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Anbal

La novela de Cartago
Gisbert Haefs

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SALVAT

Diseo de cubierta: Ferran Cartes/Montse Plass Traduccin: Jos Antonio Alemany Traduccin cedida por Editorial Edhasa Ttulo original: Hannibal. Der Roman Karthagos

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NDICE
PRLOGO..........................................................................................................................6 1 REGRESO A KART-HADTHA...................................................................................31 2 AMLCAR.....................................................................................................................45 3 ISIS.................................................................................................................................65 4 HANNN......................................................................................................................87 5 TSUNIRO....................................................................................................................105 6 YLN, MAIHO, NARAVAS......................................................................................126 7 COLUMNAS DE MELKART.....................................................................................156 8 BARCA........................................................................................................................181 9 EL TRATADO DE ASDRBAL................................................................................205 10 ZAKANHA................................................................................................................226 11 ROZANDO EL CIELO.............................................................................................245 12 OJO DE MELKART..................................................................................................264 13 ANBAL.....................................................................................................................291 14 LA CABEZA.............................................................................................................325 15 PRNCIPE DE LA PAZ.............................................................................................364 EPLOGO........................................................................................................................399

ANEXOS..........................................................................................407
GLOSARIO........................................................................................................................407 CRONOLOGA..................................................................................................................415

NOTA: Esta versin ha sido digitalizada de la edicin de Salvat pero ha sido corregido con la versin original de Editorial Edhasa. Son prcticamente iguales pero existen algunas discrepancias en el captulo 8 que han sido marcadas en rojo y he suprimido la diferencia en las dos partes que hace SALVAT dado que Edhasa no las hace. El mapa se ha digitalizado de la versin de Edhasa y he puesto los mares en azul para que sea ms fcil verlo. Tambin he cambiado las fuentes de las letras de las ciudades y de los ros que en el mapa no siempre estn claras. He suprimido tambin el ndice de la edicin de Salvat dado que he cambiado el formato de la presentacin y he aadido el ndice de Word que es ms prctico y permite ir directamente al captulo. He actualizado tambin las referencias de la cronologa (que hacen referencia a los tratados en los captulos del libro) para que se adecuen a esta versin digitalizada. Cartago, la ciudad ms rica y libre de la Antigedad, combate por preservar sus derechos frente al emergente dominio del Imperio Romano. Una lucha que ser glorificada por Anbal, el gran comandante africano que en el siglo III a.C. se atrevi a desafiar el poder de Roma. El elocuente narrador de la historia es Antgono, banquero y consejero de la familia de los brcidas de origen griego y asentado en Cartago, que nos ofrece una nueva visin de las guerras pnicas, desde el punto de vista de los vencidos. Gisbert Haefs naci en Wachtendonk am Niederrhein en 1950. Sus estudios en filologa inglesa e hispnica le han permitido traducir obras de diversos autores de lengua inglesa, francesa y castellana Adems, ha escrito una serie de novelas negras y una tetraloga de ficcin cientfica. Actualmente vive en Bad Godesberg.

1994 Salvat Editores, S.A. (Para la presente edicin)

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1989 Haffmans Verlag AG, Zrich 1990 Jos Antonio Alemany (De la traduccin) 1990 Edhasa

ISBN: 84-345-9042-5 (Obra completa) ISBN: 84-345-9054-9 (Volumen 12) Depsito Legal: B349691994 Publicado por Salvat Editores, S.A., Barcelona

Impreso por CAYFOSA. Octubre 1994 Printed in Spain Impreso en Espaa

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.... gir una parte del muro. Ocultaba una especie de caverna que encerraba cosas misteriosas, cosas sin nombre y de un valor incalculable. Amlcar baj los tres escalones; cogi de una cuba de plata una piel de llama que flotaba sobre un lquido negro, y volvi a salir. GUSTAVE FLAUBERT, Salamb, cap. VII.

... Rgulo lo pensaba realmente... l conoca Cartago aquello era (vuestro examinador no os preguntar esto, as que no hace falta que lo anotis) una especie de Manchester de negros dejado de la mano de Dios. RUDYARD KIPLING, Rgulo, Stalky & Co.

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PRLOGO

Las vallas blancas de la finca brillaban entre los rboles. A la izquierda se arrastraban los carros por la superficie polvorienta. Capas de aire arremolinado desfiguraban todo. De pronto vimos dos caballos gigantescos que tiraban de un punto negro; luego vimos tambin un enorme carro volcado, con las ruedas hacia arriba. Unos cientos de pasos ms all se inclinaban sobre el campo algunos braceros de la pequea finca; no nos molestaran. Habamos llegado a la baha esa noche, segn lo planeado; uno siempre poda fiarse de Bomlcar. El barco estaba anclado tras unos peascos, no poda verse desde el mar. Bostar es casi puntual. Volv a sentarme tras el bloque de piedra y ech una mirada irnica a Bomlcar No, capitn? . Su rostro se ilumin; sus dientes brillaban resaltando la oscuridad de su piel. Ocho aos dijo en voz muy baja Mi padre es un anciano. . Luego aadi, riendo a medias Como t, Antgono. : Era la primera vez que pisbamos suelo pnico desde nuestro destierro y huida de KartHadtha. La baha no quedaba lejos de las ruinas de la finca rstica donde yo haba pasado parte de mi juventud. Ocho aos atrs haban sido destruidas todas las propiedades de los brcidas y de sus amigos. Deberamos salirle al encuentro. Aqu no puede pasarnos nada. Quise levantarme. Iolaos dio un tirn a mi tnica y me seal el cielo, tras la carreta: nubes de polvo y el reflejo de algunos jinetes cuyos trajes blancos ondeaban al viento. Nmidas! Bomlcar se levant de un salto, sin prestar atencin a los gestos del capadocio Vamos, tenemos que largarnos de aqu. Ah, ojal los dioses ahogaran a . Masinissa en mierda de ratas! Titube un instante, luego hice una seal a los dems. Vamos! Agachaos, quiz no nos vean. Iolaos hizo una mueca extraa. Como t digas, jefe. Se llev dos dedos a la boca y silb. Los viejos somos malos corredores. Empu la espada y corr tras ellos tan rpido como pude. Bomlcar iba entre los primeros: corra blandiendo su espada cretense. Los arqueros capadocios corran con pasos largos y elsticos. Aparceros hombres, mujeres y nios salan a nuestro encuentro dando gritos y tropezando. Intent correr ms rpido. El corazn, fatigado por ocho dcadas de vida, rabiaba como un animal enjaulado; los pulmones se contraan formando una bola de fuego. Ante mis ojos, o tras ellos, daban vueltas diversas imgenes: los nmidas de Amlcar, los jinetes de Naravas, su yerno, persiguiendo soldados dados a la fuga. Los nmidas de Maharbal galopando a travs de una quebrada, en Iberia. Los nmidas de Anbal, figuras vertiginosas fundidas en sus ligeros caballos, dispersando a la caballera pesada romana, llevando a sus tropas hacia un remolino mortal. Pero estos nmidas eran los jinetes de Masinissa, rey de los nmidas, aliado de Roma. Estos nmidas asaltaban las fincas y poblados pnicos, devastaban los cultivos, cercenaban porciones cada vez mayores del interior, vitales para la subsistencia del pas. Y Kart-Hadtha, atada de pies y manos por el tratado con Roma, no poda emprender ninguna guerra, ni siquiera en Libia, ni siquiera para defenderse. Una mujer sali corriendo de una nube de polvo. Sus cabellos ondeaban tras ella. Dio un grito. Tena la boca desgarrada. No escuch el grito, lo vi. El jinete le dio alcance. Ella corra con los brazos extendidos. Entonces brill la espada, la cabeza vol, cay a un lado, el 6

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cuerpo todava dio unos cuantos pasos ms. Otro nmida apret su cuerpo contra el de un hombre que le mostraba el pecho y la cara. El hombre exhal un grito largo y gutural; se abraz al mango de la lanza cuya punta le sala por la espalda. Finalmente el nmida lo solt, casi sin querer. El hombre camin un corto trecho, tambalendose, hasta que por fin se desplom. Yaca a pocos pasos de mis pies y todava gritaba. Los jinetes nmidas avanzaban formando una extensa lnea; ahora se precipitaban uno a uno sobre el punto central: el carro. Los arqueros estaban arrodillados en semicrculo, disparando con rapidez pero tranquilos y seguros. La voz de Iolaos resonaba a travs de los gritos, los relinchos y el ruido del combate. Los caballos! Apuntad a los caballos! Aquello decidi el encuentro. Hasta entonces los hombres haban estado disparando contra los verdaderos enemigos, los nmidas y sus polvorientos trajes blancos; pero los caballos eran ms grandes y ofrecan un blanco ms fcil. Y de pronto los nmidas sobrevivientes emprendieron la retirada, con la misma velocidad con que haban empezado el ataque. Deban quedar unos diez o doce; doce ms yacan en el suelo, alcanzados por las flechas o aplastados bajo caballos heridos y muertos. Un capadocio haba cado en una hendidura del terreno, baado en sangre; el yelmo haba desviado el golpe, el acero se le haba incrustado en un hombro. Un segundo arquero yaca con la cara enterrada en el polvo del camino; el mango roto de una lanza asomaba entre sus hombros. Iolaos y tres de sus hombres empuaban cuchillos ensangrentados; se estaban ocupando de los nmidas y los caballos. Uno de los jinetes intentaba escabullirse corriendo a travs del campo tan rpido como le era posible; su pierna izquierda lo segua inerte. Iolaos lo alcanz, lo cogi por los cabellos, le ech la cabeza hacia atrs. El cuchillo apenas le roz el cuello. Apart la vista y, todava sin aliento, camin tambalendome hasta el carro. Sobre el pescante yaca la cabeza del esclavo negro que haba conducido el carro; el cuerpo estaba enterrado bajo el cadver de uno de los caballos de tiro. El otro caballo haba conseguido liberarse y estaba a unos cincuenta pasos de all, con el morro metido entre las hojas de un arbusto raqutico. Bomlcar estaba sentado junto a la rueda delantera izquierda; sobre su regazo descansaba la cabeza de su padre. Una lanza arrojada desde adelante haba alcanzado la clavcula de Bostar. Bajo la tetilla derecha se adivinaba la herida abierta, cubierta por un mantn blanco que no tard en teirse de rojo. El anciano respiraba con debilidad; tena los ojos cerrados, y la piel de su rostro haba empalidecido ostensiblemente. Coloqu la mano sobre su mejilla derecha. Un pergamino fro. Me escuchas, viejo amigo? Bomlcar agarraba con firmeza las manos de su padre, que insistan en palparse el vientre. Tena la mirada perdida en el cielo, sus ojos estaban hmedos, ciegos. Bostar, puedes orme? Soy Antgono... El moribundo pestae. Hola, Tigo murmur. Lleg a esbozar una pequea sonrisa Se acabaron los . baos ante Cabo Kamart. Pero todo est en el carro. Jadeaba; algo produca un sonido spero dentro de ese cuerpo abierto por la lanza. Mejor morir as que en una cama. Luego busc con los ojos el rostro de su hijo. Di un pequeo golpe en el hombro a Bomlcar y ste despert de la contemplacin del cielo. Dos o tres gotas cayeron sobre la frente de Bostar. Llvame al mar. palabras eran apenas inteligibles Me voy, pequeo. Mad... Las . 7

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Bomlcar le cerr los ojos. Bostar ya nunca podra terminar esa ltima invocacin a Tanit Madre de Kart-Hadtha, te devuelvo mi timn. Hacia el atardecer ya todo estaba a bordo. Las diez pesadas cajas de madera con refuerzos de hierro contenan schekels de oro; unos veinte talentos, en total. Me qued con el paquetito de cuero; la botellita de cristal que haba encargado a travs de un comisionista estaba intacta. Ahora yo posea todo lo que Bostar haba podido salvar de los restos de mi fortuna y la de los brcidas. Una buena suma, aunque de poca importancia; yo ya haba liquidado la mayor parte de los negocios antes de que Anbal fuese expulsado fuera de los lmites de Kart-Hadtha. Ahora lo nico que haca era cortar los ltimos lazos que me unan a la capital pnica. Una vez que las cajas estuvieron estibadas, Bomlcar volvi a tierra firme. Pas el brazo por encima de sus hombros. Escchame. amigo. No s qu cantidad de lo que hemos cargado perteneca a tu padre, pero sin l nada de esto estara aqu. Coge la mitad, como herencia de Bostar. Qu hay en las cajas? Shiqlu, oro. Tu parte son diez talentos. Se sobresalt al or la cantidad. Ests loco. Le di una palmada en la espalda y camin hacia Iolaos, que estaba ms arriba, de cuclillas sobre un peasco, intentando arrojar guijarros al mar. Guijarros que nunca pasaban de la playa; el mar estaba demasiado lejos. Qu haris ahora, t y tus hombres? Mir a los arqueros. Haban capturado el caballo de tiro y lo haban vuelto a enganchar, junto a un semental nmida que haba salido ileso del combate. Sus talegas, arcos y aljabas ya estaban en el carro. En el puerto de Pilos haba encontrado y contratado a esos capadocios que haban peleado en algunas escaramuzas en el interior del pas, defendiendo a Esparta, y en un primer momento me haba parecido que contratar una escolta era una medida excesiva. El arquero herido estaba vendado; los muertos haban sido arrojados a una fosa junto con los nmidas, sin mayores ceremonias. Algunas personas venan de la finca: uno de ellos vena a caballo, es de suponer que era el dueo, o el administrador. Los dems eran aparceros que haban conseguido escapar de los nmidas. No lo s. Debo llevaros conmigo y dejaros de nuevo en Pilos? Hay poco espacio, pero... Iolaos arrug la frente. Siempre hay algn empleo para unos buenos arqueros. Aqu, en Karjedn, en alguna de las otras ciudades. El jinete se detuvo junto a nosotros y desmont: un cartagins de mediana edad, alto y delgado. Era el propietario de la finca y agradeca nuestra intervencin. No hizo ninguna pregunta; hubiera sido descorts hacerlo en esas circunstancias. Pero se notaba que la curiosidad le roa las entraas. Karjedn? Yo le haba pedido consejo y l contest con seas que no, al tiempo que observaba a los veinticuatro capadocios Karjedn no necesitaba guerreros. . Solt una carcajada O, mejor dicho, si los necesita, pero no puede utilizarlos. heleno era limpio, . Su aunque no sin acento. Sabemos que tienen las manos atadas dije en pnico; su rostro se ilumin Kart. Hadtha ya no es lo que era. Pero, qu me dices de Ityke, o de Hipu? 8

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Se tom un momento para pensar. Ityke, de preferencia dijo por fin Pero . dijo volviendo a emplear la coin me gustara que os quedarais a pasar esta noche en mi finca. All podremos hablar. Por aqu hay muchas viudas jvenes; y, segn he odo, algunos arqueros tambin saben labrar la tierra. Iolaos parpade. Viudas? Bien, ya veremos. Me puse en pie. As, pues, os quedis? Bien. Os doy las gracias una vez ms. Desat la bolsa de mi cinturn y se la arroj a Iolaos; la bolsita hizo un tintineo al caer en manos del capadocio. Los hombres sonrieron emitiendo algunos sonidos de aprobacin. Estaba oscuro; ocupamos nuestras posiciones. El cuerpo de Bostar estaba cubierto por tela blanca sujeta con sogas; una piedra atada a sus pies con una cuerda llevara a mi amigo hasta el fondo del mar. Bomlcar dej el timn de mando en manos del timonel y vino hacia m. Yo estaba apoyado junto a la puerta del camarote de popa. Los marineros ya haban levado el anda; ahora coman sentados tras el curvo maderamen. Uno de ellos tarareaba una horrible meloda con la boca llena; eran slo sonidos inconexos. Era una noche de luna llena; todas las estrellas que Bomlcar necesitaba para orientarse podan verse con claridad. La vela estaba un poco en diagonal, henchida por el poderoso viento terral del suroeste que nos empujaba hacia el poniente. Adnde? Alejandra. Y luego? Tos; tena carraspera. Atenas; y de ah a Bitinia. Ay, amigo... Para qu quieres ir all? Bomlcar me vea desde un costado. Sonre con irona. Quiero visitar a alguien. Seal el cuerpo de Bostar, que yaca en medio del barco, sobre algunos paquetes y bultos Cundo quieres hacerlo? . Bomlcar no respondi. Camin lentamente hacia el cuerpo inerte de su padre y se sent a su lado. Antgono de Kaljedn? voz era plena y suave, pero de algn modo angustiada. La Yo la miraba desde la mesa. La muchacha estaba de pie, descalza sobre el suelo empedrado del almacn; el obrero que la haba trado a mi presencia nos observaba con curiosidad. Lo desped con un movimiento de la mano; desapareci entre los sacos y bultos. Ella deba tener diecisis o diecisiete aos. Su chitn estaba deshilachado y sucio. La parte superior de sus brazos, y sus hombros, tambin visibles, estaban cubiertos de cardenales. Tambin la piel cremosa de uno de sus pmulos estaba inyectada en sangre, y sus ojos negros revelaban dolor. No soy de Kaljedn dije, sino de Karjedn. Ella titube. Pero no pareces pnico, seor; y este mensaje es heleno. Soy pnico y heleno. Dame eso. Extend la mano. 9

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Casi de mala gana me dio un pedazo de pergamino enrollado y atado con un hilo de lana negro. Cog el pequeo cuchillo que haba en la mesa, cort el hilo y le. Gracia de Baal a travs de Tanit de Gadir. Sonre.

Comprendes, seor? S, comprendo. observ pensativo; mi alegra por el inminente reencuentro se La mezclaba con mi desconfianza ante esa maltratada esclava Quin te ha dado el mensaje? . Un hombre se lo dio a mi amo, el capitn del puerto, y mi amo me lo dio a m. Cmo sabes que el mensaje es heleno y que no es fcil de comprender? Encogi los hombros; la suave sonrisa permaneca en su boca, pero no llegaba hasta sus ojos oscuros. El capitn del puerto lo ley y refunfu algo. Despus me lo dio sin volver a atar el hilo. De modo que sabes leer? Y escribir, seor. Pero el capitn del puerto no lo sabe. Baj la mirada; luego volvi a levantar los ojos y me mir. Bien. Ahora vete. Ah, una cosa ms: te mareas cuando subes a un barco? Esta vez sonrieron tambin sus ojos, aunque contenindose. No seor. Y mi nombre es Corina. Seal la brillante luz de la entrada. Ella todava me lanz una larga mirada inquisitiva, luego sali al clido medioda. Volv a sentarme a la mesa y cog la lista de mercancas. Pero mis pensamientos estaban en otra parte. Khenu Baal, Gracia de Baal, Anbal me estara esperando en o cerca de un templo de Artemis cuando el sol estuviera sobre la perdida Gadir, en el lejano oeste. Yo albergaba la esperanza de verlo aqu, en Nicomedia, pero dados los confusos acontecimientos y los conatos de guerra entre Bitinia y Prgamo, ya no estaba seguro de si podra encontrarme con l. Quin sabe qu empresas habra confiado el rey Prusias a su famoso husped. En la ciudad nadie saba nada. Despus estaba la muchachita. Pareca muy lista, y poda verse que era instruida; no poda identificar su acento, apenas perceptible. Probablemente era hija de Creta, o de una de las pequeas islas del sur de la Hlade y haba sido tomada prisionera siendo nia, durante la guerra entre Roma y Antoco. En Karjedn se trataba bien a los esclavos, sin mayores sentimentalismos, slo como a valiosas mercancas. Durante la guerra los esclavos haban defendido la ciudad, luchando valientemente contra los mercenarios. En la mayora de las ciudades de la parte helnica de la Oikumene esto hubiera sido impensable; a pesar de todos los aos pasados all, nunca me pude acostumbrar a que los esclavos fuesen tratados peor que animales. La muchacha saba leer y escribir; mi ltimo escriba alejandrino haba un estado mareado durante todo el viaje entre Egipto y Bitinia, a pesar de que el sereno mar estival no daba motivos para ello. Adems, era una muchacha hermosa. Ah, la actividad de la carne! Despus de ochenta aos de vida sta no slo se haba moderado, sino que haba cesado por completo. Pero la subsistencia del deseo slo puede hallar las quejas de un anciano cuando a ste le faltan oportunidades de afrontar esos deseos. El alejandrino que se quedara en Nicomedia me haba ayudado a terminar la lista de mercancas. La caravana bactriana haba dejado la ciudad para poder atravesar la cordillera que marca los lmites con Persia antes de que comenzara el invierno. Y para escapar de los 10

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territorios de BitiniaPrgamo antes de que Prusias y Eumenes consumaran la ltima locura helnica. Pescado salado del Ponto Euxino, miel de Colquis, grandes ruedas de queso bitinio, nueces de Paflagonia; a esto se aadan algunas mercancas tradas por caravana: fardos de muselina y seda, cajas de madera cargadas con lminas de carey unos cuantos sacos de cuero llenos de rojas cornalinas, espliego, casia y cinamomo. En conjunto era un buen cargamento. Las tallas en marfil pnicas, los trabajo: en oro y cristal, el aceite tico; todo lo que haba descargado en Nicomedia y estaba vendido, y lo que ahora cargaba no me haba costado ms que ocho dcimas partes del producto de la venta, y me producira una ganancia de casi el doble. Repas una vez ms los ingresos y gastos, marqu algunos fardos y cajas y observ cmo unos tracios empezaban a cargar los carros. Encontr la cajita tras un tabique de madera al fondo del saln. El polvo de saquito era blanco y ola como deba oler. Saqu de mi bolsa de viaje la maravillosa figura de cristal fabricada en un taller pnico. La botellita tena la forma de un cuerpo femenino, sin brazos y sin piernas. Los pechos eran grandes y erguidos. El tapn de corcho estaba adornado con una especie de collar; encima de ste haban tallado en zafiro el rostro delicado de una joven pnica. El parecido era asombroso. Una finsima y larga cadena de oro rodeaba el cuello de la botella y la parte inferior del tapn, mantenindolos juntos. Poda usarse esta cadena para colgarse la botellita del cuello. Mis pensamientos retrocedieron un ao y medio, a una poca de tristezas y pesares. Dej escapar un suave suspiro; luego abr el aro que cerraba la cadena, saqu sta cuidadosamente por la diminuta abertura, separ el tapn y vert el polvo blanco dentro de aquel cuerpo de mujer. Blancos excrementos de paloma formaban dibujos desconcertantes sobre los saledizos de las basas de las parduscas columnas de mrmol del portal. El Banco Real, situado por encima de la zona portuaria, era agradablemente fresco. Un guarda del banco provisto de un peto dorado y un monstruoso penacho me condujo a travs del barullo del saln. Hiplito se levant al verme, sali a mi encuentro, me cogi del antebrazo derecho y despach al guarda. Luego cerr las pesadas cortinas de lana de Prgamo entretejida con oro y me ofreci una silla. El cuero era sencillo, pero los apoyabrazos estaban adornados con incrustaciones de marfil. Qu gusto volver a verte. Tir de una hilacha de su extrao traje (algodn con ribetes de prpura, sujeto al cuello por dos hebillas doradas y una cadena de oro), y. con una demora finamente calculada, aadi: To. Esper a que se hubiera sentado tras su mesa sobrecargada de rollos de papiro y pieles, tena el rostro gris, los ojos hundidos. Dejmoslo as; de lo contrario voy a tener que ponerme a pensar qu tratamiento debo dar al nieto de un primo hermano de mi padre. Pero tienes mal aspecto Se observ a si mismo. S. Y as es como me siento. Esta economa de guerra... Prusias y sus absurdos planes hacen escasear el dinero y estrechan nuestro campo de accin, y no todos los clientes lo comprenden. Adems, listas especiales, impuestos extraordinarios, evaluacin de la contribucin por intereses acumulados; y todo calculado hasta anteayer. Pero supongo que no has venido a escuchar mis quejas. Le explico lo que proyecto hacer: liquidacin de mi saldo activo, exceptuando un pequeo resto que quedara en manos del hasta ese momento administrador y en adelante socio de mi negocio. Hiplito se puso a excavar entre sus cosas; finalmente sac un rollo de 11

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un montn que slo se mantena sobre la mesa gracias al peso de una reproduccin en plomo de la Esfinge. Mi saldo activo ascenda a cuarenta y cinco talentos, veintisiete minas, cincuenta y cinco dracmas y cuatro bolos, incluidos los intereses del ao en curso. La economa de guerra del rey Prusias no permita que se liquidara o se sacara del pas ms de la quinta parte de cualquier fortuna. Las reservas del Banco Real... Once talentos de plata correspondan entonces a un talento de oro; tres talentos de oro a un talento de perlas. Acordamos que se llevaran al barco dos mil cuatrocientas monedas de oro, ms o menos la quinta parte de mi saldo; un comerciante llamado Hefestin, que deba dinero al banco y acababa de recibir un cargamento de perlas, seria sutilmente obligado a asumir la responsabilidad de mi saldo activo y a entregarme las perlas la intervencin del banco a espaldas de las ordenanzas de sin Prusias. Me enter adems de que el capitn del puerto tambin tena deudas con el banco; una esclava cretense no deba costar ms de cinco minas, y, para dar ms fuerza a mi pretensin de poseer esa esclava, Hiplito me hizo acompaar por un delegado del banco que le recordara sus deudas al capitn del puerto. Poco antes de la puesta del sol sub a Corina a nuestro barco y le ped a Bomlcar que le diera algo de comer, agua caliente y ropa fresca. No pude evitar que la muchacha me besara la mano. La pequea colina ubicada al oeste de la ciudad ofreca una esplndida vista de la baha astaqunica, Nicomedia, el puerto y las montaas. El mar daba forma a un tornasol que cambiaba de verde azulado a negro; las pequeas barcas de los pescadores nocturnos salan del puerto una tras otra, como ensartadas en un cordel. A la derecha, a los pies de la colina, empezaba el bosque ralo que rodeaba el palacio de Prusias; la blancura de murallas y torres brillaba entre el follaje. Me sent sobre la basa de una columna cada. Las ruinas del antiguo templo de Artemis eran muy apropiadas para un melanclico reencuentro. Moho y lquenes haban conquistado la mayora de las piedras; ya slo una agrietada columna continuaba erguida, en el centro. Subi la colina muy rpido, casi trotando, gil como un muchacho. Su respiracin apenas si se haba acelerado. Apret su mejilla contra la ma y la mantuvo as un momento; luego me apart, puso las manos sobre mis hombros y me observ. Los aos deba tener l sesenta y uno, pens casi no haban dejado rastro en l. Quiz ahora tena la nariz ms afilada, y las arrugas que rodeaban su ojo izquierdo formaban ahora una red ms compacta. Pero su mirada era tan aguda y fra como siempre; sus cabellos apenas haban encanecido, cejas y barba seguan completamente negras. Qu alegra volver a verte, viejo amigo. No has envejecido, segn veo. Anbal sonri. Para qu tanto secreto? Pensaba que eras husped del rey. Bueno, en realidad no saba si estabas en Nicomedia o si te encontrabas metido en alguna absurda empresa. Absurdo, sa es la palabra. Seal a su espalda Has visto lo que llaman el puerto . militar del prncipe? Mir hacia all abajo, donde yacan cuatro viejos trirremes, dos penteras y una multitud de pequeos veleros maltrechos. S, la excelsa flota. Y qu? Anbal sonri con sarcasmo. Prusias hace que me espen. Tiene un miedo espantoso a todas las artimaas que puedo emplear contra l. Siempre me siguen dos o tres espas. Aqu arriba puedo verlos desde lejos; adems, ste es mi habitual paseo nocturno. Por eso me enviaste el mensaje secreto. Dnde has estado los ltimos aos? He odo rumores sobre Armenia. 12

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Anbal dio un suspiro y se apoy contra la solitaria columna. Si. Estuve con el rey Artaxias, limpi sus bosques y calles de ladrones y proyect una ciudad para l. Pero... Seal la negra superficie de agua que se extenda all abajo, cubierta por la sombra de las montaas. Ms all, sobre la costa sur, todava podamos ver el borde del sol. Pero qu? El mar? Anbal me mir; en la mirada de su nico ojo se reflejaba una extraa mezcla de sentimientos. Pena, obstinacin, nostalgia, rechazo, desilusin, orgullo... T tambin eres as dijo a media voz. As que fue por eso. No queras abandonar este mar. Cruz los brazos. Como de costumbre, slo llevaba puesto un sencillo chitn, un austero peto reforzado con metal, sandalias; como de costumbre, llevaba al cinto la espada de Yln. Anbal advirti que lo observaba y se llev la mano a la espada. Tu ms afilado y fiel regalo. Nunca me ha dejado en la estacada. Pero, qu quieres hacer ahora, con o sin espada? Este mar... Levant la mano. Este mar, esta sal, este aire, este viento. Las montaas y bahas y hombres. Lo s; se ha convertido casi en un mar interior romano. Pero a pesar de ello...Cmo anda todo en casa? Kart-Hadtha est progresando. Los errores del pasado no se pueden reparar, pero todava florece el comercio, y tu nuevo orden ha echado races. Ya no hay tanta corrupcin; los funcionarios importantes son elegidos, los cargos ya no son vitalicios. Pero... Pero qu? Masinissa. Le refer el ataque nmida que yo mismo haba vivido, completando el relato con informes que haba recibido de otros: comerciantes, viajeros, marineros. Masinissa tena un sueo, el sueo de un gran imperio nmida con Kart-Hadtha como capital. Las fronteras fijadas por los romanos eran poco concretas, y podan ser interpretadas a voluntad; al Senado y al pueblo de Roma no les interesaban ni un pice las sangrientas fronteras de Karjedn y las constantes prdidas de territorio. Adems, Roma tena otras muchas cosas de qu preocuparse. Guerra en Iberia, donde los jefes de los pueblos nativos haban comprendido hacia ya mucho tiempo que sus nuevos seores los estaban esclavizando; para Kart-Hadtha esos pueblos siempre haban sido aliados, con autonoma para practicar su propia poltica interna. Levantamientos de celtas e ilirios. Insatisfaccin entre los itlicos aliados a Roma, protestas de los helenos, dificultades con los propios campesinos y esclavos de Roma. Si, claro, los nmidas. Anbal volvi a cruzar los brazos. Un gesto duro y al mismo tiempo amargo se form alrededor de su boca Como t has dicho, los errores del pasado. . Mi padre y Asdrbal no lograron unificar campo y ciudad; el Consejo prefera tener esclavos. Sabas que hace aos discut con Escipin una modificacin del tratado? Por escrito. Lo mir muy sorprendido. No. Ay, querido amigo, haba tanto que hacer, y ms tarde hubo tantas otras cosas importantes... Se toc el parche que le cubra el ojo derecho S, mantuvimos . correspondencia. Le ofrec que Kart-Hadtha fuera aliado de Roma. Para ello Roma deba reconocer a las viejas ciudades de Tabraq, Sikka y Thiouest como plazas fuertes de la frontera occidental del imperio pnico, que deba ser una lnea trazada entre estas ciudades; y al este, Leptis. 13

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Te dio alguna respuesta? Quera abogar por ello en Roma. Y despus... No sigui hablando; no hacia falta. Despus los altos cargos y grandes propietarios de Karjedn informaron a Roma que Anbal estaba preparando una nueva guerra; los romanos exigieron que les fuera entregado y l tuvo que huir. Como yo. Como muchos otros. Qu piensas hacer ahora, adems de contemplar el mar y respirar el aire? Se ech a rer. Lo que s hacer mejor: sembrar intranquilidad. Maana zarpa la poderosa flota del gran rey Prusias dirigida por el nuevo almirante Anbal, dispuesto a hundir las cscaras de nuez de Prgamo. No lo dirs en serio! Prgamo tiene... Lo s. La mejor y ms grande flota despus de Roma, Egipto y Rodas. No importa. S cmo hacerlo. Me acerqu a l y puse las manos sobre sus hombros. Anbal, vuelve en ti! Aunque lo consigas... Eumenes es muy superior a los bitinios incluso sin su flota! Y es aliado de Roma. Lo s. Pero hasta que Roma enve un ejrcito y ste llegue aqu ya todo habr terminado hace mucho tiempo. Slo hay un punto dbil. Te equivocas. Hay muchos. Prgamo tiene dinero y armas, y un buen ejrcito. Prusias slo dispone de algunos miles de hombres. No hablemos ya de la flota... Anbal pestae. Olvida la flota. Por lo que toca al ejrcito: para decidir rpidamente la guerra Eumenes tiene que atacar la costa del Ponto Euxino. Slo as puede interponerse entre Bitinia y una posible ayuda armenia o refuerzos de Colquis. Al avanzar por la costa tiene que seguir unos caminos determinados. Yo conozco todos esos caminos, y sea cual fuere el que tome, ste lo llevar, por lo menos, a tres lugares en los que unos pocos miles de hombres pueden aniquilar a cualquier gran ejrcito. Respir hondo. Si t lo dices... Pero, cul es el punto dbil? Anbal escupi. Prusias. Igual que antes lo fue Antoco. El rey victorioso que no quiere seguir las propuestas del gran general, para quedarse l con toda la gloria? T lo has dicho, amigo. Para qu todo esto, entonces? No pude interpretar la expresin de su rostro; a la luz del crepsculo pareca haberse convertido en una parte de aquella columna solitaria. Para nada. ninguna entonacin, sin amargura ni sarcasmo. Sin Para nada? Ya, pero... Se separ de la columna y camin hacia m, se sent sobre la basa cada. Este mar romano dijo a media voz. Lo comprend, pero slo por un instante. Anbal no poda ir a ninguna parte por este mar. Iberia es romana; la costa noroccidental de Libia est siendo conquistada progresivamente por el imperio de Masinissa; Kart-Hadtha lo haba desterrado, y tampoco las otras ciudades pnicas y libiofenicias se arriesgaran a acogerlo; Egipto oscilaba entre la 14

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autocontemplacin y las escaramuzas con el imperio de los selucidas, y cuidara de no dar la bienvenida al proscrito contra la voluntad de Roma; el episodio de Anbal con los selucidas haba terminado en Magnesia, si no antes, en las Termpilas, cuando el gran estratega tuvo que presenciar, impotente, cmo el gran ejrcito selucida, muy superior en nmero pero dirigido por un rey vacilante, era aniquilado por las legiones romanas; todas las ciudades helnicas de Asia, excepto Bitinia, eran aliadas de Roma; lo mismo Massalia, en las Galias. Y los helenos son esclavos dije; era ms bien un pensamiento expresado en voz alta. Anbal refunfu. Siervos, no esclavos. Los esclavos no pueden hacer nada para liberarse, estn subyugados. Atenas, Corinto, Esparta, Macedonia, se someten a ellos mismos con sus infantiles rencillas internas. Coloqu la mano sobre su brazo y lo mir a los ojos tratando de persuadirlo. Ven conmigo. Estoy tramitando la liquidacin de mis negocios. Una parte del dinero te pertenece. Alejandra es una ciudad ms o menos libre; hasta que el prximo enviado de Roma exija tu extradicin. Podrs quedarte all unos das, por lo menos, hasta que yo termine la liquidacin. Y despus? Levant los brazos. La Costa del Incienso. Tambin el Mar de las Indias es salado. O las antiguas ciudades pnicas del otro lado de las Columnas de Heracles: Liksch, Kart Hannn, las Islas Afortunadas. O la India... Ri, un poco dolido. Dos ancianos jugando a retirarse, eh? Bah, olvdalo, Tigo. Yo necesito hacer cosas, moverme, estar en accin. Crees que despus de ms de sesenta aos todava puedo aprender a vivir sentado en un rincn, bebiendo vino y contemplando el mundo? Pero tu aventura bitinia carece completamente de sentido! No, no es as. Existe una posibilidad. Cul? Para qu? Si Prusias me escucha, si me deja actuar, podemos derrotar a Prgamo. Este vacilante rincn del Bsforo puede asentarse sobre bases firmes. Nicomedea, dijo, no era la ciudad adecuada, debido a su posicin geogrfica; ms sensato seria fundar una nueva capital exactamente en el Bsforo, o ampliar una polis ya existente, o sea Bizancio, que por desgracia era aliada de Roma. Defender incansablemente, con una buena flota y un ejrcito ordenado, el estrecho que une Asia y Europa, convertirlo en un punto clave del comercio y la influencia poltica, situado entre las montaas, minas e interminables estepas del norte, los antiguos imperios de Oriente, los estados helenos, tierra y mar, rutas comerciales... Un nuevo centro helnico, lo bastante alejado de Roma para que no parezca al Senado una amenaza inmediata, pero sin embargo dentro de los limites de la Oikumene. A pesar de m mismo, tuve que aceptar que no se trataba de una posibilidad minscula, sino de algo grandioso y deseable, de un proyecto colosal y convincente. Una metrpoli al este de Oikumene, centro y ombligo de todo entre Bactriana y la Hlade, las estepas escitas y Arabia. Y tarde o temprano dijo incluso los belicosos pueblos helenos, como Atenas y , Esparta, comprendern que no existe otra eleccin. Roma pisotea todo lo que encuentra a su paso. Cuando estaban bajo dominio pnico, las ciudades de Sicilia conservaban y guardaban sus instituciones y costumbres; ahora all todo est como Roma quiere que est. Una lengua, 15

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una ley, una moral, una administracin. Probablemente tarde o temprano tambin descubrirn un nico Dios; es repugnante. Una metrpoli para macedonios, escitas, tracios, armenios, persas, mesopotamios, rabes, helenos; centenares de lenguas y cientos de miles de costumbres unidas en una federacin o un imperio, unidad en la multiplicidad, para hacer frente al monolito romano y su aniquilacin de todo lo diferente? Los fragmentos del cuadro que Alejandro quiso dejar como herencia podran volver a reunirse alrededor de un nuevo centro, sin violencia, para beneficio de todos; ninguno de esos fragmentos la Hlade, Macedonia, Siria, Egipto, Prgamo... era capaz de conjurar a su alrededor a los dems; pronto las sandalias de los legionarios haran cisco todos los fragmentos, y el cisco se cocera en un violento horno para dar forma a los trocitos de un abandonado mosaico de la unidad. Pero un nuevo centro, en el lugar en que se cruzan las rutas terrestres con las martimas! A Prusias tienes que... Dej el final abierto. Anbal dio un suspiro. Olvidas seiscientos aos de enemistad entre helenos y pnicos. Un general pnico cubierto de polvo y gloria, y adems anciano, puede pasar. Pero, un soberano pnico? Y los hijos de Prusias son imbciles. Mi mente volva una y otra vez a su plan; la audacia y enormidad del proyecto casi no me permitan respirar. Y todo era tan evidente.., una ciudad grande y rica no tardara en atraer y retener, sin ningn esfuerzo, a las principales rutas comerciales, que, adems, ya pasaban cerca de all. Y todo dependa nicamente de que un obeso reyezuelo dejara actuar durante un instante al estratega ms grande de la historia. Pero Prgamo es aliada de Roma dije finalmente Si Eumenes pierde todo, . vendrn las legiones romanas. Anbal apoy la barbilla en el hueco de la mano. Eso no debe suceder. No voy a aniquilar Prgamo, slo voy a... ponerlo a raya. La oferta de cooperacin est lista; ofrecer a Eumenes tantas ventajas que cuando sus tropas sean derrotadas no dudar en aceptarla. Y una legacin enviada a Roma ofrecer all un tratado de amistad y colaboracin en un proyecto muy ambicioso. A la luz leonada del crepsculo que el cielo an derramaba sobre el viejo templo, Anbal pareca haber adquirido de pronto una juventud intemporal; durante un momento pens que se quitara el parche y que le habra vuelto a crecer el ojo. A qu empresa te refieres ahora? La conquista y colonizacin conjunta de las regiones escitas, tracias, celtas y germnicas, hasta el Ister. Danubius lo llaman aqu, creo. Guardamos silencio un largo rato; hasta que ya apenas si brillaba la luz del sol, y la luna, casi llena, empezaba a inundar todo de lechosos espritus. Algunas cosas son demasiado grandiosas para un viejo comerciante dije finalmente, enronquecido. Anbal pareca no haberme escuchado. Si aceptan y extienden manos y brazos hacia el norte, dejarn su vientre al descubierto en el sur. Y si se niegan, la oferta al menos los habr tenido ocupados durante un buen tiempo, y no podrn echarse sobre nosotros de inmediato. Murmur algo sin sentido; Anbal volvi a dirigirse a m. Nunca he odiado a Roma dijo a media voz, con un dejo de amargura t lo sabes, ; Tigo. Roma o Siracusa o Petra o Atenas, todos tienen los mismos derechos. Yo lo nico que quiero es que Roma reconozca esos derechos tambin a Kart-Hadtha. Pero Roma no se los reconoce a nadie, slo a s misma. 16

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Y si todo fracasa? Si Prusias no te deja actuar con libertad? Hizo un movimiento con los hombros. Entonces tambin se habrn perdido los ltimos trozos de costa en los que an se me permite detenerme. Me quit lentamente la delgada cadena que colgaba de mi cuello. Un polvo indio dije en voz baja. Va mejor con agua o vino, pero en caso de urgencia tambin puede tragarse solo. Rpido y sin dolor. alcanc la cadena y la Le botellita. Te lo agradezco, amigo. Anbal extendi la mano. Luego sufri un sobresalto; a la luz de la luna vi que sus facciones perdan la compostura, la sangre fra, como barcos de una flota repentinamente dispersada por la tormenta y el oleaje. Elisa. Apenas mova los labios, absorto en el retrato de la hermosa cartaginesa a la que haba amado y que le haba dado a su hijo. Quiz ste sea mi ltimo regalo, Gracia de Baal. Levant los ojos del frasquito de veneno. Estar conmigo en mi ltimo momento. Sujet la cadena a su cuello Tienes un . humor muy negro, Tigo. Tambin por eso te he querido siempre. Muy de maana zarparon los barcos de guerra de Bitinia. En el puerto reinaba un gran jbilo; Prusias tuvo la benevolencia de acudir para despedirse haciendo seas desde su silla de manos. La gente agit sus pauelos casi hasta que la miserable flota se hubo perdido de vista. Bomlcar se puso a mi lado, coloc un pie sobre la borda inferior y ech un escupitajo al agua turbia del puerto. Esos que van a bordo son polillas antes que marineros. Prusias es un cerdo redomado. Corina lo observaba interrogante. Yo haba pasado el brazo derecha por encima de los hombros de la muchacha; despus de ciertas noches, un anciano tiene el derecho de apoyarse en un mujer joven. Si Anbal hace el milagro con esas barcas agujereadas dijo el pnico, Prusias podr celebrar un triunfo. Y si, como es de suponer, Prgamo gana el combate, Prusias se habr deshecho de su husped ms incmodo y podr argumentar que todo haba sido idea de Anbal. En efecto, se haba conseguido mantener la empresa en secreto hasta el amanecer. Las naves haban zarpado sobrecargadas; se haban subido a bordo todos los instrumentos posibles y, junto a la tripulacin y los remeros, iban tambin arqueros y casi mil soldados de a pie. Pas los dos das siguientes ocupado en la liquidacin de los negocios que an me quedaban y el traspaso del almacn a mi administrador, a quien convert en socio; las noches las pasaba con Corina, a bordo del barco. Quiz era la luna, casi llena, lo que haca subir el agua del puerto a la caa vieja y seca; pero no era agua salobre. Baada y fresca, con ropas nuevas, despus de haber recibido cuidados y masajes en uno de los baos calientes del puerto, y, sobre todo, sin el miedo de ser maltratada y con buena comida y bebida, Corina cambi por completo; unos cuantos das despus ya casi no se acordaba de aquella esclava de pacotilla, como ella deca. Bomlcar refunfuaba malos presagios tras su negra barba; no quera ninguna mujer a bordo. Cuando le dije que Corina era mi nueva escribana y que por lo tanto era menos una mujer que un miembro de la tripulacin, solt una risa sarcstica y mezquina. El camarote de 17

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popa, ubicado sobre la bodega y bajo el puesto del piloto, era lo bastante grande como para poder ser dividido. La parte de Bomlcar era la ms pequea; a este lado de la pared divisoria hice colocar una mesita y un taburete. Qu es lo que quieres hacer? Corina estaba acurrucada entre las pieles de la litera, observando cmo yo examinaba los rollos de papiro. El vendedor haba prometido la mejor calidad; como sea, en Egipto hubieran sido considerados regulares. Escribir una historia. Muchos pequeos fragmentos de ella ya estn escritos; los rollos estn en Alejandra. Pero todava me faltan escribir algunas partes. Tenemos un largo camino hasta Alejandra. Escribir hasta que mi mano ya no pueda hacerlo, y despus te dictar y tu escribirs. Qu tipo de historia? Una historia de cosas y pases y seres humanos. Fragmentos de la larga historia que he vivido. Hizo un guio. Aparezco yo en esa historia? Siquiera un poquito? Como mnimo. Re con malicia. Sobre todo hacia el final, y en las noches, por cierto. Tres das despus de la partida de la flota apareci Hiplito con un portador. La bolsa de cuero era pesada. Hefestin dijo el banquero se ha dado por vencido anoche. Ya sabes, se resista a aceptar mi propuesta para cancelar sus deudas. A excepcin del resto acordado, desde ahora tu saldo activo figura a su nombre; me he permitido descontar inmediatamente sus pagos vencidos. Para ello me ha dado esto. Hay un talento y medio; un poco ms de lo previsto. Yo mismo llev las perlas al camarote de popa; Hiplito despidi al portador y subi conmigo y Corina al puente de popa, donde Bomlcar nos esperaba con vino sirio. Todo es completamente legal dijo Hiplito tras el primer trago. Esboz una suave sonrisa burlona No poda darte ms de la quinta parte. Y no te he dado ms de la quinta . parte. Los negocios que puedas hacer con otros comerciantes, fuera del Banco Real, no son de la incumbencia del gordo. Por la tarde levantamos el anda y abandonamos el puerto de Nicomedia. No haba noticias de la flota. Bomlcar estaba inclinado sobre los mapas extendidos, sealando con el ndice varios lugares en las costas; luego dirigi la vista al cielo. Una noche clara. Ojal el tiempo se mantenga as. Con un poco de suerte podremos navegar guindonos por las estrellas cuando hayamos dejado atrs el Helesponto. No queremos caer en medio de un combate naval, no? Bomlcar nos mantena en mar abierto durante las noches, para conducirnos a lo largo de las costas asiticas durante el da. En el tercer da de viaje encontramos restos de navos; hacia el atardecer uno de los marineros divis algo que se mova en el agua y pareca dirigirse hacia nosotros. Bomlcar mand recoger la vela mayor y se coloc l mismo en el timn lateral. Era un joven oficial de una pentera de Prgamo. Haba pasado un da y medio a la deriva llevado por los restos del naufragio. Despus de haber bebido y comido nos relat el milagro consumado por Anbal. No, no fue un milagro, l es el milagro, si existe alguno. Es un gran estratega, tambin en el mar. Y tan astuto como Odiseo.

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La flota del rey Eumenes estaba formada por ochenta barcos de guerra, todos ellos prcticamente nuevos y con buenas tripulaciones. Navegaban sin perder de vista la costa; al caer la noche anclaban en alguna cala o entre las numerosas islas. Sin prisas; sabamos que ramos muy superiores en nmero y en calidad, pero no queramos dejarnos sorprender ni obrar con precipitacin. Anteayer por la noche omos de boca de un pescador que la llamada flota bitinia haba fondeado en una baha, y que incluso una parte de ella estaba en tierra, pues algunos barcos estaban agujereados. Es una zona en la que en esta poca del ao el viento casi siempre sopla desde tierra, pero eso no era un obstculo; si se alzaba viento recogeramos las velas y todos los hombres cogeran los remos. Nos pusimos en marcha muy temprano, antes de que saliera el sol. Justo a la hora de desayunar llegamos a la baha. All vimos esos orinales carcomidos por el xido; estaban intentando zarpar. Creo que en ese momento nuestros gritos y risas resonaron con ms fuerza que la clera de Zeus en la tormenta. Esos barcos en la baha, tan pocos, tan viejos, tan apolillados! Y los pobres muchachos que haba en ellos no izaban correctamente las velas de los barcos pequeos, y en un viejo trirreme la mitad ya haba empezado a remar mientras los otros an desayunaban, y el barco daba vueltas como un ciempis borracho. Entonces sali una pequea barca con bandera clara; al parecer queran negociar, o rendirse, o algo as. Entretanto, nosotros entramos en la baha; tuvimos que sufrir algunas magulladuras, pero todos nuestros barcos consiguieron entrar. No caba ni un alfiler ms. La barca de los negociadores se acerc a nosotros, y un hombre que vena en ella pregunt quin era nuestro almirante, y en qu barco se encontraba; luego se dirigi hacia el navo del almirante, salud atentamente de parte de Anbal y pregunt si queramos rendirnos. Nunca he escuchado carcajadas como las que brotaron entonces. La pequea barca dio la vuelta y fue a reunirse con las otras, que entretanto haban izado las velas a medio mstil y haban enderezado los remos. Y en ese mismo momento empezamos el ataque. A partir de ese momento la narracin se hizo un poco confusa. Casi inmvil entre las escarpadas costas de la baha, la flota de Prgamo, muy superior a la de Anbal, se vea ante unos cuantos veleros y barcos de remos apolillados que tenan el viento a su espalda. El presunto negociador haba servido a Anbal para averiguar en qu navo se encontraba el jefe de la escuadra enemiga. El fuerte viento de tierra impuls rpidamente a los veleros hacia la flota de Prgamo; tres o cuatro navegaron hacia el barco del almirante. De repente, salieron volando algunas tinajas que cayeron sobre los barcos que formaban el ala de la flota de Prgamo. Anbal haba mandado construir pequeas catapultas que luego haba emplazado sobre los escarpados acantilados que rodeaban la baha. Desde all disparaban miles de tinajas que casi siempre caan y reventaban sobre barcos enemigos. Las tinajas contenan aceite. Las carcajadas de los guerreros de Prgamo ante este ataque con tinajas de aceite terminaron de pronto, cuando los arqueros dispararon desde la orilla flechas incendiarias que no tardaron en prender fuego a los barcos empapados en aceite. Tambin estaban empapados en aceite los pequeos veleros que navegaban hacia el centro de la flota, donde se encontraba el barco insignia. De pronto tambin estos veleros empezaron a arder; sus tripulantes saltaron por la borda y el viento de tierra se encarg de llevar los barcos incendiados hasta el corazn de la escuadra de Prgamo. El joven abri bruscamente los ojos, palideciendo al llegar a la parte final del relato del combate naval. Entretanto, tambin los barcos de remos haban llegado hasta nosotros. Estos nos arrojaron todava ms tinajas, que reventaban al caer sobre nosotros. Y de esas tinajas salieron miles de serpientes venenosas, escorpiones y tarntulas! El combate qued olvidado; todo era un caos de gritos y de saltos. Y en ese momento nos abarloaron los barcos de Anbal, y sus soldados de a pie cayeron sobre nosotros. Vestan de forma demencial, no llevaban 19

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chitn, ni sandalias, sino una especie de largos tubos de cuero alrededor de las piernas, y bolsas de cuero en los pies. No hicieron caso de las serpientes y escorpiones; simplemente cayeron sobre nosotros y nos hicieron pedazos. Calculo que Anbal debe haber capturado unos treinta buenos barcos; los dems se incendiaron o hundieron. Y para ello slo tuvo que sacrificar seis o siete de sus apolilladas barcas. La flota de Prgamo ya no existe. Al caer la noche llegamos a un pequeo puerto insular; all omos que una vez terminado el combate naval Anbal se haba dirigido tierra adentro para visitar algunas plazas fuertes de la frontera sur de Bitinia y para reclutar o alistar soldados. *** Es agradable escribir al atardecer, viendo el mar por encima de los rollos y tinteros. Pronto me cubrir la noche, como el mar al buceador, aunque la primera no admite ningn regreso a la playa. Quiz consiga tender un puente de papiro a travs de esta oscuridad, para que en un maana lejano y extrao alguien pueda saber que existi un ayer. Dos veleros mercantes se acercan al Gran Puerto desde el este; llegarn a l antes que la noche. El sol se desliza hacia el ocaso entre los resplandecientes tejados del palacio y la punta luminosa de la torre de Faros. Frente a m, a menos de treinta pasos de distancia, gaviotas chillan y despedazan un pez muerto. Tampoco yo volver a altamar al Gran Verdor, como dicen los egipcios, pero a diferencia de ti, escamoso amigo, todava puedo defenderme de los gritos y desgarrones. La voz de Corina es dulce; como su piel y sus labios. Tiene veintids aos y calienta mis noches, hasta el punto en que un anciano de ochenta y ocho aos puede necesitarlo. Cuando me llegue la muerte ella ser libre; no da seas de una impaciencia indecorosa, y slo me roba lo que su espritu cretense considera indispensable. S que el papiro cuesta dos dracmas; hoy ella me trae nuevos rollos al precio de dos dracmas y dos bolos; s, claro, los intermediarios... El templado nordeste es salino y amplio. Seguramente en el puerto tambin hay barcos que zarparn hacia el Oeste... en tanto los romanos lo permitan. Con este viento hasta las Columnas de Heracles, y ms all; navegar una vez ms entre grandes balanceos y cabecear y salir a flote y echar espuma. Corina debe llevarse el vino sirio y traerme agua; agua no canalizada del Nilo, almacenada en la cisterna del stano, agua fresca del profundo pozo del lugar. Con vino y este viento me pondra a meditar, y los recuerdos vertidos sobre tantos rollos tienen ya que llegar a un final y ser transmitidos; trabajo para un sinnmero de das, y quin sabe cmo soplar el viento maana. Hoy me lleva al camino que conduce el ocano universal, y tambin al lugar donde nac: a casa, a Karjedn, que, si la voluntad de Masinissa y de los romanos as lo dispone, pronto ser un montn de ruinas llamado Cartago. Es all donde nac, cuatro aos despus de la absurda muerte del gran Pirro, cuatro aos antes de que los romanos rompieran el tratado, provocando as la primera gran guerra entre Italia y Libia. Con la ruptura de ese tratado comenz la decadencia de un mundo, aunque en aquel entonces nadie poda preverlo. Durante mi larga vida, transcurrida entre las montaas nevadas al este de la India y las costas occidentales ms all del ocano, he visto a muchos grandes hombres y he presenciado muchas decisiones desesperadas; ahora todo ello se ha desvanecido en la nada. Como el desgraciado, honorable y tozudo Rgulo, el gran estratega Amlcar y, naturalmente, Publio Escipin, llamado Escipin el Africano. Eran grandes, pero no fueron ms que ruedas de un carro; tenan el poder de acelerar o retardar la marcha del carro, pero no podan detenerlo, ni escapar de l. Slo uno tuvo la perspectiva suficiente, y durante excitantes y vertiginosos aos tuvo en sus manos el poder y la oportunidad de evitar el fin de un mundo, de nuestro mundo, y de desviar el curso de la historia. Fue ms grande que Aquiles, Siro y Alejandro; pero ahora Anbal yace muerto desde hace dos aos. En las 20

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tabernas siempre se habla de l, incluso aqu, en Alejandra; en Roma nunca se callar de l. Fue el poderoso fuego en que se consumi ese viejo mundo que no renacer como el Fnix. Slo me queda formar oraciones con las cenizas de mi memoria, en esta ltima ciudad libre. Libre, ya. Prximas al puerto que, como todos los puertos, pertenece al mundo y a Rakhotis, el sector egipcio, Eleusis y Kanopos Siempre me han parecido lo menos repugnante. El resto, a excepcin de la biblioteca y el museo, es pompa y esclavitud: esplndidas calles por las que caminan seres humanos que no disponen de sus propias personas; magnificas casas administradas por esclavos y habitadas por sirvientes que pagan un alquiler; el marmreo hormiguero de la administracin, donde se manejan los fondos de mil impuestos, dos mil aranceles y tres mil arbitrios; graneros en los que se acumula la riqueza de un pas totalmente tutelado. Quiz quien dijo esta frase no fue Dioketes Apolonio, protector del tesoro pblico durante el gobierno del segundo Ptolomeo, pero pudo haberlo sido: Aqu nadie puede hacer lo que quiere, pues todo est regulado para su bien. La construccin del pas no tolera ninguna interrupcin; cada persona tiene su puesto, que slo puede abandonar por un mandato extraordinario o consiguiendo una autorizacin especial. El lazo que impide a todo Egipto pensar y respirar est menos apretado en dos lugares. Kanopos, ciudad del vicio y el placer, es la vlvula que deja escapar la presin, que de acumularse hara estallar el recipiente. Y Eleusis, el barrio de los ricos y los palacios rodeados de jardines: el lugar que corresponde a aquellas personas que mediante la construccin del pas han ganado lo suficiente como para poder elegir ellos mismos su puesto, incluso en Alejandra, bajo los ojos de los seores lgidas. No me quejo, pues yo soy uno de ellos, aunque no formo parte de todo eso. Todo es nuevo y escandalosamente rico; los vecinos opinan que la casita de blancas piedras de cantera y tejas que me he hecho construir junto a la playa envilece el barrio. Yo opino que lo ennoblece. Pero Eleusis es una solucin de emergencia. Dista treinta pasos de la playa, dos mil del Gran Puerto, cinco mil del puerto oriental o de la biblioteca; sas son las ventajas. No hay nada ms que decir. Durante algunos meses viv en la zona del puerto y los muelles. Era al mismo tiempo grandiosa y amarga; los olores, las conversaciones con marinos y comerciantes, cada da consista en esperar el atardecer, cada atardecer era vino y charla y embriaguez y recuerdos y nostalgia: adiccin al mar. Cada noche consista en olvidar, y cada maana el ro de Herclito brotando de la garganta descompuesta de una cabeza dolorida. Kanopos est demasiado lejos de la biblioteca, de las tiendas de interesantes rollos de papiro recin escritos, de las tiendas de rollos an por escribir. En esta ciudad libre, en esta polis arrogante, nada posee un rostro; apenas hay un edificio de ms de cien aos; slo en Rhakotis y al final del canal, en Kanopos, puede encontrarse aquello que da atractivo a rostros y ciudades: tiempo concebible, palpable, coagulado. Pero el ambiente negruzco de los viejos templos egipcios y las arruinadas instalaciones portuarias es baado por la vocinglera marea de excursionistas que recorren el canal da a da en un sinfn de barcas, para ver o visitar las tabernas y muchachas, las casas de juego y prostbulos, enanos, bufones, serpientes, adivinos y lanzacuchillos. Alejandra, en su conjunto, es un estado de espera an soportable, una mole pululante y ruidosa en la cual un viejo puede esperar a Caronte. Kart-Hadtha, por el contrario, la desgraciada Karjedn... puede ser que la catarata gris est enturbiando los ojos de este anciano que vuelve la vista hacia el pasado, pero Karjedn era diferente y lo sigue siendo, como aseguran los mercaderes pnicos. Las suaves colinas de Megara, los regados jardines, los blancos y suntuosos palacios resplandeciendo bajo el sol del medioda, las brillantes casas campestres con sus bosquecillos de cipreses gracia y rigor, la tranquilidad de seiscientos aos Karjedn era ms serena y profunda, menos petulante que ; la arrogante Eleusis. Ningn puerto de todos cuantos existen en Britania y la desembocadura del Ganges ha olido jams como el gran Cothn de Karjedn al terminar un da clido y ventoso; en ningn lugar el cuchillo de la vida ha sido tan afilado como en las calientes y hediondas callejas entre los bosques de casas (pues la existencia puede hacer cosquillas a 21

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quien la vive o puede revolvrsele en los intestinos: la vida siempre es un cuchillo; si Parmnides hubiera comprendido esto, tanto l como nosotros nos hubiramos ahorrado muchas discusiones acaloradas); nunca me he sentido ms cerca de los falsos dioses como una cierta fra maana despus de una noche en vela bajo los rboles sagrados del templo de Eschmn, en lo alto de Byrsa. Aqu, en Alejandra, como heleno que soy puedo participar en las asambleas del distrito; en Kart-Hadtha siempre fui, como mi padre y mi abuelo, un husped tolerado, un meteco; pero cuando sueo lo hago en pnico. Tantos miles de personas han muerto durante los ltimos aos luchando por o contra Kart-Hadtha; mi ltimo deseo seria morir en Karjedn. Pero es un deseo irrealizable desde hace ms de catorce aos, cuando los obesos culos del Consejo instigaron para que Anbal fuera entregado a los romanos, haciendo que ste tuviera que huir y propiciando que su casa casa de Amlcar, el palacio de los brcidas fuera demolida hasta los cimientos; la expropiaron los bienes de la familia, se repartieron sus propiedades en Byssatis y expulsaron de la ciudad y del pas a todos los amigos de Anbal. Desde entonces ya no puedo vivir en Karjedn (ni aunque me permitieran volver), pero preferira morir all antes que en cualquier otro lugar. Me temo que es imposible. Mi bisabuelo era el hijo menor de un comerciante siciliota. Al tener cuatro hermanos mayores, no tena muy buenas perspectivas en Leontinos; tras largos viajes y algunos fracasos en diferentes lugares, se estableci en Karjedn, aunque sin perder el contacto con sus hermanos. Gracias a sus buenas relaciones y a los conocimientos adquiridos durante sus viajes, no tard en disfrutar de un gran bienestar. Naturalmente, el suburbio de Megara tambin estaba cerrado para un meteco rico, pero pudo adquirir una bonita finca en la costa, aproximadamente a medio camino entre Kart-Hadtha e Ityke. La finca estaba apartada de todas las carreteras; por eso no fue atacada ni por Agatocles ni por los mercenarios que se levantaron despus de la Primera Guerra Romana. Escipin la ocup durante un tiempo, pero sin destruirla; entonces tuve la oportunidad de conocerlo. Mi bisabuelo tuvo dos hijos. El mayor, mi abuelo, asumi el negocio y estableci los contactos con diversas ciudades helenas: Leontinos, Corinto, Atenas; tena amigos y socios semiparientes incluso en las costas del Ponto Euxino y en Colquis. El hijo menor viaj a Massalia, donde tom como esposa a una sobrina del erudito y viajero Piteas, y nos abri el comercio en las Galias. Mi abuelo, Cleomenes, no slo estableci los contactos comerciales dentro y fuera de la parentela; tambin inici la expansin hacia otros mbitos de los negocios: participacin en un pequeo astillero, copropiedad de una media docena de barcas atuneras, financiacin y aseguramiento de navos mercantes y sus cargamentos. Uno de sus socios era un joven pnico procedente de una de las familias ms antiguas de la ciudad, Anbal. Esta sociedad se convirti en una buena amistad que pas a las siguientes generaciones, a pesar de todas las diferencias, incluidas las de la edad. Cuando naci mi padre, Arstides, Anbal apenas tena veinte aos y la sociedad an no exista. Anbal tuvo cinco hijas y un hijo: Amlcar, veinte aos ms joven que mi padre y trece aos mayor que yo. *** He tenido este sueo tantas veces que ya no puedo asegurar que las cosas soadas no hayan ocurrido realmente alguna vez. All, uno ms. Apenas quedan remos. Agujeros en proa. Oh, oh, oh. Atroz. Cada da ms. Cada vez peor, eh? Bostar agitaba los brazos sin soltar la granada, luego le dio un mordisco y empez a escupir los huesos. El taller de orfebrera de su padre quedaba cerca de la gran muralla que rodeaba el puerto militar. All no poda verse ni orse nada; en todo caso, 22

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nada ms que en otros barrios, pero la proximidad converta a Bostar en una especie de experto. El enjuto Itbal asenta a su lado, ms por solidaridad pnica que por conviccin. Hizo sombra a sus ojos con la mano derecha y ech un vistazo a los barcos. Hice una mueca. Tonteras. Lo malo seria que hubieran regresado menos barcos. Los trirremes daados se pueden reparar. El barco de guerra se deslizaba lentamente hacia el sur, hacia la baha de Kart-Hadtha. Estaba demasiado lejos, no se poda ver muy bien. Los agujeros en proa de que hablaba Bostar eran pura invencin; Bostar se comportaba como si tuviera una vista de lince. Lo nico que poda verse era que dos hileras de remos no estaban trabajando. Bostar hizo un guio y me mir. Heleno alcornoque. Pnico cabeza de chorlito. Re divertido, mi espalda roz el peasco. Una arista desgarr el tejido de lana de esa tnica que me llegaba hasta las rodillas. Algn insecto me haba picado entre los omplatos, despus del bao. Los dos son unos follacabras. Daniel se haba enterado de algo nuevo y estaba visiblemente orgulloso. El judo viva fuera de la muralla del istmo, en un suburbio del suroeste, por la carretera de Tynes. Trabajaba en el huerto de su padre, nos provea de fruta y siempre traa del mercado las ltimas noticias y tacos del interior. Esa maana yo haba estado trabajando en el almacn de mi padre, pesando grano, empaquetndolo en sacos, apilando los sacos y registrndolos en un rollo. Luego apareci Bostar, y como ya no haba nada importante que hacer, pude ir con l. Estuvimos vagando un rato por el puerto mercantil, comimos pan y pescado en un chiringuito, vimos cmo los esclavos y marineros cargaban los barcos. Un hombre de un mercante de Atenas que acababa de atracar quera cambiar sus dracmas por shekels. Lo llevamos a un cambista pnico, pero el heleno desconfiaba de todos los pnicos, incluido Bostar, as que nos dio las gracias y sigui su camino, hasta que encontr a un cambista meteco. Error suyo; los cambistas pnicos eran controlados por el Consejo, sus pesos llevaban en la parte inferior el sello con la palma y el caballo. Los comerciantes libres, no sujetos a control, podan hablar la coin y ser especialmente amables con un ateniense, pero sus pesos eran dudosos. En el barullo de las callejas que pasan entre las altas casas al pie del Byrsa nos encontramos despus con Itbal, quien, como siempre, despeda la misma peste que la tintorera de su familia. Itbal propuso sacar a Daniel de su casa e ir al Mar de los Piratas. As era como llambamos a la baha poco profunda ubicada al noroeste de Kart-Hadtha. Pasamos all casi toda la tarde. El agua era tibia y en la baha haba algunos islotes que apenas distaban dos estadios de la playa, y se poda nadar hacia ellos haciendo alguna apuesta. A veces el mar arrojaba sobre la playa objetos interesantes; dos o tres das antes yo haba encontrado una estatuilla de madera, una diosa o diablesa de cinco pechos. Pero lo mejor de todo era que nuestros padres se oponan a esas excursiones acuticas. Ms tarde trepamos por los peascos cercanos a Cabo Kamart, y pasamos junto a las miserables chozas de esteras de los pocos pescadores de la baha, ubicadas justo debajo del muelle. El centinela de piel negra, emplazado a unos cuatro cuerpos humanos de distancia por encima de nosotros, apenas entenda pnico, y respondi a nuestras amistosas bromas con una risa burlona y un intento de escupir sobre nosotros. Y ahora el sol se hunda a nuestra izquierda. En la lejana costa oriental de la baha las montaas se tean de rojo, el agua reluca como cobre, las barcas de los pescadores ennegrecan, y el navo militar se arrastraba sobre la superficie del agua como un insecto herido. Pronto pasara el Cabo Kart-Hadtha; luego se perdera de vista tras la parte ms alta de la muralla del muelle. Yo no poda quitar la vista del espectculo; algo se sacuda dentro de mi pecho. Hoy s que era nostalgia, y era tambin el mar. 23

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Siempre que despierto de ese sueo siento ese algo que se sacude en mi pecho. An hoy; ochenta y siete aos no han bastado para saciar esa sed. He viajado a muchos pases, he bebido sus vinos, escuchado sus canciones e historias, comerciado con sus productos y dormido con sus mujeres. Ha sido bueno, y suficiente. Pero el mar... viento suave pasando sus caricias sobre la tibieza del agua salada, cargado con el olor de una multitud de decadencias y surgimientos: madera flotante, algas arrojadas sobre la playa, viejas hierbas marinas, pescado podrido, alquitrn, lona de velas. Siempre que he sentido ese olor, ya sea en las costas de la lejana Taprobane o en las playas de aquellos pases que se encuentran mucho ms all de las Columnas de Melkart, ste segua conmigo cuando me dorma, propiciando mi sueo. Es extrao y casi divino el poder que el olfato tiene sobre nuestras almas. Pero no conozco a ningn pueblo que haya venerado a la nariz. Siempre he tenido demasiadas cosas importantes que hacer, y nunca el tiempo libre o las ganas de entregarme a los enigmas de mi interior, de dilucidar el significado secreto de ese sueo recurrente que me mostraba una tarde en Cabo Kamart. Sueo inextricable como el nudo de Gordio, que slo se pudo deshacer con un golpe de espada. Sin embargo, creo reconocer una parte esencial del sueo. Hoy, bajo el dominio de las legiones y el Senado, slo existen dos tipos de seres humanos: amos romanos y esclavos no romanos. En aquel sueo ramos diferentes pero iguales: el centinela negro, el judo, los dos pnicos y yo, hijo de un meteco heleno. Y era el ltimo da de la vida que conocamos. De regreso a casa, caminando hacia el sur, bordeando la retorcida muralla del muelle hasta la gran muralla del istmo, advertimos los cambios. Entre las primeras horas de la tarde y la puesta del sol deban haber llegado nuevas noticias de la Gran Guerra Siciliana (ms tarde nosotros, los pnicos, la llamaramos la Primera Guerra Romana), y el Consejo deba haber promulgado nuevas disposiciones. El imponente foso, cortado en algunas partes y completamente tapado en otras, estaba siendo reparado; esclavos, prisioneros de guerra y algunos soldados revolvan la tierra con sus palas, y, en los lugares ms daados, yuntas de bueyes abran el suelo del foso. Soldados y obreros hundan estacas en el muro vertical que se levantaba tras el foso, estacas con puntas de bronce. Se daban martillazos y se araaba la tierra entre gritos; los trabajadores corran entreverados como hormigas. De algn lugar llegaba un olor a alquitrn caliente. Cerca de nosotros haba dos carros asegurados con cuas, uno vaco y el otro cargado con una montaa de piedras. Los caballos se levantaban sobre sus patas traseras relinchando. Una tropa de zapadores del ejrcito hombres desnudos con un oficial que llevaba yelmo y bastn de mando, adems de dos o tres arquitectos parecan querer echar abajo el gran puente de piedra de la puerta de Tynes. Una tropa de carpinteros trabajaba en un puente de madera en el espacio libre de la plaza del mercado. Es como si la ciudad estuviera sitiada... Bostar seal a cinco poderosos soldados libios que salan por la puerta cargando un madero enorme. En el barullo perdimos a Daniel, quien no tena que regresar a la ciudad. Me sub a una barandilla y ech un vistazo. La gran zona del mercado era un hervidero de gente. En las inmediaciones del puente estaban los soldados, carpinteros y arquitectos, ms un sinfn de carros, tirados unos por caballos, otros por bueyes y otros por esclavos; atrs, los comerciantes y campesinos del mercado, que desmontaban sus puestos, dando colorido e incrementando la confusin; los tejados planos de los suburbios, las superficies calientes y vaporosas, y, encima de todo ello, para m dividida en dos mitades por un lejano ciprs, la oscura bola de fuego de la puesta del sol, como un gran ojo malvado. El arco de la puerta de la imponente muralla principal se sacuda por todo el barullo de all fuera, pero la ciudad estaba tranquila: el atardecer. Una unidad de mercenarios ilirios que a pesar del calor llevaban capas de comadreja nos sali al encuentro; estaban cubiertos de polvo y argamasa, algunos presentaban pequeas escoriaciones. 24

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De dnde vens? Itbal puso su mejor cara de nio. Van a reparar la muralla de Byrsa? dijo Bostar. Vaya, debe estar ocurriendo algo terrible. Una flota romana haba atracado en la costa oriental, cerca de la ciudad de Aspy. Un poderoso ejrcito, con los dos cnsules. La Gran Guerra se haba desencadenado hacia ocho aos, a slo tres das de viaje por mar, pero a un mundo de distancia de nosotros; para nosotros, que habamos crecido con los envos de barcos y el reclutamiento y embarque de mercenarios, la guerra era como una catarata a la que uno est tan acostumbrado que ya no escucha su rugido. Ahora las aguas empezaban a salpicarnos; la espuma llegaba hasta nosotros. En casa de mi padre estaba esperando su amigo Amlcar; me estaba esperando a m. Mi padre y l haban llegado a un acuerdo del que yo nada saba. Mi hermano mayor, Atalo, viva desde hacia ya mucho tiempo en Massalia; algn da yo viajara a Alejandra, a casa de un amigo de negocios de mi padre, para aprender a ver las cosas y las mercancas desde otros puntos de vista. Algn da... o pronto, s la guerra se acercaba. Para mi, Amlcar era como un hermano mayor, un amigo digno de respeto; esa noche lo odi, porque acab con mi vida de entonces. l estaba al mando de una parte de la caballera, emplazada a los pies de la gran muralla, y quera partir esa noche hacia Tynes y el interior del pas para reclutar nuevos hombres. Refunfu algo sobre viejos culones que araaban quejumbrosos los agujeros de sus tinajas y lamentaban no haber proporcionado a tiempo el dinero necesario para la guerra. Todo fue como un sueo confuso: la despedida de pap y mam y de mis dos hermanas, Arsione y Argope, el precipitado viaje a caballo a travs de la noche, las lgrimas que no quise llorar. Guas nmidas contratados por Amlcar en Tynes me llevaron a travs de las montaas, hacia el sureste, hacia el Mar de Tritn y las costas cercanas a la isla Meninx. En algn momento, durante esos miserables das de viaje y dolor, despert de la pesadilla. No volv a ver Kart-Hadtha hasta pasados cinco aos y medio. El tiempo de un anciano, que es lo que soy ahora, es como el vidrio caliente, que fluye lenta pero ininterrumpidamente, y, al enfriarse, deformado mediante extraas torsiones y soplos, refleja objetos que yacen detrs de uno mismo desde hace mucho. Cuando termine de relatar las cosas importantes que he vivido hasta ahora y slo he escrito en parte, si mi vida contina obstinada en seguir fluyendo, intentar poner por escrito las imgenes seguramente deformadas de esos cinco aos y medio; pero dudo que el destino tenga paciencia. Viaj con una caravana hasta el oasis del dios Amn, y de all a Alejandra. En aquel entonces am la ciudad egipcia de Rhakotis, an no destruida por las innovaciones, y odi a los arrogantes macedonios, sobre todo al amigo de negocios de mi padre (amigo?, ya), mi mentor, Amintas. Tuve una gran alegra cuando, al ao siguiente, llegaron noticias de KartHadtha: dirigido por el lacedemonio Jantipo y con Amlcar como jefe de la caballera, el ejrcito pnico haba aniquilado a los romanos y haba tomado prisionero al cnsul Marco Atilio Rgulo. Me pas lamentndome todo un viaje Nilo arriba para comprar grano. pues fue a ms tardar en ese viaje cuando tuve ocasin de conocer el sofocante entumecimiento del pas. La barca encall en un banco de arena y sufri algunos desperfectos; en el puerto en que deban repararse estos desperfectos tambin haba un depsito de grano, pero la libranza real estaba extendida a la orden de otra alhndiga ubicada bastante lejos de all, ro arriba; tuvieron que pasar cinco das para que el funcionario pertinente escuchara los ruegos del capitn y pudiramos evitar ms demoras cargando el barco all mismo. Pero en Alejandra tambin lo pas bien, sobre todo cuando asist a la grandiosa fiesta de gala organizada por el rey. La tienda en que tendra lugar la fiesta haba sido instalada en el interior del palacio. En la tienda podan caber ciento treinta divanes dispuestos en crculo. A cada uno de los lados ms largos se levantaban cinco columnas de madera de cincuenta codos de alto, y una menos en los lados ms cortos. Esas columnas sostenan una construccin rectangular que daba techo a todo el recinto. En ste haba tambin un baldaqun circular 25

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recubierto con tela prpura de ribetes blancos. A los lados colgaban cortinajes estriados de blanco. Los espacios intermedios estaban revestidos de baldosas pintadas. Fuera de las columnas haba, a tres de los lados, recibidores de techos abovedados, adornados por dentro con cortinas fenicias. De los espacios que quedaban entre las columnas colgaban pieles de animales salvajes, grandiosas y multicolores. La parte exterior de las cortinas, vuelta hacia el cielo abierto, estaba cubierta con mirto, laurel y otras plantas. El suelo estaba salpicado de todo tipo de flores. El banquete tena lugar en invierno, lo que haca que la riqueza de flores fuera sorprendente. Pues mientras en otras ciudades apenas hubieran podido encontrarse flores para hacer una corona, aqu se haban prodigado en abundancia en las coronas de los numerosos invitados, y aun se amontonaban en el suelo de la tienda, como un esplndido prado. Junto a las columnas se levantaban cientos de animales de mrmol. En los espacios que quedaban entre estas estatuas colgaban cuadros de pintores siquinicos, alternados con bustos, chitones entretejidos en oro y majestuosos mantos militares con imgenes bordadas de los reyes. Encima de todo esto colgaban escudos de oro y plata. Y en el espacio superior, de unos ocho codos de ancho, se haban aadido hornacinas seis en cada una de las paredes ms largas, cuatro en las ms cortas con representaciones de escenas de borracheras provenientes de tragedias, comedias y stiras: personajes vestidos con correccin que levantaban ante ellos copas de oro. Entre las hornacinas quedaban pequeos espacios libres en los que se haban colocado algunos apoyos que sostenan trpodes dlficos. En el punto ms alto de la tienda, guilas doradas de quince codos de largo se observaban unas a otras. A ambos lados de la tienda yacan centenares de divanes de oro con patas en forma de esfinges; frente al bside de la entrada se haba dejado un espacio libre. Sobre los divanes, mantas prpuras de la ms fina lana, vellosas por ambos lados, y sobre stas, multicolores sobrecubiertas bordadas con arte. Alfombras persas protegan la parte central del contacto con los pies. Los invitados tendidos sobre los divanes tenan ante si mesitas doradas de tres patas; haba doscientas de ellas, dos para cada divn, colocadas sobre pedestales de plata. Tras los divanes haba cien lavamanos e igual nmero de jarras, y frente a ellos, cntaros para mezclar el vino, copas y todo lo necesario para el banquete. Todo de oro y con adornos de marfil. El desfile festivo fue abierto por silenos vestidos con mantos de prpura cuya misin era contener a la masa. Tras ellos venan stiros provistos de antorchas en forma de hojas de hiedra. Luego seguan las diosas de la victoria, de alas doradas. Estas portaban fumigatorios de seis codos de altura, adornados con doradas hojas de hiedra, y llevaban puestos vestidos multicolores y esplndidas joyas. Tras las diosas venia un altar doble de seis pies de alto, envuelto de hiedra baada en oro y coronado con pmpanos entrelazados con cintas blancas. Inmediatamente despus desfilaron ciento veinte jvenes vestidas de prpura que traan bandejas de oro cargadas de incienso, mirra y azafrn, luego cuarenta stiros con doradas coronas de hiedra y los cuerpos pintados de prpura, o con cinabrio y otros colores. Tambin sus coronas estaban tejidas con doradas hojas de vid y de hiedra. Luego venan dos silenos con mantos prpuras y sandalias blancas. Entre ellos, un hombre unos cuatro codos ms altos, con el disfraz y la mscara de un actor trgico y un dorado cuerno de la abundancia en el brazo. Este personaje llevaba el nombre de El Ao. Le segua una mujer alta y hermosa adornada con mucho oro y un vestido magnifico. En una mano llevaba una corona de flores, en la otra una hoja de palmera; era llamada Las Fiestas. Tras ella venan Las Cuatro Estaciones, cada una vestida de acuerdo con la estacin que representaba y provista de los frutos correspondientes. Finalmente pasaron dos fumigatorios de seis codos de alto, ornados con doradas hojas de hiedra, y entre ellos un altar de oro rectangular. Despus, ms stiros con ureas coronas de laurel y mantos de prpura; algunos de ellos portaban doradas jarras de vino, los otros, copas. Tras ellos pas toda la comitiva de actores. Despus, un carro de cuatro ruedas, de catorce codos de largo y ocho de ancho, tirado por ciento ochenta hombres. Sobre ste se ergua una estatua de Dioniso de diez codos de alto, que representaba al dios haciendo 26

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una libacin con una copa de oro, vestido con una tnica prpura larga hasta los pies cubierta por otra amarilla transparente y un manto prpura bordado en oro sobre los hombros. Ante l tena un dorado cntaro de mezclar espartano, en el que caban quince nforas, y un trpode de oro, sobre el cual descansaban un fumigatorio tambin de oro y dos platos rebosantes de cinamomo y azafrn. Le daba sombra un baldaqun adornado con hiedra, pmpanos y frutas y guarnecido de coronas, cintas, tirsos, atabales, frontales y mscaras de teatro satrico, cmico y trgico. El carro iba seguido por sacerdotes y sacerdotisas, criados del templo, grupos de individuos de todo tipo, mujeres portadoras de las canastas con las ofrendas. Luego venan mujeres lidias con los cabellos sueltos, coronadas con serpientes, pmpanos y hiedra, y cuchillos en las manos. Segua otro carro de cuatro ruedas y ocho codos de ancho, tirado por sesenta hombres; sobre este carro se levantaba una estatua que representaba a Nisa sentada, vestida con una tnica amarilla bordada en oro y un manto espartano. Esta estatua poda levantarse, verter leche de una bandeja de oro y volver a sentarse. Llevaba una corona dorada de hiedra, engastada con uvas de piedras preciosas. Acto seguido pas un carro de cuatro ruedas de veinte codos de largo y diecisis de ancho, tirado por trescientos hombres. Sobre este carro vena una prensa de uvas de veinticuatro codos de largo y quince de ancho, repleta de uvas. Sesenta stiros, vigilados por un sileno, pisaban las uvas al tiempo que cantaban, acompaados de msica de flautas, una cancin de vendimia. Y el mosto corra a todo lo largo del camino. Sigui un carro de cuatro ruedas de veinticinco codos de largo y catorce de ancho, tirado por seiscientos hombres. Sobre l yaca un gigantesco odre de vino hecho con pieles de leopardo, en el cual caban tres mil nforas. El odre dejaba gotear el vino a lo largo de todo el trayecto. Lo seguan ciento veinte stiros y silenos coronados que portaban jarras de vino, bandejas y platos, todos de oro. Inmediatamente despus pas un plateado cntaro de mezclar en el que caban seiscientas nforas, colocado sobre un carro tirado por seiscientos hombres. Alrededor del borde del cntaro, de las asas y de los pies podan verse imgenes repujadas de diversas criaturas vivientes, y por el centro se extenda un listn de oro engastado con piedras preciosas. A continuacin pasaron dos portacopas de plata de veintitrs codos de largo y seis de altura. Llevaban muchos adornos en la parte superior, y un gran nmero de figuras de animales en la parte central y en las patas. Luego vino otro carro de cuatro ruedas, ste de veintids codos de largo y catorce de ancho, tirado por quinientos hombres; sobre este carro poda verse una gran gruta sombreada por hiedra. De la gruta salan palomas que hacan todo el recorrido volando sobre el carro, con un cordel atado a las patas, para que los espectadores pudieran capturaras. Tambin manaban dos fuentes, una de leche y otra de vino. En otro carro, que representaba el regreso de Dioniso de la India, el dios, envuelto en un traje de prpura, con una corona dorada de hiedra y pmpanos, apareca sentado sobre un elefante de doce codos de altura. En la mano sostena un largo tirso de oro, y tambin eran de oro las hebillas de su calzado. Ante l, sobre la nuca del elefante, iba sentado un stiro de cinco codos de alto que iba ceido con una dorada corona de pias y llevaba un cuerno de cabra en la mano derecha. El elefante tena un arns de oro y, alrededor de su cuello, una dorada corona de hojas de hiedra. Este carro iba seguido por quinientas jvenes vestidas con tnicas prpuras y cinturones dorados. Las primeras ciento veinte llevaban ureas coronas de pias. Luego venan ciento veinte stiros con armas de oro, plata o bronce. Seguan cinco rebaos de asnos, montados por silenos y stiros coronados. Los arreos y guarniciones de los asnos eran en parte de oro y en parte de plata. Despus pasaron veinticuatro carros tirados por elefantes, sesenta yuntas de machos cabros, doce de renos, siete de gacelas, quince de bfalos, ocho de avestruces, cuatro de onagros, y cuatro tiros de cuatro caballos. Siguieron seis yuntas de camellos, tres a cada lado, y luego carros tirados por mulas, provistos de extraas tiendas bajo las cuales iban sentadas algunas hindes y otras mujeres, vestidas como prisioneras de guerra; y camellos con cargamentos de trescientas minas de incienso, trescientas de mirra y doscientas de azafrn, frutos de sen, cinamomo, ride y otras plantas. Despus venan negros con tributos: seiscientos 27

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colmillos de elefante, dos mil maderos de bano, sesenta cntaros llenos de monedas de oro y plata y polvo de oro. Adems, los negros llevaban consigo a dos mil cuatrocientos perros hindes, hircanos, molosos y otros. Ciento cincuenta hombres provistos de lanzas de las que colgaban como botn de la cacera los ms diversos animales y pjaros. Y en jaulas llevaban papagayos, pavos reales, pintadas, faisanes y aves africanas, todas en gran nmero. Adems, haba numerosos animales, entre ellos veinticuatro leones, ciento treinta carneros de Etiopa, trescientos de Arabia, veinte de Eubea, ocho toros de Etiopa y veintisis, completamente blancos, de la India, una gran osa blanca, catorce leopardos, diecisis panteras, cuatro linces, tres cachorros de pantera, un avestruz, un rinoceronte etope. A continuacin pas un carro de cuatro ruedas que llevaba encima una estatua de Dioniso en la que el dios estaba representado ante el altar de Rea, buscando refugio de la persecucin de Hera; llevaba una corona de oro, y a su lado estaba Prapo, con una corona de hiedra tambin dorada. La estatua de Hera estaba ceida con una diadema de oro. Luego venan las estatuas de Alejandro y Ptolomeo, con ureas coronas de hiedra; junto a Ptolomeo apareca la personificacin de la virtud, ceida con una dorada corona de hojas de olivo. Prapo volva a estar representado entre ellos, siempre con la dorada corona de hiedra. Al lado de Ptolomeo estaba tambin la personificacin de la ciudad de Corinto, con una diadema de oro. Junto a todos ellos haba tambin un portacopas lleno, de cntaros de oro, y una jarra para mezclar vino en la que caban cinco nforas. Este carro era seguido por mujeres ricamente vestidas y enjoyadas que representaban a las ciudades jnicas sometidas a los persas, y a las ltimas ciudades helenas de Asia y las islas. Todas llevaban coronas de oro. En otros carros pasaron un tirso de oro de noventa codos de largo y una lanza plateada de sesenta codos, un falo de oro de ciento veinte codos de largo, ricamente coloreado y adornado con cintas doradas, y en la punta, una estrella de oro de seis codos de dimetro. Los animales, sobre todo los elefantes y dos tigres de la India, cambiaron mi vida. Yo quera ver los pases de donde procedan. Muchas veces fui a visitar a la osa blanca al parque zoolgico del rey; se deca que un comerciante pnico la haba encontrado sobre un bloque de hielo que flotaba en el ocano, al norte de la isla del Estao, all donde Piteas vio Tule. Este comerciante le haba regalado la osa al rey con la finalidad de conseguir mejores condiciones en el comercio del papiro. Adems de la osa blanca, haba tambin otros dos animales extraordinarios que estimularon mis deseos de viajar. Deseos que an hoy no me han abandonado. Dos enviados del soberano de la India, vestidos de amarillo, contaban historias de su patria y del piadoso maestro cuyas enseanzas deban ellos difundir por Occidente. Me temo que su mayor y quiz nico xito, fue propiciar que yo abandonara Alejandra despus de dos aos. Con comerciantes, y siendo yo tambin un joven comerciante, pas por Petra y Damasco, hacia Tadmor y luego a los dos ros, atraves los antiguos pases persas, y llegu hasta Bactriana y, cruzando las montaas, hasta el reino del rey Ashoka. Si me concedieran tres aos ms de tiempo quiz podra describir todo aquello. Pero Corina, que escribe lo que le dicto, me recuerda la obligacin de no decir lo que uno quiere decir en determinado momento, sino de relatar lo que se ha decidido relatar. En todo caso, ello depende de lo que haya decidido; tambin el motivo y el momento de la decisin pueden cobrar importancia bajo ciertas circunstancias. Los Seores del Consejo de Karjedn, que una vez tuvieron veintitrs y otra diecisiete aos de tiempo para decidir una verdadera guerra, tardaron veinticuatro aos, primero, y dieciocho, despus, para tomar la decisin; ya era demasiado tarde. No se decidieron para poner un final a lo que ya haba empezado, sino porque, de no tomar una decisin, slo les quedaba rendirse. A m siempre me queda la posibilidad de olvidarme de todo, no escribir nada y dedicar mis das de ocio a contemplar el mar, el alejarse de los barcos. Pueden encontrarse motivos para considerar que los grandes acontecimientos ocurridos durante las ltimas seis dcadas y media son menos importantes que el dolor del alma o la lcera del vientre. Decir que el 28

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mundo es ms importante oculta ya la decisin de dedicarse a l, y no al ocio o al vientre. Y, el momento? Bien, puesto que las guerras estn perdidas y Roma puede pisotear a su voluntad tres cuartas panes de la Oikumene, sera ridculo que un anciano redactara una diatriba contra el pueblo y el Senado de Roma. No hay que rascarse donde no pica, pero tampoco donde ya nos hemos arrancado la piel. Como deca el viejo capitn Hiram, soplar contra el viento en lugar de hacerlo a favor de nuestras velas es un desperdicio de energas. Si yo no hubiera luchado contra Roma con la espada, con barcos y con plata, redactar ahora semejante diatriba sera una simpleza; pero como he luchado, sera un signo de demencia senil. Lo que Anbal consigui con la espada, podramos conseguirlo yo y esta joven cretense con la caa de escribir? Quiz ha sido el largo trato con la plata, la espada y la gente lo que me libra de caer en tantas tentaciones; tambin de aquella de, en el momento adecuado y por el motivo correcto, hacer lo errneo: habiendo amado al mundo, darle la espalda y renegar de l. En la India aprend a evitar esto; en la poca en que viaj a la India, Ashoka, el soberano, haca algo parecido. Ashoka haba reunido los restos de antiguos reinos, extendiendo sus dominios muy hacia el norte, hasta el pie de las montaas que Alejandro cruzara antes de que su ejrcito fuera obligado a retroceder a orillas del Indo. Ashoka orden su imperio, traz carreteras, mand construir casas para los enfermos y hurfanos, y atac la antigua Caligna, al sureste. Tras una batalla en la que cientos de miles fueron muertos y otros cientos de miles hechos prisioneros; una batalla que ti la tierra de sangre hasta no dejar seco ni un solo rincn, y que saci la codicia de todos los hindes hasta hacerlos vomitar; una vez terminada esta batalla el rey quiso trepar al montn de cadveres ms elevado, y se dice que tuvo que pasar la noche en la cima, aunque haba empezado a escalar el montn al amanecer. Pis las manos de bebs atravesados por lanzas, trep por encima de los pechos de mujeres violadas y degolladas, se arrastr utilizando los intestinos de ancianos acuchillados como si fueran escalas de cuerdas, los arroj sobre las cabezas sin cuerpo de los prncipes de Calinga, se tambale y vacil al andar sobre las espaldas de jinetes enmudecidos, trep la empinada pendiente formada por los cadveres descuartizados de la guardia de los prncipes de Calinga, resbal y tropez con los montculos de orejas, narices, miembros, dedos, y, as, finalmente, atragantndose y cargando la miseria de la muerte, alcanz la cima. Respir putrefaccin, bebi sangre, durmi sobre carne torturada. Por la maana vio a sus pies todo su imperio, desde el Mar del Sur y el puente que comunicaba con la isla de Taprobane, hasta muy al norte, hasta los puestos fronterizos helnicos en el extremo oriental de Bactriana, desde las velas de los mercantes rabes desplegadas en el mar, al oeste, hasta las blancas cumbres del este. Y vio que era bueno; ese gran imperio era suyo, ya no tena que conquistarlo, todo eso estaba bajo su gobierno y su administracin y su opresin. Con el espritu satisfecho y el cuerpo enfermo por la cordillera de cadveres que se extenda bajo sus pies, descendi al valle, renunci a la guerra ya no haba nada ms por lo que combatir y a la matanza ya todos estaban muertos y se convirti a la piadosa doctrina del piadoso maestro Gotamo, que ensea que el mundo es una ilusin. El momento era adecuado, pues el imperio haba sido unificado; el motivo era acertado, pues las muertes son siempre demasiadas; sin embargo, la decisin era errnea, pues en seguida comenz a derrumbarse aquello que l haba construido, comenz a desordenarse aquello que l haba ordenado. Y a este error le aadi una necedad, pues no dej que el mundo continuara completamente a su suerte, sino que se esforz por imponer a la fuerza la doctrina piadosa de Gotamo. Mand cerrar los cientos de miles de viejos templos, los templos de los dioses caricaturescos, de las diosas con mil pechos sangrientos, del amado y elefantrpico Ganesha, que es dios y afortunado principio; quiso erradicar las doctrinas que hacen que cada persona pertenezca a una casta determinada ya desde antes de nacer, y lo hizo en tanto mat a los sacerdotes de las antiguas doctrinas, con ayuda de los kshatriyas, nacidos en la casta de los guerreros. Y permiti que la nueva y piadosa doctrina se hiciera tan despiadada como las antiguas, como todas las que quieren expandirse, progresar o alcanzar el poder. En Pa'alipotra, 29

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en las callejas rebosantes de vacas de la vieja ciudad, en las cuales los animales, santificados, se hunden hasta la barriga en sus propios excrementos, y vierten su leche sobre una nauseabunda muchedumbre, vi una vez a un novicio de la piadosa doctrina que tena que someterse a un castigo. Fue al atardecer de un da caluroso; en la maana lo haban visto introducir el miembro en el regazo de una mujer y acariciar sus pechos. Los superiores le ordenaron que matara un asno que para muchos es la encarnacin de la salud para que su cuerpo recuperase la fuerza desperdiciada y la castidad. El joven mat el asno, lo despellej, se envolvi, desnudo, con la piel empapada de sangre, y pas dos das caminando, encorvado y gimiente. bajo el calor y el polvo, con la sangre del animal encostrada en la piel, acosado por minadas de moscas, escarnecido por la gente. Al atardecer, cuando yo lo vi, el joven se asemejaba a la noche; al atardecer del da siguiente ya se pareca a la muerte. Pero mundo y vida son una ilusin, decan sus maestros. Y al atardecer del segundo da el joven devor el poderoso miembro del burro sacrificado ante el templo en el que se veneraba un hueso de Gotamo. As recuper la castidad y perdi la vida, pues muri a la maana siguiente, gritando de dolor, plido y encorvado. Cuando por fin regres a Kart-Hadtha traa conmigo, adems de conocimientos y el deseo de volver a ver tantas cosas y de evitar tantas otras, perlas y piedras preciosas de Taprobane. Mi padre ya no viva; Arsinoe se haba casado con su administrador, Casandro; mi madre y Argope estaban en el campo. Gracias a la proteccin de Amlcar, y ayudado por mi viejo amigo Bostar, di el paso necesario para extender los negocios de la familia y librarnos de las injurias y peligros de los plutcratas pnicos: fund un banco. Al regreso de otro viaje, esta vez al increble Occidente, liquid mis cuentas con los parientes y ramifiqu los negocios. Corina dice que as est mejor; una cierta tensin narrativa es ms fcil de escribir y de seguir que los meandros de un espritu anciano. Palabrera de viejo, conjeturas de un anciano sobre el interior de las cosas y la condena en los espritus de aquellos que una vez conoci; meditacin inquisidora de rumores y la unicidad del omnipresente y cambiante mar; digresiones del centro del relato, analizadas a travs del relato; reflexiones sobre las corrientes subterrneas, canales y truncados arroyos secundarios del ro de la historia, todo eso es intil, desmedidamente indecente y propio de un anciano, aunque indigno de l. Puesto que he emprendido la tarea de registrar por escrito nicamente aquellas cosas que pueden servir como pilares y adornos indispensables a los puentes del entendimiento, informar de la vida del meteco pnico y comerciante heleno Antgono de Karjedn, hijo de Arstides y seor del arruinado Banco de Arena, slo en tanto sta pueda servir para iluminar los limites de la Oikumene y las bifurcaciones del tiempo. Pues Antgono no ha sido importante aunque el anciano pueda pensar lo contrario sino que lo han sido otros hombres, ms grandes que l; , y tampoco compete a Antgono afirmar, por ejemplo, que en determinadas circunstancias Amlcar pens esto o Anbal sinti aquello. Describir lo exterior de modo que contenga el interior, pero sin sacarlo a la luz; ay, las ramificaciones y pensamientos, las intrascendentes historias secundarias y los deslucidos asuntos de la vida cotidiana; cientos de miles de rollos de papiros por llenar, sin llegar a un final ni siquiera en doscientos aos. As no. Lo que vi, no cmo lo vi; cosas objetivas, no interpretaciones. Fragmentos de apuntes tomados durante sesenta aos, completados o abreviados, algunas cartas, y no un anciano que sucumba a la seduccin de las disgresiones, sino un Antgono fro que sea joven, adulto o viejo, pero siempre en tercera persona: l; ojos y pluma, no cerebro expositor, intrprete, deformador. Empezar con el regreso de Antgono del ocano, durante el transcurso del decimosexto ao de guerra. Si los dioses, que no existen, son benvolos conmigo, lo que no se corresponde con su supuesta esencia, concluir mi tarea.

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1 REGRESO A KART-HADTHA
Los quince barcos mercantes navegaban en dos hileras. Fresco viento otoal del oeste hencha las velas y embraveca el mar. Sin embargo, los navos se mantenan en lnea; sus pesados cargamentos se encargaban de ello: la mayora llevaban las bodegas llenas de lingotes de hierro ibrico destinados a las forjas pnicas. A la izquierda, ocho veleros, a la derecha, cubriendo los claros, siete; desde el mar an no poda calcularse la distancia que los separaba de la costa que poda intuirse en el horizonte gris. Tres de los barcos llevaban un gran ojo rojo en la vela; lo mismo la nave insignia. El capitn cambi un par de palabras con los arqueros acuclillados tras la borda, en proa; luego sigui caminando hacia la popa. Al igual que su piloto, el capitn calzaba sandalias provistas de gruesas plantillas de corcho; el peto de cuero colocado sobre la sucia tnica pareca molestarle un poco. Siempre se lo quitaba cuando hacia una revisin general del barco. El pequeo bote salvavidas yaca con la quilla hacia arriba al lado del mstil, asegurado con cuas, la tapa del barril de agua estaba cerrada con clavos, los cabos y miles de otros objetos que por lo comn eran dejados sueltos en cualquier parte, haban sido quitados de en medio o amarrados firmemente. La cubierta se vea extraamente lisa y ordenada. El capitn subi la escalera que llevaba a la cubierta de popa; dos peldaos de una sola zancada. Ech un vistazo a la vela, salud con un movimiento de cabeza al joven pasajero apoyado contra la borda, y seal hacia la derecha, hacia el continente libio. Algo flameaba all a intervalos regulares: almenaras. El oficial pnico encogi los hombros. Tambin l llevaba un peto de cuero sobre la tnica. Haba guardado la capa roja en el camarote, bajo la cubierta de proa; el yelmo de penacho rojo yaca a sus pies. Sera mejor que miraras el mar dijo. Sus orejas estaban cargadas de argollas. El capitn entorn los ojos para ver mejor. Cmo? Ja. All estn. Cinco, no, siete. Trirremes. Que Melkart los destruya. Movi varias veces la cabeza como asintiendo enrgicamente, al tiempo que se mesaba la barba gris con la mano derecha. El oficial chasque la lengua. No te excites. Mantengamos el rumbo. acerc al piloto. Se No hay problema, hijo, quiero decir, seor. El timonel mostr una breve sonrisa burlona, luego se inclin sobre la borda. Agua verde plomiza bulla en torno al madero guarnecido en bronce que se estremeca dentro de sus broncneas argollas en la parte exterior derecha de la cubierta de popa. La pala del timn no poda verse desde all. Pero estara bien ir un poco ms rpido. En el centro del barco el agua pasaba apenas tres palmos por debajo de la borda del cargado navo; ni siquiera con buen viento hubiera sido posible hacer un viaje tranquilo. Tres marineros estaban arrodillados al pie del mstil. Tenan los ojos cerrados y las manos levantadas hacia el cielo; entonaban un canto sordo y sombro en una lengua spera. Sus torsos desnudos se balanceaban rtmicamente de delante hacia atrs. Sardos dijo el capitn. Se acerc al joven apoyado contra la borda. Sandaliotas, Antgono. Rezan pidiendo que se les reciba con misericordia en el otro mundo. Antgono esboz una sonrisa. Si el otro mundo es tan desagradable como su idioma... Volvi a dirigir la vista al mar. Los barcos de guerra se arrastraban sobre la superficie del agua. Venan del nordeste, remando contra el viento. Haca mucho que haban bajado los mstiles. 31

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El oficial carraspe. Hay cosas peores. Los dialectos de los honderos baleares, por ejemplo. Y tampoco el latn es mejor. Pero hasta los mudos van a parar al otro mundo. Y por desgracia tambin los romanos. Los trirremes se acercaban rpidamente. Antgono suspir, se inclin, recogi el peto y se lo puso. Haba querido esperar hasta el ltimo momento para hacerlo, y ahora las circunstancias le parecan incmodas. Ya podan divisarse los puentes de abordaje, contra los que nadie haba ideado an una defensa. Tres aos antes, durante el transcurso del tercer ao de la Gran Guerra de Sicilia, haba surgido por primera vez una flota romana, construida a imagen de un navo pnico encallado en una costa; y como los romanos nunca hubieran podido reunir la experiencia secular de los pnicos en lo referente al mar y los barcos, los estrategas romanos inventaron estos puentes de abordaje para inundar los barcos enemigos con soldados de a pie y convertir los combates navales en verdaderas batallas terrestres sobre el mar. El oficial pareca estar pensando algo similar. Esta vez no les servirn de nada sus malditos cuervos dijo a media voz No se . acercarn lo suficiente como para clavar sus garras en nuestros barcos. Hizo una seal al capitn. Un estridente silbido hecho con tres dedos en la boca. Los marineros se alistaron. El oficial se inclin, recogi una trompeta, se la llev a la boca y sopl. Desde haca ya algn tiempo, los barcos romanos, restos de la gran flota, acostumbraban atacar veleros mercantes frente a las costas libias; y desaparecan apenas divisaban una escuadra de navos militares. Ahora el almirante de la armada pnica haba enviado algunas naves a un viaje nocturno hacia el oeste; stos se haban detenido ante Hipu, esperando que se reunieran all un buen nmero de mercantes con rumbo a Kart-Hadtha, como seuelo. Todo comerciante deba embarcar a un oficial y a un grupo de arqueros, y luego seguir navegando alejado de la costa, como si nada hubiera pasado. El padre de la idea haba sido Amlcar, segn dijo el oficial. Recoged las velas! Todo a estribor! La voz del capitn resonaba sobre el barco; en vano intent Antgono reconocer una pizca de miedo o inseguridad oculta en esa voz. Los quince mercantes hicieron la misma maniobra, dejando grandes claros en la doble hilera de barcos. Las seis penteras pnicas se haban mantenido ocultas tras los mercantes. Ahora dejaban caer los mstiles y velas al tiempo que los largos remos se introducan en el agua. Slo una fila de remos, pero con cinco hombres en cada remo: era terrible la velocidad y vehemencia con que los barcos podan empezar a moverse despus de haber estado casi parados. Atravesaron los claros saliendo al encuentro de los romanos. Izad las velas! Volved al antiguo rumbo! El piloto esper el instante exacto en que las velas empezaron a henchirse y el barco volvi a recibir la presin del viento. Tontos refunfu el oficial. Tontos romanos. El mercante haba vuelto a su rumbo original; los dems lo seguan en doble fila. Por qu tontos? Antgono miraba el lugar donde pronto se encontraran las naves de guerra. El viento desgarraba violentas seales de trompeta. Los barcos mercantes suelen sumirse en el mayor desorden cuando se ven atacados por navos de guerra. Que nosotros no hayamos salido huyendo chocando unos contra otros, como gansos, debera haberlos puesto sobre aviso. 32

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Los mercantes no tardaron en dejar atrs el recin iniciado combate naval; desde la cubierta de popa de las primeras naves ya slo se divisaba una parte de la escaramuza. Una pentera pnica pasaba entre dos trirremes romanos. Los remos del lado izquierdo se introducan en el agua apenas los del lado derecho salan de sta. Los romanos no estaban preparados para enfrentarse con un enemigo de su misma talla; Antgono vea el laberinto formado a bordo de los trirremes. La pentera, fuera del alcance de los cuervos emplazados tanto en popa como en proa, se desliz sobre los remos del navo que tena a su izquierda. Arqueros gatlicos y honderos baleares desataron una lluvia de flechas y piedras sobre los romanos; dos pequeas catapultas orientables barrieron la cubierta del trirreme con trozos de plomo, piedras afiladas y clavos. Al mismo tiempo, otro grupo de gatlicos dispar flechas incendiarias sobre al navo ubicado a la derecha de la pentera. Fue cuestin de segundos. Dos o tres calderos llenos de pez, aceite y resma volaron desde la popa hasta el trirreme de la izquierda, ya completamente sumido en el caos. Los remos de uno de sus flancos estaban hechos pedazos, y los del otro no haban podido suspender su trabajo con la suficiente rapidez. Grandes llamaradas se levantaban por doquier. Antgono cerr los ojos un momento. A bordo de la pentera todo eso deba verse y desarrollarse de forma terrible. Imagin que oa los gritos de los remeros, alcanzados, destrozados, apagados por los de aquellos que salan disparados con espantosa violencia al quebrarse el remo que empuaban. Cuando volvi a abrir los ojos aparecieron ante l precisamente los remos de estribor; la pentera baj la velocidad, gir casi sobre el sitio. Los remos de babor se hundieron en el agua; cuatro, cinco, seis poderosos golpes y el broncneo espoln de proa se incrust en la popa del segundo navo romano, que arda en llamas desde hacia ya un largo rato. El cuervo cay a toda velocidad, pero los garfios no fueron a dar sobre madera, sino sobre el revestimiento de proa de la pentera, araaron el hierro y cayeron al mar. Los remeros pnicos se apoyaron contra sus maderos, las palas de los remos sacaron espuma, los barcos retrocedieron y empezaron a separarse, dejando el espoln libre. La pentera se desliz hacia atrs. El agua fluy hacia el interior del trirreme a travs del enorme agujero, inundando la cubierta inferior. El barco no tard en hundirse; primero la popa, luego ya toda la nave. Antgono mir a su alrededor. Marineros y arqueros daban voces de alegra. El viejo y experimentado capitn daba volteretas; el ruido de las suelas de corcho sobre las tablas era irritante. El piloto rechinaba los dientes y torca el cuello intentando ver algo ms, y el oficial pnico se haba agarrado firmemente a la borda y ahora estaba zapateando sobre el sitio y gritando una y otra vez: Dadles caza! Dadles caza!. Tres trirremes se haban hundido, otros dos ardan en llamas. Dos intentaron escapar, pero cinco penteras salieron tras ellos, les dieron alcance y formaron un semicrculo a su alrededor. Antgono se dio la vuelta y se quit el peto de cuero. Esta pequea diversin no estaba prevista dijo el capitn y aadi en tono de broma: pero no incrementa el precio del pasaje. Antgono sonri cortsmente. Haba pagado por el viaje, renunciando a decir que todos los barcos que llevaban el ojo rojo de Melkart en sus velas le pertenecan. Al capitn le hubiera costado mucho trabajo creer aquello a ese muchacho de unos veinte aos. Poco antes del amanecer, cuando doblaron el cabo Kart-Hadtha, se abri bruscamente la capa de nubes. En su declinar, el sol tapizaba el agua verdosa con una capa de cobre enmohecido, y encenda el tono claro de las casas de la costa oriental de la baha. La muralla tras la cual yaca el lujoso suburbio de Megara se extenda a lo largo de la costa; por todas partes podan verse cabezas, y, en lo alto de las torres de vigilancia, inusualmente guarnecidas, se agitaban banderas y lanzas. En algn lugar una trompeta 33

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anunciaba la llegada de los barcos. Sobre el enorme muelle exterior y en las naves en l ancladas se haba reunido una gran multitud. Arriad las velas! Remos fuera! El capitn mir hacia atrs. Debemos dejar que los hroes pasen primero. Pasaron las penteras. Una haba sufrido ligeros daos, pero no necesitaba ser atoada. El oficial levant el brazo derecho; alguien respondi al saludo desde la cubierta de popa de la nave militar. Dadle a los remos! Los marineros empezaron a remar. El pesado buque mercante se puso lentamente en movimiento y se arrastr tras la pentera daada, rodeando el muelle que se extenda hacia el sureste y entrando en puerto comercial, de forma rectangular. Los barcos de guerra atravesaron el estrecho paso entre las murallas que rodeaban el puerto militar, Cothn, puerto circular situado en el extremo norte. Una vez hubieron pasado las ltimas penteras se levant la cadena que cerraba la entrada. Las puertas de acero se cerraron con un gran estruendo. El oficial y los arqueros, que no haban participado en la lucha, fueron los primeros en saltar a tierra. An les quedaba un largo camino a travs de la ciudad para llegar a la gigantesca muralla occidental, donde se encontraban los cuarteles, cuadras y arsenales. Pero sera un camino agradable, sembrado de alegra y jolgorio. Antgono llam a un mozo de cuerda y lo condujo al estrecho camarote situado bajo la cubierta de popa. Se ech al hombro su ligera bolsa de cuero y seal al mozo un gran paquete envuelto con cuero. El mozo de cuerda, de procedencia libia, levant el bulto entre gemidos. Qu llevas dentro, seor? Plomo? Antgono sonri divertido. Casi aciertas. Oro. El mozo de cuerda ri. S, claro, oro. Adnde, seor? Al Banco de Arena. El mozo murmur algo, baj a tierra firme por la inestable pasarela y esper hasta que Antgono se hubo despedido del capitn y el piloto. Luego el libio ech a andar con energa. Iba descalzo, llevaba una grasienta gorra de lana y su tnica ola a sudor y grasa. Antgono lo sigui con los ojos muy abiertos y las aletas nasales dilatadas. El conoca los puertos de Alejandra, el puerto fluvial de Pa'alipotra, la capital del Soberano hind Ashoka, ubicada a orillas del Ganges, los puertos de Taprobane y de las Costas del Incienso rabes, de la nueva Berenice y la antiqusima Gadir, pero el puerto comercial de Kart-Hadtha era nico. Pescado fresco, pescado algo pasado, asadura de atn en oscura agua salobre, esmalte sobre madera seca, barcas arruinadas, algas podridas, sal y pez caliente, sudor de miles de hombres, roco alquitranado, los humores de piezas de hierro aherrumbradas y hmedas, caballos, bosta de caballos, el olor de los bueyes de tiro... Antgono aspiraba todo aquello, tambin los extraos aromas procedentes de un cobertizo donde se haban roto algunas botellas de agua perfumada. Un estibador borracho eructaba vino, vomitaba en la drsena. Al sur, las dos piezas del puente volvan a juntarse rechinando; carros cruzaban la entrada al puerto. El ruido spero de las alzaprimas con sus pesos de piedra; pronto se empezaran a descargar los lingotes de hierro. La parte este, entre el puerto, la muralla costera y el muelle exterior, era el mundo de los astilleros, talleres, almacenes, depsitos. Hombres de taparrabos rojos iban de un lado a otro sobre un pequeo velero de carga amarrado sobre una grada; en el cobertizo contiguo 34

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retumbaban golpes de martillos. La barca poda ser botada al mar con slo retirar unas cuantas cuas. En la orilla occidental, entre la ciudad y las drsenas, estaban los graneros, almacenes de trnsito, comercios de exportacin, talleres de accesorios, tabernas. Y el banco. El nombre Banco de Arena haba sido en un primer momento una broma. Pero arena era tambin una de las muchas palabras de uso corriente con que se llamaba al dinero, sobre todo a las pequeas monedas de cobre, bronce y electro. Y adems ya haba suficientes nombres como Establecimiento para la Prspera Circulacin Monetaria o Banco para el Fomento de la Desconfianza entre Pnicos y Helenos. Haba tantos como cambistas libres, diferentes bancos estatales Kart-Hadtha, de Alejandra, de Massalia, de de Prgamo, bancos de grandes seores pnicos y algunas organizaciones tras las cuales se escondan asociaciones de comerciantes o terratenientes. Pero el Banco de Arena era el nico que perteneca a un meteco; era el banco que tena el nombre ms llamativo; y Antgono con autorizacin de la clase sacerdotal haba elegido el smbolo ms vistoso. En realidad no hubiera necesitado la autorizacin sacerdotal, pero sta no poda hacerle ningn dao. El smbolo era un emblema transformado, un giro verbal convertido en imagen: el signo de la bondadosa madre Tanit torso romboide con pechos y cabeza sobre el cual aparecan la un luna y la media luna se transform en una vulva estilizada, casi triangular; luna y media luna, introducidas dentro del tringulo y alterndose la posicin de la una respecto de la otra, se convirtieron en un ojo y una ceja. Ojo rojo de Melkart!, una exclamacin de estupor, a veces una maldicin, pero nunca un emblema del Rey de la Ciudad, y por tanto no sujeta a la necesidad de una autorizacin sacerdotal. Todo ello constitua el smbolo del Banco de Arena, y coo mirn, como haba murmurado el mozo de cuerda, era otra de sus denominaciones anodinas. Haban hecho falta testaferros pnicos y caros exvotos al templo. Antgono no crea en los dioses; sin embargo, crea en la posibilidad de los sacerdotes de estimular la admisin de un banco nuevo mediante unas palabras propicias dichas en el momento preciso. Por eso se haba presentado en el templo cuando, despus de la muerte de su padre, Arstides, quiso entrar en el mundo de los negocios con la parte heredada de la fortuna de su padre y con sus propios bienes; tena entonces dieciocho aos. Entre sus primeros clientes se contaban muchas hetairas de Kart-Hadtha, a quienes l, bajo el signo de Tanit y Melkart, concedi no el cuatro sino el cuatro y medio por ciento de inters por sus haberes, lo cual divirti y dio mucho que hablar a la ciudad. El edificio se encontraba en la muralla que separaba el puerto de la ciudad. Tena algunas dependencias comerciales al lado del malecn y otras en la calle habitada que llevaba del puerto al gora. Slo los empleados podan pasar de unas a otras; el resto de la gente tena que utilizar las salidas vigiladas que daban al distrito portuario. Bostar estaba en las dependencias del malecn. Dio un estridente chillido cuando vio a su amigo, salt sobre la larga mesa de mrmol, se abri paso entre los clientes y abraz a Antgono. T... de dnde... cundo... ah, que alegra volver a verte. Cmo...? Despacio, despacio. Antgono rea. Hueles muy mal dijo Bostar Llevas el cabello demasiado largo, no hablemos ya . de la barba. Necesitas un bao, agua perfumada, ropas frescas y un corte de pelo. Dibuj una amplia sonrisa y cogi a Antgono por los hombros. Para todo habr tiempo. Pero primero... volvi hacia el mozo de cuerda y le hizo Se una seal. Bostar levant la parte mvil del tablero de la mesa y pas a travs de sta. Una vez que la pesada carga hubo sido dejada en el depsito de Bostar, Antgono arroj al libio medio schekel, casi el doble de lo que el mozo ganaba en un da normal. 35

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El libio hizo una profunda reverencia. Seor, si algn otro da tienes ms piedras, oro o arena que transportar... Oro? dijo Bostar cuando se quedaron solos. El mozo no se lo ha credo, pero es verdad. Antgono seal los paquetes Algo . ms de dos talentos. Bostar dej escapar un silbido de admiracin. Otras personas son secuestradas y hay que pagar un rescate por ellas. T, en cambio, te dejas secuestrar por nmidas y luego apareces cargado de oro. Cmo lo haces? Da igual, en este momento el cambio est a diecisiete por uno. Bien. Antgono hizo clculos rpidamente. Aproximadamente treinta y cinco talentos de plata, ciento veintisis mil shiqlu. No est tan bien como dos aos atrs, pero algo es algo. Aquella otra vez haba regresado a Kart-Hadtha despus de un largo viaje trayendo perlas de Taprobane por un valor de casi cinco talentos de oro. Bostar ri alegremente llevndose los dedos a la sien. Heleno alcornoque. Pnico cabeza de chorlito. Volvieron a rer. Bostar se levant de un salto, cogi una verduzca jarra de vino adornada con el smbolo del banco y dos vasos de cristal. Toma. Bebe. Por ti y por tu regreso. Antgono levant el vaso. Por el ojo, el coo y la arena dijo riendo. As, pues, dnde has estado? Recibimos tu carta del sur, en invierno, de manos de un comerciante a quien se la haban dado los garamantas. Y eso fue todo durante un tiempo, hasta que de pronto nos lleg tu despacho de Gadir. Antgono se reclin contra el respaldo de la silla de tijera, sacando un gemido al elstico cuero. En pocas palabras dio cuenta de la visita de reconocimiento a la gran finca ubicada en el extremo sur de la Libia pnica, en Byssatis; de cmo fue capturado por nmidas insurrectos que lo llevaron preso a las estepas; de su huida a una aldea de garamantas. Pero de all hubieras podido volver a casa. Bostar abri bien los ojos y se inclin hacia delante. Pero ya me conoces... Ya, claro. Lo extrao, lo lejano. Y aqu estaba el viejo y tonto Bastar para preocuparse por tus negocios. Bah! Antgono dej escapar una sonrisa divertida y continu su relato. El viaje con una caravana de asnos a travs del desierto, viajando de noche y descansando de da; cuatro noches para llegar de un oasis al siguiente. Luego otra vez la estepa, el gran ro Gher, ciudades con hombres de color negro, ciudades ricas y campos frtiles en los cuales tambin haba comisionistas pnicos: despus el Gyr y la travesa ro abajo hasta el ocano, hasta una pequea colonia pnica en las costas del Pas del Oro; luego bordeando la costa hacia el norte, una excursin a las Islas Afortunadas... Entonces has visto muchas de esas cosas que ha descrito el viejo Hannn. S. Uno de estos das tengo que leer una copia de las tablas. Y en el templo no me permitirn hacerlo. Antgono no refiri la parte ms comprometida de su viaje. Haba jurado guardar silencio y slo contara aquello a Amlcar, y sin entrar en detalles. 36

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De ah otra vez hacia el norte: Kerne, Liksh, Tingis, y luego hacia el otro lado, a Tarshish y Gadir. En Gadir pude tomar un barco correo hasta Igilgili, el resto lo hice en uno de nuestros mercantes. Buen capitn, por cierto; se llama Hiram. Y el piloto ...Mastanbal. Conozco a los dos. Saban ellos...? No. Pero se han ganado algo. Bostar arrug la frente. No habrs participado en ese combate naval del que todo el mundo habla? S. Hubiera debido adivinarlo. Siempre que pasa algo, Tigo se encuentra all. Pero dime, por qu no regresaste cuando estabas en Tingis? Antgono le ech una mirada en tono de reproche. Ya, claro. Cuando uno se encuentra en la regin, tiene que visitar Tarshish y Gadir cueste lo que cueste. Correcto? Antgono ri divertido. Algrate de que ya est devuelta. En realidad todava quera hacer un viajecito por el norte. Bostar dio un suspiro. Para buscar osos blancos? Algo as. No puedo dejar de pensar en ese oso blanco del coto real de Alejandra. Ya basta de osos y viajes, por ahora. Ms tarde quiero orte contar muchas largas historias, pero ahora, seor del Banco de Arena, tenemos que hablar de negocios. Antgono levant las cejas. Tiene que ser ahora? Supongo que todo va bien, de lo contrario no habra barcos con el ojo de Melkart. Y t no estaras sentado aqu. Sabas que te has convertido en uno de los cincuenta hombres ms ricos de KartHadtha? Antgono bostez. El banco, Bostar, no yo, yo ser rico cuando haya liquidado mis cuentas con los otros. Por cierto, dnde se encuentran? Bostar se encogi de hombros. Creo que siguen en el interior desde el inicio del verano. Excepto Casandro, por supuesto. Hizo una pausa Parece que no echa mucho de menos a tu hermana. . Antgono levant una ceja. No me lo cuentes. Al final voy a enterarme de todas maneras. Estaban sentados en la penumbra; el sol ya se haba ocultado. Un joven empleado al que Antgono no conoca entr en la habitacin y entreg una llave a Bostar. El lado del puerto ya est cerrado. Algo ms, seor? Bostar ech una mirada a Antgono; luego dijo a media voz: Este es Antgono, el propietario del banco; deberas darle la bienvenida. El muchacho hizo una reverencia; Antgono se puso de pie declinando los honores. Ya habr tiempo para eso. Quieres ver ahora los registros o alguna otra cosa? Quiero darme un bao, cambiarme de ropa, comer. Tienes algo preparado? Bostar esboz una sonrisa casi insegura. 37

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Yo, eh, es decir, yo no saba que t... tengo invitados. Antgono hizo un guio. Por la manera en que lo dices, debe tratarse de algo importante. Una mujer. Sus padres y los mos. Antgono le extendi la mano y lo levant de la silla: Muchas felicidades, amigo. Y perdname por haberte retenido aqu tanto rato. Est eso seguro aqu? refera a los pesados paquetes. Se Tan seguros como en cualquier lugar de Kart-Hadtha. Salieron juntos del edificio, por el lado que daba a la ciudad; Bostar ech un cerrojo. Las ventanas haban sido cerradas por los empleados. Maana temprano? Antgono dio un golpe al recubrimiento de hierro de la enorme puerta. No muy temprano. Las estrechas callejas del barrio de los metecos estaban iluminadas. Faroles de aceite, antorchas y la luz de las casas multiplicaban todas las sombras, daban a personas y cosas perfiles y formas fantsticas que no cesaban de cambiar. Pero no haba mucha gente en la calle; era demasiado tarde para trabajar, demasiado temprano para la vida nocturna. Antgono escuch un llanto de nio que sala de uno de los pisos superiores de una casa de alquiler de seis plantas. Ante l, un hombre con turbante cerraba su tienda; por las rendijas se abra paso el aroma del queso. Desde una puerta, una cascada de luz se derramaba sobre la calleja; en el patio interior de la casa arda una fogata. Figuras intermitentes a las que daba forma esa luz no muy brillante se ocupaban con un asador. Sobre la gran mesa junto a la puerta yacan dos carneros recin sacrificados, destripados y desollados. Tinajas de madera rebosaban de vsceras. Al reemprender la marcha, Antgono se resbal; la sangre de los carneros haba formado charcos sobre el empedrado. Era el sector ms vivo y abierto de Kart-Hadtha. Los metecos, huspedes sin derecho de ciudadana, conformaban casi la quinta parte de los habitantes de la ciudad. Helenos, libios, nmidas, cretenses, egipcios, garamantas de piel clara, procedentes del interior de Libia, gatlicos morenos de las regiones fronterizas del desierto del sur de Libia, elmeros, siciliotas, iberos, baleares, galos, todos con sus costumbres y lenguas y atuendos, influenciados, transformados unos por otros y por Kart-Hadtha, y tambin divididos entre s y de la ciudad. Haba un dialecto pnico acuado sobre la mezcla lingstica del galo y el heleno, tal como sta se utilizaba en el interior de Massalia; los hijos de macedonios de Alejandra, criados en Kart-Hadtha al lado de augleros y elmeros, hablaban un idioma que haba llevado a la desesperacin a todos los fillogos de las academias helenas. La mayora eran pequeos comerciantes, pequeos artesanos, trabajadores de las fbricas, talleres y diques, y del puerto; haba esclavos manumitidos que residan en chozas de madera y vivan de vaciar los cubos de excrementos de sus vecinos, y esclavos manumitidos de buenas casas pnicas, que enseaban a leer y a escribir a los hijos de sus vecinos. Antgono dio dos o tres pasos precipitados al or un grito de advertencia que provena de algn lugar encima de l. A su espalda cay el contenido de un orinal, mezclado con restos de comida y todo tipo de deshechos; un olor indescriptible. Maldijo en voz baja; luego ri con sarcasmo. Se dijo a s mismo que era injusto no hacer nada ms que maldecir; sa era su patria, y en ningn otro lugar se daba esa pobreza tan diversa y variada, esa colosal y monstruosa aglomeracin de seres humanos tan distintos entre si. Los pululantes barrios bajos de Kart-Hadtha, el apretado hervor de la gente, el sedimento dejado en el suelo desde haca seiscientos aos: seiscientos aos de una ciudad que ya era grande antes de que los 38

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antepasados de los brbaros itlicos depositaran los primeros montones de estircol en el lugar donde ahora se levantaba Roma; una ciudad gigantesca que nunca haba sido conquistada o destruida, a diferencia de otras como Atenas, Damasco, Babilonia o las antiguas ciudades egipcias. Y era este enmaraado sector de Kart-Hadtha el que haba provocado los cambios ms importantes producidos en la ciudad pnica durante las ltimas dcadas. Antgono saba muy bien que hacia slo sesenta, o como mucho setenta aos, cuando su bisabuelo lleg de Leontinos a Karjedn y estableci el negocio, l, Antgono, hubiera sido crucificado por sus bromas frvolas. Sin duda, en las familias ms antiguas an quedaba bastante de aquel oscuro y fantico nacionalismo pnico que siempre haba horrorizado tanto a los helenos y, tanto antes como ahora, deambulaba por el espritu de muchos habitantes de la Oikumene. Pero los esclavos, los mercenarios procedentes de todo el mundo, que no siempre volvan a casa despus de ser licenciados, los comerciantes y tambin los maestros y filsofos helenos incluso los absurdos pitagricos eran relativamente iluminados haban cambiado la ciudad, la haban abierto, ensanchado y enriquecido. No slo los extranjeros, naturalmente tambin los pnicos haban contribuido. Aquellos comerciantes que posean establecimientos en el Ganges o en Taprobane, aquellos que traan el mbar y el estao del norte, donde en los mediodas de verano el sol no se encuentra en lo alto del cielo, sino muy al sur, y aquellos que navegaban a lo largo de la costa occidental de Libia, hasta el lugar donde al medioda el sol no arde en lo alto del cielo, sino al norte; aquellos que podan engaar a los mentirosos cretenses y vencer en astucia a los redomados aqueos, capaces de vender arena a un rabe y una reproduccin de las pirmides a un habitante de Menfis/Mennofre; aquellos que atravesaban las columnas de Melkart llevando sus barcos contra el viento y, de noche, dirigan su curso gracias a las inmutables estrellas aquellos comerciantes haca ya mucho tiempo que no obedecan a los supuestos mandatos de variables imgenes de dioses. Ni siquiera las contumaces familias antiguas, cuyas riquezas no provenan del mundo, sino de las tierras del interior del pas, obedecan ya a dioses y sacerdotes; stos llevaban al templo a nios nacidos muertos o fallecidos a una edad muy temprana, para all, entre cantos lgubres, resonantes batintines y flameantes fuegos sacros, celebrar el antiqusimo mulk. Pero el ltimo de los crueles sacrificios de nios haba sido realizado ms de sesenta aos atrs; y en aquel entonces, cuando Agatocles siti Kart-Hadtha y la gente quiso aplacar a los dioses, el sacrificio haba sido un recurso a una costumbre dejada de lado haca mucho tiempo; los sacerdotes y cronistas afirmaron categricamente que los dioses estaban indignados porque desde hacia incontables docenas de aos se desatenda el sacrificio del mulk. Antgono estaba tan sumido en sus pensamientos que sigui andando sin percatarse de dnde estaba; de pronto se encontr en la amplia calle ubicada tras la parte del sistema de murallas que se extiende a lo largo de la orilla septentrional del lago de Tynes. Encogi los hombros y se dirigi hacia la parte delantera del edificio. All, en esa calle, se levantaban despachos y almacenes abovedados. Antgono entr en el enorme y oscuro patio interior y subi por la escalera hasta la tercera planta. No arda ninguna luz; por lo visto, Casandro haba manumitido a los esclavos. Las habitaciones continuaban igual que antes, hasta en el ms mnimo detalle. En el gran comedor, desde cuya ventana poda verse el mar, haba un arcn de madera oscura. Hasta donde poda verse en la penumbra, las figuras talladas en la madera parecan desconcertantes. Los pasos de Antgono retumbaban a travs del largo pasillo. Las dos habitaciones que l haba utilizado la ltima vez olan a limpio y estaban ordenadas, por lo dems permanecan tal como l las dejara. Arroj su equipaje a un rincn, desat el cinturn en donde llevaba las monedas ocultas bajo la tnica y el taparrabo, meti un puado de monedas en una bolsita que introdujo en el bolsillo cosido sobre su tnica y dej el edificio. Al norte de la calle que llevaba del gora a la Puerta de Tynes se haba construido en los primeros tiempos de la ciudad una extensa necrpolis. Ms tarde se haba conseguido una 39

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extraa relacin entre el respeto a los muertos y las necesidades de la creciente poblacin. Las profundas tumbas en forma de pozos fueron amuralladas y cubiertas con bvedas; luego se construyeron nuevas calles y edificios en la pendiente occidental del Byrsa, sobre la necrpolis. Las labernticas cavernas y galeras an eran transitables en parte. En los fros inviernos, los indigentes se introducan en ellas para pasar la noche entre ratas y espritus. Mientras se acercaba a una de las casas de baos ubicadas a los pies del Byrsa, Antgono pensaba en interminables y angustiantes horas jugando a los bandidos en esas profundidades prohibidas. Generalmente los baos permanecan abiertos hasta la medianoche, y servan tambin como punto de encuentro; se deca que las casas de baos podan reemplazar a los despachos portuarios, al Consejo, la sociedad mercantil y el templo, pues all se lograban ms acuerdos polticos, se acordaban ms negocios, se contrataban ms mujeres y se preparaban ms matrimonios que en aquellos otros lugares. Antgono eligi una casa de baos ordenada y tranquila en la que ya haba estado antes. Acord los servicios y el precio con el maestro de baeros, un obeso libiofenicio de Hadrimes. Junto al cuarto de baos haba unos reservados cuyos revestimientos de madera no llegaban hasta el techo. La luz proveniente de la habitacin mayor caa sobre el amplio divn. Antgono se desnud. El bao estaba iluminado por antorchas, lmparas de aceite y un fuego encendido entre cuatro estufas llenas de agua verdosa. Una parte del techo era de cristal grueso. Sobre la piscina haba un pequeo fogn, y su fuego llenaba la habitacin de una luz lechosa, roja y tibia, que no quera mezclarse con los destellos verdosos. Dos fuertes baeros rociaron a Antgono con agua caliente, lo ungieron y lo lavaron. Vertieron agua de amargo perfume en una pila de mrmol, hasta llenarla, y Antgono se sumi en el calor hmedo mientras los baeros daban masajes, ungan y finalmente envolvan en toallas a un pnico de mediana edad. Luego le toc el turno a Antgono. Msculos tensos por el largo viaje en barco se adormecieron; tendones que haban sido olvidados, despertaron; los baeros le dieron masajes, le pusieron ungentos de diferentes recipientes uno de ellos, a juzgar por el olor, contena sobre todo aceite de ssamo y esencia de flores, adems de un poco de sebo y miles de aromas y finalmente lo envolvieron como a un egipcio muerto. Tumbado sobre un divn inclinado con apoyacabezas y una tabla acolchada para los pies, dej que le arreglaran los pies, manos y cabeza. La muchacha libia que le lim las uas, le relaj la piel y cort los pedazos de piel muerta de la punta de sus dedos, se mova como una gata salvaje de los bosques y estepas del sur de su pas. Diminutas perlas de sudor brillaban sobre su piel morena. Slo llevaba puesto un taparrabo blanco; deba tener unos veinte aos. Antgono diriga la mirada una y otra vez sobre sus puntiagudos y oscuros pezones. El encargado de arreglarle la cabeza era un negro enjuto de carnes; sus rizados cabellos estaban ya grises, y le faltaba uno de los dos incisivos superiores. A travs del agujero dejado por el diente, el negro silbaba suave y constantemente una meloda al mismo tiempo salvaje y melanclica mientras lavaba los cabellos y barba de Antgono, le daba masajes en la frente y el cuero cabelludo y luego coga navaja y tijera. Siguiendo indicaciones del propio Antgono, le recort la barba, emparej las esquinas y le dej el cabello muy corto. Una vez que la muchacha libia hubo terminado con las manos de Antgono, desapareci por un instante y volvi a aparecer con una taza. Ahora t mover libre las manos dijo ella. La taza contena vino caliente, mezclado con un poco de agua, miel y cinamomo. La mujer se sent a sus pies, dio masaje a sus dedos con aquellas manos tibias y suaves, y gui los ojos, al tiempo que se pasaba la lengua sobre los labios carnosos. Despus de cortarle las uas, le lim los callos de las plantas con una pequea y afilada tijera curva y un trozo de piedra pmez. Pareca tomarse mucho tiempo. 40

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El negro retoc los cabellos sueltos y salpic el rostro de Antgono con un lquido perfumado; luego dio una palmada al heleno en la espalda, envolvi sus instrumentos en un pao, se los puso bajo el brazo, cogi la jofaina llena de agua sucia y se retir contonendose. Siempre silbando. Tambin la libia termin su labor y se puso de pie con un movimiento incitante. T venir, vestirte. Antgono la sigui a la habitacin contigua. El maestro de baeros haba extendido su oferta sobre el divn revestido en cuero: varios cinturones; dos tnicas de lana hasta la rodilla, una de manga corta y otra de manga larga, ambas con ribetes de prpura; un manto de lana rojo oscuro que poda sujetarse a los hombros de la tnica con unos sencillos broches de bronce; una tnica de lino, ms corta que las anteriores; un traje de algodn plisado similar a una tnica, pero con el cinturn cosido a l; chitones de diferentes telas, sencillos, adornados, multicolores; enagillas, taparrabos, sandalias, zapatos de cordones y suela gruesa, botinas de cuero; gorras redondas con ribetes, sombreros de fieltro en forma de cono, largos y coloridos turbantes adornados con cintas, chatos y gruesos sombreros de lana. Antgono eligi sandalias, un taparrabo blanco de algodn, una tnica de lino de manga corta, blanca con ribetes de prpura, que le llegaba algo ms arriba de la rodilla. Del bolsillo de su viejo, sucio y rado traje sac el dinero y una cinta para la frente bordada con el smbolo del banco. Esto est bien. Lo que traa puesto ya pueden quemarlo o echarlo a la basura. Sobre las sandalias viejas se haba formado una costra oscura por la sangre de aquel cordero. La libia coloc una mano sobre el vientre de Antgono. Entre tanto, las toallas que lo envolvan se haban secado un tanto, relajndose lo suficiente para permitir la aparicin de una forma abombada. Esto... gran serpiente? Antgono ri divertido. Terrible serpiente. Pero no venenosa. Ella sonri e inclin la cabeza; la lengua apareci entre los dientes blancos y fuertes. Hace mucho? Antgono cerr los ojos y pens en la joven mujer de aquel comerciante ibrico de Gadir que haba salido de viaje al interior de Tarshish. Casi dos lunas. Ella tir de la toalla. Medio shiqlu? Mucho placer. Antgono cogi todo un schekel de la bolsita de cuero que haba ceido a su nuevo traje, lo arroj al aire y volvi a cogerlo al vuelo. Muchsimo placer. Sonri. Ella dej escapar un suave y clido gruido, cerr las cortinas de la puerta, quit del divn las prendas ofrecidas a Antgono por la casa de baos y se quit el taparrabo. Cuando la muchacha se dio la vuelta, Antgono vio que se haba afeitado el pubis. Antgono dej caer las toallas y se dirigi al divn. La libia lo cogi con fuerza del brazo. Serpiente tener mucha piel. ojos eran grandes y oscuros. Sus A diferencia de casi todos los libios y la mayora de los pnicos, Antgono no haba sido circuncidado. El heleno ri para s, se dej caer en el divn y extendi los brazos. Serpiente tener mucha piel y mucho hambre. 41

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Muy pronto, muy excitado murmur la libia. Sacudi la cabeza, se desliz al divn y se arrodill entre las piernas de Antgono. Es ms de medianoche, seor dijo el posadero muy a su pesar La msica ha . terminado, y en la cocina ya slo quedan restos. Buenos restos, pero... Antgono lo interrumpi con un gesto de su mano. Me conformo con unos buenos restos. Bostez y sigui al pnico hasta un rincn. El comedor de la sede de la asociacin de comerciantes de vino estaba escasamente iluminado. La mayora de las mesas estaban vacas; el posadero ya haba apagado los candiles de dos brazos que colgaban sobre ellas, as como tambin la mayora de las antorchas y lamparillas de aceite que colgaban de las blancas paredes. Del fuego que ardiera bajo el gran asador colocado en el centro de la habitacin ya slo quedaban brasas que nicamente emitan un cansino brillo rojizo, como el de los braseros. Has estado mucho tiempo fuera, seor. El pnico apart un tanto la mesa triangular; Antgono se dej caer en la silla de tijera y estir las piernas. Si. Pero ahora he vuelto. Y hambriento. Lo nuestro es tuyo, seor. posadero sonri. Vino? El Tienes alguno especial? El pnico balance la cabeza. Un sirio exquisito, sin mucha mezcla. Vino resinoso del tica, calcreo de Byssatis. Un nuevo producto de los alrededores de Ityke. Sirio, por favor. El posadero desapareci. Antgono se apoy contra el respaldo de la silla y observ la gran novedad, un estrado de una rodilla de altura colocado contra una de las paredes laterales, enmarcado por columnas de madera. Instrumentos yacan junto a los taburetes. El posadero no tard en volver; traa una garrafa de vidrio llena de vino tinto, una jarra de agua y una copa de cristal forrada en cuero oscuro. Qu tipo de msica tocan aqu por las noches? El pnico afil los labios. Msica incomparable. Dos hombres y una mujer. Ella es egipcia. Los tres son maestros en sus instrumentos. Y la egipcia canta como la reina de las alondras. Todas las noches? Hasta mediados de la prxima luna, si. Es caro, pero los asistentes se lo pasan en grande. Una esclava de la cocina apareci con una escudilla de barro; era una consistente sopa de pescado en la que flotaban suculentos bocados, suavemente condimentados. La cuchara era de marfil; la empuadura estaba tallada con fineza. Antgono empez a comer, relajado y con placer; el posadero trajo un plato con tortillas calientes de trigo. Una miserable comida de restos... dijo Antgono sonriendo. El posadero extendi los brazos. Se hace lo que se puede para complacer a los clientes apreciados que vuelven de un largo viaje. Tenis camas? Temo que despus de esta comida no podr encontrar el camino a casa. 42

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Ocurra a menudo que, por distintos motivos, algn miembro de la asociacin no deseara dormir en su casa, sino en la sede de la asociacin. Todos aquellos que pagaban las cuotas de la asociacin tenan el derecho de utilizar una de las habitaciones, cuando haba alguna libre. Quieres compaa? Podra... Antgono se neg con un gesto. Sin compaa. Slo dormir. El posadero suspir. Una lstima. Tengo una joven macedonia de piel blanca y cabellos rubios. O, si prefieres otra cosa, una formidable elmera. Antgono apart de si la escudilla vaca. Slo comer. Y despus dormir profundamente. La esclava de la cocina trajo un plato: dos codornices asadas rellenas con hierbas picadas y riones guisados con picante, adems de col y puerros en salsa de vinagre. El postre lleg tambin en una escudilla: harina remojada mezclada con queso fresco y miel, Antgono haba vaciado la mitad de la escudilla, cuando un hombre sentado a otra mesa se puso de pie para ir a la letrina, ubicada en la habitacin contigua. El hombre pas por el rincn donde se encontraba Antgono, se sorprendi, se detuvo y luego golpe el tablero de la mesa. Vaya, Antgono. Cunto tiempo sin verte. As que an ests con vida. Era un meteco heleno, mediador de una casa comercial de Cirene. Antgono lo vio y sonri. S, Demetrio. Y por fin estoy de nuevo en casa.
ANTGONO KARJEDONIO, SEOR DEL BANCO DE ARENA A FRNICOS, OIKONOMOS PARA EL COMERCIO CON OCCIDENTE, DEL BANCO REAL DE ALEJANDRA EGIPTO Salud, amistad, bienestar, gracia, oh, frinicos! Como afirmaba y confiaba en mi ltima carta, los negocios prosperan ostensiblemente. Ahora veo que la ms importante de las ocurrencias fue seguir tu consejo y pasar de ser comerciante a banquero. Cmo exponerte una nueva peticin, si nunca podr agradecer suficientemente los consejos escritos que has dado a este desconocido? Antes de llegar a mi peticin, quiero primero intentar echar un vistazo general sobre el tipo y la envergadura del negocio. T sabes que debido a la intranquilidad existente en el interior de Libia hay escasez de trigo en Karjedn, aunque no en Egipto; pero Egipto se mantiene al margen de la guerra y no enva trigo ni a Roma, que tampoco podra pagarlo, ni a Karjedn. En Massalia hay un comerciante, mi hermano mayor, Atalo, que gracias a su mujer ha emparentado con ciertos crculos de Alejandra. Es as como se dice? Tanto da. Las rutas martimas que unen Massalia y Egipto son peligrosas a causa de la guerra y de los numerosos navos militares. Adems, Massalia no necesita trigo. Sin embargo, tambin en Leontinos Sicilia en Colquis a en , orillas del Ponto Euxino, en Bizancio, Corinto y casi en todas partes tengo primos, tos, parientes. Estoy seguro de que sabrs tratar con reserva lo que sigue; que ya hagamos negocios con el Banco Real, a espaldas de ste, es algo que debe divertirte. Grandes comerciantes oficiales han dado su palabra al rey de Alejandra de que, a cambio de unas pequeas concesiones en el precio, ellos comprarn los productos monopolizados por el rey aunque la demanda no sea tan grande, y el rey necesita dinero urgentemente para preparar su prximo conflicto con Siria. Adems, estos comerciantes han garantizado al rey que sus respectivas ciudades natales sern puestas en conocimiento de las prerrogativas del nico autntico sucesor del gran macedonio. Ptolomeo les vende el trigo un veinteavo ms barato. Massalia hace pedidos, pero no puede recogerlos porque las rutas estn bloqueadas a causa de la guerra. As, las naves de un comerciante zarpan de Leontinos, cargan trigo en Alejandra y vuelven a zarpar con finas velas blancas. Una vez que se han alejado, arran esas velas e izan otras, en las que puede verse un ojo rojo. Leontinos, que no necesita trigo, recibe, por ejemplo, cristal pnico. Y agua perfumada. Naturalmente, no de Karjedn; los romanos emplazados en Sicilia no lo veran con buenos ojos. Las mercancas les llegan de Kitin. Tras la muerte de mi padre, los bienes de la vieja casa comercial fueron repartidos... en teora: una quinta parte para cada uno; la madre, Apama; el hijo mayor, Atalo; el segundo hijo, Antgono; la hermana

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Arsinoe y su esposo, Casandro; y al menor, Argope. Obviamente, la mayor parte de esos bienes, consistentes sobre todo en edificios, conocimientos, contactos y buen nombre, no poda repartirse; yo fund el Banco de Arena, con mi amigo de la infancia, Bostar, como administrador, y el banco administra los bienes. La parte que corresponde a los otros es considerada un emprstito reembolsable a inters; el antiguo negocio mercantil de Arstides y sus predecesores pertenece al banco, y mi cuado Casandro, quien ya era la mano derecha de mi padre antes de la muerte de ste, cobra (junto con Arsnoe) intereses, adems de un sueldo como administrador. La primera gran compra tras la fundacin del banco fue la de un pequeo astillero ubicado unas millas al sur, en la estrecha lengua que une la baha de Karjedn con el lago de Tynes. Cuando el propietario muri, no haba ningn heredero interesado en llevar adelante el astillero. En ste hay un muelle, talleres, un dique tapiado, almacenes y otros edificios tanto comerciales como de viviendas. El astillero recibe de una casa de comercio de Corinto, que pertenece a uno de mis primos en segundo grado, los largos y rectos troncos de pino de los bosques epeirotas y etolios, con los que construye pequeos mercantes, barcas de recreo y piezas acabadas para la construccin en serie de navos de guerra; esto ltimo lo compra la administracin del puerto militar. Casandro, cuyo negocio pertenece al banco, compra al astillero, que pertenece al banco, barcos que financia con un prstamo del banco. Estos barcos los carga con productos artesanales; el cargamento es asegurado por el departamento especializado del banco. Los productos artesanales van, por ejemplo, a Kypros; mi primo de Leontinos mantiene un emporio en Kitin. El valor de las mercancas es compensado con el del trigo, que Karjedn no puede comprar en Egipto. El trigo es trado a Karjedn en barcos que pertenecen a la naviera Ojo de Melkart, que a su vez pertenece al banco, y una vez en Karjedn es puesto a la venta en el mercado o comprado por la ciudad para ser almacenado (hay que alimentar a seiscientas mil personas). Mientras tanto, los barcos de Casandro cargan vino sirio y papiro egipcio en algn puerto libre, y vuelven a casa. Algo as, oh frnicos. As pues, no me reproches las bromas y el nombre poco serio del banco; disfruta del smbolo de mi casa y de su encarnacin en las hetairas de Alejandra. Y hazme saber si el banco del rey, cuyo ms digno, inteligente y querido hombre eres t, quiere dar al Banco de Arena las mismas condiciones incluso mejores que daba o al antiguo negocio que llevaba mi padre, Arstides, y antes que l su padre y su abuelo. Provecho, ganancias, placer y salud, siempre. Antgono

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2 AMLCAR
La diosa te ser propicia, por lo que a m respecta. El sacerdote sonri brevemente y volvi a envolver el dedo de oro, de un peso de una mina, en el trozo de cuero. Acompa a Antgono hasta el final del bosquecillo de cipreses y se despidi de l murmurando una bendicin incomprensible. Media maana. Antgono contempl la ciudad, la baha y el mar, respir profundo y se estir. Haba dormido bastante, haba comido fruta, pan y agua y haba hecho las ofrendas a Melkart y Tanit ms exactamente, a su sacerdote. Todas las dems obligaciones podan esperar. Camin montaa abajo tarareando suavemente. El centinela apostado junto a la puerta de la muralla que rodeaba la zona del templo lo dej pasar sin hacer preguntas. Cuando lleg a las estrechas y empinadas calles que pasaban entre las residencias urbanas de los ricos, a punto estuvo de chocar contra un vendedor de agua que acababa de cargar su asno. Antgono pidi al aguador que le echara un chorro de agua fresca de la piel de cabra en las manos, bebi, entreg al hombre una pequea moneda de electro y sigui andando. El gora yaca casi deshabitada bajo el sol otoal de la maana. Antgono titube, luego entr en el edificio del Consejo y se dirigi a uno de los sirvientes. Dnde puedo encontrar a Amlcar, hijo de Anbal, nieto de Baalyaton, subestratega de la caballera y hace un ao Quinto Seor para la construccin de la flota? El distanciamiento espacial y temporal del fenicio puro hablado en la arruinada madre Tiro haba hecho desaparecer el nombre Abd Melkart, siervo de Melkart; en el Consejo, en el Tribunal de los Cuatrocientos, en los comits de expertos, compuesto cada uno de cinco miembros, en el ejrcito y en la flota haba docenas de Amlcares. El sirviente revis una lista. Ya no es Quinto Seor de la flota; fue enviado a Klumyusa a reclutar honderos. Pero creo que ya ha vuelto; probablemente lo encontrars en la gran muralla. Dos o tres hombres, con perneras de cuero, manto de lana, gorros de piel de comadreja y lanzas, guardaban la puerta de la muralla de Byrsa. Antgono los examin con curiosidad, decidi que deba tratarse de ilirios, sali rumbo a los polvorientos y labernticos barrios bajos de la ciudad y volvi al banco. Todava quieres ir por ms oro o piensas quedarte aqu? Bostar estaba sentado tras su escritorio, sobre el cual estaban a punto de derrumbarse pirmides de papiro. Ni una ni otra cosa. Volver a partir, pero no en busca de oro, sino de algo distinto. Pero hoy todava pasar por aqu ms tarde. Sac la piel enrollada que haba guardado dentro de los bultos que contenan el oro, se despidi de Bostar con un movimiento de cabeza y volvi a salir. La Calle Mayor se extenda a lo largo de casi siete mil pasos, desde el puerto, al este, hasta la puerta de Tynes, al oeste. Inmediatamente fuera de la zona portuaria, al sur de la calle, se haba localizado una vez el Lugar Sombro, como an lo llamaban los metecos, cuyo sector ubicado al oeste del antiguo y amurallado Templo de Baal empezaba con el tofet. Para Antgono, como para muchos otros habitantes de los barrios bajos que se levantaban entre la Calle Mayor y la parte sur de la muralla, junto al lago de Tynes, era ste una especie de punto ciego. La vspera, despus de su regreso, se haba dirigido directamente del puerto al barrio meteco, como si no hubiera nada entre ambos lugares: el Lugar Sombro no exista. La muralla que rodeaba el templo y las fosas cubiertas donde, bajo piedras, arena y tierra, yacan los restos de los nios sacrificados, haba servido una vez para acentuar la santidad del lugar; Antgono senta que esa ptrea frontera desgastada por el tiempo, cubierta de lquenes y rodeada de arbustos, no serva para proteger al templo, sino para proteger a los dems del templo. Cuando lleg a la Calle Mayor y empez a caminar hacia el Oeste, se oblig a si 45

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mismo a pensar en ello. Antgono no crea en dioses, pero estaba satisfecho de que el antiguo Seor de Tiro, Melkart, a quien los helenos equiparaban con Heracles, y la igualmente bondadosa madre Tanit, hubieran desplazado al sombro Baal. Incluso Eshmn, de dotes curativas, y algunos dolos andrginos de influencia egipcia, como Reshef, eran ahora mucho ms importantes que Baal. Slo en ocasiones especiales o cuando se producan acontecimientos de extrema gravedad, se enviaban delegaciones del Consejo al Templo de Baal. La entrada al templo estaba terminantemente prohibida a sus vecinos inmediatos, los metecos; como si alguno de ellos hubiera querido entrar alguna vez. Antgono se lo imaginaba como fuente de atrocidades, baluarte del mal, donde ancianos sombros de espantosas costumbres y terrible poder alimentaban borboteantes tinieblas que nicamente gracias a las fuertes murallas no se derramaban sobre la ciudad. La Calle Mayor estaba animada, como siempre. Carros y portadores iban y venan a todas horas del da del gran mercado ubicado ante la puerta de Tynes a los pequeos mercadillos del interior de la ciudad. Aguadores conducan hacia los mejores lugares a sus asnos cargados con pellejos de cabra o grandes nforas; alrededor de las cisternas se agolpaban mujeres y esclavos de las casas y mozos de las fondas, pues no todas posean pozos o cisternas propias, y necesitaban ms agua de la que podan suministrar los aguadores con sus asnos. Un oficial pnico provisto de un yelmo de bronce y una capa roja que ondeaba al viento, vena del oeste, montado en un carro; iba seguido, a paso ligero, por un grupo de mercenarios ibricos vestidos con botas de cuero y tnica roja balo el peto. El tintineo de las espadas cortas en sus vainas de hierro apenas si lograba abrirse paso entre los rtmicos gritos que parecan representar una especie de canto. Una pequea multitud se apiaba frente a la tienda de un librero heleno. El comerciante gesticulaba furioso, intentando tranquilizar y alejar de la mesa en que, frente a su negocio, haba extendido algunos rollos especiales, a una mujer que no cesaba de dar gritos. Ella se defenda con el brazo izquierdo al tiempo que agitaba el derecho; una herida abierta dejaba caer sangre sobre las poesas desplegadas. Una hetaira de maquillaje llamativo; no poda entenderse qu era lo que gritaba, pero se diriga a un hombre a quien la pequea multitud no dejaba marcharse. De pronto la mujer se solt de los brazos del librero, dio un par de pasos hacia un lado, hacia el mostrador de un frutero, y cogi las cestas. Melones, granadas y ciruelas salieron volando, lanzadas a dos manos a pesar de la herida. Dos robustos pnicos agarraron al hombre a quien iban dirigidos los gritos y las frutas, lo hicieron avanzar y lo mantuvieron erguido, de modo que ofreciera un buen blanco. El frutero se abri paso entre el tumulto y la algaraba, pero sus gritos slo podan verse: lo que sala de su boca abierta se perda en el alboroto que causaban los otros. Por una calle secundaria entr un carro cargado hasta el tope con pieles; el carro iba tirado por un buey que, a su vez, era tirado por un hombre. Venan del barrio de los tintoreros y curtidores, ubicado muy al norte de la Calle mayor, y despedan un hedor espantoso. Antgono se hizo a un lado y tropez con un mendigo ciego que estaba sentado sobre el empedrado, con la espalda apoyada contra un pino raqutico. Poco antes de llegar a la puerta de Tynes, Antgono encontr junto a una tienda de vinos al viejo elmero confianza, pero esclavo que sola conducir el carro de Amlcar. El de , ligero carro de dos ruedas estaba en la esquina; el caballo, un semental de color oscuro, mordisqueaba las hojas de las plantas de una maceta. El elmero estaba sentado sobre una gruesa piedra; se haba enrollado las riendas alrededor de la mano derecha, en la izquierda sostena un vaso de cuero y miraba fijamente, como hechizado, un patio al otro lado de la calle, donde jvenes esclavas provistas de cubas de todo tipo estaban de paso, se lavaban o machacaban manteca. Slo llevaban puestos taparrabos. Ay, ay, ay! Vaya! exclam el elmero cuando Antgono le puso la mano sobre el hombro. El joven seor Antgono! Ya ests otra vez en casa? T mismo puedes verlo, Psallo. Dnde puedo encontrar a Amlcar? 46

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El elmero seal algn lugar a su espalda con el pulgar derecho; el caballo resopl al tensarse las riendas. En alguna parte all atrs. Con los elefantes, o los nmidas, o los baleares, o algn otro tipo de bestia. Antgono ro. Voy a devolverlo a los humanos. O los helenos tambin somos bestias para ti? El elmero, cuyo pueblo haba posedo Sicilia siglos atrs, levant la mirada y pestae. La red de pequeas arrugas se contrajo, formando un tejido confuso. Helenos? Una carga para la tierra, joven amigo. Sabes cmo los llamaban mis antepasados? Pedos de Zeus. Antgono le dio un golpe en su cabeza gris. Entonces me ir con el viento. Que te sigas divirtiendo con el espectculo. El elmero estir el labio inferior. Divertirme, bah. Estoy cavilando. Cavilando? Qu ests cavilando, Psallo? Pienso en los misterios de las cosas, y en cmo es posible que un anciano se excite viendo un par de tetas. Mientras la ciudad tuvo el dominio del mar, la muralla martima, que iba desde Cabo Kamart, al noroeste, pasando por Cabo Kart-Hadtha, al nordeste, hasta el puerto, fue siempre inexpugnable. Adems, estaba construida sobre una costa que en casi todos los lugares era escarpada y pedregosa, de modo que los atacantes difcilmente podan poner pie en ella. La lengua de tierra que separaba al mar del lago de Tynes, al sur, era demasiado estrecha para que pudieran desembarcar grandes ejrcitos de ocupacin; cierta vez alguien compar la ciudad con un barco anclado en la costa, que slo puede ser atacado por tierra. Y esta tierra era el istmo situado entre el lago de Tynes y la baha de bajo fondo al oeste de Cabo Kamart, istmo de apenas algo ms de cinco mil pasos de ancho. Al norte, donde la muralla martima se una a las fortificaciones del istmo, haba dos o tres pequeos pasajes que llevaban de la baha al suburbio de Megara; al sur, justo encima del lugar donde la muralla meridional se una a la muralla del istmo mediante un sistema de torres, saledizos y entrantes, se levantaba la puerta de Tynes. En este lugar la Calle Mayor atravesaba las fortificaciones mediante puentes tendidos sobre fosos, llegando hasta la enorme zona del mercado y las afueras. Todo el resto del istmo estaba protegido por la muralla ms grandiosa de toda la Oikumene. Ni el tirano de Siracusa, Agatocles, hacia sesenta y dos aos, ni el romano Rgulo con sus legiones, siete aos atrs, haban podido creer seriamente, ni siquiera por un instante, en la posibilidad de sitiar o tomar por asalto esta colosal defensa. El foso exterior, de veintids pasos de ancho y una profundidad similar a la estatura de cinco hombres en la parte central, poda ser llenado de agua rpidamente en caso de emergencia; para esto bastaba con echar abajo los diques que lo separaban de la baha, al norte, y del lago de Tynes, al sur. Adems, en el foso se haban clavado hoces, lanzas, azadas y punzones de bronce que hacan difcil cruzarlo. Despus del foso haba una lnea diagonal defendida con pas de hierro; sobre esta lnea se levantaba la primera muralla, de siete pasos de ancho y una altura como la de cinco hombres, con un parapeto y aspilleras para arqueros y honderos. El ltimo foso tambin poda ser llenado de agua, y despus de l se ergua la gran muralla: ocho hombres de altura, quince pasos de ancho, pas de hierro dirigidas hacia afuera y hacia abajo desde el borde del parapeto, piedras afiladas, trozos de metal y pedazos de vidrio empotrados en la argamasa; torres de cuatro plantas cada ochenta pasos; catapultas mviles y calderas de pez y pirmides de proyectiles de piedra y depsitos repletos de armas y cajas llenas de esquirlas de metal. 47

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Inmediatamente detrs de la gran muralla haba dos hileras de cuadras, una sobre otra, unidas por rampas para los animales y escaleras y pasillos para la gente. Los establos inferiores podan albergar a trescientos elefantes de guerra, los superiores, a cuatrocientos caballos. Repartidos entre la muralla y el otro lado de la amplia calle, para permitir un rpido y cmodo traslado de tropas, se encontraban los alojamientos para veinte mil soldados de a pie y a cuatro mil jinetes; all estaban tambin las armeras, los talleres de carroceros y talabarteros, las viviendas de mdicos y veterinarios, las habitaciones de las mujeres, nios y rameras, los almacenes de provisiones y armas, las colosales cocinas del ejrcito. Y las terribles letrinas: asientos con agujeros bajo los cuales pasaban carros con barriles. Aunque ahora apenas si haba elefantes y tropa en la ciudad haba ninguna no amenaza inmediata; todas las fuerzas disponibles estaban en Sicilia, donde la guerra pronto entrara en su decimosptimo ao, y en el alborotado interior de Libia, Antgono pas ms de dos horas buscando entre la muchedumbre. Se preguntaba cmo poda encontrarse a un soldado cuando los cuarteles estaban totalmente ocupados, si ya ahora era tan difcil encontrar al gran comerciante y subestratega. Amlcar estaba sentado sobre la repisa de una ventana de la onceava torre. nicamente vesta unas sandalias, una tnica corta de lino teida de prpura y un turbante prpura con una cinta dorada; la tela del turbante colgaba sobre su hombro izquierdo. El ancho cinturn de cuero estaba vaco; ningn arma, ni siquiera una vaina. Salud a Antgono con un ligero movimiento de cabeza, como si lo hubiera visto el da anterior, y le pidi paciencia con un gesto. Luego volvi a dirigirse hacia los otros hombres. Antgono se apoy contra la pared de ladrillo que se levantaba junto a la abertura de la ventana. La conversacin tena lugar en un dialecto ibrico y, hasta donde Antgono pudo comprender, giraba en torno al asesinato y envenenamiento utilizados en la sucesin al trono de un pueblo de algn lugar del montaoso interior de Iberia. Antgono se preguntaba para qu quera Amlcar saber aquellas cuestiones con tanto detalle. Los oficiales ibricos parecan pertenecer a una tropa de mercenarios recin reclutada; sus noticias eran bastante frescas. Llevaban botinas planas, faldas rojizas, petos de cuero con chapas de bronce y hombreras de tela roja. Tambin ellos estaban desarmados y sin yelmo. Amlcar tena el codo derecho apoyado sobre la mano izquierda; con el pulgar y el ndice de su mano derecha se acariciaba su gran nariz aguilea. Sus cejas dos arbustos negros y tupidos estaban enarcadas, y su barba hubiera necesitado ser cortada y emparejada. Por lo visto tena cosas ms importantes que hacer. Antgono vea el juego de los poderosos msculos del brazo, provocado por el movimiento de los dedos a lo largo de la nariz. Se coloc la piel enrollada bajo el otro brazo y mir por la ventana, ms all de los tejados de los suburbios del lado Oeste, las calles y campos en los que trabajaban pequeos puntos negros. A la derecha resplandeca la baha de bajo fondo, con sus islitas de junco. La conversacin lleg a su fin; Amlcar despidi a los beros. Antgono se arrodill ante el pnico sonriendo y dijo en un solemne fenicio: Siervo de Meklart, este extranjero carente de derechos honra tu benevolencia e implora a la gracia divina que descienda sobre tu cabeza. Amlcar lo cogi de la oreja, lo levant del suelo y le dio un abrazo. Deja las bromas, Tigo. Qu alegra volver a verte. Segn he odo vienes de Gadir. Cmo lo sabes? No existe un conocimiento intil, por eso uno debe hacer manar todas las fuentes y beber de ellas. Antgono arrug la frente. Ya, claro. Por eso toda esa historia de asesinatos ibricos. Amlcar lo observ extraado. 48

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No saba que entendas dialectos ibricos. De lo contrario... Antgono le coloc una mano sobre el hombro. Tampoco para un comerciante meteco existen conocimientos intiles. Pero si se trataba de algo secreto.., no te preocupes, ya est olvidado. Luego le entreg a Amlcar el atado de piel Te he trado algo. . Amlcar insinu una reverencia, observ el atado, pero no mostr intencin de cogerlo. Una piel de animal dijo Si realmente te pareces a tus predecesores, lo cual an no . s, pues eres muy joven, esta piel esconde algo ms. Y si esta piel esconde algo ms, quiero saber exactamente qu es. Pero ste no es el lugar adecuado para ello. Tengo demasiadas cosas que hacer; falta mucho para que acabe el da. Tienes tiempo esta noche? Bien. Entonces ven a casa, hacia el atardecer. Vino y comida y charla. Hay mucho que contar. Y Kshyqti se alegrar de verte; ha preguntado por ti hace poco. El espacioso palacio que Amlcar posea en Megara se alzaba al pie de las colinas que se extendan hacia el norte, hasta Cabo Kamart. Desde los terrados de los blancos edificios, construidos uno dentro de otro, poda verse el mar. Adems de la familia, all vivan alrededor de cien ayudantes, empleados y esclavos que trabajaban en la casa, los jardines, parques, establos y cotos de caza. Era una de las propiedades ms lujosas del lujoso Megara. Y una de las ms antiguas; la familia hacia llegar su ascendencia hasta el piloto del barco con que, en la legendaria prehistoria de la ciudad, haba llegado a la baha la princesa Elisa de Tiro, fundadora y primera reina de la nueva ciudad, Kart-Hadtha. El rendimiento de las grandes fincas rurales ubicadas en el frtil sur de los campos pnicos, en Byssatis, constitua los cimientos de una riqueza cuyos muros era un inteligente comercio exterior cuya cspide la formaba un hbil transitar por el laberinto de poder de la ciudad. Cuando Antgono lleg, Kshyqti se encontraba en la parte superior de la escalera de mrmol que llevaba a la blanca casa principal, de dos plantas. Un mozo de cuadra cogi el carro y el caballo, y Antgono subi la escalera. Seora dijo mi corazn brinca como un cabrito. , Ella lo abraz sonriendo. Si hubieras venido antes, no hubiramos tenido que matar al otro cabrito. cogi Lo de la mano y le hizo subir el ltimo peldao. Kshyqti era la hija del rey de una tribu balear. Antgono saba que, segn era costumbre, al casarse con Amlcar haba recibido un nombre pnico, pero no conoca ese nombre, pues nunca lo empleaban. Las dos hijas tomaron parte en la cena. La menor, Sapanbal, haba cumplido ocho aos hacia pocas lunas, y ya hablaba un poquito de heleno; Antgono la llam princesa Sofonisba y le dio un beso en la nariz cuando la divertida pequea tuvo que irse a dormir. Salambua, que ya tena diez aos y padeca ostensiblemente bajo las medidas educativas de su maestra, una joven sacerdotisa de Tanit, se mova como una matrona pnica y desde sus grandes ojos oscuros y ultramundanos vea menos este mundo que aquel otro. Salambua necesita lecciones de heleno dijo Amlcar una vez que las nias se hubieron marchado. Debo informarme al respecto? S, Tigo; tenemos dos o tres nombres de personas que podran servir, pero no sabemos nada sobre ellas. Durante la cena Antgono haba hablado de su viaje, cautivando sobre todo a las nias. No obstante, Salambua se esforzaba por mantener un distanciado aburrimiento cuando adverta cunto se estaba dejando cautivar por la narracin. 49

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Estaban sentados en el terrado, bebiendo vino aromatizado y mirando hacia el nordeste, hacia el mar, que arda y danzaba con las ltimas luces del ocaso. Bien. Ahora cuntanos esa parte que te saltase a la hora de la cena. Y hblanos de la piel. Antgono titube. Es un poco... delicado. Kshyqti ri suavemente. Cuando quiso levantarse, Amlcar puso una mano sobre su brazo izquierdo. Qudate entre nosotros y con nosotros. Tigo, lo que yo puedo saber, tambin puede saberlo Kshyqti. Antgono carraspe. Las Islas Afortunadas dijo. Amlcar se sent derecho. Ah. Quin est all? Sigue Gulussa? Lo conoces? S. Ha sido siempre tan grun? Amlcar levant los hombros. Tiene un carcter engaoso. En realidad es muy sociable. Antgono busc las palabras adecuadas. Es... yo deba... He... Bah! No puedo decir nada concreto sobre esa parte de mi viaje. He hecho juramento. Slo generalidades. Me comprendis? Kshyqti asinti. Amlcar hizo un guio. Tiene algo que ver con las corrientes de agua caliente? Y con la otra corriente, la que permite el regreso a Gadir? Entonces, t sabes... S que hay una buena corriente y buenos vientos hacia el Oeste cuando se zarpa de las Islas Afortunadas. Que despus de muchos das se llega a un arco de islas verdes, y que detrs de esas islas, a otros muchos das de viaje, hay un continente gigantesco. Pero esa informacin es confidencial, no? S. All, al otro lado del mar, hay demasiado oro, y magia perversa. Slo lo sabe una parte de los miembros del Consejo, quiz un tercio. El tesorero y los sufetes son informados cuando son elegidos. Es una distancia que no ser navegada por navos mercantes; slo cuatro barcos del Consejo, con tripulaciones escogidas. Yo lo s porque he ido una vez. Pero t? Antgono se inclin hacia delante. En la trmula penumbra de la lmpara de aceite que arda sobre la mesa, los agujeros de la oreja derecha podan intuirse ms que verse. He decidido ser un joven pnico distinguido. En el oeste, junto al ocano, me pareci lo ms sensato. Como los comerciantes pnicos emplazados a orillas del Gyr desconfiaban de m porque yo no llevaba argollas en las orejas, como hacis vosotros, hice que un mdico negro me abriera agujeros y me clav dos argollas. Horrible, pero funcion. Yo era sobrino tuyo, Amlcar, hijo de tu hermana, la que vive en Sikjca. Slo poda esperar que nadie la conociera, ni a su familia. De ti tena bastantes cosas que contar. Pequeo bribn dijo Amlcar. Son casi carioso. Imploro tu perdn, siervo de Melkart. Concedido. Contina. Yo, que no creo en dioses, he hecho miles de juramentos por nuestros dioses, es decir, por los vuestros, y tambin por dioses extranjeros. Primero a Gulussa no tard en sonsacarle 50

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que el barco anclado en el pequeo muelle insular era algo especial. Ped, rogu, implor. Al final tuve que jurar por ti y por Baal, Melkart, Eshmn, Tanit, Reshef y no s por quin ms, que no dira nada a ningn profano. Entonces me permiti participar en la expedicin. Gulussa se est haciendo viejo. Pero sigue hablando. Creo que debo remontarme unos aos atrs. Os he contado que hace siete aos, no, casi ocho, estuve en el templo erigido a Amn en el oasis, en el orculo? Kshyqti volvi el rostro hacia Antgono casi bruscamente. En el antiguo templo sagrado del orculo? Si. Fue cuando Rgulo desembarc en nuestro pas y mi padre me envi a Alejandra. Cirene acababa de separarse de Egipto, y pareca que Ptolomeo quera emprender una guerra contra Cirene, aparte de la que ya tena en Siria. En aquel viaje con los comerciantes no fuimos bordeando la costa, sino a travs del desierto. El templo de Amn no me interesaba en absoluto; yo tena doce aos, y para m el templo no era ms que unas ridculas ruinas. Saba que Alejandro haba visitado orculo y que ste era venerado incluso por los faraones desde hacia milenios. Pero para m no era ms que un montn de piedras que desprendan algo inquietante, algo as como el tofet, aqu. Mucho ms excitante me pareca el mercado levantado frente al templo, con sus diversas personas de diferentes lugares del mundo. As, me acomod en el borde de un pozo y me dispuse a observar el mercado mientras esperaba que la caravana estuviera lista y pudiramos continuar nuestro camino. Pero de pronto algo me roz el hombro. El dedo de un hombre. Levant la vista hacia l, y vi un rostro espantoso; era como cuero mal curtido sobre un bastidor demasiado dbil. En l brillaban dos ojos ms abrasadores que el sol. El hombre me dijo: Navegars hacia la puesta del sol. Trae de regreso los cabellos que pertenecen al transcurso de las cosas. Tres leones cuyo rugido har temblar al mundo. Y oro para el dios. Entonces sus ojos se apagaron de repente, la mano volvi a deslizarse dentro de la holgada manga blanca, como la cabeza de una tortuga se mete en su caparazn. Camin hacia el templo con paso vacilante y desapareci en la entrada. Kshyqti mova la cabeza lentamente. Amlcar dijo con voz ronca: Amn es el dios ms antiguo. Antgono guard silencio un momento. Naturalmente, aquello me impresion muchsimo. Pero la noche siguiente, montado sobre el asno en el claro desierto, todo me pareca mucho ms inquietante. Por el idioma? dijo Kshyqti. Antgono se qued mirndola con la boca abierta. Cmo...? S. Los sacerdotes no hablaban ni pnico ni heleno, y en aquella poca yo no entenda ni una sola palabra de egipcio. Slo cuando me di cuenta de esto advert tambin qu era lo que me haba impresionado tanto en aquel encuentro: el sacerdote no haba movido los labios; la voz haba sonado nicamente dentro de mi cabeza. Amlcar murmur: Puesta del sol... cabellos.., tres leones. Es la piel que has trado del lejano occidente? Antgono suspir. Tengo que pediros perdn por lo que viene ahora. Se puso de pie, ya ligeramente afectado por el vino, camin alrededor de la mesa y se arrodill ante Kshyqti y Amlcar. Por favor dijo en voz baja. Perdonadme. No puedo decir mucho, y lo que puedo decir os causar dolor. No es que haya querido inmiscuirme. Es slo que os quiero y conozco vuestras preocupaciones. 51

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Kshyqti se inclin hacia delante y le dio un beso en la frente; sus ojos estaban hmedos. Amlcar cogi el rostro del joven meteco con sus dos manos y dijo suavemente. Est bien, amigo e hijo de mi amigo. Sigue hablando. Antgono cerr los ojos; segua arrodillado sobre la estera tejida con junco balear. Al hablar palpaba el suelo buscando la piel. Navegu hacia el oeste cruzando el ocano, yendo de una isla verde a muchas otras. Luego, en barcas de los hombres que habitan esas tierras, segu hacia el continente del sur. Slo estuve all unos cuantos das, pero como en Alejandra, la India, Taprobane y aqu mismo haba aprendido muchas cosas que aquella gente no saba, pude hacer algo en cierta situacin de la que no puedo hablar. Aquello me proporcion mucho oro, ms de dos talentos, y Amn debe recibir su parte. Luego conoc a un sabio anciano, un sacerdote del extrao pueblo que vive en las montaas y domina la costa. Le ca en gracia, a pesar de las argollas que llevaba en las orejas. Antgono abri los ojos y sonri Estuvimos conversando tres . das y tres noches. Yo me senta tan orgulloso de lo que saba y poda, y... bah, es igual. En la noche previa a mi partida me dijo: No necesitas ayuda, pero sin embargo quiero hacerte un regalo. Reflexion un momento y le ped un consejo o prediccin sobre la guerra. Eso no es posible, me dijo. Puedo sentirte a ti o a cosas muy cercanas a ti, cosas pequeas, personas. Pero t no perteneces realmente a ninguna de las dos ciudades que estn en guerra, ninguna es de tu sangre, no puedo sentirlas. Yo no le haba dicho que soy meteco. Antgono carraspe No sabia qu deba pedirle. Entonces se me ocurri algo, y habl al anciano... de . un gran hombre que poda salvar a su ciudad, si la ciudad se dejaba salvar por l, habl de su bella y bondadosa mujer y de que tenan dos hijas pero ningn hijo varn. El anciano cerr los ojos y dijo: Si, puedo verlos. Ven conmigo. Poco antes del amanecer llegamos a un lugar sagrado. All el anciano sac algo de un recipiente, coloc las manos sobre aquello y me lo entreg. Es esto de aqu. Antgono cogi la piel, la desenroll y la extendi sobre las rodillas de Kshyqti y Amlcar. El cuero de la parte inferior estaba curtido, la griscea lana de la parte superior pareca de tosco pelo de camello. Un animal de las montaas del continente meridional. Lo llaman liam o llama. Lo utilizan como animal de carga y de trabajo. Da lana, leche, carne y, si hace falta, toda la piel. Es un animal consagrado a ciertos dioses, este llama fue sacrificado. El anciano me dijo lo siguiente: Es para tus amigos. Debern yacer juntos sobre esta piel. Tendrn tres hijos gloriosos; el primero ser ms grande que el padre, el segundo casi tan grande como el padre, y el tercero algo inferior al segundo. Cuando nazca el tercer hijo, el padre deber ahumar la piel con hierbas sagradas de vuestro pas y llevarla sobre el pecho y la espalda a la hora de combatir. Nunca deber caerle encima agua espumosa. Y a ti dijo Kshyqti tras un largo silencio, a ti no te dio nada el anciano? Si. Antgono se puso de pie, camin hacia su asiento, se sent y cogi el vaso de vino. Si. Muchos consejos sabios. Y una advertencia que me sorprendi. Yo no le haba dicho nada del orculo de Amn. Pero al despedirse, me dijo: Y no olvides dar una parte del oro que te llevas a aquel lejano dios cuyo sacerdote te ha enviado aqu. El viaje al orculo de Amn tena que esperar; Antgono lo aplaz hasta la primavera siguiente. Haba cosas importantes que hacer, cosas que no podan ser tratadas con la paciencia de un templo de tres mil aos de antigedad: Casandro, la familia, el banco, la vida. Bostar era un gran administrador, pero a veces le faltaban la amplitud de miras y la disposicin, agudeza y ligereza necesarias para tomar decisiones. Pero, para qu quieres vender el astillero? Da grandes ganancias! Antgono suspir. 52

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Escchame, amigo. Qu pas hace ao y medio en Drepana y Kamarina? Quieres hablar ahora de la Guerra Siciliana? Tenemos que hacerlo. Bostar estir el labio inferior. Si quieres... El almirante Adrbal hundi una flota romana en Drepana, y el estratega Cartaln hundi la otra en Kamarina. No era del todo cierto; mediante una astuta maniobra naval, Cartaln haba obligado a la segunda flota romana a anclar teniendo una escarpada costa a sotavento; cuando sus experimentados pilotos advirtieron presagios de tormenta, Cartaln esper hasta el ltimo momento antes de retirar sus naves a una baha segura; los barcos romanos se hicieron pedazos contra los rompientes. Pero a Antgono poco le importaban estos detalles. Bien. Ahora escuchamos decir a nuestros amigos que negocian con los romanos, que ya no se puede hacer negocios con Roma. Roma est agotada; lucha intensamente en tierra, pero le faltan los medios para construir una nueva flota. Esplndido. Bostar lo miraba fijamente, sin llegar a comprender Y? Por fin . hemos recuperado el dominio del mar, y t quieres vender el astillero? El mejor negocio que hacemos con el astillero es el de las piezas acabadas para la construccin de barcos de guerra. Correcto? Correcto. Kart-Hadtha vuelve a ser el amo del mar, los romanos atacan Sicilia, pero ya no tienen flota, y en este momento tampoco poseen la posibilidad de construir una nueva. Correcto? Correcto. Pero... Aguarda un momento. Qu hara en este momento un gobierno inteligente? Reforzara la flota, desolara las costas de Roma, cortara el avituallamiento de las tropas romanas, enviara refuerzos a Sicilia. Correcto? Si. Pero... Pero no tenemos un gobierno inteligente. Los comerciantes del Consejo dirn que ahora todo est como debe estar, y que por fin pueden reemprender sus negocios. Quiz mantengan la flota en su nivel actual, pero no hay duda de que no construirn ms barcos. Y as perdern la guerra. Correcto? Bostar suspir. Y por eso...? Exacto. Y por eso vamos a vender el astillero; ya no nos producir ms beneficios. Amlcar, que apareci por sorpresa en el banco tres das despus, comparta las opiniones sombras de Antgono, y le dio una confirmacin adicional. Esos mentecatos dijo con amargura Adrbal, Himilcn y Cartaln eran los . mejores comandantes que hemos tenido en esta largusima guerra. No olvides a Jantipo dijo Antgono. Ms vino? S. Pero l no era pnico. Amlcar acerc el vaso a Antgono Naturalmente, l . venci a Rgulo luchando para nosotros, despus de que los imbciles de Hannn y Bomlcar, ese par de ratas del desierto, navegaran hacia la tormenta a pesar de todas las advertencias de sus experimentados marineros, y, luego, acecharan a los romanos en tierra como tontos principiantes. Y eso es lo que eran. Qu pasa con Himilcn, Adrbal y Cartaln? Adrbal contina al mando de la flota, pero sta ser reducida sensiblemente. Himilcn y Cartaln han sido retirados de sus puestos. 53

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El bando equivocado? S, el bando equivocado. Todo debe volver a estar como estaba antes, el interior debe ser pacificado, debemos abrir nuevos mercados. Debe llegarse a algn tipo de acuerdo con Roma. Patraas! Himilcn y Cartaln pertenecen a los Nuevos, saben que Roma representa una amenaza totalmente diferente de la que representaban todos los enemigos que hemos tenido hasta ahora. Cuando Rgulo estaba en las puertas de Kart-Hadtha, los mentecatos le pidieron la paz suplicando; por suerte sus condiciones eran demasiado duras. Luego, cuando Rgulo fue tomado prisionero, lo enviaron a Roma como mensajero, bajo juramento de que regresara a Kart-Hadtha con una respuesta; la propuesta era cesar la lucha y volver al estado previo a la guerra. Roma se neg. El ao pasado volvimos a hacer la misma propuesta cuando la flota romana fue destruida, y volvieron a negarse. Los romanos quieren perder o ganar; no les interesa llegar a un estado de equilibrio, correcto? Amlcar ri, pero no era una risa alegre. Casi correcto. Quieren aniquilarnos, y me temo que este asunto no terminar hasta que una de las dos ciudades, Roma o Kart-Hadtha, no exista. Y despus, despus caern sobre los helenos, y los sirios, y los egipcios. Slo cuando en toda la Oikumene Amlcar solt la palabra helnica en medio de la conversacin sostenida en pnico no haya nadie ms que se atreva a tener pensamientos y costumbres diferentes de las de los romanos, slo entonces se sentirn satisfechos. Quiz. Sea como fuese, Himilcn y Cartaln han sido depuestos. Sus xitos favorecen a los Nuevos, y los mentecatos que piensan que Roma es una ciudad como cualquier otra preferiran perder la guerra antes que ceder el triunfo a los Nuevos. Antgono se apoy contra el respaldo de su silla y cruz las manos tras la nuca. Quin vendr despus de ellos? Despus de Himilcn y Cartaln, quiero decir. Eso an no ha sido decidido. Y qu pasar con Rgulo? Amlcar se encogi de hombros. Si sigue con vida cuando termine la guerra, regresar a Roma. Si no tiene suerte, morir antes. Sabes dnde est? Por supuesto. Est en una lujosa casa de Megara, bajo vigilancia. Por qu? Antgono se inclin hacia delante. Hay novedades que podran interesarle. Tradas por un comerciante etrusco que atrac ayer en el muelle. Algo importante? Nada que pueda alterar el curso de la guerra. Pero si realmente es tan intransigente, le entusiasmara or ciertas cosas. Amlcar solt un gruido. Es una mezcla de intransigencia y honradez, sin pizca de humor o ingenio. Pero si quieres... puedo invitarlo a casa. Maana por la noche? Trae al comerciante etrusco contigo. Es extrao, cuando uno lo piensa... Qu hubieras hecho t en su lugar? Amlcar arrug la nariz. Yo? Si, qu hubiera hecho yo? Yo no quiero aniquilar Roma, creo que hubiera hecho todo lo posible para llegar a una paz equilibrada. Entonces hubiera podido quedarme en casa en lugar de tener que volver a mi cautiverio a causa de un juramento. l, por el contrario, en Roma habl como una catarata para evitar cualquier tipo de paz. 54

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Antgono guard silencio. Amlcar se dej llevar por sus ms oscuros pensamientos; finalmente dio un golpe en la mesa. Pero dejemos todo eso a un lado, en realidad he venido por otra cosa. Habla, amigo de mi padre. Ahora no hablo como amigo de tu padre sino como comerciante, propietario... y amigo tuyo. pnico sonri satisfecho. T has sido un joven amable y, tendrs que El perdonarme, pero tena que ver si en ti haba algo ms que amabilidad antes de llamarte amigo mo. Antgono le alcanz la jarra de vino. Me siento honrado, y te escucho con atencin, oh siervo de Melkart. Probablemente pronto tendr que volver a salir de viaje a Iberia, a Klumyusa, quiz al interior a reclutar tropas o sofocar levantamientos, segn decidan los honorables , mentecatos. Como ahora s que tu banco es slido y que t eres ms que un joven simptico, quisiera confiarte el cuidado de mis negocios, si ests de acuerdo. Antgono respir profundo. Es un gran honor para m. Y una gran responsabilidad dijo con voz ronca No lo . s exactamente, pero tus negocios deben ser de los ms ricos de Kart-Hadtha. Amlcar lo neg con seas. Caminan. No van nada mal. Pero yo paso mucho tiempo fuera; Kshyqti no es pnica, y como mujer de un Nuevo tiene dobles disgustos con los viejos mentecatos, y ninguno de nosotros, los Nuevos, posee un banco o algo similar con lo que pueda administrar sensatamente una gran fortuna. Debo...? No, no quiero que cierta gente obtenga ganancias de m con sus uniones y bancos. Hannn, por ejemplo, ese culo de rata ribeteado de oro, que puede hacerse llamar el Grande gracias a los mritos de sus antepasados. Antgono sacudi la cabeza lentamente. Hannn, miembro del Consejo y gran terrateniente, socio de bancos y armador, era sin duda el futuro hombre de los Viejos. Deba tener unos treinta aos, ms o menos los mismos que Amlcar, y era el ms acrrimo adversario de ste en el Consejo. No, Hannn, no debe obtener ganancias a costa tuya. Pero un asunto de esta magnitud debe ser tratado fuera de la amistad, objetivamente. Me gustara llamar a mi administrador. Amlcar se mostr de acuerdo. Antgono se puso en pie, camin hacia la puerta de la habitacin y llam a Bostar. El joven pnico abri bruscamente los ojos cuando se enter de qu iba el asunto. Un gran honor, un gran honor repiti una y otra vez Pero hay que meditarlo . cuidadosamente, para provecho de ambas partes. Si maana vienes a casa un poco antes de la puesta del sol dijo Amlcar a Antgono podremos concretar un par de detalles. Y podr entregarte los principales rollos, , copias, naturalmente. Amlcar se puso de pie, dio una palmada en la espalda a Bostar y abraz a Antgono. Otra cosa, antes de que lo olvide.., necesito un nuevo administrador de bienes, el que tena ha muerto. Si conocis a alguien... Antgono lo acompa hasta la salida de la ciudad. Cuando regres a su despacho, Bostar continuaba todava sentado all, con los ojos muy abiertos. Uy uy uy uy uy! dijo. Una de las fortunas ms grandes de Kart-Hadtha. Uy uy uy! Djate de uy uy uy. Lo hablaremos ms detenidamente cuando tengamos los rollos y conozcamos los detalles. Conoces a algn administrador? 55

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Bostar sac el labio inferior y le dio ligeros mordiscos. No dijo finalmente No para algo de tales dimensiones. Las viejas fincas de . Byssatis... Uy uy uy! Qu est haciendo el follacabras? Daniel? Es uno de los hombres ms importantes del mercado, asesora a los hortelanos, cosas por el estilo. Quiere decir...? Pero es judo! Es bueno? Hace mucho que no lo veo, y no puedo saberlo. S, si que lo es. Incluso para algo grande, si es que quiere hacerlo. Pero... Sin peros. Amlcar no tiene prejuicios. Y a los libios que trabajan para l les es indiferente. Hasta la vista. La tarde siguiente Antgono fue al gran mercado de la puerta de Tynes. Haba hecho algunas averiguaciones y estaba seguro de haber encontrado al hombre que necesitaba Amlcar. El delgado y moreno Daniel no llevaba encima ms que una tnica larga y sucia. Tena el mismo aspecto que otros miles de campesinos, pero la gente con la que estaba discutiendo, de pie entre tres carros de fruta, dejaba ver mediante su manera de hablar y su postura que Daniel era el maestro. Antgono, atento, tom buena nota de ello. Vaya, el heleno alcornoque! Daniel se abri paso entre el crculo que lo rodeaba y se abalanz sobre Antgono para abrazarlo. O debo llamarte seor banquero? Follacabras dijo Antgono riendo. S, ya, follacabras. Ven, ms all se puede conversar mejor. Seguiremos hablando maana! Se despidi de los campesinos moviendo el brazo y empuj a Antgono por el gento. Era una tarde desagradablemente fra de finales de otoo; el cielo gris sofocaba los colores del mercado, los trajes y la mercadera. Antgono arroj una monedita adicional al muchacho que se haba quedado cuidando su carro y su caballo, y seal la artesa. El pequeo y harapiento cuidador llev el animal al abrevadero. Dejemos para ms tarde la celebracin del reencuentro dijo Antgono Tengo que . pedirte algo. Esper hasta que la esclava del despacho de bebidas hubo trado dos vasos con una infusin caliente, que con ese clima pasaba mejor que el vino Tengo algo importante . que pedirte. Daniel arrug la frente, bebi y se quem la lengua. Solt algn tipo de maldicin en su idioma. Tu banco necesita dinero? No, gracias. Un gran comerciante pnico me ha encomendado la administracin de su fortuna, se la ha encomendado al banco, y necesita un buen administrador de bienes. Daniel aguz la vista. Dnde? En Byssatis. En una finca muy grande, y pertenece a una de las familias ms antiguas y ricas de la ciudad. Y quieres decir que aceptaran a un judo? Antgono apret las manos contra el calor del vaso. Dejan que su fortuna sea llevada por un meteco heleno que esta noche cenar con ellos junto con un etrusco para conversar con un pnico y un romano. 56

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Daniel reprimi la risa. Una mezcla explosiva. Y, qu dices? Daniel tena la mirada fija en un punto perdido en el aire, sobre la cabeza de Antgono. Pues s, Tigo, es un poco repentino. Por otra parte... mi padre puede apoyarse en mi hermano, el mercado sin duda puede encontrar otro maestro. Y yo ya he desempeado este trabajo demasiado tiempo. No olvides que el pnico debe dar su visto bueno; luego yo ser tu jefe, como administrador general de sus bienes. Daniel sonri divertido. As quiz nos veamos ms a menudo. Qu es lo que debo hacer? Ven conmigo ahora mismo, tal como ests. Hablaremos con el propietario; si l est conforme, aclararemos lo dems los prximos das. Daniel solt un breve silbido. No puedo ir a ver a un pnico distinguido con este traje lleno de porquera. Levant el borde de su tnica, adornado con estircol, barro, polvo y manchas de frutas. Buscan un administrador de bienes, no una percha dijo Antgono Lo que importa . es lo que digas y cmo lo digas, no tus harapos. Pero despus de la primera charla tendrs que retirarte cortsmente, la cena es poltica, y... Claro. Y maana temprano en tu banco? Marco Atilio Rgulo tena el crneo anguloso de un campesino, era casi calvo y estaba pulcramente afeitado. Durante los siete aos de su cautiverio nunca haba demostrado buena voluntad, ni interior ni exteriormente; incluso en esta ocasin apareci vestido con su indumentaria romana: sandalias, escusal de cuero, toga. Los jvenes pnicos que tenan que vigilarlo coman en una pequea mesa colocada fuera del alcance de la voz de los invitados. Como Rgulo no hablaba nada de pnico (o no quera hablarlo) y apenas si saba algo de helnico, Kshyqti se retir despus de la cena. Ella no entenda latn; adems, no soportaba a ese zoquete romano. El etrusco, un hombre pequeo y delgado como un alambre, de movimientos inquietos y nariz de patata, se diverta haciendo trizas la rgida gramtica de aquel spero idioma. El latn de Amlcar era elegante, si es que el latn puede ser elegante. Antgono slo dominaba el idioma comercial utilizado habitualmente en las costas de Italia, una mezcla de latn, etrusco y helnico, pero poda seguir la conversacin. Amlcar estaba de muy buen humor; despus de un rpido y spero juego de preguntas y respuestas que haba durado una media hora, Amlcar haba aprobado a Daniel como futuro administrador, y hasta haba mandado a Psallo que lo llevara a su casa. El etrusco, a quien Antgono haba advertido algunas cosas previamente, empez a exponer sus noticias una vez terminada la cena. A causa del mal tiempo, los cuatro hombres estaban sentados entre dos braseros, en el interior de la gran habitacin que lindaba con la terraza. El romano beba agua, los otros, vino caliente con miel y hierbas. Yo novedades de Roma teniendo dijo el mercader etrusco. Rgulo no movi ni un msculo de la cara. Si de mi dependiera, a los miembros de los pueblos itlicos aliados de Roma no se les permitira comerciar con el enemigo, as no podran transmitir ninguna noticia. No quiero saber nada de esas novedades tuyas. 57

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El etrusco ri con irona. No pueblos aliados, etruscos sometidos y sojuzgados. T slo valorar mundo cuando todo romano, eh? El romano levant la comisura de sus labios. Cualquier caso, t bien en cautiverio, beber y comer y dormir y aire. Otros no tan bien. Amlcar se inclin hacia delante. A quin te ests refiriendo? Rehenes pnicos en Roma, tres subestrategas de buena familia, prisioneros en la guerra, cerca de Eryx. Rgulo lo observ desconfiado. Apret los labios; los msculos de sus mejillas trabajaron. A quin se refiere? dijo Antgono. Rehenes en la familia de Marco Atilio, con lo bien que est ste aqu? El mercader estir la mano sobre la superficie de la mesa. Exacto. Mujer y hermano de mujer furiosos porque Rgulo, esposo, padre, cuado, no vuelve a casa. Rehenes torturados y muertos. El rostro rosado del romano se tom ceniciento. Los dedos se aferraron a los apoyabrazos de su silla de tijera. Una preciosa talla de marfil cruji, se desprendi del apoyabrazos izquierdo y cay al suelo. Rgulo no se percat. Eso no es posible. Eso... eso no es romano! Si, s... tan romano como ruptura de tratado. Amlcar levant una mano; su rostro reflejaba una gran seriedad. No podemos afirmar si es cierto o no. En todo caso, es una mala noticia. Debo comunicarla al Consejo. Tenemos medios para averiguar la verdad. Rgulo se puso de pie; respiraba con dificultad. Escribir al Senado dijo con una voz casi inaudible Si vosotros . dijo dirigindose a Amlcar solicitis intermediarios que lleven mi carta consigo. Inclin ligeramente la cabeza y llam a sus guardas con un movimiento de la mano. Kshyqti volvi a la habitacin una vez que el romano se hubo marchado. El etrusco consigui mejorar un poco el humor general con sus ancdotas y relatos de sus viajes. Hacia la medianoche, cuando ya se marchaban, Antgono pregunt, ya en la escalera: Ah, cmo va con llama? Amlcar pas un brazo sobre los hombros de Kshyqti; Kshyqti sonri. Bien... pero llama raspa. A pesar de ser an temprano, el comedor de la sede de la asociacin de comerciantes de vino estaba lleno; Antgono haba reservado un lugar y una pequea mesa cerca del estrado, y segua la funcin con asombro. Recordaba algunos bailes y cantos, pero stos eran algo totalmente nuevo para l. Uno de los hombres tena el cabello oscuro y facciones desagradablemente blandas; Antgono supuso que se trataba de un eunuco cushita, o quiz un trogodita de las costas del Mar Arbigo, al sur de Berenice. El eunuco tocaba una multitud de instrumentos de percusin, y lo hacia con maestra. El movimiento arrtmico de las matracas desconcertaba un tanto a Antgono; de los dems instrumentos, dos le llamaban la atencin especialmente: un delgado tambor cubierto por ambos lados con un pellejo oscuro y guarnecido por pequeos discos 58

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tintineantes de metal en el bastidor, y un recipiente de cristal lleno de agua hasta la mitad, sobre el cual se haba fijado un platillo de bronce que el msico hacia sonar frotando sobre l un trozo de cuero hmedo que envolva una piedra. El otro hombre era mayor y canoso; deba ser heleno o macedonio y, al igual que el cushita, llevaba puesto un chitn amarillo. Este msico tena toda una coleccin de instrumentos de viento siringa, aulos de dos tubos, varias flautas de metal de un solo tubo de diferentes tonos entonaba un adornado acompaamiento y, de tanto en tanto, en mitad de la , pieza y sin perder el ritmo, intercambiaba instrumentos con la cantante: flauta por citara. La egipcia era increble. Deba tener alrededor de veinte aos, quiz algo ms. Sobre su frente, una terrible cicatriz corra en zigzag; sus cabellos eran oscuros y cortos, como una segunda piel. Su tez era casi aceitunada; no se haba pintado los ojos, pero haba trazado confusos dibujos de ocre y cal sobre sus mejillas. Llevaba una argolla de oro en el lado izquierdo de la nariz, y sus grandes labios tenan un color amarillo chilln. Antgono apenas si poda desprender la vista de la hechizante fealdad de ese rostro que tan pronto adquira la rigidez de una mscara de piedra, como expresaba xtasis mstico, clida amistad o vida codicia. Las uas de los dedos de sus manos y sus pies estaban esmaltadas de negro y adornadas con trocitos de plata que brillaban bajo la luz de las antorchas y candiles. El cuerpo, esbelto y cimbreante, poda ser descubierto bajo una transparente tnica sacerdotal egipcia, hecha de sutil lino. Ella bailaba, tocaba la citara y la lira, y en una pieza tranquila y sin letra toc tambin un instrumento sin nombre, una caja de madera abierta por debajo, con un puentecillo y una sola cuerda. Y cantaba. La voz chillaba y acariciaba, gema y retumbaba, grua y arrullaba, plena y segura en los tonos graves, fra y exacta en los agudos. Para Antgono la mayora de las piezas eran al mismo tiempo extraas y familiares. Partes de un ampuloso himno egipcio pasaban de la invocacin y la alabanza al escarnio de los dioses, gracias al ritmo duro y acelerado, los chirridos y borboteos del cuero sobre el platillo de bronces, y los insinuantes movimientos plvicos de la egipcia. Conocidas canciones helenas los viajados comerciantes pnicos presentes en la sala no tenan dificultades para seguir la letra cambiaban completamente cuando los msicos reemplazaban las melodas originales por lastimeras tonadas de los montes de Tracia. Una elegante cancin de amor compuesta con exquisito cuidado por un heleno annimo produjo estrepitosas carcajadas, la egipcia la cantaba con un marcado acento latino, y los msicos perdan el comps una y otra vez. La penltima cancin previa a la pausa conservaba la meloda y el ritmo de la composicin original, pero los versos de Safo haban sido traducidos al pnico arbitrariamente y con mucha gracia. La egipcia dirigi sus ojos oscuros hacia Antgono, que estaba sentado casi frente a ella. Feliz veo, casi inmortal, al hombre que sentado all tan cerca frente a ti tu voz dulce percibe y tambin tu risa seductora puede or. S, que tormento para mi pecho el retumbar del corazn. Visin tan fugaz de ti me dejas de repente sin esas palabras y ms, mi lengua revienta, un tierno 59

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fuego corre bajo mi piel, mis ojos ya no pueden ver, slo un ronco bramido retumba en mis odos, chorros de sudor bajan por mi, y un temblor me sobrecoge... Antgono disfrut de la representacin dramtica, pero slo levant una ceja y la comisura izquierda de sus labios. Mientras los msicos cambiaban de instrumentos y lugares murmurando los preparativos para la ltima cancin, Antgono hizo una seal a una esclava y le pidi que le trajera una bandeja de plata con tres vasos llenos de vino sirio. Con migajas de pan form un pequeo falo que apoy contra el vaso del centro. Luego le pareci que esta pequea escultura de masa poda ser un poco inquietante. No pudo reconocer desde el principio la siguiente pieza, una antigua cancin de cosecha helnica, himno a la fertilidad divina. Pero la msica era otra. Antgono haba odo una meloda parecida a unos dos das de viaje de Petra, cantada por los hombres de una caravana rabe: era un clamor apremiante y ansioso por agua, una splica a los dioses para que la siguiente fuente que encontraran en el inclemente desierto fuera rica y refrescante. La egipcia arrancaba un sonido sordo al instrumento de una sola cuerda, el anciano tocaba una flauta de metal, el eunuco se dejaba los huesos deslizndose y rabiando sobre la piel del tambor. La msica se hizo ms y ms intensa, hasta que finalmente la letra de la cancin, en heleno, sali de lo ms hondo de la garganta de la egipcia, envuelta en trinos rabes y sonidos deslizantes y recursivos. Afinad ese canto, afinad, haced ms espacio para el dios! Lo divino quiere hincharse, crecer, caminar empujando por medio vuestro. El contraste de letra, msica y puesta en escena era tan intenso que los espectadores, negativamente impresionados, casi sintieron alivio cuando lleg la pausa. Antgono se puso de pie y camin hasta el estrado llevando la bandeja, dio un vaso al eunuco, otro al anciano, y entreg a la cantante toda la bandeja, con el ltimo vaso y el trozo de pan moldeado. Para agradecer vuestro gran arte y alimentar muchas otras cosas dijo. La egipcia se sent en el escabel, coloc la bandeja sobre sus rodillas, vio el regalo y se ech a rer. Luego arranc de un mordisco la punta de la escultura de pan, levant el vaso, inclin la cabeza ante Antgono y bebi. Mientras volva a su lugar, Antgono senta los ojos oscuros de la egipcia clavados en su espalda. Durante la pausa y la segunda parte de la funcin, ella lo busc con la mirada muchas veces. Un rayo de luz entraba en la habitacin por debajo de uno de los pliegues de la cortina de cuero, pintando los ladrillos de rojo plido. Antgono quit la manta, se levant cuidadosamente y abri la cortina. Primeras horas de la maana; las calles, tres pisos por debajo de la planta del edificio destinada a los huspedes, estaban tranquilas; el aire otoal era fresco, pero an no penetrante. El suave viento del norte traa augurios del mar y tierras lejanas. Un sutil velo de niebla reposaba sobre la baha y el mar; la luz se escurra como a travs de una copa de cristal llena de fresco zumo de limn. La silueta de las colinas de Cabo Kamart se levantaba por encima de los tejados blancos y planos. 60

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Acabo de regresar y ya siento otra vez este tirn en el pecho, pens Antgono. Se volvi de nuevo hacia la habitacin. El aroma de densas esencias, el olor de lechos de cuero y mantas de lana, de sudor, y los vahos del amor, se mezclaban con el frescor del ambiente, se hacan ms agudos e intensos por un instante, antes de empezar a disolverse. Mir la cama. Los ojos oscuros estaban abiertos, parpadeando, observndolo; luego la egipcia se envolvi hasta los hombros en la manta. Antgono se acuclill al borde del lecho. El rostro, despus de tres horas de sueo y sin lneas de colores, era ms dulce, aun atrayente y repulsivo, pero al mismo tiempo dueo de una extraa fragilidad. Esto es demasiado maravilloso dijo l a media voz, en pnico El xtasis de la . pasin. Ensimismado, en heleno. Se inclin hacia delante, recorri con la yema de los dedos la cicatriz que le cruzaba la frente, roz la mejilla izquierda. Ella volte la cabeza y apret los labios contra la palma de su mano. La cicatriz dijo Antgono. Pestae y sigui hablando en egipcio. Cmo, hija de los antiguos dioses, es que tienes esta cicatriz? Ella levant las cejas. Las arrugas de la frente, atravesadas repetidas veces por la cicatriz, eran tres estelas cortadas por centelleantes peces azulados. Un tumor maligno que tuvo que ser extirpado. Cmo es que hablas mi idioma? Pas casi dos aos en Alejandra, y prefera estar con los habitantes de Rhakotis que con los presumidos macedonios. Sonri Anoche no tuvimos tiempo para hablar. Soy . Antgono. T, cmo te llamas? Isis. egipcia reprimi una risita. La Antgono sacudi la cabeza lentamente. No quiero hacer chistes malos sobre el retorno al regazo de la Gran Madre o algo por el estilo, pero lo cierto es que ha sido divino. La mano derecha de la muchacha sali de debajo de la manta. El delgado ndice pas sobre la nariz recta de Antgono, sobre los labios, la barba negra, sigui deslizndose y se entretuvo jugando con el vello del pecho. Seguiremos cantando aqu durante algo ms de una luna. Tus ocupaciones, sean las que sean, te llevarn lejos de aqu en estos das? Mis negocios me obligan a quedarme en Kart-Hadtha. Ella era la nica hija de un adivino de Kanopos, ciudad del placer y la diversin ubicada en el brazo izquierdo de la desembocadura del Nilo y unida a Alejandra por un canal de unas diez millas de largo. Su madre haba muerto en el parto. Isis haba pasado los ltimos diez aos tena veinticinco bailando y cantando por media Oikumene, haba interpretado diferentes tipos de msica con diferentes msicos, haba escuchado y aprendido canciones. Seguan hablando cuando afuera haca ya mucho rato que la ciudad haba despertado y las voces, chirridos de carros y gritos de vendedores se abran paso hasta llegar a ellos. Antgono se visti y dio un beso a la egipcia. Los negocios dijo. Ella bostez, se repantig en el lecho y entrecerr los ojos. Siempre te levantas tan temprano? Hay que aprovechar el tiempo. Esa luna entre otoo e invierno fue una buena poca. Antgono trabajaba duro para volver a coger todos los hilos. Exceptuando a las personas del banco y a Isis, vio a poca gente. Amlcar haba viajado al sur con Daniel para poner al corriente de todo al nuevo administrador y cuidar l mismo de sus intereses. Casandro diriga correctamente, aunque sin 61

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demasiadas ideas, el viejo negocio de importacin y exportacin de Arstides; Arsnoe y los dos nios haban vuelto a casa, mientras que Argope permaneca con su madre en el interior. La anciana no quera volver a Kart-Hadtha; Antgono fue a visitarla una vez cuatro das sin Isis a la finca que tenan en la costa, algo apartada del camino a Ityke; all se enter de que Argope, que entonces tena diecisis aos, se casara con el hijo de un vecino cuando llegara la primavera. Poco despus de aquella visita tuvo lugar una fiesta de dos das, la boda de Bostar con la hija de un acaudalado hortelano, y Antgono odi a todos los convidados, pues tuvo que volver a pasar dos das y dos noches separado de Isis. Cuando terminaron sus representaciones, Isis y sus msicos se quedaron en Kart-Hadtha unos cuantos das ms, esperando a que estuviera preparada la caravana con la que queran viajar a Egipto. Una de aquellas ltimas y agridulces noches que pasaron juntos en la habitacin de la asociacin de comerciantes, yacan en un estrecho abrazo en medio de la oscuridad. El xtasis de deseo, ternura y melancola se haba disuelto para convertirse en un dolor dulce y pulsante. Antgono senta cmo se humedeca aquella mejilla que yaca apretada contra la suya. Sin moverse, dijo en voz baja, fra: Una casa blanca y espaciosa al sur de la baha de Kart-Hadtha. Puedo comprarla; ha quedado desocupada hace poco. Tiene un gran jardn, con hortalizas, vides silvestres y cipreses. Hay un estanque, y frente a la casa est el mar, con un pequeo embarcadero. De la boca clida cercana a su oreja brot un suspiro, luego la respuesta, como venida de una distancia infinita. Una luna esplndida, en la que la flor de la dicha ha llegado ms alto que los tronos de los dioses helnicos. Lo que acabas de decir ha convertido el capullo en una flor deslumbrante. Debemos cortar la flor para preservarla? En un florero blanco, espacioso y sin msica, se marchitara. Nunca podr agradecrtelo lo suficiente, pero dentro de algunos aos, si para entonces, an nos conocemos, podrs comprenderme. Sus uas se hundieron en la espalda de Antgono, y cuando, de repente, ella se traslad al antiguo Egipto de los ritos e invocaciones, fue como si algo invisible, ni siquiera vislumbrado, llenara el espacio que rodeaba a Antgono con una presencia helada que infunda temor. Oh, dioses que cautivis corazones y arrancis el corazn, dioses cuyas manos reconstruyen el corazn de un hombre segn sus actos, tened piedad y perdonadlo. Salud, seores del tiempo perpetuo y la eternidad! No me arranquis el corazn con vuestros dedos! Pues mi corazn es el corazn del gran dios, cuyas palabras estn en sus miembros y deja el libre transcurrir a su corazn, que est dentro de l. Yo le he ofrecido las llamas del corazn a la hora del dios de amplio rostro, y le he rendido holocaustos en Hemen'aw. Que mi corazn no sea arrancado. Me encomiendo a ti, e imploro fervorosamente a tu corazn... Empez a sollozar interrumpiendo su plegaria. Antgono se apart de ella, coloc las manos sobre sus pechos y le bes el ombligo. Por qu invocas a los viejos dioses de la muerte? susurr. Su voz apenas le obedeca. Isis yaca rgida debajo de l; su cuerpo era como escoria que se va enfriando. Acaso la despedida no es como la muerte? Un atardecer de invierno, mucho tiempo despus de la partida de la caravana, Amlcar fue al banco a visitar a Antgono. Haba negocios de que hablar, pero el pnico tena otras cosas en el corazn. Pareca ms alegre, ms risueo que nunca. Una noticia mala y dos buenas, amigo. Cul quieres or primero? Primero la mala, despus la buena y despus la mejor. Antgono sonri y escanci vino en dos vasos. Amlcar esper hasta que hubiera bebido el primer trago. 62

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Como quieras dijo luego. Su rostro se ensombreci por un instante Esta maana . ha llegado por mar un correo de Adrbal, con noticias y una carta de Roma para Marco Atilio Rgulo. Y? Amlcar hizo una mueca con la boca. Esos locos dijo en voz baja. Hemos hundido su flota y detenido su ofensiva sobre Sicilia. Tienen hambre, muchos romanos han cado y se han ahogado, y les hemos hecho una gran oferta. Paz; regreso a los lmites previos a la guerra; reconocimiento de la soberana romana sobre la parte oriental de Sicilia; entrega de trigo y otros productos, libres de pago; adems, quinientos talentos de plata para la reconstruccin y como generosa indemnizacin por las prdidas sufridas en una guerra que ellos empezaron al romper el tratado. Antgono levant el vaso. Por la victoria dijo sin levantar la voz. No han aceptado la oferta, verdad? No han aceptado la oferta. Y es cierto que unos parientes de Rgulo han torturado y asesinado a tres pnicos distinguidos a quienes tenan como rehenes personales. Vaya locura. Por qu? Qu obtienen con ello? Un sacrificio para los dioses romanos de la guerra? Amlcar se encogi de hombros. No lo s. Tampoco s qu dir Marco Atilio al respecto. Es testarudo y necio, pero tambin es una persona honorable. Y esto... Lo sabe ya? Un emisario del Consejo ha ido a verlo este medioda. Antgono suspir. Dado tu buen humor, las dos otras noticias deben ser realmente extraordinarias. Las facciones de Amlcar se relajaron. S. Hemos envuelto y empaquetado pulcramente a los mentecatos. Ri burln . Hoy era el debate sobre las diferentes nuevas estrategias, sobre los estrategas, sobre la designacin de los hombres a los que el consejo propondr a la asamblea de ciudadanos para que sean elegidos sufetes para este nuevo ao. Como Roma no quiere la paz, haba que nombrar un nuevo estratega para la Guerra Siciliana. Enderez la espalda. Y en este momento ests hablando con l. Antgono se levant de un salto, corri sorteando la mesa y abraz a Amlcar. Por fin! Tantos necios, luego tantos buenos hombres que fueron depuestos, y ahora por fin el mejor! Deberan haberte elegido hace diez aos! Amlcar se defendi. Entonces era muy joven; a los veintids aos no se puede ser comandante supremo. Pero los hemos enredado bien! Antgono volvi a sentarse. Cmo? Amlcar resplandeca. Primero aprobamos definitivamente las reducciones que sufrira la flota, aunque es una locura. Eso los confundi. Despus propusimos a Hannn como estratega para la pacificacin del interior. Eso los confundi todava ms. Finalmente, propusimos a dos de sus hombres ms destacados, Bitias y Magn, para la eleccin de los nuevos sufetes. se fue el golpe final. Estaban tan confusos y entusiasmados, que nos cedieron la eleccin del nuevo estratega. 63

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Me parece que habis concedido demasiadas cosas. No habis actuado con un poco de ligereza? Hannn en el interior... Amlcar levant las cejas. As estar fuera de Kart-Hadtha un par de meses al ao, lo que sin duda ya es una victoria. Los sufetes pueden deformar un poco las leyes, a su arbitrio, pero no pueden causar muchos males. Y en Sicilia yo puedo poner un poco de orden a la confusin reinante y, quin sabe, hacer que el prximo ao los romanos prefieran la paz. Antgono bebi a la salud de Amlcar. Y cul es la mejor noticia? Debe ser algo formidable. Amlcar se inclin hacia delante. Ahora brillaba no slo su boca, sino tambin sus ojos. Despus de ocho aos dijo en voz baja Kshyqti vuelve a estar encinta. Por , llama! Levant su vaso. A la maana siguiente, Antgono se enter, de boca del capitn del puerto, que Marco Atilio Rgulo le haba arrebatado la espada a uno de los guardas y se haba dado muerte.
FRNICOS, OIKONOMOS PARA EL COMERCIO CON OCCIDENTE DEL BANCO REAL DE ALEJANDRA, EGIPTO, A ANTGONO KARJEDONIO, SEOR DEL BANCO DE ARENA, KARJEDN Salud, bienestar, paz en el espritu, fuerza en la carne, y progreso en el comercio, oh, Antgono: Gracias por tu informe, me ha hecho sufrir el gran placer de la risa. El banco de Ptolomeo concede al Banco de Arena un margen de mil talentos de plata para sus negocios en, con o a travs de Egipto; haberes y deudas a los intereses habituales. Como pocas cosas te divierten, quiero contarte algo que en realidad debera callar pero me entusiasmara ver qu cosas puedes conseguir con unos informes subrepticios. En una tribu de maques vive cautivo un antiguo alejandrino llamado Lisandro. Es un anciano, y ltimamente ha sido fuertemente sacudido por las injusticias del destino. En Alejandra lo llamaban La Nariz. Es uno de los mejores mezcladores de aromas, maestro en la cata y combinacin de exquisitas esencias; ha desarrollado novedosas prensas y ollas de coccin para ptalos delicados. Abandon Alejandra porque en Egipto todo es propiedad del rey y para establecer una industria hace falta la autorizacin real y la participacin del rey en la industria. Cuando sus negocios y por tanto tambin la parte de ellos que se apropiaba el rey adquirieron una dimensin considerable, Lisandro decidi quitarse de encima a aquella sanguijuela. Una noche de otoo abandon Alejandra, viaj a Rodas y de all a Creta, Citera y Naxos, hasta que finalmente lleg a Delos, donde encontr unas condiciones favorables para su trabajo. Poco le importaba que de all no pudiera exportar nada a Egipto, pues en Atenas pagaban media mina de plata, o ms, por un frasquito de su agua perfumada, y l slo tena que pagar un dos por ciento por derechos de aduana, en lugar de las cuatro dcimas con que lo gravaba el impuesto de nuestro rey. Pero despus de algunos buenos aos, se produjeron dos grandes tempestades y un terremoto. Una tempestad hundi un gran nmero de barcos no muy lejos de Cabo Sunion; uno de esos barcos llevaba a un gran comprador y comerciante de Atenas los frutos del trabajo realizado por Lisandro durante todo un ao, otro llevaba al banco que un amigo suyo posea en Epidauro casi todo el oro y la plata que Lisandro haba reunido. La otra tempestad envi al fondo del mar un barco cargado con costosas y raras flores y hierbas, que se diriga a Delos. El terremoto, finalmente, no fue muy intenso, pero la casa y los talleres de Lisandro se encontraban en el sector de Delos ms afectado por el sesmo. Tras algunos ataques de desesperacin, Lisandro intent volver a poner las cosas en marcha. Hace alrededor de un ao, el viejo perfumista viaj a Cirene y de all, por tierra, hasta la regin de los maques, a quienes compraba el silfin a precio de oro. Pero la ltima entrega, hundida con la tempestad, no haba sido pagada por completo, de modo que ahora Lisandro est all, a tres das de viaje al sur de Filenn, encerrado en una tienda bien vigilada, mientras el rey de los maques espera que algn socio del perfumista pague cinco talentos de oro por ste, a modo de rescate y liquidacin de su deuda. Quizs esta informacin te sea de utilidad, oh Antgono. Progreso y bienestar para el Banco de Arena. Y prosperidad para todos tus negocios.

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Despus de veinte das de lo que el piloto, Mastanbal, llamaba bordear la costa, llegaron al vrtice de la gran baha oriental, a la frontera entre Cirene, Egipto y la zona de dominio pnico: Filenn Bomoi. Ms de dos siglos y medio atrs, tropas pnicas haban aniquilado all a los guerreros dorios, cuando los espartanos dejaron de sentirse satisfechos con la regin de Cirene y quisieron conquistar partes de la Libia pnica. El lugar era menos una ciudad que un puesto de observacin avanzado, una fortificacin fronteriza contra Cirene y Egipto y un lugar de paso para las caravanas. Las ciudades ubicadas al este de Sabrata, las antiguas colonias libiofenicias de Huejat Heoa para los helenos , Leptis, Aspy, Maqom Hadtha, disfrutaban, a cambio de un tributo, de proteccin pnica e independencia interna; tenan la libertad de establecer aduanas portuarias, pero no podan molestar a las caravanas. Para Kart-Hadtha, la regin fronteriza y las relaciones con las tribus nmadas del interior maques, augileros, garamantas y nasamones eran demasiado importantes para dejarlas desprotegidas, y demasiado difciles como para gobernarlas directamente. Esta zona fronteriza libre terminaba en Sabrata; a partir de all, la recaudacin aduanera produca a Kart-Hadtha el equivalente a dos talentos de plata diarios. Antgono, respaldado por una carta del nuevo estratega, Amlcar, quera ir a las estepas con una parte de la guarnicin de Filenn para, sea como fuere, rescatar de los maques al viejo perfumista Lisandro. El Banco de Arena haba adquirido una zona industrial ubicada al oeste de Kart-Hadtha, a orillas del lago de Tynes. El heleno no crea que el viejo perfumista que poda convertirse en una gran inversin prefiriera permanecer prisionero de los maques que aceptar las buenas condiciones que poda ofrecerle Antgono. El comandante pnico de la pequea fortaleza de Filenn proporcion a Antgono cincuenta jinetes nmidas, cincuenta arqueros gatlicos y cincuenta soldados de a pie ibricos, casi la mitad de la guarnicin de Filenn. Una carta de Amlcar abra todas las puertas. La estepa estaba verde por las lluvias del otoo. Al amanecer caballos y soldados de a pie se abran paso a travs de un mar de ovejas y vacas. El campamento, en una hondonada entre las colinas que rodeaban un pozo, estaba formado por unas doscientas tiendas. Algunos somnolientos maques se levantaron; figuras de barbas hirsutas, con amplias capas del color del desierto, armadas con lanzas y mazas rectangulares. Las tropas llegaron del norte, desplegndose para formar un semicrculo ante el campamento. Antgono se dirigi a las tiendas solo y desarmado, con un comandante y un caballo de carga que llevaba encima dos talentos en monedas de oro y las piezas de una balanza. La entrevista realizada en la tienda del caudillo, con el pnico como intrprete, fue extremadamente alegre y corts. Bebieron una infusin caliente, comieron tibio pan cimo y se ofrecieron mutuamente la sal que Antgono haba trado consigo. Kart-Hadtha es afortunada por contar con la amistad de vuestro pueblo dijo Antgono. Son estos tiempos indignos, dado los caprichos y veleidades del soberano de Egipto; pero los padres de la ciudad pueden dormir ms tranquilos sabiendo que un hombre valiente y honorable como t guarda las fronteras y cuida del comercio y a la gente. El maque se rasc la desgreada barba y refunfu dos o tres frases. Dice tradujo el pnico que Kart-Hadtha tambin hubiera podido transmitir ese mensaje sin necesidad de enviar a ciento cincuenta emisarios armados. Antgono sonri. Como seal de la amistad entre tu admirable pueblo, oh rey, y la ciudad de KartHadtha, te hemos trado unas monedas de oro, dos talentos. Son monedas pnicas, helnicas y egipcias, poseen valor en cualquier lugar. El rostro del rey se ilumin. 65

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El rey dijo el pnico no encuentra ninguna falta en tus palabras y condesciende a aceptar las monedas. Antgono levant la mano. A cambio de las monedas slo pedimos un pequeo favor que a la grandeza del espritu real parecer insignificante. Dice que su espritu es tan grande y suave como los excrementos de una liebre del desierto. Antgono esboz una sonrisa sarcstica y mont la balanza. En uno de los platillos coloc bolsas con monedas, en el otro, una pesa de plomo de un talento. Era una balanza muy grande, que en caso necesario tambin poda pesar a un hombre. Un talento de oro. El rey puede comprobar por si mismo la calidad de las monedas. El maque abri varias bolsas, sac algunos schekels y dracmas, los mordi, refunfu y volvi a dejarlos en su lugar. Veo Antgono segua sonriendo veo un carro cubierto por una tienda; sobre el , carro hay vasijas como las que suelen emplearse para conservar la leche obtenida de los tallos y races del silfin. Junto a las vasijas hay unos fardos que probablemente contienen tallos y hojas de la planta. Dice que la fuerza de tus ojos slo podra mejorarse arrancndotelos. Normalmente, un talento de oro equivale a ocho fardos y tres nforas. Sin embargo, esos fardos me parecen un poco ms pequeos de lo acostumbrado; pero no queremos regatear con tan buen amigo. Sin duda el rey se alegrar al or que renunciamos a abusar de su hospitalidad durante las numerosas horas que haran falta para pesar todo aquello correctamente, y que nos conformamos con ocho fardos, tres nforas y el carro, al que engancharemos caballos de nuestra propiedad. Ahora est contando algo de una fuente cuyo aspecto agradable es engaoso, pues el agua no se puede beber y, adems, est llena de sanguijuelas. Antgono quit la pesa y coloc en el platillo las bolsas restantes, hasta que la balanza estuvo equilibrada. Los dos talentos sern tuyos, oh rey, a cambio de otros ocho fardos y otras tres nforas. Puesto que entre buenos amigos se debe tener confianza, no nos llevaremos el silfin ahora, ni siquiera queremos averiguar si tenis disponible esta cantidad. Antgono extendi la mano izquierda mostrando el anillo con la piedra verde en que estaba tallado el smbolo del banco. Cuando llegue la primavera enviar a un emisario que tendr un anillo igual a ste. A l deberis entregarle el silfin. Sin embargo, queremos que durante los prximos aos el rey y su pueblo reciban muestras ms claras de nuestra amistad y agradecimiento. A lo largo de los prximos cinco aos, el rey deber recibir dos veces al ao un talento y medio de oro a cambio de un talento de silfin. El maque arrug la frente y habl sin parar durante el tiempo que un hombre tarda en respirar por lo menos diez veces. Resumiendo, dice que a un escorpin hay que besarle la cola slo despus de haber aplastado el resto de su cuerpo entre dos piedras. El pnico sonri divertido. A mi no hace falta que me bese la cola. No lo traduzcas. Y nuestra simpata y agradecimiento, oh rey, no har slo que te demos quince talentos de oro a cambio de diez talentos de silfin, sino que adems queremos liberarte de una pesada carga. Dice que por cinco talentos dejar libre al viejo heleno que le debe esa suma. Pero que slo lo pondr en libertad si los cinco talentos se le pagan de inmediato. No en diez cuotas. 66

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El mundo se llevara una muy mala impresin si personas que han comido pan y sal con el rey sufrieran un accidente en su tienda. Este nmada piojoso dijo el pnico a media voz nos recuerda que la sal era nuestra, no suya. Sal es sal. El rey, puesto que su insondable bondad as se lo dicta, mandar cargar las pertenencias de su husped heleno en el caballo y despedir al anciano con palabras de pesar. Antgono se levant. El maque permaneci sentado, parpade y coloc la mano sobre la empuadura del cuchillo curvo que llevaba en el cinto. En pocas palabras... se niega a hacerlo. El discurso del nmada haba sido considerablemente ms largo. Antgono suspir. Cuando retom la palabra, el caudillo se sobresalt un tanto; la voz hasta entonces dulce del joven comerciante haba adquirido un tono metlico. Dile que los otros ciento cincuenta emisarios traen otro mensaje de Kart-Hadtha, que no tiene necesariamente que cumplirse. Es un mensaje algo ms spero que los saludos que yo le he transmitido. El pnico tradujo. El maque volvi a refunfuar algo y se mantuvo sentado. La elegancia de tu indirecta, oh Antgono, lo ha impresionado; pero quiere saber cul es exactamente el otro mensaje. Cuntas cabezas hay en su pueblo? Dice que mil. A m me parece que exagera, pero... Eso no importa. Antgono se agach, mir fijamente al maque y seal la enorme balanza. En esos platillos llenos de oro cabe ms o menos la misma cantidad de lquido rojo que en el cuerpo de un ser humano. El otro mensaje es una orden y un ruego. El rey, estimulado por aceradas puntas de espada, habr de aguzar la vista y contemplar cmo el oro es retirado de los platillos. A continuacin, y ste es el ruego de Kart-Hadtha, deber atestiguar que uno de los platillos sea llenado quinientas veces, y el otro cuatrocientas noventa y nueve veces, con liquido rojo; slo entonces la balanza ser equilibrada con sangre real. En sus prisas por abandonar el campamento y el cautiverio, Lisandro resbal del caballo y cay de cara contra el suelo. La violencia y alcance de sus maldiciones parecieron desmedidas a Antgono, incluso cuando el anciano levant un diente del suelo. Slo al acercarse ms comprendi el joven comerciante el dao sufrido por el anciano. Lisandro tena la boca abierta de par en par y agitaba los brazos sin soltar el diente roto. El penltimo refunfu. Un solitario colmillo colgaba ahora de la enca superior . Qu voy a comer ahora? Antgono observaba pensativo al hombre por cuya causa haba venido hasta aqu. Los dedos que sostenan el diente estaban salpicados de manchas, causticados y descoloridos. La famosa nariz, que Antgono haba imaginado como un aparato imponente, era poco ms que un bulto diminuto entre las arrugas del rostro, dotado de dos agujeros an ms diminutos y llenos de vellos. Las orejas del perfumista eran en cambio gigantescas, como las asas de una enorme nfora. En Karjedn hay buenos mdicos dijo Antgono. Pueden ponerte dientes nuevos: de madera, de bronce, de marfil, si se te antoja. O de la boca de un muerto. Lisandro escupi, subi cuidadosamente al caballo y aguz la vista. Karjedn qu? Ya. Liberado y otra vez esclavizado. Bah! 67

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No, tengo algunas propuestas que hacerte para trabajar juntos. Un taller al lado de la vidriera, frascos a tu gusto, otras cosas. Y sonri burln te construiremos un molinillo para que muelas la carne. Tragar la papilla pnica, esa mezcla de harina, queso y miel. Bah! Cmo era eso de trabajar juntos? Lisandro acept la oferta: una empresa comn en la que el banco participaba con seis dcimas partes. El anciano invertira sus conocimientos y talento. A los seis aos, cuando se hubiera compensado la ltima entrega de silfin hecha a cambio de la ltima cuota de la deuda, volveran a negociar, y ambas partes concedan a la otra la posibilidad de liquidar la sociedad, o continuarla. En Filenn, Lisandro subi a bordo del barco que deba llevarlo a Kart-Hadtha junto con el silfin y algunas indicaciones para Bostar. Antgono se detuvo algunos das en la localidad. Haba una posada con cimientos y bveda subterrnea de piedra tallada, una taberna con paredes de ladrillo y, en la parte superior, de madera y barro, un gran dormitorio para huspedes que se obstinaba en recordar las viejas camas de campaa y sus urticantes mantas. Tambin haba una especie de puerto, formado por un muelle amurallado y dos o tres cobertizos que a punto estaban de desmoronarse y que hubiera podido servir para reparar barcos, si hubieran habido barcos, y obreros. El capitn del puerto, un pnico, estaba borracho la mayor parte del tiempo. El resto del pueblo, fundado sobre los huesos de una pareja de hermanos pnicos que, mucho tiempo atrs, se haban inmolado en ese lugar para salvar a la patria, estaba compuesto de cabaas de madera y barro; haba algunos pescadores que en sus destartaladas barcas apenas si podan dormitar a un grito de distancia de la playa; y algunos campesinos, pastores y recolectores del silfin. Todos los dems estaban inactivos y esperaban la primavera, la reanudacin de los viajes de barcos que se acercaban a la costa, las primeras caravanas. La fortaleza pnica se alzaba al este de la localidad, sobre una pequea colina protegida por una muralla, fosos, una segunda muralla y empalizadas. Antgono, que haba recompensado con dos schekels a cada uno de los ciento cincuenta soldados que lo acompaaran en su expedicin que en Kart-Hadtha corresponda a la paga que ganaba un lo trabajador del puerto en ocho das se emborrach tres noches seguidas con los oficiales, en , la posada, y pas la cuarta noche con la gorda y plida esclava de la taberna, que no jadeaba, ni gema, ni gritaba, sino resoplaba. Al da siguiente, todos y cada uno de los oficiales le preguntaron entre bromas si la esclava haba vuelto a resoplar. Al sexto da, cuando ya estaba casi decidido a arriesgarse a hacer solo el largo camino, lleg una pequea caravana invernal. El templo de Amn recibi el dinero sin pronunciar nuevos orculos. Antgono, casi aliviado, sigui el viaje con la caravana hasta Egipto, donde al llegar a la primera plaza fuerte teora el desierto que se extenda inmediatamente al este de Filenn perteneca al reino en de los lgidas tuvieron que pagar un tetradracma cada uno. El ltimo invento dijo uno de los comerciantes. Escupi; por si acaso, esper hasta haberse alejado cien pasos de los guardas. Ya no slo por las mercancas, ahora hay que pagar por uno mismo para poder entrar. Bah! La prxima vez estar el mismo rey o sus dioquetes en la frontera, contar los pelos de los viajeros y exigir un bolo por cada uno, para que el real monopolio de la lana no se vea perjudicado. Al sur del lago de Moeris, en Shedet/Crocodilpolis, Antgono se separ de los mercaderes y se dirigi hacia el Nilo; luego, pasando por Menfis, Merimda y Naukratis, sigui hacia Alejandra. La travesa por el antiguo ro sagrado se vio interrumpida una y otra vez, porque cada uno de los guardas de cada una de las aldeas de cada uno de los distritos quera ver el permiso de navegacin del capitn, el nmero de autorizacin del barco y los papiros de viaje de cada uno de los viajeros. Antgono volvi a sumirse en aquella vieja 68

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sensacin de opresin, asfixia y odio impotente. El barquero, un egipcio de mediana edad a quien le faltaban la oreja izquierda y el dedo corazn de la mano derecha, gustaba de informarse sobre otros pases. Antgono le habl de Kart-Hadtha, y, para evitar la nostalgia, pas luego a contar cosas de la lejana India. Como puedes ver, en la India todo es ms o menos igual que aqu dijo finalmente . Los ojos del soberano estn en todas partes, los impuestos y derechos de aduana son sofocantes, y, como aqu, la gente est dividida en clases. El barquero espant algunas moscas que le revoloteaban en la oreja. Si y no. Si te he entendido bien, hay dos grandes diferencias. Cules? El soberano de la India utiliza el dinero que recauda para construir calles, hospitales y alojamientos para pobres y hurfanos. Nuestro tirano mete todo dentro de su propio bolsillo; nada de ese dinero vuelve al pueblo convertido en alguna otra cosa. Correcto. Y cul es la segunda diferencia? Cuando alguien (t no lo haces, como dices, pero otros s), cuando alguien cree en otra vida o en la reencarnacin, es un alivio pensar que si uno lleva una vida decorosa puede volver a nacer en una clase ms alta. Aqu eso no sirve, ni siquiera un egipcio santo puede llegar a ser macedonio alguna vez. Antgono oa la amargura del barquero, pero en su rostro relajado no vea nada que se correspondiera con esa amargura. T aprecias a los macedonios, verdad? El barquero seal a su izquierda. All, bastante alejados de la orilla rodeados de rboles y apenas visibles, se levantaban unos edificios brillantes. Ves el templo? Es un lugar de refugio. Incluso un asesino puede refugiarse all, sin que a nadie le est permitido siquiera tocarlo. Pero hay una excepcin. Lo s: los persas. Los descendientes del antiguo imperio bajo cuyo dominio tanto haban padecido los egipcios, seguan siendo odiados. A los persas no se les conceda la posibilidad de buscar refugio en el templo. Antgono record un caso: un macedonio haba contrado deudas y quiso evitar tener que saldarlas huyendo; pero su acreedor, otro macedonio, dijo que el primero tena sangre persa. El templo lo entreg. Si. Los persas y sus descendientes. Sabes qu haremos si volvemos a ser los amos de nuestro propio pas? Protegeremos nuestros templos de los intrusos; ningn macedonio ha de manchar un lugar sagrado, ni siquiera con la mirada. Preferira que mi hija fuera muerta por un persa que acariciada por un macedonio. Antgono haba pasado en Alejandra casi dos aos, luego haba estado viajando durante otros tres aos, primero como ayudante de caravanero, con poco dinero propio, y luego ya como joven mercader. Y al regresar de la India se haba detenido en Alejandra otros dos meses, antes de emprender el viaje de regreso a Kart-Hadtha. Ahora encontraba la ciudad de Alejandra prcticamente igual a como la haba dejado; algo ms grande y ms rica, pero no ms agradable. Su primer paseo lo condujo a la sede de los mercaderes pnicos, ubicada a una calle de distancia de la amurallada parte interior del puerto. All poda encontrar un lugar donde pasar la noche, informacin y la oportunidad de reencontrarse con algunos viejos conocidos. La drsena de Kiboto tena el mismo aspecto que aos atrs: barcos, obreros, perchas de carga. Al ver el gran puerto occidental, Eunostos, la cabeza empez a zumbarle; con esa superficie de agua desplegada ante los ojos haba aprendido a sumar nmeros quebrados; la antiqusima aritmtica egipcia superaba a la geometra mnica de los helenos como el acero a 69

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la caa. Pero el viejo mendigo que le haba enseado esa aritmtica, adems de los matices del idioma egipcio, ya no se encontraba all. Antes viva en un hoyo cavado en la arena al oeste de la ciudad, al norte de la necrpolis, y empezaba cada da pidiendo al Gran Dios Verde que no inundara su palacio. El palacio segua all, y tampoco la vista del mar y de Eunostos haba cambiado, pero ya nadie saba nada del anciano. Corran las primeras horas de la tarde cuando Antgono lleg al puerto oriental, el Puerto Real. Poco antes de entrar en el barrio donde se levantaba el palacio real, cambi de direccin, camin hacia el sur por callejas secundarias y, luego, se dirigi hacia el este por la Calle Magnfica, de setenta pasos de ancho, hasta llegar al colosal edificio de mrmol del banco estatal lgida. Pregunt por el oikonomos Frnicos; un centinela de tintineante armadura lo condujo a travs de un atrio, una escalera de mrmol, un largo pasillo de cuyas paredes colgaban costosas alfombras, otra escalera, otro pasillo y por fin los salones del asesor para el comercio con la Oikumene occidental. Frnicos, hombre de unos cuarenta aos, tena el cabello rizado y vesta un sencillo chitn y sandalias. Una cosa ms lo diferenciaba de los grandes mercaderes y banqueros de Alejandra, a menudo desproporcionadamente adictos a la pulcritud y los adornos: sus padres haban venido de Atenas, y un heleno tena que ser muy hbil para poder alcanzar un puesto tan importante dentro de la capa social que diriga el imperio, compuesta casi exclusivamente por macedonios. Antgono mostr el sello de su anillo y record a Frnicos una carta en la que le haba anunciado su llegada a finales de otoo y le haba planteado ciertas preguntas. Ah, Antgono de Karjedn, del Banco de Arena, aquel del smbolo tan simptico. El heleno seal una silla de tijera, se dirigi a una pared contigua a la puerta y, sin tener que buscar mucho, sac un rollo de papiro de un estante y se sent tras su mesa de trabajo. A ambos lados de sta haban braseros que calentaban y ahumaban la habitacin. Listo. Haba imaginado que el propietario de un banco de Karjedn seria... eh, algo mayor. Antgono se reclin sobre el suave cuero del respaldo. A muchos les pasa lo mismo. Incluso en Karjedn, donde se empieza a vivir muy pronto. El banquero ech una rpida ojeada al contenido del rollo. S, ya lo haba odo decir. A los trece o catorce aos, verdad? Las familias antiguas y ricas que hacen que sus hijos sean educados por sacerdotes no tienen tanta prisa, pero por lo general la educacin pnica se limita a la lectura y escritura, y un poco de aritmtica. Y tambin, por supuesto, buenos consejos. Frnicos levant la vista. He reunido alguna informacin, lo cual es comprensible, espero, a la vista de las sumas de que se trata. Ahora me gustara echar un poco ms de luz sobre ti y tus objetivos. Los informes son favorables, pero tu banco existe desde hace tan slo dos aos, no, dos aos y medio, y es muy poco tiempo para poder diferenciar entre un jugador afortunado y un comerciante digno de confianza. Contaba con ello. Qu deseas saber? Nada, es decir, yo no quiero saber nada, pero la administracin del imperio y la superintendencia de banca. Ya sabes... Nadie puede hacer lo que quiere, pues todo est regulado para su bien. Cada persona tiene su puesto, que slo puede abandonar por un mandato extraordinario o consiguiendo una autorizacin especial. Conozco las reglas. 70

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Y t quieres abandonar un puesto creado por tu padre y ocupar uno nuevo. Por eso las preguntas. Antgono cruz los brazos. Sin extenderse demasiado, habl de su educacin, su poca como ayudante del mercader Amintas, en Alejandra, los viajes a la India, Taprobane, Arabia, la poca en Kart-Hadtha, el reparto de la fortuna, los nuevos negocios del banco. Frinicos apenas si tom unos cuantos apuntes; escuch atentamente, plante dos o tres preguntas inteligentes y por fin dijo: Bien, creo que podemos pasar al asunto. Todo tiene justificacin, quieres, pues, arruinar a Amintas? Antgono ri. No, no quiero arruinar a Amintas. Cuando lo conoc me di cuenta de que es un macedonio perverso, codicioso y petulante, y no me trat como se debe tratar al hijo del hombre que es dueo de ms de la mitad del negocio. Ya en aquel entonces consider que se trataba de un mal socio, y por eso quisiera liquidar rpida y definitivamente la asociacin que existe entre l y el banco, que ha asumido los bienes de mi padre. Que esto arruinar a Amintas, eso ya seria una consecuencia secundaria que no tena prevista, pero que confieso me proporcionara una gran alegra. Frnicos sonri con irona, pero no tard en recobrar la seriedad. En Alejandra se considera poco inteligente ir contra uno o ms macedonios. T eres heleno. Soy heleno. S de lo que estoy hablando. Puede perjudicarte de algn modo realizar los cambios que deseo? Frnicos levant la ceja izquierda. A m? En este caso yo soy el banco del rey. Antgono cerr los ojos un momento. Desde aquella vez que estuve en Alejandra tengo el objetivo de llegar a una posicin en la que ya no tenga que depender del humor de personas como Amintas. En opinin del banquero Frnicos, puedo ser arrogante en Alejandra? Frnicos parpade. No ante el soberano, el dioquetes o el Banco Real. Pero ante cada uno de los mercaderes macedonios, si. Bien. Entonces, al asunto. La negociacin dur una hora. Antgono calcul en ochocientos talentos de plata el valor de su participacin en los diferentes negocios del macedonio Amintas. Frnicos mand a un sirviente buscar algunos rollos del archivo; en Alejandra, como se deca en el puerto, se toma nota de cada pedo, de su intensidad, direccin, propagacin, las circunstancias de su surgimiento y los trajes que tiene que atravesar para divertir al mundo. Segn los documentos, el valor ascenda en ese momento a ochocientos cuarenta y cuatro talentos, veintisiete minas, cuarenta dracmas y tres bolos; Arstides (o el Banco de Arena; o Antgono) posea el setenta y cinco por ciento de los negocios, edificios, barcos, cargamentos, esclavos..., de Amintas. El banco se encargaba de hacer todas las reclamaciones a Amintas, de ser necesario mediante medidas coactivas o confiscacin de bienes, por lo que exiga ms de una dcima parte del importe total. Antgono recibi un abono en cuenta de setecientos cincuenta talentos de plata, que podan quedar ingresados a un inters del tres y medio por ciento o podan ser retirados cuando lo deseara el Banco de Arena. Frnicos llam a cuatro escribas que redactaron un total de ocho copias. En la ltima parte de la negociacin deba estar presente otro banquero, encargado de los inmuebles que 71

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posea o administraba el Banco Real. Antgono compr un terreno de dos estadios de largo por un estadio de ancho en la playa de Eleusis. El suburbio oriental se estaba convirtiendo en el barrio de los ricos, lleno de parques y palacios; segn opinin de los banqueros, el precio del terreno se multiplicara por diez en un lapso de cinco aos. Tarareando suavemente, Antgono se dirigi al establecimiento de Amintas, situado entre la Calle Magnfica y el Heptastadin, el dique dirigido hacia la isla de Faros, que separaba a los dos puertos. El obeso macedonio estaba bebiendo vino y recibiendo los masajes de una esclava de piel oscura. Una vez lo hubieron hecho pasar, Antgono salud inclinando la cabeza. Disfrutaba mirando al mercader desde lo alto. Naturalmente, el macedonio haca negocios con todo tipo de personas, sin tener para nada en cuenta su origen; sin embargo, fuera del trabajo trataba casi exclusivamente con macedonios, a disgusto con helenos, de mala gana con fenicios o pnicos, de ninguna manera con judos, tracios, babilonios o semejantes; y cuando vea a un egipcio cerraba los ojos. Siempre cuidaba de llevar consigo un frasquito de perfume lleno con una mezcla de hierbas y especias molidas. Cuando negociaba con un egipcio, ola el frasquito apenas ste se retiraba, y a veces incluso antes. Antgono recordaba ntidamente que muchas veces slo hablaba con l poniendo el frasquito bajo su nariz.., antiguamente. Ahora Antgono se sac del cinturn la copia que corresponda a Amintas del acuerdo tomado en el banco. Dnde est tu frasquito de perfume, oh gran comerciante? Amintas, an acostado sobre su barriga y bajo las manos de la esclava, seal un pequeo montn de costosas prendas. Antgono palp los trajes buscando el frasquito, dio con l, verti el contenido en el suelo y lo dej caer. Se hizo aicos. Luego puso frente al atnito macedonio el papiro con el sello del banco, inclin la cabeza sonriendo y sali. El buen humor se disip en el ocaso mientras Antgono vagaba por las caticas callejas de Rhakotis. La vieja aldea de pescadores egipcios, a orillas del canal que una el lago de Mareotis con el puerto de Eunostos, con las tenduchas de pescado y las sombras tabernas, las pequeas casas de los pobres, rebosantes de gente, y los puntos de encuentro ms concurridos de todos, los pozos y cisternas; esta Rhakotis ocultaba miles de recuerdos de personas, cosas y vivencias. La primera borrachera con vino, el primer delirio del cuchillo y el primer vrtigo de la carne; Antgono pensaba con cario en la joven viuda del pescador ahogado, mujer que tanto le haba enseado. Casi sin quererlo, camin hacia su casa. No la encontr; no podra volver a encontrarla. Los macedonios haban empezado a, segn decan, sanear y mejorar el antiguo barrio egipcio; en el sector oriental de Rhakotis haban desaparecido casas y callejas para dar paso a calles amplias y brillantes, empedradas y limpias, que se cortaban unas a otras en ngulos rectos, y a blancas jaulas sin rostro, edificios de alquiler administrados por esclavos de los respectivos propietarios. Todava afligido y furioso, a la maana siguiente hizo que un carretero egipcio lo llevara al Puerto del Canal. Un grupo de rboles y matas formaba una glorieta frente a un despacho de bebidas; Antgono se sent all y bebi cerveza egipcia tibia mientras esperaba la barca a Kanopo. Fue fcil encontrar a Isis; casi todos los numerosos bufones, msicos, bailarines y artistas de todo tipo que vivan en la ciudad del placer conocan a la cantante. An ms fcil fue dejarse caer en sus brazos sin pronunciar una sola palabra. Ella viva en una casita de madera ubicada un poco en las afueras, al borde de un pequeo bosque de palmeras, junto a la desembocadura del brazo canpico del Nilo. La casa tena una sola habitacin. Afuera, un tardo viento invernal sacuda las palmeras y llevaba la espuma de las olas hasta la arena. Adentro estaban el calor del horno de hierro y el ardor del lecho. 72

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Por la noche Antgono acompa a Isis al lugar donde sta actuaba. Segua con los mismos msicos, pero haba algunas novedades en el espectculo. Una cancin de un poeta heleno desconocido cautiv particularmente a Antgono, que nunca haba pensado mucho en la muerte. El verso final de cada estrofa siempre provocaba algaraba y exclamaciones espontneas del pblico, pero la acritud de la voz de Isis impresionaba a Antgono, y los agudos gemidos de la flauta de metal del anciano le llegaban hasta la mdula y erizaban los pelillos de su nuca. Primavera y verano e invierno has visto, siempre es as; el sol se ha puesto, la noche desaparece las fronteras. No busques angustiado el origen del sol, la fuente del agua, esfurzate por dinero que te d ungentos y guirnaldas. Tcame la flauta! Si tuviera tres fuentes espontneas de miel, de leche cinco y de vino diez, de ungento una docena, dos de agua y de fro helado an otras tres, tendra un muchacho en la fuente, y una doncella! Tcame la flauta! La flauta de Lidia es ma y el lidio tocar la lira y la caa frigia tambin; sordo retumba el tambor de piel. Quiero cantar mientras viva; y cuando me llegue el da dejadme la flauta en la cabeza, dejadme en los pies la lira. Tcame la flauta! Jerjes, el rey, comparta con Zeus, segn l, todo: solitario en su barca surcaba mareas de Lemnos. Riquezas acumul Midas, y ms del triple Kinyras: pero basta un bolo para que Caronte te lleve al Hades. Tcame la flauta! Fue una luna vertiginosa en la que slo el lecho y las canciones se repitieron. Todo lo dems fue ms tarde, en los recuerdos de Antgono, un torbellino de luces, rostros, imgenes e impresiones mutiladas. Pero en medio de esta tempestad se encontraba tambin la calma del gran templo de Serapis, en el que Isis y Antgono conversaron y discutieron largamente con un sacerdote. Cmo puedo considerar esto sagrado? dijo el joven heleno. Toros consagrados a un dios llamado Apis son sacrificados y, mediante los susurros mgicos de unos sacerdotes se transforman en Osiris reencarnado. Y un movimiento equivocado de la lengua convierte a OsirisApis en Serapis; luego viene un macedonio llamado Ptolomeo, que quiere gobernar sobre los egipcios, helenos y macedonios, y da a la imagen del dios la barba de Zeus y de Plutn, y algo de Cervero. Y a esa mezcla de toro, perro y anciano debo rezarle, a pesar de que s que un rey la ha ideado para unir a sus numerosos pueblos? Todo lo divino es sagrado; lo exterior es slo la forma en la que se manifiesta una persona, sea sta un sacerdote, un rey o un mercader ateo. Tu dios tiene varias formas: forma de ser humano y forma de moneda. Slo que an no sabes cmo est formado el ncleo sagrado; y ste es indivisible. El viejo sacerdote, un macedonio, sonri. Antgono tambin sonri; dio un manotazo a la bandeja de mrmol, teida por la sangre vertida sobre ella durante decenios. 73

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Mi dios es el mundo: mrmol, antes de ser transformado en bandeja; seres humanos, antes de ser convertidos en creyentes; el imponente mar, antes de ser degradado a ser una especie de taparrabo de Poseidn. Isis le mostr la gruta del Gran Dios Verde: restos de las antiguas instalaciones de un templo sumergido bajo el mar, reconstruido y provisto de una bveda de vidrio verdoso por arquitectos imaginativos. Isis le mostr todo lo que Kanopo y Alejandra podan ofrecer: el domador negro que introduca la cabeza en las fauces del len; el bufn que se ataba zancos a los pies, se suba a una tabla colocada sobre un rodillo de madera y haca malabarismos con cinco esferas de cristal, o cinco mazas de madera, o cinco monedas; la formidable baera de mrmol, en la cual el aseo era slo una preparacin para aquello que ofrecan muchachos y doncellas; el laberinto con antorchas y combos espejos de metal en las paredes; el hombre que se tragaba una serpiente venenosa viva, hasta que entre sus dientes ya slo poda verse la cabeza de la vbora, que luego arrancaba de un mordisco; las mil tabernas y posadas y teatros y salas de msica. Cuando, de pronto, lleg la primavera, alquilaron una barca y navegaron durante dos largos das en torno a las islas de junco del Nilo, hasta que los rayos del sol despertaron a los mosquitos. Una vez fueron a Alejandra, donde Antgono se inform de los barcos y lleg a un acuerdo con un capitn que pronto zarpara hacia Apolonia, en las cercanas de Cirene, y, si el viento y las olas lo permitan, intentara seguir el viaje hasta Sabrata. En la taberna del puerto, una habitacin inmensa con mesas y taburetes toscos, vigas teidas por el humo y la grasa, y humeantes antorchas y candiles, se sentaron a la mesa con un hombre de unos treinta y cinco aos que se quejaba de los capitanes del mar, del desierto y de las rutas de las caravanas. Su nombre era Eratstenes. No pareca encontrarse muy sano; la piel amarillenta que poda verse bajo su barba contribua a acentuar su aspecto enfermizo. Los dedos de su mano izquierda eran curvos como las garras de un ave rapaz, los de la derecha estaban embadurnados de tinta. No era un da particularmente fro, pero Eratstenes llevaba botas altas de cuero y varias faldas de lana colocadas unas sobre otras. Beba cerveza de cebada tibia. El capitn, un chipriota llamado Molo, lo observ con menosprecio. Tambin podemos invertir la queja. La ignorancia de los instruidos, las lagunas de los eruditos... pas la mano sobre la nariz redonda y arque los labios hacia abajo. Se Isis reprimi una risita. Ms vale que sobre a que falte. Eso es lo que he visto siempre en mis viajes. Muchsimas cosas consignadas por los eruditos no existen, ni han existido jams. Eratstenes puso cara de tristeza. Sobran cosas errneas y faltan cosas que de hecho existen. Lo s, lo s. Pero es slo culpa nuestra, no es slo culpa de los eruditos. Tambin es culpa de los viajeros, que dan noticias falsas. Antgono jugaba con su vaso de vino. Cuando era nio, escuchaba las historias descabelladas que contaban los marineros en Karjedn. Yo no crea ni una palabra de esas historias, pero despus he encontrado cosas similares en Herodoto. Eratstenes suspir. Si, claro, s. Tener que depender de la sinceridad del que hace el relato, se es el problema. Aristteles viaj a muchos lugares; creo que sus explicaciones sobre la constitucin de Karjedn, que t mismo puedes juzgar, no son equivocadas. Antgono balance la cabeza. Equivocadas no, slo un poco demasiado... optimistas. La constitucin de Karjedn es tal como la describe Aristteles; pero no tan buena como l deduce de su propia descripcin. Es decir, que los hechos son correctos, pero su valoracin es demasiado favorable. 74

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A pesar de todo... lo que dice es correcto. Tambin Herodoto viaj mucho, y por lo que ha escrito sobre los lugares en los que ha estado es correcto, pero tambin ha dejado que le cuenten mentiras sobre regiones que nunca ha visitado. El capitn se encogi de hombros. Isis apoy el codo sobre la mesa y carraspe. Te refieres a cosas como las gordsimas ovejas persas a las que los pastores tienen que atarles a la cola tablas con rodillos debajo porque de lo contrario los pobres animales no podran moverse? Eratstenes inclin la cabeza. He aqu una mujer instruida. S, me refiero a ese tipo de historias. Molo refunfu algo incomprensible. Despus dijo: Pero de eso precisamente se trata, seores. Historias que ningn campesino o marinero se creera, simplemente porque su dura y sin duda estrecha cabeza no las acepta. Pero a la instruida gente de la ciudad, a un erudito de la biblioteca de Alejandra, por ejemplo, se le puede contar casi cualquier cosa, porque se envanece de su mente abierta. Mientras ms sabe uno, ms crdulo es? Es eso lo que quieres decir? Eratstenes lo miraba casi horrorizado. Antgono ri. Me parece que hasta cierto punto eso es lo que dice Molo. Pero ests olvidando dos o tres cosas importantes, Eratstenes. Los viajes largos pocas veces se realizan por curiosidad o sed de conocimientos. Los comerciantes buscan nuevos mercados y nuevos productos; los soldados quieren conquistar nuevas tierras. Los mercaderes que encuentran algo nuevo transmiten este conocimiento a su hijo, o quiz a un amigo, pero no a otros mercaderes ni a eruditos que lo pondran por escrito, dejndolo al alcance de todos. Y los soldados que conquistan cuatro o cinco cabaas de barro en un pas extrao, convierten esas cabaas en una colosal fortaleza, para que uno les tenga admiracin. Si quieres saber esto o lo otro dijo Molo ve a verlo con tus propios ojos, en lugar , de hundir el culo en un mullido cojn. Por qu tengo yo que hacer tu trabajo? Tengo otras cosas que hacer. Sonri. Cierta vez, cuando era un muchacho dijo Antgono, escuch en Karjedn que un mercader le deca a otro: Si quieres llegar a determinado puerto de las Galias, navega once das con un buen viento del sur o del suroeste, y en la novena noche de viaje haz que la Osa Mayor pase de la proa al sptimo remo de babor. El capitn que oy esto qued perfectamente enterado. Molo dio un manotazo sobre la mesa. As es; s, es cierto. Pero t, erudito, probablemente querrs saber a cunto equivale eso en pasos, estadios, parasangas o millas. Y ningn capitn tiene tiempo ni ganas para calcular eso. Y un gua del desierto dijo Isis, que lleva a las caravanas de un pozo de agua a otro, se estara quitando l mismo su pan si transmitiera sus conocimientos a los cartgrafos. Adems, los caravaneros y capitanes no tienen tiempo; su inters est centrado en el negocio. Los simples marineros tienen demasiado trabajo durante el viaje, y adems les faltan los conocimientos necesarios; son ellos los que cuentan fantsticas historias sobre una isla donde mana leche de los pozos. y cuyos habitantes tienen una sola pierna, porque no tienen otra cosa que contar. Antgono titube un momento El soberano de la India, Ashoka, . posee, gracias a sus enviados, mapas precisos de Siria y Egipto, pero estos mapas son slo para l y altos funcionarios, no para los mercaderes hindes. Yo he visto en manos de capitanes y caravaneros mapas continentales y costeros de una precisin extraordinaria; pero esos mapas nunca llegan a las bibliotecas. 75

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Conocimiento en manos de aquellos que lo pueden utilizar refunfu el chipriota. Ay, ay. rostro de Eratstenes se contrajo, como si padeciera algn dolor Y los El . frutos intiles de los filsofos, producto de la conversacin y de recorrer cientos de veces un mismo pasillo, se transmiten a la posteridad en papiros, pergaminos o piedras. Cmo se reirn de m dentro de unos siglos! Estaba ya un poco bebido. Yo he ledo a filsofos dijo Antgono en voz baja y, nada contra ti como persona, , Eratstenes, nunca me han parecido dignos de aprecio. Peroratas sobre la vida en si, inventadas por gente sedentaria que nunca ha saboreado la vida; no han saboreado aquellas cosas que bretones, pnicos e hindes sienten de la misma manera, mientras sus pensadores y sacerdotes buscan en todas partes distintas explicaciones para los mismos fenmenos. Acostarse con una mujer en el pestilente ro del mercado, o en la playa, bajo las estrellas; la aparicin de las primeras gotas de lluvia que recibe la boca despus de una larga sequa; la sensacin del agua pura y fresca entre los dedos de los pies, despus de una larga caminata marcada por el calor y el polvo; las ventajas de las diferentes razas de caballos o tipos de barcos; las intrigas de palacios, tabernas y antros; el estupor ante la vida y la confirmacin de la muerte. Estoy borracho. Pero, qu es mejor, el susurrar de papiros o el viento que canta en las velas? Fros pensamientos o sangre, vino y semen? Molo sonri, Isis ri para s, Eratstenes observ al heleno de Kart-Hadtha con ojos maravillados. Eres mercader o poeta, muchacho? Dio un suspiro Ah, la vida y la muerte y la . tinta. Dime, joven amigo, t has vivido? Veo a la mujer que est a tu lado; dime, juiciosa egipcia, l ha vivido, verdad? Pero acaso ya ha... matado? Eratstenes se inclin hacia delante, casi vido. Una astilla encendida se desprendi de la antorcha que colgaba de la pared y cay siseando en el vaso de Molo. El chipriota arrug la frente y sac la astilla del vaso. Isis observaba a Antgono. Su mirada no contena ninguna pregunta; ms bien haba en ella una especie de rechazo. Antgono extendi la mano sobre la mesa. Estaba pensando en los salteadores que haban atacado al pequeo grupo de viajeros cerca de Taprobane. Haban sido cuatro. El comerciante de sedas chino haba apualado a uno, el gigantesco negro que trabajaba para una casa de comercio pnica haba estrangulado al segundo. Antgono haba matado al tercero con una espada corta y haba perseguido al cuarto hasta su guarida, donde le haba dado muerte a pualadas despus de una corta pelea. Estaba pensando en el breve y amargo delirio; y en las seis bolsas de perlas, que luego se convertiran en la base del banco. S. S? Solamente s? Eratstenes pareca desilusionado. El chipriota se dio la vuelta y bram. Vino! Luego dej caer los puos sobre la mesa S, por qu no? Qu es tan . importante? Si no fuera as, pronto ya no habra sitio en este mundo. Ms tarde, Antgono recordaba con frecuencia la extraa reserva que Isis haba mostrado durante esa luna cada vez que se hablaba de la muerte, los muertos, los asesinatos. Antgono haba sentido los bultos en el pecho, sobre la espalda, en el interior de los muslos de Isis, pero como ella no hablaba de eso, l tampoco deca nada; hasta que luego fue demasiado tarde para poder decir muchas cosas. En el viaje de regreso a Kart-Hadtha, Antgono cogi la malaria. Pas cuatro das en el sofocante camarote ubicado debajo de la cubierta de popa del mercante, acosado por delirios febriles y atendido ms por necesidad que por compasin. Alguien coloc junto a su litera un lavamanos de bronce con incienso, para alejar las moscas y la fiebre. Antgono se sumi en 76

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una ininterrumpida serie de sueos espantosos en los que unos ojos lo miraban, observaban, absorban, despedazaban. El ojo rojo de Melkart, que le hacia llegar una amenaza lejana y tranquila; un ojo de Isis, amarga negrura de la despedida; el ojo sereno de Gotamo, creador de las dulces enseanzas a las que se haba convertido el soberano hind, Ashoka, tras la matanza de cientos de miles en Calinga. Pero este ojo lloraba; el ojo de un demonio del viento atrapado en la vela del mercante, cargado de una maldad abismal; los ojos de la boa de pescuezo hinchado, balancendose; los ojos de las mil terribles estatuas de dioses del templo prohibido de Pa'alipotra; los ojos de un mago de Charax, que absorban todas las fuerzas; los ojos quebrados de los ladrones agonizantes, en Taprobane; la mirada de esfinge del prncipe de la pervertida fortaleza a las puertas de Kane. Y entre ellos, en sueos no tan espantosos, los ojos alargados de la hija del mercader chino, los ojos de gato del hermafrodita del templo de Menfis, los ojos pintados de negro de la hetaira de Tadmor, y siempre los ojos de Isis. En un momento de semiconsciencia Antgono pidi al capitn que alejara el incienso. Todos los sueos, que estaban ligados a la intensidad de ese denso vapor, terminaron. A partir de entonces durmi con mayor serenidad; el barco cabeceaba, la vela, completamente desplegada, crepitaba; sal y madera que cruja, respiraba: Antgono volvi a soar con el velero rabe dejando la India y Taprobane a su espalda, impulsado por las alas del poderoso viento que precede a la lluvia. Kart-Hadtha herva de rumores y novedades. Hannn el Grandehaba partido hacia el interior con un poderoso ejrcito de elefantes, jinetes y soldados de a pie entre ellos espartanos, beros, celtas y nmidas para ganar gloriosas batallas contra tres o cuatro aldeas de desesperados campesinos libios. Se tomaba su tiempo; sus mensajes al Consejo y al pueblo hablaban de crueles enemigos abatidos y regiones inextricables. Como adems de dar estos informes los emisarios de Hannn organizaban magnficos banquetes para los habitantes de la ciudad da se sacrificaron en el gora cien bueyes, cuatrocientos jabales, mil carneros y un por lo menos cinco mil gallinas, y vino y leche corrieron en cascadas slo se burlaban de , ellos los pnicos y metecos que conocan el interior. Por su parte, Amlcar haba recibido un sobrenombre hacia apenas dos meses: baraq, Rayo. Sin tropas de refresco todos los mercenarios recin reclutados estaban en las filas de Hannn y casi sin avituallamiento, Amlcar haba reemprendido los combates antes de lo acostumbrado. Haba comenzado el decimoctavo ao de guerra, y los romanos no contaban con que un estratega pnico hiciera algo nuevo. No contaban con Amlcar baraq. Amlcar empez la guerra de posiciones, asol fortificaciones romanas avanzadas, con su presencia y su ejemplo devolvi al combate a una multitud de soldados libios de a pie que haban sido rechazados por los romanos, convirtiendo una retirada en una victoria casi descansada frente a una legin que se haba lanzado a perseguirlos demasiado pronto. Nunca hasta entonces aquella mezcla de mercenarios de diferentes pueblos y provistos de armas distintas haba estado en condiciones de resistir a las compactas, homogneas y bien pertrechadas legiones; Amlcar fue el primero que aprovech las ventajas de diferencias existentes entre sus hombres, se adapt a las circunstancias del clima y el terreno, cont con determinadas caractersticas del lado contrario y supo anticiparse en la lucha. Introdujo espas algo de lo que casi todos sus predecesores haban prescindido sobre todo elmeros. Los naturales del , lugar podan moverse con relativa libertad, conocan bien el lugar, tenan parientes y amigos en pueblos y ciudades ubicadas en la zona ocupada por los romanos, y eran buenos amigos de los pnicos. En los siglos de dominio sobre la isla, los pnicos nunca haban atentado contra las costumbres de los elmeros, ni se haban inmiscuido en los asuntos internos de las ciudades. Cuando una legin y algunas unidades de tropas auxiliares aliadas, en total casi cincuenta mil hombres, salieron de un campamento de invierno bien fortificado de la retaguardia para asegurar unas posiciones amenazadas en las cercanas de Eryx, Amlcar envi jinetes nmidas a estorbar la marcha de las tropas romanas. Simultneamente, avanz 77

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con soldados de espada beros y honderos baleares por un paso elevado apartado, conquist, saque y prendi fuego al campamento de invierno, ahora dbilmente defendido, y, al da siguiente, tras una marcha forzada nocturna, aprovech un terreno difcil para atacar por los flancos a las columnas de marcha romanas, previamente sorprendidas y separadas unas de otras por los nmidas. Pero los diez mil soldados de a pie y tres mil jinetes que pidi a Kart-Hadtha como refuerzo para expulsar de Sicilia a los romanos antes de que acabara el verano llegaron; Hannn realizaba una incursin contra los campesinos libios con ms de cuarenta mil soldados, y no poda prescindir de ningn hombre. A diferencia del Consejo de la ciudad y, sobre todo, de Hannn y sus partidarios, el almirante Adrbal era un hombre razonable; ste dio a Amlcar todo lo que poda darle. Cuando los romanos se retiraron a posiciones ms fciles de defender, desocupando completamente la parte occidental de Sicilia, las fuerzas que contaba Amlcar no eran suficientes para continuar el ataque. Mientras sus comandantes intentaban asegurar las regiones ganadas a los romanos, y Adrbal utilizaba una parte de la flota para mantener ocupados a los barcos de Siracusa, el Rayo, a quien los romanos crean en Sicilia, cay con las dems naves pnicas sobre los veleros de avituallamiento romanos, devast puertos mal protegidos de la costa italiana, prendi fuego a campos de trigo no muy alejados de Roma y saque almacenes de provisiones de las carreteras que conducan al sur. En los primeros aos de la guerra, Amlcar, muy joven an, haba mandado una pentera, luego seis, luego veinticuatro; haba reclutado mercenarios en Klumyusa, en Iberia y entre los nmidas; cuando estrategas incapaces pusieron a Kart-Hadtha en peligro inmediato, y hubo que recurrir a la ayuda del espartano Jantipo para derrotar a Rgulo, Amlcar diriga una parte de la caballera, y con ella realiz el movimiento decisivo en la batalla decisiva. Antgono saba que Amlcar era probablemente el nico que haba ledo los importantes escritos de los estrategas y tcticos helenos, sobre todo del rey Pirro, y haba estudiado varias veces la manera de proceder de los romanos; y no se sorprendi cuando, un atardecer, oy en un bao que un viejo terrateniente del partido de los Viejos y otro pnico alababan y maldecan a Amlcar. El Rayo golpea en todas partes; quin de nosotros podr detenerlo despus? El otro pnico, gordo y calvo, retozaba en el agua y resoplaba como un hipoptamo. Sabamos que sera as. No han debido dejarlo ir a Sicilia. Por otra parte... queremos perder la guerra? anciano se incorpor y se enjuag la El cara. S, ya, perder un poco aqu, ganar un poco all, a qu conduce eso? Libia es ms importante que Sicilia. Antgono se reservaba su opinin, aunque tena que morderse la lengua para poder hacerlo. No tena motivo para temer a los pnicos, pues el banco era bastante fuerte, pero conoca a los Viejos, y saba que no tena ningn sentido hablar con ellos. Al da siguiente visit a Kshyqti, a quien faltaba poco para el parto. Antgono le cont la conversacin que haba odo y ella lo escuch con atencin. El sol colgaba ya muy cercano al horizonte; estaban sentados en la terraza que daba al este, y la barriga de Kshyqti apresaba los ltimos rayos que caan por encima del borde del tejado. La sombra de aquel bulto que pronto sera un ser humano cautivaba a Antgono. Todos lo sabemos, el mismo Amlcar lo ha dicho varias veces: preferiran perder la guerra que apoyar a los Nuevos. Slo que... Roma no es Siracusa. Un regreso a las antiguas fronteras y condiciones no traer la paz. Kshyqti se golpe la barriga con la mano derecha. 78

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Sal de ah dijo a media voz regalo de un dios extranjero. Si algn dios de aqu o , de algn pas extranjero pusiera fin a esta guerra rpidamente... Sea lo que fuere lo que llevo aqu dentro, un nio o una nia, debera crecer en tiempos de paz y con un padre. Antgono se arrodill frente a Kshyqti y coloc sus manos sobre las de ella; dos lgrimas resbalaron por sus mejillas. Si te pudiera prestar algn tipo de ayuda... Ella se esforz por sonrer. Ya has hecho bastante, amigo, t y llama. Si quieres ms, ven a vernos ms a menudo. Psallo es un viejo cascarrabias, y siempre es bueno tener a un hombre simptico en casa. Las nias siempre se alegran de verte. Poco antes de la llegada de Antgono, Salambua y Sapanbal haban sido llamadas por el viejo heleno que les daba clases, para la lectura vespertina de algn filsofo. Vendr a veros tan a menudo como me sea posible. Ya sabes que el banco no siempre me deja mucho tiempo, sobre todo ahora que Bostar piensa ms en la barriga de su mujer que en el negocio. divertido. Ri Kshyqti inclin la cabeza. Y t...? Qu piensas de las barrigas de las mujeres? Antgono ri. Me gustan los vientres de las mujeres... por qu? Qu edad tienes? Veintiuno? An no, s. Quieres decir que debera imitaros a ti y Amlcar, y a Bostar? Por qu no? Quieres esperar a ser un anciano? No. Pero todava hay tiempo. Adems, no hay muchas mujeres a las que me gustara ver como madre de mis hijos. Y tu egipcia? Antgono asinti lentamente con la cabeza. S, mi egipcia. Est en Alejandra, cantando. Mi pnico est en Sicilia, venciendo. Kshyqti sonri con un poco de malicia Y . nosotros dos, pobres metecos, aqu en Kart-Hadtha... Antgono se encogi de hombros. Espera unos das ms, seora de la casa, en Kart-Hadtha hay ciertas costumbres. Los malos estrategas son crucificados, los buenos estrategas son depuestos; quiz pronto vuelvas a ver a Amlcar. Si no es as dijo ella en voz baja en invierno ir a Lilibea con los nios. Pero t, , amigo y embajador del dios que envi a llama... Cuidars un poco del nio si Amlcar tarda en volver? Para que no est slo con mujeres y esclavos? Cuidar del nio, seora, como si fuera un hermano o hermana menor. Ella sonri. Entonces est bien. Ahora ya puede nacer. Diez das despus naci un nio, y como no se conoca el nombre del dios a quien perteneca el llama por haberle sido sacrificado, Kshyqti tal como Amlcar haba deseado llam al pequeo Khenu Baal, Gracia de Baal. El nombre fenicio ceremonial se convirti, en el marcado pnico de Kart-Hadtha, en Anbal, que tambin era el nombre del padre de Amlcar. 79

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Poco despus Bostar fue padre de un nio a quien haciendo un guio al ojo rojo de Melkart, smbolo del banco llam Bod Melkart, esclavo de Melkart: Bomlcar. A Antgono los recin nacidos le parecieron tan hermosos que puso en duda la sensatez de su decisin de esperar un tiempo antes de convertirse en padre. Pero haba tantas otras cosas que hacer. Tras la destruccin de la gran flota, la armada de Kart-Hadtha haba hundido tambin los ltimos barcos de los aliados de Roma que entorpecan el comercio; esto ocasion que el comercio martimo al oeste de la lnea SiciliaCerdeaCrcega experimentara un notable incremento, y que el Banco de Arena hiciera grandes negocios. En otoo despus y de una ausencia de ms de diez aos lleg sorpresivamente el hermano mayor de Antgono, Atalo. ste estaba visiblemente orgulloso del pequeo Antgono y sus empresas; sobre todo porque esto le permita retirar poco a poco su parte de la herencia sin perjudicar a la familia. Atalo haba establecido en el interior de Massalia un negocio de vinos y lana (procedente de ovejas de cra persa), y necesitaba dinero; pareca querer abandonar el comercio, al que se haba dedicado hasta entonces, para volverse sedentario. Al comenzar el invierno terminaron las maniobras guerreras. Hannn hacia ya algn tiempo que haba vuelto a la ciudad con parte de sus tropas; el resto del ejrcito permaneca en los cuarteles de invierno del interior, del que corran rumores sobre pillaje, extorsiones, violaciones y todo tipo de atrocidades; pero en las zonas que haba ocupado hasta entonces, reinaba la paz. Eso era lo nico que interesaba al Consejo. Luego lleg tambin Amlcar. Haba dejado aseguradas para el invierno, hasta donde los escasos medios se lo permitan, las posiciones ocupadas. Los sufetes, jueces supremos y tericos directores de los asuntos de Kart-Hadtha durante el plazo de un ao, convocaron a la asamblea de ciudadanos para dos das despus. Todos los pnicos adultos que posean una casa, un negocio o algn tipo de bienes, deban reunirse para elegir a los nuevos sufetes y juzgar la labor de los estrategas. La vspera, Antgono visit el palacio de Megara. Qued desconcertado por la ternura con que las garras de Amlcar sostenan a su pequeo hijo. El Rayo caos lingstico de el la ciudad ya haba convertido la palabra baraq en Barca pareca relajado, casi feliz. Ms tarde, despus de la cena, comenzaron los largos relatos. Hacia la medianoche, poco antes de que Antgono se marchara, Amlcar pregunt por el nimo de la gente y la situacin de la ciudad. El nimo est bien dijo Antgono. La situacin tambin es buena; desde que la paz volvi al mar, hay suficiente oro. Pero no s si este buen nimo de la gente y esta buena situacin econmica bastarn para que la asamblea secunde tus planes. Desconfo de tu gente, pnico, igual que de la ma. Si los helenos de Italia hubieran sido sensatos, se habran unido y le habran roto las alas al buitre romano cuando an era posible hacerlo. Si tu gente fuera sensata, habran facilitado hace ms de diez aos los fondos necesarios, y la guerra ya habra acabado, con una victoria. Amlcar gru. Bah, ya veremos. Hemos pensado un par de cosas, y seguro que Hannn se llevar alguna pequea sorpresa en la asamblea. Antgono hizo una mueca de escepticismo. Ya puedes contar con que tambin l habr pensado algunas cosas. Y Hannn ha vuelto a la ciudad mucho antes que t. No s qu ha preparado tu partido, pero Hannn tampoco ir a la asamblea con las manos vacas. No todos los aos se deja enredar tan fcilmente como el invierno pasado. As sucedi exactamente. Antgono, que al ser un meteco estaba excluido de todo proceso poltico, sigui el desarrollo de la asamblea desde una casa ubicada en el gora; all viva su amante de aquellos das, una elmera, viuda de un oficial pnico. Miles de personas 80

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se haban congregado en la plaza. Frente a todas las casas, y tambin entre la gente, se haban dispuesto mesas que infundan a Antgono tanta desconfianza como los montones de lea, asadores y parrillas. La asamblea dio inicio con el pesado informe de los sufetes y la eleccin de sus sucesores, salidos tambin de las filas de los Viejos. Cuando se lleg al tema de los estrategas, el pueblo estaba aburrido e inquieto. Himilcn, uno de los Nuevos, dio una pequea conferencia sobre la excelente labor de Amlcar en la Guerra Siciliana y las grandes posibilidades que se abriran all si la asamblea encargaba al Consejo que autorizara el envo de refuerzos. Hubo ms gritos y voces de aprobacin que de protesta. Antgono murmuraba para s. Por lo menos la estrategia era astuta; la asamblea popular era mucho ms fcil de influenciar que los organizados partidos del Consejo; una recomendacin de la asamblea pidiendo que se autorizase el envo de ms medios no tena necesariamente que ser obedecida, pero tena mucho peso. Amlcar tom la palabra. Su imponente figura descollaba entre todas las dems personas que se encontraban en el estrado colocado frente al edificio del Consejo, acentundose an ms por el brillante peto de su cuero y metal que cubra el chitn y la capa prpura del estratega. Su voz profunda llegaba a todos los rincones. Quiero ir directamente al grano, pues ya llevis aqu mucho tiempo. Hasta ahora, en Kart-Hadtha se ha tenido la costumbre de crucificar a los estrategas incapaces o desafortunados, y deponer a los buenos o victoriosos. Risillas, algunos silbidos, murmullos y zapateos. De pronto, una segunda figura apareci junto a Amlcar; Hannn. Era casi tan alto como el estratega de Sicilia, aunque mucho menos macizo. Hannn llevaba una larga tnica de lana bordada en oro, bajo la cual poda adivinarse la henchida panza. Amlcar hasta donde Antgono poda ver o intuir los movimientos desde tan lejos le ech una mirada, y continu hablando. Hemos tenido un buen ao. No quiero decir nada ms respecto a Sicilia; las cosas ms importantes ya las habis odo de Himilcn, y lo que all puede hacerse con ms tropas y avituallamiento, espero poder mostrarlo durante el prximo ao. Pero tampoco olvidemos a Hannn el Grande, quien, quiz con unas fuerzas algo mayores a las estrictamente necesarias, empieza a devolver la paz a Libia. Ambos hemos tenido xito y suerte, para gloria de nuestros dioses y nuestra ciudad, y me parecera una locura otorgar a otras personas el mando de los ejrcitos de Libia y Sicilia. Al levantarse un murmullo de aprobacin, Antgono se inclin hacia delante, tenso. Hannn haba levantado el brazo derecho. Su voz era ms clara que la de Amlcar y casi un poco cortante, pero llegaba tan lejos como la de aqul. Doy las gracias al Rayo por sus amables palabras. Como todos vosotros, yo tambin estoy orgulloso de lo que ha hecho por nosotros en Sicilia. Vuelve a demostrarse que un gran estratega puede alcanzar grandes logros aun sin disponer de grandes medios. Pero quisiera ir un poco ms lejos que Amlcar. Solicito a la asamblea su aprobacin para una propuesta que puede ahorrarnos mucho. Hasta el final de la guerra (si no suceden grandes imprevistos; que los dioses nos protejan) hasta el final de la guerra, deca, las cosas deben continuar tal como estn ahora: Adrbal al mando de la flota, Amlcar en Sicilia, Hannn en Libia. A la vista de que ambos estrategas estaban de acuerdo, la plaza estall en jbilo. Antgono sacuda la cabeza y deca a media voz, ms para si mismo que para la mujer que se encontraba a su lado: Qu tiene preparado este cerdo? Lo que ha pedido es buena parte de lo que Amlcar siempre ha querido. 81

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Hannn volvi a levantar el brazo, al tiempo que colocaba la mano izquierda sobre el hombro de Amlcar. Puesto que aprobis la propuesta, la someteremos al criterio del Consejo; estoy seguro de que el Consejo conoce la sabidura de los ciudadanos, y de que seguir su recomendacin. Y ahora que ya hemos tratado todos los asuntos importantes, celebremos el ao. Dio una palmada. Tocaron las charangas. Por la puerta del edificio del Consejo salieron mercenarios ilirios e beros con algunas docenas de individuos harapientos: prisioneros de la guerra libia. Un segundo grupo de soldados traa estacas del tamao de un hombre bajo las cuales se haban clavado tablas, y arcos y aljabas. Otros hombres escanciadores esclavos llevaban nforas de vino a las mesas dispuestas alrededor del gora; de la puerta de una posada sali todo un buey asado. En varios lugares empezaron a arder fogatas. Ya no era posible dirigir una sola palabra a la asamblea. Antgono dirigi la vista al estrado emplazado frente al edificio del Consejo; Amlcar haba desaparecido. El estratega saba cundo haba perdido. La asamblea popular se llenara la barriga con el dinero de Hannn, se bebera su salud y, como coronacin de la fiesta, se matara a flechazos a los campesinos libios que haban tenido la mala fortuna de dejarse capturar. Hannn volvera a hacer sangrar el interior con tropas cinco veces ms numerosas que las que l hubiera podido movilizar, y Amlcar no recibira ni un solo hombre adicional. Y, de ser necesario, la salvedad si no suceden grandes imprevistos permita que el prximo ao la gente de Hannn pudiera hacer deponer a Amlcar por cualquier motivo inventado. Antgono haba escrito a Isis muchas veces, pero sin recibir respuesta. El banco no le permita viajar. A la elmera la siguieron algunas otras hijas de metecos helenos, una pnica, una hetaira tica varada en Karjedn. En primavera, cuando los negocios eran ms fciles de controlar y Antgono tena proyectado un viaje a Alejandra, estall la siguiente guerra fratricida helnica: Egipto contra Siria, por tercera vez. Tras la muerte de Ptolomeo Filadelfo, quien haba gobernado y explotado Egipto durante casi cuarenta aos, haba subido al trono Ptolomeo Evrgetes; casi simultneamente muri el soberano del imperio selucida, el segundo Antoco, quien poco antes se haba casado con Berenice, la hermana de Evrgetes. Cuando el nuevo soberano, Seleuco Calnico, deshered a Berenice y a su hijo, sta pidi ayuda a su hermano, quien no tard en enviar ejrcito y flota. Ciudades insulares helnicas aliadas de los selucidas impusieron su autoridad en el mar, bloqueando a Alejandra durante algunas lunas. Cuando este peligro hubo sido superado, empezaba ya el siguiente invierno; por otra parte, el contragolpe selucida haba desatado una gran intranquilidad en Egipto. Hannn devastaba Libia; Antgono opinaba que Hannn estaba destruyendo ms de lo que podra reconstruirse en diez aos, una vez conseguida la brutal pacificacin; pero en KartHadtha creca la popularidad del estratega. Pudo celebrar su mayor triunfo cuando siti, conquist y demoli hasta los cimientos la ciudad nmida de Thiouest, llamada Hekatmpiios por los helenos, defendida nicamente por campesinos y ciudadanos armados precipitadamente. Amlcar continuaba con sus rapidsimos ataques y repliegues en Sicilia, aunque con fuerzas insuficientes. La mermada flota no poda evitar que los romanos enviaran nuevas legiones a travs del estrecho que separa Italia de Sicilia. Las tropas romanas avanzaban con cautela, obligando a Amlcar a replegarse en la parte occidental de la isla. Kshyqti haba viajado a Lilibea con algunos sirvientes, las nias y Anbal; Antgono no los vio durante mucho tiempo, puesto que tampoco volvieron a Kart-Hadtha el invierno siguiente. Los estrategas volvieron a ser confirmados, en el caso de Amlcar, sin necesidad de su presencia; Hannn, lleno de generosidad y amor a la patria, se ocup de hacer que se enviaran cuatro mil hombres adicionales a Sicilia; demasiado pocos. Seguan sin construirse refuerzos para la flota. 82

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El verano siguiente, cuando Anbal cumpli dos aos, Antgono recibi una carta de Lilibea. Deca: Alabado sea el dios de llama, alabado sea nuestro amigo Antgono. Te saludan: Amlcar, Kshyqti, Salambua, Sapanbal, Anbal y Asdrbal. La primavera siguiente, Antgono que an no haba visto al segundo hijo varn de Amlcar pudo finalmente viajar a Alejandra; haban pasado casi tres aos desde la ltima vez que viera a Isis. La casa de madera de la playa ya no estaba all. Pas mucho tiempo buscando y preguntando, hasta que por fin un mendigo desdentado lo gui a travs de la maraa de callejas hasta llegar a la zona ms miserable de Kanopos, donde vivan los bailarines, cantantes y bufones viejos y consumidos. Encontr a Isis en una habitacin apenas amueblada en la ltima planta de un edificio. Su rostro no pareca haber cambiado, pero su voz era como si el sonido tuviera que andar atormentado sobre carbones ardientes antes de salir al aire. Isis llevaba encima un mantn muy amplio, y estaba llorando cuando Antgono entr. Por qu no has respondido a mis cartas? Estaba conmovido por los cambios que empezaba a intuir. Ese cuerpo antes delgado ahora pareca llenar todo el espacio que dejaba el mantn. Qu hubiera tenido que escribirte? Esto? Seal la habitacin, el lecho miserable, a s misma. Al menos te hubiera podido enviar dinero dijo suavemente. Y si hubiera sabido... hubiera venido de inmediato, con guerra o sin ella. Isis se encogi de hombros, lentamente, como si moverse le produjera dolor. Antgono arrug la nariz. Qu es lo que huele as? Isis cerr los ojos. Flauta y lira murmur Quiero cantar mientras viva; y cuando me llegue el da . dejadme la flauta en la cabeza, dejadme en los pies la lira. He vendido las dos cosas, y esta voz.., y esto... abri el mantn. Se Antgono contuvo las nuseas. Pens en el cuerpo esbelto, los das y noches de amor, record de repente, con terrible nitidez, los pequeos bultos, que haba olvidado, y observ las espantosas tumefacciones, lceras supurantes y llagas. Volvi a cerrar tiernamente el mantn y bes la boca palpitante de la egipcia. Ella abri los ojos de golpe; estaban secos. Todas las lgrimas ya han sido vertidas dijo con frialdad Ven. . Antgono, desconcertado, la sigui fuera de la habitacin, bajaron la escalera y entraron en la casa del piso de abajo. Una anciana sucia les ech una mirada, luego se dio la vuelta y volvi a ocuparse del fuego. Isis se dirigi a la habitacin contigua. En el suelo haba un nio desnudo, desaseado, mal alimentado. Dos aos y cuatro lunas dijo la egipcia. Lo he llamado Memnn. decir esto Al se tambale y tuvo que cogerse a la pared. La amada muerta se convirti en una luz dolorosa y brillante; la madre muerta se convirti en un recuerdo crepuscular. Memnn recuperaba fuerzas, hablaba ms y se adaptaba al ambiente de Kart-Hadtha. La familia lo acept en su seno; Antgono pasaba ms tiempo en la vieja casa del barrio de los metecos, y Arsnoe cuidaba cariosamente del hijo de su hermano. No obstante, Memnn pasaba casi la mitad del ao, sobre todo la poca de ms calor, en la pequea finca de la costa, donde poda jugar con los hijos de Antope, baarse en 83

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la baha, vagar por campos y bosques y ver a los animales de las granjas vecinas. Pero, sobre todo, all estaba Apama, quien haba entregado su corazn a ese inesperado nieto extranjero a cuya madre nunca haba visto. Cuando Memnn tena tres aos, Antgono completaba los veinticinco y la guerra entraba en su vigsimo segundo ao; mercaderes y gente de confianza de Amlcar dieron la noticia de que acaudalados ciudadanos de Roma haban prestado a la ciudad dinero para la construccin de una nueva flota, a cambio de la promesa de que el emprstito les sera devuelto con intereses una vez lograda la victoria. El Consejo de Kart-Hadtha no se tom en serio la noticia: Roma estaba al lmite de sus fuerzas, la Guerra Siciliana estaba aletargada, los restos de la flota pnica dominaban el mar. Por qu tanta excitacin? En otoo, Khsyqti muri en Lilibea durante el alumbramiento de su tercer hijo varn, Magn. Antgono lloraba la muerte de Kshyqti; Kart-Hadtha soaba; Roma construa la flota, alistaba nuevas tropas, hunda los barcos pnicos que custodiaban el estrecho de Mesina y enviaba poderosos refuerzos a Sicilia. Al principio de la guerra los romanos haban imitado los trirremes pnicos; esta vez imitaban la mejor arma de Kart-Hadtha: el modelo para la construccin de la flota era una pentera capturada aos atrs. Unos doscientos barcos de guerra, ms de quinientos veleros mercantes, casi cuarenta mil hombres en nuevas tropas que se aadieron a las diez legiones asentadas en Sicilia. Amlcar no contaba ni siquiera con un tercio de esas fuerzas; dispona quiz de veinticinco mil soldados, entre beros, baleares, ilirios, galos, libios, nmidas y helenos. En el puerto de Kart-Hadtha haba treinta barcos, otros cinco custodiaban las columnas de Melkart, seis ms guardaban las rutas martimas entre Libia y Cerdea. El oeste de Sicilia estaba completamente desprotegido, y el cnsul romano Cayo Lutacio Catulo no tuvo ningn trabajo para ocupar el puerto de Deprana mediante un sorpresivo ataque realizado a finales del verano, y bloquear as los accesos a la ciudad ms importante, Lilibea. Siete aos despus de la gran victoria naval, de la destruccin de todas las flotas romanas, llegaba la hora de pagar por haber desaprovechado la ocasin. La barca que trajo la mala noticia del sitio de la fortaleza de Deprana haba llegado al atardecer. Toda la ciudad murmuraba, y tambin en el banco haba un nico tema de conversacin. Bostar estaba especialmente asustado. Por qu te excitas? dijo Antgono framente Seguramente recordars que predije . que pasara exactamente esto, hace seis aos. Bostar se restreg los ojos; pareca que apenas haba dormido. Si, lo s, pero no hace falta que sigas con eso. Adems, an no estamos tan mal como dijiste aquella vez. An no, pero lo estaremos; confa en los mentecatos. Bostar se rascaba la barba. T hablaste de derrota. Yo estoy seguro de que ahora se empezar a construir otra flota. Y qu pasar luego, segn tu estimable opinin? Bostar se inclin hacia delante, apoyando los codos sobre la mesa. Qu pasar? La superioridad de nuestros marinos... Antgono lo interrumpi. . . .es historia vieja, sin ningn sentido en el presente. Kart-Hadtha tiene que construir una flota; sin flota no habr avituallamiento para las tropas de Amlcar, sin avituallamiento, derrota en tierra. Pero, quin tripular la flota? Durante siete aos habis olvidado entrenar a la gente y hacerla trabajar con velas, catapultas, remos. Tenis bastantes capitanes y pilotos capacitados... en naves mercantes. Crees que un buen capitn de un mercante puede pasar a comandar una pentera de un da para otro? La flota ser tan incapaz como lo eran las primeras 84

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flotas romanas, y los romanos la hundirn tan rpidamente como nosotros hundimos las suyas al inicio de la guerra. Y ahora djame trabajar. A finales del otoo vino a Kart-Hadtha el propio Amlcar Barca. Llev a sus hijos al palacio y negoci con el Consejo. Hannn el Grande, nica cabeza de los Viejos desde la sangrienta pacificacin de Libia, se permiti algunos gestos: autoriz el envo de nuevas tropas a Sicilia; los pagos realizados por el propio Amlcar a las tropas reclutadas fueron aprobados por el Consejo y le fueron restituidos con fondos del tesoro. Antgono resopl al enterarse de los acuerdos tomados. El pequeo astillero que el Banco de Arena vendiera aos atrs volva a suministrar piezas acabadas para la construccin de la flota; ahora perteneca a un pnico, casado con la hermana menor de Hannn. Las armeras ms importantes de Kart-Hadtha pertenecan al hermano de Hannn. Y Hannn se haca compensar todo posible gasto de la poca de incursin libia, aludiendo a Amlcar y sus gastos. Hannn slo exiga dos cosas como compensacin: la prrroga de sus prerrogativas como estratega de Libia, y el nombramiento de un almirante de las filas de los Viejos. Amlcar, que quera al mando de la flota al experimentado Adrbal, tuvo que acceder a regaadientes. El mando de la flota recay en un hombre de confianza de Hannn, cuyo nombre era tambin Hannn.
ANTGONO KARJEDONIO, SEOR DEL BANCO DE ARENA, KARJEDN, A FRNICOS, OIKONOMOS PARA EL COMERCIO CON OCCIDENTE, DEL BANCO REAL DE ALEJANDRA, EGIPTO Salud y abundancia antes que nada, oh Frnicos: En lo que atae a aquel terreno en la preciosa playa de Eleusis, an no he tomado ninguna decisin definitiva. No seria muy acertado dar un mayor realce a los palacios macedonios que lo rodean construyendo all un almacn o un estercolero? Aunque esto ltimo tendra poco sentido, pues me escribes que habr una red de tubos subterrneos para eliminar los excrementos humanos. Haz que el terreno empalme con esa red; y tambin con el canal subterrneo que provee de agua potable del Nilo a Eleusis y Alejandra. Pienso viajar a Alejandra en un futuro prximo; hablar con un arquitecto sobre la construccin de una casa. En este turbio invierno son otros pensamientos los que me mueven. A pesar de ser un meteco sin ningn derecho, aunque rico, tambin soy muy pnico, como t sabes. Nunca he albergado realmente la esperanza de que la Oikumene helnica, preocupada por su propio futuro, pudiera ayudar a Karjedn en su lucha contra Roma. No soy un soador. El sueo de que el Consejo de Karjedn mantena el poder de la flota despus de la victoria naval, para alcanzar la victoria, terminaba cada nuevo da y con cada nuevo despertar. Era de esperarse. La esperanza de que Karjedn otorgara al gran estratega Amlcar suficiente dinero y tropas para terminar victoriosamente la guerra en tierra, era, dada la estupidez de la raza humana, frvola y engaosa. Nunca poda haber sido fundada. Por el contrario, la certeza de que la nueva e inexperta flota de Karjedn navegar hacia la destruccin en primavera, terminando as la guerra, se diferencia de las ilusiones mencionadas antes porque es algo concebible, y me distingue de los Seores del Consejo, que, sacados de su larga y vil modorra, todava no quieren darse cuenta de que la victoria frvolamente desperdiciada y la inevitable derrota son las dos caras de aquella moneda que ha decidido no concederles el triunfo en esta guerra, la ms terrible de todas. Y Karjedn tendr que pagar muchas monedas por ello. La prdida de territorio, como mnimo en Sicilia, y el deterioro del comercio, son ya tan ciertas como las elevadas pretensiones de Roma. As, pues, oh Frnicos, te pido que prepares el terreno en tanto te sea posible y de la manera que te parezca ms sensata. Estoy seguro de que cuando llegue la derrota el Consejo de Karjedn enviar un emisario a tu rey, para volver a solicitarle un emprstito. Hace ocho aos ste les fue negado; Ptolomeo quera permanecer imparcial mientras continuase la guerra. Pero cuando acabe la guerra esta postura ya no ser necesaria, pues a Roma no le interesar la procedencia de la plata con que Karjedn pagar las indemnizaciones de guerra. Pero temo que el antiguo rencor entre helenos y pnicos pueda impedir que el Banco Real realice una ventajosa colocacin de capital. Ventajosa por cuanto Karjedn, a pesar de la derrota, podr pagar intereses y amortizaciones, lo que Roma no podra hacer ni siquiera ganando la guerra. Si te es posible, oh Frnicos, haz que llegue a odos del faran macedonio que una inversin en Karjedn es ms segura que la amistad de Roma, que los pnicos de hoy no son aquellos que hicieron la guerra a los helenos hace trescientos aos, y que los macedonios no son helenos. A tus pies.

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Despus de media hora, Asdrbal arroj el arco y escupi. Con este viento no es divertido. Dirigi la vista hacia el cielo, donde pequeas nubecillas corran empujadas por el viento primaveral, hizo una mueca de enfado y se desabroch el protector del antebrazo. Antgono tens el arco una vez ms. El escudo que haba atado a una palmera achaparrada estaba casi intacto. Al menos una vez refunfu Antgono. Tir de la cuerda hasta casi hacerla tocar su hombro derecho. La flecha sali silbando, pareca que pronto atravesara el centro del escudo. Pero de repente comenz a vibrar: una rfaga de viento golpe contra las plumas; el astil, de madera de cedro, roz el borde del escudo, el casquillo de hierro se clav en la arena, detrs de la palmera. Vaya. Antgono solt la cuerda. Me doy por vencido. Llev la mano derecha a la parte del arco que se levantaba por encima de la empuadura de cuero. Uno de los pequeos discos de cuerno que atesaban la madera e incrementaban la tensin de la cuerda, empez a soltarse. Asdrbal hizo una seal al esclavo que estaba apoyado contra el carro. Recgelo. Lanzas? No, eso tampoco tendra sentido. Antgono se frotaba el hombro derecho. No. Beberemos un trago de agua y saldremos a cabalgar; hoy todo lo dems es intil. Caminaron hasta el carro. Anbal cogi el odre, lo destap y se lo dio al heleno. El viento azotaba la espuma sobre el agua de la baha; incluso haba pequeas olas que reventaban contra la orilla. T puedes volver en el carro dijo Asdrbal. El esclavo, que en ese momento traa al carro, el escudo y una aljaba, asinti con un movimiento de cabeza. Adems, para qu estos ejercicios de lucha ahora que ya hemos perdido la guerra? joven pnico sonri con El sarcasmo. Para que te mantengas en forma para tu amiga pelirroja dijo Antgono Y para que . yo no engorde demasiado. Muy bien. Vamos. Asdrbal acomod el cinturn que llevaba sobre su chitn blanco, mont sobre el lomo sin ensillar del semental nmida y cogi las riendas. Esper a que Antgono estuviera listo; luego clav las sandalias contra las ijadas del animal. Tena slo diecinueve aos, era hijo de una de las familias ms ricas y distinguidas de la ciudad, y a pesar de su juventud era ya uno de los hombres ms importantes de Kart-Hadtha. Haba pasado medio ao en Sicilia, como comandante de la caballera de Amlcar, comprenda la parte externa y la parte oculta de las cosas e iba camino de convertirse en la cabeza inteligente y astuta que tan imperiosamente necesitaban los Nuevos. Al menos hasta que Amlcar pudiera ocuparse de algo ms que de las intrigas polticas. Tres aos atrs, saqueadores nmidas haban asaltado la finca rstica donde los padres de Asdrbal pasaban los veranos. Desde entonces, Asdrbal, como nico hurfano, haba administrado e incrementado con ayuda de Antgono y el Banco de Arena la monstruosa fortuna de la antigua familia de comerciantes, al tiempo que intentaba entretejer las fibras a menudo enredadas de los Nuevos, para formar con ellas una cuerda resistente. En un primer momento Antgono lo haba rechazado. Con su rostro de muchacha a pesar de la fina barba negra sus movimientos delicados y su cuerpo de efebo, Asdrbal el , 87

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Bello era simplemente demasiado atractivo. Ello, sumado a sus riquezas e influencia, despert el escepticismo del heleno, quien desconfiaba tanto de toda apariencia agradable, que estaba inclinado a considerar horrible todo lo que poseyera una hermosura demasiado evidente. Adems, no tena ninguna propensin a enamorarse de adolescentes, y Asdrbal comparta el lecho con una exuberante pelirroja celta; lo que pareca delicada gracia era nervuda flexibilidad, y tras aquel rostro encantador e inofensivo trabajaba una mente clara y aguda. Galoparon a lo largo de la playa, luego hacia el sur, a travs de campos y jardines. Cuando se acercaban al lago de Tynes dejaron que los caballos anduvieran a paso lento y cabalgaron uno al lado del otro. Ante ellos se extendan los jardines y edificios de la Aldea de Artesanos que Antgono haba levantado durante los ltimos cinco aos. De pronto Asdrbal extendi un brazo. Aquello tiene que desaparecer, dicho sea de paso. Antgono se sobresalt. Tras el esfuerzo de la maana, comenzaba a adormecerse, estimulado por el balanceo de su caballo, un caballo pasero de pelaje castao. Qu? Tu aldea. Antgono mir al pnico de reojo. Ya ests pensando otra vez. Qu ests tramando ahora? Asdrbal ri. Me preocupo por tu futuro, y el de mi dinero, amigo. Qu crees que suceder cuando todo vuelva a su cauce? Antgono se encogi de hombros. Yo tambin he pensado algunas cosas al respecto, pero no s a dnde quieres llegar. Asdrbal asinti lentamente con la cabeza. Calculo que tus reflexiones van en la misma direccin que las mas. Qu es lo que has convenido con ese bero? Antgono aguz la vista. Cmo es que sabes tambin eso? Hay que saber todo lo que sucede en Kart-Hadtha si uno no quiere despertar por la maana y ver que tiene un cuchillo clavado en la barriga. Algunos lo llaman prudencia o precaucin; otros dicen: Por qu te rascas donde no te pica?. Yo prefiero rascarme antes. Que quede entre nosotros dijo Antgono a media voz, a pesar de que no haba nadie en los alrededores. Luego habl de sus negociaciones con los contestanos, un gran pueblo de la costa suroriental de Iberia. La ciudad principal, Mastia, se levantaba en una baha que era uno de los mejores puertos naturales de esa parte del mundo. Los pnicos mantenan all una sede comercial desde haca mucho tiempo, y reclutaban mercenarios del pas. Despus de tantos aos, Urdabil haba querido ver Kart-Hadtha, y en otoo haba conducido a cuatro mil soldados que no llegaron a entrar en accin porque la guerra termin antes de que pudieran hacerlo. Estuvimos de acuerdo en que su pueblo y su ciudad capital obtendran muchos beneficios si contaran con buenos artesanos. Su hijo, Mandunis, estuvo con Amlcar. Ahora ha regresado de Sicilia con quinientos soldados; est viviendo en la muralla del istmo. Si no ocurre nada inesperado, pronto partir hacia Iberia con algunas familias de artesanos dispuestas a viajar. Quiz aquello se convierta en una pequea colonia; el banco ha comprado tierras en la baha de Mastia. Todava hace falta acordar algunos detalles. 88

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Asdrbal se inclin y dio una palmada al muslo de Antgono. Por lo visto pensamos igual. Eso es bueno. Me agrada este prudente afecto que ha surgido entre nosotros durante las ltimas lunas. Antgono dej escapar un hipido. Ahora que el deporte de las armas nos ha llevado al afecto, quiz deberamos ir reduciendo poco a poco la prudencia. Asdrbal sonri. Bien. Cundo nos emborrachamos? Pronto, y hasta que el alcohol nos deje bizcos. Pero ahora dime qu pasa por tu hermosa cabeza respecto a esta aldea. Ya casi haban llegado a los edificios exteriores. Asdrbal fren su cabalgadura. En este momento los Viejos estn ms fuertes. Intentarn devolver todo a sus antiguos cauces: comprar materias primas baratas en pases brbaros, enviar productos baratos a esos mismos pases, no competir con los helenos, evitar toda friccin con Roma. Tu xito, meteco, y tu proximidad a los Nuevos, te hacen especialmente detestable. Y tus buenos artesanos y sus extraordinarios productos no tienen cabida en el viejo orden. Haces algo nuevo, eres meteco, tienes xito: tres buenas razones para que los Viejos te escupan en la sopa, tan pronto como puedan hacerlo. Antgono contemplaba las brillantes casas bajo el cielo espumoso, mordisquendose el labio inferior. No s si lo que tengo en mente los va a hacer muy felices. El entusiasmo de Lisandro conoca fronteras. A mi edad? Al otro lado del mar? Iberia? Renunciar a esta utopa? Y, ser previsor y prudente, sin decir realmente nada al Consejo de la aldea? Lisandro resopl. Luego aadi refunfuando Pero t eres el amo. Por tu sesenta por ciento. : Tu deuda con los maques est pagada. Si quieres podemos negociar nuevas condiciones. O disolver la sociedad. Eso tambin vale para los dems, nadie est obligado a viajar. En la ciudad habr otros talleres para los que deseen quedarse. El anciano se pas la mano derecha sobre la calva, suspir, se rasc la barba rala y teida, y ense las desdentadas encas. Ah, qu puedo hacer? Soy un anciano, Antgono. Mis ojos se cansan, mis piernas son torpes y caprichosas. Casi ocho dcadas. Si quiero volver a viajar y ver cosas nuevas, debo darme prisa. Siempre me has tratado con respeto, y yo nunca he trabajado mejor ni ms a gusto que en estos ltimos aos. Dio un golpe a la gran bandeja de bronce en la que se balanceaba un pequeo charco de agua perfumada As pues, ya no quieres tener mis . perfumes? Aqu, en Karjedn, quiero decir? S, si quieres quedarte aqu. Si no es as, espero encontrar a alguien que sea al menos la mitad de bueno que t y que pueda continuar tu trabajo. En algn otro taller. Lisandro cruz los brazos y se apoy contra el estante repleto de cazos, ollas y marmitas. Ech una mirada a la habitacin, clara y limpia, en la que dos muchachos hacan cosas misteriosas. Uno trabajaba con un pequeo batn. Junto a l haba un recipiente plano de bordes curvados hacia arriba. Contena un lquido aromtico en el que flotaban ptalos de flores. El otro muchacho estaba de pie frente a un fogn de hierro, removiendo con una cuchara de madera el contenido de las burbujeantes ollas. Al otro lado de la ventana, abierta pero protegida por un pequeo retecho, podan verse el lago de Tynes y el cielo gris de primavera. 89

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Habra que hablar sobre ello dijo el viejo perfumista. Ven. Bebamos un poco de vino y comamos algo. As podremos tratar mejor el asunto. Dejaron el taller y atravesaron la Plaza de las Manos Exquisitas, alrededor de la cual se levantaban muchos edificios. Tambin la taberna ubicada al lado del mar perteneca a la aldea; era clara y bien ventilada: un edificio de forma pentagonal, con tres paredes blancas y dos terrazas techadas que daban a la orilla. Mesas, sillas, bancas, vigas maestras y los bordes de los fogones, todo era de madera clara, pulida y tratada con cera y resina. En esas ltimas horas de la maana an no haba jaleo. Antgono tom un plato con nueces, puerro y corazones de alcachofa, todo baado en salsa cida y guarnecido con tiras de hgado de ternera bien asado; Lisandro pidi una escudilla con papilla de lentejas y carne magra asada, previamente pasada por el molinete de hierro. Ambos bebieron vino aromtico tibio. Frutas, verduras y carne procedan de las huertas, dehesas y establos de la aldea, en la cual vivan y trabajaban ms de dos mil personas. La empresa demandaba una inversin diaria de alrededor de medio talento ochocientos schekels, que se gastaban en sueldos, material, mejoras y mantenimiento. Pero la ganancia neta se elevaba a casi dos talentos y medio diarios. Slo unas pocas cosas de uso cotidiano tenan que ser compradas: sal y aceite, por ejemplo; todo lo dems lo suministraban los campos y establos. Casi dos tercios de lo que stos producan poda ser llevado al mercado de Kart-Hadtha, pues la aldea no consuma toda la produccin. Grano, vino, aceitunas, higos, granadas, ciruelas, nueces, dtiles, puerro, col, alcachofas, ajo, guisantes y lentejas abundaban durante casi todo el ao; ovejas, cabras, vacas, gallinas y palomas desde hacia dos aos, una pequea cra de caballos, arrojaban y, buenas ganancias, pues Kart-Hadtha siempre tena hambre, y no slo el ejrcito necesita caballos. Antgono pagaba bien; demasiado bien, en opinin de muchos comerciantes y terratenientes. Por lo general, las pagas se correspondan con lo que exigan los gremios de la ciudad, aunque en la prctica eran mayores, pues haba algunas peculiaridades. El agua de pozos y cisternas era gratis, el precio de los productos procedentes de los campos y establos, muy bajo; por la utilizacin de las viviendas y cocinas la administracin retena una sexta parte del sueldo, mientras que en Kart-Hadtha el alquiler devora un tercio de los ingresos de un trabajador cualificado. Entre estas peculiaridades se contaba tambin la existencia en la aldea de dos educadores y tres mdicos (un pnico, un persa y un ateniense), el hecho de que la doceava parte de las ganancias netas estuviera destinada a asistir a los ancianos, enfermos y deudos de trabajadores muertos, el que los esclavos fueran colocados y remunerados de acuerdo con sus facultades y oficios, igual que los dems (aprendices, de uno y tres cuartos a dos schekels; oficiales, entre tres y medio y cuatro; maestros, de cinco y un cuarto a seis schekels a la semana) la mitad de la paga era retenida, a cuenta del precio que se haba pagado por el esclavo, quien quedaba libre una vez haba saldado la dcima parte de este precio; y el acuerdo de contratos respetables con los maestros, quienes podan ser tanto trabajadores a sueldo como socios libres; en este ltimo caso el banco era propietario de las seis dcimas partes del negocio. Cuando me compraste a los maques dijo Lisandro de forma apenas inteligible, con la boca llena de comida, nunca pens que esto fuera a ser as. Esto es una isla afortunada. Antgono levant el vaso. Por aquella divinidad que incrementa las ganancias y no desmedra a las personas. Pero no vayas a cometer el error de pensar que soy un filntropo blando de corazn, oh maestro de los aromas. Lisandro dej escapar una risita sofocada. Si me lo permites, pensar de ti lo que me plazca. Yo nicamente veo que aqu casi todos se sienten satisfechos y dan lo mejor de s. Y que prcticamente nadie intenta engaarte. 90

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Volvamos a tus perfumes. Mis perfumes, si. mirada de Lisandro se qued fija en la cuchara, como si nunca La hubiera visto una Otro fruto positivo de la aldea, por cierto. El persa es un gran conocedor . de hierbas; sin l nunca se me hubiera ocurrido preparar tambin medicinas. Finalmente se llev la cuchara a la boca. Antgono suspir. Muy bien, y tu satisfaccin no me desagrada en absoluto. Pero, qu tiene que ver el mdico persa con nuestro negocio? Abundaban los trabajos en colaboracin de ese tipo. Batidores de oro y orfebres que trabajaban casi bajo un mismo techo podan tener ms en cuenta las necesidades del otro; los fabricantes de frasquitos para perfumes aprendan nuevas formas viendo a los que hacan vasijas de alabastro; talladores de marfil y picapedreros descubran coincidencias insospechadas. Una nmida que utilizaba plumas de avestruz para elaborar tocados, abanicos y suntuosos ropajes, haba aprendido algunas maas de los trenzadores que fabricaban cestos, arcones y muebles con mimbre, junco y hierbas pnicas y baleares. Tejedores de alfombras y redes, alfayates, cordeleros y veleros intercambiaban conocimientos y herramientas; incluso se haba formado una junta de maestros para discutir las novedades; a esta junta pertenecan tanto talabarteros como alfareros, fabricantes de mscaras y bustos, talladores de marfil, huevos de avestruz, coralina y jaspe, fundidores de metales, herreros y carpinteros. Esto trajo como consecuencia una serie de herramientas mejoradas, que se convirtieron ellas mismas en objeto de comercio. Mucho. Lisandro se llev la escudilla a la boca y sorbi la papilla. Muchsimo. Sucede, Antgono, que aqu he encontrado todo lo que necesito para los aos que me quedan. Excelente trabajo, buenos ayudantes, colaboracin, una barca de remos para el lago, vino y charla. Como ya dije: una utopa. Pero quin sabe, quiz sea como t dices; quiz en la baha de Mastia me vaya an mejor. En todo caso, es una idea perturbadora, tendr que pensarlo bien antes de decir s o no. Pero en lo que toca a los perfumes que se elaborarn en Karjedn si decido irme... Piensas en algo? Hace tres aos me enviaste una esclava para que me ayudase. Yo no. La administracin. Es igual. Es una muchacha negra. Cuando lleg tena diecisiete aos, y a los pocos das advert que era una lstima que estuviera limpiando y ordenando las cosas. Tiene una lengua y una nariz... Cerr los ojos y aspir aire a travs de los diminutos agujeros de su nariz En todos estos aos nunca haba encontrado a nadie que pudiera ayudarme realmente. . Pero ella... Naturalmente, an le falta la experiencia, pero pronto ser mejor de lo que yo he sido. Su nombre es Tsuniro. El tratado negociado por Amlcar y Lutato Catulo era otra vez muy favorable a Roma. Kart-Hadtha deba desocupar toda Sicilia y todas las islas ubicadas entre Sicilia e Italia; ambas partes se comprometan a no molestar a los aliados de la otra y a no reclutar tropas en los territorios de la otra parte: los mercenarios itlicos, o los siciliotas, no podran volver a pelear por Kart-Hadtha. Como indemnizacin de guerra, Kart-Hadtha deba pagar inmediatamente mil talentos, y otros dos mil doscientos talentos en un plazo de diez aos, en cuotas iguales. Todos los romanos prisioneros deban ser dejados en libertad de inmediato y sin necesidad de pagar un rescate; por el contrario, los pnicos deban pagar ocho schekels por soldado para retirar sus tropas de Sicilia. Una montaa de plata! Bostar se lamentaba y se arrancaba los cabellos Cuntos . hombres tendr an Amlcar... treinta mil? Slo eso seria... puso a calcular. Se 91

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Antgono refunfu. Sesenta y seis talentos. Cundo decidirs intentar calcular como los antiguos egipcios, en lugar de hacerlo con los dedos y tres o cuatro cuentas? Bostar caminaba de un lado a otro de la habitacin. El pnico, normalmente delgado, pareca ahora ms flaco; acababa de recuperarse de una molesta fiebre intestinal. La piel oculta bajo sus cabellos y barba tena un tono amarillento. Ah, y hay ms... tres mil doscientos talentos; tendra que subirme mil quinientas veces al otro platillo de la balanza para equilibrar ese peso. Atroz. Quin pagar esa cantidad? T no. Bostar dej de andar un momento. No parece afectarte mucho, eh?, heleno alcornoque. Pnico cabeza de chorlito. Follacabras. Contra su voluntad, Antgono tuvo que sonrer; los viejos insultos de su niez le devolvieron una parte del humor perdido Alguna . vez te he contado cmo tuve que pagar derechos de aduana por un vino sirio en Takape? Qu tiene que ver eso con lo que estamos hablando? Tiene mucho que ver. Pagu treinta y tres shiqlus por derechos de aduana. En la lista oficial del capitn del puerto slo figuraron diecinueve shiqlus pagados por el vino sirio de Rodas. Y aqu, en los archivos de Kart-Hadtha el nmero de nforas volvi a disminuir; los derechos de aduana ascendan a slo ocho shiqlus. Cmo crees que funciona todo? Y qu son los tres mil doscientos sesenta y seis talentos de plata comparados con todo lo que los funcionarios y seores del Consejo roban a su propia ciudad? Cunto ha robado Hannn, el supuestamente grande, en los ltimos cinco aos? Chsss. Hannn tiene orejas en todas partes dijo Bostar llevndose el dedo a los labios. Si mete una oreja en mi banco dijo Antgono pronto la echar de menos. Se la , cortar. No hablaba particularmente fuerte, pero tampoco en voz baja; la cortina que separaba el despacho de la sala de empleados no estaba completamente cerrada. Al atardecer, cuando Antgono y Bostar cerraban el banco y se disponan a ir a la ciudad, vieron un carro de un solo eje detenido en la calle. Los dos caballos eran blancos e inmensamente caros; los bordes superiores del carro estaban revestidos en oro. Dos hombres esperaban junto al vehculo; ambos llevaban un peto de cuero con adornos de plata sobre las largas tnicas blancas, y una espada al cinto. Eran jvenes pnicos. El conductor del carro, un esclavo nmida, no levantaba la vista de los caballos. Cul de vosotros es el meteco Antgono? pregunt uno de los pnicos. Quin quiere saberlo? dijo Bostar. Nos han enviado a invitar a Antgono a un banquete. Hannn el Grande desea su presencia. Bostar no dej notar su sobresalto. A lo mejor Antgono tiene pensado hacer otra cosa. El pnico sonri. Sera poco inteligente de su parte; podra... perderse algunas cosas. Antgono carraspe y dio un paso hacia delante. Eso seria una lstima. Yo soy Antgono. Tu amo desea yerme de inmediato o puedo ir a vestirme como es debido para el banquete? El pnico hizo un gesto aludiendo al carro. 92

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No hace falta. Es una pequea cena; nada que requiera un vestido esplndido. Antgono subi al carro, haciendo que Bostar subiera tras l. Alto, as no, slo uno. pnico que haba permanecido callado hasta entonces El desenvain su espada. Te gustara seguir viviendo? murmur Antgono en nmida. De repente tena en la mano el pual curvo egipcio que siempre llevaba al cinto Entonces, en marcha! . El nmida sacudi e hizo chasquear las riendas. Los pnicos armados corrieron algunos pasos tras ellos, luego desistieron y vieron cmo el carro se alejaba. Antgono, firmemente agarrado del borde dorado del carro, se dio la vuelta y grit: No os preocupis, conozco el camino. En las inmediaciones del gora la calle estaba ms concurrida; tenan que ir ms despacio. Finalmente slo pudieron avanzar a paso lento, tras un carro de bueyes cargado con nforas al que seguan dos asnos con odres de agua. Antimonio toc al nmida en la espalda y estir la mano hacia las riendas. Hannn est en su casa de la ciudad? Bien. Baja. Seguir yo solo. No te preocupes, dir a tu amo que te amenac con el cuchillo. El nmida baj de un salto. Bostar murmur algo y mir hacia delante. La calle se estrechaba al pasar entre dos altos edificios desmoronados que se apoyaban el uno contra el otro a partir de la tercera planta; tras ellos se extenda el mercado de alfareros. Por fin pudieron adelantar al carro de bueyes y los asnos. Qu tienes en mente? El carro, conducido por Antgono, pas casi rozando una torre de bandejas y platos. Voy a hacer una visita a Hannn. Ests loco. No, soy curioso. Siempre he querido conocerlo, pero los pnicos de alcurnia no tratan con metecos, as stos sean banqueros. Heleno tonto. Qu debo hacer con tu cadver? Antgono sonri con sarcasmo. Descuartzalo y scalo a subasta. Te dejar en el gora. Puedes hacerme unos recados? Bostar suspir. Por supuesto, amo. Cules? Un mensaje a Casandro y Memnn, diciendo que llegar tarde a casa. Y antes de volver con tu mujer y tus hijos, ve a ver a Asdrbal. Ah, as que no ests loco del todo. Dile dnde estoy. El se preocupar de buscar una guardia de palacio. De repente he sentido como si los hijos de Amlcar pudieran muy bien conducir cien hoplitas. Bostar tosi. Eh, qu piensas de los presagios? Nada. Por qu? El pnico seal una pared. Poco antes de la puesta de sol, la amplia calle estaba llena de sombras. A la derecha, tras unas mamparas de cristal verde lechoso, unos hombres extraos estaban sentados en la terraza de una taberna: caricaturas deformes, figuras diluidas. Antgono vio a travs del cristal un vaso gigantesco que era llevado hacia una cabeza plana y demasiado pequea. Turbantes que eran montaas de comprimidas nubes de plomo; un 93

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puntiagudo sombrero cnico de hilo teido de rosa creca hasta convertirse en una aguja que poda agujerear el cielo, transformndose en una mancha al siguiente movimiento de cabeza del bebedor. Mesas que parecan flotar, mientas a su lado caan piernas hinchadas y torcidas, estiradas. Dos labios abultados se curvaban tras una bandeja del tamao de la plaza del mercado y cargaba con torres inclinadas; el resto del cuerpo de la esclava negra que serva en la taberna era un trasero palpitante dibujado en el cristal verdoso. Sobre la taberna, sobre las sombras, el sol poniente calcaba el tejado del edificio de enfrente. Las dos ventanas superiores, todava iluminadas por el sol, eran como ojos ciegos; la de la izquierda estaba agujereada por la sombra en forma de espada de un tendedero que sobresala del otro edificio. Antgono ri para s y volvi a poner al trote los caballos. Ante ellos se abra la puerta de la muralla interior que rodeaba Byrsa, la zona del Consejo y la ciudad vieja. Qu presagio? Te refieres a las sombras o a la distorsin? La espada clavada en el ojo de Melkart dijo Bostar intentando dar a su voz un tono sombro. El ojo seguir parpadeando. Vamos, baja. Y no te olvides de nada. La residencia urbana de Hannn el Grande se levantaba en las faldas de Byrsa, bajo el templo de Eshmn. Alrededor del edificio corra una gruesa muralla de una altura similar a la de dos hombres; la puerta estaba guarnecida de herrajes y vigilada por dos hombres armados. Estos sacaron las espadas apenas reconocieron el carro y los caballos. Dnde...? Antgono se ape del carro y arroj las riendas al guarda de la izquierda. Se cayeron en el camino, vienen a pie. Un poco de ejercicio no puede hacerles mal. Soy Antgono. Hannn me aguarda impaciente. Uno de los guardas dio un agudo silbido. La puerta entornada se abri; otro guarda armado tambin pnico asom la cabeza. Tras un breve cambio de palabras con los otros, condujo a Antgono al interior. Detrs de la muralla haba un pequeo parque; bajo los cipreses pacan dos gacelas. El edificio, blanco y de tres plantas, deba cubrir una superficie de cien pasos por lado. Las plantas superiores estaban algo retiradas; la pared exterior de la planta baja no tena ninguna ventana, y la terraza asentada sobre sta estaba protegida por un pretil con almenas. Detrs de una segunda puerta, tambin guarnecida de herrajes, empezaba un pasillo de suelo enladrillado. A derecha e izquierda del pasillo estaban las habitaciones de los criados; de una de ellas brotaba el sonido de una voz masculina y ruido de armas. Parece que Hannn se siente amenazado dijo Antgono. El guarda gru, pero no dijo nada. El pasillo terminaba en un patio interior dotado de cisternas y comederos para los animales. Atravesando un segundo pasillo llegaron al siguiente patio, recubierto con piedras de colores y rodeado de parterres. De un pozo de mrmol decorado brotaba agua que llegaba hasta los parterres a travs de unos pequeos canales que pasaban junto a anchos bancos de piedra y por debajo de blancos baldaquines adornados con estatuas de portadores talladas en madera negra. Una escalera de mrmol verde llevaba a la primera planta. El guarda condujo a Antgono a travs de un pasillo cuyo suelo estaba recubierto de piedra pulida del color de la piel y de cuyas paredes colgaban tapices granates; el pasillo desembocaba en una galera. En el patio que poda verse debajo de sta arda un fogn: el olor a madera resinosa y carne asada se mezclaba con el de fuertes especias, sustancias aromticas y tufo de vino. En las paredes, puos de hierro sostenan llameantes antorchas cuya luz haca ms profundo el crepsculo. Jvenes esclavas negras, desnudas y chorreando sudor, suban del 94

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patio cargando grandes bandejas de bronce con trozos de carne. Las balaustradas de bano, con refuerzos de marfil tallados en forma de vides, estaban coronadas a ambos lados de la escalera con estatuillas de plata que figuraban grotescos demonios, en cuyos ojos grandes esmeraldas reflejaban la luz. Una hornacina colocada al final del pasillo, frente a la escalera, encerraba siete nforas de vino de base puntiaguda, de origen egipcio. A derecha e izquierda de la boca del pasillo haba tres divanes de madera de cedro y junco, con preciosas incrustaciones de marfil. Los cojines estaban cubiertos con pieles de leopardo y pesadas mantas de lana bordadas en oro. Una de las camas del lado izquierdo estaba libre. Hannn estaba acostado en el divn del centro del lado derecho. Llevaba puesta una tnica de seda china que deba haber costado veinte veces su peso en oro; la prpura del borde estaba adornada con un ribete de oro. Sus pies estaban ocultos bajo una piel de leopardo. En todos los dedos, de uas puntiagudas, llevaba anillos de oro con piedras verdes, rojas como el vino o azules; lo mismo en ambas orejas. Tena una de las manos apoyada sobre la barriga, un montculo cubierto por la seda. En la otra mano tena apoyada la cabeza, que llevaba descubierta. Sus negros cabellos eran medianamente largos y rizados, la barba, bien afeitada; las cejas, depiladas, ya slo eran dos delgadas lneas. La nariz recta y fina y la boca plena hubieran podido pertenecer a una escultura tica de Apolo; no as los ojos, que dominaban el conjunto del rostro; ojos de serpiente, como hechos de obsidiana etope. Ah, el seor del Banco de Arena. Me alegro de que hayas aceptado mi invitacin, Antgono. Levant la mano que tena apoyada en la barriga y seal el divn vaco. Antgono inclin ligeramente la cabeza. Quin podra rehusar una invitacin del gran Hannn? dijo a media voz . Agradezco este honor inmerecido. Mis prisas por ver tu rostro eran tan grandes, oh prncipe de los pnicos, que ni siquiera he podido ir a vestirme como es debido.Dio un tirn a su sencilla tnica de lino. Adems, tus dos emisarios y el conductor se cayeron del carro debido a la premura de mi partida. Hannn enarc una de sus delgadas cejas. No me digas? Bueno, no se habrn cogido bien. Antgono toc la vaina de cuero de la que asomaba la empuadura de su pual curvo. As es. Seor, estoy fascinado. La magnificencia de tu casa va ms all de toda medida, y me complacera hacer saber a la gente el honor que nos concedes a m y a mi perfumista Lisandro. Olisque el ambiente Negra aurora de las noches orientales, . verdad? Te gustara leer: Tambin Hannn el Grande se envuelve con nuestros perfumes? Uno de los otros invitados se movi intranquilo. Mide tus palabras, meteco. As no se habla al estratega de Libia. Antgono ech una mirada a su alrededor; afil los labios. Gloriosos seores del partido aristcrata dijo burln recibid mi saludo. Pero creo , que slo el dueo de la casa tiene el derecho de reprender a un invitado, no aquellos que le lamen el culo y ensalzan sus vmitos como si de miel se tratase. Durante el trayecto hasta la fortaleza de Hannn, Antgono haba tenido la posibilidad de sopesar los motivos que poda haber tenido Hannn para llamarlo a su presencia. Obviamente, haba un espa en el banco; eso era seguro. Pero tambin era evidente que Hannn haba esperado una oportunidad para ligar una conversacin a una muda amenaza, que no hacia alusin al espa, pero estaba claramente vinculada con ste. Al terminar la guerra romana, Kart-Hadtha se haba sumido en un gran conflicto: Viejos contra Nuevos, Hannn contra Amlcar. El motivo de la invitacin de Hannn slo poda girar en torno a la 95

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filiacin poltica de Antgono; tal vez era un intento de sondear las inclinaciones de un meteco que gozaba de cierta importancia y era amigo de Amlcar, para hacerlo quiz renegar de sus convicciones mediante tentaciones, soborno o amenazas. Antgono calcul el peso de su banco, su fortuna, la fortuna de Amlcar, calcul todas las relaciones y posibilidades, y lleg a la conclusin de que todo ello pesaba demasiado; incluso para Hannn el Grande. Y tambin para todos los otros que se encontraban all, los hombres ms distinguidos de los Viejos: Boshmn, el gran terrateniente; Magn el Apestoso, dueo de ms de la mitad de la produccin pnica de prpura; Bokhamn, administrador superior de las canteras ubicadas ms all de la baha, adems de armador; y Mua, tesorero de Kart-Hadtha y propietario de astilleros en Gadir, Tingis e Igilgili. Antgono se sent sobre el divn desocupado. Una de las esclavas le trajo vino y una bandeja con frutas y trozos de asado de formas extraas. Cuando la esclava se dio la vuelta para marcharse, Antimonio vio, todava frescas, las estras del ltigo sobre su espalda. Hannn levant el vaso. No hablemos ya de miel ni de perfumes. Bebamos por los dioses y su gracia: que sta repose sobre Kart-Hadtha por mucho tiempo. Antgono no tena ninguna objecin contra el brindis, as que tambin bebi. Espero que la invitacin no te haya importunado dijo Hannn. Los ojos de serpiente se dirigieron a la nariz de Antgono No te esperaba nadie, o s? . Antgono sonri con frialdad. Tena cosas urgentes que hablar con Asdrbal el Bello. Si no me encuentro con l antes de la medianoche, saldr en mi busca. .Ah, si, Asdrbal. Un joven interesante. Tus intereses con l son puramente comerciales? Vosotros, los helenos, gustis muy especialmente de la belleza de los muchachos. Yo me he criado en Kart-Hadtha, libre de inclinaciones dudosas dijo Antgono . No encuentro placer en los muchachos, como tampoco lo encuentro en dar latigazos a las esclavas. Hannn ri. Se meti un trozo de carne en la boca y dijo, de forma casi ininteligible: Qu agradable hablar por fin con un hombre para quien nada significan los rodeos que hace dar la cortesa. Eso depende de los paisajes que se vean al dar esos rodeos. Unos invitan a detenerse y contemplarlos; otros son simplemente repugnantes. Boshmn, acostado a la izquierda de Hannn, dej escapar una risita reprimida. No preferirais dirimir esto con espadas, antes de que se os escalde la lengua? Era el ms viejo de los all reunidos. El afn de poder, influencia y riqueza haba llegado en l a tal grado de saturacin, que en su prado interior volva a haber espacio para la plantita del ingenio. Yo encuentro ms agradable charlar con grandes seores que hundirles una espada en el vientre, a ellos o a sus esbirros dijo Antgono Aunque despus de tanto entrenamiento . tampoco viene mal un poco de prctica. No se debe desperdiciar la vida en tonteras. Hannn hizo un gesto de aburrimiento con la mano Hay cosas ms importantes. La mala situacin de la ciudad, por ejemplo, y los . problemas relacionados con sta. Antgono dej en el suelo el vaso medio vaco.

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Me conmueve que t, seor, compartas las preocupaciones de tantos pnicos y metecos. Nosotros ya hemos pensado cmo se puede distribuir y liquidar la terrible carga de los pagos a Roma. Hannn se inclin hacia delante en su asiento. Lo habis pensado? Y? Qu posibilidades veis? Antgono cerr los ojos un momento. Una oferta seria. Volvi a abrir los ojos y los dirigi a aquellos dos puntos de obsidiana. Todos nosotros, Viejos y Nuevos, pnicos y metecos, nos encontramos en el mismo apuro. Se trata en primer lugar de esos tres mil doscientos talentos. Si la mitad sale de vuestros bolsillos, nosotros pondremos la otra mitad. Todos callaron, miraron a Antgono fijamente. Finalmente Bokhamn dijo: Debo cortarme ambas piernas? T que dices, Hannn? Hannn tena los ojos entrecerrados. Sigue hablando, muchacho. Qu ms? Antgono respir profundamente. Colaboracin entre Viejos y Nuevos, sin considerar intereses personales. Roma no estar tranquila hasta que una de las dos ciudades no exista: o Roma, o Kart-Hadtha. La prxima guerra slo es cuestin de cuando, no de quiz. Para que podamos vencerlos, muchas cosas deben cambiar. Hannn se mordisqueaba el labio inferior; las aberturas de sus ojos se empequeecieron an ms. Te escucho. Poner punto final al enriquecimiento de ciudadanos particulares a costa del dinero pblico. Cuando t, gran Hannn, eras el supervisor de los ingresos aduaneros del sur, una vez pagu en Takape treinta y tres shiqlus de derechos de aduana por un vino sirio. Slo ocho de esos shiqlus estn registrados en los rollos y han llegado a Kart-Hadtha. Contino prestndote atencin. Poner fin al avasallamiento del interior. Kart-Hadtha debe seguir el ejemplo de Roma y convertirse en una nacin, no seguir siendo una ciudad. Libios y nmidas se unirn a los pnicos, con los mismos derechos que stos, en una federacin dirigida por Kart-Hadtha. Hasta ahora los ingresos del Estado siempre se han sustentado sobre los tributos de las ciudades y aldeas y los impuestos de los campesinos, adems de los ingresos aduaneros. Tributos e impuestos sern reducidos a la dcima parte; para ello, cada habitante de KartHadtha deber pagar tambin una dcima parte de sus ingresos al Estado. Hannn asinti lentamente con la cabeza. Las viejas familias pagarn impuestos, eh? Contina o ya has terminado? No; an hay ms. Los miembros del Consejo ya no sern vitalicios, sino elegidos por un plazo determinado, digamos cinco aos. Lo mismo los ciento cuatro jueces, los Cinco Seores, etctera. Debern rendir cuentas sobre el desempeo de su cargo a la Asamblea. Se tendr siempre a disposicin una cantidad de dinero suficiente para mantener constantemente una flota de persuasin, y se instituir y entrenar un ejrcito permanente. Las fuerzas del ejrcito y la flota se establecern segn las fuerzas de que disponga Roma en cada momento determinado. El almirante de la flota y el estratega del ejrcito sern elegidos por la Asamblea y los oficiales, tambin por cinco aos, y saldrn de entre los hombres cuya capacidad sea ms conocida e importante que su apego al partido al que pertenezcan. Nadie se movi. Antgono cruz los brazos y observ a Hannn. La cara del pnico era como una mscara. 97

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Son sas las exigencias de los Nuevos? dijo finalmente Hannn. No. Son las reflexiones de un meteco con quien los Nuevos quiz estaran de acuerdo, si los Viejos no guardaran el futuro para si mismos. Ests reclamando una revolucin dijo Mua. Las comisuras de sus labios apuntaban hacia abajo La desvalorizacin de todas las cosas, la anulacin de los derechos de los . Grandes. La castracin de la ciudad! Hay una respuesta corta a tus propuestas refunfu Bokhamn. La cruz. Hannn levant la mano derecha. Las piedras de sus anillos brillaron. Calma, amigos. No debemos precipitarnos. l est ahora aqu, pero Asdrbal lo espera. No empecemos las disputas de la paz con un acto de ligereza que nos costara ms que lo que podra producirnos. llev un dedo a la nariz. Luego se volvi hacia un sirviente Se que haba aparecido en la puerta como si lo hubieran llamado. Que preparen la alberca de agua de mar. Antgono, ha sido muy interesante charlar contigo. Tus propuestas son lo que ha dicho Mua, y merecen lo que ha propuesto Bokhamn. Serian el fin de todo aquello que ha hecho grande a Kart-Hadtha. El fin de todo aquello por lo que luchamos. Y se basan en una suposicin falsa. Roma no es distinta de Siracusa y Alejandra, slo un poco ms poderosa, y esto nicamente de momento. Tambin Roma desea la paz y el comercio. Y si hay que pagar un precio muy alto para mantener la paz, lo pagaremos. Ningn precio es demasiado alto si permite comerciar en paz y llevar la tranquilidad al campo. Antgono asinti. Cansado, dijo: As, pues, paz a cualquier precio, incluso al precio de la propia decadencia? Hannn hizo una seal negativa al tiempo que se pona de pie. Quin habla de decadencia? Nos acostumbraremos a Roma. Pero ven, quiero mostraros algo a ti y a los otros. Antgono sigui al pnico; los otros cuatro Viejos los siguieron a distancia. Ah, haba olvidado algo dijo Antgono mientras caminaban por un pasillo que conduca a una amplia galera. Retira la oreja que tienes en mi banco. Hannn lo mir por encima del hombro, sonriendo. Y si no lo hago? Te la arrancar y la echar por encima de la muralla. Hannn se detuvo, an en el pasillo. Habr que pensarlo dijo lentamente Est relacionado con lo que vers dentro de . un momento. Siempre hay alguien que causa algn dao a otro. Antgono sonri con frialdad. Un fenmeno natural de los negocios. Que a muchos les gustara eliminar. La ciudad est llena de cuchillos, y los cuchillos tambin pueden ser empleados contra los parientes de esos que hacen dao a otros. Tu hijo se llama Memnn, verdad? Antgono se encogi de hombros. La ciudad est llena de personas, gran Hannn. Muchos miles de metecos, por ejemplo. Qu tan fcil sera que uno de ellos se equivocara al elaborar el agua perfumada y mezclara en ella algn veneno? En el puerto hay buenos buceadores. Cmo podra yo impedirles que se sumergieran por la noche, localizaran determinados barcos y perforaran sus cascos? Quin sabe de cul de los edificios bajo los cuales pasa tu silla de manos podra desprenderse un bloque de piedra? Mercaderes helenos de Corinto, Atenas, Alejandra o Massalia podran decidir de repente dejar de hacer negocios contigo. Y, qu dios impedir 98

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que un hombre malvado ofrezca tanto oro a un guarda que ste dirija la espada contra su propio seor? Hannn arrug la frente. En lo que has dicho hay muchas cosas dignas de consideracin. Cuando dos personas disponen del mismo nmero de flechas, lo mejor que pueden hacer es dejarlas en la aljaba. Algo as. Hannn volvi el rostro y sigui andando hacia la galera. Su voz era suave y muy aguda. De momento paz, a tu precio y al mo, meteco. Pero hay otra cosa. Esta es la primera vez que un estpido heleno me obliga a tratarlo como a uno de mis iguales. Te odiar por ello hasta el fin de mis das. Quiero mostrarte tres cosas que turbarn tu corazn de heleno. Y slo podrs marcharte cuando hayas visto todo hasta el final. Murmur dos o tres palabras de soslayo. A Antgono se le erizaron los pelillos de la nuca, su corazn empez a latir violentamente. Cuando entr en la galera, caminando detrs del pnico, dos de los guardas de Hannn lo flanquearon; las puntas de sus espadas se tocaron muy cerca de la garganta de Antgono. Adems de los guardas, haba tambin dos robustos pnicos de rostro vaco. stos sujetaban con firmeza a un esclavo negro desnudo. El mentn y el torso del esclavo estaban cubiertos de sangre encostrada, la boca, contrada de dolor, los ojos, cerrados. Si aquellos hombres no lo hubieran estado sosteniendo, se hubiera desplomado. Un poco apartado de la escena, un tercer pnico sostena una antorcha encendida. El perfume salado del mar llenaba el ambiente. Este sujeto dijo Hannn ha hablado en voz muy alta esta tarde, y deca cosas que , me desagradan. Me ha molestado mientras yo dormitaba y soaba con la antigua y futura grandeza de Kart-Hadtha. Comprendes, meteco? Comprendo dijo Antgono apretando los dientes. Bien, bien. Le hemos quitado la posibilidad de repetir semejantes tonteras. Lstima que no hayas comido de tu plato; su lengua estaba all. Asada. Levant la mano. Uno de los pnicos tir hacia atrs la cabeza del negro, el otro le tap la nariz con la mano. Cuando el hombre abri la boca, el tercer pnico la ilumin con la antorcha. Antgono vio el interior mutilado y enrojecido de la boca, y cerr los ojos. Se tambale. Las puntas de las espadas le tocaron la garganta. Hazme el favor de abrir los ojos dijo Hannn. Ahora que se ha convertido en un silencioso amigo de la casa, quisiera que conozca a otros amigos silenciosos. El hombre profiri un sonido gutural e intent liberarse. Los robustos pnicos lo agarraron firmemente, lo levantaron y lo empujaron por encima de la balaustrada. Abajo, iluminada por antorchas, haba una piscina llena de agua que ocupaba casi todo el patio. El esclavo agit brazos y piernas como intentando asirse al aire que lo envolva, cay a la piscina, se hundi. El agua pareci empezar a hervir. Los lomos de grandes peces cortaban la superficie. Ay, las murenas estn hambrientas dijo Hannn. Es una feliz coincidencia. La cabeza del esclavo volvi a salir a la superficie. Su boca profiri un grito largo y gutural, el grito ms espantoso de cuantos Antgono haba escuchado antes. Las puntas de las espadas tintinearon suavemente. Iluminada por las antorchas, la piscina cambi de color; espuma roja golpe contra los bordes. Bien, pasemos a otra cosa. Ven, meteco. Volvamos a los cmodos divanes. Hannn sali de las galeras. Los dos guardas continuaban a ambos lados de Antgono; uno de los robustos verdugos pnicos lo empuj hacia el pasillo. 99

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Antgono temblaba; su cuerpo era como una masa helada de miembros y msculos extraos. Profundamente perturbado, se dej caer sobre el divn. Las espadas seguan rozndole el cuello. Casi inconsciente, vio que el rostro de Boshmn estaba plido y descompuesto. Bokhamn, Magn y Mua conversaban en voz alta; alguien rea. Hannn dio unas palmadas. Otros dos pnicos trajeron a un hombre de piel clara. Tena las piernas atadas la una a la otra y las manos encadenadas a la espalda. Un cinturn de cuero pasaba sobre sus mejillas y por debajo del mentn, de modo que la hebilla, medio abierta, quedaba encima de la cabeza. El hombre llevaba puesto un calzn de cuero. No pareca haber sido maltratado, pero sus ojos flaqueaban. La esclava de las frescas marcas de ltigo en la espalda trajo a Hannn un brasero lleno de carbones ardientes y unas tenazas. Los ojos del prisionero se abrieron. Este tambin ha hablado demasiado dijo Hannn. Mira bien, meteco; no quisiera que te pierdas algo, ni que luego lo olvides. Ser una leccin para atenuar un poco tu orgullo. Antgono tragaba saliva y senta que se ahogaba. La humillacin y las crueldades que le obligaban a presenciar entumecan su espritu y enfermaban su cuerpo. No vayas demasiado lejos, pnico balbuce Todo tiene sus lmites. . Hannn sonri. Una segunda esclava trajo un lavamanos de cristal. Una serpiente diminuta trada de lo ms profundo del sur de Libia dijo Hannn, sealando el recipiente. Es muy venenosa; de momento est dormida. Ha pasado el da en el stano, entre bandejas de agua helada. Dentro de ms o menos la quinta parte de una hora despertar y recordar su veneno. Adelante! El prisionero dio un grito. Alguien empuj un cuchillo entre sus dientes, obligndolo a abrir la boca. Otro le hizo tragar la serpiente. El cinturn fue apretado con firmeza, la hebilla, cerrada. El hombre no poda gritar. Profera sonidos chillones por la nariz. Los ojos se salieron de sus cavidades, la garganta trabajaba, el cuello se expanda para luego volver a contraerse. El hombre temblaba, se mova bruscamente hacia adelante, hacia los lados y hacia atrs, intentando dar brincos. Dos pnicos lo sujetaron con firmeza. Interesante dijo Hannn. Son casi meditabundo Seguir la serpiente en la boca? . Estar en la garganta? O en el estmago? Ay, hay tantas cosas dignas de conocerse. Naturalmente, tambin hubiramos podido coserle los labios, pero sera una crueldad innecesaria, no es verdad, meteco? A Antgono el espritu le volvi al cuerpo. Senta nuseas, horror, compasin, asco y odio. Su cuerpo continuaba fro como el hielo, pero volva a obedecerle. Qu ha hecho este pobre hombre? dijo enronquecido. Es siciliota, heleno como t, meteco. Me ha hecho algunos servicios de poca monta, pero ayer fue descubierto hablando con gente del bello Asdrbal. Como ya he dicho... habl demasiado, no es verdad, Dymas? Y una cosa ms, se ha divertido con esa esclava, que me pertenece. Ella ya recibi su castigo, no muy severo. Queremos utilizarla algn tiempo ms. En cambio, Dymas tiene mucho que aprender. Hannn cogi las tenazas y levant con ellas uno de los candentes carbones del brasero. Un pnico meti el dedo ndice en la parte delantera del calzn del siciliota y tir de l. Pronto despertar la serpiente dijo Hannn. Hasta que eso ocurra, ste bailar un poco para nosotros. Hermosas danzas helenas, meteco. Dej caer el carbn dentro del calzn. En los odos de Antgono slo haba un murmullo. De pronto se levant del divn, hizo a un lado las dos espadas, cogi una jarra de agua y derram el contenido sobre el calzn del siciliota. Con el mismo impulso, desenvain el cuchillo curvo y lo arroj a la garganta del prisionero. Crey y esper haber visto una sombra de alivio y agradecimiento brotando del 100

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pnico de sus ojos. Un chorro de sangre man de la arteria cortada, cayendo sobre el rostro y la tnica de seda de Hannn. El siciliota se desplom a los pies del pnico. No haba ms de dos dedos entre el cuello de Hannn y el acero cuando los guardas sujetaron a Antgono. Bokhamn y Magn se haban levantado de un salto, Mua estaba sentado sobre un divn, moviendo el torso hacia atrs y adelante, Boshmn se haba cubierto el rostro con un pao. Hannn segua de pie, inmvil, baado en sangre; alrededor de sus sandalias doradas se haba formado un charco rojo. Levant el pie derecho, toc el vientre del muerto y seal la escalera. Llevoslo. Los ojos de serpiente se dirigieron a Antgono y examinaron con detalle el rostro del heleno, como si cada uno de sus rasgos fuera nuevo y sorprendente. No est mal, meteco. voz son ms pensativa que furiosa. La Antgono respiraba con dificultad. Un fuerte brazo se apretaba contra su garganta, dos garras le sujetaban las manos contra la espalda. Sus sienes palpitaban con violencia. Apenas poda mover la cabeza. Al borde de su campo visual, sobre el suelo, yacan las dos espadas, que no haba odo caer. Esta visin le devolvi el sentido. Los hombres deban haber recibido la orden de no herirlo gravemente bajo ninguna circunstancia. Senta un dolor leve en el antebrazo derecho. Por lo visto se haba hecho un pequeo corte al apartar las espadas de los pnicos. Los verdugos pnicos sacaron a rastras al siciliota muerto. Esclavas negras aparecieron con cubos de madera y trapos para fregar el suelo manchado de sangre. Antgono pensaba qu sucedera con la serpiente. Hannn se hizo escanciar un poco de vino. Cuando se llev el vaso a la boca, tena el pulso firme. Luego se agach y recogi el cuchillo lleno de sangre. Egipcio, verdad? dijo. Soltadlo. Los guardas obedecieron. Antgono se estir, frotndose los brazos. El corte no revesta ninguna importancia; apenas haba sangrado. Hannn arroj el cuchillo a los pies del heleno y se dej caer sobre el divn. Has abreviado el espectculo; eso no ha estado bien. Pero no quiero enfadarme contigo. Por lo menos ahora sabemos que sabes manejar el cuchillo. Boshmn levant la vista, tapndose la boca con las manos. Estaba plido, su cara tena un color verdoso. Hablando de forma apenas inteligible, dijo: No hace falta que me invites al prximo espectculo de este tipo, Hannn. Comparto la opinin que el meteco ha expresado con su acto. Hannn bebi un trago; luego se encogi de hombros. No tiene importancia, amigo mo. No quiero seguir retenindote, meteco, tienes una cita con Asdrbal. Creo que ahora sabemos qu puede esperar el uno del otro. Antgono asinti. En ti reconozco esa crueldad y esa oscuridad animal que hizo que tus antepasados fueran despreciados en toda la Oikumene. Todo esto ha sido tan tonto y absurdo como tu expedicin militar al interior, carnicero de Libia. Hannn esboz una ligera sonrisa. Quiz hubiera preferido alguna otra forma de trabajar contigo, pero me temo que nuestros rumbos son opuestos. Se acercan fascinantes aos de lucha contra los Nuevos y contra ti. Pero debemos dejar las flechas en la aljaba, meteco. Tienes razn, cualquiera puede 101

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contratar a un asesino, por qu privarnos del placer de saborear formas ms pacificas de luchar? Antgono recogi su cuchillo y lo meti en su vaina. Inclin la cabeza ante Boshmn, quien lo observaba con los ojos muy abiertos, ech a los tres otros una rpida mirada y se volvi hacia el pasillo. Uno de los guardias lo acompa. A mitad de camino a travs del parque, cuando ya no podan orlo desde la casa ni desde la puerta, murmur: Bien hecho, hombre. Antgono andaba a tropezones bajo la noche de Byrsa. Todas las fuerzas lo haban abandonado. Vomit bajo un rbol; fue como si salieran serpientes arrastrndose de su garganta. De alguna manera, poco antes de la medianoche lleg a la casa de Asdrbal, en las inmediaciones del gora. Frente al edificio, en el patio y la entrada, se agolpaban ms de cien hombres armados. Al ver a Antgono, el joven pnico dio un grito de alivio y se sac el yelmo de hierro. Ya no hace falta que llevemos a cabo esta empresa. De todas maneras, os lo agradezco, amigos; ahora volved a vuestras casas. Pero t, Antgono, pareces un cadver ambulante. Con manos temblorosas, Antgono lo ayud a abrir la hebilla del peto de cuero. Asdrbal dej la espada sobre una mesa. Mir a su amigo con precaucin. Qu ha pasado? Antgono sacudi la cabeza. Vino. Asdrbal entr en la casa, seguido por el heleno. Antgono conoca el enorme edificio en que el pnico tena su casa y sus oficinas, pero ahora tena ante sus ojos un velo que haca que todo le pareciese extrao. Entraron en el cmodo despacho, iluminado por varios candiles de cermica egipcia; all estaba la compaera de Asdrbal, que se haba quedado dormida en el amplio divn de cuero colocado entre los estantes repletos de rollos. Asdrbal la despert y le pidi que los dejase solos. Jona, la voluptuosa celta de piel clara y cabellos de fuego, enroll las diminutas historias ilustradas que haba estado leyendo antes de quedarse dormida, trajo agua y vino, ech una mirada compasiva a Antgono y se retir. Tras el tercer trago, los objetos de la habitacin recobraron sus proporciones y tamao habituales. Los viejos y oscuros arcones eran arcones, no un montn de costras de sangre, la espada que vea en el centro de la habitacin volva a ser una estilizada escultura cushita de bano, que representaba a una mujer negra, los sillones de respaldos tallados con incrustaciones de marfil no eran verdugos agazapados, sino muebles donde sentarse. Te encuentras mejor? Antgono bebi otro trago y empez a relatar lo ocurrido. Asdrbal lo escuchaba con atencin. Estaba sentado al otro lado de la mesa de tres patas, con el mentn apoyado sobre la mano derecha. Sus extraos ojos, claros y grises, daban un apoyo al heleno. Cuando Antgono cont lo del cuchillo, Asdrbal aplaudi y se inclin hacia delante. Su joven rostro adquiri una expresin maravillosa. Te has atrevido a hacer eso... en la casa de Hannn? Pero empec por la garganta equivocada refunfu Antgono. Asdrbal suspir.

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Te hubieran despedazado y maana temprano estaran crucificando lo que quedara de ti. Y nos hubieras comprometido a nosotros. Una sangrienta guerra civil. No, as est mejor, y no slo por ti. Esboz una breve sonrisa. Ya veremos otra manera de domarlo. No es un hombre que pueda domarse dijo Antgono Lo odio y lo desprecio. Pero . es un hombre poderoso, valiente y hurao. Cuando le puse el cuchillo en la garganta ni siquiera se movi. Un malvado... Antgono busc la palabra adecuada. Faran dijo Asdrbal Tienes que tomar medidas de precaucin. Todos nosotros . debemos hacerlo. Antgono movi la cabeza. No lo s. Hemos acordado una especie de tregua, porque ambos tenemos la misma cantidad de flechas en la aljaba. cont la charla final. Le Asdrbal se reclin sobre el respaldo de su asiento y respir profundamente. Nunca dejas de sorprenderme dijo, casi piadosamente Slo hay un hombre al que . Hannn respete, y se es Amlcar. Si te trata como a un igual... Por lo dems, y digo esto slo para que no te hagas ideas falsas, tambin muchos de los Nuevos querran crucificarte si oyeran tus propuestas polticas. Pero, en conjunto. ha estado bien. Lstima que no seas pnico. Hannn casi escupa la palabra meteco cada vez que la pronunciaba. Ya sabes cmo pienso yo. Maana mismo podras ser el segundo hombre de los Nuevos, despus de Amlcar, si fueras pnico. Antgono se puso de pie. Me doy por satisfecho con ser el banquero de Amlcar y del bello Asdrbal. Recuerdos a tu pelirroja. Al amanecer, Antgono despert al sentir que alguien le sacuda el hombro. Memnn estaba de pie junto a la cama. Padre! Antgono se incorpor, pestaeando. El nio, cuya cama se encontraba en la habitacin contigua, tena un sueo verdaderamente profundo. Estaba temblando, descalzo sobre los ladrillos fros, con los ojos abiertos y asustados. Cinco aos y medio, pens Antgono; tan dbil, tan indefenso, tan frgil. Las alusiones de Hannn se le vinieron de pronto a la memoria. Qu pasa, Memnn? Padre, dabas unos gritos tan horribles. Antgono suspir y levant la manta; el pequeo se escurri dentro de la cama y se apret tembloroso contra el cuerpo de su padre. S, era una pesadilla, hijo. Duerme tranquilo.
GISCN, HIJO DE MYRKAN, SUBESTRATEGA DE SICILIA, SEOR DE LA FORTALEZA DE LILIBEA, A ANTGONO KARJEDONIO, HIJO DE ARSTIDES, SEOR DEL BANCO DE ARENA, KART-HADTHA La gracia de Melkart y el favor de Tanit. Carta en cuatrocientas copias para los Seores del Consejo y los grandes comerciantes. El almirante Hannn y su protector, Hannn el Grande, pueden considerarlo de otra manera, pero esto es lo sucedido realmente: el Consejo autoriz demasiado tarde el envo de muy pocas tropas. La soberana del mar fue desperdiciada a causa de la miopa de quienes pretendan hacer economas; se dej pudrir la flota victoriosa del almirante Adrbal hasta que no qued ms que una quinta parte de ella. La nueva flota fue

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equipada con cuervos; a pesar del consejo de Amlcar y del mo propio, los soldados que deban utilizarlos para abordar los barcos romanos no fueron asignados a la flota, sino muy pocos demasiado tarde y muchos demasiado pronto fueron enviados a Sicilia en invierno. De los diez mil hombres enviados, tres mil se ahogaron en las tormentas; los otros siete mil no fueron tiles aqu durante la tregua invernal. Cuando el almirante Hannn zarp de Kart-Hadtha, en primavera, tena una flota nueva y grandiosa. La flota tena un almirante inexperto, tripulaciones carentes de prctica, pilotos que no tenan ni idea, oficiales que se mareaban. Cada una de las doscientas naves deba haber llevado a bordo por lo menos cien soldados de a pie; los barcos romanos llevan doscientos legionarios cada uno. Puesto que el Consejo de Kart-Hadtha, en su inescrutable preocupacin por el bienestar del tesoro pblico y de las bolsas de algunos Seores del Consejo, no estaba dispuesto a reclutar ms mercenarios, envi la flota sin soldados. Quiz incluso los soldados enviados a Sicilia con tanta ligereza en invierno hubieran bastado para evitar el desastre; pero no estaban a bordo de las naves. El almirante Hannn quera salir de las islas Egates, llegar al atracadero de Erix, subir hombres a bordo y luego enfrentarse a la flota romana. Sin embargo, renunci a enviar barcas de exploracin que le informaran del paradero de los barcos romanos. No ha sido la ira de Baal ni la indignacin de Melkart, sino la habilidad de los romanos y los constantes errores del almirante Hannn lo que nos ha deparado lo nico que podan depararnos. La flota de Lutacio Catulo, entrenada y tripulada por soldados, sali al encuentro de nuestro descuidado almirante remando contra el viento, y all, en las islas Egates, destroz todas las esperanzas de Kart-Hadtha. Muchos hombres que con el tiempo hubieran podido llegar a ser grandes murieron absurdamente. Uno que nunca ser grande escap con unos cuantos barcos para llevar a Kart-Hadtha la noticia de la injusticia de los dioses y las inclemencias del tiempo. Hace diez aos se crucific a un almirante que haba tenido mala fortuna; qu suceder con un almirante incapaz y sus protectores? Con un poco ms de apoyo, Amlcar Barca hubiera podido coger la victoria, esa fruta que el Consejo dej que se pudriera en las ramas del rbol siciliano. Ahora Amlcar quiere negociar la paz; el rbol ha cado. Treinta mil soldados que han arriesgado la sangre y la vida, no reciben desde hace aos ninguna paga ni ningn alimento que venga de Kart-Hadtha. Los enviar en grupos pequeos para que as el Consejo pueda encontrar tiempo y medios para liquidar esa deuda poco a poco. Hay otras deudas que jams podrn ser saldadas. Solicito al Consejo que autorice inmediatamente, y sin regatear, los medios necesarios para pagar a los hombres. Ruego a los grandes comerciantes pnicos y extranjeros residentes en Kart-Hadtha que, mediante un prudente almacenamiento de vveres, contribuyan a que esos hombres, que hubieran podido conseguir la victoria con su sangre si no hubieran estado atados de manos, puedan ahora al menos alimentarse y vestirse decentemente. Tan pronto hayan sido embarcados hacia Kart-Hadtha los ltimos soldados, renunciar a ste y a cualquier otro cargo.

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Los ojos de la celta pelirroja estaban an hinchados por el sueo; la marca que tena en el labio inferior poda ser el resultado de un mordisco. Asdrbal estaba completamente despierto y al parecer de muy buen humor; ya se haba untado el torso de aceite. Salud a Antgono dndole un golpecito en el estmago. Vaya. Ests duro. Has adelgazado mucho desde que empezamos a entrenar regularmente. Antgono se quit el chitn y las sandalias y cogi el frasco de aceite que le alcanzaba Iona. A diferencia del joven pnico, Antgono tena el pecho poblado de vellos que a la hora de luchar siempre formaban trencitas aceitosas. Asdrbal ya estaba sobre la estera de pleitas desplegada en el patio. Ven de una vez, meteco. Un luchador egipcio me ha enseado una llave nueva. Date prisa. Antgono hizo un guio a la compaera de Asdrbal. Por qu tengo que darme prisa si me vas a tumbar? Lucharon durante casi media hora. La llave que haba aprendido Asdrbal era buena, consista en tirar del otro y girar. Antgono sali volando por encima de los hombros del pnico muchas veces, hasta que de alguna manera al salir volando consigui coger el cuello del otro con las piernas y arrastrarlo en su cada. La pelirroja compaera de juegos de Asdrbal vio la maniobra del heleno, ri para si, dijo: Anda! murmur algo sobre bellos misginos. y Una esclava de la cocina trajo tres vasos con una infusin de hierbas caliente; Iona se acerc a los agotados luchadores. Una vez que stos hubieron recobrado fuerzas, se echaron encima las tnicas y se cieron corazas de metal. Iona asegur las hebillas y les alcanz los yelmos de bronce, provistos de protectores para la nariz y las mejillas. Antgono y Asdrbal combatieron un rato con largas espadas hoplitas que luego cambiaron con armas ibricas, ms cortas. Un esclavo de la cuadra apareci con un carro ante el cual corcoveaban dos inquietos caballos. lona trajo paos, una jarra con tapn y una cesta con pan y carne fra, y se sent en la parte trasera del carro, junto a Antgono. Asdrbal dirigi el coche hacia el este, hasta llegar a una pequea puerta de la muralla contigua a la baha. Los guardas los dejaron pasar. Asdrbal les arroj unas cuantas monedas para que cuidasen de los caballos. Se desvistieron entre los peascos que se levantaban al pie de la muralla. Cuando Iona tambin ella llevaba puesto nicamente un chitn corto y un taparrabo arroj su ropa sobre la de los hombres, gritos y silbidos estridentes brotaron de las almenas de la muralla. Ella sonri, subi a una piedra que sobresala del agua, se volvi hacia la muralla, estir los brazos y se tir al mar saltando hacia atrs con un movimiento elegante y suave. Asdrbal se llev dos dedos a la boca y silb. Antgono caminaba con medio cuerpo sumergido en el agua; cuando levant la mirada, vio que el joven pnico sonrea divertido. La luz del sol bailoteaba sobre el agua tibia y verdosa. El mar estaba llano, a excepcin de algunas olitas rizadas. Afuera, en la baha, se balanceaban algunas barcas de pescadores. Un barco mercante dobl el cabo Kart-Hadtha con la vela dormida, llevado por remos largos y perezosos. El cielo estaba azul y despejado. Ms all de la baha, casas blancas brillaban bajo el Monte Bicorne; aquel da incluso la gris muralla costera pareca brillar. Iona y Asdrbal se adentraron en el mar. Antgono los segua lentamente y un poco meditabundo. La confianza entre la celta y el pnico... Pensaba en las mujeres que haban compartido su lecho; pero nunca haba habido ningn tipo de confianza, familiaridad, intimidad. E Isis se encontraba en el reino de las sombras desde haca aos. 105

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Cuando, ms tarde, ya secos y vestidos, se sentaron entre los peascos para beber vino mezclado con agua y comer pan y carne, Asdrbal volvi al asunto de Hannn y el gran plan de Antgono. Desde la muralla no podan orlos, y con ellos slo se encontraba Iona, pero a pesar de ello el pnico cambi de idioma. Iona no entenda nmida; ella contemplaba el mar, y Antgono pensaba que quiz haba sobrevalorado la confianza y la intimidad. Por otra parte, el asunto era tan peliagudo que para la vida y la integridad fsica de la celta era mejor que ella no supiera demasiado. Ahora s dijo Asdrbal en voz baja a quin transmitir los primeros rumores. Ya , sabes que has perdido el favor de Amlcar y el mo. Adems de eso, estoy pensando en un anzuelo adicional; pero no s si estar bien hacer todo ms complicado. Si es un buen anzuelo... Ya lo creo, es un anzuelo maravilloso, pero depende del Consejo y de los mercenarios y del desorden pblico. Asdrbal ri. No me digas nada; me gustara llevarme una sorpresa. El pnico extendi la mano hacia Iona. Dijo en pnico: Si tu plan da resultado, con mi anzuelo o sin l, cogeremos tal borrachera que tomaremos a Iona por un pez, a Amlcar por un romano y a Hannn por grande. La posibilidad de dar un golpe a Hannn daba alas a Antgono, lo ayudaba a tener ideas brillantes y le hacia descubrir abismos de mezquindad dentro de su propia alma. Empez a comprar terrenos en el interior libio, entre ellos un valle transversal arenoso y sin valor alguno en el centro del Bagradas; cuando fue a verlo, acompaado de un empleado egipcio experto en la materia, ste comprob que se trataba de arena de cuarzo y propuso la construccin de una fbrica de vidrio. Antgono hizo que Demetrio y el banco estatal de Cirene hicieran constar a nombre del Banco de Arena grandes deudas que en realidad no tenan y se encarg de hacer que uno de los tres documentos en que figuraban estas deudas fuera a dar a manos equivocadas. Envi mensajeros e hizo que cuatro caravanas cargadas con silfin, piedras preciosas, marfil, huevos y plumas de avestruz y vasijas de alabastro egipcio se dirigieran hacia un distante oasis al sur de Sabrata, donde supuestamente seran atacadas por garamantas. Dio instrucciones a algunos capitanes para que realizaran negocios ms o menos absurdos en el ocano, en las costas situadas entre Liksch y las Islas Afortunadas, y que mantuvieran los barcos al sur de Tingis hasta finales del otoo; un intermediario inform desde Gadir que las naves se haban hundido. Teji cuidadosamente su red, estableciendo lazos entre caravaneros y pequeos propietarios con un gran terrateniente vinculado con uno de los administradores de bienes de Hannn. Tena informado a Asdrbal de cada uno de estos movimientos, y cada informe terminaba inevitablemente con un ataque de carcajadas. Por lo dems, en Kart-Hadtha no haba mucho de qu rerse. Los problemas irresueltos con los mercenarios se hacan cada vez ms agudos. Abundaban los asaltos y otros actos de violencia, y todava no haban llegado de Sicilia todos los mercenarios. Amlcar, quien haba renunciado al mando, continuaba ms all de Lilibea, pidiendo ms tiempo a los romanos. Antgono haca ciertos preparativos. Uno de stos era poner a Memnn a salvo instalndolo en casa de Bostar, mudanza que Memnn y Bomlcar recibieron con gran alegra. Bostar viva dentro de los lmites de la muralla de Byrsa, que estaba protegida por los guardas de la ciudad. An sin saber bien qu sucedera, Antgono compr todo un bloque de casas en las inmediaciones de la puerta de Tynes, a un precio por el cual un ao antes hubiera podido comprar una casa como mucho. Los edificios estaban vacos, pues los inquilinos haban preferido mudarse a los suburbios; no se encontraban nuevos inquilinos que quisieran vivir al lado de los 106

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acantonamientos de las tropas. Antgono reflexion durante algunos das; luego fue a visitar a los beros a sus alojamientos contiguos a la muralla y lleg a un acuerdo con el prncipe Mandunis. Un bochornoso da de sol, a mediados del verano, Antgono y Asdrbal fueron a Megara con Memnn y Bomlcar. Un hombre de confianza de Amlcar, un joven oficial llamado Cartaln, haba trado de regreso de Sicilia a un grupo de mercenarios beros y, por indicacin del propio Amlcar, vivira en el palacio de ste hasta nuevo aviso. Haba miles de cosas de qu hablar, pero Antgono slo pensaba en lo mal que haba podido cumplir la promesa que le hiciera a Kshyqti de preocuparse por sus hijos. Los edificios, construidos uno al lado del otro, estaban llenos, casi demasiado llenos. A los ms de cien esclavos y sirvientes de la casa, jardines y talleres, se haban sumado los cincuenta guardas beros y los veinte nmidas que Asdrbal haba seleccionado y apostado. Los hijos del Barca vivan protegidos... y solos. Haba unos cuantos nios esclavos con quienes los tres muchachitos podan jugar; todas las dems personas que vivan en la casa eran adultos. Salambua, de diecisiete aos, haba tenido que asumir hacia ya un tiempo el papel de cabeza femenina del hogar. Sapanbal, dos aos menor que su hermana, ayudaba hasta dnde le era posible, sobre todo en la educacin de los hermanos menores. Psallo, esclavo y amigo de Amlcar durante tantos aos, en ausencia de ste era el amo de la casa, pero haba muchos asuntos que no poda atender: las personas que mantenan negocios con Amlcar y los trabajadores pnicos no permitan que un esclavo elmero les diera rdenes. A Psallo los aos no le haban suavizado el carcter; su lengua segua tan ponzoosa como siempre. Sin embargo, con los nios se mostraba curiosamente simptico. Asdrbal y Memnn iban sentados en la parte trasera del carro. Antgono conduca e intentaba responder a las mil preguntas de Bomlcar. El hijo de Bostar quera saberlo todo respecto al carro, los rayos de las ruedas, los muelles, la manera en que se trabajaban los diferentes tipos de madera, los adornos de los bordes, la posibilidad de hacer que el cuero fuera duro o blando, el modo en que se curta y se tea, la procedencia de las fibras con que los cordeleros hacan las partes de las riendas que no eran de cuero, la calidad y raza de los dos caballos. A Memnn le interesaban otras cosas; Asdrbal segn poda or Antgono con media oreja era muy versado en lo tocante a plantas y rboles. El carro avanzaba lenta y ruidosamente por el camino empedrado. El denso suburbio ubicado al norte de Byrsa ya haba quedado atrs; ahora pasaban a lo largo de grandes edificios, la mayora rodeados por vallas de piedra o arbustos. La luz de la tarde permita que los edificios dejasen escapar blancos destellos a travs del verde de las plantas. Son cedros jvenes. Autnticos. Asdrbal sealaba dos grupos de rboles que flanqueaban una entrada de camino empedrado. La casa del armador Bobdal; aquel castillito lo mand traer de Tiro hace aos. El paisaje se hizo ms abierto. Ms all de los jardines de Bobdal empezaban las solitarias casas rsticas, los grandes huertos y campos, con sus cepas y olivos dispuestos como si fueran a marchar. El camino traz una curva entre rboles frutales y canales de riego. De momento la curiosidad de Bomlcar estaba saciada; el pequeo guardaba silencio y contemplaba las colinas del norte. Una especie de nostalgia se reflejaba en su rostro. Bostar, el ms sedentario de todos los pnicos, haba tenido un hijo que estaba hecho ms para la amplitud del mar y la vista que se tiene desde un barco que para el conteo de monedas y la estrechez de un despacho de banco. El suave viento del norte soplaba cargado de sal. Magn, que slo llevaba puesta una camisa marrn, gritaba y pasaba casi volando por el prtico. Iba sentado sobre un tiesto de madera con ruedas con el que alcanzaba una velocidad increble. Una libia obesa cuidaba de que el nio no se cayera por las escaleras o algn pozo. 107

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El pequeo de dos aos, cuyo nacimiento haba agotado el vientre y la vida de Kshyqti, pareca poseer todas las energas del mundo. Por el contrario, Asdrbal, de cuatro aos de edad, era simptico y tranquilo, casi soador. Pasaba la mayor parte del tiempo en las cuadras y jardines. Anbal ya hablaba medianamente bien el heleno. Sus ojos oscuros brillaron cuando vio a Antgono. Dio un breve abrazo al heleno y lo arrastr tras l para mostrarle sus nuevas estatuillas de madera: soldaditos de colores con armas y equipos fantsticos, y tres elefantes de guerra maravillosamente bien hechos, con torrecillas para los arqueros y agujas de coser disimuladas como lanzas bajo los colmillos. Memnn y Bomlcar no tardaron en precipitarse sobre las estatuillas; cuando Antgono abandon la habitacin se desencadenaba una sangrienta batalla. Salambua y Sapanbal tomaron parte en la conversacin. Al igual que su madre, las hijas del estratega estaban acostumbradas, desde su estancia en Sicilia, a ser consultadas sobre todas las decisiones referentes a ellas. Ambas vestan sencillas tnicas de lino con anchas fajas bordadas en las caderas, sandalias y brazaletes de marfil; Sapanbal llevaba adems un brazalete de oro alrededor del hombro izquierdo, y Salambua una fina cadenita de oro al cuello; parecan muchachas pnicas comunes y corrientes, no las hijas de uno de los hombres ms ricos y poderosos de Kart-Hadtha. Sobre la pesada mesa de madera oscura teida con mordiente haba jarras de vino, zumos de frutas y agua. Sapanbal trajo una bandeja con pasteles dulces. Dos filas verticales de cristales de colores rojos, azules, verdes y amarillos colocadas junto a la ventana revestida con vejigas de cerdo, proporcionaban una luz tenue y extraa. Antgono se sorprendi a si mismo observando con ojos poco fraternales a aquellas muchachas que para l eran sus hermanas pequeas: los movimientos controlados y sueltos, las piernas esbeltas, los delicados rostros ovales, de ojos oscuros y pmulos prominentes, como los de Kshyqti, las cejas bien arqueadas bajo el cabello negro y rizado. Antgono reprimi un suspiro y decidi pasar las siguientes noches con menos trabajo de escritorio y ms sueos que no fuesen simplemente para descansar. Cartaln deba tener alrededor de veinticinco aos, era alto y musculoso, tena un rostro spero y ojos claros y despiertos. Tras los saludos, tir de su chitn para sentarse sobre la silla de juncos trenzados colocada a la cabecera de la mesa. Por dnde empezamos? dijo. Asdrbal escanci vino y agua en cinco vasos, llen el suyo con zumo de frutas y dirigi la vista a Psallo. Seor de la casa, hay algn problema importante? El viejo elmero arrug la nariz. Todos los problemas son importantes, de lo contrario no seran problemas. Pero en realidad no hay nada esencial de qu hablar. Los chicos adelantan mejor de lo que podra esperarse de nios pnicos con influencia helnica. Sin embargo, me gustara que Cartaln contribuyese a evitar ciertos problemas. El oficial se rasc la barba negra. Amlcar ya me haba prevenido contra tu manera de hablar. Sonri con irona No . obstante, no s adnde quieres llegar. Yo silo s dijo Salambua sonriendo; sus dientes brillaban A Psallo le gustara que t, seor husped y amigo de nuestro padre, tuvieras una compaera durante tu estancia entre nosotros, para evitar que te acerques demasiado a Pani y a m. Asdrbal se reclin contra el respaldo de su silla de tijera y cruz las manos tras la nuca. Observ alternativamente a cada una de las dos hermanas. 108

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Ah, s, s. Y bien? Cartaln se inclin ante Salambua sin levantarse de su asiento. Hija del prncipe, tambin eso est ya previsto. Por indicacin explcita de Amlcar. Antgono carraspe. Te ha dado alguna otra indicacin que debamos conocer? Cartaln rode su vaso con las manos. Si. La soldada. Treinta mil hombres que no reciben desde hace aos la soldada prometida. Lo ms sensato hubiera sido pagarles en Lilibea y enviarlos inmediatamente a sus respectivos hogares. Pero el Consejo no envi ni una sola moneda, ni tampoco metales con los que pudieran acuarse. Por eso... Asdrbal cerr los ojos. Lo s dijo casi atormentado No pudimos hacer prevalecer nuestra opinin. . Primero haba que acumular montaas de plata y embarcaras hacia Roma, despus haba que hacer tal cosa, luego tal otra y, por ltimo, ocuparse quiz de los hombres que han sacrificado su carne y su sangre por nosotros. Cartaln bebi un trago y se sec la boca con el antebrazo. As es. Por eso Amlcar tarda en enviar a todos los hombres, por eso las pequeas tropas de Lilibea. Dos reflexiones dijo Salambua. Como que conozco a mi padre. Primero, para el Consejo es ms fcil ir pagando sumas pequeas poco a poco que pagar una gran cantidad de una sola vez. Segundo, Amlcar no piensa en una paz eterna entre nosotros y Roma, y quiere conservar a los hombres que han peleado bajo su mando y que l mismo ha preparado. Asdrbal asinti con un lento movimiento de cabeza. Puede ser. Eso tambin seria muy sensato. Pero... Extendi los brazos. Cartaln parpade. Correcto: pero. inclin hacia delante y apoy los codos sobre la mesa Hay Se . dos puntos importantes; sin ellos, dice Amlcar, y yo tambin lo creo, el futuro se presenta oscuro. Sapanbal levant el ndice derecho. El Consejo y los Ciento Cuatro dijo a media voz Y Libia. Verdad? sos son los . puntos que dan vueltas en su cabeza. Cartaln apoy el mentn sobre las manos entrelazadas. As es, en efecto. Asdrbal observaba a Sapanbal con mucha atencin. Podras explicarte mejor? La muchachita sonri a Asdrbal. Naturalmente. Para que algo pueda cambiar en Kart-Hadtha hace falta el consentimiento del Consejo y del Tribunal de los Ciento Cuatro. No olvides a los viejos decrpitos refunfu Psallo. Los Treinta Ancianos ostentan el poder real dijo Asdrbal Pero son parte del . Consejo. Sigue, Pan. Sapanbal lo mir algo sorprendida. Como quieras. Los puestos en el Consejo y el Tribunal son vitalicios; un puesto slo queda libre cuando muere la persona que lo ocupa, y su sucesor es designado a dedo. Los Viejos tienen la mayora. Es necesario modificar la constitucin de la ciudad: consejeros y 109

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jueces deben ser elegidos por la Asamblea popular, por un periodo determinado y pudiendo ser depuestos en caso de que esto sea necesario. Slo entonces dio un golpe sobre la mesa slo entonces podr empezar la reorganizacin de Libia. Asdrbal suspir y dirigi la mirada a Antgono. Es lo que propusiste a Hannn, verdad? Por lo visto sabes mejor que yo que lo que pasa por la cabeza de Amlcar. Antgono se encogi de hombros. Cualquiera que est un poco al corriente... Pero es evidente que Sapanbal tiene razn. En Roma y entre los aliados de Roma, todo hombre est obligado a coger las armas. Calculo que Roma ha perdido casi trescientos mil hombres en la guerra, y a pesar de ello han podido ponernos de rodillas. Tienen tantos hombres capaces de llevar armas como Kart-Hadtha habitantes: hombres, mujeres, nios, ancianos, esclavos, metecos. Por eso Libia. Psallo tosi. Voy a decir algo amable, para hacer una excepcin: los pnicos son increblemente estpidos. Asdrbal solt una carcajada; Cartaln sonri divertido. Si eso era amable dijo Antgono a m sigue tratndome con tu mal humor de , costumbre, por favor. Psallo se dio a si mismo un fuerte tirn de orejas. Ah, bah. An no haba terminado. Kart-Hadtha no ha conquistado prcticamente ningn pas. Algn punto de apoyo, algn templo, algn almacn, algn puerto, eso es todo. Nosotros, los elmeros, a pesar del dominio pnico podemos conservar nuestras viejas costumbres a instituciones, hablar nuestro idioma, dedicarnos a nuestros negocios. Esta amable estupidez de los pnicos debe terminar. Slo podris salir airosos del siguiente conflicto con Roma si os volvis tan poco amables como los romanos; tenis que ser verdaderos conquistadores, anexionaros los pases conquistados, obligar a sus hombres a hacer el servicio militar, llenar todo de calles pnicas, pozos pnicos y funcionarios pnicos. Slo entonces tendris suficiente tierra y hombres. Asdrbal y Cartaln intercambiaron miradas. El jefe de los Nuevos extendi la mano sobre la mesa. Me temo que todos estos barcos se dirigen a los mismos arrecifes; los Viejos tienen la mayora en el Consejo, y de por vida. Y no podemos poner remedio a esta lastimosa circunstancia. Cartaln mir, uno a uno, a todos los presentes, y sonri Pero Amlcar propone algo. . Ay Asdrbal se puso de pie. Y, de qu se trata? Tras la guerra de Libia, muchas propiedades rurales han sido devastadas y han perdido valor. Amlcar piensa que si ahora nosotros compramos todo el territorio libio que nos sea posible, podremos organizar de la manera que nos parezca ms sensata la parte de Libia que nos pertenezca. Las otras regiones tendrn que seguirnos tarde o temprano; los acontecimientos generan sus propias leyes. Asdrbal guard silencio; contemplaba a Sapanbal, sobre la cual descansaba un extrao resplandor verdoso creado por la luz que pasaba a travs de los cristales. Dinero dijo por fin en voz baja. Mucho dinero. Antgono se levant y empez a andar de un lado a otro de la habitacin. Mucho dinero, es cierto. El precio del suelo ha bajado, y yo ya he comprado muchos terrenos. Pero volvi hacia los otros, que lo observaban atentamente por cunto se 110

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tiempo creis que nos seguirn vendiendo tierras apenas los Viejos comprendan adnde va dirigido todo? Salambua rompi el silencio: Olvidis algo. voz son dura. Su Habla. Antgono continuaba de pie, frente a ella, con los brazos cruzados y la cadera apoyada en el borde de la mesa. Olvidis a los mercenarios. Qu pasar si el Consejo no decide pronto cmo se les va a pagar? Cuntos mercenarios han llegado ya, y cuntos ms faltan por llegar? Cartaln frunci el entrecejo. Unos treinta mil murmur. Algunos han luchado por nosotros durante mucho tiempo, otros durante menos, pero creo que si los consideramos como si cada uno hubiera servido durante tres aos, estaramos sacando un buen promedio. Y son cien shiqlus al ao. Antgono calcul la suma total y dej escapar un silbido. Nueve millones de shiqlus dijo en voz baja. Dos mil quinientos talentos de plata. Casi tanto como lo que pretende Roma. Veis? voz clara de Sapanbal son cortante Y creis que el Consejo va a La . pagar? Cmo? Ni siquiera Hannn tiene tanto dinero. Psallo ri para si, enseando los dientes cariados y amarillentos. Quiz podras preguntarle a tus prncipes nmidas si se contentaran con menos dijo mirando a Salambua. Sapanbal solt una risa inquieta; Salambua arrug la frente y movi la cabeza en seal de negacin. Asdrbal murmur el nombre de Psallo y sacudi la cabeza. No es una buena propuesta. Y Salambua ya es lo bastante mayor; no hace falta que nos cuentes historias sobre nmidas o sobre algn otro, anciano. Psallo sac el labio inferior. A m me parece que s hace falta. Asdrbal se puso de pie. Esto no conduce a nada. Ser mejor que reflexionemos un poco sobre estos asuntos y volvamos a reunirnos dentro de unos das. Yo ver qu se puede conseguir en el Consejo. Cuando quisieron marcharse, no podan encontrar a Memnn y Bomlcar en ninguna parte. Desde el parque situado al norte de los edificios llegaban gritos y carcajadas. Antgono y Asdrbal se dirigieron, cruzando por el interior de la casa, a la terraza del lado norte, donde se encontraron con Salambua, de quien ya se haban despedido hacia un buen rato. Memnn, Bomlcar y el pequeo Asdrbal estaban bailando y gritando bajo los rboles. Un mueco de trapo colgaba de un tronco. Un joven nmida que se encontraba entre el rbol y los tres muchachitos, mir hacia la terraza y ech un beso con la mano. Antgono sacudi la cabeza desconcertado; cuando volvi la vista a un lado, Salambua baj la mirada y volvi el rostro. Dnde est Anbal? pregunt Antgono mirando a Asdrbal, que tena arrugado el entrecejo. All. Ese pequeo demonio. Asdrbal estir el brazo. Bajo los rboles apareci un caballo zaino a todo galope. Pareca que no llevaba mantas ni bridas. Anbal estaba, como quien dice, pegado al lomo del animal. Lo diriga slo con las piernas: en las manos tena un arco, y sobre su espalda, firmemente asegurada e inmvil, 111

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poda verse la aljaba. Sin dejar de galopar, el muchacho levant el torso, sac una flecha de la aljaba con una velocidad increble, la coloc en la cuerda, tens el arco y dispar. A cien pasos de distancia, la flecha atraves el pecho del mueco de trapo. Hicieron casi todo el camino de regreso en silencio. Memnn y Bomlcar estaban cansados; se haban sentado en el suelo del carro y dormitaban apoyados contra los bordes. En algn momento del camino, Asdrbal dijo a media voz. Cambiar la guardia de la casa. Antgono tena la mirada fija en la creciente oscuridad. Cuntos nmidas hay? Veinte. Y tambin hay soldados de a pie. Creo que pondr algunos beros ms. Lo que Amlcar haga con sus hijos es una cosa, pero yo creo que no es indispensable... Antgono hizo chasquear las riendas; los caballos aceleraron el paso. Tienes razn. No es indispensable. Las grandes ventanas estaban cubiertas con telas traslcidas; dejaban que la luz se filtrase, pero evitaban el paso del aire. Dos grandes fuegos y cinco braseros calentaban el taller ms de lo que ya lo hacia el calor del verano. Lisandro estaba sentado sobre el borde de una mesa; con los ojos casi cerrados para aguzar la vista, miraba hacia el otro lado del pasillo, donde la negra, inclinada, remova el contenido de una bandeja. O quiz era una cacerola; Antgono ech un breve vistazo al aparato: un armazn de metal que sostena la cacerola bajo la cual una mecha arda intensamente dentro de un platillo con aceite; luego la muchacha se levant. Era muy morena, casi negra; delgada y sin embargo carnosa. Sus cabellos, negros y rizados, tenan medio dedo de largo y daban a su cabeza un aspecto redondo y mullido. Alrededor de su largo cuello colgaba una cadena hecha de diminutas figuras de marfil. Dos bandas de tela blanca cosidas en cruz le cubran los pechos y omplatos. Alrededor de la cadera se haba enrollado una faja de lino que dejaba los muslos en libertad y caa hasta muy por debajo del ombligo. Estaba descalza sobre los ladrillos de la habitacin caliente. Cuando Antgono se acerc, vio que la muchacha tena las uas de los pies pintadas de verde chilln. Y del mismo color eran las pintas que brillaban en los ojos negros en que se hundan las miradas de Antgono. Era como si se hubieran conocido siempre. Por un momento, las rodillas del heleno flaquearon; su bajo vientre empez a latir y creci. Respir profundamente. Ah, el seor del Banco de Arena. Antgono, sta es Tsuniro. La muchacha cay de rodillas, inclin la cabeza y extendi las manos hacia Antgono, con las palmas vueltas hacia arriba. Eran manos claras, cruzadas por lneas negras. Tu esclava, seor. Sus movimientos eran los de una gata, su voz, clida y spera. Antgono carraspe y puso la mano sobre el hombro izquierdo de la muchacha. Seda negra. Levntate. Ella era unos dos dedos ms alta que l, deba sobrepasar con creces los seis pies de altura. Antgono evit mirarla a los ojos, observ la nariz, sorprendentemente delgada, la boca ancha pero no abultada, las caractersticas de su raza rasgos y perfiles en la frente y las mejillas. Luego pestae, inclin la cabeza ante Lisandro y dej sobre la mesa los dos rollos de papiro en que constaba la gestin de la empresa. Cunto te ha dicho Lisandro? 112

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No mucho. Slo que quiere emprender un viaje y que, a pesar de ello, t quieres que se contine elaborando perfumes en Kart-Hadtha. Un largo viaje por mar. Soy demasiado viejo para ello? No, no lo soy. Es una idea tentadora, morir en una costa desconocida. Lisandro balanceaba la cabeza de un lado a otro mientras hablaba. Pero ser un viaje muy duro. La vida es dura, slo la muerte es descanso, y el sueo, un adelanto. Siempre me ha gustado estar despierto. Antgono desenroll las listas y les ech una ojeada. Bien. Ahora veamos si Tsuniro es la mitad de buena de lo que dice Lisandro. Vndale los ojos, viejo amigo. Lisandro empez a rodear la cabeza de la joven con una cinta de lino blanco. Antgono hizo a un lado los rollos y se dirigi a un estante. De las numerosas cacerolas y cajitas sac un ptalo de rosa, dos o tres granos de ssamo, una hojita de silfin y algunas otras cosas, las coloc sobre la palma de su mano derecha y regres adonde se encontraban los otros. Puso la mano debajo de la nariz de Tsuniro. Seor dijo ella sonriendo, quita el silfin; cubre todos los otros olores. Antgono, perplejo, obedeci. La venda que cubra los ojos de la muchacha estaba sujeta con firmeza. Era imposible que ella pudiese ver. Qu hueles ahora? Tsuniro olfate, pasando la cara por encima de la mano del heleno. Unos cuantos granos de ssamo que ya llevan algn tiempo guardados. Un ptalo de rosa fresco que has ajado un poco al cogerlo. Lavanda. Nardo. Dos gramos de pimienta; uno de ellos tiene adherido un poco de polvillo de cinamomo. Una astilla de cedro. Un trocito de resma.., de un pino epeirota. Un cogollo de alcachofa seco y rancio. Un dtil muy tierno. Antgono solt un suave silbido. Lisandro resplandeca de orgullo. No te lo haba dicho? murmur Es mejor que todos los otros ayudantes . aprendices que he tenido. Tsuniro sac la punta de la lengua. Seor, si apartas esas cosas que tienes en la mano, podr decirte an ms. Si deseas or ms. Antgono dej todos aquellos objetos sobre la mesa, se limpi la mano con un pao que encontr sobre sta, y se volvi hacia la mujer. Ella movi la cabeza de un lado a otro, se arrodill un instante, hinch los agujeros de su nariz, volvi a ponerse de pie. Seor, tu ltimo bao fue hace tres das; desde entonces slo te has lavado muy a la ligera. Tampoco te has cambiado de ropa desde aquel bao. Levanta otra vez la mano. As. En... es la derecha? Bien. En el dedo ndice tienes tinta seca; probablemente de ayer. Ayer has estado cerca de una curtidura; o has pasado cerca del carro de un curtidor. Lisandro ech al heleno una mirada interrogante; Antgono asinti con un lento movimiento de cabeza, sin poder creerlo. Ayer por la maana has tocado metal, un cuchillo o una espada, y te ha salido un poco de sangre. Hace unas horas Tsuniro se inclin hacia adelante y olisque el rostro de su seor has bebido vino; vino de Rodas, mezclado en partes iguales con agua. muchacha La reprimi una risita Los vellos de tu cuerpo son abundantes y oscuros. Tu miembro no ha . sido circuncidado, y est excitado, lo cual me honra, seor. Desde que llevas puesto ese traje no te has acostado con ninguna mujer, ni has comido pescado, ni has montado a caballo. Ah... sebo de carnero, quiz una vela? Y miel, pan cimo untado con miel. Adems... 113

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Para, detente. Est bien. Qutale la venda. Lisandro desenroll la cinta sonriendo; Antgono se apoy contra la mesa, mirando a la muchacha. Estaba casi trastornado. Tsuniro sacudi la cabeza para quitarse de encima los ltimos lazos de lino; sus ojos brillaban. Bien dijo Antgono agotado Increble e incomprensiblemente bien. Puedo creer a . Lisandro cuando me dice que sabes mezclar perfumes. Sabes hacer alguna otra cosa? Leer los pensamientos, tal vez? Ella sonri. No, seor. Pero mi lengua es mejor que mi nariz. Dej ver la punta de la lengua. Lisandro cerr los ojos. Cuando olfatea con la boca abierta puede reconocer ms aromas que los que yo reconoca con la nariz en mis mejores pocas. Hace unos das, un imbcil que tengo por ayudante verti en el mismo vaso pequeas porciones de treinta y tres aguas perfumadas distintas. El aroma resultante era maravilloso, pero el muchacho haba olvidado qu perfumes haba mezclado. Tsuniro se llev dos o tres gotas a la boca y nos dijo todos los componentes de la mezcla. Y an hay ms posibilidades dijo Tsuniro, casi sin inters Mi lengua puede . reconocer varias enfermedades con slo rozar la piel de una persona. Otras enfermedades las detecto en la sangre. Y el semen me permite reconocer otras, y tambin lo que un hombre ha comido y bebido en los ltimos diez das. Lisandro enarc una ceja. Ah exclam, oh. Antgono se separ de la mesa. Una prueba interesante. Tsuniro lo mir a la cara. T eres el amo, la esclava tiene que obedecer. Antgono sacudi la cabeza y levant los rollos de papiro. Puesto que has trabajado tres aos como maestra de aprendices y slo has cobrado la paga de una esclava, eso no es as. Ya has repuesto las cinco minas que costaste aos atrs. Incluso te debemos algo: cuarenta y seis shiqlus. Pondr al corriente a la administracin. Eres libre. Ella se qued observndolo un instante, desconcertada, luego respir profundamente y levant los brazos. Libre? Libre. Libre! Aplauda y pareca querer bailar. Se plantea, pues, la pregunta: querr Tsuniro, ahora que es libre, seguir elaborando perfumes en Kart-Hadtha? Y si es as, bajo qu condiciones? Todo sucede muy de prisa. Quiz. No lo s. Dnde? Antgono enroll las listas. Maana al atardecer acrcate a la puerta de Tynes. Te estar esperando. Hay algunos edificios muy cerca de all en los que pronto se instalarn viviendas y talleres. Los beros capitaneados por el prncipe Mandunis haban recibido de Antgono una suma de dinero que liberaba a Kart-Hadtha de lo que les deba por la guerra. Ahora alborotaban en las casas. Quinientos soldados contestanos, diez unidades de combate; entre sus acompaantes se contaban unas doscientas mujeres, al menos quinientos nios y una cantidad indeterminada de sirvientes. Todas estas personas se haban mudado al bloque de 114

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casas cercano a la puerta de Tynes, llevando consigo sus trastos, vestidos, sacos de vveres, colchones de paja y junco, todas sus armas y algunos caballos para los jefes. Los beros no slo defenderan los edificios de otros mercenarios, sino que adems arreglaran un poco las casas. Entre ellos haba hijos de pescadores, cazadores y campesinos; pero Mandunis tambin poda emplear a algunos obreros. Ms tarde partiran hacia Iberia con los emigrantes esperados, y hablaran bien de Kart-Hadtha. A Antgono le pareca un buen negocio. Antgono ech un breve vistazo a algunos de los patios. Madera de construccin y lea ya haban sido entregadas, as como tambin los carneros, bueyes y gallinas que haban encargado. Cambi algunas palabras con Mandunis, a quien encontr mandando llevar odres de vino a un stano e impartiendo speras rdenes a sus generales. Los edificios eran slidos, aunque estaban algo deteriorados. Todos disponan de stanos abovedados. Los cimientos, de pesados sillares, sostenan hasta cinco plantas; las paredes de las plantas inferiores eran de piedra tallada, las de las plantas superiores, de ladrillo. Los grandes patios interiores, empedrados con irregulares piedras de cantera, posean cisternas, y algunos incluso pozos rodeados de un muro bajo. Antgono seal a unos hombres que trabajaban en toscos caballetes de madera y ya haba empezado a fabricar los muebles. Necesitan algo ms? Mandunis se encogi de hombros. Ms herramientas. Hachas, sierras, martillos. Clavos. Cuerdas. Cosas de sas. Bien; me ocupar de ello. Dame a diez entendidos que adems puedan cargar. En una calle secundaria, el Callejn de los Herreros, los beros se aprovisionaron de todo lo que necesitaban. Antgono pag; lo deducira de la suma que Mandunis y su gente an tenan que recibir. El hijo del rey bero se encargaba de distribuir a los obreros y materiales entre los diferentes patios; mientras l daba instrucciones, hombres robustos pasaban cargando una amplia cama marco de madera que sostena una cubierta de cuero mantas, una mesa, un , tres sillas, varias esteras de junco, un nfora de vino sirio y algunas jarras porosas llenas de fresca agua de pozo, y llevaban todo eso a la casa que Antgono haba guardado para si: una casa que haca esquina en la planta ms alta del edificio situado inmediatamente detrs de la puerta de Tynes. El tejado quedaba a varios hombres de altura por debajo de las almenas de la puerta y la muralla del istmo. Desde la terraza poda divisarse la muralla martima, los caaverales y las pequeas embarcaciones pesqueras que flotaban sobre el lago de Tynes. Cuatro grandes habitaciones dos daban al patio interior y dos a la muralla martima un largo corredor y un corto pasillo que una la casa a la galera y la escalera; Antgono estaba satisfecho. La pobreza de las habitaciones vacas poda arreglarse, y, de algn modo, envuelto en la circunstancia de aquel instante, Antgono pens que sera muy sensato mudarse l mismo a una de esas casas. Cuando sali de la casa de baos ya el sol empezaba a caer. Antgono entr en la posada de uno de los ltimos cebaderos de dioses. Los patios que daban a la parte trasera del edificio bullan de ladrillos. Antgono comi lomo de perro con salsa de miel, queso y una masa poco consistente. Tsuniro lo esperaba en la puerta de Tynes. Llevaba puesto un mantn gris y zapatos de cuero calado. Sus ojos brillaban. En el abarrotado patio del primer edificio, Antgono explic cmo esperaba que fuesen los talleres una vez se hubieran marchado los beros. Ella hizo dos o tres buenas preguntas, observ a la luz del crepsculo a las figuras erguidas frente al fuego del asador, y, finalmente, dijo a media voz: Bien. Veo que has pensado en muchas cosas. O quiz en todo? 115

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Antgono sonri, la cogi de la mano y se dirigi a la escalera. En todo, naturalmente. Cuando llegaron arriba, Antgono sac del bolsillo de su amplia tnica un frasquito de aceite y un pequeo candil, una cajita con yesca trozos de lino y hojas secas un clavo de , acero y un trozo de pedernal. Casi todo dijo Tsuniro. Todo. Antgono, con las manos llenas, empuj la puerta con el hombro y entr. Una tenue luz crepuscular entraba an por las ventanas del lado del mar. Antgono dej todo sobre la mesa y se dio la vuelta. Desde la puerta le lleg el rechinar del cerrojo. Tsuniro apareci en el corto pasillo, se detuvo en el rincn y mir al heleno. Todo? Antgono asinti y seal la segunda de las habitaciones que daban al mar. Todo. Se desabroch el cinturn de la tnica superior. Tsuniro hizo pasar el mantn por encima de su cabeza, se quit los zapatos, dio un paso, dej caer el mantn. Tres pasos ms all se quit la faja que le cubra las caderas y ahora caa al suelo enroscndose como una serpiente. Las sandalias de Antgono, su tnica, el chitn. El cinturn donde llevaba el pual egipcio tintine al golpear el suelo. Frente a la puerta del dormitorio, Antgono hizo a un lado su taparrabo y mir hacia atrs. Ariadna estuvo aqu dijo. Tsuniro sigui el rastro de ropa hasta la habitacin; tena en la mano el ceidor, aquellos dos anillos de tela cosidos entre s. Tambin el Minotauro pensaba en la cama? Antgono estir la mano y jal a la muchacha a la habitacin. A medias andando, a medias sumidos en un abrazo, perdieron el equilibrio, tropezaron, cayeron sobre la cama hechos un ovillo. Tsuniro se acuclill por encima de la cabeza de Antgono, se inclin hacia delante y acarici sus tetillas con la punta de la lengua. Antgono volte la cabeza, dio un suave mordisco a la pantorrilla de la muchacha y desliz la mano hasta la parte interior de sus muslos. Ella le meti la lengua en el ombligo y enterr los dedos en los afelpados vellos de su barriga. Una jungla. Antgono ri para s. Y hay otra ms. Tsuniro levant la cabeza. A media voz, y reprimiendo la risa, dijo: En mi pas, a los jvenes cazadores que van a iniciar su camino en la vida se les cuenta una historia. La historia habla de una fuente de agua salada en medio de la jungla; el cazador debe beber y luego mojar su lanza en ella. Para fortalecer su alegra de vivir. Una buena historia dijo Antgono Y qu les cuentan a las cazadoras? . Ah. Presta atencin. En algn momento ella dijo a Antgono que estaba sano, pero ltimamente haba comido demasiada carne y pocas frutas y verduras. Antgono encendi una luz, derram por la ventana el contenido de una jarra llena de agua hasta la mitad y llen la jarra de vino. Ambos bebieron de la jarra. El Minotauro haba olvidado los vasos. Tsuniro era hija del rey de una tribu de cazadores que habitaba en los bosques situados ms all del Gyr. La tribu formaba parte de un gran pueblo. Otros grupos vivan en ciudades a la orilla de ros, dedicados a la agricultura y el comercio, otros eran pastores nmadas de las 116

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estepas. Cuando tena doce aos, ella y otras mujeres y nios fueron atacadas y raptadas por garamantas en las cercanas de un riachuelo que corra por los linderos del bosque. Siguieron los caminos usuales de la humillacin: aldeas de garamantas; tres mercaderes pnicos que llevaban un centro de trueque en un oasis y compartan todo; un oficial heleno (de Cirene), que escoltaba pequeas caravanas comerciales con sus jinetes: de l aprendi el idioma y la escritura helnicos, y sus historias de dioses; un herbolario egipcio en la frontera entre Cirene, Kart-Hadtha y el imperio de los ptolomeos; un gran mercader de esclavos que la llev a Sabrata junto con otros esclavos y pas a ser propiedad del banco. Y ahora? Eres libre. Tsuniro bebi agua y vino, dej la jarra y contempl pensativa la llama del candil. No lo s. Despus de tanto tiempo... Qu significa ser libre? Son los pjaros libres de las ataduras del cielo? Todos los aos vuelan hacia el mismo nidal, porque quieren o porque tienen que hacerlo? Antgono apoy la cabeza contra la pared y levant la manta. Ser libre? Probablemente eso slo significa que uno puede elegir entre varias cosas, y tambin que tiene que elegir. Yo puedo trabajar o morirme de hambre, as que tengo que trabajar. Si soy capaz de desempear diferentes tipos de trabajos, entonces puedo elegir. Si soy un batidor de oro libre, y slo s batir oro, no tengo eleccin. Ella le alcanz la jarra. Qu es entonces mi libertad? Fuera de que ya no soy esclava. En algn momento tendr que morir, y hasta que eso ocurra tengo que seguir viviendo; tengo que quedarme aqu o tengo que marcharme; tengo que probar y mezclar aromas, pues de lo contrario sera infeliz. Slo los dioses son libres. Antgono dej escapar una risa breve y desagradable. Los dioses? Cules? Los de tu pueblo, que permitieron que fueras raptada? Los de los garamantas? Los de los helenos? Zeus, que por decisin humana tiene que blandir el rayo, quiralo o no? El Baal pnico, que fue alimentado con nios durante muchos aos, aunque quiz hubiera preferido comer melones? Ni siquiera el dios romano de la guerra es libre, su apetito y su satisfaccin dependen del Senado. Y Afrodita depende de nosotros dijo ella con tristeza En nosotros siempre ha . habido algo que despert ayer, cuando nos encontramos. Lo que ha sucedido aqu ha sido estupendo, pero era algo que tena que suceder. Como un terremoto, o la lluvia. Nosotros slo elegimos esta habitacin, esta cama, en lugar de un trigal o el embarcadero. All hace mucho fro. Antgono sonri, dej la jarra en el suelo y se inclin hacia adelante, rozando los pechos de Tsuniro. Ella hizo un guio, exclam Brrr!, pero se qued sentada con la espalda apoyada contra la pared mientras Antgono levantaba la manta que le cubra las piernas. Pero podemos no repetir esto dijo Antgono o repetirlo exactamente igual, o de , otra manera, durante otras muchas noches. Nosotros tenemos la decisin. Tsuniro se desliz sobre el lecho; el cuero gimi bajo sus talones. Luego abraz a Antgono del cuello y lo hizo caer sobre ella. La tenemos realmente? Hacia la medianoche, un fuego segua ardiendo no lejos de los primeros peldaos de la escalera. Mujeres chillaban, voces masculinas rugan advertencias o daban nimos, pero los luchadores no parecan or nada. Uno de los dos beros daba la espalda a la escalera; la cara del otro, iluminada por el inquieto brillo del fuego, estaba marcada. Por las comisuras de la boca chorreaba sangre; tena un ojo hinchado. Estaban de pie, encorvados uno frente a otro, 117

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con las cortas falcatas ibricas en las manos. De pronto aquella imagen congelada empez a moverse; sonaron las armas, los cuerpos se confundieron, saltaron bruscamente de un lado a otro. Qudate aqu refunfu Antgono. Baj los ltimos escalones de un salto. Tsuniro se agarr a la barandilla. Con tres largos pasos lleg hasta los luchadores, utiliz el impulso para coger al primero del cuello y arrojarlo a un lado, se agach, pas por debajo de la falcata que el otro sostena a la altura del pecho y dio un cabezazo al bero en la boca del estmago. La falcata sali volando, el hombre se desplom, qued retorcindose en el suelo, intentando respirar; entre gemidos y jadeos, se dio por vencido. El primero yaca a unos cuantos pasos de all, inconsciente. Antgono se levant de un salto, se dio la vuelta y camin con pasos cortos hacia los curiosos agolpados junto al fuego. Las sienes le latan con violencia. Busc palabras ibricas. Mi techo dijo enronquecido. Describi un amplio arco con el brazo derecho . Vosotros mataros fuera de estas paredes. Dnde el jefe de tropa? Alguien seal a una figura que se levant de un montn de madera tambalendose. A diferencia de los luchadores, que slo llevaban taparrabos cortos, este hombre estaba completamente vestido, con peto, yelmo y un manto claro; y estaba completamente borracho. Miraba fijamente a Antgono. General? Cuando el hombre asinti, Antgono le golpe la cara. El golpe fue tan rpido que ni siquiera un hombre sobrio hubiera tenido apenas ocasin de evitarlo. La mano extendida azot las mejillas del bero. El yelmo de bronce, en forma de cace rola y mal sujetado, rebot contra el empedrado. Dndole bofetadas, Antgono oblig al general a caminar hacia la cisterna. El hombre se tambaleaba, pero, sorprenden temente no se caa. Junto a la cisterna haba una serie de vasijas, tinajas y cubas. Algunas hasta donde Antgono poda ver, alumbrado por la tenue luz del fuego, bastante apartado de all contenan agua limpia, otras, orina y excrementos. Empuj al bero hacia los recipientes, lo cogi de la nuca y le sumergi la cabeza en una cuba llena de excrementos, lo levant de un tirn y volvi a sumergirlo en el pestilente lquido amarillo de la siguiente cuba. El hombre se levant tosiendo y graznando; de pronto tena en la mano un cuchillo que deba haber llevado en el cinto. Antgono le golpe el antebrazo con el borde de la mano, el cuchillo sali volando. La rodilla del heleno se levant bruscamente, chocando contra la parte dbil del general; el hombre cay hacia adelante. Antgono lo levant y lo arroj contra la pared del edificio, de donde resbal poco a poco hasta caer al suelo. El heleno se inclin sobre una cuba de agua y, de repente, advirti que a su espalda se haba formado un semicrculo de hombres y mujeres silenciosos. Titube un instante: un paso en falso, una palabra equivocada... Se dirigi hacia el general y le derram en la cara el agua de la cuba. Una cuba ms. Manto, coraza, chitn, todo estaba asqueroso, pero la cabeza volva a estar limpia. Antgono cogi al general de los hombros, lo levant y lo apoy contra la pared. Las pupilas seguan dando saltos involuntarios, pero ya se dirigan casi al rostro del heleno. Bajo una capa vidriosa, los ojos estaban cargados de asombro y rabia. Escucha, general. Tu gente aqu. Si otra vez pelea con espadas en mi casa, entonces t embudo en la boca y yo meo, comprender? Y despus ltigo hasta dejar slo hueso. Sin Mandunis, slo nosotros. Estar claro? Cuando se dio la vuelta, el semicrculo se abri, dejndole paso. Algunas mujeres sonrean, un hombre asenta con la cabeza, algunos soldados beros se haban cuadrado y se golpeaban el pecho con el puo derecho.

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Tsuniro permaneci callada hasta que salieron. Cuando pasaron frente a una taberna de la que brotaba una trmula luz de antorchas, la muchacha se detuvo, cogi a Antgono del brazo y lo mir a la cara. Seor del banco, creador de la aldea de artesanos, tambin tienes dotes de guerrero? l sonri en silencio. Lo que tengo es sueo, y hambre. Ven. En la sede de los vinateros hay comida hasta tarde, y camas. Para m? Dejarn entrar a una negra? Por qu no? Y si no es as... Se encogi de hombros y escupi. Si no es as, comprar el gremio, enviar al posadero a los garamantas y har demoler el edificio. Preferira que no pasramos esta noche entre los beros. Ser mejor que primero arreglen todo entre ellos. Sus pasos retumbaban ante las casas de la Calle Mayor. Tras muchas ventanas semicubiertas an poda verse luz. Bajo un rbol haba dos hombres de la guardia pblica, provistos de lanzas y antorchas; un tercero lleg con un carretn de mano. El cadver de un hombre obeso se balanceaba colgado de la rama ms gruesa del rbol. Cuando uno de los guardas levant la antorcha hasta la cara del muerto, un pjaro oscuro ech a volar, graznando. Una multitud se haba reunido en el lugar donde la Calle Mayor se abra para formar la Plaza de la Diosa Negra. Guardaban un silencio inquietante. Una sola voz emita unos lamentos agudos e incesantes. A los pies de la vieja columna negra de Tanit yacan dos mujeres de piel clara; antorchas iluminaban los rostros de los presentes, que hacan sitio para que pasaran unos cuantos guardas, y tambin los charcos de sangre. Junto a los dos cadveres haba una anciana acuclillada; la anciana se balanceaba hacia adelante y hacia atrs, tena la cabeza cubierta con un velo, y era ella quien emita aquel terrible lamento. Pnicas dijo uno de los guardas. Hundi su lanza en una rajadura que se abra entre dos adoquines del empedrado. Hasta ahora los mercenarios se haban conformado con esclavas, pero... Antgono busc la mano de Tsuniro. Largumonos de aqu dijo en voz baja. Atravesaron la plaza. Perros callejeros beban de un charco junto al pozo; gatos maullaban desde tejados saledizos. Est cada vez peor, verdad? Todava no es grave. Probablemente los Seores del Consejo no despertarn hasta que los treinta mil mercenarios desaten su furia sobre la ciudad. Hasta ahora slo ha habido incidentes aislados. Te lo pregunto otra vez: cuando refrenaste a los beros, qu era eso? Fra premeditacin, estupidez? Acaso tambin eres guerrero? Practico de vez en cuando, para no engordar absurdamente. Y tena que separarlos. Quin sabe qu hubiera sucedido si no lo haca? O sea que no fue una decisin libre. Antgono se llev la mano a los labios. De pronto record la larga conversacin que mantuviera con un sabio hind haca ms de diez aos. Todos estamos atados a la rueda dijo. Ella le apret la mano. Una rueda de fuego, con espinas? Una rueda de placer, con lengua y sexo? Cmo podemos elegir el lado, si no sabemos cmo cae la moneda? 119

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El enviado tardaba demasiado. Cuando por fin regres, pareca muy desconcertado. Seor, la noticia debe esperar, pues el seor Asdrbal acaba de llegar del Consejo. Antgono hizo a un lado la caa de escribir y ech un vistazo a la ltima cifra. En total, incluyendo los costes de los barcos y la soldada de los contestanos, los gastos quedaban muy por debajo de las ganancias, y no poca importancia haba tenido la ayuda de Hannn. Quedaran alrededor de novecientos talentos de plata, a dividir en partes iguales entre Amlcar, Asdrbal y el banco. Antgono estaba de muy buen humor, ya haba pasado media tarde irritando a Bostar con risitas sin explicacin, y en ese momento estaba seguro de que su humor todava mejorara. Y, qu es lo que ha dicho? Slo esto, seor respondi el joven recadero del banco extendiendo los brazos . Tenemos que beber hasta que tomemos a Amlcar por dos romanos. Si l (se eres t, seor) no aparece por aqu antes de la puesta del sol, mandar a que lo traigan arrastrando por las calles. Esas fueron las palabras de Asdrbal, seor. Antgono asinti. Est bien. Puedes irte. Cuando las cortinas se cerraron tras el muchacho, Bostar se levant, pas por detrs de su mesa, cruz la habitacin y puso la mano sobre la frente de Antgono. No, no est enfermo dijo a media voz As que debe estar un poco loco. . Por qu, oh el ms alcornoque de todos los helenos, tanta risa? Tienes la boca tan abierta y grande que una pentera podra anclar en ella. Te lo dir, y te pondrs a gritar y me besars los pies... Bostar lo observ casi preocupado. Conozco a muchos locos, pero t los superas a todos. Antgono se enjug las lgrimas de risa y recobr la seriedad. Antes te dir otra cosa, viejo amigo. Al final de la historia te parecer evidente que hay ciertas cosas que no pueden evitarse. Podrs dirigir el banco a tu gusto durante un tiempo. Qu pasa ahora? Sintate callado. Srvete un poco de vino. Y sujtate bien. Asdrbal salud a Tsuniro con un beso en la mejilla. Cuatro das antes, l y Iona haban visitado la casa de la puerta de Tynes, por fin arreglada y abandonada por los beros, y haban aprobado a la compaera negra de Antgono. Ven, sintate donde quieras, o, si prefieres, chate dijo Asdrbal; tena el rostro enrojecido y los ojos le brillaban. Iona cogi a Tsuniro del brazo y la llev a uno de los lugares donde haban formado una especie de amplia cama de alfombras y cojines. Numerosos candiles grandes y pequeos iluminaban la habitacin; en todos los rincones, y tambin bajo las ventanas, haba braseros. La mesa baja colocada entre las camas estaba repleta de pasteles, bandejas de carne, platos de verduras, frutas, escudillas y fuentes. Sobre el precioso y antiguo arcn se levantaban cinco grandes jarras. Aquello dijo Asdrbal soltando un hipido es lo de menos. Seal el arcn En . la primera jarra hay vino sirio, mezclado con agua a partes iguales. En la ltima slo hay sirio. En las otras jarras hay cada vez menos agua. Ninguno de nosotros saldr de esta casa mientras quede una sola gota de vino en alguna de las jarras. Y ahora dilo de una vez. 120

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Asdrbal solt un grito estridente, dio un manotazo a Antgono en la espalda, con todas sus fuerzas, lo agarr de las orejas, le dio un beso en los labios, lo solt, le cogi las manos y lo arrastr a un baile desenfrenado por toda la habitacin. Finalmente volvi a soltarlo, pero de tal forma que el heleno, con el impulso del baile, cay rodando entre las dos mujeres. El pnico dio una voltereta, se ech al suelo, se revolc en l y mordi la alfombra. Antgono, con los pies en los hombros de Tsuniro y la cabeza entre las rodillas de Iona, dej escapar largos gemidos por la nariz, solt algunos hipidos, se desliz fuera de los cojines, se arrastr sobre el vientre hasta alcanzar a Asdrbal, se arroj sobre l y empez a golpearle la espalda como si fuera un tambor. Tsuniro, que contemplaba aquellos golpes y movimientos bruscos con los codos apoyados sobre las rodillas y la barbilla sobre los puos, se volvi hacia Iona. Cmo se separa a dos perros locos? dijo. Agua fra? Iona se encogi de hombros. No lo s. Me bastara con que dejaran de dar esos gritos. Sabes qu es lo que les pasa? Se puso de pie, camin hasta el arcn, cogi la primera jarra y llen cuatro vasos. Asdrbal, baado en lgrimas, hizo un gran esfuerzo para sentarse y estirar la mano. Iona le dio un vaso. El pnico lo vaci de un trago, entre hipidos, volvi a rer, se atragant y derram una lluvia roja sobre Antgono. Meteco dijo jadeando Comienza. Creo que ya no puedo ms. Tenemos que . contarlo, de lo contrario voy a reventar. Antgono se arrastr hasta el arcn, cogi un vaso, se levant lentamente, como apoyndose en el vaso. Con zancadas de cigea se acerc a las mujeres, se inclin, alcanz el vaso a Tsuniro, resopl y cogi el cuarto vaso. Vio que Asdrbal estaba echado boca arriba, riendo para si; lleg hasta l con dos pasos y se dej caer pesadamente, quedando ahorcajado sobre el pecho del pnico. Haba una vez dijo Antgono. Oh interrumpi Asdrbal. Un ojete con ribete de oro. Ah. Y los muchachos Asdrbal... Oh. ...y Antgono... Ah. ... no sentan asco... Ja. ...de examinar con dedos giles el ribete de oro. Asdrbal se quit al heleno de encima y levant el torso. Un trabajo repugnante. Pero tena que hacerse. lona y Tsuniro se miraron la una a la otra, sacudieron la cabeza y bebieron. Y como ellos dijo Antgono cavaron y pellizcaron y se embarraron y trincharon , en el ojete... Encontraron unos hilos sueltos en el ribete, y pasaron mucho tiempo pensando como podran deshilarlo del todo. Sigue t, heleno, yo tengo que beber. Adems, la primera parte de la historia te pertenece. 121

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Eso no es una historia dijo Tsuniro Es una sucesin confusa de imgenes oscuras. . Palabreo estpido. Asdrbal reprimi una risita. Es verdad. Pero lo que importa es cmo termina. Je. Conseguimos, sin embarrarnos mucho los dedos, deshilar el ribete de oro y convertirlo en monedas. De momento Hannn ya no es ms que un ojete, y uno bastante chafado, por cierto. Sin duda pronto volver a cagar oro, pero... ay, amigo, no es maravilloso? Los dos amigos volvieron a gritar, dar manotazos contra el suelo y chillar. Hasta que por fin se arrastraron agotados a la segunda cama de alfombras. Habla, oh Antgono, hijo de Arstides. Ay, cmo empezaste tan oportunamente, oh seor del banco del ojo saltn, a tejer las redes del hbil juego? Mir a las mujeres. Pues es l quien empez; no conozco todo lo que ha urdido, y yo tambin tengo algunas sorpresas para l. levant, cogi la jarra, ech ms vino en los vasos de Iona y Tsuniro, llen el de Se Antgono y el suyo y dej la jarra en el suelo, en el lugar donde las alfombras de ambos lechos se tocaban. Dejad que nos acerquemos un poco, oh inteligentes y bellas mujeres dijo Asdrbal Para que termine de una vez este penoso ir y venir con la jarra. . Una vez que todos se hubieron sentado o tumbado cerca de la jarra, Antgono carraspe. Todava estaba afnico por los arrebatos anteriores. Psi, por dnde empiezo? Entre Hannn y yo haba ciertas diferencias de opinin. Como es un hombre poderoso, pens cmo podra l daarme si continuaban las hostilidades. Hannn no contratara ladrones para que asaltaran caravanas del banco; el banco es casi inatacable. Quiz poda enviar asesinos a que me matasen, o a mis amigos o parientes, pero podan tomarse ciertas precauciones al respecto. No, el nico lugar en el que realmente poda golpear dejando un agujero para ataques posteriores, era la aldea de artesanos. Iona arrug la frente. La aldea? Cmo exactamente? Yo puedo decrtelo. Tsuniro se levant un poco, apoyndose sobre los codos El . Consejo de Kart-Hadtha poda dar mil decretos que impidiesen el trabajo de la aldea; o Hannn poda quiz presionar a empleados (o artesanos, esclavos, o socios). Haba muchas posibilidades. Por eso mi primera conclusin fue que tena que poner la aldea fuera del alcance de Hannn; en realidad todo lo dems es consecuencia de esto. Antgono empez a contar cmo haba reunido informacin, enviado emisarios, hecho pedidos y utilizado relaciones. Bien. Ya conocis los... cmo decirlo, los nudos y el tendido de las redes? Si, llammoslo as. Falta atraer la presa al cebo y cerrar la trampa. Hace unos das, una flota carguera ha partido hacia Iberia, rumbo al pas de los contestanos. En la baha de Mastia est surgiendo una nueva aldea de artesanos. As que la aldea de aqu ya no existe? Se han ido todos? Tsuniro puso la mano sobre el brazo de Iona. No, slo casi. Unos cuantos se han quedado aqu. Tsuniro, por ejemplo dijo Antgono. Sonri a la muchacha. Ella se queda para elaborar perfumes en el edificio de la puerta de Tynes. Y para dar sentido a mi vida. Tsuniro le ech un beso con la mano. Asdrbal se inclin hacia adelante y llen los vasos; luego volte la jarra vaca, se levant suspirando y trajo la segunda jarra, en la que haba ms vino y menos agua. 122

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Sigue hablando, seor del banco. Si. Ahora empieza la sarta de embustes. Las personas ms importantes de los Viejos, que rodean a Hannn, saban que yo haba gastado mucho dinero en tierras. Hice correr el rumor de que cuatro caravanas del banco haban sido asaltadas por garamantas; una terrible prdida, puesto que, adems, las caravanas estaban aseguradas por el banco. Por otra parte, perd muchos barcos en una tormenta; en realidad estn navegando entre Liksh y las Islas Afortunadas, pero la gente de Hannn cree que se han hundido. Un amigo de Cirene tuvo la amabilidad de enviarme dos cartas, de las que se desprende que debo una enorme cantidad de dinero al Banco Estatal de Cirene. No s cmo, una de estas cartas fue a dar a manos de Hannn. Antgono contuvo la risa y bebi un trago. Eres un canalla dijo Iona Tengo que pensar seriamente si puedo seguir bebiendo . vino con Asdrbal y contigo. Un caravanero que desde hace ya mucho tiempo quera tener un almacn propio en o cerca a Kart-Hadtha, mencion a un gran seor pnico que yo necesitaba dinero con urgencia y que estaba dispuesto a vender las tierras, la aldea, los edificios y los huertos, pero que sin embargo para l el precio era desorbitante. Otro gran comerciante, ste era de Sikka, dio a entender que pronto tendra tierras y edificios a las puertas de Kart-Hadtha, y que entonces arreglara las cuentas con Hannn; durante la Guerra Libia, Hannn haba desolado fincas que pertenecan a este hombre de Sikka. Ahora viene la parte ms difcil. Yo encuentro todo bastante difcil dijo Asdrbal. Sonri divertido. Pero sigue, amigo de mi alma. Haba que procurar que Hannn se enterara de que poda daarme directamente sin ensuciarse las manos. Pero no deba saber demasiado. Uno de sus hombres le insinu que exista una posibilidad, pero que era mejor que Hannn se mantuviera aparte para no tener que votar sobre sus propios intereses en el Consejo. Y para que Antgono no se enterara de que Hannn estaba detrs de todo, pues de lo contrario seguramente el banco no vendera. Pero costara dos mil talentos. Hannn prest atencin a aquel hombre, dio su consentimiento y puso un lmite mximo de mil cien talentos. Tena que asegurarse de que el banco y Antgono sufrieran un dao realmente grande. Cunto te cost la aldea cuando la construiste? Algo ms de doscientos talentos. Y ha producido muchos beneficios. En los dos ltimos das las negociaciones llegaron a su fin. Las realizaron dos intermediarios, ambos convencidos de que los comitentes de la otra parte no estaban realmente enterados de nada. Entre lamentos, fuimos bajando nuestro precio. Y esta maana un intermediario de un comisionado de un ayudante de un administrador de Hannn pag mil cien talentos, por una aldea que yo poda haber regalado pues ya me ha producido ms que suficientes ingresos. Asdrbal levant el vaso. Hagamos, pues, un solemne brindis dijo entre hipidos Por el ribete de oro, que ya . no existe. Iona sacudi la cabeza. Bebi con ellos, pero dijo: Un momento, no comprendo bien. Hannn ha comprado la aldea. Pero, Cmo es que por eso va a perder ese ribete de oro que tena... donde sea que lo tuviera? Antgono seal a Asdrbal. Me temo que s aproximadamente qu es lo que sigue. Pero que lo cuente ste. Asdrbal ensombreci el rostro. Como muchos miembros del Consejo saben, Antgono ha perdido el favor de Amlcar y el mo a causa de sus ideas demasiado revolucionarias. Yo todava lucho y entreno con l, pero nuestras relaciones polticas y comerciales han terminado. El que nosotros queramos 123

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retirar nuestro dinero de su banco es una de las causas de su desesperada necesidad de dinero. Como los Seores del Consejo saben de nuestro conflicto, no les sorprendi que algunos de nuestros hombres hicieran propuestas poco agradables para Antgono y el banco. Tenemos casi treinta mil mercenarios en la ciudad: la muralla del istmo est abarrotada. Hay que buscar la posibilidad de alojar a los mercenarios en otro lugar. Call un momento, bebi, hizo un guio, hip. De repente, empez a rer, hasta que las lgrimas le corrieron por las mejillas. Qu es tan gracioso? dijo Iona. Slo eso. Oh, dioses, hay pocos das buenos, y ste es uno de los mejores. Esta maana, cuando supe que el intermediario de Hannn acababa de empezar el pago, ped a uno de los miembros del Consejo que se liquidara definitivamente la cuestin del alojamiento de los mercenarios. La propuesta se aprob fcilmente, y con el voto de Hannn, que es lo mejor de todo. Uno de los hombres de Hannn se puso verde y blanco y azul, pero ya no pudo hacer nada. Hannn ha pagado mil cien talentos por la aldea, sin saber que la aldea estaba en juego. Amigos, esta aldea ha sido confiscada este medioda por orden del Consejo de Kart-Hadtha, y ser utilizada para alojar a los mercenarios. Mucho ms tarde, hacia el final de la cuarta jarra, Asdrbal levant la cabeza de las rodillas de Iona, eruct y dirigi los ojos enrojecidos hacia Antgono. El heleno estaba sentado en el suelo, con la espalda apoyada contra la pila de alfombras; Tsuniro, sentada detrs de l con las piernas cruzadas, haba colocado las manos alrededor de su cuello. Ver... Verano es la mejooor poca para viajar dijo el pnico. Antgono asinti, muy circunspecto, y farfull algo. Tsuniro, que haba bebido muy poco menos, todava poda traducir. Alas dijo ella Muelle. Ups! . Asdrbal hizo un guio. Ms o menos hasta dnde? Antgono levant el vaso e intent hablar. La noche est llena de puales dijo con la pronunciacin esmerada de extasiados y borrachos Las Alas del Cfiro esperan en el muelle exterior. Meno, Memnn a bordo. . Hiram... viejo y buen Hiram. Sus ojos divagaban. Respir profundamente Nos llevar . lejos de Hannn, el viejo Hiram. Hiramastia, Hiramtingis, Hiramgadir, Hiram. Lejos.
BOSTAR, HIJO DE BOMLCAR, ADMINISTRADOR DEL BANCO DE ARENA, A ANTGONO, HIJO DE ARSTIDES

A BORDO DEL ALAS DEL CFIRO,


EN MASTIA, TINGIS O GADIR. TRIPLICADO Antes que nada, saludos, amigo y seor, oh Tigo: De los negocios no hay mucho que contar; el banco es una lancha de la mejor madera y con una buena tripulacin, y slo se hundir cuando lo haga el gran barco, que est agusanado y lleno de agujeros por los que hace agua. Ya sabes cmo se llaman los gusanos y quin es el que ha hecho los agujeros. Noticias buenas y malas de personas prximas a ti, antes de contarte las de la ciudad, que son peores: tu madre, Apama, ha muerto en paz; sus ltimas palabras fueron oscuras: poder vivir tambin esto. Psallo ha muerto soltando una sarta de insultos, como era de esperarse, pero tambin en la paz del lecho. Argope y los nios han dejado la finca rstica en el momento oportuno; la ciudad pasa estrechez. Bomlcar enva recuerdos a Memnn. De Hannn el Trasquilado no tienes nada que temer, oh miserable meteco y follacabras. Un da apareci en el banco hecho una furia, con cuatro guardas, y pregunt por ti; le dije que si quera abrir una cuenta o pedir un prstamo tena que regresar otro da, sin hombres armados. Pero no ha vuelto a venir. No tienes nada que temer por este motivo: Libia arde, y Hannn, que ha echado toda la lea al fuego, slo podr apagar el incendio siendo estratega de Libia. Cuando la situacin de la ciudad se hizo insostenible, como el Consejo segua sin tomar una resolucin, se invit a los mercenarios a que se trasladasen a Sikka mil a

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estadios de Kart-Hadtha, donde tendran un mejor aire y mejores provisiones. Los soldados se dejaron convencer, sobre todo porque les dieron unas monedas de oro a cuenta de lo debido; sin embargo, queran que sus mujeres y sus hijos se quedasen en Kart-Hadtha. Se les hubiera podido persuadir de que partieran sin armas y marchasen ms ligeros. Pero el Consejo ni tom a sus familias como rehenes, ni pens en las armas. Una vez que los mercenarios estuvieron en Sikka, no tard en volver a surgir su descontento, segn decan, pues vieron las ricas haciendas y pusieron en duda que Kart-Hadtha no tuviera dinero. Entretanto, Hannn quera echarse sobre los hombros la gloria de salvar a la ciudad, as que emprendi la marcha para negociar con los mercenarios. Pero Hannn slo habla pnico y heleno, y, segn creo, ltimamente tambin latn, de modo que no pudo hablar con los cien pueblos distintos que forman el ejrcito, sino nicamente con sus cabecillas, y esto slo mediante intrpretes. La marcha hacia Sikka tambin fue un error en otro sentido. Los soldados libios que haban participado en la Guerra Siciliana pudieron ver a sus familias y parientes que viven en el campo, y por medio de stos se enteraron de lo que Hannn Kart-Hadtha haba hecho en Libia los aos anteriores. Cuando vieron que y ahora era precisamente Hannn quien se diriga hacia ellos, pensaron, supongo, que cualquier pacto hecho con Hannn slo estara vigente hasta que ste tuviera las manos libres para volver a sumir en sangre la regin. Adems, Hannn les pint un paisaje tristsimo respecto a las arcas vacas de Kart-Hadtha, y esto poco despus de que los mercenarios acabaran de ver las acaudaladas haciendas pnicas. Las negociaciones se interrumpieron; Hannn regres a la ciudad. Y ahora los mercenarios estn otra vez en la ciudad, o casi. Se han instalado en Tynes y hacen sonar sus espadas de tal modo que se escuchan hasta en el Consejo. Los mentecatos del Consejo tendrn que pagar, oh Tigo, slo que no s de dnde piensan sacar el dinero. Alejandra se ha negado a concedernos un prstamo. Pero no importa de dnde salga el dinero: treinta mil hombres armados a las puertas de la ciudad son una razn convincente. Han llegado varias veces hasta la muralla del istmo, para recordarnos su presencia. Ayer arrasaron la aldea que le vendiste a Hannn; pero no puedo rerme, o quiz s, pero sin nimos. Y, entretanto, sus exigencias han aumentado: ya no slo quieren las soldadas atrasadas, sino tambin una compensacin por los caballos que perdieron en la guerra, y que se les d un pago adicional por el grano que les corresponda y no les fue entregado. Por cierto, Kart-Hadtha ha negado la compensacin por los caballos; respecto al grano, los mercenarios no quieren calcular el monto total segn el precio actual, sino de acuerdo al precio ms elevado de la poca de la guerra. Se niegan a volver a negociar con Hannn; quieren hacerlo con Giscn, que los conoce y los ha tratado bien. Amlcar tambin los conoce, pero al parecer le guardan rencor porque l ya no se preocupa por ellos. Yo lo veo de otra forma; los cabecillas de los mercenarios saben muy bien que Amlcar conoce a cada uno de los hombres del ejrcito, habla todas las lenguas y es temido y respetado por todos los soldados. Amlcar representara el fin para los cabecillas. Pero lo mejor me lo he reservado para el final. Recordars que los partidarios de Hannn en el Consejo concedieron una entrega de dinero a Amlcar a cambio de los pagos que haba hecho de su propio bolsillo a los mercenarios, durante la Guerra Siciliana. Ahora se han dado cuenta de que aquel dinero que autorizaron no fue a parar a Sicilia, sino a nuestro banco, del que Amlcar haba retirado su propio dinero para pagar a los hombres. Ahora lo han llevado ante el Tribunal de los Ciento Cuatro, acusndolo de haberse enriquecido a expensas de la ciudad en tiempo de guerra. Pero tu banco no es manejado con tanta negligencia como ciertas instituciones, oh mi seor Tigo, y, naturalmente, tengo a mano todos los registros y puedo probar que es mayor la cantidad que Amlcar ha pagado de su propio bolsillo que la que ha recibido del Consejo. Pero Asdrbal todava no quiere que muestre mis registros; quiere que Amlcar sea acusado. Que lo cubran de polvo, se desgaiten hablando y se pongan ellos mismos en evidencia. Entonces, y slo entonces, Asdrbal coger mis registros y degollar a esos cerdos; como no pueden decir nada ms, todo habr sido un error. Nuestro apuesto amigo es inteligente. Si hubiera otros tres o cuatro hombres como Asdrbal y Amlcar no estara tan preocupado por los mercenarios. En fin, puedes continuar tu viaje con tranquilidad; de momento Hannn est realmente ocupado en otros asuntos. Que Tanit te sea propicia! Bostar

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6 YLN, MAIHO, NARAVAS


Un emisario del capitn del puerto entreg la carta a Antgono por la tarde, cuando atracaron en el puerto de Tingis. Haban hecho una larga escala en Mastia, donde empezaba a florecer la nueva aldea. En Malaca, y luego en Kalpe, les haban llegado rumores que la carta de Bostar no hacia ms que confirmar y dotar de un contorno pesimista. En Kalpe haban perdido otro da, debido a una tormenta. La nave correo que flotaba junto a ellos pareca haber intentado sortear la tormenta. Le faltaba el mstil; remos rotos yacan sobre el atracadero. Memnn vagabundeaba por el puerto; se haba escapado mientras Tsuniro y Antgono lean la carta. El viejo capitn Hiram discuta en el atracadero con unos tingitanos polvorientos. El piloto, Mastanbal, supervisaba la limpieza y llenado de los toneles de agua. El sol de finales de otoo ya caa por el oeste; el agua salobre de la drsena pareca madera carcomida cubierta por trozos de una capa de bronce. Apestaba a pescado podrido, basura y excrementos humanos. Sobre los sillares grises del atracadero traqueteaba un carro tirado por bueyes que traa un cargamento de nforas de vino al Alas del Cfiro. El vino que ya haba en el barco se estaba avinagrando poco a poco. Adems del Alas y del correo, en el puerto haba otros ocho barcos. El panzudo mercante anclado al otro lado del Alas estaba cargando molinillos procedentes de las canteras del sur de Tingis, y lingotes de cobre del interior. Tsuniro apret una de sus mejillas contra la de Antgono y le acarici el cuello. Tigo dijo susurrando. Luego se puso de pie, suspir y camin hacia la borda. Antgono se qued un momento con la mirada fija en el papiro, sin verlo. Lo enroll, lo dej sobre la mesita, ech hacia atrs la silla plegable, hecha de madera y lona, se levant muy despacio y baj la escalera de la cubierta de popa con pies de plomo. Haciendo un esfuerzo, consigui dirigir sus pensamientos hacia las necesidades inmediatas. Tras dar nuevas instrucciones a Hiram, subi a bordo de la nave correo. Tena un aspecto espantoso. El mstil no se haba roto, haba sido arrancado de la cubierta; toda la embarcacin estaba cubierta de tablas rotas, apuntalamientos agrietados, astillas de madera embadurnadas de sangre y cabos deshilachados. Fatigados hombres de la tripulacin y carpinteros de Tingis trabajaban casi rabiosos en la reparacin de los daos. Uno de los marineros dej caer un martillo, se llev el pulgar machacado a la boca y profiri una maldicin. sta iba dirigida al capitn, quien, por lo visto, quera zarpar esa misma noche. Antgono encontr al pnico en el camarote de popa, inclinado sobre un rollo, con la caa de escribir en la mano y surcos en la frente. Antgono, del Banco de Arena. Eres t el capitn del barco? El hombre levant la mirada. Era apenas algo mayor que Antgono; en los rasgos de su rostro poda leerse el cansancio, la preocupacin y el peso de la responsabilidad. Se pas la mano derecha por el cabello oscuro y desgreado, tir de una de las argollas que llevaba en la oreja derecha y se puso de pie. S, seor del Banco de Arena. Y ando con prisas. Antgono seal hacia atrs con el pulgar. He odo que quieres volver a zarpar hoy mismo? El pnico asinti. Apretando los dientes, dijo: De ser necesario, sin mstil, slo con remos y tablones a medio remendar. Tenemos que ir a Gadir. 126

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Es tu presencia all indispensable? El Alas del Cfiro acaba de recibir vino fresco. Y yo he recibido una carta de Kart-Hadtha por la que me gustara hacerte algunas preguntas. El pnico titube; se encogi de hombros. Un vaso de vino, por qu no? Esta lista de daos puede esperar. Ya sentados en la cubierta de popa del Alas, frente a los vasos llenos de vino, Antgono seal el rollo con la carta de Bostar. Este rollo nos ha estado esperando aqu algunos das. Dice que Kart-Hadtha est prcticamente sitiada, y que Giscn tiene que ir a Tynes para reemprender las negociaciones con los mercenarios. No suena muy esperanzador. Sabes de alguna novedad? El pnico ri apretando los dientes, levant el vaso ante Tsuniro, despus ante Antgono, bebi y se sec la boca. No s si las noticias te gustarn, seor del banco. Antgono; olvida el seor. Yo me llamo Hannn, no puedo hacer nada para evitarlo, aunque s que de momento hay nombres mejores. Tsuniro chasque la lengua. El otro Hannn ha cado? No, el poder de su dinero es demasiado grande para que eso suceda. Es estratega y ha emprendido los preparativos para la guerra. Antgono cerr los ojos. Entonces las cosas han ido tan lejos que... Hannn asinti lentamente. Todava ms lejos, seor... Antgono. Se apoy en el respaldo de su asiento e inform de lo ocurrido. Giscn haba mandado cargar un barco con dinero en el puerto y lo haba llevado al lago de Tynes, pasando por el pequeo canal de la lengua de tierra. Lo acompaaban algunos Seores del Consejo. Tras largas negociaciones, Giscn empez a pagar las soldadas atrasadas y la compensacin por los caballos muertos; la cuestin del grano la dej para ms adelante. Ya haba pagado a algunas de las tribus, cuando los libios se amotinaron protestando que no haban recibido nada y que a ellos les corresponda cobrar los primeros. Naturalmente, la intencin de Giscn haba sido que sucediera precisamente eso: quera dividir a los mercenarios en dos bandos, meter una cua entre ellos. Giscn respondi con frialdad que, o bien esperaban con paciencia a que llegase su turno, o bien tendran que ir a cobrarle al estratega que ellos mismos haban nombrado, un libio llamado Matho. Muy astuto, y muy osado. Tsuniro sacudi la cabeza. En esas circunstancias, rodeado por mercenarios sublevados... Hannn suspir. Un hombre bueno y justo, ese Giscn; desde un principio haba querido que se cumplieran los pactos con los mercenarios. Seguro que el motn y las nuevas y desmedidas exigencias de los mercenarios lo irritaban menos que los mentecatos del Consejo. Pero haba algo con lo que no haba contado, con lo que no poda haber contado. Y qu era eso? pregunt Antgono ponindose de pie. Para todos los brbaros, hasta para los romanos, los emisarios son sagrados, pero los libios cogieron a Giscn y a los otros Seores del Consejo, los golpearon, los encadenaron y los arrojaron a un calabozo en Tynes. 127

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Tras un largo silencio, Antgono, como si no quisiera dar crdito a lo que acababa de or, dijo: No. La inmunidad de los emisarios.., pretextos ms insignificantes han conducido a grandes guerras. Pero... se hubiera debido contar con algo as, verdad? Precisamente de parte de los libios. Saban que para ellos no existe un camino de regreso. Tan pronto los otros mercenarios se hayan ido, la ira que Kart-Hadtha tendr ser terrible. Hannn extendi los brazos. No slo contra los libios y su caudillo, ese tal Matho, tambin contra otros. Sobre todo los itlicos; su cabecilla es un tal Spendius. Tampoco ellos pueden regresar a su pas; han luchado contra Roma, y ahora todas sus ciudades natales son aliadas de Roma. Y los galos capitaneados por ese, cmo se llama?, Audarido... Cmo se ven las cosas ahora? En Kart-Hadtha y en Libia? Hannn cogi el vaso y fij la mirada en algn punto frente a l. Guerra dijo en voz baja Una guerra terrible que an no ha comenzado, pero que . ya no se puede evitar. Para la ciudad es incluso peor que la larga Guerra Romana. Muchas cosas se agolpan... Los mercenarios se haban dado prisa en enviar mensajeros a todas las ciudades y aldeas del interior de Libia. No hacia falta ms; durante la guerra, Kart-Hadtha haba duplicado los tributos de las ciudades e incrementado los impuestos de los campesinos a la mitad de todas sus cosechas. A los treinta mil mercenarios se han unido casi treinta mil libios dijo el pnico con voz quebrada Las aldeas han enviado todo el dinero que poseen; las mujeres han . sacrificado sus joyas. Matho y Spendius disponen de grandes medios; han empezado a acuar monedas propias y a pagar a sus hombres. Slo dos ciudades no estn con ellos, Ityke e Hipu. Sern sitiadas, lo mismo que Kart-Hadtha. Tienen buenos soldados, preparados por Amlcar e invictos en sus batallas contra los romanos, y ms del doble de libios. Cuando llegue la primavera todos estarn armados y bien entrenados. Antgono se pas la mano sobre los ojos. Y qu tiene Kart-Hadtha? El pnico ri. Nada. Unos cuantos centenares de mercenarios que no han desertado y siguen en las murallas. Hannn est armando a voluntarios... pnicos; hace reparar los barcos y ha enviado reclutadores a que contraten nuevos mercenarios. Esa es mi tarea; debo llegar a Gadir tan pronto como sea posible: por plata y soldados para Kart-Hadtha. Estamos indefensos, seor Antgono. Cuando Rgulo atrac en nuestras costas, siempre tuvimos ms hombres que l; Agatocles era un visitante inofensivo y amigable. Ambos, tanto los romanos como los de Siracusa, por lo menos respetaban las reglas bsicas de la guerra, no violaban a los emisarios. Esta guerra ser terrible: en las mismas murallas de la ciudad, sin aliados, sin dinero, sin soldados, contra mercenarios que han violado todas las reglas y no tienen nada que perder... Y eso no es lo peor. Dilo. Dilo. Para que sepamos qu tenemos que hacer. Antgono busc la mano de Tsuniro. Comerciantes romanos han aceptado el dinero de los mercenarios y han enviado barcos con grano y otras cosas... a los mercenarios que asedian Hipu. Nuestra flota los ha interceptado y los ha llevado a Kart-Hadtha. Quinientos ciudadanos romanos... El da anterior a mi partida lleg al puerto una embajada de Roma. Amenazaron con la guerra, y los mercenarios les han ofrecido firmar un tratado: contra Kart-Hadtha. 128

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Antgono estaba abatido. Contemplaba el nfora con la mirada fija, llen su vaso con vino, sin mezclarlo con agua, dio algunos suspiros y se llev el vaso a los labios. Tsuniro estir la mano, cogi el vaso y devolvi el contenido al nfora. Ya no ms, corazn de mi corazn. Antgono levant la mirada, sorprendido. Sus ojos se cruzaron. Ambos saban qu estaba pensando el otro. Por lo visto soy pnico murmur Antgono. Deja que la ciudad se pierda; si no se salva a s misma, no merece ser salvada. Esta noche te demostrar que la vida tambin es disipada y dulce sin vino y sin Kart-Hadtha. Lo cogi de la mano Pero slo si vienes conmigo ahora mismo a la casa de baos de enfrente. . Despus de todos estos das a bordo... Si no vienes, y esto es una promesa, no te tocar ni con los dedos del pie hasta que termine este viaje. Ofendes a mi nariz, mi lengua y alguna otra cosa. Jarras, cestos, nforas y sacos fueron subidos a bordo: atn salado, frutas en aceite, frutos secos, carne adobada, grano, ms vino. Un carro con molinillos de hierro se haba detenido en el atracadero. Hiram abri los ojos de golpe al or la pregunta de Antgono. Soy un marino pnico o un romano pies planos que nunca ha pisado un barco? Miedo! Bah! Escupi Oh, Tigo, seor mo, he navegado ese trecho muchas veces, y s . cmo navegarlo, s qu estrellas son importantes y qu vientos en qu corrientes. Todava estamos en otoo, y el clima es propicio. Si zarpamos ahora, podemos conseguirlo. Y hasta encontraremos buenos vientos para el camino de regreso. Pero es peligroso. Antgono le dio un manotazo en la espalda. Mastanbal lo ve de otra manera dijo con una sonrisa apagada. Ja. Mastanbal lo ve exactamente igual que yo. Slo que siempre me lleva la contraria. Eso hace que entre los dos demos con el rumbo adecuado. Hiram se rasc la barba. Su sonrisa se esfum Dime, seor, por qu t, por qu ahora, por qu hacia all? . Antgono cerr los ojos. Porque cuando caiga Kart-Hadtha debo estar lo ms lejos posible. Haz un poco ms de espacio. En Gadir cargaremos hierro. En Britania tienen muy poco. Medio da despus de su llegada al puerto de la isla de Vektis, se desat la primera verdadera tormenta de invierno. Memnn, quien haba imaginado que el norte era ms fro y hasta entonces haba estado algo desilusionado, se entusiasmaba al ver sus pisadas en la nieve, se dejaba sostener por el viento y llevaba sus pieles como si de una armadura de oro se tratase. La silueta blanca de Mastanbal daba vueltas a bordo del Alas del Cfiro, preocupada por el barco y la carga. Hiram se emborrachaba con cerveza britana y jugaba a los dados con mercaderes masaliotas. Helenos del sur de las Galias maldecan contra la tormenta que los retena en el puerto, alababan a Hiram porque haba ayudado a que no se estropeasen los negocios de otros mercaderes de la costa norte de las Galias, hablaban mal de los nativos de la isla e intentaban sonsacar sus secretos al viejo capitn pnico. Hiram ganaba a los dados e inventaba vientos y constelaciones increbles que supuestamente haba seguido desde Gadir. Y, de tanto en tanto, deca refunfuando que no ayudara a los helenos, pues la flota de KartHadtha no permita que nadie fuera ms all de las columnas de Melkart. La taberna del puerto, de madera y barro, descansaba sobre una bveda excavada en los peascos. Encima del saln de la taberna, ennegrecido por el fuego e impregnado del mal olor del pescado, grasa, cerveza y aceite de pescado, haba una serie de pequeas habitaciones con 129

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colchones de paja y jofainas de arcilla. El tejado de ripias estaba sujetado con piedras; el viento silbaba al abrirse paso a travs de las grietas del postigo de madera revestida en cuero que deba cerrar la ventana. Antgono y Tsuniro aprovecharon la ausencia de Memnn. El heleno se at las pieles con agujetas, se baj el traje en forma de tubos que le cubra las piernas y quit una caita puntiaguda del colchn de paja. Tsuniro se quit la falda de piel. A la luz de la vela de sebo, la brillante piel de foca que la cubra de las caderas para arriba resaltaba en su piel morena casi como un segundo cuerpo, ligeramente jaspeado. Antgono se ech hacia atrs extendiendo los brazos hacia Tsuniro. Oh, largas piernas de placer dijo Oh, la desnudez del sur. De todas maneras . aadi sonriendo vamos a ver estrellas, las que hasta ahora han sido nuestro norte. Ven, , corazn de mi corazn, es urgentsimo. Ya lo veo. Tsuniro se acuclill sobre l e hizo girar la pelvis. Antgono lanz un gemido, ella se inclin hacia delante y le mordi tiernamente la nariz. Adems de lo que decimos sobre junglas dijo ella jadeando, y sobre ros, y juncos, y otras cosas, que ya sabes, podemos, hablar, de muchas, otras, cosas. De, caballos, por ejemplo. Ahhhh. Cabaaallos? Deja... que... te... monte... suavemente.., que... RIDO. Antgono se inform con cautela. Uno de los britanos de la localidad, pequeo y de cabello oscuro, le dijo lo que quera saber. El Alas del Cfiro zarp apenas ces la tormenta; navegaron hacia el norte, hasta llegar a la amplia Boca de las Mareas. All, donde solan atracar menos mercaderes extranjeros que en la isla Vektis, haba mejores posibilidades de comerciar. Tsuniro y Memnn se quedaron a bordo. Antgono los dej a ellos y a Hiram a cargo de todo. Cabalg algunos das hacia el noroeste, acompaado de un gua britano y llevando tres o cuatro caballos cargados de hierro, bolsas de monedas y provisiones. Cerca del Circulo de las Piedras Danzantes viva el herrero Yln. El herrero, hombre de mediana edad y ancho de espaldas, examin a los extraos, dio su opinin sobre el hierro y finalmente arrug la frente. Seis espadas de las buenas, de esas que has odo alabar? Antgono escuch las palabras dichas en ese idioma extrao que no se pareca a ninguno de los que haba odo antes. Cuando el gua tradujo la pregunta a un psimo heleno, Antgono extendi el brazo derecho. Ms o menos de este largo dijo Desde la punta de los dedos hasta un palmo por . encima del codo. Y de este ancho. Abri la mano separando el pulgar del meique tanto como pudo. Ah dijo el gua Como ibricas? . Antgono asinti y el gua tradujo. El herrero se rasc la cabeza, se levant, camin hacia el otro extremo de la enorme habitacin donde trabajaba y coma, apart un fuelle y cogi una balanza oculta bajo sacos vacos. Antgono observ las vigas ennegrecidas, el fuego apagado junto al yunque, el pequeo montn de nieve que haba cado a travs del tiro del fogn. El fuego de la cocina apenas alcanzaba para derretir la nieve de las botas del heleno; sin embargo, el herrero no pareca sentir fro. Vesta un pantaln de cuero y un tabardo de lana de oveja que dejaba desnudos los antebrazos. l quiere saber cmo llamarse gente, qu hacer, cmo relacin contigo.

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Es necesario? Est bien. Tres son para los hijos de un buen amigo llamado Amlcar; los hijos se llaman Anbal, Asdrbal y Magn. Una es para Bomlcar, el hijo de mi amigo Bostar. Otra es para mi hijo, Memnn. Y otra para m. El gua tradujo. Yln solt algunos gruidos y dej la balanza a los pies de Antgono. En uno de los platillos coloc una pesada piedra. Seal el otro. As de oro dijo el gua en voz baja. Antgono sali de la casa del herrero y camin hacia su caballo pensando si los regalos valan realmente un talento de oro. se era el peso que le calculaba a la piedra. Suspir, sac la bolsa de la alforja, mir a su alrededor. Detrs de la herrera se levantaba una casita con un huerto y un pequeo corral, probablemente para gansos o algn otro tipo de aves. Una anciana estaba cerrando los postigos de una ventana. El resto del paisaje era desierto, una llanura suavemente ondulada de la que slo sobresalan las Piedras Danzantes. Volvi a la herrera maldiciendo en voz baja. Llen el platillo hasta equilibrar la balanza. El gua se puso plido al ver esa enorme cantidad de monedas. Probablemente pens Antgono con esto tambin podra comprar a su rey y la mitad del pas. El herrero no mir ms la balanza. Cogi un tabardo, dijo algo y se dirigi hacia la puerta. Ahora l preguntar dioses si aceptar dinero y hacer espadas. Antgono levant las manos, dej escapar un gemido y sali tras los britanos. Yln marchaba a la cabeza, sin cesar nunca de murmurar algo en voz muy baja. Se acerc a las Piedras Danzantes, cubiertas de nieve. Cuando Antgono quiso entrar en el crculo, el gua lo contuvo. Slo poder sacerdotes susurro. El herrero, quien por lo visto tambin era sacerdote, pas varias veces, lentamente, entre algunas de aquellas piedras gigantescas. De pronto se detuvo, como queriendo escuchar algo. Luego sali del crculo y volvi a la herrera sin pronunciar una sola palabra. Cuando Antgono, a quien le costaba mucho trabajo andar en la nieve, pues no estaba acostumbrado, lleg al saln, el herrero estaba arrodillado junto a la balanza. Sac las monedas del platillo, las cont a una velocidad increble y form con ellas seis montoncitos del mismo tamao. Seal la bolsa de Antgono. El heleno, completamente desconcertado, alcanz el saquito de cuero al herrero. El primer montn y la mitad del segundo volvieron a la bolsa. El herrero se levant y refunfu algo. Dice t venir cuando querer, prximo ao o despus. Espada para hijo mayor del hombre que lleva piel extraa no se paga; hijo demasiado grande para oro. Espada para ti slo pagar la mitad, porque no para ti, ser para hijo tuyo de piel oscura, que ser rey. Antgono abri los ojos estupefacto. Se le cay la mandbula y ni siquiera not cmo le temblaban las piernas. Yln le arroj la bolsa. * En el puerto de Vektis, donde el clima haba mantenido a la gente en sus casas y, por otra parte, los habitantes ya estaban acostumbrados a los extranjeros, poda soportarse la moderada curiosidad de los nativos. Los comentarios serenos y unvocos de los masaliotas sobre las extraas formas de los magnficos animales de rapia de Libia todava eran recibidos con sonrisas. Pero, por el contrario, la estancia en la pequea aldea de chozas del extremo superior de la Boca de las Mareas pronto fue muy molesta. Los britanos los miraban fijamente, las britanas refunfuaban, los nios siempre estaban queriendo tocar la piel de 131

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Tsuniro. Por suerte, aquel fro inusual lleg a su fin; la nieve se derriti, y sobre tierra y mar volvi a posarse el invierno hmedo y suave del sur de Britania. Hiram dijo que ya se poda navegar; el barco haba sido reparado, hasta donde era necesario, y a finales del invierno sera difcil que empezaran las tormentas. El barco estaba cargado hasta los topes; mediante trueque haban adquirido, sobre todo, pieles de animales y grandes y toscas estatuillas de madera dueas de un encanto extrao y extico. Antgono calculaba que en el sur pagaran por ese cargamento el doble del valor de las cosas que haban dado a cambio, en caso de que todava hubiera compradores en las ciudades pnicas. La vspera de su partida, el hombre ms anciano de la aldea los invit a un banquete de despedida. Haba pescado, piezas de caza, pan y cerveza. Ms tarde, cuando, por orden de Hiram, una parte de la tripulacin del Alas del Cfiro ya haba abandonado la fiesta y Memnn dorma en la habitacin separada que le haban preparado en el camarote de popa, el anciano, Tsuniro, Antgono y Mastanbal bebieron la bebida del adis y el regreso, como llamaban los britanos a esa infusin de hierbas. La estrecha cabaa apestaba a pescado, restos de carne, cerveza floja, sudor y pieles de animales mal trabajadas. Las toscas mesas y sillas parecan despedir un tufillo penetrante que Tsuniro, a media voz, calific de respiracin de puta barata. El fuerte viento nocturno devolva las nubes de humo por la chimenea, oscureciendo la habitacin e irritando ojos y gargantas. A la luz de las antorchas de resma, aquella bebida de hierbas no pareca muy apetitosa. Mastanbal olisque su escudilla, hizo un guio y se levant. No bebis todava dijo Voy por algo que endulzar el adis y estimular el . regreso. Mastanbal desapareci. El anciano vio cmo se cerraba la puerta y dirigi la mirada a Antgono. Volveris? Antgono asinti. He encargado unas espadas a Yln, y ya las he pagado, con oro. Algn da...quiz dentro de dos aos, quiz ms, volver a buscarlas. El anciano aguz la vista. Yo ya haber odo... de boca de hombre que cabalgado contigo. T grande, Yln no a muchos hacer espadas. Antgono no haba contado ninguno de los extraos detalles de su visita al herrero, ni lo que ste le haba dicho. Tsuniro le ech una mirada rpida; not que haba pasado algo de lo que Antgono no quera hablar, al menos de momento. Adems, esto nos ha agradado dijo el heleno Y quisiera ir mucho ms al norte. . Hasta all donde el hielo flota sobre el agua y los rugidos de los osos blancos cortan la blanca noche. El anciano balance la cabeza. Es lejos... muy lejos. Terriblemente muy lejos. Venir verano, esa poca mejor aqu. Y esa poca puedes quiz t viajar hasta terriblemente lejano Norte. Mastanbal regres a la cabaa. Traa un frasquito de especias en la mano. As est mejor. Ech cinamomo a las escudillas y se sent. Antgono cerr los ojos al beber por el adis y el reencuentro. El cinamomo y algn tipo de hierbas se juntaron en la bebida, arrastrndolo al pasado, a una brillante maana de hacia diecisis aos. Cuando Rgulo desembarc en Aspy y devast la costa, y Arstides con el Consejo y la ayuda de Amlcar envi a su hijo, acompaado de dos nmidas, hacia el sur, por las montaas, lejos de los inseguros caminos costeros. Los nmidas deban llevar a 132

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Antgono a Takape, en la baha occidental del Golfo Libio. Desde all, caravanas lo llevaran consigo hasta Alejandra. Una maana salieron de las montaas; el gigantesco manto de la estepa se extenda bajo un vapor plateado. Gacelas pacan entre grupos de rboles. Al lado del manantial yaca el cadver de un carnero, devorado a medias y rodeado por las huellas de un gran gato. A lo lejos, un len ruga al sol. Los nmidas encendieron una fogata, hirvieron agua con unas hierbas y le echaron cinamomo. Para ese chico de doce aos criado en la gran ciudad de Karjedn, aqulla fue una maana formidable que perdurara entre los recuerdos de Antgono a pesar de que por la noche, cerca ya de Takape, los nmidas desaparecieron llevndose consigo los caballos. Y ahora, al beber esa infusin britana, Antgono senta que algo le oprima el corazn: tristeza y nostalgia. Durante el camino hacia el pequeo muelle hecho de piedras amontonadas, Antgono y Tsuniro se quedaron un tanto rezagados. Mastanbal ya casi haba llegado al embarcadero. Tsuniro pas el brazo alrededor de la cintura de Antgono. Has estado pensando en el Sur, verdad? Cinamomo y hierbas. Hay algo que pueda ocultarte, querida? Ella suspir. Mucho. Estaba determinado que nuestros cuerpos se hicieran uno. En estos pocos meses tambin nuestras mentes se han unido ms de lo que yo crea posible. Y te amo. Pero... Callaron, contemplaron el cielo; a travs de un agujero entre nubes podan verse las dbiles estrellas del norte. El agua de la baha estaba agitada. Del Alas del Cfiro llegaba un crujir de madera que se mezclaba con el ruido de las pequeas barcas de los pescadores. A m el cielo de Kart-Hadtha ya me parece pobre. Y tambin a mi me han hecho soar las hierbas y especias. Los bosques, el gran ro y la estepa. El caldero hirviendo al anochecer, y los bailes y olores de mi pueblo. Lodo caliente secndose sobre el lomo del hipoptamo. El crujir de la hierba... el intenso olor del leopardo en el aire tenue de la noche... todo eso. Estaban de pie sobre el muelle. Antgono rode a Tsuniro con el brazo. Algo le presionaba la garganta. Enronquecido, dijo: Me arrancas el corazn del cuerpo. Ella le roz la mejilla con los labios. Querido. Tengamos un hijo. Tambin mi corazn est fuera de si. Contigo y un hijo tuyo seria ms fcil conservarlo en su lugar. El clima volvi a cambiar, y con la nieve sopl tambin el viento helado del nordeste, que oblig al Alas a navegar velozmente hacia el Poniente. El cuarto da despus de la partida, el viento se convirti en una pequea tormenta. El barco bailaba y rodaba sobre las olas. Tsuniro y Antgono, arrojados de un lado a otro y casi asfixiados bajo las gruesas pieles de la litera, disfrutaban de la sorprendente abundancia de nuevas emociones. Ms tarde, agotados y desvelados, conversaron en voz baja envueltos por la oscuridad poblada de crujidos y bamboleos de aquella estrecha habitacin. Desde la mitad derecha del camarote, separada del resto por una delgada plancha de madera, les llegaba la respiracin tranquila de Memnn, acallada a intervalos irregulares por los ronquidos guturales de Mastanbal. Hiram velaba; zapateaba para calentarse, o daba algunos pasos sobre cubierta, encima de Antgono y Tsuniro. De repente, Tsuniro se dio la vuelta, desliz los labios por el cuello de Antgono, le mordisque el lbulo de la oreja y dijo susurrando: No quera decirte nada... hasta que estuviera segura. Segura de qu? Anteayer he debido empezar a sangrar. La noche en la taberna de Vektis. 133

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Antgono se arrim an ms a ella y le dio un beso. Sera maravilloso dijo a media voz Espero que no sea slo un retraso. Cuando . Tsuniro se qued dormida, Antgono volvi a luchar con sus pensamientos. Las palabras del herrero se convirtieron en una oscura amenaza. Dnde poda ser rey un hijo suyo de piel oscura, si no era en el sur de Libia? Algn extrao poder que escapaba a su razn pareca haber predeterminado todo aquello. Dudaba que lo inevitable pudiera evitarse con el silencio, pero decidi no estimularlo con palabras. Aquella noche so con piedras danzantes y espadas sangrientas. Por la maana el viento cambi de direccin; empez a soplar un viento tibio del oeste. El Alas pas dos das luchando contra el viento y las olas; luego Hiram orden virar. No tiene sentido continuar dijo el viejo capitn. El cansancio haba abierto surcos en su rostro. No tiene sentido, seor Tigo. Antgono observ los cansados hombres; tambin l y Tsuniro estaban agotados, pues nadie haba podido dormir durante las ltimas noches. Viento y oleaje eran demasiado intensos, los movimientos del barco, demasiado bruscos. S, amigo. Lo s. Pasaremos el invierto en Vektis. Llegaron a Gadir a mediados de primavera. Tras reabastecerse de vveres y agua fresca, se unieron a una gran flota: cien barcos que llevaban a Kart-Hadtha casi ocho mil mercenarios. La estrechez y la pestilencia que se vivan a bordo de los barcos eran terribles. Las velas eran apenas un poco ms grandes que las del Alas del Cfiro, que con el capitn, el piloto y quince marineros ya estaba lleno, y ahora, con Tsuniro y Memnn, iba repleto. La flota avanzaba con la lentitud determinada por la sobrecarga; a ms tardar cada tres das, tenan que atracar en algn puerto para recoger agua y vveres y dar algunas horas a los hombres para que pudieran moverse a gusto. Sin embargo, el Alas, cargado con menos peso y una proporcin menor de hombres, siempre se quedaba atrs: hacia agua. En el gran puerto de Rusadir, en Siga, Kartenna e Igilgili perdieron das haciendo reparaciones parciales. Y en Khullu, Hiram, mand reemplazar algunas tablas poco consistentes. Ay, seor Tigo dijo despus de examinar la bodega recin reparada. Este es el final del viaje. Con las tablas nuevas podemos regresar a Igilgili. En los grandes astilleros dejarn al Alas como nuevo, casi nuevo. Cunto tiempo? Quince, veinte das, tal vez ms. Hay que bajar la carga, llevar el barco al dique, vaciar el dique. Slo as podr repararse realmente. Necesitaremos un nuevo revestimiento de bronce. Antgono se mordisque el labio inferior. En las aguas del puerto de Khullu flotaban unas cuantas barcas de pescadores y pequeos mercantes. En la taberna se deca que el interior del pas estaba en calma, todava. Al igual que las otras ciudades pnicas y libiofenicias de la costa, tambin Khullu estaba bien fortificada. En otoo, el comandante de la guarnicin, un pnico, haba empezado a armar y entrenar a una milicia formada por voluntarios. Cinco oficiales pnicos, cien arqueros y ciento cincuenta soldados de a pie ibricos no podran defender la plaza con xito si los combates se extendan hasta ms all de Kart-Hadtha. Espera. Quiero hablar algunas cosas con Tsuniro y Memnn. Antgono dej al capitn al pie del mstil y subi a la cubierta de popa.

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Ese mismo da zarparon dos barcos. Hiram haba contratado a diez hombres de Khullu, que ayudaran a llevar el Alas a Igilgili remando contra el cfiro. Tsuniro y Memnn se quedaran en Igilgili, en casa de un amigo de Antgono. La despedida fue breve y difcil. Dueo de mi corazn, tienes que...? Tsuniro lo agarraba de las orejas, ya resignada. Memnn observaba a ambos con los ojos muy abiertos. Antgono cogi en brazos a su hijo. Se rumorea que los mercenarios han sitiado Hipu incluso desde el mar. Una flota puede abrirse paso combatiendo, pero aqu nadie se atreve a ir ms all de Tabraq en un barco pequeo. Ir a Tabraq e intentar llegar a Kart-Hadtha a caballo. Conozco los caminos, hasta de noche. Tsuniro se llev la mano a la barriga. Yo ya no puedo cabalgar dijo en voz baja Pero, tienes que ir, querido? . Ya no soporto esta incertidumbre. Yo he nacido all. Odio a muchos y quiero a algunos. Kart-Hadtha an no est perdida del todo. Estando en la ciudad quiz pueda hacer algo: con dinero, con ideas, con mis relaciones. Y si tiene que ser, con arco y espada. Aqu slo puedo esperar y volverme loco. Si Kart-Hadtha cae, caern todas las ciudades de esta costa, incluidas Igilgili y Rusadir. Todas. Si eso sucede, Hiram te llevar a Mastia, a la aldea de Lisandro. La maana del tercer da lo detuvo una patrulla nmida. Los jinetes llevaban amplios trajes blancos, lanzas y espadas. Sus caballos, pequeos y veloces, obedecan a cada presin de sus piernas y a cada grito. T, pnico dijo el cabecilla del grupo, un hombre de barba gris y una terrible cicatriz en la frente. Su pnico era spero y entrecortado. T, pnico, venir; prncipe verte y preguntar. Despus... Se frot el dedo ndice contra la garganta. No soy pnico, oh amigo de los placeres nocturnos y seor de las tiendas dijo Antgono en nmida Soy un pobre mercader extraviado.., heleno. . El prncipe decidir qu es lo que eres. El hombre de barba cana esboz una breve sonrisa burlona. Y de ello depende qu es lo que sers: un pnico muerto o un heleno extraviado. Ven. El campamento estaba formado por dos docenas de tiendas, ms o menos; Antgono calcul que all deba haber ms de doscientos soldados. Los caballos pacan en los ricos campos y prados de una vieja finca pnica, y las ruinas ennegrecidas del edificio principal extendan hacia el azul celeste del cielo primaveral brazos suplicantes y mudos que salan de balcones y restos de paredes. El prncipe examin a Antgono. Era joven, quiz veinte aos. Su cara, enmarcada por una barba negra y fina, era abierta y amable, pero sus ojos miraban con dureza. Antgono sinti gran simpata por aquel hombre; le recordaba un poco a Asdrbal. Bajo otras circunstancias, se dijo, podran haber pasado un buen da, con buena conversacin. El jefe de la patrulla alcanz al prncipe la espada y el cuchillo de Antgono, ambos envainados. Naravas, seor, este hombre dice ser un mercader heleno extraviado. Yo creo que es un espa pnico. Naravas recibi las armas, indic a Antgono que desmontara y seal el fuego que arda entre las ruinas. A los mercaderes extraviados se les debe brindar hospitalidad dijo con una sonrisa maliciosa Y los espas pnicos deben abandonar este mundo con el estmago lleno. Est . bien; podis marcharos aadi dirigindose a sus hombres. 135

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El prncipe seal las alfombras de cuero extendidas alrededor de la fogata. Una vez que se hubieron sentado, hizo que un criado de piel clara trajera a Antgono caldo de hierbas y carne fra. No tienes el aspecto de un pnico dijo luego. Su voz era plena y agradable, y sonaba como si el prncipe estuviera ms acostumbrado a hablar con huspedes instruidos que con bastos soldados Pero eso no quiere decir nada. Sin hacer ninguna pausa, empez a hablar . en pnico, sin acento Si cabalgas por esta regin, sin duda debes dominar el pnico. . Por supuesto. Qu mercader que cabalgue por Libia podra prescindir de ese idioma? Antgono sorbi el caldo con cuidado, pues an herva. El prncipe arrug la frente. Ahora pasemos al heleno. volvi hacia el criado de piel clara y dijo, en Se nmida Cleomenes, habla con l. : El criado inclin la cabeza. Como t ordenes, seor. Dices que eres heleno, extranjero? Entonces dime algunas palabras, para convencerme. Antgono gui los ojos. Oh Cleomenes, si hubiera odo de ti algo ms que esas pocas palabras, tal vez me sera ms fcil decir dnde vivas antes de venir a parar aqu. Podras ser siciliota, del oeste de la isla. Heraclea, Selinus? El criado sonri. Acragas, seor, pero desde que los romanos devastaron mi patria y exterminaron a sus habitantes, no se escucha hablar a muchos acragantinos. Pero t, todava no he podido reconocer de dnde eres. Antgono ri. Del heleno neutral utilizado para comerciar en Occidente, Antgono pas al dialecto gutural del puerto de Alejandra, impregnado de neologismos egipcio macedonios. Te sera ms fcil si hablo un rato as? O como un pequeo arriero de asnos de Cirene? Naravas se inclin hacia delante. Impaciente, dijo: Veo que habla heleno. Lo habla bien, Cleomenes? S, seor, muy bien, muchas formas distintas de heleno. Sin duda, es un comerciante heleno que ha viajado mucho. Naravas asinti. Su mirada buscaba algo en el rostro de Antgono. Observ las armas del heleno, las sac de la vaina hasta la mitad. De repente ech a rer. Est bien, Cleomenes; djanos solos. Un pual egipcio, una espada pnica. Varias clases de heleno, buen nmida, pnico como el que se habla en la zona portuaria de KartHadtha. Si no hubiera recordado ahora donde te he visto antes, estara realmente desconcertado. Antgono contuvo la respiracin. Ya senta una espada en la garganta. Dnde me has visto, prncipe de los jinetes? O, dnde crees haberme visto? Naravas apart las armas, dejndolas fuera del alcance de Antgono. Cruz los brazos ante el pecho. T eres Antgono, hijo de Arstides, seor del Banco de Arena y amigo de Amlcar y Asdrbal. Antgono examin el rostro del joven prncipe; deba haberlo visto antes, pero no poda recordar esas facciones. 136

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Dnde me has visto, prncipe Naravas? Pues por lo visto es intil negar que soy Antgono; pero al menos djame morir con la curiosidad saciada. El nmida sonri casi con tristeza. En el jardn, en el parque de la casa de Amlcar. Antgono asinti, titube un instante, carraspe. Y t, oh Naravas, t que enseabas a cabalgar y disparar con el arco a Anbal, y amas a la hija de Anbal, Salambua... tu quieres destruir Kart-Hadtha, arrancarle las tripas a Anbal y escuchar cmo grita Salambua mientras es violada y asesinada por brbaros? El nmida se enfureci; su mano se aferr a la empuadura del pual que llevaba al cinto. Cuida tu lengua. Meteco! Antgono estaba muy sereno; como mercader, consideraba aquello un negocio y vea la posibilidad de regatear. Y t, nmida, cuida tu espada. No has comido sal en casa de Amlcar? Naravas call. Sus dedos juguetearon en el pual, en los flecos de la alfombra. Sus ojos escudriaban el fuego. Piensas realmente dijo Antgono en voz baja pero con dureza que unos cuantos , mercenarios enajenados pueden, con o sin tu ayuda, tomar por asalto la muralla ms poderosa que existe bajo el cielo? Una muralla que ni Agatocles ni Rgulo osaron siquiera rozar? Piensas, prncipe de unos cuantos jinetes, que Kart-Hadtha est indefensa? Quieres hacer que tus huesos y los de tus hombres yazgan como montones dispersos en la llanura de Tynes, despus de que un hbil verdugo de Kart-Hadtha os haya despellejado vivos, poco a poco? Naravas levant los ojos; tena la mirada pensativa. Kart-Hadtha tiene pocas armas y menos hombres. Los sitiadores los han dejado sin armas, y casi todos los hombres que estn fuera de la gran muralla odian a los pnicos. Error de Hannn. Antgono enarc una ceja, sin quitar la vista de los ojos del nmida. T has estado en Kart-Hadtha; mucho tiempo, a juzgar por tu acento. Has visto la ciudad. Cuntas armas crees que pueden haber fabricado los buenos armeros pnicos desde que Hannn cometi ese error? Las reservas de hierro, cobre y estao son enormes. Crees que, si todo est en juego, no habr por lo menos cien mil mujeres pnicas que sacrifiquen sus cabellos para encordar arcos? Crees que alguna casa de Kart-Hadtha se negar a entregar una cacerola de hierro o un anillo de cobre, mientras sea necesario fabricar espadas o puntas de flecha? Y, oh pobre Naravas, imaginas que entre las seiscientas mil personas de Kart-Hadtha no habr por lo menos cincuenta mil hombres que prefieran morir luchando que ser acuchillados en sus camas? Naravas baj la mirada. Antgono estaba convencido de que en Kart-Hadtha, en la rica y satisfecha Kart-Hadtha, no podran encontrarse ms de cinco mil hombres aptos para la lucha, pero se marc el farol. Y aunque consiguierais tomar por asalto la muralla y derrotar a los hombres armados, cuntos de vosotros quedarais para tomar, una por una, cincuenta mil casas defendidas por mujeres, nios y los hombres restantes, que, puestos a morir, se llevaran consigo a unos cuantos enemigos? Naravas suspir y se pas la mano sobre los ojos. No tienen un caudillo. Y, adems, pueden realmente luchar, los pnicos? Acaso no os estn demostrando una y otra vez, desde hace siglos, que ellos son los ms fuertes? No has pensado en cuntos barcos pueden haber atracado en el puerto durante 137

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el invierno, procedentes de Iberia y las Galias, la Hlade y ms all de las columnas de Melkart? Yo mismo he visto una flota con ocho mil soldados beros. Naravas sacudi la cabeza, obstinado. Falta una cosa: estarn indefensos mientras no tengan un caudillo que dirija las unidades de combatientes. No, heleno, toda Libia se ha levantado para, con ayuda de los mercenarios de la Gran Guerra, saquear y destruir Kart-Hadtha. Muchas de las cosas que dices me hacen vacilar. Pero mi pueblo y yo no nos quedaremos a un lado cuando llegue la hora de repartir las riquezas y el poder futuro. Y respir profundamente si furamos los primeros en llegar a la ciudad, quiz Salambua y Anbal podran... Tambin llevas al hermano en tu corazn? Naravas asinti; por un instante, sus ojos brillaron. Ser uno de los prncipes ms grandes que hayan existido, si vive para ello. Y t crees que el hijo del hombre que resisti a Roma sentir amistad por uno que traiciona su sal y quiere destruir la ciudad de Amlcar? Que la hija del gran estratega adornar el lecho del hombre que quiere prender fuego a su casa y su ciudad? El joven nmida cerr el puo ante el rostro. Amlcar murmur Siempre lo he admirado. Quera luchar a sus rdenes, pero la . guerra termin antes de que yo pudiera ir a Sicilia. Si Kart-Hadtha le confiara el mando... Antgono extendi la mano, volviendo la palma hacia arriba. Mira, nmida dijo con aspereza, en el tono de un oficial pnico. Naravas aguz la vista y vio la mano vaca No ves nada, verdad? sta es la mejor arma de Kart-Hadtha, . invisible y mortal. Cerr el puo Esto es lo que te aplastar y te reducir a polvo, a ti y a . todos los otros. Es el miedo, pequeo jinete nmida, el miedo a la antigua y poderosa KartHadtha que os ha dominado durante tanto tiempo. Y el miedo a un nombre. Al nombre de un hombre. Cuando vayas a morir, nmida, piensa en mis palabras. Mucho antes de que el primero de vosotros pueda tocar la muralla del istmo, Kart-Hadtha se habr puesto bajo las rdenes de ese hombre. Los pnicos no fueron tan insensatos como para negarle el mando durante la Guerra Romana; y t, pobre prncipe de jinetes salvajes y caballos desgreados, crees que seran tan insensatos como para, en el momento de mayor urgencia, preferir la muerte a descargar sobre vosotros a Amlcar el Rayo y aniquilaros? Sois acaso ms grandes que Roma? La madera cruja y crepitaba en la fogata. Voces guturales llegaban hasta ellos desde ms all de los muros chamuscados. Caballos resoplaban y relinchaban. Naravas guard un largo silencio. Por fin levant la mirada. Tena el rostro relajado. A los caballos grit hacia los restos de paredes. Alguien repiti la orden. Naravas se levant, extendi la mano y ayud a Antgono a levantarse. S, s, si dijo Si Amlcar asume el mando y vence, mis dos mil jinetes y yo . estaremos a su lado. No por Kart-Hadtha, heleno. Por el Rayo! Pero si no es as, y KartHadtha arde en llamas, intentar ser el primero en llegar al palacio de Megara, para protegerlo. Tienes una lengua peligrosa, heleno. Y eres un hombre valiente. Tenas el cuchillo en la garganta, pero no has desperdiciado ninguna palabra en hablar sobre ti. Aprecio eso, y lo tendr en cuenta. Vienes con nosotros. Naravas era el hermano menor del rey de los masilios, Gya. ste le haba enviado dos mil jinetes para que reconociera el terreno y decidiera qu era lo mejor para los nmidas del este. Gya custodiaba con su poder el campo y los rebaos; segn los informes de Naravas, sus 138

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vecinos del oeste, los masesilios del sur de la ciudad costera pnica de Siga, eran propensos a considerar las puertas abiertas de una casa abandonada por unos momentos como una invitacin a entrar en ella. Para desconcierto de Antgono, cabalgaron hacia el suroeste alejndose de Kart-Hadtha, los mercenarios y las ciudades sitiadas, Ityke e Hipu. Al atardecer cruzaron una carretera. La regin no pareca haber sufrido por la guerra; no haba caseros devastados, ni campos incendiados. El heleno supuso que no deban estar muy al oeste de la ciudad de Vaga, en la carretera que iba desde Kart-Hadtha y Tynes hasta el pas de los masilios. Al sur, en el horizonte, poda divisarse la cinta azul griscea del Bagradas. Cabalgaron siguiendo el curso de uno de sus afluentes. El terreno se convirti en una subida pedregosa. Hacia la puesta de sol llegaron a un verde valle encajonado en el que se levantaba un gran nmero de tiendas. Nuestro campamento principal dijo Naravas. Antgono asinti en silencio. Haba pasado la noche anterior y casi todo este da cabalgando, salvo aquel momento junto a la fogata. El caballo estaba agotado y tropezaba cada vez con ms frecuencia. Este lugar se puede defender bien dijo Naravas, ya sentados junto a una hoguera encendida frente a su tienda. Maana cabalgaremos bajando por el Bagradas. Antgono bostez y bebi un trago de fresca y limpia agua de manantial. Hacia dnde, prncipe de los nmidas? Hasta ahora hemos explorado el campo. Todo lo que hemos visto han sido aldeas, sembrados y ciudades protegidos por los mercenarios. Y dos o tres fincas pnicas incendiadas, pero en general el campo prospera. Ahora veremos cmo estn las cosas en Ityke y en Hipu, y Kart-Hadtha. Veremos si Hannn cumple tu pronstico tras la gran derrota que ha sufrido. Antgono sinti que una mano helada le apretaba los intestinos. Intent con todas sus fuerzas dominar los msculos de su rostro. Por suerte Naravas estaba mirando en otra direccin. He odo muy por encima, Naravas, que Hannn ha cometido grandes errores. Conoces los detalles? El masilio cogi una varita y atiz el fuego. Si. Pero cmo es que t no... Pues claro. Dices que has llegado al puerto de Tabraq hace apenas unos das. Y con tanta prisa pens Antgono, que ni siquiera he tenido tiempo de informarme. Naravas gru. Un mentecato, ese Hannn. Emprendi la marcha con, por lo menos, cien elefantes y unos diez mil hombres. Adems de todos los pertrechos de guerra de Kart-Hadtha, segn se dice. Cometi la ligereza de atacar a los mercenarios cerca de Tynes. stos no haban ocupado los pasos del extremo del istmo. Hannn se lanz sobre ellos con los elefantes, arroll a los mercenarios y arras su campamento; los que todava podan correr huyeron a las montaas y colonias de los alrededores. Antgono asinti a la trmula luz de la fogata. Y probablemente Hannn se acord de su anterior guerra contra los colonos libios. Naravas ri para si. Exacto. Los campesinos libios estuvieron huyendo durante tres das, cuando aquello comenz. As, Hannn dio media vuelta y volvi a Kart-Hadtha, para cuidar su pellejo. Y los 139

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soldados fugitivos atacaron el campamento desprotegido, dispersaron a los elefantes y tropas y cogieron los pertrechos de guerra como botn. La escuela de Amlcar dijo Antgono Eso de retirarse para volver a atacar en . seguida lo aprendieron de Amlcar, en Sicilia. Pero deben haberse dormido un poco. Naravas solt un hipido. Hizo saltar chispas del fuego con la varita. As es, seor del Banco de Arena. Hubieran podido aniquilar al ejrcito pnico. Pero Hannn slo tard unos cuantos das en reunir de nuevo a sus hombres, y desde entonces ha perdido cuatro buenas ocasiones de atacar a los mercenarios. Tras un largo silencio, Antgono dijo: Prncipe de los masilios, me pesan los prpados. No s por qu ofreces la hospitalidad de tu tienda a un prisionero heleno, pero la acepto con gusto. Y pronto. Dime slo una cosa ms, qu piensas hacer ahora? Conmigo, tus hombres, t mismo? Mis hombres se quedan aqu, excepto un pequeo grupo. Cabalgaremos y veremos cmo estn las cosas; despus tomar una decisin, como me lo ha ordenado mi hermano. T vienes conmigo. Si hace falta luchar, se te devolvern las armas. Entonces podrs vivir o morir, segn dispongan los dioses. Sabes que no luchar contra Kart-Hadtha. Naravas asinti. Cuando Antgono levant la mirada, los dientes del masilio brillaban. Lo s, amigo de Amlcar. Si tenemos que cabalgar contra Kart-Hadtha, te atar las manos. Tambin se puede morir con las manos atadas. Los cien jinetes no haban encendido hogueras ni armado tiendas. Algunos dorman; otros estaban sentados con la espalda apoyada en el tronco de algn rbol, comiendo carne fra, pan o fruta, y conversando en voz baja. La colina poblada de rboles junto a la orilla norte del Bagradas, a unas diez millas de la desembocadura, ofreca a los masilios un amplio campo visual en todas las direcciones. La pendiente que bajaba hacia la desembocadura era bastante pronunciada. Al norte, muy a lo lejos, brillaban las hogueras del ejrcito que sitiaba Hipu. La orilla septentrional del Bagradas estaba marcada por una cadena de hogueras: los puestos de vigilancia de los mercenarios. Al otro lado de aquel ro ancho y profundo, en la llanura, miles de fogatas alumbraban la noche. De tanto en tanto se escuchaban berridos de elefantes. Antgono acababa de quedarse dormido, cuando lo despert un trotar de caballos. Naravas y sus diez acompaantes estaban de regreso. El joven nmida imparti dos o tres rdenes a media voz, y se acerc al rbol bajo el cual estaban sentados Antgono y Cleomenes. Extrao dijo sealando el ro y la llanura que se extenda desde la otra orilla He . hablado con Spendius y Audarido. Chasque la lengua Nos ofrecen ms tierras, . participacin en el botn y dominio sobre las ciudades pnicas de nuestra costa. Grandes promesas. Pero... Qu es tan extrao? pregunt Antgono. Las hogueras, el ro, los elefantes? Naravas se apoy contra el rbol y extendi la mano. Cleomenes le alcanz una botella de cuero. El masilio bebi. No dijo luego O s, en efecto. Matho ha sitiado Hipu. Spendius ha sitiado Ityke. . Audarido tiene el mando en Tynes. Ro arriba hay un gran campamento: libios, y algunos mercenarios siciliotas que pueden ser enviados aqu o all, a donde hagan falta. En la desembocadura, all donde est el nico puente, Spendius ha hecho construir una ciudad fortificada; en ella hay ms de diez mil hombres. Por la tarde, cuando los pnicos aparecieron en la llanura, el itlico lleg de Ityke. Afirma que todos los pasos estn vigilados. Y el puente, 140

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como ya he dicho: ningn pnico podr cruzar el Bagradas. Y a pesar de ello, estn ah, en la llanura. Qu es lo que quieren? Antgono se encogi de hombros. Esperar, es lo nico que pueden hacer. Atraer hacia aqu hombres del ejrcito que ha sitiado Ityke, quiz tambin de Tynes. S, s dijo Naravas malhumorado Pero eso no es lo ms extrao. Dice Audarido . que el ejrcito pnico, el verdadero, mandado por Hannn, contina a las puertas de Tynes. Los mercenarios de Tynes sitian Kart-Hadtha, y Hannn sitia Tynes, como una especie de muralla adelantada. Entonces, quin es el que est aqu, en la llanura? Quiz te enteres maana dijo Antgono. Piensa en mis palabras. Naravas resopl. Pienso en todas las posibilidades. Ya veremos. Por ahora debemos descansar, mientras podamos. Gritos de excitacin sacaron a Antgono de su sueo. Se sent. Los masilios corran de un lado a otro y hacia el ro estupefactos. Antgono se frot los ojos, se levant de un brinco y busc a Naravas. El prncipe estaba junto a uno de los primeros rboles del bosquecillo. Llevaba puesto su peto de cuero con refuerzos de bronce. Slo ahora adverta el heleno que tambin los otros nmidas llevaban coraza, espada y lanza. Ese demonio negro murmur Naravas cuando se le acerc Antgono Ese . grandioso, astuto y oscuro demonio! Sobre la llanura del otro lado del Bagradas se levantaban tiendas. Las mil hogueras se haban consumido. Poda verse a cuatro elefantes con torrecillas y dos o tres arqueros en cada uno; no haba nadie ms, nada ms. Los puestos de vigilancia que los mercenarios haban emplazado en la orilla septentrional, haban desaparecido. Desde la desembocadura se acercaba un ejrcito. Elefantes abran la marcha, al menos sesenta. Los primeros rayos del sol se reflejaban en las lanzas con que haban alargado los colmillos de las bestias. Las telas rojas colocadas bajo las torrecillas de los arqueros parecan arrojar llamas. La amplia ribera que se extenda bajo la colina an estaba vaca. Hasta donde Antgono poda ver, tras los elefantes venan jinetes y hombres de armamento ligero: honderos y lanceros. En la extensa llanura entre Ityke y la desembocadura se levantaban dos nubes de polvo. Cmo lo ha hecho? dijo Naravas. Cmo diablos puede haberlo hecho? Un grupo de nmidas se acerc cabalgando entre los rboles; desmontaron ante Naravas. Seor dijo uno jadeando es Amlcar el Rayo. Yo lo conozco... y lo he visto. , Detrs de los elefantes hay jinetes y tropas de a pie, y ms atrs los coraceros. Amlcar est entre ellos, a caballo. Cmo lo ha conseguido? grit Naravas. Cogi de la tnica al explorador que tena ms cerca y lo sacudi Dime cmo! . Viento de tierra, seor dijo uno de los masilios Toda la noche. Con ese viento la . desembocadura parece cubrirse de arena; el viento hace que el mar se retire, y la desembocadura es amplia y llana. Por la noche, cuando toda nuestra atencin se diriga a las hogueras de la llanura y los berridos de los elefantes, Amlcar y su ejrcito pasaron a la otra 141

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orilla por la desembocadura y empezaron la marcha ro arriba, pasando al lado de la fortaleza del puente. Naravas resplandeca. Ah, es un demonio! Quin sino l... Contina! Qu es aquello? Seal las nubes de polvo. La ribera que se extenda a los pies de la colina se llen de soldados; unos cuantos jinetes salieron al encuentro del ejrcito pnico, detenindolo. Tras ellos corran a paso ligero los soldados del campamento establecido ro arriba, coraceros libios y siciliotas. Sonaron seales de trompeta, acallando los rugidos de los hombres. Aqu arriba estamos bien dijo Antgono en tono burln. Toc el brazo del joven prncipe. Piensa en mis palabras. Naravas se rasc la barba. Ya veremos. Qu es aquello, en la llanura? Lleg otro jinete, desmont y camin a tropezones hasta su seor. Los soldados de la ciudad del puente dijo respirando con dificultad. Y Spendius, con varios miles del cerco de Ityke. Cuntos hombres tiene Amlcar? Quiz diez unidades de mil dijo uno de los exploradores. Solt un escupitajo . Demasiado pocos. Naravas hizo un guio y mir a Antgono fijamente. Ni siquiera l lo puede conseguir dijo en voz baja Los otros tienen cuatro veces . esa cantidad. Los libios y siciliotas mandados por Audarido se haban detenido. Formaron una falange all donde la ribera dejaba un espacio ms amplio entre el Bagradas y la colina boscosa. Hasta entonces, siempre que haba odo la palabra mercenarios Antgono haba imaginado hordas desordenadas. Con creciente temor, observ la rpida y ordenada formacin de la tropa. Los escasos jinetes parecan estafetas, ms que soldados; se mantuvieron a los flancos. A cada instante, alguno de ellos regresaba hacia el pequeo grupo de hombres a caballo que aguardaba en las faldas de la colina, a unos quinientos metros de Naravas y Antgono. Uno de esos hombres deba ser Audarido. Heraldos tocaron sus trompetas. Dos grandes batallones, uno cercano a los linderos del bosquecillo, otro justo en la orilla del ro. Cada uno formado por cuarenta lneas de unos ciento cincuenta hombres; doce mil soldados bien armados y de ninguna manera desordenados. Entre ambos batallones haban dejado un espacio libre de ms o menos cincuenta pasos de ancho: para los estafetas, para nuevas formaciones, quiz como pasillo para los elefantes. Entre la vanguardia de la columna de marcha de Amlcar, y la doble falange de los mercenarios, deban mediar unos doscientos pasos. Uno de los jinetes del grupo que aguardaba en las faldas de la colina levant el brazo: Audarido. Una estridente seal de trompeta. La falange empez a avanzar, a paso lento, a paso ligero, corriendo. Los elefantes parecan vacilar; de pronto la columna se abri, las grandes bestias dieron media vuelta y arremetieron contra los jinetes que las seguan en formacin libre. Naravas tena los dedos clavados en el hombro de Antgeno. No, no, no repeta una y otra vez No pueden estar tan mal domesticados! . La caballera pnica, dispersada por los elefantes, se desmembr, dio media vuelta y choc contra los arqueros y lanceros. Polvo, gritos, confusin; desde la colina no poda verse mucho ms. Naravas se tiraba violentamente de la barba, se rasgaba el traje y se mesaba los 142

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cabellos. Una columna dispersa probablemente soldados de armamento ligero del desbandado ejrcito pnico se alej rpidamente del ro, huyendo hacia la llanura. Eso ha sido todo dijo Naravas enronquecido. Se acomod la parte superior de la ropa, se cubri la cabeza, se enroll la cinta bordada alrededor de las sienes y puso la mano sobre el hombro de Antgono Oh, tus sabias palabras, amigo, pero ni siquiera Amlcar . puede derrotar a un ejrcito con tropas mal preparadas. ste es el caso de Kart-Hadtha. Seal ro abajo, donde las dos grandes nubes de polvo se haban unido: mercenarios del sitio de Ityke y la guarnicin de la ciudad del puente El fin, meteco. . Antgono se hizo sombra en los ojos con la mano derecha y ech una mirada a la llanura, el barullo, el ro. En la ribera meridional continuaban los cuatro elefantes con los arqueros en las torrecillas. Podan contemplar con tanta indiferencia cmo Amlcar era aniquilado por tropas cuatro veces superiores? Por qu no huan? El viento continuaba soplando desde las montaas del interior de Libia, acariciando el ro y la colina, sofocando el ruido de la batalla del Bagradas. Gritos, chocar de espadas, relinchos, decenas de miles de pies... un sordo conglomerado que ningn odo humano era capaz de reducir a sus componentes, ni tampoco de percibir en su totalidad. Antgono cerr los ojos. Era la segunda batalla que presenciaba, y era tan inextricable como lo haba sido la primera, trece o catorce aos atrs, cuando los hombres del rey Ashoka derrotaron a un ejrcito de insurrectos, persiguindolos hasta el gran ro. Eh! Antgono volvi a abrir los ojos. Naravas sealaba la ladera oriental de la colina. All donde sta caa suavemente en la llanura, una serpiente se arrastraba paralela al ro. El masilio bailoteaba sobre el sitio. Qu hace ahora? Esos son los honderos de Amlcar, no han huido. Pero... Aguz la vista. La serpiente se desmembr en cabezas y grupos de cabezas que parecan poseer pequeos cuerpos. La crecida hierba y los arbustos del borde de la ladera se movan formando olas. Estafetas a caballo galoparon hacia el grupo de jinetes donde se encontraba Audarido. Figuras diminutas, muy lejanas, gesticulaban inquietas. Uno de ellos agit los brazos. Los heraldos avanzaron unos pasos. Eso no hay quin lo escuche refunfu Naravas; el viento amortiguaba el sonido de las trompetas. Dos nmidas aparecieron entre los rboles. No desmontaron; sus caballos resollaban. Prncipe exclam uno de ellos; respiraba a trompicones Los pnicos... . Intent tomar aliento. La falange de los mercenarios ya se haba disuelto. Los batallones avanzaban cada vez ms rpido, como atrapados por la resaca de las olas de elefantes, jinetes y honderos puestos en fuga. Mientras ms rpido, desenfrenados y seguros de la victoria arremetan, ms difcil era mantener la formacin compacta. Qu pasa con los pnicos? grit Naravas. No han.., huido. segundo jinete jadeaba Desde aqu no se poda ver, seor. El . Slo desde el flanco. Los coraceros... Suspir. El segundo masilio tom la palabra. Ya no respiraba tan de prisa. Dos grupos de marcha, detrs de los honderos. Cada uno formado por dos bloques. La gente de Spendius viene detrs, los atacan. Aqu los elefantes dan media vuelta, huyen. Los jinetes son dispersados, pero forman dos grupos. Un grupo galopa apartado del ro, con los 143

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honderos. El otro, con los elefantes, pasa a travs de las brechas dejadas por los coraceros pnicos. Apenas pasan, los grupos de marcha hacen una conversin en lnea. Uno mira hacia adelante, el otro hacia atrs... Naravas lo interrumpi con un movimiento de la mano. No lo soporto. Ven. Arrastr a Antgono a los caballos. Galoparon a travs del bosque, poco poblado, bajaron por la ladera norte y se dirigieron hacia el Levante. Llegaron a una pequea colina que les ofreca una vista panormica; pudieron contemplar el final. Y la carnicera. Amlcar haba dejado la desembocadura del Bagradas al amanecer. Las tropas enviadas desde el sitio de Ityke, y la guarnicin de la fortaleza del puente, probablemente arrancadas del sueo, haban salido tras las unidades del Rayo. Entre estas tropas y los libios y siciliotas que haban salido al encuentro de Amlcar ro abajo, cercaron al ejrcito pnico: un cerco formado por fuerzas cuatro veces superiores, y del que no haba escape posible. O, al menos, eso pareca. La fuga desesperada de los elefantes, la dispersin de la caballera pnica, la huida de los soldados de a pie hacia los flancos: todo estaba planeado. Los honderos formaron una lnea a lo largo de la colina, evitando que un grupo desgajado de los mercenarios de Audarido pudiera reunirse con el flanco norte de los hombres de Spendius. Entretanto, los elefantes pasaron a toda velocidad a travs de las brechas dejadas por los cuatro grupos de marcha de los coraceros pnicos y arremetieron con violencia contra los perseguidores, an no completamente formados. La mitad de la caballera sigui a los elefantes, gir hacia el norte, volvi a girar y acorral al ejrcito de Spendius contra el ro. La otra mitad de los jinetes galop ro arriba, debajo de la lnea de honderos, y atac por el flanco a la falange de Audarido, ya desordenada. Dos grandes ejrcitos, ambos desordenados y atacados por los flancos, chocaron con los coraceros de Amlcar, que tras la arremetida de elefantes y jinetes haban formado dos slidas lneas: una hacia el este, dirigida contra los hombres comandados por Spendius, ya destrozados por los elefantes, y otra hacia el oeste, contra los libios y siciliotas del galo Audarido, completamente desbandados. Y los elefantes dieron media vuelta junto al ro y, con estridentes toques de trompeta, cayeron sobre la retaguardia de Audarido. Antgono dej caer las riendas y se relaj. La punta de la espada de Naravas le rozaba la garganta. El masilio deba haber adivinado sus intenciones. Ts ts ts! No pensars dejarnos ahora, meteco? Naravas sonri Qudate un poco . ms. Aqu ya no hay nada ms que ver, slo el final. Antgono dej escapar un suspiro. Probablemente Amlcar estaba all delante, tan cerca y sin embargo tan inalcanzable. El cautiverio no terminara tan pronto. Y bien? Qu hacemos ahora, prncipe de los nmidas? Naravas se encogi de hombros. Esperaremos un poco ms. No habr milagros... para los mercenarios. La batalla termin antes de que el sol alcanzara el cenit. Elefantes y jinetes pnicos perseguan mercenarios fugitivos en la llanura. Tropas ms numerosas se retiraban de forma ms o menos ordenada hacia Ityke, donde los sitiadores haban erigido trincheras tras las cuales podan defenderse de sus perseguidores, hacia la fortaleza del puente, hacia el campamento libio, ro arriba. Los masilios pasaron las noches siguientes en un bosquecillo apartado. Antgono segua bajo vigilancia. Por lo visto, antes de tomar su decisin, Naravas quera explorar y examinar a fondo el terreno, los caminos, ciudades, puentes, aguadas y posibles lugares de acampada para un ejrcito de jinetes. La victoria de Amlcar en el Bagradas no era suficiente para mover al prncipe hacia una decisin definitiva. 144

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Siguen siendo demasiados, y no volvern a cometer un error as, supongo dijo la tercera noche despus de la batalla. Sus jinetes, volviendo varias veces a las cercanas del Bagradas, haban detenido e interrogado a mercenarios fugitivos. Ese medioda Naravas se haba entrevistado una vez ms con Spendius y Audarido. Los dos queran contarme que no haba sido tan malo dijo el masilio. Pero ha sido terrible tanto para los mercenarios como para los libios. Seis mil muertos. Amlcar debe haber tomado prisioneros a unos tres mil, y no se ha contentado con ello. Esa misma tarde tom la fortaleza del puente. Los pnicos pueden volver a moverse con mediana libertad. Antgono escudri el rostro del masilio buscando respuestas a preguntas sin plantear. Por fin dijo: Qu te impide, pues, unirte a Amlcar? Naravas sonri, pero era una sonrisa desprovista de alegra. Los libios han reunido nuevos refuerzos que no tardarn en ser enviados a Spendius y Audarido. A pesar de esta batalla, siguen siendo muy superiores, hasta sin incluir a los libios. Hipu e Ityke seguirn sitiadas; Amlcar no tiene suficientes hombres para emprender un verdadero ataque. Y Hannn sigue en Tynes con la mitad del ejrcito pnico, sin moverse. No te fes, seor del Banco de Arena, el juego an no ha terminado. Fuera de ello aadi Naravas un momento despus depende un poco del , momento y la situacin. Surgi una extraa y muda amistad. Evidentemente, el seor del Banco de Arena no era un prisionero comn y corriente; y al parecer Naravas era un general nato. Sus hombres parecan amarlo y confiar en l ciegamente. Pero llevaba encima el peso de la carga que su hermano y rey le haba entregado. Antgono comprenda el desacuerdo entre ambos, e intentaba no sostener ms charlas que ni a l mismo convencan sobre la invulnerabilidad de Kart-Hadtha. Compartan la tienda y los servicios del parco Cleomenes, y cabalgaban juntos. Antgono slo poda esperar que, llegado el momento de sopesar las alternativas, el joven prncipe masilio concediera un peso decisivo a sus argumentos y profecas. Cuando el verano entr en su segunda mitad, Antgono comenz a desesperar. Haba tenido que hacer un juramento sagrado diciendo que no intentara escapar, de modo que poda moverse con bastante libertad dentro del campamento o el grupo de jinetes. Pero no tena ninguna posibilidad de averiguar si Tsuniro y Memnn haban llegado a salvo a Kart-Hadtha. ni la menor esperanza de comunicar a alguien que segua con vida. De las circunstancias del momento, tal como l las vea, podan deducirse algunas conclusiones, pero stas no lo ayudaban mucho. Al parecer, aquel pequeo incidente con comerciantes romanos, y la consiguiente amenaza de Roma, no desataran otra guerra contra Roma; en aquel momento los pnicos no hubieran podido enviar tropas a Sicilia o Italia, y sin duda los romanos hubieran desembarcado en Libia. Pero seguramente Naravas ya saba eso. No haba ningn mercader extranjero en el interior; los mercenarios y tambin los masilios se alimentaban de cualquier cosa que pudieran encontrar, cazar, comprar o robar. De ello se deduca que la flota de Kart-Hadtha dominaba la costa. Y todos los movimientos militares de que se tena noticia se limitaban a la regin comprendida entre el interior y la costa de Ityke, Hipu y Tynes; por lo visto, las ciudades de la costa de Levante, como Hadrimes, Thapsos y Ruspino, se mantenan leales a Kart-Hadtha. Tambin pareca indiscutible que Hannn no haba sido depuesto, sino que los pnicos disponan de dos estrategas con el mismo rango. Con todas las desventajas que ello supona. El ejrcito de Hannn cerraba el istmo y vigilaba Tynes, en lugar de intentar hacer algo; esto 145

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mermaba las fuerzas pnicas, ya de por si escasas, disponibles para cualquier ataque aconsejable. El segundo ejrcito, comandado por Amlcar, marchaba por la llanura del Bagradas, tomando algunas pequeas aldeas de insurrectos, apropindose de las cosechas y buscando la oportunidad de infligir una nueva derrota a los mercenarios. Pero Matho, que haba asumido el mando supremo tras el descalabro sufrido por Audarido y Spendius, era muy cauteloso. Matho se mantena en las afueras de Hipu y diriga el sitio de la ciudad pnica, pero sin desentenderse del cerco de la antigua ciudad libiofenicia de Ityke. A Spendius y Audarido, que en un inicio haban compartido el liderazgo con l y ahora eran sus subordinados, les dio orden de mantenerse alejados de los elefantes y jinetes de Amlcar, no exponerse a salir a la llanura, vigilar al ejrcito pnico desde las montaas y no atacar mientras no se ofreciera una buena oportunidad. Cuando sta se present, Naravas estaba preparado. El verano ya estaba a punto de terminar. Los dos ejrcitos continuaban en las proximidades del Bagradas, acechndose el uno al otro, a tan slo un da de viaje a caballo del campamento principal de los masilios. Naravas haba estado inusualmente tranquilo los ltimos das. De pronto pareci haber tomado una decisin. Tras pasar cuatro horas casi inmvil, sentado sobre una piedra, se levant de un brinco, llam por seas a algunos de sus hombres e imparti instrucciones. Los masilios se golpearon el pecho con el puo, corrieron hacia sus caballos y se alejaron a todo galope. Naravas se acerc a Antgono, quien estaba sentado frente a la tienda, remendando su maltratado chitn. Cleomenes le haba prestado hilo y aguja. A veces hay que acelerar las cosas dijo el nmida. Las cejas resaltaban la palidez de su rostro. Qu cosas son las que quieres acelerar, oh prncipe? Naravas caminaba de un lado a otro, intranquilo. Toda la serenidad y el nimo pensativo de los ltimos das haban terminado. Spendius y Audarido estn emplazados sobre una loma. frot las manos. Esta Se maana lleg un emisario; nos incitan a participar en la batalla. Por lo visto, saben que mis hombres estn cerca. Dice el emisario que sin nuestra participacin no quieren arriesgarse contra los elefantes y la caballera pnica. Tienen muy pocos jinetes. Pero... Mir a Antgono fijamente y esboz una sonrisa desencajada Maana se les unirn quince mil . libios frescos capitaneados por Zarzas. Tal vez pasado maana. Con su ayuda y la nuestra, afirman, se puede vencer incluso a Amlcar. El pnico apenas tiene algo ms de diez mil hombres. Antgono se movi, intentando sacudirse el repentino malestar. Senta como si algo helado le goteara por la espalda. Y bien? dijo dbilmente. Partimos maana. Los otros se nos unirn en el camino. Ir y venir de mensajeros. La tranquilidad no retorn hasta poco antes de medianoche. Naravas lleg entumecido a la tienda que an comparta con Antgono y Cleomenes. Han cado en la trampa dijo. Su rostro no expresaba ninguna emocin Diez mil . pnicos y Amlcar. Tienen un campamento defendido por un terrapln, junto al ro. Frente a ellos estn los libios de Zarzas: quince mil. Spendius y Audarido han acampado en la montaa; maana bajarn con unos nueve mil mercenarios. Y nosotros tambin. 146

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Antgono abri la boca, volvi a cerrarla. Todo lo que poda decir ya estaba dicho; en silencio, extendi las manos hacia Naravas. tame dijo en voz muy baja. Naravas sacudi la cabeza. Eso puede esperar hasta maana. Ahora debemos dormir. dio la vuelta, Se acostndose de lado. Antgono estaba seguro de que no podra dormir. Cuando despert no sabia qu lo desconcertaba ms: haber podido dormir, o ver a Naravas arrodillado ante l. En las manos extendidas del joven masilio estaban el pual egipcio y la espada pnica. Con el estmago vaco se pelea mejor. Naravas sonrea Agua y un poco de vino, . nada ms. No sea que tengamos que desmontar y ensear el culo en medio de la batalla. Cleomenes alcanz un vaso al heleno. Era una mezcla tibia. Naravas continuaba de rodillas. Antgono observaba sus armas, los ojos del masilio, la cara. T sabes contra quin usar las armas dijo con voz ronca. Naravas asinti. Antgono dej la espada corta en las manos del prncipe, cogi la vaina del pual egipcio, lo desenvain y pas la afilada hoja sobre su antebrazo izquierdo. Un poco de sangre brot de la herida. Antgono dej el reluciente pual sobre la mano derecha del masilio, y cogi la espada. El rostro de Naravas resplandeca. Se subi la manga, se hizo un corte con el pual de Antgono, cogi el brazo izquierdo del heleno con la mano derecha y estir el brazo izquierdo. Tras haber bebido mutuamente de la sangre del otro, se abrazaron. El sol an no brillaba muy alto. En el campamento pnico reinaba la calma: movimiento, pero no alboroto. Los libios ya haban abandonado su campamento sin fortificar, y estaban formando para la batalla. Su flanco derecho, escalonado, casi tocaba el ro. Parte de los soldados experimentados de Audarido y Spendius se encontraba ya en la llanura, los dems estaban en la ladera. Naravas habl con sus generales; no hubo rplicas. Luego cabalg lentamente hacia delante, seguido por cien jinetes vestidos de blanco. Antgono se senta raro vestido con aquellas ropas, sabiendo que aquella maana participara por primera vez en una verdadera batalla. Naravas se detuvo a unos doscientos pasos del terrapln reforzado con madera que defenda el campamento pnico. Con una seal, pidi a Antgono y a un masilio barbicano que se acercasen. Hermano de mi padre dijo solicita una entrevista. , El barbicano se roz los labios con la mano y espole su caballo. Era una maana sin viento. A cien pasos del terrapln, el nmida se rode la boca con las manos. A Antgono le pareci or: Naravas, joven prncipe de los masilios, solicita entrevistarse con Amlcar el Rayo pero el hermano del padre de Naravas estaba demasiado lejos, y a Antgono le zumbaban los odos. Se abri una parte de la estacada. Veinte coraceros salieron del campamento y formaron un semicrculo; en el Centro de ste estaba Amlcar Barca. Llevaba un sencillo yelmo redondeado, tan falto de aristas que el sol habra podido reflejarse en l. Una piel de leopardo le cubra los hombros, y sobre el chitn descansaba el peto de cuero con guarniciones de 147

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metal. Aquel hombre gigantesco y ancho de hombros avanz unos pasos, desenvain la espada y se la entreg a uno de sus soldados. El viejo nmida domin los corcoveos de su caballo e hizo una seal a Naravas. El joven prncipe hizo un guio a Antgono y puso en marcha su cabalgadura. Cuando llegaron hasta el lugar donde se encontraba el viejo masilio, Naravas desmont, arroj las riendas al hermano de su padre, le entreg la espada y empez a andar hacia el campamento pnico. Por encima del hombro, dijo: Ven conmigo, hermano de sangre, pero esconde la cara y mantente unos pasos atrs. El prncipe masilio se detuvo a cinco pasos de Amlcar. Antgono, diez pasos detrs de l, se haba cubierto la boca y la nariz con un extremo del largo turbante. Ahora, de cerca, vio que el Rayo llevaba la piel gris del llama debajo del peto. Amlcar examin al joven masilio. T debes ser Naravas, hijo de Masyas y hermano de Gya dijo. Su voz, honda y plena, sonaba tranquila. ltimamente los emisarios ya no son especialmente sagrados. Por qu quieres hablar conmigo? Naravas se empin un tanto. Cuando quera ir a Sicilia dijo en voz alta para pelear bajo tu mando, la guerra , termin. En esta nueva guerra no quiero llegar demasiado tarde, pero tampoco demasiado pronto. Escucho tus palabras. Si vienes ahora, vienes en el mejor momento. Qu pides a cambio? Y, qu es lo que traes? Naravas seal hacia atrs, por encima de sus hombros. Dos mil espadas masilias. Titube. A cambio de tu amistad. Amlcar sacudi lentamente la cabeza. Una desconfianza infinita reson en su voz. Nada ms, nmida? Spendius te debe haber prometido medio Kart-Hadtha. Me ha prometido medio Kart-Hadtha dijo Naravas con aspereza. Se volvi hacia Antgono y le hizo una sea Quiz le creas a ste. . Antgono se ech una mirada a si mismo. Se vea y se senta llevado por piernas extraas, sinti cmo una mano extraa retiraba la punta del turbante, y escuch que una voz extraa deca: Siervo de Melkart, Naravas ha bebido mi sangre, y yo la suya. Los ojos de Amlcar se abrieron bruscamente, y la visin de un Amlcar Barca desconcertado devolvi a Antgono a la realidad. Tigo! Pequeo bribn! Amigo! Nunca me he alegrado tanto de ver a alguien como de verte a ti ahora. As pues, es cierto? Pero, cmo es que t...? Bah, eso tiene que esperar. Que has bebido sangre, dices? Antgono puso la mano sobre la espalda de Naravas, haciendo avanzar unos pasos al prncipe. Amlcar no cesaba de mirar a uno y a otro. Amigo y amigo de mi padre dijo Antgono Te he mentido alguna vez? . Amlcar sonri de repente y extendi la mano derecha. A m no. Antgono estrech un momento la mueca del gran pnico; luego apoy la mano sobre el brazo de Naravas. Este hombre te admira, siervo de Melkart. Y yo no puedo dejarlo marchar solo a la batalla, probablemente Salambua me lo reprochara. Amlcar enarc las cejas. 148

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Ah, eras t? Haba odo hablar de un noble nmida. Naravas asinti; pareca estar esperando algo. Amlcar se puso la mano izquierda sobre el chitn, entre los muslos, y seal el cielo con la derecha. Por tus dioses, masilio dijo, y por el miembro que engendr a Salambua: tendrs mi amistad y mi hija, si terminamos el da con vida. Puso las manos sobre los hombros de Naravas. El joven prncipe devolvi el gesto. Es... empezaba a decir cuando tocaron las trompetas de los heraldos del campamento pnico. Luego murmur Amlcar Mis rdenes, amigo? . Tus rdenes, estratega. Espera hasta que la batalla haya empezado; despus ven con tus jinetes cabalgando a lo largo de las faldas de la montaa, y ataca el flanco y la retaguardia de los mercenarios. Naravas levant la mano y volvi a su caballo. Una cosa ms, Tigo dijo Amlcar en voz baja. Luego tienes que contarme cmo lo has hecho. Considero a los masilios un regalo tuyo. Antgono inclin la cabeza sonriendo. Todava tengo otro regalo para ti. Amlcar arrug la frente y mir por encima del hombro. Por lo visto, ya haba dado rdenes precisas; el ejrcito pnico empezaba a salir del campamento. El campamento es poco seguro para un heleno dijo Amlcar. Antgono se recogi el traje, dejando ver la espada; el Rayo respir profundamente. Otro regalo, Tigo? T eres ms valioso fuera del campo de batalla. Antgono se llev el puo al pecho. Saba que si se quedaba un instante ms ya no podra marcharse. Sin decir nada, se dio la vuelta y camin hacia Naravas y su caballo. Naravas cabalgaba en la vanguardia, rodeado por hombres de su crculo ms estrecho. Cuando se volvi para examinar las relajadas columnas de marcha, vio que Antgono cabalgaba detrs de l. Hermano, seor del Banco de Arena, tu lugar no est entre las espadas! Antgono intent esbozar una sonrisa. Si me lo dicen tan a menudo, acabar por crermelo. Cabalgaban despacio, casi con pereza, bordeando la ladera, un poco por encima de la llanura. Un pequeo grupo de jinetes les sali al encuentro, al galope. Spendius transmite sus saludos, prncipe de los masilios dijo uno de ellos Alegra . y reconocimiento. Dicen Spendius y Audarido que, en el momento que creas oportuno, ataques el centro de la formacin pnica, por la retaguardia. Los dividiremos en dos partes y los aniquilaremos. Un plan sencillo y no muy convincente dijo Naravas framente. Transmite mis saludos a tus seores. Spendius recordar que le dije que estaramos aqu, pero no dije del lado de quin. Levant la espada Los estandartes! . Dos hombres de su grupo desenrollaron los paos brillantes que llevaban atados a unas lanzas. Dibujos de palmeras y puntas de lanzas. 149

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Por Kart-Hadtha! Por Amlcar Barca! grit Naravas. Los dos mil masilios devolvieron el grito levantando las lanzas. Por un momento, los mensajeros de los mercenarios se quedaron como de piedra. Luego hicieron dar media vuelta a sus caballos y escaparon al galope. Adelante! Naravas puso su cabalgadura al trote. La batalla haba comenzado. Ya poda verse que una parte del ala derecha libia tena dificultades para intervenir en el choque: Amlcar los haba bloqueado con una maniobra muy sencilla. La columna pnica retrocedi paulatinamente, hasta encontrarse con el ala izquierda libia detrs de la propia fortaleza pnica, quedando sta entre los combatientes y el ro. Tras los muros y estacadas haban honderos, lanceros y arqueros. Los libios que avanzaban bordeando el ro podan intentar tomar por asalto el campamento pero era demasiado difcil, sangriento y, adems, intrascendente para el desarrollo de la batalla. O podan presenciar cmo luchaban los dems, sin intervenir. O, en caso de extrema urgencia, podan trasladarse hacia el centro, o hacia el otro flanco, lo que costara tiempo y energas, quitara espacio y entorpecera las maniobras de las otras tropas, y dara a los soldados ligeros de Amlcar la oportunidad de salir del campamento y atacar el flanco desprotegido del contrario. Los elefantes abran brechas y creaban confusin en el centro de la lnea de batalla libia. Iban seguidos por una cua de coraceros, y la caballera pnica intentaba abrirse paso junto a los elefantes. Las filas libias todava se mantenan firmes. Pero el combate se decidira en el centro y en el ala derecha de los pnicos. All se enfrentaban parte de los libios y de los experimentados mercenarios de la Guerra Romana contra los coraceros de Amlcar; los pnicos tenan menos de la mitad de hombres que sus rivales, y, seguramente, eran menos duchos en la batalla que aquellos insurrectos formados durante aos por el propio Amlcar. Poco a poco, el ala pnica empez a retroceder bajo el empuje de los celtas, semihelenos, beros, itlicos y siciliotas. Un ataque de los dos mil masilios apoyando a los mercenarios hubiera dado la estocada final al ejrcito de Amlcar, y Antgono dudaba si los hombres de Naravas podran realmente hacer girar el curso de la batalla en favor de los pnicos. Pero stos fueron sus ltimos pensamientos claros. Los nmidas se encontraban justo encima del escenario de batalla. Naravas, levant la espada, profiri un grito largo y estridente, y ech a galopar. Los nmidas, provistos de armas y corazas ligeras, no eran una caballera de choque que, como los catafractas macedonios, pudieran dispersar las filas enemigas. Podan cargar, sembrar confusin, galopar en torno a las tropas enemigas como un remolino, golpear con la espada, retirarse, volver a atacar. Parecan formar parte de sus caballos. En el choque, Antgono cay de su caballo; de algn modo pronto se vio con los pies en tierra y la espada corta en la mano. Todo lo dems era un torbellino de imgenes que se desvanecan, volvan a surgir, cambiaban. Tena la espada en la mano, pero no era l sino algo lo que luchaba, golpeaba y clavaba el hierro, atajaba golpes, retroceda, tropezaba, esquivaba el ataque, se agachaba y volva a arremeter, caa y se levantaba. Una boca desgarrada; sangre brotando de un brazo cercenado; manos intentando contener los intestinos dentro del vientre abierto; palpitar de espaldas; polvo. Ningn ruido, slo el pulso y los latidos del oleaje en el odo. Y, como nico sentimiento semiconsciente, una inmensa e insaciable sed de matar. Parece un golpe con el lado plano de la espada. Si eso es todo... Permanece acostado un rato. El siguiente. mdico pnico, baado en sangre de pies a cabeza, se apart. Un El asistente negro vend la cabeza de Antgono con una cinta de lino. 150

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Gritos y ayes de heridos se abran paso a travs del supurante casquete de dolor que haba ocupado el lugar de la cabeza del heleno. El sol, en algn lugar a su izquierda y ya muy cerca del horizonte, impregnaba el aire de un resplandor insoportable. Oro calentado al rojo rezumaba hacia sus ojos. Cuando volvi a despertar, hogueras ardan en la llanura. Le cost mucho esfuerzo incorporarse. Su cabeza era otra vez una cabeza, aunque desbordante de plomo y ruedas calcinantes. Cerr los ojos, respir profundamente, varias veces, el mundo dej de girar. No muy lejos de all, e iluminados a medias por las hogueras, los grandes elefantes se bamboleaban atados a sus estacas. Hacia delante, hacia atrs; hacia delante, hacia atrs. Tenan las patas delanteras encadenadas la una a la otra. Eran grandes animales de las llanuras del sur de Libia, probablemente trados a Kart-Hadtha en barco desde un puerto del este, y entrenados en la capital pnica. Los pequeos elefantes de los nmidas y gatlicos no podan llevar torrecillas, pero, con los colmillos alargados y montados por lanceros, eran preferidos por los pnicos. Pero los caminos a Numidia estaban cerrados. Hombres vestidos de blanco se deslizaban entre las filas de elefantes, echaban pienso, arrastraban grandes cubas de agua, limpiaban los hierros de los colmillos y les colocaban las fundas. Eran pnicos, pero se les llamaba hindes, pues hindes haban sido los primeros cuidadores y domadores que, haca ya algunos decenios, dirigieran elefantes de guerra en Siria y Egipto. Qu absurdo. La batalla ha terminado, estoy aqu sentado sin saber qu ha pasado y mi cabeza piensa en los elefantes. Antgono se volvi hacia el hombre que yaca a su derecha. Haba estado lanzando quejidos durante mucho rato, y ahora estaba en silencio. Quiz supiera algo. Pero el cuerpo que toc el heleno estaba fro y rgido. En el cuarto intento consigui levantarse y mantenerse de pie. Uno de los hindes le dej beber agua fresca de un odre. Medio tambalendose, medio andando, Antgono intent encontrar el camino por la llanura. l y otros heridos haban sido llevados al muro del campamento pnico. All donde la batalla haba rozado la fortificacin, ahora se amontonaban espadas, corazas, lanzas, yelmos, cinturones, vainas, cuchillos, arcos. En aquella oscuridad que las hogueras dispersas ahondaban ms que aplacaban, aparecan a cada momento soldados que echaban an ms pertrechos de guerra a los montones, pirmides y pilas. Una larga colina de poca altura que esa misma maana an no exista, se levantaba borrosa en el centro de la explanada. Antgono se acerc, arrastrando los pies, pero poco antes de llegar a la colina un hombre lo detuvo. A sus pies se abra una profunda fosa. Antgono se alej de all, primero arrastrndose sin rumbo, luego en direccin a donde deba estar el ro. El crepitar de las hogueras, el penetrante rugido de mil voces quedas sofocando cualquier otro ruido; el olor a vino y carne chamuscada, el olor, metlico y sin embargo repulsivamente dulce, a sangre coagulada y cuerpos descuartizados que haban yacido medio da bajo un sol abrasador. Gritos, los lamentos de los heridos, quejidos, clamores. Antgono haba cabalgado a la batalla en ayunas, como los nmidas, y desde entonces slo haba bebido unos tragos de agua, pero en cierto momento vomit, jadeando, jadeando, bot ms de lo que poda tener dentro. Otro mdico, o era el mismo? El mdico estaba inclinado sobre un cuerpo que se retorca de dolor emitiendo gemidos sordos. nimo, amigo dijo el mdico a media voz; coloc la mano sobre la frente del hombre. Ms sufren las mujeres cuando paren. Cierra los ojos. Esto te va a doler un poco, pero luego te sentirs mejor. El asistente del mdico hundi un largo cuchillo ardiente en el corazn del soldado. Gatlicos y baleares seguan llenando la noche de cuchillos, arrastraban a mercenarios y libios ligeramente heridos hacia el muro de la fortificacin pnica, y abran las gargantas de los heridos graves. Amontonaban armas, anillos, monedas y trozos de corazas en los lugares dispuestos para ello. Una tropa de caballera pesada pnica, jvenes de las clases ms bajas de 151

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Kart-Hadtha, regresaba de una ronda; empujaban a dos o tres docenas de fugitivos tambaleantes y extenuados hacia los corrales donde descansaban los prisioneros. Alguien cogi a Antgono de los hombros. Ven, amigo de mi seor. Era Cleomenes. El acragantino empuj y arrastr a Antgono entre las hogueras y hombres y animales y cadveres, hasta llegar a una tienda. Centinelas con antorchas custodiaban la entrada abierta. Unos generales salieron de la tienda, probablemente despus de una discusin. Hablaban entre si en voz baja; se alejaron perdindose en la noche. Cleomenes seal la abertura entre los centinelas. Antgono asinti, respir profundamente y entr en la tienda llevado por sus dbiles piernas. Amlcar estaba de pie, con los brazos cruzados, junto a la pequea hoguera que arda en el interior de la tienda. Pareca haberse baado en sangre. Naravas, con la ropa manchada y hecha jirones, estaba sentado sobre un taburete, rodeado de candiles, y miraba al estratega pnico. Tena la cabeza inclinada y pareca estar hablando de algo importante, pero call al aparecer Antgono. Ambos lo observaron como si se tratara de un fantasma. Tigo dijo Amlcar. Extendi la mano derecha sealando la cabeza del heleno. Ah, no es nada. Un golpe con la parte plana de la espada, unos cuantos rasguos. Antgono se cogi la venda de lino con cuidado; se haba adherido a la costra. Con una dbil sonrisa, dijo: Pero vosotros podrais lavaros un poco, sobre todo t, siervo de Melkart. Hoy ms bien esclavo de Baal. Amlcar sacudi la cabeza y puso las manos sobre los hombros de Antgono. Djame mirarte, banquero meteco. Dicen que has luchado como el mismsimo Aquiles. Imgenes fragmentarias se abrieron paso en el cerebro de Antgono, como estras en la superficie de una sopa hirviendo que es demasiado poco consistente para que la grasa pueda formar ojos. No lo s dijo a media voz Recuerdo caras y brazos y vientres. . Naravas buscaba algo con la mano, junto al taburete, lo encontr y se levant. Tu pual egipcio. Entreg el arma a Antgono Tu cinturn pareca una malla . hecha trizas. Todo estaba debajo de ti. Te llevaron al muro, pero de pronto te habas marchado. Sonri Ah, algo ms, tu espada est rota, amigo y hermano. . Antgono se estremeci. Recuerdo dijo dbilmente que segu peleando con ella. , Naravas extendi hacia el heleno una vaina de casi un brazo de largo; Amlcar desenvain la espada. Era una pieza del mejor arte de herrera espartano. El recazo tena la forma de un barco, con proa y popa curvadas hacia adelante, la empuadura tena incrustaciones de ncar y fro marfil, el pomo, una piedra preciosa roja. Perteneci a un buen hombre. Amlcar apret los prpados Metioco. Era general . de una compaa de hoplitas lacedemonios, Tigo. En Eryx esta espada hizo pasto en incontables romanos. Hoy tu brazo ha sido ms fuerte; y tu espada est rota. Como Antgono an no asa la espada, Naravas dobl la rodilla, baj la cabeza y levant el arma, como una ofrenda. Cgela, seor del Banco de Arena, de dos amigos y un hermano. Antgono toc el hombro del masilio. Cogi el costoso regalo, se inclin y coloc la espada junto al pual. Qu es lo que ha pasado? pregunt cansado. 152

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Los elefantes y los nmidas dijo Amlcar pasando el brazo alrededor de los hombros del heleno. Sin esas dos cosas, sin vosotros, ahora Zarzas, Spendius y Audarido estaran sentados aqu jugndose mis huesos a los dados. Los elefantes y nuestra caballera pesada quebrantaron el ataque libio, y los honderos y arqueros los pusieron en fuga. No obstante, ramos demasiado pocos, y hubiramos perdido todo de no ser porque vosotros atacasteis en el momento preciso. Las filas pnicas vacilaron, hermano. Naravas camin hacia su taburete, pero no se sent. Cuando los mercenarios ya saboreaban la victoria, los arrasamos por el flanco. Pero fue difcil... trabajo muy duro. Diez de los suyos y casi dos mil de los nuestros dijo Amlcar en tono sombro . Maana descansarn bajo tierra. Casi cinco mil prisioneros, el resto, disperso. Por desgracia Zarzas, Spendius y Audarido han conseguido escapar. Y hay muchos que maana no vern el sol. Pero hemos tomado los dos campamentos: provisiones, oro, armas. Naravas sonri con sarcasmo; luego su rostro se contrajo en una mueca extraa. Qu te pasa, Antgono? Te ests tambaleando. Amlcar lo ayud a mantenerse en pie. El heleno sacudi la cabeza lentamente; su voz sonaba casi absorta. Me siento vaco dijo susurrando Vaco y horrorizado y terriblemente cansado. . Espantoso, siempre es as la victoria, Amlcar? El pnico suspir. Cada batalla es distinta, Tigo, y toda batalla es terrible. La victoria es tan slo un breve jbilo, un grito, el guio de todos los dioses; luego queda un ahogamiento enfermizo. Slo hay una cosa ms terrible que la victoria: la derrota. Naravas miraba al gran pnico con desconcierto y admiracin. Antgono se dej caer sobre un tapete. Pero lo peor de todo dijo Amlcar infinitamente cansado y atormentado, y esto tambin lo notars, Tigo, es que esa sed ya nunca se sacia. Antgono se llev las manos a la cara. Por la maana las letrinas apestaban: eran dos largas fosas paralelas al ro cavadas en la curvatura del terreno, debajo del campamento, y tapadas con planchas de madera aseguradas con cuas. Cuando se retiraban estas planchas, el ro suba y se llevaba todo. Antgono deseaba alejarse de all; se preguntaba qu poda querer excretar su cuerpo. An no haba comido nada. Amlcar estaba hablando con los prisioneros. Iba de grupo en grupo, de corral en corral, hablaba pnico, libio, ibrico, latn, heleno, balear, sandaliota, galo del sur. Deca que todo pasado haba sido olvidado, tanto los grandes mritos de los soldados que combatieron en la Guerra Romana, como las vilezas y ultrajes que haban cometido desde entonces. Vosotros me conocis deca al terminar su discurso. Esta vez yo mismo me hago responsable por las soldadas y el plazo de cumplimiento de los acuerdos. Kart-Hadtha es poderosa y no se inclinar ante Matho, Spendius, Zarzas y Audarido. Podis elegir: con o contra Kart-Hadtha, Karjedn, Neapolis, Cartago; con o contra Amlcar Barca; con o contra vuestras vidas. Quien no quiera quedarse, podr marcharse libremente, pues no tengo en qu emplear prisioneros y no soy un carnicero que mate a sus prisioneros. Regresad a casa, pero no volvis nunca. Quien as lo quiera, puede marchar conmigo y tener oro, fama, honra y la victoria. Pero el que se vaya para unirse de nuevo a los insurrectos, se ya no tiene que esperar nada ms de la vida. No habr un segundo perdn. Todos los que hoy queden libres y 153

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vuelvan a unirse a los insurrectos, en la siguiente batalla sern mutilados, crucificados, descuartizados por elefantes. Tenis mi palabra. Durante el transcurso del da, casi cuatro mil prisioneros anunciaron que queran entrar al servicio de los pnicos o volver a ponerse bajo el mando de Amlcar. Los dems, algo menos de mil, sobre todo libios, fueron puestos en libertad por la tarde, sin armas pero con algunos vveres. Antgono buscaba en vano una cara conocida entre las filas de la caballera pnica. Por fin, al atardecer, se dirigi a Amlcar. Sabes algo de Tsuniro y Memnn? Amlcar se sorprendi por la pregunta; luego sonri. Ah, es imposible que sepas algo de ellos. Claro. Han llegado a Kart-Hadtha sanos y salvos. Y, entretanto... el verano est llegando a su fin; probablemente ya seas padre por segunda vez.
ANTGONO KARJEDONIO, SEOR DEL BANCO DE ARENA, KARJEDN, A ATALO KARJEDONIO, POR INTERMEDIO DEL GREMIO DE VITICULTORES, MASSALIA Saludos, salud y buena cosecha, placer con tu compaera y alegra, con o sin nios, oh hermano: El agujero abierto por la muerte de nuestra madre se ha cerrado. Tu sobrino Aristn cuenta ahora quince lunas. Es negro, como su madre, Zuneiro, a la que no conoces, y alegre como mil lirones en verano. Necesitbamos esa alegra urgentemente, pues de lo alegre hay escasez, y sta la tenemos en abundancia. En primer lugar has de saber lo siguiente: Kart-Hadtha se tambalea, pero Karjedn no caer, an no. Las noticias a que te refieres deforman los acontecimientos; a continuacin te cuento lo que ha pasado realmente. Tras la gran victoria del Barca en la llanura, su clemencia se divulg entre las filas de los mercenarios, y muchos pensaron en volver a unirse a su antiguo maestro y estratega. Los cabecillas libios Matho y Zarzas, los el itlico Spendios y el celta Autaritos decidieron frustrar cualquier intento de reconciliacin, y cayeron en las peores vilezas. Menospreciando el carcter sagrado de los emisarios y la dignidad de los prisioneros, cogieron al consejero Giscn y a otros setecientos karjedonios que tenan prisioneros en Tynes contra toda ley, les cortaron las manos a hachazos, les amputaron las orejas y nariz, les quebraron las piernas y los arrojaron a una fosa donde murieron miserablemente. Un mensajero pnico que fue a pedir los cadveres, no fue recibido; en adelante, dijeron aquellos infames, mataran a cualquier mensajero o emisario que se acercase. Ese fue el da negro que impidi toda reconciliacin. Una embajada romana tena la misin de servir de mediadores para la reconciliacin, pero los comisionados del Senado se estremecieron e interrumpieron las conversaciones con los mercenarios cuando fueron testigos de aquellos crmenes. No es que Roma nunca haya cometido crmenes ruptura de la vieja la amistad con Karjedn y la aniquilacin de ciudadanos pacficos en Acragas son slo ejemplos, pero incluso para Roma parecen existir lmites. Mathos envi mensajeros a las fortificaciones pnicas de Sardo y Kyrnos, pidindoles que se unieran al levantamiento. stos accedieron al llamado, mataron al estratega pnico Bostar en la ciudad de Sulkoi y pidieron ayuda a Roma, ofreciendo a cambio las dos islas. Roma se neg. Y eso no es todo. Una vez que se hubo solucionado el conflicto surgido a causa de algunos comerciantes romanos, que stos fueron puestos en libertad y los ltimos prisioneros de guerra pnicos fueron devueltos de Sicilia, Roma dej sin efecto cierta clusula del tratado cerrado por Cayo Lutacio y Amlcar, y permiti a Karjedn reclutar mercenarios siciliotas. Al mismo tiempo, el viejo aliado de Roma durante la guerra, Hiern de Siracusa, concedi a Karjedn un gran emprstito y envi grano. Amistad entre Roma y Karjedn: es lo que clama Hannn el Grande; siempre lo ha dicho. Esto le ha devuelto la influencia y poder que perdiera tras las increbles torpezas que cometi en la guerra. Otros, entre los que me cuento, vemos las cosas con menos optimismo. Hiern est entre Roma y Karjedn; no tiene ningn inters en ver hundirse a Karjedn y fortalecerse desmedidamente a Roma: sa es la razn del prstamo y el grano. Y Roma prefiere vrselas con un Karjedn debilitado por los levantamientos que con una nueva potencia que reunira a todas las ciudades y pueblos del Norte de Libia, a libios, nmidas y libiofenicios, e incluso a los pnicos que quedaran. Esa es la razn de la repentina amistad y seguridad de Roma, segn yo lo veo. Pero as aquel ao termin medianamente bien, el siguiente, que ahora llega a su fin, fue terrible. Karjedn envi una flota para recuperar Sardo y Kyrnos. La flota estaba al mando del almirante Hannn, el mismo que perdi la Guerra Romana en las islas Egates. En Sulkoi recibi Hannn lo que deban haberle dado en Karjedn: sus tropas, compuestas de mercenarios, se unieron a los rebeldes de la isla y lo crucificaron. Luego enviaron mensajeros a Roma ofreciendo las islas. Roma volvi a negarse, y ahora ha enviado grano a Karjedn.

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Pero la benevolencia de Roma increment la influencia de Hannn el Grande, como ya he mencionado, y Hannn el Grande, todava estratega, volvi a tener las fuerzas necesarias para oponerse a todas las rdenes de Amlcar. Oh, hermano: dos ejrcitos pnicos pasaron todo el ao inactivos porque las rdenes de un estratega neutralizaban las del otro. No hubo ninguna batalla; nicamente los nmidas del yerno de Amlcar, Naraouas, incomodaron un tanto a los mercenarios. Por lo dems, Mathos y Zarzas pudieron volver a reunir millares de libios. Sus ejrcitos han recuperado la fuerza que posean antes de las dos batallas victoriosas del Barca. As perdimos Sardo y Kyrnos; as perdimos el ao. En otoo, una tempestad destruy la flota carguera que deba traer a Karjedn soldados beros, armas, plata y vveres. Tras este ltimo mensaje negro del ao, Hippo Akra e Ityke perdieron toda esperanza, acuchillaron a la guarnicin pnica y abrieron las puertas de sus sitiadores. Karjedn est sola. Pero Karjedn contina en pie. El Consejo, instado por Asdrbal y aburrido de aquel oscuro juego, dej en manos de los soldados y generales la decisin de cul estratega deba mantenerse al frente: Hannn o Amlcar. El resultado no poda asombrar a nadie. Hannn tuvo que deponer el mando; su sucesor, subordinado a Amlcar, fue un tal Anbal, un miembro del partido de Hannn. Ahora Mathos, Spendius, Audarido y Zarzas han empezado el sitio de la propia Karjedn, la ltima ciudad libre. Pero, por su parte, Amlcar, Anbal y Naraouas sitian a los sitiadores cortando sus vas de avituallamiento, mientras Karjedn es abastecido por Roma y Siracusa. El nublado invierno se presenta tan brillante como oscuro fue el verano del oscuro ao pasado. No s, oh Atalo, si Karjedn conseguir recuperar Sardo y Kyrnos. Los sardos, como supondrs, en otoo se levantaron contra los mercenarios y los hicieron correr, hasta Roma. De momento las islas no poseen soberanos extranjeros. T sabes que ya nuestro padre Arstides posea almacenes all; hoy stos son propiedad del Banco de Arena, al igual que algunos sembrados y dos minas. Si desde Massalia, y con ayuda de otro comerciante masaliota, te es posible salvar una parte de las propiedades o bienes que el banco tiene en Sardo y Kyrnos, la mitad de lo que salves ser tuyo. El valor correspondiente a la otra mitad depostala en la sucursal que el Banco Real de Alejandra tiene en Massalia. Si no te es posible, o si te parece un riesgo demasiado grande, nuestro afecto de hermanos no sufrir por ello.

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7 COLUMNAS DE MELKART
Asdrbal apareci en medio de un intenso chubasco de primavera. El carro entr en el patio y se detuvo frente al taller donde Tsuniro elaboraba sus perfumes; el pnico salt del carro cubierto y subi las escaleras tan de prisa como pudo. Cuando lleg a la quinta planta estaba calado hasta los huesos. Antgono lo hizo pasar a travs de una abertura en la pared revestida con madera de bano, que daba a lo que antes fuera la casa contigua, donde ahora haba hecho instalar un cuarto de bao. El bao era provisto de agua por un depsito colocado sobre el tejado. Asdrbal extendi sus ropas hmedas sobre el borde de la baera de madera, se sec con un gran pao de lana y se puso el calzn y el chitn que Antgono le haba preparado. Durante la cena haba pan, atn salado, aceitunas, fruta, agua y vino la lluvia sigui cayendo sin interrupcin. Por momentos era difcil entender ms que palabras entrecortadas. Terminada la cena, la nodriza se llev a Aristn a la cama; Memnn se fue a continuar su apasionada lectura de las aventuras y fatigas de mercenarios helenos narradas por Jenofonte. Asdrbal, Antgono y Tsuniro aprovecharon el fin de la lluvia; sacaron sillas y una mesa a la terraza que daba a la muralla martima, y bebieron vino. El aire fresco del atardecer era exquisito como mosto recin pasado por el tamiz. Pescadores nocturnos empujaban sus barcas con el bichero a travs del caaveral cercano a la orilla del lago de Tynes; un gaviln, y luego tambin algunos vencejos, observaban el cambio de guardia desde lo alto de la muralla. Cuando oscureci, las nubes se disiparon y la luna sumi todo en su luz plida. Murcilagos pasaban cortando el cielo. Asdrbal resumi las ltimas noticias del Consejo. No es nada que Amlcar tenga que saber necesariamente, pero, como de costumbre querr saberlo todo. El jefe del partido de brcidas jugaba con la pesada copa de plata . Hannn ha vuelto a meter los dedos en los asuntos pblicos; sus sociedades y su dinero son, sencillamente, demasiado importantes. Creo que todava puede sufrir tantos fracasos y cometer tantos errores... En todo caso, ha emprendido la construccin de una nueva flota. Antgono puso la copa sobre la mesa con tanta fuerza que el vino salpic. Primero deja que se pudra una buena flota, contribuyendo as a que perdamos la guerra con Roma. Y ahora quiere construir una flota, para qu, por todos los desechos de sus malditos dioses? Asdrbal tosi. Para qu? Roma enva grano, Hiern tambin, por todas partes hay gran amistad, de modo que no existe el peligro de que alguien pueda emplear una flota con malos fines. Por eso Hannn quiere tener una. Y, sobre todo, quiere tener Sardonia. Tsuniro cruz las manos sobre la nuca. Pero hemos perdido Sardonia. Acaso quiere...? Precisamente eso. Sicilia no le interesaba mucho; all slo tena pequeos negocios. Pero en Sardonia tiene diversas propiedades. Por eso. Slo cuando Roma rechaz por segunda vez la oferta de los mercenarios referente a las islas, empez Hannn su ms reciente juego. En realidad no hay ninguna otra cosa digna de mencin. Amlcar, el nuevo segundo estratega, Anbal, y Naravas, haban conseguido mediante asaltos, ataques sorpresa y, sobre todo, el bloqueo de todas las vas de avituallamiento, llevar a una situacin desesperada a los mercenarios que sitiaban Kart-Hadtha. Por fin, Spendius, Audarido y el libio Zarzas levantaron el sitio. Matho an conservaba las ciudades de Ityke, Hipu y Tynes; los otros tres cabecillas y sus casi cincuenta mil hombres se marcharon hacia el interior, perseguidos por los jinetes de Naravas. Anbal bloque Tynes con una parte del ejrcito pnico. Mientras el ms pequeo de los dos ejrcitos pnicos impeda a Matho toda posibilidad de ir en auxilio de los otros rebeldes, Naravas y Amlcar, con los jinetes, elefantes 156

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y la mayor parte de las tropas pnicas, acorralaban cada vez ms a los mercenarios, obligndolos a marchar hacia el sureste, a dejar las frtiles llanuras del campo libio para internarse en las secas regiones de este lado de la costa y el Byssatis. Spendius, Audarido y Zarzas tenan ms del doble de soldados que los pnicos, pero el miedo a Amlcar y su arte militar era tan grande que no trabaron una nueva batalla. El gran pnico consigui repetidas veces tender emboscadas, separar pequeas tropas del cuerpo principal del ejrcito enemigo y aniquilaras casi sin sufrir bajas, y llevar a los mercenarios a una regin poco propicia para stos, alejndolos de Matho. Las provisiones estn en camino desde ayer; yo partir maana temprano. Creo que adems de monedas, provisiones y noticias sobre Hannn, hay otra cosa que tendr que llevar a Amlcar. Asdrbal volvi a llenar su copa. A qu te refieres? Antgono se pellizc el lbulo de la oreja derecha. Lo digo a disgusto... rumores. Tsuniro solt una risita. Por fin algo realmente interesante, lo dices a disgusto. Qu tipo de rumores, oh cntaro de mis alegras? Te refieres a lo que se dice sobre Amlcar y yo? Asdrbal curv las comisuras de los labios hacia abajo. Precisamente a eso bello Asdrbal. El pnico hizo una seal negativa con la mano. No es algo que tenga que interesarle. Si fuera importante, y, sobre todo, si fuera cierto, seria un matrimonio difcil. l nunca est en casa. Ah. Tsuniro observ el rostro del joven pnico. Estos mezquinos rumores... En todo caso, si yo fuera un hombre con esas inclinaciones, o, lo que sera ms posible, una mujer libre... Hmmm. Inclin la cabeza sonriendo. Asdrbal hizo una reverencia sin levantarse de su asiento. Me honras, diosa negra de las noches metecas. Si alguna vez Tigo se harta de ti, o t de l... Antgono levant la copa. Por vosotros dos. Pero, hablando en serio, Asdrbal, creo que conoces la situacin. Si Hannn quiere que toda la ciudad crea algo, encontrar los medios para difundir esa creencia. El jefe de nuestro ejrcito y el lder del partido brcida se acuestan bajo una misma manta, o cosas as. Qu crees que diran los Seores del Consejo, hasta tu misma gente, si los nios cantaran por las calles Asdrbal chupetea a Amlcar? Entonces podr pedir a todas las mujeres que he tenido desde Iona que testifiquen ante el Consejo. Sabes algo de Iona? No mucho, Tsuniro. Sigue detrs de ese mstico griego. Las orgas para la unin masiva con el dios tienen lugar en Melite, creo. rostro de Asdrbal se mostraba El imperturbado, pero su voz delataba amargura. Probablemente luego se marcharn a Delfos, o fundarn un burdel serpico en Pelusin. Tsuniro carraspe. Sapanbal an te ama? Asdrbal se encogi de hombros. 157

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Quin qu a quin, por favor? No suenas muy convincente dijo Antgono en tono de broma Billete premiado, . una mujer admirable. Asdrbal no levantaba la mirada de sus dedos. Puede ser. Pero... s, en fin. Hmm. T dirs. Tsuniro le sac la lengua Tigo ha unido a Salambua y Naravas, tiene . ahora que hacer de alcahueta con la hermana? Asdrbal se mes los cabellos. Ah. Eh. Es una muchacha encantadora. Y muy inteligente. Pero yo, yo... Demasiado joven para sentar cabeza, eh? Hombre, con veinticuatro aos ya puedes... Veintitrs, por favor. Todava Asdrbal sonri Adems... bah, qu ms da? . Tras dos das de viaje, el pequeo grupo de jinetes dio alcance a la lenta caravana de provisiones. Cuatro mil soldados de a pie, beros del ejrcito de Anbal, escoltaban las costosas vituallas: grano para pan, reses infinitamente lentas, dos mil pellejos de cabra llenos de vino, especias, pescado salado, frutos secos y, sobre todo, oro y plata, las soldadas de casi un ao. El orden y la conducta que guardaban los soldados era deplorable; Antgono empez a compartir las dudas de Amlcar sobre las aptitudes de Anbal. Tras siete das penosamente largos, llegaron al campamento de Amlcar. Antgono estaba ms que dichoso de poder quitarse de encima la responsabilidad de cien veces veinte mil schekels. Catorce beros haban sido crucificados durante los das anteriores, y ms de un centenar haban recibido azotes por robo de monedas, actos de pillaje en aldeas, violaciones y asesinatos Dos o tres buenos oficiales pnicos que en realidad slo haban viajado con la . caravana para servir de escolta, intentaron, con Antgono, poner un poco de orden en la tropa, sin recibir el apoyo del general de Anbal y ayudados no de buen grado por el jefe de los beros. Venan casi del norte, golpeados por el viento del atardecer, que soplaba del sur. Antgono cabalgaba delante de la caravana, que se curvaba sobre la pedregosa meseta. A algunos pasos delante de ellos se levantaban peascos de punta redondeada, y el viento traa de all una pestilencia espantosa. Ojo rojo de Melkart! Antgono se tap la nariz. Qu es eso? Uno de los pnicos se encogi de hombros. La letrina ms grande del mundo dijo casi indiferente. Adems de mil elefantes pudrindose al sol, estircol de cerdos, vmitos de perros y tripas hinchadas de carroeros. O al menos as es como huele. Mira el cielo, seor del Banco de Arena. Sobre el perfil cerrado de los peascos giraban unos puntos negros; legiones de buitres. De tanto en tanto, gran parte de ellos caa sobre algo oculto tras los peascos. Jinetes nmidas salieron al encuentro de la caravana y los guiaron hacia el oeste. Parece que el viento del este es menos frecuente dijo el pnico. El campamento de Amlcar estaba protegido con murallas y estacadas; yaca a los pies de la escarpada pared rocosa. Aqu el olor era ms tolerable. Escalas de cuerda y escaleras esculpidas en la piedra llevaban a la cima de los peascos. All arriba, las siluetas de centinelas que caminaban de un lado a otro se recortaban sobre el cielo del atardecer. Amlcar escupi al ver a los beros. Este fracasado refunfu Ven conmigo, Tigo, en la tienda huele mejor. . Qu es esta pestilencia, por todo lo que pueda ser sagrado a la nariz de los dioses?

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Luego, luego. Amlcar lo gui hasta la tienda, en el interior del campamento, indic a dos esclavos que satisficieran todos los deseos de Antgono incluso antes de que ste los hubiera expresado, y volvi a salir, para recibir a la caravana y a los beros. Antgono se estir un momento sobre las sencillas alfombras de la tienda. Uno de los esclavos un auglero de cabellos peinados hacia arriba y lneas ocres en la cara le trajo vino apenas diluido. Poca agua, seor, prohibido lavarse. encogi de hombros. Se Al poco rato, gritos y rebuznos de asnos apagaron el bullicio habitual del campamento, bullicio que, como el rugir de las olas, se extenda sobre todo el campamento y apenas era percibido si uno no le prestaba atencin. Antgono sali de la tienda y camin entre hornos para pan y montones de madera. Centenares de soldados de Amlcar estaban acuclillados en un estrecho crculo, moliendo trigo. Los hornos, montones de piedras apiladas, eran una formidable comodidad; la tropa, que desde que terminara el sitio de Kart-Hadtha haba estado siempre en marcha, ya haba pasado demasiado tiempo comiendo el trigo simplemente remojado en agua y vino. Slo podan construirse hornos cuando se levantaba un campamento estable para varios das. Fuera de las murallas, entre las hogueras de los centinelas, se agolpaban algunos cientos de asnos. Soldados arrastraban las tinajas y odres que haban trado las bestias, y las llevaban hacia un lugar junto a la puerta occidental del campamento, donde haban cavado profundos agujeros en el suelo pedregoso. All el agua se conservaba fresca incluso durante un da clido. Antgono se enter, de boca de un guarda, de que el agua era trada de un riachuelo que corra a un da de marcha del campamento. Naturalmente, slo poda usarse para beber y cocinar, quiz tambin para limpiar heridas. Fuera del campamento, la noche de primavera caa helada sobre la pedregosa meseta. El campamento apestaba a miles de hombres sin lavarse, a caballos, asnos y elefantes, desperdicios y comida mal preparada. Las letrinas, al sureste de all, eran grandes fosas cruzadas por vigas de madera; el viento, que traa el espantoso olor del otro lado de los escarpados peascos, esparca las miasmas de las letrinas sobre toda la meseta, menos sobre el campamento. Las moscas son nuestro peor enemigo dijo Amlcar ya muy entrada la noche, cuando por fin volvi a la tienda para descansar. El Rayo apestaba; comparta todas las molestias de sus hombres. Tampoco para el jefe supremo del ejrcito haba agua para lavarse. Movindose muy lentamente, se quit el peto de cuero, se llev una punta de la piel de la llama a la nariz y dej escapar un suave suspiro. Qu es lo que hay detrs de los peascos? Amlcar se dej caer sobre las alfombras. Entre l y Antgono haba dos candiles apagados y una jarra de vino. Amlcar extendi la mano derecha, con la palma vaca. Spendius, Audarido, Zarzas. decir cada nombre se daba un golpecito en la palma Al con el ndice de la otra mano. Luego empez a doblar los dedos lenta, muy lentamente, hasta cerrar el puo. Eso ya lo s, he preguntado a un centinela dijo Antgono observando la mano del pnico. Pero, por qu esa peste indescriptible? Amlcar cerr los ojos. Porque el lugar es estrecho. Y est repleto. Era un valle pedregoso en medio de la pedregosa meseta. Con hbiles maniobras, Amlcar y Naravas haban obligado al ejrcito de insurrectos a entrar en ese desfiladero. Elefantes y coraceros bloqueaban la salida, jinetes y coraceros bloqueaban la entrada, soldados de a pie ocupaban las paredes rocosas a su alrededor. Era la trampa perfecta, 159

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perfeccionada an ms por cuanto Amlcar haba hecho mover, con elefantes, picos y palancas, gigantescos bloques de piedra con los que estrecharon cualquier salida imaginable. Tambin las escarpadas paredes de los lados eran infranqueables; los hombres de Amlcar vigilaban da y noche. Cincuenta mil libios, beros, celtas, siciliotas, itlicos, ms unos mil prisioneros y diez mil esclavos, algunos centenares de caballos y un gran nmero de bueyes que tiraban de los carros. Durante los primeros das haban tenido comida y agua. Han cavado pozos dijo Amlcar con voz serena Pero sin mucho xito, hasta . donde hemos podido ver. El agua que rezuma de ellos puede alcanzar para cien o doscientos hombres, no ms. Nosotros tambin hemos cavado pozos aqu fuera; pero no nos diverta recoger el agua gota a gota. No hay suficiente en el subsuelo. Cunto tiempo..? Cunto tiempo ms? Dos, tres das. Cunto ha pasado? Veinte das. Slo piedra. Ni un solo rbol, ni un arbusto, ni una brizna de hierba. Primero agotaron todas las provisiones. Despus mataron a los animales. Eso fue el quinto da. Pero, sin contar los carros, no tenan nada con qu encender fuego; tuvieron que comer la carne cruda, y rpido, antes de que se pudriera por el calor del da. Y despus? Amlcar hizo una seal negativa con la mano. Qu crees? Antgono lo mir con los ojos abiertos, estupefacto. Quieres decir...? Si. Primero los prisioneros. Despus, el treceavo da, los esclavos. Tigo, asesinados y devorados. Crudos, sin fuego. Y desde hace dos das se lo juegan a los dados, los soldados rasos. Los jefes no, desde luego. Los jefes beben sangre diluida con la escasa agua de los pozos. Antgono se hundi en las alfombras y contempl la oscuridad extendida bajo el techo de la tienda. El estmago, hinchado, le bailaba en la barriga. Todos los horrores de la guerra dijo Amlcar en voz baja. Incendios, muertes, violaciones, pillaje, eso se da en todas las guerras. Al degollar a Giscn y los otros emisarios renegaron de los dioses y de todo tipo de convenio. Con lo que ha pasado durante los ltimos das han renunciado a las ltimas cosas que tenan en comn con los seres humanos. Ni siquiera son animales. Slo costales del horror. La escoria de la tierra. Nuseas, nuseas, nuseas. No pueden rendirse dijo Antgono enronquecido. Saben lo que han hecho. Incluso s... pero, quin de ellos puede volver a su ciudad o su aldea, tratar con la gente, acostarse con mujeres, rezar a los dioses? Amlcar hizo unos ruidos con la garganta. Ay, y si se rindieran, Tigo, qu hara yo con cincuenta mil prisioneros en este desierto de piedra? Debera mandar a mis hombres que les dieran de comer y de beber, a ellos que han violado todo lo que existe entre nosotros y las tinieblas de la nada? Dejar que el mal se extienda por el mundo, infectndolo todo? Antgono se apoy sobre los codos. Antes que nada, debes dormir. Amlcar solt una risa hueca. Sera la primera noche desde hace muchas. Duerme t, si puedes. 160

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Despert intranquilo; Amlcar ya se haba marchado. Por el respiradero del techo de la tienda entraba una luz brillante. Afuera, el auglero le dio pan de salvado, un trozo de pescado salado y un vaso de agua. Antgono dio un par de mordiscos con desgana, bebi, pidi un trago de vino, pero no pudo quitarse ese sabor repugnante de la boca. En el campamento dominaba una moderada excitacin. Cada vez ms hombres, completamente armados, suban a los dentados peascos por las escaleras y escalas de cuerda. Jinetes reciban instrucciones, suban a sus caballos y se alejaban al galope. Coraceros marchaban por el extremo norte del desfiladero. Antgono no senta ninguna curiosidad, slo vaco. A pesar de ello, pregunt a un oficial pnico. Qu pasa? Quieren negociar. Spendius y los otros estn en la salida. Antgono luch contra s mismo; finalmente se puso en marcha, muy despacio. Dentro de mil aos pensaba cuando Roma y Kart-Hadtha y Atenas y Alejandra hayan , desaparecido, los hombres seguirn hablando de este horror, de esta nusea indescriptible. Algo lo impulsaba a contemplar a los responsables de ese sacrilegio, el ms horrendo de todos los cometidos desde que el mundo es mundo. Se senta muy miserable; pan y pescado eran trozos de plomo hundidos en su estmago. Parecan cansados, pero no hambrientos ni muertos de sed. Estaban sucios, sus barbas, moos y trajes estaban rgidos por el polvo. Spendius era alto; musculoso, de cabellos casi rubios; su rostro era el de un gaviln, un ave rapaz que mostraba una calculada sumisin frente al guila. El hombre pequeo, robusto y de cabellos oscuros deba ser el galo Audarido; debajo de su ojo izquierdo, un msculo lata con regularidad. El libio Zarzas estaba apenas reconocible; alrededor de la cabeza llevaba un pao ensangrentado que le cubra el rostro y cuyo extremo colgaba como el ala de una gallina decapitada. Atrs, a un paso de los tres jefes, haba otros siete hombres: tres libios, un bero, un siciliota, un egipcio y un galo, a juzgar por sus aspectos y corazas. Estaban desarmados, de pie entre las rocas con las que la gente de Amlcar haba bloqueado la salida del valle. Detrs de ellos, a un tiro de flecha de distancia, se agolpaba una multitud de hombres encerrados. Desde esa distancia Antgono no poda distinguir las caras, pero imaginaba ver costras de sangre en las comisuras de sus labios y la punta de sus barbillas. No soplaba viento, sin embargo, la maldad pareca derramarse del valle como leche que se deja hervir ms de la cuenta: cadveres, excrementos y las viscosas exhalaciones de cincuenta mil hombres. Antgono corrigi mentalmente: ya no eran cincuenta mil. Algo se le atragant en la garganta, una corrosiva bola de hiel de serpiente, que volva a subir cada vez que l intentaba tragara. Su lengua era un hervor supurante. Los pnicos lo haban dejado pasar hasta donde se encontraba Amlcar; saban quin era. La voz del Barca le lleg a travs del zumbido de sus odos. Estas son mis condiciones. Podis aceptarlas o no. Diez rehenes que yo mismo elegir. Todos los dems pueden salir del desfiladero, desarmados, con las manos en alto y vestidos slo con un chitn o un calzn. Spendius, Audarido y Zarzas, deliberaron susurrando. El itlico puso fin a la conversacin con un brusco movimiento de mano. No tenemos eleccin dijo. Su voz sonaba metlica, su pnico extrao. Se dirigi a Amlcar. Tenemos que aceptar, Barca. All estaba Amlcar, de pie, con la cabeza erguida. Haba conseguido hacer caer en una trampa y obligar a una rendicin sin condiciones al grueso de las fuerzas enemigas, que desde haca tres aos devastaban el campo e incluso haban estado a punto de provocar la cada de 161

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Kart-Hadtha. Su rostro, algo cubierto por el yelmo redondeado, slo reflejaba dos cosas: nuseas y cansancio. Ense los dientes en una especie de sonrisa. Los diez rehenes sois vosotros. Seal a los cabecillas Apresadlos. . Los jefes, que al parecer no haban contado con eso, aunque difcilmente podan haber esperado otra cosa, se quedaron inmviles un momento. Cuando salieron de su estupor, los hombres de Amlcar ya los haban rodeado. Fueron encadenados y arrastrados entre los bloques de piedra. El valle pareca estar a punto de reventar. Los hombres en l encerrados an no podan conocer las condiciones de la rendicin; slo vean que sus jefes sus mensajeros inviolables eran encadenados. La noticia no tard en correr por el valle. Esos hombres encerrados que llevaban tantos das sufriendo hambre, sed, calor, miedo, una espantosa presin exterior, la terrible falta de espacio y, finalmente, el peso de sus propios crimines sin nombre, se sintieron, en la traicin, traicionados, en el crimen, infamados. Gritaron, bramaron enfurecidos, cogieron las armas, se precipitaron entre los peascos. Arqueros gatlicos emplazados a la salida del valle y un poco por encima de sta, tensaron sus arcos. Flechas silbaron cortando el aire sofocante. Detrs de los peascos, baleares hicieron girar sus negras hondas de piel. Disparaban con mayor rapidez y precisin que los gatlicos con sus arcos. Las primeras filas de la embestida fueron segadas; libios y mercenarios intentaban abrirse paso entre los cadveres y los cuerpos de los heridos. Amlcar apart a Antgono con la mano izquierda; hombres de su guardia personal pnicos cubrieron al heleno, a los prisioneros y al estratega. Con la derecha, Amlcar desenvain la espada y la levant. Una muralla de heridos y cadveres se amonton entre los peascos, rampas negras y palpitantes para los hombres encerrados. Eran cada vez ms los que se precipitaban fuera del valle, y una vez fuera se encontraban con la falange de coraceros beros. Amlcar haba puesto en su sitio a los indisciplinados soldados del otro estratega. A los lados, y tras ellos, haba tropas de confianza. Antgono se alej a trompicones de la salida del valle. Por la abertura se abra paso un tumulto que segua creciendo; una mezcla de ruidos para la cual no exista ningn nombre. Ira, miedo y muerte; gritos, gemidos sordos, chillidos y rugidos, crimen y decadencia, atravesados por las fibras metlicas del chocar de espadas: una alfombra de sangre apelmazada tejida para el odo, el negro mascullar del infierno. Mil intentaban despejar las salidas bloqueadas, sin ninguna esperanza de conseguirlo. Otros miles escalaban las escarpadas paredes de piedra; arriba los esperaban lanzas y espadas. Hacia el final, los elefantes, cien elefantes con largos cuchillos en los colmillos, con patas anchas, blandas, pesadas, llevados a lo largo del valle, y luego de regreso. Despus los buitres. Los diez prisioneros fueron llevados al campamento. Antgono se apoy contra un poste, jadeando. Poco a poco fue resbalando hasta caer al suelo, cerr los ojos y dese encontrarse en el otro extremo del tiempo. Volvieron las noches con Tsuniro; la cuarta maana despert despus de una noche tranquila y sin sueos. La ciudad, sobrepoblada, le produca malestar; a menudo recordaba aquel valle encajonado del interior. Mientras los libios y mercenarios comandados por Matho conservaran no slo Ityke e Hipu, sino tambin Tynes, y pudieran bloquear el istmo, casi todos los habitantes de los campos que rodeaban Kart-Hadtha viviran tras las inexpugnables murallas. De da trabajaban en los campos y huertos del istmo, pero por la noche dorman en Kart-Hadtha. Aun cuando el otro estratega, Anbal, haba vuelto a sitiar Tynes. Amlcar y Naravas tomaron ciudades, abrieron caminos, hicieron retroceder cada vez ms a los mercenarios; hasta que, apenas dos meses despus de la aniquilacin del gran ejrcito, casi todo el interior volvi a estar bajo dominio pnico. 162

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La falta de espacio tena su lado bueno. En las plazas ms grandes se haban construido chozas de madera; la gente del campo acampaba incluso entre las lujosas casas de Megara. Poco a poco, los campesinos y sus representantes contribuyeron a determinar una parte de los debates del Consejo; hasta los Viejos de Hannn empezaban a comprender que los habitantes del istmo y de las apartadas regiones pnicas de Libia podan ser gobernados ms fcilmente si se les concedan mayores libertades. Tras el gran pnico de los primeros momentos de la Guerra Libia como se la llamaba ahora Kart-Hadtha slo haba querido , la venganza; pero ltimamente hasta Hannn haba cambiado de rumbo. Venganza, fuego y espada, hasta acabar con el ltimo mercenario, parecan cada vez menos imposibles eran y precisamente los Viejos, cuyos ingresos procedan ms de las rentas de sus gigantescas fincas rsticas que del comercio con el exterior, quienes se mostraban cada vez ms indulgentes. La guerra, que an no haba terminado, haba trado terribles prdidas humanas y materiales; llevar a cabo expediciones punitivas y ejecuciones que redujeran an ms la ya menguada poblacin del campo, equivaldra a mutilar a Kart-Hadtha y derribar sus propios cimientos. Los Viejos no iban tan lejos como los brcidas, que discutan en juntas la posibilidad de transformar las fincas particulares en grandes comunidades de produccin, convirtiendo a los arrendatarios en campesinos libres y explotando las fincas por medio de esclavos. Sin embargo, tambin los hombres de Hannn tenan claro que una repeticin de la catstrofe slo se evitara consiguiendo que los libios no volvieran a tener motivos para odiar a Kart-Hadtha y desear su destruccin. El cierre del interior del pas al comercio, sumado a la amistad con Roma y la ayuda de Siracusa, llev a una colosal expansin del comercio martimo, gran parte del cual se haba limitado hasta entonces a las regiones pnicas del oeste de la Oikumene. Ahora eran cada vez ms los barcos de Alejandra, Laodicea, Rodas, Atenas y Creta que atracaban en Kart-Hadtha, y a los buenos artesanos del bloque de edificios adyacente a la puerta de Tynes, que no tenan motivo para temer la competencia de los productos helenos, les iba particularmente bien, y con ellos al Banco de Arena. Los perfumes de Tsuniro deleitaban a las delicadas narices del este de la Oikumene. Haciendo la observacin: Nunca se sabe lo que puede suceder: a la ciudad, a ti y a m, Tsuniro, de acuerdo al contrato, pagaba al banco las cuatro dcimas partes de su ganancia neta, cubra la mitad de los gastos comunes del presupuesto domstico e inverta la mitad de lo restante en nuevas herramientas, marmitas de mejor calidad y hornos de mayor perfeccin; el banco sufragaba las cuatro dcimas partes de estos gastos. Tsuniro no deca a nadie qu haca con el dinero que le quedaba. Antgono supona que la perfumista estaba acumulando o enterrando un tesoro en alguna parte, pero en realidad no daba mayor importancia al asunto. A principios del verano, Amlcar entreg transitoriamente a los diez prisioneros y (otra vez) el sitio de Tynes al otro estratega, y vino a la ciudad para casar a su hija menor, Sapanbal, con Asdrbal el Bello. Una de las muchas celebraciones en las que Antgono no pudo tomar parte; antes de que pudiera enterarse de la boda, ya haba fijado, por fin, la fecha de aquel viaje a Alejandra que proyectara hacia tanto tiempo, y se lo haba comunicado a Frnicos. El viaje fue reposado y libre de dificultades. Durante un largo viaje ro arriba por el Nilo, hasta ms all de las grandes pirmides, Tsuniro susurr varias veces su nostalgia por las estrellas del sur, en medio de la noche y los vellos del pecho de Antgono. Memnn se senta acosado por confusos recuerdos de su madre y de plazas y edificios de Kanopos, pero tras un examen a fondo desaparecieron los esquemas del pasado. Tsuniro hizo buenos negocios con sus perfumes. Antgono sostuvo largas charlas con Frnicos, quien le recomend a un ateniense llamado Aristarco. Antgono se procur mayores informaciones, examin al hombre y, finalmente, lo nombr su mediador en Alejandra. Aristn devastaba las calles de la capital lgida y se diverta con todos los perros callejeros, la 163

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mitad de los gatos, tres cocodrilos sin dientes de un brazo muerto del Nilo, dos carteros de Rhakotis y un anciano que haba sido estratega de Ptolomeo y ahora pasaba los das en el parque zoolgico. Antgono encarg a dos arquitectos que construyeran en la playa de Eleusis una casa conforme a sus instrucciones, indicndoles que, en adelante, seria Aristarco quien les dara las rdenes, el dinero y los reproches. Ya era otoo cuando volvieron a estar cerca de las costas de Kart-Hadtha. Tres das antes de llegar al Cothon muri el viejo Hiram, su cuerpo, lastrado con piedras, fue arrojado al mar. Antgono nombr capitn a Mastanbal y le pidi que buscase l mismo un buen piloto. Una embajada romana lleg a Kart-Hadtha casi al mismo tiempo que el Alas del Cfiro. Antgono vio los cuatro barcos flotando frente al muelle exterior, pero no pens nada malo. En la ciudad se enteraron de las contraofensivas rebeldes y las nuevas desgracias. El estratega Anbal haba hecho crucificar a los diez prisioneros ante las puertas de Tynes, sin autorizacin de Amlcar. Cuando Audarido, Spendius, Zarzas y los otros miserables murieron, y los pnicos del pequeo ejrcito de asedio esperaban que Matho y su gente se rendiran, el libio emprendi un ataque sorpresa, tom prisionero a Anbal, aniquil una parte de su ejrcito y dispers al resto, y crucific al segundo estratega de Kart-Hadtha en la misma cruz donde fuera colgado Spendius. Le amputaron los dedos del pie, las orejas y la nariz, y lo dejaron morir en la cruz. Amlcar estaba demasiado lejos para poder intervenir. Asdrbal empuj al Consejo a tomar una decisin inesperada. El lder de los brcidas comprenda que la victoria no poda esperar ms, y que los Viejos slo podran adherirse realmente a un nuevo orden si tomaban parte en la victoria y sus consecuencias. Con acuerdo de todos sus miembros, el Consejo de Kart-Hadtha pidi a Amlcar y Hannn el Grande que olvidaran sus desavenencias y trabajaran juntos al servicio de la ciudad, para poner fin a la Guerra Libia. Esta vez Hannn estaba dispuesto a cooperar incondicionalmente, porque Asdrbal haba conseguido que el Consejo destinara a la culminacin de la Guerra Libia las tropas reclutadas para la reconquista de Sardonia. Hannn y Amlcar levantaron un estrecho cerco alrededor de Tynes, obligaron a Matho a abandonar la ciudad del istmo y a dar la cara en una batalla, para la cual el libio trajo a todos los hombres disponibles de Ityke e Hipu. El arte militar de Amlcar volvi a vencer a un enemigo ms numeroso; Matho fue tomado prisionero, Ityke e Hipu se rindieron tras un breve sitio. Despus de tres aos y cuatro lunas de lucha, la Guerra Libia haba terminado; no haba sido la guerra ms larga, pero s la ms terrible, despiadada y cruel de cuantas se haban zanjado hasta entonces. Matho y sus oficiales ms importantes murieron en el gora de Kart-Hadtha; el pueblo pnico se cobr venganza. Los brcidas no tomaron parte en el cruel espectculo; Matho haba ofendido a los dioses y ultrajado a los hombres, numerosos crmenes sin nombre pesaban sobre l, pero los culpables de la Guerra Libia no estaban crucificados en el gora, sino sentados en el Consejo de Kart-Hadtha. Jvenes pnicos arrojaban lanzas contra algunos de los crucificados, otros les disparaban flechas. Les quebraron las piernas, los mutilaron como ellos haban mutilado a los prisioneros y emisarios, les prendieron fuego, apagaron las hogueras antes de que murieran, los torturaron con menos arte que imaginacin. Matho fue reservado a los instrumentos y manos hbiles de los verdugos; su muerte dur tres das. Le clavaron largas astillas bajo las uas de manos y pies; el verdugo juguete dos das con las astillas, luego les prendi fuego. Obligaron al libio a comer excrementos de perro y a beber orina de cerdo. Lo bajaron de la cruz, le echaron sal en las plantas de los pies e hicieron que una cabra se los lamiera; despus le arrancaron la piel de las plantas. Pas la primera noche encadenado, tumbado sobre agujas y trozos de vidrio. El segundo da el verdugo le cort los tendones de las rodillas con una sierra sin filo, y, con un cuchillo de madera, le arranc tiras de piel de la cara, los omplatos, la barriga y la entrepierna. El verdugo le ech vinagre en las heridas, y lo dej al sol. Al atardecer Matho fue castrado, le taparon la nariz, y cuando abri la 164

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boca para respirar, le embutieron en ella los testculos amputados. Le arrancaron grandes trozos de piel de las nalgas. La segunda noche la pas encadenado a una estaca, sentado sobre arena y sal. El tercer da le despellejaron el miembro y los labios; con un pequeo martillo y un agudo cincel, el jefe de los verdugos le abri las muelas y los incisivos, y le llen la boca con agua que alternaba entre fra y caliente. Le clavaron agujas en los puntos ms sensibles de la palma de la mano, sin daar las venas; le arrancaron, a intervalos calculados, las uas de manos y pies, desgarraron anchas tiras de piel de su barriga, le echaron maz en las heridas e hicieron que gallinas picotearan sobre sta; le cortaron las tetillas y le rebanaron trozos de la lengua. Hacia la puesta de sol, y en presencia de Hannn el Grande, el verdugo abri la pared abdominal del libio, quien ya slo era un trozo de carne que an profera gritos, prendi fuego a las astillas de los dedos, le cort un intestino, meti en ste la punta roma de una estaca de madera y enroll las tripas en sta. Matho muri antes de la medianoche. La embajada romana presenci todo. Antgono pas los das en el banco y las noches en la casa de la puerta de Tynes, pero no pudo evitar que llegaran a sus odos descripciones fragmentarias. A la maana siguiente de la muerte de Matho ocurri en la ciudad algo que al heleno, a pesar de su escepticismo, calific de venganza de los dioses. Despus de tres das de espera, la embajada romana derram sobre el Consejo y el gora la cornucopia de la amistad y la fidelidad al tratado. Sardonia y Kyrnos dijo el jefe de los emisarios del Senado, no tienen soberanos. Durante el pasado ao, mercenarios insurrectos de Cartago ofrecieron al Senado las islas en dos ocasiones: el Senado rechaz ambas ofertas. Roma no acepta regalos de traidores. Sin embargo, las islas estn ms cerca de Italia que de Libia, y una continuacin o un restablecimiento de la soberana cartaginesa en las islas seria una amenaza intolerable para Roma. Por lo tanto, el Senado y el pueblo de Roma han decidido ocupar las islas y, tras un conveniente perodo de pacificacin y transicin, convertirlas en provincias romanas. La flota anclada en el puerto de Cartago y los mercenarios dispuestos para la reconquista de las islas son una amenaza directa a Roma y, por ende, una ruptura del tratado de paz y amistad. Por lo tanto, el Senado y el pueblo de Roma proclaman: Sardinia y Corsica pertenecen a Roma; Cartago renuncia para siempre a cualquier intento de volver a ocupar, reconquistar o separar de Roma las islas; por la ruptura del tratado, los preparativos de guerra dirigidos en apariencia contra las islas, pero en efecto contra Roma, y la infidelidad pnica, Cartago pagar una multa de mil doscientos talentos de plata y se comprometer a mantener la paz. O eso, o la guerra. A menos de tres aos de la derrota en Sicilia, y recin terminada la despiadada guerra contra mercenarios y libios, Kart-Hadtha no estaba en condiciones de enfrascarse en una nueva contienda armada contra la poderosa Roma. La sesin del Consejo en el gora y la amenaza de los romanos se haban realizado en pblico. El extravagante discurso sofista del emisario romano, que pretenda dar pruebas de la lealtad romana, la ruptura del tratado por parte de los pnicos y la total inocencia de Roma, no convenci a nadie, pero Kart-Hadtha tena que doblegarse ante el poder del Imperio. Algunas centurias de soldados de a pie beros e ilirios evitaron que se cometieran abusos contra los romanos. Desconcierto y amargura se cieron sobre el Consejo y la ciudad. Alguien algunos; quin sabe cmo surgen los rumores y chistes puso en circulacin una o observacin: Si un buen amigo se acuesta con tu mujer, apuala a tus hijos, roba tu dinero y te acaricia la espalda con una espada, es que te profesa una amistad romana. Los brcidas se esforzaban por conseguir que su grupo y la ciudad sacaran de la mala situacin todo lo que fuera posible. Dos das despus de la extorsin romana, los dirigentes del partido se reunieron en casa de Asdrbal. Antgono solicit poder asistir a la reunin. 165

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Cuando el mensajero sali del banco, Bostar se qued un largo rato observando a su viejo amigo. Qu es lo que quieren discutir? Acaso hay algo que discutir? Cogi cuatro caas de escribir y se puso a jugar con ellas. O acaso los brcidas son tan insensatos que...? No se ir contra Roma. Antgono se frot los ojos Roma tiene una flota cuatro . veces ms grande que la reclutada por Hannn para la reconquista de las islas. Y, si hace falta, Roma puede reunir en pocos das veinte legiones y las armas necesarias; cien mil hombres, o ms. Qu son los diez mil de Hannn y los quince mil de que todava dispone Amlcar? Pero, para qu reunirse entonces? Tengo un poco de miedo a vuestra discusin. No lo s. Tal vez concluyan que lo que Roma ha hecho a Kart-Hadtha es una justa compensacin por lo que los pnicos le hicieron a Matho. Bostar entrecerr los ojos, reflexionando. Adems dijo, y su voz sonaba abstrada tenemos que pensar si vamos a seguir , comerciando con los romanos. Pero no es eso; algo me pasa por la cabeza. Seguiremos comerciando. Qu es lo que te pasa por la cabeza, amigo? Asdrbal y Amlcar podran intentar algo dijo Bostar estirndose Hannn nunca ha sido tan dbil como ahora. Sus errores en Libia, su fracaso en la guerra, su aferrarse a la amistad de Roma... ahora esto... Lo tendr en cuenta. l no era el nico que lo tena en cuenta. Por la tarde Antgono se encontr, en casa del Bello, con Asdrbal, Amlcar y Naravas, cuatro miembros del Consejo del partido brcida Bobdal, Bomlcar, Himilcn y Adrbal, todos de unos cuarenta aos, comerciantes y armadores y, para su sorpresa, con el pequeo Anbal, que entonces tena tan slo nueve , aos. Durante la discusin, que tena lugar en el gran despacho de Asdrbal, el nio estaba sentado entre su padre y Naravas, segua los apasionados discursos con una sonrisa ligeramente burlona y guardaba silencio. Antgono lo salud con un guio; Anbal devolvi el saludo con la mano. El heleno llegaba un poco tarde; la discusin haba empezado haca ya un buen rato. No hay tiempo que perder estaba diciendo Bobdal en ese preciso momento, de forma muy enrgica. Debemos hacerlo ahora; las tropas siguen ah. Me temo que el Consejo no tardar en licenciarlas. Naravas levant la mano. No pongo en duda tus explicaciones, noble Bobdal dijo. Las comisuras de sus labios se contrajeron involuntariamente Tampoco dudo que, en caso de tener que decidir entre los . dos estrategas, los mercenarios reclutados por Hannn para enviar a Sardonia obedecern las rdenes de Amlcar el Rayo. Pero, tenis presentes las consecuencias? Todas las consecuencias? Adrbal se levant de un brinco y empez a caminar alrededor de la habitacin. Tenemos que crear una nueva unidad entre Libia y la ciudad. Hablaba casi a gritos . Tenemos que convertirnos en un pas extenso y rico. La rica y vieja ciudad no puede mantenerse sola contra Roma! Qu opinar tu pueblo de semejantes cambios, nmida? Naravas levant ambas manos, con los dedos entrelazados. Eso depende de muchas cosas. Como debes saber, pnico, los masilios somos jinetes y pastores, no gente de ciudad. Necesitamos campo abierto y aire, nos gusta vagabundear. Nunca hemos pagado tributo a Kart-Hadtha. Si nos dais dinero, nos proveeremos de soldados, buenos jinetes.., si no, nos quedaremos en nuestras estepas y bosques. 166

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Asdrbal apoy la barbilla sobre la mano. Tambin debemos considerar eso. No slo habr oposicin en el Consejo y la ciudad. Antgono carraspeo. Aunque ha llegado con retraso, este meteco pide permiso para intervenir. Asdrbal sonri. Habla, seor del Banco de Arena. Si reno correctamente los fragmentos que acabo de or, obtengo un vaso con grandes grietas, por las que gotea el zumo de vuestros planes; se escurre en la arena. Anbal reprimi una risita. Naravas asinti. Amlcar no hizo ningn gesto. Los cuatro comerciantes y consejeros parecan desconcertados. Qu quieres decir? Hablis de prisas, de la cuestin de a quin obedecern los mercenarios, de unir la ciudad con el campo. Puesto que el debilitado Hannn y su gente no pueden tomar parte en el juego, slo puede tratarse de una cosa, queris tomar el poder a la fuerza. Adrbal dio un golpe sobre la mesa. Correcto, seor del Banco de Arena. Es la nica posibilidad de hacer las cosas que es imprescindible hacer. Antgono asinti. Si es que se quieren hacer. Por lo visto, estoy rodeado de conspiradores. Ya se ha pronunciado al respecto la cabeza del nuevo orden? Dirigi la mirada a Amlcar. Hasta ahora slo he escuchado dijo Amlcar. Y, cul es tu opinin? Seguir escuchando. Quiero esperar hasta or las palabras que me convenzan. Hasta ahora dijo mostrando los dientes no las he odo. Entonces las dir yo. Antgono se puso de pie y cruz los brazos ante el pecho No . soy pnico, pero he nacido aqu y he sido invitado a la reunin. De modo que tengo el derecho de hablar. Asdrbal hizo una seal. Concedido, Tigo, te escuchamos. Hay cosas que se deben hacer, en eso estoy de acuerdo con vosotros. Pero para alcanzar el objetivo es necesario destruir otras cosas. Y cuando la destruccin es mayor que el objetivo, el camino no vale la pena. Ech una mirada a los rostros serios de los presentes. Despus de esta terrible guerra, los libios vern cualquier cambio con odio y desconfianza, como todo lo que proceda de la ciudad. La unin de la ciudad y el campo, de pnicos, libios y libiofenicios, no puede conseguirse por decreto: debe crecer paulatinamente, ser dirigida con cautela durante dcadas. Y, un golpe de Estado violento en Kart-Hadtha? Tendris que destruir las viejas, antiqusimas instituciones: el Consejo, el Tribunal de los Ciento Cuatro, el Consejo de Ancianos, los sufetes. Los sumos sacerdotes de cada uno de los templos... Todos ellos han cometido errores; errar es humano; slo los dioses, en su inhumana incomprensibilidad, son infalibles. Pero, a pesar de sus errores, han dirigido esta ciudad durante casi seiscientos aos, la han hecho grande y renombrada. Camin hasta la ventana y contempl un momento el patio, en el que haba unos cien coraceros, luego se volvi de nuevo hacia el despacho. El objetivo es bueno. Pero no lo alcanzaris con un golpe de Estado. Slo con paciencia; con un proyecto tenaz, a largo plazo; la capacidad de sufrir reveses sin perder el 167

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coraje; slo eso podr llevaros a la consecucin del objetivo. Y: un golpe de Estado da pie al siguiente. La historia de las ciudades helenas est plagada de ejemplos. Si ahora volcis todo contra el antiguo orden, en lugar de superarlo lentamente, quin impedir maana que otros os quiten de en medio con otro golpe de Estado? En medio del silencio, se oy que la voz joven y clara de Anbal deca: Mi padre ha pasado tres aos defendiendo a Kart-Hadtha de los mercenarios. Debe ahora conquistar la ciudad con mercenarios? Tigo y Anbal me han convencido. Amlcar se levant, puso una mano sobre el hombro de Anbal e hizo una seal de aprobacin a Antgono Casi haba esperado . dijo en voz baja que alguno de vosotros encontrara algn argumento que me convenciera de que era posible hacer otra cosa. Amigos, pelearemos duro en el Consejo. Hannn nunca ha sido tan dbil como ahora... ...y por eso pasa ms tiempo en el templo que en el Consejo dijo Asdrbal sonriendo. Tambin nosotros iremos al templo. Amlcar hizo presin sobre el hombro de Anbal; el chico esboz una sonrisa burlona, y Antgono enarc las cejas. Qu estis tramando? Ah, Tigo, una bonita red. Hannn es sumo sacerdote de Baal, como ya sabes. Hace dos das que se ha mudado a los lbregos edificios del templo, probablemente para meditar. Nosotros le prepararemos una pequea diversin, verdad, hijo? Anbal asinti. A Antgono le pareca que esa sonrisa era demasiado maliciosa para un nio de nueve aos. Pero de eso hablaremos luego. Primero tratemos de las cosas que debemos conseguir en el Consejo. Cambios en Libia; la mayora de los Viejos tambin estn a favor de dar al menos unos cuantos pasos en una nueva direccin. Asdrbal observ a los cuatro consejeros y comerciantes. Qu ms? Adrbal; que haca mucho que se haba vuelto a sentar, dobl las manos y refunfu muy despacio. Ah, bah, qu ms? Los mercenarios, supongo. Hay que pagarles y conservarlos, correcto. Nos hacen falta... para algo nuevo. Amlcar se mordisque el labio inferior Y debemos procurar tenerlos a mano. . Qu es eso nuevo? La mirada de Amlcar se hundi en los ojos de Antgono. Cmo va tu aldea, Tigo? Durante un momento, el heleno, perplejo y desconcertado, se qued mirndolo fijamente; luego comprendi lo que planeaba el Barca. La audacia y las dimensiones del proyecto le cortaron la respiracin. Hoy mismo dijo Antgono enronquecido he enviado mensajeros. Pero no s qu opinar el rey. Todas las asociaciones, todos los conocimientos, todas las posibilidades estn a tu disposicin. Amlcar inclin la cabeza. Algn da tendr que pensar algo para agradecerte todos tus regalos. Por lo que respecta al rey, es un anciano; su hijo es lo que importa. Sonri. Ya lo sabes: no hay saber intil, e incluso estos ltimos aos he mantenido a mis informantes por todas partes. Hay que estar preparado... 168

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Asdrbal sacudi la cabeza. Podrais ser tan amables de decirnos de qu estis hablando? Parece importante, pero no entiendo nada. Puesto que no nos sera fcil tomar Libia dijo Amlcar a media voz, debido a que los mentecatos de Hannn poseen buena parte de ella, tendremos que tomar alguna otra cosa. Algo que no moleste a Hannn y su gente, algo que nos haga lo bastante fuertes para que no tengamos que someternos a Roma, algo que est tan lejos de Roma que no le interese al Senado. Los consejeros lo miraban fijamente, desconcertados. De qu lugar ests hablando, Barca? dijo finalmente Bobdal. Iberia. El heleno no poda ni quera acompaarlos. El templo de Baal le produca un terror sofocante y una aguda aversin, y, adems, slo se permita entrar a los pnicos. Sobre las palabras exactas del juramento haba numerosas conjeturas; Anbal no dijo nada, Asdrbal rechaz cualquier pregunta, y Amlcar explic nicamente que el chico haba jurado ser fiel a Kart-Hadtha aunque se encontrase lejos de ella, y no ser nunca amigo de Roma. Tsuniro encontr la clave. Es muy sencillo. Cmo es que no lo ves? Antgono rod sobre la cama, hasta quedar de lado. La clara luz de la luna en el cielo de principios de invierno flua a travs de la ventana sin cortinas, trayendo un delicioso frescor que lavaba el olor de los cuerpos y el amor, e inundaba la negrura de Tsuniro. Dilo, duea de mi placer; estoy cansado, y tonto. Tsuniro dej escapar el brillo de sus dientes. Hannn es el sacerdote de Baal. Anbal se llama Gracia de Baal. As, pues, si el chico quiere hacer un juramento, est casi obligado a hacerlo en el nombre de Baal. Hannn probablemente hubiera preferido hacer cualquier otra cosa, pero tena que ejercer su cargo incluso frente al hijo del Barca. Y... sabes que estaban presentes dos o tres importantes consejeros de los Viejos y de los brcidas? Ah, un hombre astuto, Amlcar; mientras su hijo hacia ese juramento, l hacia a los Seores del Consejo la sagrada promesa de no hacer en Iberia nada que pudiera perjudicar la ciudad. Tsuniro reprimi una risita Y lo que ms me . gusta es que Hannn, el amigo de Roma, haya dirigido un juramento en que Anbal juraba no ser nunca amigo de Roma. De hecho, la ceremonia realizada en el lbrego templo de Baal pareca haber limado algunas asperezas. En las sesiones del Consejo de los das siguientes se aprobaron decisiones sorprendentes. Algunas contribuan a la reconciliacin; as, los tributos de ciudades y aldeas y los impuestos de los arrendatarios libios volvieron a reducirse al antiguo diez por ciento. Adems, desde ese mismo instante, los barcos mercantes no pnicos quedaban autorizados para atracar no slo en Kart-Hadtha, sino tambin en otros puertos libiofenicios y pnicos. Sin embargo, la decisin ms importante equivala casi a un cambio de gobierno; Asdrbal consigui lo que se propona, y Antgono se preguntaba si aquello hubiera sido posible de no haber mediado el juramento que Anbal hiciera a Baal en presencia de Hannn. Hasta ese momento, en tiempos de paz Kart-Hadtha slo haba mantenido pequeas unidades militares: una especie de guardia ciudadana, guarniciones en las ciudades fronterizas, pequeas tropas en centros comerciales apartados. Slo en caso de guerra se reclutaba un gran ejrcito de mercenarios. Algo parecido suceda con la flota, que en tiempos de paz apenas si bastaba para proteger el estrecho de las Columnas de Melkart y los puertos ms importantes. En pocas de paz, las tropas y barcos estaban a las rdenes de los 169

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respectivos comandantes de plaza y capitanes, quienes eran responsables ante el Consejo de Kart-Hadtha. Slo cuando estallaba alguna guerra se construan ms barcos y el Consejo, o bien los Treinta Ancianos del Consejo, la Gerusia, nombraba un almirante para la flota y un estratega para el ejrcito de tierra. Todos saban que la poltica de extorsin y conquista emprendida por Roma con miras a la expansin del Imperio hacia imposible una continuacin de los antiguos procedimientos. A ms tardar la renuncia obligada a Sardonia y Kyrnos y el pago forzado de otros mil doscientos talentos haba demostrado, incluso a los Viejos, que la flota permanente de Roma y las siempre dispuestas legiones romanas hacan indispensable que se mantuviera un ejrcito pnico. Slo que todava no haban encontrado una manera convincente de instituir ejrcito y flota, estratega y almirante, de determinar sus competencias y dimensiones, y de perfilar la supervisin que deba ejercer el Consejo. Asdrbal consigui imponer una solucin que no slo era sensata y sorprendente, sino tambin sin precedentes, y cuyas consecuencias los Seores del Consejo slo fueron advirtiendo poco a poco. La eleccin realizada por los soldados haca un ao, en la cual haban votado a favor de Amlcar y contra Hannn, fue elevada a la categora de dogma. Amlcar Barca fue nombrado estratega de Libia e Iberia; el desempeo de su cargo no deba ser juzgado por el Consejo, sino por la Asamblea popular, lo cual lo converta casi en un tercer sufeta. Amlcar poda renunciar al cargo, o morir, pero slo poda ser depuesto por la Asamblea en caso de incapacidad o abuso de poder. Su sucesor sera elegido por los oficiales del ejrcito: la Asamblea popular deba ratificar o rechazar la eleccin, pero el Consejo ya no tena ninguna competencia al respecto. Delegados del Consejo de Ancianos que cambiaran cada cierto tiempo deban acompaar y asesorar al estratega, asegurando as los lazos entre ste y la ciudad. Se acord mantener un ejrcito permanente de veinte mil soldados de a pie, cinco mil jinetes y cien elefantes. La flota deba tener aproximadamente la mitad de navos que la flota romana, y en un primer momento estara compuesta por cincuenta trirremes, cuarenta penteras y doscientos barcos de carga; el almirante, que sera elegido por los oficiales, se pondra a las rdenes del estratega en caso de guerra. Casi an ms inaudita fue la decisin referente al tesoro pblico. Para asegurar el pago del ejrcito y la flota, y garantizar la liquidacin de las deudas, los acaudalados miembros del Consejo y del Tribunal de los Cuatrocientos, as como los seiscientos pnicos ms ricos, se comprometan a pagar de sus propios bolsillos un total de dos mil quinientos talentos, como contribucin nica, algo ms de dos talentos y medio cada uno. Amlcar parti en primavera, llevndose a sus hijos consigo. Asdrbal y Sapanbal lo acompaaron. El lder de los brcidas dej las cuestiones polticas en manos de Himilcn, pero a pesar de la distancia, continu dedicndose a los asuntos del Consejo desde Iberia. El Rayo haba nombrado nuevos oficiales y haba dejado en Kart-Hadtha y las principales fortificaciones libias a ocho mil soldados de a pie, dos mil jinetes y veinte elefantes. Antgono cabalg con la larga caravana hasta el pas de los masilios, donde visit a Salambua, cuyo hijo, Baalyatn, impona sus caprichos en la tienda que hacia las veces de corte del rey Gya, y jugaba con el hijo de ste y prncipe heredero, Masinissa, que entonces tena un ao de edad. Con ayuda de Naravas, Antgono consigui unos buenos acuerdos comerciales y reducidos impuestos de trnsito para las caravanas del Banco de Arena. El ejrcito de Amlcar continu su marcha. En las columnas de Melkart deban cruzar de Libia a Iberia, empezando as la mayor aventura de la historia pnica. Antgono prometi viajar pronto a Iberia y darles consejos sobre la organizacin del comercio, artesana y banca. Con las nuevas condiciones podemos vivir bien dijo Bostar en la primera charla que tuvo con Antgono en el banco, tras la vuelta de ste. El pnico rescat del desorden de su escritorio un trozo de papiro arrancado de un rollo Las primeras cifras de Hadrimes. El ao . 170

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pasado ingresaron doscientos cuarenta talentos por el comercio martimo, la pesca y todo lo dems; tres dcimas partes de impuestos para Kart-Hadtha, o sea setenta y dos talentos. Desde que acab el invierno y los barcos pudieron volver a navegar, han ingresado ya trescientos talentos, gracias a la nueva libertad de comercio. Y ya se sabe que en verano siempre se gana ms; este ao sern por lo menos mil trescientos talentos. Una dcima parte para KartHadtha... hacen ciento treinta. De lo que se deduce, oh Tigo, que el arte egipcio del clculo depende de las circunstancias. Antgono sonri. A qu te refieres? Si se reducen los impuestos y se permite el libre comercio, tres dcimas son poco ms que la mitad de una dcima parte. Bostar ri. Luego se inclin hacia delante, serio. Tenemos que ajustarnos a las nuevas circunstancias, claro. Antgono asinti. S. Supongo que pronto tendremos cifras similares de las otras ciudades. Tenemos que pensar en abrir sucursales del banco en Hadrimes y en Hipu, para empezar. O...? Bostar le arroj dos rollos de papiro. Heleno alcornoque dijo Follacabras, qu crees que he estado haciendo durante tu . ausencia! *** Pasaron tres aos antes de que Antgono pudiera viajar a Iberia. Durante el primer ao tuvo mucho que hacer; el ao siguiente, dificultades en Alejandra, suscitadas por una guerra fratricida en el imperio de los selucidas. Antoco Hierace, quien ocupaba el cargo de regente ms all de los Montes Tauro, en nombre de su hermano Seleuco Calnico, haba continuado la absurda carnicera entre helenos. El ao posterior al final de la guerra pnicoromana, Antoco se haba aliado con pequeos prncipes y con los celtas asiticos; el ao siguiente, cuando en Libia empezaba la guerra contra los mercenarios, los glatas haban sido decisivos para la victoria sobre el ejrcito de Seleuco. Ms al este, en Bactriana, el strapa selucida Didoto haba aprovechado la guerra entre los dos hermanos para separar Bactriana del imperio selucida, controlando as las vas de comunicacin terrestres entre el imperio y la India. Y ahora, dos aos despus de terminada la Guerra Libia, Antoco Hierace haba conseguido cerrar una alianza con Egipto y empujar a Ptolomeo a la guerra. Cuando el tercer Ptolomeo estaba a las puertas de Damasco, dio la orden de expropiar todos los bancos y negocios extranjeros de Alejandra que tuvieran alguna conexin con el imperio de los selucidas. Antgono tena que sopesar la situacin. Sus simpatas estaban del lado de Seleuco, quien no explotaba a su pueblo tan desmedidamente como el soberano de Egipto; pero Alejandra era ms importante para el comercio que lo que Laodicea o Europos podran serlo en un tiempo no muy lejano. As pues, viaj a Alejandra para salvar todo lo que an pudiese salvarse. El tercer ao despus de la partida de Amlcar se produjo el levantamiento nmida. Amlcar envi contra los nmidas a soldados beros, libios y baleares, al mando de su yerno. Asdrbal sofoc el levantamiento rpidamente, ayudado por Gya y Naravas. Inteligente y astuto como siempre, Asdrbal reorganiz la ocupacin y el gobierno de las regiones liberadas: emplaz tropas beras en las principales ciudades y fortificaciones; reclut nuevos jinetes nmidas y los envi a Iberia; los prncipes nmidas no fueron castigados, nicamente tuvieron que entregar rehenes y comprometerse a mantener una buena conducta. Los rehenes, y esto era lo ms importante, fueron llevados a Iberia junto con la mayor parte de los soldados de a pie libios, ya no como rehenes polticos de Kart-Hadtha, sino como rehenes personales 171

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del estratega Amlcar. A finales del otoo, el resto de los libios y algunos nmidas, al mando de Asdrbal, atravesaron el pas hacia Kart-Hadtha; los nmidas quedaron emplazados en los cuarteles de la muralla. Esos libios licenciados que, mandados por Amlcar, haban conquistado el sur de Iberia, cubrindose de fama y recibiendo cuantiosas soldadas pagadas en plata, eran los mejores embajadores que poda tener Asdrbal. Cuando Asdrbal enviaba generales a las aldeas del interior para que reclutaran tropas, stos ya iban precedidos por las tentadoras historias sobre Iberia. Se presentaron ms hijos de campesinos libios que los que Asdrbal poda reclutar en ese momento. Y algunos centenares de licenciados queran reengancharse. Asdrbal y su gente hicieron una seleccin; Antgono se dio el gusto de conducir personalmente una caravana de carros cargados de monedas de plata a los lugares de aislamiento del interior. Astuto, muy astuto dijo Bostar cuando Antgono termin su relato. Estaban sentados en la terraza de la casa cercana a la puerta de Tynes. Tsuniro estaba mezclando perfumes en el taller, Aristn dorma, y Memnn, que ya tena doce aos, vagaba por la orilla del lago con otros chicos de su edad. Reinaba una calma inusual. Es muy astuto, si; ha tenido un buen maestro. Por Amlcar. Antgono levant el vaso revestido de cuero. Libios conquistan Iberia, beros protegen Numidia, nmidas son repartidos entre Iberia y Kart-Hadtha para que no hagan travesuras en casa. Muy sutil. Bostar se recost contra el respaldo de su asiento; la vieja silla de tijera solt algunos crujidos. Dime empez Antgono, este verano... Bostar tosi. Adnde quieres viajar esta vez? Antgono ri. Follacabras. Pnico cabeza de chorlito. Adnde? A Iberia y Britania. Entre las sombras de la casa apareci una figura delgada que sali de la terraza y se arrodill junto a la silla de Antgono. Padre! Los ojos de Memnn, los ojos de Isis, suplicaban. Antgono hizo una mueca con la boca. Desde cundo ests ah? Has estado escuchando? Desde hace poco, padre. Desde que dijiste follacabras. Memnn ech a Bostar una mirada de complicidad. El pnico le hizo un guio. Pequeo bribn. Y ahora...? Ahora quiere venir, en el gran viaje dijo Antgono Y eso no est en discusin, . desde luego. Con doce aos... .. .un cierto heleno alcornoque, cuyo nombre no viene a cuento, fue enviado a Alejandra por su padre. Antgono se levant y mir fijamente a Bostar. Ay. Precisamente t me apualas por la espalda. Bah. Bostar ri divertido. A los amigos ancianos hay que recordarles de tanto en tanto que tambin ellos fueron nios. 172

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Antgono se rasc la cabeza, observ a Bostar y a Memnn, y de pronto ech tambin a rer. Puso la mano sobre la cabeza del muchacho, que segua arrodillado. Est bien. Si Tsuniro no tiene nada en contra. Memnn estaba radiante de felicidad. Y t, follacabras dijo Antgono tienes un hijo que no ser un pnico sedentario , como su padre. Qu? T, infame, maloliente, incircunciso, meteco... Antgono levant la mano. Despacio; no me corrompas a este hijo inocente, que no conoce expresiones tan terribles. Bostar tena los prpados entrecerrados. Lo dices en serio? Lo de Bomlcar? Si. Se pasa todo el da vagando por el puerto, y le gustara desaparejar cada uno de los barcos para que no zarparan sin l. Bostar suspir. De dnde le vendr esa manera de ser? Pero tienes razn. Hmm. Habr que conversarlo. Con su madre, por ejemplo. Tal vez no sea tan mala idea. Un viaje as, contigo y con Memnn... Quin viaja y adnde? Tsuniro apareci en la terraza. Llevaba una ancha banda de tela alrededor del torso, y un pequeo taparrabo blanco. Su piel, marfil oscuro, brillaba cubierto de sudor y agua perfumada derramada al cocerse. Su olor era indescriptible. No dijo Antgono Tambin eso, no. . Memnn y Bomlcar se llevaban de maravilla; a los dos das de viaje ya eran los miembros ms decididos de la tripulacin. Aristn se haba convertido en un cabezota travieso e irresistible. El pequeo de seis aos tiranizaba a todo el barco, y sus sbditos lo amaban. Antgono pasaba largas horas con el demonio negro, como lo llamaban a bordo, contndole feroces historias e inventando entre ambos nuevas y fantsticas continuaciones para viejos relatos de aventuras; juntos poblaron el cosmos de rojos monstruos marinos, dragones de ocho cabezas, serpientes voladoras, enanos gigantes y gigantes atrofiados y diminutos. Pintaban y tallaban madera, los das en el que el mar estaba en calma se baaban o, riendo y chillando, y acompaados por Tsuniro, Memnn y Bomlcar, menos bullangueros, se cogan a unas cuerdas y dejaban que el barco los arrastrase por el agua. Por momentos Tsuniro pareca intranquila y ensimismada, pero rechazaba cualquier alusin. En conjunto, era un viaje saludable. Tambin la relacin entre Antgono y Memnn, que haba padecido vacilaciones por la prematura madurez del muchacho, volvi a mejorar y a ser casi ntima. Antgono disfrutaba las ardientes noches con Tsuniro y los clidos das con todos, y se deca a s mismo que nunca haba sido tan feliz. Tras unos das de viaje cesaron los mareos del pasajero. Sosilos haba pasado los primeros das inclinado sobre la pared de la borda, con la cara verde, o tumbado gimiendo y quejndose. Tena veintin aos, era un dechado de erudicin y dejando de lado sus mareos estaba en muy buena forma, a diferencia de la mayora de los chupatintas. El rubio espartano haca de la necesidad una virtud, en tanto simplemente se afeitaba las escasas pelusillas de la barba, que tantas bromas deban haberle costado. Su rostro joven e imberbe estaba en extraa contradiccin con las eruditas conversaciones que sostuvo tan pronto pudo volver a hablar con coherencia. Antgono, Tsuniro y Mastanbal se sentaron en la cubierta de popa y dieron vino al espartano hasta que la erudicin se emborrach y la conversacin se hizo ms humana. 173

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Iberia no se balancea, o s? dijo Sosilos ya muy pasada la medianoche. Luego dej escapar un eructo y mir a Tsuniro sonriendo; sus ojos perdidos miraban ms alrededor de la muchacha que a su rostro. Ya tengo bastante de mar. Thalassa Thalassa, bah! Tigo dijo Mastanbal Esta marmota tragapapiro va a dar clases a los leones . brcidas? Vaya! Dio un fuerte tirn de su barba gris y sacudi la cabeza sonriendo. Lo arrojarn al agua. Ha tenido un poco de mala suerte dijo Antgono. No hay que tomrselo a mal. Mala suerte? Sosilos se inclin hacia delante y extendi el dedo ndice, hacindolo girar. A qu llamas mala suerte? En Corinto tu parentela me envi por el campo. Ante las puertas de Micenas me derrib un caballo y ca contra un rbol. En Argos unos borrachos me molieron a palos. En Megalpolis me arrollaron dos carros. En Esparta los miembros de mi familia me insultaron y casi me matan porque quera irme a trabajar con un pnico. En Giten estaba tan borracho que al subir al barco por la pasarela me ca a la asquerosa agua del puerto. Brrr. Despus, pas muchos das con un mareo terrible, y en Apolonia, puerto de Cirene, slo haba un barco que quera ir a Melite por el espantoso mar. Uno como ste, con el ojo rojo y saltn en la vela. Seal el centro de cielo nocturno. Y de Melite, en lugar de llevarme a Karjedn, me llevaron a esa isla desierta de Lopadusa, donde tuve que recitar a las lombrices y topos los versos inmortales de Esquilo y Homero. Luego otra vez a Hadrimes, en medio de una terrible tormenta. Y ahora estoy aqu, sentado con un pirata pnico de barba gris, una diosa negra a la que no puedo adorar porque slo escucha los susurros de un mercader andrajoso que es meteco en Karjedn, dos muchachitos irrespetuosos que se burlan de mi saber y un pequeo demonio negro. Ay. Y t lo llamas mala suerte! Qu cosa, oh seor del banco del smbolo obsceno, merece que la consideres una catstrofe horrorosa? Antgono rea. Dos das en compaa de un Sosilos de Esparta sobrio, y sin la posibilidad de escapar de sus discursos. Sosilos hizo un esfuerzo para levantarse, y se apoy en la borda. Dos das? No sabes lo que dices, seor de las monedas. Hasta ahora no te he molestado con Platn, ese locuaz urdidor de stiras desafortunadas, como lo llam Gorgias cuando ley el dilogo que lleva su nombre. Crees que podras haber soportado dos horas a Platn? Yo no! Era una noche clara, tibia, sin viento; el barco estaba anclado en una pequea baha al este de Tabraq. No obstante, el barco pareca estar cabeceando y balancendose en medio de una tormenta, a juzgar por los movimientos con que Sosilos caminaba desde la cubierta de popa hasta el mstil, bajo el cual haba extendido su manta. El espartano se desplom nada ms llegar all; ya los ltimos tres o cuatro pasos los haba dado roncando. Memnn y Bomlcar dorman sin hacer ruido. Mastanbal simplemente resbal del taburete y se enroll en la manta extendida bajo la rueda del timn. Una hermosa noche murmur Tsuniro mientras Antgono cerraba las cortinas del camarote de popa. La respiracin regular de Aristn se abra paso a travs del delgado tabique que divida el camarote en dos partes Slo falta la culminacin. levant el chitn a . Le Antgono y tir de su calzn. Demasiado vino, princesa de la noche dijo Antgono en voz baja, al tiempo que le pasaba el brazo alrededor del cuello. Ella le mordi el lbulo de la oreja y ri con picarda. Ya veremos. 174

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Las columnas de Heracles, o de Melkart, eran tan impresionantes como siempre; sobre todo para Sosilos que no las haba visto antes. Memnn y Bomlcar opinaban que las piedras eran slo piedras, y se colgaron por la borda para observar a los delfines. Tuvieron que hacer una escala en la antigua ciudad pnica de Sepqy, fundada por colonos de Kart-Hadtha. A Antgono no le gustaba el puerto insular, que, salvo un templo y dos o tres tabernas, no tena nada que ofrecer. Pero aqu y all, en el lado norte del estrecho, podan verse las penteras que cuidaban el paso, y todo aquel que quera cruzar el estrecho tena que someterse al control de alguno de los comandantes pnicos. El cruce del estrecho depar a Sosilos numerosos das de navegacin sin carga. Los vientos y corrientes que chocaban entre el mar y el ocano hacan cabecear al barco, y cambiar de color al espartano. La ciudad de Kalpe, un pen de formas extraas que se levantaba bajo la columna de Melkart del lado norte, pareca todava ms somnolienta que Sepqy. El viejo puerto, unos cuantos almacenes y edificios de viviendas, algunos talleres y huertos, era lo nico que haba quedado despus de que, dos aos atrs, Amlcar convirtiera la aldea pesquera de Eya, situada al norte de all, en la ciudad de Kart Eya, y construyera la fortaleza. El fuerte viento del este amain al caer la noche. Mastanbal y su piloto, Baqranis, un libiofenicio de Ityke, se levantaron al mismo tiempo, despertaron a los otros e hicieron que el barco doblara el cabo a remo. En el estrecho, antes de alcanzar el punto ms meridional de Iberia, cogieron un tibio viento del sur procedente de las montaas de Libia; Mastanbal mand poner la vela en diagonal y el viento no tard en henchirla y dar un buen impulso al barco. Dos das despus entraron en la baha de Gadir bajo el brillante sol de media tarde. Al sur de la larga isla, la cpula de cobre del antiqusimo templo de Melkart despeda un resplandor verdoso. En el puerto, en el extremo nororiental, Antgono vio un barco que le despert recuerdos cargados de nostalgia y ya casi enterrados: uno de los mercantes de sesenta pasos de largo, cincuenta de ancho, dos mstiles y alto bordo que, con capitanes muy reservados y tripulaciones bajo juramento, traan estao, mbar y pieles del norte, oro y marfil del sur y tambin oro, tallas de madera y extraas especias del lejano Oeste, al otro lado del ocano. Suspir. Sosilos, de pie punto a l, tambin dej escapar un suspiro. Oh Tartessos, resplandeciente oro donde el sol se pone; ojal supiera qu sigue dijo. Da igual cmo siga; Tartessos, lo que queda de Tarshish, est a un da de viaje de aqu, hacia el norte, entre las dos desembocaduras del gran ro que los turdetanos llaman Baits o Tarshish. Sosilos arrug la frente y lo mir perplejo. Yo pensaba que Tartessos quedaba aqu, frente a Gadir. No es as. Desde lejos, dos ciudades separadas por un da de viaje en barco parecen una sola. Ya que sabes tanto, seguramente podrs decirme lo que haya que saber sobre Kolaio de Samos, el rey Argantonio de Tartessos y todos los otros. Tsuniro se acerc a ellos y se apoy sobre la espalda de Antgono. Guard silencio, observaba los blancos edificios. Puedo hacerlo, oh Sosilos de Esparta. Tarshish era la capital de un gran imperio que se extenda por la costa meridional de Iberia y los campos adyacentes. El oro y el cobre de las montaas ibricas, el estao y el mbar del lejano Norte, todo iba a parar a Tarshish. La antigua Gadir, fundada por marinos de Tiro, slo poda atraer hacia s a una diminuta porcin del comercio. Muchos siglos atrs, cuando Tiro era poderosa, llegaron a Gadir ms marinos y 175

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soldados, que durante un tiempo se ocuparon de empequeecer a Tarshish. En la poca de la soberana asiria, Tiro no slo casi pierde el espritu, sino que de hecho perdi las antiguas colonias del oeste; y Tarshish volvi a florecer, gobernada por un rey fuerte. Este Argantonio aprovech la decadencia de Tiro para comerciar con los helenos, desde Massalia hasta Samos. Luego Karjedn se fortaleci, expuls a los helenos de la parte occidental del mar, ocup Gadir y destruy Tarshish. As de sencillo. Eso fue hace unos dos siglos y medio, quiz algo ms. Las ruinas de la ciudad real yacen bajo el cieno que el gran ro acarrea hasta el ocano. En la desembocadura hoy existe una aldea de pescadores; se llama Tarshish y se cree importante. Los edificios blancos de Gadir, los patios interiores, claros y ventilados, con sus pozos, las colosales murallas y los grandes astilleros, los almacenes atiborrados, en los que se venda todo lo que Iberia y las islas y pases del ocano podan suministrar, la baha amplia y azul, el puerto, verde.., el sueo del Oeste. Antgono estaba un poco enfadado con Sosilos y con l mismo, por haber tenido que mantener una larga charla en lugar de disfrutar en silencio del reencuentro con la ciudad, de embeberse de todo. Tsuniro lo notaba; le sopl en la nuca y le desliz una ua afilada a lo largo de la columna vertebral, al tiempo que susurraba algo muy despacio. A menos de cien millas por encima de la desembocadura del Baits haba surgido un nuevo centro del creciente Imperio. Como la regin rebosaba de conejos, Amlcar haba llamado al lugar Ispani, Ciudad de los Conejos; la mezcla de lenguas de pnicos, nmidas, libios, turdetanos y otros pueblos, hizo que el nombre de la ciudad no tardara en convertirse en Ispalio Hispali; sin embargo, la n se mantuvo en la denominacin de la regin: poco a poco, Ispania se convirti en el nombre del sur de Iberia. No obstante, Antgono calculaba que pasaran siglos antes de que los archivos de la ciudad de Kart-Hadtha renunciaran a seguir empleando el nombre de Tarshish. Asdrbal estaba extenuado; la elaboracin de los planos, el trazado de vas, la construccin de caminos, el establecimiento de pequeas fortalezas y puntos de apoyo en el interior, la explotacin econmica, el equilibrio entre deseos y posibilidades, las exigencias de la administracin y las aspiraciones de las tribus, que solan estar en paz, pero a veces se enfrascaban en sangrientas batallas, todo ello minaba las fuerzas del pnico. Y haba algo ms. Ay, an no lo sabes. Pani ha muerto. Antgono puso la mano sobre los hombros abolsados del yerno de Amlcar. Pero si era tan joven dijo muy despacio, conmovido Oh Asdrbal, no voy a . hablarte del consuelo de los dioses, en los que no creemos. Lo siento mucho. El rostro gris de Asdrbal se ensombreci an ms. Era ms frgil de lo que pareca murmur Dos malos partos prematuros, Tigo. Y . luego, cuando regres a Kart-Hadtha, un embarazo llevado hasta el final, pero el nio estaba muerto, y Pani muri de la hemorragia. Antgono pensaba en la vivaz, inteligente, simptica y hermosa hija del Barca, a la que nunca volvera a ver. El fresco vino ibrico estaba soso, y los vapores de la espaciosa casa de madera desde la cual Asdrbal intentaba administrar el nuevo Imperio parecan querer sofocarlo. Espero que Asdrbal venga pronto dijo el pnico de repente. El fuego de sus ojos cansados se aviv un tanto Puedo necesitar verdadera ayuda. . Cmo que Asdrbal? Amlcar quiere que sus hijos aprendan todo. Magn est con l, en el campamento. Anbal estuvo conmigo hasta hace medio ao, aprendiendo las cuestiones de la 176

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administracin; en mi ausencia llev las cosas muy bien. Ahora su padre lo ha enviado al interior con un pequeo grupo de mercaderes cuya verdadera misin es reconocer el terreno, claro. Cruzarn montaas, explorarn los ros y llegarn a la costa norte. Y volvern con todos los conocimientos posibles sobre todas las regiones aprovechables. Peligroso. Antgono camin hasta la ventana, observ la borrosa calle principal de Ispali y respir el aire sofocante de aquella regin fluvial. All arriba, en el norte, todava hay canbales, segn he odo. Anbal es nervudo dijo Asdrbal riendo; el cansancio y la tristeza se esfumaron por unos segundos, y aquel hombre que observaba a Antgono volvi a ser el joven pnico de Kart-Hadtha Adems, probablemente no sean ms que rumores y leyendas. Tambin . cuentan que se limpian los dientes con su propia orina. Pero, dnde est tu hermossima mujer morena? Me gustara tanto volver a verla. Se ha quedado en Gadir, con Memnn, Aristn y Bomlcar, en el puerto o a bordo del Alas. Dijo que si el viaje era para quedarnos mucho tiempo, ellos tambin venan; pero que para hacer un rpido viaje por ro al interior y volver de inmediato, prefera quedarse a tomar el sol. Asdrbal solt un hipido. Espero que eso no estropee el color de su piel. De modo que te marchars pronto? Antgono asinti. Todo lo que quera entregar, ya est entregado: mercancas en Gadir, monedas aqu, saludos y recomendaciones del Consejo, y el maestro para los cachorros de len. Ahora queremos navegar hacia el norte. Hace algunos aos compr unas espadas en Britania; ahora quiero ir a recogerlas. Asdrbal extendi la mano, asintiendo con la cabeza. Has encargado espadas en Britania, ya, ya. Fiebre no tienes. Contigo nunca se sabe. Antgono ri. Contigo tampoco, noble pnico. Cundo esperas a Asdrbal? En realidad ya debera estar aqu. Si es la mitad de bueno que su hermano, pronto podr dormir algo ms de tres horas. Dnde est Amlcar? Asdrbal seal un tosco mapa del sur de Iberia, adornado con manchas blancas; el mapa estaba formado por varios rollos de papiro clavados, uno al lado del otro, en la pared de madera. El pnico golpe con el ndice un lugar al este de all. El Baits corra de este a oeste hasta llegar a Ispali, donde giraba hacia el sur. El punto que sealaba el dedo de Asdrbal se encontraba junto al ro. Karduba dijo El campamento principal. Desde all se dominan los yacimientos de . plata y las fuentes del Baits. Cmo se llama el lugar? Asdrbal chasque la lengua. Comienzo a acostumbrarme a la pronunciacin de aqu, tienden a contraerlo todo. Kart luba: Karduba. El verano pasado hubo all una cruel batalla. Un nmida, luba, primo de Naravas, decidi la batalla con sus jinetes, pero no pudo salir con vida. Amlcar dio su nombre al lugar. Pero, en general, honra a todos los jinetes. Estaba radiante. Deberas ver el nuevo ejrcito. Hace falta verlo para creerlo. Un nuevo ejrcito? Acaso el Consejo os enva ms dinero? Asdrbal hizo un guio. 177

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No, pero sacamos de las antiguas minas un poco ms de plata de lo que comunicamos al Consejo. Hemos empezado a acuar monedas propias, slo para la tropa. Pero Amlcar ha hecho realidad un viejo sueo. Un centenar de pueblos distintos, con sus buenas y malas costumbres guerreras, pero un mismo armamento, la misma formacin, las mismas seales y ejercicios. En este momento est ensayando una caballera pesada ibrica: catafractas ibricos. Apenas puedo imaginrmelo, pero en mi prxima visita ir a verlo, espero. * Antgono no saba el motivo, pero una extraa inquietud se apoder de l, instndolo a regresar a Gadir lo ms pronto posible. Quince das despus de haber dejado el antiguo puerto, ya estaba otra vez de regreso, once das demasiado tarde. El comportamiento de Memnn y Bomlcar, que estaban sobre la cubierta del Alas del Cfiro y salan a recibirlo con la mirada, delat a Antgono que algo no andaba como debiera. Subi a la nave pasando por encima de la pared de borda. Memnn baj la estrecha escalera. Qu pasa? Dnde estn los dems? Memnn se detuvo ante su padre. Sus ojos oscuros estaban turbios; por un fantasmal instante fue Isis la que miraba al heleno. Memnn cogi la mano derecha de Antgono, se la llev a los labios y cerr los ojos. Yo... lo lamento muchsimo, padre. Ven. Llev a su padre a la cubierta de popa. Antgono no senta nada; ni fro, ni inquietud, ni miedo, slo una especie de entumecimiento del alma. Las piernas no le obedecan. Se dej caer sobre la amplia cama. Algo en ella le hizo notar, fugazmente, que faltaban las cosas de Tsuniro. Dos das despus de tu partida dijo Memnn con voz quebradiza lleg un barco, uno de dos mstiles. Venia de una ciudad de muy al sur, de la desembocadura del Gyr, o Ny Gher, o como sea. Haba estado en las Islas Afortunadas y luego haba venido por la costa: Kerne, Thymiatherion, Liksh, Zilis, Tingis, y despus Gadir. El capitn era pnico; el piloto, negro, tena las mismas facciones que ma... Tsuniro. La tripulacin era mitad blanca y mitad negra. Traan oro, especias, marfil, pieles. Y dos elefantes. Tsuniro pasaba mucho tiempo conversando con el piloto. El barco carg hierro y herramientas. Tsuniro... pas un da y una noche encerrada en la cubierta de popa. Aqu. Nos dijo que nos marchramos. Una vez...yo acababa de subir a bordo; y o que Tsuniro sollozaba de forma espantosa. Oh, padre. Antgono no dijo nada. Sus ojos, abrasadores, miraban fijamente a su hijo mayor. Despus... despus zarp el barco. Con ella a bordo. No nos dijo nada. Me abraz llorando. Luego cogi a Aristn. El pequeo estaba feliz, le haban contado algo sobre una breve excursin. Una lgrima rod lentamente por la mejilla de Memnn. El muchacho levant la piedra plana y veteada de la mesa y sac de debajo un trozo de papiro. Slo esto. Antgono cogi el papiro. En l haba unos cuantos signos helnicos. Tengo el corazn desgarrado. Te amo. Adis. Antgono dej caer el papiro y volvi el rostro hacia la pared.
ANTGONO, HIJO DE ARISTIDES,

A BORDO DEL ALAS DEL CFIRO, EN EL PUERTO DE VEKTIS,


A AMLCAR BARCA, ESTRATEGA DE LIBIA E IBERIA, EN KART IUBA O ISPALIS, A ORILLAS DEL BAITS; MEDIANTE MERCADERES, POR MASSALIA, ZAKANTA, MASTIA Saludos, amistad, respeto, siervo de Melkart, protector de los dbiles, oh Rayo: He de entregar este paquete envuelto en cuero a mercaderes de Massalia que maana dejarn este puerto insular britnico. Se dice que sern los ltimos en hacerlo antes de que comience el invierno; viajarn por tierra hacia el sur y dicen que no tendrn problemas para reexpedirte este paquete. El Alas no est en condiciones de navegar: el invierno nos

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coger antes de que hayamos concluido las reparaciones del casco y el mstil. El paquete contiene una piel que te dar calor en invierno. Te acuerdas de las historias del oso blanco de Alejandra, amigo? La piel procede de uno de esos animales. El oso blanco es un animal feroz, solitario y terrible, de modo que su piel slo puede pertenecer a ti. Memnn, Bomlcar y yo lo matamos con lanzas y espadas; que a ti la muerte te conceda los pechos de una esclava y un lecho suave. El verano ha sido agradable y el otoo templado. Subimos por la costa oriental de la gran isla de Britania, siempre hacia el norte. Vimos peascos y bahas, atracamos en puertos y comerciamos con hombres cuya lengua ni siquiera comprendan nuestros acompaantes del sur de Britania. En el extremo norte de Britania hay otras islas, que pueden verse desde la costa britana; desde all navegamos hacia el oeste, que era lo que permita el viento, y llegamos a un cabo tormentoso cerca del cual, segn omos decir a algunos nativos, cuyo idioma ya comprendamos parcialmente, se encuentran las puertas del Trtaro. Tambin contaron que en los tiempos en que los abuelos de los abuelos de sus abuelos an no haban nacido, un extranjero llamado Addis, o bien Oddis, descendi cruzando esas puertas. De Homero pasamos a otro heleno, el masaliota Piteas, con cuya sobrina segunda se cas el hermano de mi padre, como ya sabes. Un viento fresco nos hizo navegar hacia el norte, a mar abierto. Tras una buena travesa, al atardecer del cuarto da llegamos a una isla. Supongo que se trata de la isla Berrike, de la que habla Piteas. No est habitada. Los das siguientes descubrimos que al norte y al nordeste se levantaban ms islas, todas igualmente yermas y grandiosas. Desde ese archipilago, al que quiero llamar Berrike, un buen viento nos empuj durante seis das hacia el noroeste. All encontramos un gigantesco pas deshabitado, con buenas bahas. Sus arroyos son tibios y ocultan peces extraos y exquisitos. Tambin encontramos fuentes de agua caliente y vimos volcanes que vertan sus brasas al mar. Para averiguar si aquel pas estaba o no habitado por gente con la que pudiramos comerciar, navegamos hacia el norte teniendo la costa a nuestra izquierda, hasta donde sta terminaba. Luego seguimos la costa hacia el Oeste, pero sta volvi a terminar. Sin embargo, una afortunada conjuncin de vientos y corrientes nos permiti viajar siete das hacia el noroeste. Creo que jams un hombre de nuestro pas ha llegado tan al norte. Cruzamos una corriente de agua tibia; luego divisamos bloques de hielo que flotaban a la deriva. Mastanbal quera dar media vuelta. Pero t sabes cunto me excitaba la idea de ir a buscar osos blancos, desde que estuve en Alejandra. Finalmente, llegamos a una costa escarpada, blanca y helada. En ella haba pequeas calas verdes que yo no visitara en invierno. En esas calas vivan hombres extraos, de caras planas y ojos parecidos a los de los mercaderes chinos; te he hablado de ellos, y de Taprobane. Estos hombres viven de la pesca y la caza de focas; entre ellos es habitual dejar a los huspedes en brazos de su mujer, o su hija, cuando cae la noche. Mediante signos y gruidos conseguimos hacerles entender que buscbamos osos blancos. Los extraos hombrecitos nos envolvieron en pieles, nos pusieron unos grandes abanicos de madera y hueso debajo de los pies y nos guiaron tierra adentro, hacia el hielo y la nieve. All, oh Amlcar, cazamos al animal cuya piel calentar tus inviernos.

La regin es inhspita; el comercio no es posible. Dimos las gracias a nuestros anfitriones de ancho rostro, que se llaman a si mismos init o algo as, que debe ser como se dice ser humano en su idioma, y levamos anclas. La corriente tibia del oeste nos llev al nordeste, donde nos internamos cada vez ms en zonas repletas de bloques de hielo flotante, y ya casi desesperbamos cuando, por fin, empez a soplar viento del norte. El viento helado nos calaba los huesos, pero nos empuj velozmente hacia el sur. No tardamos en llegar a aquel pas de las fuentes calientes y volcanes. Esta vez bajamos bordeando la costa occidental. Creo que ese pas, que en realidad es una isla deshabitada, es la Tule de que habla Piteas.
Ahora estamos de nuevo en el puerto de la isla de Vektis. Pronto se desatarn las tormentas de invierno, que nos impedirn viajar antes de la primavera a la costa oeste de las Galias, y seguir hacia el sur bordeando la costa. Como ya sabes, es la segunda vez que paso el invierno aqu. Este invierno est lleno de pensamientos sombros, y las noches tien de negro mis recuerdos de aquel otro invierno. Y ese negro no es el de la piel de Tsuniro ni el de los ojos de Aristn. En primavera o en verano llevar otros regalos. Regalos incomparables para tus cachorros de len, oh Rayo. El herrero Yln ha querido volver a afilar las hojas de las espadas, por eso no puedo enviarte las preciosas armas junto con la piel; adems, dudo que lo hubiera hecho. Pues una eventual prdida de la piel sera lamentable y solventable nicamente por la disparatada ligereza de emprender un nuevo viaje; pero perder la espadas por la codicia de algn masaliota, por ejemplo sera un ultraje contra los dioses y los hombres. Nunca han existido espadas como stas, Amlcar. Una mariposa se pos sobre el filo del arma que est destinada a Anbal, y cay al suelo cortada en dos pedazos. Qu otra cosa podra haber sucedido, si Yln la afila una y otra vez? Deberas ensear a tu armero a criar gansos, Barca, pues as es como ha hecho las armas Yln: primero forj, purific y dio dureza al hierro, y lo redujo a diminutas limaduras. Luego ech estas limaduras en el pienso de sus gansos. Algo hay en el estmago o en las tripas de estos animales que purific an ms las diminutas partculas de hierro. Una vez que las limaduras hubieron salido de las tripas de los gansos, Yln las puso al fuego, las fundi, volvi a convertirlas en un solo trozo, forj ese trozo, le dio dureza, y volvi a limarlo. Las

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armas, reducidas a pequesimos fragmentos, pasaron tres veces por el estmago de los gansos. (Por lo dems, esos bichos no me agradan; una vez despertaron a los romanos en un momento poco propicio.) Es un trabajo maravilloso, fuera de toda medida; ya lo vers, Amlcar, y tus hijos saltarn de alegra. Si tus muchos informantes escuchan alguna noticia procedente del sur de Libia, no me lo digas, amigo. An no. El corazn desgarrado que quera ahogarse en el puerto de Gadir necesita una larga convalecencia, no soportara ninguna noticia ms. Victoria, progreso, riqueza y xito. Tigo

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Los aos de paz trajeron bienestar, expansin del comercio, tranquilidad a la situacin de Libia y Numidia. Y un paulatino resurgimiento de la influencia de Hannn. Para la situacin mundial careca de importancia que en esa poca de prosperidad las diferencias entre brcidas y Viejos fueran cada vez ms insignificantes. La desconfianza de Hannn hacia los aventureros brcidas de Iberia ya no era compartida por los otros miembros de Consejo, desde que Amlcar conquist las Montaas Negras, al norte del Baits, y empez a explotar nuevas minas que producan entre cuatro y cinco talentos de plata pura al da. El quinto ao despus del final de la Guerra Libia, Iberia envi a Kart-Hadtha casi seiscientos talentos de plata, adems de cobre, madera, pieles y piedras preciosas. Las regiones conquistadas se convirtieron en un gran mercado para los productos pnicos, y los brcidas se autoabastecan, mantenan a su ejrcito y a la propia administracin. Bostar defenda e incrementaba las propiedades del banco; Antgono viajaba mucho, estableciendo sociedades y buscando, y encontrando, nuevos productos y mercados. Aquel quinto ao despus de la Guerra de Libia, octavo desde el final de la Guerra Romana, el heleno viaj con una caravana hacia el Gyr y volvi a Kart-Hadtha trayendo marfil, huevos de avestruz y cincuenta elefantes de las estepas semiadiestrados; pero no encontr ni rastro de Tsuniro y Aristn. Ese mismo ao, el tercer Ptolomeo perdi la antigua ciudad de Damasco y los campos circundantes, que pasaron a poder de Seleuco Calnico. El imperio selucida, incluidas Persia y Bactriana, continuaba sumido en aquella guerra fratricida. Antgono dej para ms adelante un viaje por tierra a la India. En su lugar, visit la Hlade, sin perderse en el caos de la guerra entre Macedonia y diversas ligas de ciudades helenas. Lamentablemente para Antgono los romanos haban conseguido salir airosos de una incursin celta por el norte de Italia, que ya duraba dos aos. De la Hlade viaj en barco a Brundusium, y de all por tierra hasta Roma; encontr la ciudad desierta, pas dos noches bebiendo con comerciantes pnicos de Iberia cuya segunda intencin era reunir informacin para Amlcar, y regres a Kart-Hadtha. El ao siguiente acompa a Memnn a Alejandra. All puso a Memnn bajo la vigilancia dulce y generosa de interpretar de Aristarco. El hijo de Isis tena catorce aos y quera ser mdico. Las academias de Alejandra eran las mejores, y tenan las mejores posibilidades de investigacin; Ptolomeo pona a disposicin de stas los condenados a muerte. Antgono no quiso conocer ningn detalle, se separ con dolor de su hijo y viaj Nilo arriba, pasando por Tebas. En casa de una traficante de esclavos cushita encontr una antiqusima tabla de barro, sobre la cual un capitn llamado Yehaumilk hablaba en fenicio de sus preparativos para un viaje hacia Punt. Antgono pas siete agotadoras noches sobre el mullido lecho de alfombras de la cushita. Era una mujer negra y sensual, pero en lugar de borrar de la memoria del heleno los recuerdos de Tsuniro, los potenci hasta lo insoportable. En la maana del octavo da Antgono se ajust al cinto la espada que hubiera debido llevar Aristn y parti a travs del desierto con una caravana de asnos que se diriga hacia el oeste. Tampoco esta vez encontr rastros de Tsuniro y Aristn en las ciudades y aldeas de las orillas del Gyr, ni en las estepas y bosques. La primavera siguiente, diez aos despus del fin de la Guerra Romana, Antgono hizo una visita a Naravas y Salambua, cabalg a travs de las montaas, hasta Igilgili, y de all viaj por mar a la aldea de artesanos de Mastia. La baha en forma de hoz introduca sus dos cabos en el mar. Frente al extremo sur, todava dentro de la baha y a menos de una milla de la orilla, se levantaba una gran isla. Antgono pens en Gadir, en la ciudad sarda de Sulqy, en la perdida Motye siciliana y en tantas otras ciudades insulares pnicas, y se pregunt si Asdrbal o Amlcar ya habran pensado a fondo sobre cul sera la futura capital de Iberia. Antgono lleg al campamento militar de Amlcar en las cercanas de Baitstulo llamada Bastulo a orillas del cauce alto del Baits, casi al mismo tiempo que una embajada , 181

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del Senado romano. Massalia, aliada de Roma, posea emporios en la costa nororiental de Iberia, y estaba preocupada por la seguridad de esos centros comerciales. Amlcar tranquiliz a los senadores: no tena ninguna intencin de molestar a los aliados de Roma, ni a sus puertos; deseaba paz, comercio y progreso; sus empresas en Iberia estaban tan alejadas de Roma y de la misma Massalia que no podan representar una amenaza; su nico objetivo era conquistar territorios que sustituyeran a los que Kart-Hadtha haba perdido durante y despus de la guerra, y que la ciudad pudiera pagar a Roma en el transcurso de ese ao la dcima y ltima parte de la indemnizacin de guerra. Haba muchas personas y cosas que Antgono no pudo ver. Asdrbal el Bello se haba casado con la hija de un prncipe ibrico y se encontraba en el pueblo de sta, dedicado a asegurar las conquistas mediante la poltica. Anbal estaba muy lejos, en el Oeste; el muchacho de diecisis aos arremeta con la caballera contra los lusitanos, que haban sitiado la antigua ciudad pnica de Olont. Asdrbal, que entre tanto haba cumplido catorce aos, estaba en Gadir, con Sosilos, afanndose entre los archivos. Magn, de doce aos y, segn Amlcar, demasiado joven, demasiado arrogante, serva como simple ordenanza y futuro hoplita en una tropa de coraceros libios emplazada cerca de Karduba. El ao siguiente Antgono se gan un nuevo apodo, el ms libio de todos los helenos pnicos, debido a que realiz un nuevo viaje hasta muy al sur, cruzando el Gyr e internndose en las regiones donde vivan aquellas criaturas peludas similares a los seres humanos, a las que, hacia dos siglos y medio, Hannn el Marino haba llamado gorilas. Pero tampoco esta vez pudo Antgono encontrar a Tsuniro y Aristn. En invierno circularon detalles sobre la guerra entre el soberano selucida y los partos; por otra parte, mercaderes pnicos y helenos trajeron noticias de Iliria. Cada da que pasaba aumentaba la posibilidad de un conflicto armado entre el imperio del rey Teuto y Roma. El mar estaba infestado de piratas ilirios, y el Senado haba enviado una embajada con enrgicas exigencias. Mientras tanto, el rey macedonio Demetrio llevaba dos guerras al mismo tiempo: contra ligas de ciudades helenas, al sur, y contra los drdanos, al norte. En Kart-Hadtha, la ciudad ms grande, hermosa y rica de la Oikumene, los pnicos disfrutaban de un invierno suave, y de la paz. La duodcima primavera despus del final de la Guerra PnicoRomana se reabrieron en Roma las puertas del templo de Jano. Un emisario fue asesinado durante su viaje de regreso a Iliria; Roma declar la guerra al rey Teuto. Antgono pertrech mejor el nuevo y ms cmodo Alas del Cfiro, y subi a bordo. Mastanbal y un nuevo piloto de tan slo dieciocho aos, Bomlcar, hijo de Bostar, tomaron rumbo a Mastia. Antgono quera hacer una visita a Amlcar y a sus hijos. Lleg justo a tiempo para ver morir al gran estratega. Asdrbal el Bello seal un punto en el mapa. Ms o menos aqu, entre los oretanos y los vetones. Los oretanos son dudosos aliados, los vetones, enemigos declarados. Los vetones son buenos jinetes y soldados, nmadas. Han atacado varias veces las aldeas oretanas, y si no queremos perder nuestra imagen tenemos que proteger a nuestros aliados. Antgono intent por ensima vez grabarse en el cerebro la confusa estructura de Iberia. Al norte de Karduba, casi paralelas al gran ro Baits, las Montaas Negras, con sus bosques y minas de plata, se extendan de este a oeste. Una gran porcin del terreno escabroso que empezaba al norte de las montaas perteneca a la regin de los oretanos, la cual se extenda hacia el sureste, casi hasta la costa cercana al pas de los contestanos, donde se encontraba Mastia. Al noroeste estaban los vetones, desde este lado del Taggo hasta ms all del Dourios. Ros, bosques, llanuras, mesetas, sierras escarpadas, desfiladeros abruptos; Antgono intentaba imaginar cmo se hara la guerra en el corazn de Iberia. 182

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Asdrbal se frot los ojos. Hay tanto por hacer... dijo en voz muy baja. Incluso sin contar estas absurdas escaramuzas en el norte. Antgono desvi los ojos del mapa y examin el rostro descolorido del pnico, que, sentado all, pareca un enano semioculto tras los rollos, pilas y torres de papiro que se amontonaban sobre la mesa. Deberas darte un descanso. Asdrbal arrug la frente, se meti el labio superior entre los dientes y pase la mirada de una montaa de papiro a otra. Descanso? Me parece haber odo esa palabra alguna vez. Qu es? Se puede comer? Muerde cuando uno lo abraza? O qu? Te tortura cuando no le haces caso, y te acaricia cuando le prestas atencin. Interesante animal. Suena bien. Asdrbal bostez, se levant de la silla y se estir . Quiz tengas razn; no obstante: hay demasiadas cosas. No tienes ayudantes? S, pero no los suficientes. Y ninguno lo bastante bueno desde que Asdrbal Barca volvi donde Amlcar. Era realmente bueno. Y el tercer buen Asdrbal es un hombre encargado del abastecimiento, muy bueno; ahora est reclutando nuevos soldados de entre los libios y gatlicos. pnico cerr los ojos un momento. Veinte aos de paz, veinte aos El de fecunda administracin y proyectos, dirigidos por los tres Asdrbal, y esta Iberia sera un paraso. Ven, te mostrar algo. Las murallas protegan una zona de tres mil veces dos mil pasos, en la ribera norte del Baits. Las tiendas y cabaas de madera de unos aos atrs haban desaparecido; Karduba se haba convertido en una ciudad. Como lneas sobre un tablero de ajedrez, calles empedradas corran de este a oeste y de sur a norte. Cerca del pequeo puerto fluvial se haba empezado a construir un puente de piedra sobre el ro ancho y sereno. En los blanqueados edificios de piedra y ladrillo vivan y trabajaban casi diez mil personas, y algunos miles ms en las aldeas de los alrededores, que parecan suburbios. Los cuarteles podan alojar a ms de veinte mil soldados, con sus armas, pertrechos, provisiones y animales. Haba pozos de agua y cisternas. Canales de riego surcaban los sembrados y huertos que se extendan fuera de la ciudad. La carretera de piedra que algn da unira Karduba con Ispali y Gadir comenzaba en la ribera sur, en la cabeza del puente an sin terminar. La colosal obra era un hervidero de gente. Obreros, esclavos y prisioneros de guerra ibricos hacan equilibrios sobre los andamios. Barcas planas traan de una cantera cercana al ro, al este de la ciudad, piedras talladas segn las especificaciones de los arquitectos. En ese momento, hombres sudorosos y semidesnudos guindaban un bloque de piedra de uno de los barcos. Antgono observ que casi no tenan marcas en la espalda; al parecer, los capataces se ahorraban muchos latigazos. Regresaron a la orilla trepando sobre una maraa de estacas, poleas, cuerdas y herramientas. Asdrbal intercambi unas cuantas palabras con un egipcio que quera reforzar el zcalo de un pilar. Kart Eya, Ispali, Kart Juba; mi tercera ciudad dijo el pnico mientras cruzaban la Puerta Este, de camino a los cuarteles. Sonri En realidad yo no quera ser constructor de . ciudades, pero lo que tiene que ser... Por lo dems, espero que esta no sea la ltima. Necesitamos una capital fija. Antgono observaba al grupo de honderos que, a unos cien pasos de all, derribaba vasijas colocadas sobre un andamio de madera. Tambin necesitis buenos alfareros, calculo. Qu? Ah, eso, s. Eso tambin. 183

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Has pensado ya dnde te gustara establecer la capital? Entre nosotros... s dijo a media voz. Mastia seria un sueo, con la gran baha, los frtiles campos del interior, la isla, donde no seria muy difcil construir una fortaleza. Adems de los artesanos y comerciantes de tu aldea, Tigo. Pero an no hemos llegado tan lejos. Hemos colonizado las regiones del norte y el oeste de las columnas de Melkart; hemos construido fortalezas y las primeras carreteras, y tenemos pueblos aliados de confianza. Pero entre estas regiones y Mastia quedan muchas zonas hostiles. Ahora tu viejo amigo Mandunis es el rey de los contestanos, y seguramente no se opondra a que ampliramos Mastia. Por cierto, gracias por eso. Me temo que es otro de tus regalos, lo hayas pensado as o no. Antgono sonri. No hay motivo para dar las gracias; a Mandunis lo trat bien por puro inters personal. Como sea, no tiene ningn objetivo construir una capital en la costa oriental cuando slo est colonizado el oeste. Entraron en un edificio de tres pisos que se levantaba junto a los lmites de la fortaleza, como Asdrbal llamaba al acantonamiento de las tropas. Mi segundo cuartel dijo el pnico Aqu los hilos de la guerra se entretejen con los . de la exploracin. En la planta baja trabajaban dos docenas de escribas; las habitaciones estaban repletas de estantes y rollos. Cuestiones del aprovisionamiento, sobre todo. Ven, subamos. Asdrbal hizo subir a Antgono por la amplia escalera. Al llegar a la primera planta, dio unos golpes con la mano abierta a la puerta revestida de hierro. Un pnico abri. Asdrbal lo salud con una inclinacin de cabeza y gui a Antgono a travs de tres habitaciones en las que trabajaban ms escribas, todos ellos pnicos, que apenas si levantaron la vista de sus rollos. La cuarta habitacin estaba separada de las otras tres por una pesada puerta de madera. Dentro de ella haba estanteras rebosantes de rollos, tres mesas donde se amontonaban montaas de papiro, una amplia cama de cuero y varias sillas de tijera. Asdrbal sac de un pequeo armario dos jarras agua y vino y dos sencillos vasos de cuero. Aqu estn las cosas ms importantes dijo el pnico mientras se sentaban a una de las mesas. Antgono bebi un traguito de su vaso. Por eso los pnicos? Asdrbal junt las manos en la nuca y se reclin contra el respaldo de la silla. S. No s cuntos de ellos son gente de Hannn. A pesar de todo, ya sabes que no se puede confiar en nadie, pero siempre ser mejor que un espa pnico meta los dedos de Hannn en mis asuntos a que... Call. Antgono se levant y camin hacia la ventana, protegida por una reja de hierro empotrada en la pared. El rugido que haba escuchado proceda de un instructor militar; en la gran plaza, dos compaas luchaban con espadas de madera y escudos revestidos en cuero. Un grupo de hombres observaba el combate desde los talleres del otro lado de la plaza. Que... Asdrbal trag saliva. Te llevars una sorpresa. Me gustan las sorpresas. Est bien. En fin, hasta ahora hemos cogido a cuatro espas de Massalia que probablemente tambin trabajaban para Roma. Adems de ellos, a dos hombres que deban 184

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informar a Hiern de Siracusa, cinco espas de Ptolomeo, tres selucidas, un ateniense. dos de Prgamo, uno de Creta que trabajaba para los partos, y dos mestizos rabemacedonios que espiaban para los gobernantes de Maurya. Y no han sido los nicos; el primero fue un heleno del norte de la India que lleg como cuidador de elefantes. Antgono sacudi las rejas. Eran fuertes y firmes. Y, qu hacis con ellos? Los empleamos en trabajos de provecho en los que no pueden cometer ninguna insensatez, en los huertos, por ejemplo, bajo vigilancia. Y, si vale la pena, los intercambiamos por los nuestros. Eso quiere decir...? dijo Antgono volvindose hacia el pnico. Naturalmente. Es, cmo podra decirlo, una costumbre entre los pueblos. No existe conocimiento intil. Solt una breve carcajada Claro que tampoco existen muchos que . sean tiles. Conocemos, con la inevitable demora, hasta los ltimos planes de construccin de carreteras del rey de la India. A veces uno de nuestros hombres de Bactriana escucha de boca de un sarto que ha cabalgado hasta all algo que el sarto ha odo decir a un caravanero de Bizancio al que se lo ha contado un mercader ilirio, y resulta que se trata de una conversacin entre dos centuriones romanos en la orilla oriental del mar Ilirio. Seal con la barbilla una estantera colocada a la izquierda de la puerta Si te interesa.., en el tercer estante, . empezando desde arriba, hay informes sobre las sesiones del Senado de Roma, con detalles sobre los planes de guerra contra los ilirios. Y un resumen muy importante de los proyectos de Roma para el norte de Italia. Tan pronto termine el conflicto con el rey Teuto, les tocar el turno a los celtas del norte de Italia. Las colonias y carreteras ya estn proyectadas. Los romanos son muy concienzudos. Y completamente despreocupados de los derechos y planes de los otros pueblos. Qu tan grande es esta red de informantes? Qu tan fiable es su trabajo? Y, tienen los romanos algo parecido? Asdrbal estir los brazos poniendo las palmas de las manos hacia arriba. Qu tan grande es? Bastante grande. Sonri Podra decirte, por ejemplo, con qu . prncipes y mercaderes del sur de Libia has hablado. O qu comerciantes masaliotas amigos de Roma han hecho negocios en Britania durante el ltimo otoo. Qu caminos entre Bactriana y la India han estado infestados de bandidos este otoo. Qu capitn rabe provee de noticias del sur de la India y Taprobane al servicio secreto egipcio. Cuntos camellos se usan entre Coptos, en el Nilo, y Berenice, en el mar Arbigo, en cada momento. Cul es la produccin diaria de las minas de esa regin. En los ojos de Asdrbal haba algo que haca desconfiar a Antgono. Hay algo que callas murmur y que tiene que ver conmigo, verdad? , Asdrbal suspir. Hay cierta informacin que t no queras saber, segn escribiste a Amlcar hace unos aos. Aquella vez Amlcar me dio orden de observar tu deseo. Ese deseo dijo Antgono enronquecido ya no existe. Como deberas saber. Lo s, oh amigo Tigo, de lo contrario no hubieras viajado al sur tan a menudo. Antgono esperaba. Asdrbal hizo una mueca con la boca, se levant y camin hacia una estantera. Cogi, uno a uno, varios rollos de papiro, los desenroll y volvi a dejarlos. Finalmente sac uno. Qu deseas saber? Antes que nada: qu tan fiable es la red? Cmo son los informes? Quin ha tendido la red? 185

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Es fiable, y la mayora de los informes son muy precisos. Amlcar empez a tejer la red hace veinte aos, y yo la he extendido. Antgono cerr los ojos. Una prueba dijo en voz muy baja Frente a la costa meridional de Arabia hay una . isla rocosa. Esta isla custodia el puerto donde tienen que hacer escala los veleros hindes. Cmo se llama la isla? Cmo se llama y qu procedencia tiene su soberano? Asdrbal hizo a un lado el rollo, se encogi de hombros, se dirigi a otra estantera y busc. Antgono esperaba nervioso. El soberano del Castillo de los Cuervos era annimo, siempre; se le llamaba Sangriento Seor de las Mscaras. Segn un rumor, el hombre que ostentaba en esos momentos el dudoso ttulo de Prncipe de los Piratas rabes era descendiente de una casa real, cushita negro, de Saba, descendiente de faraones. El nombre de la isla y la manera en que llamaban al prncipe de los piratas eran conocidos nicamente por aquellos que haban viajado por esos remotos lugares. Aqu. Asdrbal sac un rollo. Una regin de la que yo nunca me haba ocupado. Pero aqu est todo. El ltimo informe es de hace medio ao. Aqu dice que el soberano del Castillo de los Cuervos, llamado comnmente Sangriento Seor de las Mscaras, ha establecido estrechos contactos con los partos. Desde hace siete aos es jefe de los piratas y los autodenominados Protectores del Comercio Martimo; procede de la unin de la hija de un rey judo de las montaas de la costa del norte de Saba y el descendiente del gobernador de una provincia persa en el sur de Arabia. Su nombre es Sha'amar. Antgono se qued mirando fijamente al pnico, perplejo. Es... es increble. Si vosotros.., si t sabes eso, puedo creer todo lo que diga tu red de informantes. Asdrbal devolvi el rollo a su estante. Eso sera una ligereza; primero se debe pasar la informacin por el cedazo, y sopesarla. Pero de todos modos... Qu sabes de Tsuniro y Aristn? Al pronunciar los nombres sinti que algo amargo se le atragantaba en la garganta. La mujer a quien haba amado ms que a nada en el mundo, con pasin, xtasis y casi una especie de devocin; el alegre y apasionado demonio negro, su hijo... la herida, abierta hacia tantos aos, an no haba cicatrizado. Haba habido tantas posibilidades de mitigar la aoranza del negro sur, viajar, incluso vivir en dos casas, medio ao en Kart-Hadtha, medio ao en el sur de Libia. Pero de esa manera... por qu, por qu, por qu. El corazn le daba martillazos en el pecho mientras vea a Asdrbal echar una ojeada al otro rollo. Los hechos dijo el pnico sin mirar a su viejo amigo; la voz era fra, como si tratara un asunto de negocios. Abandonaron Gadir en el Costa del Brillante Oro. En las Islas Afortunadas cambiaron a un mercante ms pequeo con el que siguieron hacia el sur, hasta llegar a Kart Hannn, en la desembocadura del Gher. La mujer dice aqu estaba enferma, una enfermedad del espritu. No dijo a nadie de dnde vena. En sus momentos de lucidez buscaba parientes lejanos, y encontr a un viejo mercader y caravanero negro al que llamaba to. Antes de que la caravana pudiera partir, ella muri. El pequeo parti con el comerciante hacia el interior de Libia. Otro informe, de ms o menos un ao despus, habla de negociaciones entre un prncipe de los bosques y un emisario de Ptolomeo. Dice que hasta entonces el prncipe no tena herederos de su propia carne, y que adopt a un muchacho que llevaba el extrao nombre de Aristn, de quien deca era el hijo de su hija, desaparecida hacia mucho tiempo. Antgono guardaba silencio. Asdrbal enroll los papiros.

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Desde entonces no ha cambiado nada. El prncipe del bosque y su hijo adoptivo siguen con vida. Dej el rollo en el estante; luego se acerc a Antgono y le puso las manos sobre los hombros. Muri porque tena el corazn destrozado, amigo. T y ella erais uno; habais disfrutado la mayor felicidad, y habis tenido que pagar el precio ms alto por ella. Fue un ataque de aoranza, Tigo, una fiebre que le nubl la razn. Haz un esfuerzo, meteco. Clav sus poderosos dedos en los hombros de Antgono; luego lo solt y volvi a su silla. Hay dos cosas ms dijo Asdrbal mientras se sentaba. La fortuna de Tsuniro; si quieres saber ms acerca de ella, dirgete a Rab Baalyatn. El sumo sacerdote del templo de Reshef? propia voz le sonaba extraa y ronca; Su Antgono se escuchaba hablar desde lejos, como si su propia voz le llegara a travs de un velo susurrante. S. Probablemente has preguntado a todos los bancos y caravaneros, pero Baalyatn no es una decisin tan desacertada. Es un hombre sincero; el templo compra hierbas para incienso, maderas aromticas y marfil del sur. Si. Asdrbal carraspe. Aristn... Quieres que lo raptemos? Antgono se acerc tanteando su silla, se dej caer en ella y agarr el vaso de vino con las dos manos. Apenas se dio cuenta de que Asdrbal lo estaba llenando, sin agua. No. Era tan pequeo... Ya debe de haberse olvidado de m. Con qu derecho puedo arrancarlo de su nuevo mundo? Sus ojos ardan. Apret los prpados y bebi. Escuch que Asdrbal mova papiros, escuch el rasgar de la caa de escribir. Afuera, el graznido de un pjaro apag por un instante los rugidos del instructor militar. Cascos de caballos trotaban por la plaza; uno de los animales relinch. El susurro de las moscas y mosquitos se hizo insoportable. Luego cruji la silla en la que estaba sentado, sacndolo de su letargo. A qu distancia de aqu est Amlcar? Abri los ojos y dej el vaso vaco sobre la mesa. Asdrbal se llev la caa de escribir a la nariz. Diez o doce das a caballo. Cundo quieres viajar? Pronto. Maana. Es peligroso el camino? Asdrbal dej la caa y apoy la barbilla en las manos. En parte. Deberas.., ah, qu ms da? Ir contigo. Tengo unas cuantas cosas que hablar con l, y aqu todo est tan desesperadamente embrollado que bien puede prescindir de m durante una luna para desordenarse un poco ms. Antgono se levant e intent esbozar una sonrisa. Supongo que los informadores ms importantes slo os darn parte a ti y a Amlcar, no a tus escribas pnicos. Es as? Asdrbal ense los dientes. No queremos quitar el sueo a Hannn el Grande, por eso no permitimos que se entere de demasiadas cosas; por ejemplo, de que tenemos copias de sus cartas a comerciantes y senadores romanos. O qu es lo que sucede exactamente en cada regin de Iberia. Tienes razn, amigo. Precisamente de eso se trata ahora. Se han acumulado unas cuantas cosas que tengo que discutir con Amlcar. Y pronto. Cundo? 187

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Asdrbal chasque la lengua. Podemos partir pasado maana a primera hora. Qu quieres hacer hasta entonces? Eres mi husped, naturalmente. Antgono vacil. Me gustara saber algo ms sobre vuestras nuevas tropas, si es que no me consideras un espa. Asdrbal ri. Pondr a tu disposicin a un joven gua. Maharbal. Es un buen amigo de Anbal. l te mostrar todo. El esbelto y nervudo pnico era an joven, tendra apenas unos veinte aos. Mandaba a los mil hombres de la fuerte tropa de catafractas beros emplazada en Karduba. Los jinetes de pesadas armaduras eran el juguete preferido de Amlcar, deca Maharbal. El muchacho gui a Antgono a travs de las cuadras, herreras y curtiduras, explicndole las novedades. El joven pnico era el cuarto hijo de un pequeo armador; pareca haber disfrutado de una buena educacin, y ante Antgono mostr poseer una mesurada irona. Slo ms tarde comprendi el heleno que Maharbal vea en l al amigo de Amlcar, Asdrbal y Anbal, y por ello lo respetaba y, tal vez, tema un poco. Los caballos que se cran en Iberia son ms grandes y fuertes que los pequeos caballos nmidas. Por eso pueden cargar ms peso. Creo que se fue el primer punto importante que tuvo en cuenta Amlcar. En el prado que se extenda detrs de las cuadras pastaban caballos nmidas e ibricos, y la diferencia entre unos y otros saltaba a la vista. Los animales de los catafractas eran casi tres palmos ms altos, medidos en la cruz; parecan ms fuertes y mejor desarrollados que los ligeros y rpidos caballos de las estepas libias. Sabes cmo pelean los nmidas? Antgono asinti. El ataque con la caballera de Naravas era algo que difcilmente olvidara. Son los escaramuzadores de la caballera, si se quiere decir as; los beros serian los hoplitas pesados. Maharbal toc con el pie uno de los amplios arzones de madera revestida en cuero Esto se coloca encima de la manta y se sujeta con hebillas bajo la panza del . animal. Los jinetes pueden sujetarse con la mano o haciendo fuerza con las rodillas. Por eso pueden no slo arrojar lanzas, como hacen los nmidas, sino tambin llevar pesados arietes y hasta espadas. Adems, estos animales soportan ms peso. Los jinetes con yelmo y armadura de cuero con guarniciones de metal seran demasiado pesados para los caballos nmidas. De dnde son los hombres? De todos los pueblos de jinetes de Iberia: vetones, vacceos, oretanos, carpesianos, lusitanos, arvacos, hay de todo. Algunos provienen de regiones a las que an no hemos llegado; la fama de Amlcar y la perspectiva de una buena soldada, desde luego. Asombrado y por momentos incrdulo, Antgono camin junto al pnico a travs de la Ciudad de los Soldados. Todo lo que los estrategas y tcticos helenos haban ideado o imaginado se haba hecho realidad aqu; Amlcar haba complementado o mejorado en parte aquellas ideas, y haba desarrollado nuevas posibilidades para la formacin y utilizacin de sus hombres, procedentes de mil pueblos distintos. Esto no poda ni siquiera compararse con las heterogneas hordas de mercenarios de la Guerra Romana; aqu haba una armnica multiplicidad de cualidades particulares, dotadas de un mismo armamento, una misma formacin, unas mismas rdenes y seales. Lo que haba surgido aqu empequeeca a todos los ejrcitos helenos y macedonios, y superaba incluso a las terribles legiones romanas. Pequeas unidades mviles comandadas por suboficiales capaces de sustituir a un oficial 188

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cado durante una batalla; formas muy afinadas de cooperacin entre tropas de distinto gnero; en el enorme campo de entrenamiento, Antgono vio cmo, a una seal de trompeta, una confusa y multicolor multitud de soldados beros a pie, hoplitas pesados libios, honderos baleares, lanceros lusitanos, arqueros gatlicos y capadocios se converta en un instante en una compacta cua de choque, y, al or otras seales, giraban, se abran formando un abanico, luego una lnea. Pequeos elefantes de los bosques con largos cuchillos en los colmillos y montados por dos lanceros cada uno arremetieron contra la lnea de soldados. La formacin se disolvi con la rapidez de un rayo; los elefantes pasaron corriendo a travs de los callejones abiertos entre pequeos grupos de guerreros, que inmediatamente despus se reunieron formando una falange. Siguieron unas dos docenas de grandes elefantes de las estepas, con mantas rojas, cuchillos en los colmillos y las barquillas que llevaban a tres o cuatro arqueros; el conductor iba sentado en la nuca. La falange se abri bruscamente, los animales arremetieron contra el vaco; tras ellos, catafractas cayeron al galope sobre formaciones cuadrangulares cerradas, erizadas de lanzas, jabalinas, espadas y escudos. Los ojos de Maharbal brillaban. El joven pnico llev a Antgono a travs de los talleres y lugares de trabajo de las otras unidades y los sectores de aprovisionamiento. Fabricantes de tiendas de campaa, cocineros, esclavos de las cocinas y ayudantes que en el campo tardaran pocos instantes en construir con piedras y cacharros una cocina para la tropa. Panaderos, matarifes, hortelanos; almacenistas que conocan todas las formas de mantener en buen estado durante mucho tiempo la harina y el grano; madereros, herreros y curtidores; armeros; fabricantes de arcos, talladores de flechas, constructores de lanzas; carreteros, cordeleros, carpinteros, mdicos helenos, herbolarios galos, elaboradores de medicinas pnicos, enfermeros, veterinarios. Antgono prest aten cin a una leccin para exploradores en la que se explicaba las ventajas, desventajas y peligros de determinados tipos de regiones bajo unas circunstancias determinadas; vio cmo una tropa de sitiadores novatos era aleccionada sobre arietes, torres, tneles, rampas mviles y, tambin, sobre posibilidades de defensa, y cmo, poco antes de la puesta del sol, estos hombres marcharon hacia un bosquecillo, donde una parte construy con medios improvisados una pesada catapulta, mientras los otros levantaban un campamento, con muralla y foso, utilizando nicamente las manos, espadas y lanzas. Esto es algo nuevo dijo el heleno al anochecer, sentado en compaa de algunos suboficiales y jinetes beros alrededor de una hoguera en la cual se asaba medio buey. Sabes que sois algo nuevo? Maharbal slo asinti; uno de sus jinetes beros esboz una sonrisa bromista. Nuevo y bueno, cuanto mejor la soldada, ms afilada la lanza. Hablaban ibrico. Eso tambin. Antgono observ los rostros alumbrados por la trmula luz de la fogata. Un trozo de grasa cay al fuego siseando; un sinfn de cigarras se sumaban a la conversacin desde los arbustos y caaverales. La media luna menguante colgaba sobre el horizonte, y el pequeo riachuelo que corra hacia el Bats murmuraba sobre su lecho de piedra Pero hay algo ms. . Qu? En las ltimas horas he escuchado el murmullo habitual, pero ningn signo de verdadero descontento. Instructores que rugen, pero todos sin ltigos ni bastones. Oficiales pnicos nobles sin ningn tipo de arrogancia. Soldados que saben lo que tienen que hacer y por qu lo deben hacer as y no de otra manera. Y que, si mueren, estarn tan muertos como todos los otros dijo Maharbal Pero . tienes razn, seor Antgono. Y nos damos cuenta de ello apenas pensamos un poco. Hay bastantes soldados veteranos que pelearon contra los mercenarios en la Guerra Libia, y algunos que tambin lo hicieron en Sicilia. Ellos siempre nos lo estn repitiendo. Un pnico dijo: 189

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Somos un arma afilada. Amlcar nos ha forjado. Eso es todo. Contra quin se levantar esta arma? En primer lugar, contra los vetones dijo Maharbal En qu ests pensando? . Pienso en vuestros ejercicios con elefantes. Quin podra dirigir elefantes contra vosotros? Los vetones seguro que no. Ah, nunca se sabe. La noche siguiente, Asdrbal fue un poco ms preciso. El comedor de su casa estaba iluminado por antorchas y candiles. La mujer de Asdrbal, la princesa bera Titayu, se haba retirado muy temprano. Ella no los acompaara en el viaje, y Asdrbal estaba apoyado en el arco de la puerta, de camino hacia la gran despedida. Apagars todos los candiles? dijo. Ah, s, respecto a tu pregunta, este ejrcito es muy numeroso, pero Hannn no lo sabe con exactitud; si se enterara pondra el grito en el cielo. As que olvdate de la cantidad, por favor. Son casi sesenta mil hombres. Y en cuanto al objetivo, es Iberia, nada ms. Qu pasa con Roma? Asdrbal sacudi la cabeza. Vaya. Roma es un nido de ladrones propensos a romper tratados y a caer sobre todos sus vecinos. Nosotros estamos tan lejos de Italia que no representamos una amenaza para Roma. Y slo queremos ser lo bastante fuertes como para que Roma no pueda caer sobre nosotros. Hannn lo ve de otra manera dijo Antgono lentamente Dice que los brcidas se . estn preparando en Iberia para emprender una guerra de venganza contra Roma. Asdrbal asinti. Ya s lo que dice Hannn, pero l sabe que no es cierto. Ninguno de nosotros ama a los romanos; eso sera exigir demasiado. La ruptura del tratado, la guerra, la difcil paz, y luego la extorsin y el robo de Sardonia despus de la guerra contra los mercenarios. No, realmente.., ningn tipo de amor. Pero, guerra de venganza? Por todos los piojosos dioses de todos los sacerdotes! Para qu? Todo esto, las posibilidades que esconde Iberia, el futuro de Kart-Hadtha... poner todo esto en juego por un sentimiento como el odio o el amor? Sonri con irona y se separ de la pared Ya no tengo ganas de seguir hablando de . venganza. Tengo mejores cosas que hacer. Que duermas bien, Tigo. Poco antes de llegar al campamento de Amlcar decidieron descansar toda la tarde y reemprender el viaje de noche. Antgono cabalgaba junto a Asdrbal, al frente de la larga caravana. Doscientos cincuenta jinetes de la caballera pesada y setecientos hoplitas libios escoltaban los carros y animales cargados con grano, fruta, carne salada y vino. Al amanecer subieron la pequea cuesta de la meseta; un fino velo de niebla ocultaba la cadena de montaas que se extenda en el horizonte. El campamento de Amlcar se encontraba en un valle surcado por un pequeo ro. Los centinelas hacia mucho tiempo que haban divisado la caravana, la haban calificado de amistosa y no haban dado ninguna seal de alarma. Cuando Asdrbal y Antgono doblaron los peascos de la entrada del valle, saludados por los hombres del ltimo circulo de centinelas, acababan de despertar los hombres que haban hecho las primeras guardias de la noche. Anbal estaba entre ellos; el hijo del Barca haba dormido en el suelo, como los dems, envuelto slo en su capota roja griscea. Cuando sac la espada britana y la levant para saludar a Asdrbal y Antgono, los dientes brillaron en su rostro moreno de barba negra. Despertad al viejo dijo sonriendo. Nos vemos luego. 190

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Siguieron cabalgando. Por todas partes, hombres dormidos empezaban a dar seales de vida. La tienda que se levantaba en el centro del campamento se abri de repente; la imponente figura del estratega de Libia e Iberia apareci en la abertura. De sus hombros colgaba la piel del oso blanco; era lo nico que Amlcar llevaba encima. Los vellos que le cubran el cuerpo, abundantes y encanecidos, parecan formar parte de la piel del oso, y su poderoso miembro pareca ms un arma para la lucha cuerpo a cuerpo que un instrumento para el amor. Amlcar abraz a sus dos amigos y rugi algunas rdenes; luego se visti de prisa. Soldados trajeron mesas plegables, escabeles, vino aromtico caliente, pan cimo y asado fro. Otros hombres se ocuparon de los caballos. En la entrada del valle reinaba un ordenado barullo; los hombres de Amlcar estaban clasificando, distribuyendo y volviendo a empacar las provisiones. Las tropas de Karduba estaban levantando tiendas en la meseta, pues el valle era muy estrecho para que cupieran todos. Dnde estn tus hijos, siervo de Melkart? Amlcar se sec la boca, dej el vaso sobre la mesa y ech a Antgono una mirada reprobatoria. En una campaa militar no existen hijos, Tigo, slo soldados. ste es el puesto de los jefes. Magn est con los soldados de a pie libios. Asdrbal con los elefantes, media hora al oeste de aqu, en otro valle. Y Anbal se ocupa de vuestra caravana. Asdrbal clav el cuchillo en el tablero de la mesa. Dnde est toda tu gente? En cuntos valles los has dividido? Cuatro. Amlcar sonri Los vetones probablemente nos estn observando; as . tienen ms difcil calcular la cantidad de hombres. Adems, los valles de esta regin son demasiado estrechos para que quepamos todos en uno solo. Marchamos por separado. As nos estorbamos menos. Despus del desayuno comenz la discusin entre el estratega y su representante. Asdrbal habl de comerciantes romanos que haban sido vistos muy al norte, entre el gran ro Iberos y los Pirineos. Amlcar se encogi de hombros. La tierra pertenece a quienes la habitan. Los romanos pueden comerciar. Mientras no enven legiones... Antgono los dej solos y se fue a vagar por el campamento. En la entrada del valle encontr a Anbal. El muchacho tena dieciocho aos pareca conocer a cada uno de los soldados; los llamaba por sus nombres y les daba instrucciones breves y claras que ellos obedecan de inmediato. No dejaba de moverse, como si el nervudo cuerpo del joven no pudiera cobijar todas sus energas. Fuera, en la meseta, fogatas ardan entre las tiendas. Los cansados hombres de Karduba estaban de pie o acuclillados alrededor de stas. Un hoplita libio, sentado con la espalda apoyada contra un fardo de equipaje de marcha, se miraba el pie derecho, hinchado y teido de negro. Con la ua del pulgar intentaba sacarse una espina del taln. Anbal se detuvo ante el libio y sacudi la cabeza. Tonto y viejo fofo dijo en libio. La tropa es tan rpida como el ms lento de sus hombres, y ningn hoplita es mejor que sus pies. El libio unos treinta aos mir a Anbal abochornado. de Ya he odo eso antes, prncipe de los jinetes dijo Pero no es ms que una pequea . hinchazn. Anbal extendi la mano hacia el soldado.

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Si se te cayera el culo diras que no ha sido ms que un pequeo pedo. esfuerzo Sin visible, levant al pesado hoplita. Los libios que presenciaban la escena se echaron a rer. Anbal seal a dos de ellos. Gulsa, Maharo, llevadlo a los mdicos. Los hombres dieron el brazo a su compaero; saltando sobre una pierna y maldiciendo en voz baja, el herido se alej llevado por los otros. En Karduba, Asdrbal haba dicho que en Anbal tena al mejor jefe de caballera que poda tener un estratega. En el enorme campamento, Antgono vio que Anbal era mucho ms que eso. Hablaba a cada uno de los hombres en su propia lengua, y stos obedecan al muchacho apenas oan sus palabras; y a menudo bastaba tan slo con una mirada. Los rostros malhumorados de soldados cansados de la marcha se iluminaban cuando Anbal se acercaba a ellos. Elogio, crtica, una broma grosera aqu, una ms sutil all, el hijo del Barca siempre encontraba el tono adecuado, y apenas levantaba un poco la voz todo lo que lo rodeaba se pona en movimiento con la mayor ligereza. Antgono, quien nunca haba recibido rdenes, senta sin embargo la fuerza y la magia, y aunque no era propenso a las cavilaciones se preguntaba qu era aquello que hacia que Pirro, Alejandro, Amlcar y ese hijo del Barca, de tan slo dieciocho aos, destacaran por encima de todos los dems. Hacia el medioda, un soldado pidi a Antgono que fuera a comer a la tienda del estratega. El heleno se despidi de Anbal con un movimiento de cabeza y se march. El joven pnico se qued entre un grupo de informantes, hacindoles preguntas al tiempo que tomaba con ellos cereales remojados y agua. Cuando Antgono lleg al centro del campamento, estafetas se alejaban de la tienda de Amlcar. Los hombres subieron a sus caballos y se marcharon al galope. Amlcar y Asdrbal haban terminado su discusin; estaban sentados ante la tienda. Sobre la mesa plegable haba vasos y escudillas con agua, vino, judas, pan y carne. Y? Habis tomado grandes decisiones? Amlcar limpi el tenedor de dos dientes y seal el escabel vaco. Con la boca llena, dijo: Sintate. Come. Partimos esta noche. Asdrbal escupi un trozo de cartlago por encima de su hombro izquierdo. No todos, no te preocupes, Tigo. Nosotros todava tendremos un poco ms de tiempo para descansar. Amlcar observaba al ltimo estafeta, que en ese momento sala del campamento. Tal vez quieras volver en seguida a Karduba, o ir a donde sea. No. No tengo prisa. Adems dej escapar una risa dbil aqu hay un ro que quiero ver. Tigo en el Taggo, eso hay que verlo. Amlcar ri. Comprendo. Entonces vendrs. Yo partir con los hombres ms veloces y descansados. Vosotros seris la segunda lnea de batalla, por decirlo as. Explic el plan a media voz. Segn haban informado los estafetas, los vetones haban reunido su ejrcito a un da de camino al norte del Taggo. Deban ser alrededor de quince mil hombres. Amlcar quera emprender una marcha forzada esa misma noche, para llegar antes del amanecer a un determinado vado del Taggo que fortificaran provisionalmente en previsin a una eventual retirada. Para eso hacan falta doscientos hombres. Con los otros haremos una visita a los vetones a la hora del desayuno. El plan prevea tres sorpresas. Primero, la marcha nocturna y el ataque en un momento inesperado; segundo, la arremetida de cuarenta elefantes contra la caballera de los nmadas; 192

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tercero, el combate de formaciones cuadrangulares de coraceros contra las indisciplinadas hordas de jinetes. En todo caso, tenemos muy pocos catafractas para plantear una batalla pura mente de caballera dijo Amlcar despus de la comida, inclinado sobre el preciso mapa extendido dentro de la tienda Quiero liquidar esta locura rpidamente, sin recurrir a . nuestros aliados. Seal un punto muy al este de all. Aqu se han reunido los oretanos. No podran reunirse con nosotros hasta dentro de varios das; adems, ser mejor que les demostremos que podemos resolver estas pequeeces sin su ayuda. El millar de hombres que vendr con vosotros lo har posible. Levant la mirada hasta el rostro de Asdrbal. Un golpe duro y veloz nos devolver por fin la tranquilidad que necesitamos para poder ocuparnos de asuntos ms importantes. La cruel guerra de la paz dijo Asdrbal torciendo el gesto Carreteras, graneros, . ciudades. No estara mal, Barca. Amlcar parti al atardecer. Adems de los elefantes, llev consigo a dos mil soldados de armamento ligero, cuatro mil coraceros, mil arqueros y honderos y quinientos jinetes nmidas, procedentes de los cuatro campamentos. Tambin Anbal se puso en marcha; el hijo del Barca cabalgara con ochocientos catafractas hacia el oeste, casi hasta la frontera del pas de los oretanos, y de all hacia el norte, donde tomara otro vado del Taggo y, por la maana, aparecera en el campamento vetn tambin para desayunar. A medianoche partira Asdrbal con el resto de las tropas unos tres mil hombres entre escaramuzadores y soldados de a pie de diferentes tipos y el bagaje, para llegar hacia el medioda al vado utilizado por Amlcar. Tras cuatro horas de una marcha casi agradable a travs de la ondulada meseta, hicieron un breve descanso. Antgono haba desmontado; estaba apoyado contra un peasco, bebiendo agua de una bota. Asdrbal cabalgaba a lo largo de la caravana, ocupndose de la gente. Tres jinetes se acercaron a galope tendido desde el sol naciente. Antgono, que al estar bastante adelantado fue el primero en verlos, se llev dos dedos a la boca y silb. Asdrbal, bastante lejos de all, no oy el silbido, pero los soldados se encargaron de hacer correr la alarma. Eran tres catafractas de Anbal. Lo que tenan que informar poda resumirse en dos palabras: traicin, emboscada. Los oretanos dijo jadeando el jinete de ms edad se han puesto en marcha, no con nosotros, sino con los vetones, contra nosotros. Asdrbal hizo preguntas rpidas y precisas. Los jinetes de Anbal haban chocado contra la retaguardia del ejrcito oretano; la fuerza principal de los beros ya deba encontrarse al norte del Taggo, y atacara a las tropas de Amlcar por los flancos. Como los oretanos marchaban hacia el Oeste pasando entre las unidades de Amlcar y las de Anbal, era cuestionable que los mensajeros enviados pudieran poner sobre aviso al Barca antes de la desgracia; por otra parte, el recorrido previsto para la caballera de Anbal ya no era posible. Anbal intentar abrirse paso hasta el vado dijo el catafracta. Sus ojos buscaban respuestas. Asdrbal se volvi hacia los generales que estaban cerca de l. Escolta mnima para el bagaje dijo Todos los dems partid de inmediato, hacia el . Taggo. Conocis la direccin. Nosotros iremos detrs. Ech una mirada al rojo cielo del Levante. Poco antes del medioda, con suerte murmur tan despacio que slo Antgono pudo orlo Podis cabalgar ms? . Los tres catafractas asintieron. Los caballos estaban agotados, los hombres tambin, pero cabalgaran. 193

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Coged caballos frescos, del bagaje. Quitaos las corazas, as seris ms veloces. Asdrbal reflexion Podis cambiar de caballos en los campamentos intermedios, o dar . el mensaje y pedir a otros jinetes que lo transmitan. Maharbal est en la pendiente norte de las Montaas Negras. Que rena inmediatamente a todas las tropas disponibles y las ponga en marcha, de ser necesario en varios grupos. Est claro? Se inclin hacia delante y levant la mano derecha; los jinetes juntaron sus manos con la suya. En los campamentos intermedios, separados entre si por dos das de marcha, haba enfermos, provisiones para la marcha de regreso y unos cuantos hombres para asegurar la posicin. Entre todos no sumaban ms de doscientos soldados, como mucho. Y las grandes fortalezas se encontraban dispersas por todo el sur de Iberia. Antgono cogi la empuadura de la espada britana que haba estado destinada a Aristn. Asdrbal, Amlcar y Anbal disponan, en total, de unos once mil hombres; los vetones y oretanos deban estar en condiciones de enviar al campo de batalla a, por lo menos, treinta mil soldados. Con mucha suerte, Maharbal tardara una luna, quizs un poco menos, en enviar a la meseta del Taggo a otros cinco mil hombres, que reuniran a los supervivientes y adornaran las tumbas. Asdrbal miraba a los jinetes que cabalgaban hacia el bagaje para escoger tres caballos de carga ms o menos descansados; luego dirigi la mirada hacia el norte, donde pequeos grupos encabezados por sus generales haban empezado la marcha forzada. Quieres volver? pregunt, sin mirar a Antgono. El heleno solt una carcajada. Adnde, prncipe de la paz? La muerte siempre se encuentra detrs de uno. Sigamos adelante. Ms tarde, cuando hubo tiempo para hablar y pensar, comprendieron que lo nico positivo haba sido el ataque rpido de Amlcar. El ataque no sorprendi a los vetones, pero se realiz demasiado pronto para stos, pues los oretanos aun se encontraban a algunas horas de marcha del lugar del encuentro. Todo lo dems sali mal. La traicin de algunos informadores haba puesto sobre aviso a los vetones. Cuando arremetieron los elefantes, hogueras empezaron a arder por doquier. Los vetones aguardaron tras una falange de carros de bueyes cargados con montones de lea que fueron incendiados rpidamente. Los grandes animales de las estepas libias se quedaron paralizados, retrocedieron, echaron a correr hacia los lados, perseguidos por jinetes vetones que les arrojaron antorchas y lanzas. Era slo gracias al arte y la tenacidad de los hindes que los elefantes haban salido desenfrenados a travs de la meseta, en lugar de dar media vuelta y arrollar a las tropas de Amlcar. Las formaciones cuadrangulares escalonadas se mantuvieron firmes y rompieron las primeras oleadas de jinetes, pero luego fueron obligadas a retroceder. Los arqueros y honderos pudieron proteger los flancos y mantener a raya a los nmadas durante un tiempo. Apuntaban a los caballos. Amlcar estaba en todas partes; slo gracias a su presencia la rpida retirada a que se vieron obligados no se convirti en una huida desordenada. Pero cuando Asdrbal y Antgono llegaron con sus extenuados hombres a la pedregosa orilla sur del Taggo las formaciones ya se haban disuelto. Al otro lado del ro se haba desatado una encarnizada batalla cuerpo a cuerpo. La mayora de los vetones haban perdido sus caballos o haban desmontado para pelear a pie. Amlcar estaba montado sobre un semental ibrico alazano en lo ms recio de la lucha, reparta golpes a diestro y siniestro, empinaba su caballo, le haca pegar coces y luego giraba. Junto a l, tan alto y macizo como su padre, Magn arrasaba a los enemigos como un poseso. La buena preparacin, la dureza y resistencia de las tropas brcidas casi compensaba la enorme superioridad numrica de los vetones; sin embargo, poco a poco estaban siendo obligados a retroceder hacia el ro, y no tenan la posibilidad de emprender una retirada ordenada hacia la orilla meridional. 194

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La gente de Amlcar haba levantado all un campamento cuadrangular. Los terraplenes estaban reforzados con piedras, varas y lanzas, y ofrecan una mejor posicin defensiva; pero primero los hombres tenan que cruzar el ro, que no era muy ancho pero si bastante caudaloso y muy profundo a ambos lados del vado. Bloques de piedra se levantaban sobre el lecho del Taggo, formando una pequea y espumante catarata a la izquierda del vado. Un estafeta de los catafractas lleg cabalgando ro abajo por la orilla meridional; buscaba y encontr a Asdrbal. El pnico estaba junto a los terraplenes del campamento, impartiendo rdenes casi sin moverse sobre su caballo azabache. Herados y generales estaban a su lado, partan, regresaban. Qu seales tocaban cules trompetas, eso era algo que slo poda adivinarse. Soldados cruzaban el vado con el agua hasta la cintura, saltaban de piedra en piedra sobre la catarata, nadaban ro arriba y ro abajo. Algunos, agotados por la marcha forzada, eran arrastrados por la corriente; la mayora alcanzaba la otra orilla y se precipitaban al combate. Otros, que reciban las rdenes o escuchaban las seales de trompeta, abandonaban el barullo y volvan a la orilla sur: escaramuzadores, honderos, arqueros, menos aptos para la lucha cuerpo a cuerpo que para defender el campamento y cubrir la retirada. Un tercer gigante, grande y ancho de espaldas, apareci junto a Amlcar y Magn, con los brazos estirados y la espada empuada con las dos manos; giraba como una peonza. Antgono, que hasta ese momento slo haba visto detalles inconexos de la batalla, como en un delirio febril, volvi en si cuando el catafracta lo hizo a un lado para llegar hasta Asdrbal. El estafeta seal hacia la derecha, ro arriba. Media hora dijo jadeando Anbal. Formar una cua y cabalgar sobre los . vetones. Pero... hombre respiraba con dificultad Los oretanos vienen detrs. El . Asdrbal hizo unas caricias a su caballo, que no cesaba de resoplar. Antgono no poda comprender cmo el pnico era capaz de mantener la calma y tener una visin global de la batalla. Pero de la incomprensin del heleno surgi de pronto una extraa lucidez. Antgono se inclin hacia delante y grit: Djame los elefantes! Asdrbal lo mir, arrug la frente, asinti. Antgono dio un tirn a las riendas de su caballo y sali galopando hacia el oeste, ro abajo, donde se haban reunido los grandes y sobresaltados animales. Asdrbal Barca, que entonces contaba diecisis aos, haba hecho el milagro de reunir a casi todos los elefantes de la ribera opuesta y hacerlos cruzar el ro. El muchacho estaba en el limite de sus fuerzas; apenas levant un tanto la mano izquierda cuando reconoci a Antgono. Tigo! T aqu? Antgono respondi al saludo con la mano derecha. Quera veros morir dijo Todava pueden utilizarse los elefantes? . Hasta un lmite. Quiero usarlos para defender la orilla. Anbal pronto estar all, al otro lado. Los oretanos vienen tras l. Asdrbal lo comprendi en seguida; su rostro palideci an ms. Tambin ellos? Ojo rojo de Melkart! Deja las maldiciones para ms tarde. Haz que los elefantes den la vuelta por detrs del campamento y crucen el ro. Cuando Anbal haya pasado, intenta detener a los oretanos con tus animales. Asdrbal enarc las cejas; luego asinti. Desesperado, pero razonable. Se dio la vuelta para impartir las rdenes, pero Antgono levant el brazo. Espera. Dame cinco. Tengo otra cosa en mente. 195

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Pusieron en marcha a los animales tan rpido como fue posible, los hicieron rodear el campamento y avanzaron un poco ms, ro arriba. El hijo de Amlcar llam por seas a algunos arqueros y empez a cruzar el Taggo. Entre tanto, Antgono haba reunido a unos cuantos baleares. Estos ayudaron al heleno y a los conductores de los elefantes a pasar cuerdas alrededor de grandes bloques de piedra. En ese lugar el ro era ms estrecho y rpido. La maniobra dio un resultado sorprendente. Los elefantes arrastraron los bloques de piedra al agua; los hombres formaron una cadena y taparon los espacios vacos con piedras ms pequeas. Encima del dique de piedra se form un pequeo embalse; el agua se filtraba a travs de agujeros y brechas de la masa de piedra, pero a pesar de ello pronto disminuy el caudal del ro. Antgono dej las cuerdas atadas a los bloques de piedra y explic a los baleares qu deban hacer despus. Luego regres al galope hasta la posicin de Asdrbal el Bello. El libiofenicio Muttines, quien mandaba a los nmidas de Amlcar, dirigi su caballo hacia el ro, ahora fcilmente vadeable, lleg a la orilla meridional, cambi algunas palabras con Asdrbal, inclin la cabeza y regres a su puesto. Pareca haber conseguido retirar del combate a la mayor parte de los nmidas. Cabalgar alrededor de los vetones, los molestar un poco y dejar el camino libre para Amlcar dijo Asdrbal. Continuaba ahorcajado sobre su caballo negro, que daba la impresin de no haberse movido Buena idea, Tigo, tu dique. Se volvi, llam con un . seal al jefe de los honderos y arqueros y seal algunos lugares de la orilla. La intervencin de los hombres llegados con Antgono y Asdrbal haba servido para rechazar por unos momentos a los vetones y crear el espacio libre que tan urgentemente necesitaban los apurados soldados de la orilla norte. Las primeras tropas vadearon el ro, alcanzaron la orilla sur, protegida por honderos, lanceros y arqueros, y formaron filas de contencin detrs de los escaramuzadores. Los heridos se arrastraban hacia el campamento. Al otro lado del ro, los tres gigantes conducan un avance que deba servir para conseguir ms espacio. El caballo de Amlcar ya haba cado; al igual que Magn y el tercer gigante, el Rayo ahora luchaba a pie. A la derecha podan orse las enfurecidas trompetas de los elefantes. En ese momento cay el rayo del hijo mayor del Barca. Los jinetes de armaduras formaban dos cuas que cayeron sobre los flancos de los vetones con las lanzas en ristre, abrieron dos terribles brechas en las filas de los nmadas, se abrieron paso a travs de stos, dieron media vuelta; las cuas se convirtieron en abanicos, en semicrculos, en grupos pequeos, volvieron a disolverse, formaron cuadrados, se pusieron en lnea, dispersaron a los vetones. Por un instante, Antgono crey ver a Anbal levantando la espada. Pero los nmadas eran luchadores resistentes. Los catafractas apenas se haban reunido y girado para detener el ataque de los oretanos con los elefantes y los nmidas, cuando los vetones ya volvan a arremeter contra los hombres de Amlcar. Casi las tres cuartas partes de stos se encontraban ya en la orilla meridional, en el campamento o en el ro. Amlcar, Magn, el tercer gigante y una pequea falange de hoplitas libios cubran la retirada a los otros. Los elefantes y los, quiz, setecientos jinetes, pudieron debilitar y resquebrajar la embestida de los oretanos, pero no rechazarla. No poda precisarse qu era lo que suceda, pero los vetones fueron los primeros en sentir su efecto. Catafractas, nmidas, elefantes que no cesaban de bramar y oretanos aislados atravesaron con furia las filas nmadas. Los ltimos soldados pnicos pudieron abandonar la orilla derecha casi sin prisas; Amlcar y los otros dos gigantes fueron los ltimos que lo hicieron. El Rayo trep a un bloque de piedra que se levantaba en el centro del ro. Sangraba por varias heridas leves. Su peto de cuero estaba hecho trizas; alrededor del cuello y los hombros llevaba la piel gris de llama. El estratega de Libia e Iberia daba rdenes sin dejar de blandir la espada. Slo ahora pudo sentir Antgono el ruido ensordecedor que los bramidos de los elefantes y las ocasionales seales de trompeta de 196

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los heraldos haban acallado. Magn y el gigante de anchos hombros llegaron a la mitad del Taggo; en la orilla norte se agolpaban vetones a quienes honderos y arqueros an impedan empezar a cruzar el ro. Amlcar seal ro arriba; luego baj del bloque de piedra y avanz hacia la orilla sur. Lanzas volaban tras l y los otros caan en la orilla o en el agua; a veces parecan cambiar su trayectoria en el ltimo momento, como por arte de magia, para no herir al estratega. Por encima del vado, que ahora casi se igualaba a la tierra firme, los primeros jinetes oretanos entraban en el ro. Antgono levant el escudo que haba tomado de un soldado cado y lo movi de un lado a otro. El jefe de los baleares haba estado esperando la seal junto al dique. Los elefantes tiraron. Dos grandes bloques de piedra se desprendieron del dique, el resto cedi ante la presin del agua embalsada. El torrente de agua hizo desaparecer a los oretanos y a sus caballos; era como si nunca hubieran existido. Entonces comenz la dolorosa y tenaz pesadilla. Amlcar ya casi haba alcanzado la orilla sur. Un bloque de piedra aminor la furia del torrente de agua, que slo lleg hasta los muslos del estratega. Salpic espuma, cubriendo a Amlcar, Magn y el tercer gigante. Las lanzas de los vetones seguan volando sobre el ro. Antgono sinti que algo le oprima el corazn. Por su mente cruz una imagen vaga en la que se vio a si mismo y al viejo sacerdote de piel cobriza del otro lado del ocano junto aquel altar que emita un resplandor dorado y opaco bajo la luz turbia de esa maana, y desde algn lugar infinitamente lejano le lleg la voz frgil y quebradiza: La piel de llama nunca debe tocar agua con espuma, la materia de la vida despierta la maldicin de la muerte. La flecha de un gatlico se clav en la garganta del vetn que haba arrojado la lanza. El arma vol trazando un extrao arco, empez a caer, se hundi en el llama y en la espalda de Amlcar; atraves su cuerpo. Amlcar se tambale, estir los brazos, se cogi a Magn con la mano izquierda, busc la punta de la lanza con la derecha. Durante un momento, un silencio sepulcral se cerni sobre las dos orillas; el torrente de agua ya haba pasado, y el Taggo flua silencioso. Por primera vez desde que llegara al ro, Asdrbal se movi. Dirigi su caballo hacia el ro, hasta ms all de donde se encontraban los tres gigantes, los cubri de otras lanzas arrojadas desde la otra orilla, desenvain la espada, la levant y grit: Barca! Su voz reson por encima de la corriente. Los soldados, aturdidos, paralizados, espantados, parecieron despertar; recogieron el grito, gritaron el titulo de su estratega hacia el mundo, contra el cielo. Ms tarde, Antgono comprendi que Asdrbal los haba salvado a todos. Vetones y oretanos cruzaron el ro por encima y por abajo del campamento, pero sus ataques fueron rechazados. Tras las malas horas junto al ro, los hombres se entregaron a un vrtigo asesino cuando cay el jefe, el invicto, el invencible. La magia del nombre los devolvi a las alturas. Sin Asdrbal aquello se hubiera convertido en una carnicera en la que el ejrcito pnico apenas si se hubiera defendido. Amlcar segua con vida cuando lo trajeron a la orilla. Asdrbal cabalgaba ro arriba y ro abajo, enardeciendo a los hombres que chocaron con el ltimo ataque de vetones y oretanos. Asdrbal Barca se haba arriesgado y haba conseguido lo imposible: detener a los elefantes puestos en fuga muchos de los cuales estaban heridos reunirlos y devolverlos a , la batalla. Junto a los elefantes de Asdrbal, los nmidas de Muttines y los catafractas de Anbal atacaron con fiereza en la orilla norte, hasta que, a pesar de la superioridad de sus fuerzas, oretanos y vetones tuvieron que retroceder, agotados y ebrios de victoria despus de haber arrojado a los pnicos al otro lado del ro y haberlos privado de su famoso e irreemplazable estratega. Amlcar respiraba a estertores. Del pecho y las comisuras de los labios le chorreaba sangre. Tena la cabeza apoyada en el regazo de Antgono. El gigante de anchos hombros segua luchando junto a la orilla. Magn estaba arrodillado junto a su padre agonizante, plido 197

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y con el rostro convertido en piedra, ms como un anciano que como un muchacho de catorce aos. Amlcar miraba hacia arriba; sus ojos parecan alejarse. Vio a Magn, intent sonrer, tosi entre espasmos. Ms sangre brot por su boca. Cuando la lucha en la orilla estuvo decidida, apareci tambin Asdrbal el Bello; se abri paso entre las filas de hombres silenciosos y se arrodill junto a Amlcar. Aquel rostro que haba permanecido inmvil durante toda la larga batalla, dando rdenes fras, inteligentes, salvadoras, estaba desfigurado; lgrimas corran por sus mejillas. Se inclin hacia delante y cogi la mano de Amlcar. Seor dijo en voz muy baja amigo, padre. ; Amlcar movi la mano dbilmente, seal a Asdrbal. T dijo de forma apenas perceptible. Volte la cabeza, mir a Antgono T, . llama. Su voz ya era slo una exhalacin. Entonces sucedi lo incomprensible, inexplicable para el heleno, lo que Antgono, a pesar de haber nacido en Karjedn y a pesar de sentir que sa era su patria, no consegua entender. Este guerrero y seor al que Roma tema y consideraba invencible, que no crea en dioses, que tena motivos para odiar a su ciudad, que tantas veces lo haba abandonado; el orgulloso estratega de Libia e Iberia pronunci la antigua frmula de la ciudad de Tiro, patria madre de todos los pnicos, y de Tanit, la dadora de vida. Madre de Kart-Hadtha dijo en voz baja pero clara te devuelvo mi timn. , Luego el poderoso cuerpo se encabrit, hizo un movimiento brusco, perdi las fuerzas. Amlcar Barca haba muerto. Hacia la puesta del sol se encendieron las hogueras. Ardan en el campamento, en las dos orillas del Taggo y en la inmensa llanura que se extenda ms all del ro, donde vetones y oretanos celebraban la victoria. La tienda del estratega se levantaba en el centro del campamento. Guardas con lanzas y antorchas flanqueaban la entrada, junto a ellos ardan hogueras. Frente a los guardas se elevaba el montn de lea sobre el cual descansaba el cuerpo de Amlcar. A unos cuantos pasos de all haba dos cruces. Los dos informadores capturados por los jinetes de Anbal haban sido azotados y castrados. Despus haban sido crucificados. Por la maana, cuando el cuerpo de Amlcar fuera incinerado, esos dos lo acompaaran al reino de las sombras, para servir all al estratega traicionado. En la tienda se haban reunido los hijos de Amlcar, Asdrbal y los oficiales pnicos ms importantes. Contra la voluntad del joven Magn y de algn otro pnico, Asdrbal y Anbal haban hecho pasar a Antgono. La piel de llama yaca sobre un escabel. Debes recibirla dijo Asdrbal. Cgela, Tigo. T se la diste. Antgono inclin la cabeza. Arrastr los pies hasta el escabel y estir las manos. No dijo Magn arrebatado. Qu quieres? Asdrbal enarc una ceja y levant la mirada, irritado. A nosotros nos han engendrado en esa piel. Ha protegido a nuestro padre en muchas batallas. Nos pertenece! Antgono se inclin sobre el escabel. Se est descomponiendo rpidamente dijo asombrado Se puede ver. . La piel gris mostraba agujeros que haca unas horas no haban estado all. El suelo debajo del cascabel ya estaba cubierto de pelusas cadas de la piel. Antgono levant el llama. 198

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No! grit Magn. Djala... meteco! Se oy un ruido metlico. Anbal, dando la espalda a su hermano y la cara a Antgono, haba desenvainado la espada. La maravillosa arma britana estaba oscura de sangre encostrada. La punta tocaba la garganta de Magn. Ests loco, hermano dijo Asdrbal Barca Nuestro padre lo quera as, como t . mismo dices. Nosotros no estbamos all. Tigo es el mejor y el ms viejo amigo. La piel debe ser quemada junto con el cuerpo dijo Antgono, cansado No quiero . ser la causa de una pelea entre los hijos del len. Adems, hay cosas ms importantes que discutir. Muttines dio medio paso al frente. El rostro del joven jefe de jinetes estaba marcado por la tristeza y el agotamiento. Correcto. Qu viene ahora? Nadie dijo nada. Antgono observ, uno a uno, a los hombres que llenaban la enorme tienda. Asdrbal el Bello, representante del Rayo y cabeza del partido brcida en KartHadtha; Anbal, el hijo mayor y fiel colaborador de Amlcar; Asdrbal, Magn, Muttines, Bomlcar, Hannn, Giscn; el descomunal gigante de anchas espaldas, Anbal, a quien maestros helenos y los cronistas de los brcidas llamaban Monmaco, el que lucha solo; los otros oficiales. El ejrcito ha de nombrar al estratega dijo Antgono La ciudad ha de ratificar el . nombramiento. Esper. Los oficiales seguan inmviles, callados. Est bien. Antgono suspir. Entonces tendr que hacerlo el meteco. Anbal. El hijo de Amlcar envain su espada. Si, Tigo? Proclama al nuevo estratega de Libia e Iberia. Y dale la espada de Amlcar. Slo hay uno que puede ser el sucesor del Rayo. Anbal inclin la cabeza. Camin hacia Antgono y cogi la espada, que estaba apoyada contra el escabel. Eres ms astuto que todos nosotros dijo en voz baja al heleno Espero que tu . amistad pase del padre al hijo. Antgono trag saliva. Desde luego, hermano pequeo. Hace dieciocho aos hice esa promesa a tu madre. Luego aadi en voz alta, para que todos pudieran orlo Debes hacerlo t, Anbal. De lo : contrario todos dirn que se ha dejado de lado a alguien. El hijo del Barca sonri, se volvi hacia los otros y levant la espada de Amlcar. La sac de su vaina, la cogi por la hoja, hinc una rodilla y ofreci la empuadura a Asdrbal el Bello. Cules son tus rdenes, estratega de Libia e Iberia? Asdrbal empu la espada, roz la hoja con los labios. Traedme la cabeza del rey Arangino, el traidor oretano. Anbal se puso de pie. Ahora, seor? Asdrbal seal la salida de la tienda con la espada. Ahora, prncipe de todos los jinetes. Los oficiales murmuraron palabras de aprobacin. Anbal encontr evidente su nombramiento como jefe supremo de la caballera. 199

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Es de noche, los oretanos estn celebrando, deben estar borrachos dijo Y nos . consideran derrotados. Tienes rdenes ms precisas, seor? Haz lo que creas necesario. Abandonaron la tienda. Fuera de sta se agolpaban los dems oficiales, los suboficiales y un gran nmero de soldados. Anbal se coloc en el crculo de luz creado por antorchas y hogueras. Levant la mano. Asdrbal! grit. El astuto pnico cuya capacidad nadie dudaba, pero a quien los soldados no de profesaban un amor y una veneracin como las que sentan por Amlcar y ya empezaban a sentir por Anbal levant la espada antes de que alguien pudiera recoger el grito de Anbal. Por el Barca! Luego se relaj un momento y disfrut del jbilo de los hombres. Cuando por fin se dio la vuelta hizo un guio a Antgono. Era una misin imposible. Los caballos estaban cansados, los hombres, extenuados. Haban marchado durante toda la noche, haban pasado la mitad del da luchando, haban perdido a su estratega. Haban muerto ms de mil, y casi la mitad de los dems estaban heridos, muchos de gravedad. Anbal deliber con los oficiales, mand llamar a algunos suboficiales, habl con los soldados y, poco antes de la medianoche, regres a la tienda del estratega, donde Asdrbal estaba reunido con oficiales y escribanos, intentando formarse una imagen global de las circunstancias. No se puede hacer dijo el nuevo estratega sin levantar la mirada Es eso, Anbal? . El joven brcida se frot los ojos; no dorma desde hacia cuarenta horas. Tena la mirada fija en una silla vaca, como si la sola idea de sentarse le infligiera terror. Debe hacerse dijo cansado. Antgono le alcanz un vaso de agua caliente, especias y unas gotas de vino. Anbal intent esbozar una sonrisa y bebi. Si. Pero tenemos muy pocos jinetes. Asdrbal se coloc la caa de escribir detrs de la oreja derecha y se rasc la barba Nuestra gente ha tenido cuatro horas de descanso. Es . bastante. Maana comenzarn los lamentos, el desconsuelo. Y los beros redondearn su victoria. Antgono se apoy contra uno de los soportes de la tienda. Retirada. Cinco mil soldados ilesos, tres mil con heridas leves y dos mil gravemente heridos, bagaje y animales, perseguidos y acosados por los jinetes enemigos, a quienes la victoria sobre el invencible Barca deba haber espoleado. Esperar el ataque parapetados en el estrecho campamento, con provisiones suficientes, era la segunda manera de caer en una derrota segura. Slo quedaba el imposible ataque. Asdrbal, en quien no se adverta el cansancio ni el peso de la responsabilidad, se puso de pie y camin hacia un rincn al fondo de la tienda, donde el otro Asdrbal, el hermano de Anbal, dorma sobre un montn de pieles. Lo despert de una sacudida. Puedes hacer otro milagro con los elefantes, brcida? El muchacho de diecisis aos se apoy sobre los codos. He dormido mucho? Bah!, es igual. Qu tipo de milagro? Veintitrs animales han salido ms o menos ilesos. Lo s, seor. Asdrbal Barca se levant tambalendose, sujetndose un momento de un antorchero. Yo mismo los he lavado, alimentado y contado. 200

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Si. Anbal entrecerr los prpados. Una hora antes del amanecer seria un buen momento dijo lentamente . Hasta entonces hay tiempo para que todos los dems ocupen sus posiciones. El estratega le ech una mirada y sonri. Pensamos igual; muy bien dijo asintiendo varias veces con la cabeza As puede ir . bien. T los jinetes, yo los soldados de a pie, Asdrbal los elefantes. Una hora ms tarde, el ejrcito abandon el campamento por el lado sur, apartado del ro. El hecho de que hombres que apenas si podan andar marcharan de noche para cruzar el ro en puntos situados muy al este y al oeste del campamento y atacar a un enemigo ebrio de victoria era algo que Antgono slo poda atribuir a la formacin que Amlcar haba dado a esos hombres, la magia que desprenda Anbal y la autoridad de Asdrbal. Y a un milagro. Anbal reuni a trescientos catafractas y trescientos nmidas; cabalgaron ro arriba trazando un arco. Asdrbal, el estratega, march ro abajo con tres mil quinientos soldados de a pie, tambin trazando un gran arco. Una hora antes del amanecer, los arqueros que quedaban y los heridos leves que an podan luchar ocuparon la orilla del ro. Asdrbal Barca cruz el ro con los elefantes utilizables y algunos cientos de hoplitas libios que el estratega le haba confiado. Los dispersos centinelas de vetones y oretanos dieron la alarma, pero en seguida se vieron obligados a dejar la orilla norte del Taggo y retroceder hacia la llanura. En ese mismo momento, los jinetes de Anbal, que haban dado un enorme rodeo, arremetieron desde el norte contra un enemigo al que encontraron borracho y dormido. Los soldados de a pie de Asdrbal avanzaron desde el oeste; el ala derecha, cercana al ro, casi no encontr resistencia, y cerc el campamento ibrico por el sur. Los elefantes y hoplitas giraron hacia la derecha, ocupando el espacio que quedaba entre los hombres de Anbal y los de Asdrbal. Alrededor de ocho mil beros escaparon, otros tantos fueron tomados prisioneros, casi el doble fueron muertos por las espadas pnicas. Entre los prisioneros se encontraba Arangino, rey de los oretanos. Hacia un ao, Arangino haba partido pan y comido sal con Amlcar y Asdrbal, y haba hecho un juramento de amistad. Asdrbal lo mand azotar y pisotear por elefantes. Uno de los informadores crucificados an estaba con vida; lo encadenaron a su compaero muerto y lo quemaron con l, al mismo tiempo que arda la pira funeraria de Amlcar. Tambin haban tomado prisioneros a muchos miembros de las familias reales de vetones y oretanos. Asdrbal tom a la mitad como rehenes y, ms tarde, se los llev con l al sur; los restantes fueron puestos en libertad junto con los dems prisioneros cuando, veinticinco das despus, Maharbal lleg con refuerzos. La inesperada clemencia de los vencedores provoc que casi dos mil soldados se alistaran en el ejrcito pnico. Asdrbal firm un tratado de alianza con el hermano menor de Arangino, nuevo rey de los oretanos. Diez das despus de la llegada de Maharbal, nuevas tropas provenientes del sur se sumaron a las emplazadas a orillas del Taggo. Entre los recin llegados se encontraban los maestros y cronistas helenos. Filino de Akragas, cronista de Amlcar, llor la muerte del gran estratega, habl con un millar de hombres y, finalmente, compuso una descripcin tan conmovedora como falsa de la muerte del Rayo. Antgono se dedic a pegarse grandes borracheras con Sosilos. Los delegados del Consejo de Ancianos de Kart-Hadtha, siempre presentes en Iberia, fueron informados de la eleccin de Asdrbal como nuevo estratega y parecieron aprobarla. No habra ningn problema para que el nombramiento fuera ratificado en Kart-Hadtha. Dos lunas despus, cuando Anbal se encontraba en el norte, luchando en la regin de los salmantinos y los vacceos, Antgono recibi un escrito de Bostar en el que ste lo instaba a volver cuanto antes a Kart-Hadtha. Bostar, segundo seor del Banco de Arena, haba cedido 201

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ante las presiones del partido brcida; su riqueza y su posicin hacan que le correspondiera ocupar un lugar en el Consejo de la ciudad. l, deca en su escrito, no poda sacar ms de sesenta shiqlus de una mina de plata, ni ms de veinticuatro horas de un da, y no quera quedarse dormido ni en el banco ni en el Consejo. Pasaron ms de tres aos hasta que Antgono pudo volver a viajar a Iberia.
ANTGONO, HIJO DE ARSTIDES. SEOR DEL BANCO DE ARENA, KART-HADTHA, POR DUPLICADO A ASDRBAL, ESTRATEGA DE LIBIA E IBERIA, Y ANBAL BARCA, HIJO DE AMLCAR. POR MASTIA/KART-HADTHA, IBERIA Recuerdos, salud, provecho, viejo amigo y hermano pequeo: Gracias a vuestras formidables fuentes ya debis haber recibido noticias sobre la embajada del Senado de Roma. Slo quiero poneros un poco al corriente sobre la atmsfera que se respira en la ciudad, pues es posible que vuestros informantes hayan desatendido esta cuestin debido a la gran cantidad de nuevos acontecimientos. La riqueza de la ciudad es cada da mayor, el comercio florece, el interior est tranquilo y al parecer satisfecho con las nuevas maneras de proceder; no hay motivos para temer un nuevo levantamiento en Libia. Todas las indemnizaciones y deudas de la guerra han sido saldadas hace seis aos; la indignacin y desconfianza que alguien pueda albergar contra las empresas de los brcidas en Iberia pierden toda validez a la vista de los ros de plata que llegan a Kart-Hadtha procedentes de vuestras montaas.

Quiz seria mejor decir Kart-Hadtha en Libia; pues ste es uno de los puntos que siempre estn suscitando dudas y malestar. Los metecos helenos llaman a vuestra ciudad Nea Polis, el Consejo asegura Bostar la llama Kart-Hadtha en Iberia. Uno de los miembros de la embajada romana dice que en Roma se la llama Cartago Nova, y probablemente al Senado le parece que aqu deberamos llamarla Kart-Hadthadtha o algo semejante; un trabalenguas, como corresponde al idioma fraccionado de los romanos. Nueva ciudad nueva, algo apenas un pice ms confuso que todo lo dems, como, por ejemplo, las opiniones sobre tus monedas, oh Asdrbal. La gente ya te llama rey de Iberia y se preguntan quin es el estratega de Libia, si acaso es la misma persona, o si a lo mejor el estratega de Iberia quiere ser pronto rey de Libia. Despus contemplan con desaprobacin vuestras monedas, adornadas por uno de los lados con la cabeza del estratega, como si de un soberano heleno se tratara. Pero, dicen otros, ha mantenido el tipo de las monedas pnicas; y observan el reverso del shiqlu ibrico, con el corcel y la palmera, los smbolos de Kart-Hadtha en Libia. Prueba de lealtad, dicen. No, dicen los otros: seal de que tambin quiere reinar aqu.
Tambin son confusas las oscilaciones del Consejo; lo mismo las del Senado de Roma. Cuando, aos atrs, los romanos se sintieron preocupados por las empresas de Amlcar en Iberia y le enviaron una embajada, Amlcar remiti la embajada al Consejo de Kart-Hadtha. Ahora estn preocupados por las empresas de Asdrbal (ellos, que han reducido a polvo al imperio ilirio y estn planeando la guerra contra los celtas del norte de Italia!) y han enviado una embajada a Kart-Hadtha, pero el Consejo la ha remitido a Asdrbal. Hannn maldice a los brcidas tres veces al da (antes del desayuno, despus de la comida del medioda, entre los dos platos principales de la cena) y en todas las sesiones del Consejo, adems, es de suponer, de cada vez que visita su letrina guarnecida de alabastro. Vuestra aventura ibrica debera desaparecer de la faz de la tierra, pero os remite a los mensajeros de Roma. Vuestras tonteras ibricas deberan cesar de inmediato, pero l gana con el comercio y, como miembro del Consejo, se embolsa parte de vuestras remesas de plata. Vuestra aventura ibrica hace peligrar la paz, pero como vosotros mantenis ms tropas y construs en Gadir y la nueva Kart-Hadtha ms barcos que los que la ciudad estipulara en su momento, l comienza la reduccin de la flota pnica y reduce a la mitad el ejrcito de Libia. Tiene la mayora, as que se hace lo que l quiere que se haga. Algo similar ocurre en Roma. Los amigos de Hannn, los viejos terratenientes de los Fabios y otras familias, quieren preservar las costumbres de Roma y la educacin de Roma y el aislamiento de Roma. Pero son ellos los que tratan con Hannn. Los brcidas de Roma, si la comparacin no os resulta ofensiva, se renen en torno a los Cornelios; stos quieren apertura, desarrollo y comercio, en lugar de aislamiento y cultivo de la tierra; y, puesto que los Fabios fomentan el aislamiento negociando con un enemigo como Hannn, los Cornelios buscan la apertura promoviendo la delimitacin de Roma. El mundo es una casa de locos.

Por otra parte, los inquilinos de la parte pnica de esa casa de locos se restablecen de manera extraa. Durante la Guerra Romana, cuando las cosas iban mal, y durante la Guerra Libia, cuando difcilmente podran ir peor, se mostraban tan satisfechos con las circunstancias que se ahorraban cualquier gasto que pudiera cambiar las cosas. Ahora que la ciudad nada en 202

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oro, refunfuan sobre el entumecimiento de todos los asuntos y reclaman aventuras. Desde hace algn tiempo hay un poeta annimo que advierte y transmite estas disposiciones anmicas. Por lo general sus obras aparecen en algunos cientos de copias al mismo tiempo. A Hannn la boca se le llena de espuma con slo escuchar la palabra verso. El poeta firma como khmrs brq, lo que suele leerse como Kahmras el Rayo. Creo que ms bien habra que interpretarlo como el Homero brcida. Os envo adjunta una copia de su ltima obra; algunas de las alusiones son evidentes para cualquiera, otras, slo para los habitantes de Kart-Hadtha. Hace poco estuvo circulando una hoja con una caricatura burlona: un obeso miembro del Tribunal de los Ciento Cuatro apareca desnudo en el esplndido bao de los jueces, y reciba monedas de un hombre vestido con bonete de sacerdote y toga romana: Hannn, por supuesto. El pintor fue descubierto, le cortaron la mano derecha. Hannn, a quien no slo molesta nuestro Banco de Arena, quiere someter a la vigilancia del Consejo a todos los grandes negocios como bancos y compaas navieras y establecer un Consejo de Vigilancia estatal. Y, sabis que tiene un pie de Matho, embalsamado? El resto del poema el puerto hacia el mundo, que no es ms que agua salobre y un fuerte nocturno, los carros con los esqueletos, Hannn el soberano y sacerdote de Baal, el entumecimiento y ahogo general no necesita ninguna explicacin.
Agua salobre, peces muertos, barcas podridas y plidos rostros, al puerto inclinados. La muerte es vagar por el fuerte nocturno. El adarve del sueo lo ocupan aquellos que el control de las almas ostentan. Ha mucho dejaron las ratas el sueo que se hunde. El humo entre mesas va y nada el espa. A l le cuestionan el orden sin tacha. Por nuestro bien todo est regulado. Atento el posadero obedece y perfora la tarja; estamos sin blanca y sin nada de estima. Carros de esqueletos abandonan la ciudad. El hombre de pata de palo es pagadero en plazos; en el tesoro del soberano los dedos se apilan.

Abre ya el banco de miembros? El Consejo de Vigilancia amputa (pide en la versin de


Edhasa (V. E).

Mano de asesino, oreja de espa, boca de la ley; envenenadores traman lepras en cargos pblicos; Vino aceitoso lubrica la lengua a pesar del cuidado. El pintor perdi la mano en el templo; pint desnuda a la diosa celeste. Fue un fracaso el deseado encubrimiento. Una vez fue el sosiego la bondad del templo; hoy se venera el orden terreno. El templo os es sagrado y el orden ruge: intocable. Loor del seor entumece las lenguas de cantores, Loor del esclavo rompe las plumas de poetas. Bilis en letrinas electorales, y nosotros slo sabandijas. Muchos vomitaron estas ideas en el puerto. El barco est amarrado. Propietarios y funcionarios ya no lo quieren a flote.

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Piratas estatales ocupan la taberna, sobornan al posadero con su propia renta. Nosotros, despojados, omos: quieren nuestro bien; nuestro bien: pies que se muevan. nuestro bien: mentes giles. Opinar, transmitirlo con cuidado. Ya se ha considerado. La puta muestra el pubis, pagas por adelantado, luego ella te invita.

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Vino antes de joder, te quedas sin chorra y jodido. (Vino antes del choque, no hay nada mejor y ests quebrado V.E.) La noche, un mdico iba sin tino al rey (De noche un curandero se vuelve soberano:
V.E.)

los enfermizos llenamos las tascas. (Nosotros los enfermos llenamos los burdeles V.E.)
Maana subastarn los dedos del mdico. Y ste es el resumen del sentir del pueblo, tanto de libios como de metecos: que cierta vez alguien compar a Kart-Hadtha con un barco anclado, debido a su situacin en la costa libia, y que ahora le han quitado los remos y las velas a ese barco. Riqueza, gente, posibilidades.., y no sucede nada. En Libia debera ocurrir algo similar a lo que estis haciendo en Iberia. Puesta en marcha, expansin, unin de pnicos, libios, nmidas y metecos en una grande y nueva unidad capaz de imponerse en el inevitable choque con los piratas romanos. Pero eso slo sucede gracias a vosotros y nicamente en Iberia. Aqu, por el contrario, pronto todo lo que no est al servicio de Hannn ser considerado criminal. Mi mente est con vosotros; el resto la seguir pronto. Tigo

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9 EL TRATADO DE ASDRBAL
Algunos encuentros no se podan evitar, aunque Antgono sabia que Hannn no los buscaba. No deba producirse otro choque; fra cortesa atenuada por la irona dominaba los encuentros entre Antgono y Hannn cuando stos no podan eludirse: grandes discusiones comerciales, por ejemplo. Por lo dems, desde la Guerra Libia ambos dirigan sus empresas como barcos de guerra que se observaban mutuamente, pero siempre desde una distancia prudente. Cuando, pocos das antes del viaje que Antgono tena pensado hacer a Iberia, un colaborador de Hannn pidi al heleno que se presentara a una sesin del Consejo, Antgono qued muy sorprendido. Bostar, quien haba descuidado un poco los asuntos del Consejo durante las ltimas semanas, para poder preparar mejor lo que habra de hacerse durante la ausencia de Antgono, al conocer la noticia se limit a encogerse de hombros. Se encontraba en medio de una larga y varias veces interrumpida caminata de ventana a ventana. El viejo despacho de la planta baja, con su ventana al puerto y el pasillo hacia la mitad de la ciudad a la que daba el banco, haba estado bien para una rpida incursin en los negocios; pero poco a poco se haba ido quedando pequeo. El nuevo y gigantesco despacho y cuarto de archivos ocupaba casi toda la segunda planta; tena algunas ventanas que daban al puerto y otras a la ciudad, paredes derribadas y reemplazadas por multicolores arcos de ladrillo, mullidas alfombras, interminables estantes de madera clara, pesados arcones oscuros y tallados, espaciosas mesas, sillas de tijera, sillones de cuero, amplios divanes, braseros y espejos de metal que multiplicaban la luz de antorchas y candiles, posibilitando el trabajo en das oscuros o despus de la puerta del sol. Bostar lea al mismo tiempo que andaba; casi sesenta pasos desde el lado del puerto hasta el lado de la ciudad. Desde hacia varias lunas sufra dolores de espalda cuando estaba mucho tiempo sentado, debido a una cada. No haba sido sencillo acomodar todo de manera que pudiera caminar leyendo sin riesgo de romperse una pierna, tropezar a cada momento o tener que dar grandes rodeos. No tienes nada ms que decir, aparte de encogerte de hombros? Bostar refunfu y levant la mirada del rollo de papiro. Estaba bajo un arco de ladrillos rojos y blancos, adornado con trozos de gata y prfido, y flanqueado por puos de bronce recubierto en plata que sostenan las antorchas. Qu otra cosa podra hacer? Conoces a alguien que no se encoja de hombros al or las ocurrencias de Hannn? Mal humor? Dolor de espalda. Fuera de eso, precisamente estoy reuniendo todo lo que te har falta en el Consejo. Antgono tosi. De modo que ya sabes de qu se trata. De qu puede tratarse? T eres meteco y no tienes nada que hacer en el Consejo. Si, a pesar de todo, te invitan a una sesin, tiene que tratarse de algo que te concierne directamente. Al Consejo de Kart-Hadtha no le preocupa tu estado de nimo ni cmo marcha tu estmago, pero eres propietario del Banco de Arena, una flota, una docena de caravanas, minas, alfareras, talleres, herreras, vidrio, lo que quieras. pnico volvi a hundir los El ojos en el papiro y empez a caminar a grandes pasos. Antgono lo sigui con la mirada . As pues, tus negocios. Todos los grandes comerciantes, banqueros y armadores pnicos tienen un lugar en el Consejo. T no. Pero tus empresas son las ms grandes. Sospecho que se trata de esa tontera que han urdido los Viejos para tener todo en sus manos. La vigilancia del Consejo sobre todos los negocios. Antgono torci el gesto. 205

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Qu reglas sigue esa supervisin? Bostar volvi a aparecer bajo el arco, se acerc al escritorio de Antgono y apoy la cintura en el borde de ste. Las reglas que permiten hacer todo a Hannn y los suyos, y prohben todo lo posible a los dems. Est claro. Y qu pensis hacer contra eso? Himilcn, Cartaln, Adrbal y los dems? Hasta donde yo s, han sostenido correspondencia con Asdrbal y preparan algo. Pero no s exactamente de qu se trata. Arrug la nariz Probablemente es algo tan secreto que . slo su ineficacia puede ser ms grande que todos los cuchicheos que llevamos hasta ahora. Antgono ri. Debes tener la espalda muy mal. Te convierte en un verdadero filntropo. Bostar resopl. Cuando vala la pena portarse bien con esa chusma... Pero, adems de todo lo que los Viejos han hecho en las ltimas lunas... Podras terminar alguna de las prximas diez o doce frases, para que un meteco alcornoque pueda comprender lo que quieres decir? Bostar intent esbozar una sonrisa; luego su rostro se descompuso, el pnico se llev las manos a la espalda. Bosta de caballo, mierda de rata! dijo en voz baja Si no tuviera esta maldita . columna! Encontraras un agradable recibimiento entre la gente de Hannn. Contina. Si. Hannn afirma que nuestros amigos de Mastia (Kart-Hadtha en Iberia) han construido treinta trirremes y veinte penteras. En el excelente puerto construido por Asdrbal. Por eso podemos reducir a la mitad la flota que tenemos aqu. Dice Hannn. Y, en Iberia, siempre segn las fuentes de Hannn, hay un ejrcito permanente de ms de cuarenta mil hombres. Antgono sonri con irona. Las fuentes de Hannn son turbias: Asdrbal siempre las est agitando para que no brote agua limpia. Bostar reemprendi su caminata. De tus palabras se desprende que las fuerzas de Iberia son mayores. Da igual: Asdrbal es estratega de Libia e Iberia, y si tiene tantos soldados, los grandes gastos que hace Kart-Hadtha para la defensa Libia son superfluos. Dice Hannn. Asdrbal, como estratega de Libia e Iberia, debe asumir todos los gastos. Ya, claro. De su propio bolsillo, no? Y qu dice Hannn sobre Roma? Bostar enroll el papiro, lo cogi con la mano derecha y sigui hablando sacudiendo el rollo. Roma es nuestra amiga y socia. Dice Hannn. Roma slo tiene cuarenta barcos de guerra. Dice Hannn. Los otros ciento sesenta estn siempre anclados en no se sabe qu puertos, y no cuentan. Correcto. En caso de guerra tampoco zarparn, sino que seguirn en los puertos. Ojo rojo de Melkart! Exacto. Y Roma slo tiene cuatro legiones, que no llegan ni a veinticinco mil hombres. Dice Hannn.

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Y cuatro legiones de aliados que trabajan unidas a las legiones romanas. Y hombres aptos para la milicia con los que se podran formar por lo menos cuarenta legiones, y que serian reclutados de inmediato en caso de guerra Ts, ts, ts. Bostar miraba al heleno casi con repugnancia Cmo se pueden tener . pensamientos tan perversos? Hannn estara espantado. Los romanos son amigos nuestros! Dira. Oh desconfiado meteco! Dira. Qu asco! Aadira. Claro. Amigos que caen sobre nosotros apenas damos la menor seal de debilidad. Ya tienen Sicilia y Sardonia. La prxima vez querrn Iberia, Libia y todo lo dems. Antgono ense los dientes Eso ya lo hemos superado. Dira Hannn. Dime, ha terminado esa . historia de los sacerdotes de Tanit? Cules? Los sacerdotes para el templo de Asdrbal en Mastia? No, cmo podra terminar? Si el brcida quiere una Kart-Hadtha propia, con flota propia y templos propios, que tenga la amabilidad de hacer l mismo de sacerdote. Dice Hannn; o al menos algo parecido. Esplndido. Ser una sesin importante del Consejo, espero que ninguno de los vuestros espere que me comporte particularmente bien. Bostar se detuvo, dando la espalda a una de las ventanas del lad0 del puerto. Al contrario. Hay una cierta... si, una cierta amargura. Casi todos los consejeros brcidas tienen que besar los pies a Hannn por cortesa y defensa propia; pero en realidad les gustara arrancarle las piernas a mordiscos. Ninguno de ellos es lo bastante fuerte para oponerse realmente a los viejos retrgrados. Yo podra hacerlo, teniendo el respaldo de tu... ... nuestro... ...banco. Somos un hueso duro, incluso para Hannn. Pero, fuera de nuestros pequeos negocios, yo soy un hombre sin influencia, un pequeo consejero brcida. En el mundo hay muchos hombres a los que Hannn odia, pero desde la muerte de Amlcar slo hay dos a los que teme. Uno est muy lejos de aqu: Asdrbal. l no puede hablar maana en el Consejo. El otro eres t, amigo. Por eso mi corazn da saltos de alegra al saber que te han invitado al Consejo. La intensa luz de la maana se extenda sobre el gora. Era da de mercado; por eso la sesin extraordinaria del Consejo no se realizara al aire libre. La sangre de terneras, carneros y aves de corral formaba charcos entre rojos y parduscos sobre los cuales se amontonaban excrementos de animales y restos de verduras. Millones de moscas cubran todo con una capa negra y susurrante. Los carniceros no cesaban de espantar a esas pequeas parroquianas, los vendedores de frutas y verduras tenan menos trabajo. Gaviotas y palomas se disputaban los desechos; perros y gatos merodeaban por la plaza. Los chillidos de los pjaros eran amortiguados por los gritos de los vendedores y los regateos de los clientes. El viejo edificio del Consejo, de ciento cincuenta pasos de fachada y casi cien de fondo, haba sido limpiado y pintado haca poco; ndice de la paz y prosperidad reinantes. Bajo el sol de la maana, el edificio reflejaba un brillo amarillento, como de mbar; las grotescas figuras de demonios, estatuas de dioses y representaciones de la larga historia de la ciudad, haban sido limpiadas y cubiertas con matices de mil colores. Estaban brillantes, resplandecientes. Himilcn detuvo a Antgono y lo llev a una taberna contigua al mercado. El armador, uno de los consejeros brcidas ms importantes, entreg un rollo de papiro al heleno. Bebieron cerveza de cebada fra. A su alrededor se agolpaba una multitud de pnicos vestidos con trajes multicolores. Antgono observaba el mercado a travs de la puerta abierta de la taberna. Consejeros vestidos de blanco o de gris claro cruzaban de tanto en tanto aquel torbellino y entraban al edificio de tres plantas donde tena su sede el Consejo. Qu es esto? 207

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Himilcn ech un vistazo por encima de su vaso de cerveza. Una carta de Asdrbal. Lleg anoche, en un velero rpido. Deberas leerla antes de entrar en batalla. Antgono arrug la frente y desenroll el papiro. Ech una ojeada a la carta y solt un suave silbido. Adems de dar la indicacin de discutir con el banquero Antgono todos los asuntos importantes, el escrito de Asdrbal daba al heleno carta blanca para el esperado choque con Hannn. Y: los brcidas deban intentar a cualquier precio que Antgono pudiera hablar en su nombre y en nombre de Asdrbal en la sesin decisiva. Antgono enroll el papiro, pero se qued con l a pesar de la mano extendida de Himilcn. Sabes t y tu gente lo que dice Asdrbal en esta carta? Himilcn asinti y retir la mano. As pues, estis dispuestos a dejar hablar a un meteco? En vuestro nombre? Himilcn volvi a asentir. Naturalmente... hay unos cuantos pnicos algo reacios, pero la mayora de nosotros te conoce desde hace bastante tiempo, Tigo. Y sabemos que t eres el nico en quien Asdrbal confa ciegamente, como antes de l lo hizo Amlcar. Si, ya, ciegamente... Antgono yaci su vaso Ven. Vamos a ver qu catapultas ha . trado Hannon. Al atravesar el mercado, Antgono choc con dos o tres personas, caminaba como un sonmbulo. Dos cosas ocupaban su mente: la excelencia del servicio secreto de Asdrbal, y la falta de excelencia entre los consejeros brcidas. Pero luego se dijo que los Viejos slo tenan un Hannn, mientras que el bando opuesto tena a tres hombres prominentes en las figuras de Amlcar, Asdrbal y Anbal. O no; Amlcar estaba muerto, Anbal an no haba cumplido veintin aos, y ste y Asdrbal estaban demasiado lejos. No obstante... Una figura delgada se abri paso dando codazos al heleno. El hombre era una o mujer? tena el cuerpo y la cabeza envueltos en una tela de lino de color claro; de la cara slo podan vrsele los ojos. La mano de Antgono se cerr automticamente alrededor del rollo de papiro que le entreg este personaje. Luego la extraa figura desapareci en el tumulto. Antgono retuvo la impresin que le causaran esos ojos increblemente claros. Al tacto, el rollo pareca estar formado por un gran nmero de pequeos trozos de papiro, enrollados uno dentro de otro. Una vez en el ms alto de los siete escalones que llevaban al edificio del Consejo, Antgono desenroll el papiro y ley. Entr en la sala de sesiones soltando una carcajada. El saln blanco, iluminado por varias docenas de pequeas ventanas abiertas en lo ms alto de las paredes, estaba ms que lleno. En los seis semicrculos concntricos de piedra estaban sentados, de pie, y acuclillados, no slo los trescientos miembros del Consejo; Antgono reconoci a algunos hombres que pertenecan al Tribunal de los Ciento Cuatro, adems de los sumos sacerdotes de la mayora de los templos. Sobre las paredes y tambin en parte de los zcalos de mrmol claro lucan regalos de ciudades tributarias y piezas de botines de guerra. Hannn, en la primera fila, estaba semioculto por la sombra de un espoln de bronce que haba sido empotrado en esa pared doscientos cincuenta aos atrs; haba sido parte de un trirreme de Siracusa capturado durante las crueles guerras de Sicilia. Otro Hannn lo haba trado como botn. Antgono apenas se inclin ante los sufetes, ambos de las filas de los Viejos. stos presidan la sesin desde un elevado trono de madera oscura colocado frente a los semicrculos de piedra. Junto a ellos se sentaban doce escribas, flanqueados por esbirros de la guardia ciudadana que hacan las veces de ujieres. 208

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Antgono cambi algunas palabras con Himilcn y Cartaln, hizo un guio a Bostar y se acerc al asiento de Hannn. Lo salud con un movimiento de la mano y se sent entre dos consejeros de los Viejos, que lo miraron perplejos. Uno de los sufetes puso fin a los murmullos de sorpresa y abri la sesin. Recit la habitual evocacin a los dioses y concedi la palabra a uno de los Viejos. El correligionario de Hannn se enfrasc en una extensa explicacin sobre la necesidad de tomar ciertas medidas para proteger el bienestar y la seguridad de la ciudad y del interior. Sobre todo, se deban supervisar las grandes empresas que comerciaban con ciudades, Estados y regiones no pnicas. Con ese objetivo dijo volvindose un tanto hacia Antgono hemos invitado a esta , sesin al dueo del importante Banco de Arena, a pesar de que Antgono, por ser meteco, no disfruta de ningn derecho en el Consejo. Antgono se inclin sin levantarse de su asiento. Aunque carezco de derechos, s que estoy bien protegido dijo en voz alta No . estoy acaso rodeado por los previsores y probos hombres del gran Hannn? Por qu, si no, me iba a sentar entre ellos? Hannn lo mir de soslayo. Apreciamos tu infinita confianza, meteco. Seal al orador. Esto no significa de ninguna manera continu el hombre de los Viejos que estemos acusando de haber cometido actos fraudulentos a uno de los comerciantes ms respetados de la ciudad. Lejos estamos de ello. Pero con la benfica expansin del comercio en esta grandiosa y esplndida paz que disfrutamos desde hace ya mucho tiempo, crecen tambin, obviamente, las posibilidades de los comerciantes de todas las cosas imaginables. Y, entre stas, algunas que quiz podran acarrear perjuicios a la ciudad. Aunque, probablemente, los respetables comerciantes no se den cuenta de eso. Sin duda, sin duda dijo Bostar Los comerciantes, la mayora de los cuales . pertenecen al as llamado partida brcida, agradecen esta vindicacin de parte de los terratenientes y funcionarios. Una suave risita surc la sala; tambin entre los Viejos hubo algunas sonrisas. Pero ni siquiera el comerciante ms inteligente puede siempre prever si un negocio realizado por l afecta a los intereses de la ciudad. Por eso proponemos la institucin de una Oficina de Supervisin que tenga como misin asesorar, sobre todo, a bancos y casas de comercio con el exterior. Esta oficina pondra al servicio de los propietarios y administradores de las empresas en cuestin a expertos previamente seleccionados que podran considerarse como un Consejo de Vigilancia. Ahora bien, nos gustara saber qu opina Antgono al respecto; puesto que l, con el Banco de Arena y todas sus empresas subsidiarias, representa el sector ms amplio de los negocios dirigidos hacia el exterior, su opinin seria muy importante e iluminadora para todos nosotros. Antgono levant la mano. Tras recibir la seal de los sufetes, se puso de pie, inclin la cabeza ante el orador anterior, que entretanto se haba sentado, y carraspe. Un proyecto excelente dijo sonriendo Si pudiera dar mi voto en el Consejo, sin . duda lo dara a favor de esa propuesta. Vio algunas caras conturbadas entre los brcidas; la gente de Hannn pareca ms bien sorprendida. Sin embargo, la propuesta me parece incompleta. Por eso quiero proponer algo que me parece muy sensato y necesario, y que ha de complementar la propuesta anterior. Los banqueros y comerciantes, por su parte, han de formar una comisin que desde ahora mismo 209

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tenga la obligacin de vigilar cmo desempean su cargo los funcionarios de mayor rango de la ciudad y el interior. Risas estridentes y pataleos entre los brcidas. Los Viejos permanecan inmviles en sus asientos. Este tipo de Consejos de Vigilancia continu Antgono imperturbable slo tienen sentido cuando poseen ciertas mnimas posibilidades de intervencin. O de imponer sanciones. Por ejemplo, supongamos que se demuestra que algn consejero de los as llamados Viejos comete ciertos actos fraudulentos: digamos que de cada cien shiqlus que recauda slo entrega cincuenta, o incluso veinte, a la ciudad de Kart-Hadtha. En un caso as el titular del cargo debe considerar las cantidades retenidas como un emprstito a devolver de inmediato, ms unos intereses de un uno por ciento, digamos. Evidentemente, para evitar futuras tentaciones hara entrega de su cargo y, como hombre probo que es, renunciara a su escao en el Consejo. Los brcidas daban gritos de jbilo. Uno de los sufetes golpe su gong. En el silencio formado tras el taido del metal, Antgono aadi: Eso o algo similar. Un Consejo de Vigilancia de los Viejos para controlar a los comerciantes, un Consejo de Vigilancia de los brcidas para controlar a los funcionarios. Hannn mir a los sufetes y se puso de pie. Esta estpida propuesta del meteco queda rechazada, por lo que a mi respecta. En primer lugar, el uso que los funcionarios hacen de los cargos pblicos est ms all de toda duda. En segundo lugar, los actos fraudulentos, en caso de haberlos, seran pasos en falso, pero en modo alguno amenazas para la seguridad de la ciudad y el interior. Antgono continuaba de pie. S bien que los seguidores de Hannn tienen la mayora en el Consejo, y que la propuesta debe ser sometida a votacin. Pero si esto es as, me pregunto por qu razn he sido invitado a venir al Consejo. Por cortesa ante un comerciante importante dijo Hannn Si hoy se aprueban aqu . leyes que no son de tu agrado, puedes perjudicar econmicamente a algunos de mis amigos por puro afn de venganza. Como miembro (interino) del Consejo, eres parcialmente responsable de estas decisiones. Es decir que hoy disfruto aqu de voz y voto? Los sufetes titubearon, deliberaron, luego asintieron de mala gana. Muy bien. Como miembro (interino) del Consejo de la ciudad de Kart-Hadtha, como, en cierta medida, buen pnico, bien puedo expresar mi asombro. Asombro de que Hannn est tan preocupado por la seguridad de la ciudad y el interior. Antgono hablaba dirigindose a los Viejos. Despus de haber socavado esa seguridad durante la Guerra Romana, bloqueando el dinero que necesitaban el ejrcito y la flota, y reemplazando a comandantes capaces, como el almirante Adrbal, por imbciles descerebrados como su tocayo Hannn. Despus voz de Antgono era penetrante, y poda la orse a pesar del alboroto que empezaba a formarse de haber hecho el ridculo como estratega en la Guerra Libia. Despus de tantos aos como lleva contndonos que los hombres de Amlcar Barca y Asdrbal, quienes de hecho evitaron la debacle de la ciudad, estn cavando nuestras tumbas, y que los ladrones romanos son nuestros amigos. As y todo, os parece capaz de corregirse. Uno de los sufetes hizo sonar el gong. Aqu no puedes usar semejantes palabras, meteco. Cuida tu lengua. Antgono sonri con frialdad y sac el rollo de la carta de Asdrbal. 210

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No estoy hablando como meteco dijo sino como la boca y la voz del estratega de Libia e Iberia, Asdrbal. dirigi hacia los asientos de los sufetes y les mostr el rollo de Se manera que pudieran leer el lugar pertinente. Luego volvi a enrollarlo; el resto de la carta era demasiado importante para que lo leyeran los ojos equivocados. Hannn apacigu a su gente. Las palabras de un meteco no deben hacernos perder la calma, amigos. Qu quiere Asdrbal? Antes que nada, quiere que en esta sesin del Consejo nadie te bese los pies, Hannn; y que se digan por lo menos una vez las indecentes y toscas palabras de la verdad. Hannn cruz los brazos y levant la barbilla. Con una mirada, dio a entender a los sufetes que pensaba acabar con el meteco l solo. Y quin era el que diriga realmente el Consejo. Antgono observ a su rival, que esperaba a que volviese del silencio. Hannn vesta una tnica de seda hasta las rodillas, adornada con bandas de prpura asimtricas. Sobre los hombros se haba puesto la faja de lana negra cuyos bordados lo identificaban como sumo sacerdote de Baal. La cabeza, que empezaba a perder pelo, estaba cubierta por una gorra de fieltro redonda, adornada con ribetes dorados. Antgono pensaba con tristeza y una especie de indignacin que su amigo Amlcar haba nacido en el mismo ao que Hannn y hacia ya casi cuatro aos que haba dejado este mundo, mientras que el lder de los Viejos, a sus cincuenta y cinco aos, continuaba sobre la faz de la tierra. Pero tambin sinti la magia sombra, la fuerza y el poder que ese hombre irradiaba. Hannn seal a Antgono con el ndice, en el que llevaba un anillo. La piedra verde emiti un rayo opaco. Habla, meteco. Qu pide Asdrbal? Antgono mir a los brcidas, luego a los sufetes. No es ninguna peticin, Hannn, es una orden del estratega de Libia e Iberia. El pacto cerrado hace doce aos y medio debe cumplirse. Por si no lo recuerdas: Kart-Hadtha autoriza que sea el ejrcito el encargado de elegir al estratega; Kart-Hadtha ha de mantener una flota que tenga el suficiente poder de disuasin; KarthHadtha ha de costear un ejrcito permanente para la proteccin de la ciudad y el interior. Para estos dos ltimos puntos, el Consejo de Kart-Hadtha no ha necesitado gastar ni un solo shiqlu de dinero pnico durante los ltimos diez aos, todo ha podido pagarse sin ningn esfuerzo con los ros de plata que los brcidas han hecho manar desde Iberia. Correcto, meteco. Hannn lo examin con sus ojos de serpiente. Una especie de sonrisa se dibuj en su boca. Pero los tiempos han cambiado, y las condiciones que propiciaron esos acuerdos tambin. Asdrbal ya mantiene en Iberia ms tropas que las previstas para Libia e Iberia juntas. Y su flota es muy numerosa. Banalidades, pnico. La poca y las circunstancias slo han cambiado en que hoy el imperio de Iberia es mucho ms grande que antes y, por lo tanto, necesita ms tropas para defenderse. Libia y el mar no han cambiado. Que Asdrbal necesite ms soldados y barcos, que l mismo costea, para conquistar mercados ms grandes y enviaros ms plata, es algo que no tiene nada que ver con el pacto cerrado entonces. Pero no quiero discutir contigo, estoy aqu en nombre del estratega y para dar rdenes. Tan pronto hayas salido del Consejo dijo Hannn con dureza, te aplastar por esto, meteco. Un silencio sepulcral dominaba la sala. Antgono levant una ceja.

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Intntalo, Hannn. Solt una carcajada. Intntalo. Pero cuida de que tu cuerpo y tus negocios estn bien protegidos. No ests hablando con un pequeo comerciante pnico que se asuste de tus amenazas. Estoy hablando con un miserable meteco dijo Hannn con violencia. Quieres que te venda otra aldea sin valor, pnico? O preferiras cincuenta elefantes a medio entrenar que arrasaran tu palacio? Risitas se extendieron entre los brcidas; algunos Viejos se tapaban la boca. Hannn call; se esforzaba por hacer algo que Antgono mirara al suelo, pero al parecer se haba dado cuenta de que haba cometido un error. Los ojos de serpiente no doblegaban al heleno. Deberas pensar con quin ests hablando antes de abrir la boca, pnico. Antgono dio a su voz un tono de dulzura, ligera sorpresa y preocupacin fraternal . Pero este pequeo error no merma tu grandeza, claro. Por lo dems, toda la ciudad est hablando de esa grandeza. Mostr unos trozos de papiro . Tres exquisitos versos sobre la grandeza en si, Hannn. Del mejor poeta de la ciudad. Presta atencin. Grandes los cipreses del bosque de Tanit: dan sombra a los sacerdotes. Ms grande la muralla de Poniente, cuya su sombra oculta un ejrcito. Pero el ms grande es Hannn, pues trae las sombras a toda Libia. Cunto tiempo soportarn realmente los sacerdotes de Tanit grit Antgono en medio del barullo general que les ordenes en qu ciudad y en qu templo deben adorar a la diosa? Cunto tiempo, oh nobles Seores del Consejo de Kart-Hadtha, dejaris que este pobre de espritu decida cuntos hombres deben acantonarse en la muralla del istmo y proteger la ciudad? Esper hasta que el ltimo consejero brcida hubo guardado silencio. Luego volvi a levantar los papiros. El poeta tambin ha hecho alguna reflexin sobre la exquisitez. Prestad atencin, nobles Seores, pues son unos versos realmente solemnes y afortunados. Exquisito el carnicero, que mutila al toro con el cuchillo. Ms exquisita Roma, con la espada capa a los italiotas. Pero el ms exquisito es Hannn, pues castra a su pueblo con la caa de escribir. Y vosotros os manchis los dedos cada vez que le dejis usar esa caa de escribir con la que redacta sus decretos y leyes sin ley! Hannn haba cerrado los ojos; estaba sentado, imperturbable a pesar del jaleo. La mayora de sus correligionarios rean, abran y cerraban las piernas, como aplaudiendo con los muslos, intercambiaban observaciones entrecortadas por la risa. Los brcidas celebraban una fiesta. Antgono dirigi la mirada hacia los sufetes; uno de ellos tena lgrimas de risa en los ojos, el otro intentaba coger el mazo del gong, retorcindose de risa. Hacia ms de diez aos que Hannn no se encontraba con un rival ms o menos digno de tenerse en cuenta en el Consejo, pensaba Antgono; el pnico estaba acabado por esta sesin y quiz por dos o tres ms. Pero las cosas no siempre iran as. Asdrbal estaba lejos. Incluso si el lder brcida estuviera presente seria prcticamente imposible provocar a Hannn otra cada como sta. Hannn se levantara, y la prxima vez traera otras flechas en la aljaba. Pero poda no haber una prxima vez, por lo que a Antgono respectaba. El heleno saba que 212

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nunca volvera a ser invitado al Consejo. Y aunque lo fuera, Hannn no volvera a dejarse derrotar as. El pnico pareca haber notado la mirada de Antgono; abri los ojos y volvi el rostro hacia el heleno. En la frialdad de sus ojos haba casi una especie de calor odio acumulado . Y reconocimiento. Antgono suspir. Sin lugar a duda, Hannn era un rival grande y temible. Lo que podra ser esa grandeza, esa capacidad, esa cabeza, al servicio de la grandeza de KartHadtha, al lado de Asdrbal! Poco a poco, los taidos del gong se hicieron perceptibles; volvi el silencio. No lejos de Antgono, que segua de pie entre los Viejos, se levant el consejero Boshmn. Al asunto, meteco. Ya nos has hecho rer bastante con esos versos malos, qu es lo que quieres realmente? Dos cosas. La flota y el ejrcito permanecen tal como estn. Y: no se implanta ningn Consejo de Vigilancia. Conoces el nmero de votos. Qu pasar si decidimos algo distinto de lo que t quieres? Antgono asinti. Debo contar con ello. No obstante, eso slo suceder si vuelve a imponerse el dominio de Hannn. Mir a los Viejos a la cara, uno a uno Durante el ltimo ao, los . negocios del Banco de Arena y de las empresas que le pertenecen han marchado bastante bien. El dinero que ha pasado por los puestos aduaneros del interior y los puertos pnicos asciende a veintinueve mil talentos, aproximadamente. El cuatro por ciento de esa suma ha ido a parar a las arcas de Kart-Hadtha en concepto de aranceles y tasas de exportacin. No me opongo a que hombres honrados, independientes y expertos comprueben la probidad de mis negocios y los de todos los comerciantes y funcionarios. Pero: si el proyecto de Hannn se hace realidad, si los hombres de Hannn meten las narices y los dedos en todo y controlan todo, entonces cerrar el Banco de Arena y todos mis otros negocios, y los trasladar. A KartHadtha en Iberia. Hizo una larga pausa; nadie habl, nadie tosi. Vosotros me conocis lo bastante bien para saber que no estoy bromeando. Quien lo dude puede preguntar a Hannn. Antgono sonri con sarcasmo Por otra . parte, Asdrbal me pide que os transmita que no est dispuesto a participar en este tipo de juegos. Estos juegos conducen al rey Hannn, y el estratega de Libia e Iberia conoce bien su deber. Por eso dice lo siguiente: si Hannn se convierte en el rey sin corona de Kart-Hadtha, dejarn de fluir los ros de plata de Iberia. Los puertos de Iberia quedarn cerrados para los barcos pnicos. Un ejrcito de ocupacin, advierte Asdrbal, se instalar en la muralla del istmo. Tomadlo o dejadlo. El sol todava brillaba sobre las montaas del suroeste de la baha cuando sonaron los cuernos. Antgono puso la mano sobre el brazo de la damasquina. Su piel era suave, pero bajo ella se ocultaban fuertes msculos. Necesito tiempo para acostumbrarme a tu nombre; Argope. Una de mis hermanas se llama igual. La mujer se qued sentada en la muralla. El chitn, corrido, terminaba donde empezaban las piernas. Argope tena treinta y seis aos, siete menos que Antgono; era alta y delgada, pero fuerte. Un encuentro casual: el heleno haba visitado a ltima hora de la maana la aldea de sus artesanos, topndose con Argope en la tienda del nuevo perfumista, Nearcos. La mujer de la lejana ciudad de Damasco comerciaba con plantas, especias y placeres; haba venido del oeste, en un barco de su propiedad, para observar el nuevo milagro econmico, 213

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Karjedn en Iberia, y para hacer negocios all. Argope y el heleno haban conversado, haban comido juntos, haban seguido conversando, caminando desde la aldea de artesanos, al oeste de la baha, hasta la antigua Mastia contestana, luego hasta el nuevo y gigantesco puerto de la ciudad ibrica, desde donde, finalmente, un pescador los haba elevado a la isla, centro del imperio ibrico de Asdrbal. Desde donde Argope estaba sentada, en el extremo norte de la zona fortificada, poda ver los encrespados jardines de rosas, los fantsticos surtidores, los animales del coto. Veinte mil personas vivan y trabajaban en la isla, que tena como centro ese enorme parque. En invierno, cuando parte de las tropas se encontraba en la fortaleza, la poblacin de la isla poda subir al doble. Diez horas, Antgono dijo la damasquina. Sonri. El rostro moreno bajo el pequeo moo negro empezaba a mostrar las primeras arrugas profundas, testigos de su alegra de vivir; los dientes eran blancos y estaban intactos, hasta donde poda verse. Diez horas para aprender mi nombre. Cunto tardars en acostumbrarte? Cunto tiempo me das? Ella lo mir a los ojos. Esta noche, y otras? El heleno le cogi el brazo. Esta noche no, seora de las especias. El amo de la fortaleza reclama mi presencia. Para el gran banquete? Antgono hizo un guio. No s a qu debo el honor, pero si, quiere yerme. Lo cual, por otra parte, es una lstima. Tambin puedes poner la mano sobre el muslo dijo Argope tranquilamente al sentir que la mano del heleno se deslizaba sobre su brazo, se detena y volva a subir. Tengo miedo de hacerlo. Antgono se pas la lengua por el labio superior El . recuerdo podra atormentarme toda la noche y robarme la alegra durante la cena. Y si no la alegra, s la atencin. Atencin? A qu tienes que prestar atencin? A la fiesta? Los romanos?O los pnicos? Sobre todo a los romanos. Ella pensaba que el heleno era un simple comerciante de Karjedn llamado Antgono. l disfrutaba con la conversacin espontnea entre dos comerciantes, con el cmico acercamiento de un hombre y una mujer; por algn motivo no quera que ella se enterara demasiado pronto de que l era aquel Antgono. Por suerte no vemos muy a menudo a los romanos, pero a una embajada tan importante no se le puede dejar de lado. Argope se dio la vuelta y seal el puerto de Mastia. El Soplo de Kypris est anclado all. Pasar la noche a bordo, y tambin la maana. Pasar a buscarte, o, si se hace muy tarde, a visitarte, para acostumbrarme a tu nombre, Argope. Tocaba la tercera seal cuando Antgono lleg al saln de fiestas de la fortaleza. Ante las paredes haba estatuas y bustos de mrmol lechoso, rojizo y verdoso. Los tapices que colgaban de las paredes procedan de Egipto, Persia, la lejana India y Kart-Hadtha. Las mesas madera negra tallada y con incrustaciones de marfil y oro haban sido colocadas formando un rectngulo abierto por uno de los extremos. La abertura permita a los criados de la cocina servir a los invitados. Diez pasos ms all haba un estrado para representaciones. 214

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Junto a las mesas haba pesadas sillas de madera revestidas en cuero y amplios y cmodos divanes. Los romanos se haban sentado al final del lado izquierdo, cerca de la abertura. Estaban inmviles, como petrificados. Con sus togas orladas de prpura, parecan malas esculturas. Asdrbal vesta con seda blanca y una corona de laurel en la cabeza. Antgono casi se atraganta al verlo, pero logr dominarse. Anbal tambin estaba irreconocible: un Apolo pnico de rizos y barba negros, vestido con un chitn blanco con orlas de oro. Los dems Antgono vio a Muttines, Asdrbal Barca, Maharbal, algunos pnicos que desempeaban altos cargos en la administracin podan ser confundidos fcilmente con la corte del prncipe de alguna provincia selucida. Maharbal incluso se haba pintado los prpados, y echaba tiernas miradas a Antgono. Asdrbal ofreci en el banquete todo lo que Kart-Hadtha en Iberia y el interior del pas podan suministrar, y todo lo que poda ofrecer su fantasa. Sobre el estrado se haba instalado un grupo de msicos que tocaba entre cada plato del banquete; bailarinas desnudas revoloteaban alrededor de los invitados, en especial de los romanos; bufones y contorsionistas se turnaban con domadores de fieras. Antgono coma y beba con moderacin, y observaba a los senadores. Eran, hasta donde saba el heleno, los mismos embajadores que pocas lunas antes haban visitado Kart-Hadtha en Libia. En lugar de viajar directamente de Libia a Iberia, primero haban regresado a Roma para discutir sobre la nueva situacin. Los celtas del norte de Italia se haban unido en una gran federacin; los celtas, considerados el prximo objetivo de Roma, marchaban hacia el sur con un poderoso ejrcito y devastaban regiones de los romanos y sus aliados. Pero las hordas tenan constantes rencillas internas; segn las ltimas noticias se haban dividido en dos ejrcitos, y al hacerlo tambin haban reducido a la mitad las preocupaciones de Roma. Haba vino de Libia, Egipto, Rodas, Lesbos, Siria y el interior de Gadir. Zumo de frutas prensadas, mezclado con vino y suavizado con agua. Agua limpia y burbujeante de manantiales de las montaas de Iberia, trada a Kart-Hadtha en grandes jarras selladas. Sobre las mesas haba escudillas de bronce llenas de agua, para lavarse las manos; junto a stas, paos de lino y estopilla. A cada momento aparecan criados que retiraban las escudillas y paos y traan otros sin usar. Ante los convidados haba tenedores de oro de dos dientes, con empuadura de marfil tallado, y afilados cuchillos de bronce con mangos de cuerno de antlope. Para comenzar se sirvieron bandejas de bronce cubiertas con grandes panes, y repletas de gallinas y patos, palomas, gansos partidos por la mitad y otras aves. A continuacin se sirvi pescado bandejas con anguilas, truchas, carpas y, en una mesa aparte, tres grandes atunes asados y tres peces espada completos. Los lavamanos fueron llenados con agua de rosas; una docena de sirvientes trajeron bandejas con pasteles dulces, horneados en forma de cabezas humanas, pirmides egipcias, serpientes enroscadas, elefantes con colmillos de races dulces. Tras una breve pausa en que los msicos tocaron canciones pnicas y helenas, volvieron a servirse bandejas de plata cubiertas con pan, llenas stas de mitades de gansos, liebres, patas de cordero, perdices. Jvenes beras vestidas con tnicas transparentes cubrieron a los invitados con ptalos de rosa. Los vasos de vidrio, arcilla y cuero fueron retirados y reemplazados por copas de oro y de plata; cada uno de los invitados recibi dos diminutas jarritas de alabastro con diferentes perfumes. Los criados despejaron la mesa especial, colocada en el centro del rectngulo abierto. Acto seguido, cuatro robustos esclavos macedonios trajeron una pesada bandeja de plata baada en oro en la que un jabal entero yaca con el lomo hacia abajo; la panza, abierta, ocultaba todo tipo de plantas y animales comestibles: puerros, cebollas, granadas deshuesadas, ciruelas, tordos, zorzales, codornices, huevos con papilla de habas, ostras, mejillones. Trajeron jarras con dulce leche hervida de yegua; bandejas de barro con cangrejos, y agujas de bronce artsticamente curvadas y 215

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onduladas para usar como cubierto; cestos tejidos con tiras de marfil, llenos de pasteles dulces y salados; bandejas con tartas maravillosas; cerros de fruta; quesos de cabra, de vaca y de yegua. El banquete termin hacia la medianoche. Un hoplita libio de la guardia de honor y cuatro oficiales pnicos guiaron a los romanos a sus habitaciones. Asdrbal, que pareca haber comido y bebido en exceso pero no tena aspecto de estar hinchado, ni achispado, llam a Antgono con una seal. Hubiera sido lo mismo si les damos cereales remojados y agua dijo Apenas si han . probado un poquito de cada cosa. De todas maneras, deben haber comprendido. Antgono dej escapar un dbil eructo. Ha sido una demostracin exquisita, estratega. Cundo comienzan las negociaciones? Asdrbal bostez. A medioda. Por la maana habr un pequeo juego en la baha, unos cuantos trirremes y penteras. Por favor, ven a las negociaciones, hacindote pasar por un pnico llamado Bomlcar. No s si voy a necesitar tu astucia, pero podra ser. Desde luego, seor. Puede Bomlcar retirarse? Asdrbal reprimi una risita. T tampoco has comido mucho. Qu desperdicio. Los esclavos lo celebrarn toda la noche; creo que cinco sextas partes de todos esos manjares siguen all. Mientras el espectculo haya cumplido su misin... Creo que lo ha hecho. Pero, por qu quieres marcharte ya, amigo? Antgono puso la mano sobre el hombro de Asdrbal. Tengo una cita nocturna. Ah. Asdrbal asinti sonriendo Las premuras del cuerpo, eh? . Antgono dej la fortaleza y baj hacia el puerto exterior a travs de callejas oscuras. Sobre las pesadas puertas de hierro que cerraban el puerto militar brillaba la luz de unas antorchas; se oan voces apagadas. El Alas del Cfiro flotaba junto al muelle. Antgono subi a bordo, cambi unas palabras con Mastanbal, que an estaba despierto, se mud de traje en el camarote de popa, ech al agua el bote salvavidas, ayudado por el capitn, y rem hacia el Soplo de Kypris, anclado al otro lado de la baha. Argope lo estaba esperando. Vosotros sabis que puedo romper tratados antiguos y firmar otros nuevos. Asdrbal hablaba en heleno. El portavoz de los diez senadores romanos, Fabio, extendi la mano sobre la mesa. Lo sabemos dijo. Su voz era gruesa y un poco ronca. Hablaba heleno con fluidez, aunque intercalando fragmentos en latn. Como los otros romanos, cuando stos hablaban, deca Cartago en lugar de Karjedn; y Asdrbal, por su parte, introduca en la conversacin palabras y conceptos pnicos y deca Kart-Hadtha, pero tena cuidado de llamar siempre Nueva Cartago a la capital ibrica, para evitar confusiones Lo sabemos, Asdrbal; nos . enteramos en Cartago. Antgono, que fue presentado a los romanos como Bomlcar, responsable de los asuntos tributarios y del archivo de Nueva Cartago, estaba sentado al lado de Anbal. El joven de veintids aos guardaba silencio durante las negociaciones. Dos o tres veces se ajust las 216

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hebillas de los hombros, fijadas al delgado chitn de color claro, hacia calor, los romanos sudaban bajo sus togas. El segundo hijo del Barca, Asdrbal, que entretanto haba cumplido veinte aos, tambin presenciaba la discusin en silencio; Asdrbal era desde haca ya mucho tiempo el colaborador ms importante del estratega en lo referente a la colonizacin poltica y la administracin de Iberia. El viejo Bobdal, representante del Consejo de Ancianos de KartHadtha, tomaba parte en las negociaciones como quinto hombre de los pnicos; tambin l observaba cierta reserva, slo intervino al final; para asegurar que la metrpolis libia no pondra reparos a los puntos del nuevo tratado, pues stos no contenan nada que atentara contra la constitucin o los deseos de los pnicos. La astucia de Antgono, como haba dicho Asdrbal, no fue necesaria; el estratega de Libia e Iberia, que haba expandido y consolidado el nuevo imperio menos con la espada que con una red de alianzas, venci tambin a los romanos. El lenguaje, al principio spero, se hizo cada vez ms amable, hasta terminar siendo casi amistoso. Sin embargo, el tono de voz no pudo hacer olvidar la aspereza del tema tratado. La peticin de Roma se basaba en la reevaluacin y continuacin del antiguo tratado sobre zonas de influencia. Haca muchas dcadas se haba fijado como lmite un cabo que se levantaba no muy lejos de Mastia. Romanos y helenos del oeste sobre todo masaliotas podan instalar puntos de apoyo para el comercio y construir puertos al norte del cabo, los pnicos podan hacerlo al sur. Asdrbal declar que el antiguo tratado era inadecuado, pues las circunstancias haban cambiado. Hasta ahora lo menos observado dijo el estratega Desde luego; no somos . brbaros, ni atentamos contra el derecho. Pero debis considerar que ese tratado fue firmado en una poca en que Massalia se estaba expandiendo, Roma todava no era una potencia, y Kart-Hadtha slo posea algunos emporios en la costa meridional y el Oeste de Iberia. Entretanto, Massalia ha declinado y se ha convertido en aliada de Roma; nosotros hemos levantado en Iberia un imperio que abarca tambin el interior, y Roma es una gran potencia martima que no puede sentirse satisfecha con las restrictivas disposiciones del antiguo tratado. Los senadores pertenecan a los dos grandes grupos que se disputaban la gestacin del futuro del Roma. Fabio y otros tres pertenecan a la rancia nobleza terrateniente de Roma, desconfiaban del mar y del comercio, y hubieran preferido hablar de expansin hacia el interior, plazas fuertes, fronterizas y ejrcitos. Dos senadores vacilaban entre ambas opciones, los cuatro restantes formaban parte del grupo ms reformista, que quera introducir el arte y la filosofa helnicos e impulsar el comercio, con regiones conquistadas, sometidas. La estrategia de Asdrbal, como Antgono no tard en comprender, se basaba en el conocimiento preciso de las discrepancias existentes entre los romanos, y tena como objetivo agudizaras y aprovecharlas. Mientras escuchaba la ardua discusin, otra pregunta cruz la cabeza del heleno pnico: Haba sido realmente una casualidad que en Italia se desencadenara una guerra contra los celtas en el preciso momento en que Roma empezaba a preocuparse por Iberia? Y: por qu Asdrbal aluda de pronto a la cesin obligada de Sardonia? Naturalmente dijo el estratega con un dejo de dulzura hay muchos pnicos, , algunos incluso en esta misma sala, que no han olvidado ese robo. A veces resulta difcil recordar una frase del tratado de paz firmado por Lutacio y Amlcar: Bajo estas condiciones, haya amistad entre Roma y Kart-Hadtha... Fabio carraspe. La amistad, Asdrbal, es el estado de no guerra. No hay que confundirla con el afecto ntimo.

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Asdrbal observaba, en apariencia distrado, las vetas del tablero de la mesa. Era difcil creer que esa negociacin se estuviera realizando en el mismo saln donde la noche anterior se haba celebrado el banquete. Sin duda es cierto lo que dices, romano. As, pues, si vuestra amistad hacia KartHadtha no ha disminuido por el hecho de arrebatarnos Sardonia, nuestro desapasionado afecto hacia Roma tampoco disminuir cuando decidamos.., reavivar viejas amistades en Sardonia, en un momento de debilidad de Roma. Fabio mastic las palabras de Asdrbal; los msculos de sus mejillas trabajaban. Seria un acto poco amistoso dijo finalmente. Asdrbal asinti. No digo que sa sea nuestra intencin. Slo afirmo que la momentnea debilidad de Roma, que por ahora est ocupada con las hordas celtas, despierta en nosotros pensamientos similares a los que vosotros albergasteis e hicisteis realidad ante la gran debilidad de KartHadtha. El pnico cambi de tema; habl de comercio, de las ventajas para ambas partes, de autorizaciones para que puedan atracar los barcos romanos y, finalmente, otra vez de Sardonia. Cuando Fabio llev la conversacin a Iberia, Asdrbal se extendi en un largo y elegante monlogo sobre las cualidades de los prncipes ibricos, la fertilidad del suelo, los encantos de las mujeres y su gran imaginacin para cuestiones amorosas, hasta que los inflexibles y ascticos romanos empezaron a revolverse en sus asientos. Entonces el estratega volvi a los detalles del comercio internacional, hizo un sinfn de preguntas sobre las operaciones de las grandes casas de comercio de Roma, dio su opinin sobre la calidad de los suelos baados por el ro Padus, al norte de Italia, alab las excelencias de los faros construidos por los Ptolomeos en las costas de Egipto y en las islas helnicas que les pertenecan. Antgono haba perdido el hilo haca mucho rato; y ahora suspiraba por una Ariadna. En algn momento, Anbal sonri al heleno, disimulando la sonrisa con la mano; el joven brcida pareca comprender exactamente qu pretenda el estratega y que rumbo estaba siguiendo para llegar a cul objetivo. De pronto los romanos pidieron una breve pausa para deliberar entre s. Viendo sus rostros, controlados, pero sin embargo con seas inequvocas de turbacin, Antgono comprendi cmo haba obrado la magia de Asdrbal. Los senadores no saban qu hacer. Haban reconocido indirectamente que la ocupacin de Sardonia haba sido una violacin del derecho internacional; que Kart-Hadtha tena el legtimo derecho de volver a ocupar Sardonia, donde haban estallado pequeos levantamientos contra la severa ocupacin romana; que Roma estaba en una situacin desesperada; que la principal tarea de la embajada ya no era restringir el campo de accin de los pnicos en Iberia, sino asegurarse de que Kart-Hadtha se mantendra tranquila mientras Roma consegua librarse de los celtas. Durante su discurso, Asdrbal se haba dedicado a atar una y otra vez, magistralmente, dos afirmaciones dulces como la miel con una tercera provista de un anzuelo, y cuando los romanos probaban las golosinas, el estratega tiraba suavemente del sedal, hasta que Fabio admita, con su silencio o sus refunfuos, que tena algo clavado en la garganta. Y los detalles sobre relaciones comerciales, de las que Fabio nada entenda, introducidos por Asdrbal en su discurso, contribuan a aumentar an ms el desconcierto de los romanos. Cuando los senadores se retiraron a deliberar, Antgono se puso de pie, se acerc a Asdrbal y le dio un beso en la frente. Excelente, ms que excelente, brillante estratega dijo. Asdrbal reprimi la risa y seal la silla de Antgono. 218

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Sintate, Bomlcar. Si los seores de Roma nos pillan en besuqueos, todo se habr echado a perder. Asdrbal Barca tena la barbilla apoyada sobre los puos; los codos se movan arrancando chillidos al tablero de la mesa. Increble murmur. Y yo pensaba que ya haba aprendido todo lo que t... Anbal se haba sentado sobre el borde de la mesa, y balanceaba las piernas mirndose los dedos de los pies. Qu frontera tienes pensada? El Iberos. Jams aceptaran los Pirineos. Pero el Iberos ya estara bastante bien. Los romanos volvieron al saln. El rostro de Fabio mostraba amargura y derrota. El senador se sent lentamente, tosi, por fin levant la mirada. Asdrbal, sonriendo, impidi que el romano dijera las primeras palabras, probablemente meditadas y preparadas a conciencia. Por cierto, espero que el banquete que celebramos ayer en vuestro honor haya sido de vuestro agrado. Fabio parpade. S, ya, naturalmente, cmo...? Asdrbal se levant, pidi a Bobdal que le entregara un rollo de papiro, camin hasta el otro lado de la mesa y se detuvo de pronto entre los romanos. Desenroll un mapa pobre e impreciso, lo coloc sobre la mesa y se apoy con toda confianza en un hombre de Fabio. Este es nuestro problema dijo el pnico. Con desconcertante rapidez seal lugares, dijo nombres de ciudades, puntos fronterizos, tribus, ligas de pueblos, ros, montaas y jalones. All, dijo, haba muchos pueblos amigos y, por desgracia, tambin algunos enemigos. La paz y el comercio eran el nico objetivo. Volvi a hablar del banquete Esos manjares . que compartimos ayer son fruto de la paz, romano. Comprendo vuestras preocupaciones (de las que an no se haba dicho ni una sola palabra) pero me gustara preguntaros si pensis realmente que a alguno de nosotros le gustara cambiar las delicias de jvenes beras y jabales rellenos, por sangrientas batallas, muerte y tumbas fangosas. Pero, decidme, qu haris si hordas celtas atacan a vuestros aliados sabinos o etruscos? Acudiras en su ayuda lo ms pronto posible, verdad? Fabio asinti de mala gana; Asdrbal volvi a sentarse, se comportaba como si todos los das se sentara a la mesa con buenos amigos romanos para intercambiar ardides militares. Oblig a Fabio a darle buenos consejos para el, desgraciadamente, inevitable choque con los vacceos, y, de pronto, solt una repentina insinuacin: Cobramos derechos de aduana a todos los comerciantes no pnicos; el cuatro por ciento del valor de las mercancas. Yo estara dispuesto a liberar de ese impuesto a los comerciantes romanos, en seal de la amistad entre nuestros pueblos. Suministro de grano libre de impuestos, por ejemplo, en caso de que Roma sufra una escasez pasajera a causa del ataque de los celtas. Naturalmente dijo rascndose la cabeza eso slo ser posible mientras haya paz en Iberia. La fijacin de fronteras insostenibles nos llevara a una larga y sangrienta guerra, sobre todo si no podemos ayudar a nuestros aliados que se encuentran ms all de estas fronteras y stos son atacados por enemigos comunes. De verdad estis satisfechos con vuestras habitaciones? Dos beras me han dicho que anoche uno de vosotros se quejaba de que la cama era demasiado dura para el amor y demasiado mullida para dormir. Los romanos intercambiaron miradas desconfiadas. Diez hombres respetables que guardaban las severas costumbres de Roma y cuyas honestas esposas los esperaban en casa. Naturalmente, ninguno de ellos haba encontrado a una bera en su habitacin, pero la afirmacin soltada por Asdrbal les hizo sospechar a unos de otros, y la manera tan natural en 219

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que el estratega haba dicho que se trataba de dos muchachas, lo cual se corresponda muy bien con la conocida inmoralidad pnica, contribua a hacer todo ms creble. Antgono hubiera dado la mano izquierda por poder soltar una carcajada. Pero debemos hablar de vuestros aliados y vuestros puntos de apoyo para el comercio. Y de los emporios masaliotas, por supuesto, pero eso vendr luego. Fabio, mi caa de escribir; marca, por favor, los puntos de apoyo de romanos en las costas de Iberia, y selame dnde viven aproximadamente vuestros aliados. Debo confesar que existen algunas brechas en nuestros conocimientos. Fabio tambin tuvo que confesar algo, a regaadientes: Roma no tena ni puntos de apoyo ni aliados en Iberia. Ninguno? Bueno, no importa. Asdrbal sonrea casi con ternura Y los emporios . de vuestros amigos masaliotas estn ms o menos aqu... y aqu, verdad? Los marc l mismo. En pocos minutos haba obligado a Fabio, que detestaba a los comerciantes, a probar, o por lo menos aceptar, un favorecimiento del comercio, haba sembrado discordia y desconfianza mutua entre los romanos, les haba quitado todos los motivos para interferir en Iberia, y haba establecido una diferencia entre puntos de apoyo romanos y masaliotas. Por otra parte, a la vista del mapa, los romanos haban tenido que reconocer que los masaliotas slo posean dos puntos de apoyo comerciales en Iberia, Rhode y Emporin, ambos al norte del Iberos. El tratado estuvo listo al anochecer. Los romanos, que haban venido para limitar a Asdrbal a la costa sur de la antigua Mastia, declarar inadmisibles las conquistas pnicas en el interior y reservarse el derecho de intervenir en Iberia, salieron con unos derechos comerciales, que no queran, y la promesa de Asdrbal de que no se inmiscuiran en los asuntos del norte de Italia, posibilidad que ni siquiera haban considerado. En lugar de declarar el norte de Iberia zona de influencia romana y masaliota, tuvieron que reconocer que Roma no tena all ningn punto de apoyo y que Massalia slo tena dos. Roma declar as que toda Iberia, a excepcin de Rhode y Emporin, era una zona de influencia pnica; no obstante, se determin, como nica salvedad, que Asdrbal y sus sucesores no cruzaran el ro Iberos con armas, lo cual significaba al mismo tiempo que Kart-Hadtha poda firmar alianzas de paz con pueblos del norte del Iberos, y que los pnicos podan hacer lo que quisieran al sur de este ro. El tratado fue redactado en latn, pnico y heleno. Antgono, en su papel de Bomlcar, no pudo ocuparse de la copia en heleno. Sosilos de Esparta, que fue llamado con esa finalidad, redact la copia con saa. Una vez que se hubo jurado por todos los dioses pertinentes, y que Quinto Fabio Mximo y Asdrbal hubieron firmado las tres copias, los romanos se retiraron a cambiarse de trajes para el banquete de despedida. Sosilos los sigui con la vista, luego se volvi hacia Antgono y dijo a media voz: Siempre los he considerado necios, insolentes y brutales. Pero que sus cabezas se parezcan tanto a las de los chorlitos... Asdrbal no dijo nada. Estaba sentado en una silla, inmvil, con los brazos cruzados. Antgono se acord del imperturbable estratega que haba salvado los restos del ejrcito de Amlcar a orillas del Taggo. El heleno le dio una palmada en la espalda, Asdrbal levant por fin la mirada. Entonces vio Antgono el alivio y el asombro incrdulo que reflejaban los ojos del pnico. Nos has comprado diez aos, estratega dijo Anbal casi con reverencia. Luego se ech a rer. Asdrbal sacudi la cabeza. Cinco, muchacho, si tenemos suerte. 220

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*** Qu est haciendo el nio terrible? Antgono levant su vaso. El Alas del Cfiro se meca de forma apenas perceptible; el viento terral que soplaba desde el otro lado de la baha lo acercaba al muelle. Los hermanos supieron en seguida a quin se refera. Anbal no dijo nada, estaba mirando la punta del mstil. Asdrbal sonri. Sus nalgas rozaban el borde superior de la pared de borda. Sus ojos casi grises no sonrean con l. Fsicamente se parece cada vez ms a nuestro padre dijo sin dar ningn tono particular a sus palabras. Todava tiene mucho que aprender. Anbal se puso de pie Estos ltimos das he . pasado mucho tiempo sentado. Pero aprender. Aunque tenga que metrselo a golpes en su dura cabezota. Hizo a un lado la silla y empez a andar de un lado a otro, por la cubierta de popa. Antgono observ a los hermanos. Ambos eran altos y delgados, de una delgadez fuerte y nervuda. Desde sus rostros, parecidos y ovales, lo miraban al mismo tiempo Kshyqti y Amlcar, confundidos en una mezcla inextricable. La boca plena, la nariz ligeramente curvada, el poderoso mentn. La diferencia ms grande estaba en el color de los ojos; los de Anbal eran negros. Antgono pens en el alto, ancho y macizo Magn, quien haba heredado la complexin de su padre, y tambin los abundantes vellos que le cubran el cuerpo. Sin embargo, no dud ni por un instante que, en caso de hacer falta, cualquiera de los dos hermanos mayores podra dominar incluso por la fuerza a Magn. Es extrao cun diferentes sois. Pero por suerte es as. Ningn imperio podra con ms de dos como vosotros. Asdrbal infl las mejillas y expuls el aire. Ni tampoco con ms de uno como Magn. No me malinterpretes, Tigo. Cuando se dedica a lo suyo es estupendo. Sus hombres lo aprecian y siguen ciegamente. Siempre sale airoso de cualquier apuro. Apuros en los que l mismo se mete. Anbal se volvi, dndoles la espalda, se apoy en la barandilla que remataba la pared delantera de la cubierta de popa y mir hacia la proa, hacia la entrada del puerto militar. Las puertas estaban abiertas; una pentera sala a la baha. El heleno suspir, se reclin en su asiento y puso los pies sobre la mesa plegable. Amlcar era un ariete, una espada bien afilada y un filsofo dijo en tono pensativo . Vosotros sois espadas bien afiladas y agudos pensadores. A Magn slo le ha quedado el ariete. Asdrbal ri para si. Suena como un reparto mal pensado. Pero es cierto, Tigo. Y l es nicamente pnico, sin mezclas que moderen su carcter. La pentera se acerc a los barcos romanos; tres trirremes. El convoy se puso en formacin; cuernos tocaban saludos estridentes desde la ciudad. Un hombre delgado de nariz aguilea subi a un bote de remos anclado no lejos del Alas y se alej del embarcadero. Qu pensis hacer ahora? Anbal se apart de la pared. Seguir adelante. Sonri. Asdrbal nos ha comprado tiempo, tiempo de un valor incalculable. Si tenemos suerte, esto significar muchos aos, dcadas, de paz. 221

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Dentro de ocho o diez aos Iberia ser inexpugnable. Si antes no sucede nada malo. Antgono se acariciaba la barba con los dedos extendidos. Los celtas mantendrn ocupados a los romanos durante unos cuantos aos. Despus... depende. Si realmente podis conseguir eso, es posible que los romanos se mantengan en paz. De lo contrario? encogi de hombros De lo contrario tambin rompern este tratado. Se . Nosotros tambin tenemos que colaborar un poco dijo Anbal guiando un ojo. Antgono lo mir perplejo; de pronto se ech a rer. Ah. Ahora comprendo. Claro. Ya me haba extraado... Anbal curv los labios hacia abajo. Todos los celtas del norte de Italia luchando unidos contra Roma, eso no surge de la nada. Pero los celtas no escuchan consejos. Ya se han dividido, y tarde o temprano empezarn a pelear unos contra otros. De quin fue la idea? De l. Asdrbal Barca seal a su hermano, que otra vez estaba mirando la baha. Al principio Asdrbal puso algunos reparos, pero finalmente estuvo de acuerdo. Anbal viaj al norte de Italia. Con un mercader de Creta. Y? Slo les dije lo que Roma venia planeando desde hacia aos. Sometimiento de los celtas de orillas del Padus, establecimiento de colonias y campamentos mili tares romanos, construccin de carreteras. Lo suficiente. Roma no tardar en hacer lo mismo aqu. Los pnicos no se portan mejor en Iberia que los romanos en los territorios celtas. Asdrbal tosi; Anbal se dio la vuelta lentamente. Sabes que eso no es cierto, Tigo dijo sin rudeza el mayor de los hermanos Roma . destruye las antiguas instituciones, nosotros las dejamos en manos de las tribus. Roma obliga a todos a hablar latn, nosotros aprendemos dialectos ibricos. Y no estaramos aqu si Roma no nos hubiera obligado a expandimos. Antgono levant la mano, girando la palma hacia Anbal. Paz, Anbal. Sonri Ya lo s. Slo digo lo que dirn los romanos. Y no slo lo . dirn. De momento no pueden hacer mucho dijo Asdrbal Adems, no se les ha perdido . nada en Iberia. El simple hecho de que hayan enviado una embajada a informarse de nuestros proyectos y negociar un tratado es ya una insolencia. Qu le importa a Roma lo que hagamos en Iberia? Acaso nosotros nos preocupamos por Iliria? Asdrbal se acarici la punta de la nariz, pareca un poco abochornado por este berrinche. Tienes razn, pero gritar no sirve de nada dijo Anbal Tenemos dos objetivos que . debemos alcanzar lo ms pronto posible. Hacer que Iberia sea tan fuerte y segura que no pueda ser atacada y, si a pesar de todo se produce un ataque, no pueda ser destruida. Y, en segundo lugar, convencer a los romanos de que no constituimos una amenaza para ellos. Has olvidado algo. Qu, Tigo? Kart-Hadtha. Hannn. El rostro de Anbal se ensombreci.

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Pero Hannn pas unos cuantos aos ocupado exclusivamente en sus negocios. Pareca haberse resignado al estratega Asdrbal, a la empresa ibrica, al ro de riquezas que llegaba de Iberia, incluso a los brcidas, si dejamos de lado ocasionales provocaciones en el Consejo. Antgono tambin estaba muy ocupado. Un intento de introducir en Kart-Hadtha las fiestas taurinas ibricas evolucin de influencias de la antigua Creta mezcladas con ritos egipcios result un costoso fracaso; por lo dems, los negocios marchaban casi demasiado bien, sobre todo gracias a la expansin pacfica del imperio brcida. El estratega Asdrbal y sus tres hombres ms importantes, Anbal, Asdrbal Barca y Asdrbal el Cano, fortificaban y daban orden al pas. El joven Asdrbal aliviaba un tanto el trabajo del estratega en cuestiones de administracin y distribucin de tropas; y, un ao despus del Tratado del Iberos, el lder del partido brcida nombr subestratega a Anbal. Con este nombramiento slo estaba dando carta de naturaleza a una situacin que hasta entonces haba regido tcitamente. Ahora Anbal era el comandante de todos los ejrcitos y barcos de Iberia, a los que, sin embargo, muy pocas veces tena que poner en combate. Para su boda con una princesa bera que adopt el nombre de Himilce, Antgono le trajo un regalo muy especial: cincuenta grandes elefantes de las estepas y un elefante hind joven pero ya desarrollado. La manada de elefantes lleg a Kart-Hadtha, procedente del sur de Libia, poco antes de la partida de Antgono hacia Iberia. Los animales llegaron trados por arrieros negros y mercaderes pnicos. Eran un regalo hecho por un joven prncipe negro de un pueblo del sur Aristn El joven elefante hind proceda de un coto de la ciudad portuaria selucida de . Laodicea, haba sido bien entrenado desde pequeo, y acuda cuando uno gritaba Surus. Antes de viajar a Iberia para asistir a la boda de Anbal, Antgono haba escrito una larga carta a Memnn, quien se encontraba en Alejandra y haba dado algunas muestras de empezar a aburrirse de trabajar como mdico en la capital del imperio de Ptolomeo. Cuando Antgono regres a Karjedn, all lo estaba esperando su hijo, que entretanto haba cumplido veintitrs aos. Viajaron juntos hacia el sur, atravesando los campos y desiertos de los garamantas; cruzaron el Gyr y pasaron varias lunas con Aristn, quien haba asumido el poder en el principado de su abuelo, situado en el lmite entre la estepa y la jungla. El ao siguiente Memnn acept una invitacin de su viejo amigo Anbal, quien le escribi que en Iberia haba pocos mdicos buenos. Antgono pertrech a su hijo con todo lo que un mdico poda necesitar e hizo que el Alas del Cfiro lo llevara a Kart-Hadtha en Iberia. Desde la muerte de Mastanbal, el barco era capitaneado por Bomlcar, el hijo de Bostar, quien se haba convertido en uno de los mejores capitanes de todo el mar y se daba por satisfecho con eso, a pesar de que hubiera podido poseer una flota, una casa de comercio o un templo. Antgono viaj mucho durante esos aos, la mayora de las veces en el Alas. Encontrarse con Argope era siempre agradable; cuando coincidan en algn lugar pasaban varias noches y das juntos: en Creta, Delos, Rodas, en Laodicea, donde Antgono compr vino sirio y al joven elefante, en Siracusa, incluso una vez en Roma. Gracias a algunas construcciones nuevas, la capital romana haba ganado algo de claridad, pero continuaba aburrida y sosa. Los templos y edificios ms hermosos eran imitaciones realizadas a conciencia de las cosas que los etruscos haban copiado a los helenos: imitaciones de segunda mano. Un da Antgono crey ver en una calleja cercana al Tber a aquel hombre delgado de nariz aguilea al que haba visto remando en la baha de Kart-Hadtha en Iberia el da siguiente a la firma del Tratado del Iberos. El destino depar otro reencuentro al heleno, esta vez en Karjedn. Antgono estaba convencido de que, para bien o para mal, al ser humano no le estaba permitido amar realmente ms de una vez, y de que al amar a Isis y luego a Tsuniro haba contravenido una absurda ley del cosmos. Por eso ahora siempre se separaba de sus compaeras a las pocas lunas, antes de que pudieran surgir aquellos lazos terribles y profundos. Una graciosa pnica 223

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de ojos singularmente claros, casi como el agua, comparti su lecho durante cuatro lunas. Era propietaria de una pequea tienda de papiros situada al norte de la Calle Mayor, donde terminaba el barrio de los tintoreros y curtidores. Antgono reconoci en ella a aquel personaje silencioso que, unos aos atrs, le entregara los maliciosos epigramas sobre Hannn; pero no dijo nada al respecto. Disfrutaba de la discrecin de la mujer, y de su lacnico ingenio. Luego Memnn le escribi diciendo que quera comenzar el vigsimo sexto ao de su vida quitndose de encima las malas costumbres de su padre, es decir, casndose, con una bera. Antgono llen de regalos el Alas del Cfiro y subi a bordo. El verano estaba en su segunda mitad; haban pasado cuatro aos desde la firma del Tratado del Iberos. Penteras y trirremes, as como pequeas barcas costeras, formaban una especie de cortina ante la baha de Kart-Hadtha en Iberia. Parecan estar revisando a conciencia a todos los barcos que dejaban el puerto. Un mercante, el Sueo de Tora, haba pasado el teln de barcos y navegaba hacia mar abierto. Antgono crey ver en la popa de la nave tarantina al hombre de la nariz aguilea, pero los barcos estaban muy separados el uno del otro. El Alas del Cfiro, a cuyo capitn conoca muy bien la flota ibrica, no fue detenido. Antgono senta que una especie de tinieblas se cernan sobre la ciudad, a pesar de hacer un soleado da de verano. El Alas atrac no muy lejos del puerto militar, cuyas puertas estaban abiertas. El cadver de Asdrbal estaba siendo preparado para la incineracin. El asesino, uno de los sirvientes de un pequeo prncipe bero ejecutado por traicin, colgaba muerto de las cadenas que lo haban sujetado a un poste en el gran patio interior de la fortaleza durante los dos das de suplicios. El rostro del torturado mostraba una extraa, horrible, rgida sonrisa.
ANTGONO, HIJO DE ARSTIDES, KART-HADTHA EN IBERIA, A BOSTAR, HIJO DE BOMLCAR, CONSEJERO DE KART-HADTHA Y ADMINISTRADOR DEL BANCO DE ARENA Recuerdos y abrazos, amigo: El altisonante clamor de Hannn ante la designacin de Anbal como nuevo estratega ha llegado hasta aqu, pero tu esmerado informe sobre la sesin del Consejo contena detalles exquisitos; gracias por envirmelo. Menos graciosa es la situacin en Iberia. Muchos de los tratados de amistad y alianzas firmados por el gran Asdrbal no eran lo bastante antiguos como para sobrevivir a su muerte y prolongarse en su sucesor. Otros pueblos de Iberia se han levantado en armas para sacudirse un dominio que apenas han sentido sobre ellos. Los exploradores e informadores han capturado a muchos hombres que agitaban an ms los nimos con sus confusos mensajes: los que se levantaran contra Anbal podran contar con la amistad de Roma. El nuevo estratega actu con la rapidez y dureza propias de un hijo de Amlcar, y con la prudencia que era de esperarse en el sucesor de Asdrbal. Durante las dos ltimas lunas se ha extendido entre la desembocadura del Iberos y las Columnas de Melkart una red de faros que permite transmitir mensajes con espejos y fuego tanto de da como de noche. Pronto esta red llegar tambin a la costa norte de Libia. Por otra parte, Anbal ha dejado en libertad a todos los rehenes distinguidos de los pueblos pertenecientes a las viejas alianzas. Un ejrcito comandado por Asdrbal ha marchado Baits abajo, hacia el oeste, en una expedicin punitiva contra los lusitanos de ms all de Ispali; un segundo ejrcito, bajo el mando de Muttines, marcha hacia el norte casi bordeando la costa oriental, dirigido contra los bastetanos, lobetanos y edetanos; el tercer ejrcito, el ms grande, capitaneado por el propio Anbal (lleva consigo a Magn), ha marchado hacia el centro de Iberia, donde se han unido los grandes pueblos de los carpetanos, arvacos y vcceos. Tambin entre ellos, dicen los informadores, hay enviados de Roma. A pesar de todos los tratados, el pas se ha convertido en un polvorn. Sin embargo, ms serio es el juego sucio de una ciudad de la costa, situada a medio camino entre Mastia y el Iberos: Zakantha, llamada Saguntum por los romanos. Es una ciudad grande y bien fortificada, y se encuentra en una franja de terreno muy rica y frtil; los higos que all crecen slo son superados por los de KartHadtha. Esta ciudad, fundada y habitada por beros, ha sido de pronto declarada aliada de Roma: el Tratado del Iberos no contempla esta posibilidad. Adems, el Senado afirma que se trata de una ciudad de origen heleno, habra sido fundada por emigrantes de Zakynthos. Los ms sorprendidos por esto ltimo han sido los propios beros zacantinos. En la ciudad surgi un conflicto, encendido y avivado por intermediarios de Roma, entre dos partidos, de los cuales uno estaba a favor nuestro y otro a favor de los romanos. Asdrbal tena amigos all, y lo mismo Anbal. Pero stos fueron expulsados de la ciudad. Ahora Zakantha acoge y protege a los fugitivos de todas las tribus que luchan contra los brcidas, e incita a otras tribus para que se levanten. Ya ves hacia dnde se

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dirigen las cosas. Ahora Roma tiene aliados al sur del Iberos; aliados ricos y numerosos que atraen a otros a su lado, al lado de Roma. Mediante la alianza con Zakantha y el envo de intermediarios, Roma ha roto el tratado; en silencio, sin palabras formales ni actos contundentes. Si Anbal permite que se haga eso en Zakantha, Iberia nunca volver a conocer la paz; si castiga a la ciudad, los romanos tendrn que intervenir en defensa de sus aliados. Tampoco Asdrbal, cuyo ofrecimiento fue rechazado por Zakantha, habra podido cambiar en algo la situacin, en todo caso, si no hubiera muerto, las alianzas que firm no se hubieran disuelto tan pronto. Era un gran hombre y slo tena cuarenta aos y, a pesar de la distancia, la sabes mejor que yo, era l quien diriga las maniobras del partido en Kart-Hadtha. Hoy Anbal ya es algo ms grande que su predecesor; es ms rpido, evala las circunstancias con mayor precisin, enardece an ms a los hombres. Pero Anbal se ha criado en Iberia, y no puede reemplazar a Asdrbal en el juego por el poder, en Kart-Hadtha. Se acercan malos aos para nosotros, amigo, quiz peores que lo que el espritu ms pesimista pueda intuir. S que hay mil cosas por poner en regla, que debera volver a casa, pero tambin hay aqu mucho en juego, si no todo. Estoy intentando evitar que nuestros negocios en Iberia se vengan abajo; y t sabes cunto valen; adems, me esfuerzo por ayudar un poco al representante de Anbal, Hannn un buen hombre a pesar del nombre, y a los dos embajadores del Consejo de Ancianos, Myrkam y Barmokar. Volver a Kart-Hadtha tan pronto como pueda; hasta entonces, te suplico, amigo, y te ordeno, administrador del Banco de Arena: dedica slo la mitad de tu tiempo a nuestros negocios; la otra mitad, de momento la ms importante, dedcala a intentar influir, de ser necesario con oro y plata, para que el mejor hombre, sea quien fuere (qu te parecera Bomlcar?), asuma la direccin del partido brcida con el apoyo incondicional de todos los dems. Ha de ser, debe ser, tiene forzosamente que ser alguien capaz de hacer frente a Hannn cuando el alud comience a caer y se desate la tormenta de arena. Ya sabes quin ha provocado el alud Roma; y tambin sabes que el Senado ya est reuniendo arena para apilara frente a su fuelle. Algunos dicen que nos rascamos donde no nos pica; te juro que har ver a sos que slo nos quedan tres posibilidades: decadencia, si Zakantha puede incitar a la rebelin a los otros pueblos con el apoyo de Roma; paz, si Kart-Hadtha se mantiene firme y se hace fuerte; guerra, si tan slo uno de los Seores del Consejo vacila y Roma ve una brecha.

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Pobres cerdos. El que se fa de Roma... Sosilos miraba fijamente a los zacantinos. Eran los supervivientes de mayor rango, quiz dos docenas de hombres y mujeres rendidos, negros de holln, heridos. La ciudad, que, tras ocho lunas de sitio, finalmente haba cado, segua en llamas. El viento helado del noroeste empujaba gruesas columnas de humo hacia la llanura y el puerto. El campo, saqueado y devastado, an mostraba una especie de frutos: las tiendas y mquinas de guerra de los pnicos. Junto al atracadero y los cuatro muelles, y frente al puerto, flotaban por lo menos trescientos barcos. Buitres carroeros; como en cualquier guerra localizada, tambin aqu se haban dado cita mercaderes comerciantes procedentes de todos los rincones del mar, con el objetivo de obtener ganancias a como diera lugar. Sobre todo desde las advertencias de Anbal; desde que todo el mundo saba qu suerte correran la ciudad y sus habitantes. Todas las riquezas, todas las armas, todos los bienes muebles pasaran a ser propiedad del Estado pnico; los habitantes seran entregados a los soldados del ejrcito, los notables que sobreviviesen seran llevados a Libia. El nuevo Alas del Cfiro se balanceaba ligeramente. Los sacos llenos de esparto crujan junto al muro del muelle. Antgono bostez y se frot los ojos. No haba visto aquel infierno, pero s sus restos, durante dos largos das. Las listas solicitadas por Anbal ya estaban terminadas. Los hombres del encargado del abastecimiento, Asdrbal el Cano, podan haber proporcionado al estratega un clculo correcto, pero Anbal quera la opinin del amigo y comerciante, y Antgono se la haba dado muy a su pesar. El espartano Sosilos, quien haca ya mucho tiempo que haba dejado de ser el maestro de Anbal, para convertirse en su cronista, le haba prestado una gran ayuda con los papiros, tintas y caas. Sigo sin entender por qu primero arman semejante jaleo y despus... Sosilos volvi hacia arriba la palma de la mano izquierda. Nada. Antgono se encogi de hombros, sin decir nada. Volvi a levantar la vista hacia los restos de la gran ciudad, a trescientos pasos de distancia del puerto; ciudad construida para la eternidad y ahora destruida en gran parte. Al final los soldados beros y libios haban tenido que allanar el camino de casa en casa. Zakantha, bastante al sur del Iberos, haba sido repentinamente declarada aliada de Roma, cuatro aos despus de la firma del tratado. Confiando en el respaldo del poderoso ejrcito de sus nuevos amigos, los zacantinos haban intentado mediante intrigas, ardides, sobornos y promesas, separar a otros pueblos ibricos de la liga pnica. Pero Roma nicamente envi a dos senadores, Publio Valerio Flaco y Quinto Baebio Tanfilo, que advirtieron a Anbal contra un ataque a Zakantha/Saguntum. El estratega se remiti al Tratado del Iberos. Vuestro senador Quinto Fabio Mximo no dijo nada respecto a Zakantha; segn sus explicaciones, no existe ningn aliado de Roma al sur del Iberos. Zakantha est a ms de siete das de marcha al sur de ese ro. Adems, Zakantha ha emprendido hostilidades contra nosotros, y stas continan; nosotros nos hemos defendido empleando nicamente palabras. Los romanos continuaron su viaje hasta Kart-Hadtha; Bostar envi un informe exhaustivo sobre las negociaciones llevadas a cabo en el Consejo. Haba sido ms una exposicin de derechos que una conversacin. Segn el tratado firmado por Amlcar y Lutacio al terminar la Guerra Siciliana, todos los aliados de cada una de las partes estaban bajo la proteccin de la parte respectiva, y esto vala tambin para Saguntum, arguyeron los romanos; eso no era as, argumentaron los consejeros de Kart-Hadtha, pues los tratados slo pueden referirse a los aliados existentes en el momento de la firma del acuerdo, y en aquel entonces Zakantha no era aliada de Roma. Qu pasara si de pronto Kart-Hadtha declarara como su aliada a alguna ciudad celta del norte de Italia, y aplicara a sta el Tratado de Lutacio? Adems, en el Tratado del Iberos Roma haba renunciado a todos los territorios que se encontraban al sur del Iberos. Pero, 226

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dijeron los romanos, el Tratado del Iberos no haba sido ratificado por el pueblo y el Senado, ni en Roma ni en Cartago. Absurdo, alegaron los pnicos; a diferencia del Tratado de Lutacio, el Tratado del Iberos no prevea una ratificacin formal de Roma y Kart-Hadtha. Tanto los decenviros romanos encabezados por Fabio, como el estratega Asdrbal, gozaban de plenos poderes, y, por otra parte, los aos de observancia del tratado equivalan a una ratificacin. Pero en realidad no se trataba de una cuestin legal; cuando los dos romanos llegaron a Kart-Hadtha, Anbal ya haba empezado el sitio de Zakantha, y una vez qued demostrado que las bases legales de los romanos eran insostenibles, stos dejaron caer las mscaras, no quisieron or hablar ms de tratados y exigieron sin ms ni ms que Anbal les fuese entregado. En este punto de las negociaciones, si aquello eran negociaciones, la postura de Hannn el Grande empuj a ms de la mitad de sus propios hombres a sumarse a los brcidas: el lder de los Viejos se someti a los romanos, orden que Anbal fuese entregado inmediatamente a los romanos, para que este pequeo fuego no produzca un gran incendio, propuso un gesto de humildad, encarnado en el viaje de una embajada del Consejo a Roma, y la retirada de todas las tropas pnicas de Iberia hasta una nueva frontera, trazada mucho ms al sur. a la altura de la nueva Kart-Hadtha. El Consejo de Kart-Hadtha, doblemente irritado por la arrogancia de Roma y el servilismo de Hannn, se opuso a estas propuestas casi por unanimidad. Antgono haba meditado todo mil veces. Al cansancio y el espanto se una una creciente confusin. El gesto de Sosilos resuma bastante bien la situacin. Roma tena tropas y barcos de guerra, as como los suficientes veleros de transporte; pero Roma estaba en guerra contra Iliria y dej solos a los aliados de Zakantha, por los que poco antes tantas molestias se haba tomado. Durante las dos primeras lunas del sitio, Anbal dej todo en manos de Maharbal para marchar con tropas reunidas con premura a las regiones del interior, donde quera someter a dos importantes pueblos antes de que stos estuvieran completamente preparados para levantarse en armas. Los informantes del estratega haban capturado a espas y alborotadores que trabajaban a las rdenes de Roma. El problema suscitado por orisanos y carpetanos fue arrancado de raz gracias a la inesperada intervencin de Anbal, pero tambin gracias a que los beros carecieron de ayuda romana. Si tan slo supiramos dijo Antgono con voz ronca qu es realmente lo que quiere Roma. Acaso todo este jaleo por Zakantha, la embajada romana, las discusiones sobre los tratados, acaso no han sido ms que disputas verbales?Sin consecuencias? Parece excesivo. Pero, por qu han dejado correr nueve meses sin hacer nada, salvo la guerra contra los ilirios? Si realmente quieren poner un pie en Iberia... nunca podran encontrar una punta de lanza mejor que Zakantha, con el puerto, los campos del interior y la fortaleza. Y ahora ya no queda nada de eso. Para qu entonces todo esto? Es como un sueo confuso del que uno quiere despertar para ordenarlo y pensar en l. Sosilos seal hacia los numerosos navos mercantes. Esos de all no estn soando. Harn buenos negocios. Antgono asinti. El encargado del abastecimiento, Asdrbal, hijo de Mua, haba dispuesto todo de la mejor manera posible, como siempre. Las tropas haban podido saquear algo, pero haban tenido que entregar la mayor parte, y, qu deban hacer los setenta mil soldados con los aproximadamente cuarenta mil prisioneros que Anbal haba dejado en sus manos? Asdrbal haba propuesto venderlos como esclavos y repartir los ingresos entre la tropa. Roma, Kart-Hadtha, la incendiada Zakantha, los mercaderes, los esclavos, los muertos; todo ello formaba una enmaraada e inextricable danza en el cansado cerebro de Antgono. Y, desde luego, Anbal, a quien en las ltimas lunas slo haba visto en algunos breves encuentros y cuyos planes para el futuro inmediato desconoca. El heleno se levant muy lentamente, cansado. Se apoy en la pequea mesita. La cubierta de popa pareca encabritarse bajo sus pies. 227

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Sosilos lo miraba con los ojos entrecerrados. De pronto pareces viejo, amigo de los brcidas. Antgono sonri con amargura. Es lo que corresponde a un comerciante que dentro de pocas lunas cumplir cincuenta aos. Y estos pensamientos que bailan en mi cabeza no me hacen ms joven, por cierto. El da siguiente llegaron an ms barcos a la rada de Zakantha. Entre ellos se encontraba el renovado y ampliado Soplo de Kypris. Antgono pas las noches siguientes con Argope. La damasquina compr algunos pequeos objetos procedentes del saqueo de la ciudad y adquiri por quince minas a cinco zacantinas altas y delgadas a las que podra vender por el doble en cualquier mercado de esclavos, en Rodas, por ejemplo. Pero sas eran cosas secundarias. La mercanca principal se la mostr a Antgono al atardecer del cuarto da, cuando aquel gran mercado se acercaba a su fin y una parte de los ms de seiscientos barcos mercantes, entre grandes y pequeos, ya se haban marchado rumbo a Kart-Hadtha, Ebyssos, Gadir, la nueva Kart-Hadtha, Akragas y Panormos, Siracusa y Leontinos, Epiro, Corinto, Alejandra, y tambin Massalia, Neapolis, Taras y Regio. Entre las bonitas baratijas y las mejores joyas vaso kipriota de cristal azul, con un incrustaciones de hilos de cobre; estatuillas de marfil; amuletos de hierro pintado ibricos; alhajas de plata Antgono descubri un objeto que en un primer momento le caus recelos, pero luego le produjo una extraa excitacin. Era una figura sentada de algo ms de un brazo de largo, deforme y recubierta de una capa de pez bajo la cual asomaba el yeso. Qu es esto? Argope extendi los brazos. No lo s exactamente. Una copia en yeso de alguna estatua. He pagado dos shiqlus por ella. Por qu? Antgono se mordisqueaba el labio inferior. Se dej caer sobre el amplio lecho del camarote de popa del Soplo de Kypris. Mi olfato de comerciante, ya sabes. En el fondo es slo eso. Argope cerr bruscamente la tapa del arcn y se sent sobre ste. Slo la estatuilla negra continuaba en sus manos. Era pesada; ms pesada de lo que pueden serlo el yeso y la pez juntos. Qu te dice tu olfato? Antgono sonri y puso un dedo en la punta de la nariz de la damasquina. Estamos hablando como comerciantes, o como amantes? Ella enarc las cejas. Todava estoy vestida. Eso se puede cambiar. Antgono se desabroch el cinturn, lo dej caer, se quit de encima el grueso mantn de invierno, hmedo por la niebla, y se sac el chitn. Argope lo observ, solt una risita divertida y empez a desnudarse. La estatuilla negra estaba sobre los tablones del suelo, entre las piernas de la damasquina. Y ahora? Si se trata de aquello que apenas me atrevo a creer, sera un buen regalo para Anbal. Habla, amante. Argope se acerc a l, se arrodill encima de la litera y tir del calzn del heleno. l se inclin hacia delante y roz con la lengua el pecho izquierdo de la mujer. 228

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Algunas cosas dijo Antgono de forma apenas perceptible adquieren valor slo por el paso de los aos; t, por ejemplo. No comprendo a los hombres que slo desean a muchachas jvenes, en lugar de a mujeres que han vivido y conocen las mltiples posibilidades de esa muerte exquisita que es el amor. Si se tiene ms de cuarenta aos dijo Argope Pero, adnde quieres llegar? . Aparte de los piropos y lo que sigue. Antgono seal la estatuilla negra. Tambin hay gente que prefiere las estatuas o esculturas nuevas a las antiguas. Ah. damasquina dej que sus piernas se balancearan sobre el borde de la litera y La observ fijamente la estatuilla de pez y yeso. Crees que oculta algo especial? Me permites? pregunt Antgono desenvainando el viejo pual egipcio. Argope asinti. Pero con cuidado. Antgono empez a rascar, cortar, perforar. Un gran trozo de yeso recubierto de pez se desprendi de la estatua, luego otro. Finalmente Antgono dej a un lado el pual. Levant la escultura con cuidado, casi con devocin. Argope se arrodill detrs de l, apoyando la barbilla sobre su hombro derecho. Nadie puede asegurarlo murmur el heleno, pero esto parece autntico. Explcate, amante. Y hazlo de prisa. Hay ciertos asuntos que nos estn esperando. Pas los brazos alrededor de su cintura. El Heracles sentado de Gades dijo Antgono en voz baja Bronce. Unos cien aos . de antigedad; es uno de los ltimos trabajos del incomparable Lisipo de Sykion. Argope estir las manos hacia la valiosa obra de arte. Quieres decir que es autntico? Autntico y de un valor incalculable, de lo contrario, para qu lo ocultara el propietario bajo este recubrimiento de yeso y pez? Observa, compaera del viento nocturno: las lneas del cuerpo, los msculos, la cabeza larga y delgada. Slo Lisipo trabajaba as. No como las personas son, sino como yo las veo. O los dioses, en este caso. heleno El balanceaba el torso hacia delante y hacia atrs; con los ojos entrecerrados, pronunci los antiguos versos pnicos: Amar y ser amado como el Melkart de Gadir: mucho. Sentarse sosegado como el Melkart de Gadir: siempre. Morir como el Melkart de Gadir: nunca. Y t quieres regalarle este dios a Anbal? Argope dej la estatuilla en el suelo. Si fuera ma... s. Dices que tiene un valor incalculable? Absolutamente impagable. Entonces te lo regalo. Abraz a Antgono del cuello, lo hizo caer sobre la litera y cay con l Y ahora... . La llanura que se extenda ante la ciudad no volvi a quedar realmente vaca hasta varios das despus. La mayora de los comerciantes ya haban abandonado la rada y el puerto, aprovechando el favorable viento invernal del noroeste. Tambin Argope. Con ella, Antgono haba levantado tibias murallas para abrigarse de la noche; ahora que ella se haba marchado, los asuntos y preguntas sin respuesta volvieron a asediar al heleno. Cada da que 229

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pasaba aumentaba su sensacin de ser como un trozo de madera flotando a la deriva, al borde de un remolino monstruoso. Anbal pareca no dormir nunca. El estratega supervis el reparto del dinero conseguido a la tropa, dict cartas al Consejo de Kart-Hadtha, a sus hermanos Asdrbal y Magn se que encontraban en la regin de la desembocadura del Baits, donde haban derrotado a los turdetanos envi mensajes por mar y por tierra, deliber con los oficiales y los hombres de , la administracin, habl con suboficiales y simples soldados, orden talar rboles de los bosques cercanos a Zakantha y los mand llevar a los astilleros de Zakantha en Iberia, recibi a embajadores y prncipes de tribus ibricas, reuni las noticias tradas por sus informadores, traslad a los campamentos de invierno a tropas libias que al mismo tiempo vigilaban determinados lugares, dio de baja a otras tropas y las envi a sus respectivos pueblos ibricos. Cuando, despus de una noche que haba pasado bebiendo con Sosilos, el heleno se diriga de la tienda de ste al puerto, poco antes del amanecer, el heleno vio al estratega y a un grupo de baleares acuclillados junto a una hoguera. Anbal tena en la mano una ramita con la que dibujaba algo movimientos de tropas? en el suelo, an no congelado del todo. Poco antes del medioda el hijo del Barca estaba en la playa con una docena de jinetes nmidas, de camino hacia el norte. Hacia la medianoche estaba acuclillado sobre los talones junto a una hoguera, dictando al extenuado Sosilos otra carta para el Consejo, en la que llamaba la atencin a los pnicos sobre determinadas mercaderas y posibilidades de comercio en el sur de las Galias. Cada uno de los casi setenta mil soldados haba obtenido cien schekels del cuantioso botn, la venta de los supervivientes y los diferentes objetos a los que no poda sacarse provecho de inmediato. Los zacantinos ms distinguidos fueron embarcados hacia KartHadtha junto con algunos objetos de valor escogidos; Anbal mand que los pertrechos de guerra, monedas, metales para acuar monedas y el resto del producto de las ventas fueran llevados a Kart-Hadtha en Iberia con una fuerte escolta. Los campesinos, criadores de ganado, pastores y esclavos, de los cuales slo una pequea parte haba buscado refugio en la ciudad, regresaron de las montaas y campos del interior. Anbal tambin se ocup de ellos, encarg a algunos arquitectos del ejrcito la planificacin y reconstruccin de los canales de regado, proyect mejores obras de fortificacin y nombr gobernador de Zakantha a un joven oficial llamado Bostar. ste contara con cuatro mil libios y mil nmidas para defender la ciudad y los campos y volver a hacerlos habitables. La noche previa a su partida con las ltimas tropas hacia el campamento de invierno, el estratega invit a los salones de la fortaleza de Zakantha, arreglados provisionalmente, a los prncipes y caudillos de las tribus vecinas, los portavoces de los campesinos que haban regresado del interior, los oficiales y funcionarios que quedaban en la ciudad y los ltimos comerciantes extranjeros. Asadores abiertos que tambin servan para dar calor ardan sobre las agrietadas baldosas de las espaciosas salas; antorchas y candiles iluminaban las mesas y a los convidados. Ms tarde, ya muy entrada la noche, slo quedaban Anbal y Antgono, el general de caballera Maharbal y Muttines; estaban sentados junto a una chimenea cerrada en la cual madera resinosa cruja y chisporroteaba. Se ha terminado: la ciudad, el sitio, el ao y la fiesta. rostro de Muttines, ajado El por los combates, los proyectos y el cansancio, pareca al mismo tiempo demonaco y frgil bajo la luz de las antorchas. El rostro de un anciano de veintiocho aos. Tambin Maharbal tena el rostro marcado, y lo mismo Bostar, el nuevo gobernador de la ciudad, quien tras hacer una larga ronda se acerc al grupo y se sent suspirando. Media luna antes de lo ms crudo del invierno, las noches de las costas ibricas eran heladas; el viento procedente de las montaas nevadas del interior silbaba entre las ruinas de la ciudad y se colaba en los salones a travs de agujeros y grietas. Antgono se apret contra el respaldo de madera de su silla y se acurruc bajo el pesado mantn de lana. 230

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Y ahora qu, estratega? Muttines levant una copa de cristal finsimo, la sostuvo ante sus ojos y mir a travs del recipiente y el vino. El libiofenicio, vestido con chitn y peto, se haba puesto una manta de lana sobre las piernas desnudas y una piel de leopardo alrededor de los hombros. Anbal contemplaba el fuego. En su mantn de prpura, el pnico era el nico de esos jvenes guerreros cuyo aspecto se corresponda con su verdadera edad. Nada pareca haber minado su fsico; ni los combates, ni las marchas forzadas al interior, ni la herida en la cadera, ni tampoco las responsabilidades, la falta de sueo, las preocupaciones. Su rostro slo reflejaba una cosa: alivio. Eso depende de muchos factores. Roma, Kart-Hadtha, los beros. Cules son tus planes, Tigo? Tengo que regresar. El banco. Antgono se levant y sac un objeto muy bien envuelto de un rincn junto a la chimenea Pero antes esto, estratega de Libia e Iberia. . Anbal cruz los brazos. Qu es eso, amigo? Un recordatorio. Antgono mostr los dientes en una especie de sonrisa Quiz te . sorprenda que este recordatorio venga de m, sabes muy bien cunto creo en los dioses. Anbal dej caer los brazos, se inclin hacia delante y estir la mano derecha, juntando el pulgar y el ndice. As de poco. Lo s. Menos que nada. Y? Los dioses son un invento de personas que quieren explicar lo inexplicable. Antgono levant con las dos manos la escultura an envuelta Casualidades, cosas . absurdas, irregulares. Cosas ante las cuales ni siquiera un estratega victorioso puede hacer algo. Una flecha perdida, una piedra que se desprende, el paso en falso de un caballo, o enfermedades y agotamiento. Deberas dormir de vez en cuando, Anbal. Maharbal ri para s. Anbal no necesita dormir. rostro del pnico estaba desfigurado por una mscara El de cansancio acumulado. Lo s. Pero los dioses del sueo necesitan a Anbal, para que la suma de todos los dones que dan a la humanidad no pierda valor a causa del desprecio que les profesa un estratega. Voy a regalarte un dios, amigo e hijo de mi amigo. heleno desenvolvi la El estatuilla sentada y se la dio al brcida. El Melkart sentado de Gadir dijo Muttines en tono reverente. Y es un trabajo maravilloso. Maharbal dej escapar un suave silbido por entre los dientes. Bostar se inclin hacia delante y seal la estatuilla con el ndice. Helnico? Anbal coloc la escultura sobre las piedras y sigui las lneas suavemente con la mano derecha. Una obra del inmortal Lisipo, cabeza de chorlito dijo a media voz. Dej la figura de bronce sobre la mesa, se levant, puso las manos sobre los hombros de Antgono y lo mir a los ojos Conozco la historia del llama, amigo de Amlcar y Kshyqti. S que llevaste a mi . padre los jinetes de Naravas cuando estaba a punto de sufrir una derrota. Que arrastraste a Hannn a una trampa para que no pudiera causar ningn dao. A mis hermanos y a m nos has regalado unas espadas incomparables tradas del norte. En el Consejo de Kart-Hadtha hiciste trizas a Hannn cuando ste quera hacerse con el poder absoluto. En la batalla del Taggo represaste el agua para que Amlcar y sus hombres pudieran salvarse. Me has regalado 231

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elefantes y a tu hijo Memnn, que atiende y cura a enfermos y heridos en nuestra capital. Me diste tu amistad ya antes de mi nacimiento... y ahora el dios de Gadir. El estratega apret su mejilla contra la de Antgono. El heleno sinti los msculos de hierro de ese cuerpo que era una inagotable fuente de energa. Pero tambin sinti el suave temblor y escuch los secos sollozos, seguidos de una fuerte carraspera. Anbal se separ del heleno sacudiendo la cabeza. Cmo podr agradecrtelo, Tigo? Descansando de vez en cuando. Antgono sonri Un bao caliente tampoco . puede hacerte dao. Hueles muy mal, estratega. Melkart de Gadir Anbal inclin la cabeza sobre la estatuilla que me conserve tu , humor negro. Antgono se sent. A m tambin. De momento es el ltimo norte que me queda. Anbal rode la escultura de bronce con las manos y mir fijamente los ojos del dios. Cmo dices? Antgono respir profundamente. Recuerdo a un viejo asirio que me ley un epgrafe. De eso hace ya muchos aos; no recuerdo a qu rey se refera. Trajo silencio al centro de la ciudad, tambin a los suburbios y las laderas de las montaas; los convirti en un desierto, como la llanura. Estratega: la noche fluye por encima de ese silencio, las puertas estn vigiladas. Pero, qu ocurrir maana? El silencio casi se poda tocar. En la chimenea arda un leo carcomido por el fuego; el crujir de la madera y el revoloteo de las chispas hacan que el silencio fuese an ms denso y sofocante. Antgono observaba al hijo de Amlcar. Tambin los ojos de Bostar, Muttines y Maharbal se haban posado sobre aquel estratega de veintiocho aos. Su cuerpo delgado y nervudo pareca languidecer, como perdido en la noche helada, el silencio y la soledad. Por un momento, el heleno tuvo la fantstica sensacin de que el joven estratega estaba luchando contra el antiqusimo dios de las ciudades, contra la inconcebible energa y dignidad de todo aquello que el Melkart sentado ocultaba y haba sido erigido hacia ms de mil aos por los primeros mercaderes de Tiro que llegaron a Gadir. La lucha lleg a su fin; de las terribles sombras del dios surgi la sencilla noche. Anbal, el vencedor, levant la mirada, y su rostro, sus ojos, su sonrisa, abrieron tneles de fuerza y calor a travs de la asfixiante montaa de noche y de fro. Con un movimiento suave, casi elegante, Muttines cay de rodillas y estir las manos hacia el dobladillo del mantn de Anbal. Cuando levant la mirada, las huellas del cansancio haban desaparecido de su rostro. No dijo nada; sus ojos brillaban. La noche es fra, pero quizs el Hades sea demasiado caliente, Muttines dijo Antgono No pidas a Anbal que te lleve all, terminar por hacerlo. . Rieron; Muttines volvi a sentarse. Pero el hechizo continuaba, incluso se haca ms fuerte. Anbal estaba de pie en el centro de la habitacin. Si ahora se desprendiera una piedra de la chimenea, pensaba Antgono, no caera al suelo, sino sobre Anbal. Se senta otra vez en el borde de un gigantesco remolino, un remolino ms grande que el ocano, inabarcable, que todo lo devora. Explcame el remolino del maana dijo casi susurrando. Anbal comprendi a qu se refera y sacudi ligeramente la cabeza. Ah, Tigo, no se puede explicar. Es una mezcla de muchas cosas que flotan a la deriva; son arrastradas por la corriente y creen que tienen el timn en las manos. La decadencia de los etruscos, la debilidad de la Hlade, la estupidez de los reyes del Oriente, la fuerza de Roma, 232

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impulsada por una oscura furia. Hizo un movimiento circular con los brazos extendidos. Todo esto, Iberia, es nicamente una muralla que mi padre ha levantado para que Kart-Hadtha no sea cogida y tragada por el remolino. Y la muralla tiene brechas. Nos harn falta dos aos para hacerla tan firme como estaba en el momento de la muerte de Asdrbal. Pero no se nos concedern esos dos aos. Maharbal se inclin hacia delante. Qu es lo que sabes? Anbal puso las manos sobre la cabeza de la estatuilla de bronce, como si quisiera tapar los odos al dios. Lo s desde ayer dijo con voz aparentemente serena Roma ha enviado una . embajada a Kart-Hadtha en Libia. El jefe de la embajada es Quinto Fabio Mximo, y esta vez no hay ningn Asdrbal que pueda hacerle perder la cabeza. Segn lo que han averiguado nuestros hombres de Italia, Fabio no tiene intencin de dejarse llevar por conversaciones sobre posibles interpretaciones de tratados. Va a declararnos la guerra. Antgono subi a bordo al amanecer. El Alas del Cfiro zarp y se dirigi a mar abierto. El heleno se pas varias horas dando vueltas sobre la amplia litera, sin conseguir conciliar el sueo. La noche anterior, con sus conversaciones enmaraadas e infinitas, le pareca cada vez ms fantasmagrica; poco a poco fue comprendiendo que Anbal haba omitido deliberadamente ciertas cosas, o las haba esquivado dando rodeos. Rodeos que sin embargo permitan a Antgono descubrir lentamente de qu se trataba; pero los jvenes oficiales que tenan arduas misiones que cumplir durante el invierno y la primavera deban dedicarse a su trabajo sin que ste se viera estorbado por la trampa de las mil reflexiones contradictorias, las posibilidades y los imposibles. Anbal haba enviado a Kart-Hadtha en Libia gran parte del botn de Zakantha y a los personajes ilustres de la ciudad conquistada; al aceptar ese tributo, el Consejo pnico haba atado firmemente el lazo que una a la ciudad con el estratega, de modo que no podra declararse contrario a las empresas de Anbal en Iberia. Despus de hacer una breve escala en la Kart-Hadtha ibrica (y un par de baos calientes, Tigo, y tambin para que Himilce est contenta), Anbal quera viajar en barco a Gadir, para hacer un ex voto. No importaba que el estratega considerara al cosmos absurdo, a los dioses, invenciones, y a la vida, una eterna lucha entre la voluntad y la capacidad del hombre y las injusticias del azar; a sus soldados, procedentes de quinientos pueblos diferentes, les gustaba ver que sus cinco mil dioses distintos eran venerados, y saber que su estratega estaba amparado por las potencias celestiales. Por eso el viaje al Melkart de Gadir; por eso en todos los campamentos de Anbal haba una tienda con numerosas estatuas, cuadros y amuletos. Melkart, que era el mismo que Heracles, imaginado por hombres necesitados de consuelo y formado por los hbiles dedos del gran Lisipo, ocupara de ahora en adelante un lugar de honor entre esas imgenes de dioses. La explicacin bosquejada por Anbal en torno al comportamiento de Roma era extremadamente sencilla, y mientras pensaba en ella, ms convencido estaba Antgono de que el estratega estaba en lo cierto. El objetivo del Senado era debilitar a los fuertes hasta que pudieran ser aniquilados o convertidos en vasallos complacientes que finalmente seran anexionados al imperio; hasta que todo el mundo, toda la Oikumene, fuera romana. El Tratado del Iberos haba proporcionado tiempo a ambos lados; Roma lo haba utilizado para avanzar posiciones en Iliria y el norte de Italia, fortificar Sicilia y someter a prueba a las legiones. Los pnicos haban incitado a los celtas de Italia contra Roma, los romanos a los beros contra Kart-Hadtha. Segn los registros del Senado, Roma y sus aliados itlicos sabinos, etruscos, umbros, sarsinatos, vnetos, cenomanos, latinos, samnitas, iapigos, masapios, lucanos, marsos, marrucinos, frentanos, vestinos podan aportar, en conjunto, a unos setecientos mil 233

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soldados de a pie y setenta mil jinetes. Con sus ms de doscientos navos de guerra, dominaban el mar desde Massalia hasta Sicilia. Tan pronto el Senado viera algn signo de debilidad en el adversario y encontrara algn pretexto ms o menos justificable para aprovecharla, el Tratado de Lutacio y el Tratado del Iberos no valdran ni siquiera el papiro en que estaban escritos. Hasta aqu no haba nada nuevo para Antgono en las reflexiones de Anbal; lo desconcertante era la manera en que explicaba por qu Roma no haba atacado antes: rencilla entre partidos y oposicin de parte de romanos fieles a los tratados. Durante la gran Guerra Siciliana haba habido muchos ciudadanos romanos que consideraban que la guerra era una insensatez; slo despus de aos de discursos acalorados de los oradores y abstrusas historias difamatorias por ejemplo, que Rgulo haba sido torturado hasta la muerte por los pnicos haba podido el Senado llevar hasta el final la despiadada guerra de exterminio. Cuando la Guerra Libia estuvo a punto de hacer sucumbir a Kart-Hadtha, parte del pueblo romano inst a su gobierno a que suministrara trigo y otras provisiones a los pnicos, y a que rechazara las ofertas de los sublevados respecto de Sardonia; slo dos aos de invectivas contra el resurgimiento de la amenaza que constitua Kart-Hadtha lograron vencer la resistencia. Cuando comenz el sitio de Zakantha, parte de los ciudadanos de Roma se haban mostrado partidarios de la observacin del Tratado del Iberos, y haban reclamado la paz entre Roma y Kart-Hadtha; slo ahora, gracias a discursos baados en lgrimas sobre aliados traicionados impunemente, haban conseguido los oradores de los instigadores de la guerra hacer que el tratado y las obligaciones que implicaba valieran tan poco como la amistad consignada en el papiro. La causa de las extraas vacilaciones de Roma durante los ltimos aos no se deba a los clculos inextricables de un adversario astuto, sino a la oposicin interna. Anbal haba dicho que necesitaba dos aos para hacer que la muralla volviera a ser segura, pero probablemente Roma no le dara esos aos. Podan preverse varias posibilidades. O suceda un milagro y la embajada romana se comprometa a observar los tratados vigentes, segn los cuales Zakantha se encontraba en la zona de influencia pnica, y se mantena la paz; o bien Roma declaraba la guerra utilizando a Zakantha como pretexto. Si se llegaba a una declaracin de guerra tambin haba varias posibilidades: Roma se limitaba a hacer unos cuantos ataques con la flota y abandonaba el asunto despus de breves escaramuzas, con las cuales su honor quedaba a salvo era la posibilidad ms sensata y, por ende, tambin la sa ms improbable O bien Roma enviaba tropas a Iberia. O Roma atacaba directamente Kart. Hadtha en Libia. O ambas cosas. Y el dilema del estratega de Libia e Iberia era que, con apenas la dcima parte de los hombres que Roma poda hacer entrar en combate, tena que tomar precauciones contra todas esas posibilidades, y no poda cubrir todas las posibilidades al mismo tiempo. Para asegurar rpidamente las defensas de Iberia tena que hacer trizas el tratado, cruzar el ro fronterizo y someter o firmar alianzas con los pueblos de la regin, para evitar que los romanos pudieran desembarcar tropas sin el menor estorbo. Para ello necesitara a todas las fuerzas, incluso las que se encontraban en Libia. Si lo que quera era proteger Libia, tena que dejar Iberia desprotegida. Si intentaba defender ambas regiones, probablemente las escasas tropas no bastaran ni siquiera para mantener el Iberos. Saba que si mandaba construir urgentemente ms barcos, tendra que enviar al mar a gran parte de sus fuerzas de tierra, pues no haba ms tripulaciones disponibles. La gran Guerra Siciliana, o Romana, a la que el padre de Anbal haba tenido que dar un amargo final, se haba desarrollado lejos de Kart-Hadtha. Esta nueva guerra, cuando estallara, tendra lugar sobre suelo pnico, y estara acompaada por nuevos levantamientos en Libia e Iberia. Los romanos se haban hecho fuertes en Sicilia. Dado el podero de la flota romana, no haba ninguna posibilidad de enviar tropas a la isla. Italia misma era completamente inatacable. La grande y rica Massalia, aliada y punto de apoyo de los romanos en caso de guerra, poda cerrar los caminos costeros, y ms all de Massalia bastaban pocas legiones para bloquear las delgadas franjas de tierra llana que 234

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se extendan entre el mar y las montaas; adems, los barcos de Roma podan desembarcar tropas en cualquier parte. As, pues, no quedaba ms que la pobre esperanza de la paz y la gran probabilidad de emprender una guerra defensiva contra un enemigo superior que poda decidir el escenario, la prontitud y la forma del enfrentamiento. Por eso quiero la paz a cualquier precio, meteco. Hannn sonrea casi con bondad; poco faltaba para que estirara la mano y acariciara el brazo que Antgono an poda retirar de la mesa. La Gruta de los Placeres Amargos se encontraba a la misma distancia del tofet que del puerto, un poco al norte de ambos, cerca de la Calle Mayor. A primera hora del medioda no haba mucha gente en la taberna: otras cuatro mesas con clientes, en total once hombres y tres mujeres. La luz de las antorchas que iluminaban el fro stano se reflejaba en los recipientes de cristal y en las pulidas superficies de madera tratada con resina y cera. Una parte de los pensamientos de Antgono estaba perdida en las montaas de col rehogada con vinagre de vino, jugo de cebollas y rodajas de limn, en los puerros remojados en salsa amarga, el pescado salado, el asado de caballo escabechado con vinagre y acompaado por algas cocidas en agua salada, el muslo de perro cebado, con pepinos y aros de cebolla como guarnicin, y todas las otras cosas que Hannn haba devorado o todava tena en la mesa. Antgono se limit a tomar vino con cinamomo y agua caliente, pan y un asado un tanto fro y sin vinagre. Slo verlo ya me causa ardor de estmago dijo haciendo un movimiento de desdn con la mano. Otra parte de sus pensamientos estaba con los romanos, que haban hecho una larga escala en el sur de Italia y en Sicilia y no haban llegado a Kart-Hadtha hasta la noche anterior. El resto de sus pensamientos estaba en Iberia, con Anbal, y en un intento de adivinar las razones que haba tenido Hannn para concertar este encuentro. Ardor? Ah, eso siento yo en el espritu cuando escucho el nombre de Anbal. Hannn se sec la boca con el dorso de la mano y se limpi los restos de comida del anillo del dedo mayor. La piedra era azul oscuro. En cierta manera estoy de acuerdo contigo en lo que se refiere a la situacin inicial de la guerra, si es que estalla alguna. Pero, gran Hannn, qu sucedera si siempre pagas el precio que nos piden por la paz? Qu precio tienes en mente ahora? El pnico se reclin un momento y se acomod la gorra de fieltro. La barba, antes blanca, estaba teida de castao. Eso depende. De qu? Del precio que exijan nuestros amigos romanos. Tus amigos. Yo elijo a los mos con ms cuidado. Hannn dej escapar una risa suave. Hundi la mano en el plato de mijo sazonado con especias picantes, form una bolita y se la meti en la boca. Es igual. No estamos hablando de amistad dijo de forma casi ininteligible . Tratndose de nosotros, creo que sera un tema equivocado. Estamos hablando de precios. De muchos precios. Antgono arrug la frente. Muchos precios? Cules? 235

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La decisin que debe tomarse esta tarde nos concierne a todos nosotros. Y tiene muchos precios, meteco. Montaas de plata por una guerra que tenemos perdida de antemano. O, de lo contrario, dos o tres pequeos sacrificios que a nosotros, a todos nosotros, pero en especial a ti y a m, nos permitirn seguir con el comercio y las ganancias. No creo que esos sacrificios puedan ser tan pequeos. Hannn extendi los brazos. Eso es cuestin de la vara con que se midan. Qu es grande, qu es pequeo? No soy inspector de pesas y medidas. Qu precio ests dispuesto a pagar? Hannn cogi la cola de una sardina en vinagre. Iberia. meti todo el pescado en la boca y mastic. Se Iberia? Toda Iberia? El pnico asinti y trag el bocado. Seamos honestos: los que ms ganancias han sacado de Iberia son los que ahora han provocado la guerra. Los romanos? Antgono ense los dientes. Los brcidas dijo Hannn impasible. Todos nosotros hemos ganado algo, claro; pero la plata de Iberia ha servido sobre todo para poner al populacho del lado de Asdrbal, Anbal y el consejero Bomlcar. Antgono ri. Oh gran Hannn, ambos sabemos muy bien que la adhesin del pueblo depende de regalos agradables. Estoy pensando en las numerosas fiestas que has dado en el gora. Reprochas ahora a los brcidas el hacer lo mismo que t? No se lo reprocho. El poder, meteco, slo se posa sobre aquellos que pueden pagarlo y aplicarlo. Yo he pagado, los brcidas han pagado. Hasta aqu es un juego antiguo y, por lo tanto, respetable. Pero ahora tendremos que pagar todos. Las piedras de Saguntum caern sobre nuestras cabezas. Zakantha, Hannn. No es una ciudad latina. Es una aliada de Roma, meteco. Deberamos sopesar todo. Sopesa, pnico, te escucho. Hannn asinti y se inclin hacia delante. Apoy los codos sobre la mesa y fue levantando los dedos de la mano derecha al tiempo que hablaba. Primero: en lugar de que todo se destruya y se pierda en una guerra, intentaremos conservar tantas posibilidades de comercio y territorios como sea posible. Segundo: ofreceremos a Roma que se trace una lnea desde el cabo del norte de la antigua Mastia hacia el Oeste. Las minas de plata se encuentran al sur de esa lnea. El norte estar bajo dominio romano. Tercero: pagaremos a Roma una indemnizacin similar al importe del botn de Saguntum; puesto que Saguntum quedar en la parte romana de Iberia, el Senado podr reconstruir y devolver a la ciudad a los habitantes sobrevivientes. Cuarto: reduciremos el nmero de nuestros efectivos en Iberia, digamos a una tercera parte. Eso no puede ser una amenaza para los romanos. Quinto: ofreceremos a Roma un nuevo tratado, amistad y una alianza. En caso de guerra, pondremos tropas y barcos a disposicin de los romanos; a cambio nos dejarn que conservemos Libia para siempre. Antgono jugaba con el cuchillo; por un momento su mano se cerr con fuerza alrededor de la empuadura. Te hacen falta los cinco dedos de la otra mano, pnico, o ya has terminado? He terminado. Hannn se reclin en su asiento y cogi la copa de vino. 236

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Recuerdo que tus antepasados rechazaron una propuesta similar hecha por Marco Atilio Rgulo, enviar barcos y esas cosas a las guerras de Roma. As pues, quieres convertir a tu ciudad en sierva y vasalla? Hannn bebi y arrug la nariz. El orgullo es una cosa, meteco; las ganancias y la supervivencia, otra muy distinta. Puede ser. Pero yo creo que sigues teniendo una opinin equivocada sobre Roma. Si los romanos quisieran paz y amistad no hubieran empezado la primera guerra, ni nos hubieran arrebatado Sardonia y Kyrnos al terminar la guerra contra los mercenarios. Aunque aceptaran tus condiciones sin exigir nada ms.., los libios no estarn seguros hasta que vean las cosas de otra manera. Firmar tratados con Roma es como intentar acuar el rostro del viento en una moneda. O como trenzar una cuerda con arena. Deja a un lado la poesa, meteco. Ah, lo haba olvidado; las comparaciones grficas no son muy de tu agrado. Pero, fuera de que me parece estpido y cobarde suplicar a Roma que nos deje algo que pertenece a Kart-Hadtha y donde Roma no tiene nada que hacer, me refiero a Libia, de verdad crees poder conservar los yacimientos de plata de Iberia? Hannn se encogi de hombros. Por qu no? Porque la frontera que propones para Iberia no se puede sostener. Es una lnea trazada arbitrariamente sobre un mapa, sin ros, montaas o fortificaciones que le sirvan de apoyo. Adems: aunque se pudiera trazar esa frontera, pronto habra problemas. Los beros que quedaran al sur de la frontera no tardaran en levantarse, y el ejrcito empequeecido no podra dominarlos. Perderamos todo Iberia, y probablemente la chispa de la rebelin saltara sobre los nmidas, y si esto sucede arder toda la parte occidental de Libia, como mnimo. O, lo que es ms probable: Roma somete al norte de Iberia, y. a ms tardar tres aos despus. los beros del norte se dan cuenta de que bajo el dominio pnico tenan una vida ms fcil, ms libre y mejor; entonces se levantan contra los romanos, y el sur de Iberia no puede quedar al margen de la lucha. En lugar de evitar una guerra, lo que hars es provocarla. Sera otra guerra, que concluira con la desocupacin de Iberia. Antgono comprendi de repente que el lder de los Viejos, quien ya haba cumplido sesenta y dos aos, estaba desesperado; el heleno ri. Ahora te entiendo... El Consejo ha aceptado a los rehenes zacantinos; los brcidas han repartido el botn entre el pueblo. Sabes que perders en la discusin de esta tarde. Y ahora quieres que obligue a los brcidas a que laman la bota romana? T puedes hacerlo. rostro de Hannon no reflejaba ninguna emocin. Los ojos de El serpiente miraban firmes y fros, pero esta vez eran slo una mscara. Los dos grandes adinerados dijo Antgono. Hannn por los terratenientes, Antgono por los comerciantes. Regateando por el futuro de la ciudad y del orbe. Si KartHadtha cae, Hannn, toda la Oikumene ser de Roma. O acaso crees que los macedonios pueden resistir a las legiones? O Atenas, Prgamo, quien quieras? Roma no desea eso en absoluto. S, eso es exactamente lo que desea Roma. Kart-Hadtha es la ltima muralla. Egipto sigue el juego a los romanos. Y, Siria? Siria est muy lejos; los selucidas pueden retirarse a las montaas de Bactriana. Todo el mar, Hannn, todos los pases, bajo el yugo de la bota romana; es eso lo que quieres? El pnico arrug la frente. No, pero es mejor que la decadencia. 237

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La decadencia no es segura; la esclavitud s. No, Hannn, no instar a los brcidas a que se arrastren ante Fabio. Y hay algo que has olvidado al hacer tus clculos. Un hombre: Anbal. Y su ejrcito. Acaso crees que, aunque el Consejo satisfaga tus deseos, Anbal lo aceptar tan fcilmente? Tal vez no le quede otro remedio que aceptarlo. Hannn tena una idea ms, pero Antgono no supo de ella hasta ms tarde. El heleno alcanz a Bostar y al lder del partido brcida, el antiguo sufete Bomlcar, antes del comienzo de la sesin del Consejo. Les pidi que dejaran hablar a Hannn, asegurndoles que arrojara a los Viejos a los brazos de los brcidas. Antgono pas la tarde en el banco. Casi no haba clientes; una invisible capa de plomo se cerna sobre la ciudad. Por una ventana vio que en el puerto casi nadie estaba trabajando; por todas partes se vean pequeos grupos de mercaderes, estibadores y obreros que conversaban sentados. Todos saban qu estaba pasando en el edificio del Consejo. El sol del invierno ya se haba ocultado cuando Bostar entr en el banco. Antgono estaba en la planta baja; haba enviado temprano a casa a los empleados, pues no haba nada que hacer. Una mirada al rostro de su viejo amigo fue suficiente. Bajo la luz del nico candil, Bostar presentaba un aspecto gris. Guerra. era una pregunta, sino una afirmacin. No Bostar asinti, suspir, se dej caer sobre una silla. S, guerra. Ellos no queran otra cosa. Quines, ellos? Los romanos. Qued claro desde el comienzo. Cuntamelo. No hay mucho que contar, Tigo. Entraron, los romanos, como si fueran dueos de todo. Los sufetes invocaron tambin a los dioses romanos, por cortesa. Luego se desencaden todo. Quinto Fabio, Marco Livino, Lucio Emilio, Gayo Licino y Quinto Baebio impidieron todo intento de hablar de la forma gentilmente descorts habitual en este tipo de reuniones. Despus de que los sufetes hubieron invocado a los dioses y abierto la sesin, Fabio se puso de pie y pregunt sencillamente si Anbal haba sitiado Saguntum por decisin y orden del Consejo de Cartago. Bostar haca una buena imitacin del romano hundiendo la cabeza entre los hombros y sacando la barbilla. Antgono, que conoca al hosco y testarudo senador de las negociaciones del Tratado del Iberos, sonri cansado. Bomlcar lo hizo muy bien. "Siempre calentando la cabeza, eh, romano?", dijo, o en todo caso algo parecido. "No sera mejor discutir primero las causas del sitio y la destruccin de Zakantha, y si lo sucedido atenta contra el derecho y los tratados vigentes?" Fabio lo mir fijamente un instante; luego repiti su pregunta: "Sucedi por decisin y orden del Consejo de Carthago?". Todo muy entreverado, por cierto, se hablaba a veces en heleno, a veces en latn, a veces incluso en pnico. Baebio chapurre algo en pnico. Bomlcar slo sonrea, muy dueo de s mismo. "Romano", dijo, "para qu haces esa pregunta? T y Asdrbal firmasteis un tratado en el que nos cedais las regiones situadas al sur del Iberos." "No." "No? Cul era entonces el objeto del tratado?" "Asdrbal se comprometi a no utilizar hombres armados al norte del Iberos." "Eso significa que al sur del Iberos s poda hacerlo." "Ahora no se trata del Iberos, sino del ataque a un aliado de Roma." 238

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"De los cuales no se habla en el tratado." "Pero si en el tratado firmado entre Lutacio y Amlcar, pnico. All se establece que todos los aliados de ambas partes gozan de proteccin." Bomlcar se ech a rer. "Pero cuando se firm este tratado Zakantha no era aliada de Roma, Fabio. Los tratados slo tienen validez para las cosas vigentes en el momento de su firma. Adems, no puedes invocar un tratado para anular el otro. T mismo lo firmaste." Tras un breve resuello, Fabio volvi a lo mismo: "Hubo una decisin del Consejo respecto a Saguntum?" "Eso no tiene ninguna importancia, romano. Zakantha est al sur del Iberos y haba atacado a algunos aliados de Kart-Hadtha a los torboletos, por ejemplo. Por eso Anbal tuvo que actuar, y actu segn el derecho vigente y de conformidad con todos los tratados." "Rompi la paz!" "Si tanto os importa la paz, por qu exterminasteis, hace cuarenta y seis aos, a una chusma de ladrones en Reghion, pero ayudasteis a la otra en Messana, sin preguntarnos si pensbamos hacer algo? Por qu rechazasteis tantas ofertas de paz durante la guerra? Por qu trabajasteis junto a asesinos levantiscos para robarnos Sardonia y Kyrnos? Por qu cuernos firmis tratados, si no tenis intencin de cumplirlos?" Gran alboroto, risas, aplausos, tambin de muchos de los "Viejos". Fabio daba vueltas a algo; finalmente dijo: "Hubo una decisin del Consejo respecto a Saguntum?" Mientras repeta la pregunta, las risas se hacan cada vez ms fuertes. Bomlcar vio que Hannn quera decir algo. T ya nos lo habas advertido, as que Bomlcar dej hablar a Hannn. Oh Tigo, cmo habl Hannn! Hannn el Grande habl de paz y amistad. No haba habido una decisin del Consejo, y l estaba a favor de entregar a Anbal a Roma. En ese momento Fabio dej casi sin argumentos a Hannn al preguntarle si crea que Anbal aceptara ser entregado. Hannn propuso que Kart-Hadtha se convirtiera en aliada de Roma y que prestara su ayuda en las guerras llevadas por los romanos, e insinu que esa nueva colaboracin poda comenzar con un ataque conjunto contra Anbal, y que en lo sucesivo Iberia y Libia podan ser tratadas como dos cosas distintas. El edificio del Consejo casi se derrumba. Cuando por fin volvi una cierta tranquilidad, Bomlcar dijo: "Puesto que hemos llegado tan lejos, podramos dejar de hablar de Anbal y Zakantha y el Iberos. Qu es lo que queris realmente, romanos?" El romano pleg su toga formando una especie de saco y dijo: "Aqu os traemos la guerra y la paz. Coged lo que queris!" Y uno de los hombres de Hannn, con la cara roja de furia, tan roja como un cangrejo muy cocido, grit: "Danos aquello de lo que puedas prescindir!" Antgono ri, contra su voluntad. Bien. Y? De qu poda prescindir Fabio? Bostar se frot los ojos. Justamente: Roma puede prescindir de la paz. Pero Fabio no quera dar la paz. As que se qued quieto, pareca un poco tonto. Y luego? Bostar se tir de la nariz. Bomlcar. Su gran da, sin duda. Se mantuvo firme como una estatua y dijo: "Vosotros, romanos, siempre cogis todo, tanto si os pertenece como si no. Nosotros, por el contrario, cumplimos los tratados. Kart-Hadtha no es un nido de ladrones latinos. Y no cogemos nada de los romanos. Pero creo que t y tus hombres hace tiempo que habis 239

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decidido coger todo y darnos nicamente eso que ocultas en tu toga: aire. Qu nos daris ahora para luego poder quitarnos tambin el aire?". Fabio se sacudi la toga, deshaciendo el saco, y dijo: "Os doy la guerra". Antgono guard silencio un momento. Luego dijo: Todo es absurdo. voz sonaba quebradiza Bomlcar ha estado brillante, pero Su . eso no tena ninguna importancia. Hubierais podido decir lo que quisierais; hasta la lengua almibarada de Asdrbal, si an viviera, hubiera podido romperse los labios hablando en vano. La declaracin de guerra estaba decidida incluso desde antes que Anbal empezara el sitio de Zakantha. Bostar apoy la cadera contra el tabique bajo que separaba la parte del banco que daba al puerto de la que daba a la ciudad. Y ahora, viejo amigo? Antgono cerr los ojos. Ahora tendremos que esperar a ver qu hacen los romanos. Y confiar en que algo se le ocurra a nuestro estratega. En el patio de la nueva y reforzada fortaleza de Zakantha haba algunos beros: nobles tomados como rehenes para garantizar el buen comportamiento de ciertas tribus vecinas. Los rehenes no prestaron atencin al heleno. Antgono pas al lado de los robustos guardas libios. Desde la ventana de la sala de deliberaciones poda verse la llanura costera que se extenda al norte de la ciudad. Los rboles frutales estaban llenos de flores, pero ms numerosas que las flores eran las tiendas y hogueras, los carros y majadas, los montones de pertrechos de guerra y vveres. Una fila de, por lo menos, dos mil elefantes, cada uno de ellos con un hind pnico en la nuca, volva a abrevar en el pequeo ro. Antgono evalu lo que haba odo decir a suboficiales, quit la mitad y aadi un tanto; era la primera vez que poda divisar el panorama desde arriba. Anbal haba enviado a las tropas beras a que pasasen el invierno en casa; maniobra muy hbil por tres motivos: as no necesitaba alimentar a los beros en las ciudades y campamentos pnicos, esta prueba de confianza estrechaba an ms sus lazos con los soldados del gran ejrcito permanente, y el estratega poda tener la certeza de que stos volveran en primavera trayendo consigo a ms voluntarios. Antgono calcul que deba haber unos cien mil hombres acampados en los alrededores de Zakantha. Poco a poco fueron llegando todos los invitados a la reunin. Anbal, Asdrbal y Magn haban estado en la fortaleza desde mucho antes de la llegada de Antgono, lo mismo que el gobernador de Zakantha, Bostar. El heleno vio caras desconocidas o apenas familiares, pero tambin al general de caballera Muttines, a Maharbal, Himilcn, el gigantesco Anbal Monmaco, el canoso encargado del abastecimiento, Asdrbal, y los dos embajadores del Consejo de Ancianos, Myrkam y Barmorkar. Tambin estaban Sosilos con dos o tres helenos ms, un egipcio, un macedonio, varios celtas y Memnn, con quien Antgono haba celebrado un formidable encuentro dos das antes. Anbal dio unas palmadas; ces el murmullo. Ahora sabemos a qu atenernos dijo el estratega. Como de costumbre, slo llevaba puesto el chitn claro, el peto de cuero con guarniciones de bronce y un sencillo yelmo redondeado. La espada britana colgaba de su cinturn. Me refiero a las pretensiones de los romanos. Seal a uno de los helenos y a dos celtas Se lo debemos a estos hombres, han . trado las ltimas noticias. El estratega hizo una pausa y observ a cada uno de los hombres. 240

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Los cnsules son Publio Cornelio Escipin y Tiberio Sempronio Longo. A Cornelio le ha tocado en suerte Iberia; a Sempronio, aquello que en Roma llaman frica: Libia. Qu bien dijo el anciano Myrkam rompiendo el silencio Como si el mundo les . perteneciera y pudieran repartrselo cuando quisieran. Cornelio tiene unos treinta mil hombres, entre romanos y aliados, y sesenta barcos; Sempronio, el mismo nmero de soldados y ciento veinte barcos. Comprendis? Algunos murmuraron algo, todos asintieron. A las penteras haba que aadir veleros de carga y navos para el transporte de tropas; Cornelio probablemente marchara sobre Liguria y Massalia y de all seguira hacia Iberia, pero la fuerza principal se dirigira contra la propia Kart-Hadtha. Con la mayor parte de la flota y, probablemente, ms tropas que Sempronio poda alistar en Sicilia. Lilibea dijo Barmorkar, el otro anciano. Son como una maldicin. Anbal sonri. Si, amigo, Lilibea. Nosotros la construimos y utilizamos; conocemos la calidad del puerto y fortaleza. Y sabemos que desde all se llega a Kart-Hadtha en tres das. Anbal Monmaco estir sus poderosos brazos. Dnde golpeamos nosotros, estratega? Podemos llegar a Libia? Anbal sac el labio inferior. Con veleros rpidos, s, pero no podemos llevar un ejrcito lo bastante grande para recibir a los romanos. Gracias a las refinadas economas del Consejo de Kart-Hadtha, no tenemos suficientes barcos. Myrkam tosi, pero no dijo nada. Dnde golpeamos entonces? volvi a preguntar el que lucha solo. Dnde quieres golpear? dijo Anbal Quieres ir a Libia nadando? O a Massalia . caminando bajo el agua? Anbal Monmaco se rasc la cabeza. El pulso de Antgono se aceler; sus sienes empezaron a latir con violencia. Ahora se repeta el heleno una y otra vez Qu viene ahora? Qu es lo que tiene preparado? Todos . miraban fijamente al estratega. Anbal se inclin sobre el gran mapa: numerosas tiras de papiro pegadas una al lado de la otra sobre pieles de animal cosidas entre s. Era un mapa muy preciso del mar y las regiones que lo rodeaban; Antgono vio que hasta el puerto de trnsito de la isla britana de Vektis estaba correctamente marcado en el mapa. Como todo lo dems, hasta donde poda juzgar: ros, tribus, pueblos y ciudades de Iberia, montaas y desfiladeros de los territorios nmidas, los poblados celtas de las Galias, la zona de influencia de los masaliotas y los caminos costeros transitables que unan el delta del gran Rdano con la pendiente meridional de los Alpes, los pobladores celtas del norte de Italia, las ciudades de los ligures, boios e insubros, las fortalezas que los ilirios posean ms all del mar Ilirio, las plazas fuertes fronterizas de Macedonia. Aqu dijo Anbal Y aqu. Primero seal el mar que separaba Lilibea de Kart. Hadtha, luego la costa de Liguria. Sempronio est haciendo preparativos en Lilibea y en los alrededores. Se est tomando su tiempo y se prepara a conciencia. Nosotros no podemos hacer prcticamente nada contra l. Roma tiene la flota. Si quisiramos enviar tropas a Kart-Hadtha tendramos que hacer un sinfn de viajes de ida y vuelta, y Sempronio atacara, a ms tardar, cuando llegara nuestro segundo contingente. Y Cornelio est reuniendo sus legiones aqu, en el norte; parte de sus tropas vendrn hacia el oeste por tierra, y parte en barco, hasta algn lugar aqu, al norte del Iberos, en Iberia. 241

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Si tuviramos barcos para enviar un gran ejrcito a Kart-Hadtha! Mirkam suspir. Si as fuera, seor y amigo, otro sera mi objetivo. Los ojos de Anbal brillaban. Si tuviramos barcos podramos desembarcar un gran ejrcito aqu. Seal la costa de Italia. Tras un largo silencio, dijo Muttines. Seor, explcanos. Qu quieres hacer? Asdrbal y Magn intercambiaron miradas; naturalmente, el estratega haba puesto al corriente de sus planes a sus hermanos. Todos los dems miraban el mapa, a Anbal, de nuevo el mapa. Tenemos que proteger Libia e Iberia dijo el estratega. Sobre todo Libia, de manera discreta y sin prisas. Podemos enviar tropas desde los puertos del sur, y tambin desde los puertos situados al norte de Libia, hasta las Columnas de Melkart. Hizo un guio a Antgono Lo que vosotros, los helenos, llamis Metagonia, Tigo. Y las rdenes sern . transmitidas mediante los faros. Anbal empez a enumerar; Sosilos escriba. Soldados de Iberia y el noroeste de Libia seran movilizados a Kart-Hadtha; por otra parte, se enviaran beros al noroeste de Libia y algunos libios ms a Iberia. En conjunto, doce mil jinetes y trece mil ochocientos cincuenta soldados de a pie de Iberia, ms ochocientos setenta baleares, seran enviados a Mauritania y Karjedn. Cuatro mil soldados de a pie mauritanos y gatlicos iran tambin a Karjedn, como rehenes y vigas. Hemos construido barcos; Kart-Hadtha los necesita con ms apremio que nosotros, para protegerse y asegurar el abastecimiento. La mayor parte de nuestra flota ya est en camino. Y qu pasa con Iberia? Y con los romanos? Anbal se volvi hacia su hermano. Asdrbal se quedar con las cincuenta penteras, dos cuatrirremes y cinco trirremes restantes; no obstante, slo hay tripulacin para los trirremes y treinta y cinco penteras. Los otros marineros estn en camino a Kart-Hadtha. Prepararemos nuevos marineros. La voz de Asdrbal sonaba totalmente tranquila, como si se tratara de un juego en la playa. Fuera de eso Anbal hizo una pausa en los puertos meridionales de Kalpe, Kart Eya y Adbarat han desembarcado cuatrocientos jinetes libiofenicios y libios, ms ochocientos nmidas. Y once mil ochocientos cincuenta hoplitas libios dirigidos por suboficiales experimentados que ya han estado antes en Iberia. En Mastia hay ms tropas nuevas, Asdrbal: trescientos ligures, quinientos baleares. Adems de veintin elefantes nuevos. Sosilos escriba. Los dems miraban fijamente a Anbal y Asdrbal, murmuraban, dos o tres empezaban a hablar. Y eso de all fuera? Todos esos soldados? Myrkam seal hacia la llanura a travs de la ventana ms cercana Y quieres que las tropas que has mencionado defiendan Kart. Hadtha contra treinta mil romanos, o ms? Y, qu quiere decir que Asdrbal se quedar con eso y con aquello? Se quedar dnde? En Iberia?T, que hars, estratega? Todos rodearon a Anbal, que de pronto sonri. Kart-Hadtha dijo lentamente, puede resistir un sitio prolongado, y reclutar tropas propias, adems de las que yo le enve. Libia no arder en cuestin de das. Asdrbal es el que mejor conoce Iberia, tanto en la guerra como en la paz; l se encargar de dirigir, defender, proteger y sacar adelante el pas. Reclutar ms arqueros de Gatulia, al otro lado del mar, y dispondr de nuevas tropas ibricas. Y t? dijo Myrkam tras un largo silencio. 242

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Yo marchar con vosotros y los soldados acampados en la llanura hacia Italia. Todos empezaron a vociferar, agitar los brazos, gritar. Finalmente, la voz gruesa y profunda de Anbal Monmaco se impuso sobre las otras. Cmo? rugi. Pareca querer coger y sacudir al estratega Cmo dices? Sin flota . no puedes ir por mar. Y, por tierra? Imposible, tendramos que enfrentarnos a los masaliotas y a los romanos en los estrechos caminos costeros. Y lo hemos hablado cientos de veces. Anbal asinti, sereno y con una ligera sonrisa. Lo hemos hablado, s. Pero no slo existe la costa. Seal algunos puntos en las Galias y el norte de Italia. Durante este invierno viajaron por esta regin exploradores y enviados mos para verificar las ltimas novedades y discutir alianzas y nuestra marcha con prncipes y tribus. Boios e insubros nos esperan en el norte de Italia; nos darn soldados y vveres, adems de alojamiento. Los pueblos establecidos entre los Pirineos y el Rdano tambin estn dispuestos a apoyarnos. Probablemente surgirn problemas despus de cruzar el Rdano, pero tienen solucin. Cmo? grit el que lucha solo. Cmo quieres llegar a Italia? Slo existen la ruta terrestre y la ruta martima, y ambas estn descartadas. Quieres volar? Nadie ri. Anbal miraba el mapa como si nunca antes lo hubiera visto. Existe una segunda ruta terrestre dijo luego lentamente y en voz baja. Seal all donde los cartgrafos haban dibujado un sinfn de tringulos abiertos por debajo A travs . de los Alpes. La caa de escribir de Sosilos ya no rasgaba el papiro. Podan escucharse los pasos de los centinelas en el pasillo; un caballo relinch a lo lejos. El viento sacuda violentamente las ripias del tejado y aullaba al rozar los salidizos. Los sordos rugidos del mar, excitado por el viento, se confundan con las diminutas voces y ruidos de las decenas de miles de hombres de la llanura. La mesa cruja bajo el mapa. Las rodillas de Antgono vacilaron; el heleno se dej caer sobre un escabel.
ANTGONO, HIJO DE ARSTIDES, EN BARKINO, A BOSTAR, HIJO DE BOMILCAR, CUSTODIO DEL BANCO DE ARENA Y CONSEJERO DE KART-HADTHA EN LIBIA Puedes pensar diez mil veces que estoy loco, pero yo insisto en seguir. Hasta el Rdano, en cualquier caso. Hace tiempo que quera viajar al sur de las Galias, al interior de Massalia, ver lo que haya que ver, comprar lo que se pueda comprar, visitar a mi hermano Atalo. Tu hijo Bomlcar, el mejor de todos los capitanes, zarpar al amanecer llevando consigo esta carta, adems de algunos objetos extraos que he encontrado o comprado aqu, al norte del Iberos. T vers qu valor tienen esas toscas estatuillas. Este nuevo lugar que Anbal ha fundado y llamado en honor de los Barca dispone de un pequeo puerto muy bueno y un campo frtil. Segn los mapas y los exploradores, nos encontramos a unos mil estadios del mejor paso a travs de los Pirineos. De los combates poco puedo decirte, pues han pasado casi desapercibidos para mi. Y tambin para la mayor parte del ejrcito. Los ilercavones, ilergetes, lacetanos, layetanos, tienden emboscadas, pero no presentan batalla; si lo hicieran seran eso que dices que soy yo: locos. Cuando cruzamos el Iberos ramos muchos; noventa mil soldados de a pie, doce mil jinetes, cincuenta elefantes, animales de carga, carros, mdicos, asistentes, herreros... Ningn pueblo de Iberia se enfrentara abiertamente contra un ejrcito as. Anbal mantiene al grueso del ejrcito cerca de la costa, en la ruta hacia el norte. l mismo se separa de tanto en tanto con pequeas unidades, para apaciguar, como l dice, a tal o cual tribu. Las bajas son considerables, pero no nos afectan mucho. Slo alrededor de la mitad del gigantesco ejrcito son tropas de confianza, el resto son voluntarios nuevos, y los combates sostenidos aqu constituyen al mismo tiempo su entrenamiento y su integracin al ejrcito. Para las escaramuzas con los ilergetes Anbal moviliz a unos tres mil hombres de las tropas ms selectas, que salieron prcticamente ilesos, y a quince mil nuevos de los cuales aproximadamente una tercera parte muri o fue herida. De esta manera Anbal conserva a los soldados probados y de confianza y somete a una dura prueba a los otros. La orden de silencio para los que asistimos a la gran reunin contina vigente; el ejrcito no conoce ni el verdadero objetivo de la marcha ni el increble camino por donde se realizar. Confo en que hayas podido descifrar las alusiones de mi ltima carta, y que hayas mantenido en secreto la solucin del enigma. El estratega

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no revelar el secreto a los soldados hasta que ya no sea posible dar marcha atrs y las largas lunas de marcha y luchas hayan convertido a las tropas en una unidad. La luna o el otro lado del ocano seran objetivos menos fantsticos. Sin embargo, los hombres saben que no es necesario liberar las regiones de Iberia situadas al norte del Iberos; tambin saben que un ejrcito romano avanza por el sur de las Galias as que hay suficientes objetivos explicables. Inexplicable es el nuevo cuidado que pone el estratega en la preparacin. Amlcar sola decir que no existe ningn conocimiento intil, Anbal convierte en til tanto lo conocido como lo desconocido. Viene preparando todo esto desde hace ms de dos aos, tal vez desde que fue nombrado estratega; no porque deseara vivamente emprender este acto temerario y desesperado, sino porque intua o saba que, tarde o temprano, Roma hara lo que est haciendo ahora. Conoce todos los caminos, todos los puertos, todas las regiones frtiles, los nombres de todos los prncipes y caudillos; los pasos por las montaas y los apartaderos; las ciudades fortificadas y las aldeas abiertas; sabe qu prncipes de las Galias ofrecen a qu precio caballos, grano, cuero para zapatos o su hospitalidad, en general. Y, gracias a los exploradores, la gente que ha viajado y los mercaderes, conoce los caminos que conducen hacia o a travs del ms grande y para mi an increble obstculo. Los soldados viejos dicen que Anbal es la reencarnacin de Amlcar, pero mejor que Amlcar; los escribas y cronistas helenos dicen que es ms grande que Alejandro. El gran macedonio, segn dicen, era fuego abrasador, ola devastadora y rfaga delirante; Anbal, por su parte, posee tambin ese cuarto elemento que faltaba a Alejandro y que yo supona incompatible con los otros tres: la frtil y controlada razn que le permite mantener los pies sobre la tierra. Anbal no suea con ser un dios, pues no cree en dioses; y yo me estoy dejando llevar por el entusiasmo, cuando en realidad debera conservar el ingenio y la frialdad. Hace algunos das pasamos un mal momento, cuando se volvieron a discutir las dificultades que acarrear alimentar a la tropa cuando la empresa llegue al cenit... ya sabes a qu me refiero. Magn y Monmaco dijeron que los hombres deban empezar a acostumbrarse a comerse unos a otros. Amlcar probablemente hubiera montado en clera, pero la fra agudeza de Anbal fue ms eficaz. Les dijo que podan empezar en seguida, comindose cada uno un pie del otro y enviando los huesos a Kart-Hadtha, para que Hannn los guardara junto a los de Matho. El cansancio y la noche me envuelven, viejo amigo. Se cierne an la oscuridad sobre Kart-Hadtha? Acaso se ha hecho un poco de luz, o Hannn ha conseguido hacer an ms profundas las tinieblas? Cuida el banco, oh Bostar, y pelea en el Consejo.

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11 ROZANDO EL CIELO
Ahora avanzaremos ms rpido, sin bagaje ni rmoras. Tenemos que hacerlo; dentro de dos lunas comienza el otoo. Anbal apoy la rodilla izquierda en la pierna derecha. Se haba quitado el yelmo y lo haba llenado de guijarros. Lentamente, casi con extremada parsimonia, como si se tratara de un acto sagrado, de un sacrificio a los dioses del mar, arrojaba uno a uno los guijarros al agua. Una luna despus del punto ms lgido del verano. Las escaramuzas al norte del Iberos haban durado demasiado. El pnico Bannn deba defender la regin con diez mil soldados de a pie y mil jinetes como ejrcito principal, ms algunas pequeas unidades dispersas. Haba habido muchos heridos y muertos; adems, unos tres mil beros estaban a punto de dejar la expedicin. Anbal los haba dado de baja, lo mismo que a otros siete mil, a los que consideraba poco fiables o inadecuados para la empresa. Y, como seal de que confiaba en el regreso, el estratega haba indicado a sus hombres que dejaran a Bannn sus equipajes pesados y que slo llevaran lo que tenan encima o lo que pudieran cargar en unos cuantos animales. Los elefantes, cincuenta mil soldados de a pie y nueve mil jinetes haban cruzado los Pirineos y disfrutaban ahora de un da de descanso en la llanura y la playa. Muchos dorman; los otros, a excepcin de los centinelas y las tropas de exploracin, haban dejado las armas y pertrechos de guerra y estaban chapoteando en el agua poco profunda de la playa, o estaban sentados entre los arbustos, charlando y comiendo. Las faldas de las montaas bloqueaban el camino de regreso y el cielo. No soplaba viento; el mar, verde azulado, yaca indiferente y eterno. Qu tienes en contra del otoo? Antgono baj del pequeo peasco, recogi ms guijarros y se los dio al estratega. Anbal sonri. Gracias, Tigo. En otoo los pasos a travs de las montaas son intransitables; la nieve comienza ms o menos en la poca en que el da dura igual que la noche, a finales de Ulul. Tan pronto? Nieve vieja. Aludes. Las nevadas empiezan ms tarde. Pero hace mucho fro. Antgono seal la llanura. Y todos los hombres y animales tienen que comer. Yo... me mareo cada vez que pienso en tu aventura. Cundo se lo dirs a los hombres? Anbal arrug la frente. Cuando tengamos el Rdano detrs de nosotros. De lo contrario seria demasiado fcil regresar. Antgono se apoy contra la roca en que se encontraba Anbal. Si, debes tener eso en cuenta. Pero, por qu este da de descanso, si queda tan poco tiempo? Para esperar a los rezagados, todava debe haber gente cruzando las montaas. Y para reordenar los grupos de marcha. Aguz la vista para observar el mar Adems, ayer los . prncipes celtas se reunieron en Ruskino. Esta tarde, o esta noche, sabr si nos dejan pasar. O no. Anbal levant los hombros. El mar dijo a media voz Sentarse y hacer preguntas al mar, pensar. Beber vino. . Zambullirse. Ah. Antgono puso la mano sobre la espalda de Anbal. 245

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Despierta, estratega. Al faran no le est permitido soar con el Gran Verdor; tiene que dar de comer a los suyos y enfrentarse a los envidiosos dioses. Lo s. No obstante... Cerr los ojos y respir profundamente. Sal murmur de forma casi inaudible Algas. El gran balanceo. Amplitud. Odio las montaas. . Volvi a abrir los ojos. Crceles, altas y fras paredes de calabozos. Sobre todo los Alpes. Sonri, pero las comisuras de sus labios volvieron a hundirse de repente. Antgono se levant. Te dejo con tu melancola, amigo. Disfruta de la tranquilidad. Al menos un instante; no tardar en venir alguien a pedirte o preguntarte algo. Anbal extendi la mano. Nos dejars cuando lleguemos al Rdano? S. Bomlcar har pasar el Alas frente a la desembocadura, navegando de bolina y con velas falsas, sin el ojo de Melkart. Esperemos que as sea. Qu quieres decir? Los romanos. La flota romana. Y los masaliotas. Tal vez no deseen invitados. Antgono arrug la nariz. Los romanos no pueden hacer absolutamente nada, a nadie. Y despus? No lo s. Kart-Hadtha, probablemente; pero primero ir a tu nueva Kart-Hadtha. Por qu? Anbal titube. Himilce y Amlcar dijo luego. Si realmente se desencadena la gran guerra... Antgono suspir. Ya lo has intentado t mismo. S, pero ella no quiso. Hasta quera participar en esta absurda expedicin. Hasta donde Antgono saba, Himilce y su hijo de dos aos residan en KartHadtha/Mastia cuando Anbal se encontraba all o con su familia en la regin del nacimiento del Baits. No haba querido viajar a Kart-Hadtha en Libia, donde prcticamente no conoca a nadie. A lo mejor no cambia de opinin dijo Antgono en tono mordaz hasta que te haya , sepultado un alud. O hasta que Cornelio se presente en Iberia. Intentar convencerla. Prometido? Desde luego, Anbal. Acaso alguna vez...? No. No lo has hecho nunca. O lo haces siempre. Sonri. Mensajeros iban y venan; el gigantesco ejrcito se puso en marcha por la maana. Las nuevas filas de marcha confundieron a muchos, incluso a Antgono; Anbal haba ordenado que los soldados probados y experimentados marcharan en la vanguardia, a excepcin de unos cuantos centenares de libios que, junto con los jinetes, protegan los flancos de la retaguardia. Pero esta retaguardia, formada por nuevos soldados ibricos, estaba prcticamente abierta. Al anochecer ya faltaban algunos beros. El canoso encargado del abastecimiento se tomaba las cosas con calma. Hay que sopesar las posibilidades, Tigo. Entre dos posibilidades malas, hay que elegir la menos perjudicial. 246

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Hogueras ardan en la llanura. Asdrbal y Antgono estaban sentados en la orilla del riachuelo que el ejrcito tendra que cruzar al amanecer. En la orilla opuesta ya acampaba una parte de los nmidas; las siluetas de caballos pastando se dibujaban frente a las fogatas. Qu posibilidades, Asdrbal? Dentro de cinco aos, o quizs incluso dentro de tres aos, hubiramos podido traer con nosotros al doble de soldados experimentados, y habramos tenido que alimentarlos a todos. Bannn se ha quedado con algunos buenos soldados, no era posible hacer otra cosa. Nosotros tenemos casi una cuarta parte de novatos, que poco a poco empiezan a comprender dnde se han metido. Tarde o temprano nos abandonarn. Desde aqu todava pueden regresar a Iberia, y nosotros necesitaremos menos provisiones para la... la larga marcha. Cuando lleguemos a nuestra meta los novatos, asustados, podran pasarse al enemigo. Es mejor que se vayan ahora. Al anochecer del da siguiente el ejrcito deba llegar a Illiberis, una pequea ciudad al sur de las Galias; la ciudad estaba habitada por un pueblo llamado Sordono. All se tena previsto un encuentro entre Anbal y los prncipes de los tectosagos, arecomicios, baitirenses, helvios y sordonos. Los exploradores de Anbal ya surcaban la regin del Rdano, intentando averiguar cmo se comportaran los helenos de la ciudad de Theline, que no eran precisamente amigos de los masaliotas. Pero ms importante era lo que sucedera en Iliberis; slo de Anbal y de su habilidad como negociar dependa que el ejrcito pudiera continuar la marcha en paz y fuera abastecido de provisiones gracias al entusiasmo de los habitantes del pas o a cambio de una paga, o bien que se tuviera que perder ms tiempo en luchas con los nativos y expediciones de aprovisionamiento. Las puertas de Iliberis estaban abiertas; buena seal. Sin embargo, Anbal orden a sus oficiales que cuidaran de que nadie entrase a la ciudad, seal de cortesa. Luego cabalg con unos cuantos acompaantes hacia las negociaciones. Antgono pas la noche con su hijo y una jarra de vino, entre los elefantes. Memnn estaba silencioso y cansado; la monstruosa cantidad de soldados haca que al trmino de cada da de marcha hubiera casi tanto que hacer como despus de una batalla: tobillos dislocados, espinas, inflamaciones, estmagos enfermos, problemas en las nalgas de los jinetes, brazos y piernas rotos en cadas, hasta heridas leves producidas en pequeas rencillas. Entre cien y ciento cincuenta bajas diarias, aproximadamente dijo Memnn . Regresan a Iberia. Refuerzos para Bannn. No tenemos carros y no podemos estar siempre arrastrando a heridos o enfermos. De dnde has sacado el vino, padre? Antgono seal hacia el Oeste. Una charla con un par de mercaderes galos, esta maana. Observ el rostro prematuramente marcado de su hijo de veintiocho aos. Pens en Isis, luego en Tsuniro; maldijo la noche. El jefe de los hindes se acuclill junto a la fogata del heleno; era un cuidador egipcio de mediana edad. Llevaba tan slo un taparrabos polvoriento y, sobre la frente, una cinta que haca mucho que haba dejado de ser blanca. Cuando Antgono levant la jarra, el hombre sonri y sac un vaso de cuero de los pliegues de su taparrabo. Cmo estn tus nios mimados? El egipcio se inclin, siempre en cuclillas, levant el vaso hacia Antgono, bebi y chasque la lengua. Ah. Bien. Ambas cosas, vino y buenos amigos. Los animales estaban tranquilos. Apenas se les poda distinguir balancendose junto a sus estacas. El peculiar olor que desprendan cubra incluso el aroma de la madera resinosa que arda en la hoguera. Qu bien que no sean elefantes grandes de Libia dijo el hind. 247

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Memnn dirigi la mirada hacia el cuidador; la trmula voz de la fogata pareca chisporrotear en sus ojos. Antgono volvi a pensar en Isis. Por qu, oh cuidadoso guardin de los elefantes? dijo el joven mdico en egipcio. Anbal es astuto, como ya todos sabemos. hombre estaba visiblemente alegre de El no tener que hablar en pnico Los grandes animales de las estepas libias son buenos contra . los beros. Y muy buenos contra los nmidas. Pero me temo que son poco adecuados para las montaas del norte o las regiones hmedas. Adems, huelen peor. Los pequeos elefantes de los pases boscosos y montaosos de la Libia pnica, de Numidia y Gatulia, estaban ms acostumbrados a los caballos, y stos a ellos. El esplndido regalo de Aristn, los poderosos elefantes de las estepas, con sus casi doce pies de altura hasta la cruz, tenan un olor distinto, y con su tamao y su vaho haban espantado incluso a los caballos acostumbrados a entrar en batalla junto a elefantes ms pequeos. El caos que crearon en las filas propias fue casi tan grande como el efecto causado sobre el enemigo bero. Anbal los haba enviado a Kart-Hadtha en Libia. Un poco a su pesar, sin duda, al igual que los elefantes hindes, que llegan a medir casi diez pies de altura, los gigantes libios podan llevar barquillas con arqueros en las batallas. En todo caso, Antgono era ms escptico en lo concerniente a utilizar elefantes contra las legiones romanas. Le pareca que la nica tarea sensata que podan realizar los elefantes contra los recios, resistentes y bien preparados soldados de Italia era formar cuas para romper lneas slidas. E intentar espantar a los caballos romanos y eliminar la caballera enemiga. Pero ambas cosas las podan realizar tambin elefantes pequeos montados por un hind y un lancero o un arquero. Estos elefantes no llegaban ni siquiera a los ocho pies de alzada, pero para los caballos itlicos seran monstruos terribles, y con los afilados cuchillos en los colmillos podan asustar tambin a las legiones. Cmo est el amigo particular de Anbal? El egipcio sonri. Surus? Bien, bien. Ah, lo olvidaba. Fuiste t quien se lo regal al estratega, verdad? Si tuviramos dos, o ms, seguramente habra dificultades. Pero un solo animal hind no molesta a los libios. Ni siquiera a los caballos. Ri para s Tiene unas orejas tan . pequeas. Hace poco un corcel libio intent mordrselas. Lo que me asombra es que a pesar de tener un solo dedo en la trompa sea tan hbil como los libios, que tienen dos. Cuando el cuidador ya se haba marchado, Memnn se inclin de repente hacia delante. Padre susurr Hasta dnde piensas seguir con nosotros? . Antgono mir a su hijo a los ojos. No lo s. A decir verdad, hasta el Rdano; pero Anbal cree que es difcil decir si Bomlcar podr esperarme all. Debido a los romanos y los masaliotas. Por qu? Memnn apret su mejilla contra la de Antgono. Por esto. Es bueno verte a menudo. Anbal consigui negociar la marcha pacfica; el ejrcito se arrastr como una gigantesca oruga a travs del frtil paisaje de las Galias. Haba sido decisivo que el estratega consiguiera hacer creer a los prncipes que no tena ni la ms mnima intencin de conquistar territorios galos, y que el enemigo era Roma. Y Roma no slo era aliada de los odiados masaliotas; Roma haba avasallado, desposedo de sus derechos y matado a cuchillo a los parientes noritlicos de los celtas galos. Las relaciones de los galos con los pueblos del norte de Italia eran buenas, casi ntimas; varios prncipes galos haban estado en Italia, y muchos haban recibido visitantes procedentes de all. Haba lazos de parentesco formados por matrimonios, y como las costas de las ciudades helenas de Massalia, Atenpolis, Antpolis y Nicea estaban infestadas de aliados romanos y pobladas hasta muy al este de los territorios no 248

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celtas de los ligures, las vas de comunicacin entre los celtas galos y los itlicos pasaban a travs de los Alpes. Anbal afirm que haban discutido muchas ideas importantes con los prncipes galos. Veintitrs das despus del cruce de los Pirineos, la larga columna de marcha lleg al Rdano, aproximadamente una luna antes de que el otoo igualase la duracin de las noches a la de los das. Los combates y operaciones de fortificacin llevados a cabo antes de cruzar los Pirineos haban exigido casi una luna ms de lo previsto, y se haban perdido al menos otros tres das debido al rodeo realizado entre el paso de los Pirineos e Iliberis el ejrcito haba marchado hacia el este, en direccin al mar, y luego hacia el norte, en lugar de hacerlo directamente hacia el noroeste. A orillas del Rdano se produjo la siguiente demora. Anbal pareca tomarse todo con calma; los oficiales que conocan el objetivo de la larga marcha y saban aproximadamente cunto tiempo quedaba, luchaban contra si mismos y contra este saber. Mientras las tropas no estuvieran enteradas del objetivo, no se les podra apresurar. Ya era bastante difcil hacerlas avanzar a la velocidad que llevaban. No por los jinetes; stos podan llevar todo lo que les haca falta a ellos o a sus caballos colgando de sus cabalgaduras dos sacos u odres atados entre s. Llevar carros hubiera aminorado excesivamente la velocidad de la marcha; los no muy numerosos animales de carga llevaban sobre todo las herramientas de los armeros, expertos en construcciones de guerra y artesanos, adems de medicinas y vendajes, y, por ltimo, pequeas cantidades de vveres no perecederos: uvas pasas, cecina, cecial. Todo lo dems lo cargaban los soldados, junto a sus pertrechos de guerra: pual, espada, escudo y lanza, los hoplitas; hatillos de flechas, arcos, aljabas, hondas y piedras, los diferentes soldados de armamento ligero. Grandes bolsas impermeables de cuero con botes de parches, ropa de recambio, amuletos, recuerdos y comida para dos o tres das: trigo sin moler, fruta, pescado fresco asado, botas de cuero llenas de agua. Adems, cada unidad tena que cargar una parte de todo aquello que haca falta para la marcha, los campamentos y el combate: molinos de trigo, picos, palas, cacerolas; cada hombre tena que cargar dos pilotes, tela de las tiendas y estacas. Numerosos grupos de cuatro hombres cada uno cargaban jaulas hechas con lanzas y tejidos de mimbre, llenas de aves de corral; algunas unidades arreaban carneros y vacunos. Se quera cruzar el Rdano en un punto situado a cuatro das de marcha por encima de la desembocadura y a un da y medio de marcha al norte de la colonia helena de Theline, en la cual se divida el gran ro. Cuando las tropas adelantadas llegaron a la orilla, encontraron la margen oriental ocupada por galos. Maharbal, quien capitaneaba la avanzada, envi negociadores que cruzaron la ancha y caudalosa corriente sobre una balsa. Uolcos dijo Maharbal en la reunin nocturna Comercian con Massalia y no . quieren dejarnos pasar. Antgono haba dado una larga caminata por el campamento para desentumecer las piernas, cansadas del caballo. Se haba extraviado en medio del barullo de personas, tiendas, hogueras, montones de armas, pilas de provisiones, mugidos, balidos, gritos, voces, relinchos, charcos de sangre y cerros de tripas apilados junto a los mataderos, donde parte del rebao era preparado para los asadores. Slo ahora llegaba a la hoguera del estratega. Anbal estaba sentado en el suelo; sobre las rodillas tena algn tipo de lista redactada por Sosilos. El espartano estaba arrodillado a su lado. Magn. Itubal. Gulussa. Vosotros cogeris doscientos jinetes y trescientos libios cada uno. Magn ir ro abajo, Itubal hacia el noroeste, Gulussa ro arriba. Portaos lo mejor posible, por favor; esto ltimo vale para todos. Ya tenemos suficiente con los enemigos del otro lado del ro. Necesito todos, realmente todos, los botes, barcas, barcos y material de construccin que haya en las aldeas. Compradlo o tomadlo prestado, prometed lo que queris, siempre y cuando podis cumplirlo. Pero traed todo. 249

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Cmo quieres cruzar? Magn, con la espalda apoyada en un fardo de equipaje, miraba fijamente a su hermano. An no lo s. Pero tenemos que pasar al otro lado, como ya sabis. Y los elefantes? Anbal pestae, obligado por la hoguera. Ah, Tigo. S, los elefantes. Ya se nos ocurrir algo. Cundo nos dejars? Antgono titube. Pensaba en el campamento, los hombres, los animales, el ancho ro y los enemigos que esperaban en la orilla opuesta. Creo que cuando todo est en la otra orilla. Esto tengo que verlo. Un espectculo como ste no puede verse todos los das. La tarde siguiente, cuando llegaron las primeras maderas, obreros y soldados comenzaron a construir balsas y a ahuecar troncos fuera de la vista de los uolcos, ocultos tras tiendas y rboles que crecan en la orilla. Anbal volvi a enviar negociadores a la orilla opuesta, prometiendo oro y plata a los uolcos; en vano. Durante todo el da estuvieron llegando al campamento soldados rezagados. El segundo da de descanso forzoso, pero bien recibido por los hombres, se pas revista a la tropa. De esta revista result que el ejrcito contaba todava con aproximadamente treinta y nueve mil soldados de a pie y algo menos de nueve mil jinetes. Hannn, el hijo del antiguo jefe Bomlcar, se puso en marcha la noche del tercer da, rumbo al norte. Los jinetes de Gulussa haban explorado la orilla del ro y averiguado de los nativos diversos detalles sobre la regin que se extenda ro arriba. Anbal dio instrucciones precisas; Hannn no ces de sonrer mientras las reciba. El cuarto da, las barcas compradas y las balsas y canoas construidas que se encontraban tanto ro abajo como ro arriba, adems de las construidas en los talleres ocultos, fueron llevadas a la orilla; los uolcos salieron de su campamento entre gritos y cnticos de batalla y se apostaron en la margen oriental del Rdano. Pero no ocurri nada. Una y otra vez, beros y libios suban a algunas barcas, remaban hasta la mitad del ro y daban la vuelta; la corriente los empujaba hasta muy por debajo del campamento. Mientras el resto de las tropas dorma, beros acompaados por portadores de antorchas arrastraban las barcas dos o tres estadios ro arriba, observados por los uolcos, quienes no pudieron descansar mucho esa noche. En la maana del quinto da Anbal orden a los hombres que subieran a todas las embarcaciones: lanceros en las balsas ms grandes, en la popa de las cuales se haban atado las riendas de los caballos para que stos nadaran tirados por las balsas; soldados de a pie en las pequeas barcas y canoas. Los trasnochados uolcos se agolparon en la otra orilla, agitando sus armas y desafiando a las tropas de Anbal a que entraran en combate de una vez por todas. Al norte del campamento de los uolcos una delgada columna de humo cort el cielo azul plateado de la maana, luego ces, volvi a levantarse, volvi a cesar y cambi de color, como si hubieran echado lea hmeda al fuego. Anbal subi a una gran barca, levant la espada y seal la orilla oriental. Quiz dijo algo, pero fue inaudible. El ro corra rugiendo. Al otro lado los uolcos rugan, gritaban, cantaban, pataleaban y agitaban los brazos, golpeando las espadas contra los escudos. Caballos relinchaban al nadar arrastrados por las barcas de Anbal; remeros luchaban contra la corriente dando gritos a un ritmo sostenido. En las barcas y balsas deba haber alrededor de cuatro mil soldados, algunos de pie y otros sentados; la gran masa del ejrcito pnico se haba agolpado en la orilla y alentaba a los hombres que iban en las embarcaciones. Antgono haba trepado a un sauce y ahora estaba ahorcajado sobre una rama, tapndose los odos con las manos. Hannn, y con l tres mil libios y mil catafractas beros, haban realizado una marcha forzada nocturna ro arriba. Cruzaron el ro en un punto situado a doscientos estadios del 250

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campamento. All la orilla opuesta no estaba vigilada. En el medio de la corriente se levantaba un islote. Los hombres construyeron balsas; muchos simplemente cruzaron a nado los dos trechos del ro, cogindose de odres o hatillos de madera. Tras el necesario descanso, el cuarto da reemprendieron la marcha, esta vez ro abajo. Luego hicieron las seales de humo acordadas. Los uolcos se llevaron una gran sorpresa. La primera barca, con Anbal en la proa, estaba todava a treinta pasos de la orilla cuando los jinetes de Hannn, cada uno con un soldado de a pie en la grupa, cargaron contra los galos, que seguan en la orilla. Los libios que venan detrs ocuparon el campamento, y las tropas de Anbal completaron el cerco. El encargado del abastecimiento organiz la siguiente fase del cruce del ro, tal como Anbal haba mandado. Aun antes de que los uolcos pudieran huir los que haban sobrevivido a la tenaza pnica empezaron ya los preparativos para embarcar el bagaje. , Asdrbal orden amontonar en la orilla las piezas de equipaje mas ligeras, primero, y las ms pesadas, despus, y mand dividir en grupos pequeos a las reses que an quedaban. Luego se dio una pausa para tomar aliento; tena la frente arrugada, las comisuras de los labios curvadas hacia abajo y la mirada fija en el tumulto de la batalla, que ya llegaba a su fin. Anbal no estaba a la vista; probablemente se encontraba en la parte ms densa del combate. Esto tiene que terminar dijo Asdrbal cuando Antgono le roz el codo. Qu? Las batallas? El canoso pnico sacudi violentamente la cabeza. No, bah!, absurdo. Eso sera un sueo. No. que el estratega se mezcle en ellas. Tiene que ser as. Hay situaciones en las que los hombres slo le siguen a l. Asdrbal escupi al agua de la orilla. Es cierto, Tigo. Hoy era uno de esos das, y eso no se puede evitar. Pero...cuando hayamos llegado al otro lado (a nuestro objetivo final, quiero decir, no al otro lado del ro) l ser el nico que pueda moverlos o mantenerlos unidos. Aqu todava podemos regresar si un celta lo coge, pero en... Es el mejor guerrero de cuantos he visto; y tambin he conocido a Amlcar. Pero, a Anbal no se le puede reemplazar. Simplemente no puede participar en esas peleas! Dselo a l. Asdrbal hizo una mueca. Has intentado alguna vez aplacar una tormenta de arena o persuadir a una catarata? Al caer la noche, el ejrcito ya haba cruzado el Rdano y levantado un nuevo campamento en la orilla oriental. En la orilla occidental slo quedaban algunas tropas de proteccin y los hindes con los treinta y siete elefantes. El embarque y cruce de los elefantes requiri casi todo el da siguiente. Pequeas tropas de jinetes partieron en todas las direcciones para reconocer el terreno y vigilar a los uolcos puestos en fuga, pero la mayor parte del ejrcito pas el da descansando, y muchos siguieron con nerviosismo y divertida atencin cmo cruzaban el ro los enormes animales. Una vez que obreros y soldados hubieron construido balsas que se ajustaban perfectamente unas a otras, amarraron dos de stas con fuertes cuerdas juntas medan unos cincuenta pasos de ancho y las aseguraron a la orilla. Luego ataron a la parte exterior de estas balsas dos balsas ms, de modo que el conjunto qued como un puente que se introdujera en el ro. Los lados contra los que chocaba la corriente fueron asegurados desde tierra con cuerdas atadas a algunos rboles que crecan en la orilla, para que la corriente no arrastrara todo. Una vez que el puente se hubo introducido unos doscientos pasos en el ro, aumentaron dos balsas ms, dotadas de una especial resistencia y atadas entre s con mucha 251

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firmeza, pero unidas a las anteriores mediante cuerdas que podan ser cortadas fcilmente. Al otro extremo de las ltimas balsas se ataron cabos mediante los cuales unas barcas remolcaran hasta la otra orilla a las balsas. Luego echaron una gran cantidad de tierra sobre las balsas, hasta formar una superficie de altura y color homogneos, que simulaba un sendero que conduca de tierra firme a un vado. Como los elefantes obedecan a los hindes hasta cuando se encontraban en el agua, pero no podan ser obligados a entrar en ella, se hizo subir al terrapln primero a dos hembras, a las que los otros seguiran sin ms. Una vez que los animales hubieron llegado a las ltimas balsas, fueron cortadas las cuerdas que unan stas a las dems, las barcas tiraron de las balsas con los elefantes y las alejaron rpidamente del resto. Los animales se pusieron nerviosos y empezaron a girar de un lado a otro, buscando una salida; pero como estaban rodeados de agua por todas partes se dieron por vencidos y no se movieron. Aadiendo dos nuevas balsas cada vez, se consigui hacer cruzar el ro a la mayora de los elefantes. Algunos se cayeron al agua a mitad del viaje. Sus conductores murieron, pero los elefantes se salvaron gracias a su fuerza y al tamao de sus trompas, que siempre mantenan por encima de la superficie, de manera que podan respirar. Para poder hacer esto tenan que empinar la mayor parte de su cuerpo, que quedaba cubierta por el agua. En el transcurso de ese da llegaron al campamento dos noticias importantes. Una patrulla de observacin nmida enviada hacia el este se haba topado con una expedicin de boios; Magalo, el prncipe de este pueblo celta del norte de Italia, haba cruzado los Alpes junto con algunos parientes y consejeros para salir al encuentro de Anbal. La segunda noticia era quiz ms importante, aunque menos agradable: Publio Cornelio Escipin y su ejrcito, reforzado por masaliotas y algunos centenares de celtas prorromanos de la regin, se encontraban a cuatro das de marcha, en la desembocadura oriental del Rdano. Segn lo que hemos podido averiguar, los romanos creen que todava estamos en los Pirineos, seor. Subas, el jefe de la patrulla nmida, sonri. Anbal permaneci serio y ech una mirada escptica a Antgono. Luego clav los ojos en el fuego. La noche era clida y estaba llena de mosquitos y cigarras. Sobre esa pequea colina situada a unos tres estadios al este del ro el barullo del enorme campamento poda orse con claridad, aunque algo apagado. Y yo supona que l segua en Liguria. Tigo, me temo que tu barco no te estar esperando. Antgono se encogi de hombros. Ya encontrar cmo pasar. Pero el ejrcito... Magn desenvain la espada, contempl el resplandor de la hoguera sobre el arma britana, volvi a meterla en la vaina. Tarde o temprano tendremos que enfrentarnos, por qu no ahora? Anbal Monmaco asinti; los otros oficiales estaban inseguros. Maharbal se rascaba la barba. Asdrbal el Cano miraba con desconfianza, como siempre. Muttines, que al ser libiofenicio era por lo general muy moderado frente a los pnicos, contemplaba el rostro de Anbal como si se tratara de un dios que no tardara en manifestarse. Cartaln y Budn hablaban entre s en voz baja; Cartaln tena a Budn cogido del brazo, como si quisiera convencerlo de algo. Las opiniones estn divididas, estratega dijo Antgono Si veo bien. . Est claro. Magn ech a Antgono una mirada casi amistosa. En una cosa no, meteco dijo Tu despedida... . Antgono asinti. 252

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Lo s, muchacho. Te alegras de que me marche. Y tienes razn en cuanto a la unanimidad de las opiniones al respecto. Aparte de ti, nadie lo ve con tanta estrechez. El encargado de abastecimientos sonri divertido; Maharbal contuvo la risa. Los dems guardaron silencio. Basta de tonteras; hay cosas ms importantes. Anbal ech una mirada a Magn; el muchacho baj la cabeza Publio es un hombre astuto. Muy cauteloso. No caer en una . trampa con la misma facilidad con que lo han hecho los galos. Maharbal y Muttines discutan entre susurros. Seor dijo el libiofenicio titubeando, si yo... Call. Anbal sonri. Habla, amigo. Yo me opongo. Debemos ver de llegar a Italia con tantos hombres como sea posible. Si es que conozco correctamente tus planes. Anbal volvi a fijar la mirada en la hoguera. Yo pienso lo mismo, pero todava no sabemos lo suficiente. Maana llegan los boios, o quizs esta misma noche; ellos nos pueden decir ms cosas sobre el norte de Italia. Y necesitamos conocimientos exactos acerca de Cornelio. Levant la mirada Maharbal: . diez grupos de nmidas. T te quedas, Cartaln, lo mismo Himilcn; maana me haris falta para explicar nuestro objetivo a los hombres. Me haris falta todos vosotros. Qu opinas de Asdrbal, el hijo de Byryqt? Maharbal se tir del lbulo de la oreja derecha e infl los carrillos. Es joven. Diez grupos? Puede ser. Anbal se levant; fue un movimiento elstico y fuerte. As pues, diez grupos. Escgelos t mismo, Maharbal. Y envame a Asdrbal, dentro de media hora, ms o menos. Hasta entonces, dejadnos solos a Tigo y a m. El estratega se acerc a Antgono, que estaba sentado sobre una piedra, y le puso las manos sobre los hombros. Amigo, te bastan quinientos jinetes nmidas como escolta? Una vez t le llevaste dos mil a Amlcar, con Naravas. Quieres dos mil? Antgono esper hasta que los otros hubieran desaparecido en la oscuridad. Pero no vendrn por mi causa, o...? Tambin tienen que averiguar algo ms sobre los romanos: dnde estn exactamente, cuntos son, adnde se dirigen. Lo habitual, apresar centinelas o patrullas. Supongo que no tomars a mal... De ningn modo. Intentar llegar a Massalia, a donde mi hermano Atalo. Desde all existen algunas posibilidades. Anbal se arrodill junto a l. Necesitas algo ms para el viaje? Antgono sacudi la cabeza. Si quieres que lleve algo conmigo: recuerdos o mensajes. Nada, aparte de lo que t tambin has visto. Antgono golpe el pecho del estratega con la punta de los dedos. No irs a decirme que sabes qu cosas he observado? Anbal sonri. El estratega debe saberlo todo. 253

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Pero tenias tantas otras cosas... Anbal se frot los ojos. S, claro, pero... Has considerado todas las posibilidades que hay para el comercio? Qu frutas se dan, cmo se llaman las ciudades y aldeas del sur de las Galias, cmo estn fortificadas, qu carreteras conducen a dnde, qu mercancas pueden ser intercambiadas con ganancias? Antgono pens en las casas de piedra de las ciudades, las fuertes murallas de piedra, las aldeas rodeadas de estacadas de madera y barro, el campo verde y frtil, fruta y miles de productos agrcolas, vino y aceite, esculturas de madera y trabajos de orfebrera, todo lo que haba visto; pens en las noticias sobre minas y vetas del interior, la carretera que empezaba al norte de los Pirineos, pasaba por diversos valles fluviales y llegaba hasta la desembocadura del Garyno, donde se abra un gran puerto hacia el ocano; pens en los centenares de pueblos, en sus nombres, su nmero de habitantes, sus armas, los caballos fuertes y pesados, las relaciones de cada tribu con los masaliotas, con los celtas del norte de Italia, con pueblos ibricos, sus preferencias y aversiones, su buena disposicin para tratar con los lejanos pnicos antes que con los cercanos y amenazadores masaliotas y romanos. Luego pens en las negociaciones, en los problemas de aprovisionamiento y del orden de la marcha, en el millar de cosas que el estratega tena que tener presentes cada minuto de cada hora de cada da y cada noche. Y, junto a todo eso, el estratega tambin haba prestado atencin a los productos de la regin y haba calculado las posibilidades comerciales. En Kart-Hadtha hablar de la regin y de las tribus dijo el heleno con voz ronca . Y del ms juicioso y cauto de todos los estrategas. Anbal ri suavemente. No les digas que el estratega vacila y duda. Y desespera. Rostro y voz estaban serenos y controlados, como siempre, pero Antgono sinti que el estratega hablaba con la mayor seriedad. Cuando tu padre tena veintinueve aos, el estratega Asdrbal intent reconquistar Panormos; ms tarde fue empalado. Amlcar, que tena planes, conocimientos y posibilidades, fue mantenido lejos de la guerra y no pudo hacer nada. Cuando yo tena veintinueve aos estall la Guerra Libia; ese ao Amlcar no pudo hacer nada, porque Hannn era el otro estratega y entorpeca todo, fue el ao en que Ityke e Hipu pasaron a manos de los mercenarios. Anbal cogi las manos del heleno. Te lo agradezco otra vez, amigo. Tal vez el empalamiento o la cruz me esperen al final de mi camino. Pero aqu no hay ningn Hannn que pueda impedirme actuar. Sin embargo, tengo miedo de lo que pueda hacer en Kart-Hadtha. Antgono parpade mirando las estrellas. Hannn tiene la misma edad que hoy tendra Amlcar. Slo los dioses, que no existen, saben por qu matan a los osos y dejan vivir a las serpientes. Pero Hannn no est solo en Kart-Hadtha; hay otros: Bomlcar, Bostar. Tiene ms de sesenta aos, verdad? Quiz... Antgono asinti lentamente. Quiz. Podramos contribuir un poco. Slo si realmente no quedara otro remedio. Lo tendr en cuenta, estratega. Pero, qu son esas vacilaciones, dudas, desesperacin? Anbal call, se dio media vuelta, se sent en el suelo. 254

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Las muchas cosas imposibles dijo finalmente, de forma casi imperceptible. Un ejrcito consular: dos legiones romanas, dos legiones de aliados romanos, caballera; en conjunto, alrededor de veinticuatro mil hombres. Eliminarlos estara bien. Pero... Se acerca el otoo, hemos perdido mucho tiempo en Iberia y aqu. Interceptar a Cornelio, plantear la batalla, luego dar dos das de descanso, eso nos costara ocho o diez das ms. Suspir Si . partimos maana hacia los Alpes, subiendo primero por el Rdano y luego bordeando el Isarra, ya ser bastante tarde. Tendremos prdidas terribles, por las montaas, el camino, el hielo, los montaeses. Si esperamos ms ser an peor. Y la costa? Imposible. Los masaliotas no nos dejarn pasar. Tendramos que vencer a los ejrcitos de todas las ciudades helenas de la costa: Massalia, Antpolis, Nicea, como mnimo a esas tres. Luego llegaramos a Liguria, donde los romanos han construido fortalezas. Adems, con la flota siempre podran echarnos ms tropas encima, por el flanco. Y muchos de los ligures estn de su parte. La nica posibilidad que tenemos de desviar el golpe mortal dirigido contra Kart-Hadtha es aparecer en el norte de Italia lo ms pronto posible y con tantos soldados como podamos, y llegar no a Liguria, sino a los territorios de los boios y los insubros: los celtas. All podremos recibir ayuda: comida, caballos, soldados. Todo lo dems... Levant los brazos. El trayecto que he elegido es el que tiene menos nieve. Existen otros caminos, pero pasan a travs de zonas glaciares. Qu tan serio es ese golpe mortal? En Iberia dejaste todo muy claro. Dijiste que Kart-Hadtha poda soportar un largo sitio, etctera. Anbal esboz una dbil sonrisa. Sempronio acta muy a conciencia. Las ltimas noticias que he odo no sonaban muy alentadoras. Sempronio sigue en Lilibea; est reclutando ms hombres y embargando o construyendo ms barcos. Entretanto, nos ha arrebatado las ltimas islas que nos quedaban entre Sicilia y Libia; Melite, sobre todo. Ahora son ms puntos de apoyo adelantados para Roma: pueden utilizar los campamentos y astilleros. Dej de hablar, susurr algunas cosas para si mismo Si yo estuviera en el lugar de Sempronio... . Qu haras? Esperara una luna ms y luego desembarcara en Libia. Durante el invierno devastara el interior, intentando sublevar a tantos libios, ciudades y aldeas, como fuera posible, intentando aislar a Kart-Hadtha. Pero eso tambin lo intentaron los mercenarios, y Atilio Rgulo. No hablemos ya de Agatocles, hace noventa aos. Anbal lo neg con un movimiento de la mano. La situacin es distinta. Sempronio puede utilizar todo lo que no tenan los otros. Ms tropas, ms provisiones; tiene el control del mar, que antes siempre haba sido nuestro. Y tiene lo que no tenemos aqu ni tendremos en Italia: mquinas de asalto, arietes, torres, catapultas. Antgono call. El ejrcito de Agatocles haba sido pequeo, apenas una tercera parte del que Sempronio poda movilizar. Atilio Rgulo se haba encontrado en similares circunstancias, y los mercenarios no posean ningn tipo de fuerza naval, ni mquinas de guerra. Sempronio poda sitiar, estrechar, cercar Kart-Hadtha desde el mar y desde tierra; el campo pnico lo abastecera de vveres, y Roma le enviara refuerzos. Ms legiones en primavera. La gran muralla del istmo de Kart-Hadtha poda resistir cualquier intento de asalto, siempre y cuando hubiera suficientes soldados en la ciudad; los huertos de Megara podan proporcionar frutas y grano, suficientes para alimentar a una dcima parte de la poblacin. Esta vez no haba una gran flota pnica que pudiera abastecer a la ciudad y romper el cerco incluso despus de sufrir derrotas y prdidas. 255

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En el calor de la noche, una mano helada estruj el estmago del heleno. Aquel da, en Iberia, dijiste que de momento Kart-Hadtha poda cuidar de s misma, defenderse a s misma; de modo que slo fue... Para tranquilizar a los otros. Adems, tena la dbil esperanza de que Sempronio se apresurara ms de lo necesario y no llevara suficientes tropas a Libia. Pero est actuando a conciencia. Ay, Tigo, hubiramos podido desguarnecer Iberia y enviar todo a Kart-Hadtha, con mucho esfuerzo y grandes prdidas. Y luego? Cornelio y Sempronio se habran echado a rer y marchado hacia Iberia, y unas cuantas lunas despus hubiramos estado ms dbiles y desesperados que cuando termin la Guerra Libia. As pues, o una derrota sin luchar, o esto? Anbal se puso de pie, apoyndose en el hombro de Antgono. El movimiento fue duro, pesado. Al pie de la colina se oan voces; el joven oficial pnico, uno de los Asdrbales, hablaba con los centinelas. O esto. Anbal dijo en voz muy baja Si hubiramos partido antes, habramos : podido cruzar las montaas en verano, e incluso entonces hubiera sido una empresa sin esperanza. Con un gran ejrcito y ayuda celta. El ejrcito que Roma tiene en Italia es muy fuerte, muy seguro. Pero ahora que llegaremos a las montaas en otoo, sufriremos terribles prdidas. Cuando pasemos... Es un poco como si uno se arrojara sobre su propia espada. Slo que ms difcil. Por lo visto Publio Cornelio Escipin era efectivamente tan hbil como Anbal haba dicho. El romano no haba querido dar crdito a los rumores que decan que los pnicos ya estaban en el Rdano, pero por precaucin haba enviado a trescientos jinetes pesados con escoltas masaliotas y guas celtas. En la llanura del sudeste de Theline, desde donde an se podan ver las extraas y blancas formaciones montaosas, se encontraron los dos grupos de jinetes. Los nmidas capturaron a una patrulla de exploracin romana, al pie de las montaas. Asdrbal mand que se hiciera un breve pero enrgico y eficaz interrogatorio a los prisioneros. Antgono se mantuvo junto a su caballo. Lo tienes bastante mal dijo el joven pnico una vez que el interrogatorio hubo terminado. Se acerc lentamente al heleno. El masaliota nos ha contado cosas muy importantes. Cornelio no sabe dnde estamos, ni tampoco cuntos somos. Tiene veinticinco mil hombres; su objetivo es Iberia. Pero por lo que a ti respecta... Sacudi la cabeza. Qu pasa? Tu hermano est bajo vigilancia; puede moverse y trabajar, pero est siempre vigilado. Por lo visto los romanos saben que el hermano del vinatero y comerciante Atalo desempea un cierto papel en Kart-Hadtha. Y por lo visto tambin saben que este Antgono est con Anbal, y que piensa dejar el ejrcito en el Rdano. Roma te est buscando, Antgono. Antgono pens en Kart-Hadtha, en el Alas del Cfiro en Bomlcar, el hijo de Bostar, y en el resto de la tripulacin. Y en Hannn el Grande. Rechin los dientes. Algo sobre mi barco? Nada. Pero si yo estuviera en tu lugar no intentara cabalgar a Massalia ni a ninguna otra parte. Y si yo estuviera en tu lugar dijo Antgono mandara montar en seguida y dara , media vuelta. Asdrbal escupi. 256

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Quinientos contra trescientos. Creo que primero limpiaremos un poco el terreno. Has intentado alguna vez luchar con nmidas ligeros contra romanos acorazados? Asdrbal sonri. No. T? Media hora despus estaba muerto. Como la mitad de los romanos y dos quintas partes de los nmidas. Antgono asumi el mando, apoyado por Miqipsa, uno de los cuatro oficiales supervivientes. Tarde o temprano los nmidas aniquilaran a los romanos, a quienes ahora doblaban en nmero, pero al heleno le pareci ms sensato llevar a Anbal trescientos hombres y noticias que tres o cuatro supervivientes. Momentos despus el heleno no poda recordar haber atravesado con la espada a un jinete romano, como afirmaba haber visto Miqipsa. El encarnizamiento del combate, la resistencia y firmeza de los romanos, quienes a pesar de la inferioridad numrica no retrocedieron, y finalmente pudieron sentirse vencedores, pues los libios se retiraron, el vocero, los gritos de los heridos, el fragor de las armas y la sangre en las espadas, el piafar y relinchar de los caballos, todo ello se mezclaba en la memoria del heleno, dando forma a un terrible recuerdo que era al mismo tiempo un presentimiento. Se lo dijo a Anbal al da siguiente, cuando lleg al campamento del Rdano, ya casi desierto. Las tropas de a pie y parte de los jinetes ya estaban a medio camino hacia el norte; el estratega se haba quedado con los elefantes y el resto de los jinetes. No se rendirn, Anbal. Si los haces caer en una trampa, como hiciste con los uolcos en el ro, no empezarn a correr de un lado a otro como gallinas, ni huirn, sino formarn grupos compactos e intentarn abrirse paso, o morirn. Anbal silb con cuatro dedos y seal ro arriba; la seal para iniciar la marcha. Haba suficientes caballos frescos; los cansados jinetes pudieron montar en animales frescos y hacer que stos tirasen de los caballos agotados. Lo s dijo Anbal Ven. Cogi al heleno del brazo y lo llev hacia el Surus. El . gran elefante hind se arrodill, permitindoles trepar a su lomo; el hind mont en el caballo fresco y cogi las riendas del animal cubierto de sudor que llevaba el equipaje de Antgono. Lo s, Tigo. Amlcar siempre lo adverta cuando yo opinaba que nuestros soldados beros y libios estaban realmente bien preparados. Tambin Asdrbal; l estuvo en Sicilia, all los vio en accin. El elefante se puso en marcha. Antgono iba sentado en la nuca, detrs de Anbal, con la espalda apoyada contra la barquilla vaca. Y a pesar de esto todava quieres cruzar los Alpes? Anbal volvi la cabeza. Qu otra cosa puedo hacer? Cuando se est en un remolino lo nico que puede hacerse es intentar mantenerse a flote y respirar tanto aire como sea posible. No hay ninguna salida. Slo queda masticar y tragar. Los nadadores fuertes pueden... retrasar un poco el final. Durante la ausencia de Antgono haba tenido lugar la gran asamblea con todo el ejrcito. Anbal present al prncipe boio Magalo, que haba llegado a travs de las montaas, del lugar al que ellos iran por el mismo camino. Antgono no averigu ningn detalle exacto sobre el discurso del estratega, o demasiados detalles inexactos. Cada uno recordaba cosas distintas, y Sosilos, quien le mostr un texto escrito, reconoci con sinceridad que se era el discurso que el estratega hubiera dicho de haber seguido las exigencias de la retrica y las excelencias del estilo, as como los deseos de su cronista. Al parecer el estratega haba recordado a los hombres la situacin de las 257

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regiones limtrofes con Italia, el apuro en que se encontraba Kart-Hadtha, las dificultades que ya haban superado y el hecho de que durante las ltimas dcadas muchos ejrcitos celtas haban cruzado los Alpes. Lo que haban conseguido ejrcitos desordenados no sera ningn problema para los hombres ms esforzados y capaces. Adems, segn asegur Magalo, al otro lado de los Alpes haba ricos botines que slo se tendran que compartir con los aliados que los esperaban all: celtas hartos de un avasallamiento que ahora Roma quera extender, como un sofocante manto, sobre Iberia y Libia. Cuatro das despus llegaron a la confluencia del Isarra y el Rdano. En las frtiles llanuras de terreno de aluvin, llamadas Isla, se tomaron un descanso necesario tras los das de marcha forzada; y se abri la posibilidad de recibir una gran ayuda. Antgono se enter de los antecedentes slo marginalmente; como no tena ms remedio que seguir adelante con el ejrcito, el heleno quera al menos ser de utilidad, de modo que ayudaba a Asdrbal el Cano en su trabajo. El meteco heleno y comerciante estaba ms familiarizado con las dificultades de organizacin, abastecimiento y planificacin que con cualquier otra de las cosas que hubiera podido hacer. El numeroso y blico pueblo de los albroges, que habitaba la Isla y el valle del Isarra, se haba dividido por la pugna entre los dos hijos del prncipe muerto. El hijo mayor, Braneus, pidi al ya aqu tambin famoso estratega pnico que sentenciara el asunto; Anbal decidi la disputa a favor de Braneus, apoyado por la opinin de la mayor parte de los ancianos del pueblo. Braneus respondi a este dictamen favorable suministrando al ejrcito pnico reses de matanza, grano, cuero para zapatos apropiados para las montaas y el invierno, y todas las otras cosas posibles; adems, acompa al ejrcito con parte de su gente durante la marcha ro arriba. Los alobrogos tambin fueron de mucha ayuda en otra cuestin: conocan muy bien los caminos que deba seguir el ejrcito, y sirvieron de mediadores entre los habitantes del valle fluvial y los pnicos. Asdrbal, Memnn y Antgono compraron y trocaron todas las cosas tiles que pudieron conseguir. Los alejandrinos han hecho muchos experimentos. Memnn estaba contando, omitiendo los detalles desagradables. las experiencias realizadas cuando se dejaba pasar hambre a criminales enviados por el rey, se les daba una alimentacin incompleta, se les suministraba esto y aquello y se les quitaban otras cosas a cambio Ptolomeo quera . atravesar el desierto, y necesitaba ciertos conocimientos: cmo aprovisionar al ejrcito si en los alrededores no haba manera de conseguir provisiones, cosas as. Las montaas tambin estn desiertas, verdad? Asdrbal conoca, menos por investigaciones planificadas que por los aos de experiencia, las frutas conservables, las plantas alimenticias, el tiempo que se conservaban y las dificultades que se planteaban en cada caso. De momento las reses de matanza cargaban bultos y vveres, hasta que ellas mismas eran convertidas en comida. Asdrbal reparta todo muy bien; las uvas pasas de Iberia permanecan intactas, lo mismo que otros comestibles que haban trocado durante la marcha, sobre todo nueces y castaas. A los caballos no les gustan las nueces dijo Asdrbal, pero pueden comerlas. Pero los caballos no comen carne de buey. Nosotros comemos con gusto carne de buey, pero no heno. Los bueyes no comen carne de caballo, pero si heno. En las montaas no hay pastos; tan pronto dejemos los valles fluviales tendremos que cargar heno y paja para las reses, caballos y elefantes. Los bueyes para nosotros, heno para los bueyes. As de sencillo. Un puado de frutos secos es tan alimenticio como un trozo de filete de buey, y da el doble de energas que el pescado magro; pero los frutos secos se conservan ms tiempo y son ms fciles de llevar. Las nueces son tres veces ms alimenticias que las castaas o el pan. Las nueces y castaas 258

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tambin pueden molerse y cocerse con agua de los torrentes; pero a la carne de buey hay que darle de comer mientras viva. Los alobrogos confirmaron sana vez ms que el camino elegido era el ms indicado. El Drouentios, que corra muy al sur de all, conduca tambin a un paso alpino transitable, pero a unos cuantos das de marcha por encima de su desembocadura en el Rdano corra con tanta violencia y su cauce era tan estrecho que ya los pequeos grupos de viajeros tenan problemas, y para un gran ejrcito el camino era completamente imposible. Lo cual no dice nada sobre el camino que nosotros tenemos que seguir refunfu Asdrbal la noche del dcimo da despus de dejar la Isla. El campamento se haba estrechado; haban llegado al lugar donde el torrente del Aqra desembocaba en el Isarra. Por la maana, Braneus y sus hombres dejaron al ejrcito, que en este punto doblaba hacia el sur. Aparecieron otros alobrogos, tribus cuyos cabecillas reconocan como seor al hermano menor de Braneus, sometido por la decisin de Anbal. Con la llegada de estos enemigos comenz algo que nadie poda comprender ni concebir en su totalidad, pero que ninguno olvidara jams. Ms tarde Antgono, con ayuda de las anotaciones fragmentarias de Sosilos, consigui dar forma a una ordenacin ms o menos clara y llena de lagunas de los das y noches y sufrimientos y esfuerzos y luchas; en la memoria todo se funda en una masa amorfa y atormentadora, una pesadilla continua, cuyas partes aisladas slo podan diferenciarse unas de otras con mayor o menor violencia. Treinta y ocho mil soldados de a pie, ocho mil jinetes, treinta y siete elefantes, adems de, al comienzo, numerosos animales de carga y de matanza, marcharon durante quince das a travs de un mundo subterrneo que se extenda entre las cimas de las montaas y era ms espantoso que todos los Trtaros imaginados. Al principio Antgono se esforzaba por retener imgenes y compararlas con las historias del mundo subterrneo contadas por los egipcios, los babilonios y los hindes, pero pronto l y los otros hombres se convirtieron en aquello que los animales tienen la suerte de ser desde el principio: carne incapaz de agravar con pensamientos y consideraciones del pasado sufrimientos lindantes con lo insoportable. Pues lo que les esperaba, lo que los consuma y desgarraba, lo que los haca arder y congelarse, era tan poderoso y vasto que ni siquiera el filsofo ms inteligente, de haber pensado en ello, habra sido capaz de estructurarlo y hacerlo asequible a su espritu mediante subdivisiones. Esta deformacin, este fundirse miles de seres en una sola masa, afectaba tanto a los espritus ms pobres como a los ms elevados. Antgono hacia las veces de oficial, como Asdrbal el Cano, Magn, Muttines, Maharbal, Budn, Cartaln, Himilcn, Hannn hijo de Bomlcar, Itbal, Byryqt, Abdeshmn, Atbal, Giscn, Mutumbal, Bonqart y los otros; como ellos, el heleno buscaba conocimientos calculados y una visin amplia, y, tan pronto dispona de stos, intentaba hacerlos aprovechables, salvarlos, ordenarlos. Soldados experimentados se convertan en gimientes hatos de carne; otros se transformaban en pilares errantes y daban apoyo a sus compaeros. Ambos, el desplomarse y el mantenerse firme, eran cosas ajenas a la sugestin; no conservaban sus fuerzas aquellos que queran conservarlas, sino aquellos que, adems de querer, podan hacerlo gracias a poseer cualidades hasta entonces ocultas. Bromistas voces de aliento salan de hombres que antes apenas si haban mostrado poseer algn humor; viejas enemistades terminaban o, cuando menos, eran dejadas para ms adelante, pues nadie tena fuerzas para seguir cultivndolas. Magn, ms fuerte que todos los osos de todas las montaas, sostuvo a Antgono cuando ste dio un traspi, aferrndose luego a la mano de un bero que lo rescat de las fauces de un abismo. Ese da Antgono perdi el contacto con la realidad; de pronto se encontraba slo sobre una cima rocosa que no permita ningn regreso. Ante l se abra la lbrega entrada de una caverna; el suelo era resbaladizo, las paredes estaban cubiertas por una especie de vellosidades. Lleg a un pabelln en el cual estatuas sin rostro lo miraban fijamente. Lo miraban sin ojos, y cuando el heleno sigui andando las estatuas se volvieron sobre sus pedestales de piedra para seguirlo con esa nomirada. El segundo pabelln estaba lleno de 259

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excrementos y arena movediza, y pas una eternidad hasta que el heleno pudo cruzarlo. En el tercer pabelln vio sobre el suelo cubierto de hierba a una mujer que se pareca a Isis, pero tambin a Tsuniro; su piel no tena color, y estaba desnuda. La sonrisa de la mujer se contrajo formando un gesto de placer; slo al tocarla comprendi Antgono que ese gesto reflejaba un dolor inimaginable, un terror infinito y unas nuseas tan profundas como el mar. La mujer no tena voz. Sobre su delicioso cuerpo pululaban un sinfn de cresas que devoraban su carne. En ese momento, Antgono despert gritando atragantado, entre un grupo de beros de ojos hundidos que haban tropezado y cado con l por una pendiente de guijarros. El ejrcito se convirti en un cuerpo palpitante y sangrante que empezaba a descomponerse y slo se mantena unido gracias a una cadena de hierro: Anbal. El estratega estaba en todas partes, abarcaba todo con la mirada; desde Surus, desde un caballo, un peasco; all donde l haca levantarse a uno de veinte hombres cados, los otros diecinueve se incorporaban por s mismos; all donde l apareca con un puado de nueces, diez hombres hambrientos reemprendan la marcha; all donde l se sentaba, cien hombres tumbados se sentaban derechos; all donde l haca una broma grosera, treinta hombres exnimes y desesperados volvan a la vida; all donde l dorma, pero l no dorma. Pareca que no necesitaba dormir. Cuando un paso era atacado, los montaeses huan y el ejrcito se dejaba caer jadeando en la nieve y el hielo, para descansar, Anbal reuna a los oficiales, se preocupaba por las provisiones, daba rdenes para defender las cimas, instrucciones para el da siguiente. Una vez ayud a los dos valientes ancianos, Myrkam y Barmorkar, a bajar de los elefantes, los llev a una hoguera, indic a guas celtas cmo deban dar fricciones y cuidar a los miembros de la Gerusa pnica y luego se dirigi hacia los agotados animales para darles de comer y susurrarles lisonjas libias por debajo de las orejas. Anbal era el corazn, cerebro, yelmo y taparrabo del cuerpo palpitante y herido, y el dios de los soldados; en algn momento dijo Asdrbal el Cano: La China tiene suerte. Si el gran Alejandro hubiese sido Anbal, sus hombres no se hubieran sublevado en el Indo; hubieran seguido avanzando. Cosas que al comienzo parecan irrealizables, ms adelante, cuando comenzaron las verdaderas dificultades, fueron vistas como un paseo por una playa soleada: la acampada nocturna en un largo valle rocoso; la reagrupacin de todo el ejrcito en senderos pedregosos, cuando los bagajes tenan que ser llevados al medio y los hoplitas deban pasar de la retaguardia a la vanguardia para ocupar un paso por la noche; sigui una breve batalla y el lujo de poder descansar en una meseta, junto a una aldea conquistada. Luego ya no hubieron valles, ni mesetas, ni aldeas, ni descanso, salvo breves desfallecimientos entre hielo y rocas. Fue en el valle del Aqra donde los libios, nmidas, gatlicos, beros, baleares, pnicos, libiofenicios, helenos, vieron por primera vez lo que significaban realmente esas montaas. Se haban odo muchas cosas, pero la altura de las montaas vistas desde cerca, las masas de nieve que se confundan con el cielo, las horribles cabaas construidas sobre prominencias rocosas, los animales de rebao y de tiro deformados por el fro, crearon un nuevo terror; los salvajes de cabelleras hirsutas y sin cortar, toda la naturaleza viva e inerte, petrificada por el hielo, todo resultaba mucho ms espantoso visto de cerca que en las descripciones odas antes, todo contribua a acrecentar el miedo. Cuando el ejrcito empez a subir, los hombres advirtieron que los montaeses tenan ocupadas las colinas adelantadas; si hubieran ocupado los valles ocultos y hubieran atacado de pronto, el ejrcito habra huido desbandado y aquello habra sido una carnicera. Anbal orden hacer alto y envi unos galos a que reconocieran la regin; de ellos supo que all no exista ningn otro paso, de modo que mand acampar en el valle, entre rocas y peascos. Los guas celtas informaron al estratega que los montaeses slo ocupaban el paso de da, y que de noche todos desaparecan en sus casas; al amanecer Anbal se acerc a las colinas, como si quisiera tomar el paso por la fuerza. Pas el da all, ocupado en otros asuntos, como se tena proyectado. El ejrcito fortific el campamento en el mismo lugar en que haban hecho alto. Cuando, al caer la noche, Anbal advirti que los montaeses haban bajado de las cimas, dejando en stas slo a algunos centinelas aislados, el estratega 260

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orden que los bagajes, la caballera y la mayor parte de los soldados de a pie retrocedieran; luego march a travs del paso al frente de sus tropas de lite, ocupando las colinas donde antes haban estado los montaeses. Partieron de all al amanecer, al mismo tiempo que el resto del ejrcito se pona en marcha. Cuando los montaeses quisieron volver a su puesto de vigilancia, se encontraron de repente con que parte de los enemigos ocupaban las colinas que se levantaban por encima de sus cabezas, mientras el resto del ejrcito pnico avanzaba por el paso. Esto los paraliz un momento. Pero cuando notaron que en el paso surga una cierta agitacin y vieron que el ejrcito se suma en el caos a causa de su propio barullo, sobre todo por los caballos que de pronto se espantaban, los montaeses, familiarizados con todos los senderos y zonas intransitables, bajaron corriendo de los peascos. El ejrcito se vio acosado al mismo tiempo por los enemigos y por el terreno; la confusin se acrecent ms debido a los propios soldados que a los enemigos, pues todos queran escapar, como fuese, del inminente peligro. Lo que ms firmeza restaba a la columna de marcha era el comportamiento de los caballos, asustados por el terrible gritero que el eco de los valles hacia an ms intenso. Corran relinchando de un lado a otro, y cuando reciban un golpe o eran heridos se espantaban de tal modo que pasaban por encima de hombres y todo tipo de bultos de equipaje. Como el paso estaba flanqueado por pendientes cortadas a pique, a uno de los lados, y una escarpada pared de piedra, al otro, muchos animales se vieron arrojados al abismo, lo mismo que un gran nmero de soldados. Animales de carga rodaron con sus bultos como casas demolidas. Anbal se mantuvo en su posicin un momento, reteniendo a sus hombres para no incrementar an ms la confusin y el tumulto. Cuando vio que los montaeses abran brechas en las filas del convoy, y que exista el peligro de que el ejrcito pudiera salir imbatido pero sin los bagajes, el estratega se apresur en bajar de las cimas; el ataque de Anbal dispers al enemigo; la confusin ces de un momento a otro, como si la huida de los montaeses hubiera despejado el camino. Pronto todo el ejrcito marchaba tranquilo y sin alboroto a travs del paso. Conquistaron un castillo, la principal fortaleza de la regin, y algunas aldeas de los alrededores; los rebaos de ganado y los vveres tomados como botn les proporcionaron comida para tres das. Durante esos tres das dejaron atrs una parte considerable del trayecto. Luego el ejrcito lleg al territorio de otra tribu, que posea una gran cantidad de aldeanos para tratarse de una regin montaosa. All los pnicos no fueron atacados directamente, sino mediante astucias y trampas. Los seores de las pequeas fortalezas, en su mayora ancianos, se presentaron ante Anbal como negociadores y dijeron haber aprendido de la desgracia de los otros; preferan la amistad a la lucha y seguiran todas sus rdenes obedientemente. Anbal poda coger provisiones, guas y rehenes. El estratega les respondi de forma amistosa, acept los rehenes y tambin las provisiones. Luego sigui a los guas en grupos perfectamente ordenados, pero no como si marcharan a travs de un pas amigo. El primer grupo estaba formado por los elefantes y jinetes. Anbal iba tras ellos con sus tropas de lite, sin cesar de mirar hacia todas partes. Cuando llegaron a un camino estrecho que tena a uno de los lados una amenazadora garganta, los montaeses, emboscados, aparecieron de repente y atacaron tanto por delante como por la retaguardia, luchando cuerpo a cuerpo y tambin desde lejos, haciendo rodar grandes piedras sobre la columna de marcha. El grueso del ataque se haba centrado en la retaguardia pnica. Todos saban perfectamente que sufriran una terrible derrota en ese paso estrecho si no reforzaban las partes exteriores de las columnas de marcha. Los montaeses arremetieron por el flanco y pudieron ocupar parte del camino, pues el ejrcito pnico se haba dividido en dos partes; Anbal pas la noche sin caballera ni bagajes. Como al da siguiente los montaeses no arremetieron con tanta violencia contra las brechas, las tropas pnicas pudieron volver a reunirse y dejar atrs el paso; por suerte las mayores prdidas fueron de animales, y no de hombres. Desde entonces los montaeses ya slo atacaron en pequeos grupos, ms como salteadores que como guerreros. Arrear a los 261

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elefantes a travs de los estrechos y escarpados senderos produca grandes prdidas de tiempo, pero all donde se encontraban los elefantes la columna de marcha estaba segura, pues los enemigos tenan miedo a esos animales inslitos. El noveno da llegaron a la cima de los Alpes, marchando casi siempre por caminos equivocados y terrenos escabrosos. En la cima levantaron un campamento en el que pasaron dos das: miseria, lucha, pocas provisiones y ninguna tranquilidad. Animales arriscados haban seguido el rastro dejado por el ejrcito y ahora llegaban al campamento. Una nevada vino a sumarse a todas las dificultades. El ejrcito parti al amanecer, marchando a travs de una alta capa de nieve; los ataques enemigos ya no eran ms que pequeos asaltos y pillajes. Pero el camino de descenso era mucho ms arduo de lo que haba sido la ascensin, pues los Alpes eran ms accidentados por el lado itlico. Casi todo el camino era escarpado, estrecho y resbaladizo, de modo que no poda evitarse caer cuando alguno tropezaba y se quedaba tumbado en el sitio. Hombres y animales caan unos sobre otros. Ms adelante llegaron a un peasco que dejaba un paso muchsimo ms estrecho; las paredes de piedra eran tan verticales que ni siquiera un soldado desarmado poda escalaras cogindose con las manos de los arbustos y troncos. El peasco, vertical por naturaleza, haba cado desde casi mil pies de altura en un desprendimiento de tierra reciente. Cuando Anbal vio que los jinetes se haban detenido como si hubieran llegado al final de un camino y pregunt qu detena la marcha, le respondieron que ese peasco haca imposible seguir adelante. El estratega cabalg en seguida hacia el frente de la columna, para examinar el terreno. En efecto, Anbal tuvo que conducir dando un rodeo a travs de regiones en las que no existan senderos y que nunca haban sido pisadas por nadie. Luego el camino se hizo completamente intransitable. Pues cuando la nieve nueva no formaba una capa muy alta sobre la vieja, los hombres podan andar sobre sta apoyando los pies con seguridad. Pero como ahora la nieve ya estaba deshecha por el paso de tantos hombres y animales, los soldados tenan que andar sobre hielo, sobre un suelo resbaladizo en el que no se poda pisar con firmeza; y la empinada superficie de las cuestas hacia que los pies resbalaran an ms. Cuando uno quera levantarse haciendo presin con las manos o las rodillas, perda el apoyo y volva a caer. No haba ni troncos ni races en los que uno pudiera apoyarse con las manos o los pies. As, los hombres avanzaban resbalando sobre hielo liso y nieve derretida. Los animales de carga a menudo rompan el hielo. Cuando apoyaban los cascos para levantarse de la cada se hundan por completo, quedando atrapados en la dura y profunda capa de hielo como en una trampa helada. Finalmente, levantaron un campamento en la cima de las montaas, frente a otra pared de la piedra. Hizo falta un gran esfuerzo para despejar el terreno. Hubo que excavar y retirar una gran cantidad de nieve. Luego se orden a los soldados y los pocos zapadores que an quedaban que fueran al enorme peasco para hacerlo transitable; era el nico camino posible, hacia falta romper la piedra. Para ello talaron los rboles que se levantaban a los alrededores y los apilaron en un enorme montn; cuando se levant un viento adecuado prendieron fuego a los troncos; el viento aviv las llamas; luego ablandaron la piedra caliente derramando sobre ella el poco vino avinagrado que quedaba y grandes cantidades de agua de deshielo; rompieron a golpes la roca, ahora quebradiza, e hicieron transitables sus pendientes dndoles una ligera curvatura; ahora podan bajar por ella no slo los animales de carga, sino incluso los elefantes. Pasaron cuatro das en esa pea. A los pies de las montaas haba valles y colinas, y tambin arroyos en las cercanas de los bosques. Se dej a los animales vagar por los pastos y los extenuados hombres encontraron por fin el merecido descanso. Tres das despus ya estaban en la llanura. El ejrcito haba vencido a los Alpes en quince das, con un terrible esfuerzo y prdidas espantosas. Llegaron a Italia doce mil hoplitas libios, ocho mil soldados de a pie beros, alrededor de mil soldados de armamento ligero y seis mil jinetes beros y nmidas. Y los treinta y siete elefantes.
SOSILOS DE LACEDEMONIA, AL PIE DE LOS ALPES, A FILINO DE AKRAGAS, EN SIRACUSA;

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POR TRIPLICADO

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Viejo amigo, entregar una copia de esta carta a un arriero de asnos ligur, otra a un comerciante etrusco y otra a un mensajero samnita, esperando que alguna llegue a tus manos. Yo me quedo con una cuarta copia, la quinta la tiene Antgono Karjedonio, quien me ha ayudado a hacer las copias. Ya debes haber odo lo que no se puede describir. Hemos realizado un milagro, es decir, no nosotros, sino l, el prncipe de todos los estrategas, desafiador de los dioses, terror de Roma, asombro del cosmos, maestro de las armas, domador de las fieras, seor y protector de los hombres, vencedor de la Moira, Anbal. Las prdidas han sido terribles; el agotamiento, insoportable; los tormentos, indecibles; pero el futuro ha cambiado. Anbal ha apoyado a los tambaleantes, ha levantado a los cados, ha dado valor a los vacilantes y fuerza a los dbiles. Cuando ya no podamos arrastrarnos l nos hacia alargar el paso; cuando aludes y enemigos desmembraban el ejrcito, l volva a unir sus partes; cuando el camino, que no era tal, se estrechaba y nos encajonaba, l haca volar los peascos; cuando la ptrea infinitud del hielo acumulado nos arrastraba a la desesperacin, l nos llevaba a una cumbre y nos mostraba las verdes llanuras de Italia. Salimos de las montaas arrastrndonos, enfermos, andrajosos y casi locos, y estbamos rodeados de enemigos; pero Anbal march al frente de los ltimos hombres