para marchar con los dems hasta la


Ciudad de Hierro. Los chicos y Gorrin buscaron a Cisne para despedirse y se enteraron
aliviados de que Gato Gris estaba mejor, aunque le tomara un largo tiempo recuperarse
del todo.
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Cuando llegaron al claro donde descansaba el dragn, Cerina, Crith y Larok ya los
estaban esperando. Mrkel los ayud a todos
a subir a la cabina de mando v el dragn de
vapor se elev en el cielo azul de la maana.
Rapaz le mostraba a Crith cmo se conduca el enorme mon trua de metal y las dos se
rean de vez en cuando, mirando a Mrkel con
expresi . n divertida. El chico se pregunt si
realmente era una buena idea que se volvieran
tan amiga.
Cuando llegaron al campamento, los centauro y us aliado
e disponan ya a partir
rumbo a la ciudad. Larok baj del dragn y
f~, en busca de su padre, pero Crith y Cenna perman cier n con ello . Ojos de Luna
dio la orden de partida y Mrkel y sus amigos
emprendieron por ltima vez el camino hacia
el sur. Los hombres y los juglares cabalgaban
a lomo de los centauros, mientras el dragn
volaba en crculos sobre ellos.
Les tom slo. dos jornadas llegar a la ciudad. Los muros de metal se elevaban an sobre
la llanura, como si no se hubieran enterado de
la derrota de los caballeros. Algunos centauros
se detuvieron sorprendidos al ver por primera

vez la horrible silueta de la ciudad. Un estremecimiento recorri a Cerina al pensar en sus


hijos. Las nubes de humo oscuro cubran todava el cielo, bloqueando la luz del sol.
Al llegar a las enormes puertas de acero forjado, vieron con sorpresa que estaban abiertas
de par en par. Mrkel movi los mandos y el
- dragn aterriz frente a ellas. Los chicos y sus
amigos descendieron de la cabina de mando
y fueron a reunirse con Tejn, Corl y Ojos de
Luna, que se acercaban ya al frente de sus tropas.
Cuando se dirigieron todos juntos hacia
las puertas, vieron que Halcn Nocturno sala
a recibidos, acompaado de Arhn y rodeado
de sus sbditos. Rapaz corri a sus brazos, y
el rey de los ladrones la recibi emocionado,
aunque luego trat de mantener la compostura frente a sus huspedes. Ojos de Luna y los
dems saludaron con una reverencia al ladrn
y ste pareci encantado.
Luego de que Mrkel y sus amigos se hubieran marchado,
Halcn Nocturno
y sus
hombres haban rescatado al estudioso y haban empezado a planear la toma de la ciudad.
El rey de los ladrones pareca muy orgulloso
mientras les relataba lo sucedido. Al or de la
derrota de los caballeros, los ladrones haban
atacado y no haban tenido muchos problemas para someter a los guardias que quedaban. Mrkel prefiri no preguntar qu haban
hecho con ellos.

195

196

-Y los prisioneros? -pregunt ansiosa Cerina-. Qu hay de ellos?


Halcn Nocturno hizo un gesto a sus hombres y u no de ellos regres corriendo a la ciudad. Un momento despus una enorme multitud apareci en las puertas y sali al exterior
con pasos vacilantes. Los prisioneros se cubran los ojos, deslumbrados por la luz del sol.
Algunos rean, otros lloraban, otros corran
saltando de alegra. Por fin eran libres.
Los sobrevivientes de Fanador corrieron
entre ellos, buscando a sus vecinos y familiares. Crith encontr a sus padres y los tres se
fundieron en un larg abrazo. Entre la multitud aparecieron tambin [niser y Plat tomados de la mano y corrieron hacia su madre que
los cubri de besos, llorando de alegria. Los
juglares pri ioneros se reunieron tambin con
sus amig s.
Mrkel buscaba en vano a su padre entre
los hombres y mujeres que abandonaban poco
a poco la ciudad. De repente, reconoci aBran
en med io de la gente. El herrero estaba flaco y
cansado, pero sus ojos brillaban an, tal como
el chico lo recordaba. Por un momento Bran
y su hijo se miraron asombrados. Luego el chico corri hacia l y el herrero lo tom en sus
brazos.
Su risa profunda se elev en el aire, y los
hombres y los centauros rieron tambin, como
no lo haban hecho en mucho tiempo. Ojos
de Luna orden a sus guerreros que prepara-

ran un campamento a las afueras de la ciudad,


y all se reunieron todos para celebrar su libertad bajo las estrellas.
Mientras los juglares cantaban y tocaban
sus instrumentos, Mrkelles cont a su padre
y sus amigos todas sus aventuras. Les habl del
largo viaje hasta la Ciudad de Hierro y de su
encuentro con Rapaz. Les cont cmo haban
escapado de los caballeros y cmo haban conseguido atravesar las montaas. Halcn Nocturno pareca fascinado con la historia, aunque lanz varias imprecaciones cuando supo
que Rapaz haba resultado herida en medio
de la avalancha.
Bran mir orgulloso a su hijo y se dio cuenta de lo mucho que haba crecido desde la ltima vez que lo haba, visto. El herrero apenas
poda creer todo lo que le contaba el chico y
Mrkel tuvo que llevarlo de la mano y mastrarle el dragn de vapor. All encontraron
tambin a Arhn que miraba sorprendido a la
enorme criatura de metal. Los dos hombres
pasaron un buen rato intentando descifrar sin
xito el funcionamiento
del monstruo.
La msica y el baile continuaron hasta bien
entrada la noche. Mientras todos celebraban,
Rapaz y Mrkel se sentaron juntos al lado del
fuego, mirndose con dulzura. El seor de los
ladrones y el herrero los vieron desde lejos con
ternura, sabiendo perfectamente lo que pasaba entre ellos.

197

Al da siguiente, Mrkel y su padre se reunieron con Ojos de Luna, Tejn, Arhn y Halcn Nocturno, cerca de las grandes puertas,
para discutir lo que haran con la Ciudad de
Hierro. Aunque ya no haba prisioneros que
alimentaran
las calderas, la ciudad segua
movindose lentamente, como una horrible
araa oscura que amenazaba con tragarse el
mundo.
El chico les cont a los dems de los planos que haba recibido del anciano y todos
estuvieron de acuerdo en usados para detener
finalmente la horrible maquinaria. Siguiendo
el plano del viejo, Halcn Nocturno y Rapaz
guiaron a Mrkel y a su padre a travs de los
oscuros pasadizos de la ciudad, hasta la enorme caldera principal que alimentaba todos los
mecanismos. El corazn mecnico de la Ciudad de Hierro estaba rodeado de tubos y escapes de vapor.
Mrkel sac de su bolsa el martillo de su
padre y se lo entreg con una sonrisa. El herrero lo tom en sus poderosas manos y lo sopes por un momento. Luego se acerc a la
caldera principal y la golpe una y otra vez,
hacindola pedazos, hasta que todo el vapor
hubo escapado. El ruido del martillo sobre el
metal se perdi en el aire como un taido de
campanas.

199

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Lentamente las mquinas y ruedas de la


Ciudad de Hierro se fueron quedando quietas
y las enormes chimeneas dejaron de escupir su
humo negro hacia el cielo. Los muros llenos
de herrumbre se detuvieron con un chirrido
y una nube de vapor sali de todos los escapes hasta perderse entre las nubes. Una suave
llovizna comenz a caer sobre la ciudad ahora
vaca, apagando los ltimos fuegos.
Mrkel, Rapaz y los dems dejaron para
siempre la Ciudad de Hierro y corrieron a reunirse con sus amigos.

Captulo 21
El solsticio de verano

niser y Piar salieron corriendo entre la


gente que se reuna alrededor del fuego. Cada
uno llevaba en la mano un trozo del famoso
pastel de manzana y miel de Cerina y tena
el rostro manchado de crema. Los rboles de
cristal brillaban con una luz azulada que reflejaba el claro cielo nocturno. Mrkel y Rapaz
observaban la celebracin del solsticio de verano desde la copa plateada y oscura de un
enorme rbol.
Haba pasado ms de un ao desde la derrota de los caballeros. Los sobrevivientes de
Fanador haban marchado hacia el norte con
los centauros y haban decidido fundar un

202

nuevo poblado en los lmites del bosque. Les


haba costado mucho tiempo levantar una
nueva aldea, pero poco a poco pareca que el
mundo renaca una vez ms. Los dos chicos
haban regresado con el dragn un par de veces a la Ciudad de Hierro y haban visto cmo
la maleza comenzaba a crecer entre los muros
abandonados.
La msica de los juglares se mezclaba con la
risa de la gente. Los brbaros de hielo haban
bajado desde las montaas y vean curiosos los
malabares y trucos de los juglares. Los nios
corran de un lado para otro y las mujeres se
apresuraban tras ellos llevando enormes fuentes de comida. Los centauros haban venido
tambin desde el bosque y Arhn pasaba entre
ellos, tomando notas y preguntando
infatigable sobre sus costumbres.
En una mesa cerca de los barriles de cerveza, Corl y Halcn Nocturno discutan acaloradamente acerca de la reciente ola de robos
en el pueblo. El ladrn y sus hombres haban
decidido mudarse tambin al norte y el padre
de Larok no encontraba el asunto muy divertido. Mrkel sonri. Ojos de Luna caminaba
majestuoso entre las mesas llenas de comida al
lado de Cerina, tratando de descubrir en vano
la receta de sus nabos picantes.
Crith y Larok se acercaron al rbol conversando alegremente e invitaron a los chicos
a ver las presentaciones de los juglares. Rapaz
y Crith se haban hecho muy buenas amigas,

por lo que Mrkel y Larok haban tenido que


armarse de paciencia, mientras las dos chicas
se contaban entre risas todo lo que hacan o
dejaban de hacer. Ctrith incluso haba aprendido algunos insultos del amplio repertorio de
la ladrona, dejando a sus padres muy preocupados.
Los cuatro amigos pasaron entre un grupo
de centauros que trataba de aprender a bailar
con algunas de las chicas del pueblo y luego
se acercaron al claro donde se presentaban los
juglares. Mientras Oso levantaba dos anchos
toneles de cerveza de roble, Gorrin haca malabares con sus esferas de cristal. El juglar haba seguido viajando con frecuencia por todo
el mundo y los chicos slo lo vean de vez en
cuando.
Por un momento Mrkel record el Festival
de Primavera y se sorprendi de todo lo que
haba sucedido desde entonces. Haba llevado
a Bran en el dragn de vapor a ver los restos
de Fanador, y padre e hijo haban recorrido
entristecidos las ruinas. El bosque haba empezado a volverse salvaje y los rboles crecan
ahora en desorden entre las casas destruidas.
Cuando los dos juglares terminaron su nmero, fue el turno de Cisne y Gato Gris. El
juglar caminaba ahora con dificultad, pero pareca ms feliz que antes. Se sent con cuidado
junto al fuego y toc una alegre tonada con su
flauta, mientras Cisne bailaba en medio del
claro. Crith y Rapaz le haban pedido varias

203

veces que les enseara a bailar como ella, pero


todava se equivocaban al tratar de imitar sus
pasos.
Mrkel vio a Bran al otro lado del prado,
sentado en una larga mesa con Cerina y los
padres de Crith. Conversaban animadamente y la risa profunda de Bran pareca resonar
por todo el bosque. Haba construido un nue-

va taller a las afueras del pueblo y gracias a sus


habilidades como herrero tena mucho trabajo. A veces Mrkel oa desde lejos los golpes
de su martillo sobre el yunque y sonrea en
silencio.
Cisne termin su danza y todos los presentes aplaudieron emocionados.
La bailarina y
Gato Gris se besaron apasionadamente.
Tejn

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tom entonces la palabra y comenz a narrar


una de sus historias. El juglar pareca cada vez
ms viejo, pero sus relatos seguan siendo los
mejores. De improviso, hizo un gesto con las
manos y dos pequeos unicornios de luz corrieron por el claro.
Mrkel y Rapaz se miraron y sonrieron
al recordar su primer encuentro. La chica le
tom la mano con ternura y lo condujo lejos
del fuego. El viento soplaba suavemente entre las ramas haciendo tintinear los cristales.
De repente, Gorrin apareci a su lado y los
chicos se preguntaron cmo haba hecho para
encontrados una vez ms.
El juglar los abraz sonriendo y luego sac
de su capa dos esferas de cristal y le dio una a
cada uno. Mrkellas observ fascinado y vio
con asombro cmo apareca una imagen de s
mismo y sus dos amigos dentro del cristal. Los
chicos abrazaron a Gorrin agradecidos y el
juglar hizo una larga reverencia antes de alejarse de regreso a la fiesta.
Mrkel y Rapaz se encogieron de hombros,
imitando el gesto de su amigo, y siguieron
corriendo entre los rboles, mientras su risa
se perda juguetona entre las ramas. De improviso, llegaron al claro donde guardaban al
dragn. La enorme criatura de metal pareca
dormir en medio del bosque. El chico dud
un momento antes de acercarse, pero Rapaz lo
atrajo hacia s y lo bes en los labios.
-Ser divertido -dijo sonriendo.

Mrkel abri la escotilla y los dos subieron


a la cabina de mando. Activaron las vlvulas y
chequearon los medidores de presin.
El dragn de vapor se elev suavemente
entre los rboles, cada vez ms alto, hasta pasar las nubes y flotar por un instante entre el
mundo y las estrellas.

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