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Todas as observaes corroboram a existncia destes que devem estar entre os objetos mais exticos do cosmos: os buracos negros. Formados de pura gravitao, toda matria que penetra seu interior sugada cada vez mais para dentro, onde finalmente dilacerada pela intensa gravidade de uma regio singular que habita seu centro. A nica forma de o universo exterior recuperar a energia sorvida por esses abismos csmicos atravs da emisso de partculas elementares geradas pelos prprios buracos negros. Essa surpreendente descoberta acabou levando compreenso de que os blocos fundamentais que formam a matria do universo so muito mais furtivos do que se poderia imaginar.

Partculas

BU

George Emanuel A. Matsas Instituto de Fsica Terica, Universidade Estadual Paulista Daniel A. Turolla Vanzella Ps-doutorando do Centro de Gravitao e Cosmologia, Universidade de Wisconsin (Milwaukee, Estados Unidos)
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Imagem feita pelo Telescpio Espacial Hubble da galxia Circinus, no centro da qual deve existir um buraco negro

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elementares luz dos

RACOS NEGROS
Em 1915, 10 anos depois de revolucionar os conceitos de espao e tempo com a formulao da teoria da relatividade restrita, o fsico alemo Albert Einstein (1879-1955) conclua a relatividade geral, obra que o projetaria mundialmente. Enquanto a relatividade restrita unificou as trs dimenses do espao (altura, largura e comprimento) e o tempo em um uno quadridimensional, o espaotempo, a relatividade geral mostrou que, em geral, toda fonte de energia (como a matria e a radiao) curva o espao-tempo. Assim como uma bola de boliche colocada no meio de uma cama elstica a deforma, levando bolinhas de gude soltas sobre ela a rolarem naturalmente para o centro, a Terra, por exemplo, curva o espao-tempo ao seu redor, fazendo com que os objetos, quando soltos, sejam naturalmente atrados em sua direo. Modernamente entendemos a fora da gravidade como uma conseqncia direta da curvatura do espao-tempo (figura 1). Um dos resultados mais marcantes da relatividade geral foi a predio da possvel existncia de buracos negros: regies de campo gravitacional extremamente intenso, de onde nem mesmo a luz poderia escapar. A primeira soluo matemtica que continha em seu bojo um buraco negro foi descoberta j em 1916 pelo astrofsico alemo Karl Schwarzschild (1876-1916), pouco depois de a relatividade geral ter sido formulada e apenas alguns meses antes de ele morrer na frente russa de batalha, onde servia como 4 oficial alemo.
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Figura 1. O espao-tempo (a unificao das trs dimenses espaciais e da temporal) curvado na presena de energia (como a matria e a radiao). Quanto maior a massa de uma estrela, por exemplo, maior ser essa curvatura. Com a teoria da relatividade geral, idealizada em 1915, a fora da gravidade entendida at ento como uma ao a distncia entre dois corpos passou a ser vista como uma conseqncia direta dessa curvatura
Curvatura do espao-tempo Estrela

Mas a aceitao da existncia desses objetos no foi nada imediata. Mais de duas dcadas depois, em 1939, ainda encontramos o prprio idealizador da relatividade, Einstein, escrevendo nas concluses de um trabalho: As singularidades de Schwarzschild [isto , buracos negros] no existem na realidade fsica. Isso no foi, contudo, o que o fsico norte-americano Robert Oppenheimer (1904-1967) e seu estudante norte-americano Hartland Snyder (1913-1962) concluram naquele mesmo ano, ao investigarem o destino de estrelas suficientemente grandes. Pouco antes, em 1938, o fsico alemo Hans Bethe, ento na Universidade de Cornell (Estados Unidos), e seu colega norte-americano Charles Critchfield, da Universidade George Washington, tambm nos Estados Unidos, descobriram que as estrelas so como gigantescas usinas de produo de energia, onde ncleos do elemento qumico hidrognio se fundem para dar origem a ncleos mais pesados, liberando energia nuclear nesse processo. Boa parte dessa energia emitida o que vemos na Terra na forma de luz. Nas estrelas, essa radiao exerce tamanha presso de dentro para fora que consegue contrabalanar a fora gravitacional, que puxa a matria de fora para dentro. graas a isso que as estrelas permanecem em equilbrio por at bilhes de anos. Nosso Sol, por exemplo, j tem cerca de 5 bilhes de anos, aproximadamente metade da idade do universo.

LABORATRIOS TERICOS
Mas o que acontece com uma estrela quando seu combustvel nuclear, como o hidrognio e outros elementos leves, se extingue? Nesse momento, deixa de existir a presso que sustenta a matria contra seu prprio peso, e a estrela comea a implodir. O que Oppenheimer e Snyder mostraram que, se a massa da estrela for suficientemente grande (acima de duas ou trs vezes a massa solar), nada pode deter esse colapso, e toda a matria acaba por se concentrar em uma regio de volume infinitamente pequeno, dando
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origem ao que denominamos singularidade, devido s suas propriedades surrealistas, como densidade de energia infinita e campo gravitacional ilimitado. Suficientemente prximo da singularidade, o campo gravitacional to intenso que tudo obrigatoriamente sugado em sua direo. A fronteira que delimita a regio dentro da qual at mesmo a luz fica aprisionada foi sugestivamente chamada horizonte de eventos em 1950 pelo fsico anglo-americano de origem austraca Wolfgang Rindler. A regio interna ao horizonte de eventos o que denominamos buraco negro, batizada como tal em 1967 pelo fsico norte-americano John Wheeler. Assim como um marinheiro em alto mar no pode ver alm do horizonte, astronautas fora do horizonte de eventos no poderiam observar o que se passa dentro do buraco negro. E tudo o que ultrapassa essa fronteira imaginria tem a singularidade como seu derradeiro destino. Hoje, os melhores candidatos a buraco negro podem ser separados em duas categorias: na primeira delas, os buracos negros so relativamente modestos, como, por exemplo, o que se encontra no sistema binrio GRO J1655-40, possuindo umas sete massas solares. J os buracos negros da segunda categoria esto localizados no centro da maioria das galxias seno de todas e tm massas milhes de vezes maiores que a do Sol, como, por exemplo, o que se encontra em Sgr A*, no centro da Via Lctea. Se a idia de buraco negro j difcil de aceitar, o que ento dizer das singularidades que habitam seu interior e que, segundo a relatividade geral, seriam abismos onde nem mesmo espao e tempo existiriam? Hoje, a esmagadora maioria dos fsicos acredita que, no importa quo surrealistas acabem sendo as singularidades, elas no chegaro a ser verdadeiros abismos espao-temporais. Por mais adequada que seja a relatividade geral para descrever campos gravitacionais intensos, ela tambm tem seus limites. Essa teoria no deve estar apta, por exemplo, a descrever campos gravitacionais gerados por estados hiperdensos da matria alm de 1094 gramas por centmetro cbico , que so alcanados nos instantes finais do colapso estelar, pouco antes da formao da singularidade. Assim, para entendermos esses derradeiros momentos, alguma outra teoria precisar ser formulada. Uma teoria que una a relatividade geral mecnica quntica, que a outra grande pilastra da fsi-

IMAGENS CEDIDAS PELOS AUTORES

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ca moderna e a teoria usada para descrever o micromundo (dos tomos e seus constituintes). Ainda no sabemos qual a teoria que unificar a relatividade geral mecnica quntica, mas os buracos negros, com suas singularidades, tm sido laboratrios tericos teis nessa busca tortuosa e cheia de surpresas inesperadas.

ENERGIA NEGATIVA
A partir da dcada de 1960, as principais caractersticas dos buracos negros comearam a ser desvendadas, uma aps a outra. Hoje, sabemos, por exemplo, que os buracos negros so extremamente simples, pois todas as suas propriedades podem ser deduzidas a partir de sua massa, rotao e carga eltrica. Alm disso, segundo clculos iniciais do fsico britnico Stephen Hawking, buracos negros no seriam apenas indestrutveis, mas tambm no poderiam diminuir de tamanho por nenhum processo da natureza. Como conseqncia, cada buraco negro isoladamente seria um sorvedouro indestrutvel e insacivel de energia, aumentando de tamanho a cada poro de matria que conseguisse abocanhar. Mas surpresas ainda estavam por vir. Todas as concluses acima foram deduzidas com base apenas na relatividade geral. A mecnica quntica no havia sido levada em conta. Mas isso no preocupava os fsicos, que, a despeito de saberem da potencial relevncia da mecnica quntica para compreender as singularidades, no desconfiavam que essa teoria tambm pudesse ser til para entender as propriedades macroscpicas dos buracos negros. A surpresa veio em 1974, quando, ao analisar novamente o processo de colapso estelar e a subseqente formao de buracos negros , Hawking concluiu, para espanto de todos, inclusive dele mesmo, que, levando-se em conta a mecnica quntica, buracos negros emitiam partculas elementares, evaporando em decorrncia disso, at possivelmente desaparecerem. Mas como conciliar isso com a concluso obtida anteriormente pelo prprio Hawking de que buracos negros eram indestrutveis? A resposta est em uma das hipteses que ele usou em sua demonstrao. Toda a matria ordinria, isto , composta pelos elementos da tabela peridica, tem energia positiva. Assim, pareceu-lhe bastante natural assumir, como hiptese em sua deduo, que no haveria na natureza fontes de energia negativa. Porm, quando a mecnica quntica entra em jogo, isso no mais necessariamente verdade. A mecnica quntica prev que o vcuo povoado de partculas virtuais. Elas so chamadas assim porque aparecem e desaparecem aos pares to rapida-

mente que impossvel, mesmo em princpio, observ-las. Podemos pensar nelas como formando um gs que, apesar de no poder ser detectado, tem uma certa energia. O curioso que, em certas circunstncias, essa energia pode ser negativa (ver Energia de ponto zero). Isso exatamente o que acontece nas imediaes do buraco negro, onde esse gs invisvel de partculas virtuais tem energia negativa. Levando em conta esse novo dado, podemos, ento, entender a evaporao do buraco negro da seguinte maneira: vez por outra, as partculas do par virtual que surgem perto do buraco negro se distanciam o bastante para que o campo gravitacional possa romper sua unio, antes que elas se juntem e desapaream novamente. Quando isso acontece, as 4

ENERGIA DE PONTO ZERO


O vcuo usualmente definido como sendo o estado de mnima energia. Assim, se quisermos fazer vcuo dentro de um recipiente, devemos primeiro aspirar para fora todas as partculas de matria e, em seguida, para eliminar toda a energia trmica, baixar a temperatura at o valor de zero absoluto (-273o C). O que resta chamamos vcuo. E qual a energia do vcuo? Segundo a fsica clssica, ela nula. Mas, de acordo com a mecnica quntica, sempre resta uma energia residual denominada energia de ponto zero, que no pode ser extrada por nenhum processo imaginado. Ainda mais bizarro que, sob certas condies, essa energia residual pode ser negativa. o que acontece entre duas placas metlicas paralelas. Quanto mais prximas, mais negativa a energia de vcuo entre elas. Isso faz com que, pelo princpio da minimizao de energia, surja uma fora de atrao entre as placas (figura). Esse fenmeno, denominado efeito Casimir em homenagem ao fsico holands Hendrik Casimir (1909-2000), que o descobriu , foi observado em 1958, uma dcada depois de ter sido previsto. Analogamente, nas vizinhanas de um buraco negro, a energia do vcuo quntico tambm negativa, o que rigorosamente invalida a hiptese usada inicialmente por Hawking, em sua deduo com base somente na teoria da relatividade geral, de que buracos negros seriam indestrutveis. Apesar de as partculas virtuais no poderem, em princpio, ser observadas, elas conferem uma energia negativa ao vcuo entre placas metlicas, o que faz surgir uma fora de atrao (F) entre elas. Essa fora pode ser observada em laboratrio e, portanto, pode ser entendida como uma evidncia indireta da existncia das partculas virtuais

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Figura 2. Figura 2 Prximo ao buraco negro, o campo gravitacional suficientemente forte para que as partculas virtuais possam ser materializadas. Quando isso acontece, algumas delas podem escapar para longe, enquanto suas companheiras acabam condenadas a ultrapassar o horizonte de eventos, entrando no buraco com energia negativa e subtraindo dele energia existem apenas em um estado virtual (figura 3). Isso ilustra um fato altamente no trivial: partculas elementares so entidades dependentes ou relativas ao observador. Com base nisso, pode-se afirmar que no s o tempo e o espao, mas tambm as partculas elementares no tm status absoluto. Esse efeito foi recebido com ceticismo por grande parte da comunidade cientfica. Afinal, como seria possvel que partculas elementares pudessem existir para alguns observadores, mas no para outros? Apesar de a deduo ser rigorosa e a concluso categrica, boa parte da comunidade assumiu a postura de que apenas uma observao experimental direta seria convincente. Mas isso no seria tarefa fcil, pois as aceleraes necessrias para que efeitos experimentais sejam observveis so altas demais para que um observador (ou qualquer corpo macroscpico) possa resistir a elas e depois contar sua histria. A ttulo de ilustrao, vale dizer que um observador acelerado a fantsticos 1020 m/s2 estaria sujeito a uma temperatura menor que 1 grau acima do zero absoluto (-273oC). A estratgia teria que ser outra. Teria que ser uma experincia imaginria que mostrasse que a natureza necessita desse efeito para manter sua consistncia. Foi exatamente essa a estratgia usada pelos autores deste artigo, que se inspiraram em trabalhos de Unruh com o fsico norte-americano Robert Wald, bem como em resultados obtidos independentemente por um trio de fsicos, o japons Atsushi Higuchi, atualmente na Universidade de York (Inglaterra), o colombiano Daniel Sudarsky, atualmente na Universidade Nacional Autnoma do Mxico, e por um dos autores deste artigo (G.E.A.M.). Os prtons, ao lado dos nutrons, so as partculas que formam os ncleos atmicos. Livres de foras e isolados do tomo, os nutrons desintegram-se em pouco menos de 15 minutos tempo medido por algum em repouso em relao a eles. J Figura 3. Segundo o efeito Fulling-Davies-Unruh, observadores inerciais (a) ou seja, livre da ao de foras enxergam o vcuo como sendo formado por pares de partculas virtuais, enquanto observadores com acelerao uniforme (b) dentro de uma nave, por exemplo vem o mesmo vcuo como um banho formado por partculas elementares. como se estes ltimos pudessem ver como reais as partculas que, para os observadores inerciais, existem apenas em um estado virtual
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partculas tornam-se reais e, portanto, detectveis. A energia envolvida para transformar partculas virtuais em reais fornecida pelo buraco negro, que, em conseqncia, diminui de tamanho (figura 2).

VIDA CURTA, ACELERAO ALTA


A concluso de Hawking de que buracos negros poderiam evaporar era baseada em uma deduo intrincada e cheia de sutilezas. Estaria ele realmente certo? Foi o que o fsico canadense William Unruh se perguntava enquanto analisava diferentes aspectos da deduo. Como conseqncia, acabou descobrindo um novo efeito, um efeito que veio esclarecer resultados anteriores devidos ao fsico e matemtico norte-americano Stephen Fulling e ao fsico britnico Paul Davies por isso, o fenmeno ganhou o nome de efeito Fulling-Davies-Unruh. O efeito Fulling-Davies-Unruh afirma que aquilo que visto como vcuo (ou seja, inexistncia de partculas reais) por observadores inerciais (isto , livres da ao de foras) visto por observadores com acelerao uniforme como um banho formado por (todas as) partculas elementares. como se os observadores acelerados pudessem ver como reais as partculas que, para seus companheiros inerciais,

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os prtons, nessas condies, so estveis. Pelo menos, isso o que a teoria-padro das partculas elementares e os dados experimentais nos ensinam. Mas o que a teoria nos diz para prtons acelerados, isto , sujeitos a foras? A resposta que, nesse caso, os prtons passam a ser instveis e podem se desintegrar em outras partculas, como mostrado abaixo: (i) prton nutron + psitron + neutrino O psitron (ou antieltron) mostrado acima uma partcula parecida com o eltron, mas com carga eltrica positiva, enquanto o neutrino e sua antipartcula (o antineutrino) so neutros e tm massa muito pequena (talvez, nula). Clculos recentes dos autores deste artigo, publicados na revista Physical Review Letters (vol. 87, no 15, 08/10/01), determinaram o tempo de vida dos prtons quando acelerados esse tempo pode ser bem pequeno se a acelerao for suficientemente alta (ver Cincia Hoje vol. 30, no 177, p. 14). Um exemplo: prtons altamente energticos (1014 eltrons-volt), como os que cruzam nossa galxia, poderiam se desintegrar em menos de um dcimo de segundo se passassem por campos magnticos suficientemente altos (1014 gauss), como os encontrados ao redor de certas estrelas, denominadas magnetares.

Figura 4. Em (a), um cientista parado em relao a seu laboratrio observa que um prton (p+) acelerado no vcuo se converte em nutron (no) pela emisso de um psitron (e+) e um neutrino (n). Em (b), o piloto, que leva um prton sobre uma pequena bandeja sua frente, observa essa partcula se transformar em nutron pela absoro de um eltron (e-) e/ou antineutrino (n) que esto presentes no vcuo. Por estar acelerado, o piloto da nave consegue observar essas partculas como reais, enquanto para o cientista elas so apenas virtuais visto pelo efeito Fulling-Davies-Unruh. Surge, ento, a possibilidade de o prton interagir com as partculas elementares que o rodeiam e, vez por outra, capturar um eltron e/ou um antineutrino, que forneceriam energia suficiente para transform-lo em um nutron, com a eventual emisso de um neutrino ou psitron (figura 4). Em outras palavras, do ponto de vista de um observador parado em relao ao prton acelerado, sua transformao em nutron no se daria por meio da reao (i), mas por meio de uma das seguintes reaes: (ii) prton + eltron nutron + neutrino (iii) prton + antineutrino nutron + psitron (iv) prton + eltron + antineutrino nutron Mas como podemos estar to certos de que isso mesmo o que acontece? Uma nova descrio de um fenmeno apenas ser aceita se ela conseguir prever o valor correto para as medidas experimentais. E, de fato, ao calcularmos o tempo de vida do prton do ponto de vista do observador caronista usando, para isso, as reaes (ii), (iii) e (iv) , obtemos exatamente o mesmo valor que havamos previsto anteriormente para o caso dos observadores inerciais usando o processo (i). Em resumo, o efeito Fulling-Davies-Unruh obrigatrio para a prpria consistncia da natureza. A pica jornada que levou da descoberta dos buracos negros a essa compreenso mais profunda das partculas elementares ilustra bem a grande aventura da fsica terica: atormentada por frmulas cada vez mais intrincadas, ela nos mostra que h ordem (e progresso) onde parece haver apenas caos. H algo de tranqilizador em tudo isso. s

Sugestes para leitura


THORNE, K. S., Black Holes and Time Warps, Nova York, W. W. Norton, 1994 HAWKING, S. W., Universo em uma casca de noz, So Paulo, Editora Mandarim, 2001 COUPER, H. e HENBEST, N., Buracos Negros, So Paulo, Editora Moderna, 1997 Na internet http:// oposite.stsci.edu/ pubinfo/ subject.html http:// chandra.harvard.edu/ pub.html

EFEITO OBRIGATRIO
Essas concluses sobre o tempo de vida dos prtons referem-se a clculos efetuados considerando-se o ponto de vista de um observador inercial por exemplo, parado em relao s estrelas fixas. Mas como entender o mesmo fenmeno de desintegrao do prton acelerado do ponto de vista de um observador que, digamos, est pegando uma carona na garupa dessa partcula? claro, a situao surreal, mas serve aqui para nossos propsitos. Afinal, para esse observador, o prton estaria parado e, portanto, no deveria se desintegrar. Para resolver esse aparente paradoxo, devemos lembrar que, segundo o observador caronista, o prton estaria imerso no banho de partculas pre-

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