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Domingo 22 de octubre de 2006

Qu es ser nio?
En este nuevo siglo, los chicos gozan de un reconocimiento social indito. Su nueva situacin est
poniendo en jaque los modelos de relacin tradicionales; por qu ya no son los mismos
Es la distancia que va, digamos, de la inocencia a toda prueba de una Shirley Temple a la astucia del
Macaulay Culkin de Mi pobre angelito. O, entre nosotros, de esa ternura un tanto lacrimgena de la primera
Andrea del Boca a la fresca sabidura del Valentn filmado por Alejandro Agresti, protagonizado por Rodrigo
Noya, el mismo que ahora se ocupa de resolver casos policiales en Hermanos y detectives. "No son los
mismos que antes -se escucha por all -. Nacen sabiendo. Hasta dan un poco de miedo."
Se trata de los nios, claro. Es que algo est pasando con ellos. O, ms bien, con la sociedad toda. Un
cambio de perspectiva que se hace especialmente visible en el mbito legal. Desde que la Asamblea General
de las Naciones Unidas aprob la Convencin sobre los Derechos del Nio, en noviembre de 1989, se
establecieron las bases de una profunda transformacin del lugar reservado a este sector de la poblacin. Los
chicos han dejado de ser considerados objetos de tutela para convertirse en sujetos portadores de derechos.
Asimismo, por primera vez en siglos, tienen voz; su palabra cuenta y pueden dialogar con todas aquellas
voces que hablan sobre ellos, discurso judicial incluido.
Hace pocos das, en la 43a sesin del Comit de los Derechos del Nio, celebrada en Ginebra, los expertos
remarcaron la importancia del artculo 12, en el que consta que los nios tienen voz y voto: deben ser
escuchados en las causas administrativas y judiciales que los tengan como protagonistas. Para el Comit, los
Estados deben realizar esfuerzos para que la norma tenga plena aplicacin, ya que los nios tienen derecho a
expresar sus puntos de vista, independientemente de su edad.
En la Argentina, la Convencin se hizo ms visible el ao pasado, cuando se derog la Ley de Patronato, de
1919, y se aprob la Ley de Proteccin Integral de los Derechos de Nios, Nias y Adolescentes (Ver
recuadro La nueva ley). Para los especialistas, la nueva concepcin legal de la infancia supone un enorme
cambio cultural. Cambio que a muchos asusta, mientras que a otros les parece encubrir demasiadas
contradicciones. Aunque no faltan quienes consideran que esta transformacin es imprescindible si se quieren
construir sociedades humanas visceralmente democrticas. Tal es el caso del criminlogo y penalista italiano
Alessandro Baratta, que afirma en su trabajo Infancia y democracia: "La poltica de implementacin de los
derechos de los nios puede llevar desde la infancia de la democracia hacia una sociedad humana y madura".
O sea, una sociedad en la que todos y cada uno de los habitantes sean ciudadanos. En el caso de los nios,
se tratara de una ciudadana "diferente", en consideracin a la edad y la madurez de cada nio o nia. En
otros trminos: hacer extensivas a la infancia las polticas de integracin de las diferencias. Un desafo nada
menor para una humanidad para la cual la desconfianza ante el "otro" sigue estando a la orden del da.
Humanidad que, en algn momento de su historia, ni siquiera conceba que esos seres a los que hoy
llamamos "nios" tuvieran alguna entidad.
Efectivamente, hubo un tiempo en el que los nios no existan. Basta remontarse al medievo europeo. Epoca
ruda, en la que nacan muchos chicos, pero muy pocos lograban sobrevivir al frgil perodo de la primera
infancia. "Moran demasiados -explica el historiador Philippe Aris en El nio y la vida familiar en el antiguo
rgimen-. Por eso la gente no poda apegarse demasiado a ellos." Aunque esto repugne a la mentalidad
actual, lo cierto es que durante siglos a los chicos de menos de tres o cuatro aos apenas se los consideraba
seres humanos. Superada esta etapa, pasaban a ser "adultos en miniatura" que, especialmente en las reas
rurales, eran rpidamente incorporados al trabajo. "Podra suponerse que, para los hombres de la Edad

Media, la infancia era un pasaje sin importancia, que pasaba rpidamente y del que se perda enseguida el
recuerdo", reflexiona Aris.
Las artes plsticas son una buena pista para imaginar lo que ocurra en esos tiempos. Los artistas medievales
solan representar a los chicos sin ningn rasgo de infancia; nada los diferenciaba de los adultos, salvo su
tamao reducido. A partir del siglo XIII, la iconografa religiosa comienza a presentar nios ms acordes a la
perspectiva moderna: ngeles, el nio Jess, la Virgen nia. Tiempo despus, aparecen en escenas de
costumbres, aunque sin que se evidencien distinciones claras entre el universo infantil y el adulto; los ms
chicos se muestran con igual vestimenta que los grandes y aparecen entremezclados en sus actividades,
participando en fiestas, trabajando en el campo. "Ms all de que explcitamente no hubiera nios, parece
que ha sido comn a la mayora de las sociedades tratar de un modo diferente a los infantes durante los
primeros dos o tres aos de vida -explica Valeria Llobet, psicloga, docente e investigadora del Programa de
Democratizacin de las Relaciones Sociales de la Universidad de San Martn-. Es decir, las cras eran
incluidas como adultas al momento de ya no requerir cuidados especficos para garantizar su supervivencia."
Alrededor del siglo XVII empiezan a soplar vientos de cambio. "Aparece una nueva sensibilidad frente a esos
seres frgiles y amenazados", dice Aris. La progresiva cristianizacin de las costumbres tuvo bastante que
ver con esto. La nocin de que los bebes nacan con alma empez a poner coto a prcticas tales como el
abandono y el infanticidio, frecuentes en la Edad Media y en la Antigedad. Por otra parte, las mejoras en las
condiciones materiales de vida junto con la enorme mutacin sociocultural que trae consigo la Edad Moderna
van a impactar directamente en el modo de concebir la infancia, en especial a partir del siglo XVIII.
Es en esa poca cuando aparece en escena un elemento vital en la vida de todo chico considerado como tal:
la escolarizacin. "El concepto moderno de nio est ligado a la enseanza y el aprendizaje -indica la
sociloga Mariela Macri, especialista en problemtica social infantojuvenil y coautora del libro El trabajo infantil
no es juego-. Tambin, a la necesidad de proteccin." Valeria Dotro, docente de la Facultad de Ciencias
Sociales de la UBA, coincide: "El sistema moderno de educacin surge entre fines del siglo XVIII y principios
del XIX. La escuela establece las condiciones para la transmisin de saberes de adulto a nio, en etapas
graduales". De este perodo data, adems, la aparicin de las disciplinas que se van a ocupar
especficamente de la infancia: la pedagoga, la psicologa infantil. La frontera entre el universo adulto y el de
los nios comienza a trazarse cada vez ms ntidamente.
Los nios y el trabajo
Desde ya, no todo fueron bondades. Durante la Revolucin Industrial, las fbricas textiles inglesas empleaban
trabajadores de cuatro aos, con jornadas laborales que oscilaban entre las 14 y las 15 horas. Se daba as la
convivencia de dos infancias: los nios de las clases medias urbanas, escolarizados y cada vez ms
protegidos, y los "nios-adultos" pobres, empleados en fbricas, talleres y minas, esa infancia desvalida de la
que tan bien supo dar testimonio la obra literaria de Charles Dickens. "Era natural pensar al nio pobre como
un nio trabajador, necesaria y deseablemente distinto de los nios de la clase media y la burguesa -se
explica en El trabajo infantil no es juego-. Slo recin a comienzos del siglo XIX se comienza a aceptar que los
nios de todas las clases sociales constituan ms un gasto que una inversin para los padres."
En nuestro pas, este proceso coincide con la llegada de las primeras oleadas de inmigracin europea. Como
en Europa, el sistema escolar va a cumplir un papel fundamental en el modo de concebir la infancia. "La
escuela, ligada con la construccin del Estado, estaba destinada a educar a los hijos de los inmigrantes
-afirma Valeria Dotro-. Tuvo la funcin de alfabetizar y crear futuros ciudadanos." Pero, si "nios" eran los que
asistan a la escuela, quienes quedaban fuera de las aulas se convertiran en "menores". Hurfanos,
pequeos vagabundos, chicos sin familias slidas: todos ellos pasaran a ser regidos por la recientemente

derogada Ley de Patronato y, en su gran mayora, viviran infancias signadas por las normas de los institutos
de menores.
Todo empieza a tambalear
As sigui, ms o menos, la historia. Hasta que lleg el terremoto cultural que, tmidamente a fines de los aos
50 y espectacularmente en plena dcada del 60, iba a conmocionar todos los estamentos del mundo
occidental. "A partir de mediados del siglo XX, se abre otra etapa en la manera de ver a nios y nias -afirma
Dotro-. Hay cambios sociales, econmicos, histricos, culturales. Se transforma el universo familiar." Las
generaciones crecidas a partir de los movidos sixties lo harn inmersas en un mundo cada vez ms complejo,
flexible y cambiante. Asistirn, adems, al nacimiento de un nuevo ser: el adolescente. Hasta ese momento, la
escuela y el entorno familiar haban sido los responsables exclusivos de la formacin de los chicos. Pero
ahora tendrn que compartir ese espacio con los medios de comunicacin masiva. La televisin, el cine, la
publicidad y la industria del entretenimiento pasarn a tener cada vez ms protagonismo en la socializacin
infantil. Incluso se convertirn en francos competidores del sistema educativo tradicional. Tambin arreciaban
tormentas en el interior de aquellas ciencias que, all por el siglo XVIII, haban acompaado el nacimiento de
la infancia. "Se cuestiona la nocin de incompletud que presida la configuracin del adulto como el "modelo
terminado" del sujeto humano y el adultocentrismo, entre otras cuestiones", indica Llobet.
La slida distancia jerrquica entre adultos y nios haba comenzado a tambalear. Ese movimiento, que no
hizo ms que crecer hasta nuestros das, fue redundando en un nuevo tipo de relacin entre los chicos y sus
mayores. "Se pasa de dos referentes vlidos, la familia y la escuela, a la multiplicacin de los agentes de
socializacin. Por un lado, cambia el lugar de autoridad del adulto, y la socializacin primaria (a cargo de la
familia) es menos estable y rgida. Por el otro, los chicos ingresan en la escuela antes y, adems, estn
socializados por los medios", seala Dotro.
As se llega al momento actual, que se parece mucho a una encrucijada. Gracias al gran quiebre de los 60, los
nios son considerados seres ntegros, que no necesitan esperar para ser "construidos" como personas
completas, porque ya lo son y gozan de plenitud de derechos. Los descubrimientos de Freud y el psicoanlisis
revelaron que la infancia humana, lejos de ser una etapa de paradisaca calma, es un campo frtil en
emociones intensas y conflictivas. A diferencia de las generaciones pasadas, los chicos eligen lo que quieren
hacer, la ropa que desean usar, los amigos con los que se vincularn. Saben negociar con los adultos. Y no
slo eso: en algunas reas superan precozmente a sus progenitores. Basta verlos desenvolverse entre
monitores de computadora y pantallas de video.
Algunos autores piensan que ha surgido una nueva infancia: la de los "nios posmodernos". Otros van ms
lejos, como el norteamericano Neil Postman, que plantea, directamente, la llegada del "fin de la infancia". La
definicin puede sonar demasiado tajante. O quiz no tanto. El concepto de infancia no existe sin el concepto
de adulto: si hay nios, es porque existen mayores que los protegen y satisfacen sus necesidades. Entonces,
un corrimiento excesivo del lugar de los adultos frente a los chicos no terminara haciendo trizas todos los
logros obtenidos por quienes bregan por los derechos infantiles? "Se naturaliza la idea de que hay que
complacer sin lmites sus demandas -explica la psicloga y psicoanalista Alicia Aguirre, supervisora del equipo
de Nios del Hospital Pirovano-; no existe el no se puede. El mercado se aprovecha de esto argumentando
una supuesta libertad de eleccin. Pero en realidad no son libres, sino vctimas de una enorme industria
dirigida al consumo infantil." Valeria Dotro coincide: "Los medios electrnicos contribuyen a erosionar la
diferencia entre niez y adultez. Basta mirar la televisin: casi no hay publicidades de productos infantiles que
mencionen a los padres. Ya no existe eso de pedile a tus paps que te compren. Ahora se los interpela
directamente, como consumidores plenos".

Hay otro factor que suma complejidad al panorama. A cuadras de ese local de productos electrnicos
frecuentado por ms de un nio posmoderno bien puede estar instalada una ranchada de chicos de la calle.
La distancia entre el sofisticado universo en el que se mueve uno y la precariedad en la que viven los otros
hace que el contraste entre las distintas infancias sea an ms cruel. Una disparidad que se extiende al an
vigente -pese a la legislacin que lo condena- trabajo infantil. La sociloga Mariela Macri acepta que, en
algunas familias, el trabajo puede ser entendido como un factor de integracin de los chicos. "De todos
modos, hay que trazar muy claramente la diferencia entre socializacin y explotacin econmica. Si por
trabajar el chico daa su salud o abandona la escuela, no se est socializando. Simplemente, est generando
riqueza. Est siendo explotado."
Por lo pronto, todo indica que resta mucho por andar para llegar a la utopa democrtica soada por
pensadores como Alessandro Baratta. "Se habla del lugar sobrevalorado, idealizado, de la infancia -afirma
Aguirre-. Sin embargo, ms de la mitad de la poblacin infantil est excluida del sistema y la otra es objeto de
los intereses del mercado. Adems, hay una gran preocupacin por la drogadiccin en la adolescencia y al
mismo tiempo una excesiva e indiscriminada medicacin con psicoestimulantes a los nios."
Mientras tanto, ellos siguen jugando a las escondidas con las definiciones. Porque, quin puede decir lo que
es la niez? Quizs el Pequeo Daisy ilustrado, encantador y poco ortodoxo diccionario compilado por la
artista plstica Diana Aisenberg, d cerca del blanco cuando postula: "Nio: ser que debe recibir amor, tener
aventura, gente que lo quiera". Algo tan simple. Y tan enorme.
La nueva ley
"Divisin de la historia." As es definida por Unicef la Ley de Proteccin Integral de los Derechos de Nios,
Nias y Adolescentes aprobada el ao pasado en la Argentina. Con la promulgacin de la nueva normativa,
qued derogada la antigua Ley de Patronato, vigente desde 1919. "Esta ley se expresaba en trminos de
menores: nios vulnerables, hurfanos o hijos de familias de escasos recursos que se encontraban, a
criterio del juez interviniente, en una situacin de peligro material o mora. De verificarse esta situacin
irregular, el estado asuma la tutela del menor. La principal crtica que se le hace a ese modelo es que
brindaba respuestas estrictamente judiciales a problemas econmicos y sociales. "Esta perspectiva confunde
nios necesitados con nios que han cometido o sido vctimas de un delito -afirma Terragni-. En todos los
casos acta el juez de menores. La respuesta ms usual es la privacin de la libertad, la institucionalizacin."
Cul es la principal innovacin de la nueva ley? Por un lado, que habla de los derechos de todos los nios y
no slo de acciones dirigidas a la infancia desprotegida. Por el otro, que en el caso de los chicos ms
vulnerables procura que la separacin del nio de su lugar de origen no sea la nica de las soluciones
posibles ante un caso de abuso o violencia. Para lograrlo, propone el trabajo en conjunto de la escuela, el
barrio o distintos integrantes de la familia. "Es una transicin muy compleja -asegura el licenciado Claudio
Comari, de la Secretara Nacional de la Niez, Adolescencia y Familia (Senaf)-. En abril se reglament todo lo
relacionado con derechos y garantas. Quedan pendientes los aspectos que puedan hacer sustentable esta
legislacin." Entre ellos, la creacin del defensor de nios, suerte de ombudsman de la niez, o la
implementacin de dispositivos que permitan que los chicos puedan ser odos en todo procedimiento judicial o
administrativo. En suma: un enorme rediseo institucional. "Esta ley implica mucho ms que un cambio
normativo o institucional -afirma Comari-. Es un cambio cultural que obliga a ver todas las polticas pblicas
desde la ptica de los derechos de la infancia." Qu aporta esta normativa al debate -tan candente por estos
das- sobre la reduccin de la edad de imputabilidad penal para los menores de edad (fijada actualmente en
los 16 aos)? "Esta ley habla de la proteccin integral -comenta la abogada Gimol Pinto, de Unicef-. Queda
afuera todo lo que tiene que ver con la justicia penal. Es una discusin que an est pendiente."
Por Fernndez Irusta dfernandez@lanacion.com.ar Fotos: Daniel Pessah y Martn Lucesole