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Sociologa

Quinta

Donald Light

Edicin

Suzanne Keller

Craig Calhoun

SOCIOLOGA
Quinta edicin

REVISORES ACADMICOS DE LA QUINTA EDICIN


Richard Alba
State University of New York at Albany

Cedric Herring
Texas A & M

Cecelia Ridgeway
University of Iowa

Robert Allegrucci
Wichita State University

Randy Hodson
University of Texas at Austin

Barbara Risman
North Carolina State University

Bernard Beck
Northwestern University

Lois Horton
George Mason University

Roland Robertson
University of Pittsburgh

Jean Blocker
University of Tulsa

Satoshi Ito
College of William and Mary

Rachel Rosenfeld
University of North Carolina

Wayne Brady
Middlesex County College

Benton Johnson
University of Oregon

William Roy
University of California at Los Angeles

Michael Brown
CUNY Graduate Center

Ronald Johnstone
Central Michigan University

John Saltiel
Montana State University

Brent Bruton
Iowa State University

Jack Kamerman
Kean College

Paul Schervish
Boston College

Richard Campbell
Duke University

Irwin Kantor
Middlesex County College

Michael Schwalbe
University of California at Riverside

David Carpenter
University of Illinois at Chicago Circle

Paul Kelly
University of Georgia

Joseph Scimecca
George Mason University

Al Chabot
Macomb Community College

Michael Kennedy
University of Michigan

Charles Selengut
County College of Morris

Dan Clawson
University of Massachusetts

Gary Kiger
Utah State University at Logan

Richard Senter
Central Michigan University

Peter Conrad
Brandeis University

Michael Kimmel
Rutgers University

Constance Shehan
University of Florida

William Fairbanks
Cuesta College

Ray Kinkle
University of Missouri at Flint

John Skvoretz
University of South Carolina

Joseph Feagin
University of Texas at Austin

Marvin Krohn
State University of New York at Albany

William Snizek
Virginia Polytech

Scott Feld
State University of New York at Stony
Brook

Anthony Margavio
University of New Orleans

Barbara Stanford
Cuesta College

Alan Marks
University of Arkansas

Charles Starnes
Oregon State University

Peter Marsden
Harvard University

John Stratton
University of lowa

Meredith McGuire
Montclair State University

Verta Taylor
Ohio State University

Patrick McNamara
University of New Mexico

Terry Timmins
Orange Coast Community College

Dennis Morton
Pierce College

William Tolone
Illinois State University

Christopher O'Brian
Northern Virginia Community College

Theodore Wagenaar
Miami University

Fred Pampel
University of Iowa

Edward Walsh
Pennsylvania State University

Robert Perrin
University of Tennessee at Knoxville

David Willer
University of Kansas

Thomas Pilarzyk
University of Wisconsin at Milwaukee

Richard Zeller
Bowling Creen State University

Ollie Pocs
Illinois State University

Paul Zelus
Idaho State University

Gary Fine
University of Minnesota
Joseph Ford
California State University at Northridge
Beverly Gartland
Youngstown State University
Thomas Gieryn
Indiana University
Helen Ginn
S. Mary's College of Maryland
Davita Silfen Glasberg
Southern Illinois University
Rcbecca Guy
Memphis State University
Bernie Halbur
University of Alabama at Brmingham
Warren Handel
Southern Illinois University at
Edwardsville
Ronald A. Hardart
Arizona State University
Christopher Hern
University of Massachusetts

Michael Powell
University of North Carolina at Chapel
Hill

SOCIOLOGA
Quinta edicin
DONALD LIGHT
University of Medicine and Dentistry of New Jersey
Rutgers University

SUZANNE KELLER
Princeton University
CRAIG C A L H O U N
University of North Carolina at Chapel Hill

Traduccin y revisin tcnica


GABRIEL MURILLO CASTAO
Director del Departamento de Ciencia Poltica
Universidad de los Andes
Con la colaboracin de Orion Traducciones, Ltda.
Revisin tcnica
ALFONSO R. LATONI
Catedrtico Auxiliar
Recinto Universitario de Mayagez
Universidad de Puerto Rico

McGRAW-HILL
Bogot, Buenos Aires, Caracas, Guatemala, Lisboa, Madrid, Mxico,
Nueva York, Panam, San Juan, Santiago, Sao Paulo,
Auckland, Hamburgo, Londres, Miln, Montreal, Nueva Delhi, Pars,.
San Francisco, San Luis, Sidney, Singapur, Tokio, Toronto.

Prohibida la reproduccin total o parcial de esta obra, por cualquier medio, sin
autorizacin escrita del autor.
DERECHOS RESERVADOS. 1991, por
McGRAW-HILL INTERAMERICANA, S.A.
Transversal 42B No. 19-77. Santa Fe de Bogot D.C., Colombia
Traducido de la quinta edicin de
SOCIOLOGY
Copyright MCMLXXXIX, por Alfred A. Knopf, Inc.
ISBN 0-394-37248-4
5123467890
Impreso en Colombia

9023456781
Printed in Colombia

Se imprimieron 1.900 ejemplares en el mes de julio de 1991


Impresor: Editorial Presencia Ltda., Santa Fe de Bogot, Colombia

Prefacio

Mucha de la emocin de escribir un texto de introduccin a la sociologa consiste en estar al frente


de un campo que cambia permanentemente. Desde
la primera edicin de este libro en 1975, Donald
Light y Suzanne Keller han trabajado para incluir
lo mejor de la sociologa moderna: una mezcla vigorosa de teoras importantes y de nuevas investigaciones cientficas entrelazadas con el anlisis de los
aspectos sociales de gran inters actual. Para esta
quinta edicin nuestro equipo se ampli para incluir
a Craig Calhoun y hemos trabajado juntos sobre
una revisin de principio a fin. Como siempre,
nuestra meta ha sido la de transmitir la emocin
del descubrimiento sociolgico y nuestro afecto por
este campo. Partiendo de la erudicin clsica de
Marx, Weber y Durkheim, hasta los ltimos hallazgos en investigacin, creemos que la sociologa
ofrece ideas estimulantes sobre el mundo contemporneo. Nuestra meta es lograr entusiasmar a los
lectores para que apliquen estas ideas a sus propias
vidas y a los temas ms importantes de su poca.

PRINCIPALES CAMBIOS EN LA
QUINTA EDICIN
A medida que entramos en la dcada de los aos
noventa, la sociologa empieza a experimentar una
nueva ola de emociones. Los principales proyectos
tericos como los de Pierre Bourdieu, Jurgen Habermas, Anthony Giddens comienzan a dar frutos. La
investigacin sociolgica causa impactos visibles sobre los aspectos de la poltica pblica, desde la mi-

gracin hacia las costas (en los Estados Unidos) y


creacin de empleo hasta la poltica de las artes y
regulacin de los medios de comunicacin. Hay demanda de socilogos en las empresas y en el gobierno, como tambin en las carreras acadmicas. Las
inscripciones van en aumento; los buenos alumnos
buscan la ayuda del conocimiento sociolgico para
la comprensin del mundo en el cual viven y trabajan. Para prestar un servicio a estos alumnos y para
reflejar la sociologa contempornea tan exacta
como sea posible, hemos revisado extensamente la
organizacin y los contenidos del texto.
1. Reorganizamos la tabla de contenido en seis secciones convenientemente integradas: la perspectiva sociolgica, el individuo y la sociedad, los
grupos sociales, la desigualdad y el poder, las
instituciones sociales, y la transformacin de la
sociedad.
2. Aadimos nuevos captulos sobre ciencia y tecnologa y acerca del curso de la vida con el fin
de reflejar las reas clave en la investigacin social actual y el inters pblico.
3. Aplicamos tambin la forma de tratar la poltica
en un captulo completo que comprende una seccin amplia sobre la guerra; ampliamos el aspecto
de la economa en un nuevo captulo sobre los
negocios, el trabajo y la economa; aumentamos
los temas de la poblacin y cuidado de la salud
en un captulo separado para cada uno.
4. En lo posible, utilizamos estudios de casos de la
vida real y los patrones sociales sobresalientes
V

VI

PREFACIO

para introducir los captulos y las secciones dentro de los captulos. La gua inductiva de estos
ejemplos hace que el libro resulte ms interesante
para los alumnos y que los conceptos sean ms
claros y ms fciles de recordar.
5. Para reflejar la diversidad de planteamientos
tericos activos en la sociologa de hoy, incluyendo especialmente la amplia gama de perspectivas denominadas frecuentemente teoras del
"conflicto", revisamos nuestra presentacin de
la teora. En el captulo primero, mostramos
cmo las diversas respuestas al interrogante fundamental "qu sostiene a la sociedad unida?"
conducen a los socilogos hacia una perspectiva
ms funcional o ms orientada hacia el poder (y,
por tanto, hacia el conflicto). Mostramos, adems, cmo diferentes respuestas al interrogante
"cmo se relacionan los individuos y la sociedad?" conducen a los socilogos hacia un enfoque ms amplio sobre la accin y la estructura
social. A lo largo del libro mostramos cmo la
investigacin y el anlisis sociolgicos pueden
ser vistos como funcionales, orientados hacia el
poder, orientados por la accin, o estructurales.
6. Para elaborar unas ilustraciones ms tiles como
herramientas de enseanza, aumentamos el uso
de grficas, fotografas selectas y trabajos de arte,
que ayudan a los alumnos a captar los conceptos
sociolgicos y le dimos a cada uno una visin
amplia relacionada directamente con el total del
texto.
7. Usamos las casillas en forma selectiva, y todas
stas tratan de ampliar el material del texto. A
menudo tratan sobre aspectos sociolgicos de
situaciones comunes: verbigracia, el problema de
la segregacin racial en frica del Sur (captulo
13) o la demografa del Sida (captulo 10).
8. Introdujimos nuevas secciones en profundidad
que exploran puntos de vista alternos o estudios
especficos de investigacin, con el fin de proporcionar un sentido ms completo de cmo los socilogos piensan e investigan: verbigracia, cmo
interpretan los nios la televisin (captulo 5) y
experiencias de grupo durante la Gran Depresin
(captulo 6).
9. Desarrollamos un anlisis de la sociedad estadounidense en el contexto del cruce de culturas
a lo largo del libro, insistiendo de manera especial sobre obras recientes de sociologa histrica
y comparativa, y estimulamos a los alumnos para
que desarrollen habilidades en el pensamiento
crtico.

CAMBIOS ADICIONALES
La revisin del texto Sociologa, quinta edicin, no
termin con los notables cambios anteriormente
descritos. Tampoco se trataba de una revisin hecha
a base de insertos y remiendos. Se escribi nuevamente cada captulo con el fin de obtener la mayor
claridad posible en su presentacin. Volvimos a conceptualizar en cuanto al tratamiento dado a la cultura, a los grupos y organizaciones, a las comunidades
y a la urbanizacin, a las funciones y desigualdades
segn el sexo y cambio social.
Se ha utilizado la ms reciente investigacin sociolgica y anlisis para estudiar cada aspecto. Consultamos a socilogos eminentes para identificar los
importantes temas que se van a manejar y la investigacin que se va a disear. Respondimos a muchos
usuarios de las ediciones anteriores que nos han
dicho qu tipo de innovaciones quisieran y qu estudios sociolgicos interesan realmente a sus alumnos. Aqu estn algunos de esos resultados:
Captulo 1: No solamente es nuevo el tratamiento de la teora, sino que hay una presentacin
ms completa de las perspectivas variables en la
sociologa, incluyendo la teora de la escogencia racional como tambin las de Marx, Weber y Durkheim y el enfoque interaccionista. Tambin una
nueva introduccin basada en la sobresaliente obra
de Pierre Bourdieu sobre la sociologa de la cultura.
Captulo 2: El suicidio de Durkheim es analizado
como una obra clsica de la investigacin sociolgica, y es comparada con recientes obras actualizadas
sobre el mismo tema escritas por David Phillips y
otros.
Captulo 3: Los ejemplos en cadena muestran
cmo los diversos niveles del anlisis sociolgico,
desde el ms pequeo hasta el ms grande, pueden
complementarse unos a otros y, algunas veces, integrarse. Introducimos enfoques sociolgicos clave,
como el anlisis de red y el estructuralismo macrosociolgico de Peter Blau.
Captulo 4: Presentamos nuevo material basado
en los campos complementarios de ms rpido crecimiento en la sociologa: Wendy Griswold sobre
literatura, Howard Becker sobre los mundos del
arte, Michael Schudson y otros sobre publicidad;
una seccin totalmente nueva sobre medios de comunicacin y un estudio a fondo sobre el impacto
de la televisin.
Captulo 5: El libro de Gary Fine, With the Boys,
ayuda a mostrar cmo la socializacin de los compaeros, como se visualiza en las pequeas ligas de

PREFACIO

bisbol, conduce a la socializacin en el hogar y en


la escuela.
Captulo 6: Las obras ms importantes de Glen
Eider, Jill Quadagno, Bernice Neugarten, Samuel
Preston y otros, nos ayudan a hablar del modelo
total del curso de la vida, el lugar de grupos tales
como los "baby boomers" dentro de ella, la situacin
de los ancianos y las relaciones cambiantes entre
los hijos y la gente adulta.
Captulo 7: El caso de Ivan Boesky y el problema
todava ms complicado de los miembros del mercado en Wall Street ofrecen un cambio actual al
tratamiento de la desviacin y otro que es pertinente
para los actuales estudiantes universitarios, orientados a la administracin de negocios. La reciente
investigacin nos ayuda a ofrecer una seccin totalmente nueva sobre el crimen corporativo.
Captulo 8: Un enfoque sobre las organizaciones
de negocios nos ayuda a integrar el trabajo en pequeos grupos, la estructura organizacional, la burocracia, la cultura organizacional y el nacimiento
y muerte de las organizaciones.
Captulo 9: El nuevo pensamiento acerca de los
efectos de la urbanizacin sobre la comunidad se
mezcla con los estudios clsicos sobre la vida urbana
y sobre las comunidades ms pequeas. La historia
de las ciudades se presenta mediante el enfoque de
cuatro de ellas.
Captulo 10: Las grficas mejoradas y los ejemplos dramatizados, como el de la poltica de la familia china que tiene un solo hijo, juegan un papel
muy importante en lograr que la demografa tenga
realismo. El captulo est ubicado al comienzo del
libro con el fin de acentuar la relacin existente entre
la poblacin y la estructura social.
Captulo 11: Ms trabajo actual, especialmente
de socilogos que se han enfocado en la dimensin
de la fuerza de las relaciones de clases: Erik Olin
Wright, Randall Collins y otros.
Captulo 12: Sobresale la obra de socilogos feministas recientes. Tambin un enfoque especial sobre la relacin entre el sexo del individuo y las oportunidades econmicas y la participacin poltica y
el uso de comparaciones entre culturas.
Captulo 13: Los aspectos polticos como el lugar
de las subclases urbanas son dirigidos mediante
obras clave como la de William J. Wilson. La situacin contempornea en frica del Sur recibe un
tratamiento extenso. La cobertura de grupos minoritarios en la sociedad estadounidense se actualiza
y ampla.

VII

Captulo 14: Empezando con un vistazo sociolgico del terrorismo, este captulo presenta los temas
contemporneos clave y los relaciona con temas sociolgicos ms amplios tales como el nacionalismo,
la revolucin y la posicin del Estado y su transformacin bajo el sistema del capitalismo y del socialismo. Utilizamos ms frecuentemente los datos de
las encuestas contemporneas sobre actitudes y participacin polticas. El captulo concluye con una
nueva seccin muy amplia sobre la guerra, incluyendo tanto la organizacin social del ejrcito como
la relacin existente entre el cambio macrosocial y
los patrones cambiantes de las operaciones militares.
Captulo 15: La obra reciente de los socilogos
economistas como Mark Granovetter, Michael
Schwartz y Beth Mintz, James O'Connor e Immanuel Wallerstein, nos ayuda a presentar las dimensiones sociales de la actividad econmica y su estructura. Se analizan las corporaciones y otras instituciones comerciales y, en una seccin ms amplia,
presentamos los cambios en la organizacin social
del trabajo, combinando las perspectivas clsicas
con los recientes estudios de Charles Sabel y otros.
Captulo 16: Incluimos obras verdaderamente
recientes sobre los padres solteros, los abuelos, el
abuso de los ancianos y las relaciones de pareja. Se
relaciona el cambio de patrones o modelos familiares con las consecuencias de las polticas contemporneas. Se explotan las tendencias futuras a travs
del anlisis de los papeles cambiantes de los miembros de la familia y de las necesidades excepcionales
de las parejas profesionales.
Captulo 17: Aadimos ms sobre la educacin
superior, la relacin de la educacin con la estructura de clases y la oportunidad econmica, y sobre
la enseanza como profesin. Como tema fundamental est el enfoque sobre aspectos pblicos fundamentales, tales como la proporcin creciente del
analfabetismo en los Estados Unidos.
Captulo 18: Aadimos las nuevas perspectivas
de Robert Wuthnow, Rodney Stark y William Bainbridge, entre otros, a las discusiones sobre el surgimiento del derecho religioso, de la reestructuracin
de la religin estadounidense, sobre la fundacin
de nuevas religiones, la experiencia de la conversin
y el debate sobre la secularizacin.
Captulo 19: Este captulo, que es totalmente
nuevo, analiza las dimensiones sociales de la salud
y de la revolucin en el cuidado de la salud. Se
incluyen algunos temas como el Sida, el vicio de
fumar, la espiral de los costos mdicos y los esfuer-

VIII

PREFACIO

zos por contener los costos mediante la competencia


y la privatizacin.
Captulo 20: As como la American Sociological
Association aadi una nueva seccin sobre ciencia
y tecnologa, nuestro nuevo captulo presenta la
ciencia como una institucin social, la naturaleza
del descubrimiento cientfico y su discurso, la relacin entre la ciencia y los debates pblicos como
sobre la evolucin y el compromiso de la ciencia y
la tecnologa en el cambio social masivo.
Captulo 21: Las obras recientes de Charles Tilly,
Theda Skocpol y otros, nos ayudan a enfocarnos
en el contraste entre las aproximaciones psicolgicas
funcionales y sociales con el comportamiento colectivo, y las aproximaciones de eleccin racional,
estructural y orientadas hacia la fuerza con la accin
colectiva. Esta edicin hace menos nfasis en los
fenmenos pasajeros tales como las modas y los
caprichos y profundiza ms sobre los movimientos
sociales.
Captulo 22: Al presentar la relacin que guardan los amplios modelos de cambio social, como el
surgimiento del occidente moderno y la teora clsica de la disciplina y la reciente investigacin sociolgica, este captulo equivale a una conclusin.
Tambin analizamos con profundidad un caso de
estudio de cambio social: el impacto de los computadores.

AGRADECIMIENTOS Y
RECONOCIMIENTOS
Tuvimos suerte en contar con la ayuda y colaboracin de excelentes colegas en Alfred A. Knopf. Barry
Fetterolf dirigi todo el proyecto. Maggy Murray
fue una estupenda editora, que trabaj de cerca con
nosotros sobre cada captulo y sobre cada caracterstica del libro ms all de su obligacin. Mary Marshall nos ayud a obtener la claridad de prosa que

distingue este libro. Tambin estamos agradecidos


con los otros miembros del equipo editorial de
Knopf por su mltiple contribucin: Sylvia Shepard,
editora de desarrollo; Robera Meyer, gerente especial del proyecto; Suzanne Thibodeau, editora ejecutiva; Martha Wiseman, editora del proyecto y De11a Mancuso, jefa de operaciones de produccin. Al
excelente equipo de la corporacin de educacin
visual debemos darle el crdito por la produccin
del libro; Howard Petlack, diseador del texto y de
la cubierta; Marcia Dobbs, diseadora; Mary Lyn
Koval, asistente de produccin; Denise LaSalle, supervisora de produccin; Yvonne Gerin, investigadora de fotografa; David LaMotte, editor/escritor;
Cindy George, editora; Lisa Alzo, asistente de fotografa; Lisa Black, licencias; Ellen Gordon, Estelle
Silberman y Gail Weiss, copieditores y Susan Ashmore, directora snior del proyecto.
Tambin deseamos agradecer a nuestros asistentes de investigacin que pasaron largas horas en
la biblioteca, y a sus computadores, que nos ayudaron a reunir la informacin y los recursos materiales
para este libro. Ellos son Bart Dredge, Kevin Everet,
Rekha Mirchandani, Tim Stephens y Victoria Velkoff.
Los numerosos revisores acadmicos y los que
respondieron a la encuesta nos ofrecieron una
ayuda invaluable en la primera etapa de la planeacin y, luego, en la revisin de los borradores de
captulo. Les agradecemos su tiempo y la sabidura
que muchos de ellos aplicaron con base en sus experiencias en la enseanza. Tambin nosotros nos
hemos beneficiado con las referencias y las sugerencias que nos proporcionaron y con las discusiones
de nuestros colegas Rutgers, Princeton y la Universidad de Carolina del Norte.
Thomas Gieryn trabaj con nosotros a travs
del proceso de revisin. El tuvo un papel muy activo
al ayudarnos a planificar el libro, nos sirvi como
excelente crtico y como directivo muy importante,
es el autor principal del captulo dedicado a la ciencia y a la tecnologa. Estamos especialmente agradecidos con Tom.

Tabla de contenido

PRIMERA PARTE
LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

CAPITULO 1

Aproximaciones hacia la sociologa

La perspectiva sociolgica 6
Hechos sociales y causas sociales 6
La imaginacin sociolgica 8
Ciencia, sociologa y sentido comn 9
Niveles del anlisis sociolgico 11
Interrogantes sociolgicos bsicos 11
Qu mantiene unida a la sociedad? 12
Cul es la relacin entre el individuo y la sociedad? 13
Resumen 14
Los orgenes de la sociologa 15
Teora de la seleccin racional 16
La teora de Karl Marx 18
La teora de Emile Durkheim 18
La teora de Max Weber 19
Teora interaccionista 21
Comparacin entre algunas teoras fundamentales 22
Teoras fundamentales y la sociologa contempornea 23
CAPITULO 2

Mtodo de investigacin sociolgica 27


El proceso de investigacin 28
Definicin del problema 30
Revisin de la bibliografa 30
Formacin de hiptesis 30
Seleccin de un diseo de investigacin y recopilacin de datos
Anlisis de los datos y conclusiones 31

30

IX

CONTENIDO

Investigacin subsiguiente 31
Dificultades en la investigacin sociolgica 33
La interaccin del mtodo y la teora en sociologa
Mtodos de investigacin 38
Las Encuestas 38
Los Experimentos 40
Etnografa 42
Estudios histricos 44
Anlisis de contenido 45

37

CAPITULO 3

Interaccin y estructura social 49


Interaccin social 51
Marcos para la interaccin 52
Comprensin de los status y roles 54
Diferentes opiniones sobre los procesos de interaccin 57
El enfoque dramatrgico 58
Etnometodologa 61
Intercambio social 62
Opiniones comparadas 62
Redes: Los tejidos de las relaciones sociales 63
La importancia de los patrones de las redes 64
La estructura de la sociedad 70
Los efectos de las distribuciones sociales: una perspectiva estructural
Integracin social: perspectiva funcional y de poder 72

70

SEGUNDA PARTE

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD 77
CAPITULO 4
La cultura 79
Los elementos de la cultura 81
Los valores 81
Normas 82
Smbolos 85
Lengua 86
Conocimiento 88
Integracin y diversidad cultural 88
Integracin cultural 88
Cultura dominante y subculturas: perspectivas funcionales y de poder 89
El caso de los hispanos 90
Etnocentrismo y relativismo cultural 92
Universales culturales 93
El individualismo: un tema clave en la cultura estadounidense 94
La produccin de la cultura: combinacin de accin y de estructura 97
La cultura y los medios de comunicacin 100
En profundidad: el impacto de la televisin 101

CONTENIDO

CAPITULO 5

La socializacin 107
La socializacin: "naturaleza" y "crianza" 109
La interaccin entre la herencia y el medio ambiente 109
El impacto de la socializacin 112
Las dinmicas de la socializacin 112
Cooley: el espejo para mirarse a s mismo 114
Mead: la toma de roles 114
Freud: la socializacin como una lucha de poder 117
Clase social y socializacin 118
El impacto de la lengua 120
El impacto de los valores 121
Agentes de socializacin 123
La vida de familia 123
Socializacin de adultos y de pares: algunos contrates 126
Medios de comunicacin masiva 127
En profundidad: cmo interpretan los nios la televisin 128
La escuela 130
Socializacin secundaria 130
La resocializacin 130
Socializacin anticipada 132
Socializacin ocupacional 132
CAPITULO 6

La sociologa y el curso de la vida: de la infancia a la vejez 137


El curso de la vida en perspectiva sociolgica 139
Definiciones sociales de las etapas del curso de la vida 139
Transiciones y cambios en el curso de la vida 141
Cohortes y contexto histrico 144
En profundidad: las experiencias de grupo durante la Gran Depresin 143
Las edades y las etapas del hombre 143
La niez 144
Cambios histricos 144
La niez en la sociedad actual 145
La adolescencia 146
Quin soy? 148
Transiciones hacia la edad adulta 149
Edad adulta 149
Transiciones sobre la marcha: de la edad adulta inicial hasta la edad intermedia adulta
Y qu hay de las mujeres? 153
Envejecimiento, vejez y curso de la vida 154
Respuestas sociales al envejecimiento: mitos y realidades 155
La experiencia de envejecer 158
La muerte y los moribundos 163
CAPITULO 7

La desviacin y control social 167


La naturaleza de la desviacin 168
El rol de las definiciones sociales y el poder
Explicaciones de la desviacin 171

170

149

XI

XII

CONTENIDO

Perspectivas individuales 172


Desviacin y tensin estructural 174
Asociacin diferencial 176
Funciones sociales de la desviacin 177
Teora de los calificativos 179
La perspectiva marxista 182
Control social y desviacin 183
La interiorizacin 184
Controles sociales informales 184
Controles sociales formales 185
Crimen y justicia penal 186
Tipos de crimen 187
El control del crimen 193
En profundidad: una nueva lnea azul 194
La sociedad carcelaria 196

TERCERA PARTE

AGRUPACIONES SOCIALES

201

CAPITULO 8

Grupos y organizaciones

203

La naturaleza de los grupos sociales 204


Caractersticas del grupo 205
Dinmicas de grupo 205
Tipos de grupos 210
Compromiso individual y supervivencia del grupo 213
El sacrificio 214
La inversin 214
La renuncia 215
La comunin 215
La mortificacin 216
Trascendencia 216
Resumen 216
Tcnicas de organizacin formal 216
Tcnicas para controlar grandes cantidades de personas: el caso del ejrcito 218
Tcnicas para integrar operaciones diversas: el caso de Swift y compaa 219
Tcnicas para reducir la oposicin: el caso de la TVA 219
Resumen 220
La burocracia 220
Tipo ideal de Weber 220
Fuentes de la variacin burocrtica 221
Las limitaciones de la burocracia 222
Ms all de la burocracia: las organizaciones colectivistas 225
CAPITULO 9

Comunidades y ciudades

229

Los efectos de la urbanizacin sobre la comunidad


Desintegracin de la comunidad 232
Persistencia de la comunidad 233

230

CONTENIDO

Transformacin de la comunidad 235


Desarrollo histrico de la vida urbana: historia de cuatro ciudades 236
La ciudad preindustrial: Venecia en su edad de oro 237
La industrializacin y la urbanizacin: el Boston del siglo XIX 238
La metrpolis moderna: Los Angeles hoy 239
Ciudades del Tercer Mundo: la moderna Calcuta 242
Explicacin de los patrones del uso de la tierra urbana 243
Ecologa urbana 243
La economa poltica del espacio urbano 249
El futuro de la urbanizacin 251
Gentrificacin: revitalizacin o desplazamiento de la comunidad? 251
Explosin de poblaciones rurales: comunidad o alienacin? 253
CAPITULO 10
La p o b l a c i n 257
Poblacin y la sociedad 258
Estudio de la poblacin 259
Dinmica del cambio de la poblacin 261
Tasas de nacimiento 262
Tasas de mortalidad 263
Tasas de migracin 265
Para profundizar: la inmigracin a los Estados Unidos 266
Cambios regionales de la poblacin: del campo a la ciudad a los suburbios
Estructura de edad y pirmide de poblacin 269
Modelos de poblacin mundial 269
Densidad 271
Malthus contra Marx 272
La transicin demogrfica 276
Tendencias de crecimiento de poblacin 278
Poltica de poblacin en el mundo 282
Refrenamiento de la fertilidad 283
Status de la mujer y reduccin del crecimiento
Promocin de la fertilidad 285

284

CUARTA PARTE

DESIGUALDAD Y PODER

289

CAPITULO 11
La e s t r a t i f i c a c i n y la c l a s e s o c i a l
291
Dimensiones de la estratificacin 292
Riqueza e ingreso 293
Poder social 295
Prestigio 296
Anlisis de la estratificacin social 297
La perspectiva funcional 297
La perspectiva del poder 299
La perspectiva marxista 301
Opiniones funcionales y de poder: una sntesis

303

267

XIII

XIV

CONTENIDO

La tierra de las oportunidades: una evaluacin 303


Sistemas abiertos y cerrados 304
Las clases sociales en Estados Unidos 305
Horacio Alger: mito o realidad? 306
Procesos para el logro del status 309
Quines son los pobres de Estados Unidos? 310
La pobreza y las oportunidades de vida 311
Reduccin de la desigualdad 314
Programas de redistribucin del ingreso 317

CAPITULO 12
Roles s e g n el g n e r o y las d e s i g u a l d a d e s 321
Cun diferentes son los hombres y las mujeres? 323
Evidencia sicolgica 324
Evidencia biolgica 324
Evidencia entre las diferentes culturas 325
Patrones de desigualdad en los gneros 326
Estratificacin de los gneros en el lugar de trabajo 327
Estratificacin de los gneros en la poltica 332
El movimiento feminista 333
Anlisis sociolgico de los roles del gnero 334
El rol femenino tradicional 336
El rol masculino tradicional 337
Orgenes de los roles segn el gnero: perspectivas funcional y de poder
Estereotipos del gnero 340
La socializacin de los estereotipos y los roles del gnero 342
Persistencia y cambio en los roles de los gneros 345
Tendencias entre las mujeres 346
Tendencias entre hombres 348

338

CAPITULO 13
Raza y las relaciones tnicas 353
Conceptos bsicos 354
Grupos minoritarios 354
Raza etnia 354
Prejuicio y discriminacin 356
Cuando grupos diferentes se encuentran: patrones de relaciones de grupo
Modelos de conflicto y de dominio 359
Modelos de acomodamiento 364
Por qu ocurre esto? Explicacin del prejuicio y la discriminacin 366
La perspectiva psicolgica 366
El rol de los mitos raciales y tnicos 366
El rol del conflicto intergrupal 367
El factor cultural 368
Raza y etnia en los Estados Unidos hoy 370
Los estadounidenses negros 371
Estadounidenses hispanos 373
Los aborgenes 376
Los estadounidenses asiticos 377
Los judos estadounidenses 378

359

CONTENIDO

Otras etnias blancas 379


Esfuerzos para eliminar la discriminacin institucional
El futuro de las relaciones raciales 383

380

CAPITULO 14
Poltica, e s t a d o , y guerra 387
La disputa por el poder 388
Legitimidad y autoridad 389
El estado 392
El surgimiento de los estados modernos y los orgenes de la burocracia
Nacionalismo y nacionalidad 394
El estado moderno del bienestar social 395
La democracia en Estados Unidos 397
La democracia y los sistemas polticos 397
Valores, principios y derechos 398
Participacin en el proceso democrtico 399
Cun concentrado y estable es el poder? 408
La perspectiva marxista 409
La perspectiva de la lite de poder 409
La perspectiva pluralista 411
La guerra: poltica con otro nombre 412
Las primeras guerras 412
El camino de la guerra moderna 413
La naturaleza cambiante de la guerra 414
La tecnologa, la guerra y el complejo militar-industrial 417
La amenaza de la guerra nuclear 418

392

CAPITULO 15
La e c o n o m a , los negocios y el trabajo 423
La economa como un sistema social: perspectiva estructural y de accin
Sistemas e ideales econmicos 425
El surgimiento del capitalismo 425
Economa socialista 430
El capitalismo comparativo moderno 433
Actividad econmica del gobierno 435
Instituciones comerciales en Estados Unidos 437
La gran corporacin 437
El poder global de las multinacionales 438
Las empresas pequeas 443
El trabajo en Estados Unidos 444
El significado del trabajo 445
La organizacin social del trabajo 446
Cambio de los patrones del trabajo 448
Mercados de trabajo 449
Productividad y tecnologa 451
QUINTA PARTE

INSTITUCIONES SOCIALES
CAPITULO 16
La familia 459
La naturaleza de la vida familiar

460

457

424

XV

XVI

CONTENIDO

Por qu son esenciales las familias? 461


Perspectivas sobre la familia 461
La amplia variacin en las formas familiares 463
Patrones de organizacin familiar 464
El matrimonio 466
Formas de matrimonio 466
La eleccin de un compaero de matrimonio 466
Estructura e interaccin en la familia estadounidense 468
Caractersticas de la familia nuclear 469
Variaciones en los modelos de la familia estadounidense 470
Diferencias de clase social 474
La violencia en la familia 477
El divorcio 479
La cambiante familia estadounidense 482
Estilos alternos de vida y estructuras familiares 482
Roles cambiantes de marido y mujer 486
Perspectivas para la familia estadounidense 490
CAPITULO 17
La educacin 493
La educacin estadounidense: metas, valores, y dilemas 493
Interaccin social en la escuela 496
Las expectativas se cumplen: la profeca de la realizacin personal 496
Lo que las sociedades piden a las escuelas? 497
Socializacin, disciplina y curriculum oculto 498
Integracin poltica y social 498
Transmisin cultural 500
Seleccin de talentos 501
La enseanza de habilidades 504
Relaciones y reformas 504
La educacin y el lugar de trabajo 505
Oportunidades y niveles de logro educativo 505
Discriminacin, programas paralelos y el cociente de inteligencia 507
La desigualdad y el rol de la escuela 510
Acaso las escuelas constituyen la diferencia? 513
La educacin superior y la sociedad estadounidense 515
El valor de una educacin universitaria 515
Quines son los universitarios de hoy? 516
Universidades comunitarias e intermedias 518
Lo que ofrece el futuro? 520
CAPITULO 18
Religin 523
Los elementos bsicos de la religin 524
Creencias religiosas 524
Smbolos religiosos 525
Prcticas religiosas 525
Comunidad religiosa 526
Experiencias religiosas 527
La religin y el orden social: perspectivas funcionales y de poder 527
La religin y el individuo: perspectivas de estructura y accin 530
Tipos de instituciones religiosas 532
Iglesias y sectas 532

CONTENIDO

Cultos 534
La religin y modernizacin 534
Las races religiosas de la modernizacin 534
Respuestas religiosas a la secularizacin 535
La religin en los Estados Unidos hoy 539
Tendencias: en las principales iglesias estadounidenses

540

CAPITULO 19
El c u i d a d o de la s a l u d y la m e d i c i n a 547
Modelos sociales de enfermedad y dolencia 548
Diferencias por sexo y raza 548
La pobreza y la salud 550
Dimensiones sociolgicas de los problemas especiales de salud
El hambre 552
Fumar 552
El SIDA 555
Tendencias futuras: la comprensin de la morbilidad 557
Cuidado de la salud en Estados Unidos 559
El desarrollo de la medicina estadounidense 560
Dominio profesional de la medicina 561
Medicalizacin 562
Desafos al sistema de la salud 565
Cambios revolucionarios en el cuidado de la salud 566
Consecuencias del cambio 567
Corporatizacin y salud pblica 568

551

SEXTA PARTE

LA TRANSFORMACIN DE LA SOCIEDAD

573

CAPITULO 20
Ciencia y tecnologa 575
Explicacin del crecimiento de la ciencia 576
Perspectiva funcional 577
Perspectiva de poder 578
Las normas de la ciencia 579
Perspectiva estructural 579
La perspectiva de la accin 582
Exploracin del proceso de "hacer" ciencia 583
El proceso social del descubrimiento 583
Revoluciones cientficas 585
La construccin social del conocimiento cientfico
La sociedad y la tecnologa 588
Anlisis del cambio tecnolgico 589
La evolucin de los sistemas tecnolgicos 589
Ciencia, tecnologa, y polticas pblicas 591

587

CAPITULO 21
El c o m p o r t a m i e n t o colectivo y los m o v i m i e n t o s sociales
Perspectivas sobre el comportamiento colectivo 597
Teora de Smelser sobre la tensin social 597

595

XVII

XVIII

CONTENIDO

Opinin de Tilly sobre la movilizacin de recursos 599


Histeria masiva, rumores y contagio social 601
El incidente de la destruccin de los vidrios panormicos en Seattle
Los rumores 601
Contagio social 602
Comportamiento de las multitudes 603
Tipos de multitudes 603
Accin de las masas violentas 603
Movimientos sociales 608
Tipos de movimientos sociales 608
Explicacin de los movimientos sociales 609
Theda Skocpol y la revolucin social 613
Perfiles de algunos movimientos sociales contemporneos 614
CAPITULO 22
La sociologa y el c a m b i o social 623
Perspectivas tericas sobre el cambio social 625
Los tericos clsicos 625
Karl Marx 625
Max Weber 626
Emile Durkheim 627
Comparacin de las tres teoras 628
El tema de la evolucin 628
Innovacin y difusin 631
Formas de innovacin 631
Difusin 633
En profundidad: los computadores y el cambio social
Posibilidades de usos 634
Aspectos sociales del uso del computador 638
Preocupaciones pblicas 639
Teoras del desarrollo 641
Teoras sobre la modernizacin 641
Teora de la dependencia 641
Teora de los sistemas mundiales 643
Mundos aparte 644
REFERENCIAS 645
GLOSARIO
NDICE DE NOMBRES
NDICE DE MATERIAS

634

601

PRIMERA PARTE

LA PERSPECTIVA
SOCIOLGICA

Durante los prximos aos probablemente tendremos que enfrentar decisiones personales muy
importantes tales como la continuacin de la educacin, proseguir una carrera, casarnos o
levantar una familia. Aunque la sociologa no nos facilite la toma de tales decisiones, s nos
ofrece al menos una nueva forma de considerarlas. La sociologa nos permite retroceder y mirar
las fuerzas sociales que configuran aun los aspectos aparentemente ms privados de la vida, no
solamente las "grandes" decisiones, sino tambin los asuntos de la vida diaria, como por ejemplo,
los gustos, las opiniones polticas o cmo utilizar el tiempo libre. La sociologa es una invitacin
a colocar las experiencias personales en el contexto del mundo social.
El captulo primero es una introduccin a la perspectiva sociolgica y a los interrogantes
fundamentales que los socilogos tienen en relacin con la dinmica de la vida social. El captulo
tambin sigue el curso del desarrollo del pensamiento sociolgico e identifica asuntos tericos
fundamentales para la sociologa de hoy. Las diferentes perspectivas tericas proporcionan el
marco de referencia para el estudio del mundo social y ayudan al socilogo a descifrar los mitos
del sentido comn acerca de cmo se comporta la gente en la escena social.
El captulo segundo describe la metodologa de la investigacin sociolgica; el proceso
gradual, con el cual la curiosidad de un socilogo por los modelos sociales se convierte en una
investigacin cientfica capaz de producir informacin vlida y confiable. Las tcnicas
investigativas del socilogo incluyen encuestas, experimentos de laboratorio y observaciones
sistemticas. La naturaleza y el enfoque de una investigacin estn influenciados por la
perspectiva terica desde la cual, el socilogo empieza su trabajo.
En sus investigaciones del mundo social, los socilogos examinan la forma como la gente
interacta en los contextos sociales y tambin las estructuras que influyen sobre sus acciones o
que los fundamentan. El captulo tercero presenta los diversos enfoques para el estudio de la
interaccin social. Hasta dnde se extienden nuestras acciones obligadas por roles sealados y
que nosotros desempeamos en los contextos sociales especiales? Hasta dnde podemos definir
nuestros roles sociales mediante un proceso dinmico de negociar las expectativas y las
interacciones? Estos interrogantes se examinan en ambos niveles, el micro de los encuentros
interpersonales y el macro de las instituciones y de la estructura social.

CAPITULO 1

Aproximaciones
a la sociologa

"Si hubiera visto este montn de ladrillos al lado


de la carretera nunca habra pensado que eso era arte".
"Pero ahora que los ha visto en una galera de
arte, piensa que eso es arte?"
"Bueno, supongo que debe serlo si ellos lo piensan as. Alguien debe pensarlo porque ellos no hubieran pagado tanto dinero por eso".
"Bueno, podr ser arte para ellos, pero para m
no lo es. Todava sigue siendo un montn de ladrillos. Por qu exponen esta basura, en lugar de algo
verdaderamente artstico? (adaptado de Williams
1982, pp. 131-132).

Gustos. Todos los tenemos. De hecho, la mayora de


nosotros tenemos tantos gustos diferentes que podramos hablar sobre ellos durante horas enteras.
Preferimos ciertos estilos de obras de arte, ciertos tipos de comida y vestido, cierto tipo de msica, ciertas maneras de decorar la habitacin. La lista puede
continuar y sera interminable. "De qustibus non est
disputandum" dice el viejo refrn, sobre gustos no
hay disgustos. Los gustos presumiblemente no pueden explicarse por fuerzas externas que nos hagan
gustar o no de las cosas. En cambio los gustos parecen brotar de alguna parte dentro de nosotros mismos, ms bien misteriosamente. Realmente no
podemos decir por qu preferimos el rock a Mozart,
las hamburguesas al pat, los jeans a los pulcros pantalones planchados. Simplemente estos gustos son
parte de nosotros mismos, de nuestra propia individualidad.
Los socilogos entienden esta perspectiva individual y qu tan verdadera la percibe la gente. Pero
ellos nos piden que tratemos de descartarla por un
momento para ver el mundo con otros ojos. Desde el

punto de vista de los socilogos existen razones


identificables por las cuales una persona considera
al montn de ladrillos como una obra de arte, mientras que la otra persona no. Estas razones se encuentran en las fuerzas sociales, fuerzas que se
desarrollan como resultado del vivir de la gente, de
su interaccin entre s y de la influencia sobre el
pensamiento y las acciones de los dems.
Una fuerza social importante es el contexto social, esto es, la situacin social en la cual ocurre un
evento. El contexto social nos proporciona indicaciones vitales acerca de los comportamientos considerados como apropiados. Por ejemplo, el hecho de
que la conversacin mencionada anteriormente
acontezca en una galera de arte, crea una enorme
diferencia con respecto a lo que los presentes piensan y dicen. Si hubieran visto el mismo montn de
ladrillos en el sitio de una construccin, ninguno le
habra echado una segunda mirada y mucho menos
habra hablado de este como "arte". Pero debido a
que el montn de ladrillos se exhibe como arte, los
observadores se sienten obligados a debatir sobre
sus mritos artsticos. Es importante, tambin, saber
que ms de una persona est mirando la escultura
de ladrillo. Cuando nos encontramos en compaa
de otros, estamos mucho ms interesados en expresar la opinin "correcta". De esta manera, la persona
que en forma vacilante exprese el punto de que esto
debe ser arte, podr hacerlo sencillamente para evitar
que los otros piensen que l o ella carecen de sofisticacin.
Nuestros antecedentes sociales tambin afectan
las actitudes hacia el arte. Por ejemplo, la gente de
las clases sociales altas, con un nivel ms alto de
educacin, posiblemente aprecie ms el arte abstrac-

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

Lo que una persona ve como un pedazo de


chatarra o un montn de ladrillos, otra
puede considerarlo como buen arte. La
educacin, el ambiente social, y la clase
afectan tales opiniones, as como tambin
ver el objeto colgado en la pared de una
galera de arte o en museo y no arrojarlo
por el piso de una construccin. (F.B.
Grunzweig Photo Researchers, Inc.)

to, o al menos haga un esfuerzo por entenderla. Debido a que su educacin a menudo incluye algn
tipo de instruccin artstica, ellos pueden encontrarse ms aptos para comprender el "objetivo" de una
obra que simplemente parezca un interesante conjunto de formas y colores. La gente de ambientes sociales ms bajos, sin embargo, probablemente no
aprecie tanto el arte abstracto. De hecho, puede considerarlo como una seal de arte malo cuando no est claro todo lo que una obra puede significar. El
ltimo participante de la conversacin que escuchamos en la galera de arte expresa este punto de vista.
Su disgusto por la escultura de ladrillos no es tan slo una preferencia personal; es ms que todo el producto de cierto ambiente social. Debido a que el
ambiente social influye de manera decisiva sobre los
gustos de la gente en cuanto al arte, los socilogos
pueden predecir con bastante exactitud las caractersticas sociales de aquellos que gustarn de una
pintura u otra.
Pero, por qu las clases altas, mejor educadas,
prefieren el arte que tiene menos atractivo para las
gentes de clase ms baja? Qu tipo de fuerzas sociales podra crear este modelo? De acuerdo con Pierre Bourdieu (1984), uno de los principales socilogos de la cultura, no es simplemente un asunto de
exposicin y de un conocimiento acerca del arte.
Tambin tiene que ver con los esfuerzos por parte de
las lites sociales para distinguirse de las clases que
poseen un estatus social inferior. Para las lites, la
capacidad para apreciar el arte abstracto se considera como indicacin de su educacin y de sus modales superiores. As, las lites cultivan un gusto por el
arte que se acerca ms al intelecto que a las emociones y a los sentidos. Esta misma preferencia puede
verse en el gusto que tienen por los muebles. Mientras que la gente de la clase trabajadora tiende a pre-

ferir muebles cmodos y que los haga sentir bien (un


gran sof con cojines por ejemplo), las lites tienden
a preferir las piezas que tienen una forma bella, pero
que quiz pueden ser mucho menos cmodas para
el cuerpo (tales como una silla antigua finamente tallada pero con espaldar muy recto). De esta forma,
las lites contribuyen a mantener su distincin social.
Adems de reflejar la proveniencia de clase social, los gustos en el arte son tambin el producto de
una poca y de un lugar social en particular. Lo que
en una cultura puede declararse como una excelente
pintura, puede parecer primitivo y sin sentido para
otra; lo que en una poca puede ser despreciado como un simple montn de ladrillos, maana puede
ser una obra maestra de la escultura. La Figura 1.1
muestra algunas citas extractadas de comentarios literarios escritos en el tiempo en que las obras que
all se critican se publicaron por primera vez. Hoy
todas esas obras son consideradas como clsicos,
aun cuando en su poca mucha gente las consider
como afrentas a la moral pblica. La obra Tom Jones,
de Henry Fielding, por ejemplo, considerada hoy
como una de las mejores novelas inglesas del siglo
XVIII, fue considerada como escandalosa por algunos crticos de su poca. As mismo, la obra Cumbres
Borrascosas de Emily Bronte, a menudo se considera
actualmente como una obra genial; pero desde el
punto de vista de los delicados gustos de la gente de
la poca victoriana sus trgicos amantes fueron considerados entonces como rudos salvajes. As, "obra
maestra" y "despreciable", "brillante" y "degenerado", son trminos muy relativos, relativos entre
otras cosas a los gustos que definen cada poca y
cultura en particular.
Para resumir, los socilogos muestran que nuestros gustos y disgustos son ms que todo creaciones

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

Figura 1.1 Seleccin de reseas literarias escritas por crticos contemporneos

Fuente: Rotten Reviews: A Literary Comparison, editada por Bill Henderson, Penguin, 1987.

Muchos libros considerados actualmente como clsicos, fueron recibidos con una mala crtica.
Probablemente no estaramos dispuestos a defender estas opiniones negativas hoy en da, no
solamente porque los gustos han cambiado, sino porque se nos ha enseado a creer en la posicin
clsica de ciertos autores y de ciertas obras.

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

de tipo social. Una gran cantidad de las diferencias


en gustos que la gente exhibe puede explicarse sobre
la base de las diferencias en los ambientes sociales,
en la posicin social actual, y en el tiempo y lugar en
el que alguien vive. Por otra parte, estas fuerzas sociales configuran gustos ms all de los muebles y
del arte. Las preferencias en todo, desde la comida y
el vestido hasta los automviles, las aficiones, la msica, la educacin y muchas ms, estn muy influidas por factores sociales. An a quien consideramos
atractivo, de quien nos enamoramos y con quien nos
casamos, no constituye estrictamente una eleccin
individual. Las ideas acerca de la belleza personal
estn estructuradas por las fuerzas sociales que condicionan las ideas sobre la belleza de una pintura o
una escultura. Por lo menos, nuestro lugar en la sociedad determina los tipos de personas que ms
probablemente encontremos. En el propio caso del
alumno, el hecho de que est asistiendo a una universidad incrementa significativamente las posibiliades de que tendr un noviazgo y se casar con
una persona estudiada y educada en la universidad.
El amor, entonces, no es una cosa tan misteriosa como los poetas proclaman que lo es. Al igual que todos los sentimientos humanos, es parcialmente gobernado por las fuerzas sociales.
La sociologa, el estudio de la sociedad humana
y el comportamiento en los contextos sociales, es
una ciencia dedicada a revelarle estas fuerzas sociales a la gente. Los socilogos ven ms all de la psicologa individual y de los casos ideosincrticos, hacia la mayora de los patrones recurrentes en las actitudes y acciones de la gente y hacia cmo esos modelos varan en el tiempo, en las culturas y los grupos sociales. En la medida en que el alumno aprenda a adoptar una perspectiva sociolgica, llegar a
ver que no es tan slo un actor envuelto en su drama personal. En vez de esto, a menudo se encontrar atrapado por grandes fuerzas sociales, y se ejecutar su papel en un escenario social ms amplio. Y
que las cosas que haga puede, a su vez, influenciar
las acciones de los dems, quiz an alentando un
nuevo modelo social que va a desarrollarse. Una
perspectiva sociolgica permite ver estos procesos
sociales en accin. En la siguiente seccin describiremos ms exactamente lo que esta perspectiva comprende.

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA
Hechos sociales y causas sociales
La idea de que gran parte de la experiencia humana
est estructurada por fuerzas sociales no provenien-

tes del quehacer individual, ocup, un importante


lugar en los escritos de Emilio Durkheim socilogo
francs, pionero del siglo XIX. Durkheim describi
lo qu el llam hechos sociales, propiedades de la
vida de grupo que no pueden ser explicadas por las
acciones, por los sentimientos o por las caractersticas de las personas individualmente. Por ejemplo,
muchos de los atributos personales que consideramos fsicamente atractivos son definidos por la sociedad, no por el individuo. Pensemos tan slo en
las tendencias de la moda femenina en los ltimos
dos siglos (desde los apretados corpios y las caderas abultadas del siglo XIX hasta las lisas y aplanadas formas de los aos 20) para ver cuntas ideas
acerca de la belleza estn prescritas socialmente.
Enamorarse tambin constituye un hecho social en
el cual la manera en que actuamos cuando estamos
enamorados es algo que aprendemos de nuestra cultura, de libros, revistas, pelculas, espectculos de televisin, de la letra de las canciones y as sucesivamente. De hecho, en algunas partes del mundo, el a
veces deleitoso y obsesivo comportamiento que llamamos "estar enamorado", es virtualmente desconocido. La seleccin de una esposa o de un marido se
considera mucho ms como una disciplina prctica.
El amor romntico, entonces, como cualquier conviccin, actitud o comportamiento que comparten
las personas en una sociedad, es producto del grupo
social; en pocas palabras, es un hecho social. (Luhmann 1986; Brain 1976).
Otro tipo importante de hecho social es la tasa o
proporcin de algunos fenmenos sociales, es decir, el
nmero de casos dados que se encuentran en una
poblacin. Una tasa de crmenes es un hecho social,
como lo es la tasa de natalidad, la proporcin de matrimonios, o la venta de automviles. Aunque cada
una de estas comprende la suma de casos individuales, la proporcin global suministra una nueva informacin muy importante. Revela los modelos sociales que no seran manifiestos al analizar
algunos casos aisladamente. Sin duda que generalizar de uno o dos casos es una va muy riesgosa para
determinar la proporcin de alguna cosa. Supongamos, por ejemplo, que usted viene de una familia
pobre, pero tiene un to rico que se hizo rico gracias
a su trabajo tesonero y a la habilidad en los negocios. Si usted concluye que este es el camino por el
que la mayora de la gente rica consigue su dinero,
podra estar equivocado. La mayora de los estadounidenses ricos heredaron una parte sustancial de su
fortuna, y la mayora de aquellos que amasaron su
riquezas por s mismos empezaron desde la base de
la clase social media. Estas proporciones estadsticas
son hechos sociales que pueden conocerse slo estu-

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

La sociologa es una disciplina extremadamente amplia que puede ayudar a entender todos los
campos de la interaccin humana, incluyendo (esquina superior izquierda) la oficina como un
medio ambiente social; (superior derecha) la cacera como un evento deportivo; (centro izquierda)
una campaa poltica; (centro derecha) la preparacin para una ceremonia religiosa; (inferior
izquierda) el aprendizaje de las culturas tradicionales; (inferior derecha) un proyecto de agricultura
comunitaria (comunidad agricultora). (Superior izquierda: Lawrence Migdale/Photo Researchers,
Inc; superior derecha: Jean-Claude Lejeunel/EKM-Nepenthe; centro izquierda: Charlie Cole/Picture
Group; centro derecha: Jill Lesser Bilderberg/The Stock Market; inferior izquierda: Ray Ellis/Photo
Researchers, Inc.; inferior derecha: Mathias Oppersdorff/Photo Researchers, Inc.)

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

Las personas en todas as sociedades interactan como seres


sociales. Tales encuentros generan, estructuran y mantienen
nuestras actitudes y acciones. (Superior: Sepp Seitz/Woodfin
Camp & Associates; centro: Carl Frank/Photo Researchers,
Inc.; inferior Joel Gordon).

diando una muestra significativa de la totalidad de


la poblacin rica, no slo un puado de gente opulenta.
Adems de identificar los hechos sociales, los
socilogos tambin buscan determinar las fuerzas
sociales que las producen. Por ejemplo, si un soci-

logo observa que existe una proporcin alta de crmenes en un vecindario en particular, l o ella
buscara explicaciones de tipo social, causas para un
hecho en particular que forma parte de los aspectos
de la vida en comunidad. Tales causas podran incluir una alta tasa de pobreza, un bajo nivel de proteccin policial y la presencia de conflictos de grupos raciales o tnicos. Los socilogos, en otras palabras, buscan explicar hechos sociales en funcin de
otros fenmenos sociales. Una tasa de criminologa,
un modelo de matrimonio, un gusto en el arte o en
cualquier cosa: si es un hecho revelado a travs de la
observacin colectiva de la gente, se supone que tiene causas sociales. Este supuesto es ya una parte importante dentro de la perspectiva sociolgica.
El nfasis de la sociologa en los hechos sociales
y en las causas sociales ayuda a distinguirla de otras
disciplinas interesadas en el comportamiento humano. La economa se interesa en primera instancia en
la produccin y el intercambio de bienes y servicios,
incluyendo el uso del dinero y otras formas de propiedad. La sicologa se centra principalmente en el
individuo, y est relacionada tanto con las influencias internas sobre su comportamiento (constitucin
biolgica, aprendizaje, emociones, motivacin), como en las externas. La antropologa subraya las pequeas sociedades tradicionales. La ciencia poltica
se especializa en el estudio del gobierno, la administracin pblica, y el ejercicio del poder, as como en
el estudio de los conflictos y la manera como deben
resolverse. Algunos investigadores de cada una de
estas disciplinas trabajan sobre temas que se superponen unos a otros. Esto es especialmente cierto para los socilogos, cuya disciplina es ms amplia que
cualquiera de las otras ciencias sociales. La inmensa
extensin de los temas que los socilogos estudian
incluyen las relaciones interpersonales, las familias,
las comunidades, los pequeos negocios, las inmensas corporaciones, las escuelas, las religiones, los gobiernos, las relaciones entre la gente de culturas diferentes, las fuentes de la desigualdad social y la efectividad de las polticas pblicas. Este amplio espectro de temas ayuda a hacer de la sociologa un campo fascinante.

La imaginacin sociolgica
El nfasis sociolgico sobre los hechos sociales y sobre las causas sociales, ofrece a las personas una
nueva forma de mirarse a s mismas. Los socilogos
nos indican que para entendernos y comprender
nuestras experiencias personales debemos entender
nuestra sociedad, tanto su pasado como su presente, como tambin nuestra ubicacin dentro de ella.
El distinguido socilogo estadounidense C. Wright

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

Mills denomin a la habilidad para adoptar esta


perspectiva como la imaginacin sociolgica. "La
imaginacin sociolgica", explicaba Mills, "nos permite comprender la historia, la biografa y la relacin entre ambas, dentro de la sociedad. Este es su
objetivo y su futuro... El primer fruto de esta imaginacin y la primera leccin de las ciencias sociales
que la comprenden es la idea de que el individuo
puede entender su propia experiencia y medir su
propio destino solamente si se ubica dentro de su
perodo; puede conocer sus propias oportunidades
en la vida dndose cuenta de las que tienen todos
los individuos en sus circunstancias" (Mills 1970, p.
12).
Un buen ejemplo de la imaginacin sociolgica
es la habilidad para comprender nuestras oportunidades de encontrar un empleo despus de graduarnos en la universidad. Supngase que usted es mujer, con un grado en ciencias. Sus perspectivas de
empleo dependen de algo ms que tan slo de habilidades y motivaciones personales, dependen del estatus de todas las mujeres en la sociedad y de los
roles considerados como apropiados para ellas. Usted es afortunada porque en los ltimos 30 a 40 aos
las actitudes con respecto a la mujer dentro del campo laboral han cambiado. Mientras que una mujer
de los aos 50 era considerada como algo "extraa"
si quera obtener un grado en ciencias, esa actitud ya
no prevalece. Existen an muchos obstculos que
dificultan el que una mujer alcance la cima en los
campos cientficos, pero la mayora de la gente ya
no cuestiona el deseo de una mujer para hacerlo. Este cambio en las actitudes es producto de muchas
fuerzas sociales, incluyendo una organizacin econmica cambiante, un aumento en la tasa de divor-

Galileo, pintado aqu en un juicio frente a


la inquisicin, ayud a llevar a la Europa
del siglo XVIII dentro de una nueva era
del conocimiento cientfico, con los descubrimientos hechos a travs de la experimentacin y de la observacin. (The
Bridgeman Art Library/Art Resource).

cios, una creciente demanda de personal cientfico y


tcnico, y la influencia de un movimiento importante en pro de los derechos de la mujer. En cualquier
caso, las posibilidades de que usted pueda encontrar
un empleo estimulante en las ciencias, son mucho
mejores de las que existan cuando su madre tena
su misma edad. La imaginacin sociolgica le permite entender por qu. A lo largo de este libro la
imaginacin sociolgica nos capacitara para vernos
y a nuestra experiencia dentro del contexto de las
fuerzas sociales.
Ciencia, sociologa, y sentido comn
A lo largo de la historia ciertas personas han sido
respetadas por su conocimiento de las costumbres
sociales y por la forma como operan las relaciones
humanas. Pero solamente en la edad moderna se ha
llevado a cabo un estudio de la sociedad siguiendo
un mtodo de investigacin cuidadosamente organizado y sistemtico que reduce la probabilidad de
que algunos hechos sean pasados por alto o que algunas causas sean insuficientemente comprendidas.
Esto quiere decir que se recoge la informacin, se estudia y se analiza de acuerdo con los prinicipios y
procedimientos de la ciencia moderna. El mtodo
cientfico empez a surgir en el siglo XVII, en la
poca de Galileo y Newton. La sociologa se cre como parte del desarrollo y expansin de las ciencias
que continu en los siglos XVIII y XIX.
Algo fundamental para el mtodo cientfico es
la minuciosa recoleccin de datos (hechos, estadsticas, resultados de estudios y otras partes de informacin observable). Estos datos se almacenan y
ponen a disposicin de otros investigadores, de tal

10

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

forma que su precisin pueda verificarse. Los datos


son la materia prima de la ciencia y son la base de
las teoras cientficas.
Una teora es una explicacin sistemtica y formal de cmo dos o ms fenmenos se relacionan entre s. Las teoras cientficas usualmente tratan de
indicar la causa y el efecto; dicen cules factores estn causando otros y cules de las diferentes causas
son las ms importantes. Algunas teoras sociolgicas son muy estrechas; enfocan nicamente un pequeo aspecto de la vida social, explorando
frecuentemente la relacin entre solo dos factores
dentro de un marco bastante especfico. Estas se denominan teoras locales. Un ejemplo es la teora de
que el prejuicio dentro de un grupo es producto de
la intensa competencia por recompensas escasas y
valiosas (tierra, empleo, ingresos, prestigio y as sucesivamente). En el otro extremo, se encuentran las
teoras sociolgicas que tratan de explicar cmo diversos factores sociales se complementan. Las ms
amplias se denominan teoras generales, mientras
que aquellas que lo son menos se denominan teoras
intermedias. Sin embargo, todas las teoras, independientemente de sus alcances, deben examinarse
sistemticamente antes de que puedan ser aceptadas
tentativamente. Dicho examen incluye estudios de
comportamiento y observacin sobre si los resultados coinciden con las predicciones de la teora. De
esta manera, las teoras carentes de fundamento
pueden revisarse o descartarse.
Debido a que el conocimiento sociolgico se
crea usando procedimientos sistemticos y cientficos, difiere del conocimiento basado en el sentido
comn. Los juicios del sentido comn acerca de la
sociedad y de las relaciones sociales, se derivan de
las experiencias personales de la gente. Como tales,
estn profundamente predispuestos por los lmites
de esa experiencia, porque la mayora de la gente
encuentra personalmente slo algunas de las condiciones sociales y fuerzas que en realidad existen. Los
puntos de vista del sentido comn tambin estn limitados en el sentido de que nunca se encuentran
organizados dentro de teoras sistemticas y por esto nunca se verifican en cuanto a la precisin que
tienen con respecto a todos los hechos conocidos. La
ciencia, por el contrario, va ms all del sentido comn al ir acumulando metdicamente gran cantidad de datos y al ir examinando rigurosamente todas las explicaciones plausibles de la informacin
observada.
Esto no quiere decir que las ideas del sentido comn sean siempre incorrectas. Algunas veces nuestras nociones intuitivas sobre cmo trabaja la
sociedad, resultan ser bastante exactas. En otras oca-

siones, los juicios de nuestro sentido comn estn


equivocados, o contienen tan slo una parte de la
verdad. El problema es que sin mtodos cientficos
no podemos decir cundo estamos en lo correcto y
cundo no. Intentemos por ejemplo, determinar la
precisin de estas tres sentencias del sentido comn:
VERDADERO O FALSO? La mayora de la gente
con subsidio social podra mantenerse por s misma si
tuvieran que hacerlo.
VERDADERO O FALSO? Una vez que la gente llega
a ser pobre, se queda pobre.
VERDADERO O FALSO? Despus de la Segunda
Guerra Mundial los negros pobres comenzaron a
abandonar las ciudades del Sur para ir a las ciudades
del Norte porque las asignaciones del subsidio social
eran mayores all.

Aunque millones de estadounidenses creen que


las afirmaciones del sentido comn son verdaderas,
la investigacin cientfica demuestra que son falsas
(Rosenbaum 1977; Schiller 1980, 1981). Por ejemplo,
al contrario de la conviccin popular, aproximadamente todos los que reciben subsidio social son madres con nios pequeos, o los nios mismos, o la
poblacin anciana. La mayora de estos individuos
no estn capacitados para emplearse fuera de su casa. Igualmente, aunque mucha gente supone que la
pobreza es casi siempre una condicin permanente,
a menudo este no es el caso. Existe sin duda una categora de pobreza absoluta, pero existen tambin
familias que caen en la pobreza temporalmente (debido a que fueron despedidos del trabajo por un perodo prolongado, por ejemplo, o debido a una seria
enfermedad). As, cada ao cerca de 10 millones de
familias de los Estados Unidos permanecen por debajo de la lnea de pobreza oficial, mientras que
otros diez millones la suben por encima de ella. Finalmente, la idea del sentido comn de que los pobres sienten atraccin por las ciudades del Norte
para captar mayores asignaciones del subsidio social
es tambin cuestionable. Un estudio de seis ciudades del norte de Estados Unidos con grandes poblaciones de gente negra, revel que los negros del Sur
que haban migrado hacia all estaban menos necesitados de recibir subsidio social que lo que estaban
los negros que haban nacido en aquellas ciudades
(Rosenbaum 1977, p. 3). Actualmente, por otra parte,
la migracin negra ocurre con mayor frecuencia del
norte hacia el sur, a pesar de que las asignaciones
del subsidio social son ms bajas en los estados del
sur del pas. (Clark, 1985).
Estos resultados muestran claramente el valor
de los mtodos cientficos para poner a prueba la validez de los juicios del sentido comn y para la acu-

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

mulacin de un conjunto de informacin confiable.


Las ideas del sentido comn pueden proporcionar
valiosos plpitos acerca de cmo funciona la sociedad, pero aquellos deben ponerse bajo el escrutinio
de la ciencia. Los mtodos de la ciencia son, por tanto, una parte vital de la sociologa.

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estudiante seminarista para el sacerdocio. Claramente, ambos niveles de anlisis son contribuciones
importantes a nuestra comprensin global del mundo social. Ignorar uno cualquiera nos dara una visin muy desproporcionada de lo que significa el
anlisis sociolgico.

Niveles del anlisis sociolgico


A lo largo de este libro veremos tambin dos niveles
principales del anlisis sociolgico. Uno de ellos es
el micro nivel de anlisis (a pequea escala) o microsociologa. Este se enfoca principalmente hacia los
patrones diarios de comportamiento y a las interacciones cara a cara. El estudio de cmo los alumnos y
profesores manejan una serie de relaciones sociales
en un saln de clase universitario es un ejemplo de
investigacin a un micro nivel. Los microsocilogps
exploran la interaccin humana en cualquiera de los
cientos de diferentes marcos posibles. Un socilogo
que hace investigacin en un micronivel podra explorar las interacciones entre hombres y mujeres en
un bar de solteros, las de los nios en un campo de
verano, o las de los trabajadores en una lnea ensambladora. Las posibilidades son ilimitadas. Ningn
aspecto de la vida social es demasiado pequeo para
este nivel de investigacin sociolgica. Los investigadores pueden enfocar sus microscopios sociales
hacia los ms diminutos detalles de la vida diaria,
revelando patrones que nunca antes eran evidentes.
El segundo nivel principal es el macro nivel de
anlisis (o a gran escala) o macrosociologa. Se enfoca hacia la totalidad de las situaciones sociales, hacia
cmo estn estructuradas y hacia qu efectos tienen
a largo plazo. El estudio de las funciones de la educacin superior en la sociedad estadounidense es un
ejemplo de la investigacin a un macronivel. Tambin lo es el estudio de cmo la educacin superior
ayuda a mantener el sistema de clases sociales.
Otros estudios a nivel macro se concentran sobre la
poltica, la economa, los negocios, la religin, la
ciencia, la tecnologa, el sistema del cuidado de la
salud y muchos otros aspectos a gran escala de la vida social.
Los estudios sociolgicos a nivel macro y micro
se complementan con frecuencia unos con otros.
Consideremos los estudios de la Iglesia catlica, por
ejemplo. Los macrosocilogos podran preguntar cmo las polticas de la iglesia sobre el control de natalidad afectan a Latinoamrica o cmo el liderazgo
de la iglesia ejerce su autoridad en las regiones lejanas de la tierra. Los microsocilogos, por el contrario, podran observar cmo la creencia en las
enseanzas de la iglesia afectan el comportamiento
diario de una persona, o cmo se capacita un joven

INTERROGANTES SOCIOLGICOS
BSICOS
En 1916 Clarence Saunders, un tendero de Memphis, Tennessee, abri su primer almacn Piggly
Wiggly, una innovacin en las ventas minoristas de
alimentos. Saunders llam a su nuevo establecimiento almacn de "autoservicio" debido a que los
clientes seleccionaban su propia mercanca; no eran
atendidos por vendedores como en otros almacenes
de comestibles. Pero cmo iban los clientes de
Saunders a encontrar los productos que ellos queran sin la ayuda de un tendero? Para resolver este
problema a Saunders se le ocurri un innovador sistema. Instal un torniquete a la entrada del almacn
que colocara en lnea a. los clientes al comienzo de
una serie de pasillos y estantes. El laberinto se extenda a lo largo de un camino que la gente tena que
seguir, pasando frente a cada uno de los estantes para ver todo lo que haba en ellos. Al final del laberinto, los clientes salan por otro torniquete que los
conduca a una registradora donde un solo empleado marcaba los precios en la mquina. Tan exitoso
fue el concepto de ventas al por menor de Saunders
que en tan slo seis aos haba construido e instalado ms de 1200 almacenes Piggly Wiggly. Quien

Los almacenes Piggly Wiggly fundados por Clarence Saunders


contribuyeron a transformar las ventas de alimentos al por
menor. El nuevo concepto de autoservicio tuvo amplios efectos
sobre la comunidad de los negocios y sobre el comportamiento
del consumidor. (Cortesa de Piggly Wiggly Corporation.)

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LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

quiera que haya vivido o viajado por el sureste de


los Estados Unidos, sabe que la cadena de almacenes Piggly Wiggly an florece. Aunque la disposicin original del almacn se modific hace tiempo,
la idea bsica de Saunders puso los cimientos para
el diseo de los supermercados modernos.
Los almacenes Piggly Wiggly ayudaron a marcar el comienzo de una nueva era en la venta de alimentos al por menor. No solamente puso en marcha
Saunders el concepto del "autoservicio", sino que
tambin cre el concepto de una cadena de almacenes apropiados o acreditados por una compaa matriz que centraliz la totalidad de la compra de
mercancas. Otra exitosa cadena de ventas de comestibles que comenz en esta era fue la Great Atlantic and Pacific Tea Company, ms conocida como la

A & P. Esta se expandi de 67 almacenes en 1876, a


ms de 1000 para 1915 y algo ms de 15000 para los
aos 30. La dcada de los aos 20 vio la creacin del
primer "supermercado" verdadero, un gigantesco
establecimiento llamado el Palacio de Cristal en San
Francisco. La construccin comprenda ms de un
acre y medio de pisos y tena un estacionamiento
que bien poda albergar ms de 4 mil automviles.
Al final de los aos 30 el Palacio de Cristal rompi
los records de ventas: 365 toneladas de manzanas en
un solo ao, 5 vagones de huevos en un solo mes, 5
toneladas de azcar en tan slo una hora! Era claro
que la era del gran mercado masivo de alimentos
haba llegado.
Pero esta tendencia hacia las ventas al por menor de alimentos no estaba privada de resistencias.
Los propietarios de los pequeos almacenes de comestibles se organizaron para oponerse contra el
creciente poder de los grandes vendedores de alimentos al detal y contra la creciente sistematizacin
en cuanto al procesamiento de los clientes y de las
mercancas. Un oponente, la Asociacin Nacional de
Tenderos Minoristas de Comestibles, apoyaron medidas que refrenaran el poder de las grandes cadenas de almacenes. Estas incluan impuestos especiales para reducir las ganancias de las cadenas de
almacenes y leyes para restringir el nmero de tales
entidades que pudieran construirse en cualquier
rea dada. La mayora de los estados eventualmente
legislaron de modo favorable a los pequeos tenderos. Pero esto no fue suficiente para controlar las
tendencias del mercado alimenticio, que ya se haban iniciado. Actualmente, las grandes cadenas de
supermercados cuentan con algo as como un 95% de
la ventas de alimentos al por menor. En aos recientes sus almacenes han crecido ms que nunca, con
una mayor variedad en los nombres de las marcas y
en la clase de mercanca puesta a la venta. El proce-

samiento sistemtico de mercancas y de clientes


tambin se ha ampliado con el uso del escangrafo
de rayos lser que lee los cdigos de barra de los paquetes con el fin de tabular las cuentas y mantener el
control de inventarios. Debido a que la mayora de
los estadounidenses encuentran este sistema de
compra de alimentos muy econmico y eficiente, las
grandes cadenas de almacenes de comestibles permanecen como un rasgo distintivo de nuestra sociedad.
Esta breve historia del supermercado moderno
(basada en Beniger, 1986) es algo ms que una historia interesante: es una excelente forma de entrar en
dos cuestionamientos sociolgicos bsicos que nos
proporcionan una estructuracin para pensar acerca
de los temas presentados en este libro y en el mundo
social que nos rodea. La primera pregunta es: qu
mantiene unida a la sociedad? En otras palabras, cul

es el factor principal que une a los individuos y grupos dentro de una totalidad social? La segunda pregunta es esta: cul es la relacin entre el individuo y la

sociedad? Estn los individuos constantemente comprometidos en la creacin de la sociedad en la que


viven? O es ms preciso decir que la sociedad configura el comportamiento individual y limita las opciones abiertas a la gente? En las siguientes secciones vamos a considerar las respuestas que han surgido para cada uno de estos interrogantes.

Qu mantiene unida a la sociedad?


Algunos socilogos diran que los cambios del siglo
XX en las ventas minoristas de alimentos fueron el
resultado de ajustes automticos dentro del mercado
alimenticio; ajustes que originaron una distribucin
de alimentos que permitiera responder mejor a las
cambiantes necesidades de los estadounidenses.
Desde este punto de vista, una cadena de almacenes
como Piggly Wiggly, o la A & P, o un supermercado
gigante como el Palacio de Cristal, son solamente
una parte funcional entre tantas de un sistema social
y econmico ms grande. Cada parte cumple una
determinada funcin dentro de ese sistema: el cultivo o cra del alimento, su procesamiento y empaque,
el transporte hasta el mercado y hasta los estantes
de la tienda de comestibles, el transporte hasta la
despensa del consumidor. A medida que las condiciones sociales y las necesidades del consumidor
cambian, estas partes funcionales y su interrelacin
tienden a ajustarse. El resultado es un sistema integrado que permanece unido porque sus partes juegan papeles complementarios.
Igualmente, el mismo grupo de socilogos argumenta que la sociedad como un todo se mantiene
unida de la misma forma -a travs de la interaccin

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

de partes complementarias. Los socilogos que sostienen esta opinin tienen lo que se denomina una
perspectiva funcional sobre la integracin social.
Ellos consideran que la sociedad est unida por un
proceso automtico de autorregulacin, en el cual
muchas partes diferentes (negocios, gobiernos, familias, escuelas, etctera) desempean funciones diferentes, evolucionando de tal forma que trabajan
juntas en forma integrada. Estos socilogos reconocen que surgen conflictos y desorganizacin. Las
condiciones cambian y una parte de la sociedad en
particular (por ejemplo un sistema econmico que
falla) quiz no puede solucionar las necesidades actuales de la gente. Desde una perspectiva funcional,
sin embargo, tales incidentes son perodos temporales de reajuste. Segn el punto de vista funcional, la
sociedad tiene una tendencia natural a desarrollarse
hacia un estado de integracin funcional en el cual
sus diferentes partes encajan dentro de una totalidad que opera en forma continua.
Pero otros socilogos tienen una respuesta muy
diferente para responder a la pregunta de qu mantiene unida a la sociedad. Al analizar las tendencias
en las ventas minoristas de alimentos en el siglo XX,
argumentaran que la perspectiva funcional deja por
fuera el importante papel que juega el poder. En el
proceso de labrarse su enorme participacin en el
mercado de los alimentos, las grandes cadenas de
supermercados ejercieron un poder sustancial sobre
sus pequeos competidores. La practica de rebajar
los precios considerablemente para atraer ms clientes, es algo que una gran compaa puede hacer ms
fcilmente que una pequea. Es la manera como
una gran corporacin puede flexionar sus msculos
econmicos. Desde esta perspectiva, la pequea
tienda de comestibles y la inmensa cadena de supermercados se encuentran dentro del conflicto natural
del uno con el otro y en este conflicto la cadena
grande y poderosa est destinada a prevalecer. A pesar de la resistencia de los propietarios de los pequeos almacenes, la enorme cadena de supermercados
se encuentra en posicin de encaminar los resultados econmicos a su favor. Este ejercicio del poder
por parte de aquellos que controlan los recursos importantes, se considera como el factor principal que
estructura y mantiene el orden social.
Este nfasis sobre el papel que juega el poder es
el punto de arranque de la perspectiva del poder.
Los socilogos que manifiestan este punto de vista
ven el conflicto como el estado natural e inevitable
de los asuntos sociales en que las diferentes gentes o
grupos y organizaciones luchan por ganar la partida. En esta lucha los pocos privilegiados que controlan la mayor parte de los recursos son los que estn

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ms posibilitados para ganar en ltimas y configurar la sociedad para su propia ventaja. Entonces, a
travs de su continuo ejercicio del poder, persuaden
u obligan al desventajado a aceptar el orden social
establecido. Desde esta perspectiva, la ideologa de
la libre empresa, a menudo elogiada por los ricos y
poderosos, puede ser considerada como una racionalizacin conveniente para perpetuar sus privilegios econmicos.
Claramente, los socilogos no estn de acuerdo
sobre qu mantiene unidas a las sociedades ms
grandes. Dadas estas opiniones encontradas sobre la
pregunta bsica del orden social, no es sorprendente
que los socilogos tengan diferentes expectativas al
estudiar cualquier elemento de la sociedad o de las
relaciones sociales. Por ejemplo, los socilogos que
asumen una perspectiva funcional esperaran encontrar que los dispositivos sociales ms permanentes (la familia, el sistema de educacin, la economa,
etc.) hicieran al menos alguna contribucin a la integracin y a la estabilidad social. Los socilogos
orientados hacia el poder tendran la expectativa de
encontrar que los indicadores sociales permanentes
fueran el resultado de algn grupo o individuo en
una posicin poderosa y dominante, que ejercen el
control sobre grupos o individuos subordinados.
Cul es la relacin entre el individuo y la
sociedad?
En respuesta a nuestra segunda pregunta sociolgica bsica, algunos socilogos subrayan la importancia de la estructrura social. La estructura social es
simplemente la forma en que la gente, los grupos y
las instituciones estn organizados entre s. Se cree
que la organizacin estructural est all para influir
sobre el comportamiento, o por lo menos, para limitar las posibilidades abiertas a la gente. Volviendo a
nuestro ejemplo de las tendencias en el mercado alimenticio, los socilogos que hacen nfasis sobre la
estructura social, averiguaran las diferentes formas
en que los factores estructurales configuraron las decisiones de los propietarios de los almacenes. Por
ejemplo, el factor estructural para una poblacin estadounidense cada vez mayor hizo que hombres como Clarence Saunders aprovecharan las economas
de escala (eficiencias que surgen de manejar los
grandes negocios tales como una cadena de almacenes). Desde esta perspectiva los supermercados no
aparecen sbitamente. En cambio, constituyen el
producto de fuerzas sociales estructurales que hacen
rentables a los grandes almacenes. Y una vez establecidos almacenes de autoservicio como el Piggly
Wiggly, hacen estallar una reaccin en cadena de
otros cambios inducidos estructuralmente en la ven-

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LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

ta de alimentos. Por ejemplo, una vez se adopt la


costumbre de exhibir los productos en los estantes
de los almacenes, en lugar de ser vendidos por los
empleados, se estimul a los productores para que
disearan paquetes tentadores pensados para "venderse por s solos". De esta manera, los tarros de caf
actualmente anuncian que su grano se ha "cultivado
en las montaas"; las envolturas del pan ilustran tajadas de pan que supuestamente ayudarn a los nios a "tener cuerpos fuertes"; y la etiqueta sobre una
barra de jabn anuncia que el contenido es "99.44%
puro". Si no fuera por el desarrollo del almacn de
autoservicio, es muy poco probable que esta publicidad en los anaqueles hubiera evolucionado.
De los socilogos que se concentran en los aspectos estructurales de los fenmenos sociales, se dice que han adoptado una perspectiva estructural,
segn la cual, los gustos o preferencias de la gente
pueden explicarse por fuerzas sociales que surgen
de la forma en que se organiza la sociedad. Estas
fuerzas sociales son consideradas como algo externo
al individuo, como algo ms permanente que l y
como algo muy difcil de cambiar por parte del individuo. Aunque la gente es muchas veces inconsciente de la existencia de estas fuerzas sociales (como
por ejemplo la influencia del fondo educativo y social sobre los gustos artsticos), nuestro comportamiento est muy constreido por ellos. Las fuerzas
que se originan en la estructura externa de la sociedad permanentemente limitan nuestras preferencias

y hacen que pensemos u actuemos en forma predecible.


En contraste con la perspectiva estructural encontramos la opinin que mira el otro lado de la relacin entre el individuo y la sociedad. En lugar de
discutir sobre cmo el comportamiento individual
es el producto de fuerzas sociales, insiste en el hecho
de que la accin est creando permanentemente los
indicadores sociales que constituyen la sociedad.
Clarence Saunders, por ejemplo, el fundador de
Piggly Wiggly, no fue exactamente un producto de
su tiempo; fue, adems, un innovador muy imaginativo que resolvi creativamente el problema de cmo manejar a los clientes por medio de un almacn
de autoservicio. Las acciones de Saunders, a su vez,
influenciaron mucho ms que su mundo inmediato.
Estas ayudaron a cambiar en forma dramtica la
manera como se comercializaran los alimentos en
nuestra sociedad.
Los socilogos que analizan el fenmeno en esta
forma, estn adoptando lo que se conoce como una
perspectiva de accin. Los socilogos orientados
hacia la accin consideran que es un error mirar la
sociedad como algo estrictamente externo a las personas. Insisten en que la sociedad siempre est configurada por la acciones de los individuos. Aunque
estas acciones estn frecuentemente influenciadas
por las fuerzas sociales, no peligran en sucumbir ante tales fuerzas como si fueran robots. Al contrario,
el comportamiento humano es un proceso creativo
basado en la forma como las personas interpretan y
reorientan estas fuerzas sociales. De acuerdo con la
perspectiva de la accin, entonces, una tarea central
de la sociologa es la interpretacin de las creencias
subjetivas y de las expectativas en las que se basa la
accin del individuo.
Resumen

En esta fotografa la accin individual se ejecuta tanto en la


decisin del conductor como en la del peatn, sobre dnde y
cundo seguir adelante. Pero cuando uno se detiene para mirar
el conjunto de la fotografa, se le presenta una estructura
definida o modelo. Igual ocurre con la relacin social entre el
individuo y la sociedad. Las fuerzas sociales estn organizadas
en tal forma que limitan el comportamiento individual y los
individuos hacen sus propias escogencias y se comportan en tal
forma que, a su vez, configuran la sociedad.
(Charles Harbutt/Archive Pictures, Inc.)

Existen dos interrogantes bsicos que ayudan a encuadrar los esfuerzos de los socilogos para entender la sociedad y el comportamiento social. Estos
interrogantes se aplican bien sea que el socilogo
trate de entender un enorme cambio social, tal como
sera el surgimiento del capitalismo, o bien en situaciones ms especficas, como el desarrollo de grandes cadenas de supermercados. El primer interrogante se refiere a aquello que le permite a la sociedad permanecer unida. Qu es lo que permite el
mantenimiento del orden en las relaciones sociales?
La respuesta a este interrogante tiende a enfocarse
hacia uno de los dos factores o quiz hacia una mezcla de ambos. Un factor es la integracin funcional, la
tendencia natural de las partes a mantenerse unidas
como un todo, porque juegan papeles complemen-

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

tarios. El otro factor es el ejercicio del poder social, la


habilidad de una persona, de un grupo o de una organizacin para dominar a otro. El segundo interrogante bsico se refiere a la relacin entre el individuo y la sociedad. Hasta dnde las fuerzas sociales
configuran el comportamiento del individuo y hasta
dnde las acciones del individuo configuran a la sociedad? De nuevo, las respuestas tienden a enfocarse
hacia uno de los dos factores o hacia la mezcla de
ambos. El primer factor es la estructura social, la organizacin de la sociedad, que limita en forma sustancial las opciones abiertas a las personas. El segundo factor es la accin individual, la tendencia de
las personas a interpretar el mundo que les rodea, a
hacer sus propias selecciones y a comportarse en
formas frecuentemente distintivas que influyen en la
sociedad.
As pues, para responder al interrogante de qu
es lo que mantiene unida a la sociedad o a algunas
de sus partes, algunos socilogos ofrecen una explicacin orientada hacia el poder, mientras que la mayora sostiene diversas posiciones intermedias. As
mismo, para responder al interrogante sobre la relacin del individuo con la sociedad, la mayora de los
socilogos apoyan las explicaciones que de alguna
forma se encuentran entre una perspectiva de accin
y un punto de vista basado sobre la estructura social. En efecto, pocos socilogos toman posiciones
relativamente extremas en relacin con los interrogantes bsicos. La mayora trata de analizar la sociedad y las fuerzas sociales en forma tal, que se tenga
en cuenta la integracin del poder y la funcional, as
como tambin la accin individual y la estructura
social.

LOS ORGENES DE LA SOCIOLOGA


Cmo se lleg a las respuestas actuales sobre los interrogantes sociolgicos bsicos? Para averiguarlo,
debemos mirar retrospectivamente hacia los siglos
XVIII y XIX, una poca tumultuosa, cuando los violentos cambios sociales como la revolucin estadounidense, adems de las sublevaciones de las colonias
y de las cuatro revoluciones separadas de Francia,
sacudieron las mentes del pueblo que alguna vez
defendi las opiniones tradicionales de la sociedad.
La revolucin industrial, tambin anunci una amplia gama de cambios sociales. A medida que se levantaban las fbricas, la gente se agolpaba alrededor
de las ciudades y las relaciones entre obreros y empresarios se fueron desvaneciendo en una niebla de
burocracias impersonales. Las tasas de criminalidad
aumentaron y parecera que se desvanecan algunos
valores tradicionales. Era una poca que aturda a

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los que vivan en ella. La sociedad pareca haber sido colocada patas arriba. En estos tiempos extraordinarios, algunos pensadores talentosos trataron de
dar sentido a los cambios que tenan lugar a su alrededor utilizando las herramientas de la ciencia. Al
hacerlo, pusieron de moda una nueva disciplina, la
sociologa, trmino acuado por el pensador, pionero francs, Auguste Comte (1798-1857).
Cuatro grandes cambios en la era moderna contribuyeron al nacimiento de la sociologa. Uno de
ellos fue la transformacin de las filosofas y polticas del gobierno. Por medio de guerras, matrimonios y maquinaciones polticas, los reyes de Europa
extendieron su dominio sobre territorios cada vez
ms vastos. Empezaron a crear burocracias para administrar sus reinos en vez de gobernar indirectamente a travs de una nobleza local. Como
resultado, el pueblo empez a sentirse ms distanciado de sus legisladores, ms separados de aquellos
que controlaban sus vidas. Con gobiernos cada vez
ms remotos y ms impersonales, el apoyo popular
de las monarquas empez a debilitarse. Aument el
descontento a medida que el tamao de la naciones
modernas tambin creca, haciendo cada vez ms difcil que un rey y su corte las administraran. Cuando
una masa lo suficientemente grande del pueblo sinti que el viejo orden poltico era insoportable, se
encendieron las revoluciones y todas las formas de
gobierno cambiaron. La comprensin de estos cambios turbulentos y hacia dnde podan conducir, fue
una inquietud central para los primeros socilogos
modernos.
Otra labor consisti en entender las difciles
transformaciones econmicas que se daban simultneamente. Las economas europeas crecieron con rapidez, no slo en riqueza total, sino tambin en
productividad. Los granjeros, por ejemplo, estaban
capacitados para utilizar los avances tecnolgicos en
la siembra y en la recoleccin de las cosechas. Como
resultado, se producan ms y ms alimentos con
una inversin cada vez ms pequea de trabajo, lo
cual a su vez reduca la demanda de trabajadores
agrcolas. Miles de habitantes rurales que ya no eran
necesarios en las granjas, se agolparon alrededor de
las ciudades donde las fbricas fueron remplazando
a los gremios tradicionales de artesanos y los talleres
domsticos. Aqu las relaciones humanas eran mucho ms impersonales que las que existan en las pequeas villas rurales. Las personas ni siquiera
conocan a muchos de sus vecinos y colegas de trabajo, ni mucho menos tenan un trato cara a cara
con sus empleadores. La mayor parte de los trabajadores de las fbricas tambin se fatigaban durante
largas horas por unos sueldos miserables a menudo

16

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

La revolucin industrial desarraig un orden social


predominantemente rural. El caos y la miseria que se vivan
en las ciudades superpobladas del siglo XIX llevaron a muchos
pensadores sociales al ensayo de buscarle un sentido a los
cambios. En esta forma naci la disciplina llamada Sociologa.
(The Bettmann Archive)

rodeados por entornos nocivos para la salud. La


gente quera saber cmo haba surgido este nuevo
orden social y los socilogos pioneros trataban de
proporcionarles alguna respuesta.
Los primeros socilogos tambin trataron de suministrar ideas acerca de la amplia diversidad que
exista en las costumbres humanas y los valores alrededor del mundo. Los europeos siempre haban supuesto que sus prcticas eran naturales y correctas.
Pero tan pronto como los imperios coloniales empezaron a crecer y se establecieron vnculos distantes
de comercio, se lleg a la conclusin clara de que no
todo el mundo comparta el modo de vida europeo.
Los europeos queran saber qu hacer con las otras
culturas acerca de las cuales escuchaban tantos rumores; queran entender cmo surga un conjunto
de creencias y costumbres. Tambin queran comprender las implicaciones para su propia sociedad.
Quiz las prcticas europeas no eran los imperativos
morales que parecan ser. Quiz solamente eran opciones de organizacin social que podan cambiar
con el tiempo.

Finalmente, los primeros socilogos queran entender las nuevas formas en que la gente empezaba
a reflexionar sobre s misma y su mundo. Cada vez
ms los seres humanos se vieron como criaturas racionales, no como esclavos de la supersticin y las
emociones y como criaturas racionales, podan aplicar los mtodos sistemticos de la ciencia al ordenamiento y comprensin de sus vidas. Los socilogos
fueron a la vez producto de este nuevo enfoque racionalista y observadores del mismo. Formaban parte de la corriente cientfica que estaba azotando al
mundo moderno y fueron los acadmicos quienes se
empearon en darle una perspectiva histrica.
En resumen, las enormes transformaciones que
sacudieron a Europa y a Norte Amrica en los siglos
XVIII y XIX proporcionaron el gran "empuje" que
llev a la creacin de la sociologa. Estas transformaciones resultaron muy perturbadoras para quienes
las estaban viviendo y crearon problemas sociales de
una magnitud nunca antes conocida. La gente tuvo
que admitir que las ideas del sentido comn acerca
del mundo social resultaban inadecuadas. Lo que se
necesitaba en cambio, era un gran cuerpo de informacin sobre los hechos puesto en perspectiva mediante teoras acerca de la sociedad sistemticamente verificadas. Los primeros socilogos reunieron
esta informacin y elaboraron estas teoras. Sus
ideas acerca de lo que permite la coherencia de la sociedad y acerca de la relacin entre la sociedad y el
individuo, llevaron a la cimentacin profunda del
pensamiento sociolgico actual. En efecto, algunas
de la teoras del siglo XIX y del nuevo siglo XX son
las que han ejercido mayor influencia de las desarrolladas hasta ahora. En los captulos que siguen plantearemos las cinco corrientes clsicas del pensamiento sociolgico.

Teora de la eleccin racional


Antes de que la ciencias sociales llegaran a convertirse en disciplinas separadas, se estudiaron en conjunto con la poltica, la economa y otros aspectos de
sociedad como fenmenos relacionados entre s. La
perspectiva ms importante que desarroll un marco de referencia para estos primeros planteamientos
se denomin teora de la eleccin racional. Esta teora sostiene que al tomar las decisiones, la gente sopesa los beneficios resultantes de una accin
particular contra los costos invertidos. Slo cuando
las personas perciben que los beneficios son mayores que los costos adoptan el comportamiento correspondiente. La teora de la eleccin racional
subraya el papel de las acciones especficas en la
configuracin de los hechos sociales. Como tal, ha

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

17

contribuido al desarrollo de la perspectiva de accin


en la sociologa. Pero la teora de la eleccin racional
est ms relacionada con los modelos formales de
toma de decisiones racionales para predecir comportamientos sociales, que con la creatividad deslumbrante o con las diferencias culturales en el pensamiento del pueblo. Difiere entonces de otras teoras que subrayan una perspectiva de accin.
Sobresale entre los fundadores de la teora de la
eleccin racional el filsofo escocs del siglo XVI
Adam Smith (1723-1790), gestor de la economa clsica y a la vez socilogo de gran influencia en los siglos XIX y XX. Smith (1776-1976) crea que el pueblo
toma decisiones econmicas (qu comprar, qu fabricar, a qu precio vender) con base en clculos
muy racionales sobre la relacin entre costo y beneficio. Al hacerlo as, consideran solamente las consecuencias para ellos mismo; no piensan en los efectos
de sus acciones sobre los otros. Adems, en un sistema de mercado libre, Smith afirmaba que las decisiones motivadas nicamente por el inters particular conducen finalmente a la produccin de suficientes mercancas para el consumidor, y al correspondiente incremento de la riqueza de la sociedad.
Esto sucede porque la competencia opera como una
"mano invisible" en la produccin en lnea, para maximizar las ganancias y para dirigir el trabajo y la inversin hacia reas donde la demanda es mayor. La
versin de Smith sobre la teora de la eleccin racional incorpora la idea de la integracin funcional.
Smith vea a la sociedad como un sistema autorregulable en el cual muchas partes diferentes, actuando en su propio inters, se engranan conjuntamente
a travs de las fuerzas del mercado hasta formar un
todo que funciona para el bien comn.
Una generacin despus de Smith, el filsofo Jeremas Bentham (1748- 1832), ampli el concepto de
la toma racional de decisiones. Bentham(1789/1970)
demostr que los humanos en todas partes estn
motivados para obtener satisfaccin y evitar el dolor. Argument que la gente se esfuerza por evaluar

sus diversas experiencias para actuar de tal forma


que maximice el placer sobre el dolor. Bentham estaba en desacuerdo con la opinin de Smith sobre el
hecho de que, segn l, la suma de las decisiones del
individuo, realizadas sobre la base del inters particular, automticamente se convierte en el mayor
bien para la sociedad como un todo. Para Bentham
el bien pblico (definido como el mayor beneficio al
menor costo para el mayor nmero de personas),
poda alcanzarse mejor por medio de una accin gubernamental cientficamente planificada, lo cual denominaba "la mano visible". Bentham afirmaba que
no debemos depender de la tendencia automtica
hacia una sociedad que funcione sin alteraciones y
en el inters pblico. En lugar de eso, necesitamos
ejercitar el poder con el fin de proporcionar el mximo beneficio a la mayor cantidad posible de poblacin.
La teora de la eleccin racional que Smith y
Bentham lideraron, sigue influyendo todava sobre
muchos campos de la sociologa. Por ejemplo, este
enfoque se aplica a la forma como en los negocios se
toman decisiones mercantiles, a la forma como la
gente decide invertir en ms educacin, y ms an,
a la forma en que el joven elige a la persona con
quien se va a casar. En el caso del noviazgo, considera que los individuos estn confrontando una cantidad enorme de posibles compaeros de romance
(Blau 1963; Becker 1976). Ellos deben, en cierta forma, decidir a quin aproximarse o de quin recibir
propuestas. Esto lo hacen parcialmente sobre la base
de la atraccin fsica. Adems, sopesan toda una escala de costos y beneficios relacionados con la toma
de una decisin particular. Estos pudieran incluir los
costos de un posible rechazo y de una reprobacin
por parte de sus padres, contra los beneficios de sentirse a gusto con una persona especial y con la posibilidad de aumentar el propio estatus social si
aquella persona impresiona a los amigos. Desde esta
perspectiva, los noviazgos son como un mercado
donde la gente investiga sobre el mejor "producto"

Adam Smith crea que las


escogencias nacionales de
los consumidores
individuales produciran
una economa
autorreguladora
encaminada a satisfacer la
demanda comn de
bienes. (Culver Pictures)

Jeremas Bentham crea


que si a los individuos se
les permita tomar sus
propias decisiones, no produciran una sociedad que
funcionara sin
alteraciones. Apoyaba a
planificacin
gubernamental y los
controles legales para
alcanzar la utilidad: el
mayor bien para el mayor
nmero de gente.
(Archivo Bettmann).

18

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

dados los recursos individuales. Aunque esta perspectiva les pareca un poco torpe a la mayora de los
estadounidenses, una investigacin sugiere que los
clculos racionales influyen sobre la eleccin de la
pareja. Ms adelante mencionaremos otros ejemplos
de la teora racional.

La teora de Carlos Marx


Cinco aos antes de la muerte de Jeremas Bentham
naci un hombre que ayudara a cambiar el curso de
la historia. Su nombre era Carlos Marx: historiador,
economista, terico social, agitador poltico y revo
lucionario. Carlos Marx (1818-1883) contribuy significativamente al pensamiento sociolgico y econmico. Tambin sent las bases del comunismo mo
derno.
Marx (1867/1976) crea que lo ms significativo
de las sociedades industriales de su poca era el hecho de ser capitalistas; que los medios de produccin eran propiedad privada y se utilizaban para
maximizar las utilidades. En opinin de Marx, este
sistema econmico estructuraba todos los dems aspectos de la vida social y alimentaba un conflicto
permanente (tensin, desacuerdos, competencia) so
bre los valores y las metas sociales. El conflicto se
origin porque los capitalistas (los propietarios de
la tierra, de las fbricas y de la maquinaria) podan
incrementar su riqueza nicamente mediante la explotacin del proletariado (los trabajadores, quienes
en realidad producan los bienes econmicos). Para
Marx, los intereses de los capitalistas y del proletariado eran inherentemente contradictorios. El mercado competitivo obligaba a los capitalistas a reducir los salarios hasta el nivel ms bajo posible con el
fin de maximizar sus ganancias. Los trabajadores,
por su parte, se vean crecientemente abocados a la
revuelta, al derrocamiento del sistema capitalista y
al establecimiento de una sociedad sin clases en la
cual la riqueza fuera distribuida equitativamente
En opinin de Carlos
Marx, la sociedad
capitalista est
dominada por aquellos
que controlan los medios
de produccin y cosechan
beneficios del trabajo de
otros. Esto produce una
divisin profunda entre
las clases sociales, que
conduce a las luchas por
el poder social y,
eventualmente, a la
revolucin. (Archivo
Bettmann).

[vase Captulo 11 (Estratificacin) y 22 (Cambio so


cial).]
Pero para que los trabajadores pudieran unirse
y levantarse en una revuelta, argumentaba Marx,
deban desarrollar una conciencia de clase, un sentido de sus intereses compartidos y de su compromiso. Mientras tanto, los capitalistas mantendran su
poder para determinar las creencias religiosas, las
actividades en tiempo de ocio y las preferencias del
consumidor de un proletariado oprimido. Esto alimentara en el trabajador una "falsa conciencia", dificultndosele an ms el tomar conciencia de su
condicin. Por esto mismo los intereses de los capitalistas aumentaran y el sistema continuara, los capitalistas le heredaran a sus descendientes sus
propiedades y su condicin privilegiada. As, pues,
para responder al interrogante de cmo se mantiene
unida la sociedad, la teora de Marx est orientada
hacia el poder. Argumenta que la sociedad capitalista se mantiene unida mendiante la destreza de los
capitalistas para dominar a los trabajadores. El po
der, segn Marx, es la fuente de la ventaja social.
Para responder al otro interrogante social bsico
(la relacin entre el individuo y la sociedad), la teo
ra de Marx toma en cuenta tanto la estructura como
la accin. Es estructural en el sentido en que considera las circunstancias histricas del capitalismo co
mo algo que limita la mayor parte de la opciones
abiertas al pueblo. Y es orientada hacia la accin en
el sentido en que reconoce la capacidad de los trabajadores para unirse en la lucha de clases y para cambiar colectivamente las condiciones existentes. Marx
expres estas dos ideas cuando escribi: "Los hombres hacen su propia historia, pero no la hacen bajo
circunstancias elegidas por ellos mismos, sino ms
bien bajo circunstancias directamente encontradas,
dadas y transmitidas desde el pasado" (1852-1979, p.
103). Una de las diferencias fundamentales entre los
ms recientes seguidores de Marx ha sido la de si insisten ms sobre los aspectos estructurales de su teo
ra, o si ms bien hacen todo el nfasis sobre la
accin de las clases como el factor determinante del
cambio social. (Gouldner, 1980).

La teora de Emilio Durkheim


Otro temprano socilogo que tuvo inmensa influencia fue el francs Emilio Durkheim (1858-1917). Al
analizar la evolucin de las sociedades industriales
modernas, subray la forma como las fuerzas sociales ocultas hacan posible la unin de las gentes, fenmeno que l denomin solidaridad social (Durkheim 1893/1984). En opinin de Durkheim existen
dos formas bsicas de solidaridad social: Una la soli-

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA
Emilio Durkheim crea
que los vnculos sociales
compartidos mantienen
unida a la sociedad
moderna. La confianza
mutua y la
interdependencia crean
una "conciencia
colectiva" o sea, un sentido de pertenencia y
ayuda a que la sociedad se
realice como un todo
mayor y distinto que la
suma de los miembros
individuales. (Archivo
Bettmann).

daridad basada en una gran participacin de creencias, valores y costumbres, que Durkheim llam solidaridad mecnica. La solidaridad mecnica es el
aglutinante que une a las sociedades pequeas, sencillas y tribales, en donde cada uno mira al mundo
en idntica forma y se compromete en actividades
semenjantes. Las sociedades grandes, complejas y
modernas, por el contrario, estn tejidas solidariamente por lo que Durkheim denomin la solidaridad orgnica, o sea, la interdependencia que se basa
en una divisin compleja del trabajo. En una sociedad moderna cada persona gana dinero en una ocupacin especializada y luego utiliza ese dinero para
comprar mercancas y servicios que otros miles de
personas han producido en su rol especializado. Los
vnculos sociales que este sistema crea resultan extremadamente fuertes. La gente est interconectada
porque las diferencias en sus habilidades y en sus
roles hacen que se necesiten para sobrevivir.
Durkheim (1895/1982) argumentaba que el estudio de la sociedad est a un nivel diferente del estudio del individuo, y que la sociedad forma un
todo que es mayor que la suma de sus partes. Para
clarificar estos puntos utilizaba la analoga de un organismo vivo (este es el origen de la palabra solidaridad "orgnica"). El estudio de un organismo vivo,
como por ejemplo, el ser humano, es diferente del
estudio de las partes que componen ese organismo.
Una persona total es ms que la suma del corazn,
los pulmones, el cerebro, el hgado, la sangre, los
huesos y as sucesivamente. Existen caractersticas
del sistema vivo interconectado que van ms all del
conjunto de sus partes. Adems podemos aprovechar el estudio de las partes y su importancia en el
funcionamiento de todo el cuerpo.
Resumamos las enormes contribuciones de
Durkheim al pensamiento sociolgico en trminos
de sus respuestas a nuestros dos interrogantes socio-

19

lgicos bsicos. Para responder al interrogante de


qu es lo que hace que la sociedad permanezca unida, la perspectiva de Durkheim fue definitivamente
la funcional. Argumentaba que la sociedad tiende
naturalmente hacia un estado de integracin funcional. El todo, en su opinin, permanece unido mediante el trabajo interrelacionado de las partes. Para
responder al interrogante de la relacin entre el individuo y la sociedad, Durkheim acepta una perspectiva prevalentemente estructural. Crea que la
sociedad era algo externo a la gente, algo que impone lmites poderosos a sus comportamientos y como
algo que se resiste a los esfuerzos del pueblo para lograr el cambio social. A diferencia de muchos tericos estructurales, sin embargo, Durkheim y sus
seguidores hicieron especial nfasis sobre la cultura,
sobre las ideas de la sociedad y sobre los valores.
(Durkheim 1912/1965; Alexander, ed. 1988).
La insistencia de Durkheim sobre la integracin
funcional lo condujo a creer que los orgenes de un
hecho social son en cierta forma menos importantes
que la funcin desempaada por el mismo en el orden social. Por ejemplo, Durkheim destacaba el rol
social que desempean el crimen y la desviacin:
crea que en pequeas cantidades podan ser socialmente tiles. Despiertan a la gente a la conciencia de
los lazos morales que los unen y a condenar a quienes los violan. Por el contrario, las altas tasas de criminalidad y desviacin tienen el efecto opuesto.
Debilitan las creencias de todos en las normas y conducen a que se ponga en duda la autoridad moral
de la sociedad. En opinin de Durkheim, el rpido
cambio social es una de las causas de este grave problema, l describa un estado llamado anomia (sin
normas) en el cual el pueblo, como resultado de un
cambio rpido, pierde su conexin con la sociedad y
su fe en las reglas sociales y en las instituciones. Volveremos al concepto de anomia en otras partes de
este libro.

La teora de Max Weber


Max Weber (1864-1920) fue uno de los ms importantes intelectuales alemanes de su tiempo. Crea
que las explicaciones sociolgicas deben derivarse
de la comprensin de por qu el pueblo elige ciertas
acciones. Esta creencia difera profundamente de la
opinin de Durkheim de que la sociedad y los individuos deberan ser estudiados en diferentes niveles. Weber (1904/1949)reconoci que existen factores
sociales que deben analizarse utilizando mtodos
cientficos, pero argumentaba tambin que los hechos sociales son el resultado acumulado de acciones individuales.

20

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

Max Weber enfoc su


pensamiento hacia la interaccin
de los factores econmicos,
polticos y culturales en la
produccin de una organizacin
social distinta del occidente
moderno. El insista en que esto
dependa de que los individuos
adoptaran una orientacin ms
racional y menos tradicional
hacia la accin social. (Cortesa
del Centro Alemn de
Informacin).

Esta insistencia sobre la accin individual llev


a Weber a observar ms all del comportamiento objetivo y a enfocarse sobre las creencias subjetivas de
la gente, sobre sus actitudes, sus valores y sus motivaciones. Segn Weber, los socilogos deben interpretar, no slo observar. Deben tratar de observar las
acciones desde el punto de vista del actor. Esta aproximacin la denomin el verstehen, que en alemn significa "comprensin con empatia". Weber
insista en que la verstehen podra ser algo sistemtico. No reduca entonces el conocimiento sociolgico
a un asunto de opinin, sino que las explicaciones,
en su concepto, tenan que ir ms all del conteo objetivo de quien en la sociedad posea tales atributos
sociales. Las explicaciones, segn Weber, deben contemplar los pensamientos subjetivos y los sentimientos que conducen a la ejecucin de acciones
particulares.
Como Marx y Durkheim, tambin Weber deseaba entender los rpidos cambios sociales que ocurran en su poca. Para Weber, la tendencia fundamental en la poca moderna era la mayor racionalizacin de la accin social y de las instituciones sociales.
Ms especficamente, Weber (1922/1968) consideraba la historia de la sociedad occidental como un
cambio de las orientaciones tradicionales (en las
cuales sencillamente la gente sigue las huellas de sus
antepasados), hacia unas orientaciones ms racionales (en las cuales la evaluacin lgica de los efectos tiende a gobernar el comportamiento) (Roth y
Schluchter 1979; Brubaker 1984).
Weber crea que la tendencia general hacia una
racionalizacin cada vez mayor podra observarse
en muchos aspectos de la vida social. Uno de estos
era el desarrollo de la ciencia como el principal mtodo para la adquisicin del conocimiento. Para los
siglos XVIII y XIX se empez a "creer" cada vez ms
que la ciencia, con sus mtodos racionales y sistemticos, era superior a la simple intuicin y al sentido
comn. Una racionalizacin cada vez mayor poda
verse tambin en el aumento de la burocracia en el

gobierno, donde las leyes son la base de la autoridad. Weber crea que las burocracias eran un avance
sobre las antiguas formas de gobierno en las cuales
o bien se segua costumbres informales o bien se
obedeca a los mandatos del rey. Tener reglas sealadas por los representantes del pueblo, facilitara el
cambio en forma ordenada. Un tercer campo donde
poda apreciarse el progreso de la racionalizacin,
fue en el desarrollo del capitalismo. Este exige gente
que analice el mercado, que maximice la eficacia de
la produccin, que calcule los resultados de la inversin y que cree instituciones financieras para apoyar
la expansin econmica, todo lo cual necesita de un
enfoque lgico y racional del mundo.
Para lograr esta bsqueda de las explicaciones
acerca de los valores y las creencias subjetivas de la
gente, Weber (1904/1958) argumentaba que las
ideas de la reforma protestante jugaron un papel
importante en el fomento del capitalismo durante
sus primeros aos. El protestantismo fortaleci el
ahorro y la inversin enseando que el desenfreno
en los gastos era un pecado. Tambin defenda el
trabajo constante ("las manos ociosas son el taller del
demonio") y la orientacin de que el xito econmico era una prueba del favor de Dios. En esta forma,
las ideas religiosas promovieron acciones individuales que terminaron el surgimiento de una nueva clase de sistema econmico. Este enfoque sobre las
creencias subjetivas y los valores que conducan a
formas particulares de accin y a las acciones que a
su vez producan ciertos modelos sociales ms amplios, es el enfoque tpico de Weber.
Un instrumento que Weber utiliz para analizar
fenmenos como el surgimiento del capitalismo, es
un modelo llamado tipo ideal; este se crea para examinar las caractersticas ms importantes de algunas
entidades o eventos sociales. El modelo no describe
necesariamente lo que existe, ni siquiera lo que debiera existir. El tipo ideal del capitalismo, por ejemplo, podra incluir la falta de intervencin gubernamental aunque haya al menos cierta ingerencia del
gobierno en prcticamente todos los sistemas capitalistas. As que un tipo ideal es simplemente una abstraccin que permite a los socilogos iluminar ciertas caractersticas de un fenmeno. En la actualidad,
tales modelos se siguen usando para analizar muchos factores sociales.
Para responder al interrogante de la relacin entre el individuo y la sociedad, Weber adopt una
perspectiva de accin. Crea que la sociedad es el
producto de las acciones de los individuos. Esta
orientacin hacia la accin es central a su teora. Pero Weber tambin expuso sus ideas respecto a lo que
hace posible que la sociedad se mantenga unida. Co-

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

mo Marx, tambin crea que el pueblo lucha por el


poder para determinar la naturaleza de los mecanismos sociales, incluyendo a los gobiernos. A diferencia de Marx, sin embargo, argumentaba que las
agrupaciones polticas del pueblo y sus opiniones
no siempre reflejan sus intereses econmicos. Para
Weber el pertenecer a una determinada clase econmica era solamente una de las muchas identidades
sociales sobre cuya base el pueblo rene sus fuerzas.
Por ejemplo, un grupo elitista podra definir a sus
miembros mediante criterios no econmicos, tales
como un acento apropiado, una educacin en los
mejores colegios, tener los amigos correctos, tener
los antepasados que llegaron en el Mayflower. Tales
grupos de estatus tienden a predominar en la cpula de la jerarqua social, en donde la gente tiene el
inters de excluir a los dems de sus posiciones privilegiadas. Por el contrario los grupos conformados
segn la clase (una organizacin de sindicatos por
ejemplo) tienden a encontrarse en la parte inferior
de la jerarqua social donde la gente encuentra su
fuerza en el nmero (Parkin, 1976). Pero cualquiera
que sea su base, los grupos sociales, en opinin de
Weber, luchan por el poder y por la influencia. Como Marx, Weber crea que el ejercicio del poder es
fundamental para el orden social.

Teora interaccionista
Otra teora fundamental en sociologa es el interaccionismo, originado en parte de una escuela de filosofa denominada fenomenologa y que se desarroll en Europa a comienzos del siglo XX. Los socilogos fenomenologistas deseaban salirse del enfoque
unilateral sobre las generalizaciones a gran escala
acerca del comportamiento social, tales como los
que presentaron Marx y Durkheim. En cambio, prefirieron concentrarse en la forma como la gente subjetivamente experimenta y entiende el mundo social, as como la construccin de su propia realidad
social, un enfoque algo ms cercano al de Weber
(Schutz y Luckman 1973). Al mismo tiempo, los fenomenologistas deseaban conocer la forma como
gentes diversas llegan a participar en una definicin
comn de la realidad. Esto condujo a un enfoque de
la lengua, el medio principal a travs del cual los
humanos comunican sus pensamientos y sus sentimientos a los dems.
El enfoque sobre la lengua y la comunicacin
era uno de los factores que vinculaban la fenomenologa a una escuela estadounidense de sociologa llamada interaccionismo simblico. Uno de los fundadores de esta escuela fue George Herbert Mead
(1863-1931), filsofo de la Universidad de Chicago,
quien se dedic a la sociologa y a la psicologa so-

21

Las interacciones
humanas diarias eran de
mucho inters para
George Herbert Mead.
Visualiz las palabras, los
gestos y las expresiones
como smbolos de aquello
que pensamos y sentimos;
estos smbolos
constituyen el verdadero
cimiento de la vida social.
(Cortesa de la
Universidad de Chicago,
Biblioteca Joseph
Regenstein).

cial en los primeros aos del siglo XX. Mead crea


que mediante la interaccin social llegamos a aprender cul es "nuestro lugar" en el mundo social. Inclusive la identidad de una persona es una creacin
social, afirm Mead (1934). Su intencin en esta afirmacin era que llegaramos a conocernos ampliamente contemplando cmo los dems reaccionan
hacia nosotros. Para que ocurra todo este aprendizaje social, la comunicacin es esencial y toda comunicacin humana siempre encierra smbolos. Esto ocurre porque los pensamientos y sentimientos de una
persona no son directamente asequibles a los dems.
Primero deben ser codificados en smbolos tales como las palabras, los gestos, las expresiones del rostro y los sonidos no lingsticos que luego los dems pueden interpretar. Este proceso de la comunicacin simblica es a lo que se refiere el trmino interaccin simblica.
El enfoque de la perspectiva interaccionista
consiste en que la gente se dirige y responde a otras
personas, dependiendo de la forma como ellos interpreten la situacin social. Pensemos en lo que ocurre
cuando un alumno se aproxima a su profesora despus de clase con una pregunta. Primero aprecia qu
hace la profesora con el fin de determinar cmo
acercarse bien a ella. Si est hablando con otro estudiante, probablemente interprete que est temporalmente ocupada y entonces permanecer en silencio,
a la espera de una oportunidad ms adecuada. Cuando finalmente habla, controla sus palabras y acciones esperando las respuestas de la profesora. Si ella
sonre y se inclina suavemente hacia el alumno, probablemente suponga que est animndolo para que
siga hablando con confianza. Si, por el contrario, con
frecuencia desva la mirada por la ventana o la aparta cuando le habla, probablemente interprete esto
como un signo de impaciencia y un intento por cambiar de situacin. En esta forma se acta en un intercambio de ir y venir de seales tentativas y de
retroalimentaciones que van condicionando el com-

22

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

portamiento social. El resultado final es el surgimiento de una comprensin compartida de lo que


aquella situacin significa. Estas comprensiones
compartidas son escenciales para la vida social y de
inters primordial para los interaccionistas (Blumer,
1986).

Comparacin entre algunas teoras


fundamentales
Nuestros dos interrogantes sociolgicos bsicos proporcionan un valioso marco de referencia para comparar las teoras fundamentales de la sociologa y
para resumir sus contribuciones al pensamiento social. La Figura 1.2 nos muestra dnde se encuentran
las teoras fundamentales sobre los interrogantes de
qu es lo que hace que la sociedad est unida y cmo se relacionan la sociedad y el individuo.
En cuanto al primer interrogante, Marx y Weber
argumentaban que la respuesta es el poder. Sostenan que la lucha por el poder es fundamental en toda sociedad. Pero mientras que Marx consideraba
que el poder deriva de la estructura del sistema eco-

nmico, Weber consideraba que derivaba de muchos factores diferentes (educacin, ancestro, conexiones sociales, etctera, adems del control de los
recursos econmicos). Y mientras que Marx vea el
poder como algo que se agotaba por las relaciones
entre las clases sociales, Weber vea el poder como
algo que se agotaba por los contactos entre individuos. En agudo contraste con las perspectivas de
poder de Marx y Weber, Durkheim adopt una concepcin exclusivamente funcional. El crea que la sociedad moderna se mantena porque sus diferentes
partes juegan papeles interdependientes. Uno de los
primeros tericos de la eleccin racional, Adam
Smith, tambin se inclinaba hacia una perspectiva
funcional. Argumentaba que, a excepcin de una intervencin del gobierno, la sumatoria de las preferencias particulares, motivadas por el inters propio,
produce un sistema econmico eficiente que beneficia a la sociedad como un todo. Jeremas Bentham,
por el contrario, consideraba que el conflicto surge
cuando la gente y los grupos persiguen metas individuales. Pensaba que el poder del gobierno es necesario para garantizar un bien social ms amplio.

Figura 1.2 Posiciones de las teoras fundamentales de la sociologa

Para simplificar, podemos colocar las


teoras fundamentales en una rejilla
formada por las dimensiones de las
posibles respuestas a los dos interrogantes
bsicos de la sociologa. Los crculos
indican que algunos tericos ofrecen
respuestas ligeramente distintas a los
interrogantes bsicos en diferentes
momentos de su trabajo. Por ejemplo,
Marx algunas veces hizo nfasis en la
accin (lucha de clases) y otras veces en la
estructura (estructura de la clase
capitalista). Cuando Marx insiste sobre la
estructura, su enfoque es algo menor sobre
el poder. Existe una tendencia general
creciente de los enfoques funcionales a
volverse ms estructurales y hay ms
enfoques orientados hacia el poder que
hacia la accin.

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

Como los tericos de la eleccin racional, los interaccionistas tambin difieren en la insistencia que le
dan a la integracin funcional del poder. Mientras
que unos consideran que su perspectiva es complementaria de la de Durkheim; otros subrayan el conflicto y el ejercido del poder.
En cuanto al interrogante sobre la relacin entre
individuo y sociedad, los fundadores de la sociologa sostienen nuevamente una amplia gama de opiniones. Max Weber, por un lado, adopt una
perspectiva muy slida de accin. Para l, los mecanismos sociales son el producto de acciones que el
pueblo elige, y que su vez se desprenden de diversas perspectivas y motivos subjetivos. La teora de la
eleccin racional tambin sigue a una perspectiva de
accin, pero una perspectiva tal que no subraya la
diferenciacin individual y la creatividad. Quiz es
el interaccionismo la ms orientada a la accin de todas las teoras fundamentales. Sus proponentes contemplan todo el mundo social como una creacin de
la accin individual. Al otro extremo de la accin est la perspectiva slidamente estructural de Emilio
Durkheim, quien explicaba el comportamiento humano en funcin de fuerzas y de modelos sociales
que existen fuera de la gente y que frecuentemente
ejercen una fuerza coercitiva sobre ellas. Marx tambin crea en la naturaleza coercitiva de las fuerzas
sociales, pero no tan absolutamente como lo hizo
Durkheim. Aunque consideraba al capitalismo como un sistema que limita las preferencias disponibles, argumentaba que la accin por parte de las
clases sociales puede originar un dramtico cambio
social.
Seguiremos utilizando los dos interrogantes sociolgicos bsicos y las respuestas que han surgido,
como marcos de referencia analticos a lo largo de
este libro. Estos no slo son valiosos porque nos
ayudan a analizar las teoras fundamentales de la
sociologa, sino tambin a comprender y a comparar
las opiniones de los socilogos contemporneos en
una gran variedad de situaciones. Las discusiones
sobre lo que hace posible que la sociedad se mantenga unida y sobre la relacin entre el individuo y la
sociedad, siguen influenciando el trabajo sociolgico
de hoy y sin duda, seguirn teniendo una fundamental importancia para los socilogos del futuro.

tante acerca de la naturaleza de la sociedad o del


proceso de la interaccin social. Hoy los socilogos
estn todava influenciados por las ideas de Marx,
Durkheim, Weber, de la teora de la eleccin racional
y del interaccionismo. Es aceptado que los socilogos contemporneos han ampliado las versiones originales de estas teoras hacindolas ms aplicables a
las situaciones de los tiempos modernos y se han hecho esfuerzos para mezclar las perspectivas funcionales y de poder, como tambin las opiniones
estructurales y aquellas orientadas a la accin (Collins 1975; Giddens 1986; Bourdieu 1977). Sin embargo, las ideas centrales de las teoras fundamentales
todava son muy importantes. Por este motivo vamos a referirnos a ellas con frecuencia en las pginas
que siguen.
Una cosa que surgir, una y otra vez en este libro, es que la perspectiva terica general que un socilogo adopta influye significativamente en el tipo
de interrogantes para investigar qu se plantean l
o ella. Supongamos que diferentes socilogos analizan el sitio de trabajo en la sociedad moderna estadounidense. Un marxista podra preguntarse cmo
el sistema de la clase social impide el avance de los
trabajadores que pertenecen a grupos minoritarios
hacia posiciones de status y poder. Un seguidor de
Durkheim podra preguntarse cmo se desarrolla
la solidaridad a medida que los trabajadores que
ejecutan tareas especializadas lleguen a ser interdependientes. Un seguidor de Weber podra preguntarse si el desarrollo de una forma racional ms
burocrtica de organizacin de empresa contribuye
a una mayor exigencia en la produccin. Un terico
de la eleccin racional podra preguntarse cmo los

TEORAS F U N D A M E N T A L E S Y LA
SOCIOLOGA

CONTEMPORNEA

Las cinco teoras fundamentales que hemos descrito


ayudaron a lanzar a la Sociologa como una disciplina cientfica. Cada una de ellas revelaba algo impor-

23

Como los fotgrafos, los socilogos observan sus objetivos


desde muchos puntos de vista, donde cada uno retrata el
material bajo una nueva luz. Cul de los enfoques tericos
descritos en este captulo es til o persuasivo para usted?
(Charles Harbutt/Archive Pictures, Inc.)

24

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

empleadores sopesan los costos y beneficios al hacer


sus elecciones acerca de a quin emplear. Y un interaccionista podra preguntarse cmo en el sitio de
trabajo se negocian roles informales (como un manitico del trabajo, la persona de "las ideas", el mediador, el chivo expiatorio), a travs de las interacciones entre s.
Adems, la eleccin de qu interrogantes pueden hacerse sobre la idea social es como la eleccin
que se hace de dnde ubicar y apuntar la cmara.

Todo depende de qu es lo que se desea iluminar en


la escena que se contempla. Al enfocarse hacia ciertos interrogantes, por supuesto, pueden ignorarse
otros que tambin podran ser vlidos. Este es el
motivo por el cual muchos socilogos utilizan varias
perspectivas tericas diferentes, dependiendo de la
situacin particular que estn explorando. Cada teora observa la escena desde un ngulo diferente y a
su vez todas ellas proporcionan una comprensin
ms amplia que cada una de ellas en forma aislada.

RESUMEN
1. La sociologa, el estudio de la sociedad humana y
del comportamiento en situaciones sociales, nos invita a hacer a un lado nuestras opiniones privadas
sobre el mundo con el fin de observar ms claramente y con objetividad, las fuerzas sociales que
configuran y controlan nuestras vidas. La perspectiva sociolgica nos permite ver cmo dichos factores
forman nuestro ambiente social, nuestra posicin social y cmo el tiempo y el lugar en los cuales vivimos afectan nuestra opinin del mundo, la forma
cmo actuamos, sobre cmo nos perciben los dems,
inclusive hasta con quin interactuamos.
2. Los hechos sociales son propiedad de la vida de
grupo, que no pueden explicarse por referencias a
las actividades, a las sensibilidades o a las caractersticas de los individuos. Por el contrario, los hechos
sociales surgen en el proceso de la interaccin social.
Los socilogos han revelado que muchas de nuestras experiencias estn delimitadas por la sociedad,
no precisamente por el individuo. La insistencia de
los socilogos sobre los hechos sociales y cmo se
desarrollan ayuda a distinguir la sociologa de otras
disciplinas interesadas en el comportamiento humano.
3. Segn C. Wright Mills, la imaginacin sociolgica
se relaciona con la habilidad de contemplar nuestras
experiencias personales en el contexto de aquello
que est sucediendo en el mundo que nos rodea.
Nuestras propias experiencias, sin embargo, son limitadas y los socilogos son cuidadosos de no hacer generalizaciones basadas en observaciones del
sentido comn y de lo que la gente supone que es
verdadero. Cuando los socilogos deciden estudiar
un aspecto del mundo social, empiezan por recoger

informacin, por formular una o ms teoras, y despus por probar estas teoras de acuerdo con los
principios del mtodo cientfico. Los estudios sociolgicos pueden hacerse a nivel micro (pequea escala) donde los investigadores observan los patrones
diarios de comportamiento, o a un nivel macro (mayor escala) en el que se analiza la totalidad de los
mecanismos sociales.
4. Dos interrogantes bsicos que proporcionan un
marco de referencia para hablar acerca del mundo
social son los siguientes: "Qu mantiene unida a la
sociedad?" "Cul es la relacin entre el individuo y
la sociedad?" Para responder al primer interrogante,
algunos socilogos apoyan una perspectiva funcional (una creencia de que las diferentes partes de la
sociedad contribuyen a un todo); otros apoyan una
perspectiva de poder (una creencia que dice que
aquellos que controlan las fuerzas de la sociedad
probablemente estn ms adaptados para configurar la sociedad a favor de su propio beneficio). El segundo interrogante se responde frecuentemente
desde el punto de vista de una perspectiva estructural (la creencia de que las preferencias individuales
pueden explicarse por medio de fuerzas que surgen
de la forma en que la sociedad est organizada) o en
la perspectiva de accin (la creencia de que la sociedad est configurada por las acciones del pueblo).
5. La sociologa es una disciplina relativamente joven. Surgi durante los siglos XVIII a XIX cuando
una gran cantidad de cambios sociales y de agitacin despertaron muchos interrogantes acerca de las
funciones de la sociedad.
6. Adam Smith fue fundador de la teora de la eleccin racional, la cual sostiene que la gente, en su to-

APROXIMACIONES A LA SOCIOLOGA

ma de decisiones, escoge el curso de accin ms


ventajoso para ella. Jeremas Bentham ampli este
concepto. El mantena que se requiere de la intervencin del gobierno para ayudar a que la sociedad
funcione sin alteraciones y para permitir que la mayor cantidad de gente posible se beneficie de los recursos de la sociedad.
7. Carlos Marx crea que el sistema econmico de la
sociedad estructuraba todos los dems aspectos de
la vida social y alimentaba los conflictos sociales
permanentes. Segn Marx, el poder en el sistema capitalista est en manos de los capitalistas que dominan a los trabajadores. La nica forma de que los
trabajadores se deshagan de sus opresores es a travs de una accin social planificada y de una revolucin.
8. Emilio Durkheim enfoc su punto de vista hacia
las fuerzas sociales que unen a una sociedad, denomin este fenmeno como solidaridad social. La solidaridad mecnica est basada en una estrecha
participacin de valores, costumbres y de creencias.
La solidaridad orgnica es una interdependencia basada en la divisin compleja del trabajo. Durkheim
tena una visin extremadamente funcional y estructural. Argumentaba que la sociedad era algo externo

25

a la gente y que le impona fuertes limitaciones en


su comportamiento.
9. Max Weber es importante ya que introdujo a la
sociologa la conciencia, de la naturaleza subjetiva
de la vida social, y equilibr el nfasis de Marx sobre
las fuerzas econmicas con un nfasis igual sobre la
poltica y la cultura. Para Weber la tendencia fundamental en la era moderna estaba dirigida hacia la
creciente racionalizacin de la accin social y de las
instituciones sociales. Weber tambin se pregunt
sobre la relacin entre el individuo y la sociedad.
Crea que la sociedad era producto de las acciones
de los individuos y esta orientacin de la accin es
central a su teora.
10. George Mead y los interaccionistas, quienes subrayaban la lengua y la comunicacin simblica, sostenan que la gente se dirige y responde a los dems
dependiendo de cmo interpretan la situacin social.
11. La perspectiva terica que tome un socilogo
afecta significativamente los tipos de interrogantes
de investigacin que se plantean. Por esta razn se
requiere de varias perspectivas tericas para obtener
la comprensin ms amplia posible del mundo social.

GLOSARIO
Anomia. Inestabilidad social y prdida de fe en las reglas
sociales y las instituciones como resultado del rpido
cambio social.
Capitalistas. Miembros de una sociedad industrializada
que poseen y controlan los medios de produccin (la
tierra, las fbricas, la maquinaria, etc).
Conciencia de clase. Sentido de intereses compartidos y
de problemas entre miembros de una clase social.
Datos. Hechos, estadsticas y otras piezas de informacin
observable, de las cuales es posible sacar una deduccin.
Estructura social. Cmo el pueblo, los grupos y las organizaciones estn dispuestos entre s.
Fenomenologa. Filosofa que sostiene que la gente construye su propia realidad social de acuerdo con las formas en que experimentan y entienden su mundo
social.
Grupos de status. La gente que predomina en la cpula
de la jerarqua social y que lucha por excluir a los dems de las posiciones privilegiadas.
Hechos sociales. Propiedades de la vida social que no se
pueden explicar haciendo referencia a las actividades,
sensibilidades o a las caractersticas de las personas
individuales; al contrario, ellas surgen en el curso de
la interaccin social.

Imaginacin sociolgica. Una forma de ver nuestras experiencias personales en el contexto de lo que est sucediendo en el mundo que nos rodea.
Integracin funcional. Condicin que existe cuando todos
los aspectos de la sociedad se ajustan en un todo que
opera sin alteraciones.
Interaccionismo simblico. Una rama de la sociologa interesada en las comunicaciones entre la gente, que
ocurre por medio de smbolos, tales como palabras,
gestos, expresiones faciales y sonidos.
Macrosociologa. Anlisis a gran escala de la informacin
sociolgica derivada de los estudios de la estructura y
de los efectos de las disposiciones sociolgicas globales.
Mtodo cientfico. Reglas, principios, y mtodos de la
ciencia que se utilizan en la bsqueda sistemtica del
conocimiento.
Microsociologa. Anlisis a menor escala de la informacin derivada de los estudios de los patrones de comportamiento diarios y de las interacciones cara a cara.
Perspectiva de accin. Una perspectiva terica que sostiene que la sociedad est configurada por las acciones
de los individuos.
Perspectiva de poder. Perspectiva terica que ve el poder
como el factor principal que mantiene y configura el

26

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

orden social y ve el conflicto como el resultado natural e inevitable de la lucha por el poder entre los individuos y los grupos.
Perspectiva estructural. Perspectiva terica que sostiene
que el comportamiento individual puede explicarse
por fuerzas sociales que surgen de la forma como la
sociedad est organizada.
Perspectiva funcional. Perspectiva terica que hace nfasis en cmo cada parte de una sociedad o de una institucin social contribuye al todo.
Perspectiva interaccionista. Perspectiva terica que se enfoca hacia cmo la gente interacta en las situaciones
diarias y sobre cmo stas le dan sentido a las relaciones sociales.
Proletariado. Miembros de una sociedad industrializada
que no tienen control sobre los medios de produccin; es decir, los trabajadores.
Sociologa. El estudio sistemtico de las sociedades humanas y del comportamiento humano en situaciones so
dales.
Solidaridad mecnica. Solidaridad que est fundamentada en las creencias comunes, los valores y las costumbres.

Solidaridad orgnica. Es la interdependencia de un grupo


de gentes que est fundamentada en una divisin intrincada del trabajo.
Solidaridad social. Condicin que resulta cuando las fuerzas sociales fundamentales unen al pueblo conjuntamente.
Teora. Una explicacin sistemtica de cmo dos o ms fe
nmenos se relacionan entre s.
Teora local. Teora cientfica que se concentra en un aspecto muy especfico de la vida social.
Teoras de medio alcance. Son las teoras cientficas que
tienen un enfoque ms estrecho que las teoras generales.
Teoras generales. Teoras cientficas completas que tratan
de explicar cmo una amplia gama de factores sociales se ensamblan conjuntamente.
Tipo ideal. Modelo puro de un patrn social particular o
de un proceso que se utiliza como base para mecanismos o indicadores sociales de comparacin en el
mundo real.
Verstehen. Trmino utilizado por Weber para la compren
sin con empatia de lo que la gente piensa y siente.

CAPITULO 2

Mtodo de
investigacin sociolgica

La investigacin en sociologa, como en la mayora


de las otras ciencias, empieza con una persona lo
bastante curiosa como para preguntar por qu. Hace
aproximadamente un siglo, el socilogo francs
Emilio Durkheim se mostr interesado en el fenmeno del suicidio. Por qu, se preguntaba, las personas se autoeliminan? En su tiempo, como en el
nuestro, este interrrogante se responda frecuentemente en trminos individuales: el suicida est deprimido, enfermo mentalmente o ha sufrido una
prdida insoportable. Pero Durkheim no estaba satisfecho con esta explicacin. Pensaba que probablemente haba fuerzas dentro de la sociedad que influan sobre la decisin de una persona para suicidarse; desde esta perspectiva, la decisin de autoeliminarse nunca era simplemente personal.
Para averiguar si sus ideas eran correctas, Durkheim consider las explicaciones del suicidio comunes en su tiempo sistemticamente y reuni las
evidencias de cada uno de ellos. Como fuentes, Durkehim utiliz registros gubernamentales con la lista
de suicidios e informacin acerca de las personas:
edad, sexo, nacionalidad, religin, estado civil y as
sucesivamente. Despus de analizar este material,
Durkheim descubri que las explicaciones comunes
sobre el suicidio se contradecan con la evidencia. La
proporcin de suicidios variaba de un perodo de
tiempo a otro y de un pas a otro. Si el suicidio fuera
consecuencia de problemas personales, por qu haba tanta variacin? Por qu la proporcin de suicidios era ms alta en un pas que en otro? Si el
suicidio estaba relacionado con la enfermedad mental, Durkheim hubiera encontrado unas proporciones relativamente estables de suicidios y enferme-

dades mentales dentro de los grupos sociales. Pero


encontr exactamente lo opuesto: en algunos grupos
haba una alta proporcin de enfermedades mentales y pocos suicidios, otros grupos tenan proporciones iguales o altas proporciones de ambos. Durkheim tambin descubri que las mujeres eran probablemente ms propensas a la enfermedad mental
que los hombres, pero menos inclinadas a suicidarse. Otra informacin contradictoria sali a la superficie: Durkheim descubri que la mayor parte de las
personas se suicidan durante pocas ms clidas y
ms soleadas del ao, y no como podra esperarse
durante los das de fro y oscuro invierno.
Basado en los hechos y estadsticas que recogi,
Durkheim concluy que el suicidio, al menos parcialmente dependa de circuntancias sociales. Como
lo expres en su obra clsica, Suicide (1897/1951, p.
145), el suicidio est basado en "causas sociales y en
s mismo es un fenmeno colectivo". Las caractersticas del grupo social en el que la gente se encuentra,
hacen que vare la probabilidad de suicidarse y que
la autodestruccin no sea simplemente un acto privado.
Al analizar esta informacin, Durkheim observ
las condiciones sociales bajo las cuales ocurre el suicidio con mayor o menor frecuencia. Encontr que
los protestantes se suicidaban con una frecuencia
tres veces mayor que los catlicos y que stos lo haran ms frecuentemente que los judos; que los solteros cometan suicidio ms frecuentemente que los
casados, y que los casados con hijos se suicidaban
menos frecuentemente que todos. Durkheim pens
que la proporcin de suicidios es ms alta cuando la
gente siente que tiene pocos o muy dbiles vnculos
27

28

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

Durkheim propuso la existencia de tres clases de suicidios,


distinguidos por las motivaciones que los ocasionan. En la
fotografa de la parte superior izquierda, la muerte de Marylin
Monroe, que capt la atencin de los medios de todo el mundo
es un ejemplo de suicidio egosta A la derecha: los pilotos
kamikazes japoneses aparecen posando aqu en esta foto antes
de una misin y entregaron sus vidas en un suicidio altruista.
Abajo a la izquierda: esta vista de Wall Street congestionada
muestra el pnico durante la quiebra financiera de 1929, que
ocasion un desespero colectivo y que produjo casos de suicidio
anmico. (A la izquierda: Wide World Photos; derecha: U.S.
Navy; inferior izquierda: UPI/Bettmann Nezvsphotos).

con una comunidad o con un grupo social. La comunidad juda estaba ms estrechamente unida que
la catlica, la catlica ms estrechamente unida que
la protestante; los casados, especialmente aquellos
con hijos, tenan vnculos sociales ms estrechos que
las personas solteras. Las personas con pocos vnculos con una comunidad, probablemente estn ms
inclinadas a cometer lo que Durkheim llam el suicidio egosta, o sea, el suicidio relacionado con el
aislamiento social y con el individualismo. En el
otro extremo estn las personas cuyos vnculos a su
grupo son tan fuertes que se suicidan para el bien
del grupo. Los soldados japoneses se autoeliminaban y las viudas de la India que se arrojaban sobre
las hogueras funerales de sus esposos muertos cometan un suicidio altruista.
Durkheim tambin descubri que los suicidios
aumentaban cuando se presentaban agudos reveses
o fracasos econmicos, y que disminuan cuando
haba estabilidad. Razon entonces que cualquier
cambio que le produjera angustia a la gente, bien
fuera un fracaso o una bonanza econmica, aumentaba la probabilidad del suicidio. Cuando los tiempos son estables, la gente se siente mejor integrada
dentro del tejido social y ms comprometida con las
normas sociales. Cuando los tiempos son difciles y
desorganizados, el estado resultante de anomia, (la
falta de normatividad social) conduce a la gente a

cometer el suicidio anmico. El anlisis de Durkheim sobre el suicidio marc el principio de una revolucin en nuestra manera de pensar acerca de la
vida social.

EL PROCESO DE INVESTIGACIN
En la continuacin de su estudio sobre el suicidio,
Durkheim configur la sociologa como una ciencia
emprica: una disciplina con capacidad para analizar
objetivamente la informacin. Durkheim estableci
guas para una metodologa clara (los procedimientos que guan la investigacin) y un camino claramente sociolgico para conocer las cosas. Su investigacin segua un "modelo" de pasos: definicin del
problema, revisin de la bibliografa, formulacin de
una hiptesis, seleccin de un diseo investigativo,
recoleccin de informacin, recoleccin de datos,
anlisis de los mismos y conclusiones (vase Figura
2.1).

Definicin del problema


El primer paso en el proceso de modelo de investigacin, la definicin del problema en una forma precisa, puede ser ms arduo de lo que podramos
pensar. Por ejemplo, Durkheim tuvo que definir en
qu consista un acto de suicidio. Si las personas

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

moran porque haban calculado mal el peligro o no


haban tomado precauciones, se haban suicidado?
Durkheim (1897/1951, p.44) concluy que el suicidio
est relacionado con "todos los casos de muerte que
resultan directa o indirectamente de un acto positivo
o negativo de la vctima que sabe que producir este
resultado". Por "acto positivo" Durkheim quera decir acciones como lanzarse desde un puente o dispararse un tiro. Por "acto negativo" quera decir acciones como no tomar una medicina necesaria o no
apartarse de la va de un vehculo en movimiento.
Con esta definicin, el sacrificio de su propia vida
que hace un soldado para salvar a sus camaradas, se
cuenta como un caso de suicidio (altruista), aunque
mucha gente no lo concibiera en esos trminos.
En nuestro tiempo, los investigadores argumentan que muchos accidentes fatales donde interviene
un slo vehculo y que tienen lugar en carreteras con
muy buena visibilidad realmente son formas disfrazadas (quiz inconscientes) de suicidio (Philips
1974). La forma como los investigadores definen el
comportamiento que estudian, configura el resultado de sus investigaciones. Si dos investigadores utilizan diferentes definiciones del mismo comporta-

Figura 2.1 Pasos en el proceso del "Modelo" de Investigacin

29

miento, pueden llegar a conclusiones muy diferentes aunque la informacin en ambos estudios sea
ciudadosa. Cuando los socilogos utilizan conceptos
abstractos como suicidio o integracin social, deben
definir la idea en trminos cuantificables. Este procedimiento les proporciona una definicin operacional. En la definicin operacional de la integracin
social, por ejemplo, Durkheim inclua el matrimonio
(tener vnculos familiares) y el ser catlicos (tener
vnculos religiosos).
Los investigadores no solamente deben definir
su objetivo de estudio; tambin deben seleccionar
dnde buscar explicaciones posibles de un comportamiento determinado. Tal como lo anotamos en el
Captulo 1, Durkheim formul una teora funcional
segn la cual el aglutinante de la sociedad es un sentido de solidaridad social que proviene de las creencias compartidas, de las costumbres y de las leyes.
Influido por esta teora, quera determinar si la falta
de vnculos sociales tena una influencia aparente en
actos como el suicidio. Los socilogos, a partir de
Durkheim, tambin pueden buscar explicaciones al
suicidio o a cualquier otro hecho en funcin del grado de integracin de la gente en la sociedad. Por

30

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

consiguiente, la seleccin de una perspectiva terica


a partir de la cual se empieza la investigacin es cmo buscar hacia donde enfocar la cmara; se selecciona un punto ventajoso particular entre los muchos disponibles.

Revisin de la bibliografa
Los socilogos deciden qu interrogantes formular
en sus estudios con base en una revisin de la bibliografa existente en un campo determinado. Los buenos investigadores buscan todo aquello que ya se
sabe acerca del tema que quieren estudiar. Durkheim, por ejemplo, revis la bibliografa existente
sobre la relacin entre el suicidio y la sugestin, o
sea, sobre el interrogante de si la gente se suicidaba
para imitar a otros y rechaz la idea (Phillips 1974).
A su vez, David Phillips, un socilogo actual, revis
la conclusin de Durkheim acerca de la imitacin y
decidi investigar ms a fondo. Al finalizar, sus hallazgos diferan de los de Durkheim. Los investigadores revisan para saber lo que se conoce acerca de
los temas que estn investigando con el fin de evitar
una duplicacin de esfuerzos, para ayudar a ubicar
los conflictos y discusiones dentro de su campo y
para enfocar, de la manera ms precisa, la relacin
entre los factores que se estn estudiando.

Formulacin de hiptesis
Durkheim no quiso hacer un estudio sobre el suicidio en general. Empez formulndose una hiptesis, una afirmacin tentativa que predice cmo dos
o ms variables se afectan, o cmo se relacionan entre s. El trmino variable se aplica a cualquier factor
que puede cambiar con el tiempo o diferir en varios
casos. En sociologa, las variables frecuentemente
constan de algunas actitudes, modelos de comportamiento o condicin. Durkheim desarroll muchas
hiptesis, pero su hiptesis principal era que el suicidio vara inversamente con el grado hasta el cual
una persona est integrada dentro de la vida de la
sociedad. Entonces, tena que especificar las variables que quera considerar. En la hiptesis principal
de Durkheim las dos variables eran las siguientes:
(1) el grado hasta el cual una persona estaba integrada dentro del grupo social y (2) la proporcin de suicidios.
Los socilogos definen los problemas en trminos de grupos de variables que ellos piensan pueden estar relacionados. Durkheim acept como
hiptesis que el grado de integracin de las personas a la vida social, como estar casado, tener hijos,
tener vnculos religiosos, y as por el estilo, podra
estar relacionado con la probabilidad de suicidarse.
Muchos aos ms tarde, David Phillips (1974) acep-

Golpeados por un nuevo fenmeno, los investigadores


formulan hiptesis para determinar la causa. Por ejemplo, en
el verano de 1987, los jugadores profesionales de bisbol
batearon un nmero extraordinariamente alto de jonrones.
Varias teoras se desarrollaron para explicar este fenmeno,
atribuyndolo al cambio de condiciones, al clima, a diferencias
en las pelotas, a la nutricin y al entrenamiento del jugador y
dems. No es sorprendente que la demostracin de estas teoras
y a determinacin de las causas sea un tema de gran inters
para los equipos y para sus seguidores.

t como hiptesis que la imitacin del suicidio podra estar relacionada con la cantidad de publicidad
que rodea los suicidios de personajes notables. En la
mayor parte de las investigaciones, los objetivos de
la investigacin comprenden una o ms variables
(en la investigacin de Durkheim era la proporcin
de suicidios) y otras variables son las posibles explicaciones (para Durkheim, el grado de integracin
social). El tipo de variables que analizan los investigadores es algo que est determinado en gran parte
por la hiptesis que desean evaluar.

Seleccin de un diseo de investigacin y


recopilacin de datos
Para probar sus hiptesis, los investigadores necesitan hechos, estadsticas, resultados de estudios y
otros materiales pertinentes. El primer paso para recolectar estos segmentos de informacin observable,
llamados datos, consiste en decidir cmo buscarlos.
Esto implica la seleccin de un diseo de investigacin o plan especfico para la recoleccin y el anlisis de la informacin. Algunos investigadores realizan encuestas y hacen preguntas a muchas personas. Algunos seleccionan la observacin participante; los investigadores viven y trabajan entre las
personas que van a ser estudiadas para aprender de
primera mano cmo piensan y cmo se comportan.
Algunos investigadores dirigen experimentos, o sea,
crean una situacin artificial en la cual pueden observar cmo responde la gente a diferentes estmu-

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

los. Adems, otros investigadores utilizan registros


histricos para recopilar datos. Para muchos problemas, el mejor enfoque combina muchas estrategias
de investigacin: encuestas, observacin, bsqueda
de documentos. Los investigadores pueden basarse
tambin en los resultados de investigaciones previas
para complementar los nuevos datos que han recogido. Analizaremos todos estos mtodos especficos
de recoleccin de datos en la seccin final sobre mtodos de investigacin.
Cualquiera que sea el diseo de investigacin
que se utilice, la tarea crucial de un investigador es
recoger suficiente informacin sobre la cual pueda
basar una slida comprensin del problema y probar su hiptesis. Aunque este camino pueda parecer
sencillo y directo, frecuentemente puede resultar
muy difcil. No solamente puede un investigador
encontrar problemas en la recoleccin de datos, sino
que un conjunto de datos puede interpretarse de
muchas formas. Durkheim, por ejemplo, escogi el
confiar en los registros oficiales del gobierno que daban la lista de causas de muerte. Esto significaba que
l tena que aceptar las interpretaciones de los funcionarios del gobierno, de los mdicos y de los
miembros de la familia que informaban por qu haba muerto esa persona. Puesto que la gente generalmente basa sus observaciones sobre la sociedad en
sus interpretaciones de lo que hacen los dems, un
investigador debe ser cuidadoso para evaluar los
"hechos" con la mayor objetividad posible.

31

computadores seran de inmensa ayuda para el anlisis de sus datos y hubiera utilizado muchos otros
procedimientos estadsticos sofisticados disponibles
en nuestro tiempo. La casilla de la pgina 34 presenta algunos sistemas de medidas estadsticas sencillas
aunque muy importantes.
El paso final en el proceso de investigacin es
sacar conclusiones basadas en los resultados del
anlisis. Dependiendo de los modelos que hayan
surgido y de su interpretacin, la hiptesis se puede
confirmar, rechazar o queda sin aclarar. El anlisis
de Durkheim confirmaba su hiptesis de que la proporcin de suicidios aumentaba cuando se debilitaban los vnculos de la gente con grupos significativos y que caan cuando estos se fortalecan . Cuanto ms fuertes sean los vnculos que la gente tiene
con los grupos sociales, tanto ms dependan de
ellos y ms probable ser que tengan en cuenta a
otras personas cuando se trate de tomar decisiones.
Las personas que tienen pocos vnculos con su comunidad, probablemente estn ms inclinadas a
acabar con su vida que las personas que estn profundamente comprometidas con su comunidad.
El proceso de investigacin permite a los socilogos evaluar las conclusiones independientemente
de unos y de otros. As, las conclusiones no son terminantes sino que estn siempre abiertas a nuevas
preguntas e investigaciones. Cuando la investigacin hace una contribucin significativa al conocimiento sociolgico, se publica y se pone a disposicin de otros socilogos.

Anlisis de los datos y conclusiones


Una vez que los socilogos han recopilado los datos,
el siguiente paso consiste en analizar esta informacin. El anlisis es el proceso de buscar aquellas partes que se juntan para formar un modelo o un todo,
y cmo esas piezas de informacin se relacionan entre s. En cierto sentido, el anlisis empieza con la
definicin del problema que se investiga, porque
con base en esto el socilogo decide exactamente
cules factores estudiar y cmo medirlos.
En el anlisis de sus datos, Durkheim busc las
condiciones bajo las cuales el suicidio ocurra ms
frecuentemente, y aquellas en las cuales su frecuencia era menor. Encontr que se suicidaban ms protestantes que catlicos y ms catlicos que judos;
que los solteros se suicidaban ms que los casados y
que los casados con hijos eran los que menos suicidios cometan. Durkheim tambin descubri que la
proporcin de suicidios aumentaban durante los perodos de agudos reveces econmicos (inflaciones o
depresiones), y que descendan en perodos de inestabilidad poltica. Si Durkheim hubiera realizado
hoy su investigacin, hubiera encontrado que los

Investigacin subsiguiente
El conocimiento sociolgico crece cuando la teora
estimula la investigacin y sta, a su vez, genera
nuevas teoras que producen ms investigacin y as
sucesivamente. Tal como lo hemos visto, un socilogo contemporneo, David Phillips, tom una de las
conclusiones de Durkheim -que la imitacin no juega un papel significativo en la decisin de suicidarse- como el punto de partida para su propia investigacin. Por muchos aos los socilogos aceptaron
los hallazgos de Durkheim. Pero en 1974, Phillips
concluy lo contrario, o sea, que los suicidios muy
publicitados producen imitaciones en abundancia,
despus de examinar los patrones de suicidios que
siguieron al suicidio ampliamente publicitado de
Daniel Burros, un lder del Ku Klux Klan, una violenta organizacin antisemtica ocurrido en noviembre de 1965. Burros se suicid despus de que
un reportero de un peridico revel que l era judo.
Phillips (1974) encontr que los suicidios aumentaron en forma significativa despus de que la prensa
public el suicidio de Burros en primera pgina.

32

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

Conceptos estadsticos fundamentales


Para analizar las estadsticas derivadas de los proyectos y experimentos
de investigacin, los socilogos utilizan varias medidas. La ms fundamental de estas medidas es la de los
promedios y las correlaciones.
Promedios. Los investigadores distinguen tres clases de tendencias
centrales o promedios en los datos
que recolectan.
La moda es la cifra que se presenta con ms frecuencia en un conjunto de datos. Por ejemplo, un
investigador estudia siete familias y
encuentra que sus ingresos anuales

$3 000
$3 000
$7500
$9 000
$11000
$15 000
$90 000
En este grupo, el ingreso modal es
de $3 000 al ao. La moda
no suministra informacin acerca de
la amplitud de los datos; pero es til
para discernir cul estadstica aparece ms frecuentemente.
La meda o ms comnmente
"promedio", se encuentra aadiendo
todas las cifras en un conjunto de datos y luego dividiendo la suma por
el nmero de temes. El ingreso promedio de siete familias es de $19 786
($138 500/7). El promedio es

til porque refleja todos los datos


disponibles, pero puede ser engaoso: el ingreso de $90 000 de
una de las familias oculta el hecho
de que las otras seis tienen ingresos
de $15 000 al ao o menos.
El promedio es ms provechoso
cuando la amplitud de los datos no
incluye extremos.
La mediana es el nmero de datos que cae en la mitad de una secuencia de datos. Para las siete
familias aqu enumeradas, el ingreso intermedio es de $ 9 000.
A diferencia del promedio, esta medida no permite extremos que puedan enmascarar la tendencia central.
Los investigadores frecuentemente
calculan tanto el promedio como la
mediana para presentar una impresin adecuada de sus investigaciones.
Los socilogos tambin pueden
desear encontrar hasta dnde vara
una estadstica con respecto al promedio (o de otro punto central). La
variacin del promedio se mide por
unidades de desviacin estndar.
Cuando se toma esta medida, los investigadores calculan cuan lejos
otras instancias registradas caen fuera del medio y entonces expresan si
cada instante cae dentro del grupo
ms cerrado al medio, el segundo
ms cercano a la media y as en adelante. Los hallazgos pueden expresarse en algo as como "la mayor
parte de las familias en el estudio estn dentro de una desviacin estndar de la media".

El interrogante que plante Phillips era si los


suicidios producan imitaciones, y su investigacin
condujo a la hiptesis de que ese es el caso. Para
probar esta hiptesis, Phillips tuvo en cuenta la cantidad de cubrimiento periodstico que reciba un suicidio en las primeras pginas de la prensa, despus
compar el nmero de suicidios esperados durante
el mes siguiente con el nmero real de suicidios. Encontr una correlacin directa entre un suicidio muy

Coeficiente de correlacin. Una


correlacin, como se ha discutido en
el texto, tiene que ver con la relacin
regular entre dos variables. La intensidad de una correlacin se expresa
comnmente como un coeficiente de
correlacin, un nmero decimal entre 0 y 1. Cuando no hay correlacin
entre variables (o sea, los dos no tienen relacin entre s), el coeficiente
de correlacin es cero. Cuando dos
variables se encuentran juntas todo
el tiempo, hay una perfecta correlacin positiva que se expresa como +
1.0. Cuando dos variables estn inversamente relacionadas (o sea la
presencia de una siempre est asociada con la ausencia de la otra),
existe una perfecta correlacin negativa. Esto se expresa como -1.0. Comnmente en el mundo real, los
investigadores no encuentran correlaciones perfectas. Ellos comnmente encuentran ejemplos menos
extremos de asociacin entre variables.
Los interrogantes ms comunes
del anlisis se refieren a saber si dos
variables que son correlativas tienen
alguna conexin causal entre s.
Siempre es posible que una correlacin sea coincidencial, es decir que
coincida o que sea el resultado de alguna tercera variable que est influenciando a las otras dos. Las
correlaciones, por tanto, tienen que
verificarse con una posible causa independiente. Esta es una forma de
demostrar la validez (algunas veces
llamada independencia estadstica).

publicitado y el aumento en la proporcin de suicidios. Pero su trabajo no terminaba ah. Tena que
probar otras hiptesis alternas.
Quiz la publicidad predispona a la gente que
ya estaba considerando suicidarse a proceder. Quiz
las personas que estaban tan desconsoladas o deprimidas como para estar virtualmente seguras de que
se mataran, respondan a la publicidad siguiendo
adelante con el acto de suicidarse (Phillips y Cars-

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

tensen 1986). De ser as, Phillips esperaba encontrar


primeramente un incremento en los suicidios despus de la publicidad y posteriormente una cada
repentina. Pero no la encontr. Otra hiptesis era
que quiz los mdicos forenses se dejaban sugestionar despus de tanta publicidad acerca de los suicidios y clasificaban ms muertes como suicidios y
menos como homicidios o accidentes. Si as era, Phillips esperaba encontrar una disminucin proporcional en las tasas de otras causas de muerte; pero
tampoco la encontr. Poda ser entonces que el aumento en los suicidios tuviera que ver con otras condiciones. Si as fuera, los suicidios no deberan
aumentar al mximo despus de una noticia de primera plana en los peridicos y la cantidad de publicidad no debera estar correlacionada con el aumento en los suicidios. Pero estos ciertamente alcanzaron un tope y las variables en verdad estaban correlacionadas. Por ltimo, quiz el aumento no se deba a la imitacin sino a la afliccin. Phillips seleccion una muestra de mucha gente ampliamente admirada, cuyos suicidios deberan haber generado una
cantidad poco comn de afliccin; pero encontr
que la proporcin de suicidios no se vea afectada
ms por las historias de estas muertes que por los
suicidios de personas menos conocidas. (La seccin
"Cmo interpretar una tabla" incluye dos tablas de
la investigacin de Phillips).
Phillips continu su investigacin sistemtica
de los patrones de imitacin. Encontr que las proporciones de accidentes fatales con vehculos motorizados tambin aumentaban despus de que se publicaban los suicidios (Phillips 1986). Encontr que
haba imitacin despus de relatos de prensa de robos y de asaltos ampliamente publicitados; ms an,
luego de los encuentros de boxeo de peso pesado en
los campeonatos se daba un aumento en los crmenes y las vctimas se parecan ms a los perdedores
de ]o que podra esperarse estadsticamente.
Al tratar de medir cmo la violencia reportada
en los medios de comunicacin masiva afectaba la
violencia en el mundo real, Phillips (1986) realiz un
experimento fundamental. En vez de investigar directamente a los sujetos, los investigadores que realizan experimentos profundos generalmente confan en los datos que han sido recolectados directa y
frecuentemente por agencias gubernamentales. Phillips concluy que haba tres tipos de publicidad
que estimulaban la imitacin: las historias sobre el
suicidio, el suicidio-asesinato, los encuentros de boxeo en campeonatos y en el boxeo profesional. Sus
conclusiones tambin sugeran nuevos interrogantes
para una investigacin futura: qu otro tipo de desviaciones en el comportamiento origina la publici-

33

Un aumento en la proporcin de asesinatos que seguan a


los encuentros por el campeonato de boxeo, fue una de las
estadsticas encontradas por Phillips para sustentar su
teora de los patrones de comportamiento imitativo. (The
Associated Press/AP Photo-Cdor)

dad? Acaso la publicidad origina acciones prosociales como comportamientos antisociales?


As, desde Durkheim, una lnea de investigacin sistemtica se ha extendido a los socilogos
contemporneos y partiendo de los investigadores
de hoy, nuevos interrogantes se extendern hacia el
futuro.

DIFICULTADES EN LA
INVESTIGACIN SOCIOLGICA
Los cientficos sociales se interesan en buscar informacin acerca de algunos fenmenos individuales
observables y la interpretacin de datos de tal forma
que los hallazgos puedan ser examinados por otros
y lograr una amplia aceptacin. Sin embargo, la sociologa le plantea al futuro cientfico algunos formidables problemas de investigacin, sencillamente
porque es necesario tratar con personas.
El estudio de Durkheim sobre el suicidio ilumina algunos de los problemas que los socilogos confrontan cuando estudian el comportamiento social.
Como cualquier otro estudio cientfico, la investigacin de Durkheim debe evaluarse en trminos de su
validez y de su confiabilidad. La validez es el grado
hasta el cual un estudio cientfico mide lo que se est
intentando medir; por ejemplo, el grado hasta el
cual la proporcin de suicidios de diferentes grupos
sociales miden su diferentes niveles de anomia. La
confiabilidad es el grado hasta el cual un estudio
produce los mismos resultados cuando es repetida
por el investigador original o por otros cientficos.

34

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

Cmo interpretar una tabla


Los cientficos sociales frecuentemente presentan sus hallazgos en
forma de tablas. Estas tablas, que
frecuentemente aparecen en artculos de revistas especializadas, en textos, en peridicos y en revistas de
inters general, suministran una visin de conjunto de la informacin y
expresan las relaciones entre variables. Sin embargo, aunque las tablas

son muy comunes, despiertan cantidad de interrogantes: cuan vlida


es la informacin que contienen?
Pueden utilizarse las tablas para sacar conclusiones? Qu debera buscar al interpretarlas? Los siguientes
pasos para interpretar la Tabla 2.1
son guas generales que pueden
aplicarse a cualquier tabla o cuadro.

Lea el ttulo de la tabla para averiguar los datos que estn all y
cmo se presenta la informacin. En la Tabla 2.1 los datos se
presentan como nmeros; pero
en otras tablas pueden aparecer
como porcentajes u otras medidas.

Tabla 2.1 Aumento en el nmero de suicidios despus de que aparecieron en primera pgina del New York Times

Estudios subsecuentes de la proporcin de suicidios han demostrado que los resultados de Durkheim son confiables; pero los crticos han cuestionado si los datos de Durkheim eran vlidos (Pescolodi y Mendelsohn, 1968). Es posible que los datos
se hayan distorsionado? Quiz los catlicos parecen
tener menos suicidios que los protestantes porque
ellos disfrazan y ocultan mejor sus suicidios. Se podra elaborar un buen caso en favor de la hiptesis
que afirma que cuanto mejor est integrada una persona dentro de una sociedad, es menos probable que
su muerte se clasifique como suicidio. Por ejemplo,

los funcionarios en una comunidad cerrada podran


respetar el deseo de una familia de evitar la vergenza y registrar el suicidio como una muerte por
causas naturales; o no podran sospechar el suicidio
porque el individuo era considerado como un ciudadano prestante de la comunidad (Douglas 1967).
Estos intereses socavan el argumento de Durkheim.
Otra tarea difcil que los investigadores deben
afrontar es la especificacin de las relaciones entre
variables. En forma ideal, los socilogos se interesan
ms por especificar las relaciones de causa y efecto,
o las relaciones en las cuales un cambio en una va-

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA


Para evaluar la calidad de los datos, busque notas de encabezamiento o notas de pie de pgina
que puedan explicar cmo se recolectaron los datos, por qu se
estudiaron ciertas variables y si
se recolectaron en forma diferente para ciertas variables. La
fuente de datos, comnmente
presentados al final del cuadro o
tabla, es otra medida potencial
de calidad. Las fuentes de la Tabla 2.1 son: (1) el artculo publicado del socilogo David
Phillips "La influencia de la sugestin sobre el suicidio" y (2)
Las estadsticas sobre suicidio
publicadas por el Gobierno Federal. Si la fuente hubiera sido
un grupo con un inters establecido en el tema, como por ejemplo una agencia para la
prevencin del suicidio, podramos sospechar que all hay parcialidad.
3. Lea el encabezamiento de cada
columna (o sea verticalmente) y
fila (o sea horizontalmente) para
saber exactamente cules datos
aparecen en la tabla. La Tabla
2.1, que presenta el aumento en
los suicidios despus de los relatos que aparecieron en el New
York Times, enumera los nombres de gente bien conocida que
se suicid, la fecha en que apareci la relacin en el peridico,
la cantidad de suicidios esperados y los suicidios reales ocurridos en el mes siguiente al
suicidio publicitado, y si la proporcin de suicidios es ms alta
o ms baja que la esperada.

35

Tabla 2.2 Aumento en el nmero de suicidios despus de que se publican estos


casos en primera pgina en el New York Dally News

Observe patrones en la informacin. Ntese que a algunos suicidios publicitados siguieron


incrementos en la proporcin total de suicidios, mientras otros
no. El suicidio de la estrella de
cine Marilyn Monroe, por ejemplo, condujo a casi 200 suicidios
ms de los esperados en el mes
siguiente.
5. Saque conclusiones acerca de la
informacin en la tabla, y considere otros interrogantes que
puedan surgir. Acaso los suicidios de hecho aumentan des-

riable es producido por un cambio en otra. (Un


ejemplo comn de causa y efecto en el mundo natural es la relacin entre la luna y las mareas).
En muchos casos, sin embargo, los socilogos
no pueden determinar una relacin causal entre variables. Quiz tan slo puedan mostrar que dos variables cambian conjuntamente son correlativas
en alguna forma medible. El trmino correlacin se
refiere a la relacin continua que existe entre dos variables. Por ejemplo, una correlacin podra indicarnos la frecuencia con la que se encontrara un alto
valor de una variable (digamos la tasa de divorcios)

pus de que las historias


correspondientes han sido altamente publicitadas? Existe algn efecto imitativo, contrario a
lo que Durkheim conclua? Si
ese es el caso, la cantidad de publicidad tiene influencia posterior? En otras palabras, si un
suicidio es publicitado por ms
de un da, hay un correspondiente incremento mayor en los
suicidios imitativos? David Phillips verific esta pregunta y los
datos que encontr aparecen en
la Tabla 2.2.

junto con un alto valor de otra variable (digamos la


tasa de suicidios). Tal como se ha anotado, Durkheim no tena las tcnicas estadsticas sofisticadas de
que se dispone ahora para medir la correlacin. No
obstante lo anterior, pudo demostrar que las tasas
de suicidio varan con la afiliacin a grupos religiosos y con otras condiciones sociales.
El descubrimiento de una correlacin entre variables, sin embargo, no prueba que tengan una relacin de causa a efecto. Dos variables pueden estar
correlacionadas, pero no necesariamente tener un
vnculo entre s. Esto se conoce como una correla-

36

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

La tarea de las ciencias -desde la fsica


hasta la sociologa- consiste en definir las
causas de acontecimientos como el influjo
de unas variables sobre otras. (Mark
Godfrey/'Archive Pictures, Inc.)

cin espria y es fuente de error en la investigacin.


Una parte crucial del anlisis sociolgico es la distincin entre correlaciones significativas y espurias. Por
ejemplo, alguien pudiera preguntar si la relacin
que Durkheim encontr entre la tasa de suicidios y
la afiliacin religiosa tena una base causal o si la conexin era una simple causa espuria. Quiz ambas
variables son el resultado de un tercer factor, tal como las diferencias econmicas o geogrficas. Durkheim era consciente de que alguna tercera causa
podra explicar sus hallazgos, e intent establecer
que este no era el caso.
Parte de las dificultades para determinar la relacin causal es el hecho de que, a diferencia de muchos objetos de estudio en las ciencias naturales, la
gente no puede reducirse a simples ecuaciones de
causa y efecto. Un meteorlogo sabe que cuando la
presin y la temperatura del aire se mezclan en cierta forma, va a llover. Pero el cientfico social que intenta predecir el efecto del cierre de una fbrica
sobre la tasa de suicidios en una comunidad cercana, tiene que clasificar las muchas emociones en
conflicto y las motivaciones de la gente que vive y
trabaja all.
Adems, puede suceder que las variables sociales no permanezcan constantes en el tiempo o de un
lugar a otro. Las leyes de la gravedad y de la composicin del agua son siempre las mismas en todas
partes, igual hoy que ayer. Pero, por ejemplo, dos familias no son exactamente iguales y las ideas acerca
de lo que deben ser las familias varan enormemente
de una cultura a otra. En palabras del cientfico social sueco Gunnar Myrdal:
La diferencia realmente importante entre (los cientficos sociales) y nuestros colegas de las ciencias natura-

les, es que nosotros jams obtenemos constantes


-como la velocidad de la luz o del sonido en un medio particular- o los pesos especficos de los tomos o
de las molculas. No tenemos nada que corresponda
a las medidas umversalmente vlidas de energa, voltaje, amperaje, etc. Las regularidades que encontramos no tienen la validez firme general de "las leyes
de la naturaleza"(1973).

Tal como lo veremos posteriormente en el captulo, existen lmites en la forma como un cientfico
puede experimentar con seres humanos como sujetos. La gente debe ser tratada con dignidad y con
respeto. Por ejemplo, un socilogo no puede representar deliberadamente el cierre de una fbrica o un
accidente en una planta de energa nuclear para definir o determinar su efecto sobre la comunidad.
Finalmente, la objetividad es el mayor problema
para todos los cientficos sociales. Es difcil estudiar
las relaciones entre razas o la carrera armamentista
sin sentirse emocionalmente comprometido. El astrnomo que estudia las estrellas y el botnico que
experimenta con plantas tienen la probabilidad de
ser ms objetivo en sus respectivos campos.
Todo esto sugiere que los socilogos sencillamente no suponen que los hechos sociales "hablan
por s mismos". Por el contrario, como se ha visto en
el Captulo 1, los socilogos intentan interpretar estos hechos, desarrollando as una comprensin sistemtica y precisa de la sociedad y las situaciones
sociales dentro de lo posible. Este proceso exige la
formulacin de teoras que luego se demuestran por
medio de la investigacin emprica. En efecto, los
hechos y las teoras son inseparables. Sin teora carecemos de marco de referencia para entender los hechos. Del mismo modo, sin hechos nuestras teoras
son tan slo especulaciones carentes de prueba.

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

Los mtodos de investigacin nos permiten llegar a hechos que confirman o ponen a prueba nuestras teoras. Regresemos, por tanto, a una consideracin de la interaccin entre mtodo y teora.

LA INTERACCIN DEL MTODO Y


LA TEORA EN SOCIOLOGA
Los mtodos en la ciencia no son tan slo instrumentos que permanecen alrededor de la mesa de
trabajo, cualquiera de los cuales puede ser tomado
por el investigador. Los mtodos que los investigadores utilizan para investigar un problema deben
ser apropiados para las teoras que los guan. En la
ciencia, una teora es una explicacin de algo. Por
ejemplo, Durkheim bas su investigacin sobre el
suicidio en una teora que pudiera ser sintetizada
como sigue: la sociedad no es simplemente una coleccin de gente. Existe por s misma e influye en la
forma como la gente piensa y acta. En otras palabras, una persona es producto de un grupo al cual l
o ella pertenece. Durkheim sinti que sus hallazgos
sustentaban esta opinin porque podan explicar las
variaciones en la tasa de suicidios.
Durkheim adopt un enfoque funcional al suicidio (vase Captulo 1). Para ver cmo trabajan juntos los mtodos y la teora, consideremos una perspectiva alterna en relacin con el suicidio; es la asociada con George Herbert Mead y con el interaccionismo simblico. Los interaccionistas critican a
Durkheim por "imponer" su interpretacin sobre los
datos que analizaba. Ellos dicen que Durkheim supona que sin importar los grupos que iban a compararse, el significado del suicidio era obvio: reflejaba una falta de integracin dentro de la sociedad y
violaba las normas. Como Durkheim estaba influido
por esta teora, sus mtodos no le permitieron explorar la posibilidad de que el suicidio tuviera diferentes significados para cada persona. Un interaccionista simblico, al contrario, hubiera mirado de
cerca la forma como haba ocurrido cada muerte y lo
que significaba para aquellos que se vieron afectados
con ella. Esta perspectiva era complementaria, pero
no remplazara, el enfoque de Durkheim sobre el tema.
Los interaccionistas empezaran con los suicidios como tales. La cuestin de por qu la gente se
suicida debera responderse con un estudio de lo
que significa el suicidio para las vctimas y para
aquellas personas directamente comprometidas. Tomemos el ejemplo de un hombre que se sabe se siente atrapado por su vida urbana y por sus negocios.
Cuando est de vacaciones en la playa se va nadando demasiado lejos y se ahoga, aunque se considera-

37

ba un excelente nadador. Acaso intencionalmente


se fue nadando demasiado lejos de la playa? Fue
este un suicidio o un accidente? Una mirada a su vida y a sus relaciones personales podran permitirnos
responder a estos interrogantes en trminos de sus
propias percepciones y definiciones.
Los interaccionistas examinan el significado implcito en la situacin (significados ubicados) y por tanto, estn menos interesados que los tericos orientados funcionalmente con datos generalizados. En
lugar de imponer un significado a los datos estadsticos, los interaccionistas analizan los acontecimientos del mundo real para extraer sus significados.
Solamente entonces pueden discernir los patrones y
trabajar para deducir concepciones abstractas y teoras.
Es claro que esta perspectiva terica reclama
una metodologa diferente de aquella que escogi
Durkheim. Los interaccionistas consideraran que
las estadsticas oficiales sobre el suicidio deben ser
tambin eliminadas del evento y tambin filtradas
en su contenido para que puedan ser utilizadas en la
determinacin de las causas que llevaron a la gente
a suicidarse. En lugar de esto, los interaccionistas
analizaran los detalles de los casos, elaborando gradualmente una informacin comparativa a travs de
las situaciones sociales. Analizaran documentos tales como una carta de suicidio o un informe del medio legal, igual que una entrevista a la gente cercana
a la vctima del suicidio y observaran el contexto
social en el cual viva la persona. Los interaccionistas tambin quisieran fijar el impacto del suicidio sobre las otras personas. Una persona que se suicida
frecuentemente utiliza este acto como una forma de
comunicar un mensaje a alguien ms en una forma
contundente, pero dramtica.
Ambas posiciones tericas tienen mrito, pero
en forma diferente. Sus fundamentos no son dispares. El suicidio ocurre cuando se debilitan los vnculos sociales de la gente y es un acontecimiento que
tiene un significado simblico.
Al mismo tiempo, cada uno apunta hacia una
debilidad potencial en el otro. La aproximacin simblica interaccionista despierta dudas acerca de las
categorizaciones utilizadas en el estudio de Durkheim. Contrariamente, un seguidor de Durkheim sealara cun arduo sera desarrollar generalizaciones a gran escala, demostradas estadsticamente,
por medio de un enfoque simblico interaccionista.
Idealmente las dos aproximaciones -y otras- son
complementarias.
Resumiendo, nuestra perspectiva terica influye, pero no determina, cmo se realiza la investigacin. Puesto que Durkheim buscaba explicar las

38

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

diferencias entre las proporciones grupales del suicidio, analizaba la informacin a gran escala. Otro investigador ms interesado en examinar cmo
construyen las personas una realidad social alrededor de las muertes que no se deben a causas naturales, podra, por el contrario, proporcionar entrevistas
detalladas de los sobrevivientes para ver cmo se
marcan algunas muertes como "suicidios" y otras como "accidentes". Algunos investigadores nicamente utilizan estudios estadsticos u otros datos a gran
escala, y otros utilizan solamente entrevistas, aunque esto no tiene que ser as. En todos los casos la
teora sociolgica afecta las preguntas que se formulan y esos interrogantes a su vez dictan los mtodos
ms eficaces para obtener respuestas. En la seccin
siguiente veremos ms de cerca los varios mtodos
disponibles para los investigadores.

MTODOS DE INVESTIGACIN
El anlisis de Durkheim sobre el suicidio coloc a
los socilogos en el camino de una explicacin sistemtica de los hechos mediante el establecimiento de
las relaciones entre causa y efecto. Independientemente del hecho que va a examinarse -un suicidio,
un tumulto racial, un terremoto- los cientficos creen
que algn orden, alguna permanencia, o alguna regularidad, lo fundamentan. Por consiguiente, bajo el
mismo conjunto de circunstancias, una accin dada
producir permanentemente los mismos efectos. Los
cientficos sociales tienen a su disposicin diversos
mtodos para determinar las relaciones entre causa
y efecto.

Las encuestas
Los socilogos utilizan encuestas para medir la opinin pblica, para evaluar las suposiciones acerca
del comportamiento y para predecir cmo va a actuar la gente. Las encuestas son una recoleccin sistemtica de respuestas a interrogantes estandarizados a partir de una muestra sealada de personas
que responden. Se les puede solicitar a los encuestados que respondan cuestionarios por correo, por va
telefnica o mediante entrevistas personales. Las encuestas son especialmente tiles cuando los socilogos quieren informacin acerca de acontecimientos
que no pueden medir directamente. Por ejemplo, a
los socilogos les gustara conocer la forma como
mucha gente (en los Estados Unidos) cree que el
aborto electivo debera ser ilegal. La mayora de la
gente jams estar en posicin de actuar con base en
tal creencia; pero la opinin pblica es frecuentemente consecuente con el cambio poltico y legal.

Las encuestas son comunes; sus resultados aparecen frecuentemente en los noticieros de la noche y
en las revistas ms populares. Las encuestas sociolgicas, sin embargo, encierran mucho ms que una
simple interrogacin sobre ciertos aspectos. Si los resultados van a ser confiables y vlidos, los socilogos tienen que ser sistemticos en la eleccin de los
encuestados y en la manera de formular las preguntas.

Seleccin de una muestra


La mayora de las encuestas se disean para recolectar informacin sobre un nmero pequeo de personas que pueden usarse para hacer generalizaciones
acerca de actitudes, comportamientos, u otras caractersticas de una poblacin mucho mayor. La poblacin de cualquier encuesta es simplemente el nmero total de personas que comparten una caracterstica que el socilogo est interesado en estudiar.
Digamos que un grupo de socilogos est interesado en comparar actitudes hacia el aborto entre las
mujeres ms jvenes (edad entre los veinte y los
treinta aos) y entre las mujeres ms adultas (edad
entre los cincuenta y los sesenta aos). La poblacin
de la encuesta en este caso corresponde a todas las
mujeres que viven en los Estados Unidos y que estn entre las edades de veinte y treinta aos y entre
los cincuenta y los sesenta aos.
Debido a que comnmente es muy costoso y
demorado entrevistar a cada persona en una poblacin, los socilogos prefieren hacer la seleccin de
una muestra, con base en un subconjunto limitado
aunque representativo de la poblacin que va a estudiarse. Por ejemplo, los socilogos que estudian el
aborto podran escoger una muestra representativa
de mujeres de los dos grupos de edades que vimos
anteriormente. Si las caractersticas de la muestra
coinciden con las de la poblacin como un todo, entonces las respuestas de las personas de la muestra
proporcionan una buena idea de la distribucin de
las actitudes entre toda la poblacin.
Mucha gente piensa que una muestra ms grande suministra resultados ms exactos que una muestra pequea; pero esto no es siempre as. Quiz el
ms famoso ejemplo de lo contrario fue el intento de
predecir los resultados de las elecciones presidenciales de los Estados Unidos en el ao 1936. Una revista
con el nombre de Literary Digest envi papeletas de
votacin en forma de tarjeta postal a diez millones
de personas cuyos nombres se tomaron del directorio telefnico y de los registros de automviles. De
los dos millones de tarjetas postales que regresaron,
la revista predijo que Alfred Landon vencera a
Franklin D. Roosevelt por una mayora abrumadora

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

39

de votos. Al mismo tiempo, un joven llamado George Gallup hizo un muestreo nicamente entre
312 552 personas y predijo perfectamente que Roosevelt ganara las elecciones. En este caso, la muestra
ms pequea fue ms representativa de la poblacin.
Una razn, de este resultado fue que en 1936, en lo
ms profundo de la Gran Depresin muchos votantes no posean auto ni telfono. Estas personas, la
mayora de las cuales votaron por Roosevelt, fueron
excluidas de la muestra de la Literary Digest. Gallup
utiliz una muestra aleatoria, en la cual cada individuo dentro de la poblacin tena la misma oportunidad de ser seleccionado. En las encuestas sociolgicas sofisticadas, a cada miembro de la poblacin
se le asigna un nmero y entonces se toma la muestra utilizando una tabla de nmeros aleatorios. Los
socilogos pueden seleccionar una de cada diez personas de la poblacin o una de cada cien personas,
dependiendo del tamao de la muestra que quieren
utilizar. Las muestras aleatorias no excluyen, por
ejemplo, todos los votantes potenciales sin autos ni
telfonos.
Sealar una muestra representativa se convierte
en un verdadero desafo. Si quisiramos encuestar a
los estudiantes de la universidad para averiguar qu
quieren estudiar (o sus opiniones sobre el suicidio,
el aborto o los candidatos presidenciales), cometeramos un error si arbitrariamente encuestramos a
los primeros cien estudiantes que salgan de un edificio en el campo universitario. Qu pasara con un
grupo posiblemente grande de estudiantes que nunca usan ese edificio? Obtendramos una muestra legtimamente ms representativa si aleatoriamente
escogiramos cien nombres del registro de estudiantes de la universidad.

Diseo y formulacin de interrogantes


La expresin verbal exacta y la secuencia de los interrogantes que los socilogos plantean en las estadsticas o en los cuestionarios afecta la validez y la
confiabilidad de los datos que recogen (Schuman y
Presser, 1981).
La expresin verbal. La seleccin de palabras en los
interrogantes de las encuestas puede afectar, y de
hecho lo hace, los resultados de la investigacin. A
primera vista, por ejemplo, podra parecer que las
palabras "prohibir discursos" y "permitir discursos"
deberan ser opuestos lgicos. Pero aparentemente
las connotaciones de las palabras son diferentes. En
1976, se le pregunt a algunos encuestados lo siguiente: "Piensa usted que en los Estados Unidos
deberan prohibirse los discursos en pblico en contra de la democracia?" A otros se les pregunt:

La entrevista es una tcnica de investigacin ampliamente


utilizada por los socilogos para recopilar informacin. En
razn del elemento humano involucrado, debe tenerse
especial cuidado para evitar que la predisposicin
intervenga en el resultado de la encuesta (Peter
Simon/Stock, Boston).

"Piensa usted que en los Estados Unidos se deberan permitir los discursos en pblico contra la democracia?" Las respuestas no concordaron: 21.4 por
ciento dijo que hubieran "prohibido" los discursos,
pero un 47.8 por ciento dijo que no hubieran "permitido" los discursos (Schuman y Presser, 1981).
La secuencia. El orden en el que los socilogos presentan las preguntas puede afectar los patrones de
respuestas. Situaciones originadas en las primeras
preguntas pueden afectar la forma de pensar de
quienes responden acerca de las preguntas posteriores. Algunas veces los socilogos obtienen diferentes
resultados cambiando el orden de las dos preguntas.
Por ejemplo, se interrog a un grupo de personas sobre los dos siguientes aspectos: (a) "piensa usted
que en los Estados Unidos debe permitirse que los
reporteros de peridicos de los pases comunistas
vengan y luego enven a sus peridicos las noticias
tal como ellos las ven?" y (b) "piensa usted que un
pas comunista como Rusia debe permitir a los re-

40

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

porteros de peridicos estadounidenses ir all y enviar las noticias tal como se ven all?" Cuando se les
interrog sobre el primer punto, el 54.7 por ciento
dijo que s, pero cuando se les hizo la pregunta (b), el
74.6 por ciento contest afirmativamente la pregunta (a) (Schuman y Presser, 1981).
Forma de respuesta. Tratndose de encuestas, la
gente puede responder a preguntas en una de las
dos formas. En una respuesta cerrada los encuestados deben escoger entre un conjunto de respuestas
suministradas por el investigador. En una respuesta
abierta los encuestados pueden contestar con sus
propias palabras. Por ejemplo, los socilogos podran desear saber qu prefiere ms la gente en un
trabajo. Pueden preguntarlo en una forma cerrada:
"Quisiera usted mirar esta carta y decirme qu cosa
de esta lista prefiere ms en un trabajo?" La tarjeta
presenta la lista de cinco opciones: altos ingresos,
ausencia de peligro de quemarse en un incendio, horario corto de trabajo, oportunidades de ascenso y
satisfaccin en el trabajo que le proporciona una
sensacin de realizacin. La pregunta puede tambin hacerse en forma abierta: "La gente busca diferentes cosas en un trabajo. Qu preferira usted ms
en su trabajo?" Cuando se les hizo estas preguntas,
las respuestas diferan con la forma de presentacin.
Por ejemplo, 17.2 por ciento de las personas respondieron "oportunidades de ascenso" cuando vieron
que estaba entre las respuestas. Pero solamente 1.8
por ciento ofreca esta respuesta cuando se les presentaba el interrogante en forma abierta. Los socilogos tienen que estar muy conscientes de la
secuencia de la expresin verbal y de la forma como
la encuesta afecta los resultados de la investigacin.

La entrevista
Para algunas clases de investigacin, los socilogos
necesitan ms informacin de lo que permite un corto cuestionario. Deben recurrir entonces a la entrevista personal o telefnica. Si utilizan las preguntas
con respuesta abierta, los entrevistadores observan
cundo deben buscar ms informacin y cundo pasar a la siguiente pregunta. Los buenos entrevistadores tambin saben que la validez y la confiabilidad
de las entrevistas dependen de la interaccin entre el
entrevistador y el entrevistado . Saben ajustar el tono o la velocidad de una entrevista a los diferentes
tipos de entrevistados.
La sociloga Harriet Zuckerman estaba interesada en investigar las carreras de los cientficos que
haban ganado el premio Nobel. Deseaba entrevistar
a estas personas de la alta lite acerca de sus familias, de sus historias, de sus relaciones con otros
cientficos, de la afiliacin organizacional y de las

oportunidades en sus vidas desde que haban ganado el premio (Zuckerman, 1972). Lo primero que hizo fue entrar en contacto con quienes haban
recibido el premio Nobel y persuadirlos para que
hablaran con ella. Esta puede ser una de las etapas
ms difciles y ms dispendiosas de un estudio. Porque nadie, especialmente un cientfico ocupado, est
deseoso de gastar una hora o dos con un socilogo
preguntn. Zuckerman, sin embargo, tuvo bastante
xito en realizar los contactos: logr entrevistar a
cuarenta y cuatro de los cincuenta y cinco laureados
del Nobel que vivan en los Estados Unidos en 1963.
Ella sugiere que super alguna resistencia presentando sus credenciales profesionales, estableciendo
claramente la finalidad de la entrevista y mencionando los nombres de otros laureados del Nobel
que haban aceptado participar, adems de mucha
constancia. Se prepar a fondo para cada entrevista,
no solamente elaborando por anticipado el conjunto
de preguntas que iba a formular, sino tambin investigando los antecedentes de cada cientfico. Se asegur de establecer una interaccin durante la entrevista evitando temas sensibles, utilizando un lenguaje cientfico y encuadrando las preguntas para
lograr continuidad dentro de la entrevista ("Usted
dijo anteriormente que...").
Estas conversaciones con los laureados del Nobel fueron entrevistas semiestructuradas, o sea que
los aspectos generales y especficos que iban a tratarse se trabajaron con anticipacin, pero los entrevistados tenan libertad para tratar los temas en los
trminos que ellos consideraran ms significativos.
Por el contrario, las entrevistas estructuradas son
aquellas en las cuales la fraseologa y la secuencia de
las preguntas estn cuidadosamente planificadas
con anticipacin. En una entrevista no estructurada,
las preguntas y los temas no estn predeterminados
y el entrevistador y el sujeto entran en una conversacin que fluye libremente.

Los experimentos
El experimento ofrece a los cientficos la tcnica
ms efectiva para establecer -una relacin causa y
efecto. En los experimentos, los cientficos sociales
pueden poner a prueba una hiptesis: que una variable (X) causalmente influye sobre otra variable
(Y). Por ejemplo, los socilogos pueden poner a
prueba la hiptesis de que la gente que se somete a
un duro rito de iniciacin para obtener la admisin a
un grupo (variable X) desarrolla una fuerte integracin al grupo (variable Y) (Aronson y Mills, 1959;
Aronson y Carlsmith, 1968). En la seleccin de un
experimento para poner a prueba su hiptesis, los
socilogos conciben el problema en estos trminos:

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

41

Philip Zimbardo, un psiclogo social, creo una prisin en broma, en la cual los estudiantes actuaban los
papeles de prisioneros y de guardias. Los resultados fueron espantosos: los guardias tomaron su "trabajo" tan
seriamente que amenazaron la integridad de los prisioneros. El experimento de Zimbardo muestra cmo los
papeles que desempeamos influyen profundamente sobre nuestro comportamiento social. (Profesor Philip G.
Zimbardo universidad de Stanford).

si se cambia una variable (X) y tambin cambia otra


variable (Y) y si todos los dems factores permanecen constantes (controlados) el cambio en Y debe ser
causado por el cambio en X.
As, con el fin de probar una hiptesis, los investigadores: (1) sistemticamente manejan una variable (X), y (2) observan el efecto de esa manipulacin sobre la otra variable (Y). El factor que vara
sistemticamente se conoce como variable independiente; se supone que es el factor causal en la relacin estudiada. El factor estudiado se conoce como
variable dependiente; es el factor que se ve afectado
por la manipulacin de la variable independiente.
En nuestra ilustracin, la condicin de iniciacin sera la variable independiente y la intensidad de la
vinculacin podra ser la variable dependiente.
Los socilogos se basan en dos clases de experimentosde laboratorio y de campo.

Experimentos de laboratorio
En los experimentos de laboratorio los socilogos
colocan personas en condiciones artificiales que el
investigador puede regular cuidadosamente. Es decir, la persona que hace la investigacin puede controlar los efectos de algunos factores mientras aisla
el factor o los factores que son de importancia experimental. Por ejemplo, el psiclogo social Bibb Latan y sus colegas (1979), estudiaron el comportamiento llamado "ocio social" bajo condiciones de laboratorio. El ocio social es la tendencia de las personas a trabajar menos cuando estn en grupo que
cuando no lo estn. Es un concepto que tiene gran

significacin social: por ejemplo, los investigadores


se preguntaban si ese factor podra relacionarse con
la produccin relativamente baja de los trabajadores
estadounidenses en las fbricas.
En primer lugar, Latan y sus socios llevaron a
los voluntarios al laboratorio, all se les solicit
aplaudir y palmotear (esa era la tarea), solos y en
grupos de dos, cuatro y seis personas. Cuando los
investigadores midieron el sonido de los aplausos y
los palmoteos, encontraron que la cantidad de sonido de cada persona disminua tan pronto aumentaba el tamao del grupo. El experimento mostr que
un aumento en el tamao del grupo (la variable independiente), haca que la gente participara menos
en la tarea (la variable dependiente). En otras palabras, cuanto mayor sea un grupo, ms se presenta el
ocio social.
Para obtener datos sobre el ocio social, sin embargo, los investigadores tuvieron que engaar a los
voluntarios. Los investigadores dijeron que la finalidad del experimento era observar cun bien podra
la gente en una multitud juzgar los niveles de un sonido. Si los voluntarios hubieran sido advertidos de
que esa era una forma de estudiar el ocio social, hubieran podido actuar en formas que hubieran invalidado los resultados del experimento.
Este tipo de "metodologa engaosa" es comn
en experimentos sociales de laboratorio. Pero en las
ltimas dcadas, los aspectos relacionados con la
proteccin de daos provenientes de la investigacin a la gente, ha despertado nuevos y, algunas veces, perturbadores interrogantes. Acaso los

42

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

investigadores tienen el derecho de engaar a la


gente o causarles ansiedad o humillacin en nombre
de la investigacin cientfica? Para responder a estos
interrogantes, el Gobierno Federal, en el caso de Estados Unidos, ha hecho ms exigentes las normas
sobre investigacin con seres humanos, y las universidades deben tener una junta revisora para aprobar
los experimentos donde se involucran personas. Las
directrices actuales para este tipo de investigaciones
son claras: explicar el experimento o procedimiento
a las personas; no mentir; avisar al sujeto sobre cualquier peligro; describir cmo va a utilizarse la informacin; garantizar la confidencialidad del tema;
certificar que antes de que el sujeto acepte, l o ella
ser completamente informado acerca del experimento.

Experimentos de campo
Es acaso posible hacer experimentos sociales en situaciones del mundo real ("de campo")? Sin las condiciones controladas de un laboratorio, donde los
socilogos pueden medir en forma precisa los efectos y cambios en las variables independientes, puede acaso establecerse una relacin de causa-efecto?
Hasta hace poco, los socilogos pensaban que
era poco tico o quiz imposible manejar las condiciones en el mundo real con fines experimentales.
Cmo pueden irrumpir la vida de las personas en
nombre de la investigacin social? Hace algunos
aos, sin embargo, Durkheim insista en que los socilogos tienen el deber no solamente de investigar
los problemas sociales, sino tambin tratar de solucionarlos. Quiz pudiera llevarse a cabo una investigacin especial que beneficiara a los participantes.
Si se pregunta a los pobres, qu es lo que les beneficia ms, muchos diran sin duda "el dinero". En
los experimentos sociolgicos de campo ms importantes jams realizados, los investigadores cuidadosamente igualaron muestras de gente pobre (en
Hunt,1985). El grupo experimental (aquellos que vivan las condiciones experimentales en la realidad)
obtuvo un ingreso anual garantizado. El grupo de
control obtuvo los beneficios tradicionales de la seguridad social. Las entrevistas y los informes mensuales de ingresos y gastos suministraron a los
investigadores una informacin acerca de si, primeramente, un ingreso garantizado era el ms eficiente
modo de distribuir el dinero, en lugar del sistema
tradicional de la seguridad social; y segundo, si un
ingreso garantizado podra desanimar a la gente a
buscar un trabajo mejor remunerado. El experimento arroj algunos resultados inesperados.
Las personas a quienes se les daba un ingreso
anual garantizado ms alto, ganaban menos por su

cuenta que quienes reciban un ingreso garantizado


ms bajo, pero la evidencia no sugera que los ingresos garantizados desanimaban a la gente para
tratar de encontrar trabajos mejor remunerados.
Sorpresivamente, ocurrieron ms fracasos matrimoniales entre las familias que reciban ingresos garantizados, que entre aquellas que reciban seguridad social. Sin embargo, la continuidad del ingreso
pudo haber aumentado la estabilidad familiar entre
algunos de los participantes en el estudio, tambin
pudo haber hecho a las mujeres ms pobres que no
trabajaban menos dependientes de sus compaeros
y, adems, ms inclinadas a buscar la separacin o el
divorcio.
Estos hallazgos crearon cantidades de interrogantes ticos. Cuando el experimento comenz, los
investigadores no podan predecir sus resultados.
Algunos de los efectos del estudio, tales como la
inestabilidad marital creciente, podran verse como
algo daino o perjudicial. Ser justo solicitar a la
gente que participe en una investigacin, cuando sta les puede ocasionar perjuicios? Otras cuestiones
ticas se enfocaban sobre el aspecto de la privacidad.
Los investigadores preguntaban a los sujetos asuntos muy personales, como por ejemplo, ha cometi
do usted alguna vez un crimen? Ha abortado?
Aunque los socilogos se hubieran interesado por
recopilar la mayor cantidad posible de informacin
importante, acaso no hicieron algunas preguntas
que constituyen una invasin a la privacidad? Finalmente, algunos sujetos del grupo experimental obtuvieron mayor reconocimiento remunerativo que
otros. Habr derecho para que algunas personas
tengan que hacer esto con menos dinero porque se
colocaron en el grupo de control? Sin duda, los experimentos en el mundo real tanto como los del laboratorio, despiertan interrogantes muy serios
acerca de la tica en la investigacin.

Etnografa
En los experimentos, los socilogos intentan influenciar o cambiar el comportamiento de la gente. En las
etnografas, este no es usualmente el caso. Las etnografas son estudios en los cuales los investigadores
observan a las personas en situaciones diarias, comnmente durante un considerable perodo de
tiempo. La meta de los investigadores es suministrar
descripciones detalladas e interpretaciones de la vida social tal como sucede, por ejemplo, entre los nios en sus campos de juego; hombres homosexuales
en los saunas, o pandillas callejeras en los vecindarios urbanos. Los estudios etnogrficos suministran
el tipo de testimonios oculares de la vida social que
no son posibles en los diseos experimentales.

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

Observacin abierta participativa


En la observacin abierta participativa el investiga-

dor participa en la vida social de los sujetos de su


observacin y su papel es conocido por las personas
que estn bajo estudio. El socilogo William Corsaro
(1985) actu como observador abierto de un juego
de nios. Durante varios meses, observ y registr
cmo jugaban conjuntamente los nios de un jardn
maternal. No trataba de ocultar su propsito. Los nios pensaban que l era "una persona grande", que
actuaba ms como ellos que como los adultos y sta
percepcin le permiti acceso a la cultura de los nios.
Al llevar a cabo la observacin participativa,
Corsaro tuvo que resolver algunos problemas de
metodologa. Cmo podra entrar al mundo de los
nios sin trastornarlo ni cambiarlo? Tena que permanecer sin parecer como un entrometido, pero no
tan distante que perdiera de vista cmo los nios
mismos entendan su mundo social. Antes de que
pudiera entrar al campo de juego, Corsaro tuvo que
negociar con los "guardias", el director del jardn, la
secretaria, los profesores y los padres de familia. Tuvo que convencerlos, por ejemplo, de que no iba a
violar el derecho de nadie. Una vez que obtuvo el
permiso de los adultos, observaba a los nios por
detrs de un espejo de un solo lado. Aprendi los
nombres de los nios, (lo cual sera importante durante la observacin participativa) y se dio cuenta de
cmo los nios interactuaban rutinariamente.
Una vez que entr al campo de juego, Corsaro
jugaba con los nios pero no afectaba la naturaleza o
el flujo de episodios entre ellos (l consideraba los

43

episodios de juego como la unidad central del comportamiento en su estudio). Nunca trat de empezar
una actividad o de redirigir una en forma sustancial.
Nunca intervino en los conflictos de los nios. Durante este tiempo, Corsaro llen muchas libretas de
notas con sus observaciones de campo. Ms tarde,
trajo equipos de grabacin de video y de audio, para
volver a revisar los episodios entre los nios tantas
veces como lo necesitara para su anlisis.
Como otros etngrafos, Corsaro tena un doble
propsito: entender el significado subjetivo de los
acontecimientos para sus sujetos y ser analtico, sistemtico y sociolgico en su investigacin.

Observacin participativa secreta


Los socilogos algunas veces no les dicen a sus sujetos que van a ser observados por un etngrafo. En la
observacin participativa secreta, los socilogos se
introducen en el mundo social sin identificarse como investigadores y tratan de pasar como miembros
del grupo que estn estudiando. Los sujetos de investigacin comnmente no conocen el fin de la investigacin ni la verdadera identidad del investigador. Los socilogos se han hecho pasar como
miembros de cultos que profetizan el fin del mundo,
como practicantes de "matrimonios abiertos", que
intercambian sexo con otras parejas casadas y en
una gran variedad de otros papeles. La participacin
secreta soluciona el problema de la intrusin (la alteracin del comportamiento del grupo debido a la
presencia del socilogo) y permite a los socilogos
observar los grupos que comnmente estn cerrados a los intrusos. Pero este mtodo de investiga-

44

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

cin, a su vez, despierta serios interrogantes ticos.


Es acaso tico engaar deliberadamente a la gente
pretendiendo pertencer a su grupo, cuando en efecto, la intencin real es estudiarlos? Es una operacin secreta por definicin una invasin de la
privacidad?

Observacin no participativa
Una variacin de la observacin participativa secreta es la observacin no participativa, en la cual los
socilogos no se unen a las actividades del grupo
que van a estudiar. Sencillamente observan al grupo
en sus situaciones diarias, en las que los miembros
desarrollan sus diarios quehaceres. Cuando los observadores no participativos tienen xito, el grupo
no se da cuenta de que est siendo estudiado. En
una de estas etnografas, por ejemplo, los socilogos
que haban estado investigando el comportamiento
sexual fueron a saunas para homosexuales y pasivamente observaron el comportamiento de los hombres all (Weinberg y Williams, 1975). Muchos de
ellos se detenan y miraban los encuentros en forma

Los espejos de un solo lado se utilizan a veces para observar


el comportamiento de sujetos en una investigacin
experimental de tal forma que ellos no sean afectados por la
presencia del investigador. La seleccin de los mtodos de
investigacin depende de la naturaleza de los tanas que van a
estudiarse (Cary Wolinsky/Stock, Boston).

pasiva, de modo que los socilogos que los observaban no eran obvios. Los socilogos, entonces, se
mezclaron porque los socios del lugar permanecan
emocional y personalmente separados el uno del
otro, a pesar de sus encuentros sexuales. Para conservar su circunspeccin, los investigadores tomaron notas de campo en reas privadas del lugar y
despus de abandonarlo. En la interpretacin de lo
que vieron, los investigadores describieron la experiencia de muchos aos de estudio del comportamiento sexual. Claramente, no eran voyeristas, sino
que se aproximaban a la situacin con una serie de
preguntas tericas. Sin embargo, observando el
comportamiento a distancia, podra resultar difcil
percibir todos los matices involucrados.

Estudios histricos
Los socilogos solamente pueden observar lo que se
presenta aqu y ahora. Pero la comprensin del pasado se utiliza frecuentemente para entender el presente, como demostr Durkheim cuando utiliz
registros histricos de muertes en su estudio sobre el
suicidio. Puesto que los socilogos tambin se interesan por los cambios que tienen lugar en las instituciones, en los grupos, y en las sociedades, recurren a
los materiales histricos: informacin acerca de acciones, ideas, y acontecimientos que configuraron el
comportamiento humano en el pasado.
Los socilogos estn ms inclinados a escoger
una aproximacin histrica cuando quieren estudiar
los fenmenos sociales que no ocurren con frecuencia. En tales casos, puede que no haya suficiente informacin estadstica y resulta imposible realizar
entrevistas y encuestas. Para observar los efectos de
un acontecimiento raro, un socilogo podra tener
que esperar dcadas para tener una oportunidad de
recopilar informacin fresca. Por ejemplo, interesa
poco al socilogo posponer su investigacin sobre la
revolucin hasta cuando una se presente. Y en el caso de una revolucin actual, las condiciones que la
rodean pudieran hacer peligrosa o impracticable la
investigacin social.
Theda Skocpol (1979) llev a cabo un estudie
histrico de las tres revoluciones exitosas: la Revolucin Francesa del siglo XVIII y las revoluciones rusa
y china del siglo XX. Ella postul algunos de los interrogantes importantes acerca del cambio social
que haba interesado a los socilogos antiguos.
Skocpol tambin examin la informacin de muchas
revoluciones no exitosas y busc ejemplos de cambios no revolucionarios con el fin de ver cmo las
modificaciones sociales producidas por revoluciones
sucesivas, diferan de otros tipos de cambios sociales. A travs de anlisis comparativos, identific tres

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

etapas en las revoluciones exitosas: el rompimiento


de un gobierno del viejo rgimen, la movilizacin
masiva de los campesinos en una lucha de clases y
la consolidacin del poder por parte de una nueva
lite poltica.
Una segunda instancia en la cual los socilogos
llevan a cabo estudios histricos, es cuando se analizan acontecimientos que ocurren durante perodos
muy extensos de tiempo. La mayor parte de la investigacin sociolgica est dirigida hacia hechos relativamente breves, como el matrimonio y el divorcio, la adolescencia, o la creacin de nuevos negocios. Otros fenmenos de gran importancia, sin embargo, suceden durante perodos ms largos de
tiempo. La industrializacin, la inmigracin a los Estados Unidos, la creacin de la estructura moderna
de la familia y la extensin de la democracia popular, son unos pocos ejemplos de desarrollos que requirieron de muchos siglos para su desarrollo. Si los
socilogos solamente analizaran el tiempo presente,
no slo llegaran a generalizaciones defectuosas, sino que tambin perderan el patrn histrico esencial de los acontecimientos.
Finalmente, al hacer investigacin histrica y
otras, los socilogos pueden basarse en documentos
creados con otros objetivos. Como los historiadores,
los socilogos estudian los registros de transacciones
comerciales, los peridicos antiguos, los diarios, los
registros de las iglesias sobre nacimientos y defunciones, la informacin y las estadsticas recolectadas
por las agencias del gobierno. (Por ejemplo, Durk-

45

heim y otros al investigar el suicidio haban utilizado los registros del mdico forense.) Los socilogos
tambin pueden aprovechar las obras publicadas
por los historiadores, especialmente cuando una investigacin incluye un largo perodo o cuando deben compararse muchos pases diferentes. Este
mtodo, llamado anlisis secundario, incluye el
anlisis de datos que fueron originalmente recolectados por otra razn. En algunos casos, un socilogo
puede volver a interpretar los datos recolectados por
otro socilogo, con diferentes objetivos de investigacin.

Anlisis de contenido
Frecuentemente los socilogos emplean el anlisis
de contenido para descubrir informacin importante en materiales histricos y contemporneos. El
anlisis de contenido puede aplicarse a casi todo tipo de informacin registrada: cartas, diarios, autobiografas, memorias, leyes, novelas, canciones lricas, constituciones, peridicos, inclusive hasta
pinturas, todo lo cual puede revelar mucho acerca
del comportamiento de la gente. Este mtodo de investigacin es especialmente til en los estudios histricos, porque suministra una forma de organizar
sistemticamente y de resumir, el contenido latente
y explcito de la comunicacin. El computador, que
permite al investigador analizar el contenido bajo
muchas perspectivas, ha demostrado ser una poderosa herramienta de investigacin.

46

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

Para estudiar los efectos que sobre


los Estados Unidos ejercen las
numerosas olas de inmigrantes, los
socilogos pueden disear registros
histricos que provienen desde los
primeros arribos hasta el presente.
Tal investigacin histrica de largo
alcance es muy til para estudiar
los cambios graduales cuyos
impactos solamente se hacen
aparentes en un perodo de tiempo
muy extenso (EKM-Nepenthe).

Como ejemplo de cmo funciona el anlisis de


contenido, supongamos que un grupo de investigadores ha decidido estudiar las imgenes de los hombres y las mujeres en los videos musicales de rock.
Puesto que no pueden estudiar todos los videos musicales existentes, los investigadores empiezan por
recolectar una muestra representativa de los videos
de rock Despus, hacen una lista de todas las categoras posibles de contenido, tales como canciones
lricas, estilos de vestir, gestos y as sucesivamente.
Luego examinan la muestra de los videos, anotando
tantos detalles especficos del contenido como sea
posible. Hasta ahora, los investigadores se han basado principalmente en la investigacin cualitativa, la
cual depende de la interpretacin hecha por el investigador. Una vez recolectada informacin suficiente, los investigadores pueden pasarse a los mtodos de investigacin basados en estadsticas, o sea,
a lo que se denomina investigacin cuantitativa: por
ejemplo, pueden contar la frecuencia con la cual las

mujeres aparecen en papeles subordinados a los


hombres, y pueden verificar si estas circunstancias
son correlativas con otras variables. Los socilogos,
de hecho, han desarrollado este anlisis de contenido y encontrado que los videos musicales con frecuencia retratan a las mujeres en papeles subordinados, como objetos sexuales o como blancos de
violencia. (Brown y Campbell, 1986; Sherman y Dominick, 1986).
El anlisis de contenido es un buen ejemplo de
la investigacin que combina las investigaciones
cualitativa y cuantitativa. Los investigadores generalmente utilizan el anlisis cuantitativo cuando se
estudia una ocurrencia o forma de comportamiento
comn. El anlisis cualitativo probablemente es ms
til cuando un comportamiento o situacin ocurre
raramente o cuando la informacin necesaria no es
fcil de cuantificar, o sea, cuando existe en forma de
palabras, dibujos o algo por el estilo.

MTODO DE INVESTIGACIN SOCIOLGICA

47

RESUMEN
1. En su estudio sobre el suicidio, Emile Durkheim
presenta un precedente importante para examinar
un problema desde el punto de vista sociolgico.
2. El primer paso en un proceso de investigacin es
definir el problema. La definicin de un concepto en
trminos medibles produce una definicin operadonal.
3. Los socilogos formulan interrogantes en sus estudios sobre la base de una revisin de la bibliografa sobre el tema -una encuesta de los hallazgos de
otros investigadores que han estudiado un tema
particular.
4. Despus de una revisin de la bibliografa, un investigador establece una hiptesis, una afirmacin
que predice la forma como dos o ms variables estn relacionadas entre si.
5. El primer paso en la recopilacin de datos o en la
informacin, es escoger un diseo de investigacin.
El diseo, a su vez, depende de las cuestiones por
investigar. Entre los diseos de investigacin estn
la encuesta, la observacin participativa y el experimento.
6. Los resultados de un estudio son vlidos cuando
la medida de una variable describe el fenmeno que
va a ser investigado. Los resultados de un estudio
son confiables cuando al hacer investigaciones repetidas se producen los mismos hallazgos.
7. El conocimiento sociolgico se desarrolla en la
medida en que la investigacin genere teoras adicionales y ms investigacin. Un ejemplo de investigacin continuada son los estudios de David
Phillips sobre la imitacin como un factor en el suicidio; sus hallazgos contradicen a los de su predecesor, Durkheim.
8. Los socilogos confrontan diversas tareas de investigacin muy difciles. Como cualquier investigacin cientfica, los estudios del comportamiento
social deben demostrarse para que sean vlidos y
confiables. Los investigadores tambin deben tratar
de especificar las relaciones entre dos variables.
Puesto que estudian a las personas, los socilogos
tienen que ser particularmente cuidadosos para proteger los derechos de aquellas. Finalmente, los cientficos sociales encuentran problemas ms graves
con la objetividad, que los cientficos que estudian el
mundo natural.
9. Los enfoques particulares seleccionados por los
socilogos tienden a ser aplicados a las perspectivas
tericas que los guan. Por ejemplo, en la investigacin de su teora funcional, Durkheim compar patrones de grupo de suicidio. Un interaccionista
simblico se hubiera interesado ms por examinar

los significados intrnsecos de los casos individuales


de suicidio, acumulando gradualmente suficiente
informacin para revelar modelos generales.
10. Una encuesta es una recoleccin sistemtica de
respuestas a preguntas estandarizadas en una muestra de encuestados. Una muestra es una serie representativa de la poblacin que va a estudiarse. En
una muestra aleatoria, cada unidad dentro de una
poblacin tiene una oportunidad igual de ser seleccionada. Las respuestas de una encuesta pueden
verse afectadas por la formulacin, o sea, la expresin verbal de las preguntas, la secuencia en la cual
estn planteadas y la forma de respuesta que se permite.
11. La entrevista sociolgica puede estar estructurada (con las preguntas elaboradas por anticipado), semiestructurada o definitivamente no estructurada.
La entrevista es una tcnica que depende en gran
parte de la habilidad del entrevistador.
12. En un experimento, se manejan una o ms variables independientes, de tal manera que el investigador pueda examinar el efecto sobre una variable
dependiente. En los experimentos de laboratorio, los
socilogos manipulan cuidadosamente a las personas bajo condiciones artificiales. En los experimentos de campo, se manipulan las condiciones del
mundo real. Casos de metodologa engaosa han
llevado a normas federales y universitarias ms estrictas para la investigacin.
13. Las etnografas son estudios en los cuales los investigadores observan grupos en sus ambientes de
vida diaria, comnmente por un largo perodo de
tiempo. Los observadores participativos abiertos estudian abiertamente el comportamiento de otros; los
observadores participativos secretos, lo hacen sin revelarse como socilogos. En la observacin no participativa, los investigadores simplemente anotan el
comportamiento de otros sin participar en sus actividades.
14. En los estudios histricos, los socilogos utilizan
datos acerca de actos, de ideas y de eventos que han
configurado el comportamiento humano en el pasado. Los estudios histricos son muy valiososo para
analizar los acontecimientos que duraron en el pasado o eventos que se desarrollaron a lo largo de un
perodo de tiempo.
15. El anlisis de contenido proporciona una forma
de organizar sistemticamente y de resumir tanto la
comunicacin explcita como el contenido latente.
Es un ejemplo de investigacin que combina los enfoques cualitativos y cuantitativos.

48

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

GLOSARIO
Anlisis de contenido. Es un mtodo de investigacin que
suministra una forma de organizar sistemticamente
y de resumir el contenido latente y explcito de la comunicacin.
Anlisis secundario. Es el anlisis posterior de las informaciones previamente recolectadas para otras finalidades.
Anomia. Es una condicin dentro de la sociedad en la cual
la integracin de los individuos al tejido social est
debilitada y su compromiso con las normas sociales
est aminorado.
Coeficiente de correlacin. Es un nmero decimal entre
cero y uno que se usa para indicar la fuerza de una
correlacin.
Confiabilidad. El grado al cual un estudio produce los
mismos resultados cuando el investigador original lo
repite o lo hacen otros investigadores.
Correlacin. Es el trmino utilizado en una relacin comn entre dos variables; tambin, una simple medida
estadstica del alcance de la asociacin entre dos variables.
Correlacin falsa. Es una correlacin entre dos variables
que no tiene fundamento causal significativo.
Datos. Son los hechos, las estadsticas, los resultados del
estudio y otras partes de la informacin observable
que se recolecta y se utilizan para construir teoras.
Definiciones operacionales. Son los indicadores medibles
para las variables en una hiptesis.
Desviacin estndar. Es una medida estadstica de cun
lejos se encuentran otras instancias registradas del
promedio u otro punto central.
Encuestas. Es un mtodo de investigacin que utiliza
cuestionarios, entrevistas o los dos a la vez, para saber cmo piensa la gente, cmo siente o cmo acta.
Las buenas encuestas utilizan muestras aleatorias e
interrogantes previamente comprobados para garantizar la confiabilidad y la validez.
Entrevista. Es una conversacin por medio de la cual un
investigador busca informacin sobre un tema que va
a investigarse. Las entrevistas pueden ser ms o menos estructuradas.
Etnografas. Estudios en los cuales los investigadores observan a las personas en sus ambientes diarios, comnmente durante un largo perodo de tiempo.
Experimento. Un mtodo de investigacin que expone a
las personas a una situacin especficamente diseada. La tcnica ms eficaz para establecer las relaciones entre causa y efecto entre variables. Los
experimentos pueden hacerse en laboratorio o en el
campo.
Hiptesis. Es una afirmacin tentativa que predice la forma como dos o ms variables afectan, o estn relacionadas entre s.
Investigacin cualitativa. Es la investigacin que depende
principalmente de las interpretaciones subjetivas del
investigador del material o evento.
Investigacin cuantitativa. Es la investigacin que se basa
en el anlisis estadstico de los datos.

Materiales histricos. Son los datos que pertenecen a los


actos, a las ideas, a las circunstancias que configuran
el comportamiento humano en el pasado.
Mediana. Es el nmero que cae en la mitad en una secuencia de cifras.
Medida o promedio.. Se obtiene al sumar todas las cifras
en una serie de datos y dividir por el nmero de temes.
Moda. Es la cifra que ocurre ms frecuentemente en una
serie de datos. Observacin no participativa. Una tcnica de investigacin en la cual los investigadores observan el comportamiento en forma cerrada, pero que
no participan especficamente en las actividades del
grupo que va a estudiarse.
Muestra. Es una cantidad limitada de personas seleccionadas de la poblacin a estudiar que son representativos de esa poblacin.
Muestra aleatoria. En una encuesta es un mtodo utilizado para tomar una muestra de tal forma, que cada
miembro de la poblacin bajo estudio tenga la misma
probabilidad de ser seleccionado.
Observacin participativa abierta. Es una tcnica de in-

vestigacin, en la cual el investigador participa en las


actividades de aquellas personas que van a observarse y se hace conocer el papel del investigador.
Observacin participativa secreta. Es una tcnica de in-

vestigacin en la cual las actividades de las personas


se observan sin su conocimiento y los investigadores
nunca se identifican como socilogos.
Poblacin. En una encuesta, es la cantidad total de personas que participan de una caracterstica que va a estudiarse.
Respuesta abierta. Es una forma de respuesta a las preguntas de un cuestionario en la cual las personas que
responden utilizan sus propias palabras.
Respuesta cerrada. Es una forma de respuesta a las preguntas de una encuesta en las cuales las personas que
responden deben escoger entre un conjunto de respuestas suministradas por los investigadores.
Suicidio altruista. En opinin de Durkheim es el suicidio
que resulta de un compromiso extremo con un grupo
o comunidad.
Suicidio anmico. En opinin de Durkheim, es el suicidio
que resulta de una condicin de falta de normatividad social.
Suicidio egosta. En la opinin de Durkheim, el suicidio
que resulta del aislamiento social y del individualismo.
Validez. Es el grado hasta el cual un estudio cientfico mide lo que intenta medir.
Variable. Cualquier factor que es capaz de cambio.
Variable dependiente. En un experimento, la cualidad o
factor afectado por una o ms variables independientes.
Variable independiente. En un experimento, la cualidad
o factor que afecta una o ms variables dependientes.

CAPITULO 3

Interaccin
y estructura social

Imaginemos a un estudiante recin graduado de la


universidad en camino hacia una nueva situacin
social: su primera entrevista para un empleo. Agitado por la carrera, ligeramente sudoroso, llega quince
minutos tarde a su cita. An antes de pensar en estrecharle la mano a la entrevistadora, empieza a excusarse. Ella responde con rostro impasible y seala
al candidato una silla. El joven se sienta, todava hablando rpidamente del bloqueo del trfico y de los
problemas de estacionamiento. De repente la entrevistadora lo interrumpe y le pide su hoja de vida. El
candidato se busca en los bolsillos y se da cuenta
que la ha dejado recin escrita a mquina. Solamente tiene un descuidado borrador en el bolsillo de la
chaqueta. De nuevo empieza a excusarse abundantemente. Retorcindose en su asiento, el candidato
empieza a jugar con el cable del telfono que est sobre el escritorio de la entrevistadora, mientras ella
examina rpidamente los papeles. La entrevistadora
mira fijamente el cable del telfono que da vueltas y
luego examina rpidamente el reloj. En la mente de
las dos personas no queda duda alguna de que la
entrevista ha terminado antes de que hubiera empezado realmente.
Es posible que nos sea claro que esta entrevista
se inici muy mal y que nunca pudo recuperarse.
Pero, por qu llegamos a esa conclusin? Qu hace que estemos tan seguros de que esta persona jams recibir una oferta para el empleo? La respuesta
est en que comprendemos los intercambios sociales. La inspida expresin inicial de la entrevistadora
transmita un inequvoco fastidio por la tardanza
del joven. Suponemos que ella interpretaba la llegada tarde del candidato (y la hoja de vida olvidada)

como un signo de su desorganizacin, de su no confiabilidad o de su falta de inters por el empleo. El


candidato trat de cambiar la opinin de ella explicando por qu haba llegado tarde, pero la falta de
respuestas de la entrevistadora indicaba su rechazo
a estas excusas. A continuacin el candidato demostr incertidumbre en la forma como se haba comportado retorcindose en la silla y molestando con el
cable del telfono. La entrevistadora respondi con
una desaprobacin permanente con su silencio y
con la mirada fija en lo que estaba haciendo l con el
cable del telfono. Cuando ella mir su reloj le dijo
que no tena oportunidad de pasar la entrevista. Lo
que resulta fascinante es que aunque gran parte de
esta "conversacin" social sucedi sin palabras, los
significados se entendieron y se comunicaron. Lo
que intriga a los socilogos es cmo en el curso de
sus diarias actividades, las personas configuran y
dan significado a sus encuentros sociales mediante
su comportamiento mutuo e interrelacionado (Taylor y Sniezek,1984).
Pero el comportamiento social es ms que un
sencillo asunto de elecciones individuales sobre la
forma de reaccionar con los dems. El comportamiento social siempre est enmarcado por expectativas y por significados socialmente definidos. En esta
entrevista de empleo, vemos ms de dos personas
que se encuentran, intercambian palabras y gestos, y
que no logran "entenderse bien". Lo que vemos de
ms son individuos que se acomodan (o que no logran acomodarse) a las expectativas sociales: una
entrevistadora obligada por su programa de trabajo
y por su necesidad de encontrar el candidato apropiado para el trabajo que se ofrece, un candidato
49

50

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

La entrevistadora y la entrevistada desempean roles que se


consideran apropiados para a situacin. Qu significado
revelan sus posiciones fsicas y su "lenguaje corporal" con
relacin a esta sencilla interaccin? (Doranne
Jacobson/Naciones Unidas).
que ha llegado tarde por los problemas de trfico y
que se ve limitado por su propio descuido. En cada
interaccin, los individuos desempean roles sociales y ocupan estatus sociales. Un estatus social es
una posicin en la estructura social, cualquier posicin que determine dnde "encaja" una persona en
el orden social. Un rol es un conjunto de comportamientos, actitudes, obligaciones y privilegios que se
esperan de quienquiera que ocupe un status particular. En nuestro ejemplo, una persona tiene el status del que busca trabajo y se espera que se comporte como tal. El otro status es el de la entrevistadora, que es la posicin dominante. Su rol es "buscar crticamente un candidato" y decidir si l se
acomoda al trabajo. Estos status y los roles trascienden cualquier conjunto particular de personas; existen, en un sentido, por fuera de los individuos que
los desempean en cualquier momento dado.
Dichos status y roles estructuran el negocio de
la firma y le permiten existir aunque algunos empleados vengan y vayan. La firma, a su vez, es parte
de una economa ms amplia, en la cual miles de firmas compiten por el dinero que gastan los consumidores. Esta economa ms amplia, adems, es el
teln estructural contra el cual tiene lugar el negocio
de la bsqueda de empleo y de asalariados. Las con-

diciones en la economa determinan, por ejemplo,


que un recin graduado de la universidad se encuentre entre los millones de desempleados que tienen problema para encontrar trabajo o si se trata de
alguien con una gran cantidad de ofertas laborales.
Desde esta perspectiva, nuestra entrevista de empleo, est muy lejos de ser un nico encuentro y aislado, es ms bien el producto de cierto conjunto de
estructuras en un orden social complicado.
Este captulo explora tanto en la interaccin como en la estructura social, dos aspectos de la forma
en que las personas socialmente se vinculan unas
con otras. En las primeras secciones, adoptaremos
un enfoque ms orientado hacia la accin, mientras
que en las ltimas se tomar uno predominantemente estructural. Tal como se ha visto en el Captulo 1, una perspectiva de accin hace nfasis en la
forma como la gente construye sus propios mundos
sociales, mientras que una perspectiva estructural
hace nfasis en los patrones sociales relativamente
estables que no se nos han impuesto. Pero tanto la
interaccin social como la estructura social pueden
estudiarse desde caulquiera de estas perspectivas.
Todo depende de qu caractersticas de la vida social quiere destacar un investigador.
Existe tambin cierta tendencia entre los socilogos a enfocar la interaccin social y la estructura
social desde diferentes niveles de anlisis, micro y
macro (vase Captulo 1). Los estudios de la interaccin social normalmente se enfocan en el nivel micro
de anlisis (o sea, a pequea escala) donde podemos
examinar los muchos pequeos detalles de los encuentros persona a persona. Los estudios de la organizacin social, comnmente se enfocan en el nivel
macro (a gran escala) e intentan explicar cmo se
originan los patrones estructurales y las relaciones
entre ellos. Pero el hecho de que los diferentes niveles de anlisis tengan temas de estudio distintivos,
no implica que un enfoque a un nivel pueda ignorar
el otro. Tomando el comienzo de este captulo como
ejemplo especfico, el enfoque sobre la entrevista de
empleo (nivel micro) se dirigi hacia el teln de fondo del mercado econmico de empleos vacantes (nivel macro)
Algunos socilogos creen que todos los anlisis
a nivel macro deberan elaborarse sin los elementos
del nivel micro (Collins, 1986). Sin embargo, otros
argumentan que la macrosodologa representa un
enfoque completamente diferente, que es complementario de la microsociologa; pero en ninguna forma reducible a ella (Blau, 1977, 1986). En este captulo nos centraremos primordialmente sobre los patrones de nivel de accin micro. Varios captulos
posteriores se enfocarn ms hacia los patrones del
nivel macro.

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

Las diferencias sealadas entre la interaccin y


la estructura social, tanto a nivel micro como macro
son distinciones que deben hacerse para lograr una
mayor claridad del pensamiento sociolgico. Pero
estas distinciones son difciles de observar en la vida
diaria (cada episodio es al mismo tiempo interaccin
y estructura social). La distincin se hace tan slo
para que podamos ver mucho mejor lo que ocurre
en la vida social. Teniendo esto en mente, regresamos nuestra atencin a la visin micro de la interaccin social.

INTERACCIN SOCIAL
Todos nos comprometemos en incontables acciones
durante nuestra vida diaria. Tosemos, remos, nos
rascamos la cabeza, y hacemos muecas cuando luchamos para arrastrar un paquete pesado, slo para
mencionar algunos de nuestros comportamientos.
Otras personas con frecuencia ven nuestras acciones
y modifican sus comportamientos como respuesta.
Para responder a nuestra tos, pueden mirar en direccin nuestra; en respuesta a nuestras muecas, pueden ofrecer ayuda; en respuesta a nuestra risa,
pueden sonrer. Nosotros, en cambio, al ser conscientes de las respuestas que hemos ocasionado en los
otros, podemos ajustar nuestro comportamiento en
concordancia. Cuando nuestra tos capta la atencin

51

de alguien, podemos empezar a hablar; cuando


nuestra risa logra una sonrisa de felicidad, podemos
responder con otra sonrisa. Este proceso de personas que se orientan hacia los otros y actan en respuesta de los comportamientos de unos a otros, es lo
que los socilogos denominan interaccin social. La
palabra social seala que ms de una persona est
comprometida en la situacin. El trmino interaccin
significa que todas las partes del intercambio influyen unas sobre otras.
La interaccin social ocurre con el fin de realizar
algn intento y siempre est dirigida hacia otras
personas especficas. No puede tenerse interaccin
social con la compaa de telfonos o con la universidad, por ejemplo. Pero usted puede interactuar sodalmente con los miembros de estas organizaciones,
tal como el decano de estudiantes. La proximidad fsica no es siempre necesaria para que la interaccin
social se presente. Las personas interactan socialmente por carta o por un computador personal sin
haber odo jams la voz de la otra persona, o visto
su rostro. Por el mismo motivo, el estar exactamente
junto a otros, no siempre significa que tiene lugar
una interaccin social. Usted podra estar corriendo
por una congestionada estacin de tren, rodeado de
centenares de personas y sin embargo, no tener ni siquiera un contacto visual con una sola de ellas. As,
la interaccin social es un proceso de relacionarse a

52

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

base de comportamientos con las dems personas


que se reconocen como compaeros especficos en la
relacin.
Lo que ms interesa a los socilogos sobre las
interacciones sociales individuales son la forma y el
significado que la gente les concede. (Por supuesto,
los socilogos tambin se interesan en agregar patrones, por ejemplo, quin interacta con quin.).
Cuando se llega a la interaccin no somos jugadores
separados, en la que cada uno ejecuta nicamente
una parte de su propia realizacin. Por el contrario,
lo que decimos y hacemos, est configurado tanto
por las expectativas sociales como por las seales
que otros nos suministran. Esto se ha ilustrado en la
entrevista de empleo, presentada al comienzo de este captulo. Ambas partes entraron en la situacin
con ideas muy claras de lo que se esperaba de ellas.
Por ejemplo, ambas saban que iban a estrecharse la
mano y a presentarse. Ambas saban que la entrevistadora iba a controlar la situacin, ella era la que iba
a hacer la mayora de las preguntas y a decidir cundo dar por terminada la reunin. Ambos saban que
ciertos aspectos iban a tratarse (una discusin sobre
los orgenes del candidato, sus habilidades, sus experiencias relacionadas con el trabajo), mientras que
otras eran consideradas prohibidas (uno no discute
en una entrevista de empleo los detalles de su vida
sexual). Finalmente, ambas partes tenan una comprensin implcita de las muchas miradas y gestos
que podran significar la forma como se estaba realizando la interaccin. Si la entrevistadora hubiera
mirado directamente al candidato, inclinndose hacia adelante y sonriendo suavemente, el joven quiz
hubiera pensado que ella lo estaba apreciando favorablemente. Tal como salieron las cosas, la mujer mir el telfono y luego su reloj, que no son gestos de
aceptacin, sino de fastidio y de despedida.
La interaccin social, entonces, nunca est libre
para proceder en cualquier forma que se pueda. Ms
bien siempre est regulada en alguna medida por
las expectativas compartidas. En la siguiente seccin, miraremos ms de cerca algunos de los factores que enmarcan y dan estructura a la interaccin
social. Estas incluyen nuestros esfuerzos por definir
las situaciones sociales y nuestras comprensiones
implcitas de los status y de los roles.

Marcos para la interaccin


Definicin de una situacin
Tan pronto nos ponemos en contacto con otras personas, buscamos seales en las diferentes personas
comprometidas y la forma como nosotros deberamos actuar frente a ellas. El socilogo Elijan Ander-

son observ este proceso entre los hombres que se


alojaban en el "Jelly", un decadente bar del sur de
Chicago (Anderson, 1978). Estos hombres son muy
cuidadosos cuando hablan a extranjeros. Un extranjero, despus de todo, podra convertirse en la "ley"
o en el otro extremo, podra ser "el peor gato de
Chicago". As que antes de comunicarse con un extranjero, los muchachos del Jelly tratan de "leer" a la
persona:
Por esto, ponen mucha atencin a diversos smbolos
que la persona ostenta.... Escuchan la lengua de la
persona o como dicen esos hombres, su "conversacin total" y la examinan para ver las seales de su residencia, sus compaeros y su lnea de trabajo.
Observan la forma como va vestida. Ellos la miran interactuar con las otras.... Pueden preguntar a otras
personas, bien sea secretamente o en pblico, sobre
su confiabilidad. (Anderson, 1978, p. 6)

En esta forma los hombres del Jelly buscan definir la


situacin social.
Estamos tan ansiosos por definir las situaciones
sociales porque nuestras expectativas por el comportamiento pueden variar inmensamente de una
situacin a otra. Uno no se comporta en una entrevista de empleo como se comportara en una cita romntica. No se comporta en un funeral como se
comportara en un partido de ftbol. Si se tienen algunas dudas sobre el poder de las expectativas sociales que se aplican a estas situaciones diferentes,
entonces trate de actuar en una situacin como esperara que actuara en otra. En una cita romntica, por
ejemplo, d un fuerte apretn de manos a su compaero/a, presntese en forma fina y describa su experiencia laboral. En el partido de ftbol trate de sentarse en silencio, inclinando suavemente la cabeza,
con una expresin de tristeza en el rostro. No hay
duda de que la gente que lo rodea va a notar la extraeza de su comportamiento. Ellos pueden molestarse si usted rechaza "cortar esa actitud". En
cualquier nuevo encuentro social, nos sentimos ansiosos por llegar a una definicin compartida de la
situacin con el fin de evitar la tensin que causa un
comportamiento inapropiado.
Pero la definicin de una situacin es a veces
una tarea que exige claridad. Aun cuando conozcamos la finalidad general de un encuentro social (un
funeral o una cena de navidad), sin embargo, no conocemos los matices de una interaccin particular.
Para utilizar un ejemplo sencillo, no todas las cenas
de navidad son iguales. Algunas son celebraciones
joviales, otras tienen un tinte religioso serio y otras
son consideradas como ocasin de tristeza porque
los participantes extraan a los que no pueden estar
all. As que cuando la gente se rene para una cena

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

Los lugares pblicos, como las calles de una ciudad, pueden ser
la situacin apta para muchos tipos de comportamiento social,
desde la no interaccin definitiva, hasta la interaccin ms
personal. La conversacin, la expresin facial, los gestos y el
contacto fsico ayudan a definir esta situacin especfica.
(Giles Peress/Magnum)

de navidad debe llegar a un acuerdo para reconocer


de qu clase de situacin se trata. La misma bsqueda colectiva para dar significado de las situaciones
se presenta en cualquier encuentro social que tengamos.
Algunos socilogos insisten en que al definir
una situacin, construimos nuestra propia realidad
social. Si definimos una cena de navidad, como una
ocasin para rer, sta resulta despreocupada y alegre. Si definimos la cena como una ocasin para el
dolor, resulta triste y sombra. El socilogo W. I.
Thomas se refiere a este proceso cuando desarrolla
el teorema sociolgico que dice que si las personas
"definen las situaciones como algo real, ellas son realistas en sus consecuencias" (Thomas y Thomas,
1928, p. 572).
Las consecuencias de una definicin social pueden tener mucha importancia para las personas. Supngase que usted es representante de personal en
una corporacin. Es casi medioda y usted est esperando en su escritorio a que llegue el siguiente candidato para el empleo. Un hombre vestido con una
chaqueta de cuero negra y que porta una bolsa de
papel blanca entra a su oficina. Usted supone que l
le trae su almuerzo del restaurante y as le dice que
coloque la bolsa sobre la mesa, preguntndole al
mismo tiempo: "cunto cuesta?". El hombre lo mira a usted curiosamente y saca una hoja de vida de
la bolsa. Usted se excusa de su error, lo entrevista
brevemente, pero no le ofrece el empleo. En la definicin inicial del candidato, como una persona que
entrega algo, usted cre una realidad social que lo

53

hizo a l parecer inapropiado para el tipo de empleo


que usted ofrece.
Un enfoque sobre la forma como las personas
definen sus situaciones sociales, es un enfoque
orientado a la accin. Los tericos de la accin insisten sobre la forma dinmica en que las partes de una
interaccin social definen y redefinen la situacin
dependiendo de cmo se desarrolla su interaccin.
Los tericos de la accin ven este proceso dinmico
como algo esencial porque las situaciones que nosotros encontramos son comnmente ambiguas hasta
cierto punto. Como resultado, debemos "probar"
permanentemente las acciones y modificar nuestros
comportamientos tan pronto nos esforzamos por
una definicin ms exacta de lo que encierra la situacin. Los socilogos que tienen una perspectiva
de accin, en breve, hablan de las personas que negocian sus interacciones, o sea, que moldean continuamente y "ajustan" sus comportamientos unos a
otros.
Los socilogos que participan de la perspectiva
estructural, por el contrario, no se preocupan por la
forma como las personas definen sus situaciones sociales. Toman la situacin tal como se da y miran a
su vez los aspectos de la estructura social en dicha
situacin. Los factores estructurales sociales, sostienen ellos, limitan las opciones de las personas hacia
una interaccin social y tienden a canalizar el comportamiento en formas predecibles. Por ejemplo, la
proximidad o la cercana, de una persona a otra es
un factor estructural social que influye fuertemente
en la probabilidad de su interaccin definitiva. En
un estudio clsico de los efectos de la interaccin social, los investigadores encuestaron a los residentes
de un conjunto de viviendas para estudiantes (Festinger, Schachter, y Back, 1950). A todos los residentes se les pidi nombrar sus tres amigos ms
cercanos en el edificio. Cuanto ms cercana viva
una persona de otra, ms probablemente se identificaban uno a otro como amigo cercano. Las personas
que vivan en la puerta siguiente a cada uno estaban
probablemente ms cerca de llegar a ser amigos, que
otras personas que vivan dos puertas ms all. Las
personas que tenan viviendas en un rea excesivamente congestionada (al final y al principio de la escalera, por ejemplo), estaban mucho ms dispuestos
a tener una actividad social ms dinmica, que
aquellos que vivan en sitios ms aislados. En este
caso, la forma como la gente defina sus situaciones
sociales, no pareca jugar un papel importante en
sus decisiones de con quin interactuar. El factor estructural de la proximidad promova la interaccin
sin tener en cuenta cmo visualizaban las personas
sus circunstancias.

54

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

No es necesario decidir cundo una perspectiva


de accin o una perspectiva estructural son correctas. Ambos puntos de vista ofrecen valiosas introspecciones en la naturaleza de la interaccin social.
La perspectiva estructural tiene en cuenta correctamente el punto en el cual nuestras interacciones se
ven afectadas por la forma como la gente se organiza con respecto a los dems. Nuestra proximidad
con alguien, el tamao del grupo en el cual nos encontramos, cmo est dividido ese grupo en cuanto
a edad, sexo y dems, son factores sociales estructurales que nos animan a actuar en cierta forma. Pero
una visin estructural puede llegar demasiado lejos
al sugerir que el comportamiento de las personas est rgidamente controlado por fuerzas externas. Una
perspectiva de accin, con su nfasis sobre la negociacin permanente de modelos sociales, es un correctivo til para los anlisis que exageran un punto
de vista estructural.

Comprensin de los status y los roles


Adems de definir sus situaciones, las personas involucradas en la interaccin, deben tambin desarrollar alguna idea de los roles y los estatus del otro.
Los estatus y los roles son parte de la estructura de
la sociedad, las formas en que los individuos y sus
comportamientos estn organizados con respecto a
los dems. Los estatus y roles facilitan la interaccin
social proporcionando a las personas alguna idea de
los comportamientos esperados en las diferentes circunstancias.
Status
Ordinariamente, utilizamos la palabra status para
significar "prestigio". Hablamos de una persona
que tiene alto o bajo status o que es buscadora de
status. En sociologa, no obstante, el status se refiere
ms particularmente a una posicin en la estructura
social: una posicin que determina en dnde "encaja" una persona dentro de la sociedad. Son status
sociales el que busca un empleo, el camarero, el
estudiante, la madre, el nio o el amigo.
Toda persona ocupa varios status diferentes en
un momento determinado. Un estudiante no es slo
un estudiante, sino que puede tambin ser hombre,
hijo, novio, protestante y dems. Algunos status se
asignan a las personas sin esfuerzo de su parte; esos
se llaman status adscritos. Ser hombre o mujer, mejicano-estadounidense, Rockefeller, y ciudadano mayor, son ejemplos de status adscritos. Casi no se
tiene ningn control sobre el hecho de que se ocupen o no estos tipos de posiciones sociales (Light,
1986). Se nace Rockefeller o se es adoptado en esa familia, exactamente como se nace blanco o negro,

hombre o mujer, hermoso o feo. No obstante, los significados vinculados a los status adscritos, cambian. Por ejemplo, el significado vinculado a ser
mujer estadounidense, ha cambiado mucho en los
ltimos aos, en la medida en que ms y ms oportunidades se han puesto a disposicin de las mujeres (vase Captulo 12).
En contraste con el status adscrito, un status
adquirido es una posicin que una persona obtiene
con el esfuerzo personal. Fsico, poltico, maestro,
bebedor del pueblo, estrangulador de Boston, todos,
son estatus adquiridos. Pero lo que las personas alcanzan, est fuertemente conformado por la estructura de oportunidad disponible a todos ellos. Por
ejemplo, los nios de una mujer que viven de la beneficencia en una barriada de una ciudad de provincia, tienen un conjunto diferente de status alcanzados disponibles, que los hijos del exitoso ejecutivo
de una corporacin.
Cuando uno de los status de una persona determina ampliamente muchos de los otros status adquiridos, entonces se llama status principal. Ser
prncipe de Gales es un status principal, porque
determina muchas de las otras posiciones sociales
de la persona (jefe de ceremonias, oficial militar,
inclusive esposo y padre puesto que un futuro rey
debe tener herederos).
Pero no todo el mundo tiene un status principal. Muchas personas simplemente tienen diversos
estatus adquiridos y adscritos, que toman ms o menos importancia dependiendo de la situacin social.
Por ejemplo, cuando se ingresa en una universidad,
su status de estudiante viene a ser el destacado y
es el que tiene una mayor influencia en sus actitudes
y comportamientos. No resulta particularmente importante que sea tambin amigo, hijo o hija, empleado de medio tiempo y dems. En el contexto de la
clase, su status de estudiante domina. Por el contrario, cuando visita a sus padres, su status de hijo o
hija es el que tiende a influir en sus pensamientos
y en sus acciones. Aqu, su status de estudiante
desciende y su posicin en la familia toma el primer
plano. Cuando un status domina en un determinado contexto social, se denomina status dominante.

Roles
Cada status trae consigo un rol prescrito socialmente, o sea, un conjunto de comportamientos esperados, actitudes, obligaciones y privilegios. Por
ejemplo, esperamos que los amigos sean colaboradores, participativos, leales y que se interesen por
nuestros problemas, porque ese es el rol que asociamos con el status de amigo. La diferencia entre un
status y un rol es que ocupamos un status pero desem-

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

peamos un rol (Linton, 1936). Un status es una posicin; un rol es la forma como pensamos y actuamos.
Las personas aprenden la forma de desempear
sus roles mediante la observacin y la interaccin
con otros ms experimentados que ellos mismos. Este proceso, que se discutir en el Captulo 5, se conoce como socializacin. La socializacin en el rol de
estudiante es un ejemplo muy conocido. Desde la
edad de los cinco aos, a los nios (estadounidenses) se les ensea a levantar la mano para poder hablar en clase, a hacer sus tareas, a estudiar para los
exmenes y a evitar las trampas; todo lo cual es parte del rol que se espera van a desempear los estudiantes.
Sin embargo, ningn rol est moldeado en piedra. Dentro de ciertos lmites, los individuos son libres para interpretar los roles que desempean
dndoles a ellos su estilo propio y personal. Puede
verse esto en la forma en que los diferentes compaeros de clase desempean el rol de estudiante. Algunos estudian con constancia, otros estudian
solamente cuando deben hacerlo, algunos empiezan
las discusiones de clase, otros esperan a que se les
haga una pregunta. A pesar de estas variaciones, no
obstante, la mayora de estudiantes se conforman
con los comportamientos bsicos que se esperan de
los estudiantes. Aquellos que no lo hacen, comnmente encuentran que son rechazados del status
de estudiantes.
El socilogo Charles Powers (1981) argumenta
que ciertas situaciones animan ms a la improvisacin de roles que otras. Por ejemplo, cuanto ms
tiempo las mismas personas hayan estado ejecutando un conjunto de roles interrelacionados, mayores
sern sus aproximaciones en la interpretacin de las
normas que se relacionan con los roles. Un ejemplo
puede observarse entre las personas que han trabajado juntas por muchos aos. Al principio ejecutan
sus trabajos "segn las reglas", todos son cuidadosos
en el cumplimiento de las expectativas de los dems. Sin embargo, gradualmente, se sienten ms libres para descansar, para darle nuevos giros a su
ejecucin y algunas veces hasta para "abandonar su
rol". Parte de la razn de este aumento de improvisacin en el rol es el hecho de que las personas vienen a conocerse mejor, se sienten ms familiares
unas con otras y menos preocupadas por guardar
una imagen "propia". La improvisacin mayor del
rol ocurre cuando un rol de relacin no puede ser
observado desde afuera por otros. Un oficial de polica, por ejemplo, es ms propenso a improvisar en
sus tcticas de refuerzo de la ley cuando no est a la
vista de los periodistas. Otra situacin que se presta

55

En este mismo momento, el Prncipe Andrs est


desempeando simultneamente los roles de hijo de la Reina
Isabel y del Prncipe Felipe, Duque de York, Oficial de la
Marina Real y cmico. (de Wildenberg/Sygma).

para mayor improvisacin es al estar entre personas


que tienen igual poder. Una mujer, por ejemplo, est
ms inclinada a improvisar el rol de amiga cuando
se encuentra con antiguos compaeros de clase, que
si improvisara el rol de empleada en un encuentro
con su jefe. Finalmente, parece que los perodos de
improvisacin de roles se refuerzan cuando el desempeo del rol origina grandes emociones. Por
ejemplo, un grupo de cirujanos que estn comprometidos en un trabajo de vida o muerte, con frecuencia tienen perodos de bromas informales
despus de una actividad difcil. Esto es como si el
tiempo de descanso en el rol de doctor, del tcnico y
de la enfermera, concediera a cada uno una ocasin
para "liberarse" de la angustia del desempeo de su
papel.
La opinin de Power resalta un hecho importante acerca de los roles. Los roles nos son igualmente impuestos por las reglas sociales externas (tal
como pretende la perspectiva estructural) y tambin
improvisados por la gente que los desempea (tal
como lo afirma una perspectiva de accin). En casi
todas la situaciones existe cierta validez para cada
una de estas perspectivas. Sin embargo, la importancia relativa de cada perspectiva puede variar enor-

56

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

memente con las circunstancias. En algunas circunstancias seguimos las reglas prescritas muy rigurosamente, aunque existe siempre algo de espacio para
el estilo personal. En otras situaciones improvisamos libremente, siguiendo solamente los esquemas
generales de las expectativas sociales. As, las opiniones estructurales y de accin, no se excluyen
mutuamente; simplemente se fijan en diferentes aspectos del mundo social.
Otro hecho importante sobre los roles es que
existen en relacin mutua. El rol de hija no puede
entenderse separado del rol de padre, el rol de abogado separado del rol de cliente, el rol del profesor
separado del rol de estudiante, el rol del oficial de
polica separado del rol de violador de la ley. Adems, un solo status comprende tpicamente muchos roles. Un gerente de personal, por ejemplo,
juega un rol en relacin con el presidente de la compaa, otro en relacin con el director del departamento; un tercero, en relacin con los representantes
de ventas; un cuarto, en relacin con el nuevo em-

pleado; un quinto, en relacin con el asistente administrativo y un sexto en relacin con el gerente de
producto (vase Figura 3.1). En forma semejante, un
actor se relaciona en algo diferente con los otros actores, el director, los tramoyistas, la audiencia y la
prensa. El grupo de diferentes roles asociados con
un status particular, se denomina conjunto de roles
(Merton, 1986).
Algunas veces una persona tiene problemas en
reconocer las obligaciones propias de un rol o de un
conjunto de roles. Si esto ocurre es porque las obligaciones del rol son demasiado exigentes para los
recursos que tiene la persona; los socilogos llaman
a este problema rol forzado (Goode, 1960). Elliot
Liebow encontr casos de roles forzados cuando estudi un grupo de negros que se ubican en la esquina de una calle en Washington D.C. Si bien la
mayora de los hombres se haban casado a una
edad temprana con altas esperanzas de ser buenos
esposos y padres, la mayora haba fallado en estos
roles, primero en el aspecto financiero, luego emo-

Figura 3.1 Conjunto simplificado de roles de un gerente

Un jefe de personal tiene varias relaciones en sus roles (seguir las flechas) con las personas que
ocupan status relacionados. Esta constelacin de relaciones de roles se denomina conjunto de roles,
y proporciona una parte importante de la estructura social de una administracin.

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

cionalmente. "Donde el padre vive con sus hijos, su


contacto ocasional u otros gestos de ternura, son
empequeecidos por sus obligaciones incumplidas.
No interesa cunto haga, no es suficiente" (Liebow,
1967, p. 87). Aparentemente, la incapacidad de estos
hombres, a la larga desempleados, para ejecutar el
rol del "buen proveedor", causaba suficiente angustia al encontrar la falla de sus roles como educadores
y como seres amados.
Otra razn por la que la gente puede sentir el
rol forzado, es que el desempeo de un rol est en
contra del de otro rol. Este choque entre dos roles
que compiten se llama conflicto de roles. Un ejemplo clsico sucede en el mundo de los negocios
cuando un gerente contrata a un amigo cercano. Las
exigencias del rol gerencial (dar rdenes a los empleados, criticar su desempeo cuando sea necesario, no mostrar favoritismo) pueden entrar en
conflicto con las exigencias de ser un buen amigo.
Otro ejemplo de conflicto de roles ocurre cuando las
exigencias de un empleo de alto poder (total dedicacin, largas horas en la oficina) estn en contra de
las exigencias de ser buen esposo y padre. En tales
situaciones, las personas frecuentemente tratan de
separar los roles conflictivos de la situacin (empleado en su oficina, esposa y madre en el hogar) en un
esfuerzo por minimizar las fricciones entre ellos. Pero puesto que esta separacin es muy difcil, normalmente queda algo del conflicto de roles.
En su mayora, las personas se reconcilian con
un mundo en el que no siempre sern capaces de
ejecutar sus roles, tan bien como ellas quisieran. Sin
embargo, esta situacin no es enteramente negativa,
ya que los problemas para cumplir las obligaciones
del rol, pueden ser una fuente de cambio estructural. Cuando bastantes personas se resisten a ser atrapadas en roles cuya ejecucin les ha creado problemas, tales roles gradualmente pueden hacerse ms
reales. Dicho cambio puede estar dndose en relacin con el rol de padres trabajadores, como ha quedado en evidencia por el horario de trabajo ms
flexible que algunas empresas han permitido a sus
empleados para que estn con sus hijos. El resultado
es un cambio estructural en las expectativas tradicionales asociadas con el rol de empleado de una
corporacin.

Diferentes opiniones sobre los procesos de


interaccin
La definicin de las situaciones sociales y la comprensin de los status y de los roles son fundamentales para la perspectiva sociolgica sobre la
interaccin social. Pero no todos los socilogos explican los mecanismos y procesos especficos corres-

57

pondientes exactamente de la misma forma. Uno de


los primeros en desarrollar un punto de vista distinto sobre la interaccin fue el filsofo George Herbert
Mead, quien fund la sociologa en la Universidad
de Chicago a principios de este siglo (vase Captulo
1). El enfoque que Mead ayud a descubrir se llam
interaccin simblica.

Interaccin simblica
George Herbert Mead (1934) suministr una introspeccin importante dentro de la naturaleza de la interaccin humana sealando la cualidad simblica
de nuestro comportamiento social. Las palabras, los
gestos, las expresiones faciales y las posturas corporales que utilizamos en nuestros contactos con otras
personas, tienen significados especiales que compartimos en razn de nuestra cultura comn. Un apretn de manos, por ejemplo, es una expresin simblica para saludarse en las sociedades occidentales.
Como tal, ese saludo transmite algo ms que tomarse los dedos y las palmas de la mano. Expresa realmente la comprensin compartida de ambas partes
de que ha comenzado una interaccin social.
El mismo gesto simblico puede tener diferentes significados, dependiendo del contexto social.
Cuando se mira fijamente a alguien que empuja
frente a usted cuando espera tomar el bus, su mirada probablemente sea interpretada como una seal
de disgusto. Pero cuando se mira fijamente a una
persona del sexo opuesto en un bar, probablemente
la mirada sea interpretada como una seal de inters
sexual. Fcilmente hacemos tales ajustes en los significados que atribumos a los smbolos, dependiendo de la situacin particular y de las personas
comprometidas en ellas.
Mead observ que nuestra habilidad para interpretar mensajes simblicos nos permite tomar el rol
de nuestros compaeros en la interaccin social. Esta toma de roles implica imaginarnos que ocupamos
el lugar de la otra persona, que juzgamos la forma
como esa persona piensa y siente y previendo las
acciones que ms adelante tal persona podra ejecutar. Por ejemplo, el joven que estaba preparando su
hoja de vida para solicitar un empleo, mostraba seales de haber tomado la perspectiva del entrevistador. Su nerviosismo sugera una preocupacin
porque la entrevistadora le observaba en forma negativa. Para que l experimentara dicha preocupacin, debe haberse imaginado en el papel de la
entrevistadora y haber percibido su disgusto con l.
Esta toma de roles es una parte importante de la
comprensin total de los significados que otros pretenden transmitir.

58

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

Una sola accin social puede tener significados ampliamente


diferentes, dependiendo del contexto. Remojar a un miembro
de la comunidad en un cuerpo de agua puede significar (en el
sentido de la direccin del reloj): Una celebracin victoriosa
despus de una carrera de botes; la prueba de una persona
sospechosa de brujera (si flota es seal de brujera. Si se ahoga
es prueba de inocencia); el sacramento religioso del bautismo.
Cada persona representa un rol determinado en estas acciones
pblicas y lo desempea ante la presencia de todos los dems
comprometidos. (Arriba a la izquierda: Rick Fricdman/The
Picture Cube; abajo: The Bettmann Archive; abajo a la
izquierda: David S. Strickler/The Picture Cube).

La toma de roles tambin es importante porque


nos ayuda a ajustar nuestras palabras y acciones a
las de otras personas. Tal como lo seal Mead, no
respondemos a los otros de una manera poco reflexiva. Por el contrario, tratamos de fijar los efectos
que las diferentes respuestas pueden tener en nuestra audiencia. Supngase, por ejemplo, que en una
entrevista de empleo a usted se le formulara de repente una pregunta que no haba previsto. Probablemente habra ensayado rpidamente unas pocas
respuestas posibles e imaginara la forma como la
entrevistadora reaccionara a ellas. Esto podra permitirle seleccionar la respuesta que probablemente
hubiera "funcionado" como la mejor. Aunque no
siempre evaluamos respuestas posibles tan concientemente, cierto grado de autodeterminacin siempre
funciona cuando interactuamos con los dems.
Mead insisti en nuestra habilidad para el desempeo de roles en nuestra mente, para imaginarnos a nosotros mismos diciendo o haciendo algo y
luego de anticipar la respuesta de la otra persona
imaginndonos en el lugar de esa persona. Otros socilogos tambin han utilizado el concepto del desempeo de roles, pero con un punto de vista
diferente: no destacan tanto la forma como las per-

sonas analizan mentalmente sus propios roles de


comportamiento y los de los dems, sino ms bien la
forma como todos somos ejecutores activos de roles,
muy semejante a como los actores ejecutan roles en
el escenario. Esta visin de la interaccin social se
llama enfoque dramatrgico.

El enfoque dramatrgico
El autor George Orwell una vez escribi sobre sus
experiencias cuando lavaba platos en un restaurante
de Pars. He aqu la descripcin de Orwells de la forma como un maitre de comedor se transforma apenas abandona la confusin ruidosa de la cocina
(donde su empleo era cuidar que las cosas rodaran
suavemente) y entra al elegante comedor (donde su
funcin es "servir" a los comensales):
Tan pronto traspasa la puerta, le sobreviene un cambio repentino. El conjunto de sus hombros se modifica; toda la mugre, afn e irritacin han desaparecido
en un instante. Se desliza suavemente sobre la alfombra, con un aire solemne, casi sacerdotal. Recuerdo a
nuestro maitre d' hotel asistente, un ardiente italiano,
detenindose en la puerta del comedor para dirigirse
a un aprendiz que haba roto una botella de vino.
Agitando el puo por encima de la cabeza, grit

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL


fuertemente (felizmente la puerta era ms o menos a
prueba de sonidos):
"Tu me fais -t te llamas camarero, t, un joven bastardo? T camarero! T no das la talla para
restregar los pisos en el burdel de donde sali tu madre. Marquereau!"
Luego entr al comedor y naveg cruzndolo
con un plato en la mano, gracioso como un cisne.
Diez segundos ms tarde se inclinaba reverencialmente frente a un cliente. Y no poda menos que
pensar, tan pronto se le vio inclinarse y sonrer, con
aquella bendita sonrisa de camarero entrenado, que
el cliente estaba a punto de avergonzarse por tener
semejante aristcrata que le sirviera. (Orwell, 1961,
pp. 68-69)

Es difcil no pensar en este hombre como en un


actor que desempea dos roles diferentes. Un rol es
el de supervisor del personal del restaurante. Este
rol lo interpreta l como si necesitara una aguda lengua y un ojo crtico. Reprende al camarero aprendiz
sin misericordia por haber roto una botella de vino.
Habla a gritos y se enfurece, se pavonea y echa pestes reflejando una intensa molestia. Luego cruza la
puerta hasta llegar al comedor y todo su porte cambia. Es como un actor que ha salido de detrs de una
cortina en diferentes escenas donde un nuevo rol lo
espera. Ahora se convierte en un elegante y sonriente maitre d' que trata a sus clientes con refinamiento
y estudiada cortesa.
El comportamiento de este hombre es un ejemplo de la forma como todos nos adaptamos a los diferentes roles que desempeamos. Sobre la cancha,
por ejemplo, el jugador de ftbol trata duramente de
actuar brusco y agresivo, pero tambin puede presentarse gentil y romntico frente a una mujer a
quien pretende impresionar. De igual manera, un estudiante universitario puede tratar de presentar una
imagen muy intelectual frente a sus profesores, pero
cambiar y desempear el rol de payaso al tratar a
sus amigos. Muchos socilogos han trabajado sobre
la analoga entre el desempeo de roles en una actuacin dramtica y el desempeo de roles en la vida real. El ms eminente entre quienes han adoptado este enfoque dramtico, es el socilogo Erving
Goffman (1959; 1974).
Al considerar la interaccin social como un tipo
de actuacin teatral, Goffman observ diferentes situaciones sociales como si fueran anlogas a los diferentes escenarios donde se estn desarrollando
diferentes dramas. Cada persona en una escena especial es un actor con un rol definido, tanto como un
espectador es a los otros actores. Los actores interpretan y desempean sus roles de forma que ellos
consideran apropiada y esperan estimular las respuestas esperadas por los dems. Adems, la vida

59

social comprende la configuracin de nuestras propias impresiones presentadas a los dems y el esfuerzo para hacer que esas impresiones sean lo
suficientemente convincentes. En la misma forma,
los actores tratan de convencer a su pblico de que
son las personas que ellos representan.
Pero, por qu tenemos que dedicar tanta atencin al manejo de las impresiones que causamos? La
respuesta de Goffman es que la gente necesita definir las situaciones sociales con el fin de conocer la
forma de comportarse en ellas y parte de la definicin de una situacin comprende el entendimiento
de los roles que diferentes individuos desempean.
Estos roles no aparecen de inmediato a los dems, a
no ser que deliberadamente los transmitamos por
medio de palabras y acciones, de nuestra vestimenta
y de los "accesorios" que utilizamos. Un matre, por
ejemplo, utiliza smoking, saluda con cortesa a los
clientes, consulta su libro de reservaciones en forma
oficial y conduce a los comensales a una mesa que l
selecciona. En todas estas formas inmediatamente
dice a los recin llegados que l es el maitre y no un
simple camarero o mensajero. Esto permite a los
clientes ajustar suavemente sus propios comportamientos a la circunstancia de interacciones que viven.
Goffman argumenta que aquellas personas
comprometidas en una interaccin social, estn motivadas a soportar la presentacin de s mismos a cada uno de los dems. Esto es as porque el xito de
cada ciudadano para la impresin del gerente depende de los roles complementarios que desempean otras personas. Usted no puede presentarse
triunfalmente a s mismo como maitre, por ejemplo,
si los camareros y los clientes lo ignoran. Ni tampoco usted puede ser exitosamente comensal de restaurante si el maitre se rehusa a darle una mesa y si
el camarero nunca le toma el pedido. En un esfuerzo
por conservar los desempeos de cada uno en una
situacin social, las personas tratan de rectificar
cualquier error que ocurra. Por ejemplo, si el maitre
en un elegante restaurante, en forma accidental
eructa, en el momento de saludar a algunos clientes,
estos pretenden no darse cuenta (una reaccin que
Goffman llama "no observacin estudiada"). O si un
camarero inadvertidamente derrama ensalada, el
maitre d' interviene. Como un buen actor que observa que un actor compaero ha olvidado algunas lneas de su papel, el maitre d' improvisa y salva el
drama social. En esta forma, todas las partes que interactan conservan sus roles y queda intacta la elegancia de la situacin. Como lo describe Goffman:
"Gran parte de la actividad durante un encuentro,
puede entenderse como un esfuerzo de parte de to-

60

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

La lnea de una chaqueta, el ngulo de un sombrero, la forma


de llevar la cabeza son slo algunas seales de los poderosos
signos no verbales por medio de los cuales las personas
transmiten lo que piensan, lo que son y la forma como usted
podra aproximarse a ellas. (Bernard Fierre Wolff/Photo
Researchers).

dos por sobrellevar la situacin y todos los acontecimientos no previsibles y no intencionales que puedan mostrar una faceta desagradable de los participantes sin romper las relaciones entre los mismos"
(Goffman, 1967, p.41).
Pero resulta difcil estar en escena cada minuto,
tratando de permanecer en un rol para cada situacin, manejando con cuidado la impresin que uno
causa. Esta es la explicacin de por qu la vida social
tiene dos espacios, la "escena frontal" y la "escena
trasera". En la escena frontal, a las personas se les
exige que desempeen sus roles con toda la habilidad que puedan demostrar. "Salirse del personaje"
se considera aqu como una mala forma. El comedor
es un espacio para escenas frontales por parte de los
camareros. No interesa cun acosados, fastidiados o
cansados se sientan, se espera de los camareros que
permanezcan limpios y serviciales hacia sus clientes.
Sin embargo, una vez se encuentren en la cocina, los
camareros estn en la escena trasera, all pueden dejar caer la imagen de genialidad perpetua. Pueden
hacer comentarios sarcsticos sobre las costumbres
de la mesa en una cena; pueden hacer chistes sobre
volver a colocar alimentos que se cayeron del plato.
La cocina es el lugar donde los camareros "descuidan el cabello" por as decirlo donde descansan y se
preparan para su prxima puesta en escena. Virtualmente, cada rol tiene una escena trasera en la que

uno puede refugiarse. La sala de espera de los mdicos es su escenario trasero en el hospital, como la sala de profesores lo es en el colegio. En el escenario
trasero en sus dormitorios, los estudiantes se ren de
los profesores, mientras en el escenario trasero de
sus oficinas, los profesores hacen chistes de sus
alumnos.
El enfoque dramaturgia) de Goffman ha sido
criticado por hacer que las personas parezcan poco
sinceras en sus roles del escenario frontal. Sus crticos dicen que estos roles parecen ser slo fachadas,
con la misma irrealidad de una mscara. Pero Goffman responde que todas las personas deben proyectar una imagen, aunque sta sea la de alguien que
est poco preocupado por las imgenes. La presentacin de s mismo en alguna forma es una necesidad social. Adems, tan pronto desempeamos un
rol en una situacin especial y empezamos a presentar nuestra parte, la sensacin de que slo estamos
actuando desaparece gradualmente. Cuanto ms
permanezcamos en un rol, ms legtimo nos parecer ese rol, hasta que eventualmente estemos tan convencidos como nuestra audiencia de que somos
realmente la persona que representamos. Como lo
ha explicado el socilogo Peter Berger:
Uno se siente ms ardiente cuando besa, ms humilde cuando se arrodilla y ms disgustado cuando
amenaza con el puo. O sea, que el beso no slo expresa ardor, sino que lo produce. Los roles conllevan
al mismo tiempo acciones verdaderas, emociones y
actitudes que pertenecen a estas acciones. El profesor
que pone en escena un acto que intenta la sabidura,
llega a sentir que es sabio. El predicador se encuentra
a s mismo como creyente de aquello que predica. El
soldado descubre emociones marciales en su pecho
tan pronto viste su uniforme. En cada caso, aunque la
emocin o la actitud hayan estado presentes, antes de
que se asumiese el rol, aquella inevitablemente refuerza lo que estaba all antes. (Berger, 1963, p.96)

El enfoque de Goffman es particularmente valioso porque combina una perspectiva estructural


con una perspectiva orientada hacia la accin. Goffman estaba preocupado con los "libretos" implcitos
que ordenan y hacen predecibles las interacciones
humanas en situaciones particulares. En este sentido, tom una perspectiva estructural preocupado
por los patrones recurrentes y por las reglas que dirigen el comportamiento humano. Pero Goffman
tambin crea que las personas tenan que "trabajar"
en la interaccin, especialmente en situaciones sociales poco conocidas, cuando ellas deben negociar las
identidades y los roles que desempean. Consideremos a los miembros de un comit formado recientemente, al que se le ha encargado la tarea de
conseguir dinero. Los miembros tienen una idea ge-

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

neral del libreto que van a seguir, porque anteriormente todos han formado parte de un comit; pero
no se han asignado posiciones especficas para cada
uno. Como resultado, los miembros empiezan por
sugerir qu roles podran desempear sin necesidad
de comprometerse definitivamente con un rol en
particular. (Goffman llam a esta posicin una "comunicacin negable"). Los miembros luego observan la forma como los otros reaccionan a su
autopresentacin tentativa. Si las reacciones son positivas, los mismos proceden ms audazmente a sealar una identidad y participacin definidas. Si las
reacciones son negativas, ajustan su comportamiento adoptando el rol que mejor engrana con los otros
roles que van a desempear. En esta forma, surge
una distribucin negociada de caracteres y los roles
exigidos continan su curso para configurar el resto
del drama social.

Etnometodologa
Al igual que Goffman, el socilogo Harold Garfinkel
(1967) tambin se concentr en las actividades de la
vida social diaria. Pero a diferencia de Goffman, que
observaba la interaccin social como un auditorio
que presenciaba un juego, Garfinkel trat de descubrir la forma como las personas llegan por s misrms
a captar y a reafirmar la comprensin compartida
que ordena sus relaciones. Esta tarea es especialmente difcil, porque ni siquiera somos conscientes
de la mayora de estas comprensiones compartidas.
Ellas son simplemente tcitas, fracciones de conocimientos tomados para captar lo que nos dice que, en
alguna forma, llegamos a tener y a obedecer como
reglas sociales. Garfinkel llam este enfoque hacia el
estudio de la interaccin etnometodologa. (Ethnos
es una palabra griega que significa "gente" o "cultura"; as, la palabra se refiere a los mtodos o formas
con los que la gente les da sentido a todas las interacciones).
Garfinkel ha tratado de revelar las comprensiones compartidas inconscientemente que estructuran
la vida social por la violacin deliberada de las expectativas sociales. En un experimento, por ejemplo,
Garfinkel solicit a algunos de sus estudiantes que
actuaran como si fueran huspedes cuando regresaran a casa, frente a sus familias. Por quince minutos
hasta una hora, los estudiantes conservaron una distancia corts, hablando sobre aspectos generales, en
lugar de tpicos personales; solicitando permiso para utilizar el cuarto de bao o para tomar un vaso
de agua, expresando gratitud al "anfitrin" y a la
"anfitriona" por su amable hospitalidad. Dos de las
cuarenta y nueve familias pensaron que los estudiantes estaban bromeando y una ignor el compor-

61

tamiento; las dems estaban molestas y fastidiadas.


"Los miembros de la familia solicitaban explicaciones: de qu se trata?, qu est pasando contigo?,
te despidieron?, ests enfermo?, qu tipo de criatura superior eres t?, por qu ests enojado?, ests loco o te has vuelto estpido?" (pp.47-48). En
una u otra, las familias de los estudiantes trataron de
restablecer las relaciones "normales" y al hacerlo, revelaron algunas de sus suposiciones no establecidas
sobre la interaccin familiar.
En otros experimentos, los estudiantes de Garfinkel "crearon problemas" intentando regatear artculos en un almacn (algunos estadounidenses
generalmente no lo hacen); rompiendo las reglas de
un juego de tic-tac-toe (borrando el primer movimiento del oponente), y acercndose durante una
conversacin de modo de quedar nariz con nariz
con un sujeto inocente. Cada una de estas violaciones
de las reglas de interaccin producan confusin y
frecuentemente ansiedad (tanto en los estudiantes
como en la "vctima") y con frecuencia terminaban
en una reprensin con enojo.
La finalidad de los experimentos de Garfinkel
era la de expresar las reglas tcitas de la interaccin
tal como ellas estn intuitivamente estructuradas
por las personas que las viven. Haba argumentado
que los socilogos deben colocarse tan cerca como
les sea posible de las experiencias reales de la vida
social porque, en su opinin, esa es la nica forma
como podemos percibir los detalles de la interaccin
social. La ansiedad y el enojo que el experimento de
Garfinkel provoc le confirmaron la forma como
muchas personas inconscientemente dependen de
suposiciones convencionales de la vida social para
ordenar sus encuentros sociales.
Garfinkel y sus alumnos estudiaron las suposiciones no expresadas que las personas utilizan para
producir y mantener un sentido de orden social. En
su opinin, el orden social no es algo ingeniado por
una sociedad que funciona como una entidad independiente. Por el contrario, el orden se origina en los
procesos de la vida diaria, en los que la gente simplemente supone que las interacciones sociales se
darn de una manera predecible. Desde esta perspectiva, la gente no tiene que entender el pensamiento y los motivos de los otros para interactuar.
Simplemente proceden bajo la suposicin de que
una interaccin dada seguir ciertos patrones convencionales definidos. Al hacerlo as, la gente prefiere no cuestionar lo que mantiene el orden social
unido, por temor a que demasiado cuestionamiento
pueda originar el colapso del orden. El socilogo
Randall Collins (1985) describe este proceso as: "(La
gente) en forma intuitiva siente que el mundo social

62

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

es un conjunto de construcciones arbitrarias levantadas sobre un abismo. Estas construcciones permanecen en su lugar porque no las cuestionamos y nos
resistimos al cuestionamiento para que no se derrumbe todo el sistema" (p. 214). Solamente cuando
nuestras suposiciones convencionales se ignoran y
las interacciones se despedazan, logramos obtener
alguna introspeccin de la fragilidad con la cual se
sostiene unido el orden social.

Intercambio social
Tanto Goffman como Garfinkel estudian el apuntalamiento invisible y supuesto de la interaccin social
humana. Ellos buscan quitar el velo de la vida social
y desnudar sus reglas y sus mecanismos ocultos.
Obtenemos una visin bien diferente de lo que mantiene unida la interaccin a partir de tericos tales
como Peter M. Blau (1964) y George C. Homans
(1974). Estos socilogos analizan un amplio grupo
de comportamientos sociales como procesos de intercambio. Aunque el intercambio puede tomar muchas formas, est dirigido comnmente por la
norma (un valor o una regla) de la reciprocidad
(Gouldner, 1974). Cuando alguien nos hace un favor
o nos regala algo de valor, la reciprocidad exige que
devolvamos la bondad, que conservemos el equilibrio de las defensas sociales y logremos que la relacin siga su marcha. El donante original, entonces,
tiene una obligacin de reciprocidad hacia nosotros
y as el dilogo social prosigue. Los vnculos sociales
creados por estos sentimientos de obligacin mutua
son intangibles, pero muy fuertes. As lo escribi el
socilogo George Simmel: "con frecuencia los lazos
ms sutiles pero tambin los ms firmes (entre las
personas), se desarrollan por la (reciprocidad)" (citado en Nisbet y Perrin, 1977, p. 58).
Los tericos del intercambio social consideran
esta reciprocidad mutua como la forma ms fundamental de la interaccin humana. Peter Blau argumenta que sta se puede observar en todas partes:
"no solamente en el mercado, sino tambin en la
amistad y aun en el amor... como tambin en muchas relaciones sociales entre estos extremos de intimidad. Los vecinos intercambian favores; los nios,
juguetes; los colegas, asistencia; los conocidos, cortesas; los polticos, concesiones; los argumentadores,
ideas; las amas de casa, recetas de cocina" (Blau,
1964, p. 88). Para Blau y para otros tericos del intercambio social, la reciprocidad es un adhesivo que
ayuda a mantener unida a la sociedad.
No es necesario que lo que se intercambia en el
proceso de reciprocidad, sea igual. Si una aventajada
estudiante de ptimas calificaciones le ayuda a usted a preparar un examen, usted seguramente no le

respondera recprocamente ayudndole a estudiar,


porque su ayuda para ella no sera tan valiosa como
la de ella para usted. Por el contrario, usted podra
invitarla a comer o a una pelcula que ella tuviera
deseos de ver. O si usted no puede corresponder con
estos gestos de aprecio, ella podra considerar equilibrado su aporte social si usted simplemente aplaude
su generosidad y admira su talento. Estos "regalos"
la retribuyen mediante la reafirmacin de su status
social y de sus sentimientos de dignidad propia. No
obstante, cualquiera que sea la forma de reciprocidad ella fortalece los lazos sociales y conserva viva
la interaccin creando nuevas obligaciones sociales.
La teora del intercambio social es una variante
del pensamiento de eleccin racional en la que la
gente equilibra las ganancias de sus acciones contra
los gastos en que ha incurrido. En el intercambio social, la gente tambin equilibra ganancias y gastos,
llevando la columna de crditos y dbitos, por as
decirlo. Aunque realmente no llevamos un libro de
contabilidad para cada una de nuestras relaciones,
tenemos un buen sentido de quin "debe" a quin.
Estos clculos no slo ayudan a vincularnos a otras
personas, sino que afectan el contenido de nuestras
relaciones interpersonales tan pronto nos esforzamos por avivar las expectativas de reciprocidad.
Otras formas de clculos racionales como estos
afectan nuestros intercambios sociales. En efecto, un
punto clave en la teora de la eleccin racional es
que los costos y los beneficios que la gente equilibra
en la decisin de sus acciones son importantes para
establecer patrones de relaciones sociales. Un buen
ejemplo es el estudiante que est tratando de decidir
dnde sentarse en una gran sala de conferencias. Si
se sienta al frente, piensa el estudiante, significa que
va a estar ms visible, aumentando las posibilidades
de ser llamado para responder preguntas y animando seguramente una mayor interaccin con el profesor universitario. Si se sienta atrs, por el contrario,
permite una gran posibilidad de pasar inadvertido y
menos probabilidad de ser incluido en las discusiones de clase. La determinacin de cul de estas consecuencias considera el estudiante que es costo y
cul considera que es beneficio, depende de sus valores y de su propia personalidad. Pero cuando una
eleccin se hace con base en la racionalidad, estimando los beneficios y los costos, esa eleccin afectar claramente las interacciones del estudiante con
las dems personas.
Opiniones comparadas sobre la interaccin
social
Habiendo discutido las diversas opiniones sobre la
naturaleza de la interaccin social, es til volver

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

63

La atraccin y el amor, dicen los tericos del intercambio social, como vnculos sociales estn gobernados por la
reciprocidad. El semejante tiende a atraer al semejante: los compaeros tienden a buscar pareja de acuerdo con las
similitudes percibidas en la atraccin, facilitando posibles diferencias. Pero sin importar cmo se formen estos vnculos,
ellos estn seguros de participar en una amplia red de relaciones en la vida de cada pareja. (A la izquierda: Jamie
Tanaka/Bruce Coleman; a la derecha: Bohdan Hrynewych/Southern Light).

atrs y hacer algunas comparaciones. Cada opinin


proporciona una respuesta diferente a la pregunta
de cmo se mantiene unida la sociedad. Este es uno
de los interrogantes sociolgicos fundamentales que
se present en el Captulo 1.
George Herbert Mead, con su enfoque interaccionista simblico, afirm que la sociedad se mantiene unida gracias a nuestra habilidad de asumir los
roles de otros. A causa de esta habilidad, podemos
ajustar nuestro comportamiento a determinar la forma como percibimos que los otros nos perciben. Las
acciones de las diferentes personas, en consecuencia,
se mezclan en un todo integrado. Erving Goffman
tambin crea que la gente al "leer" el comportamiento de uno y otro modifica su propio comportamiento para acomodarse. Pero en la perspectiva dramatrgica de Goffman, la sociedad tambin se mantiene unida por los roles sociales que estructuran las
acciones de las personas. Estos roles suministran las
instrucciones para el comportamiento y relacionan a
los individuos unos con otros como si fueran actores
que participan en las mismas escenas sociales. La
opinin de Harold Garfinkel difiere de la de Goffman y especialmente de la de Mead. Segn Garfinkel, la sociedad permanece unida, no por esfuerzos
mutuos para entender las perspectivas de los otros y
para ajustar en consecuencia sus comportamientos,
sino por la suposicin de que las personas seguirn
convenciones sociales definidas sobre las cuales estn muy vagamente conscientes. Esta suposicin y
las convenciones sociales relacionadas, es lo que ha-

ce funcionar suavemente a las interacciones, segn


la opinin de Garfinkel. Por ltimo, los tericos del
intercambio piensan que la regla de la reciprocidad
es un factor primario que mantiene las relaciones
humanas. De acuerdo con esta perspectiva, los
miembros de la sociedad estn unidos por una red
cambiante de obligaciones mutuas.

REDES: LOS TEJIDOS


DE LAS RELACIONES SOCIALES
Los procesos de la interaccin social son la base para
la creacin de relaciones sociales. Una relacin social
es cualquier patrn de interaccin relativamente
perdurable entre dos o ms personas. La mayora de
la gente tiene muchas relaciones sociales, desde conocidos ocasionales hasta las amistades ntimas y
los lazos familiares cercanos. Estos conocidos, amistades y parientes, a su vez, interactan con otros y
as se desarrolla un cierto conjunto de vnculos sociales que se entrecruzan. El tejido de relaciones entre un conjunto de personas que estn unidas directa
o indirectamente, mediante varias comunicaciones y
compromisos, se llama red. Para ver la forma como
las redes pueden utilizarse para cumplir las metas
de las personas, consideremos el proceso de redes
para encontrar un empleo.
Karl E. es un ingeniero recin graduado de la universidad. Su padre, tambin ingeniero, oy de un colega
que haba una posibilidad de empleo en una compa-

64

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

a cercana. El colega haba odo sobre esa posibilidad de un vendedor que haba visitado la compaa
y la haba odo de una secretaria. La secretaria la haba odo de su jefe. Karl present su hoja de vida y
ms tarde lo aceptaron para el empleo. (Granovetter,
1974, p. 57)

La bsqueda del empleo de Karl E. empez con


una de esas relaciones de su red personal, los vnculos con su padre. Pero la red personal de Karl tambin incluye otras muchas relaciones; no precisamente vnculos con otros parientes, sino tambin
con amigos, antiguos maestros y conocidos de varias clases. Todas estas personas que l conoce y con
quienes interacta, forman la red de vnculos sociales directos de Karl. Todas las personas de la red de
Karl tambin tienen su propia red. La red de su padre, por ejemplo, incluye a muchos colegas en el
trabajo. Uno de estos colegas tiene una red que incluye a un vendedor y la red del vendedor incluye a
una secretaria en la compaa donde Karl encontr
empleo. A travs de todos estos vnculos interpersonales y entrecruzados, se construye y se estructura
una sociedad ms grande.

La importancia de los patrones de las redes


Los socilogos han desarrollado diagramas para
mostrar los diferentes patrones de relaciones que las
redes pueden contener. La Figura 3.2 muestra cuatro
de tales patrones. El caso de Karl E. es una red conectada en cadena. Karl (A), conoce a su padre (B),
l conoce a un colega (C), que conoce a un vendedor
(D), quien a su vez conoce a una secretaria (E). As
Karl est directamente vinculado a su padre, e indirectamente a las otras cuatro personas a travs de
uno o ms intermediarios. Esta no es una red de tejidos muy cerrada. A lo sumo, cada persona tiene
compromisos con dos de los cinco individuos. Comparemos este modelo con el que se ilustra en el diagrama A, en donde cada persona tiene un vnculo
directo con las dems. Este es el patrn que podra
existir, digamos en un grupo de amigos.
Al hacer un anlisis de la red, los socilogos
destacan la importancia de estos patrones estructurales (Laumann y Knoke, 1986). No son el individuo
y sus caractersticas personales lo que ellos consideran importante. Ms bien, son la forma como las
personas estn interconectadas. La naturaleza de estas interconexiones se ha demostrado para presentar
la diferencia de la forma como piensan y se comportan las personas.
Tomemos el ejemplo de una comunidad en la
que las personas tienen problemas en su organizacin para lograr fines comunes. Sern las personalidades de los individuos las que aqu son culpables?

O podra ser que ellas estuvieran inhibidas por sus


patrones de redes sociales? El socilogo Mark Granovetter (1973) piensa que frecuentemente la segunda respuesta es la correcta. El argumenta que en una
comunidad donde las personas estn agrupadas en
pequeas y exclusivas pandillas, las oportunidades
de organizacin a nivel comunitario son limitadas.
No porque las personas comprometidas resulten
apticas, sino ms bien porque sus redes sociales no
les suministran muchos canales a travs del cual
pueda difundirse el apoyo para un proyecto comunitario a toda la comunidad. Si el apoyo se desarrolla en un solo grupo, no es probable que sea transmitido a otros, porque las personas de diferentes
pandillas pocas veces se asocian con otras. Adems, el apoyo debera desarrollarse en cada grupo
separadamente y sta no es una muy fuerte posibilidad. Aqu, entonces, el patrn predominante de las
redes sociales presenta una diferencia crtica, de la
que funciona en la comunidad como un todo. Las
redes de pandillas impiden el acceso de las personas
a la informacin, en el sentido de participar de unos
objetivos y un liderazgo comunitario.
Debido a que los patrones que encierran las redes sociales son tan importantes, los socilogos han
desarrollado mltiples conceptos para describirlos
(Wellman, 1983; Mitchell, 1969; Burt, 1987). Uno de
ellos es el concepto de densidad, el grado en el que
se han efectuado efectivamente todos los vnculos
posibles entre las personas dentro de una red. Esta
caracterstica se expresa en forma de porcentaje. Por
ejemplo, en la red que incluye a Karl E. tal como se
lo ha descrito, solamente cuatro de los diez posibles
vnculos entre las cinco personas realmente se efectuaron proporcionando una densidad de 40 por
ciento. En relacin con el concepto de densidad, est
el concepto de alcance, el nmero de pasos que necesita una determinada persona en una red para alcanzar a otra en aquella red. Debido a que la red en
la bsqueda de empleo de Karl no era muy densa,
necesita frecuentemente tan slo uno o ms intermediarios para poder tener contacto con otro miembro
de la red. Por ejemplo, cuatro pasos le bastaron a
Karl, para llegar hasta la secretaria de la compaa
que tena una vacante. Otro concepto til para describir la estructura de la red, es el concepto de rango.
El rango es la cantidad de contactos directos que
cualquier persona tiene dentro de una determinada
red. En la red que estamos considerando, el rango
de Karl es muy estrecho. El tiene contacto directo solamente con una persona, su padre. El padre de
Karl, por el contrario, tiene una de 2, sus contactos
directos han sido con su hijo y con su colega de trabajo.

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

La densidad, el alcance y el rango son aspectos


de la red que pueden cuantificarse. Otras caractersticas de la red son ms cualitativas. Una de las ms
importantes es el contenido, el significado que las
personas atribuyen a sus relaciones de red. El vnculo entre Karl y su padre es el de una familia cercana,
mientras que el vnculo entre el padre de Karl y sus
colegas, es un vnculo de dos amigos relacionados
por el trabajo. Las personas pueden atribuir muchos
otros significados posibles a sus conexiones sociales
dependiendo de las finalidades sobre las cuales se
han formado los vnculos particulares. La identificacin de estas finalidades es muy importante para entender la forma como funcionan las diferentes redes.
Tambin es importante entender la forma como funcionan las redes, la direccin de los vnculos, o sea,
el grado en el que la comunicacin, las influencias y
dems fluyen en varias direcciones o solamente en
una direccin.

Anlisis de la red como una poderosa


herramienta
El anlisis de la red existente entre muchas personas
es una poderosa herramienta para los socilogos.
Utilizando pocos conceptos, el anlisis de la red
puede definir los bloques fundamentales del edificio
de la vida social. Un status, por ejemplo, puede
considerarse como una posicin dentro de una red
social; un rol es un acuerdo sobre quin hace qu cosas dentro de una red; y un grupo es una pequea
red organizada densamente, en la cual las personas
interactan sobre una base regular y comparten ciertos valores y metas. Los investigadores pueden utilizar los conceptos de red para comparar las organizaciones sociales. Por ejemplo, pueden estudiar las
redes sociales en varias aldeas rurales, con el fin de
descubrir cualquier modelo recuperable de la forma
como los residentes forman sus vnculos sociales.
Sin los conceptos de red, sera muy difcil describir
estas estructuras sociales medianamente grandes,
para que ofrezcan comparaciones significativas posibles (Laumann y Pappi, 1976; Burt, 1983).
El anlisis de red tambin puede mostrarnos cmo diversos factores -la informacin, el influjo, los
recursos, la asistencia- fluyen de un individuo a otro
a lo largo de los vnculos de la red. Por ejemplo, los
estudios de vecindarios con ingresos muy bajos, revelan que los pobres estn continuamente intercambiando una variedad de posesiones y favores (desde
estampillas de alimentos y dinero para el arriendo
hasta el cuidado de los nios o el uso de un automvil) dentro de sus redes de parientes y de amigos
cercanos (Lomnitz, 1977; Stack, 1975). El anlisis de
red nos anima a considerar estos intercambios socia-

65

les porque se enfoca sobre las relaciones entre individuos y no sobre los individuos en s mismos.
Adems, el anlisis de red nos proporciona un cuadro muy dinmico de la sociedad, en el cual los factores se mueven permanentemente entre las personas y por lo tanto creando vnculos sociales.
Los anlisis de red repetidamente demuestran
que los tipos de vnculos sociales que tenemos, interesan en formas frecuentemente inesperadas por las
personas. Por ejemplo, si usted estuviera buscando
un empleo para iniciarse en administracin de empresas, qu clase de red piensa que sera ms provechosa para usted? Una red que est conformada
principalmente por personas muy cercanas a usted
con las cuales tiene lazos muy fuertes? O una red
que incorpora una gran cantidad de conocidos casuales, personas con quienes usted est apenas dbilmente vinculado? El sentido comn podra sugerir que la red de vnculos fuertes podra proporcionar ms asistencia. Las personas cercanas a usted,
despus de todo, estn motivadas fuertemente a
proporcionar a sus necesidades una alta prioridad.
Pero aunque este raciocinio parece tener sentido, no
deja de ser miope. La investigacin muestra que, generalmente hablando, las personas que son ms tiles para suministrarnos trabajo no son aquellas hacia
las cuales nos sentimos ms cercanos (Granovetter,
1974; 1983). El hecho de que Karl encontrara su posicin a travs de su padre, es atpico. Comnmente,
nuestros contactos ms fructferos son las personas
que no vemos con frecuencia y con las cuales tenemos vnculos emocionales dbiles. Cul es la razn
de este patrn? La respuesta descansa en el beneficio de ampliar los recursos personales de informacin. Los vnculos ms cercanos en su red social
tienden a estar conectados a muchas de las mismas
personas de las cuales usted forma parte, mientras
que los vnculos dbiles tienen lazos con muchas
personas que usted no conoce. Los vnculos dbiles,
por lo tanto, ofrecen una escala mayor de informacin que aquella que sus amigos cercanos y su familia pueden suministrarle.
Ms de una dcada de investigacin sobre el valor de los vnculos dbiles en las redes sociales, ha
ayudado a los socilogos a mejorar su comprensin
de cundo y para quin esas relaciones son ms benficas. Por ejemplo, los estudios muestran que en la
bsqueda de empleo, los vnculos dbiles son utilizados ms por personas mejor educadas que estn
buscando posiciones gerenciales y profesionales
(Ericksen y Yancey, 1980; Langlois, 1977). Tales personas tienden a mantener una red grande de colegas
que saban de posibles oportunidades en muchos lugares (Bridges y Villmez, 1986; Marsden y Hurbert,

66

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA
Las relaciones de grupo y la comunicacin
entre estas redes varan considerablemente.
La red completamente conectada (a) es un
estrecho tejido de grupo, en el que cada
miembro est en contacto con todos los
dems. La red conectada radialmente (b) se
mueve en rbita alrededor de una persona
clave. C. En la red b, los miembros A, B,
D y E, pueden comunicarse solamente con
uno de los otros a travs del miembro C.
La red conectada en cadena (c) tambin
tiene el miembro C como vnculo central.
En c, el miembro E debe unirse con otras
tres personas con el fin de llegar al miembro
A. En la red conectada en cerco (d), cada
miembro puede ser alcanzado por cualquier
otro miembro con dos vnculos o menos y
ningn miembro tiene una posicin de
liderazgo.

1986). Adems, el tipo de empleo que una persona


encuentra a travs de un vnculo dbil est influenciado fuertemente por el prestigio de aquel conocido
especial. Los conocidos que tienen un alto prestigio,
y que tienen vnculos con otras personas tambin de
alto prestigio, son generalmente ms instrumentales
en ayudar a la persona a encontrar un buen trabajo
(Lin, Ensel y Vaughn, 1981). Pero inclusive en la bsqueda de seales de empleo a partir de un contacto
de alto prestigio, no se garantiza que uno pueda encontrar un empleo de alta calidad. El xito en el uso
de los contactos de red tambin depende muchsimo
de la industria y de la firma en las cuales se busca
empleo (Hodson, 1984; Marsden y Hurbert, 1986;
Zucker y Rosenstein, 1981).
La investigacin sociolgica sobre el proceso de
encontrar un trabajo, muestra que la naturaleza de
la red social de una persona puede tener importantes consecuencias para su carrera. Sin anlisis de
red, podra no ser aparente por qu dos personas
con iguales capacidades y credenciales pueden tener
muy diferentes grados de xito cuando buscan un

trabajo. El anlisis de red es tambin muy til para


mostrar la forma como la posicin de una persona
en una estructura social puede influir mucho sobre
lo que hace esa persona. Para demostrar este tipo de
fuerza social en el trabajo, los investigadores frecuentemente comparan a las personas que mantienen posiciones estructuralmente equivalentes dentro de diferentes redes. Si encuentran que estas personas piensan y actan en forma parecida, tienen razn en creer que el tener una posicin definida en
una red, robustece un tipo definido de comportamiento.
Algo que se aade al poder de anlisis de la red
es que los vnculos en las redes no necesitan conectar personas individuales. Por el contrario, las unidades conectadas (o nudos, como se les llama),
pueden ser corporaciones, sindicatos de trabajadores, partidos polticos, agencias pblicas o cualquier
otro tipo de organizacin o grupo. Tambin pueden
ser categoras de personas que comparten ciertos
atributos, como las personas de ambientes tnicos
definidos o de una clase social definida. Al conside-

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

67

Tipos de sociedades
Una sociedad es una agrupacin autnoma de personas que tienen un
territorio comn y una cultura comn (un conjunto compartido de
creencias, valores, costumbres y dems) y que estn vinculados unos a
otros a travs de numerosas interacciones sociales y roles interdependientes. Los estadounidenses
forman una sociedad, as como el
pueblo del Japn o el de la Unin
Sovitica. En efecto, en el mundo
moderno los lmites de las naciones
unidas comnmente definen las
fronteras de las sociedades. Sin embargo, ste no es necesariamente el
caso. Las sociedades existan miles
de aos antes de que se crearan las
naciones-estado y algunas sociedades aisladas an existen por dentro
de las fronteras nacionales.
Una forma comn de clasificar
las sociedades es por sus medios de
subsistencia, es decir, por las formas
de obtener el alimento y otras necesidades de la vida (Lenski y Lenski,
1978, 1982). Este esquema de clasificacin incluye cinco tipos principales: las sociedades de caza y
recoleccin, las sociedades horticulturales, las sociedades pastoriles, las
sociedades agrarias y las sociedades industriales. Estos tipos han evolucionado no solamente en sus
medios de subsistencia, sino tambin en muchas otras formas, tales
como su tamao, tecnologa, complejidad de sus estructuras sociales
y el grado en el que sus recursos estn distribuidos en forma desigual.
Hasta hace aproximadamente
10 000 aos, todos los seres humanos vivan en sociedades de caza y
recoleccin. En algunas partes remotas del mundo, todava existen
unas pocas de tales sociedades, aunque van desapareciendo rpidamente. Debido a que los cazadores y
recolectores deben desplazarse comnmente de sus establecimientos
en busca de alimento, sus formas de
vida no pueden sostener grandes
concentraciones de personas. El grupo tpico de caza y de recoleccin
es, en consecuencia muy pequeo,

con un mximo de 50 personas y


frecuentemente menos. Esto significa que todos en el grupo se conocen
muy bien unos a otros y que con
frecuencia conocen a los parientes
de los dems en otros grupos. En tales sociedades, las redes personales
se sobreponen extensivamente.
Los grupos de caza y de recoleccin tienen unas organizaciones sociales muy sencillas. La familia es el
nico subgrupo dentro del grupo.
La familia asume la mayor parte de
las responsabilidades econmicas,
polticas y educacionales que las organizaciones formales ms amplias
asumen en nuestra sociedad actual.
Por ejemplo, la familia es el grupo
que organiza la produccin de vestidos, herramientas y utensilios; es el
grupo en el que los nios aprenden
sus habilidades y que cuida de los
enfermos, los incapacitados y los ancianos. Ms all de la familia, el grupo trabaja como una unidad. La
divisin ms importante de trabajo
est basada en los sexos. Todos los
hombres cazan y hacen sus propias
armas; todas las mujeres recolectan
y realizan otras tareas cerca del hogar. No hay especialistas de ninguna clase en las sociedades de caza y
recoleccin, no existen jefes, ni artesanos, ni lderes religiosos. Aunque
algunas personas pueden ser respetadas por su talento y por ciertas tareas, cada uno ejecuta los mismos
trabajos y tiene las mismas responsabilidades. No es de sorprender que
las desigualdades sociales sean mnimas entre cazadores y recolectores.
Ninguno tiene el poder sobre los
otros. Las decisiones se toman conjuntamente. Las posesiones de cada
uno son pocas y muy modestas.
Hace aproximadamente 10 000
aos algunos pueblos empezaron a
convertirse en productores de alimentos. En vez de buscar plantas salvajes y ganados, empezaron a cultivar
sus propias cosechas y tendieron a
buscar sus propios animales. Al
principio, estos mtodos de produccin de alimentos eran extremadamente sencillos y en algunas

sociedades se utilizan mtodos tan


sencillos todava. En las sociedades
horticulturales, por ejemplo, las personas cultivan pequeas parcelas
con estacas y azadones. No todos
los terrenos son aptos para la horticultura. Algunos son demasiado secos, como otros muy rocosos o
demasiado montaosos para tener
cultivos exitosos. Aqu el pueblo frecuentemente desarrolla las sociedades pastoriles, en las que la mayor
cantidad de alimentos son carne y
leche derivados de los rebaos y de
los animales domsticos. Algunas
sociedades combinan la horticultura
con el pastoreo. Cuidan parcelas
sencillas, pero tambin cuidan pequeos rebaos de ovejas, de pollos
o de cerdos. Esta combinacin reduce los riesgos de una exagerada dependencia en un slo mtodo de
subsistencia. Si la sequa diezma las
cosechas un ao, los productos animales pueden compensar; si la enfermedad mata a la mayora del
rebao, los vegetales pueden mejorar la proporcin de los alimentos.
Debido a que son capaces de producir un suministro ms confiable
de alimentos, tanto la horticultura
como el pastoreo pueden sustentar
sociedades ms grandes que las sociedades de caza y recoleccin. Por
ejemplo, muchos centenares de personas frecuentemente viven en un
pueblo de horticultores. Comparadas con las comunidades de caza y
recoleccin, las sociedades horticulturales son ms permanentes. Aquellas que dependen de los rboles de
cosecha, permanecen indefinidamente en el mismo sitio. Otros se
mueven solamente cuando el suelo
se agota, lo cual comnmente requiere de un par de aos.
En ambas sociedades, tanto la
pastoril como la horticultural, los roles sociales son ms diferenciados
que los que tenan en los grupos de
caza y de recolecccin. Si bien la divisin del trabajo se fundamenta
ampliamente sobre el sexo y la
edad, tambin existe un principio
de ms especializacin, por lo me-

68

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

El crecimiento en la sofisticacin de una sociedad va acompaado de una complejidad social creciente. Los cuadros
presentan: (arriba de izquierda a derecha) sociedad de caza y recoleccin, sociedad horticultural, sociedad pastoril,
(abajo de izquierda a derecha) sociedad agraria, sociedad industrial, sociedad postindustrial. (Arriba: Lars
Smith/Anthrophoto; David Austen/Stock Boston; R. y S. Michaud/Woodfin Camp & Associates; abajo: Bruno
Barbey/Magnum; Gabe Palmer/The Stock Market; Gabe Palmer/The Stock Market).

nos en la base. Por ejemplo, la mayor parte de las aldeas


horticulturales tiene un jefe, que
coordina ciertas actividades, tales
como las celebraciones religiosas, el
planteamiento de discusiones, la redistribucin de los alimentos sobrantes. Estos jefes no tienen poder
absoluto para configurar leyes y para dar rdenes, sino que su direccin es generalmente respetada y

frecuentemente tienen gran prestigio. Existe una posicin semejante


en las sociedades pastoriles. Otros
roles especializados se encuentran
en ambas comunidades, tanto la horticultural como la pastoril, incluyendo el shaman (o sea el hechicero, el
"hombre que cura"), quien sirve tanto como sacerdote y mdico. Las sociedades pastoriles y horticulturales
frecuentemente desarrollan siste-

mas semejantes a los patrones de la


interaccin del gobierno. Estos no estn determinados solamente por modelos de matrimonio y
descendencia, sino tambin por
alianzas, por cooperacin econmica y as sucesivamente. Las relaciones de semejanza son los factores
ms importantes para determinar
las redes personales individuales.

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

69

Tipos de sociedades (continuacin)


Por ltimo, en muchas de estas
sociedades hay asociaciones capaces de integrar muchas comunidades locales cuando se necesita de
una accin colectiva. Esta puede ser
una asociacin fundamentada en
las relaciones de parentesco (un
clan, por ejemplo) o en una asociacin militar. En cualquier caso, observamos el principio de un tipo
ms complejo de organizacin social que exista entre los cazadores y
los recolectores.
Ms compleja todava es la sociedad agraria; aquellos que se dedican a la agricultura utilizando
innovaciones agrcolas, tales como
el arado, el riego y la rotacin de cosechas. Con estas innovaciones puede producirse ms comida ao tras
ao. En efecto, estos granjeros pueden producir suficiente alimento para sostener una cantidad
considerable de personas. Las sociedades agrarias, por tanto, crecen
bastante y sus poblaciones no son
diseminadas muy ampliamente en
aldeas aisladas. Por el contrario,
tienden a estar concentradas en ciudades con miles de habitantes, ciudades que sirven como centros para
las redes de poblaciones circunvecinas. Este incremento dramtico en
la escala de la sociedad, est asociado con cambios igualmente dramticos en las redes sociales. Ninguna
red personal de individuos, por
grande que sea, incluye una comunidad entera, como s ocurre con un
grupo de caza y recoleccin o una
tribu pastoril o una aldea de horticultores. En cambio, observamos un
complejo tejido de redes que se entrecruzan donde cada persona se encuentra nicamente como una
pequea fraccin de los miembros
de la sociedad.
Las sociedades agrarias tambin
estn marcadas por un crecimiento
enorme en la cantidad de roles sociales diferentes. Esto se debe al hecho de que algunas personas estn
totalmente liberadas de los trabajos
agrcolas o de otras tareas para la

produccin de alimentos. En consecuencia, tienen la capacidad para


consagrar sus energas todo el tiempo a diversos trabajos especializados: artesano, herrero, mercader o
sacerdote, para nombrar solamente
unos pocos. Esta es tambin la primera clase de sociedad que permite
que las personas amasen cantidades
grandes de dinero y de poder. Debido a que las sociedades agrarias son
tan grandes y complejas, elaboran
sistemas polticos, econmicos y religiosos que desarrollan para gobernar el orden social. Quienes tienen
el control de estos sistemas llegan a
convertirse en miembros de los grupos elitistas, que son capaces de distribuir los recursos y privilegios
entre s. Adems, las sociedades
agrarias son las primeras en las cuales encontramos reyes y sbditos,
plebeyos o comuneros, grandes terratenientes y siervos de la plebe.
En efecto, tales sociedades comnmente tienen ms desigualdad social que cualquier otro tipo de
sociedad. Estas desigualdades sociales frecuentemente se convierten en
hereditarias, de modo que las personas en muchas sociedades agrarias
nacen dentro de un conjunto de estatus rgidamente adscritos. Los estados agrarios pueden tambin
legislar sobre las personas de diferentes ambientes tnicos o religiosos. As, en trminos de Blau, la
heterogeneidad puede aumentar
junto con la desigualdad.
Hasta hace unos pocos cientos de
aos, las sociedades agrarias eran la
forma ms compleja de organizacin social. Entonces se inici una revolucin industrial. Se inventaron
las mquinas para facilitar la produccin y se aprovecharon los nuevos recursos energticos. Las
mercancas llegaron a producirse en
una escala nunca antes vista con anterioridad. El resultado final fue que
las sociedades industriales empezaron a dominar el globo. Inclusive los
pases menos desarrollados del
mundo actual, no pueden escapar a
los vnculos con una economa inter-

nacional que es mayor que cualquiera de un pas aislado.


Con su enorme productividad,
las sociedades industriales sostienen
a millones de personas, especialmente en los asentamientos urbanos. Las
redes sociales personales y las relaciones cara a cara organizan solamente ciertas partes de la vida
social, tales como la familia y la comunidad. La mayora de los trabajadores encuentran empleo en las
corporaciones ms grandes y las burocracias ayudan a coordinar todas
las partes del orden social. Las instituciones relacionadas con la informacin, tales como la ciencia y la
educacin, son muy grandes y ms
importantes que en las sociedades
agrcolas. Al mismo tiempo, los roles que las personas desempean
son ms especializados que en cualquier otro tipo de sistema social. Un
mdico, por ejemplo, no es solamente mdico general sino tambin neurlogo, cardilogo o cirujano
ortopdico especializado en heridas
deportivas. Esta gran diversidad de
roles especializados frecuentemente
est acompaada por la afluencia de
personas de otros ambientes culturales, de otras razas, de otras religiones y dems. Las sociedades
grandes y avanzadas industrialmente, estn marcadas tpicamente por
el mayor grado de heterogeneidad
de cualquier sociedad. A la vez, tambin presentan cantidades notables
de desigualdad, aunque las oportunidades que aumentan en el orden
social son mayores que en las sociedades agrarias.
Algunos analistas sociales podran defender que hemos pasado
de la era industrial a la era postindustrial (Bell, 1973). En la sociedad
postindustrial la fuerza central es la
organizacin del conocimiento terico. La produccin de energa dirigi
a la sociedad industrial; la produccin de informacin, dirige a la sociedad postindustrial. El valor
primario de la sociedad postindustrial est en los sistemas eficientes
de produccin. La educacin, la

70

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

ciencia y la tecnologa son de importancia clave y la especializacin estrecha de roles refleja su total
complejidad, (vase tambin Captulo 22).
Las sociedades industriales y postindustriales, con su tamao masivo

y su gran diversidad, no pueden


mantenerse unidas por creencias semejantes o comunes o por las interacciones diarias tal como pueden
hacerlo las sociedades de ms pequea escala (tales como las sociedades pastoriles y horticulturales). La

rar las redes que comprenden las organizaciones, los


grupos y las categoras de personas, se aumenta
enormemente la utilidad del anlisis de redes. Por
ejemplo, un investigador podra desear saber cmo
ejerce su influencia una corporacin en apoyo a un
proyecto especfico de ley. El anlisis de red podra
identificar el rango de la corporacin, de los contactos y del alcance; la relacin de la compaa con cada grupo o persona cuyas opiniones sobre el tema
podran interesar y la durabilidad de sus vnculos
con los lderes de opinin, entre muchas otras partes
valiosas de informacin.
El anlisis de red tambin es valioso porque sirve como puente entre los niveles micro y macro del
estudio. "En una forma o en otra," Mark Granovetter
explica, "es a travs de las redes sociales como la interaccin a pequea escala viene a trasladarse a patrones de gran escala y que los patrones de gran
escala (a su vez) retroalimentan los pequeos grupos" (1973, p. 1360). En otras palabras, interactuamos, con personas en nuestras redes y a travs de
estas interacciones se construye un orden social mayor. La naturaleza de este orden social ms amplio y
las influencias que ejerce, son los temas que trataremos enseguida.

LA ESTRUCTURA DE LA SOCIEDAD
Ningn anlisis de las relaciones sociales humanas
es completo sin una mirada a los patrones sociales
existentes de mayor escala, aquellos que proporcionan una estructura y una predictibilidad a la sociedad como un todo. Los socilogos que han estudiado estos patrones a gran escala no estn necesariamente preocupados por los factores que gobiernan
las interacciones diarias, ni por las formas como se
construyen las redes de las relaciones sociales. Pueden dejar estos temas a otros para que sean investigados. Por el contrario, quieren describir las formas
en que la sociedad, como un todo, est colocada como conjunto y cmo las fuerzas a nivel macro son
trabas para las oportunidades de las personas y para

ltima seccin de este captulo investiga algunas de las fuentes de la


unidad social a gran escala que han
identificado los socilogos.

su comportamiento. "El enfoque macrosociolgico"


escribe Peter M. Blau:
es apropiado para el estudio de todas las sociedades o
para otras grandes colectividades porque es imposible trazar y dividir las relaciones interpersonales de
muchos miles de millones de personas. Tampoco sera algo significativo si se describiesen todas (estas
relaciones interpersonales). En este caso, las pequeneces de la vida social diaria deben rechazarse y las regularidades y los patrones principales deben abstraerse de ellos. (1977, p. 20)

Diferentes socilogos tienen diferentes ideas sobre la naturaleza de estos patrones sociales a gran
escala y sobre la forma como podran estudiarse mejor. Aquellos que tienen una perspectiva estructural
ven los modelos como algo impuesto externamente
sobre las personas y como algo que esencialmente
tiene vida propia, separada de los individuos (Mayheur, 1980). Aquellos socilogos que tienen una
perspectiva de accin, por el contrario, enfatizan
que an los patrones sociales de mayor escala son
definitivamente el producto de decisiones y actividades individuales. Los socilogos que asumen una
perspectiva funcional, tienen an una opinin diferente. Ellos buscan formas en las que los patrones
sociales a gran escala contribuyan a la integracin
funcional de la sociedad y a su funcionamiento suave. Los socilogos que han adoptado una perspectiva de poder, por el contrario, insisten en que
muchos patrones sociales amplios son el resultado
de que los grupos elitistas en la sociedad dominen a
los grupos subordinados.
Los efectos de las distribuciones sociales:
una perspectiva estructural
Por qu los estadounidenses blancos tienden a casarse con otros blancos, los negros tienden a casarse
con negros y los hispanos tienden a casarse con hispanos? Por qu la mayora de los amigos de sus padres estn aproximadamente al mismo nivel de
ingresos y por qu la mayora de sus amigos son
aproximadamente de la misma edad que la suya? Su

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

primera respuesta es probablemente porque las personas prefieren estas relaciones. "Dios los cra y ellos
se juntan", afirma el viejo proverbio y a las personas
les gusta ese camino. Adems, usted podra argir
que las fuerzas culturales tienden a fortalecer a las
personas semejantes para sentir atraccin unos a
otros. Las creencias culturales frecuentemente nos
ensean que es "bueno" y "correcto" permanecer con
aquellos que son de "de nuestra clase". Aunque hay
evidencia para sustentar ambas explicaciones, algunos socilogos han argumentado que sta no es toda
la historia. Tambin son influyentes, dicen ellos, las
trabas y las oportunidades extemas para las relaciones sociales que son creadas por la composicin total de una poblacin. Estas trabas externas y las
oportunidades de influir, incluso configurar, toda
clase de compromisos sociales, aun aquellos que
aparentemente son personales como escoger un
amigo o con quin casarse. Esta opinin es altamente estructural en su naturaleza, como puede reconocerse. Un socilogo que defiende fuertemente este
punto de vista es Peter M. Blau.
Segn Blau, los modelos de matrimonio, amistad, y otras interacciones sociales, son consecuencias
no intencionadas de la forma como la poblacin est
distribuida a lo largo de unas pocas dimensiones sociales claves, tales como sexo, raza, religin, ingreso
y educacin (Blau, 1986, 1977; Blau y Schwartz,
1983). Algunas de estas dimensiones (como sexo, raza y religin) dividen a las personas en categoras
con un corte de fronteras medianamente claro. Una
persona es hombre o mujer; blanco o negro; es oriental o cristiano; es musulmn o hind y as sucesivamente. La cantidad de dichas categoras y la distribucin de las personas en ellas, sostiene Blau, determina cun homognea o heterognea es una sociedad. Suecia, por ejemplo, es relativamente homognea, porque su poblacin consiste mayormente de
cristianos blancos; la ciudad de Nueva York, por
otro lado, tiene una poblacin extremadamente heterognea.
Otras dimensiones (como el nivel de ingresos, la
educacin y el poder), no dividen a las personas
dentro de categoras de claro corte sino que, por el
contrario, los escalona a lo largo de una distribucin
desde pequeas hasta grandes cantidades. Por ejemplo, algunas personas no tienen ingresos suficientes,
mientras que otras tienen una gran cantidad. En el
medio, existe una progresin gradual hacia la parte
alta de la escala de ingresos, exactamente como las
notas de una escala musical se mueven de una a
otra. Cuando las personas estn distribuidas en forma desigual a lo largo de una o de otra de estas dimensiones, se origina la desigualdad. La distribucin

71

desigual, dice Blau, es lo que significa actualmente


la desigualdad. Existe mucha desigualdad en la distribucin de la riqueza de los Estados Unidos, por
ejemplo. Una tercera parte de la riqueza de este pas
es propiedad de slo 1 por ciento de la poblacin
(Pg. 1983).
Pero, qu tienen que ver el grado de heterogeneidad y de desigualdad de una sociedad con las
decisiones de los individuos sobre la amistad y matrimonio? Blau argumenta que un alto grado de heterogeneidad promueve las relaciones intergrupales)
tales como los matrimonios intergrupales. Estructuralmente hablando, existen ms oportunidades de
contacto, para encuentros casuales que puedan convertirse en relaciones sociales. Supngase, por ejemplo, que una mujer vive en una sociedad como la de
Japn donde existe muy poca heterogeneidad racial
(que no es la caracterstica de las sociedades modernas ms industrializadas). Sus oportunidades de encuentro con un marido potencial de una raza diferente a la propia en este caso, son obviamente muy
pocas. Pero suponga que esta japonesa se traslada a
San Francisco. La heterogeneidad racial de la ciudad
hace ms probable que ella conozca y haga citas con
hombres de otras razas, aunque personalmente prefiera citarse con japoneses. La heterogeneidad racial,
que es un factor solamente estructural, ha aumentado enormemente las oportunidades de un matrimonio interracial.
Con la misma lgica, Blau defiende el que un alto grado de desigualdad en una poblacin, promueva relaciones entre las personas de diferentes clases
sociales. Supngase, por ejemplo, que una mujer joven asiste a un colegio privado de secundaria en
donde todos los estudiantes provienen de familias
de ingresos medios. En estas circunstancias, sin desigualdad econmica, sus posibilidades de ennoviarse
con un joven de otra clase econmica, son virtualmente nulas. Pero supngase que despus ella va a
una universidad estatal donde hay estudiantes de
todas las clases sociales. Ahora las oportunidades de
sus encuentros y de sus citas con nombres de ambientes econmicos diferentes han aumentado casi
de cero a un porcentaje significativo. La desigualdad
estructural se ha convertido en una fuerza determinante en sus patrones de noviazgo.
Tanto la heterogeneidad como la desigualdad
animan a las personas a interactuar con otras personas que son diferentes a ellas. Hasta el grado en que
las personas que llegan a tener contacto con otras
que son socialmente diferentes (digamos, de diferentes razas y de diferentes ocupaciones), pueden promoverse relaciones intergrupales. Blau considera
estas relaciones entrecruzadas entre categoras soda-

72

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

les, como una ayuda para aglutinar una poblacin


compleja muy grande como la nuestra, en un todo
ms integrado y armnico. Cantidades considerables tanto de heterogeneidad como de desigualdad
en nuestra sociedad, ayudan a promover dichas reiaciones interpersonales.
El punto importante del anlisis de Blau es su
nfasis en la forma cmo los patrones sociales a gran
escala afectan las interrelaciones de las personas. El
no est preocupado por la motivacin sicolgica
que mantiene a las personas unidas o que las empuja a separarse. Ms bien, enfoca la forma cmo los
atributos sociales claves estn distribuidos en las poblaciones, creyendo que esta distribucin influye
enormemente en las oportunidades para el contacto
social.

Integracin social: perspectiva funcional y de


poder
La pregunta sobre qu integra la sociedad, qu la
mantiene unida, es un asunto central de la sociologa. En opinin de Blau, las relaciones que se entrecruzan entre diferentes grupos de personas son importantes para mantener unidas las partes de una
sociedad compleja; estas relaciones sirven para unir
elementos dispersos dentro de un todo integrado.
Sin embargo, no todos los socilogos insisten en los
mismos factores que Bau. Algunos se enfocan sobre
las caractersticas de las relaciones interpersonales,
mientras que otros buscan diferentes clases de patrones sociales estructurales. En ambos casos, existen algunos que apoyan una perspectiva ms
funcional y otros que apoyan el poder.
Un punto de vista funcional es observar la sociedad como un compuesto de subsistemas especializados llamados instituciones. Una institucin est
formada por patrones de comportamiento y relaciones de estatus con relacin al rol que satisfacen las
necesidades sociales fundamentales. Por ejemplo, la
sociedad tiene necesidad de producir nuevos miembros y de ensearles las costumbres, creencias y valores compartidos por todos aquellos que viven en
su mundo. Esta tarea recae principalmente sobre la
institucin de la familia. La familia tradicional estadounidense est formada de padres e hijos. El rol de
los padres es producir a los hijos, alimentarlos y cuidar de ellos hasta que alcancen su madurez y ensearles a distinguir "lo correcto de lo errneo". El rol
de los hijos es esencialmente el de ser aprendices, un
tipo de entrenamiento para la prxima generacin
de la sociedad.
En la perspectiva funcional, las instituciones
han evolucionado para solucionar muchas otras necesidades sociales importantes. Una de ellas es la de

movilizar recursos escasos con el fin de producir y


distribuir las mercancas que la gente requiere. Esta
necesidad es ampliamente solucionada por las instituciones econmicas. Otra necesidad social comprende la proteccin a las personas de las amenazas
externas, tales como invasiones militares y de las
amenazas internas como el crimen. En nuestra sociedad, esta necesidad es competencia de las instituciones polticas. Las sociedades tambin tienen la
necesidad de ensear a la sociedad ciertos status y
roles, especialmente los que tienen que ver con el ser
ciudadano y trabajador. Esta es una funcin primaria de nuestras instituciones educativas. Por ltimo,
las sociedades tienen la necesidad de motivar a las
personas a desempear sus roles sociales dndole a
la vida un significado y una finalidad. Las instituciones religiosas estn profundamente comprometidas en la satisfaccin de estas exigencias. Desde un
punto de vista funcional la integracin social se convierte en un asunto de estas diversas instituciones
que solucionan exitosamente las necesidades fundamentales que estn en capacidad de entender. Cuando las instituciones estn respondiendo a estas exigencias importantes, la sociedad funciona tranquilamente como un todo perfectamente ensamblado.
(La Figura 3.3 presenta algunas de las instituciones
sociales ms importantes; vamos a estudiar ms de
cerca el conjunto de estas instituciones sociales en la
Parte V.)
Otros socilogos tienen una opinin muy diferente y ven el poder como el fundamento de la integracin social. Por ejemplo, aquellos que estn de
acuerdo con las ideas de Carlos Marx, ven a la sociedad como un sistema de clases sociales fundamentalmente antagnicas, unidas solamente por el
dominio de los capitalistas sobre las masas trabajadoras (Poulantzas, 1975). Los capitalistas (o los propietarios de los medios de produccin, incluyendo
las grandes corporaciones) tienen el poder de configurar las instituciones de la sociedad para servir sus
propios intereses y para perpetuar su propio control.
De este modo, los marxistas consideran que la sociedad capitalista est unida por el ejercicio del poder
por parte de una clase social elitista que busca su
propio engrandecimiento. Lejos de ser un sistema
que funciona suavemente, como lo describe la perspectiva funcional, la sociedad capitalista, segn opinin de Marx, tiene corrientes subterrneas de
conflictos de clase que estn muy lejos de salir a la
superficie. (Veremos ms sobre la perspectiva del
poder cuando hablemos de la integracin social en
la Parte IV.)
An ms, otra forma importante de pensar sobre qu es lo que mantiene unida a la sociedad no se

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL

73

las instituciones sociales evolucionan en cada sociedad a medida que las personas buscan solucionar necesidades importantes. Ellas orgaizan roles, status y grupos alrededor de valores centrales y
normas, de modo que las necesidades fundamentales sean solucionadas a travs de patrones estables
de accin.

enfoca ni en las instituciones funcionales ni en el


ejercicio del poder. Ms bien mira las costumbres,
los valores, los conocimientos, las creencias y los
smbolos que las personas comparten en una socie-

dad, factores que ayudan a mantenerlos unidos dentro de un todo integral. Estos factores compartidos
se denominan colectivamente cultura, el tema de
nuestro prximo captulo.

74

LA PERSPECTIVA SOCIOLGICA

RESUMEN
1. Permanentemente intervenimos en interacciones
sociales dirigindonos hacia otras personas y actuando en respuesta a ellos. La interaccin social
ocurre con el fin de lograr algn propsito y est
siempre dirigida hacia otras personas especficas. Lo
que interesa a los socilogos es el significado que las
personas dan a la interaccin social.
2. Cuando estamos en contacto con otras personas,
buscamos definir la situacin social. Damos a la situacin un significado particular, que nos permite
comportarnos en forma apropiada. Los tericos de
la accin sostienen que definir la situacin es un
proceso dinmico, en el que las personas modifican
sus comportamientos y negocian sus interacciones.
Por el contrario, otros socilogos enfatizan los factores estructurales sociales que frenan nuestras oportunidades de interaccin y canalizan el comportamiento en formas particulares.
3. Cada persona ocupa una cantidad de diferentes
status en un momento determinado. Algunos status
son adscritos (asignados) a las personas sin esfuerzo
de su parte y otros son adquiridos (obtenidos por
esfuerzo personal). Los status siempre afectan la
forma como las personas interactan unas con otras.
4. Cada status lleva consigo un rol prescrito socialmente, un conjunto de expectativas, actitudes, obligaciones y privilegios. Dentro de ciertos lmites, las
personas son libres de interpretar los roles que desempean, dndoles sus propios estilos personales.
5. La interaccin simblica, un enfoque sociolgico
fundado por George Herbert Mead, se centra sobre
la naturaleza simblica de los aspectos de la interaccin social. Ser capaces de imaginarnos en los roles
de otros, nos permite entender los significados que
los otros transmiten en su comportamiento.
6. La aproximacin dramatrgica observa la interaccin social como una forma de ejecucin teatral en la
cual desempeamos ciertos roles.

7. La etnometodologa es un punto de vista sociolgico que se enfoca sobre las formas como las personas les dan sentido a las interacciones diarias,
desarrollando comprensiones compartidas de comportamiento.
8. Los tericos del intercambio social opinan que la
reciprocidad es la forma fundamental de la interaccin humana. La teora del intercambio social es
una variante de la teora de la seleccin racional,
en la cual las personas ponderan los beneficios que
sus acciones proporcionan contra los gastos en que
incurren.
9. El tejido de las relaciones sociales entre un conjunto de personas unidas, directa o indirectamente, a
travs de comunicaciones diversas y de compromisos, se llama red. Los socilogos han desarrollado
un sistema preciso de diagramas de redes para mostrar los diferentes patrones de las relaciones involucradas en ellas. Las redes se diferencian por la
densidad, el alcance y el rango.
10. Sobre la escala de la sociedad como un todo, la
interaccin social es afectada por patrones sociales a
gran escala. De acuerdo con Peter M. Blau, un lder
estructuralista, el grado de desigualdad y de heterogeneidad de una sociedad afectan la forma como (si
es posible), las personas van a interactuar unas con
otras.
11. Una opinin funcional de la sociedad en general
la considera como un compuesto de subsistemas especializados llamados instituciones: la familia, el gobierno, los establecimientos religiosos y dems. Las
instituciones son un conjunto de comportamientos
modelados y las relaciones entre rol y status que
satisfacen las necesidades sociales. Por el contrario,
una opinin de poder lo considera como el fundamento de la integracin social. La clase dominante
en una sociedad tiene el poder para estructurar las
instituciones de la sociedad para que sirvan a sus
propios intereses y para perpetuarse en su control.

GLOSARIO
Alcance. Es la cantidad de pasos que tiene que dar una
persona en una red para alcanzar a alguien ms dentro de ella.
Conflicto de roles. Es el choque entre dos nales que compiten.
Conjunto de roles. Es el grupo de diferentes roles asociados con un estatus particular.

Densidad. Es el grado en el que se realizan todos los posibles vnculos entre las personas de una red social.
Enfoque dramatrgico. Es la perspectiva sociolgica en la
que la interaccin social se considera semejante a una
ejecucin teatral en la que las personas ponen en escena su comportamiento como si extrajeran la respuesta
que ellos desean de otras personas.

INTERACCIN Y ESTRUCTURA SOCIAL


Estructura de oportunidad. Es la organizacin de oportunidades disponibles en diferentes partes de la sociedad, tales como la calidad de las escuelas locales, la
disponibilidad de diferentes tipos de empleo y la riqueza de la zona.
Etnometodologa. Es un punto de vista sobre la interaccin social desarrollada por Harold Garfinkel que se
enfoca sobre la forma como las personas les dan sentido a las interacciones diarias.
Instituciones. Son comportamientos regulados y relaciones status/rol que atiende ciertas necesidades sociales fundamentales.
Interaccin simblica. Es un punto de vista sociolgico
fundado por George Mead, que se centra en la naturaleza simblica de la interaccin social.
Interaccin social. El proceso mediante el cual la gente se
orienta hacia los otros y acta en respuesta al comportamiento de los dems.
Nudos. Son las unidades conectadas dentro de una red social.
Rango. Es la cantidad de contactos directos que cualquier
persona puede tener dentro de una red social.
Red. El tejido de relaciones entre un conjunto de personas
que estn vinculadas, directa o indirectamente, a travs de sus comunicaciones diversas y de sus compromisos.
Rol. Un conjunto de comportamientos, de actitudes, de
obligaciones y de privilegios que se esperan de cualquier persona que ocupa un status particular.
Roles forzados. Es la dificultad de cumplir con las obligaciones de un rol porque es demasiado exigente.
Sociedad. Es una agrupacin autnoma de personas que
comparten un territorio comn y una cultura comn.

75

Sociedades agrarias. Sociedades que practican la agricultura a gran escala utilizando innovaciones tales como
el arado, la irrigacin y la rotacin de cosechas.
Sociedades de caza y recoleccin. Son sociedades dependientes de la caza de animales y recoleccin de plantas salvajes para obtener alimentos.
Sociedades horticulturales. Son sociedades dependientes
del cultivo de jardines y parcelas de cultivo para producir alimento.
Sociedades industriales. Son las sociedades que practican
la produccin mecanizada a gran escala para la produccin de mercancas.
Sociedades pastoriles. Son sociedades dependientes de
los rebaos de animales domsticos para la produccin de alimentos.
Sociedades post-industriales. Son las sociedades marcadas por sistemas de produccin extremadamente eficientes y por el nfasis en los servicios de
informacin.
Status. Es una posicin en una estructura social que determina dnde una persona se acomoda mejor dentro
del orden social.
Status adquirido. El status que una persona obtiene mediante su esfuerzo personal.
Status adscrito. Es el status adquirido a las personas sin
esfuerzo de su parte.
Status dominante. Es el status que domina en un contexto social especial.
Status principal. El status de una persona que ampliamente determina su identidad social.
Toma de roles. Es imaginarse a uno mismo desempeando el rol de otros y utilizando esta experiencia para
entender el significado que los otros tratan de transmitir.

SEGUNDA PARTE

EL INDIVIDUO
Y LA SOCIEDAD

La sociologa se centra en las fuerzas que trabajan; en los grupos sociales y en la sociedad en
general. Tambin estudia la interaccin compleja entre estos patrones principales y las vidas de
los individuos. Qu significa decir que estamos configurados por la sociedad? Los prximos
cuatro captulos examinan la forma como las fuerzas y las estructuras sociales inciden sobre la
vida del individuo y cmo, a su vez, las acciones individuales refuerzan o modifican los
patrones sociales.
El Captulo 4 explora la comprensin de la cultura por el socilogo: valores permanentes,
creencias, costumbres, smbolos y artefactos que dan expresin a un tipo de vida compartida.
Desde esta perspectiva, los anuncios publicitarios en la televisin, las novedades en la moda y la
msica popular son parte de la cultura tanto como las peras o los museos de arte. La cultura no
es solamente algo que se nos impone, es un tipo de lenguaje compartido, de cosas e ideas que desarrollamos y utilizamos.
Empezamos a interiorizar los valores culturales y las normas desde la niez mediante procesos de socializacin. El Captulo 5 discute la socializacin desde perspectivas tericas variadas y
mira las formas en que la familia, los grupos de pares, la escuela, la televisin y el sitio de trabajo
contribuyen a este proceso a lo largo de la vida.
Los socilogos identifican el curso de la vida como una serie de cambios predecibles que tienen lugar tan pronto las personas pasan de la niez a la edad adulta o a la edad anciana. El Captulo 6 considera las etapas y transiciones en el transcurso de la vida, que vara de cultura a
cultura y de poca en poca. La generacin de la explosin de nacimientos (baby boom) es un
ejemplo de la forma como un grupo especial que cambia en el transcurso de la vida acelera los
cambios sociales que a su vez forman tanto la experiencia de ese grupo como las oportunidades
ofrecidas a otros.
Aunque la mayora de las personas se adapta a las normas y a las expectativas culturales la
desviacin es, sin embargo, un fenmeno universal. La desviacin, en trminos sociolgicos, es
cualquier tipo de comportamiento que los miembros de un grupo perciben como violacin a sus
normas. El Captulo 7 explora los factores sociales que incrementan la desviacin y considera los
diferentes tipos de comportamientos desviados as como las estrategias de la sociedad para controlarlos.
77

CAPITULO 4

Cultura

En un anuncio reciente de televisin, un automvil


nuevo y brillante aparece sobre la cima de una colina, a lo largo de una amplia carretera. Un conductor
solitario conduce hbilmente en una suave curva,
mientras amplios rayos de luz solar caen dentro del
automvil, proporcionndole un aura espiritual. Sigue un cambio rpido de montaje en las escenas del
vehculo. El automvil rueda sin esfuerzo frente a
las luces de nen de una calle de ciudad por la noche; luego lo vemos disminuyendo velocidad hasta
detenerse con suavidad delante de un restaurante
de moda; vislumbramos el vehculo cuando cruza
un bello puente sobre un poderoso ro. Al final, el
conductor solitario, ahora en las faldas de una montaa, baja del automvil y mira fijamente a travs de
una amplia explanada. La cancin que acompaa
estas escenas le dice al espectador que la carretera
estadounidense "pertenece al Buick."
Este anuncio de televisin obviamente tiene algo que ver con automviles Buick, pero, qu tiene
que ver con la cultura? Para la mayora de gente, la
palabra cultura despierta imgenes de personas que
regularmente asisten a la pera, que prefieren a Shakespeare o a Stephen King, que hablan con mucho
conocimiento sobre los vinos ms finos y que conocen los caminos que llevan a los museos de Europa.
Es una palabra que discrimina, aplicada a gustos y a
pasatiempos discriminatorios. Un anuncio de televisin para Buick simplemente no se califica como
"cultura."
Pero los socilogos no restringen su idea de cultura a las bellas artes o a sofisticados estilos de vida.
Definen cultura como todas las costumbres, creencias, valores, conocimientos y artefactos que se

aprenden y a los smbolos que se comunican constantemente entre un conjunto de personas que comparten una forma de vida comn. El uso sociolgico
de la palabra cultura significa una forma de vida
completamente aprendida de la sociedad. El anuncio de televisin para el Buick es una parte de la cultura de los Estados Unidos porque incorpora un
conjunto total de smbolos, cuyo significado comparten sus ciudadanos. El automvil en movimiento, la carretera amplia, el conductor solitario, el paisaje despoblado, todo nos simboliza un sentido de
libertad, de autonoma que los estadounidenses veneramos. Al mismo tiempo, este objeto material, un
automvil lujoso, est lleno de mensajes culturales
sobre el gnero, el status, el privilegio, la afluencia
y la clase social. El hombre que lo conduce est considerado como una estampa sobre el resto. Una razn para que la publicidad sea tan importante en
nuestra cultura es la de que resulta exitosa para comunicar esta clase de mensajes entre los estadounidenses (Schudson, 1984). Es un medio primordial a
travs del cual se distribuye entre toda nuestra poblacin la informacin sobre el significado social de
los objetos materiales. Como tal, "la publicidad no es
tan solo un gasto para generar ventas en el sentido
de que se espera mover algunas mercancas de la estantera de un almacn, sino que es ms bien una
parte integral de la cultura". (Leiss y otros, 1985).
Nuestras comunicaciones culturales incluyen
una multitud de cosas adems de la publicidad. Algunas las consideramos ms bien triviales, otras las
consideramos importantes. Por ejemplo, los patrones diarios de conversacin en Estados Unidos son
parte la cultura de este pas, tal como la costumbre

79

80

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Estos nios estn aprendiendo sobre los componentes materiales y no materiales de la cultura estadounidense. En nuestra sociedad, d automvil es algo ms que una forma de transporte. Es un objeto material que incorpora un significado cultural de libertad, movilidad, individualismo y
progreso tecnolgico. Los estadounidenses tambin estn orgullosos de la historia de su pas, de sus
jefes y de su posicin moral. Este detalle de una pintura de Norman Rockwell muestras estas ideas
sin encajarlas en objetos fsicos. (Izquierda: Burk Uzzle/Archive Pictures, Inc.: derecha: The Norman Rockwell Museum ai Stockbridge.)

de decir "hola" cuando contestamos al telfono. (Los


britnicos, por el contrario, contestan tpicamente
confirmando su nmero telefnico o el nombre, sin
decir hola.) Los estilos del vestido estadounidense,
son parte de su cultura, desde los diseadores del
jean, hasta los pantalones estilo Bermudas, o los paales desechables para beb. Muchos gestos que se
utilizan en la interaccin social son tambin parte de
nuestra cultura. Un apretn de manos, por ejemplo,
es una costumbre cultural. Las cosas que admiramos
o reverenciamos, tambin son parte de la cultura.
Alabamos la democracia, adoramos a Dios y valoramos la competencia porque la cultura nos ensea a
hacerlo.
Debido a que tenemos poco que decir de la cultura en la que hemos crecido, existe la tendencia a
pensar de ella como si fuera algo externo a nosotros
mismos y casi impuesto por la fuerza. Pero esta manera de pensar ignora el lado activo y creativo de
nuestra relacin con la cultura. La cultura no es tan
slo un conjunto de elementos que dicta un comportamiento; es ms bien algo que las personas mismas
desarrollan y utilizan. El socilogo Howard Becker
(1986) expresa esta idea al describir la cultura como
"comprensiones compartidas que las personas utilizan para coordinar sus actividades". Al crear y expresar los elementos de nuestra cultura, al vivirlos

da a da, estamos comunicando constantemente


unos a otros una comprensin de nuestro mundo
social. En el proceso, tambin hay lugar para una
reestructuracin de la cultura, para adaptarla a las
nuevas situaciones y exigencias. Como resultado, la
cultura nunca es esttica. Est cambiando constantemente.
Los elementos de la cultura pueden dividirse en
dos clases fundamentales: materiales y no materiales. La cultura material est constituida por todos
los objetos fsicos, o artefactos, que las personas hacen y a las que les dan significado: libros, vestidos,
escuelas, iglesias, misiles dirigidos, para mencionar
unos pocos. Un disco compacto, por ejemplo, es parte de la cultura material estadounidense. Es un objeto fsico que las personas en nuestra sociedad han
creado, y compartimos la comprensin de su finalidad y significado. Para una persona que vive en una
aldea remota, en una sociedad no industrializada,
este mismo objeto fsico, probablemente podra no
significar nada de lo que significa para nosotros. Esa
persona no se ha socializado en nuestro conocimiento, nuestras creencias, smbolos y no comparte
nuestras comunicaciones culturales. Una fuente importante de cultura material es la tecnologa, la rama
del conocimiento que se relaciona con la ciencia y la
ingeniera aplicadas. Naciones tales como los Esta-

CULTURA

dos Unidos y el Japn han diseminado los productos materiales de sus tecnologas avanzadas hasta
los rincones ms lejanos del mundo. Los aviones estadounidenses y los automviles japoneses se pueden encontrar casi en todas partes.
En contraste con la cultura material, la cultura
no material consiste en creaciones humanas que no
se incluyen en objetos fsicos, como valores, creencias, normas, costumbres, sistemas de gobierno, las
lenguas que hablamos y dems. El valor que los estadounidenses dan al individualismo, por ejemplo,
no se incorpora en una cosa tangible. Ms bien, es
una idea abstracta que gua nuestros pensamientos
y acciones, y por tanto, es parte de nuestra cultura
no material. Otros ejemplos de cultura no material
en este pas, son los valores que damos a la libertad,
la democracia, la igualdad y la competencia, a nuestra conviccin de que un trabajo arduo, es el ingrediente principal del triunfo, a las reglas de la
carretera que seguimos cuando conducimos en las
autopistas y a la costumbre de celebrar la fiesta nacional el 4 de julio.
Una forma adicional para apreciar lo que encierra la cultura es distinguirla de la sociedad. Aunque
en el mundo real la cultura y la sociedad nunca pueden estar separadas, los socilogos las diferencian
con finalidades analticas. Cultura se refiere a las cosas (tanto tangibles como intangibles) que un grupo
determinado de personas ha creado y al que les dan
significados semejantes (sus creencias, valores, conocimientos, smbolos, normas que prescriben costumbres y dems), mientras que sociedad se refiere a las
redes de relaciones sociales entre aquellos que comparten una cultura. Evidentemente, la cultura no
puede existir sin la sociedad, ni sta sin la cultura.
Mientras la gente utiliza la cultura para guiarse y
dar significado a sus relaciones sociales, la cultura
en s es el producto de las personas que interactan
en un sistema social (Bordieu, 1977; Griswold, 1987).
As que la sociedad y la cultura estn relacionadas
en forma inextricable.
En este captulo, vamos a examinar muchos
otros aspectos de la cultura. Empezaremos con una
visin de conjunto de los varios elementos de la cultura, incluyendo las normas y los valores; los smbolos de todas clases; incluida la lengua y el conocimiento. Aunque nuestros propios elementos culturales pueden parecemos tan "correctos" que sera difcil concebir eso mismo de otras culturas, estos
elementos son simplemente formas aprendidas de
ver y de asociarse con el mundo. Despus nos preguntaremos cmo los elementos de la cultura estn
integrados en un todo coherente. Sin cierto grado
de integracin cultural, una sociedad es propensa a
experimentar conflictos e inestabilidades. Seguire-

81

mos explorando un tema clave en la cultura estadounidense: el valor que damos al individualismo.
Luego, abordaremos el tema de cmo se crean nuevos elementos de la cultura. Los puntos de vista
complementarios de la accin y de la estructura sern especialmente evidentes en nuestro examen de
este proceso. A continuacin miraremos a la cultura
y a los modernos medios de comunicacin, especialmente la televisin. Nos preguntaremos, en qu
forma estn estos medios transformando nuestra visin del mundo?

ELEMENTOS DE LA CULTURA
Ordinariamente no nos fijamos en los elementos de
nuestra cultura, aunque los utilizamos todo el tiempo. Ellos incluyen nuestro conocimiento, lengua,
smbolos de todas clases, valores y normas. Aunque
el contenido particular vara de un lugar a otro, son
elementos bsicos de toda cultura humana. Las personas los utilizan para crear, sostener y cambiar su
modo de vida. Veamos ms de cerca cada uno de estos elementos, empezando por los valores y las normas que dirigen nuestro comportamiento.
Valores
En un popular programa de televisin de los aos
70, se envi un visitante de otro planeta con figura
humana, para observar la cultura de la Tierra. Este
visitante, llamado Mork, cometi incontables disparates en sus interacciones con los habitantes de la
Tierra. En un episodio, se le dijo a Mork que, los estadounidenses valoraban la franqueza, debera dejar
de quejarse con cada peticin que se le hiciera.
Cuando poco despus una nia scout que venda
galletas vino a la casa, Mork grit "No!" y abruptamente le tir la puerta a la nia en la cara. En otro
episodio, Mork viol las convenciones sociales al
describir en voz alta las reacciones no verbales que
se esperaban de l. Cuando alguien describi un serio problema personal, Mork replic: "Arrrghhh!"
Gasps! Miren qu sincera empatia!" No es necesario decir que el interlocutor se sinti bastante molesto.
Cuando Mork practic la franqueza, al negarse
a comprar galletas a la nia scout, estaba tratando
de adoptar uno de los muchos valores estadounidenses. Un valor es una idea general que las personas comparten sobre lo que es bueno o malo, deseable o indeseable. Los valores trascienden cualquier
situacin particular. Si se valora la franqueza, por
ejemplo, se piensa que es apropiada en muchos contextos sociales diferentes. El problema de Mork era
que l generalizaba los valores hasta extremos ab-

82

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

surdos. Ningn valor se aplica en todas las situaciones. Siempre hay excepciones. A pesar de eso, los
valores que las personas defienden tienden a dar color a toda su vida.
Los valores se reflejan aun en los comportamientos aparentemente triviales de cada da. Consideremos los juegos de la gente. Los Tangu de Nueva
Guinea, por ejemplo, juegan el llamado taketak. El
juego comprende dos grupos de estacas de coco que
parecen boliches y un objeto resistente en forma de
cabezote hecho de frutas secas. Los jugadores se dividen en dos equipos y los miembros del primer
equipo se turnan para lanzar el cabezote a su grupo
de estacas. Se retira cada estaca que golpean. Luego
los miembros del segundo equipo tiran el cabezote a
sus estacas. El objetivo del juego, sorprendentemente no es golpear tantas estacas como sea posible. Por
el contrario, el juego contina hasta que ambos equipos han removido la misma cantidad de estacas. Para los estadounidenses que tanto valoran la competencia, dicho juego parecera sin sentido. Pero para
los Tangu, este juego tiene completo sentido. Los
Tangu valoran la equivalencia, no la competencia
(Burridge, 1957). La idea de que un grupo gane y
otro pierda les molesta porque creen que esta situacin crea mala voluntad. Cuando los europeos llevaron el ftbol a Nueva Guinea, los Tangu cambiaron
las reglas, de modo que el objetivo para los dos
equipos era marcar la misma cantidad de goles. Algunas veces sus juegos de ftbol duraron varios
das! Por el contrario, los juegos en Estados Unidos
son altamente competitivos; siempre hay ganadores
y perdedores.
Existen muchos otros valores estadounidenses
adems de la competencia. El socilogo Robin M.
Williams, Jr. (1970) ha identificado quince valores
fundamentales. Estos incluyen el logro y el xito, la
actividad y el trabajo, el humanitarismo, la eficiencia
y el espritu prctico, el progreso, y la comodidad
material, la igualdad, la libertad, la conformidad, la
ciencia y la racionalidad, el nacionalismo y el patriotismo, la democracia, la individualidad, la superioridad racial y de grupo tnico. La lista de
Williams no es necesariamente compartida por todos en este pas, ni tampoco es exhaustiva de todas
las posibilidades. Adems, como los valores cambian con el tiempo, algunos valores de esta lista inclusive pueden hasta desaparecer. Sin embargo, su
compilacin todava se considera como un conjunto
central de valores que distinguen a los estadounidenses.
Por ejemplo, si dichos ciudadanos valoran la comodidad material, entonces tiene sentido que ellos
tambin quieran valorar el xito que puede comprar

esa comodidad, as como el arduo trabajo que se necesita para obtener el xito. Otros valores, sin embargo, no son tan compatibles. Parece contradictorio
valorar la conformidad y la individualidad, la igualdad y la superioridad racial. Cmo hacen los estadounidenses para vivir con estas contradicciones?
Con frecuencia, lo hacen aplicando diferentes valores a diferentes situaciones. Por ejemplo, el valor
que le concedemos a la igualdad ha inspirado algunas veces acciones afirmativas, mediante las cuales
los miembros de grupos minoritarios son contratados en proporcin a su cantidad real. Aqu el valor
conflictivo de la libre competencia es suavizado porque la presin por una justicia social es muy fuerte.
El lector puede pensar probablemente en momentos
de su vida en los que haya ensayado reconciliar valores en conflicto. Por ejemplo, indudablemente ha
estado en situaciones en las que decir la verdad va a
herir a alguien, mientras que ser amable significara
la mentira. Insinuar cortsmente la verdad es un intento por reconciliar los dos valores que se encuentran en conflicto aqu.
Cuando los valores estn repetidamente en agudo conflicto y la reconciliacin es muy difcil, podra
desarrollarse presin para lograr un cambio social.
Por ejemplo, en aos recientes el valor tradicional de
la superioridad racial puede haber empezado a debilitarse. Esto esta indicado por la disminucin de
actitudes abiertamente racistas. La encuesta anual
de 1983 entre los estudiantes de primer ao de universidad, encontr que, por primera vez, una mayora apoyaba transportar diariamente estudiantes de
un distrito a otro para obtener la integracin racial
en las escuelas (Astin, 1983). Puede suceder que un
conflicto entre el racismo y la igualdad haya conducido a nuevas leyes que a su vez hayan inspirado
nuevos comportamientos y han ayudado a cambiar
valores. Los valores tambin cambian al igual que
las circunstancias sociales y los hechos. Por ejemplo,
en 1985 cerca de 70 por ciento de los universitarios
primparas dijeron que ser adinerado resultaba muy
importante para ellos, mientras que en 1970 solamente 50 por ciento haba apoyado esta opinin
(Astin y Green, 1986). Quiz un cambio en las condiciones econmicas (mayor competencia en el mercado de trabajo) ha inspirado a los estudiantes a dar
ms valor a los logros y al xito material. Cualquiera
que sea la razn, estas cifras muestran que los valores no son estticos. Como todos los aspectos de la
cultura, los valores experimentan cambios.
Normas
Los valores suministran el marco de referencia dentro del cual las personas en una sociedad desarrollan

CULTURA

83

En el Japn tradicional, la inclinacin del cuerpo es la norma social apropiada para intercambiar
saludos. (Rene Burri/Magnum.)

normas de comportamiento. Una norma es una pauta especfica para la accin; es una regla que dice la
forma como las personas debern comportarse en situaciones particulares. Algunas veces las normas
son explcitas, por ejemplo, las leyes escritas o los
mandamientos bblicos. Pero ms frecuentemente,
las normas son costumbres no expresadas que las
personas conocen y siguen implcitamente. Mork
rompi una norma no expresada cuando grit sus
respuestas no verbales ("Arrgh!" Gasp! Sofocacin!
Miren qu sincera empatia!). Aunque las personas
piensan frecuentemente sobre sus reacciones no verbales mientras estn ejecutndolas, se considera como una seal de falta de sinceridad describirlas en
voz alta. Probablemente an nadie le haya hablado a
usted explcitamente sobre esta convencin social.
Se trata de una norma que se agarra en el proceso
del aprendizaje de la cultura. La violacin de Mork a
estas normas ilustra cun destructora puede llegar a
ser la ruptura de una norma en la suave interaccin
social. La oyente se asust con las respuestas de
Mork. Ellas violaron la expectativa de una persona
sobre la conversacin "apropiada". Una persona en
esta situacin incluso podra llegar a sentirse confundida y no saber cmo actuar.
Al igual que los valores, las normas tambin
pueden variar mucho de una sociedad a otra. Un
comportamiento apropiado y culto en una sociedad

puede resultar poco afortunado en otra. Por ejemplo:


Entre las gentes de frica que hablan el Ila, las nias
reciben casas para su propiedad en la poca de las cosechas, donde pueden jugar a ser esposo y esposa con
nios elegidos por ellas. Se dice que entre estos pueblos, la virginidad no existe ms all de los diez aos.
(Por el contrario) entre los indgenas Tepoztln, Mxico, desde el tiempo de la primera menstruacin de la
nia, la vida se convierte en algo "escabroso, encerrado y limitado". A ningn muchacho debe hablrsele
o animrsele en la ms mnima forma. El hacerlo sera exponerse a la deshonra y mostrarse a s mismas
como tontas o locas (Ember y Ember, 1977, p. 277).

Las normas tambin varan de un grupo a otro dentro de una misma sociedad. Pensemos en la diferencia entre las costumbres de citas amorosas de los
adolescentes de hoy y de los adultos en nuestra
sociedad.
La mayora de las normas son situacionales, o
sea, se aplican a circunstancias y ambientes especficos. Por ejemplo, empleamos la norma de estrechar
la mano despus de encontrarnos o de despedirnos
de alguien, y no a la mitad de una conversacin (a
menos quiz que estuviramos cerrando un contrato). Igualmente la norma de levantar la mano en silencio y esperar a que se nos llame para hablar, es
propia de un saln de clase, pero no de un grupo de

84

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Los smbolos se presentan en todos los aspectos de la vida diaria. Algunos, como
el signo de Pare, son unvocos, porque
transmiten un solo significado deforma
especfica y clara. Otros, como la cruz,
son multivocales. Tienen muchos significados diferentes y dicen algo diferente a
diferentes personas. Asila cruz, dice "esta es una iglesia "y al mismo tiempo recuerda a un cristiano todos los
significados de su vida religiosa personal. (Izquierda: Philip John Bailey/Stock,
Boston; derecha: Tony O'Brien/Stock,
Boston.)

amigos. Parte del proceso de adquirir una cultura es


aprender exactamente cundo se espera de nosotros
cada una de las normas que son parte de esa cultura.
La mayor parte del tiempo, las personas siguen
ms o menos automticamente las normas. Las alternativas nunca se les presentan. Esto es particularmente cierto de normas no expresadas que parecen
evidentes por s mismas, como por ejemplo, responder a una persona que se dirige a usted. Las personas se conforman porque les parece correcto, porque
el violar una norma daara su propia imagen o herira su conciencia, y porque desean la aprobacin y
temen hacer el ridculo, sufrir el ostracismo o el castigo.
Es importante entender la diferencia entre normas y valores. Consideremos a un hombre en un
partido de bisbol cuando est escuchndose el himno nacional. Deja de hablar con sus amigos, se quita
el sombrero, y permanece de pie en silencio y de
frente a la bandera. Est siguiendo las normas que
prescriben la forma como debe actuarse en esta situacin particular. Si se le preguntara por qu procede as, l probablemente dira porque es "correcto"
mostrar respeto a nuestra nacin; actuar de otra manera sera poco patritico. Aqu el hombre est fijando su conducta de acuerdo con un valor abstracto y
amplio: el patriotismo. Las normas, entonces, son las
reglas que gobiernan el comportamiento en contextos particulares, mientras los valores son los estndares amplios e internos sobre los cuales evaluamos
los comportamientos.

Tradiciones, costumbres y leyes


Las normas varan dependiendo de la importancia
que las personas les asignan y de la libertad con que
permiten su violacin. Las tradiciones son los hbitos diarios y las convenciones que las personas obe-

decen sin pensar mucho en ellas. Por ejemplo, los


estadounidenses comen tres veces al da y a las
otras comidas las llaman "refrigerio". Consumimos
cereales en el desayuno, pero no en otras comidas;
dejamos los postres para el fin de la cena, aunque fcilmente pudiramos empezar una comida con un
pastel de cerezas, no lo hacemos. Otras costumbres
que observamos son taparnos la boca cuando bostezamos, estrechar las manos cuando nos presentamos, cerrar las cremalleras de los pantalones o de las
camisas y no llevar vestidos de noche al saln de
clase. Las personas que violan las tradiciones pueden tacharse de excntricas o descuidadas; pero como regla se toleran.
Por el contrario, las violaciones de las costumbres provocan intensas reacciones. Las costumbres
son las normas que las personas consideran vitales
para su bienestar y para sus ms preciados valores.
Ejemplos son las prohibiciones contra el incesto, el
canibalismo y el abuso sexual de los nios. Las personas que violan las costumbres se consideran impropias para la sociedad, desadaptadas de la misma
y pueden ser alejadas, golpeadas, encerradas en una
crcel o en un hospital mental, deportadas o ejecutadas. (De aqu que la mayora de los estadounidenses
no condenaran a un individuo que diera a un violador infantil una paliza.)
Algunas normas se concretan en leyes. Una ley
es una regla decretada por un cuerpo poltico y reforzada por el poder del Estado. Mientras las tradiciones y las costumbres se refuerzan tpicamente por
acciones colectivas y espontneas de los miembros
de la comunidad, las leyes se refuerzan con la polica, las fuerzas armadas u otro tipo de organizacin
especial. Las leyes pueden formalizar tradiciones
(como lo hacen algunas reglas de trfico) o respaldar tradiciones (como lo hacen las leyes contra la

CULTURA

traicin y el crimen). Las autoridades polticas tambin pueden intentar introducir nuevas normas decretando leyes tales como las que ordenan la evacuacin de basuras txicas o la extensin de los
derechos civiles a las diversas minoras. En general,
las leyes ms difciles de reforzar son aquellas que
no estn cimentadas en las tradiciones o en las costumbres, por ejemplo, las leyes contra los juegos de
azar o contra el consumo de marihuana.

Smbolos
Adems de darnos pautas de comportamiento e
ideas sobre lo que es "bueno" y "correcto", la cultura
nos proporciona tambin algunas nociones sobre lo
que significan algunas cosas en nuestro mundo. Estos significados pueden encerrar smbolos, objetos,
gestos, sonidos o imgenes que representan algo
distinto de nosotros mismos. Una cruz, por ejemplo,
es solamente dos lneas entrecruzadas, pero para los
cristianos una cruz simboliza el dolor y el sufrimiento, la fe y la esperanza de salvacin. De igual forma,
una bandera de Estados Unidos no es ms que un
rectngulo tejido en color, pero para toda la gente
del mundo simboliza una nacin poderosa y la forma de vida de toda esa nacin. Las palabras, tambin, son smbolos con siginificados que la gente
comparte. La palabra verde por ejemplo, es slo un
conjunto de sonidos sin significado inherente, pero
para los hablantes del espaol estos sonidos simbolizan una determinada familia de colores.
Los smbolos varan en la escala de significados
que se les han asignado. En un extremo estn los
smbolos multivocales que encierran una gran cantidad de significados diferentes. La bandera de Estados Unidos, por ejemplo, transmite cualquier canEl significado de un smbolo poderoso puede cambiar con su contexto. En frente del
Capitolio de los Estados Unidos, la bandera seala el patriotismo de los estadounidenses y la identidad nacional. Cuando un
manifestante lleva la bandera pintada en
la cara, sin embargo, desafa este tipo de reverencia patritica y de respeto por el smbolo. (Izquierda: Art Stein/Photo
Researchers, Inc.; derecha: Ellis Herwig/Stock, Boston.)

85

tidad de significados a la mente de la mayora de las


personas (libertad, democracia, capitalismo, poder
militar y dems). Por el contrario, la palabra verde
est vinculada a una escala mucho ms restringida
de significados. Algunos smbolos tienen slo un
significado; son smbolos unvocos. Un smbolo
unvoco permite una expresin muy precisa del concepto que representa. Esto es deseable en ciertas situaciones, como cuando se est redactando un contrato legal. Pero lo que ganan en precisin, los smbolos unvocos lo pierden en flexibilidad y riqueza.
No resulta accidental que la mayor parte de nuestros smbolos de mayor carga emocional sean los
multivocales. (Turner, 1970).
Como ilustran los ejemplos que hemos dado,
los smbolos no son necesariamente iguales; ni suenan igual, ni se asemejan a otras cosas que muestran. Concedido, algunas veces los smbolos pueden derivar su significado parcialmente de sus cualidades inherentes (un len que simboliza un imperio poderoso, por ejemplo). Pero el significado dado
a los smbolos es frecuentemente bastante arbitrario, simplemente un asunto de tradicin y de consenso. Esto explica por qu, en diferentes culturas,
diferentes smbolos frecuentemente se utilizan para
representar el mismo concepto. En algunas sociedades, por ejemplo, el blanco es el color del luto,
mientras que en otras el blanco o el rojo sugieren
afliccin. o existe nada en estos colores que dicte
su significado. El significado es asignado arbitrariamente.
Cuando los significados se asignan arbitrariamente a los smbolos, aquellos significados pueden
cambiarse ms fcilmente. Por ejemplo, en Inglate-

86

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

rra el dedo ndice y el del medio, colocados en forma de una V con la palma de la mano hacia adentro
es considerada como un insulto grosero. Durante la
Segunda Guerra Mundial, Churchill cambi el significado de este smbolo (la palma hacia fuera) e hizo
que ella significara la victoria. Dos dcadas ms tarde, los estudiantes que protestaban contra la guerra
de Vietnam hicieron el mismo gesto como un smbolo de paz.
Aun cuando las personas piensan que le asignan el mismo siginificado a un smbolo, ste puede
ser, de hecho, algo diferente. Por ejemplo, en los Estados Unidos un anillo de oro colocado en el dedo
de la mano izquierda de alguien simboliza que l o
ella estn casados; para otros, esto sugiere que la
persona ha hecho un compromiso exclusivo y de
por vida. Para otros esto significa que el compromiso va a durar solamente mientras la relacin "funcione". As, cada uno de nosotros tambin aporta al
significado cultural de los smbolos sus propias interpretaciones.
Pero el hecho de interpretar de manera personal
los smbolos no debe tomarse como que cada uno de
nosotros define los smbolos en forma idiosincrtica.
Si las personas quieren alinear sus acciones unas con
otras, deben tener percepciones razonablemente similares sobre el mundo. As se explica que la creacin colectiva y el uso de los smbolos sea el mismsimo corazn de la vida social. Tal como escribi
Clifford Geertz:
El comportamiento del hombre...sin la direccin de
sistemas organizados de smbolos significativos...sera prcticamente ingobernable, un caos total de actos
sin direccin y de emociones explosivas, su experiencia virtualmente privada de forma. La cultura, la tota-

lidad acumulada de tales (smbolos), no es exactamente un adorno de la existencia humana...sino una


condicin esencial de ella. (1973, p.46)

Lengua
Una lengua es un sistema verbal y en muchos casos,
escrito de smbolos con reglas sobre la forma como
pueden enlazarse los smbolos para que transmitan
significados complejos. Es imposible exagerar la importancia de la lengua en el desarrollo, la elaboracin y la transmisin de la cultura (vase Figura 4.1).
La lengua permite a la gente conservar significados
y experiencias y pasar esta herencia a las nuevas generaciones. Con la lengua, somos capaces de aprender de las experiencias de otras personas. Adems,
nos permite trascender el presente preservando el
pasado e imaginando el futuro. La lengua tambin
hace posible la formulacin de planes e ideas complejos. Estas capacidades se aumentan particularmente con la utilizacin de la escritura. El ser humano podra razonar solamente en el nivel ms
primitivo si no tuviera el lenguaje.
El estudio de la lengua ha sido un rea de inters para los socilogos que tienen una orientacin
ms estructural. Estos investigadores analizan la forma como se estructura la lengua, cmo se construye
a partir de unidades menores sonoras en palabras, y
de palabras a frases y enunciados con significado.
Tal anlisis muestra que la estructura de la lengua es
un factor clave en la transmisin del significado. No
podemos arbitrariamente reorganizar los sonidos en
una palabra o las palabras en un enunciado y crear
un enunciado que otra persona necesariamente
comprenda. Los idiomas tienen reglas de gramtica
y de sintaxis que deben seguirse si deseamos hacerEn la sociedad occidental, asociamos
el negro con el luto; pero en la cultura china, el blanco es el smbolo del
luto. Las tradiciones y el consenso
dentro de una sociedad dan a los
smbolos sus significados. (Brian
Brake/Photo Researchers.)

CULTURA

87

Figura 4.1 Una visin comparativa de las lenguas

lngls
B,

Espaol

Chino

Francs Portugus

Ruso

Arbico
Otros

1980; diagrama: Libro Guiness de Respuestas, 1985.

Existen centenares de lenguas en el mundo, pero solamente unas pocas las hablan ciudadanos de varios pases diferentes. Las diferencias lingsticas son un punto importante para la comunicacin entre los pueblos de diferentes orgenes culturales.

nos entender. Por supuesto, los socilogos que tienen una formacin ms estructural del lenguaje
reconocen que es una forma de comunicacin muy
flexible y creativa. Pero an as, su flexibilidad est
limitada por reglas estructurales que se establecen
formalmente y se nos imponen externamente.

Uso de la lengua en contextos sociales


Los socilogos orientados hacia la accin miran ms
all de los aspectos estructurales de la lengua, para
estudiar la forma como sta se utiliza actualmente y
se entiende en los contextos sociales (Levinson,
1983). Han descubierto que las personas parecen
cambiar sus patrones de habla en la medida en que
cambian los contextos sociales. Por ejemplo, una
mujer que pide a su hijo cortar el pasto, podra darle
una orden directa ("Corta el csped!") pero ella utiliza una frase indirecta cuando se dirige a su esposo
("El pasto ha crecido horriblemente"). Esta frase indirecta se considera ms delicada y por tanto, ms
propia entre adultos de igual status. Un error frecuente que las personas cometen cuando aprenden a

hablar otro idioma es pasar por alto las convenciones culturales sobre la forma como esa lengua debe
utilizarse en diferentes contextos sociales. Por ejemplo, los alemanes algunas veces parecen dominantes
cuando hablan ingls, porque su lengua materna les
permite fraseo ms directo de quejas y de reclamos
que el ingls (House y Kasper, 1981).
Cuando la gente utiliza aspectos de la lengua
para juzgar el significado de una situacin, emplean
la lengua como un tipo de marcador social (Sherer y
Giles, 1979). Un marcador social es cualquier tipo de
patrn de comportamiento que suministre indicaciones sobre qu personas son, a qu grupos pertenecen y cul es la situacin que deben entender.
Imagnese, por ejemplo, que despus de una semana
en un nuevo empleo, se le solicita a alguien que asista a una reunin de directivos. Sin tener idea de lo
que impone una reunin de directivos, esa persona
llega a la junta en una forma cautelosa y exploratoria, buscando algunas pistas sobre la forma como
debera actuar. Entre stas estn las claves lingsticas. Acaso los participantes en la reunin van a uti-

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

lizar un habla formal? Van a seguir un esquema


medianamente rgido, de quin habla, cundo habla
y por cunto tiempo, o van a estructurarse ms libremente, como si se tratara de una conversacin casual? Estas pistas darn una buena idea de la clase:
de reunin a la que va a asistir.
La pronunciacin, la seleccin de la palabra, el
tono de la voz y la gramtica van a proporcionarle
una penetracin social adicional. Ellas podran sugerir la posicin que cada participante mantiene en relacin con los otros, el lugar de la persona en el
sistema de clases sociales y quizs, sus antecedentes
tnicos. Por ejemplo, una persona con autoridad,
usualmente transmite su dominio por medio de frases dichas en forma asertiva, ("Obtenga esa informacin para maana"). Un subordinado, por el contrario, est listo para adoptar un estilo ms tentativo
de hablar, liberalmente salpicado con "rodeos" lingsticos, ("Me parece... puede ser, quiz, usted sabe") y levantando la entonacin al final de las afirmaciones declarativas (como en la respuesta, "El
jueves?" a una pregunta sobre cundo estar listo un
informe especial). Con frecuencia, sin darnos cuenta,
ubicamos a las personas en categoras sobre la base
de estos modelos de conversacin (Andrews, 1984).
As, en gran parte, la identidad social de una persona se establece y se mantiene mediante los patrones
de lengua que utiliza (Gumperz, 1982).

Conocimiento
El conocimiento es el cuerpo de hechos y de creencias que las personas acumulan con el tiempo. Consiste parcialmente en informacin sobre procedimientos, tal como la forma de conducir un automvil o de manejar un computador. Tambin consiste
en la informacin de lugares, personas, situaciones
(Dnde queda el estadio de ftbol? Quin fue
nuestro primer presidente? Qu sucede cuando la
leche se derrama sobre el cereal? Frecuentemente
tenemos conocimiento sobre cosas que no podemos
verificar por nosotros mismos, pero que aceptamos
como "verdades". En nuestra sociedad, esto incluye
el conocimiento de que la energa atmica puede ser
controlada y que los grmenes causan las enfermedades. Sin embargo, lo que para una persona puede
ser conocimiento "verdadero" para otra puede ser
una "simple" creencia. Testigos son los debates sobre
las narraciones bblicas de la creacin y sobre las
teoras evolucionistas del origen del hombre. Todos
estos tipos de conocimientos son parte de nuestra
cultura, de nuestra herencia compartida.
La sociedad moderna est acumulando conocimiento a un paso fantsticamente rpido. Esto se debe en parte a la contribucin de varias ramas de la

ciencia, cuya finalidad fundamental es proporciunar


nuevos conocimientos. No obstante la cantidad de
conocimiento que la ciencia puede generar sera
muy limitada de no ser por los mtodos modernos
de almacenar informacin. Los libros modernos, los
microfilms, las cintas magnticas, los discos de computador y dems pueden almacenar cantidades inmensas de informacin durante largos perodos.
Personas en ubicaciones distantes entre s pueden
tener tambin fcil acceso a esta informacin. Algunos socilogos piensan que el control sobre este conocimiento acumulado es central para una "sociedad de informacin" moderna como la nuestra (Bell,
1980).

INTEGRACIN Y DIVERSIDAD
CULTURAL
Una descripcin de las diversas formas, valores,
smbolos, conocimientos y otros elementos de una
cultura solamente suministra un cuadro limitado de
la vida social de una persona. Esto se debe a que
una cultura es mucho ms que el total de los elementos individuales. Estos elementos estn entretejidos ntimamente hasta formar un todo complejo. El
grado en el que las partes de una cultura forman un
patrn consistente e interrelacionado se denomina
integracin cultural.

Integracin cultural
Cuando su cultura est bien integrada, los miembros de una sociedad enfrentan pocas contradicciones entre las formas como piensan y actan. Al
continuar unas tradiciones establecidas, las personas
pueden llevar a cabo el seguir viviendo con un mnimo de conflictos internos. Sin embargo, como lo ha
destacado el antroplogo Ralph Linton (1947), una
cultura altamente integrada, donde la vida religiosa,
econmica y familiar son el todo de una sola pieza,
resulta extremadamente vulnerable. Las costumbres,
las creencias, los valores y la tecnologa, son interdependientes. Los cambios en un rea afectan invariablemente otras reas, algunas veces desequilibrando
el sistema.
Por ejemplo, cuando los misioneros europeos
tuvieron xito en la conversin al cristianismo de
cantidades considerables de pobladores de Madagascar, el robo se volvi un lugar comn, y la gente
no sigui siendo ms cuidadosa con sus casas y aldeas. Cul fue la razn? Las sanciones tradicionales
contra el robo y la conservacin de la aldea perdieron su poder a la luz de las nuevas creencias y prc-

CULTURA

ticas europeas que se adoptaron: "El temor del


infierno y de la polica son un pobre substituto," explica Linton, "para el temor a unos espritus ancestrales que conocen todo y que castigan a los que
hacen el mal con una enfermedad sobre la tierra, y
con la exclusin de la aldea ancestral en el futuro"
(Linton, 1947, p. 357).
En forma similar, la introduccin del acero destruy virtualmente la cultura altamente integrada de
Edad de Piedra de los aborgenes australianos. Para
los europeos que la introdujeron, las hachas de acero
eran simplemente herramientas funcionalmente superiores a los implementos de piedra. Pero para los
aborgenes, el hacha era algo ms que una herramienta: las relaciones entre familias y tribus se fundamentaban sobre el intercambio ceremonial de
apreciadas obras de piedra (Arensberg y Niehoff,
1964). Estos modelos de intercambio fueron socavados cuando los aborgenes cambiaron sus implementos por aquellos fabricados en acero.
La mayora de las culturas estn mucho menos
integradas que las de los pobladores de Madagascar
o la de los aborgenes australianos. Esto es especialmente cierto para sociedades grandes y diversificadas como la nuestra, que incluye personas de
muchos antecedentes raciales y tnicos diferentes.
As, la cultura estadounidense es menos integrada
que la del Japn, que por muchas generaciones ha
sido una sociedad verdaderamente cerrada a pesar
de sus muchos vnculos econmicos con el resto del
mundo. Una sociedad como Inglaterra es una sociedad intermedia por su grado de integracin cultural.
Inglaterra ha experimentado una inmigracin de varias partes de la comunidad Britnica, as que tiene
ms diversidad cultural que el Japn. Pero la inmigracin a Inglaterra se ha comparado en una pequea escala con la inmigracin a los Estados Unidos,
de tal manera que Inglaterra es culturalmente menos diversa que los Estados Unidos. La integracin
cultural, entonces, es siempre un asunto de grado.
En gran parte esto depende de cmo se haya comportado una sociedad diversa y homognea a lo largo de su historia.
Las culturas que son heterogneas y poco integradas, encierran cierta cantidad de contradicciones
internas. "Las culturas", escribe Linton (1947, p. 358),
"como las personalidades, son perfectamente capaces de incluir elementos conflictivos e inconsistencias lgicas". Hemos visto ejemplos de tales inconsistencias en la cultura estadounidense en nuestra
anterior discusin sobre los valores. Muchas otras
sociedades extensas y heterogneas viven con elementos de cultura igualmente contradictorios.

89

Cultura dominante y subculturas:


perspectivas funcional y de poder
A diferencia de las sociedades pequeas y homogneas en las que casi todos participan de los mismos
valores y costumbres, la nuestra es una sociedad en
la cual algunos grupos de personas no participan
plenamente de la cultura dominante. Nuestra cultura dominante es la de las clases media y media alta,
blancas, cristianas, que tienden a imponer sus puntos de vista y sus tradiciones en la sociedad como un
todo. Los miembros de ciertos grupos subordinados,
tales como las minoras tnicas y religiosas, pueden
rechazar algunos de los elementos culturales del
grupo dominante. Por el contrario, pueden adherirse a muchas de sus propias normas, creencias y valores, y comunicarse con sus propios conjuntos de
smbolos incluyendo su propia lengua. Cuando la
perspectiva y el estilo de vida de esas personas difieren significativamente de la cultura dominante, y
cuando la identificacin de s mismos es tan diferente, entonces se dice que pertenecen a una subcultura.
Las subculturas pueden desarrollarse no precisamente por fuera de los grupos tnicos y religiosos.
Ellas tambin se forman por fuera de los grupos
ocupacionales, los grupos socio-econmicos, los
grupos de edad y as sucesivamente. Los adolescentes, por ejemplo, construyen un mundo privado fuera de su posicin peculiar de no ser todava demasiado adultos, ni tampoco nios. En forma semejante, los estudiantes de medicina comparten experiencias, metas y problemas comunes, de ah que tengan
un punto de vista comn. Las subculturas tpicamente se levantan cuando las personas en circunstancias semejantes se encuentran a s mismas aisladas de las corrientes principales del mundo. Pueden
estar aisladas fsicamente (tal como los reclusos en
una crcel, los soldados en una base militar, las
gentes pobres en los ghettos) o aisladas por lo que
hacen y piensan, o sea, por sus mundos de significados compartidos.
Qu significa la relacin de grupos subculturales para una sociedad principal? Acaso los agentes
de socializacin masiva (las escuelas pblicas y los
medios de comunicacin, por ejemplo) lentamente
trabajan para asimilarlos dentro de una cultura dominante? La mayor parte de los socilogos que enfocan este asunto desde una perspectiva funcional
creen que la respuesta es afirmativa. Argumentan
que la cultura dominante sirve para vincular a los
individuos por medio de un conjunto ampliamente
compartido de comprensiones sobre la forma como
las personas pensaran y actuaran. Estos socilogos,

90

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

por supuesto, reconocen la existencia de la diversidad cultural sustancial en los Estados Unidos. Pero
observan la cultura principal, como un hilo que teje
los diversos grupos conjuntamente.
En contraste, los socilogos que responden en
trminos de poder, estn fuertemente en desacuerdo
con esta opinin funcional de la cultura dominante.
Observan la cultura dominante, no como un hilo
que une a las personas sino, ms bien, como un conjunto de ideas y de costumbres que el grupo en el
poder trata de imponer sobre los grupos subordinados. Como resultado, en su opinin, nuestra sociedad est caracterizada por una tensin de corriente
oculta intra-cultural.
Esa tensin se hace ms patente cuando se desarrollan contraculturas. Una contracultura es un grupo cuyas normas, actitudes, valores y estilo de vida
chocan directamente o son opuestas a las de la cultura principal. El movimiento juvenil de los aos 60
y 70, tena muchos componentes de una contracultura. Sus miembros rechazaban la tica del trabajo
arduo para tener xito, el enfoque materialista, la
gratificacin aplazada y la moralidad sexual restrictiva del "establecimiento". Los grupos religiosos tales como el Hare Krishna y la Iglesia de la Unificacin del Reverendo Sun Myung Moon, as mismo,
tienen muchas connotaciones contraculturales.
Probablemente existe algo de verdad, tanto en
la orientacin funcional, como en la orientacin de
poder sobre las relaciones entre una cultura dominante y sobre los grupos subculturales. Si bien los
miembros de las subculturas en nuestra sociedad
constantemente son arrojados a la cultura dominante, este proceso no se hace sin tensin ni resistencia.
Estos dos patrones pueden considerarse en relacin
con la minora tnica que es la segunda mayor en los
Estados Unidos: los estadounidenses de herencia
hispana, que comprenden alrededor de 5 por ciento
de nuestra poblacin.

El caso de los hispanos


Aunque la opinin pblica tiende a amontonar a los
hispanos como un solo pueblo, comprenden un conjunto de culturas ricas y variadas. De acuerdo con el
censo de 1980, 59 por ciento de los 14.6 millones
de la poblacin de habla hispana, eran de ascendencia mexicana; 13.8 por ciento era de porto, cuya
mayor parte vive en la ciudad de Nueva York; y 6.3
por ciento eran cubanos, la mayora de los cuales estn concentrados en el sur de la Florida. Todos los
grupos han crecido desde que el censo se realiz. Estos grupos utilizan varios nombres para describirse
a s mismos. Algunos utilizan el nombre genrico de
"hispnicos"; otros prefieren identificarse por su na-

cionalidad: portorriqueos, dominicanos, o cubanos. Ms an, algunos prefieren el trmino "latino",


y algunos Mejicano-estadounidenses prefieren el
trmino "chicano."
Aunque hay muchos hispanos de ingresos y de
riqueza medios, esta poblacin tiene un alto porcentaje de gente pobre. De aqu resulta que en promedio los hispanos, ganan solamente la mitad o los dos
tercios del ingreso promedio estadounidense (Canino y otros, 1980). El ingreso medio de los hispanos
es de 17,465 dlares; el ingreso medio nacional es
$23,618 (Statistical Abstract, 1987). Muchos hipanos
se renen en una clase inferior de trabajadores, que
aceptan oficios indeseables por un salario que ningn otro quisiera aceptar. Este aislamiento estructural y econmico ayuda a preservar la subcultura de
las influencias principales.

Patrones culturales distintivos


En 1987 Henry Cisneros, el alcalde hispano de San
Antonio, Texas, sorprendi a muchos observadores
polticos al anunciar que no ira como candidato a
gobernador en 1990, un cargo para el cual, l era
ampliamente reconocido como el candidato principal. La razn de Cisneros para renunciar a la carrera
era dedicar ms atencin a su hijo que sufra una enfermedad desde su nacimiento. En una iglesia catlica de San Antonio, un sacerdote hispano haba
orado por la decisin de Cisneros en uno de sus sermones dominicales, Cisneros, deca, afirmaba uno
de los ms profundos y enraizados valores de la
cultura hispnica: la familia.
Este incidente seala una de las funciones ms
importantes en que las normas y valores de los hispanos difieren de los de la cultura dominante angloestadounidense. Los hispanos valoran la familia por
encima de todo lo dems, incluso las ambiciones polticas y la carrera de un hombre. Para ellos la familia es una fuente de comodidad, de apoyo, de
seguridad y de identidad (Corts, 1980). Por "familia", los hispanos quieren significar la familia extendida, que incluye no solamente los padres e hijos,
sino tambin los abuelos, los tos, las tas y los
primos por sangre o por matrimonio. Un intenso
sentido de obligacin familiar, lealtad y respeto,
aglutina tpicamente a los miembros individuales
al grupo. Cuando un miembro se reubica, otros
pueden seguirlo, reuniendo de nuevo a toda la familia. Un compromiso fuerte con la colaboracin
mutua dentro de la familia frecuentemente protege
a los hispanos de tener que acudir a las agencias
pblicas o a los servicios sociales para obtener ayuda
en tiempos de necesidad. Por ejemplo, los ancianos
mexicanos rara vez van a casas para la tercera edad,

CULTURA

porque gozan de un status especial en la cultura


hispana y la familia tradicional se responsabiliza
por ellos.
Los hispanos tambin dan un gran valor a la riqueza interior del individuo. Tienden a ser muy sensibles a esta riqueza y al respeto que se le debe a los
otros. Por esta razn, son particularmente sensibles
a los insultos personales o a los desprecios. Los valores espirituales frecuentemente tienen precedencia
sobre los materialistas. Los "hispanos tienden a pensar desde el punto de vista de las cualidades trascendentes, tales como la justicia, la lealtad, ,el amor,
ms que desde los dispositivos prcticos que explican detalladamente la justicia y la lealtad en concreto" (Fitzpatrick, 1971, pp. 91-92). La cultura hispana
hace nfasis en las relaciones de uno a uno, ms de
lo que lo hace la cultura anglosajona. Los sistemas
impersonales o las organizaciones engranadas hacia
la eficiencia, hace que muchos hispanos se sientan
incmodos. Estn acostumbrados a tratar con otros,
en formas altamente personales.

Dinmica del cambio subcultural


Las subculturas, tal como la de los hispanos, existen
dentro de una cultura ms amplia y no por fuera de
ella. En consecuencia, las subculturas y la cultura
principal se encuentran y ejercen influencia recproca en muchos aspectos. Algunas veces los efectos de
la subcultura sobre la cultura dominante son tan
grandes, que emerge una cultura nueva y en muchos aspectos amalgamada. Es el caso de los hispanos que influyen en la cultura estadounidense ms
amplia, sin embargo, los efectos son mucho ms selectivos; la cultura anglo- estadounidense se ha enriquecido por la introduccin de comidas, vestidos,
msica, arquitectura y palabras hispanas, pero no
ha sufrido cambios fundamentales como resultado
de este contacto subcultural.
Los Amish de Pennsylvania inmigraron a los Estados Unidos durante el siglo XIX. Por razn de sus
creencias religiosas y de sus comunidades rurales muy unidas, se han
resistido a la asimilacin dentro de
los patrones culturales tpicos estadounidenses. Por ejemplo, utilizan
el carruaje tirado por caballos, Aunque conviven con ciudadanos de los
Estados Unidos que se transportan
en automviles, camiones y motocicletas estadounidenses. (Richard
Reinhold/EKM-Nepenthe.)

91

Por el contrario, las normas y los valores de algunos hispano-estadounidenses se han visto desafiados profundamente por la necesidad de interactuar con el penetrante mundo anglosajn. Un ejemplo puede verse en el idioma. Los hispanos han tenido que abrirse paso en una sociedad "extraa", en la
cual el ingls es la lengua del lugar de trabajo, del
lugar de mercado, de la escuela y de la arena poltica. Hasta hace poco, los nios hispanos en muchas
escuelas del suroeste eran castigados por hablar espaol en la clase o en el campo de juego. Incluso
hoy, muchos nios de habla hispana se ven limitados con actividades y programas predominantemente en lengua inglesa. Las tradiciones hispanas
tambin enfrentan retos en el reino de los valores.
Las realidades de la vida en Estados Unidos frecuentemente obligan a los hispanos a un alto individualismo y a un medio ambiente competitivo, que en
muchos aspectos es hostil a sus ideales de interaccin humana. Debido a este tipo de presiones, algunos hispanos han abandonado gradualmente su
lengua tradicional y sus valores para conformarse a
la cultura anglosajona dominante.
Esta respuesta est lejos de ser universal. Sin
embargo, al comparar con otros grupos de inmigrantes a los Estados Unidos, los hispanos han sido
los menos inclinados a fusionarse dentro de la cultura dominante (Oxford Analytica, 1986). Esa fusin se
llama asimilacin, el proceso por el cual los miembros de una subcultura vienen a aceptar los patrones
culturales de la sociedad mayor. Los investigadores
han encontrado que se han necesitado casi tres generaciones para que los miembros de la mayora de los
grupos de inmigrantes, alcancen una identidad como estadounidenses ms que como armenios, como
alemanes, rusos, etctera. El socilogo Milton Gordon (1964) ha identificado tres etapas de este proceso. La primera etapa es la asimilacin cultural, que

92

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

permite a los recin llegados funcionar dentro de la


sociedad anfitriona, tomando parte en muchas de
sus formas de vida sin renunciar necesariamente a
las definiciones sobre s mismos como un grupo tnico distinto. De este modo, los portorriqueos pueden aprender ingls, ejecutar sus trabajos satisfactoriamente, votar, observar las leyes y las regulaciones; pero mantener an una identidad separada como miembros de una subcultura hispana.
La siguiente etapa (si es que ocurre definitivamente), es la asimilacin estructural, en la que, los
recin llegados buscan entrada en pandillas, en clubes e instituciones de la sociedad mayor mediante el
contacto personal con miembros del grupo dominante. Este tipo de asimilacin gradualmente erosiona los vnculos estructurales que unen a los individuos dentro de la subcultura. Con el tiempo, puede
conducir a la asimilacin marital, por la cual algunos miembros de la subcultura se casan con miembros de la sociedad mayor. Gordon cree en este
punto que la subcultura ha llegado a ser esencialmente una entidad histrica con un pequeo influjo
sobre la vida de las personas.
Este proceso de asimilacin frecuentemente
ofrece incertidumbre y dolor. Las personas pueden
sufrir agudos choques de identidad, tan pronto entregan sus valores viejos, profundamente enraizados
por otros nuevos y frecuentemente conflictivos. Por
ejemplo, el valor hispano de la dignidad interior del
individuo y de la bondad, no es para nada lo mismo
que el nfasis que la cultura dominante hace sobre la
libertad del individuo para ascender y competir por
un estatus superior. Tan pronto algunos jvenes hispanos abrazan el ideal estadounidense de la autonoma individual, se encuentran con que estn cortando las cuerdas del tejido cerrado de una comunidad
que los sustenta en su subcultura y que ellos han venido a rechazar como algo sofocante. Pero una vez
que han aceptado el ideal estadounidense de la libertad individual y de la oportunidad, con frecuencia descubren que educacionalmente estn impedidos y son blanco de prejuicios. Muchos se sienten
desamparados, separados de una cultura tradicional
que les ofrece identidad y apoyo, pero sin un anclaje
real en su nueva cultura.

Etnocentrismo y relativismo cultural


Cuando se consideran las ideas y las prcticas de
otras culturas o subculturas, frecuentemente se emiten juicios de valor. La mayor parte de los angloestadounidenses, por ejemplo, consideran las obligaciones de una familia hispana extendida como una
pesada carga que inhibe la libertad individual. Los
hispanos, por el contrario, observan la familia nu-

clear aislada de los estadounidenses, como una institucin solitaria que separa a las personas del amor
y de la proteccin de su parentela ms distante.
Esta tendencia a ver los patrones culturales propios
como buenos y correctos, y los ajenos como extraos
e incluso como inmorales, se denomina etnocentrismo. Tal como ha sealado el antroplogo Robn Fox
(1979, p. 31): "Cualquier grupo humano est siempre listo a consignar otro grupo humano, reconocidamente diferente, al otro lado de la frontera. No
es suficiente poseer cultura para ser totalmente humano. Usted tiene que poseer nuestra cultura."
Las relaciones de los primeros contactos de los
europeos con el frica negra son un estudio de etnocentrismo. Las cartas y los diarios de exploradores,
mercaderes y misioneros de los siglos XV y XVI se
desbordaron con descripciones de canibalismo, incesto y de una "lujuria desenfrenada". Puesto que los
africanos no practicaban el cristianismo, eran tachados de ser "paganos"; ya que sus leyes eran incomprensibles para los europeos, eran llamados "sin
ley"; y puesto que su matrimonio y sus prcticas familiares diferan de las que prevalecan en Europa,
eran juzgados como "salvajes" y "brbaros". Los europeos vieron a los africanos como objeto de abominacin. El etnocentrismo los llev a despreciar las
realizaciones de las grandes dinastas africanas tales
como la Sonniki en Ghana, fundada en la segunda
centuria d. C. No resulta atpica la siguiente relacin
de un europeo:
La mayora de ellos . . . son completamente salvajes, y
presentan una naturaleza de bestias salvajes . . . y estn separados tanto como es posible de la bondad humana de los unos a los otros; y al hablar, lo hacen con
una voz chillona, y sin cultivar ninguna de las prcticas de la vida civilizada, tal como las que se encuentran en el resto de la humanidad, presentan un
contraste impresionante cuando se consideran a la
luz de nuestras propias costumbres. (citado en George, 1968, p. 25)

Irnicamente, tales relaciones nos dicen ms sobre


las desviaciones de los europeos que sobre el comportamiento de los africanos.
Para la mayora de las personas, la cultura funciona por fuera de la conciencia. Sus propias costumbres, creencias y valores estn tan inculcados en
ellas, que los consideran como si estos elementos
aprendidos de la cultura, fueran parte de la "naturaleza humana". Tales actitudes etnocntricas promueven la solidaridad de grupo y la lealtad, aumentan
la moral, animan la conformidad, y fomentan el nacionalismo y el patriotismo. Por el mismo motivo,
los sentimientos etnocntricos aumentan la hostilidad hacia los extraos, fomentan el conflicto entre

CULTURA

93

La decoracin del cuerpo, especialmente


del rostro, constituye un universal cultural, un patrn de comportamiento que se
encuentra en diferentes formas en todas
las culturas conocidas. (Izquierda: Jack
Fields/Photo Researchers; derecha: Ethan
Hoffman/'Archive Pictures.)

los grupos, engendran racismo e intensifican la resistencia al cambio. En resumen, aunque el etnocentrismo es una fuente de unidad y de estabilidad
dentro de los grupos, tambin es una fuente de falta
de entendimiento y de friccin entre los grupos.
Los cientficos sociales argumentan que con el
fin de entender completamente una cultura, debemos hacer algo ms que tratar de suprimir nuestro
etnocentrismo. Tambin debemos esforzarnos por
considerar los elementos de esa cultura en sus propios trminos, en su propio ambiente y a la luz de
las fuerzas sociales que inciden sobre las personas
que han creado y siguen esas tradiciones culturales.
sta perspectiva se denomina relativismo cultural.
El relativismo cultural insiste en que cualquier elemento de la cultura est relacionado con un tiempo,
un lugar y un conjunto de circunstancias particulares. Si tratamos de analizar ese elemento por fuera
del contexto cultural en el cual evolucion, probablemente distorsionemos su significado. Para finalidades prcticas del estudio del comportamiento
humano, los cientficos sociales tratan en lo posible
de adoptar un relativismo cultural cuando fijan las
costumbres de las personas en las sociedades diferentes a la propia. Es importante reconocer que el relativismo cultural es un asunto de comprensin y no
necesariamente de aprobacin. Podemos entender
una practica tribal de infanticidio, sin aprobarla. A
diferencia del etnocentrismo, el relativismo cultural
es una posicin que anima a la comprensin mutua
y a la tolerancia entre los grupos.

Universales culturales
Si bien todos los socilogos tratan de adoptar un relativismo cultural en su estudio de las diferencias

entre sociedades, algunos se preocupan particularmente por encontrar las caractersticas comunes que
sustentan a todas las sociedades humanas.
Edward O. Wilson, un bilogo que ha sido el
proponente principal de la sociobiologa, sostiene
que los grupos sociales se adaptan a su medio ambiente primordialmente a travs de la evolucin de
rasgos genticos que configuran el comportamiento
social. Esta opinin ha sido adoptada a la vez que
criticada por muchos socilogos (vase el cuadro
"Sociobiologa y sus crticos"). Wilson tambin cree
que "existen rasgos sociales que se presentan en todas las culturas y que despus de un examen ms
detallado son tanto un diagnstico de la humanidad
como caractersticas distintivas de otras especies
animales" (1978, p. 21). Los cientficos sociales definen los universales culturales, como aquellos patrones de comportamiento e instituciones que se encuentran en todas las culturas conocidas. El antroplogo George Peter Murdock (1945) ha identificado
ms de sesenta universales culturales, tales como un
sistema de status social, el matrimonio, los adornos
del cuerpo, el baile, los mitos y leyendas, la cocina,
los tabes del incesto, las reglas de la herencia, las
costumbres de la pubertad y los rituales religiosos.
Mientras que algunos cientficos sociales piensan que estos "universales" son demasiado vagos
para tener algn valor analtico, los sociobilogos
como Wilson creen que esos universales muestran lo
mucho que la cultura es heredada biolgicamente y
no aprendida. Wilson sostiene que las personas que
se cran desde el nacimiento en un medio ambiente
libre de influjo cultural, podran presentar estos universales culturales en s mismas. Cita a Robin Fox en
esta afirmacin:

94

La

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

sociobiologa

La sociobiologa debe mucho a los


descubrimientos de Charles Darwin
con relacin a la seleccin natural, el
proceso por el cual la naturaleza
protege a los mejor preparados para
sobrevivir y para reproducir sus caractersticas mediante la transmisin gentica. Tomemos el ejemplo
de la jirafa, con su largo cuello; particularmente adaptado para mordiscar las hojas de los rboles. En algn
momento, puede haberse dado un
cambio gentico en una jirafa con
un cuello un poco ms largo que el
de las otras especies. Puesto que este rasgo gentico dio a los animales
un margen competitivo en la lucha
por la supervivencia (en este caso,
alcanzar el alimento), tuvo mayor
oportunidad para vivir y transmitir
el rasgo a su descendencia. Por el
contrario, los menos adaptados tienen ms dificultades para sobrevivir y adems, tienen menos xito en
la reproduccin. Gradualmente, la
descendencia de las generaciones sucesivas representan una cantidad
creciente de caractersticas genticas
adaptables. Con este proceso,
se presenta el cambio evolucionista
en la constitucin de una especie.
La asombrosa afirmacin de los
sociobilogos es que inclusive, la
cultura humana y el comportamiento social han evolucionado en gran

s u s crticos
medida con la seleccin natural y la
transmisin gentica de rasgos. A
quienes insisten en que nuestro comportamiento social es aprendido, responden diciendo que los genes
pueden predisponernos para aprender ciertas cosas. Considrese el siguiente experimento tomado del
mundo animal (Barash, 1977). El experimento requiere de un perro y de
una ardilla a los que se les aleja del
alimento para que finalmente logren alcanzarlo. El perro falla miserablemente en su tarea, mientras la
ardilla resuelve el problema fcilmente. Por qu? Aunque menos inteligente que el perro, la ardilla es
miembro de las especies cuyo sistema nervioso est "alambrado", dispuesto para desempearse en ese
comportamiento. Para alcanzar su
alimento, la ardilla frecuentemente
debe saltar de un rbol a otro escogiendo un atajo que aprovecha las
ramas de los rboles adyacentes cercanos el uno del otro. Esta aproximacin frecuentemente ocasiona una
rotacin circular hasta la meta. Por
el contrario, el perro debe permanecer en el piso y atacar directamente
sobre la meta de su alimento. En el
caso de la ardilla, la seleccin natural le favorece la habilidad para conducirse y dar un rodeo, dejando a la
ardilla predispuesta a aprender la

Si nuestros nuevos Adn y Eva pudieran sobrevivir y


engendrar -en total aislamiento de cualquier influjo
cultural- despus, con el tiempo podran producir
una sociedad que tuviera leyes sobre la propiedad,
normas contra el incesto y sobre el matrimonio, prohibiciones de costumbres y tabes . . . creencias en lo
sobrenatural. . . prcticas de noviazgo . . . algn tipo
de juego. . . de danza, adulterio, y varias dosis de homicidio, suicidio, homosexualidad, esquizofrenia,
psicosis y neurosis, y de mdicos que se aprovecharan para curar estas enfermedades, dependiendo de
la forma en que se observaran. (Wilson, 1978, p. 24)
Wilson cita el tab universal contra el incesto
como un ejemplo de un universal cultural con base
en la herencia. Dice que para evitar el incesto "los seres humanos estn dirigidos por un instinto basado
en los genes" (p. 38). El cruce de razas, dice Wilson,

forma de alcanzar el tipo de meta


presentada por el experimento. En
suma, los sociobilogos dicen que
los genes construyen un cerebro que
se organiza de forma que la informacin se procese ms fcilmente en
una manera que en otra.
El principal problema planteado
por la sociobiologa es si la cultura
es creacin humana distintiva o es
el producto de una programacin
gentica. Los antroplogos como
Marshall Sahlins (1981) defienden
que la caracterstica que distingue a
los seres humanos de las otras especies es la utilizacin humana de smbolos que dan significado a los
objetos y a los acontecimientos. Ms
especficamente, los seres humanos
modelan su comportamiento de
acuerdo con un esquema significativo que personalmente han inventado. Sahlins dice que este esquema
-"cultura"- no tiene sus orgenes en
los genes y que por esta razn los sociobilogos han sido incapaces de
identificar cualquier otro tipo especfico de genes para un comportamiento especfico.
El socilogo Kenneth Bock (1980)
sostiene que el rpido andar de la
historia humana y la amplia diversidad de las culturas humanas manifiesta que el comportamiento social

produce descendencia que es genticamente menos


adaptable que sus padres y menos apta para producir su propia descendencia. La seleccin natural darwiniana tiende a eliminar estos individuos mientras
favorece a los otros que poseen un mecanismo congnito que impide el cruce de razas. La transmisin
de esta predisposicin gentica durante miles de generaciones ha resultado en especies que culturalmente prohiben el incesto.
EL INDIVIDUALISMO: UN TEMA
CLAVE EN LA C U L T U R A
ESTADOUNIDENSE
Brian Palmer, un exitoso hombre de negocios, vive
en un cmodo suburbio de San Jos y trabaja como

CULTURA

no puede explicarse por mecanismos biolgicos. Por ejemplo, en menos de doscientos aos ha ocurrido
una revolucin en las modalidades
humanas de transporte, incluyendo
trenes, automviles, aeroplanos y
vehculos espaciales. Seala que la
biologa contribuye poco, si es que
lo hace, a nuestra comprensin de
las fuerzas que dirigen estos cambios masivos.

vel de la calle, no se preocupan por


la urgencia de construir chozas en
vez de edificios para oficinas" (p.
125). Harris insiste en que los pasos
principales en la evolucin cultural
del hombre, el surgimiento de la
agricultura, la nacin - estado y las
organizaciones industriales, han
ocurrido todas muy rpidamente como para que la evolucin biolgica
haya jugado un papel en ellos.

Del mismo modo, el antroplogo


Marvin Harris (1980, p. 125) argumenta que la especie humana es capaz de adquirir una abrumadora
cantidad de respuestas de comportamiento a travs de procesos de
aprendizaje, "sin el ms leve intercambio o mutacin de genes". Estas
respuestas sociales no pueden considerarse como genticamente determinadas porque pueden adquirirse
o rechazarse en una sola generacin.
Por ejemplo, con la influencia de los
misioneros cristianos, algunos pueblos polinesios renunciaron a sus
formas sexuales relativamente desinhibidas y aceptaron la castidad matrimonial. Y los indgenas Mohawk
del estado de Nueva York se conocen muy bien por sus habilidades
como trabajadores de construccin
en rascacielos. "Andando por vigas
estrechas a ochenta pisos sobre el ni-

Harris concede que ciertos patrones de comportamiento han llegado


a ser parte de la "naturaleza humana" porque contribuyen a la adaptacin de los humanos y a su xito
reproductivo. Pero reconoce menos
universales culturales que los que
reconocen los sociobilogos. Por
ejemplo, Harris cree que es muy dudoso que el tab del incesto est generalmente programado como un
rasgo universal. Cita razones sociales prcticas y econmicas para el tab del incesto entre hermano y
hermana, en grupos que dependen
de alianzas matrimoniales intergrupales para la defensa y el comercio.
En forma similar, el hecho social de
que tanto la madre como el hijo teman a la ira de un padre y de un esposo dominante, probablemente se
cuenta para la rara ocurrencia del incesto entre madre e hijo. Por el con-

gerente de alto nivel en una gran compaa. Est


justificadamente orgulloso de su rpido ascenso en
la corporacin; pero est todava ms orgulloso del
cambio profundo que ha hecho recientemente con
relacin a su idea del xito. "Hace dos aos," dice,
"enfrentado como estaba a la carga de trabajo que
ahora tengo, hubiera querido quedarme en la oficina
y trabajar hasta medianoche, hasta que hubiera terminado. Ahora simplemente 'apago y me voy'. Mi
vida familiar es ms importante para m que esa
otra, y el trabajo debe esperar; es lo que yo he aprendido". Un nuevo matrimonio y una casa llena de
nios vinieron a ser para Brian el centro de su vida.
Las razones del cambio de vida para Brian parecen ser principalmente un cambio en sus conceptos
de qu lo hace feliz. Su nueva meta -la dedicacin a

95

trario, dado el mayor poder y los


recursos del hombre, el incesto entre
padre e hija no es raro; se estima que
se presentan muchos cientos de miles de casos cada ao solamente en
los Estados Unidos.
Harris reconoce que un rasgo es
universal y que tiene un fundamento gentico, o sea, la facilidad humana para el lenguaje. La seleccin
natural favorece "las habilidades naturales para transmitir, recibir y almacenar el ms complejo
almacenamiento de los mensajes de
siempre" (p. 123). Pero Harris seala
una paradoja en este punto. Las capacidades para el lenguaje incrementan nuestro aprendizaje y nos
capacitan para adquirir y modificar
comportamientos que no requieren
de genes para controlarlos. La capacidad del aprendizaje, posible por el
lenguaje, ayuda a explicar la inmensa variacin que se encuentra en el
comportamiento social de la especie
humana. De aqu, que los crticos de
la sociobiologa argumentaran que
el comportamiento humano no est
vinculado rgidamente a los genes y
que la evolucin cultural ha venido
a ser considerada como la fuente
principal del cambio en los comportamientos de los seres humanos.

su matrimonio y a sus hijos- parece tan arbitraria y


falta de anlisis como su bsqueda temprana de xito material. Ambas estn justificadas como preferencias idiosincrticas ms bien que como representacin de un sentido ms amplio de la finalidad de
su vida (Bellah y otros 1985, pp. 3-6).
Margaret Oldham, una mujer elegante en sus primeros treinta aos, tiene un fuerte sentido de disciplina,
y ha obtenido un logro acadmico sobresaliente y xito profesional (es psicoterapeuta)... Margaret entiende
que las relaciones humanas exigen dar y recibir, que
se debe trabajar duramente para lograr la satisfaccin
que se espera de la vida, y que uno es el nico responsable de su vida. Pero esta clara visin manifiesta
de la suprema confianza del individuo en s mismo
deja muy poco lugar para la interdependencia y representa una visin muy austera del lugar del indi-

96

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD
viduo en el mundo social. La confianza en s mismo
es una virtud que implica estar solo. "Yo pienso que
s es importante que uno asuma la responsabilidad
de s mismo, quiero decir, nadie ms va a hacerlo
realmente. Quiero decir que las personas se cuidan
entre s, usted sabe, cuando alguien est enfermo y
esto es maravilloso. Pero al final uno est solo, y
tiene que responder realmente por uno mismo, y al
final si no se consigue el empleo que se quiere, o
usted sabe, no encuentra la persona que quiere, eso
es al menos parte de su responsabilidad..." (Bellah
y otros, 1985, pp. 13-15).

La cultura estadounidense hace mucho hincapi


sobre el individualismo. El derecho de las personas
a pensar, a juzgar y a decidir por s mismas, a forjar
su propio comportamiento y a vivir su vida se considera como algo incuestionable. Todas nuestras aspiraciones giran alrededor de nuestro sentido del
logro y de la satisfaccin individual. Aun los hroes
ficticios que creamos -el vaquero del oeste, el comisario de justicia, el detective duro de la ciudad- tienden a ser solitarios que dependen slo de sus
propias habilidades e instintos. Alexis de Tocqueville, un observador terico social francs, que visit
los Estados Unidos durante la dcada de 1830, fue
uno de los primeros en escribir sobre el individualismo estadounidense y sus consecuencias. Tocqueville
(1835) vio este poderoso valor de los ciudadanos de
los Estados Unidos fuertemente vinculado al espritu de igualdad. La idea de que las personas deben
ser libres para tomar sus propias decisiones, va de la
mano con la nocin de que nadie est por encima de
otro.
Brian Palmer y Margaret Oldham expresan los
temas estadounidenses centrales de autoconfianza,
autorresponsabilidad, autointers y autoseleccin.
Brian Palmer se enorgullece por haber hecho "su voluntad" al rechazar en forma independiente un estilo
de vida de adiccin al trabajo, en favor de pasar ms
tiempo con su familia. El compromiso de Margaret
Oldham con el individualismo est afirmado an
ms explcitamente. Ella insiste en que todos estamos definitivamente solos, dependiendo primordial
y necesariamente de nosotros mismos para obtener
lo que queremos de la vida.
La presin sobre el individualismo ha aumentado en la poca moderna. Este aumento ha sido impulsado parcialmente por el movimiento religioso
protestante, que defenda una relacin individual
con Dios (no una relacin mediada por una jerarqua eclesistica). Era tambin espoleada por el deseo poltico y econmico de ganar la libertad del
control opresivo de monarcas y aristcratas (Abercrombie, Hill y Turner, 1986). En Estados Unidos este deseo dio origen a una revolucin y a un gobierno
dedicado al derecho del individuo a "la vida, a la li-

bertad y a la bsqueda de la felicidad". Tan pronto


nuestra sociedad lleg a hacerse ms industrializada y nuestra poblacin ms mvil, se ampliaron las
libertades individuales. Muchas personas no volvieron a sentir ms que haban nacido en una religin
particular, en una ocupacin particular, en un estatus social particular que deba durar por toda la vida. Estas reas llegaron a ser increblemente abiertas
a la iniciativa individual, al esfuerzo y a la eleccin.
Al mismo tiempo, el matrimonio se hizo ms privado. La gente empez a pensar en l, no como una
alianza entre familias o como una obligacin social,
sino como una decisin individual entre dos personas. La familia nuclear tambin lleg a hacerse ms
privada cuando las personas se movan hacia reas
distantes en busca de empleo y de una vida mejor.
Esposos y esposas buscaron aquello que era mejor
para s, para su futuro, para sus hijos. Pero aun estos
compromisos con la familia nuclear no eran absolutos. En la poca moderna, el divorcio lleg a convertirse en algo comn, cuando el matrimonio lleg
a considerarse como algo que poda disolverse si no
lograba proporcionar la satisfaccin individual.
Puede parecer que esta tensin cada vez mayor
sobre el individualismo est en contra del crecimiento de la organizacin social a gran escala que tambin se ha presentado en la poca moderna. Las dos,
sin embargo, no son incompatibles. En la sociedad
contempornea, los individuos participan dentro de
las organizaciones grandes. Los ciudadanos individuales votan y expresan sus opiniones personales
dentro del sistema poltico; los trabajadores individuales eligen empleo y buscan sus metas de carrera
personal en las grandes corporaciones; los consumidores individuales compran productos de acuerdo
con sus gustos personales en los inmensos mercados
econmicos. Luego el espacio para el individualismo est tejido en la organizacin social a gran escala.
El individualismo no es exactamente un valor
en nuestra sociedad; es tambin una condicin social protegida por la ley. Esta condicin ha sido incitada parcialmente por nuestras instituciones de
propiedad privada. La propiedad privada exige que
el individuo tenga derechos extensivos sobre el uso
y la venta de cosas materiales, incluyendo la tierra y
el capital (Macpherson, 1974). El hecho de que tales
protecciones hayan evolucionado muestra que una
sociedad individualista no se da por s misma. Puede crecer solamente en un ambiente que la sustente
y la fomente.
Aunque los estadounidenses ensalzan su individualismo, pagan un precio por l. Muchos socilogos han argumentado que nuestra cultura altamente

CULTURA

97

Los bebedores en la pintura de Degas, son claramente extraos aislados


en su soledad; en la pintura de Renoir, forman grupos sociales animados.
Estas dos escenas retratan un punto importante sobre el individualismo
y la cultura: algunas veces, el acento sobre el individualismo frustra las
necesidades de la comunidad, del compromiso y de la dependencia. Pero
en otras circunstancias, demasiado nfasis sobre la comunidad puede
crear individualismo. (Izquierda: Art Resource; derecha: The Phillips Collection.)

individualista descuida las necesidades humanas


bsicas de comunidad y de dependencia (Bellah y
otros, 1985; Reisman, 1961; Slater, 1976). Destinados
a cincelar nuestros propios destinos libres de prohibiciones ajenas, frecuentemente permanecemos en
un aislamiento solitario y a veces asombroso. Especialmente vulnerables son quienes se mueven constantemente y que viven entre extranjeros. Aun de
tiempo en tiempo cuando acuden a otros para buscar colaboracin y apoyo, tienen pocas oportunidades de hacerlo.
Pero tambin existe evidencia de que los estadounidenses estn reconociendo la necesidad de
volver a conectarse con los dems y a fortalecer sus
vnculos sociales. Por ejemplo, cada vez ms personas cambian el anonimato de la vida de la ciudad
por los vnculos ms ntimos que ofrecen las pequeas comunidades. Y lo que es ms, muchos de los
que viven en las ciudades estn organizando asociaciones de vecindarios para canalizar sus necesidades
comunes. Se estn formando muchos otros grupos
con el nico propsito de permitir que las personas
intercambien informacin y manejen los problemas
compartidos (desde enfrentarse al cncer, perder peso, hasta invertir prudentemente en el mercado de
valores). Estas tendencias atestiguan un esfuerzo
creciente entre los estadounidenses por recuperar el
sentido de comunidad, la responsabilidad comparti-

da y la interdependencia. (Boyte, 1986). Volveremos


al tema de la Comunidad en el Captulo 9.

LA PRODUCCIN DE LA CULTURA:
COMBINACIN DE ACCIN Y
ESTRUCTURA
Hace unos veinte aos, el socilogo Herbert Blumer
tuvo la oportunidad de estudiar la industria de la
moda femenina. Se impresion por el hecho de que
algunas tendencias de la moda no brotan simplemente de las mesas de dibujo de los famosos diseadores del momento. Por el contrario, estas tendencias son el resultado final de un complejo proceso
social en el que se programan y seleccionan una
gran cantidad de potenciales nuevos "look". Tal como Blumer describa una de las ltimas etapas de
ese proceso:
En la apertura de estacin de una importante casa de
modas de Pars, pueden presentarse cien o ms diseos de vestidas de noche ante una audiencia de cien a
doscientas compradoras (representantes de los almacenes de minoristas venden vestidos femeninos). El
equipo gerencial de la casa de modas es muy hbil
para sealar un grupo de cerca de treinta diseos de
un lote completo, dentro del cual caer una pequea
cantidad, comnmente de seis a ocho vestidos, que

98

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

La produccin de la cultura es un proceso social, En la produccin de las pelculas, por ejemplo, existe un fuerte sentido del
trabajo en equipo y de la organizacin social. La pelcula ser
el resultado de un esfuerzo colectivo por parte del director, los
escritores, os actores y actrices, de los asistentes, los maquilladores, los encargados del vestuario, los fotgrafos y los asistentes. (Peter Sorel/Sygma.)

seleccionan las compradoras. Pero el equipo gerencial


es tpicamente incapaz de predecir esta pequea cantidad en la que convergen las selecciones. Ahora bien,
estas selecciones las realizan las compradoras, un
grupo altamente competitivo y secreto, independientes entre s y sin conocimiento de la seleccin que cada cual hace. Por qu la seleccin coincide en unos
pocos diseos, tal como sucede? Cuando les pregunt
a las compradoras por qu escogan un vestido con
preferencia a otro, entre los cuales mi ojo falto de experiencia no poda descubrir una apreciable diferencia, la respuesta tpica, honesta y adems ampliamente informativa era la de que el vestido escogido
era "despampanante" (Blumer, 1969, pp. 278-279)

Las descripciones de Blumer del mundo de la


moda ilustran una suposicin central en el examen
de la produccin de cultura (Peterson, 1979). La suposicin es que los elementos de una cultura no se
levantan como una especie de soplo, como si se
crearan por el toque de un pincel mgico. Por el contrario, estos elementos se configuran por una variedad de decisiones sobre lo que es deseable y bueno.
Los diseadores de moda, por ejemplo, no cambian
el "look" de la estacin simplemente por obra de su
imaginacin. Estn influenciados por las tendencias
de los vestidos del pasado, por lo que otros diseadores estn haciendo, y por las opiniones de los
miembros de sus directivas. Tambin estn influenciados por las opiniones de las compradoras a quienes deben venderles, quienes a su vez estn afectadas por sus propias ideas sobre lo que va a agradar

al pblico. El pblico, por su parte, est influenciado


por lo que los diseadores, los compradores y los
editores de moda les dicen que est "de moda" para
este ao en particular. As, las modas femeninas son
el producto de un proceso social muy elaborado en
el que muchas personas toman decisiones que se basan en la variedad de factores que frenan sus selecciones.
La industria de la moda femenina es solo un
ejemplo de la manera como se producen nuevos aspectos de la cultura. Richard Peterson (1979), un
proponente de la produccin de la perspectiva cultural, argumenta que en sociedades industrialmente
avanzadas como la nuestra, los nuevos elementos de
la cultura frecuente y deliberadamente son creados
y propagados por personas que se especializan en
esta tarea. El diseador de moda es uno de tales especialistas. Otros son artistas, cientficos y miembros
de la profesin de leyes, todos los cuales estn en el
negocio de agregar nuevas ideas a la cultura. Peterson y otros buscan analizar la forma como estas personas introducen, mercadean y distribuyen nuevos
elementos culturales, desde el momento en que estos elementos se conciben por primera vez hasta el
momento en que se utilizan.
Los socilogos que estudian la produccin de
cultura estn particularmente preocupados por la
interaccin entre el individuo que crea cultura activamente y la estructura social que influye en estas
creaciones. En vez de tomar una accin extrema o
un enfoque estructural, buscan cerrar la brecha entre
el individuo y la sociedad. En consecuencia, examinan los aspectos sociales de la innovacin cultural
tan intencionadamente como analizan los esfuerzos
del creador individual.
Sin importar cun solitaria pueda parecer la tarea de producir un nuevo elemento cultural, siempre es el resultado de un esfuerzo colectivo, y no del
trabajo de un solo individuo. Consideremos al artista que produce un nuevo estilo de pintura. Es solamente l responsable de este nuevo aspecto de la
cultura? El socilogo Howard Becker explica por
qu la respuesta es no:
Los pintores dependen de los fabricantes de lienzos,
bastidores, pinceles y pinturas; de los vendedores,
los coleccionistas, de los curadores de los museos
para los espacios de exhibicin y de apoyo financiero;
de los crticos y de los estetas para racionalizar por
qu lo hacen; del Estado para el patrocinio y tambin
de las leyes ventajosas sobre impuestos que persuadan a los coleccionistas a comprar las obras y a donarlas al pblico; de los miembros del pblico para
responder emocionalmente a las obras, y de los pintores, contemporneos y pasados, que crearon la

CULTURA

tradicin que constituye el teln de fondo contra el


que sus obras adquieren sentido (Becker, 1984, p.
13).
La produccin de la cultura, entonces, es siempre un
proceso social. Sin importar cun aislado pueda sentirse el innovador cultural, est siempre encajonado
en un contexto social que permite que la innovacin
llegue y tome la direccin que quiera.
Los socilogos que estudian la produccin de
cultura examinan estos contextos sociales con gran
detalle. Han encontrado que la innovacin cultural
no es un asunto de "algo que sucede". Por el contrario, existen muchos impedimentos sobre cules innovaciones exactamente encontrarn una aceptacin
social. Consideremos el papel que desempea la tecnologa dentro de los nuevos elementos de la cultura. Sin la tecnologa del microscopio, por ejemplo, la
medicina moderna jams hubiera podido desarrollarse. Sin la tecnologa del computador, la exploracin del espacio y todos los nuevos conocimientos
del universo que ella ha trado, jams habran llegado a convertirse en una parte de nuestra cultura.
Aun en las artes, la nueva tecnologa ha sido muy
influyente. Sin la invencin de la grabadora de cinta
y del sintetizador, por ejemplo, la msica electrnica
jams hubiera entrado en nuestra imaginacin, ni
mucho menos a nuestra cultura.
Importantes tambin en la limitacin para que
nuevos elementos entren en la cultura, son las habilidades de aquellos que deben ejecutar la innovacin.
Por ejemplo, a principios de 1900, antes de que la
gente se hubiera familiarizado con la politonalidad
(el uso de ms de una clave al mismo tiempo) el
compositor Charles Ives experimentaba con ella. Pero los msicos le dijeron que no podran interpretar
sus piezas, que sus instrumentos no podan tocar las
series de sonidos que l haba escrito. No fue sino
hasta mucho despus, luego de que los estilos musicales hubiesen cambiado y los msicos hubiesen adquirido nuevas habilidades, cuando la obra de Ives
encontr una audiencia. La obra del poeta E.E. Cummings fue igualmente rechazada. Los arreglos de
sus poemas eran tan fuera de lo comn cuando trat
de publicarlos por primera vez, que muchos impresores abiertamente rechazaron encargarse del trabajo (Becker, 1984). Los ejemplos de Ives y Cummings
ilustran un punto importante: la tarea de producir
una innovacin cultural es mucho ms fcil cuando
esa innovacin no es tan heterodoxa que impida la
cooperacin de las personas cuya colaboracin es
necesaria.
Un tercer factor que ayuda a determinar la aceptacin de un nuevo elemento cultural, es las convenciones y tradiciones que ya se han establecido. Los
diseadores de la moda, por ejemplo, podran con-

99

cebiblemente disear vestidos que no llevaran ningn parecido con todo lo que estamos acostumbrados a utilizar. Pero ningn diseador tiene xito
apartndose de la norma de una manera tan radical.
Por el contrario, la mayora de ellos crean estilos que
estn razonablemente en lnea con las expectativas
del pblico. Hacerlo de otra manera significara comnmente condenar las innovaciones culturales de
alguien a la oscuridad. De forma semejante, muchas
denominadas novelas-frmula como los romances
de Arlequn, encierran nuevos argumentos pero exigen que stos se adapten a las convenciones establecidas, como la garanta de un final feliz (Griswold,
1988).
La suerte de una innovacin cultural tambin se
ve afectada por quienes tienen que ver con la divulgacin de la nueva idea. Con frecuencia estas personas se conocen como guardianes culturales, porque
regulan el flujo de nuevos elementos de cultura dentro de la sociedad. Los guardianes deciden qu innovaciones culturales propuestas, dentro del inmenso
nmero, terminar por lograr una amplia exposicin a travs de los canales tradicionales de distribucin. Los compradores minoristas de los diseos de
vestidos sobre los que escribi Herbert Blumer son
los guardianes de la moda. Sus decisiones determinan cules de los centenares de modas posibles realmente se exhibirn en las estanteras de los almacenes al por menor.
Cuando el socilogo Paul Hirsch (1971) estudi
la creacin de nuevos productos en tres industrias
de entretenimiento (publicacin de libros, discos populares y pelculas) encontr tambin que los guardianes juegan un importante papel. Puesto que los
productores en estas industrias estn inseguros sobre cules son los ingredientes de una "bomba", hacen apuestas compensatorias creando muchas ms
publicaciones de las que los consumidores pudieran
desear. Ciertamente no pueden darse el lujo de garantizar a cada uno de estos nuevos productos un
presupuesto grande de publicidad. As que dependen de los guardianes autnomos (crticos de libros,
de discos y de cine, anfitriones de programas de
opinin) para llevar los productos a la atencin del
pblico. La suerte de cualquier producto dado, por
lo tanto, se gana o se pierde en este punto estratgico. En el mundo del arte, los propietarios de galeras
y los administradores de museos, desempean una
funcin parecida. Son los nicos que deciden qu
piezas van a exhibirse en pblico y, por tanto, cules
tienen oportunidad de ser aceptadas en la cultura
principal (Becker, 1984).
Pero, qu pasa con el papel que juegan los gustos del pblico en la aceptacin de nuevos elemen-

100

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

tos de cultura? No son los gustos del pblico tan


importantes como la exposicin dada a innovaciones particulares por los guardianes culturales? La
respuesta es que los gustos del pblico son verdaderamente importantes. A causa de los gustos del pblico "La guerra de las Galaxias" se present en cine
ms que cualquier otra pelcula europea "de arte"
presentada en el mismo ao. Gracias a los gustos del
pblico, Madonna ocupa ms espacios de radio y televisin, que los mejores cantantes de madrigales
medievales. Pero observemos que las preferencias
culturales de las personas son, parcialmente, el resultado de aquello a lo que estn expuestas. Cuando
los guardianes culturales nos rodean con cierto tipo
de productos, estamos preparados para decidir que,
en efecto, sos son los productos que ms nos gustan. Con frecuencia, entonces, nuestro rol de "consumidores" de cultura es simplemente decidir entre la
poca cantidad relativa de nuevos artculos culturales
que los guardianes preseleccionan para nuestra consideracin (Hirsch, 1971).
La forma como los nuevos elementos de la cultura se introducen, distribuyen y aceptan, es un proceso social bastante complejo, como lo ha demostrado nuestra discusin. Quienes estudian la produccin de cultura exploran este proceso en forma
extensiva. Al hacerlo, nos recuerdan que la cultura
nunca es un producto esttico, "terminado". Por el
contrario, la cultura sufre permanentes cambios como un resultado de las decisiones tomadas por muchas personas diferentes que son, tanto consumidores de cultura, como creadores de ella.

LA CULTURA Y LOS MEDIOS DE


COMUNICACIN
La televisin es comnmente la primera cosa que
viene a la mente cuando pensamos en medios electrnicos de comunicacin. Estos medios tambin incluyen la radio, el telfono, la grabadora de cinta, el
cine, el computador, la video grabadora, en suma,
cualquier invento electrnico que permita que la
gente recolecte, procese e intercambie informacin
entre s (Rogers, 1986). Claramente, una enorme cantidad de comunicacin se presenta hoy con la ayuda
de tales dispositivos electrnicos.
Los medios de comunicacin electrnicos son el
ltimo paso de una serie de inventos cuyo propsito
es ayudar a las personas a comunicarse. El lenguaje
fue el primer medio claramente humano de comunicacin. Cuando las personas desarrollaron su lengua, colocaron su vida en un camino diferente del
camino que siguieron sus antepasados que no hablaban. El lenguaje ha cambiado dramticamente la

V
A diferencia de los medios de comunicacin masiva, contar
cuentos involucra un contacto cara a cara entre el que los
cuenta y su audiencia. El contacto social es ms usual entre
las personas que son muy similares entre s que entre las que
son diferentes. (N.R. Farbman/Time Inc.)

naturaleza de la sociedad. Ha permitido que las personas creen culturas complejas, compartan diversas
creencias, valores, conocimientos, y smbolos y adems transmitan estos elementos culturales a las generaciones posteriores. Ninguno de estos cambios se
produjo de la noche a la maana; han ocurrido en
forma gradual. Pero al final, la esencia de la vida humana se ha transformado gracias a la creacin de un
medio de comunicacin.
Las innovaciones subsecuentes en los medios de
comunicacin se han visto eclipsadas frecuentemente por la importancia del lenguaje hablado. Pero
estas innovaciones, a su vez, tambin han tenido un
marcado efecto en la forma de vivir de las personas.
Consideremos la invencin de la escritura, y ms tarde, de la imprenta. La escritura ha hecho posible el
almacenamiento de informacin a largo plazo. Ya no
es necesario conservar de memoria todo el conocimiento de una cultura. Puede volverse a los registros escritos en busca de una informacin, y puede
estudiarse y analizarse. Luego vino la idea de imprimir la palabra utilizando tipos movibles y una prensa. Este invento se atribuye comnmente a Johannes
Gutenberg, un orfebre alemn del siglo XV. La palabra impresa increment enormemente en la distribucin de libros. Un hbil copista, que trabajaba a
mano, requerira de seis meses para producir un libro, mientras que un impresor, trabajando en una
prensa Gutenberg, podra escribir muchas pginas
en un da (Eisenstein, 1979). Con libros disponibles
para una gran audiencia, las nuevas ideas se divulgaron rpidamente. No es de admirarse que Francis
Bacon, el filsofo y hombre de estado ingls, dijo

CULTURA

que la imprenta (conjuntamente con el comps y la


plvora), "cambiaran la apariencia y el estado de todo el mundo."
En nuestro tiempo, los nuevos medios electrnicos de comunicacin, han transformado de nuevo la
cultura occidental. El telgrafo, el telfono, la radio,
la televisin, los tocadiscos, los grabadores de cinta,
las cmaras de cine, los computadores y dems han
extendido grandemente la velocidad y la distancia
sobre la que las personas pueden "hablar" unos a
otros, as como el tamao de las audiencias involucradas en la comunicacin. Por ejemplo, millones de
residentes en Hong Kong pueden escuchar sobre
una baja en la bolsa de valores estadounidense casi
tan pronto como sta se sucede y sus propias respuestas a esta circunstancia sern la noticia para millones de estadounidenses en cuestin de horas. Al
mismo tiempo, los medios electrnicos han alterado
dramticamente la forma como pensamos sobre el
mundo y la forma como nos relacionamos con otras

En profundidad: El impacto de
la televisin
El programa Evening News de la CBS en la noche del
20 de junio de 1985, empezaron con las palabras e
imgenes de Allyn Conwell, un estadounidense que
fue tomado como rehn en Beirut: "Estoy hablando
a nombre de mis cuarenta compaeros rehenes, que
me han elegido como el hombre que tome la palabra
para hacer una breve conferencia de prensa, para
avisar a nuestras familias, amigos y a todos nuestros seres queridos, de nuestro bienestar . . ."Entonces Dan Rather interrumpi para contar los eventos
del da:
"Por primera vez en una semana, la primera mirada y
las primeras palabras de algunos de los pasajeros rehenes del vuelo 847 de TWA en Beirut.
Y en El Salvador, los cuerpos de seis estadounidenses abaleados por rebeldes izquierdistas, un horrible recuerdo de que el terrorismo no es exclusivo del
medio oriente.
Buenas Noches, ste es su programa Evening
News, de CBS, con Dan Rathers, como reportero.
Nuevas declaraciones en Beirut hoy, declaraciones de uno de los rehenes estadounidenses de que todos los treintaisiete pasajeros todava cautivos del
avin secuestrado estn a salvo. Este es el sptimo da
de la prueba del secuestro. Buena noticia para las
familias de los rehenes.
Pero haba una noticia ms trgica que provena
de El Salvador, donde trece personas, cuatro de ellas

101

personas. El hambre en Etiopa es preocupacin no


solamente para los etopes, sino tambin para los estadounidenses y para todos los dems alrededor del
mundo que reciben las noticias por las comunicaciones electrnicas. Los medios electrnicos tambin
estn cambiando las fronteras entre la vida pblica y
la esfera privada. Por radio y tambin por programas en televisin, por ejemplo, las personas discuten su vida sexual mientras que millones de
extraos las escuchan. Lo que una vez era algo altamente privado, un asunto de "detrs del teln", se
convierte en tema de foro abierto. En contraste con
esto, los dispositivos electrnicos como los estreos
con audfonos y radios "walkman", permiten que
una persona est en su propio mundo aun cuando
est en un lugar pblico (Meyrowitz, 1985). Para ver
ms de los cambios que los medios electrnicos han
fomentado, consideremos en profundidad el ejemplo de la televisin, con tan grande ubicuidad en
nuestra sociedad.

soldados del ejrcito de los Estados Unidos, dos de


ellas civiles estadounidenses, fueron asesinadas en un
ataque de la guerrilla".

La emisin cerr con un reporte sobre el funeral


de un buzo de la Marina asesinado por los secuestradores en Beirut, y las reacciones de las familias de
los estadounidenses asesinados en El Salvador.
VIDEO

AUDIO

Toma fija de un marino con


uniforme en una insercin
detrs de Rather.

"En este sptimo da del


secuestro del avin de la
TWA, fue enterrado el joven rehn brutalmente
golpeado y luego asesinado por los terroristas. Pero asi como nos lo recuerda el asesinato de estadounidenses en El Salvador, esa muerte demostr
ser el prembulo, la pgina titular escrita en sangre sobre el volumen de
violencia terrorista contra
Estados Unidos.

Exhibicin de la bandera de
Estados Unidos a media asta
en insercin aparte.
Una corneta toca el minuto
de silencio (el sonido contina bajo la narracin de
Bruce Morton que hace el
reportaje desde el Cementerio Nacional de Arlington).
Toma fija de la bandera estadounidense.

La cmara se acerca despacio


para mostrar la inmensa
bandera que cuelga encima

"El himno del Cuerpo de


La Marina dice: "Lucharemos las batallas de nuestro pas, en la tierra y en
el mar." Pero estos jvenes soldados no han
muerto luchando en batalla, luchando contra un

102

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

del fretro cubierto con ella y


la guardia de honor.
Tomas fijas de los Marines
en uniforme, alternando con
tomas del funeral en Arlington.

enemigo en una guerra


que ellos conocieran. Ms
y ms hombres del servicio estadounidense van
pacficamente a sus viajes
pacficos y son asesinados
por ello."
(Luego una pausa mientras contina el video.)
"Bruce Morton, Noticias
de la CBS, Arlington."

Fuente: Hallin, 1986, pp. 9-10.

A primera vista, no podra parecer que el escuchar a Dan Rather en el noticiero de la noche fuese
algo diferente a leer acontecimientos ordinarios en
un peridico o en un libro. Sin embargo, esta apariencia es un error. Cada medio de comunicacin -la
conversacin, la imprenta, las fotografas, la televisin- configuran el contenido y el significado de los
mensajes que l transmite.
Comparada con la imprenta, la televisin es un
medio dirigido por la imagen; es ampliamente producido para ser visto. Como resultado, lo que logra
transmitirse por la televisin se selecciona y encuadra ampliamente de acuerdo con el impacto visual
que puede producir. Si una narracin de noticias no
tiene contenidos visuales incitantes sobre los cuales
se hable, dicho contenido deber crearse. A medida
que Dan Rather hablaba de los militares de los Estados Unidos que eran sacrificados por los terroristas,
por ejemplo, las descripciones de las banderas estadounidenses y de los soldados acompaaban sus
palabras. Puesto que estos smbolos son visuales,
parece natural seleccionarlos para crear un impacto
dramtico. Esta es otra forma como los mensajes de
televisin difieren de los mensajes impresos. Los
mensajes en televisin que se consideran ms exitosos son los que tienen mucha accin y son sensacionales, mientras que los mensajes exitosos transmitidos por la imprenta, comnmente son bien pensados, bien estructurados y bien argumentados. Con
los mensajes de televisin no hay mucha necesidad
de ocuparse de construir argumentos bien razonados, porque las palabras en televisin casi nunca son
largas, sino que son monlogos fciles de ensayar.
Consideremos la forma como Dan Rather empez
su reporte de noticias de la noche. Sus afirmaciones
eran ms bien titulares dramticos, cargados emocionalmente, en lugar de narraciones bien elaboradas. Este formato dramtico y lleno de accin hace
que los mensajes de televisin sean mucho ms fragmentados y cortados que los mensajes impresos.
Unas pocas frases y unos cuantos pies de pelcula

sobre el secuestro de un avin son seguidos rpidamente por cuadros y algunos comentarios sobre el
ataque de la guerrilla en El Salvador. El objetivo es
mantener el material en constante movimiento, lleno de excitantes destellos en los diferentes acontecimientos. En un programa de noticias tal como el que
vimos de Dan Rather, la longitud promedio de una
"narracin" es solamente de 45 segundos (Postman,
1986). El libreto completo de un noticiero de la noche contiene por mucho el texto de una y media columnas de pgina del peridico New York Times
(Meyrowitz, 1985). El resultado es un caleidoscopio
de imgenes. Nada se extiende demasiado para que
no resulte aburrido. Pero al mismo tiempo, a nada
se le concede suficiente atencin para analizarse con
profundidad. La televisin, al contrario de la palabra escrita, es un medio de comunicacin para el
cual el drama, y no el anlisis, parece ser ms apropiado (Eisslin, 1982).
Algunos observadores se han preocupado porque estas caractersticas de la televisin estn configurando la forma como los estadounidenses miran
otros aspectos del mundo. La nuestra puede ser una
cultura en la cual las personas creen que la fuerza de
la ley, la poltica, la educacin y dems, se deberan
modelar para hacer de ellas un entretenimiento, tal
como lo esperamos de la televisin. Como resultado,
podemos empaar as la distincin entre la realidad
y el entretenimiento, de modo que dejamos de dar
importancia a los problemas pblicos que son bastante serios. El crtico Neil Postman (1986, pp. 93-97)
nos da algunos ejemplos de esta tendencia:
En Chicago, el reverendo Greg Sakowicz, un sacerdote catlico romano, mezcla su enseanza religiosa con
msica rock . . . En su programa de radio "El viaje al
interior", el padre Sackowicz conversa en un tono
suave sobre tpicos tales como los compromisos y las
relaciones familiares, e interpone a su sermn con "el
sonido de los 10 mejores de Blboard." Dice que su
predicacin no est hecha, en una forma eclesistica,
y aade "Usted no tiene por qu ser aburrido para ser
santo"...
En Phoenix, Arizona, el Dr. Edward Dietrich ensay
un triple by-pass en una operacin a Bemard Schuler.
. . . La operacin se transmiti por lo menos a travs
de cincuenta estaciones de televisin en los Estados
Unidos y tambin de la BBC de Londres. Un panel de
narradores de dos personas (un hombre para la jugada tras jugada y a todo color, por as decirlo), mantuvo a los espectadores informados sobre lo que
estaban viendo. No era claro el por qu este evento
deba televisarse, pero result que convirti al doctor
Dietrich y al pecho del seor Schuler en dos celebridades. ...

CULTURA

Tal como lo han reportado con gran entusiasmo la


WCBS-TV y la WNBC-TV en 1984, las escuelas pblicas de Philadelphia se han embarcado en un experimento en el que a los nios se les cantar su currculo.
Utilizando equipos Walkman, los estudiantes aparecan escuchando msica rock, cuyas letras eran casi
una octava parte de la conversacin. El seor Jocko
Henderson, quien tuvo la idea, est proyectando deleitar a los estudiantes ms adelante, sometiendo las
matemticas, la historia y tambin el ingls, a las exigencias de un esquema musical rock. ...
En New Bedford, Massachusetts, se pas en televisin un juicio por violacin, para deleite de la audiencia, que escasamente pudo establecer la diferencia
entre el juicio por violacin y su telenovela favorita
del medioda. En Florida, se pasan regularmente por
la televisin juicios por crmenes de gravedad diversa, incluyendo el asesinato, y los televidentes los encuentran ms entretenidos que muchos de los dramas
de tribunales ficticios. Todo esto se hace a nombre de
la "la educacin pblica"....
Antes de las elecciones presidenciales de 1984, los dos
candidatos se enfrentaron por televisin en aquello
que se llam "debates.". . . Los candidatos estaban
menos interesados en dar argumentos que en "impresionar", que es lo que la televisin hace mejor. Los
comentarios despus del debate evitaron en gran
medida cualquier evaluacin de las ideas de los candidatos, puesto que no haba ninguna para evaluar.
Por el contrario, los debates estaban concebidos
como encuentros de boxeo en donde la principal
pregunta era Quin va a noquear a quin? La respuesta estaba determinada por el estilo! de los hombres -cmo lucan, cmo miraban fijamente, cmo
sonrean y cmo caminaban...

Postman cree que la nuestra es una cultura que


se est convirtiendo en entretenimiento, en la que la
lnea entre el espectculo y los asuntos pblicos serios, se est borrando. "Nuestros sacerdotes y nuestros presidentes," escribe, "nuestros mdicos y abogados, nuestros educadores y nuestros presentadores necesitan preocuparse menos por satisfacer las
exigencias de su profesin que por las demandas del
espectculo" (p. 98). Piensa que esta penetrante perspectiva del negocio del espectculo surge, en gran
medida, de nuestra permanente exposicin a la televisin.
Otros observadores consideran otros efectos de
la televisin sobre la sociedad estadounidense. J.
Meyrowitz (1985) cree que la televisin est rompiendo la antigua distincin entre los encuentros cara a cara de las personas y los encuentros que
ocurren en los medios de comunicacin que distancian a las personas en el tiempo y el espacio. Dan
Rather no est realmente en nuestra alcoba todas las
noches contndonos las noticias del da, sino que la
televisin nos hace sentir como si l estuviera all.

103

Omos sus palabras, vemos su rostro, miramos sus


expresiones y experimentamos su estilo tal como si
estuviera sentado en el sof de nuestra alcoba. De
ah resulta, dice Meyrowitz, que las personas llegan
a sentir que "conocen" a las que ven en la televisin
en la misma forma en que conocen a sus amigos. Esto ayuda a explicar por qu, cuando un "amigo de la
televisin" muere, millones de personas responden
con un sentimiento de prdida que normalmente se
esperara solamente con la muerte de un conocido
ntimo.
Meyrowitz tambin seala que la televisin
cambia las fronteras de las situaciones sociales, incitando a las personas a actuar en formas nuevas y diferentes porque las audiencias son diferentes. Da el
ejemplo del presidente y su esposa que hablan en su
alcoba con un reportero delante de las cmaras de
televisin. Cmo deberan comportarse el presidente y la primera dama? Deberan actuar como si
este fuera un encuentro social privado entre tres personas, o deberan actuar como si estuvieran haciendo una aparicin en pblico delante de toda la
nacin? La respuesta es que deben hacer ambas cosas y, por lo tanto, no pueden actuar plenamente en
cualquiera de las dos modalidades. No pueden comportarse como si estuvieran totalmente solos con el
reportero, charlando entre amigos, ni pueden comportarse tampoco como si estuviera pronunciando
un discurso de posesin. "En la medida en que las
acciones se configuran para acomodarse a determinados ambientes sociales, este nuevo ambiente conduce a nuevas acciones y a nuevos significados sociales. En este sentido, no solamente tenemos una
situacin diferente, sino un presidente diferente y, a
la larga, una presidencia diferente" (Meyrowitz,
1985, p. 43).
Adems, otro efecto que tiene la televisin sobre
la cultura estadounidense es el de reforzar algunas
de nuestras creencias estereotipadas. Por ejemplo,
muchos en este pas han llegado a creer que la lucha
racial y el conflicto son simplemente una cosa del
pasado en nuestra sociedad. Los espectculos corrientes en la televisin sostienen esta perspectiva.
En un anlisis reciente de negros en cuatro comedias
populares ("Benson", "Webster", "Blanco y negro", y
"Los Jefferson"), se muestra que los temas predominantes eran la movilidad ascendente, el xito econmico y la invisibilidad racial (Gray, 1986). El tema de
las relaciones entre blancos y negros rara vez se trataba y, cuando se haca, prevaleca siempre una imagen de armona interracial general. En realidad, por
supuesto, este mundo de la televisin es exageradamente idealizado. La riqueza y la falta de tensin racial que se ve en estos programas, simplemente no

104

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

ocurre en la experiencia de millones de estadounidenses negros. El resultado es que la televisin refuerza una opinin distorsionada del grado en que
los estadounidenses negros han "tenido xito" en
nuestra sociedad. Esto distrae la atencin de la persistencia del racismo y de la desigualdad racial en
este pas.
Dicha desviacin en la televisin indica el poder
substancial de las personas que controlan y poseen
la industria de la televisin. Los directivos de las redes, en particular, deciden qu informacin cultural
se va a distribuir a travs de las ondas de la televisin. Inclusive las noticias no son slo la cuestin de
informar lo que ocurre en un da particular. Sencilla-

mente hay muchos acontecimientos de inters potencial para los espectadores y demasiadas perspectivas diferentes para que un reportero las puede tomar. As, los escritores de noticias de la televisin y
los editores son necesariamente selectivos para determinar qu fragmentos de los acontecimientos de
un da van a transmitirse. Y esa selectividad, inevitablemente, refleja sus propias desviaciones, como
tambin las desviaciones de sus jefes. As, el personal de la red hace las veces de guardin cultural.
Ellos deciden qu ideas culturales y qu innovaciones se exhiben por un medio de comunicacin que
toca las vidas de muchos centenares de millones de
personas.

RESUMEN
1. Los elementos de la cultura pueden dividirse en
dos clases diferentes, materiales y no materiales. La
cultura material consiste en los objetos fsicos que
las personas hacen y a los que dan significado. La
cultura no material consiste en las creaciones humanas no incorporadas en los objetos fsicos. Los aspectos importantes de la cultura no material son los valores, las normas, los smbolos, la lengua y el
conocimiento.
2. Los valores son ideas generales que las personas
comparten respecto a lo que es bueno o malo. Los
estadounidenses tpicamente comparten ciertos valores, entre los cuales encontramos el logro, el xito,
el sentido prctico, el progreso, la comodidad material, la democracia y el individualismo. Cuando los
valores entran en conflicto, se desarrolla una presin
hacia el cambio social.
3. Las normas son guas especficas para la accin
que indican la forma como las personas deben comportarse en situaciones particulares. Las normas son
generalmente costumbres no habladas, que las personas implcitamente conocen y siguen. Las normas
varan de sociedad a sociedad y tambin de grupo a
grupo dentro de una misma sociedad.
4. Los smbolos son objetos, gestos, sonidos o imgenes que representan algo distinto a s mismos. El significado que se da a los smbolos es frecuentemente
arbitrario, y los smbolos particulares pueden tener
leves diferencias de significado para los diferentes
pueblos.
5. Una lengua es un sistema de smbolos verbales (y
en muchos casos escritos) con reglas sobre cmo deben encadenarse esos smbolos para transmitir significados ms complejos. La lengua es extremada-

mente importante para el desarrollo, elaboracin y


transmisin de la cultura. El lenguaje frecuentemente ofrece muchas seales para el significado de las
interacciones sociales.
6. Al grado en que las partes de una cultura forman
un todo consistente e interrelacionado, se denomina
integracin cultural. En una cultura altamente integrada, costumbres, creencias, valores y tecnologa
son interdependientes. En sociedades grandes y diversas tales como los Estados Unidos, la cultura est
muy poco integrada.
7. En una sociedad heterognea, comnmente una
cultura dominante tiende a imponer sus perspectivas y tradiciones sobre la sociedad como un todo.
En los Estados Unidos, es la cultura de los cristianos
blancos de las clases media y media alta. Los miembros de las subculturas y las contraculturas disienten o simplemente rechazan varias costumbres y
valores de la cultura dominante. Algunas veces surgen subculturas dentro de una cultura dominante,
un proceso conocido como asimilacin.
8. El etnocentrismo es la tendencia a considerar los
modelos de la cultura propia como buenos y correctos, como la medida para juzgar a los dems. Las
actitudes etnocntricas promueven la solidaridad de
grupo y la lealtad; pero aumentan la hostilidad hacia los extranjeros y promueven los conflictos entre
los grupos.
9. El relativismo cultural insiste en que cualquier
elemento de cultura es relativo a un tiempo, a un lugar y a un conjunto de circunstancias particulares. El
relativismo cultural fomenta la comprensin de los
grupos y la tolerancia de sus prcticas.
10. Los sociobilogos sostienen que el grupo social
se adapta a su medio ambiente al evolucionar los

CULTURA

rasgos sociales programados y transmitidos por los


genes. Citan los universales culturales como evidencia de que los rasgos sociales son hereditarios y no
aprendidos. Los universales culturales son aquellos
patrones de comportamiento y de instituciones que
se encuentran en todas las culturas.
11. Un tema importante dentro de la cultura estadounidense es el individualismo, la idea de que las
personas deben ser libres para tomar sus propias decisiones y confiar en sus propios esfuerzos. Aunque
el individualismo es altamente valorado, algunos
han argido que una cultura individualista demasiado fuerte desprecia las necesidades humanas bsicas de la comunidad y la dependencia.
12. La suposicin de la produccin de la perspectiva
cultural es que los elementos de la cultura no surgen
por su propia fuerza sino que estn configurados

105

por una variedad de decisiones sobre lo que es deseable y bueno. La produccin de la cultura es siempre un proceso social: los innovadores culturales
siempre actan dentro de un contexto social. Los
guardianes culturales son las personas que deciden
qu cantidad de innovaciones culturales propuestas
se deben aceptar.
13. Los medios de comunicacin electrnicos han tenido un gran impacto en la cultura occidental, han
crecido dramticamente en la velocidad y calidad de
la comunicacin. Los medios tambin han hecho
que muchos asuntos que eran solamente privados se
conviertan en asuntos pblicos. Finalmente, algunos
han argido que la televisin, con su orientacin hacia la imagen ms que hacia la conversacin racional, est cambiando la manera como las personas
miran el mundo.

GLOSARIO
Asimilacin cultural. El proceso por el cual los que llegan
por primera vez asumen muchos de los modelos culturales de la sociedad anfitriona.
Asimilacin estructural. Es la entrada de los miembros a
las pandillas, clubes, instituciones de la sociedad mayor a travs de contactos con nuevos grupos primarios.
Asimilacin marital. Es el intermatrimonio de miembros
de grupos subculturales con miembros de la sociedad
mayor.
Conocimiento. El cuerpo de hechos que las personas acumulan en el tiempo.
Contracultura. Un grupo cuyas normas, actitudes, valores
y estilo de vida se oponen directamente a las de la
cultura dominante o principal.
Costumbres. Son las normas que el pueblo considera vitales para su bienestar y/o sus ms preciados valores.
Cultura. Todas las costumbres, creencias, valores, conocimientos, artefactos aprendidos y smbolos que continuamente se comunican dentro de un conjunto de
personas que comparten una forma de vida comn.
Cultura dominante. E grupo cuyos valores, normas, tradiciones y perspectivas son impuestas en la sociedad
como un todo.
Cultura material. Todos los objetos fsicos o artefactos que
las personas hacen y a los que atribuyen un significado.
Cultura no material. Son las creaciones humanas tales como los valores, creencias, reglas, costumbres, sistemas de gobierno, lengua y dems, que no estn
incorporados en los objetos fsicos.

Etnocentrismo. La tendencia a considerar los patrones


culturales propios como buenos y correctos, y a juzgar a los otros segn estos estndares.
Guardianes culturales. Personas que regulan el flujo de
los nuevos elementos de la cultura dentro de la sociedad.
Indicador social. Cualquier modelo de comportamiento
que suministre indicaciones sobre qu personas son,
a qu grupos pertenecen y cul es la situacin que
ellas deben entender.
Integracin cultural. El grado en el que las partes de una
cultura forman un todo consistente e interrelacionado.
Lengua. Sistema de smbolos verbales (y comnmente escritos tambin) con reglas sobre la forma como estos
smbolos pueden enlazarse para transmitir ms conocimientos complejos.
Leyes. Reglas que establecen un cuerpo poltico y se refuerzan con el poder del estado.
Normas. Son las guas especficas para la accin, que dicen la forma como las personas deben comportarse
en situaciones particulares.
Relativismo cultural. La idea de que cualquier elemento
de la cultura es comprensible solamente en relacin
con el resto de su contexto cultural, y a la vez, lugar y
conjunto de circunstancias particulares.
Smbolo. Es un objeto, gesto, sonido, imagen o diseo que
representa algo distinto a s mismo.
Smbolos unvocos. Son los smbolos que solamente tienen un significado.

106

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Smbolos multivocales. Son los smbolos que proporcionan una cantidad de significados diferentes.
Sociobiologa. Una perspectiva terica que sostiene que
los grupos sociales se adaptan a su medio ambiente
primordialmente por la evolucin de rasgos genticamente determinados
de
Subcultura. Un grupo de personas cuyas perspectivas y
estilos de vida difieren significativamente de la cultura dominante y que se identifican a s mismas como

diferentes; miembros que participan de sus normas,


valores y actitudes.
Tradiciones. Los hbitos y convenciones diarios,
Universales culturales. Los patrones de comportamiento
instituciones que se encuentran en toda cultura
conocida.
Valores. Son ideas generales que las personas comparten
sobre qu es bueno, malo, deseable o indeseable.

CAPITULO 5

Socializacin

En una escuela primaria de China, los alumnos de


tercer grado emplean la mayor parte del tiempo en
el taller escolar, est asociado con una fbrica cercana que produce, entre otras cosas, piezas de madera
para el juego del ajedrez chino. Los grupos ms jvenes trabajan diligentemente en una serie de tareas
consecutivas; modelan los bordes de las piezas, estampan los caracteres, los pintan y, por ltimo, los
empacan en cajas. Algunos nios hacen las veces de
monitores, asegurndose de que cada uno tenga los
materiales necesarios para mantener la operacin
funcionando sin contratiempos. En un tablero que
cuelga en la pared se anota el total de piezas producidas y el nmero de las rechazadas por defectos. El
tablero ostenta la proporcin de produccin que sube en forma ininterrumpida, y la disminucin de los
errores. Cada alumno de tercer grado dedica dos horas semanales al taller. Los nios mayores le dedican
ms tiempo; los menores, menos. Los nios estn orgullosos de estar contribuyendo con "trabajo productivo" al Estado. Le cuentan a un grupo de cientficos sociales estadounidenses, que han venido a
observar la educacin en China, que sus esfuerzos le
estn "sirviendo al pueblo" (Kessen, 1975).
Toda sociedad forma a sus nios a imagen y semejanza de su propia cultura. En la antigua Esparta,
a los muchachos se les enseaba disciplina, obediencia, destrezas fsicas y autonegacin a travs de un
duro tratamiento de privacin. Cerca de all, en Atenas, los padres educaban a sus hijos para que fuesen
artsticamente sensibles y ampliamente educados,
as como para ser buenos atletas. Estas prcticas produjeron individuos muy diferentes, as como sociedades diferentes (Berger y Berger, 1979). En los

tiempos modernos, los estadounidenses de clase


media y alta, animan a sus hijos para que cultiven
sus habilidades individuales y compitan con sus
compaeros por el xito. Los chinos, por el contrario, fomentan la lealtad de grupo, la cooperacin y
la voluntad para asegurar el autosacrificio para el
bien de la sociedad. El proceso de inculcar los elementos fundamentales de la cultura en los nuevos
miembros de una sociedad se llama socializacin.
Por medio de la socializacin las personas aprenden
a participar efectivamente en las comunidades a las
que pertenecen.
Observando ms de cerca la infancia en China,
se obtiene un buen ejemplo de la forma como puede
realizarse la socializacin. Desde aproximadamente
los dos meses de edad, los infantes pasan con frecuencia el da en una "estacin de alimentacin para
bebs", asociada con el lugar de trabajo de la madre.
Aqu sus vidas se centran sobre las tareas rutinarias
de comer, dormir y cambio de paales. Quienes cuidan a los nios no piensan que estos "hacen mucho"
como infantes que son, de modo que no dan a los
bebs estimulacin activa. Cuando los nios chinos
empiezan a caminar generalmente se llevan a una
guardera del Estado. All se les hace desistir de explorar libremente y de escoger sus propias actividades como lo hacen los nios estadounidenses de esta
misma edad. Por el contrario, los profesores estructuran altamente sus rutinas diarias, de forma que los
jovencitos pasan casi todo el tiempo organizando actividades de grupo. En forma silenciosa, pero persistente, se les ensea a seguir instrucciones, a
controlar los impulsos, y a jugar en forma cooperativa con otros nios. Cuando los jovencitos chinos al107

108

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Los detalles que contrastan en estas dos escenas, resaltan las


diferencias en la socializacin entre la China y los Estados
Unidos. Mientras que los nios estadounidenses trabajan
por su cuenta en un ambiente sin presiones que acenta las
diferencias individuales, los nios chinos trabajan en grupos
cuidadosamente supervisados que subordinan al individuo.
(Izquierda: John Zoiner/Peter Arnold; derecha: Martin
VarrlArchive.)

canzan la edad pre-escolar han aprendido mucho


sobre cmo colocar el bien del grupo por encima de
sus propios intereses. Los cuentos que oyen, las canciones que interpretan y los pequeos dramas que
representan, comnmente reconocen a aquellos que
sin egosmo sirven a la gente. En la escuela primaria,
el mensaje de el grupo sobre el individuo se hace
ms fuerte mediante la prctica de exigir a los nios
la crtica de su propio comportamiento egosta. Por
ejemplo, a un nio podra pedrsele que explicara al
grupo por qu estuvo mal que no recogiera el pedazo de basura que vio en el patio del colegio. O a una
nia podra solicitrsele que describiera cmo super la tentacin de no compartir un juguete nuevo.
As se estimula a los jvenes chinos a que acepten
los valores fundamentales de su cultura (Kessen,
1975).
Este ejemplo de la niez en la China ilustra dos
aspectos crticos de la socializacin. El primero, la
socializacin crea individuos que forman parte de
una comunidad humana. A travs de la socializacin, aprendemos a vivir dentro de un grupo, a ser
miembros competentes de la sociedad en que hemos
nacido. Desde este punto de vista, la socializacin es
el proceso por el cual se logra que los individuos se
ajusten al orden social. En segundo lugar, la socializacin es el proceso por el cual una sociedad se re-

produce por s misma en una nueva generacin.


Mediante la socializacin los valores y la tradicin
del pasado se continan y perpetan. As, la socializacin es lo que proporciona a la sociedad la continuidad en el tiempo. Es el proceso que garantiza
que la China (o los Estados Unidos) de hoy, se reflejar en la China (o en los Estados Unidos) del maana.
Este captulo est dedicado a explorar el proceso de socializacin. En la primera seccin, consideraremos la forma como la naturaleza y la crianza
interactan para producir individuos que son como
todos los otros humanos y como los dems miembros de su sociedad, pena tambin personas nicas,
capaces de acciones innovadoras. En la segunda seccin, analizamos diversas teoras sobre cmo funciona la socializacin y lo que realiza. A continuacin
examinaremos cmo la socializacin estadounidense difiere segn la clase social, y nos preguntamos si
estas diferencias ayudan a perpetuar el estatus clasista a travs de las generaciones. Nuestra prxima
seccin explora los principales agentes de socializacin, los grupos y organizaciones principales que
ensean a las personas los elementos de su cultura
particular. La ltima seccin trata la socializacin secundaria y prepara para el Captulo 6, que enfoca el
curso de la vida humana.

SOCIALIZACIN

LA SOCIALIZACIN: "NATURALEZA"
Y "CRIANZA"
Nuevos procedimientos cientficos han hecho posible que muchas parejas que no podan tener hijos en
el pasado, puedan ser padres hoy. Si el esposo es estril, la pareja puede ensayar la inseminacin artificial. Si el problema est en la esposa, la pareja puede
escoger entre la fertilizacin en probeta, o que otra
mujer tenga el feto o adoptar un nio. Estas nuevas
opciones despiertan interrogantes legales y ticos
sobre asuntos de la herencia y del medio ambiente
social. Son "realmente" padres del nio las dos personas que han proporcionado el vulo y el espermatozoide, la herencia gentica del nio? Son los
padres reales la pareja (o la persona soltera) que cra
al nio y le proporciona un hogar? Los casos de custodia de nios concebidos por medios no convencionales estn forzando a los tribunales a tomar
posicin sobre un debate antiguo sobre los roles de
la "naturaleza" y de la "crianza" en el desarrollo humano.
Est determinado el carcter de un nio por su
constitucin biolgica (naturaleza) o por el ambiente
social en el que se ha criado (crianza)? Los cientficos han debatido estos puntos por muchos aos. En
un extremo, estaban quienes sostenan que el infante
es una pizarra en blanco, y que la clase de persona
que llegaba a ser estaba determinada por la experiencia. La ms famosa afirmacin de esta posicin
proviene de un psiclogo estadounidense John B.
Watson (1878-1958):

109

nocen que ambos son esenciales. El desarrollo del


ser humano es el resultado de la interaccin entre las
fuerzas biolgicas y ambientales. Un infante no es
un pedazo de arcilla que la experiencia puede moldear en alguna forma. Un infante tampoco est hecho de acero inflexible.

La interaccin entre la herencia y el medio


ambiente
Los genes establecen el esquema bsico para el desarrollo humano. Orientan un vulo humano fertilizado para que desarrolle un beb humano, no un
roble. Tambin establecen un itinerario para el desarrollo. Todos los bebs progresan, desde gatear hasta
caminar, y desde balbucear hasta hablar, en el mismo orden y alrededor de las mismas edades. Ninguna cantidad de entrenamiento puede hacer que un
nio de ocho meses pueda hablar; por el mismo motivo, es casi imposible evitar que un nio de venticuatro meses hable. Este itinerario configura la
marcha de la socializacin (Elkin y Handel, 1984).
Un itinerario semejante gobierna las habilidades fsi-

Dadme una docena de nios sanos, bien formados, y


mi propio mundo especfico para educarlos, y garantizo que cualquiera que tome al azar y lo entrene puede llegar a ser el tipo de especialista que yo seleccione: mdico, abogado, artista, mercader, jefe, e incluso ladrn o mendigo, prescindiendo de sus talentos, aficiones, tendencias, habilidades, vocacin y
raza de sus antepasados. (1925/1970, p. 104)
En el extremo opuesto estn quienes argumentaban
que lo que llegamos a ser est determinado por la
herencia, y que la experiencia no puede cambiar lo
que la naturaleza ya ha ordenado. Frecuentemente
se invoca esta posicin para explicar las diferencias
entre los sexos o entre los grupos tnicos y raciales,
y para explicar los extremos del comportamiento
(desde los genios hasta los empedernidos criminales).
Durante dcadas, el debate sobre la naturaleza y
la crianza ha estado enmarcado en trminos de uno
u otro, ganar o perder: o el comportamiento est determinado por la biologa o est determinado por la
experiencia. Hoy, sin embargo, los cientficos reco-

Estos nios de Hare Krishna recalcan la poderosa influencia


del ambiente a pesar de sus constituciones genticas. Sus
creencias, su percepcin de otras personas, su vida social e incluso su forma de cortarse el cabello y de vestirse, estn estructuradas por esta secta religiosa. (Birgit Pohl.)

110

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

cas. Uno no puede ensear a un nio a que coma


con utensilios hasta tanto no haya desarrollado la
suficiente coordinacin de manos y ojos para agarrar los utensilios, para recoger con la cuchara el alimento y luego llevrselo a la boca. No interesa si los
utensilios son un cuchillo, un tenedor o unos palillos. El beb no estar en capacidad de usarlos hasta
tanto no se encuentre biolgicamente preparado.
Los investigadores estn descubriendo que el
desarrollo de las emociones tambin sigue el itinerario biolgico (resumido en Goleman, 1984). Los recin nacidos tienen sentimientos intensos; pero su
repertorio emocional est limitado al placer y a la
sorpresa, a la molestia y al disgusto. El gozo brota
entre las seis y siete semanas; la angustia entre los
tres y cuatro meses; el temor y la tristeza entre los
ocho y nueve meses. Los sentimientos de vergenza
se desarrollan aproximadamente a los dieciocho meses, el orgullo alrededor de los dos aos, y la culpabilidad entre las edades de tres y cuatro aos. Las
emociones sociales (inseguridad, humildad, confianza, envidia y otros) no aparecen sino hasta cuando el
nio tiene cinco o seis aos. Este desarrollo psicolgico y social est unido a la madurez del sistema
nervioso central, que contina durante la primera
infancia (Kagan, 1984). La conexin de los nervios
que permiten que un nio mayor experimente duda
y envidia, no funcionan todava en el infante ni en el
que hace sus primeros pinitos, un hecho biolgico
que tiene implicaciones obvias para la socializacin.
Pero los esquemas biolgicos no son inmutables; la
experiencia puede interrumpir el itinerario emocional. Infantes de los que se ha abusado a la edad de
tres meses presentan una expresin prematura de temor y de tristeza (Gaensbauer y Hiatt, 1984).
Algunos rasgos se fijan genticamente: los genes
dictan si el nio ser hombre o mujer, si tendr cabello rubio o moreno, ojos azules o castaos, si ser de
piel blanca o de piel oscura. Pero la lista de caractersticas que estn directamente determinadas por los
genes es ms corta de lo que pudiera pensarse. En la
mayora de los casos, los genes no dictan la forma
como un nio se desarrollar, sino que ms bien establecen una escala de posibles resultados. Cunto
potencial de un nio se realiza depende del ambiente. Por ejemplo, la altura es hereditaria. Como regla
general, los padres altos tienen hijos altos, y los padres bajos tienen hijos bajitos. Pero cunto crece un
individuo, realmente depende de la nutricin y de la
salud. Si un nio con "genes para ser alto" crece en
una aldea rural muy pobre, donde son escasas las
protenas, o es un nio enfermizo, como adulto podra llegar a tener 1.67 m. (cinco pies con siete pulgadas) de estatura. Pero si es un nio sano y bien

alimentado, entonces podra crecer hasta 1.87 m.


(seis pies con dos pulgadas). Esto explica por qu
los hijos de inmigrantes a Estados Unidos frecuentemente son ms altos que sus padres.
El mismo principio se aplica a otras caractersticas. Tal como lo muestra la Figura 5.1, un nio que
tenga una aptitud para la msica o para el deporte
que no superen el promedio, puede desarrollar un
potencial de superestrella si practica y recibe apoyos
sociales correctos.
Un ambiente de aprendizaje rico puede extender el potencial gentico hasta sus lmites, tal como
lo demuestran experimentos con chimpancs, a los
que se les ha enseado a comunicarse con un lenguaje de signos, a ejecutar juegos como el de la gallina ciega y a funcionar hasta cierto punto como
miembros socializados de familias humanas (Temerlin, 1975). Pero an as, un ambiente rico no puede
superar las limitaciones impuestas por el cdigo gentico. A los chimpancs les falta la capacidad biolgica inherente para generar frases complejas y para
intervenir en un pensamiento sofisticado. Adems,
aunque las capacidades exhibidas por los chimpancs estn claramente relacionadas con las capacidades humanas, no son equivalentes a las capacidades
humanas.
El desarrollo de la personalidad revela un patrn ms complejo de interacciones entre los genes y
el medio ambiente. La personalidad puede definirse
como los modos caractersticos de pensar, de sentir
y de ejecutar que los individuos desarrollan como
resultado de la experiencia. Los infantes, que tienen
poca experiencia, no tienen personalidad en este
sentido. Pero llegan al mundo con orientaciones
emocionales distintas, o sea, temperamentos (Goleman, 1986). Desde el primer da de vida, los bebs
difieren en sus niveles de actividad, en sus respuestas a las nuevas experiencias (aproximacin/rechazo), su adaptabilidad, intensidad de sus reacciones,
genio, humor general (desde feliz y amistoso hasta
infeliz y poco amigo), y otras caractersticas. Alexander Thomas y Stella Chess (1979, 1980) realizaron el
seguimiento de 140 nios desde el nacimiento hasta
la adolescencia. Encontraron que las cualidades temperamentales tienden a agruparse en tres modelos.
"Los bebs tranquilos" son calmados, juguetones y
adaptables; aprovechan las experiencias nuevas con
entusiasmo. "Los bebs difciles" son agitados, temerosos, y fcilmente angustiables. Tienen niveles muy
altos de actividad, pero baja capacidad de atencin.
"Los bebs lentos a cariosos" caen entre estos dos
modelos. Sus respuestas emocionales son menos
pronunciadas y tienden a retirarse de las nuevas situaciones. El hecho de que estas diferencias entre ni-

SOCIALIZACIN

Figura 5.1 La interaccin del potencial hereditario


y del ambiente social

Aunque d potencial heredado establece d nivel de socializacin, d entorno social afecta enormemente la extensin con
que puede realizarse dicho potencial. Esto es particularmente
cierto para los nios clasificados en " C , quienes tienen d nivel de potencial ms alto entre los tres nios de la grfica. En
un ambiente empobrecido, un nio de "C" podra desarrollarse
menos que un nio de la categora "A" que viva en un ambiente ventajoso.

os se presenten desde el nacimiento y tiendan a


persistir todo el tiempo, sugiere que el temperamento no es algo de nadmiento, o sea, innato.
Mientras que la mayora de los estudios sobre la
interaccin entre genes y el medio ambiente se enfoca sobre la forma como el medio ambiente afecta los
potenciales innatos, los estudios del temperamento
muestran la forma como los rasgos innatos afectan
la interaccin social (Scarr y McCartney, 1983). Los
nios con diferentes temperamentos evocan diferentes respuestas de las otras personas. Un nio que es
muy rpido para sonrer y que le gusta que lo alcen,
recibe ms atencin que un nio que es sobrio y pasivo, o uno que se echa a llorar a la vista de un extrao. Una naturaleza ms exteriorizada del beb
afable, permite mayores interacciones con ms personas, y l experimenta un ambiente amistoso. Aun
las madres encuentran que ellas eluden a los nios
difciles (Maccoby, Snow, y Jacklin, 1984). Adems,

111

los nios con diferentes temperamentos seleccionan


diferentes actividades. Al cumplir un ao, el nio
afable se sienta con un libro de pinturas, pasa las pginas despacio, y seala las cosas que quiere que su
abuela le nombre. A la misma edad, el nio difcil
gatea por la casa a mxima velocidad, golpea los
muebles, dispersa los juguetes y, generalmente, crea
un desastre. El primer nio gana experiencia social,
el segundo ejercita sus habilidades fsicas. Mientras
tanto, el nio lento o carioso mira cada movimiento de su madre, temeroso de que pueda quedarse solo con un extrao. El resultado es que tanto su experiencia social como fsica son limitadas. Sin embargo, si su madre responde a su tendencia de rechazo
haciendo un esfuerzo adicional para interesarlo en
sus libros y en sus juegos, y para introducirlo a sus
compaeros de juego, el nio puede tener experiencias que otros nios ms extrovertidos pierden.
En la misma forma, las caractersticas fsicas heredadas evocan diferentes respuestas de otras personas y pueden causar en los nios el buscar o rechazar ciertas actividades. Los nios que cumplen con
los estndares culturales de ser atractivos, tienden a
tener experiencias diferentes de las de aquellos que
no las cumplen. Cuando a los adultos y a otros nios se les muestran cuadros de nios atractivos y de
nios no tan atractivos, aquellos describen a los primeros nios como ms ingeniosos, agradables y
amigables que a estos ltimos (Langlois y Stephan,
1977). Estas expectativas pueden funcionar como
una profeca de la autorrealizacin: las personas responden positivamente a un nio atractivo; estas respuestas positivas aumentan la autoestima social del
nio y su sociabilidad. Y esto, a su vez, confirma la
creencia de que los nios atractivos son ms agradables y ms ingeniosos que sus compaeros menos
atractivos. En la adolescencia, los muchachos que
maduran tempranamente probablemente sean ms
brillantes en atletismo, ms populares con sus compaeros, y se consideren como lderes sociales ms
que los muchachos de maduracin tarda (Jones,
1965). Los compaeros los describen como equilibrados, relajados, espontneos y poco afectados. Estos rasgos de la personalidad son el resultado de la
respuesta social a sus caractersticas fsicas. En resumen, los significados de estos rasgos se construyen
socialmente.
Para resumir, la biologa suministra la materia
prima para el desarrollo; pero esa materia prima se
estructura por la experiencia, experiencias que el nio busca en s mismo y las respuestas que evoca de
otras personas, as como tambin los recursos ms
generales que una familia particular y la sociedad
suministran a un nio que est en crecimiento.

112

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

El impacto de la socializacin
La naturaleza del animal humano permite y exige a
la vez la socializacin (Elkin y Handel, 1984, p. 18).
En el momento de nacer, el infante es una de las
criaturas ms desprotegidas sobre la tierra. Otros
animales vienen equipados con instintos o con respuestas dispuestas a promover la supervivencia. No
tienen que aprender la forma de encontrar alimento
o de evitar el peligro; "saben por sus genes" la forma
de reaccionar ante determinadas circunstancias en
su medio ambiente. Los seres humanos nacen con
una cantidad muy limitada de instintos, pero con
una gran capacidad de aprender de la experiencia.
La habilidad para aprender nos permite adaptarnos
a variados ambientes en formas flexibles y complejas. Sin aprendizaje, sin socializacin, no podramos
llegar a ser seres sociales.
Ningn cientfico social hubiera criado a un infante en el aislamiento para encontrar qu clase de
persona hubiera llegado a ser sin la socializacin.
Desafortunadamente, debido a una negligencia extrema, algunas personas han pasado sus primeros
aos casi totalmente solos, y estos casos han suministrado seales que muestran el impacto de la socializacin (Curtiss, 1977). Uno de tales casos es el
de Anna (Davis, 1949), la hija ilegtima y no deseada
de una granjera. Despus de tratar infructuosamente
de ubicarla en un hogar de adopcin o en un orfanatorio, la madre de Anna confin a su hija a una pieza
oscura en la buhardilla. Alimentaba a la nia con suficiente leche para que pudiera vivir; pero raramente
la baaba ni nunca la acariciaba o jugaba con ella.
Esta espantosa negligencia dur cinco aos.
Cuando las trabajadoras sociales descubrieron a
Anna, estaba tan aptica que creyeron que era sorda,
mentalmente retardada o las dos cosas a la vez. No
poda caminar ni hablar, no saba cmo vestirse, ni
alimentarse, ni siquiera cmo masticar. Nunca sonrea ni lloraba. En el hospital donde haba sido atendida, permaneca en su cama mirando fijamente al
techo y chasqueando con la lengua. Cuando alguien
se aproximaba, se helaba de terror o montaba en una
rabieta. Los observadores vieron que haba algo inhumano alrededor de ella. Y lo haba. La socializacin de Anna no pudo empezar sino hasta la edad
de seis aos, cuando la llevaron a un hogar de adopcin. Con cuidado y con atencin, ella lentamente
empez a hablar, a caminar, a correr y a jugar con
otros nios. Tambin empez a aprender la forma de
tener cuidado de s misma. En otras palabras, empez a desarrollar intereses humanos y habilidades.
Sin embargo, nunca pudo ser capaz de superar totalmente sus primeros aos de negligencia y muri de
ictericia a la edad de 11 aos y medio.

Otra evidencia de la importancia de la socializacin se desprende de casos de negligencia menos extremos. Ren Spitz (1951) ha estudiado bebs que se
haban confinado a orfanatos. Los bebs reciban
cuidado fsico adecuado; buena alimentacin, cambio oportuno de paales, de vestido y bao, sbanas
limpias, enfermeras alegres y joviales, pero poca
atencin personal. Pruebas psicolgicas a las que se
sometieron los infantes cuando tenan slo un ao,
demostraron que la mayora eran retardados mentales. Difcilmente sonrean o lloraban, y no haran
ningn esfuerzo para hablar. Otros estudios
(Bowlby, 1973) presentaron resultados similares. El
cuidado fsico no es suficiente, los nios necesitan
socializacin, tanto como necesitan alimento. Para
desarrollarse como un ser humano bien criado, un
nio debe ser tratado como un ser humano.
Por ltimo, el nio no es el nico en sentir el impacto de la socializacin: tambin lo sienten sus padres y otras personas comprometidas en su socializacin. Pocos padres se superan de la experiencia
de criar nios sin sufrir cambios en el carcter, en la
actitud o en el comportamiento. La capacidad de los
nios para afectar a sus padres aumenta en cuanto
desarrollan su competencia lingstica y encuentran
nuevas experiencias fuera del hogar (Berger y Berger, 1979). Por ejemplo, cuando los nios de padres
inmigrantes asisten a escuelas estadounidenses,
trasladan a sus hogares patrones de comportamiento que tienen un enorme impacto en el afn de la
"americanizacin" de los padres. En forma ms sutil,
nios diferentes tienen diferentes efectos sobre sus
padres. El resultado de encuentros sociales tempranos sobre los padres e hijos depende.de la forma como los temperamentos innatos del nio se mezclen
con las personalidades y con las expectativas de sus
padres. Thomas y Chess llaman a esto bondad de
ajuste. Un beb fcil es un perfecto ajuste para una
madre ansiosa en su primer parto: su temperamento
feliz y la habilidad para adaptarse a las nuevas situaciones, le garantizan que es una buena mam.
Una madre de voluntad frrea que admira la independencia y la viveza, podra encontrar que un beb
difcil es un mejor ajuste. Ser padre de familia es un
nuevo rol social, y los bebs tienen casi tanto impacto sobre la socializacin de sus padres para ese rol,
como el que tienen los padres en la iniciacin de los
hijos dentro de la sociedad. Resumiendo, la socializacin es un proceso dinmico y recproco.

LAS DINMICAS DE LA
SOCIALIZACIN
Estamos en el ao 1973; el lugar, China. Un nio de
doce aos llamado Tan Shan-li est en quinto grado.

SOCIALIZACIN

Ha estado demandando de sus padres un nuevo


mueble para sus libros, porque el viejo est desvencijado. Luego, en la escuela, tuvo oportunidad de hablar con los miembros del Ejrcito de Liberacin
Popular quienes le alabaron el autosacrificio, el trabajo productivo y a las personas que son algo ms que
meros consumidores. T'an Shan-li qued profundamente impresionado por esta experiencia; aplic las
palabras del Ejrcito de Liberacin Popular y decidi
que podra reparar su viejo mueble en vez de comprar uno nuevo. Sus compaeros conocieron esta decisin, y le recomendaron a todo el sistema escolar de
direccin pblica. Como resultado de este incidente,
Tan Shan-li se convirti en una persona algo diferente. (Basado en Kessen, 1975)

Este es claramente un ejemplo de socializacin; pero, cmo deberan definirla exactamente los socilogos? Quienes siguen una perspectiva funcional
con respecto a la cuestin bsica de qu es lo que
mantiene unida a la sociedad, la enfocaran sobre las
formas como Tan Shan-li est aprendiendo valores
que lo preparan para la vida en la China moderna.
Estos socilogos ven la sociedad como un compuesto de muchas partes diferentes que evolucionan para trabajar conjuntamente en forma integrada. Desde una perspectiva funcional, Tan Shan-li, como todos los nios chinos, se estn socializando para acomodarse a los roles que su sociedad pone a disposicin del pueblo. Aqu se ve que la socializacin
sirve a la funcin benfica de producir el tipo de
personas necesarias para mantener el orden social.
Pero los socilogos que han asumido la perspectiva de poder miraran este episodio en forma bastante diferente. Incluso en una sociedad comunista,
podran argumentar que ciertas personas, ciertos
grupos y organizaciones esgrimen el poder sobre los
otros. Desde una perspectiva de poder, los valores
que Tan Shan-li escuch, expresados por los miembros del Ejrcito de Liberacin Popular, son el resultado final de una lucha ideolgica de poder entre las
diferentes facciones en la sociedad China. En los
aos 60, el presidente Mao Zedung empez una
campaa para purgar a los lderes chinos de los elementos "burgueses" liberales, incluyendo los de la
educacin. El resultado fue el repudio del aprendizaje "libresco", en favor de una enseanza de mayores habilidades prcticas relacionadas con el trabajo
y con la produccin econmica. As, T'an Shan-li vino a ser adoctrinado dentro de los valores caractersticos de aquellos que tienen la mano levantada en
una batalla ideolgica para influir sobre el pensamiento del pueblo chino.
Otras perspectivas que los socilogos podran
tomar sobre este incidente tienen que ver con sus
opiniones sobre las relaciones de los individuos con

113

la sociedad. Aquellos que tienen una perspectiva estructural deberan argumentar que las opciones de
Tan Shan-li se frenan inmensamente debido a las
fuerzas que surgen de la forma cmo est organizada su sociedad. Por ejemplo, la China de los aos 70
tuvo un grave problema por el rpido crecimiento
de sus ciudades y de la disminucin de la poblacin
granjera, hasta el punto que no haba suficientes trabajadores del campo para alimentar a los centenares
de millones asentados en las reas urbanas. Los centros urbanos tambin tienen sus propios dilemas, o
sea, mtodos de produccin obsoletos y bajos niveles de produccin en las fbricas. Estas condiciones
estructurales prepararon la escena para la renovacin de los valores revolucionarios. Personas como
Tan Shan-li fueron simplemente barridas en una
marea de fuerzas sociales sobre las que se tuvo poco
control.
Los socilogos que han adoptado una perspectiva de accin, por el contrario, no niegan la influencia de las fuerzas estructurales, pero piensan que es
un error considerar que los individuos se dejan
arrastrar pasivamente por ellas. Desde una perspectiva de accin, Tan Shan-li es un participante activo
de su propia socializacin. Interpreta lo que ha odo
decir a los miembros del Ejrcito de Liberacin Popular, de acuerdo con sus propios sentimientos subjetivos y sus perspectivas, y aplica creativamente su
comprensin de estos valores a su situacin particular. En su propia y pequea forma, Tan Shan-li est
ayudando a definir y a elaborar la cultura china. Sus
pensamientos y acciones, a su vez, pueden influir
sobre otros estudiantes, de tal manera que su interpretacin particular de la idea comunista pueda, inclusive, llegar a ser ms ampliamente compartida.
En esta forma la cultura china se desarrolla y se
mantiene viva.
Las diferentes perspectivas sobre el proceso de
socializacin han existido desde cuando los investigadores empezaron por primera vez a investigar este tema. En vez de ser mutuamente excluyentes,
estas perspectivas son complementarias. Cada una
resalta factores particulares que las otras no destacan, de modo que en conjunto proporcionan un contorno ms completo de la socializacin. En las prximas secciones, vamos a examinar las teoras de la
socializacin propuestas por tres pensadores que
han ejercido gran influencia: Charles Horton Cooley,
George Herbert Mead y Sigmund Freud. Si bien
pueden estar en desacuerdo con el proceso de socializacin o con algunos de sus aspectos, estn de
acuerdo en el punto ms importante: la individualidad humana no es solamente natural, sino adquirida con la socializacin. Empezamos con las ideas de

114

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Charles Horton Cooley, un socilogo estadounidense que insisti en el rol activo que desempean los
nios en el perodo de desarrollo en su propia socializacin.

Cooley: el espejo para mirarse a s mismo


El concepto del yo es la nocin que cada uno de nosotros tiene de que poseemos una identidad sola y
distinta, que estamos colocados aparte de otras cosas y personas. Es el conjunto de ideas que empleamos para definirnos. Como otros aspectos de la
vida social, nuestra propia imagen y nuestra propia
concepcin no son regalos; los infantes no han nacido con un sentido del yo. Ms bien, derivamos
activamente nuestra autoconcepcin de las interacciones con otras personas (vase Figura 5.2).
Charles Horton Cooley (1864-1929) fue uno de
los primeros tericos en considerar los orgenes sociales del concepto del yo. Observando a sus propios hijos, Cooley desarroll la idea del espejo para
mirarse a s mismo: adquirimos nuestro sentido del
"yo" vindonos reflejados en las actitudes y en los
comportamientos de las otras personas hacia noso-

tros e imaginando qu piensan de nosotros. De


acuerdo con Cooley (1956, 1964), el espejo para mirarse a s mismo tiene tres partes: lo que imaginamos que otros ven en nosotros; la forma como
imaginamos que juzgan lo que ven; y la forma como
nos sentimos sobre estos juicios. Desde el punto de
vista de otras personas en sus comentarios y acciones, un nio de cuatro aos piensa que sus padres lo
ven como alguien que corre, salta y sube a los rboles, y l se imagina que ellos estn orgullosos de que
l est creciendo grande y fuerte. Tambin puede
sentirse bien respecto a su imagen del yo, preocupado de que sus padres lo consideren como ms independiente de lo que realmente es. Un muchacho de
catorce aos piensa que sus compaeros de clase lo
miran como un "cerebro" e imagina que ellos juzgan
la inteligencia como algo "fantstico". Esta imagen
reflejada puede hacerlo sentir mal sobre su yo, y desear que l fuera ms atleta o hacerle sentir a gusto
con que l es diferente. As, el espejo para mirarse a
s mismo no es una reflexin directa (una reproduccin mecnica) de lo que otras personas ven en nosotros. Es una mezcla de observacin, de imaginacin y de interpretacin subjetiva. Tambin es una
construccin social, que comprende influencias tales
como valores y clases sociales. Discutiremos estas
influencias ms especficamente en las secciones
posteriores.

Mead: la toma de roles

Mientras esta joven se mira al espejo, est participando en un


esfuerzo universal de la gente joven para decidir cmo quieren
parecer y qu identidad social quieren transmitir. (Gabe Palmer/Stock Market.)

Trabajando sobre el anlisis de Cooley, George Herbert Mead (1863-1931) traz el desarrollo de la autoconciencia a la interaccin social naciente (Turner,
1981). Casi desde el principio, los infantes se dan
cuenta que son independientes de los dems para
satisfacer sus necesidades, y que sus propias acciones influyen en la forma como otros se comportan hacia ellos. Ellos aprenden, por ejemplo, que el
llorar trae comida, y que las sonrisas traen cariosos
abrazos. Con el tiempo, a medida que aprenden muchas formas diferentes de despertar respuestas deseadas en los otros, los nios adquieren un repertorio de gestos (mirar, alcanzar, sealar, imitar) y,
ms tarde, las palabras que aquellos que los rodean
entienden. Mead llam a estos signos, gestos, y al
lenguaje, smbolos significativos. Crea que la interaccin social humana no puede existir sin smbolos,
y que los smbolos solamente obtienen significacin
en una interaccin social. A travs de la interaccin
simblica, los nios aprenden a anticipar lo que
otras personas estn esperando, a evaluar y ajustar
su propio comportamiento en forma acorde.
Mead sugera que el concepto del yo se compone de dos partes: la parte activa, espontnea, el yo

SOCIALIZACIN

115

idiosincrtico, que l llam el "yo", y el yo social (las


expectativas sociales internalizadas y las exigencias),
a las que l llam "m". El "yo" subjetivo es el producto de la distincin individual; el "m" objetivo es
el producto de la socializacin. Sin el "m", la interaccin ordenadamente social no podra presentarse. Sin el "yo", la interaccin social sera mecnica y
montona. Con estas dos partes complementarias,
podemos reflejar nuestro propio comportamiento y
desarrollar un sentido de continuidad interior, o sea,
la identidad.
El yo es algo que tiene un desarrollo; no est inicialmente all al nacer, sino que se despierta en el proceso
de la experiencia y de la actividad social, o sea, que se
desarrolla en un determinado individuo como resultado de su relacin con el proceso (social) y con los
otros individuos dentro de ese proceso (Mead, 1934,
p. 135).
Mead no resolvi el problema de la manera como obtenemos el sentido del yo, el sentido subjetivo
de s mismo; pero el socilogo Norbert Wiley (1979)
ha ofrecido una solucin. Inicialmente, los infantes
no tienen el sentido del yo. Se consideran simplemente como parte de otros objetos, cuando los alimentan, los baan y los cambian. Eventualmente, el
beb y los padres intercambian sonrisas o retozos y
el beb empieza a experimentar una relacin de "nosotros", y en esa experiencia del "nosotros", el beb
obtiene un sentido de subjetividad o de un yo a
partir de los padres. El beb empieza a entender que
l tambin tiene un ego, o un sentido subjetivo del
yo. Se da cuenta de que los padres reaccionan a ese
yo, tal como el beb reacciona al yo de sus padres.
As el yo, como el m, es social en su origen. Un sentido del yo permite que el beb mantenga conversaciones internas con el "m", y extienda as el proceso
de socializacin. "El desarrollo de la responsabilidad
consciente y moral parece requerir que el beb piense de s mismo como si tuviera una agencia, o una
cualidad subjetiva en la que la responsabilidad es inherente" (Wiley, 1979, p. 96).
El enigma es saber cmo desarrollan los nios
ese m, cmo cada nio llega a percibirse como una
persona diferente de quien los otros observan y juzgan. Mead propuso que este aspecto del s mismo se
desarrolla en la niez temprana como un resultado
del juego de ser otros y de la participacin en los
juegos. Los nios pasan mucho de su tiempo desempeando roles diferentes. Por horas sin fin, creen
que son mams, doctores, policas y personajes fantsticos como Superman. Ms frecuentemente, asumen los roles de personas que figuran como
importantes en su mundo social, lo que los socilogos denominan los otros significantes (Sullivan,

Nios y nias que juegan a la cacera con arco y flecha en la


playa. Esta actuacin del juego en muchos niveles funciona como una forma de socializacin. Estos nios estn aprendiendo
la forma como se coordinan los papeles de cada sexo. (P. Bion
Griffin.)

1953). Los nios son especialmente aficionados a jugar a ser mam haciendo bulla a los bebs que se
han mojado, y a ser paps sermoneando a los nios
sobre su comportamiento. En el juego, los nios tienen la oportunidad de verse desde el punto de vista
de otra persona. Lo que hace de ello un simple juego, es el hecho de que los nios todava no han
aprendido a adoptar ms que un solo rol a la vez.
Tan pronto obtienen una experiencia social, los
nios pueden empezar a avanzar desde un juego
sencillo que comprende un slo rol hasta juegos que
comprenden la interaccin de muchos roles. Los juegos son significativos en el surgimiento del s mismo, porque exigen que los nios entiendan la forma
como estn coordinados los diferentes roles. Para jugar bisbol, por ejemplo, el corredor de base debe
prever lo que los otros jugadores van a hacer cuando
se golpea la bola. Sin comprender las diferentes acciones y respuestas de las dems personas, el nio
no puede jugar su rol efectivamente. De forma similar, "para jugar el juego de la vida" una persona debe
ser capaz de tener la organizacin de los roles y mirar una situacin desde muchos puntos de vista diferentes, aunque coordinados. El trabajo de los
ltimos investigadores que se basan en las opiniones de Mead sobre el desempeo y los juegos, se
ilustran en las casillas complementarias.
El s mismo, por ltimo, se descubre cuando los
nios empiezan a verse como parte de la sociedad
como un todo, y a interiorizar en su propia personalidad las actitudes, los estndares y las creencias de
sus padres y de otros. Mead se refiri a esta impre-

116

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Figura 5.2 Etapas y capacidades de la socializacin

sin general internalizada de que la sociedad cree y


espera como el otro generalizado (vase Figura 5.2).
Desde el trabajo pionero de Mead sobre los orgenes sociales del s mismo, otros investigadores
han elaborado y refinado estos puntos de vista. Robert Leahy (1983), por ejemplo, considera la teora
de Mead como "funcionalismo optimista", una visin del nio que progresa desde un estado primitivo de aislamiento, hasta un estado de madurez de
socializacin en el que el joven "comparte las opiniones de otros hacia el s mismo". Al mirar ms all de
la niez, hacia la adolescencia, Leahy concluye que

la realidad es ms compleja (Leahy y Shirk, 1985). La


preocupacin por saber cmo consideran los otros el
s mismo llega a su punto culminante en la temprana adolescencia. A los once, doce y trece aos, los jvenes estn ms obsesionados por la forma como
aparecen ante los dems y dedican mucha energa a
ser como sus compaeros. En la adolescencia tarda,
sin embargo, empiezan a moverse desde un razonamiento dirigido por otros hacia un razonamiento dirigido por s mismos, y hacia una imagen de s
mismos que es relativamente independiente de las
opiniones y de las expectativas de los otros. En esta

SOCIALIZACIN

etapa ms avanzada, los jvenes son capaces de


pensar por qu los padres, los compaeros y los
otros los miran en esta o en esa forma, y para distinguir entre su propia imagen social y su imagen real
de s mismos.

Freud: la socializacin como una lucha de


poder
Ninguna teora de la socializacin ha tenido mayor
impacto sobre el pensamiento occidental que la teora de Sigmund Freud (1856-1939), un gigante de la
psicologa del siglo XX. Freud (1920, 1923) consider
la socializacin como una batalla de toda la vida
dentro de la mente de una persona. Esta batalla, en
su opinin, encerraba tres fuerzas poderosas: el id,
un depsito de direcciones de fuerzas biolgicas innatas, ordenadas para obtener placer fsico; el ego, la
parte racional del yo intermedia entre el id y la realidad; y el superego, que es esencialmente la "conciencia" de una persona, que incorpora los estndares morales de la sociedad. La funcin del ego, tal
como lo observ Freud, era encontrar formas seguras de satisfacer el id sin causar culpabilidad o remordimiento al superego. Debido a que estas tres
partes de la psiquis luchan por el control, puede
considerarse que la teora de Freud se orienta hacia
el poder. Freud, no obstante, era psiclogo, no socilogo. No estaba interesado en la lucha por el poder
que configura a la sociedad, sino ms bien en los
conflictos y en las luchas que ocurren dentro de una

El aprendizaje para controlar


nuestras necesidades fsicas es una
parte importante del crecimien to.
Freud pensaba que el ego -o sea la
parte racional del s mismo- se
desarrolla tan pronto como el nio
aprende a adaptarse a las
exigencias de la sociedad.
(Peter Vilms/Jeroboam.)

117

persona cuando las fuerzas biolgicas se encuentran


con la realidad de las exigencias sociales.
En opinin de Freud, las personas no nacen con
un ego o con un superego. Estas partes de la psiquis
se desarrollan durante la interaccin con el mundo,
especialmente con el mundo social. Freud crea que
en el momento de nacer los humanos son irracionales, criaturas amorales, nada ms que remolinos de
impulsos del id en busca de placer. Pero en poco
tiempo el beb empieza a aprender que las fuerzas
biolgicas no siempre pueden satisfacerse inmediata
o inofensivamente. La necesidad de lograr placer
sensual al chupar un objeto, por ejemplo, puede
causar dolor si el objeto elegido tiene un borde agudo. Por medio de descubrimientos como este, el ego
empieza a desarrollarse. El rol del ego es canalizar
los impulsos del id hacia salidas que sean seguras y
realistas. Freud argumentaba que con esta funcin
bsica del ego la mente se desarrollaba y refinaba todas sus capacidades intelectuales ms altas: la percepcin, el aprendizaje, la memoria, la solucin de
problemas, la toma de decisiones y el planeamiento.
El tercer aspecto de la psiquis en la teora freudiana, el as llamado superego, se desarrolla durante
los encuentros del nio con las exigencias de la sociedad, tal como son transmitidas por sus padres.
Freud se centraba en las exigencias sociales que intentan contener las energas naturales del nio para
obtener placer sensual. Una exigencia es el entrenamiento sobre el uso del retrete, que se presenta en el
ltimo perodo de los primeros pinitos. Otra exigen-

118

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

A pesar de la liberacin femenina, subsisten fuertes diferencias entre las formas silenciosas e ntimas como las nias escogen para jugar y los ruidosos y exteriorizados juegos que practican grupos
de nios. Por qu persisten estas diferencias ? (Izquierda: Donald Dietz/Stock Boston; derecha: Bill
Stanton/Magnum Photo.)

ca es la prohibicin de los padres de la masturbacin durante los aos preescolares. Freud argumenta
que de la forma como se resuelvan estos conflictos
entre el id y la sociedad, depender cmo se configure la personalidad de un individuo. De acuerdo
con Freud, una unin final del superego se presenta
cerca del quinto ao de edad, cuando el nio finalmente acepta el inmenso poder que ejercen los padres. En vez de seguir enredndose en conflictos, el
nio busca un poder que le remplace por medio de
la adopcin de las actitudes y los valores morales
de los padres.
La opinin de Freud sobre la socializacin es radicalmente diferente de las de Cooley y Mead.
Mientras que ellos consideraban la socializacin como un surgir gradual y complementario del individuo y de la sociedad, Freud miraba la socializacin
como una batalla perpetua entre la sociedad y las
energas e inclinaciones biolgicas de la persona. Pero la socializacin, en opinin de Freud, es absolutamente esencial si la civilizacin quiere sobrevivir.
Sin la socializacin, seramos totalmente egocntricos, criaturas en busca del placer, con metas no diferentes a una gratificacin de nuestras necesidades
fsicas inmediatas. Freud (1930) argumentaba que
los grandes logros de la humanidad -arte, filosofa,
literatura, ciencia- son el resultado de una recanalizacin de las energas del id en formas socialmente
productivas.

CLASE SOCIAL Y SOCIALIZACIN


Todo lo que yo deseaba era crecer y salir de all (refirindose a su hogar de la infancia, que era pobre y su-

perpoblado). Me acostumbr a soar en la forma como quisiera crecer, y casarme, y vivir en una de esas
casas grandes y hermosas como las que aparecen en
las revistas, usted sabe, revistas como House Beautiful.
Dios mo, todas las horas que me pasaba mirando
esas revistas y soando en la forma como vivira en
una de esas casas con todos esos bellos muebles, y todo tan correcto. . . La vida se convierte en algo muy
diferente al final, no es as? (empleada de una fbrica
de conservas, de treinta y seis aos de edad, madre
de tres hijos, veinte aos de matrimonio; citado en
Rubin, 1976, p. 43)
Como usted puede ver, ese sueo que yo haba tenido de casarme y tener una vida de libro de cuentos,
no result . . . Aqu estoy viviendo en esta casa vieja y
sucia y los muebles son un revoltijo desaseado. Todava tengo esas fotografas del libro de cuentos en la
cabeza; pero ahora tengo mucho ms sentido que
cuando era joven. Ahora s que eramos afortunados
por tener con qu pagar nuestras cuentas, (vendedora, de 27 aos, madre de tres hijos, con diez aos de
matrimonio; citado en Rubin, 1976, p. 72)

Aunque en toda generacin hay cierto grado de movilidad ascendente o descendente en la escala social,
los saltos desde "los andrajos hasta la opulencia" son
extremadamente escasos. La mayora de los adultos,
como estas mujeres, terminan en la misma clase social en la que nacieron. Por qu sucede sto? Por
qu los sueos y el trabajo arduo no fueron suficientes para que las personas de clase trabajadora lograran la vida a la que siempre aspiraron? Acaso la
respuesta tiene algo que ver con la forma como ellos
se socializaron? Acaso la socializacin refuerza las
diferencias de clase social, generacin tras generacin?

SOCIALIZACIN

119

Desempeo y juegos en la socializacin


El tema de la obra de George Herbert Mead que ha atrado ms la
atencin es el rol del desempeo y
de los juegos en la socializacin. Tal
como precisa William Corsaro
(1985), el juego de los pares no es
una simple reproduccin del mundo de los adultos, sino una reproduccin dentro de la cultura de los

pares. Es algo que los nios hacen


conjuntamente. Al jugar a la mam
y al pap o a la hermana mayor y al
beb, los nios empiezan a entender
no solamente la forma como las personas se comportan en estos roles, sino tambin cmo ellos interactan
con otros (papas y mams se hablan
uno a otro como iguales. Las hermanas mayores son mandonas con los
bebs, los bebs se comportan mal y
deben ser controlados por mam,
por pap y as sucesivamente). El
juego entre compaeros es esencial
para el desarrollo del conocimiento
social y las habilidades recprocas.
Inge Brethertton (1984) traz el
desarrollo del hacer creer y de la toma de roles en la infancia. El primer
signo de hacer creer, es la autopresentacin: el nio imita sus propias
actividades diarias, pretendiendo estar dormido o tratando de comer.
Esto va seguido por otras representaciones: el nio pretende ser un
adulto y "lee" el peridico o "contesta"
un telfono de juguete. Alrededor
de su segundo cumpleaos, las nias empiezan a incluir las muecas
o animales rellenos de paja en su
juego. Al principio, la mueca es
una figura pasiva (el beb alimenta
la mueca o le peina la cabeza); ms
tarde la mueca se convierte en una
extensin de la nia (la beb alimenta a la mueca, despus a s misma);
y ms tarde, la mueca se convierte
en una compaera (la nia adscribe
sentimientos a la mueca y le habla
a medida que juega). La verdadera

representacin de roles aparece un


poco despus: la nia pretende que
la mueca acte en su lugar. Ms
significativo an (desde la perspectiva de Mead) es el hecho de que la nia pretende que es otra persona.
Los nios pequeos frecuentemente involucran a los adultos en
sus juegos, pero los adultos comnmente juegan aparte de las fantasas del nio. Cuando los nios
empiezan a jugar juntos, se ven forzados a negociar. Dos nios de cuatro aos estn jugando al pap y la

PADRE: Hasta luego. Te ver


ms tarde; es hora de ir a
trabajar.
MADRE: Oye, esprame! Yo
tambin tengo que ir a trabajar!
PADRE: Oye, mami no trabaja..
. t qudate aqu.
MADRE: Bien, mami trabaja. . .
muchas mujeres trabajan,
t sabes. Mi mami es profesora en la universidad.
PADRE: O.K. entonces; pero
aprate que vamos a llegar
tarde. Ests segura que
quieres trabajar? (K.H. Rubin, 1980, p. 75)
El anlisis de Bretherton sugiere
que el hacer creer es una fuente principal de la comprensin social. En
sus juegos, los nios se mueven a
travs de acciones imitativas hasta
la consciencia de que otros tienen
sentimientos, desde jugar a ser ellos
mismos, hasta jugar el rol de otros,
desde jugar solos hasta el juego social. Al principio de la etapa de
representacin de Mead, los nios
estn listos, no solamente para ensayar roles de adultos, sino tambin

En los ltimos veinte aos, se han llevado a cabo muchos estudios en un intento por responder a
estos interrogantes. Al comparar las familias de cla-

para interiorizar algunos elementos


de estos roles. La "madre" y el "padre" en la escena anterior ya se han
sintonizado con los roles de adulto
que una mujer toma en una sociedad!
Los juegos con reglas aaden
otra dimensin a la socializacin
(Bettleheim, 1987). Cuando no estn
supervisados por los adultos, los nios frecuentemente pasan ms tiempo argumentando sobre qu juego
van a jugar, sobre las reglas que van
a seguir, quin va a estar en cada
equipo, y otras circunstancias relacionadas que realizan efectivamente
cuando organizan un juego. Desde
el punto de vista de los adultos, los
resultados son desastrosos. Pero desde el punto de vista de los nios, estas ocasiones le proporcionan
experiencias importantes para resolver discusiones, probar capacidades
sociales y aprender cundo y por
qu son tiles las reglas. Los nios
en su propio ambiente sorprenden a
los adultos con su generosidad: ante
desplantes de coraje se excusan con
frecuencia, y all existen frecuentes
llamadas a lo que ellos dicen "permitmosle a este flacucho" (o en algunos casos las nias) que tenga su
oportunidad.
Un anlisis de cerca del juego del
nio proporciona otra seal para el
enigma que sustenta todas las teoras de la socializacin: cmo es posible que las normas y valores que
una vez estaban fuera del nio, vengan a estar dentro de l? (Elkin y
Handel, 1984, p. 58). El juego promueve la habilidad de tomar el rol
de otros (primero visto en el hacer
creer) y en la internalizacin de dichas reglas sociales fundamentales
como el "tomar el turno" y el "juego
limpio" (desarrollados en el juego y
en el desempeo del juego con los
compaeros).

se baja, media y alta los investigadores han encontrado que existen en efecto diferencias en la forma
como los nios se socializan. Algunas de estas dife-

120

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

rendas tienen que ver con la lengua, las variadas


formas de comunicacin que los padres ensean a
sus hijos dependiendo de la posicin de los padres
en la jerarqua econmica. Otras diferencias importantes comprenden los valores, las cosas que los padres admiran, respetan y tratan de transmitir a sus
hijos. Estas diferencias en la socializacin a travs de
las clases sociales pueden ayudar a canalizar a los
nios hacia las mismas formas de ocupaciones que
tienen sus padres.

El impacto de la lengua
En el centro de la socializacin est la lengua, el sistema de smbolos y de significados que las personas
utilizan para entender su mundo y comunicarse
acerca de l. Basado en muchos estudios y experimentos de observacin realizados cuidadosamente,
Basil Bernstein y sus estudiantes han encontrado diferencias significativas en la lengua predominante
en la clase trabajadora y en los hogares de clase media. Bernstein (1971, 1977, 1981) argumenta que en
Gran Bretaa y en Estados Unidos existen dos "cdigos de conversacin" distintos; dos conjuntos diferentes de reglas en relacin con la forma como las
personas seleccionan sus palabras y las unen en forma adecuada a la situacin. A uno de estos cdigos
lo llama Bernstein cdigo restringido de conversacin. Este se basa en la suposicin de que las personas con quienes hablamos comparten el mismo
conocimiento, asignan los mismos significados y generalmente tienen las mismas opiniones. Cuando estamos con aquellos a quienes conocemos bien, todos
tendemos a utilizar un cdigo restringido de conversacin. Dicho cdigo nos permite dejar muchas cosas sin decir. No tenemos que molestarnos por
construir nuestros significados o en hacer explcitas
las conexiones entre las cosas que decimos. Podemos utilizar un tipo de taquigrafa lingstica y
nuestros interlocutores nos entendern perfectamente porque ellos comparten tambin nuestra
perspectiva bsica del mundo. Bernstein sugiere que
los padres de la clase trabajadora estn frecuentemente limitados por un cdigo restringido de conversacin.
Sin embargo, muchos padres de la clase media
han tenido una educacin y una experiencia ocupacional necesarias para desarrollar lo que Bernstein
denomina un cdigo elaborado de conversacin. Este se utiliza para transmitir ideas y significados diferentes de aquellos que tienen las personas que nos
rodean. Este es el lenguaje de la persuasin, de la diferenciacin y de la explicacin, no de la charla diaria. No es de sorprenderse que sea ms compleja y
detallada esa lengua que la que se basa en un cdigo

restringido. Para los oyentes, la lengua elaborada,


suena ms adornada y ms lgica, ms precisa y
exacta en sus significados, y generalmente planificada y "bajo control."
Bernstein cree que un nio que tiene oportunidad de adquirir un cdigo elaborado de conversacin se desarrollar en diferentes formas, intelectual
y socialmente ms, que un nio que est limitado al
cdigo de conversacin restringida. Puesto que un
cdigo restringido se basa en la suposicin de conocimientos y comprensiones compartidos, no estimula
a los jvenes a que desarrollen un sentido de s mismos como individuos separados, con ideas distintas
de las que tienen los dems miembros de los grupos
a los que pertenecen. Puesto que es una lengua para
diferenciar y hacer claras las ideas propias un cdigo elaborado proporciona a los nios amplia oportunidad para desarrollar su sentido de individualidad. De este modo, los nios que adquieren un cdigo elaborado, son impulsados a ser ms independientes en sus relaciones con los dems, ms
autosuficientes y autnomos en su forma de pensar.
Estos rasgos son importantes para triunfar en una
carrera profesional o gerencial.
Bernstein considera los cdigos de conversacin
como algo que se relaciona estrechamente con la estructura social dentro de una familia. En su opinin,
las familias de clase media estn ms inclinadas a tener un sistema de rol abierto, un sistema en el que
cada rol de los miembros est parcialmente abierto a
la negociacin. En dichas familias, los nios tienen
una buena dosis de discrecin en los roles que desempean. Pueden escoger de entre una escala de
alternativas (beb, bromista, muchacho travieso,
ayudante de la madre) dependiendo de las inclinaciones individuales. En una familia de rol abierto,
los padres impulsan este tipo de independencia. Las
cualidades individuales y las selecciones personales
llegan a ser temas frecuentes de discusin. Para hablar de esta naturaleza, en la que la individualidad y
la autonoma se defienden, es esencial un cdigo
elaborado de conversacin. En agudo contraste se
encuentra la familia que tiene un sistema de roles
muy cerrado, comn a muchos hogares de la clase
trabajadora. Aqu los roles se asignan a los nios sin
que tengan posibilidad de cuestionamiento. A los jvenes simplemente se les ensea a aceptar sus posiciones en el orden social. No hay discusiones
complejas para explorar las necesidades individuales y las perspectivas. En tal familia, un cdigo restringido de conversacin es perfectamente adecuado.
Bernstein argumenta que los cdigos de conversacin y la estructura social de la familia estn rea-

SOCIALIZACIN

donados con un tercer factor importante: el tipo de


control que los padres prefieren cuando se trata de
socializar a sus hijos. Muchas familias de clase trabajadora, con sistemas de roles cerrados, sostiene
Bernstein, dependen en gran parte de lo que l llama

121

Figura 5.3 Valores y clase social de los padres

control orientado hacia la posicin, el cual hace nfasis

en el estado de una persona o su posicin dentro del


grupo, y los comportamientos adecuados para ella.
As, una madre de la clase trabajadora puede insistir
en que su jovencita sea la niera de su pequeo hermano, simplemente porque ella es la nia ms madura de la familia. Las madres de la clase
trabajadora, como en este ejemplo, tambin estn inclinadas a dar rdenes. Imponen una regla con pequeas explicaciones o con poca oportunidad para
la discusin. Un cdigo restringido de conversacin
es todo lo que se necesita para este tipo de comunicaciones. Por el contrario, una madre de clase media
es ms apta para utilizar lo que Bernstein ha denom i n a d o el control orientado hacia la persona. Este con-

trol comprende la elaboracin de reglas que se


acomodan tanto a la situacin como a las caractersticas de un nio en particular. As, por ejemplo, una
madre de clase media puede decir a su hija de trece
aos "Quisieras, por favor, hacer de niera por esta
noche puesto que nadie ms est disponible, y t
eres tan buena con los nios?" Aqu a la hija se le est dando la oportunidad de participar en la decisin,
y de entender por qu la solicitud es razonable y
adecuada bajo ciertas circunstancias. Para lograr este tipo de mensaje es necesario un cdigo elaborado
de conversacin. Este cdigo de conversacin, a su
vez, impulsar a la hija a ser ms abierta mentalmente y ms analtica en su pensamiento, ayudndole por lo tanto, a prepararse para roles de estatus
ms altos en la vida. Por el contrario, los cdigos
ms restringidos de conversacin y la tendencia a
un control orientado hacia la posicin en las familias
de clase trabajadora, pueden limitar la habilidad del
nio para alcanzar carreras de status ms altos. Estos modelos son una posible explicacin de por qu
la posicin de la clase social, tiende a permanecer de
una generacin a otra.
El impacto de los valores
Otra razn para que las distinciones de clase social
parezcan perpetuarse a s mismas, puede radicar en
los valores que los padres pasan a sus hijos. Un investigador que ha estudiado extensamente las diferencias de los valores fundamentadas en la clase, es
el socilogo Melvin Kohn. El trabajo de Kohn en esta rea se extiende por ms de veinte aos y comprende informacin recogida de miles de personas.
El y sus colaboradores han encontrado diferencias

- Obedece a los padres


Consideracin por los dems
Interesados en saber cmo y
por qu suceden las cosas
Buenas maneras

Una investigacin sociolgica extensa ha descubierto que el


nfasis de los padres de clase trabajadora sobre las maneras,
la obediencia y la pulcritud, contribuye a que sus hijos den
mucha importancia a los trabajos subordinados, mientras
que el nfasis de los padres de clase media y clase alta sobre la
curiosidad, la consideracin y la responsabilidad, conduce a
que sus hijos busquen empleos ms interesantes y les proporcionan mayores sentimientos de autocontrol.

muy slidas en los valores que las personas sostienen para s mismas y para sus hijos, dependiendo
de su clase social (Kohn, 1959; Kohn y Schooler et
al., 1983). Las personas de las clases sociales ms altas estn ms inclinadas a valorar los rasgos que
comprenden la autodireccin, mientras que las personas de clases sociales ms bajas, estn ms inclinadas a valorar los rasgos que implican la conformidad con una autoridad externa. La Figura 5.3 resume los diferentes valores que defienden los padres
de la clase trabajadora y los de clase media. Los padres de clase trabajadora, conceden ms valor a los

122

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Figura 5.4 Lo que las personas valoran acerca del trabajo

Las personas valoran las diferentes dimensiones del trabajo y


trasladan estos juicios de valor a sus hijos. La investigacin sociolgica ha demostrado que estas orientaciones hacia el trabajo
pueden influir a largo plazo. Tal como lo indica la grfica, las
diferencias en los valores acerca del trabajo entre clases es muy
fuerte y puede ayudar a perpetuar las diferencias de clases en
las prximas generaciones.

buenos modales, a la pulcritud, al ser buen estudiante, a la honestidad y a la obediencia. Los padres
de clase media, por el contrario, conceden mayor valor a la consideracin, al inters en cmo y por qu
suceden las cosas, a la responsabilidad y al autocontrol. La comparacin de los temes de estas listas

aclara la diferencia fundamental entre los dos sistemas de valores. La valoracin de los buenos modales, por ejemplo, implica el cuidado de si un nio
sigue las reglas de etiqueta que esa sociedad seala a
las personas, mientras que la valoracin de la consideracin comprende el cuidado de si un nio siente
empatia por los dems. El primer valor insiste en la
conformidad con una autoridad externa; el segundo
valor insiste en el desarrollo de los estndares internos propios de cada uno. Observemos la estrecha conexin entre esta diferencia de valores basada en las
clases y la idea de Bernstein de la diferencia en los
cdigos de conversacin basados en la clase. La familia de la clase trabajadora valora la conformidad y
el uso de la lengua que supone que las personas
comparten la misma perspectiva. Las familias de
clase media valoran la autodireccin y utilizan la
lengua que promueve la expresin de la individualidad.
Ms an, los padres de la clase media y de la
clase trabajadora, no slo diferencian entre lo que dicen valorar. Su comportamiento tambin est fuertemente influenciado por sus ideales comunes sobre
lo que quisieran que hicieran sus hijos. Puesto que
los padres de clase trabajadora valoran la conformidad con las reglas establecidas y con las tradiciones,
tienden a enfocar las consecuencias inmediatas de
las acciones del nio. Si un nio quebranta una regla, probablemente sea castigado, aunque no haya
querido cometer el error. Los padres de clase media,
por el contrario, son aptos para preocuparse ms
por los motivos de los nios y las intenciones de sus
acciones en s mismas. Por ejemplo; si un nio pequeo golpea a su hermana y la hace llorar, los padres de clase media se inclinaran a preguntar si este
acto fue deliberado, antes de castigarlo. Los padres
de clase media estn ms inclinados a razonar con
sus hijos con el fin de hacerles entender por qu deberan o no hacer algo. Los padres de clase trabajadora, por otro lado, son aptos para castigar sin
mucha discusin, y estn ms inclinados que los padres de clase media, a proporcionar castigos fsicos.
Pero, de dnde provienen estos diferentes conjuntos de valores y de comportamientos relacionados? Por qu los padres de clase trabajadora
quieren que sus hijos sigan convenciones establecidas y obedezcan sin preguntar mucho, mientras que
los padres de clase media estn ms preocupados
por inspirarles autodireccin y estndares internalizados? La investigacin de Kohn ha demostrado
que estas diferencias que se basan en la clase, estn
directamente relacionadas con las experiencias de
los padres en el trabajo (Kohn, 1976; Kohn y Schooler, 1978; Kohn, 1981). El trabajo que proporciona

SOCIALIZACIN

oportunidades para el pensamiento independiente,


para la iniciativa y para el juicio, tiende a fomentar
los valores de la clase media; el trabajo que restringe
estas oportunidades, tiende a fortalecer los valores
de la clase trabajadora. Ciertos aspectos del trabajo
son especialmente importantes en esta consideracin (La Figura 5.4 resume los diferentes aspectos
del trabajo que valoran las personas de clase media
y de clase trabajadora). Cuando una persona que no
es supervisada de cerca, trata con informacin y personas en vez de con cosas, y tiene trabajo suficientemente complejo como para hacer posibles diversas
aproximaciones, l o ella tienen la independencia relacionada con el empleo que conduce a valorar la
autodireccin. As, Kohn observa las experiencias en
el trabajo como si tuvieran el efecto de extenderse
dentro de la vida familiar. El xito en el mundo del
obrero, depende de que se sigan los procedimientos
y las rdenes del supervisor, de modo que los padres de clase trabajadora tienden a valorar la obediencia y la conformidad en sus hijos. El xito en el
mundo de la clase media depende mucho ms del
pensamiento autnomo y del juicio, particularmente
en el nivel gerencial ms alto. Los padres de clase
media, por consiguiente, tienden a valorar la autodireccin, la autoiniciativa y la autoconfianza en sus
hijos.
Acaso estos valores enfatizados en el hogar realmente tienen diferencia con los rasgos que desarrollan los nios? Los investigadores interesados en
el trabajo de Kohn han tratado de responder a esta
pregunta. Por ejemplo, Jeylan Mortimer y sus colaboradores (1986) consideraron los hallazgos de
Kohn de que los padres que valoran la autodireccin tienden a apoyar ms a sus hijos y a animarlos,
que aquellos que valoran la conformidad. En su investigacin sobre las relaciones padre e hijo, Mortimer y sus socios descubrieron que el nimo y el apoyo de los padres estn relacionados con una
cantidad de rasgos del nio que podran tender a fomentar el logro. Uno de ellos es el fuerte sentido de
autocompetencia, otro la tendencia a comprometerse ms en el trabajo. Estas son precisamente las formas de rasgos que se encuentran en las personas
que persiguen carreras de altos status.
Si el valor de la autodireccin es tan importante
para los logros ocupacionales, no podra concedrsele mucha atencin a este valor en las escuelas? En
esta forma, los jvenes de la clase trabajadora podran tambin adquirir la perspectiva personal necesaria para empleos de niveles ms altos. Tal
programa es ciertamente posible. La cuestin es
cunto quiere la sociedad ampliar las oportunidades
que ya estn abiertas a los hijos de la clase trabaja-

123

dora. Regresaremos a este asunto en el Captulo 17,


el cual explora la educacin.

AGENTES DE SOCIALIZACIN
La socializacin se presenta en muchos conjuntos diferentes, mediante la interaccin con muchas personas, grupos y organizaciones diferentes (Elkin y
Handel, 1984, p. 123). Los agentes de la socializacin
desempean roles diferentes en la vida de los nios,
tienen metas diferentes, responsabilidades e impactos sobre el desarrollo de los nios. Tambin pueden
reforzarse en algunas circunstancias o contradecirse.
Por ejemplo, los padres pueden querer que sus hijos
vean a los hombres y mujeres como iguales, y los
maestros pueden apoyar este propsito. Pero las comedias de humor, la publicidad y los videos de rock
en la televisin, hechizan y "humorizan" las diferencias entre los sexos, y los grupos de pares con frecuencia exigen comportamientos sexuales estereotipados (se ignoran las nias que juegan con escopeta; se ridiculizan los nios que juegan con muecas).
Al examinar estas influencias, es importante
distinguir entre socializacin intencional y no intencional. La madre que insiste en que el preescolar devuelva un juguete a su propietario, puede estar
preocupada por ensearle a comportarse con los dems, pero tambin est ensendole a respetar "la
posesin privada de la propiedad." Ciertamente no
pretende dar una leccin sobre los principios bsicos
del capitalismo; pero se es el efecto de sus acciones.
En otra sociedad, que concede menor valor a la propiedad privada, las madres podran estar ms preocupadas por un nio que guarda sus posesiones y
que se resiste a regalar las cosas. Los padres podran
intentar ensear a un nio que la raza o la religin
de una persona no tienen importancia. Pero sus actividades (los amigos que invitan a la casa, los grupos
que fomentan, las vecindades en las que viven) y
sus comentarios sobre el estilo de vida de otras personas puede transmitir un mensaje diferente.
El punto clave aqu es que la socializacin no sigue un camino trazado en forma clara hacia una meta predeterminada (Wrong, 1961). Existen muchos
saltos e influjos desconocidos sobre el nio y muchos resultados posibles.

La vida de familia
La familia es el primer mundo social que encuentra
el nio, y sus miembros el espejo en el que los nios
empiezan a verse. Para decirlo claramente, la familia
ya no desempea en la sodalizadn el rol totalizante que le correspondi en otras pocas; las escuelas y
los dems agentes sociales han asumido muchas de

124

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

miliares como las escondidas. Los modelos de socializacin en el hogar tambin reflejan las relaciones
de los padres entre s y el ambiente general de la familia: si una "interaccin familiar es caractersticamente relajada y de buen humor, o tensa y apartada,
o si recalca o minimiza la distancia entre padres e hijos o entre mujeres y hombres, o si es tpicamente
cooperativa o competitiva" (Elkin y Handel, 1984, p.
132).

La familia es el agente primario de socializacin para los nios


que estn en el proceso de desarrollar los valores fundamentales y de aprendizaje acerca de las relaciones sociales. Durante
muchos aos la familia ha servido como el agente ms importante de socializacin en el mundo del nio. (Claudia
Parks/Stock Market)

esas funciones. Los nios estn acostumbrados a


empezar la escuela a la edad de seis aos; ahora la
mayora va al jardn infantil a la edad de cuatro o
cinco aos, y muchos asisten a los centros de cuidado diurno, como acontece con los infantes y con los
que hacen sus primeros pinitos. La televisin se utiliza ampliamente como una niera por horas. No
obstante lo anterior, la familia contina siendo el
primer agente de socializacin por importantes razones (Elkin y Handel, 1984).
La familia introduce a los nios a las relaciones
ntimas y personales, y les proporciona sus primeras
experiencias, una de ellas la de ser tratados como individuos distintos. La familia es el primer grupo referencial del nio. El primer grupo cuyas normas y
valores adopta el nio como propios, y al cual se refiere para evaluar su comportamiento. La familia
tambin introduce a los nios a la vida de grupo. El
vivir juntos en una casa significa aprender a compartir los recursos de la casa, incluyendo el espacio,
los objetos, el tiempo y la atencin de los padres.
Padres y madres tienen diferentes estilos paternales, y por lo tanto suministran a su descendencia
diferentes experiencias (Easterbrooks y Goldberg,
1984). Con nios pequeos, los padres tienden a los
juegos fsicos y a nuevos juegos poco conocidos; las
madres tienden a una interaccin vocal y juegos fa-

El nacimiento de hermanos aade nuevas complejidades a la vida de familia. A travs de la interaccin con los hermanos, los nios ganan experiencia
en la cooperacin y en el conflicto; en la negociacin
y en el regateo; en las desigualdades basadas en el
tamao y en la experiencia, y en los lmites de tolerancia de otras personas. Adems, la manera cmo
una madre responde a un nio, depende no solamente de "bondad de ajuste" (como ya se ha descrito), sino tambin de la posicin de la familia: las
madres pasan dos veces ms tiempo con los nios
primognitos que con los nios nacidos despus
(White, Kaban y Attanucci, 1979).
La mayor parte de los expertos estn de acuerdo
en que el orden de nacimiento tiene un impacto significativo en la socializacin. Los nios nacidos primero tienden a ser ms estrictos en la disciplina que
los nios nacidos ms tarde, y a estar ms en la mira
de la atencin paterna. La aparicin de un hermano
despierta respuestas competitivas en el primognito.
Como resultado, los primognitos "tienden a serms conscientes, a alcanzar ms alta escolaridad, y a
ir a la escuela durante ms tiempo que los nacidos
ms tarde" (Forer, 1976, p. 11; Blake, 1986).. Tambin
son favorecidos por la fortuna, ms predispuestos
que los nacidos luego a ser presidentes, miembros
del Congreso, astronautas y a aparecer en la cartula
de la revista Time (Goleman, 1985). Los nacidos en
segundo lugar deben aprender a hacerse su propio
camino alrededor de unos hermanos mayores ms
fuertes, as que con frecuencia llegan a ser expertos
en diplomada y en negociaciones (Jiao, Ji y Jing,
1986). La disciplina paternal por lo general es menos
estricta en el caso de los nacidos en segundo lugar,
lo que fortalece unas relaciones suaves con las personas (Snow y otros, 1981). La funcin "pionera" de
los hermanos mayores, frecuentemente contina a lo
largo de toda la vida, proporcionando a sus hermanos y hermanas menores unos patrones de rol para
confrontar situaciones como el divorcio, el duelo, la
viudez y el retiro (Sobel, 1980). En efecto, por causa
de los divorcios frecuentes de hoy y de los nuevos
matrimonios, muchos nios forman vnculos ms
estrechos con sus hermanos y hermanas que con sus
padres (Cicirelli, 1980).

SOCIALIZACIN

Finalmente, la familia introduce al nio en la sociedad, colocndolo en un mapa social. Haber nacido en una familia en particular es adquirir un
estatus social. El que los padres de un nio sean ricos o que dependan de la seguridad social, no es
problema del nio. Sin embargo, el status familiar
tiene un fuerte efecto en la forma como los vecinos,
los maestros y los otros observan a aquel nio. Adems, los valores de la familia, las actitudes y el estilo
de vida reflejan la clase social, la religin, el grupo
tnico y la regin a la que pertenece. Con la familia,
el nio no solamente adquiere una versin no pulida de la cultura, sino tambin una versin selecta
que se basa en la posicin de los miembros familiares y de las experiencias en la sociedad.
Pares
ENTREVISTADOR Por qu es Caleb tu amigo?
TONY: Porque me gusta.
ENTREVISTADOR: Y por qu te gusta a t?
TONY: Porque es mi amigo.
ENTREVISTADOR: Y por qu es tu amigo?
TONY (con un ligero disgusto): Porque. . .yo. . .lo he
escogido.. a l.. .como.. .mi amigo. (Z. Rubin, 1980)

Los socilogos han reconocido que los pares juegan


un rol nico e importante en la iniciacin del nio
en la sociedad. Los grupos de pares proporcionan a
los nios las primeras experiencias de relaciones
igualitarias. Puesto que los adultos son mayores,
ms fuertes, "ms ricos" (controlan recursos como el
refrigerador y los canales de televisin), y presumiblemente ms prudentes que los nios, las relacio-

125

nes de adultos con nios son siempre asimtricas.


En la casa y en la escuela, hasta cierto punto los nios estn siempre subordinados a los adultos. Pero,
por otro lado, los pares son iguales socialmente.
"Permanecen en la misma relacin de las personas
de autoridad" y "ven el mundo con los mismos ojos"
(Davis, 1940, p. 217). Entre pares, existen oportunidades de aprender el significado del toma y dame
que no existe en el mismo sentido en las interacciones entre adulto y nio. Los nios pueden ensear a
sus amigos nuevas destrezas o ayudarles a resolver
problemas, oportunidades que raramente tienen con
los adultos. Los adultos conocen las reglas y tienen
el poder y la autoridad de reforzarlas; entre compaeros, los nios pueden participar en la creacin y
en el refuerzo de normas.
En los grupos de pares, los nios pueden desarrollar relaciones cercanas de su propia eleccin (como lo demostr Tony enrgicamente en la entrevista
anterior). Los nios no pueden escoger a sus padres
ni a sus hermanos (o viceversa), pero pueden seleccionar sus propios amigos fuera de la familia. Las
amistades proporcionan a los nios una introspeccin dentro de los sentimientos y prcticas de otras
personas en el desarrollo de la comprensin mutua.
En la niez temprana, las amistades comnmente se
basan en la oportunidad (nios que viven cerca el
uno del otro y juegan juntos); en la niez mediana,
sobre intereses y actividades compartidas; en la adolescencia, sobre secretos compartidos y confianza
mutua. Los nios tambin aprenden de sus pares
que la interaccin social puede ser difcil y la amistad no es siempre automtica (Corsaro, 1985).

Los grupos de pares desempean papeles importantes en los conflictos de los adolescentes para
formar una identidad y constituir valores profundamente sostenidos por los adultos. (Izquierda, C. Simonpietri/Sygma; derecha: Chuck Nacke/Sygma).

126

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Los pares tambin pueden ensearse unos a


otros sobre temas que los adultos consideran delicados o prohibidos, tales como el sexo. Los jvenes obtienen la mayora de la informacin sobre el sexo y
la mayor parte de su experiencia sexual con sus pares de la misma edad; nuestra sociedad no impulsa a
los adultos para que inicien a un nio en este dominio del comportamiento. Muchos padres hablan a
sus hijos sobre la reproduccin, pero la mayora se
sienten incmodos hablando a los nios sobre lo que
es el sexo y sus implicaciones. La educacin de los
pares, sin embargo, no est limitada a temas prohibidos. Iona y Peter Opie (1959) han identificado un
cuerpo de "ciencia popular y de lengua de los nios", transmitidos de una generacin de nios a otra
en forma de juegos, de ritmos y cdigos morales
("los buscadores guardianes, los perderores llorones").
Durante la adolescencia, el influjo de los pares
aumenta y la influencia paternal disminuye tan
pronto como los compaeros se apoyan unos a otros
en sus pasos hacia la independencia. Esto es especialmente importante porque tan pronto los nios
entran a sus trece aos, necesitan ayuda para defenderse por s mismos contra las ambigedades de la
adolescencia. En nuestra sociedad, los adolescentes
ni son nios ni son adultos. Sus responsabilidades,
su capacidad y deseo por nuevas experiencias aumentan, aunque de muchas maneras se les obliga a
permanecer dependientes. Al unirse con sus pares y
contra los adultos, los jvenes que todava siguen dependiendo econmicamente de sus padres (pueden
continuar as durante aos si sus padres financian la
universidad y la educacin posgradada) y que todaCon intensa concentracin que raramente prestan a sus padres, estos nios
escuchan a su entrenador de la Pequea Liga. La socializacin por los pares
funciona paralelamente con la socializacin por los adultos en tanto los nios
aprenden cmo equilibrar las normas
del espritu deportivo con el ardiente
deseo de vencer. (Daemmrich/Uniphoto).

va estudian en lugar de trabajar, pueden lograr cierto sentido de autonoma.


Para la mayora de los adolescentes tanto los padres como el grupo de pares son importantes anclajes en sus vidas (Troll y Bengtson, 1982). Cuando las
circunstancias comprenden temas de gustos musicales, vestidos personales, dolos del espectculo, bebidas, uso d marihuana, cigarrillos o trampas acadmicas, los adolescentes tienden a responder ms a
las preferencias de sus pares. Pero cuando las situaciones tienen que ver con las metas de la vida futura
y con los valores centrales, tienden a responder ms
a las preferencias de sus padres (Davies y Kandel,
1981; Krosnick y Judd, 1982).
Por ltimo, el grupo de pares aplica sus propios
estndares sobre la socializacin. Volvamos ahora a
algunas diferencias en la socializacin entre los
adultos y los pares, utilizando como base el estudio
de Gary Fine sobre la Pequea Liga.
Socializacin de adultos y de pares: algunos
contrastes
Las observaciones de Gary Fine (1987) iluminan las
diferencias entre la socializacin entre adultos y entre pares. Los adultos, segn Fine, miran la interaccin con los nios como una "empresa moral". Creen
que tienen la obligacin de ensear a los nios los
valores correctos y de crear oportunidades para hacerlo. La Pequea Liga, cuyo lema es "carcter, valor
y lealtad", es una de esas oportunidades.
Fine encontr que los entrenadores de la Pequea Liga insisten en cuatro temas morales: la importancia del esfuerzo ("si es digno de hacerse, es digno

SOCIALIZACIN

127

La televisin y los computadores se han convertido en instrumentos principales de socializacin y


en objeto de mucha controversia. Cules piensa usted que sean las similitudes y diferencias entre
interactuar con la televisin y con el computador? Constituyen una diferencia significativa en las
actitudes del nio y su comportamiento? (Izquierda, Rick Brady/Uniphoto; derecha: Gabe Palmer/The Stock Market).

de hacerse bien"); la grandeza deportiva (la "regla de


oro" de los atletas); el trabajo de equipo (como una
forma de responsabilidad social); y aprender la manera de comportarse en situaciones de victoria y de
derrota. Fine anota que los adultos quieren que los
jvenes piensen en estas reglas morales como algo
absoluto, ms all de toda negociacin. Pero su propio comportamiento muestra que los adultos invocan las reglas en forma selectiva. Cuando se encuentran equipos que han estado en permanente rivalidad, un entrenador puede impulsar a sus jugadores
para "confundir" al contrario, y l mismo puede "dominar" al otro entrenador -lo que no puede llamarse
grandeza deportiva. Puede que los nios pequeos
no perciban la diferencia entre lo que los adultos dicen y lo que hacen. Los muchachos preadolescentes,
sin embargo, son muy rpidos para ver la grieta en
la armadura moral de los adultos. En efecto, lo que
ellos aprenden de los adultos es cundo y cmo emplear la retrica moral para defenderse a s mismos
o para hacer que otra persona respete las reglas.
Mientras tanto, los pares tienen su propia agenda moral, sus propios estndares que aplican a uno
u otro con o sin aprobacin de los adultos. En primer lugar, los nios esperan que cada uno manifieste emociones adecuadas. Un nio que llora cuando
su equipo gana (porque l tuvo bajo rendimiento) se
denomina "extrao"; alguien que sonre nerviosamente despus de poncharse es "loco". El segundo
estndar es el autocontrol. Los muchachos esperan
de los otros pares que controlen su angustia, refrenen
su llanto y sean estoicos frente al dolor. Entienden
cuando sus compaeros pierden el control, pero en
forma amable (o no tan amable) les dicen "comprtate". En tercer lugar, los miembros de las pequeas

ligas estn obligados a exhibir un deseo de ganar.


Los muchachos que no hinchan, que no se sienten
comprometidos en el juego, o que no actan o defienden la camiseta de jugador de la Pequea Liga
se menosprecian. Por ltimo, los pares exigen lealtad. La "traicin" y la "chismografa" de un compaero hacia un adulto se considera como algo criminal. Actuar con superioridad frente a los compaeros tambin es algo que va contra las reglas. Las notas sarcsticas cuando un joven se destaca (dicindole a un chico que batea una triple base "no regreses" o a otro que batea un jonrrn "eso es slo ficcin
de tu imaginacin") reducen la cantidad de compaeros.
Tal como lo indica Fine, la socializacin de los
pares no trabaja contra la socializacin de los adultos, sino a su lado. Los chicos que l observ trabajaban para lograr los ideales del rol sexual del adulto
masculino, pero a su manera.

Medios de comunicacin masiva


Los nios estn expuestos a diversos medios de comunicacin masiva, las formas de comunicacin que
llegan a gran cantidad de personas-televisin, radio,
cine, videos, discos, historietas cmicas, revistas y
peridicos. Si bien todos los medios son agentes importantes de socializacin, el ms influyente es
probablemente la televisin. Ciertamente ningn
otro medio consume ms tiempo de los nios. A los
nueve meses muchos infantes miran televisin (aunque no necesariamente la comprendan) por una hora y media cada da (Singer, 1983). A los tres o cuatro
aos de edad promedian cuatro horas al da (Singer
y Singer, 1981; Instituto Nacional de Salud mental,

128

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

1982). En la niez mediana y en la adolescencia, el


promedio son de 20 a 24 horas semanales y algunos
jvenes alcanzan a pasar 40 horas semanales en
frente del aparato de televisin (Hodge y Tripp,
1986). Sobre todo, los nios en los Estados Unidos y
en otras naciones occidentales pasan ms tiempo
mirando la televisin que el que pasan en la escuela,
y muy probablemente, en comunicacin directa con
sus padres (Winn, 1985). Estos frecuentemente se
sienten desesperanzados para controlar la dedicacin de sus hijos a la televisin. Menos de la mitad
establecen reglas claras sobre el tiempo y la clase de
programas que los nios pueden ver (Robertson,
1980).
Los padres y otras personas estn preocupados
por la forma como la televisin est socializando a
los nios. Estn insatisfechos con los contenidos de
muchos programas (especialmente por la cantidad
de violencia); estn preocupados por la intensidad
con la que los nios se compenetran con la televisin; creen que la televisin aleja a los nios de actividades ms sanas (tales como deportes al aire libre)
y de las experiencias de aprendizaje (especialmente
la lectura). Subyacente a estas quejas especficas, el
sentimiento general es que la televisin es un medio
excesivamente poderoso, y que los nios no estn lo
suficientemente maduros como para protegerse de
mensajes dainos. El socilogo Neal Postman (1979)
ha sugerido que la televisin ha empezado a borrar
las fronteras entre las cosas conocidas por los nios
y las cosas conocidas solamente por los adultos.
Un informe suministrado por el Instituto Nacional de Salud Mental en 1982 sugera que era vlida
la preocupacin de los padres. "La televisin ya no
puede considerarse como una parte casual de la vida diaria, como un juguete electrnico. Hallazgos de
investigacin han destruido la ilusin de que la televisin es solamente una diversin inofensiva" (p.
87). Sin embargo, un examen ms atento de los estudios sobre el impacto que la televisin ejerce sobre
los nios, produce resultados contradictorios. Por el
lado positivo, los experimentos muestran que mirar
programas que enfatizan la participacin, la colaboracin y la autodisciplina (tal como el programa "El
vecindario del seor Rogers") impulsan comportamientos prosociales en los nios (Cater y Strickland,
1975; Singer y Singer, 1983). Y para los nios que viven en un ambiente empobrecido, los programas de
entretenimiento como "Plaza Ssamo" son indudablemente una fuente de estmulo e instruccin. Por
el lado negativo, numerosos estudios han demostrado que mirar la violencia en la televisin impulsa a
la agresin. Un estudio a largo plazo sobre los jvenes encontr que la preferencia por la violencia en la

televisin era una prediccin ms adecuada de comportamientos agresivos que el ambiente socio-econmico, que las relaciones familiares, que el cociente
intelectual o que cualquier otro factor (Cater y
Strickland, 1975). Es difcil decir qu viene primero:
la disposicin agresiva o la preferencia por programas violentos; pero existe la relacin entre ambos.
Otra investigacin sugiere que el ver televisin en
exceso durante los aos preescolares, pone al nio
en el riesgo de comportamientos problemticos en la
escuela elemental (Singer y Singer, 1981, 1983). Que
debe hacer un padre de familia? Un estudio reciente
toma una posicin diferente en relacin con los efectos de la televisin.

En profundidad: cmo interpretan los


nios la televisin?
Robert Hodge y David Tripp (1986) argumentan que
quiz los temores al impacto de la televisin sobre
los nios se han exagerado. Este debate sugiere que
los nios son espectadores pasivos. Se ha sugerido
que el impacto de la televisin sobre los jvenes es
tan directo y dramtico como un bate al golpear una
bola. Hodge y Tripp no estn de acuerdo:
Las bolas no piensan; los nios s. La televisin enva
mensajes que son interpretados y actuados por agentes sociales responsables de sus acciones. La televisin comunica significados. No toma a los nios y los
enva para que hagan alboroto por las calles. Si la televisin afecta el comportamiento, lo hace muy indirectamente por medio de los - significados, las
creencias y los valores. (1986, pp. 2-3)

Hodge y Tripp enfocan al espectador de televisin


desde una perspectiva de accin. Para ellos, el punto
clave es el siguiente: qu mensaje enva la televisin a los nios y (mucho ms significtativo) cmo
interpretan los nios este mensaje?
En un estudio reciente, los investigadores mostraron a cuarenta y dos nios entre los seis y los doce aos de edad una tira cmica denominada "Cara
de colmillo". El hroe de la narracin es un adolescente llamado Sherman Fangsworth, quien resulta
ser un hombre que se convierte en hombre-lobo. La
tira cmica es la presentacin tpica de la televisin
infantil tanto en el alto nivel de violencia como en el
sexo estereotipado (los hroes son todos muchachos;
la nica muchacha, Sally, es la clsica "damisela afligida"). En primer lugar, los investigadores mostraron el programa a pequeos grupos de nios. Luego
un entrevistador sostuvo discusiones con grupos de
cinco o seis jvenes de uno u otro sexo, y sus conversaciones fueron grabadas en videotape.

SOCIALIZACIN

Como otros programas de televisin, "Cara de


colmillo", no enva un slo mensaje sencillo; ms
bien, all se encuentran muchos mensajes ambiguos
y contradictorios. "Cara de colmillo", por ejemplo, se
presenta como una fuerza del bien, pero tambin es
un hombre que se convierte en lobo, por lo tanto,
queda asociado con relmpagos, lobos, oscuridad y
fuerzas de destruccin; habla como una persona y
aulla como un lobo; tiene la voz profunda de un
adulto, pero una obsesin infantil por el alimento.
Hodge y Tripp encontraron que los jvenes eran
diestros para decodificar estos mensajes. Incluso los
nios ms jvenes en el estudio fueron enfticos al
afirmar que "Cara de colmillo" era una tira cmica y
la historieta pura fantasa.
ENTREVISTADOR: Ehm, cmo sabemos que eso era
una tira cmica?
ADRIN: Oh, puede decirse que por los . . . dibujos y
CRAIG: Los dibujos.
CHRISTIE: Estn coloreados. No como la gente de
verdad.
ADRIN: Y no estaban muy bien dibujados. .. .
CHRISTIE: Y t no puedes salir y mirar una tira cmica que camina por la calle o algo as. Es tan slo ... (los dems ren) un pedazo de papel.
ADRIN: Y yo no creo que esa tira cmica fuera realmente verdadera. (Otros nios se ren.)
ENTREVISTADOR: No lo crees as? Por qu no?
ADRIN: Oh, t no veras toda una multitud de personajes que corran por las calles, y a "Cara de
colmillo" convirtindose y cambiando una y otra
vez.
CHRISTIE: No, t no tienes ese tipo de cosas como las
personas que se transforman en cosas, en verdad. (1986, pp. 110,111).
La capacidad para distinguir la fantasa de lo real es importante. Otros estudios (por ejemplo,
Feshbach, 1976) han demostrado que la violencia
en televisin aumenta la tendencia a la agresividad
si, y slo si, los espectadores creen que la violencia
es real. Aun los nios ms jvenes en el estudio
de Hodge y Tripp, saban la diferencia.
ENTREVISTADOR: Qu pasa si alguien es asesinado en televisin?
GEORGE: Ehm. . . Ellos no son realmente asesinados.
ENTREVISTADOR: No son realmente asesinados en
la televisin?
GEORGE: Son tan solo balas simuladas y slo pretenden parecer que son asesinados y todos se mueren a propsito.
ENTREVISTADOR: Ya veo. . . y qu pasa cuando alguien es asesinado en la vida real?
GEORGE Ehm... ellos mueren. (1986, p. 112).
El estudio de Hodge y Tripp tambin toc un
aspecto de controversia sobre la programacin de televisin, a saber, los estereotipos sexuales. En la vida

129

real, la proporcin de hombres y mujeres es de uno a


uno (1:1); en "Cara de colmillo" (y en la mayora de
programas de televisin), la proporcin es de cuatro
a uno (4:1) en favor de los hombres. Los investigadores probaron las reacciones de los nios hacia esta
desviacin pidindoles que describieran los personajes ms significativos de la narracin. Las selecciones de los nios fueron abrumadoramente masculinas (96 por ciento); las selecciones de las nias fueron ms variadas (64 por ciento por los hombres, 36
por ciento por las mujeres); pero tambin eran selecciones desviadas. El punto clave es que ninguna era
una reproduccin adecuada o mecnica de la proporcin de sexos en la tira cmica: ambos sexos imponan su propia interpretacin sobre lo que haban
visto. Los nios aumentaron la importancia de los nios por un factor de 8, para una proporcin de treinta y dos a uno (32:1); las nias rechazaron esa desviacin, promediando la proporcin de dos a uno (2:1).
En efecto, cuando se les pregunt qu personaje quisieran ser, 75 por ciento de las nias escogi a
Sally, el nico personaje femenino. Claramente, la
desviacin en el programa no afect su identidad de
gnero o el gusto por los personajes femeninos.
Hodge y Tripp tomaron la posicin no muy comn
de que la desviacin del sexo en la televisin realmente puede funcionar en favor de las nias: ellas
tienen muchas oportunidades de observar y entender el "otro masculino"; pero los muchachos tienen
pocas oportunidades de saber algo sobre el "otro femenino".
Este anlisis en profundidad de la forma como
los nios interpretan los significados de lo que ven
en televisin hace hincapi en que los nios son algo
menos que zombis cuando miran televisin. Los jvenes interactan con la televisin en la misma forma en que lo hacen con los juguetes. La televisin
promueve la internalizacin de las normas sociales y
los valores, forzando a los nios a utilizar y a aplicar
su conocimiento de lo bueno y lo malo, de la realidad y de la fantasa. Como en los cuentos de hadas y
en los mitos clsicos, las tiras cmicas y otros programas de televisin exploran las fronteras de una
cultura -sus lmites, sus problemas y sus contradicciones. Los personajes son frecuentemente transgresores, desviados y monstruosos. De esta forma los
nios obtienen experiencia para resolver problemas.
"La televisin no es el blanqueo de pensamiento que
muchos temen: la televisin proporciona el grano
para los molinos del pensamiento, oportunidades
incontables para lograr un crecimiento cognoscitivo
normal" (1986, p. 92). En palabras de un nio: "Usted medio escucha con los ojos" (p. 41).
Hodge y Tripp no pretenden sugerir que todos
los programas de televisin sean buenos para todos

130

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

los nios. Los nios pequeos prefieren (y se benefician ms) las tiras cmicas, en las que la lnea entre
la fantasa y la realidad est claramente trazada. Los
nios mayores prefieren (y se benefician ms) los
programas con actores vivos que desafan su captacin de la realidad social. Los adolescentes estn listos para las noticias. Hodge y Tripp concluyen que
la televisin no es ni mejor ni peor que las casas de
muecas y las casas en los rboles, los libros y los
museos. Como otros medios de socializacin, la televisin invita a la interaccin, a la experimentacin y
al crecimiento mental y social -particularmente si los
padres la miran con sus hijos y el contenido de los
programas es llevado a una discusin familiar (e incluso en la escuela).

La escuela
As como un prejuicio sobre la televisin como medio de diversin puede ocultarnos su rol en la socializacin, los prejuicios sobre la escuela como lugar
del aprendizaje de las primeras letras (y otros temas), tienden a oscurecer el hecho de que una socializacin considerable tiene lugar en la escuela. Si
bien la finalidad oficial de la escuela es ensear a los
jvenes habilidades tcnicas e intelectuales, tambin
es, ensear valores culturales y actitudes que los
preparen para sus roles como adultos.
En las sociedades modernas, la escuela es el primer agente para apartar gradualmente a los nios
del hogar e introducirlos en la sociedad ms amplia.
La vida en la escuela es un cambio drstico de la vida del hogar. En la familia, los nios se valoran por
lo que son; en la escuela, se valoran por lo que hacen. Los padres (idealmente) ajustan las actividades
a los intereses particulares del nio; los profesores
comnmente esperan que todos los nios sigan el
mismo currculo. En casa, la disciplina va mezclada
con amor; en la escuela, se espera que los nios se
conformen porque las reglas deben obedecerse. La
escuela es la antesala de los jvenes para las organizaciones impersonales y burocrticas.
Estas lecciones son parte de lo que Talcott Parsons (1959) denomin "el currculo oculto"; nunca
enseadas en forma explcita, esas lecciones se ensamblan dentro de la estructura del saln de clase.
En la mayora de las escuelas, los estudiantes no
participan en la toma de decisiones sobre las reglas
o currculo, o de otras circunstancias que afectan sus
vidas; no tienen ni siquiera el derecho de hablar, de
moverse o de ir al bao sin permiso. Un largo estudio sobre las escuelas de hoy concluye as:
No existe ya una tradicin firmemente enraizada que
aquella que sostiene que los nios deben sentarse todava en sus pupitres sin conversar para nada, tanto

durante los perodos de espera, cuando no tienen riada que hacer, como durante las actividades que exigen conversacin. Inclusive en una lnea de ensamblaje, se da la conversacin y la interaccin entre los
trabajadores, y existen los descansos para tomar caf,
y las pausas en el trabajo (Silberman, 1971, p. 128)

Cun tan bien les vaya a los nios en la escuela,


depende en parte de la forma como aprendan a desempear el rol de estudiantes. Algunos jvenes estn mejor preparados para este papel que otros. Por
ejemplo, las cualidades que los padres de la clase
trabajadora inculcan-obediencia, conformidad, buenas maneras- son adecuadas para la escuela elemental; las cualidades que los padres de clase media
inculcan -curiosidad, pensamiento independiente,
autodireccin- se hacen importantes en los programas preparatorios para la universidad. (Veremos
ms acerca del impacto de la escuela sobre los estudiantes en el Captulo 17.)

SOCIALIZACIN SECUNDARIA
Hasta aqu, hemos estado describiendo la socializacin en las primeras etapas de la vida, o lo que podramos llamar la socializacin primaria. Pero el

proceso de adquirir las normas y los valores de la


sociedad a la cual se pertenece, el aprender la forma
como funcionan efectivamente en ella, y encontrar
formas para expresar la individualidad dentro de este marco de referencia, no se detiene cuando las personas celebran su cumpleaos nmero dieciocho o
cuando se gradan de la escuela. Empezar una carrera, vivir su propia vida, casarse, convertirse en
padres, cambiar de empleo, de vecindario o de cnyuge, y crecer en edad, demandan el aprendizaje de
nuevos roles sociales. Examinaremos los diferentes
roles en el curso de la vida en el Captulo 6. Aqu vamos a mirar los procesos adicionales de socializacin que entran en juego tan pronto crecen los nios
y entran en el mundo de los adultos.

La resocializacin
Tal como se ha sugerido, algunas transiciones de la
vida siguen configurndose en normas, valores y roles existentes (Bachman y otros, 1978). Otros exigen
la resocializacin, o la internalizacin de un conjunto diferente de normas y valores. La resocializacin
es ms obvia en los contextos institucionales, tales
como el campamento del ejrcito, una crcel o un
hospital mental. Pero ciertas profesiones (como medicina, enfermera, derecho, trabajo de polica y

SOCIALIZACIN

131

La resocializacin
de los atletas
universitarios
La socializacin no beneficia necesariamente a los individuos o a la sociedad. Tambin puede tener un
impacto negativo. El estudio de Peter y Patricia Adler sobre los atletas
de la universidad (1985) descubri
un modelo de decepcin, desilusin
y separacin que socava las metas
de educacin establecidas por dicha
institucin. Peter Adler emple cuatro aos como observador participante (vase Captulo 2) en una
universidad del medio oeste con un
equipo de baloncesto de "gran tradicin". Como "socilogo del equipo",
Adler se gan la confianza de jugadores y entrenadores, y fue capaz
no slo de seguir las huellas de las
carreras de los atletas, sino tambin
sus actitudes hacia la universidad y
hacia ellos mismos.
En contra de la creencia popular,
la mayora de los atletas entran a la
universidad con unos ideales de alta
educacin, y con fuertes deseos de
graduarse. Los reclutadores les dijeron que sus habilidades atlticas
eran el tiquete para el triunfo acadmico y ocupacional posterior; sus
padres y la cultura reforzaban enormemente esta esperanza. En las palabras de un novato, "Si puedo
utilizar mis habilidades en el baloncesto para abrir la puerta de la educacin, puedo tambin
confiadamente utilizar mi grado para abrir la puerta de un buen empleo.. .." (1985, p. 243). Sus primeros
semestres en la universidad, sustentaron esta socializacin anticipada.
Los entrenadores preparan programas especiales previos a la temporada, se aseguran de que los
novatos se inscriban en cursos dirigidos por instructores que tengan simpata por los programas deportivos
de la universidad, arreglan programas tutoriales y de otras maneras
amortiguan las exigencias acadmicas sobre los atletas.
El segundo ao de los atletas en
la universidad se caracteriza ms como un perodo de desocializacin.

El entrenador ya no puede proteger


a "sus" atletas de los estndares acadmicos regulares. De repente, los
atletas se dan cuenta de que no obtendrn automticamente un grado
y que su preparacin de la escuela
secundaria no los ha formado suficientemente para el trabajo en la universidad. Imaginaban que seran
tan populares en el campus universitario como lo haban sido en la secundaria. Por el contrario,
encuentran que estn aislados socialmente. A los atletas en algunas universidades se les exige vivir en un
dormitorio especial, en un sitio retirado de la ciudad universitaria. Largas horas de prctica, viajes
frecuentes y otras ocupaciones deportivas los separan de la vida social de la ciudad universitaria. A
causa de su tamao, de su contextura, y status social y socio-econmico, los otros estudiantes los
consideran como "diferentes". La
mayora de los estudiantes en la universidad que estudiaron los Adler,
eran blancos, suburbanos y de clase
media; la mayora de los atletas, por
el contrario, eran de clase trabajadora y de clase media baja, y 70 por
ciento eran negros. Adems, se dan
cuenta de que "jugar baln" ya no es
un juego, sino que es un gran negocio para la universidad. "En la universidad, los entrenadores estn
ms preocupados por ganar y que
haya dinero. Si no ganan, pueden
ser despedidos y por eso, nos trasladan la presin a nosotros los atletas"
(1985, p. 244).
La etapa final en la "educacin"
de los atletas es la resocializacin.
En vez de enfrentar la vergenza y
el fracaso acadmico, se distancian
del rol de estudiantes. Los Adler encontraron que tres cuartas partes de
aquellos que escogen administracin de negocios, ingeniera u otras
profesiones principales se cambiaron a programas ms fciles; otros
renunciaron a la universidad y soaron con engancharse en un equipo

profesional (slo un sueo para la


mayora de las estrellas universitarias). La subcultura del dormitorio
de los atletas sostiene una postura
antiacadmica y anti-intelectual,
neutralizando la importancia de las
calificaciones, suministrando excusas y justificaciones para el fracaso
acadmico y burlndose de aquellos
que continan tratando de superarse. Los entrenadores, los "propulsores" (los ex-alumnos que financian
el programa atltico) y los medios,
hacen muy poco para detener la corriente. Al final, los atletas abrazan
el estereotipo de "los idiotas tiles",
que comen, duermen y respiran deporte.
Los Adler concluyeron que todas
las estrellas del atletismo estn sometidas a esta resocializacin negativa, a pesar de su potencial individual. "Los factores estructurales (falta de preparacin para la
universidad, falsas expectativas, aislamiento social, presiones para desempearse en la cancha, etc.)
definitivamente son predicciones
del triunfo acadmico de los atletas,
mucho ms fuertes que cualquiera
otra caracterstica individual" (1985,
p. 248). Los investigadores sugieren
que el crculo de desilucin y de separacin podra romperse si los atletas fueran integrados en dormitorios
regulares, si se les diera un modelo
del rol acadmico, consejeros y personal atltico "disfrazado" de asesores, y defendidos de la atencin de
los medios. Ellos tambin sugieren
que este modelo negativo de desocializacin y de resocializacin puede
aplicarse a otros estudiantes cuya
socializacin anticipada no los ha
preparado para las realidades de la
universidad.

Fuente: Adler, Peter y Patricia A. Adler,


1985. From idealism to pragmatic
detachment: The acedemic performance
of college athletes Sociology of Education
58: 241-250.

132

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

otros) dependen de programas de entrenamiento


que despojan a los individuos de su autoimagen y
de los valores adquiridos durante una socializacin
previa, un proceso conocido como desocializacin,
y que los remplaza con nueva perspectiva y autoimagen.
La resocializacin para una profesin comnmente incluye seis etapas (Light, 1980). Durante la
primera etapa, a los reclutas se les hace sentir diferentes. Por ejemplo, a los residentes en hospitales
siquitricos, que han aprendido a ver: e a s mismos como competentes mdicos jvenes, se les dice
que estn medianamente "locos". La segunda etapa
comprende un proceso de descrdito. Los policas
veteranos les dicen a los principiantes que se olviden de todo lo que han aprendido en la academia de
polica, porque todo eso ser intil en las calles. Tpicamente, sigue una tercera etapa de conflicto y
confusin. Las estudiantes de enfermera murmuran
que la escuela no es lo que esperaban (Davis, 1968;
Simpson, 1979); los policas principiantes encuentran que sus ideas de lo absolutamente correcto y de
lo errneo, son atacadas. La cuarta etapa est caracterizada por la desesperacin. Algunos principiantes
consideran la desercin. Otros se acomodan. Ya no
entienden o tratan de justificar qu est sucediendo,
simplemente hacen lo que se espera de ellos. En la
quinta etapa, los reclutas empiezan a verse a s mismos como lo que esperaban llegar a ser. Las estudiantes de enfermera, por ejemplo, empiezan a
alinearse con sus profesores (quienes conciben la enfermera en trminos amplios y tericos), contra el
personal de guardia (que ve la enfermera en trminos de tareas especficas). La sexta etapa es la de la
reafirmacin. Los individuos internalizan la opinin
universal de la carrera, y aceptan sus normas y valores como si fueran propios. Retrospectivamente,
consideran su iniciacin con humor, al ver cmo
eran de cndidos al comienzo. El principiante se ha
convertido en polica; la estudiante, en enfermera; el
residente, en psiquiatra.
El inters actual por la resocializacin refleja un
cambio en las ideas sobre la naturaleza de la socializacin. En el pasado, muchos (quiz la mayora) de
los cientficos sociales crean que las experiencias de
la niez determinaban qu tipo de personas bamos
a ser. La socializacin de los adultos se consideraba
sencillamente como "helado sobre el pastel". (Freud
fue un exponente lder de esta posicin). Hoy, muchos socilogos creen que las experiencias del adulto (el trabajo, la paternidad, el divorcio, la mediana
edad, y dems), tienen tanto impacto en los modelos
adultos de adaptacin como las experiencias de la
niez.

Socializacin anticipada
La socializacin anticipada se refiere a los ensayos
mentales, a los planes concretos, a los cambios sutiles en los valores y en las percepciones que realizamos cuando sabemos que va a presentarse un
cambio significativo en los roles sociales. Los nios
se involucran en una sociedad anticipada cuando
juegan a la casa o a ser mdico. Pero su conocimiento de los roles de adulto es limitado e idealizado.
Los adultos tienen ms conocimiento y son ms
prcticos. Un joven de veinte aos que quiere ser
mdico toma cursos de pre-medicina en la universidad, habla con el consejero estudiantil sobre la solicitud de ingreso a la escuela de medicina, y pide
consejo a los mdicos que conoce. Una mujer que va
a ser madre habla con su propia madre y con sus
amigas que tienen nios, lee libros sobre el desarrollo prenatal, asiste a clases sobre el parto, solicita
una licencia de maternidad, y adorna el cuarto de
los nios; un futuro padre, con frecuencia, siente urgente necesidad de poner la economa familiar en
orden. Los adultos tambin pueden utilizar una socializacin anticipada para prepararse para un rol
que no es bienvenido, como el de pagar una condena en una crcel. Aunque el ensayo mental y la imaginacin juegan un rol importante en la socializacin anticipada, la consulta con otras personas significativas tambin es crucial. Sin embargo, la socializacin total anticipada, como la que se presenta para
el primer empleo o para el primer matrimonio, o para la carrera en deportes (vase Tabla), rara vez es
completa.

Socializacin ocupacional
La socializacin ocupacional es el proceso de alinear las normas, los valores y las creencias de un
nuevo trabajador con aquellas que son propias de la
organizacin u ocupacin.
En el mejor de los casos, las escuelas preparan a
los individuos solamente en una forma muy general
para las posiciones en el lugar de trabajo. Todas las
ocupaciones exigen un entrenamiento "en el trabajo", ya sea en la manera de las clases formales y de
un currculo preparado, o de iniciacin informal.
Adems, de adquirir ciertos conocimientos y habilidades, la socializacin para un empleo impone el
aprendizaje de valores y de la tica de la organizacin o de la ocupacin, las reglas no oficiales y la
forma como las personas ubicadas en diferentes rangos dentro de la jerarqua de la organizacin, esperan relacionarse, tanto con los clientes, como con los
colegas. Como otras formas de socializacin, la socializacin ocupacional es un proceso recproco. La
organizacin socializa a los empleados en sus nor-

SOCIALIZACIN

mas, valores y prcticas bsicas; el individuo adquiere el conocimiento y las habilidades necesarias
para avanzar y seguir adelante.
Los lugares de trabajo varan en cunto quieren
socializar a sus empleados en los trabajos nuevos.
En un extremo, la socializacin en la IBM, en muchos hoteles elegantes, en firmas lderes de contabilidad, o en el Departamento de Estado, toca el
aspecto ms sutil y personal de s misma. Se espera
que los empleados personifiquen la imagen de la organizacin cada minuto del da; pero la mayora de
las compaas y organizaciones exigen mucho menos, esperando solamente que los trabajadores hagan bien sus trabajos.
El que uno sea socializado individualmente o en
grupo, conlleva una diferencia. En el campamento
del ejrcito o en un programa de entrenamiento para
grandes ventas, uno marcha merced a la experiencia
de otros. Las relaciones entre pares y las normas de
grupo, llegan a ser fuentes significativas de participacin y algunas veces de resistencia a la organizacin. Estar socializados individualmente hace que
uno sea ms dependiente de los superiores, que estn "forzando la situacin" (Wheeler, 1966; Van Maanen, 1976; Mortimer y Simmons, 1978).
Edgar Schein (1978), de la Escuela Sloan de Administracin, ha encontrado que la socializacin para el primer empleo importante comprende cuatro
tareas.
La primera tarea es llegar a un acuerdo con la
organizacin. Los nuevos empleados pronto descubren que otros en la organizacin frecuentemente
constituyen un obstculo para lo que quieren hacer.
Los colaboradores no parecen tan brillantes, competentes y productivos como debieran serlo. Con mucha frecuencia parecen ilgicos, irracionales y
desmotivados. El novato debe aprender a aceptar la
organizacin humana con todas sus debilidades.
"Vender", "negociar acuerdos", y "politiquear" resultan ser habilidades esenciales.
La segunda tarea es aprender a hacer frente a la
resistencia, al cambio en la organizacin. Los nuevos
empleados se quejan de que sus "buenas ideas" son
socavadas, aisladas, saboteadas o simplemente ignoradas. Descubren que sus recomendaciones, que parecen tan tcnicamente sobresalientes, no se llevan a
la prctica por una u otra razn. El grado en el que
los nuevos empleados aprendan a hacer frente a la
resistencia al cambio, tiene consecuencias importantes para el camino de su futura carrera.
La tercera tarea es resolver la ambigedad en
sus empleos. Los novatos encuentran que algunos
aspectos de su trabajo son dbilmente definidos, y
tienen dificultad para adquirir la retroalimentacin

133

Por generaciones los participantes han aprendido de costure-

ras experimentadas -no solamente cmo confeccionar el vestido


sino tambin una aproximacin global a su trabajo. (Earl Dotter/Archive).

esencial para juzgar su propio desempeo. As, labrarse un porvenir en el empleo propio, es una tarea
crtica en el aprendizaje de cmo trabajar.
La cuarta tarea es el aprendizaje de la forma de
seguir adelante. Los nuevos empleados deben
aprender la forma de relacionarse con sus jefes, haciendo un equilibrio entre ser demasiado dependiente, o ser demasiado independiente. Simultneamente, deben aprender a descifrar el sistema de remuneraciones. Esto comprende la identificacin de
lo que realmente se espera de ellos, qu es lo que realmente se premia y cunto pueden confiar en las
proposiciones formales oficiales.
El grado hasta el cual las personas internalizan
los valores y las costumbres de una organizacin u
ocupacin, depende de su grado de compromiso.
Los socilogos Jon Lorence y Jeylan Mortimer (1985)
estudiaron el compromiso del empleo con una
muestra grande de trabajadores estadounidenses en
un perodo de varios aos. Encontraron que la autonoma en el trabajo tiene un fuerte impacto en su
grado de compromiso laboral (tanto como Kohn al
encontrar que la autonoma en el trabajo tiene una
poderosa influencia en la educacin de los nios).

134

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

En general, el compromiso en el trabajo es intenso


en los primeros aos de la carrera de un trabajador,
luego se estabiliza.
En aos recientes, un compromiso excesivo en
el empleo o la "mana por el trabajo", ha estado atrayendo ms y ms atencin. Los doctores LaBier y
Berglass, quienes estudiaron centenares de hombres
y mujeres excepcionalmente exitosos, encontraron
que el compromiso intenso en una ocupacin frecuentemente hace que las personas se olviden de

otras reas de sus vidas: a pesar de claras seales de


xito, como son las promociones y los ascensos, se
sienten vacos y tristes. Aquellos que alcanzan el xito ocupacional a una edad muy temprana en su vida, son especialmente propensos a la depresin.
"Uno no puede excederse a s mismo por siempre",
dice el Dr. Berglass. "Un xito espectacular temprano
es seguro para condenarlo a uno a un fracaso relativo al compararlo con el pasado" (New York Times,
agosto 17 de 1986, p. Fl, F12).

RESUMEN
1. La socializacin es el proceso por el cual aprendemos a ser miembros de una comunidad humana, y a
interiorizar los valores y roles de la sociedad en la
que hemos nacido.
2. Qu clase de personas llegamos a ser depende de
la interaccin de la biologa y la experiencia. Los genes establecen un itinerario bsico para el desarrollo
y la socializacin. Tambin establecen una "escala de
reacciones" para los rasgos que van desde la altura
hasta la inteligencia. Los nios con temperamentos
diferentes evocan ciertas respuestas de las personas
y buscan diferentes actividades.
3. Los estudios de los nios que han sido abandonados o confiados al cuidado de instituciones muestran que la socializacin es parte necesaria para
llegar a ser plenamente humanos. Pero no es un camino de una sola va: los nios y sus padres se influyen mutuamente.
4. Algunas teoras de la socializacin se enfocan sobre sus resultados. La perspectiva funcional sostiene
que la socializacin contribuye a la integracin funcional de la sociedad. La perspectiva de poder est
ms preocupada por la influencia de los grupos poderosos sobre la socializacin. Otras teoras de socializacin se enfocan sobre el proceso de relacin entre
el individuo y la sociedad. La perspectiva estructural enfatiza la forma como los nios se ajustan a un
modo cultural particular o a una estructura social,
mientras la perspectiva de accin se enfoca sobre las
capacidades y acciones individuales.
5. Charles Horton Cooley utiliz la imagen de un espejo para mirar con el fin de explicar la manera como otras personas influyen en la forma en que nos
ven. George Herbert Mead traz el desarrollo de la
autoconciencia para la interaccin temprana entre
padres e hijos. La socializacin se extiende a la etapa
de desempeos, cuando los nios aprenden a asumir los roles de otros, y la etapa del juego, cuando
desarrollan una impresin generalizada de lo que
las personas esperan de ellos y cmo pueden aco-

modarse en el cuadro de una sociedad ms amplia.


6. Sigmund Freud vio la socializacin como un trabajo contra nuestras energas e inclinaciones naturales. Pero tambin consider que la socializacin es
esencial para la preservacin del orden social.
7. Las diferencias de clase social en las prcticas de
crianza de la niez y aun en los estilos de lengua, reflejan las distintas experiencias en el sitio de trabajo,
y tienden a reproducir la desigualdad social de generacin en generacin.
8. La socializacin es el resultado de fuerzas superpuestas, algunas veces contradictorias, tanto como
de lecciones intencionales y no intencionales.
9. La familia, que introduce al nio a relaciones ntimas y a la vida de grupo, es el agente primario de la
socializacin. La familia tambin proporciona al nio un status social.
10. Entre pares, los nios experimentan relaciones
igualitarias, hacen amigos a su propio gusto, y
aprenden sobre temas que los adultos consideran
prohibidos. La importancia de los pares aumenta
cuando los nios se mueven hacia la adolescencia y
hacia la primera adultez. La socializacin de los pares funciona igual que la socializacin de los adultos, pero est sujeta a sus propios estndares.
11. La televisin tiene el mayor impacto de todos los
medios sobre los nios, y sus influencias de socializacin se debaten fuertemente. Nuevas investigaciones muestran que la televisin no convierte a los
nios en observadores pasivos, sino que los invita a
la interaccin y a la exploracin de fronteras culturales.
12. La funcin oficial de la escuela es ensear a los
nios habilidades intelectuales y tcnicas; el "currculo oculto" introduce a los nios a una organizacin
impersonal y burocrtica.
13. La socializacin secundaria puede comprender
la socializacin anticipada, la socializacin ocupacional, la desocializacin y la resocializacin.

SOCIALIZACIN

135

GLOSARIO
Cdigo elaborado de conversacin. Un estilo de lengua
ms complejo y ms preciso que se utiliza para transmitir ideas y significados diferentes de otros que son
de uso comn entre nosotros.
Cdigo restringido de conversacin. Es un estilo de lengua simplificada que se basa en el supuesto de conocimientos, puntos de vista y significados
compartidos.
Desocializacin. Es el proceso de proyectar la imagen de
s mismo y de los valores; comnmente seguida por
la resocializacin hacia un conjunto de valores diferentes.
Ego. De acuerdo con Sigmund Freud, es la parte racional
del s mismo, que encuentra formas socialmente aceptables para satisfacer las tendencias biolgicas.
El otro generalizado. Una impresin general interiorizada
de lo que la sociedad espera como un todo.
El yo. La nocin que cada uno de nosotros posee como
una identidad distinta y nica, de que somos un conjunto aparte de los otros objetos y personas.
Espejo para mirarse a s mismo. Trmino de Cooley para
explicar cmo los otros influyen en la forma en que
nos vemos. Obtenemos una imagen de nosotros mismos, imaginndonos qu piensan las otras personas
sobre nuestra apariencia y nuestro comportamiento.
Id. Es un trmino de Freud para el depsito de energas
biolgicas innatas proyectado para obtener placer fsico.
Internalizacin. El proceso en el que los individuos vienen a incorporar los estndares, las actitudes y las

creencias de la sociedad dentro de sus personalidades.


Otros significativos. Las personas que son emocionalmente importantes en la vida de una persona.
Resocializacin. Es la interiorizacin de un conjunto nuevo y diferente de normas y valores.
Smbolos significativos. De acuerdo con Mead, son los
gestos convencionales y las palabras adquiridas en la
infancia y en la primera niez que despiertan las respuestas deseadas en otras personas y que hacen posible la interaccin social.
Socializacin. El proceso por el cual los nuevos miembros
de una sociedad se familiarizan con los elementos
fundamentales de su cultura; significa los medios con
los que llegamos a ser miembros de una sociedad humana.
Socializacin anticipada. Son los ensayos mentales, los
planes concretos, y los planes en los valores y en las
percepciones individuales que se utilizan para preparar un significativo cambio en los roles sociales.
Socializacin ocupacional. El proceso de alinear las normas, los valores y las creencias de un nuevo trabajador con las de la organizacin u ocupacin.
Superego. Es un trmino de Freud para la conciencia, la
parte de la personalidad que interioriza las opiniones
de la sociedad sobre lo que es correcto y equivocado.
Temperamento. Orientacin emocional hacia la experiencia con la que nace un nio.

CAPITULO 6

La sociologa y
el curso de la vida:
de la infancia a la vejez

Durante dos siglos, la tasa de nacimientos en los Estados Unidos (y en otras naciones occidentales) ha
disminuido continuamente salvo por excepcin importante. En 1946, al regresar de la Segunda Guerra
Mundial, los soldados abrazaron con entusiasmo la
vida familiar, dando lugar al fenmeno conocido como el baby boom (explosin de bebs).
Esta tendencia, que continu por casi dos dcadas, tuvo su punto culminante entre 1954 y 1964,
cuando en Estados Unidos nacan cerca de 4 millones de bebs al ao.
En su paso desde la niez a la adolescencia y a
la adultez, la llamada generacin del baby boom ha
afectado casi todos los aspectos de la sociedad estadounidense, incluyendo el sistema educativo, el
mercado laboral y la economa. En el proceso, los individuos nacidos durante este auge demogrfico se
formaron por nuestras opiniones culturales sobre la
juventud y la edad adulta, y a la vez ayudaron a la
formacin de nuestra visin sobre ellas y, en ltimo
trmino, afectarn la forma como veamos la vejez.
Tanto los individuos como los grupos de edades
similares reflejan y afectan la sociedad, en la medida
en que viven su propia vida e interactan con el
mundo social ms amplio. La generacin del baby
boom nos proporciona un ejemplo til de esta interaccin, debido en parte al tamao homogneo del
grupo, tambin debido en parte al flujo social permanente que ha marcado su paso por la vida. Al
mismo tiempo, sin embargo, como individuo que
debe retener un sentido de identidad en medio del
cambio, esta generacin tiene un especial perfil, par-

ticular que expresa las semejanzas con relacin a la


edad de los individuos que crecen en un contexto
social particular.
En el baby boom vemos algunos aspectos esenciales de la vida estadounidense durante la segunda
mitad del siglo XX. Los nios de esta generacin
constituyeron la primera generacin de mayora, la
primera en crecer con la televisin, la primera en
asistir a las escuelas de secundaria en un intento por
competir acadmicamente con la Unin Sovitica
(resultado del lanzamiento sovitico del primer satlite artificial, el Sputnik, en 1957). En relacin con la
de sus padres, tuvieron una probabilidad del doble
de asistir a la universidad, y tambin probablemente
el doble de propensin al divorcio. Acontecimientos
excepcionales-el asesinato del presidente John F.
Kennedy y del lder de los derechos civiles, Martin
Luther King Jr, la guerra del Vietnam y el escndalo
de Watergate que derrib al presidente Richard M.
Nixon- ayudaron a determinar su relacin con la
historia, y a proporcionarles su propia visin del
mundo.
De esta manera los nios del baby boom pueden
verse como producto de un tiempo y lugar particular, -debido a que excedieron ampliamente en nmero a la generacin que les precedi y a la que les
sigui -pueden considerarse tambin como agentes
del cambio social. A finales de la dcada de 1940 y
comienzos de la de 1950, los bebs de esta explosin
superpoblaron las guarderas infantiles y los jardines pre-escolares, convirtiendo a los doctores Spock
y Seuss en figuras nacionales. En la dcada de 1950,
saturaron los sistemas de escuelas elementales. En
137

138

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

su paso por la adolescencia y la adultez joven, sus


necesidades y pasiones, sus flaquezas y vicios, crearon manas pasajeras y cantidad de nuevas industrias (tales como la msica rock). Una vez en la
universidad durante la dcada de 1960 y primeros
de la de 1970, su inmensa cantidad impuls una
"cultura juvenil" o contracultura, con sus propios valores, tradiciones, ritos y lengua. Protestaban contra
la guerra de Vietnam, exigan una voz en la administracin universitaria, se burlaban de los estrictos
cdigos sexuales del pasado y fumaban marihuana
abiertamente desafiando a los adultos a que los detuvieran.
Aunque sus acciones y creencias puedan no haber cambiado la sociedad tanto como lo esperaban
quienes nacieron durante el baby boom, esta generacin sin embargo, dej una marca en la sociedad estadounidense. Un nmero creciente de parejas no
casadas se encuentran actualmente viviendo en
unin libre, y el gobierno, las fuerzas militares y la
iglesia han perdido algo de su autoridad, ampliando
la brecha entre los jvenes y sus padres. Al mismo
tiempo, cantidades nunca vistas de hombres y mujeres educados en universidades han saturado las empresas y las profesiones, ejerciendo presin sobre el
mercado laboral y forzando a algunos de los de su
generacin a ubicarse en trabajos menos prestigiosos de los que haban planeado tener. La vivienda,

tambin, se ha vuelto escasa, y puesto que el suministro de viviendas disponibles no ha satisfecho la


demanda, los precios de las casas y los apartamentos han subido hasta las nubes.
Al llegar los individuos mayores de esta generacin a la edad intermedia, esta generacin constituye ahora el mayor grupo singular de consumidores
en la nacin (Jones, 1980, p. 275). Y cuando ellos se
jubilen, nuestra sociedad tendr el ms alto porcentaje de ancianos registrados en la historia -una situacin que ciertamente afectar el cuidado de la salud,
el sistema de la seguridad social y de las pensiones.
El nmero de ancianos ya est empezando a aumentar, as que dejaremos este fenmeno social para ms
adelante en el captulo y haremos algunas predicciones sobre l.
En la medida en que los integrantes del baby
boom han crecido y han pasado desde el corralito
hasta la universidad y luego a carreras, hogares y familias, tambin han ido alterando la manera como
los estadounidense piensan sobre la juventud y la
edad adulta. Esto tambin afecta nuestra perspectiva histrica. As como un anlisis de la dcada de
1960 no podra ser plenamente significativo sin hacer referencia a la "revolucin juvenil" de ese tiempo,
las primeras dcadas del siglo XXI pueden estar dominadas por una generacin de ancianos aburguesada y polticamente poderosa.

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

EL CURSO DE LA VIDA EN
PERSPECTIVA SOCIOLGICA
Tal como se ilustra en este breve vistazo sobre el
baby boom, el estudio de una generacin en particular (o de un grupo mucho ms estrechamente definido con relacin a la edad, tal como se ver en breve),
es una forma de considerar la estabilidad social, el
cambio social y los puntos de vista sociales del ciclo
de la vida. Y una manera como los socilogos se
aproximan a este estudio es el considerar el curso de
la vida, o biografa colectiva de los grupos de personas a medida que transcurren por la vida.
El curso de la vida es un marco de referencia relativamente nuevo para la sociologa. El trmino
"curso de la vida" implica un flujo muy significativo
de aos (Levinson, 1976). En el nivel ms bsico, el
curso de la vida es el trayecto desde el nacimiento
hasta la muerte. En otro nivel, este curso constituye
una serie de cambios ms o menos predecibles. As
como el ao est dividido en estaciones, el curso de
la vida est dividido en etapas: la niez, la adolescencia, la edad adulta y as sucesivamente. Cada etapa del curso de la vida tiene su propio carcter
particular y su propio lugar necesario, vinculando el
pasado con el futuro. Aun en otro nivel, el curso de
la vida es una serie de fases en las que la vida de un
individuo (o de una generacin) se estructura por
experiencias particulares, tales como ser parte de la
generacin del baby boom.
En qu forma difiere esta aproximacin del estudio psicolgico del desarrollo humano? Mientras
que los psiclogos analizan los cambios en la forma
como los individuos piensan, sienten y se comportan a medida que van creciendo, los socilogos analizan las formas variables de los grupos a medida
que crecen en edad contra el teln de fondo del desarrollo histrico. De esta manera, tanto en trminos
sicolgicos como sociolgicos, el crecimiento en
edad es mucho ms que la suma de los aos. En trminos claramente sociolgicos, el crecimiento de la
edad encierra una secuencia moldeada de cambios
sociales en los roles, las responsabilidades y los privilegios. Los individuos pueden desviarse de las expectativas culturales asociadas con cada etapa del
curso vital, pero la secuencia en s misma -sus etapas, su longitud y contenido- est socialmente definida.

Definiciones sociales de las etapas del curso


de la vida
Todas las sociedades clasifican a los individuos dentro de grupos de edad (esto se conoce como la gradacin de edades), ubican a los miembros de

139

acuerdo con su edad, y establecen itinerarios para


los principales acontecimientos de su vida (Eider,
1978). Pero cuntas etapas en el curso de la vida reconoce una sociedad, cmo define ella estas etapas y
dnde traza los lmites entre las etapas de cultura a
cultura y de un perodo histrico a otro. Dentro de
nuestra cultura, por ejemplo, los significados de infancia y niez han cambiado radicalmente en los ltimos 150 aos; y la etapa conocida como la
adolescencia era desconocida hasta hace poco tiempo (Kett, 1977). Los conceptos de las etapas del curso de la vida y la lengua que se usa para describirlos
reflejan relaciones sociales. Cuando estas relaciones
cambian, las definiciones de las etapas tambin se
alteran.
Con certeza, todas las sociedades diferencian de
alguna manera la niez de la edad adulta. Los nios
gozan de oportunidades y sufren restricciones que
no se aplican a los adultos, y viceversa. Generalmente, el mayor se convierte en el que tiene ms concesin de privilegios y poder (Foner y Kertzer, 1978).
(La excepcin es la vejez: los ancianos son tratados
con respeto en algunas sociedades, pero no son valorados en otras). As que usualmente la edad, contribuye al status social (Jones, 1980), pero el grado
en el que contribuye al estatus vara de una sociedad
a otra. En algunas sociedades, la edad es la base de
un sistema formal de estratificacin social. Los roles
sociales, los derechos y privilegios que los acompaan, estn distribuidos primordialmente sobre la base de la edad. Por ejemplo, la Massai, una sociedad
pastoril en frica oriental, reconoce cuatro grados
de edades para los hombres a saber: muchacho, guerrero, anciano junior y anciano senior, y a cada grado de edad se le asigna un rol social (Bernardi, 1955;
Ole Saitoti y Beckwith, 1980). Los muchachos se han
iniciado dentro de la sociedad Massai y tienen a su
cargo el pastoreo de los ganados de sus familias da
a da; pero todava se encuentran bajo la autoridad
de sus padres. Los guerreros (llamados morani), que
se ubican en la edad desde los quince hasta los treinta aos, viven en aldeas separadas, supervisados
por un comit de ancianos. A los ancianos junior
(aproximadamente de treinta a cuarenta y cinco
aos), se les permite casarse, poseer ganados y establecer su residencia. Los ancianos senior (de edad de
cuarenta y cinco en adelante) se encargan de los negocios pblicos.
En otras sociedades, tales como la nuestra, la
edad es nicamente una de las fuentes para la identidad y el status sociales, aunque la distribucin de
ciertas oportunidades sociales y obligaciones de alguna forma estn ligadas a la edad. Tan slo podemos conducir un auto despus de los diecisis aos,

140

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

votar a los dieciocho, beber a la edad de veintin


aos (en la mayora de los estados), y jubilarnos con
todos los servicios de la seguridad social a los sesenta y cinco. Se nos exige que asistamos a la escuela
desde los seis aos hasta aproximadamente los diecisis. Sin embargo, los lmites entre las etapas en el
curso de nuestra vida estn muy dbilmente definidas, en comparacin con los de los Massai. Cuando
se convierte en adolescente un nio estadounidense,
o un joven adulto llega a la mediana? En una encuesta reciente, a los entrevistados se les pregunt
por las edades que asociaban con la frase "hombre
joven", y las respuestas variaban desde los diecio-

cho hasta los cuarenta aos! (Neugarten y Neugarten, 1987, p. 32).


Pero, por supuesto, aun cuando no fundamentemos los roles sociales sobre la edad solamente en
nuestra sociedad, las normas concernientes al comportamiento propio de la edad se tejen dentro de
nuestra estructura social (vase Tabla 6.1). Aqu estamos hablando de actividades y oportunidades mucho ms generalizadas y complejas, que la bebida o
el voto. Itinerarios aceptados generalmente y las expectativas de la edad gobiernan las transiciones
principales, tales como terminar la escuela, establecerse econmicamente en forma independiente, ca-

Tabla 6.1 Opiniones sobre el comportamiento apropiado a la edad

Dos encuestas hacen as mismas preguntas con 10 aos de diferencia (en los aos
50 y 70) y han demostrado un descenso dramtico en el consenso entre la clase media de edad intermedia y la clase de edad avanzada de las personas sobre cul es la
edad correcta para varios eventos principales y para los logros de la vida adulta.

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

sarse, tener hijos y jubilarse. Aunque las normas de


la edad se han modificado en los ltimos aos, la
mayora de las personas todava estn preocupadas
de si estn en el "programa" o no. Cuando se le pregunta sobre los acontecimientos principales de su
vida, una persona se refiere frecuente y directamente al itinerario social: "Empec muy tarde porque estaba en servicio en Vietnam" o "Me cas demasiado
joven". Al tomar las decisiones importantes, tales como un cambio en una carrera, las personas se preguntan si el tiempo es "correcto". Lo "correcto", es
simplemente una referencia a las normas sociales.
Cuando los eventos de la vida ocurren de acuerdo con el programa, usualmente se hacen sin esfuerzo, porque se han previsto y ensayado. No obstante,
los acontecimientos imprevistos pueden causar alguna angustia (Rindfuss y otros, 1987). La partida
del hijo menor y el principio de la fase llamada "nido varo" de la vida familiar no es una crisis para la
mayor parte de los padres de mediana edad porque
se espera que ocurra. Pero cuando la descendencia
no se aleja en el tiempo adecuado, o regresa por un
largo intervalo (despus de un divorcio o durante
un perodo de desempleo), tanto los padres como el
hijo tienden a estar confusos sobre lo que se espera
de ellos. Inclusive hasta acontedmientos positivos
pueden causar angustia si ocurren en un "tiempo
equivocado". Una mujer que alcanza enorme xito
profesional a la edad de treinta aos, por ejemplo,
puede caer en la depresin porque no sabe qu har
durante el resto de su vida.

141

Transiciones y cambios en el curso de la vida


Aunque las etapas del curso de la vida estn definidas por una sociedad, cualquier movimiento de una
etapa a otra debe comprender una transicin, un
punto en el que se abandona el rol conocido y se
asume uno nuevo (Kertzer, 1978). Cada acontecimiento principal en la vida exige una transicin. La
llegada de la edad madura, por ejemplo, nos exige
dejar las prerrogativas de la infancia y cargar con las
responsabilidades desconocidas de esa edad. El matrimonio significa que debemos entregar nuestra libertad sexual y domstica y aprender a acomodarnos a los dems. El nacimiento del primer hijo, la
decisin de tener el ltimo, o la jubilacin constituyen otras transiciones. Tradicionalmente, los ritos de
paso han marcado las transiciones. Estos ritos hacen
pblico el paso de una etapa social a otra con las ceremonias y rituales supervisados socialmente, explican el significado de la transicin a todos los
interesados y comprometen a la comunidad en el
proceso (Van Gennep, 1960; Gluckman, 1962; Turner,
1970).
En las sociedades donde las etapas de la vida estn puntualmente definidas y fuertemente ligadas a
la edad, las transiciones de una etapa a otra y los ritos que acompaan este paso son mucho menos ambiguas y menos significativas que tales ceremonias
en las sociedades ms complejas. De nuevo, aqu podemos contrastar las sociedades tradicionales como
la de los massai, donde las transiciones estn claramente definidas y los ritos de paso son culturalmen-

Las transiciones son una parte importante en el curso de la vida y se celebran en todas las culturas,
especialmente en el paso de la adolescencia a la vida adulta. El rito de iniciacin de los masai marca
cambios significativos en d rol de los hombres jvenes de la tribu. En nuestra sociedad, tales ritos
de iniciacin, como el Bar Mitzvah de los judos son ampliamente simblicos; este hombre joven no
puede asumir las responsabilidades de adulto por muchos aos (Izquierda: Peter Arnold/ Arthusl
Bertrand; derecha: Yoram Lehmann/ Peter Arnold, Inc).

142

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

te significativos, con las sociedades modernas tales


como la nuestra. Ciertamente, tenemos ceremonias
que marcan transiciones: la barra y el bar mitzrah de
la ley juda, las confirmaciones, los grados, los bailes
de las jvenes que se presentan en sociedad, las reuniones sociales, los matrimonios, las cenas de jubilacin y los funerales. Pero estas ceremonias no
constituyen necesariamente umbrales absolutos en
nuestros ciclos vitales. De acuerdo con la tradicin,
por ejemplo, el bar mitzrah de la ley juda simboliza
la entrada a la edad adulta; pero hoy, aunque se
mantiene la ceremonia cuando un muchacho llega a
los trece aos, ciertamente no significa que el muchacho haya llegado a ser hombre en trminos sociales ms amplios.
De nuevo, vemos que la definicin de las etapas
y el significado de las transiciones han llegado a ser
ambiguas en forma creciente en nuestra sociedad
contempornea. Sin duda, una de las caractersticas
distintivas de las sociedades contemporneas es que
estos significados estn cambiando y algunas veces
lo hacen con demasiada rapidez. La oportunidad de
los acontecimientos en el curso de la vida se ha vuelto ms variable y las normas sobre la edad se han
debilitado (Neugarten y Neugarten, 1987). Algunas
personas ingresan a la fuerza de trabajo a la edad de
diecisis o diecisiete aos; otras todava estn en la
escuela, preparndose para una profesin a la edad
de treinta aos. Algunas mujeres tienen su primer
beb antes de los quince aos, mientras que otras no
llegan a ser madres sino hasta los treinta y cinco o
ms. Hombres y mujeres pueden casarse, divorciarse, volverse a casar y otra vez divorciarse. Las mujeres, especialmente, ingresan y salen de la fuerza de
trabajo, abandonan la escuela y vuelven a entrar, y
empiezan varias nuevas carreras en el curso de su
vida adulta. Como resultado de esta fluidez, el empleo de tiempo completo, el matrimonio y la paternidad no sirven ya como indicadores confiables de
la transicin a la edad adulta.
Los cambios en las ltimas etapas del curso de
la vida son particularmente fuertes y merecen consideracin ms detallada posteriormente en este captulo. En el pasado, la vejez se consideraba como un
perodo de decaimiento intelectual y fsico, de desprendimiento social y frecuentemente de pobreza.
Por el contrario, actualmente muchas personas jubiladas llevan una vida sana y vigorosa.
Los cambios en el curso de la vida son tanto una
causa como un efecto de un amplio cambio social.
En el mundo tecnolgicamente cambiante de hoy,
nadie puede esperar vivir como lo hicieron sus padres. Las exigencias para aprender nuevos roles y
aun nuevas formas de vida son continuas, y los individuos deben llegar a adaptarse a la socializacin

improvisada y a un aprendizaje sobre la marcha. Por


ejemplo, los dramticos cambios en las actitudes y
comportamientos sexuales durante los ltimos veinticinco aos -algunos de estos cambios son el resultado de las creencias y acciones de la generacin del
baby boom y han exigido una resocializacin. Tanto
hombres como mujeres ahora tienen vida sexual
fuera del matrimonio de una manera libre, desde
"aventuras de una noche" hasta la cohabitacin. Las
reglas del juego han cambiado mucho y perfectamente pueden cambiar de nuevo: la crisis por causa
del SIDA puede ocasionar un dramtico retroceso en
el comportamiento sexual relajado, haciendo que la
soltera sea menos atractiva, en tanto que el matrimonio lo sea ms. Tal cambio podra obligar a la juventud de hoy a entrar en un proceso de
resocializacin (discutido en el Captulo 5).
En resumen, la vida moderna supone un continuo proceso de ajustes a nuevos desarrollos y nuevas exigencias. A medida que vivimos ms y el
curso de la vida se prolonga, el proceso de socializacin tambin se extiende.
Cohortes y contexto histrico
En qu forma los socilogos toman en cuenta tanto
los rpidos cambios en las etapas del curso de la vida como los de los contextos sociales que influencian estos cambios? Tienen en cuenta grupos de
personas que hayan nacido aproximadamente por la
misma poca (ms o menos un ao ) y quienes de
esta forma envejecen juntos, compartiendo una experiencia histrica similar. Tal grupo es conocido
por los socilogos como cohortes por el nacimiento
(Riley 1987; Rosow, 1978). El estudio de los cohortes
es una forma de reconocer que las circunstancias
histricas diferentes en cada etapa de la vida separa
a los miembros de una sociedad de los otros en alguna forma (Eider, 1978, 1987). Las condiciones econmicas, polticas y sociales particulares constituyen
el marco de referencia de cada cohorte y fomentan el
desarrollo de un conjunto comn de creencias y actitudes. En la medida en que se alteren las condiciones, como estn obligadas a hacerlo, la visin del
mundo, las oportunidades, las aspiraciones y las
creencias de los grupos sucesivos cambian tambin,
traslapndose, cambiando o distancindose en forma dramtica.
Los cohortes sucesivos se encuentran expuestos
a amplios hechos sociales en diferentes etapas del
curso de la vida, y adems envejecen en formas distintas. (El aparte para profundizar examina un estudio de las caractersticas de los grupos de edad que
ilustran exactamente este punto.) A medida que el
proceso contina, los cohortes llegan a las mismas

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

etapas bajo diferentes circunstancias sociales: envejecen en una sociedad diferente de aquella en que
empezaron su vida.
Con el tiempo, cambia la cantidad de personas
en cada etapa del curso de la vida (la as llamada estructura de la edad). Eventualmente, las opiniones
culturales de los roles relacionadas con la edad tambin cambiarn; todo lo cual, a su vez, afecta las condiciones sociales. As, el flujo de cohortes sucesivas
en el curso de la vida es al mismo tiempo una reflexin y una fuente de cambio social (Riley, 1987; Eider, 1978). El enfoque sobre las cohortes de edad
permite a los socilogos fijar y predecir el cambio
social.

En profundidad: Las experiencias de las


cohortes de la Gran Depresin
Glen Eider (1978, 1987) estudi el impacto de la
Gran Depresin sobre dos cohortes, los que nacieron
entre 1920-1921 y los que nacieron entre 1928-1929.
(vase Cuadro 6.2) Los miembros de la primera de
estas cohortes nacieron en los prsperos aos de la
dcada de 1920, y por lo tanto, tuvieron una niez relativamente segura. Cuando la depresin empez,
los nios eran lo suficientemente grandes para ayudar a sus familias a "sobreaguar" financieramente.
De adolescentes, los nios de este cohorte a menudo
trabajaban tiempo parcial para complementar el ingreso familiar; las nias a menudo asuman la responsabilidad de la casa cuando la madre se iba a
trabajar. De este modo, el lmite social entre la juventud y la edad adulta se disminuy en algo, especialmente en las familias pobres. Esta cohorte se gradu
en la escuela secundaria durante las primeras etapas
de la movilizacin para la Segunda Guerra Mundial.
El servicio en el ejrcito represent una clara transicin, un paso de la dependencia familiar hacia la independencia y la autonoma. Despus de la guerra,
pudieron utilizar certificados del gobierno (G.I. bilis)
que proporcionaban auxilios para la educacin en la
universidad y para la compra de casa.
Por el contrario, la cohorte de quienes nacieron
entre 1928-1929 experiment penalidades econmicas prolongadas, empezando en los aos vulnerables de la niez temprana (dcada de 1930) y extendindose hasta la adolescencia (dcada de 1940).
Durante dos dcadas estuvieron expuestos a la tensin de una movilidad descendente. A menudo, los
padres eran incapaces de cumplir con su rol tradicional de ganarse el pan diario y las sobrecargadas
madres tendan a preocuparse por mantener el esta-

143

tus familiar o, en muchos casos, la supervivencia familiar. Como adolescentes, los que pertenecan a
este segundo cohorte, vieron la Segunda Guerra
Mundial desde lejos, frecuentemente separados de
sus padres, con pocas oportunidades de llegar a ser
hroes.
Debido a las etapas diferentes en el curso de la
vida, los efectos de la Gran Depresin sobre estas cohortes adyacentes fueron bastante diferentes. Eider
encontr que los de la primera cohorte tenan ms
esperanzas, autonoma y confiaban en su futuro y,
en general, se realizaron ms en sus vidas adultas
que los de la segunda cohorte. Tal como ha anotado
Riley, "la pertenencia al grupo de cohortes (no) marca a los individuos solamente desde su nacimiento;
los afecta en cualquier edad por medio de los grupos a los que pertenecen, las otras personas con las
que interactan, las condiciones sociales y culturales
a las que se encuentren expuestos" (1987, p. 7).
Las edades y las etapas del hombre
Ya estamos listos para mirar ms cuidadosamente
las definiciones de las etapas del curso de la vida en
nuestra propia sociedad. En general, dividimos la
vida en: niez, adolescencia, joven o temprana edad
adulta, edad adulta mediana (o edad intermedia) y
ltima edad adulta o vejez, cada una con sus respectivas subdivisiones. Esta divisin de toda la vida es
claramente moderna (Neugarten y Neugarten, 1987,
pp. 29-30), en particular la inclusin de la adolescencia, la edad adulta mediana, y de las subdivisiones
de la vejez (el resultado de que ms y ms personas
viven ms tiempo).
Uno de los pioneros en el anlisis de las etapas
de toda la vida fue Erik Erikson, quien extendi la
teora sicolgica freudiana ms all de la niez y
consider importantes factores culturales. En Childhood and Society (La niez y a sociedad) (1950, 1963),

Erikson propuso una teora psicosociolgica del desarrollo de la vida que inclua ocho etapas, las cuales
denomin "las ocho edades del hombre". En cada
etapa, sugera Erikson, el individuo enfrenta un conflicto fundamental entre sus necesidades predominantes y la capacidad de la sociedad para satisfacerlas. El conflicto crea una crisis; la forma como el
individuo resuelva cada crisis afectar la autoimagen, identidad, relaciones sociales, productividad y
satisfaccin, en resumen, todo el resto de su desarrollo, que contina durante la vejez.
La teora de Erikson se ha debatido y criticado.
Algunos han argumentado que representaba las
transiciones del curso de la vida como ntidas y claramente definidas y que su consideracin de los factores sociales y culturales est lejos de ser completa

144

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Tabla 6.2 El contexto social de los cohortes

-aunque dentro de la psicologa l fue una voz fuerte


en otorgarle al rol de la sociedad lo que le corresponde, tal como lo implica el ttulo de una obra
principal. A pesar de las crticas, su teora an proporciona un marco de referencia conciso y concreto
para entender el desarrollo y el cambio a lo largo del
curso de la vida; tambin nos ayuda a reconocer la
continuidad de cada individuo, cohorte o generacin cuando pasa de una etapa a otra. Las descripciones de los conflictos y las tareas en cada etapa
hechas por Erikson podrn demostrarse como tiles
en la medida en que avancemos en este captulo.

zas jvenes" y luego por sirvientes. Nadie senta que


era necesario proteger a los jovencitos de las realidades diarias del nacimiento, la muerte o el sexo. Tan
pronto como estaban fsicamente capacitados para
ejecutar tareas tiles, algunas veces cerca de los cinco o seis aos, los nios trabajaban con los adultos.
La idea de que los nios deban ser consentidos,
alimentados y protegidos de un mundo adulto separado proviene del Renacimiento. Hacia el siglo
XVIII, la mayora de las familias de clase alta ya ha-

LA NIEZ
La experiencia de ser nio depende no slo de los
niveles de maduracin fsica, mental y emocional,
sino tambin de las circunstancias histricas. Las
ideas sobre lo que son los nios, lo que necesitan de
los adultos y sobre qu roles sociales debera permitrseles desempear, han cambiado con el tiempo.
Cambios histricos
La niez, tal como la conocemos actualmente en el
mundo occidental no existi en la Edad Media
(Aries, 1962). Antes del siglo XVI, por supuesto, se
reconoca que los nios eran inmaduros, pero la niez no se consideraba como una etapa especial e importante de la vida. Ms bien, se consideraba como
una preparacin biolgicamente necesaria para los
asuntos socialmente importantes de la edad adulta,
la cual empezaba mucho ms temprano que hoy. El
rol de padre tambin tema un significado muy diferente hace varios siglos. Los nios de familias acomodadas eran cuidados principalmente por "nodri-

Actualmente reconocemos la niez como un perodo de desarrollo crtico y de valores provisto de una etapa rica y vital en el
curso de la vida. En contraste, este retrato del siglo XVIII
transmite un sentido en el que los nios se vean como "pequeos adultos" listos a asumir responsabilidades adultas tan
pronto como su estatura y fortaleza se lo permitieran. La niez
era solamente un perodo de resistencia, como si se reflejara en
el dicho Victoriano que "los nios deben verse pero no escucharse". (Joseph Bagder, 1760/ Abby Aldrich Rockefeller Folk
Art Center).

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

ban aceptado la nueva opinin sobre la niez como


un tiempo para aprender, explorar y jugar. La creciente clase media, de la que se dice algunas veces
que haba "inventado" la niez como un perodo
aceptado y claramente demarcado de la vida, sigui
esa postura hacia fines del siglo XIX. Pero la vida
cambi poco para los nios de la clase ms baja hasta las primeras dcadas del siglo XX. Como los adultos, trabajaban desde el amanecer hasta la tarde en
los campos, minas y fbricas. El movimiento para la
proteccin infantil en Estados Unidos estuvo dirigido por adultos de la clase alta y media que estaban
alarmados por la cantidad de nios inmigrantes que
vagaban por las calles de las ciudades en pandillas y
sin vigilancia. Las leyes que prohibieron el trabajo
de los nios e hicieron obligatoria la escuela se aprobaron tanto para proteger la sociedad como para
proteger a los mismos nios. No fue sino hasta los
aos 20, que estas leyes se hicieron cumplir ampliamente, haciendo de la niez una realidad para todos
(o casi todos) los jovencitos estadounidenses.
La niez en la sociedad actual
En la actualidad, consideramos la niez como un extenso perodo de aprendizaje y crecimiento, desde la
dependencia total de la infancia, hasta la casi independencia de la adolescencia. Es un perodo en el
que cada nio debe adquirir muchas de las habilidades necesarias para funcionar en el mundo de los
adultos. Cmo sucede todo esto?
As como las definiciones de la niez han cambiado de un perodo histrico a otro y de una sociedad a otra, as mismo ha sucedido con las opiniones
sobre lo que gobierna el desarrollo durante la niez.
Tal como vimos en el Captulo 5, los desarrollistas se
enfocan primordialmente hacia la interaccin de la
herencia y el medio ambiente -sobre la naturaleza y
la alimentacin que funcionan conjuntamente en
formas complejas. El punto importante es que el individuo no puede separarse realmente del contexto
histrico, las tendencias sociales, etctera. La enorme cantidad de investigacin realizada en los ltimos cincuenta aos sobre todos los aspectos de la
infancia y la niez, especialmente sobre la competencia de los recin nacidos y los infantes, ha establecido, primero, que existe un itinerario genticamente programado para la madurez fsica, para
las etapas principales como son sonrer, balbucear,
gatear, caminar, decir las primeras palabras, correr y
dems (vase Figura 6.1). Segundo, los investigadores han encontrado que algunos aspectos del desarrollo del nio son primordialmente controlados por
los genes, mientras que otros son menos dependientes de los factores biolgicos. Finalmente, este cuer-

145

po de investigacin ha confirmado el rol significativo del medio ambiente, de los mundos sociales del
nio y los padres. Toda esta investigacin es importante de otra forma: todo lo que se ha aprendido y se
seguir aprendiendo sobre el desarrollo del nio se
canaliza dentro de la definicin que nuestra sociedad da de la niez.
En su anlisis de los conflictos que los nios deben resolver, Erikson enfoc primordialmente las influencias del medio ambiente (especialmente los
padres y ms tarde la de los pares), pero reconoci
los roles biolgicos y el rol de la maduracin fsica
(vase Figura 6.2). De acuerdo con su teora, el infante enfrenta la situacin de la confianza bsica contra la desconfianza. Idealmente, los infantes aprenden
que el mundo es un lugar ms o menos seguro, donde sus necesidades van a satisfacerse. Si, no obstante
el cuidado es errtico, los infantes empiezan a ver el
mundo como un lugar duro, donde deben protegerse a s mismos. Tan pronto los que hacen sus primeros pinitos se ven en el dilema entre el esfuerzo por
la independencia y el deseo de proteccin paternal,
enfrentan una crisis de autonoma en contra de ver-

genza y duda. Si se les permite "pararse en sus dos


pies" y al mismo tiempo se protegen del peligro, desarrollan la autoconfianza; si estn poco o demasiado protegidos, experimentan la autoduda y una
excesiva dependencia de la opinin de los dems.
La crisis de la niez temprana, iniciacin contra
culpabilidad, empieza a los cuatro o cinco aos, cuando los nios empiezan a extender su dominio sobre
el cuerpo hacia el mundo que los rodea. Si los padres y otras personas colaboran en sus exploraciones, los nios desarrollan sentimientos de autovaloracin. Pero si sus primeros pasos se ridiculizan o
rechazan, se castigan a s mismos por sus faltas y
por sentirse culpables. Luego, cuando alcanzan la
edad escolar, los nios enfrentan el conflicto de la laboriosidad contra la inferioridad cuando luchan por ad-

quirir habilidades e informacin y para relacionarse


con un crculo social ms amplio. Dependiendo de
sus experiencias, pueden desarrollar el orgullo en
sus habilidades y en sus realizaciones y aprender a
buscar una actividad satisfactoria para su propio
bien; o pueden empezar a sentirse crecientemente
inferiores y temer que si se les exige desempearse
en algo, inevitablemente van a fallar.
Quizs el desarrollo ms importante de la niez
temprana es la adquisicin de la lengua. Uno de los
elementos sociales ms fundamentales y complejos
que poseen los humanos, la lengua, capacita al nio
para comunicarse con otras personas, para pensar
en forma simblica, y para llegar a ser miembro
competente de la sociedad. La lengua tambin per-

146

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Figura 6.1 Los logros de la niez

El Instituto Gessell en New Haven, un centro piloto para el estudio del desarrollo de la infancia, ha subrayado estas etapas en el desarrollo.
mite que los nios aprendan sobre su sociedad por
medio de los dems. Para adquirir la lengua, el nio
aprende el vocabulario y las reglas gramaticales,
capta las sutilezas de la pronunciacin y de la entonacin, y domina formas cultas para dirigirse a personas diferentes en ocasiones diferentes, lo cual no
es un logro pequeo. Todas estas realizaciones fsicas, emocionales, sociales y cognoscitivas preparan
al nio para movilizarse hacia la prxima etapa: la
adolescencia.

LA ADOLESCENCIA
La adolescencia es una invencin todava ms reciente que la niez (Kett, 1977). Hacia finales del siglo XIX, los comentaristas sociales empezaron a
describir el perodo entre la niez y la edad adulta
como una etapa especialmente peligrosa y vulnera-

ble en el desarrollo. En una de sus obras ms detalladas e importantes, Adolescence: Its Psychology and
Its Relation lo Physiology, Anthropology, Sociology, Sex,
Crime, Religion, and Education (1904) (La adolescencia:
su psicologa y sus relaciones con la filosofa, la antropologa, la sociologa, el sexo, el crimen, la religin
y la educacin) el siclogo G. Stanley Hall describi
la adolescencia como un perodo de tormenta, de
tempestad, de angustia y de presin, pero tambin
de posibilidad y promesa. Argument que a los jvenes debera drseles una oportunidad de experimentar y explorar antes de ser empujados hacia el mundo
adulto.
Las ideas de Hall reflejaban y proyectaban las
condiciones sociales. Al convertirse los Estados Unidos del siglo XX en una sociedad crecientemente industrializada y urbanizada, y escasear las posiciones
para los trabajadores sin habilidades, la educacin
no sigui siendo un lujo sino que se convirti en una

Figura 6.2 Etapas de la vida y situaciones de desarrollo de Erikson

necesidad. As, en vez de lanzarlos prematuramente


al mundo adulto, a los jvenes se les estimulaba para que terminaran la secundaria, incluso la universidad. Durante la Gran Depresin, la permanencia en
la escuela fue impulsada por otra razn: evitaba que
los jvenes inundaran el saturado mercado laboral.
En efecto, entre los aos 1900 y 1956, la proporcin
de estadounidenses que se graduaron en la secundaria aument de 6.3 a 62.5 por ciento.
La adolescencia tal como la conocemos hoy realmente tom forma en las dcadas de 1940 a 1950,
cuando la segregacin de los jvenes en las escuelas
foment el desarrollo de una sociedad de adolescentes (Coleman, 1961), o subcultura, con sus propios
gustos y estndares. Muchos de los cambios que tuvieron lugar fueron el resultado de la afluencia del

perodo posterior a la Segunda Guerra Mundial, que


prepar la etapa para una vertiginosa serie de cambios sociales y de redefinicin de roles . Por ejemplo,
muchos jvenes tenan acceso a los automviles. Esto significaba que la mayor parte de los romances de
los jvenes, no continuaron bajo la vigilante mirada
de los adultos, una circunstancia que puede explicar,
al menos en parte, el incremento en la actividad sexual de los jvenes. Hacia la dcada de los 50, la
adolescencia era una clasificacin tanto legal como
social: de los diecisis a los dieciocho aos se estaba
bajo la proteccin de los tribunales juveniles en casi
todos los estados.
Existen seales de que la edad en que los nios
se hacen adolescentes, est decreciendo paulatinamente. Las "pollitas" que se desvanecan con Frank

148

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Sinatra en los 40, tenan de quince a dieciocho aos;


los "adolescentes que jugaban a las escondidas" que
asaltaban a los Beatles en los aos 70 eran jvenes de
doce a catorce aos. La edad en la que las jvenes
empiezan sus romances y a utilizar cosmticos (sin
mencionar las drogas) ha cado de los quince a diecisis aos de edad a los once y doce aos. Inclusive
los nios tienen conocimientos sobre el sexo, las drogas, el alcoholismo, el suicidio y la guerra nuclear,
todos ellos temas prohibidos hace una generacin
(Neugarten y Neugarten 1987). Algunos ven esto como una prdida de la inocencia de la niez y lo atribuyen a diversas influencias convergentes, incluyendo la revolucin sexual, la televisin, la alta tasa de
divorcios y las madres trabajadoras, cuyos nios
pueden no ser supervisados despus de la escuela
(Winn, 1983).
Los nios de la dcada de 1980, tambin estn
mucho ms expuestos a los problemas de los padres
e inclusive a convertirse en sus confidentes, familiarizndose con las emociones y dilemas de los adultos, los cuales no estn preparados para manejar. Al
mismo tiempo, algunos acontecimientos y procesos
que han marcado tradicionalmente el comienzo de
la edad adulta, se han pospuesto. El porcentaje de
jvenes que van a la universidad y permanecen econmicamente dependientes de sus padres, en sus
veinte aos, empez a incrementarse en los aos 60,

cuando los jvenes del baby boom alcanzaron la edad


para ir a la universidad. Aunque la cantidad de estudiantes universitarios es hoy menor que la de 1960,
la proporcin de jvenes que "retrasan" (de acuerdo
con los itinerarios ms tradicionales) los compromisos con el trabajo y con la familia, sigue siendo alta.
Puede verse que, en conjunto, las presiones ascendentes hacia la edad adulta, y las presiones descendentes hacia la dependencia que se mantiene, han
ayudado a consolidar la adolescencia como una etapa
definida.
Quin soy?
La bsqueda de la propia identidad es probablemente el tema predominante de la adolescencia.
Al reconocer este perodo como una etapa del curso
de la vida, la sociedad tiene el efecto de proporcionar a muchos jvenes la oportunidad de preguntarse "quin soy?", y como sugera G. Stanley Hall,
experimentar con las respuestas. Los adolescentes
tambin tienden a utilizar este perodo para probar
las convenciones y la moralidad de una sociedad
como medio para defender sus propias ideas.
En su anlisis de esta etapa, Erikson tambin se
centr en la identidad como la tarea principal de la
adolescencia. Lo que Erikson quiere significar con
identidad es un sentido de continuidad de nuestro
pasado, presente y futuro, y la coordinacin de los

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

sentimientos sobre la forma como uno se mira y es


visto por los dems. Aquellos que son incapaces de
desarrollar un sentido de quines son y hacia dnde
van, experimentan una confusin de roles. As, la
crisis que enfrentan los adolescentes es identidad contra confusin de roles.

Transiciones hacia la edad adulta


La adolescencia puede empezar en la biologa, con
cambios fsicos rpidos y dramticos, pero termina
en la cultura (Conger y Peterson, 1984). Precisamente cuando una adolescente llega a la adultez, depende de numerosos factores culturales y sociales. En
las sociedades tradicionales, como se ha visto, los ritos de paso marcan claramente la transicin y existe
poca duda sobre quin es un adulto completamente
formado. En las sociedades modernas y complejas,

149

la transicin es ambigua, tal como se ha anotado en


la primera parte del captulo; es un proceso gradual
ms que un hecho especfico (Hogan y Astone, 1986,
p. 112). En otras palabras, el paso a la edad adulta
comprende mltiples transiciones.
La oportunidad y el significado de estas transiciones dependen en parte de la raza, el origen tnico
y la clase social, de modo que esos diferentes grupos
dentro de la sociedad moderna, experimentan transiciones en tiempos diferentes. Tradicionalmente, la
socializacin del rol sexual tambin ha desempeado su parte: se estimula a hombres y mujeres a que
acojan diferentes caminos hacia la edad adulta. Adems, las transiciones a la edad adulta pueden analizarse como voluntarias (escogemos el primer trabajo
y la primera separacin del hogar de acuerdo con
deseos propios); anticipadas (se espera que nos casemos a los veinte aos y seamos padres varios aos
ms tarde, y lo hacemos); no anticipada (la muerte de
uno de los padres o un embarazo no deseado nos
obliga repentinamente a asumir responsabilidades
de adulto); o, en efecto, no transicional (somos incapaces de encontrar un trabajo o una esposa o tener
un nio) (Schlossberg, 1987). Evidentemente, las "no
transiciones" tambin afectan los roles, las elecciones
y las expectativas.
La caracterstica que acompaa la maternidad
en los jvenes atiende a varios tipos de transiciones
en la edad adulta y las vincula con otro aspecto importante: el curso de la vida de una familia entera.

EDAD ADULTA
Alguna vez considerada como un perodo de relativa estabilidad, la edad adulta actualmente es reconocida como una poca de permanentes desafos y
cambios. El matrimonio, la paternidad, la familia y
el trabajo significan, para los adultos de hoy, aspectos muy diferentes a lo que fueron para sus padres y abuelos. Y no es de admirarse! A medida que
nos acercamos al siglo XXI, los estadounidenses cada vez ms se sienten menos satisfechos por tener el
mismo esposo, trabajo u hogar durante su vida
adulta.
Transiciones sobre la marcha: de la edad
adulta inicial hasta la edad intermedia
adulta
Aunque pensamos que el matrimonio es un rito de paso nico,
es slo una de las decisiones ms importantes que pueden marcar la transicin gradual a a vida adulta. Las decisiones sobre
la amistad, la carrera, la familia, el hogar y el estilo de vida son
elecciones que comprenden muchas posibilidades excluyen
otras y vinculan al individuo con la comunidad ms all de s
mismo (Spencer Grant/ The Picture Cube).

Daniel Levinson (1978) fue pionero en la investigacin sistemtica del ciclo vital del adulto, especialmente del cambio de la edad joven adulta o inicial
hasta la edad intermedia adulta. Su estudio principal, hecho a finales de la dcada de 1960 y a comienzos de la del 70, ha sido alabado tanto como

150

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Maternidad en la adolescencia
La mayora de la gente siente que
las transiciones e interrupciones no
anticipadas del curso de la vida derivan en angustia y generan problemas. Pero, cmo sucede esto?
Cules son los problemas? y, cules son los efectos a largo plazo? Algunos estudios recientes acerca del
impacto de una paternidad no planeada sobre los individuos y las familias, proporcionan algunas
respuestas que arrojan luz sobre la
que es una transicin comn muy
difcil y repentina-pero creciente- a
la edad adulta. Y puesto que las vidas de los miembros de toda una familia son interdependientes, la
investigacin tambin revela la forma como el curso de la vida de una
familia se ve afectado por las transiciones de los roles de sus miembros
(Eider, 1986).
L.M. Burton estudi cuarenta y
una familias negras de clase urbana
multigeneracional (Burton, 1985;
Burton y Bengtson, 1985). Cada familia inclua una nueva madre, una
abuela y una bisabuela. En veintitrs de las familias, la transicin ocurri "a tiempo": las nuevas madres
eran jvenes adultas (con edades de
veintin a veintisis aos), las abuelas tenan edades medias (de cuarenta y dos a cincuenta y seis aos), y

las bisabuelas eran ancianas (edades


entre sesenta y setenta y tres aos).
En dieciocho de las familias, la transicin era "temprana": las nuevas
madres eran jvenes (de edades entre once y dieciocho), las abuelas
eran adultas jvenes (edades de
veinticinco a treinta y ocho aos), y
las bisabuelas eran de edad media
(edades de cuarenta y cinco a cincuenta y siete).
Burton encontr que las transiciones a tiempo eran bien recibidas por
todas las tres generaciones; los
miembros de la familia se preparaban para moverse hacia la prxima
etapa en la escala generacional. Por
el contrario, las transiciones aceleradas de roles que resultaban del embarazo de adolescentes (una nia se
converta en madre; mujer joven, en
abuela; mujer de media edad, en
matrona), rompan las expectativas,
las relaciones y los cursos de la vida
de las personas involucradas. Puesto que las adolescentes no estaban
preparadas para las responsabilidades de la maternidad, virtualmente
todas esperaban que sus madres cuidaran de sus hijos. Ms de 80 por
ciento de las abuelas jvenes, sin embargo, se rehusaron a la tarea de
asumir primordialmente ese rol.
De acuerdo con Burton, el llegar

criticado. Tom en consideracin slo hombres de


edad de treinta y cinco a cuarenta y cinco aos, y
aunque escogi sus cuarenta sujetos de estudio de
diversos orgenes y situaciones de vida (diez ejecutivos de empresa, diez obreros por horas, diez novelistas y diez bilogos universitarios), su muestra no
puede considerarse como representativa de la poblacin masculina en su totalidad. La obra de Levinson,
sin embargo, fue til para dirigir la atencin hacia el
curso de la vida en la edad adulta y para modificar
nuestro concepto sobre este momento de la vida.
En su libro Childhood and Society, Erikson dice
que la crisis de los jvenes adultos (edades de veinte
a cuarenta aos) es de intimidad contra aislamiento.
Los jvenes adultos parcialmente deben mezclar sus
identidades con las de otras personas, formar amistades profundas y levantar una familia. El peligro

a ser abuela tan temprano, acarreaba un conflicto para los planes del
curso de la vida de estas mujeres relativamente jvenes, planes que incluan el trabajo, la educacin y el
romance. Burton tambin seal
que la mayora de las abuelas jvenes haban sido madres muy jvenes y que no haban querido una
transicin prematura del segundo
rol. Algunas an sufran conflictos
de su propia adolescencia, sin resolver, y estaban tratando de recuperar
la juventud perdida cuando se hicieron madres. As, en cierto sentido
las madres y las abuelas jvenes estaban luchando a brazo partido para resolver situaciones personales
semejantes. No es de sorprenderse,
con diferencias en edades entre
ellas, relativamente pequeas (un
promedio de quince aos), que las
madres y abuelas tendieran a comportarse ms como hermanas que
como madres e hijas.
En algunos casos, el rechazo de
las abuelas a desempear el rol de
custodia, obligaba a las madres jvenes a asumir totalmente la responsabilidad por el beb. Esta transicin
temprana hacia la vida adulta significaba que las madres jvenes tenan
que reorientar el curso de su vida,
descartando planes de matrimonio,

consiste en que ellos fallen al comprometerse porque teman perder su propia identidad. En la edad
madura mediana (cuarenta a sesenta aos), la crisis
es entre la generatividad, el sentimiento de que uno
est haciendo una contribucin al mundo y guiando
a las generaciones jvenes, y el estancamiento, sentimientos de aburrimiento y de resignacin, cuando
los sueos juveniles chocan con la realidad de la
edad adulta intermedia.
Al igual que Erikson, Levinson ve dos perodos
distintos dentro de la edad adulta, la inicial y la
edad adulta intermedia (o edad adulta mediana);
pero Levinson fue mucho ms all. Concluye que el
ciclo de vida de un hombre adulto est dividido en
perodos estables (o estructuras construidas) en los
que revisa y evala sus oportunidades pasadas y
considera el futuro. Los perodos de transicin son

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

universidad y carreras -al menos


por algn tiempo- mientras luchaban por cuidar al nio, quiz, inclusive durante los aos de secundaria.
Ms frecuentemente, sin embargo,
las madres jvenes remitan sus responsabilidades ms atrs en la escala generacional, a las bisabuelas de
los nuevos bebs. Habiendo cuidado de los nios de sus hijas, estas
mujeres asuman este rol de nuevo
por sus nietas. Muchas tambin tenan a cargo familiares ancianos.
Una bisabuela de edad mediana exclamaba: "No tengo tiempo para m,
cuido a los bebs, a los nios mayorcitos (la joven madre estaba todava
en la casa), y a los viejos. Trabajo demasiado. . . me canso tanto que no
s si podr hacer algo para m". (Eider, 1986, p. 21). Las bisabuelas tambin teman que sus hijas, que
haban renunciado a su rol de madres y ahora al de abuelas, jams
iban a crecer y a asumir sus responsabilidades con seriedad.
Frank Furstenberg y sus colegas,
quienes realizaron un estudio longitudinal con 300 mujeres de Baltimore, encontraron que, en contra de la
mayor parte de las predicciones, la
paternidad de los jvenes no daa
inevitablemente las oportunidades
de vida de los adolescentes (Fursten-

berg, 1976, 1984; Furstenberg,


Brooks-Gunn y Morgan, 1987). En
su investigacin, que sugiere cmo
pueden reorientarse las vidas que se
han separado de su programa, Furstenberg identific tres "caminos de
escape" para las madres adolescentes. El primero era la educacin: las
madres adolescentes que completaban la secundaria tenan iguales
probabilidades de depender de la seguridad social en la edad madura,
que aquellas que no haban cursado
la secundaria. El segundo era el control de natalidad. Las mujeres que
no tuvieran un segundo hijo en los
cinco aos despus del primero, tenan tres veces y media ms probabilidades a tener estabilidad
econmica en la adultez. Tambin
estaban ms inclinadas a casarse. El
tercer camino de escape era de hecho un matrimonio estable, lo que
comnmente significaba independencia de la madre de la familia
de origen. Las mujeres que permanecan en las casas de sus padres largo tiempo despus de ser madres
no efectuaban otra transicin a la
edad adulta; para decirlo en palabras sencillas, seguan como nias
dependientes a lo largo de su vida.
Y qu pasa con la siguiente generacin? Furstenberg y sus colegas

difciles, frecuentemente dolorosos: suspendido entre el pasado y el futuro, un hombre lucha por cerrar
la brecha. Levinson argumenta que aunque la edad
en la que los hombres entran en un perodo particular de la vida puede variar en algo, todos ellos progresan durante las mismas etapas en el mismo
orden (vase Figura 6.3).
En la transicin del joven a la edad adulta inicial
(relativamente hablando, durante los veinte aos),
llega a ser adulto principiante con una base de hogar en su haber. Empieza a hacer elecciones sobre el
matrimonio, la ocupacin, la residencia y el estilo de
vida que va a definir su lugar en el mundo de los
adultos. Cerca de los treinta aos, estas decisiones
adquieren un nuevo carcter: ahora sus elecciones
son "serias". Los ltimos aos de los treinta son un
perodo para establecerse y para echar races -esta-

151

encontraron que cuando estos jovencitos llegaban a la adolescencia, mostraban ms sntomas de desajustes
-representando distanciamiento social, etc.-, que los nios de las madres ms maduras. En general, los
adolescentes que mejor la pasaron
fueron aquellos cuyas madres haban optado por un camino de escape. Por ejemplo, a los jvenes cuyas
madres no haban tenido un segundo o tercer hijo, inmediatamente
despus del nacimiento del primero, les haba ido mejor en la escuela
que aquellos cuyas madres haban
tenido otros bebs mientras ellos
eran todava pequeos.
As, aunque las transiciones de
roles en nuestra sociedad pueden
ser ms ambiguas que en las sociedades ms tradicionales, sin embargo, son muy reales. Estudios sobre
la maternidad en jovencitas revelan
las consecuencias de salidas marcadas del itinerario de nuestra sociedad y nos muestran cun
importante puede ser ese itinerario.
No slo las transiciones no anticipadas arrojan al individuo fuera de su
curso (al menos temporalmente), sino que tambin repercuten y reducen la escala generacional, alterando
de esta forma el curso de la vida de
la familia como un todo.

blecer un nicho en la sociedad, anclarse ms firmemente en la vida y progresar en la ocupacin elegida.


La transicin de la edad adulta intermedia, de
acuerdo con Levinson, comnmente ocurre entre las
edades de los cuarenta y los cuarenta y cinco aos.
En la edad adulta inicial, los hombres estn en su cima fsica y mental. Ahora deben enfrentar las seales y las limitaciones de la edad. Para la mayora de
los hombres que Levinson estudi (70 a 80 por ciento), la transicin de la vida intermedia -popularmente llamada "la crisis de la media vida"- estaba
psicolgicamente tergiversada. De repente, los hombres empezaron a cuestionarse sobre su matrimonio,
su familia y sobre su carrera. "Qu he hecho con mi
vida? Qu he conseguido realmente y qu he dado
a mi esposa, a mis hijos, a mis amigos, a mi trabajo y

152

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

a la comunidad -y para m? Qu es lo que realmente quiero para m y para los dems?" (p. 60). Para algunos, el darse cuenta de que sus sueos juveniles
jams podran realizarse, fue particularmente angustioso.
Sin embargo, los hombres que negociaron bien
esta transicin, encontraron la edad adulta inicial
como el tiempo ms creativo del curso de su vida.
Llegaron a tener mejores vnculos con otros y a tener
ms seguridad en s mismos. Siguiendo a Erikson,
Levinson sugiere que los hombres ms exitosos de la
edad adulta intermedia desarrollan la generatividad. Utilizan la autoridad en forma creativa, aceptando la responsabilidad paternal de las generaciones ms jvenes.
Levinson sostiene que otra transicin empieza
alrededor de los sesenta aos. Tan pronto los hombres se acercan a la vejez, deben reconocer que su
generacin ya no es la que domina. Su funcin es
sustentar su vitalidad en formas nuevas y apropiadas para la edad adulta madura y la vejez.

Otra investigacin confirma algunos de los hallazgos de Levinson; pero seala diferencias en otros
puntos. El estudio Grant sobre el desarrollo de los
adultos hizo el seguimiento de 270 estudiantes de
primer semestre de la Universidad de Harvard, desde la universidad hasta la edad adulta. George Vaillant (1977) entrevist a noventa y cuatro de estos
hombres en su vigsima quinta reunin universitaria, cuando promediaban los cuarenta y cinco aos y
de nuevo cuando promediaban cincuenta y cinco
aos. (Este estudio por supuesto est sujeto a la misma crtica que el de Levinson -que se enfoc solamente sobre un grupo de hombres). Al igual que
Levinson, Vaillant encontr que la edad madura inicial es un perodo de lanzamiento y de consolidacin de las familias y de las carreras, y que la mitad
de la vida es un perodo de alboroto interior. En
efecto, describe la media vida como una segunda
adolescencia: "Los hombres dejan la ocupacin compulsiva e irreflexiva de sus aprendizajes profesionales y de nuevo exploran su mundo interior" (p. 220).

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

A diferencia de Levinson, no obstante, Vaillant encontr que la edad en la que los hombres empiezan
a cuestionar sus propias elecciones de vida variaban
hasta en una dcada. A los treinta, algunos se haban
vuelto introspectivos; a la edad de cuarenta y cinco,
otros estaban todava luchando con situaciones no
resueltas de identidad e intimidad (conflictos que
Erikson asocia con la adolescencia y con los tempranos veinte aos). Vaillant argumenta que el cuestionamiento interior puede ocurrir en cualquier punto
del curso de la vida y depende ms de las circunstancias (por ejemplo, del divorcio o de la falla en lograr una promocin), que de la edad.

153

Hasta la fecha, no ha aparecido un anlisis en profundidad importante sobre el curso de la vida de las
mujeres (aunque Levinson se encuentra actualmente

completando su estudio sobre las mujeres adultas).


La evidencia disponible sugiere que el enfoque de
"edades y etapas" puede no ser aplicable en igual
forma a las mujeres (Rosenfeld y Stark, 1987, p. 69),
primordialmente debido a la regulacin del embarazo, que a su vez afecta las decisiones de una mujer
sobre el trabajo y la carrera. Una mujer que tiene hijos a sus veinte aos puede no entrar a la fuerza laboral hasta sus treinta aos y as alcanza la etapa de
consolidacin de su carrera a mediados de sus cuarenta, diez a quince aos "despus" de los hombres.
Otra mujer, en cambio, puede concentrarse en su carrera a los veinte aos y posponer la maternidad
hasta los treinta. En el mundo actual, conocer la
edad de una mujer nos dice muy poco sobre su estatus marital, maternal u ocupacional. Sin embargo,
saber cundo y cuntos hijos ha tenido, es todava el
mejor sistema de predecir su participacin ocupadonal y su adelanto (Hanson, 1983).

El primer da de esta joven en la universidad es desafiante, excitante


y lleno de emociones con incertidumbre para sus padres y para
ella. La edad adulta mediana cuando se han tenido los hijos y
definido sus carreras, puede ser tiempo para la introspeccin y a
apreciacin personal como una experiencia doloroso y prometedora
a a vez como si fuera una segunda adolescencia (Gabe Paletner,
MUG Shots 1986/ The Stock Market).

En resumen, no est todava claro cmo el influjo reciente de las mujeres en la fuerza laboral y la
tendencia de mujeres jvenes a combinar el empleo
con los roles familiares, alteraran el curso de la vida
familiar en la vida adulta, adems de aumentar su
diversidad. En este punto, las mujeres todava tienden a identificarse ms con la vida familiar, a ser
ms definidas centralmente por los compromisos y
las prioridades familiares, que los hombres. En un
estudio de cuatro grupos de hombres y mujeres, por
ejemplo, se encontr que en todas las etapas los
hombres estaban orientados esendalmente hada su
carrera, mientras que las mujeres dieron el matrimonio y la familia como sus primeras metas; estuvieran
o no comprometidas con una carrera (Lowenthal y
otros, 1975). Estos tipos de diferencias, sin embargo,
son ms evidentes en algunas etapas que en otras:
por ejemplo, en el estudio anteriormente mencionado las diferendas de sexo eran ms pronundadas en
los adolescentes y en las personas de edad adulta intermedia y menos pronundadas en las recin casadas y en aquellas que se aproximaban a la edad de
la jubilacin (Lowenthal y otros, 1975). De todas maneras, es derto que los roles de una mujer en las diferentes etapas del curso vital de la familia tendern
a determinar sus roles como individuo en un mayor
grado de lo que lo son para los hombres.
Incluso si las mujeres no atraviesan por etapas
especficas en una forma tan predecible como los
hombres, parece que ellas experimentan tipos similares de cambios en su edad adulta. De acuerdo con
un estudio longitudinal de 132 graduadas del Mills
College, una universidad para mujeres en California
(Helson, Mitchell y Moane, 1984), las mujeres se
comprometan ms con sus deberes y eran ms au-

Y qu hay de las mujeres?

154

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

to disciplinadas a sus veinte aos; ms confiadas,


ms positivas y orientadas hacia su realizacin a los
treinta; y ms creativas y comprometidas en negocios por fuera de la familia a los cuarenta aos. Este
estudio tambin econcontr que aquellas mujeres
que no estaban comprometidas, ni con la familia ni
con la carrera, cambiaban menos en sus aos de
adultez que las mujeres que tenan tales compromisos.
Algunos investigadores han escogido centrarse
en el curso de la vida de la familia contempornea
en s misma, tanto como sobre los individuos (Aldous, 1978; Waite, 1980; Eider, 1987). Las tendencias
como la de un matrimonio tardo, embarazos diferidos, nacimientos fuera del matrimonio y de soltera
pueden por supuesto, afectar los patrones de vida
en la edad adulta. Disolver una familia y empezar
otra pueden falsear los itinerarios y obligar tanto a
hombres como a mujeres, a roles nuevos o mezclados. En efecto, la diversidad en el curso de la vida
familiar ha venido a convertirse en un sello de nuestro tiempo.

ENVEJECIMIENTO, VEJEZ Y CURSO


DE LA VIDA
La gente siempre ha soado con vivir hasta una
edad avanzada; pero solamente ha sido en las ltimas dcadas cuando grandes cantidades de personas han realizado este sueo. Los estadounidenses
se estn volviendo ms viejos y como resultado se
estn aadiendo nuevas etapas o sub-etapas al curso
de la vida. Aunque no existe un acuerdo firme sobre
la terminologa, la mayora de los cientficos sociales
distingue entre el anciano de edad avanzada (cerca
de los sesenta y cinco a los ochenta y cinco aos), y
los envejecidos o "viejos-viejos" (edades de los ochenta

y cinco en adelante).
El envejecimiento de la poblacin estadounidense y la expansin del curso de la vida son el resultado de varias tendencias convergentes. En
primer lugar, las tasas de supervivencia han mejorado
firmemente desde el siglo XIX. La mejora en la salud
pblica y en la nutricin han significado que ms y
ms infantes y nios lleguen hasta la edad adulta.
Una segunda razn es el aumento de la lojongevidad debido, en parte, a los avances mdicos. En 1900, slamente dos de cinco estadounidenses vivan hasta los
sesenta y cinco aos de edad; hoy esa cifra es de tres
a cuatro (Statistical Abstracts of the United States,

1988). El promedio de esperanza de vida para los


nacidos en 1984, es de 71.1 aos para los hombres, y
de 78.3 aos para las mujeres. La mayor parte de es-

te crecimiento ha tenido lugar en las ltimas tres dcadas (Horn y Meer, 1987, p. 80). Entre 1960 y 1980,
el nmero de estadounidenses de sesenta y cinco y
ms aos fue ms que doblado. Al mismo tiempo, el
nmero de "viejos-viejos" se cuadruplic, alcanzando los 2.6 millones. Todos los grupos incluidos, la
poblacin de Estados Unidos creci ms rpidamente que la de la India (Preston, 1984, p. 435).
Una tercera razn para el creciente envejecimiento de la poblacin estadounidense y la prolongacin del curso de la vida ha sido la disminucin de
la tasa de nacimientos: el "boom" en las personas ms
viejas ha sido comparado con una "explosin" de
nacimientos (Horn and Meer, 1987, p. 80). Con la excepcin notable del baby boom, los nacimientos han
disminuido en forma continua desde 1800. Slo uno
de cuatro estadounidenses tiene menos de diecisis
aos. Cuando la generacin del baby boom alcance
la edad de sesenta y cinco aos (comienzos del
2010), el envejecimiento de la poblacin se acelerar.
Los estimativos indican que en el ao 2030 la proporcin de estadounidenses con sesenta y cinco
aos y ms habr subido de 12 a 21 por ciento.
Como puede adivinarse, el envejecimiento de la
poblacin ha alterado la estructura social. Los demgrafos solan describir la estructura de la edad de
una poblacin como una pirmide: los recin nacidos y los infantes formaban una amplia base de capas sucesivamente menores, a medida que las
personas ms viejas moran por enfermedad, accidentes, guerra y otras causas. Sin embargo,, las tendencias actuales buscan "cuadrar la pirmide". En el
ao 2030, la cantidad de personas en grupos de cada
cinco aos, desde el nacimiento hasta la edad de los
setenta aos ser igual, lo que dar as una figura
rectangular casi perfecta. En efecto, las personas sobrevivientes de la generacin del baby boom van a
formar una estructura de edades levemente ms amplia en la cima (vase Figura 6.4).
El envejecimiento de la poblacin refleja tremendos cambios sociales. En los siglos XIX y XX, los
Estados Unidos as como tambin otras naciones
occidentales pasaron de una sociedad agrcola de alta
fertilidad, a una sociedad industrial de fertilidad
controlada. En las sociedades agrcolas tradicionales, el conocimiento, la sabidura y las habilidades
de las personas mayores se tenan en alta consideracin. Aunque los mayores pueden no desempear
los mismos trabajos que desempearon cuando eran
jvenes, la jubilacin es desconocida. Tpicamente,
los viejos controlan el recurso ms valioso de la sociedad -la tierra- y sus hijos permanecen econmicamente dependientes hasta bien entrados en la edad
adulta intermedia.

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

Con la industrializacin, sin embargo, la valoracin de la edad ha sido casi invertida. La industrializacin avanzada confiere un premio a la educacin
y a la innovacin. El rpido cambio tecnolgico
vuelve obsoleto el conocimiento y las destrezas de
los viejos; la educacin est dirigida hacia la juventud y la competencia generacional por los empleos
conduce a presiones para que los de mayor edad se
jubilen. Tpicamente, el control de los recursos vitales cambia a la edad adulta intermedia, y los trabajadores viejos son empujados a posiciones de dependencia econmica y marginalidad social.
La jubilacin dio a la etapa final del curso de la
vida una clara demarcacin. Al fijar los sesenta y
cinco aos como la edad en que comienza el beneficio de la jubilacin, la Ley de Seguridad Social, aprobada en 1935, efectivamente estableci un punto de
arranque para la definicin social de la vejez, y cre
una categora social completamente nueva. "Los viejos vinieron a definirse como un grupo dependiente
en la sociedad, como un grupo cuyos miembros no
podran trabajar y no deberan hacerlo, y que necesitaban de asistencia econmica y social que la poblacin joven estaba obligada a proporcionarles" (Malcolm H. Morris, en Horn y Meer, 1987, p. 90).

El Burean Census predice que hacia


el ao 2030 la pirmide tradicional
de poblacin habr cambiado su forma casi a la de un rectngulo perfecto, con cerca de la misma cantidad
de personas en cada grupo de 5
aos, desde el nacimiento hasta los
70 aos.

155

De qu manera ha respondido la poblacin


ms joven? Cmo tratamos a nuestros "ciudadanos
veteranos" en este pas? Cmo percibe nuestra sociedad actual a la persona anciana y qu vamos a
hacer en adelante en nuestra vejez? Cmo definimos el rol de los ancianos entre nosotros, y cmo
les permitimos asumir roles activos?

Respuestas sociales al envejecimiento: mitos


y realidades
Una persona anciana piensa y se mueve lentamente.
No piensa como sola hacerlo o en forma tan creativa.
Est ligada a s misma y a su pasado, y no puede cambiar ni crecer ms. No puede aprender bien ni rpidamente, y aunque pudiera hacerlo, no lo deseara... Le
disgustan las innovaciones y no est dispuesta a acoger nuevas ideas. No solamente no puede avanzar, a
menudo retrocede. Entra a una nueva niez, encerrada en una creciente egocentricidad y exigiendo ms
de su entorno de lo que est dispuesta a ofrecerle. . .
se vuelve irritable y pendenciera, aunque dbil y superficial. Vive en su pasado, est al margen del tiempo. Est privada de propsitos y su mente vaga por
todas partes, viviendo de recuerdos y volvindose
charlatana. . . Frecuentemente es golpeada por la
edad. . .ha perdido su deseo y capacidad por el sexo.

156

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD
Su cuerpo se encoge y as sucede tambin con el flujo
de sangre que llega a su cerebro. Dbil, falta de inters, espera la muerte, sintindose como una carga para la sociedad, su familia y para s misma. (Butler,
1975, pp. 6-7)

Es esto lo que pensamos de la vejez? Tomado del libro Why Survive? de Robert Butler, este es el retrato
basado en los mitos y en los falsos conceptos que los
estadounidenses tienden a tener sobre las personas
ancianas. Porque, como cultura, idealizamos la juventud y rechazamos la vejez.
En algunas sociedades -Japn, notablementelos ancianos son reverenciados. A pesar de la industrializacin y de los rpidos avances tecnolgicos en
ese pas, las personas jvenes buscan las opiniones
de los ancianos, esperan que sus padres ancianos vivan con ellos, difieren de sus padres en asuntos familiares y guardan lo mejor de todo para sus ancianos. Sus actitudes crecen a lo largo de sus tradiciones culturales permanente y profundamente religiosas. Por el contrario, en nuestra sociedad y en las
sociedades ms industrializadas y opulentas, al envejecimiento (ageism), que es un sistema de creencias negativas sobre la vejez, es la norma. Est
elaborado dentro de nuestra cultura y de nuestra estructura social. Nuestras creencias culturales y nuestras prcticas sociales denigran no solamente de las
capacidades, habilidades y salud de la gente anciana, sino tambin de su dignidad moral y significacin social. Para estar seguros, muchas personas
estn profundamente vinculadas a miembros ancianos de la familia o permanecen estrechamente vinculados con un antiguo profesor o jefe que sirvi anteriormente como consejero. Pero la mayora temen
a la idea de volverse viejos y pocos son los que buscan activamente vivir con personas ms viejas o trabajar junto a ellas. Dado el retrato anterior es posible
ver el por qu. Y no slo las encuestas muestran firmemente que los estadounidenses menores de sesenta y cinco aos tienen estereotipos negativos de
los ancianos, sino que de acuerdo con esas mismas
encuestas, muchos estadounidenses ancianos estn
de acuerdo, y simplemente se ven a s mismos como
excepciones a la regla (Harris, 1981).
Echemos una mirada ms detallada a algunas
opiniones estereotipadas sobre los ancianos. Primero, existe la creencia de que la vejez significa disminucin inevitable en las fuerzas fsicas, mentales y
sexuales. Es incuestionable que el cuerpo decae con
la edad. La velocidad, la fortaleza, el vigor, la percepcin y la sensitividad disminuyen. Una persona
de setenta aos no puede caminar tan rpidamente,
ni ver u or tan bien, ni reaccionar tan rpidamente,
ni subir a la misma montaa que una persona de

treinta aos. Pero las diferencias entre el adulto ms


joven y el ms viejo, son ms pequeas, y se desarrollan ms gradualmente y no afectan el funcionamiento hasta mucho ms tarde de lo que para la
mayora de nosotros cuenta -la octava dcada de la
vida. Comparado con el joven, el anciano est menos propenso a sufrir enfermedades agudas o de
corta duracin, tales como resfriados ordinarios; pero es mucho ms propenso a sufrir enfermedades
crnicas y de larga duracin, tales como hipertensin, y enfermedades del corazn, artritis o enfisema. Incluso estos achaques crnicos no son
comnmente incapacitantes, aunque presentan ms
serios problemas para los verdaderamente "viejosviejos". Existe otra realidad que contradice un falso
concepto. La sexualidad, dada la disponibilidad de
compaeros, puede ser, y frecuentemente es, una
parte muy fuerte de la vida de las personas ms viejas y aade mucho al sentido de satisfaccin total.
Algunas personas que jams han disfrutado el sexo
en primer lugar, pueden utilizar la vejez como una
excusa para renunciar al sexo (Horn y Meer, 1987);
pero aquellos que fueron sexualmente activos en su
juventud, siguen sindolo en la vejez si tienen la
oportunidad.
Es importante distinguir entre vejez primaria, un
proceso programado biolgicamente que empieza
temprano en la vida y afecta todos los sistemas corporales, y la vejez secundaria, que son las limitaciones
que resultan no de la edad en s misma, sino de la
enfermedad, del abuso y/o de la falta de uso (Horn
y Meer, 1987, p. 81). El hecho de que el corazn de
una persona bombee menos sangre a los setenta
aos que a los treinta o cuarenta, es el resultado inevitable de la vejez primaria, no de la enfermedad
cardaca. Es importante recordar tambin que la mayora de los estudios sobre los efectos de la vejez estn basados en datos cruzados, o sea, comparaciones
de diferentes personas de diferentes edades durante
el mismo tiempo. Los resultados pueden decirnos
ms sobre las diferencias generacionales o de grupo
que sobre la edad misma. Por ejemplo, los estudios
sobre varias sociedades modernas encuentran que
los hombres de veinticinco a veintinueve aos de
edad son, en promedio, 7 cm y medio ms altos que
los hombres de sesenta y cinco a setenta y nueve
aos. Significar acaso esto que los hombres se encogen a medida que envejecen o que los jvenes son
ms altos porque la nutricin, el cuidado mdico y
la buena salud han mejorado considerablemente en
los ltimos cincuenta aos? Sin estudios longitudinales, en los que un solo grupo es monitoreado ao
por ao o "dcada por dcada, no puede haber respuesta definitiva posible.

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

157

Jugando con la edad... A pesar de la idealizacin


de la juventud que hace nuestra cultura, la vejez
puede ser una etapa de desafo y de satisfaccin
ms plena que otras del curso de la vida. Quizas
la meta de la transicin a la edad adulta avanzada no es slo ser "tan jvenes como nos sentimos " sino sentir, como esta pareja claramente lo
hace, que estamos en el sitio exacto en el momento exacto (Paul Fusco/ Magnum photos, Inc).

Y qu decir de la senilidad: acaso golpea eventualmente a todas las personas ancianas? Esto tambin es un mito, el resultado de la falta de
informacin. Hasta hace muy poco, cualquier persona anciana olvidadiza, irracional o infantil en los patrones de pensamiento y comportamiento, era tachada de senil. Las personas que trabajan con los ancianos ahora saben que este trmino solamente oculta
una multitud de problemas separados y de desrdenes, incluyendo la enfermedad de Alzheimer (un
desorden incurable del cerebro), la depresin, la desnutricin y las reacciones adversas a drogas prescritas. La mayor parte de estas condiciones pueden
diagnosticarse ahora cuidadosamente, y muchas
pueden tratarse efectivamente. Ninguna se considera como consecuencia inevitable de la vejez creciente.
Efectivamente, las habilidades cognoscitivas tales como la verbalizacin y el razonamiento, continan en aumento de los cuarenta a los sesenta aos.
Puede existir alguna prdida de memoria a corto
plazo (la habilidad para recordar un nmero telefnico o el nombre de alguien a quien se ha conocido
recientemente); pero otras habilidades permanecen
intactas. Aun la memoria a corto plazo, est menos
propensa a disminuir en tanto que la mente, como
un msculo, se haya seguido utilizando consistentemente. As, dados la oportunidad y el estmulo las
personas pueden continuar asimilando nueva informacin a lo largo de su vida (Burdman, 1986).
"Loro viejo no aprende a hablar". Este viejo dicho resume el mito de la inflexibilidad (Butler, 1975).
Pero no existe evidencia para sustentar tanto folklore. Los ancianos responden a la innovacin y al cambio con la misma mezcla de aceptacin y rechazo
que se encuentra en las personas ms jvenes. En

efecto, las personas de mayor edad tratan de adaptarse con xito a los tipos de cambio (prdida de empleo, prdida del cnyuge, traslado a una comunidad desconocida) que las personas ms jvenes con
frecuencia encuentran perjudiciales.
Otro mito sostiene que los ancianos estn separados del mundo que los rodea (Butler, 1975). De
acuerdo con esta opinin, los ancianos escogen retirarse no solamente de la fuerza laboral, sino tambin de la sociedad como un todo, refugindose en
s mismos, rechazando contactos sociales y perdiendo el inters por un mundo ms amplio. Aunque
con la edad algunas personas se retiran un poco, son
excepciones a la regla. Mala salud/ penurias econmicas, accesos limitados al transporte y otros, pueden obligar a las personas mayores a suprimir las
actividades que anteriormente les daban satisfaccin. Pero el retiro no es una parte natural en el proceso de envejecer. Por ejemplo, consideremos la
descripcin de un hombre de setenta y ocho aos de
edad sobre uno de sus das tpicos:
Me levanto cerca de las siete de la maana y me pongo los audfonos para escuchar las noticias. Poco antes de las ocho me ducho, me afeito y me visto.
Despus bajo y recojo el peridico, preparo el desayuno para mi esposa y para m. Leo las noticias. Despus del desayuno aseo un poco, luego ordinariamente subo aqu y me ocupo en frusleras en el escritorio, escribo cartas, investigo un poco. Miro el correo
y trato de estar aqu hasta el medio da. Luego almuerzo. Por la tarde comnmente salimos puede ser
al centro o a un parque. Ocasionalmente visitamos a
alguien. Vamos de compras. Regresamos a casa alrededor de las cinco de la tarde y prendemos el fuego.
Luego volvemos a las noticias cerca de las seis... Despus preparamos una cena deliciosa. Despus de esto
podemos ver un programa de t.v. o alguien viene a

158

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

visitarnos. Podemos ir a cenar fuera con los amigos


como lo hicimos la noche pasada (Kaufman 1986,
p.107).

Este tipo de compromisos con la vida de otros y con


el mundo exterior, en general, parece que es ms tpico de lo que muchos creen. Ayudara mucho a refutar otro mito: que todos los ancianos son muy
solitarios. La mayora no estn aislados, y la mayora tampoco son dependientes.
Por otro lado, tambin existe un mito que es
irrealmente positivo y que considera la ltima parte
de la vida como una etapa perfectamente serena,
"como una especie de tierra de hadas" en que las angustias y preocupaciones de la vida diaria han desaparecido mgicamente (Butler 1975, p.10). Por supuesto este no es el caso. Si algo es cierto es que los
problemas diarios pueden aumentar en la ltima
etapa del curso de la vida. Y como ha insistido Erikson, los conflictos todava pueden afrontarse y lograr soluciones. En la ltima etapa de la vida adulta,
la octava y ltima edad del hombre (Erikson defini
este perodo de los sesenta aos en adelante, no subdividi la vejez tal como lo hacemos hoy), uno puede trabajar, bien hacia la aceptacin de s mismo y
de su pasado integrando los diversos aspectos que
se vivieron, o maldecir el pasado, sentirse desesperanzado de los aos de la vida que faltan y temer a
la muerte. Erikson llam a la crisis central en la ltima etapa de la vida la integridad contra a desesperacin.

Cmo hacen los viejos para enfrentar y resolver hoy tales conflictos? Cmo integran estas preocupaciones con la vida diaria? La experiencia real de
la edad es un tema importante y sorprendente que
debe considerarse. La investigacin en los ltimos
20 aos indica altos niveles de satisfaccin entre todos los ancianos estadounidenses (Foner 1986, p.
71). Quin tiene la responsabilidad?
La experiencia de envejecer
La experiencia de envejecer ha cambiado en los ltimos aos gracias a mejores cuidados mdicos, dietas
mejoradas y al inters creciente por la buena salud.
Un estudio a largo plazo que hizo el seguimiento de
la historia de la salud de 1600 parejas casadas durante muchos aos, se extendi a sus hijos. Los investigadores encontraron que cuando la descendencia tena la misma edad que tenan sus padres cuando se empez el estudio, obtuvieron puntuaciones
significativamente ms bajos en los tres factores de
mayor riesgo para enfermedades del corazn: alta
presin sangunea, alto colesterol srico y el fumar
(en Foner 1986, p. 113,13). "Nuestra sociedad est en

vejeciendo" escribi Jack Horn y Jeff Meer, "pero los


viejos se estn volviendo ms jvenes" (Horn y Meer
1987, p. 77).
Confianza en s mismo, compromiso social
y estilo de vida
A la edad de 99 aos, Ethel Nixon est llena de vigor. Vive en una aldea apartada de California, pero
todava hace el aseo y las compras. Regularmente
conduce su vehculo para ir de visita donde sus dos
hijos, cinco nietos y seis bisnietos. Cuando la seora
Nixon apareci en el programa de Johny Carson
"Tonight Show, de la noche a la maana se convirti
en una celebridad. Por qu? Porque ha desafiado el
estereotipo de que las personas de su edad estn
obligadas a estar en casas de reposo, a depender de
sus hijos de edad adulta intermedia, a ser olvidadas,
abandonadas, o simplemente a estar solas. La seora
Nixon puede ser una persona extraa, pero no nica. Actualmente, slo cerca de 5% de los estadounidenses viven en casas de descanso, otro 5% vive en
comunidades de retiro segregadas por edades. La
gran mayora mantiene sus propias casas y apartamentos a pesar de las dificultades que esto conlleva.
La autoconfianza caracteriza al "viejo viejo" tanto como "al viejo joven". Una mayora (54.6%) de los
2 y medio millones de estadounidenses con edades
de 85 y ms aos, todava mantienen hogares independientes, aunque muchos, (21,3%) son pobres y la
mayora (96%) no tienen ms que los ingresos de la
seguridad social. Solamente (11,6%) de los "viejos
viejos", vive con sus hijos. Como muchos otros mitos sobre la vejez, la creencia de que los padres que
envejecen son un escape en las finanzas de sus hijos
es generalmente falsa. Una encuesta de 1987 hecha
por Luis Harris & asociados encontr que los estadounidenses viejos son cuatro veces ms propicios a
dar ayuda financiera a sus hijos que a recibirla. Tambin, menos de 1% de ancianos dicen que realmente
quisieran vivir con sus hijos (Horn y Meer 1987,pp.
87-89).
Pero esto no significa que los ancianos necesariamente se sientan separados de sus familias. De
hecho, una independencia financiera de los padres
ancianos previene una fuente de tensiones entre generaciones desde el principio. Y tal como veremos,
al discutir a los abuelos en familia, en el Captulo 16,
los vnculos cariosos entre abuelos y nietos parece
que se estn fortaleciendo.
No solamente la familia sino tambin los amigos son fuentes importantes de satisfaccin y de
apoyo social para los ancianos estadounidenses, tal
como estos lo son para otros grupos. En un estudio,
la mitad de los sujetos viejos decan que tenan entre

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

once y cuarenta amigos a quienes podan pedir ayuda en su vida diaria (Quadagno 1986, p. 243 fn 52).
Estas relaciones eran recprocas: aquel que tena un
coche llevaba a sus amigos a la iglesia y de compras
al mercado, otros hacan un pastel ms grande o una
olla de sopa con ms de lo necesario y llevaban los
sobrantes a sus vecinos; otros lean regularmente a
un amigo que tena problemas de visin.
Una pequea minora de ancianos asegura tener
un crculo social disponible viviendo en comunidades para pensionados. Por supuesto este tipo de vida comunitaria no es para todos, sino para aquellos
que la escogen (y pueden hacerlo), parece ser benfica. La mayora de los estudios demuestran que las
personas en estas comunidades le dan la bienvenida
a la sociabilidad, gozan de mejor salud y viven ms
que los ancianos en otros ambientes (Quadagno
1986, p. 240 fn 41). Ntese, sin embargo, que dado
que las mujeres normalmente viven ms que los
hombres, las comunidades de retirados tienden a ser
predominantemente femeninas.
Para resumir, vemos de nuevo que la imagen
del anciano como ser dependiente y aislado se aplica solamente a una pequea minora. La mayor parte de hombres y mujeres ancianos son independientes y socialmente activos, lo que a su vez aumenta la
satisfaccin que sienten con su vida.
Seguridad social, trabajo y retiro
La seguridad social ha tenido consecuencias tanto
positivas como negativas para la vida diaria de los
ancianos. Ciertamente ha proporcionado dinero y
adems cierta independencia para muchos. Al mismo tiempo ha ayudado a reforzar el problema del
envejecimiento.
La vejez puede ser una poca especialmente enriquecedora para ejercer algunas aficiones, para explorar nuevas ideas, para
compartir nuestros intereses con otros. Estos estudiantes de arte pueden estar realizando una gran ambicin largamente
diferida o profundizando en sus compromisos de vida; en cualquier caso, demuestran
que la vejez es una poca de crecimiento y
de investigacin como cualquier otra etapa
de la vida (Jim Pickerell/ Black Star).

159

La Ley de Seguridad Social fue aprobada en el


peor momento de la Gran Depresin. La funcin
manifiesta u oficial de la ley era proporcionar asistencia a las personas desempleadas, cuyos ahorros
haban sido barridos. La funcin latente (no oficial
ni tcita), sin embargo, fue la de abrir oportunidades
urgentemente necesitadas para los trabajadores jvenes animando a los trabajadores viejos a jubilarse.
Desde cuando se aprob esta ley se ha ampliado
enormemente extendiendo sus beneficios, en especial para financiar Medicare (Atencin Mdica), un
programa obligatorio de seguridad de salud para las
personas de 65 y ms aos de edad. Ciertamente,
una de las primeras razones para que los ancianos
estadounidenses estn mejor hoy que en el pasado,
es porque tienen estos beneficios muy ampliados. Es
claro que Medicare ha mejorado en forma muy clara
el estndar de vida de los ancianos (Prestan, 1984).
La seguridad social sancion oficialmente al fenmeno relativamente moderno denominado retiro.
Con esto, la cantidad de ancianos que trabajan se ha
reducido en forma significativa. En 1900, aproximadamente dos de tres hombres de edad de 65 aos y
mas an estaban en la fuerza laboral. Hoy solamente uno de cada cinco ancianos y una de cada siete
ancianas estn empleados (Statistical Abstracts of
the United States, 1988). La razn principal para el
desempleo en esta etapa del transcurso de la vida es
el retiro forzoso. Cerca de 80% de los trabajadores
estadounidenses, -al menos 30% de los que hubieran preferido continuar trabajando (Quadagno, 1986,
p. 240 fn 41) -enfrentaron el retiro obligatorio a la
edad de 65 o 70 aos. Irnicamente, las leyes y disposiciones que ahora obligan a los ancianos a retirarse de la fuerza laboral fue creada con las mejores

160

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

intenciones. Por ejemplo, los sindicatos lucharon ardientemente para proteger a los trabajadores ancianos (especialmente los que tenan 50 aos) de
despidos por medio de la seguridad en el empleo
basado en el argumento de que eran empleados ms
antiguos. A cambio, aceptaron el retiro forzoso a los
65 aos de edad (Horn y Meer 1987, p. 90). El Congreso ha aprobado una ley que prohibe el retiro forzoso en 1986, pero su aplicacin es gradual y no
cubrira a todos los trabajadores sino hasta 1994.
En muchos casos, la discriminacin por edad
obliga a las personas a "retirarse", antes de que hayan alcanzado oficialmente la edad para el retiro
obligatorio. La creencia de que los trabajadores ancianos son menos productivos que los trabajadores
jvenes, menos motivados, intiles para aprender
nuevas habilidades, y ms inclinados a perder el
tiempo por su mala salud -todas falsas-, frecuentemente hace que los empleadores no quieran contratar a trabajadores de edad adulta intermedia. Aunque la proporcin de desempleados es ms baja en
hombres de 45 aos de edad y ms, que en hombres
jvenes, los efectos del desempleo sobre el individuo anciano son ms devastadores, tal como se ilustra
en el siguiente caso.
Un hombre de 50 aos de edad con educacin secundaria perdi su posicin gerencial en una firma de
mquinas elctricas donde haba estado empleado
por 17 aos. Sus ingresos anuales antes de su separacin ocurrida entre 1969 y 1971 eran de 13 mil dlares... .En 1971 este hombre haba reportado 44 semanas de desempleo durante los 12 aos precedentes,
pero entonces estaba trabajando como empleado de
ventas en una tienda de ventas al por menor. En 1973
tena un trabajo de oficina en una firma de maquinaria agrcola, donde sus ingresos anuales eran de
US$8,500. Dos aos ms tarde estaba desempleado y
haba trabajado solamente 22 semanas en el ao anterior, como jefe agrcola con ingresos de US$4,500. Para el ao 1976 aparentemente se haba retirado;
despus de 42 semanas de desempleo durante los 12
meses precedentes finalmente decidi dejar de trabajar. Para entonces su salud, que se haba deteriorado
en los tres aos precedentes, no le permiti seguir
trabajando. (Quadagno, 1986, p. 239).

Existe una ley que prohibe la discriminacin


contra los trabajadores de edades de 45 a 70 aos,
demoninada Ley Contra la Discriminacin por la
Edad en el Empleo (1967), pero es difcil de hacerla
cumplir. Tal como lo ilustra el ejemplo, el desempleo, la salud deficiente y el desnimo pueden llevar
a una persona a retirarse, antes de que deba hacerlo.
En 1980, 60% de los trabajadores jubilados disfrutaron
de los beneficios de la seguridad social antes de los
65 aos de edad (Quadagno 1986, p. 247 [fn 68]).

El retiro se ha constituido en una transicin importante en el transcurso de la vida y puede ser verdaderamente angustioso, especialmente para los
hombres, si ocurre entre los 65 y los 70 aos. Los
hombres que se aproximan a la vejez estn hoy ms
comprometidos en el mundo del trabajo, son ms
propensos a derivar su identidad clave de su estatus
laboral que la mujeres de su misma generacin. Un
empleo no es solamente una fuente de ingreso y de
estatus, sino tambin una fuente de orgullo y significado. Un empleo estructura el da de las personas, la
semana, los aos, ofrece un contacto social e idealmente proporciona oportunidades para la creatividad personal y la realizacin.
Sin embargo, la mayor parte de los estudios demuestran que una mayora de ancianos estadounidenses preveen su retiro (Quadagno, 1986, p. 234 [fn
27]). Una vez que se ha realizado la transicin de un
rol de trabajador a un rol de retirado, muchos se dedican a su nueva situacin con verdadero placer.
Muchos jubilados expresan un sentido de bienestar
tan alto o ms alto quizs que el que tienen los trabajadores jvenes. Descontando las preocupaciones
por la salud, parecen llevar una vida menos presionada y para apreciar la libertad que otorga una vida
estructurada de acuerdo con sus propios intereses y
con su propio ritmo.
Sin embargo, las diferencias socioeconmicas
entran aqu a jugar un papel notable. En general, los
trabajadores en ocupaciones de alto status se retiran
ms tarde que los trabajadores en ocupaciones de
status ms bajos. Los trabajadores de status alto tambin estn ms inclinados a declarar que gozan del retiro, probablemente porque, en general,
son ms sanos y tienen ms dinero que los trabajadores jubilados pertenecientes a status ms bajos.
Status socioeconmico
Tal como lo aclara la diferencia entre trabajadores de
alto y bajo status, el status socioeconmico se convierte en un factor importante en la calidad de vida
de un anciano o de cualquier otro individuo. Como
grupo los ancianos estn econmicamente mucho
mejor hoy, en parte gracias a la seguridad social y a
Medicare. La proporcin de hombres y de mujeres
de 65 y ms aos, que viven por debajo de la lnea
de pobreza ha disminuido de 35% en 1959 a 12%
hoy. En 1970 la incidencia de la pobreza entre los ancianos era el doble del promedio nacional. Hoy es
menos del promedio (Preston, 1984). En el extremo
superior de la escala socieconmica, muchas de las
grandes corporaciones de la nacin estn encabezadas por "ciudadanos senior". Entre los extremos de
pobreza y riqueza existe una creciente clase acomo-

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

161

La vejez es un tiempo de aislamiento y desesperacin... Tales


mitos pueden satisfacer las ambiciones por esfuerzos propios para aquellos que viven solos, con
un ingreso fijo, en una cultura
desinteresada por sus habilidades e impacientes con sus necesidades. Esta manifestante de
cabello gris tiene una historia diferente que contar. Como otros
que han experimentado la discriminacin, los ancianos realizan
actividades enrgicas y determinadas. A travs de grupos como
las Panteras Grises gradualmente pueden llegar a ser muy eficaces para movilizar un activismo
poltico en su propio provecho
(Izquierda, Birgit Pohl; derecha,
Alain Kelerl Sygma).

dada de ancianos "con dinero para gastar y tiempo


para disfrutarlo" (Horn y Meer, 1987, p. 77). En 1982
una encuesta de Gallup encontr, al igual que otras,
que una mayora, (ms de 70%) de personas de 65
aos y ms decan que estaban bastante satisfechas
con su estndar de vida, el ms alto nivel de satisfaccin reportada por grupo alguno de edad (Gallup
1983, p.18-19).
Aun as, la mayora de las personas experimentan una reduccin de sus ingresos en la vejez y una
minora sustancial'todava experimenta penalidades
econmicas extremas. Las viudas y los miembros de
los grupos minoritarios son los ms propensos a sufrir: como ganaron menos que los hombres blancos
durante su vida, reciben menos beneficios de la seguridad social (y otras pensiones para las que podan ser elegibles). 15% de los hogares encabezados por mujeres de edad de 45 aos y ms tienen ingresos inferiores a los de la lnea de pobreza absoluta, en comparacin con 8% de hogares encabezados por hombres de la misma edad. Los ancianos
negros y los hispanos tienen tres veces ms probabilidades de vivir en la pobreza que los ancianos
blancos (Quadagno, 1986, p. 228). La pobreza tambin aumenta con la edad: las personas de 80 y ms
aos tienen dos veces ms probabilidades de vivir
en pobreza que aquellas que tienen entre 65 y 69
aos.
La vivienda es el problema principal de los ancianos que viven cerca o por debajo de la lnea de
pobreza absoluta. Aunque casi 70% de los ancianos
estadounidenses tienen su casa propia, libre de

hipoteca (Butler, 1975), esto no significa que los retirados que cuentan con ingresos fijos sean capaces de
cubrir los altos costos del mantenimiento de las casas, de los equipos y de los impuestos prediales, mucho menos de adaptarlas a las necesidades actuales.
Los gastos mdicos son otra carga financiera para muchos ancianos, no solamente para aquellos que
viven al nivel de pobreza o por debajo de esta. Medicare no cubre los costos de los gastos mdicos tales como drogas, controles, anteojos y enfermeras de
tiempo completo.
De nuevo, una respuesta es la vida en una comunidad de retiro. Pero por supuesto, en primer lugar, uno tiene que ser capaz de cubrir los costos
iniciales de mantenimiento de manera que no existe
opcin para las personas ms pobres. En muchas comunidades de retiro, los residentes pagan una cuota
de entrada (desde US$10,000 hasta US$57,000 en
1975), que les proporciona contrato de arrendamiento de por vida en un apartamento con cuidados
mdicos adicionales vitalicios. Adems, pagan un
costo de mantenimiento mensual (que iba desde
US$240 hasta US$595 en 1975), por alimentos en un
comedor central, calefaccin, electricidad, lavandera y dems. Ntese que la cuota de entrada no es
reembolsable. El apartamento no se puede vender
a otro retirado o dejarse a los herederos.
Sexo y viudez
Debemos reconocer, primero que todo, que hombres
y mujeres experimentan la edad de la vejez en formas muy diferentes. Tanto hombres como mujeres

162

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

confrontan los estereotipos negativos de la edad; pero como la sociedad valora la juventud y la belleza
en forma ms alta en las mujeres que en los hombres, las mujeres sufren mayor prdida con la edad.
Los estadounidenses asignan la etiqueta de "vieja" a
una mujer menor de 60 aos con ms facilidad que a
los hombres (Riley y Foner, 1968). No obstante, las
diferencias en las percepciones culturales son solamente parte de esta historia.
Las mujeres en los Estados Unidos viven en
promedio de 7 a 8 aos ms que los hombres. El
simple hecho de la longevidad tiene numerosas ramificaciones. Puesto que las mujeres tienden a casarse con hombres mayores, son mucho ms propensas
a quedar viudas gran parte de su vejez. En 1981, slo 13% de los hombres de edad de 65 aos en adelante, contra 51% de mujeres de la misma edad
haban enviudado. A la edad de 75 aos, solamente
una de 5 mujeres viva con su esposo, en comparacin con dos de cada tres hombres (Horn y Meer,
1987, p.84) (vase Figura 6.5).

La experiencia de la viudez es diferente para los


hombres y para las mujeres. En alguna forma es ms
difcil para los hombres ajustarse a la viudez porque
no solamente pierden a sus esposas sino adems,
frecuentemente todo un sistema de apoyo emocional y domstico con el que siempre haban contado.
Los hombres que ahora estn en sus 60 y 70 aos no
estn acostumbrados a cocinar, a realizar las tareas
de la casa y pueden experimentar una disminucin
fsica porque omiten comidas y por una nutricin
deficiente. La vejez tambin choca con la autodefinicin de los hombres como personas independientes
y recursivas. No estn acostumbrados a buscar ayuda y pueden tener menos apoyo de sus familiares y
amigos porque no se les ve como "necesitados".
Sin embargo, al mismo tiempo, volver a casarse
es casi exclusivamente una prerrogativa para los
hombres, tanto por razones demogrficas como por
razones culturales (Berardo, 1980). En 1981 haba solamente 23 hombres no casados de 65 aos y ms
por cada 100 mujeres no casadas. Adems, los homLa distribucin de la poblacin de
acuerdo al status marital cambia considerablemente con el aumento de edad
Los cambios son similares a los patrones amplios tanto para hombres como
para mujeres, pero son ms dramticos
para las mujeres que para los hombres.

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

bres ancianos tienen todava la opcin de volverse a


casar con mujeres jvenes, lo que hace que la lista de
elegibles sea todava mayor. Como resultado, los
hombres de 65 y ms aos tienen 8 veces ms probabilidades de volver a casarse que las mujeres de
edad avanzada (Horn y Meer 1987, p. 84). Es interesante que el status social afecte las tasas de nuevos
matrimonios y los afecte en formas opuesta para
hombres y para mujeres. Mientras ms educacin
tenga una mujer y mayor sea su ingreso, menos
propensa estar de volver a casarse; el caso contrario
ocurre para los hombres (Hagestad, 1986).
Para una mujer, la viudez comnmente trae una
disminucin en el estndar de vida, que frecuentemente combina con la prdida de la persona amada.
Muchas mujeres actualmente en sus 60 y 70 aos
fueron amas de casa de tiempo completo en la mayor parte de su vida. Como ingresaban a la fuerza
laboral en forma espordica, si es que lo hicieron, no
son aptas para obtener ahorros e ingresos de los planes para pensionados. En muchos casos, la pensin
del esposo no incluye una provisin para las viudas,
de tal manera que esta fuerza de ingreso queda suprimida. Aun si la mujer trabaja la mayor parte de
su vida, las oportunidades de que ella ganara mucho menos que su esposo y recibiera mucho menos
beneficios de la seguridad social y pensin despus
de su muerte son altas. Esta es una diferencia de sexo que probablemente disminuya tan pronto como
las mujeres trabajadoras y profesionales del baby
boom lleguen a su vejez. Hoy, sin embargo, las mujeres de edad avanzada son una minora en desventaja, (vase Tabla 6.3).
Solidaridad y activismo poltico
Dadas sus mltiples experiencias y problemas compartidos, podramos esperar que los ancianos estadounidenses sintieran una fuerte "conciencia de
clase" y que actuaran juntos en muchas situaciones
polticas. Hasta cierto punto esto es verdad. Estudios recientes han demostrado que "la identificacin
con las personas de edad avanzada (es) tan amplia
como la conciencia de raza entre los negros y ms
amplia todava que la identificacin de sexo entre las
mujeres (Foner, 1986 p.89). Pero la conciencia de
edad no es universal. Por una parte, muchos ancianos estadounidenses aceptan la opinin de que despus de cierta edad hacerse a un lado para dar paso
a los jvenes. Por otra parte, muchas personas con
edades de 65 y ms aos todava piensan en s mismas como si fueran de edad adulta mediana. La
conciencia de edad es mayor entre los ancianos de
edad ms avanzada que como grupo tienen ingreso
ms bajo y menor educacin. Pero en este caso la ac-

163

cin no resulta necesariamente de la conciencia. Los


ancianos de mayor edad son los menos dispuestos,
seguramente tambin los menos capaces, para organizarse polticamente.
Esto no quiere decir que los ancianos sean polticamente inactivos. Los Panteras Grises, un grupo
organizado sobre el modelo de grupos polticos radicales de los aos 60 y 70 para combatir el envejecimiento, tena 10 mil miembros en 1980. La American
Association of Retired Persons, A.A.R.P. (Asociacin
de Estadounidenses Retirados), ms moderada, ostenta 24 millones de miembros y un presupuesto
anual de 145 millones de dlares (Collins 1987).
Adems para la representacin de situaciones que
interesan a los estadounidenses de edad avanzada,
la A.A.R.P. presenta su propio plan de seguridad y
salud de grupo, su fondo mutuo propio, una droguera sin nimo de lucro para rdenes por correo, programas de viajes y gran variedad de programas de
servicio social.
Desde el punto de vista de la participacin poltica ms convencional, los ancianos estadounidenses
estn entre los grupos ms activos en la nacin. En
1982, en las elecciones para el congreso, por ejemplo,
el porcentaje de personas de edad de 65 a 74 aos
que votaron duplic al de los votantes con edades
de 20 a 29 aos, y el nmero absoluto de votantes en
las edades de 60 y ms, excedi al de los jvenes por
debajo de los 35, o al de los de edad adulta media
(35 a 40 aos) (Prestan 1984, p.446). Las encuestas
tambin demuestran que los ancianos tienden a estar ms informados polticamente que los ciudadanos ms jvenes. Estn mucho ms inclinados a
capacitarse para identificar a su representante en el
Congreso, por ejemplo, (Gallup, 1983, p.75).
La muerte y los moribundos
Actualmente, debido al aumento de la longevidad y
al crecimiento de la poblacin anciana, la mayora
de las muertes ocurren entre los de edad avanzada.
Como resultado, el significado de la muerte para los
individuos y para la sociedad ha cambiado. En el

164

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

pasado, la muerte, la transicin que todos estamos


obligados a hacer, llegaba en momentos impredecibles. La mayora de las personas hoy estn en posicin de contemplar su propia muerte. El fatalismo
sobre ella ha dado paso a un gran sentido de predectibilidad y de control. Sin embargo, las normas y las
instituciones sociales se han retrazado con relacin a
estos hechos sociales.
En un libro ya famoso, titulado, The Denial of
Death (1973), Ernest Becker deca que la no aceptacin de la inevitabilidad de la muerte y el temor a
morir eran fuentes principales de angustia no percibida en las sociedades modernas. La negadn de la
muerte inhibe la preparacin para el morir, haciendo que la ltima transicin en el curso de la vida sea
ms difcil. Las sociedades occidentales aislan a los
jvenes y a las personas sanas de los ancianos y de
los moribundos. Como resultado, las personas se
privan de la oportunidad de aprender sobre la
muerte a travs de la observacin personal. Puesto
que usualmente no hablamos de nuestra propia
muerte con nuestra familia y amigos, no existen
orientaciones o apoyos sociales para una "buena"
muerte. A los moribundos se les deja en las salas de
los hospitales y en los hogares de ancianos para que
se encuentren solos con sus propias ansiedades y
con sus propios temores.
Cuando Becker escribi su libro, la mayor parte
de los mdicos sentan que era imprudente informar
a un paciente de que l o ella eran pacientes terminales. A los parientes se les exiga mantener la ficcin de que estaban mejorando cada vez ms,
aunque todos saban la verdad. El libro de Elisabeth
Kbler-Ross titulado On Death and Dying (1969) ha
roto definitivamente este silencio. A travs de la observacin y de entrevistas con parientes terminales,
pudo esbozar las cinco etapas en el proceso de la
agona: la negacin, la oportunidad para el alivio

temporal, la angustia, la depresin y finalmente la


aceptacin de lo inevitable. Ella argumenta que impedir el que las personas muribundas (y sus familias) atraviesen estas etapas realmente es cruel.
Efectivamente, Kbler-Ross ayud a dar a los moribundos, y a sus familiares y amigos algn sentido de
lo que significa la ltima etapa de la vida.
Kbler-Ross toc una cuerda muy sensible. Las
encuestas que se hicieron a finales de los 70 y a principios de los 80 demostraron que la mayor parte de
las personas no se sentan amenazadas por la muerte; pero estaban de acuerdo con afirmaciones como
"la muerte es a veces una bendicin", y "la muerte
no es trgica para las personas que mueren, sino para los sobrevivientes". Menos de la mitad estaban de
acuerdo en que "la muerte siempre viene demasiado
rpido"; y solamente uno de 10 sentan " que morir
es sufrir" (Riley, 1983, p. 195).
Nuevas tecnologas mdicas que prolongan la
vida han despertado preocupaciones sobre la autonoma de los moribundos y su derecho a rechazar
un tratamiento, y a escoger la manera y el lugar de
su muerte. "Los deseos de vivir", las peticiones de
no permanecer vivos por medios artificiales han ganado mucha popularidad. Los mdicos han reconocido los derechos de los parientes a conocer su
condicin. Y el apoyo para los hospicios ha crecido,
instalaciones no burocrticas y de estilo domstico
que ofrecen cuidados y apoyo a los enfermos terminales y a sus familias.
Los cambios en la demografa, y el significado
de la muerte constituye un desafo a los individuos
y a las instituciones sociales interesadas en la mortalidad humana. Aunque nuestra sociedad como un
todo est dispuesta a aceptar ms la muerte y a enfrentarla, y tenga ms voluntad para socializar a sus
miembros, esta sigue siendo un interrogante (Riley
1983, p. 213).

RESUMEN
1. Ahora los socilogos estudian los cambios sociales, la estabilidad social, los roles sociales relacionados con la edad considerando el curso de la vida, la
secuencia de etapas ms o menos predecibles en el
ciclo de la vida. La sociologa del curso de la vida
analiza la forma como el crecimiento y la vejez se reflejan, y afectan los roles sociales y las condiciones
sociales.
2. El curso de la vida esta socialmente definido. La
cantidad de etapas, los roles en cada etapa y cmo

se marcan las transiciones, varan de cultura a cultura y de un perodo histrico a otro.


3. Las transiciones en las que los roles del anciano
proporcionan otros nuevos son aspectos importantes del curso de la vida. Las transiciones en nuestra
sociedad tienden a ser ms ambiguas que en las sociedades tradicionales, donde los ritos de paso ocurren en tiempos fijos y marcan claramente la
transicin para los individuos y para toda la comunidad.

LA SOCIOLOGA Y EL CURSO DE LA VIDA: DE LA INFANCIA A LA VEJEZ

4. El enfoque del estudio de las etapas de la vida sobre los grupos de nacimiento ayudan a los socilogos a fijar los efectos cambiantes de los tiempos
sobre las normas y valores de las personas.
5. Erik Erikson fue uno de los primeros en analizar
el curso completo de la vida. Consideraba que era
una serie de ocho etapas, cada una de las cuales tena su propio desarrollo y su crisis.
6. Ahora la niez, es un perodo extenso de aprendizaje y de crecimiento; esta etapa no siempre se ha
definido bien. La nocin de que los nios deberan
ser alimentados y protegidos del mundo de los
adultos viene desde el Renacimiento; pero slo a
principios de este siglo, cuando la prohibicin del
trabajo de los nios y la educacin obligatoria tuvieron lugar, esta nocin lleg a ser una realidad para
la clase ms baja.
7. La adolescencia, un perodo de cuestionamiento y
de experimentacin, lleg a ser una etapa aceptada
del curso de la vida durante las dcadas de los aos
40 y 50. La creacin de una identidad es la primera
fase de la adolescencia.
8. La edad adulta tambin es un perodo de cambio
y de desafo. Levinson dividi el curso de la vida
adulta de los hombres en dos perodos relativamente estables; la temprana y la edad adulta media precedida y seguida por tiempos de transicin inestable. La transicin de la vida media es un tiempo de
cuestionamiento doloroso para los hombres. Las etapas del curso de la vida de la mujer son menos predecibles que la de los hombres, porque el rol de una
mujer en cualquier tiempo dado est fuertemente influenciado por las decisiones sobre su maternidad.
9. La poblacin de los Estados Unidos es anciana debido al aumento en las tasas de supervivencia, el aumento de la longevidad y la disminucin de las
tasas de nacimiento. Se espera que contine esta tendencia, que ha extendido el transcurso de la vida y
ha alterado las estructuras sociales.
10. La Ley de Seguridad Social (1935) estableci una
edad fija para recibir los beneficios del retiro, adems cre una nueva categora social: los retirados o
jubilados. Los beneficios extendidos, que incluyen
Medicare, explican en parte el mejoramiento de la
condicin econmica del anciano promedio de hoy.

165

11. Sin embargo, la Seguridad Social tambin ha


ayudado a reforzar el envejecimiento en nuestra cultura, que se basa en los mitos de senilidad, inflexibilidad, aislamiento y en decadencia general en la
vejez. Adems, el empleo entre los ancianos ha decrecido enormemente debido al retiro obligatorio;
algunas veces las personas se ven forzadas a retirarse antes de los 65 aos. Las leyes contra la discriminacin por la edad existen pero es muy difcil hacerlas cumplir.
12. La transicin del empleo al retiro puede ser motivo de angustia (stress) especialmente para los hombres. Sin embargo, la mayora de los estadounidenses preveen el retiro y lo disfrutan una vez que hayan hecho la transicin. El status socioeconmico
es un factor importante para el retiro. La cantidad de
ancianos que viven en la pobreza ha disminuido en
los ltimos 30 aos, pero una cantidad enorme de
ellos, muchos de los cuales son viudos o miembros
de grupos minoritarios, enfrentan una privacin extrema.
13. Puesto que las mujeres comnmente viven ms
tiempo que los hombres, son ms propensas a la
viudez. El ajustarse a ella puede ser psicolgicamente ms duro para los hombres, pero ellos estn ms
inclinados a volver a casarse.
14. Las mujeres de edad encuentran un prejuicio
mayor que los hombres, debido a las opiniones de la
sociedad sobre la juventud y la belleza. El estndar
de vida de la mujeres comnmente declina con la
viudez, aunque esto puede cambiar cuando las mujeres profesionales del baby boom lleguen a la vejez.
15. La conciencia de edad y los sentimientos de solidaridad entre los ancianos estn ampliamente extendidos, pero no son universales. Existen muchos
grupos de accin poltica y de proteccin para los
ancianos.
16. En la actualidad y por lo general, la muerte llega
en la vejez, y cantidades crecientes de personas pueden contemplar ahora su propio fin. La falla en
aceptar la muerte, el temor a ella y la inadecuada
preparacin hace que esta transicin sea penosa para algunos. Elisabeth Kbler-Ross en su j libro On
Death and Dying rompi el silencio de nuestra sociedad sobre la muerte y esboz cinco etapas esenciales
en el proceso del morir.

GLOSARIO
Cohorte de nacimiento. La categora de personas que nacieron en el mismo ao o perodo y que crecen juntos.
Curso de la vida. La secuencia de etapas definida social-

mente en el curso de la vida desde el nacimiento hasta la muerte. Cada etapa tiene sus caractersticas, sus
expectativas y sus privilegios.

166

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Envejecimiento. Es un sistema de creencias negativas sobre la evolucin de las capacidades, habilidades y la


salud de los viejos.
Estructura de edad. Es la cantidad de personas en cada
etapa del curso de la vida.
Graduacin de edades. Es clasificar las personas en diferentes categoras sociales de acuerdo a la edad.
Hospicio. Es una instalacin parecida a los hogares que
proporcionan cuidado y apoyo para los que estn extremadamente enfermos y para sus familias.

Identidad. El sentido de "quin es uno"; un sentido de


continuidad de la propia imagen en el pasado, en el
presente y en el futuro.
Medicare. Un beneficio resultante de la Ley de Seguridad
Social que proporciona un seguro obligatorio de salud para las personas que tienen ms de 65 aos.
Ritos de paso. Son las ceremonias que celebran y publican
la transicin de un estado de vida a otro.
Transicin. Es un punto en el curso de la vida cuando los
antiguos roles deben abandonarse para asumir otros

CAPITULO 7

Desviacin y
control social

Ivan Boesky fue el ejemplo clsico de un gran xito


en la historia de los Estados Unidos. Hijo de un inmigrante ruso, el joven Ivn luch para obtener un
grado en la Escuela de Leyes de Detroit. Despus de
haber servido en tareas poco gratas como escribano
en una oficina de abogados y como contador, obtuvo un empleo en Wall Street a la edad de 29 aos
(Rusell, 1986B). Su suegro rico, quien entonces le estaba pagando la renta, lo apod "Ivn el holgazn". A
la edad de 49, sin embargo, el apodo pareca estar
mal colocado. Boesky haba amasado una fortuna
personal estimada en 200 millones de dlares. Un jugador de elevadas apuestas que con frecuencia
apost millones en acciones de alto riesgo (y gan),
lleg a ser conocido en Wall Street como "Ivn el terrible".
Boesky subi a la fortuna en la ola de un nuevo
fenmeno econmico, la toma corporativa, que cambi toda la naturaleza de los negocios estadounidenses. En los "viejos tiempos" los negocios crecan al
descubrirse nuevos mercados, al aumentar la produccin, al comprar a los competidores y vender acciones para financiar su expansin. Cuando una
compaa adquira otra, o cuando dos compaas se
fusionaban, el asunto era negociado por empleados
de las empresas comprometidas. Luego en los aos
60 y 70, los Estados Unidos de las corporaciones se
vieron "invadidos" por un nuevo tipo de empresario. En lugar de tratar directamente con los ejecutivos de la compaa, que buscaban controlar, los
"invasores corporativos" compraban en el mercado
abierto las acciones de la compaa que tenan por
objetivo, adquirir con frecuencia una participacin
en su control, antes de que sta se diera cuenta

de lo que estaba sucediendo. De estas tomas podan


obtenerse enormes utilidades, tanto para los inversionistas como para las corporaciones involucradas.
Cuando las noticias de una toma potencial llegaban
al pblico, el precio de las acciones en la compaa
blanco suban en cuanto el invasor y la gerencia
luchaban por su control.
Por esa poca, Ivn Boesky volaba muy alto.
Convertido en una superestrella de las tomas financieras, Boesky tena una misteriosa habilidad para
anticiparse a las ofertas de adquisicin antes de que
fueran anunciadas. Por ejemplo, entre mayo 22 y 29
de 1985, Boesky compr 377, 000 acciones de Nabisco; cuando Nabisco y R. J. Reynolds anunciaron su
fusin el 30 de mayo, vendi sus acciones de Nabisco con una ganancia de 4 millones de dlares (Russell, 1986A). En abril de aquel ao la "bola de cristal"
de Boesky le dijo que comprara 301,800 acciones de
la Houston Natural Gas; dos semanas ms tarde,
cuando se anunci la fusin con otra compaa, acumul 4.1 millones de dlares en utilidades. Boesky
atribua su xito a la prediccin y a la combinacin
del instinto con la informacin. En realidad, tal como se revel ms tarde, su xito fue el resultado del
fraude.
Una de las reglas de los negocios de inversin,
tal como ha sido puesta en vigencia por la Securities
and Exchange Commission, SEC (Comisin de Valores e Intercambio), prohibe que los socios saquen
provecho de la informacin que no se encuentra disponible para el pblico en general. El comercio entre
socios va contra la ley, y Boesky viol esta prohibicin en alto grado. Haba convenido pagar al banquero de inversiones David Levine inmensas sumas
167

168

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

por informacin anticipada sobre ofertas de toma.


Cuando Levine fue acusado de comercio entre socios en agosto de 1986, denunci a Ivn Boesky como cmplice. Sorprendido en flagrante, Boesky hizo
un trato con la SEC, segn el cual acord pagar 100
millones de dlares en multas, entregar en fideicomiso todas sus acciones por el siguiente ao y medio, ser expulsado del negocio de valores de por
vida, y confesarse culpable de una acusacin penal
no especificada con una posible sentencia de crcel
de cinco aos o menos. Boesky tambin estuvo de
acuerdo en cooperar con la SEC en su investigacin
sobre adquisiciones indebidas, comercio entre miembros de una asociacin y permiti que durante varios meses sus conversaciones con otros sospechosos
fuesen grabadas.
El desenmascaramiento de Ivn Boesky fue slo
la punta del iceberg. Muchos meses despus, se hicieron citatorios a algunas de las ms antiguas y respetadas firmas de inversin de la nacin. Cuatro
altos ejecutivos de importantes instituciones financieras fueron arrestados, uno de ellos fue conducido
desde su oficina con esposas. La investigacin revel una red de comercio interno de socios, que se
complementaban con cuentas bancadas en el Caribe, con invasiones nocturnas a los cajones de los escritorios de los banqueros inversionistas, con claves
de acceso secretas, portafolios cargados con dinero
en efectivo (Sterngold 1987). Nadie saba dnde pararan los arrestos. Un estudio de 172 tomas exitosas,
entregado por la SEC en marzo, revelaba que en cada caso las acciones en la compaa objetivo haban
subido notablemente tres semanas antes de que se
anunciaran las ofertas de toma (Nueva York Times,
marzo 11 de 1986, p. Al). En la primavera, todo
Wall Street estaba reaccionando con el descubrimiento del comportamiento irregular de sus miembros.
En captulos anteriores hemos examinado algunas de las caractersticas ordenadamente establecidas como patrn de la vida social y de la interaccin
social. Pero la vida social no siempre procede de
acuerdo con un plan. En cada sociedad y en cada
circunstancia existen personas que rompen las reglas y que se consideran desviadas; la desviacin, al
igual que la conformidad, es universal. Por qu esto
debe ser as es materia del cuestionamiento de muchos socilogos. En la primera seccin de este captulo vamos a considerar la desviacin desde un
punto de vista sociolgico. En la segunda seccin
consideramos las diferentes perspectivas tericas
que contribuyen a nuestra comprensin de la desviacin. A continuacin, examinaremos los diferentes niveles del control social, que como la desviacin

misma, puede tomar formas diversas. En las ltimas


secciones, nos centraremos en el crimen y en el sistema de justicia penal, volviendo a Wall Street en varios puntos a lo largo del camino.

LA NATURALEZA DE LA
DESVIACIN
Tendemos a tomar la naturaleza de la desviacin como algo aceptado: Todos saben ms o menos lo que
es y lo que no es un comportamiento aprobado y
respetable. Sin embargo, es difcil establecer una no
cin precisa y verdadera de la desviacin. Es desviacin usar camisas cortas? Lo es el pertenecer a
un culto religioso? Es una desviacin vivir con alguien sin el beneficio del matrimonio? En un pasado
no muy lejano, muchas personas describan una pareja de no casados que vivan juntos como "viviendo
en pecado". Muchas personas ahora piensan que esa
cohabitacin es aceptable... bajo ciertas condiciones.
Si en la pareja ambos son jvenes, si son heterosexuales y sin hijos, se levantan pocos entrecejos. Pero
supngase que los individuos estn por los 70, o que
la mujer es mayor que el hombre, o que ella es divorciada con nios, o que su amante es otra mujer.Se
sabe que esta clase de arreglos para vivir han tensionado la tolerancia social, algunas veces hasta el punto de ruptura. La desviacin, tal como lo sugieren
estos ejemplos, est en los ojos de quien la mire.
La perspectiva sociolgica busca desenredar las
complejidades que rodean el tema de la desviacin.
Los socilogos definen la desviacin como cualquier comportamiento que los miembros de un grupo social definen como una violacin a sus normas.
Este concepto se aplica tanto a los actos criminales
de desviacin, (comportamiento que toda la sociedad ha declarado formalmente ilegal) como a los actos no criminales que los miembros de un grupo ven
contrarios a la tica, inmorales, raros, enfermizos, o
de cualquier otra forma por fuera de los lmites de
respetabilidad. Tal como lo usan los socilogos, desviacin es un trmino relativamente neutral. El trmino tambin es neutral en tanto los socilogos no
buscan estar de acuerdo o en desacuerdo con los estndares de comportamiento socialmente definido.
Pero la perspectiva sociolgica ilumina diversos
conceptos populares falsos sobre la desviacin. Uno
es que ciertos actos son inherentemente desviados.
Los socilogos sealan que el que un acto sea considerado como desviado o no, depende de la sociedad
y de las circunstancias sociales. La mayor parte de
las sociedades tienen normas que prohiben el asesinato, el robo, el rapto, y otras formas de desviaciones criminales "evidentes". An estas mismas
sociedades reconocen excepciones a estas reglas

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

169

El comportamiento considerado desviado


en una cultura puede ser considerado normal en otra. Mientras los adornos utilizados por estas dos personas son sorpren
dentemente similares, la persona de la
izquierda se considera como desviada,
mientras que la de la derecha, no. En la
vida diaria hay sutiles diferencias en la,
forma de vestir en el campus universitario
que marcan a las personas como desviadas
o como pertenecientes a una subcultura.
(Izquierda: Dennis Stock/Magnum; dere
cha: David Austen).

(Ben-Yehuda, 1985). Matar en la forma de asesinato


es un crimen, pero matar al enemigo en una guerra
no lo es. Ciertamente una persona puede recibir una
sentencia de por vida y otro recibir una Medalla de
Honor del Congreso por haber realizado el mismo
acto. En forma similar, todas las sociedades virtualmente condenan el robo; pero muchos movimientos
guerrilleros (que mas tarde pueden llegar al poder)
permiten y an santifican el robo y el asalto a mano
armada como medio para los fines revolucionarios.
Para los britnicos, los hombres que organizaron la
Fiesta de T de Boston fueron quebrantadores de la
ley; para muchos colonos estadounidenses, fueron
hroes. Se sigue que debido a que las normas de las
gentes difieren de una situacin social a la siguiente
y de una sociedad a otra, lo que consideran como
desviacin tambin vara (vase Tabla 7.1).
La relatividad de la desviacin en la situacin
surgi de una encuesta realizada por la revista Business Week (diciembre 6 de 1986, p. 34) en el punto
culminante del escndalo de Wall Street. La mayora
de los encuestados (62 por ciento), dijeron que
Boesky era un criminal y mereca el castigo que se le
impona. No obstante, una gran cantidad (55 por
ciento) dijo que compraran acciones con base en
una informacin interna proveniente de un amigo
que tuviera conocimiento sobre una prxima adquisicin y 34 por ciento de quienes dijeron que ellos
no hubieran actuado de acuerdo con la informacin
interna, dieron como razn que la informacin secreta pudiera estar errada! Por deduccin, resulta un
comportamiento adecuado que un pequeo inver-

sionista privado utilice informacin secreta interna,


pero sera algo criminal que un financista ganara
millones de la misma forma!
Un segundo falso concepto es considerar la desviacin como cualquier actividad poco comn o atpica. Muchos actos desviados son caractersticos de
solo una minora de la poblacin; pero, el hecho de
que un comportamiento sea poco comn no es suficiente para determinar si se considera como desviado o no. Muchos actos poco comunes no son necesariamente desviados, y algunos actos desviados son
ms bien comunes. Por ejemplo, el paracaidismo es
algo no comn, mas no es desviado; mientras que
exceder el lmite de velocidad constituye algo desviado (en el sentido de ser algo ilegal), pero es comn.
Otra idea prevaleciente,es que la desviacin se
reduce a una pequea categora de personas marginales -llamadas "tontos, prostitutas y pervertidos".
Se infiere,entonces, que los desviados pertenecen a
una clase de personas diferentes de usted y de m.
Sin embargo, las personas ms "normales" cometen
actos desviados de vez en cuando, aunque su desviacin permanezca sin detectarse por mucho tiempo. Cuntas personas conocemos que nunca han robado un libro de una biblioteca o libretas y lpices
de una oficina? Quin no se ha pasado un semforo
en rojo? Quin no ha dicho una mentira? Quin no
ha hecho trampa en sus impuestos sobre la renta?
Claramente, otras personas diferentes a aquellas a
quienes la sociedad cataloga como desviados violan
las normas sociales.

170

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

El rol de las definiciones sociales y el poder


Desde el punto de vista sociolgico, la desviacin
existe solamente en relacin con los valores y las
normas que prevalecen entre las personas en un lugar y un tiempo particulares. En otras palabras, la
desviacin es un asunto de definicin social. Ciertos
actos, tales como el asesinato, el rapto, el robo, la
perversin y la patologa mental pueden ocurrir sea
que se definan o no como actos desviados. Pero al
definirlos como desviaciones, ponemos en movimiento una serie de acontecimientos que de otra
manera no hubieran tenido lugar.
Este asunto de la definicin social destaca el
punto de que la desviacin no es una propiedad inherente a comportamientos particulares. Ms bien,es
una propiedad que las personas confieren a algunas
formas de comportamiento mediante sus definiciones sociales. Ms an, las definiciones sociales pueden cambiar con el tiempo, tan pronto cambian las
actitudes. Las actitudes variables hacia las tomas comerciales ilustran este punto (Hirsch, 1986). Cuando
las noticias sobre las tomas aparecieron por primera
vez en las pginas dedicadas a los negocios, el establecimiento financiero consider las tomas como
una aberracin, como una actividad vergonzosa que
no afectara las grandes empresas. Las principales
firmas de Wall Street rechazaron el verse involucradas en lo que ellos consideraban como una prctica

ilegtima en los negocios. Sin embargo, en la medida


en que las adquisiciones se hicieron cada vez ms
comunes, y las ganadas que podran obtenerse se
hicieron ms evidentes,las actitudes de Wall Street
hacia las tomas empezaron a cambiar sutilmente.
Hacia los primeros aos de la dcada de los 80, las
compaas de Wall Street que alguna vez trataron a
los invasores corporativos como forasteros desviados, se apresuraban a subirse al vagn triunfante de
las tomas.
Si la desviacin es relativa a los valores y a las
normas que prevalecen en un tiempo y lugar particulares, las preguntas claves que surgen se refieren a
de quin son las normas y valores que se violan, y
quin tiene el poder de identificar y castigar a los
violadores. No es de sorprenderse que estas preguntas se contesten a menudo en forma acalorada, confrontadas en el terreno poltico. Un ejemplo claro de
la primera pregunta es el debate sobre el aborto. La
terminacin voluntaria de un embarazo viola los
principios morales de algunos grupos que equiparan el aborto con el asesinato, un acto desviado. Sin
embargo, muchos grupos de mujeres estn fuertemente convencidas de que toda mujer tiene el derecho de ejercer control sobre su propio cuerpo y, por
ende,debera ser capaz de optar por el fin de un embarazo no deseado. El problema entonces se convierte a quin pertenecen los valores que deben
prevalecer. En el caso de las tomas, la salida gira en

Estudios basados en muestras nacionales conformadas por personas de diferentes culturas, formulan preguntas similares
sobre comportamientos similares que son raros. Notemos en este estudio principal que los estadounidenses son mucho
ms tolerantes a la protesta y a la homosexualidad que otras culturas como Irn que es la menos tolerante. Por otro lado,
la condena a la contaminacin del aire es uniformemente alta, una norma global que no exista en la generacin anterior.

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

torno a quin debera ser el perro guardin. La comunidad financiera, una de las ms poderosas manifestaciones polticas de Washington, durante dcadas ha argumentado ante el Congreso que debera
permitrsele la auto-regulacin con base en un punto de vista de que una legislacin ms estricta podra maniatar la economa. A raz del escndalo del
comercio interno de socios, los legisladores siguen
insistiendo en que una legislacin ms estricta es
competencia del Congreso.
Vistas en esta forma, las definiciones de desviacin se han decidido quienes tienen el poder para
hacer cumplir sus propias definiciones. A travs de
la manipulacin de remuneraciones y la imposicin
de castigos, algunos individuos y grupos pueden
hacer que sus estndares prevalezcan aun cuando
otros los objeten.

EXPLICACIONES DE LA DESVIACIN
Qu es lo que conduce a personas como Ivn
Boesky a arriesgar las fortunas que han ganado mediante negociaciones legales de acciones, sus haciendas y limosinas, su respetabilidad y aun su libertad,
a cometer actos ilegales? Eran acaso Boesky y su
grupo "los chicos malos", o eran vctimas de los
tiempos cambiantes? (Si Boesky no hubiera nunca
quebrantado una ley, hubiera surgido otro Boesky?)
Cierta dosis de desviacin se constituye en parte
inevitable de la vida social? O es un producto de situaciones sociales particulares? Los desviados son
fundamentalmente diferentes de otras personas, o
son simplemente los desafortunados a quienes se les
captura?

171

Despus de todo, no existe una explicacin sencilla de por qu la desviacin sucede ni dnde el individuo desviado se ajusta dentro de la sociedad
ms amplia. Podemos mirar la desviacin desde el
punto de vista de los actores individuales o podemos examinar los factores estructurales que podran
animar o promover la desviacin. El enfoque hacia
la accin despierta interrogantes de por qu se llega
a juzgar ciertos actos como desviados, as como los
interrogantes de por qu las personas violan las normas sociales. La orientacin estructural dirige la
atencin hacia factores tales como la edad y el sexo
de los individuos (vase Por qu las mujeres son ajenas a la manipulacin indebida de informacin confidencial). Puede considerarse la desviacin como
una salida poltica que est fundamentada en la estructura de poder de una sociedad, o como una caracterstica universal de la vida social que debe
cumplir alguna funcin dentro del mantenimiento
del orden social. Todos estos enfoques bsicos contribuyen en algo a la comprensin de la desviacin.
Varas teoras de rango medio tienen que ver especficamente con el tema de la desviacin,e incluyen
elementos de una o ms de estas orientaciones bsicas. Ninguna de estas teoras proporciona una explicacin completa de cada incidencia y de cada faceta
de la desviacin. La investigacin sociolgica completa exige un enfoque desde mltiples aspectos.
Aqu hemos dividido las explicaciones de la
desviacin en dos categoras generales. El primer
conjunto de teoras intenta explicar la desviacin
desde el punto vista de las caractersticas y de las experiencias que distinguen a los individuos desviados de los no desviados. El segundo conjunto de

El hecho de que una actividad no sea comn, no significa que sea desviada; tambin debe violar
una norma aceptada por la sociedad. (A) Los esfuerzos iniciales por volar pudieron parecer desviados en el tiempo en que el vuelo humano se consideraba imposible. (B) Hoy, nuestra comprensin de la aerodinmica se ha desarrollado en tal forma que incluso volar sin alas no se
considera como algo desviado, aunque sea practicado por un pequeo nmero de personas. (Izquierda: The Bettmann Archive; derecha: F. Richard/Photo Researchcrs, Inc).

172

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

teoras intenta explicar la desviacin desde el punto


de vista de factores sociales que hacen ms probable
que las personas se comprometan en comportamientos desviados. Estas no son explicaciones separadas y aisladas de la desviacin. Las teoras tienen
relacin unas con otras y contribuyen a la historia
del pensamiento sociolgico sobre la desviacin.
Perspectivas individuales
Las teoras individualistas de la desviacin buscan
identificar la "clase de persona" que llega a desviarse
y a sealar los factores que condujeron a que esa
persona llegara a desviarse. Las modernas teoras
biolgicas buscan explicaciones en la herencia de la
persona y en la constitucin fisiolgica; las teoras
psicolgicas miran hacia la historia personal del individuo y su perfil psicolgico. En los dos planteamientos se encuentra implcito el interrogante:
cmo se diferencian los desviados de los no desviados? La teora de la seleccin racional sugiere que

cualquiera podra quebrantar las reglas, dadas una


oportunidad y un incentivo suficientes.
Explicaciones

biolgicas

Las teoras biolgicas de la desviacin no constituyen una innovacin reciente. Por muchos aos, se
han hecho muchos intentos para explicar la desviacin desde el punto de vista de los factores biolgicos. En el siglo XIX, Cesare Lombroso, un criminalista italiano, pens que una respuesta a la pregunta
de quin es desviado, podra encontrarse en la configuracin craneal. Lombroso desarroll su teora
cuando se encontraba examinando el crneo de Villela, un criminal maestro.
A la vista de aquel crneo, me pareci ver de repente,
iluminarse como una explanada inmensa bajo un cielo radiante, el problema de la naturaleza del criminal
- un ser atvico que reproduce en su persona los instintos feroces de la humanidad primitiva y de los animales inferiores. De esta forma, se reiteraba en sus
enormes mandbulas., pmulos salientes, arcos superciliares prominentes... que se encuentran en criminales, salvajes y monos. (Lombroso, en Cohen, 1966, p.
50)
Lombroso y sus estudiantes se dedicaron a medir las
cabezas de los prisioneros italianos. Todas las medidas que hicieron parecan confirmar la creencia de
Lombroso de que los criminales constituan una reversin a una etapa anterior de la evolucin, "salvajes" entre hombres civilizados. Concluy que los
criminales nacan, no se hacan. Sin embargo, desde
el punto de vista cientfico, Lombroso cometi un
error fatal: solo examin a los criminales, una muestra que no era representativa de toda la poblacin.
Cuando el mdico britnico Charles Goring compar las medidas de las calaveras de los criminales y
de los ciudadanos ordinarios algunos aos ms tarde, no encontr diferencia entre las dos (Goring,
1913). A pesar de eso, el concepto de "criminales natos" permanece como una explicacin popular y de
sentido comn sobre la desviacin. La idea de que
los criminales nacen y no se hacen es atractiva porque ofrece una solucin simple a problemas sociales
complejos.

Las creencias conflictivas sobre las normas, algunas veces


coexisten en la sociedad. Los esfuerzos para establecer un consenso ilumina las divisiones que separan los diferentes sistemas de valores. El debate que sigue en Estados Unidos sobre
el aborto, por ejemplo, tiene defensores ardientes en ambos lados, tal como lo muestra esta fotografa. (Steve Woit/Picture
Group).

Un estudio histrico reciente (Hughes, 1987)


puede zanjar la cuestin. Australia empez como una
colonia penal. Durante los siglos XVIII y XIX, Gran
Bretaa envi a 121 000 de sus criminales "al otro
lado del mundo" (antpodas) (Australia). Otros colonos eran convictos de las colonias britnicas del sur
de frica, de Canad y de Irlanda. Ochenta por ciento
de los criminales eran ladrones y ms de la mitad
haban sido condenados en ms de una ocasin. Estos
criminales formaron la mayora de la poblacin

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

de fundadores de Australia, y la mayor parte de los


australianos actuales descienden de estos criminales.
Sin embargo, el traslado de los convictos no libr a
Gran Bretaa de su "clase criminal", como lo esperaban sus defensores, ni an menos libr a Gran Bretaa del crimen. Ni tampoco la moderna Australia
tiene una tasa de criminales particularmente alta.
Este experimento natural ofrece una valiosa evidencia en el sentido de que la propensin a violar la ley
no se lleva en los genes.
Esto no significa necesariamente que la biologa
no juegue un rol en la desviacin. Avances recientes
en gentica, bioqumica y neuropsicologa han renovado el inters de los cientficos por las explicaciones biolgicas de la desviacin. Estos han desarrollado sofisticados mtodos para identificar los rasgos genticos, los desrdenes neurolgicos, los desequilibrios qumicos y otros aspectos similares. Crece
la evidencia de que ciertas formas de desviacin, especialmente la patologa mental, son al menos parcialmente biolgicas en su origen (Wender y Klein,
1981). La investigacin sugiere que las personas que
sufren desrdenes mentales de esquizofrenia heredan una vulnerabilidad para el desorden. Cuando se
est bajo un estado de angustia, el sistema nervioso
de estos individuos reacciona violentamente, creando desequilibrios qumicos y conduciendo a un pensamiento desordenados alucinaciones y a otros
sntomas. Se ha encontrado un modelo semejante en
los manacodepresivos, que experimentan extremas
alteraciones del humor. Si las anormalidades genticas y biolgicas explican estas desviaciones del comportamiento normal, es lgico intuir que la biologa
tambin juega un rol en otras formas de la desviacin.
Nadie sugiere con seriedad que la investigacin
biolgica pueda explicar algn da el fraude financiero sofisticado, pero puede ayudar a solucionar
otros patrones enigmticos del crimen. Por qu, por
ejemplo, los hombres son responsables por 90 por
ciento de los crmenes violentos y homicidios? Una
teora prominente es que la agresin es una variable
clave. La investigacin biolgica seala las bases
hormonales de la agresin,las cuales son diferentes
en el hombre y en la mujer (Wilson y Hernstein,
1978).
La investigacin en la gentica y en las bases
bioqumicas y genticas del comportamiento est todava en paales. Pero las nuevas teoras e investigaciones estn ganando la atencin de los cientficos
y del pblico en general (Kamin, 1986; Wilson, 1983).
Esto no significa un regreso a la antigua idea de los
criminales de nacimiento (u otros desviados). Un resultado de una investigacin reciente en esta rea es

173

el reconocimiento de que,aun en la ms simple de


las criaturas, el comportamiento se refleja en la interaccin de factores biolgicos y ambientales (vase
Captulo 5). Esto es particularmente cierto cuando se
trata de la ms compleja de las criaturas, los seres
humanos.
Explicaciones sicolgicas
Mientras que algunos cientficos han considerado
las caractersticas biolgicas de las personas para explicar los comportamientos desviados, otros han
puesto su atencin en el perfil psicolgico del individuo. Los psiclogos que siguen la tradicin psicoanaltica de Sigmund Freud sostienen que todas
las personas tienen impulsos desviados hacia la sexualidad y la agresin. Sin embargo, en el proceso
de crecimiento, la mayora de nosotros aprendemos
a inhibir o a canalizar productivamente estas inclinaciones. Freud arga que a travs de la identificacin con sus padres, los nios adquieren un superego, o una conciencia que les prohibe tipos de comportamiento desviados; tambin adquieren un ego
que les permite manejar con realismo los impulsos
internos frente a las exigencias sociales. La teora
psicoanaltica sugiere que los actos de crueldad y los
crmenes perversos cometidos sin motivos aparentes
pueden indicar un superego subdesarrollado. De la
misma manera, un superego superdesarrollado tambin puede conducir a la desviacin. Las personas
rechazadas por sus propios instintos pueden tambin cometer actos desviados hasta provocar el castigo que creen merecer por odiar a sus padres o por
tener fantasas sexuales.
La popularidad de la teora freudiana se ha desvanecido en los aos recientes, y muchos cientficos
han apuntado hacia explicaciones psicolgicas alternas de la desviacin. Algunos sostienen que la desviacin, como cualquier otra forma de comportamiento, se aprende de la observacin de aquellos
que estn a nuestro alrededor. En un estudio clsico,
Albert Bandura y Richard H. Walters (1959) compararon grupos de nios blancos delincuentes y no delincuentes de hogares econmicamente estables.
Encontraron que la mayora de los jvenes agresivos
provenan,por lo general, de familias en las que los
padres estimulaban o perdonaban la agresin. Esta y
otra investigacin hecha por Bandura tambin revela que castigar a los nios por la agresin resulta en
ms, no en menos, comportamientos agresivos:
Ciertamente, el comportamiento del modelo paternal
puede contrarrestar con frecuencia los efectos de su
entrenamiento directo. Cuando un padre castiga fsicamente a su hijo por haber agredido a los compaeros, por ejemplo, el resultado esperado de este

174

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

entrenamiento es que el nio se abstenga de golpear a


los dems. El nio, sin embargo, tambin est aprendiendo de la demostracin paterna cmo agredir fsicamente, y este aprendizaje imitativo puede
proporcionar la direccin del comportamiento del nio cuando igualmente est frustrado en una interaccin subsecuente. (Bandura, 1967, p. 43).
Bandura (1973, 1977) sostiene que la exposicin a

modelos de comportamiento violento y el refuerzo


de actos agresivos explican por qu las personas tan
frecuentemente actan agresivamente unos con
otros.
Otras perspectivas sobre la desviacin provienen de la psicologa cognoscitiva, la cual se enfoca
sobre los procesos mentales que sirven de base al
comportamiento. Un anlisis cognoscitivo de la desviacin probablemente considerara cmo piensan
las personas acerca de las circunstancias y las relaciones en su vida y cmo su pensamiento afecta sus
acciones. Por ejemplo, la desviacin puede ocurrir
cuando por una razn u otra las personas piensan
que los valores culturales que gobiernan el resto de la
sociedad no les cobijan. Varios observadores piensan
que este tipo de pensamiento explica el brote de desviacin en Wall Street (Arenson, 1986, Elliott, 1986).
Quienes se comprometieron en el escndalo estaban
haciendo circular manejando millones de dlares; la
suerte de las corporaciones con docenas de oficinas
y miles de empleados estaban en sus manos; se contaban entre los superestrellas del Wall Street. El poder y el xito pueden dirigir los sentimientos de la
especialidad, o lo que algunos han llamado el "sndrome de Nixon": Soy el presidente y estoy por encima de la ley. Adems, los autores de la manipulacin indebida de informacin confidencial en Wall
Street pueden haber sentido que las exigencias de
sus empleos -semanas de 100 horas de trabajo, menor tiempo con la familia y los amigos, y presin
constante- les permitan obtener ganancias adicionales pero ilcitas.
Explicaciones sobre la seleccin racional
Algunas explicaciones psicolgicas sugieren que la
desviacin no se basa en el juicio y en la seleccin:
efectivamente, que las personas desviadas no saben
lo que estn haciendo. El anlisis de la seleccin racional rechaza esta lnea de pensamiento. Argumentan que en muchos casos (si no en la mayora), la
desviacin es el resultado de un clculo altamente
racional de riesgo y recompensa. Los presuntos desviados pesan sus oportunidades de ganar contra los
riesgos de ser sorprendidos y, por tanto, deciden el
curso de la accin. Por ejemplo, en trminos de seleccin racional, Boesky y otros calcularon que las

ganancias enormes que podran hacerse a travs de


la manipulacin indebida de informacin confidencial compensaba el riesgo de ser capturados. Dicho
simplemente, un desviado es un oportunista.
La perspectiva de seleccin racional tambin
implica que el que las personas cometan o no actos
desviados depende de las normas prevalecientes y
de los estndares. Si las recompensas potenciales
por quebrantar las reglas son grandes, la tentacin a
romper las reglas tambin ser muy fuerte. Si, por
otro lado, la posibilidad de ser sorprendido y castigado es grande, las recompensas no sern dignas
del riesgo. Por muchos aos, existi una regla no escrita segn la cual la prensa no poda meterse en la
vida privada de los candidatos presidenciales, antes
o despus de la eleccin. Las aventuras extramaritales de los presidentes Roosevelt, Eisenhower y Kennedy slo llegaron a la luz pblica en las biografas
que se publicaron despus de su muerte. Sin embargo, en 1987, la prensa rompi este silencio: fotografas comprometedoras forzaron al principal candidato demcrata Gary Hart a retirarse de la competencia. Teniendo en cuenta la nueva amenaza de la
publicidad los futuros candidatos probablemente no
aceptarn los riesgos que corri Hart.
Al igualar la desviacin con el oportunismo, la
teora de la seleccin racional crea un puente entre
las teoras de la desviacin que se enfocan sobre los
individuos y las teoras que se enfocan sobre el sistema social.
Desviacin y tensin estructural
Aunque las teoras de la seleccin biolgica, psicolgica y racional sobre la desviacin proporcionaron
introspecciones en los casos individuales, ellas no explican por qu las tasas de desviacin (la cantidad de

actos desviados por unidad de poblacin) varan de


un grupo a otro y de vecindario a vecindario. En
consecuencia, los socilogos buscan respuestas a la
pregunta de la desviacin en un ambiente social
ms amplio. Un enfoque sociolgico busca la parte
que la estructura social juega en la produccin de las
tensiones que incitan a las personas a comprometerse en un comportamiento desviado.
El socilogo Robert Merton (1968) utiliz una
forma de la teora de la tensin para explicar la desviacin. En su opinin, las altas tasas de desviacin
son el resultado de una discrepancia entre las expectativas y las oportunidades sociales, entre las metas
culturales y los medios disponibles para alcanzarlas.
Merton argumentaba que en algn grado todas las
personas interiorizan las metas que en su cultura
consideran dignas de alcanzar por medio de su esfuerzo. Todos interiorizan las normas que rigen las

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

175

La figura ilustra los cinco patrones de ajuste con las expectativas sociales especificadas por Robert K. Merton. Mientras los
conformistas aceptan las metas y los medios aprobados culturalmente, os desviados rechazan, ya sea las metas o los
medios, o ambos a la vez.

formas apropiadas y legtimas de trabajar para el logro de estas metas. Pero cuando las oportunidades
legtimas de alcanzar metas definidas culturalmente
son limitadas o no existen, las personas pueden buscar formas alternas de alcanzar esas metas, o pueden abandonarlas definitivamente. El punto clave
de Merton es que las tensiones en la estructura social invitan a la desviacin. En sus palabras, "algunas estructuras sociales ejercen una presin
definitiva sobre ciertas personas en la sociedad para
comprometerse en comportamientos no conformistas . en lugar de comportamientos conformistas".
(Merton, 1968, p.132).
La sociedad estadounidense era el ejemplo primario de Merton. Esta cultura establece un tremendo hincapi sobre el xito financiero. A los nios se
les educa no solamente creyendo que pueden llegar
a ser presidente de los Estados Unidos sino que tambin suean que pueden llegar a ser millonarios. Al
mismo tiempo, las oportunidades legtimas para llegar a ser rico en nuestra sociedad son limitadas.
Muy pocos adultos son capaces de alcanzar estos
sueos infantiles; difcilmente alguien llega a ser
multimillonario. Qu hace la gente cuando existe
una extensa brecha entre las metas culturalmente
definidas y los medios legtimos de alcanzaras?
Merton identific cinco posibilidades (vase Figura 7.1).
1. Conformidad: A pesar de la discrepancia entre
sus expectativas y oportunidades, los conformistas continan buscando metas aprobadas culturalmente por medios aprobados culturalmente.
Un ejemplo de ello son los banqueros y los corredores de seguros que cumplen estrictamente las
reglas contra la manipulacin de informacin,
aunque sospechan que muchos de sus ms exitosos colegas estn quebrantando las reglas.

2.

3.

4.

5.

Innovacin: El buscar metas aprobadas culturalmente por medias desaprobados culturalmente


(que incluyen actividades ilegales). Boesky y los
otros comprometidos en la manipulacin caen
dentro de esta categora. Ganaron dinero (una
meta aprobada culturalmente) de cualquier forma que pudieron.
Ritualismo: Es conformarse tan estrictamente a
los medios prescritos para lograr las metas, que
las metas ms amplias se olvidan en el proceso.
La desviacin radica en el conformarse en un
grado tal, que las consecuencias negativas de hacerlo as se ignoran. El ejemplo clsico del ritualismo es el burcrata que rgidamente se adhiere
a las reglas y a las regulaciones aun cuando ellas
no contribuyen mucho a la eficiencia de la organizacin o, lo que es peor, sofocan la creatividad
individual y la imaginacin.
Retirada: Es abandonar tanto las metas como los
medios que prescribe la cultura propia. Quienes
se retiran desaparecen a los ojos de la sociedad,
la gente que renuncia a buscar trabajo y engruesa las filas de los holgazanes, de los adictos crnicos a la droga, que ni siquiera intentan
abandonar sus hbitos, los vagabundos que llevan una vida sin propsito alguno.
Rebelin: Es rechazar las metas aprobadas y los
medios que lo permiten, y abrazar en cambio
nuevos medios, que son socialmente desaprobados. Personas como T. Boone Pickens, que fue
pionero hostil de las tomas corporativas, pueden
describirse como rebeldes. Estos rebeldes financieros pusieron de moda una nueva meta: reestructurar el negocio estadounidense. Adems
inventaron nuevos medios de alcanzar sus metas:
la toma corporativa hostil. Tal como este ejemplo
lo sugiere, los rebeldes de ayer pueden llegar a
ser los conformistas del maana. Virtualmente
todas las firmas de Wall Street tienen ahora divisiones que manejan todos los aspectos de las fusiones y de las adquisiciones.

Desde su publicacin en 1938, la teora de Merton ha sido altamente alabada por su precisin lgica, pero tambin ha sido ampliamente criticada

176

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

(vase Johnson y Turner, 1984). Una crtica es que la


teora no puede explicar algunos tipos de desviacin, por ejemplo, el alcoholismo o los desrdenes
mentales. Una segunda crtica es que no puede explicar cmo se mueven las personas de una alienacin (percepcin de una brecha), a la adaptacin
(hacer algo sobre esto), o por qu algunas personas
hacen innovaciones mientras que otros se retiran o
se rebelan. Merton argumentaba que las personas se
desviaban cuando no podan obtener sus metas con
mtodos legtimos, pero la investigacin demuestra
que esto no sucede en todos los casos. Travis Hirschi
(1969), por ejemplo, encontr poca evidencia para
sustentar la hiptesis de que la delincuencia nace como respuesta a la frustracin de que se bloquee obtener xito por esfuerzo propio. Merton supona que
las personas hacen lo mejor que pueden para adoptar metas y medios convencionales, cuando, de hecho, la aceptacin de las convenciones sociales vara
de persona a persona, y de situacin a situacin. Albert K. Cohen (1965,1966) hizo una contribucin importante a la teora de Merton cuando seal que la
forma como las personas responden a las presiones
sociales depende en gran parte de los grupos sociales a los que pertenecen, las presiones por o en contra de la desviacin en estos grupos y las oportunidades para aprender las "tcnicas" de innovacin, de
retraimiento, de rebelin y dems. La teora a la que
ahora dedicamos nuestra atencin, la asociacin diferencial, enfatiza este punto.
Asociacin diferencial
La teora de la asociacin diferencial est basada
sobre la idea de que as como las personas deben
aprender mediante la socializacin cmo conformarse a las normas de su sociedad, tambin deben
aprender cmo apartarse de estas normas. En otras
palabras, la desviacin, como el comportamiento
conformista, es un producto de la socializacin. Esta
perspectiva sobre la desviacin creci a partir de un
proyecto de investigacin.
En los aos 20, Clifford Shaw y Henry Mckay
encontraron que las altas tasas de criminalidad haban persistido en el mismo vecindario de Chicago
durante ms de veinte aos. Pero durante este tiempo, grupos tnicos diferentes han llegado y se han
ido. Obviamente, las tradiciones culturales tnicas
no podran explicar la tasa de criminalidad. En uno
de los estudios clsicos de la desviacin, Shaw y
Mckay (1969) formularon como hiptesis el que los
nuevos residentes aprendan formas desviadas de
los residentes ya establecidos, primordalmente en
grupos juveniles de juegos y luego en pandillas de
adolescentes. Una vez que los nuevos habitantes ha-

ban absorbido las normas y los valores del vecindario, a su vez, las aprobaban y las transmitan a la
prxima ola de inmigrantes. Una investigacin ms
reciente (Akers y otros, 1979) defiende el rol del aprendizaje en la desviacin.
En su libro Principies of Criminology (1960) Ed-

win Sutherland y Donald Cressy ampliaron esta


perspectiva explicando la manera cmo tiene lugar
la transmisin cultural, o sea, el proceso por el cual
se aprende la desviacin a travs de la transmisin
de normas dentro de una comunidad o grupo. Todos estn expuestos a definiciones diferentes y conflictivas sobre lo que es correcto y falso. Los estndares que las personas llegan a adoptar como propios
se aprenden a travs de asociaciones diferenciales
con los dems. Si los individuos pasan ms tiempo
con los desviados y tienen ms relaciones intensas
con ellos, estas influencias van a contrapesar las influencias de los no desviados hacia ellos. Con la
transmisin de normas dentro de la misma comunidad o grupo, las personas pueden socializarse hacia
la subcultura de la droga, hacia la subcultura homosexual, hacia la subcultura denominada yuppie que
se desarroll en Wall Street, y as sucesivamente. De
esta forma, algunas comunidades ofrecen a los jvenes oportunidades para educarse, modelos de roles
de personas que han alcanzado el xito por medios
establecidos, y contactos con personas que pueden
ayudarlos a avanzar en sus carreras por los canales
convencionales. Por el contrario, otras comunidades
ofrecen oportunidades para aprender la forma de
empujar y evadir a las autoridades, modelos de personas que han alcanzado el xito como jugadores y
como alcahuetes, y contactos con personas que controlan las oportunidades en las carreras del mundo
subterrneo.
En su estudio clsico sobre los consumidores de
marihuana, Howard Becker (1963) hizo hincapi en
el rol del aprendizaje asociativo y de las subculturas
en la desviacin. Becker escribi por la poca en la
que la marihuana se consideraba ampliamente tan
peligrosa como la herona, cuando el uso de la droga
no se haba extendido todava a la clase media, y
cuando los consumidores de marihuana constituan
una subcultura desviada. Encontr que la primera
vez que las personas fumaban marihuana, no tenan
ninguna reaccin o la tenan extremadamente desagradable (desorientacin espacial, distorsin del sonido, sed fuerte, y as por el estilo). Los consumidores experimentados tenan que ensear a los principiantes la forma de fumar un cigarro y cmo reconocer sus efectos (si no tenan reaccin), o la forma
de regular la cantidad que fumaban (si tenan reacciones adversas). An ms importante, los consum-

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

177

dores experimentados enseaban a los consumidores principiantes a redefinir lo horroroso y desagradable como agradable y deseable. Un consumidor
experimentado de marihuana describa su rol como
consejero as:
Ellos no saben lo que les sucede. Porque creen que
van hacia arriba, hasta que pierden la mente y empiezan a hacer cosas extraas o algo as. Uno tiene que
asegurarles, explicarles, que realmente no estn en el
aire o algo as, y que van a estar bien. Uno tiene que
decirles que no se asusten. Estar hablndoles, asegurndoles, dicindoles que todo va muy bien. Y empezar con su propia historia; usted sabe: "La misma cosa
me sucedi. Vas a lograrlo despus de un rato". Contina as; un poco despus uno les habla de que pueden asustarse. Y adems ellos lo ven a uno hacerlo y
que nada horrible nos pasa, y de esta manera ellos
tienen ms confianza. (p. 55)

Las subculturas desviadas proporcionan nuevas definiciones de comportamientos no conformistas, un


vocabulario que justifica la violacin de las normas,
y lo ms importante de todo, la aceptacin social.
Los consumidores experimentados de marihuana,
que algunas veces han tenido "malos viajes", tambin necesitan del apoyo del grupo. Becker encontr
que sea o no que una persona llegara a ser consumidor ocasional o regular dependa de su grado de
participacin en la subcultura de la marihuana.
Las subculturas cumplen otro rol importante suministrando a los miembros un sistema de creencias
que explican y justifican su desviacin. Los homosexuales, por ejemplo, creen que su persuasin es tan
natural para ellos como la heterosexualidad lo es para los dems (Simn y Gagnon, 1970). Las subculturas inclusive pueden desarrollar una identidad
colectiva pblica para luchar contra las formas discriminatorias de la sociedad: pensemos en la liberacin de los homosexuales y en las organizaciones
dedicadas al mejoramiento de la suerte de los exconvictos.
Para resumir, la teora de asociacin diferencial
describe la forma como la desviacin se aprende de
los otros y se apoya por una subcultura simpatizante. Esto es incuestionablemente una introspeccin
muy importante (Matsueda, 1982). Aunque tambin
tiene sus limitaciones. En primer trmino, la teora
no explica por qu una cantidad considerable de
personas en una comunidad en la que las normas
desviadas prevalecen, no se convierten en desviadas.
Por ejemplo, dos personas pueden estar expuestas a
patrones criminales, y slo una de ellas se convierte
en criminal. Ms an, la asociacin diferencial no
explica por qu, en primer lugar, ocurre la desviacin. El enfoque funcional de la desviacin proporciona una respuesta.

El comportamiento desviado se transmite a travs de las subculturas, en la misma forma que las normas aceptadas por la
sociedad. Por esta razn los grupos de pares tienen una enorme
influencia sobre los valores de los jvenes. Para estos jvenes
los graffiti son una forma de manifestar sus mensajes y de marcar un medio ambiente impersonal. Para otros significa daar
las paredes de los edificios. (Barbara Burners/Photo Researchers, \nc).

Funciones sociales de la desviacin


La idea de que la desviacin desempea una funcin social necesaria e importante, se remonta al libro de Emile Durkheim titulado "The Rules of
Sociological Method (Las reglas del mtodo sociolgico),
publicado en 1895. En este manual de trabajo para
los estudiantes de la sociedad, Durkheim. hizo la
sorprendente afirmacin de que la desviacin es una
parte natural de la vida social, efectivamente, "una
parte integral de todas las sociedades saludables"
(1895/1958, p. 67) Qu quiso decir con esto? Cmo
puede ser la desviacin saludable para la sociedad?
La respuesta de Durkheim consta de dos partes.
Primero, al definir ciertas formas de comportamiento como desviadas, un grupo o comunidad puede
definir qu comportamiento es aceptable. Las fronteras entre comportamiento aceptable e inaceptable
rara vez son difciles y rpidas. Tpicamente las sociedades tienen una "zona permisiva de variacin",
que rodea inclusive normas bastante especficas y
fuertemente apoyadas. Adems, la mayora de las
normas no estn expresadas como reglas firmes o
cdigos oficiales. Ms bien, las reglas se definen en
el curso de las actividades diarias de la gente. Al poner a prueba las fronteras de la permisividad, los
desviados obligan a otros miembros de la sociedad a
pensar sobre lo que ellos creen que es normal y adecuado.

178

FX INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

En segundo lugar, al unirse contra el desviado,


ese grupo o comunidad se une y reafirma su solidaridad. As, cuando las personas en el Viejo Oeste formaron un ejrcito para defender la autoridad,
cuando los padres se unen para luchar contra las
tiendas pornogrficas en sus vecindarios, cuando los
ciudadanos votan por un poltico nuevo y ms confiable, estn unidos por un sentido de indignacin
compartida contra aquello que permiti unirlos, el
bandido que les robaba sus caballos, el propietario
adulto de la librera, el poltico corrupto que acept
sobornos. El juicio pblico de los desviados no solamente reafirma las normas y valores que fueron
amenazados, sino tambin permite que los miembros de un grupo o comunidad trabajen juntos y
gasten energa para apuntalar el orden social en el
que creen.
El socilogo Kai T. Erikson (1966) proporciona
una ilustracin de las contribuciones funcionales
que la desviacin hace al orden social en su estudio
denominado Wayward Puritans (Los puritanos perdidos). En 1630, cuando Anne Hutchinson empez a
proclamar que los ministros de Boston no tenan el
derecho exclusivo de interpretar la Biblia, congreg
grandes audiencias, encolerizando a los ministros
puritanos que haban dirigido ai Boston colonial.
Al desafiar a los ministros, retaba un modo total de
vida. Adems la seora Hutchinson era una ciudadana recta y temerosa de Dios. No exista ley contra
lo que deca; en efecto, era experta en citar pasajes
de la Biblia para sustentar sus creencias y acciones.
El juicio fue tenso, mientras la fiscala daba tumbos
tratando de establecer una acusacin contra ella. Por
ltimo, la seora Hutchinson "se comprometi" al
declarar que se comunicaba directamente con Dios,
una hereja para los puritanos. Su castigo fue la expulsin de la comunidad. "Deseo saber por qu razn se me destierra" dijo. El gobernador Winthrop le
dio esta respuesta: "No diga ms, el tribunal sabe
por qu y est satisfecho". "Y ese era exactamente el
punto" escribe Erikson (1966, pp. 100-101):
El tribunal s saba por qu la seora Hutchinson tena que ser desterrada, pero no saba la forma de expresar este sentimiento en ningn lenguaje conocido
entonces en Nueva Inglaterra. Los expositores estaban experimentando un cambio en el enfoque ideolgico, un cambio en las fronteras comunitarias, pero
no tenan un vocabulario para explicarse a s mismos
o para alguien ms lo que significaba la naturaleza de
estos cambios. La finalidad del juicio era inventar ese
lenguaje, encontrar un nombre para la ofensa sin
nombre que la seora Hutchinson haba cometido.

As, sin darse cuenta, Anne Hutchinson ayud a la


Colonia de la Baha de Massachusetts a redefinir los

Anne Hutchinson, que en 1630 haba tratado de desafiar la naturaleza de la autoridad religiosa en la Boston colonial, ayud
a fortalecer la solidaridad de los ciudadanos que unidos la condenaron. As, aunque su comportamiento se consider desviado, actualmente sirve como un propsito para el resto de la
comunidad. Acaso existen algunas formas de comportamiento desviado en a sociedad moderna que sirven a este propsito? (The Cranger Collection).

lmites de las creencias religiosas aceptables. Y, lo


que es algo irnico, tambin contribuy a la solidaridad social de la comunidad que ella dejaba atrs.
Aunque los tiempos y los actos de desviacin
fueron muy diferentes, los hombres que fueron
arrestados en el escndalo de la manipulacin de informacin en Wall Street realizaron una funcin similar. La comunidad financiera haba sufrido un
cambio rpido y profundo. No solamente " los rebeldes" como el invasor corporativo T. Boone Pickens y
los "innovadores" como Ivn Boesky, sino tambin
las tradicionales casas financieras establecidas que
valoraban su reputacin pblica por su integridad
estaban comprometindose en nuevas actividades
para las que se haban escrito pocas reglas. El escndalo proporcionaba la excusa para detenerse y considerar las fronteras de un comercio aceptable en
acciones y en ttulos. As fue como en la primavera
de 1987, nueve proyectos de ley se haban llevado al
Congreso para sealar controles ms extrictos sobre
Wall Street (Nash, 1987).

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

Adems de los aspectos funcionales de los grupos y las comunidades de ayuda para definir las
fronteras del comportamiento aceptable, los desviados tambin deben servir como agentes del cambio
social. Por ejemplo, la mala gana de los negros para
someterse a las leyes de segregacin durante los
aos 50, -considerada como acto criminal en ese
tiempo- dio origen a un nuevo cdigo legal y moral.
Y durante la pasada dcada o un poco ms, los esfuerzos de las mujeres por alcanzar la igualdad tambin comprometieron un comportamiento -tales
como el rechazo a abandonar su apellido propio
despus de casadas- que inicialmente pareci, y an
puede parecer, desviado para algunas personas.
Trabajando sobre las opiniones de Durkheim de
las funciones de la desviacin, Nachman Ben-Yehuda (1985) demostr que el que la desviacin conduzca a la reafirmacin de normas sociales existentes o
sirva como un catalizador para el cambio social, depende en parte del tipo de sociedad en la que eso
ocurra. Las sociedades simples y tradicionales, como
los puritanos del Boston colonial, -tienden a producir un alto grado de consenso en relacin con el
comportamiento aceptable. En tales sociedades, la
identificacin y el juicio pblico de los desviados comnmente conducan al compromiso incrementado
hacia el estatus y a la conformidad con las normas
existentes. Las sociedades complejas y modernas
tienden a ser pluralistas, o sea, existen muchos puntos de vista opuestos en cuanto a los estilos de vida
y a la moral. "En estas sociedades, los valores, las
normas, y las fronteras morales no estn dadas; se
negocian" (Ben-Yehuda, 1985, p. 15). La desviacin
conduce frecuentemente a la renegociacin de normas y al cambio social. As, el creciente uso de la
marihuana como una "droga social" condujo a una
relajacin de las leyes contra ella, aunque no a su
completa legalizacin. El escndalo de Wall Street
probablemente conducir a una renegociacin de las
regulaciones entre los miembros del Congreso, los
comisionados del SEC, y los lderes de las firmas inversionistas, pero no a una serie de leyes especficas
que pudieran limitar drsticamente las tomas corporativas. El consenso y el conflicto coexisten en las sociedades modernas y complejas. Estas sociedades
dependen de la educacin, de los ritos seculares (tales como la celebracin del da de la Independencia),
de los smbolos y de las ideas tales como "regido por
ley" para hacer recordar a la gente sus intereses comunes y su identidad.

Teora de los calificativos


Imaginemos a dos individuos que son adictos a diferentes drogas: no pueden lograr funcionar por la

179

maana sin una dosis. Para la hora de almuerzo sus


cuerpos les estn pidiendo ms; si no consiguen lo
que necesitan, se toman confusos e irritables. Durante la tarde escapan de sus escritorios para otro
golpe. Al final del trabajo diario, en lo nico que
piensan es en otra dosis. Cada uno de ellos sabe que
la droga que utiliza le hace mal, pero cada uno siente tambin que la vida es dura de vivirse sin ella. Supongamos ahora que uno de estos individuos est
atrapado por la cocana, mientras el otro est atrapado por la nicotina o simplemente por la cafena. La
primera persona se calificar como desviado, la segunda no. Y esto, de acuerdo con la teora de los calificativos, es lo que constituye la diferencia.
La teora de los calificativos es nica dentro de
las teoras sociolgicas de la desviacin al enfocarse,
no sobre quin comete los actos desviados y por
qu, sino sobre el proceso de calificar exitosamente a
algunos individuos y a grupos como desviados. Esta
teora insiste en la relatividad de la desviacin. El
mismo comportamiento puede calificarse en forma
diferente de una situacin a otra, de acuerdo con la
forma como las personas comprometidas responden
entre s y negocian su interaccin. La teora de los
calificativos se basa en las perspectivas orientadas
hacia la accin de la interaccin social, enfatizando
que la desviacin la definen las personas mismas en
el contexto de una situacin.
La teora de los calificativos tambin ayuda a
explicar las consecuencias a largo plazo de una calificacin desviada sobre la identidad social de una
persona. Esta perspectiva se origin en el trabajo del
socilogo Edwim M. Lemert (1951), quien crea que
haba una diferencia crucial entre las desviaciones
primaria y secundaria. Lemert defina la violacin
inicial de una norma social como la desviacin primaria, acerca de la cual no se hacen inferencias en
relacin con los motivos o con el carcter de la persona que comete el acto. La desviacin primaria
ocurre todo el tiempo. Probablemente cada uno quebranta la ley en forma ocasional, pero la mayora de
las personas no tienen registros penales. Un estudio
exhaustivo encontr que una de cada cinco personas
entrevistadas en un muestreo aleatorio tena serios
problemas emocionales y sicolgicos, pero ninguno
de estos entrevistados se haba confinado a un hospital mental (Srole y Fischer 1978). Sin embargo, a
una pequea cantidad de desviados primarios se les
seala y califica como "criminales", "enfermos mentales", "homosexuales" y dems. Tpicamente las
personas que se han calificado como desviadas se
excluyen de la corriente principal de la vida. El
hombre que ha sido convicto de un crimen y enviado a la crcel no puede conseguir un trabajo honesto; la mujer divorciada a quien se ha declarado

180

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

lesbiana se considera madre incapaz para sus hijos;


y as sucesivamente.
Una respuesta al ser calificado como desviado
es abrazar el rol (Goffman 1963b, p. 30). En la desviacin secundaria las personas vienen a definirse a
s mismas como desviadas y adoptan un estilo de vida desviada como respuesta a que otros las definan
como desviadas. Una persona puede ser desviada
sin que se le califique como tal, o ser calificada sin
que haya cometido un acto desviado. Lo que interesa no es el acto sino el calificativo social aplicado al
actor.
El socilogo William J. Chambliss (1973) encontr el proceso de calificar en marcha en el "Hannibal
High School", donde identific dos pandillas, que
apod los Santos y los Canallas.
Los ocho miembros de los Santos provenan de
familias de clase media alta. Eran buenos estudiantes y activos en los eventos de la escuela. Durante
los fines de semana y en los das cuando se salan a
hurtadillas de la escuela, los Santos se distraan en
varias formas de delincuencia: bebidas fuertes, conduccin temeraria de automvil, robos menores,
vandalismo y el juego de "los gallina". Uno de sus
pasatiempos favoritos era quitar las defensas de madera y las linternas de los sitios en reparacin de las
calles, y contemplar a los conductores desprevenidos caer en el hueco. No obstante, estas actividades
peligrosas, las personas del vecindario consideraban
a estos muchachos como muy buenos porque estaban gozando un poco su juventud. La polica no
arrest a ningn Santo en los dos aos en que
Chambliss dur como observador en el "Hannibal
High".
Por el contrario, los seis Canallas estaban constantemente en problemas con la polica y los vecinos
del pueblo los consideraban unos "buenos para nada". Los Canallas no venan de familias de clase alta
y no eran particularmente buenos estudiantes. La
mayora de sus fines de semana podan encontrarse
rondando por la droguera local bebiendo de botellas de alcohol escondidas. Cerca de una vez al mes
tenan algn tipo de peleas, comnmente entre ellos
mismos. Los Canallas tambin realizaban robos menores. Aun as Chambliss estim que el dao a la
propiedad ajena causado por los Santos, les costaba
a los habitantes del pueblo ms que los robos de los
Canallas. Y aunque los Santos raramente peleaban,
ponan en peligro la vida de otros cada vez que iban
detrs del volante de un coche.
Por qu las personas del pueblo excusaban a
los Santos y condenaban a los Canallas como delincuentes? Los Santos se vestan muy bien, conducan
automviles muy caros, y hablaban cortsmente a

los profesores, policas, y otros personajes de la autoridad. Cualquiera poda ver que eran "buenos chicos" y los lderes del maana. Los Canallas eran
diferentes: "Todo mundo estaba de acuerdo en que
eran muchachos mal trajeados, de malas maneras y
no tan ricos, se estaban metiendo en problemas
(1973, p.27). Adems, la polica saba que los padres
de clase media alta de los Santos podran causar
problemas si se arrestaran a sus hijos. Los padres de
los Canallas carecan del poder y de la influencia para defenderse. En resumen, la estructura social de la
comunidad protega a los Santos y no a los Canallas.
A travs de la percepcin selectiva y de la rotulacin, los "chicos malos", visibles, pobres y desafiantes se identificaban como "delincuentes", mientras
que los jvenes de clase media, igualmente delincuentes, pasaban desapercibidos.
Esto no es el final de la historia. Con pocas excepciones, los Santos y los Canallas satisficieron las
expectativas de la comunidad. Muchos miembros de
los Canallas eran repetidamente arrestados, no slo
de adolescentes sino de adultos jvenes. Por el contrario, los Santos superaron su adolescencia, recorrieron rpidamente los caminos de la clase media y
recordaron su adolescencia cariosamente como
una simple y juvenil cana al aire.
Tal como lo sugiere este ejemplo, los calificativos desviados tienden a ser profecas de auto-realizacin. El proceso de calificacin empuja a las
personas hacia carreras desviadas, la adopcin de
una identidad y un estilo de vida desviados dentro
de una subcultura que la soporta. Separado, el adicto empieza a asociarse casi exclusivamente con otros
adictos, la prostituta con otras prostitutas, y as por
el estilo. Gradualmente aprenden de los delicuentes
ms experimentados las varias tcnicas para desviarse. Igualmente importante, aprenden a racionalizar sus comportamientos desviados. Por ejemplo,
las prostitutas llegan a defender su trabajo como un
servicio social y consideran como hipcritas a aquellos que condenan el sexo por dinero. La subcultura
desviada empieza a jugar un papel central creciente
en la identidad de la persona y en su estilo de vida.
Como una adicta confes a un investigador, ella se
di cuenta de que era adicta cuando se dio cuenta
de que todas sus amistades eran simplemente basura (Becker, 1963). Resumiendo, al calificar a ciertas
personas como desviadas y al cerrarles una vida
convencional, virtualmente la sociedad asegura el
comportamiento que est tratando de prevenir. Si
bien esta descripcin del impulso hacia la desviacin, puede estar sobre-estimando los hechos. Los
tericos de los calificativos suponen que las personas que llenan los pabellones de los hospitales men-

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

181

Por qu las mujeres son ajenas a la manipulacin indebida de


informacin confidencial?
Lois L. Evans es la presidenta del Federal Home Loan Bank de Nueva
York. Su hija, Heather H. Evans, es
jefe financiero de una compaa de
produccin de pelculas. En medio
de la crisis del escndalo de Wall
Street, las Evans escribieron al New
York Times acerca de "personas omitidas" en los escndalos del mercado
de socios.
Por qu resulta que ninguna
mujer estaba entre los profesionales acusasados del reciente
escndalo de Wall Street sobre
el mercado de socios?...
Aproximadamente una
cuarta parte de los profesionales de Wall Street, y una gran
parte de los abogados de corporaciones, eran mujeres. Ms
an, ocho de los hombres acusados tenan menos de 35 aos.
Proporcionalmente, el nmero
de mujeres en este grupo de
edad es an ms alto. Una
probabilidad estadstica sencilla sugiere que por los menos
tres mujeres deberan haber estado implicadas en el grupo de
acusados. Quizs, algo ms que
la probabilidad est funcionando aqu.
Los hombres de negocios,
al parecer, estn todava demasiado molestos con las mujeres
como para incluirlas en la clase
de redes de confianza y complicidad que forman el crculo de
comercio entre socios. Un claro
ejemplo de una estrecha relacin masculina que excluye a

las mujeres son las conversaciones seguras en los vestidores


para hombres. El vestier masculino en el Vertical Club de Nueva York era pretendidamente el
foro para el intercambio de informacin entre el crculo de negocios llamado los "cinco
yuppies"...
La resistencia de los hombres a compartir informacin
delicada con las mujeres (tambin) las ha puesto fuera de las
fusiones, adquisiciones y del arbitraje, las especialidades que
comprenden la informacin
ms sensible y confidencial.
Los altos jefes ejecutivos
ya desconfan de los tipos de
Wall Street, pero un intruso femenino es an peor, a su manera de ver. Las fusiones y las
adquisiciones son, por tanto, el
ltimo baluarte de la masculinidad en los departamentos financieros corporativos...
Como extraos parciales,
las mujeres pueden retener ms
fcilmente el sentido de perspectiva que hace que los banqueros que no invierten se
pregunten por qu Dennis Levine, quien a la edad de 33 aos
ganaba ms de un milln de dlares al ao, podra estar motivado a robar. Nuestra mera
presencia en Wall Street es
muy nueva y apreciada como
para arriesgarla.
Ms an, un empleo de
Wall Street es un logro signifi-

tales, por ejemplo, estn all porque ms o menos


arbitrariamente alguien decidi rotularlos como enfermos y someterlos a las consecuencias. Tienden a
ignorar el hecho de que la mayor parte de los reclusos de los hospitales mentales fueron incapaces de
enfrentarse con su vida y con su problema. Los estudios sociolgicos han encontrado que tanto las familias como la autoridades comnmente cosideran la

cativo para cualquier mujer.


Mientras que a las mujeres
(all) sus colegas, amigos y vecinos constantemente les recuerdan su especialidad, los
hombres pueden sentir una
gran necesidad de distinguirse.
El esfuerzo para llegar a
ser estrella tambin estimula el
alarde. El seor Levine conduda un Ferrari de $80.000 dlares y presuma de su milln de
dlares de ganancias. Este materialismo ostentoso es representativo de la raza algo tosca
de los banqueros inversionistas
ms jvenes.
Tal ostentacin, sin embargo, se considera particularmente poco atractiva para las
mujeres. Aunque una mujer ostentosa pudiera forzar su camino para ser aceptada entre los
chauvinistas banqueros, de seguridades, ella hubiera reconoddo pronto que el ostentar con
un fulgurante fajo de billetes
podra apartar a los clientes tanto como a los colegas. La modestia entre las mujeres est
recompensada por encima del
alarde...
Aunque las mujeres tienen
la oportunidad y el poder de
ser corrompidas, todava no
han sucumbido.
Quizs el poder absoluto
corrompe absolutamente, solamente si se es hombre.
Fuente: New York Times, febrero 12, 1987,
p. A27.

reclusin en un hospital mental como un ltimo recurso (Gove, 1975-1979).


Los tericos de los calificativos tambin tienden
a poner relativamente poca atencin al hecho de que
no todas las personas rotuladas aceptan su estigma
(rtulo negativo fuerte) pasivamente. Las personas
con retardo mental que han sido liberadas de las instituciones, por ejemplo, en gran proporcin van a es-

182

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

conder su estigma no slo de los otros sino tambin


de s mismos (Edgerton, 1967). Adems de aquellos
que esconden su estigma, otros activamente buscan
escapar de sus calificativos. Los "rockeros punks"
que aparecieron a finales de los aos 70 llegaron
hasta lmites considerables -mohawks, mltiples
perforaciones en la orejas, cabello pintado -para manifestar desviacin.
Tambin es verdad que algunas etiquetas pueden opacarse. Muchos alcohlicos, por ejemplo, han
sido capaces de quitarse los rubros unindose a Alcohlicos Annimos, una organizacin que hace posible a los bebedores remplazar su status desviado
estigmatizado con un "rol de penitente", aceptable a
la sociedad (Trice y Romn, 1970).
Todo esto no quiere decir que la teora de la rotulacin est "equivocada", sino que slo explica
parcialmente las carreras desviadas. No explica por
qu las personas violan las reglas en primer lugar, o
por qu algunas personas son capaces de sobrellevar
el estigma de la desviacin. Los Santos fueron capaces de resistir la rotulacin por motivo de sus conexiones y costumbres de clase media. Sern los
implicados en el escndalo de Wall Street capaces de
regresar a las comunidades que robaron? Ser Wall
Street capaz de aplicar los esfuerzos para poner mayores restricciones a las actividades financieras, convenciendo al Congreso de que puede protegerse
exitosamente? Tales interrogantes apuntan hacia la
identidad social de los desviados y a las cuestiones
de control social, como parte de cualquier explicacin de la desviacin. Estn dirigidas por la perspectiva marxista que se describir en la prxima
seccin.
La perspectiva marxista

Estos trabajadores estn removiendo basura txica a un lugar


ms seguro, la eliminacin descuidada de basuras txicas es
un ejemplo de crimen corporativo contra la sociedad. Puede
amenazar la salud y la seguridad de una comunidad y daar el
medio ambiente y la economa. Los marxistas diran que el poder ejercido por las corporaciones protege del castigo a esta forma de negligencia. (Dale Wittner/West Stock, Inc).

Las diversas teoras que hemos descrito implican


que todos los miembros de una sociedad tienen
igual oportunidad de ser definidos como desviados
e igualmente tener intereses en limitarla. Los marxistas estn ampliamente en desacuerdo con estas
presunciones. En su opinin, los calificativos y el
tratamiento de los desviados reflejan la estructura
de poder en una sociedad. En su opinin, quienes
controlan la vida econmica de una sociedad tambin controlan su moralidad, pues las normas sirven
para sustentar el sistema econmico. Como resultado, la severidad de la respuesta de la sociedad a la
violacin de sus normas depende de la manera como la violacin amenaza al sistema econmico. Por
ejemplo, algunos marxistas argumentaran que el vicio de la droga se toleraba temporalmente por la clase dirigente porque afectaba principalmente al
desventajado, al pueblo pobre, a los negros y simila-

res. No obstante, una vez que los niveles de uso de


droga y los problemas relacionados con ella aumentaron entre los blancos de la clase media, la accin
social contra las drogas se intensific.
Vista desde la perspectiva marxista, la ley es
"primero y sobre todo un reflejo de los intereses de
la clase dominante" (Chambliss 1974, p.34). El sistema de justicia penal refleja los valores e intereses de
aquellos que tienen el poder para controlar los procesos legislativos, policiacos y judiciales. Esta imagen de la ley contrasta fuertemente con los ideales
de "igualdad ante la ley" y " la separacin de poderes". Los marxistas argumentan que tales ideales
obscurecen la realidad implcita del conflicto de clases. El orden legal sirve a los intereses de la clase dominante en vez de servir a la voluntad colectiva y al
bien general del pueblo. El estado designa los actos

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

como criminales cuando estos contradicen los intereses de los que estn en el poder (Quinney, 1979).
Los marxistas, ms an, sealan que los esfuerzos policivos de la nacin estn dirigidos hacia el
control de crmenes cometidos por los desaventajados; asalto, robo, hurto, vandalismo, uso de drogas,
intoxicacin en pblico y violacin a las normas del
trfico. Las violaciones que van en contra de los consumidores o contra la comunidad, tales como la contaminacin del aire y del agua, son tpicamente
manejados por agencias reguladoras que gozan de
poco poder y de presupuestos mnimos. El Federal
Bureau of Investigation, FBI, por ejemplo, rutinariamente registra cada asesinato, asalto y robo de automviles reportados en la nacin. Las instituciones
encargadas de hacer cumplir la ley tambin anotan
los robos a las corporaciones. Pero ninguna agencia
sigue los crmenes cometidos por las mismas corporaciones.
El socilogo Amitai Etzioni estima que durante
los ltimos diez aos dos terceras partes de las quinientas corporaciones ms grandes de Estados Unidos han quebrantado la ley en grado diverso (en
Gellerman, 1986). En un caso recientemente descubierto, el crimen fue descrito por los agentes investigadores como un tipo de asesinato. La corporacin
Johns-Manville es una de las fbricas ms antiguas y
grandes de asbestos en los Estados Unidos. La evidencia de que la exposicin a los asbestos causa una
enfermedad que debilita el pulmn, a menudo fatal,
empez a aparecer en los peridicos mdicos a finales de los aos 20. Los ejecutivos de la Johns-Manville saban de esta informacin, pero no tuvieron la
precaucin de proteger a sus trabajadores. Por el
contrario, los ejecutivos de la Johns-Manville suprimieron la investigacin sobre los daos causados
por trabajar con asbestos, dieron instrucciones a los
mdicos de la compaa para que no dijeran a los
trabajadores cuando sus radiografas del trax mostraban sntomas de asbestosis, y silenciosamente llegaban a acuerdos con sus trabajadores por fuera de
los tribunales. Este mortfero encubrimiento se extendi durante 40 aos (Calhoum y Hiller, 1988).
Para los marxistas el crimen corporativo no es
una sorpresa. El sistema capitalista, en su opinin,
se basa en la explotacin, y consideran la idea de
que las corporaciones demuestren responsabilidad
social y conducta tica como un engao. Desde su
perspectiva, el escndalo de Wall Street fue poco
menos que una ria en los campos de juego del capitalismo, o capitalistas que trataban de golpear a
otros capitalistas en su propio juego. Ms an, el escndalo ilustraba la cooperacin entre los financistas
y las empresas que se supona deban regularlas.

183

Cuando Boesky fue capturado, hizo un trato con la


SEC. Con seguridad, se le haba exigido pagar una
gran multa ($ 100 millones de dlares). Tambin se
le haba permitido descargar calladamente 440 millones de dlares en ttulos antes de que los cargos
contra l se hicieran pblicos, lo cual lo salv en
unos 100 millones de dlares. La SEC justific este
arreglo sobre el supuesto de que si Boesky hubiera
vendido estas acciones despus del anuncio, el mercado de acciones se hubiera precipitado y muchos
inversionistas inocentes se hubieran perjudicado.
Los marxistas consideraran esto como un ejemplo
de la ayuda de capitalistas a sus compaeros capitalistas.
La perspectiva marxista llama la atencin hacia
el elemento del poder detrs de las definiciones sociales de la desviacin. Frecuentemente, el grado en
que un acto determinado se ve como desviado no es
una medida de la cantidad de dao hecho a los individuos o a la sociedad, sino como una medida del
poder de aquellos que consideran el comportamiento inaceptable contra el poder de aquellos que pasan
la raya. Una crtica mayor a la perspectiva marxista
es que falla en identificar a los individuos especficos y a los grupos que constituyen lo que se llama la
"lite capitalista" o "la clase gobernante". En relacin
con esto, falla en reconocer los conflictos de poder
dentro de la misma clase gobernante. Adems, no
explica el poder esgrimido por los grupos externos
de inters. A principios de los aos 60, el grupo de
proteccin al consumidor encabezado por Ralph
Nader ("Nader's Raiders"), difcilmente un "instrumento capitalista", fue capaz de ganar el apoyo del
gobierno federal para proteger a los consumidores
contra productos defectuosos y peligrosos, tales como los automviles con motor trasero. Un ejemplo
muy corriente es la presin pblica que exige leyes
cada vez ms fuertes en contra de fumar, a pesar de
las objeciones hechas por los capitalistas que se benefician de la venta de los cigarrillos.

CONTROL SOCIAL Y DESVIACIN


El control social se refiere a los esfuerzos de un grupo o de una sociedad para regularse (Janowitz,
1978). Este control impone motivar a las personas
para que se comporten de tal forma que sirva su inters colectivo y resuelvan sus problemas colectivos.
El control social depende de la cooperacin voluntaria (a regaadientes). Idealmente, es lo opuesto al
control coercitivo, que depende de la amenaza o del
uso de la fuerza. En la prctica, sin embargo, el sistema ms efectivo del control social exige un elemento
de coercin. Para ser enfticos, aun el ms rgido sis-

184

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

tema totalitario (la sociedad en la novela de George


Orwell 1984 o una penitenciara) depende en algn
grado mnimo de condescendencia.
Los controles sociales funcionan sobre niveles
diferentes. Consideremos los avisos contra el fumar.
Los cigarrillos constituyen uno de los mayores peligros previsibles contra la salud. Desde el primer Reporte de Ciruga General publicado en 1964, que advierte sobre los peligros de fumar, la evidencia del
dao para los fumadores tanto como para las personas que los rodean, ha venido aumentando. Todava
millones continan poniendo en peligro su vida por
fumar. Qu puede hacerse para controlar este vicio? Una posibilidad es declarar ilegal el fumar en
lugares pblicos designados; algunos pasos se han
dado en esta direccin. Desde mediados de los aos
70, el fumar se ha prohibido en los almacenes de departamento y supermercados, en los teatros e iglesias, en los buses, en los metros y en otros lugares
pblicos y los fumadores se han segregado de los no
fumadores en los trenes, aviones, restaurantes y oficinas. El problema con los esfuerzos por declarar ilegal el vicio de fumar es que ste probablemente va a
crear un mercado negro, tal como lo hizo la Prohibicin en los aos 20. Un planteamiento diferente para
controlar el cigarrillo radica en las presiones informales. Numerosos estudios (Chassin y otros . 1984,
Hirschman y otros 1984, Krohn y otros 1985) demuestran que los jvenes son ms inclinados a empezar a fumar si sus amigos lo hacen, si sus amigos
lo definen como "sexy" y como algo "fresco" (y el no
fumar como "gallinas"), y si el fumar trae la recompensa social de sentirse ms cerca a otras personas.
Por el contrario, los adolescentes estn menos dispuestos a fumar si sus amigos no fuman, si definen
el fumar como peligroso y estpido, y si sus amigos
hacen comentarios despreciativos cuando enciendan
un cigarrillo. (Notemos el impacto de la asociacin
diferencial). Pero la sola presin informal no es suficiente. Los mismos estudios muestran que los ms
jvenes son los ms inclinados a hacer presin sobre
los compaeros para que fumen si tienen un modelo
de autoridad despreocupada y de comprometerse
en comportamientos riesgosos. En ltimas, el control ms fuerte y seguro sobre el fumar cigarrillo (y
por implicacin de otros comportamientos desviados) es interno.
La interiorizacin.
En el nivel interno, el control social descansa sobre
la socializacin, el proceso por el cual una sociedad
trasmite sus valores y normas a sus nuevos miembros (vase Captulo 5). Los socilogos utilizan el
trmino interiorizacin para describir el proceso

por el cual los estndares culturales llegan a ser parte de la estructura de la personalidad de una persona. A travs de la interiorizacin, las personas
aceptan completamente ciertas normas sociales y
valores. Cumplen con estas reglas, no por que teman
al castigo, sino por cumplir las leyes "naturales" la
desviacin ni siquiera les viene a la mente . Como
miembros que estn en buena situacin dentro de su
grupo, las personas simplemente hacen lo que otros
miembros del grupo hacen. Ms an, el desviarse de
las normas del grupo hace que la mayora de las
personas se sientan culpables y desorientadas. En
un sentido importante, interiorizar las normas y los
valores conforman la base del orden social, para que
las personas se vigilen a s mismas. El control social
se convierte en autocontrol.
Pero la socializacin nunca es perfecta; las personas no pueden interiorizar todas las reglas que la
sociedad considera "adecuadas" y "correctas". Ms
an, muchas situaciones que surgen no estn cubiertas por reglas y las personas deben improvisar nuevos comportamientos. Puesto que la socializacin
no es adecuada para garantizar la conformidad, se
necesitan frenos exteriores. Los socilogos denominan estos frenos como sanciones: recompensas por
conformarse con la norma social o castigos por violar una norma social
Controles sociales informales
Algunas sanciones se aplican informalmente. El
control social informal comprende la presin no
oficial y sutil para conformarse con las normas y valores. Es efectivo porque las personas quieren vivir
de conformidad con las expectativas de otros, aun
en formas que ellos no siempre reconocen consciente o explcitamente. Las sanciones informales positivas incluyen una sonrisa, una alabanza, un beso; la
sancin informal negativa incluye el ostracismo, el
ridiculizar y las amenazas verbales y fsicas. Los
controles sociales informales estn tan sutilmente
entrelazados en el tejido de la vida diaria, que es fcil pasar por alto su impacto.
De sus estudios sobre la forma como las personas interactan unas con otras, el antroplogo social
Ervin Goffman (1967) concluy que las personas llegan a extremos para guardar las apariencias. La mayor parte de las conversaciones, de acuerdo con
Goffman, son "intercambios rituales" en los que el
principal objetivo es evitar momentos difciles de
manejar. Esperamos que cada persona cubra los intervalos de silencio en una conversacin o, por lo
menos, pretendemos estar interesados en el que habla y terminamos la conversacin en forma prudente. Si alguien dice algo rudo o se deja llevar por un

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

despliegue emocional inapropiado, tenemos diversas tcnicas ocultas para salvar la brecha. Idealmente, quien comete la falta ofrece una disculpa o una
excusa, la otra otorga el perdn y el primero concluye con una expresin de gratitud. Tales gestos rituales permiten que cada uno sienta que de alguna
manera el orden social se ha restablecido.
La vergenza juega un papel particularmente
poderoso en el funcionamiento del control social informal. Goffman crea que la incomodidad que sentimos cuando estamos avergonzados crea una
motivacin fuerte para evitar comprometerse en
comportamientos que de nuevo vayan a producir
desaprobacin social.
En opinin de Goffman, los controles sociales
informales satisfacen los requerimientos sociales bsicos en el sentido de que las personas pueden ser
capaces de predecir el comportamiento de unos con
otros. La obligacin y las expectativas que se asocian
con los roles alcanzan esta finalidad (vase el Captulo 3). Estamos obligados a someternos a estas reglas asociadas con un rol particular y otros esperan
que nos sometamos a ellas. Cuando las reglas se
quebrantan, ambas partes se desacreditan en una relacin de rol recproco. Por lo tanto, es una ventaja
para todos el obedecer las reglas.
El desacato puede incurrir en penalidades informales desde una leve desaprobacin hasta un tratamiento diferencial. Por ejemplo, los enfermos que se
someten silenciosamente a los procedimientos y a
las normas de un hospital, generalmente reciben
mejor cuidado que aquellos que interrumpen las rutinas institucionales ya establecidas alegando con
los miembros de la direccin y quejndose en exceso
por el dolor y la incomodidad. Estos ltimos individuos adquieren la etiqueta de "paciente problema".
En consecuencia, pueden encontrar una negligencia
deliberada, prematura dada de alta, o remisin al
psiquiatra. Quien es "paciente problema" se sabe rpidamente en los hospitales y, por lo tanto, los
miembros de la direccin estn menos dispuestos a
aceptar sus quejas como legtimas (Lorber, 1975).
Controles sociales formales
El control social formal comprende las presiones directas y oficiales para conformarse con las normas y
valores sociales. Cierto control es el producto de organizaciones especiales tales como los departamentos de polica, los congresos, los tribunales, las
crceles, las instalaciones juveniles, los centros de rehabilitacin de drogadictos y las casas de establecimiento institucional. Este control tiende a ser
coercitivo. El sistema mdico, especialmente el psiquitrico, tambin funciona como una agencia de

185

control social al definir quin est "enfermo" y luego


manejar la "enfermedad". As mismo, el sistema de
bienestar, particularmente como sistema incorporado en las actividades de los trabajadores sociales,
define quin es elegible para los diversos beneficios
en conformidad con las polticas a las reglas para la
asistencia del bienestar. Adems, visto en trminos
marxistas, todo el sistema corporativo domina la
economa, decidiendo cules actividades en la produccin y en la distribucin de bienes y servicios
son legtimas y cules son desviadas.
El control social formal implica poder -algunas
veces coercin- para regular el comportamiento de
los individuos y de los grupos. Los marxistas, en
particular, preguntan quin est controlando a
quin y por qu medios, bajo qu circunstancias y
por qu razones (Schur, 1980).
La relacin entre desviacin y control social formal es muy compleja. Los agentes y las agencias del
control social de los desviados que se supone van a
controlar, no son enteramente opuestos y separados.
Por el contrario, estn entrelazados en forma significativa. Primero, la polica, los trabajadores de la salud mental y otros agentes del control social estn
sujetos a las normas y a las sanciones. En algunos
casos, la lnea entre el control legtimo e ilegtimo es
clara (por ejemplo, leyndole a un prisionero los derechos de Miranda); en otros, sin embargo, es materia de interpretacin. En segundo lugar, quienes
hacen cumplir la ley frecuentemente confan en depender de los violadores de la ley para obtener informacin. En el control de las drogas, por ejemplo,
la polica en forma rutinaria permite a los vendedores en las calles que continen funcionando con la
esperanza de que los vendedores a pequea escala
puedan llevarlos hacia los proveedores principales.
Ivan Boesky pudo negociar con la SEC porque estuvo de acuerdo en que sus conversaciones se grabaran.
En tercer lugar, la creacin de nuevas reglas y de
leyes frecuentemente tiene una consecuencia no intencionada de crear nuevas formas de crimen y de
desviacin. La ley de inmigracin de 1986 ilustra el
ltimo punto (Reinhold, 1986). La ley permite a los
inmigrantes que hayan residido en los Estados Unidos ininterrumpidamente desde enero 1 de 1982,
que se hagan residentes legales. Al mismo tiempo, la
ley dispone que los empleadores que, sabindolo
contraten trabajadores que no tengan los documentos necesarios, cometen un crimen. El resultado ha
sido la explosin de falsificacin de tarjetas del Seguro Social, de recibos de renta, de formularios para
declaracin de impuesto sobre el ingreso y de certificados de nacimiento.

186

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

En pequeas sociedades tradicionales, donde


existe un alto grado de consenso sobre lo que es y lo
que no es aceptable, los controles informales comnmente son suficientes para contener la desviacin.
Sin embargo, en sociedades modernas y complejas,
donde hay muchas ideas encontradas sobre lo que
es correcto y lo que es incorrecto, los controles sociales formales son necesarios. Como resultado, el comportamiento que pudiera manejarse a travs de una
presin social y de la vergenza en pequeas sociedades se redefine como un crimen y se castiga con
multas, prisin y otras sanciones formales. Volvamos al examen sobre el crimen y sobre su activacin
del sistema de justicia penal.

CRIMEN Y JUSTICIA PENAL


Un crimen es la violacin de una norma que se ha
manifestado dentro de la ley y est respaldada por
el poder y la autoridad del Estado. Aunque el crimen y la desviacin frecuentemente coinciden, no
obstante, no son idnticos. Los crmenes no se consideran necesariamente como desviaciones, y las desviaciones no siempre son crimen. Una vez ms, las
definiciones sociales son importantes. Por ejemplo,
la mayora de las personas no consideran que conducir a diez o 15 kilmetros por encima de la velocidad lmite autorizada en las autopistas sea una
desviacin; pero est contra la ley. Por otro lado,
aunque la mayora de la gente considerara desviado a un hombre que sacara todo su dinero del banco, caminara por la calle y les regalara billetes de
$100 dlares a extraos, no habra nada ilegal en lo
que hace. La diferencia principal entre las dos actividades es que los crmenes son ilegales y conllevan
una amenaza de sanciones formales (multas, crcel,
sentencias y as por el estilo).

La compra y venta de drogas ilegales se clasifica


como crimen, porque la sociedad encuentra tal
comportamiento inaceptable. No obstante su ilegalidad, impulsa una estructura social compleja
y como una sociedad subterrnea internacional
que parece estar ms all del control social. Entonces, qu podra hacer la sociedad para controlar las drogas peligrosas? (Hugh Patrick
Brozvn/Sygma).

Como otras formas de desviacin, el crimen no


es absoluto; qu constituye un crimen cambia con el
tiempo. Algunos crmenes que alguna vez fueron
considerados graves, como fumar marihuana, estn
recibiendo ahora menos atencin. Otras actividades
ilegales que comnmente se olvidaban, tales como
descargar desechos industriales en reas no autorizadas, estn recibiendo ahora gran atencin. Boesky
y otros financistas involucrados en el escndalo de
la manipulacin ilegal de informacin confidencial
fueron acusados de crmenes que hace diez aos no
existan, antes de la mana de las tomas.
El cambio en las definiciones de crimen se inspiran no slo en los cambios en las normas y en los valores; las agencias de control social tambin influyen
en la expedicin de leyes. El establecimiento de salud mental, por ejemplo, ha contribuido a redefinir
como problemas mdicos muchas conductas que
antiguamente se consideraban como crmenes (Conrad y Schneider, 1980). Por mucho tiempo el alcoholismo se consider como un signo de debilidad
moral y conductas que se asociaban con el exceso
de bebida (conducta desordenada, intoxicacin pblica), se trataban como crmenes. Hoy, se considera
ampliamente el alcoholismo como una enfermedad
y muchas faltas relacionadas con el alcohol se han
descriminalizado (legalizado), y los infractores estn
ms inclinados a hacerse tratar como personas enfermas. En menos de un cuarto de siglo, el "crimen"
de la homosexualidad se redefini, primero como
una enfermedad mental y, luego, se redefini otra
vez como una alternativa de estilo de vida (Bayer,
1981). Las leyes contra los actos homosexuales estn
todava en los libros, pero raramente se hacen cumplir.
A pesar de los ejemplos ampliamente publicados sobre la amnista legal (embriaguez, homose-

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

xualidad y aborto) la mayor tendencia generalizada


en los Estados Unidos ha sido ms bien hacia la mayor en lugar de la menor cantidad de restricciones
legales. Los Estados han aprobado ms de 500 000
nuevas leyes penales en este siglo (Calahan, 1979).
Esto despierta la pregunta sobre si los Estados Unidos estn llegando a ser "superpenalizados" en sus
intenciones de tratar con los problemas crecientes
del crimen.

Tipos de crimen
Existen muchos tipos de crimen. Quiz el crimen
con el que estamos ms familiarizados es el ndice
de crmenes -aquellos crmenes que la Oficina Federal de Investigaciones (FBI) cita en su anuario Uniform Crime Reports. A las agencias regionales y
locales de polica la ley les exige la entrega de informacin al FBI sobre dos clases de ofensas, crmenes
de tipo I y tipo II. Los crmenes de tipo I, aquellos
que tienen intencin criminal, incluyen crmenes
contra las personas -asesinato, rapto, robo a mano
armada y asalto- y crmenes contra la propiedad -robo, asalto, robo de automviles e incendio premeditado (vase Tabla 7.2 y Figura 7.2). Los crmenes de
tipo II incluyen crmenes de cuello blanco, la prostitucin, ofensas contra el sexo, el juego, el vandalismo y recibir propiedad robada. Al reportar los
crmenes de tipo I al FBI, las agencias de polica incluyen la informacin sobre todos los crmenes conoci-

187

dos as como tambin la cantidad de arrestos


hechos, la cantidad de personas acusadas, las armas
utilizadas y dems. De los crmenes de tipo II solamente se informan los arrestos. (Crime in the U.S.,
1982).
Las estadsticas oficiales sobre el crimen se basan en informes de las agencias encargadas de hacer
cumplir la ley. No todas las agencias a las que se les
exige informar al FBI, lo hacen y ste hace estimativos cuando publica sus informes anuales sobre el
crimen. Ms an, cuando un incidente criminal
comprende ms de un crimen, tal como un robo que
resulta en una muerte, solamente cuenta el crimen
ms grave (asesinato en este caso) (Crime in the U.S.,
1982). La poltica local tambin puede tener un impacto profundo sobre informacin al FBI. Si un departamento de polica local est buscando un
incremento sustancial de presupuesto, por ejemplo,
puede exagerar bien sea en el aumento del crimen
en su rea o en la cantidad de personas que ha arrestado, dependiendo de qu es lo que justificara el
mayor incremento presupuestal. No obstante, la mayor parte de las estadsticas oficiales subestiman el
crimen. Algunos crmenes nunca se detectan: otros
se detectan pero no se reportan. Las encuestas sobre
el crimen dan cuenta de que en conjunto, cerca de la
mitad de todos los crimines no se reportan (Shogan,
1984). De acuerdo con los estimativos del Departamento de Justicia de los Estados Unidos, slo 30.7
por ciento de todos los robos de automotores, 58.5

188

EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

por ciento de todos los raptos y algo menos de la


mitad de todos los asaltos agravados y robos, se reportan a la polica. Con un 72.5 por ciento, los hurtos y robos son los que probablemente ms se
reportan (Criminal Victimization, 1980). Las decisiones de las vctimas acerca de si se reporta el crimen
o no, se basan en cunto bien piensan que la polica
puede hacer y en cun grave es el crimen.

Crmenes sin vctimas


Pensamos en el crimen como algo que deja una vctima identificable, que sufre como resultado de la
conducta criminal de otra persona. En este sentido,
algunos crmenes, sin embargo, no tienen una vctima. Los as denominados crmenes sin vctimas incluyen la prostitucin, los actos sexuales ilegales
entre adultos que los consienten, el uso ilcito de
drogas, el juego y la embriaguez (vase Tabla 7.3).
Estos actos se designan en las leyes penales de la sociedad como crmenes porque la comunidad como
un todo o los grupos poderosos dentro de la comunidad, los consideran moralmente repugnantes. Se
pretende que las leyes mantengan en alto ciertos estndares morales de la sociedad.
Los crmenes sin vctimas son altamente controvertidos, aunque algunas personas argumentan que
estos actos no son sin vctimas. Cada ao conducto-

res borrachos matan a miles de personas inocentes,


y los jugadores compulsivos roban a sus familias los
ingresos necesarios. Las prostitutas que transmiten
el virus del SIDA pueden extender la enfermedad a
otros, y los drogadictos son vctimas de su propia
adiccin aunque no roben para sostener su hbito.
De acuerdo con esta opinin, debera controlarse el

DESVIACIN Y CONTROL SOCIAL

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La prostitucin se cataloga frecuentemente como un crimen sin vctima. Pero puesto que tambin viola
valores morales aceptados se considera ilegal en la mayor parte de los
Estados Unidos. Quin se siente
herido, directa o indirectamente por
la prostitucin 1 Qu fuerzas sociales la perpetan ? (Ethan Hoffman/Archive Pictures, Inc).

comportamiento autodestructivo (que puede hacer


peligrar a los dems directa o indirectamente). Otras
personas cuestionan si el gobierno debera ocuparse
de legislar sobre la moralidad. De acuerdo con esta
opinin, ninguno tiene el derecho de decir a los
adultos qu es lo que deben o no hacer en su vida
privada y en sus hogares. Aun otros crticos adoptan
la postura pragmtica de que cuando una proporcin significativa de la poblacin desea ciertos bienes y servicios, las leyes que prohiben su venta son
contraproducentes. No slo es difcil hacer cumplir
dichas leyes, sino que tambin crean mercados negros y oportunidades para el crimen organizado.
Crimen organizado
Todo el mundo sabe sobre el crimen organizado a
travs de los medios de informacin masiva, pero
las ideas de qu constituye un sindicato de crmenes, varan. El estado de Oregon es el que ms se
acerca a una definicin muy concisa: "El crimen organizado es una conspiracin permanente y autoperpetuante que opera para obtener el provecho o el
poder, buscando obtener inmunidad ante la ley a
travs del temor y la corrupcin" (en Abadinsky,
1981, p. 4). El crimen organizado difiere de otros negocios en sus graves compromisos con actividades
ilegales y en su uso casi rutinario de sobornos y de
violencia. Difiere de otros tipos de crmenes en su alcance y organizacin. Pero los grupos de crmenes
no se organizan en un modelo burocrtico de negocios legtimos a gran escala; ms bien, se organizan
como sociedades tradicionales en las que el parentesco y la relacin entre patrn y cliente atropellan
todas las otras obligaciones (Ianni, 1972).
El crimen organizado se especializa en la provisin de bienes y servicios ilegales, incluyendo la
venta de drogas ilegales; trfico con mercancas ro-

badas y productos ilegales (cigarrillos y alcohol sin


impuestos, porte ilegal de armas, cintas y discos
producidos ilegalmente, tarjetas de crdito robadas,
y as por el estilo) y la usura (cobrar intereses por
encima del lmite legal). Los servicios ilegales que
proporciona el crimen organizado adems incluyen
corredores de apuestas (apuestas en carreras de caballos y eventos deportivos), las qunelas (una forma de lotera), el juego y la prostitucin. Adems, el
crimen organizado proporciona bienes y servicios
legales por medios ilegales. En muchas ciudades, el
crimen organizado ejerce un monopolio sobre la recoleccin de la basura, sobre las mquinas traganquel, los servicios sobre los taxis y limosinas,
monopolios logrados a travs del soborno de funcionarios pblicos y por el uso de la amenaza y de la
violencia contra los competidores potenciales. El crimen organizado tambin puede utilizar compaas
legtimas para "lavar dinero" conseguido a travs de
actividades ilegales por inversiones en activos respetables como finca raz, acciones y bonos.
Los sindicatos del crimen con frecuencia se desarrollan entre los inmigrantes que no estn suficientemente familiarizados con la cultura principal
para participar en su economa y son sospechosos
para la polica y otras autoridades que no hablan su
idioma. Como resultado, el crimen organizado ha
seguido el patrn de la "sucesin tnica". A los sindicatos irlandeses del crimen en el siglo XIX, siguieron
los de los judos europeos. Y luego en los aos 1920
por los italianos, cuyas familias criminales ganaron
poder durante la Prohibicin. Cuando el alcohol se
legaliz de nuevo en los aos 1930, los sindicatos italianos tenan el capital, la experiencia, el personal y
los contactos en ultramar para pasarse al mercado
de la herona. En los aos 1960, la mayor parte de la
herona se fabricaba del opio que se cultivaba en

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EL INDIVIDUO Y LA SOCIEDAD

Turqua, se procesaba en Marsella, Francia, o Crcega y luego se venda en los Estados Unidos. En los
aos 1970, sin embargo, Turqua quebrant la produccin del opio. Los grupos con contactos en otras
naciones que producan opio -Mxico, Colombia,
Pakistn, Irn y los pases del sureste asitico- empezaron a entrar en el negocio. Los sindicatos del crimen de hoy, se han descrito como "unas Naciones
Unidas de los contrabandistas de la droga, incluyendo chinos, tailandeses, paquistanes, hindes, iranes, afganos, nigerianos e israeles". (Kerr, 1987, p.
El crimen corporativo y de cuello blanco
Un hombre roba $250 dlares de una estacin de gasolina y lo envan a prisin por seis meses; otro
hombre gana $2.5 millones de dlares en el negocio
ilegal de acciones y solamente se le exige devolver el
dinero (ms los "intereses" en forma de multas). Terroristas colocan una bomba en un automvil diplomtico; cuando son atrapados, se les acusa de
conspiracin y de homicidio criminal. La compaa
Ford Motor vendi millones de automviles Pinto,
aunque sus propias pruebas haban demostrado que
el tanque de gasolina montado en la parte trasera
podra explotar si el auto se golpeaba all. En los
ocho aos siguientes, 500 personas murieron por
quemaduras como consecuencia de accidentes que
comprometan a los Pinto. La Ford pag millones de
dlares en daos; pero fue hallada inocente de cargos penales. Nadie fue a la crcel. Como lo sugieren
estos ejemplos, la respuesta social al crimen corporativo y de cuello blanco es bastante diferente del tratamiento que se les da a los "criminales comunes".
El trmino crimen de cuello blanco lo utiliz
primero el socilogo Edwin Sutherland (1949, p. 9)
para referirse a "un crimen cometido por una persona de mucho respeto y de status muy alto en el curso de su ocupacin". Dentro de esta categora se
encuentran: el desfalco de fondos, las cuentas de
gastos infladas, el robo al empleador y la evasin de
impuestos al ingreso personal. As ocurre con el mal
uso de dineros pblicos por parte de los empleados
gubernamentales (aceptar sobornos, inflar nminas
y as por el estilo). Una diferencia entre el crimen de
cuello blanco y el crimen "comn" es que el primero
con ms frecuencia se basa en la manipulacin