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Os estranhos nmeros da teoria de cordas

Um esquecido sistema numrico inventado no sculo 19 pode fornecer a explicao mais simples de por que o Universo teria 10 dimenses
por John C. Baez, John Huerta

QUANDO CRIANAS, TODOS APRENDEMOS os nmeros. Comeamos com a contagem, seguida da adio, subtrao, multiplicao e diviso. Mas os matemticos sabem que o sistema numrico que aprendemos na escola apenas uma de muitas possibilidades. Outros tipos de nmeros so importantes para entender geometria e fsica. Entre as mais estranhas alternativas esto os octnios. Muito negligenciados desde sua descoberta, em 1843, eles tm assumido uma curiosa importncia na teoria de cordas. E, certamente, se a teoria de cordas for uma representao correta do Cosmo, eles podem explicar por que o Universo tem um nmero surpreendente de dimenses. Os octnios no seriam o primeiro pedao da matemtica pura mais tarde usada para melhorar nosso entendimento do Cosmos. Nem seria o primeiro sistema numrico alternativo que mostraria ter usos prticos. Para entender por que, primeiro temos de olhar o caso mais simples de nmeros o sistema numrico que aprendemos na escola que os matemticos chamam de nmeros reais. O conjunto de todos os nmeros reais forma uma linha, de modo que dizemos que a coleo de nmeros reais unidimensional. Tambm poderamos dizer que: a linha unidimensional porque especificar um ponto sobre ela requer um nmero real. Antes de 1500, os nmeros reais eram os nicos disponveis. Ento, durante a Renascena, matemticos ambiciosos tentavam resolver formas de equaes cada vez mais complexas, e at chegavam a fazer competies para ver quem conseguiria resolver os problemas mais difceis. A raiz quadrada de -1 foi introduzida como uma espcie de arma secreta pelo matemtico, fsico, jogador e astrlogo italiano Gerolamo Cardano. Onde outros reclamavam, ele se permitia usar esse misterioso nmero como parte de clculos mais longos nos quais as respostas eram nmeros reais convencionais. Ele no estava certo da razo de esse truque funcionar; tudo que sabia era que fornecia as respostas corretas. Ele publicou suas ideias em 1545, deflagrando uma controvrsia que duraria sculos: a raiz quadrada de -1 existia mesmo ou era apenas um truque matemtico? Aproximadamente 100 anos depois, o grande pensador Ren Descartes apresentou seu veredicto quando deu a esse nmero o depreciativo nome imaginrio, agora abreviado por i. Apesar disso, os matemticos seguiram os passos de Cardano e comearam a trabalhar com nmeros complexos nmeros da forma a + bi, onde a e b so nmeros reais convencionais. Por volta de 1806, Jean-Robert Argand popularizou a ideia de que nmeros complexos descrevem pontos em um plano. Como a + bi descreve um ponto em um plano? Simples: o nmero a nos diz a que distncia para a esquerda ou para a direita o ponto est, enquanto b nos diz a distncia do ponto para cima ou para baixo. Desse modo, podemos pensar que qualquer nmero complexo um ponto em um plano, mas Argand deu um passo a mais: mostrou que podemos fazer operaes com esses nmeros adio, subtrao, multiplicao e diviso como manipulaes geomtricas no plano (ver o quadro inferior na pgina oposta).

Um aquecimento para entender como essas operaes podem ser pensadas como manipulaes geomtricas pensar, primeiramente, sobre os nmeros reais. Adicione ou subtraia quaisquer nmeros reais, e o resultado ser como um deslizamento da linha real para a esquerda ou para a direita; e se voc multiplicar ou dividir, o resultado ser como esticar ou encolher a linha real. A multiplicao por 2, por exemplo, estica a linha por um fator 2; enquanto dividir por 2 a encolhe, movendo todos os pontos para duas vezes mais perto do que estavam antes. Multiplicar por -1 significa inverter a linha dos nmeros reais. O mesmo funciona para os nmeros complexos, com apenas algumas modificaes extras. Adicionar qualquer nmero complexo a + bi a um ponto no plano desliza aquele ponto por uma quantidade a para a esquerda ou para a direita e para cima ou para baixo por uma quantidade b. Multiplicar por um nmero complexo no s estica ou encolhe, mas tambm rotaciona o plano complexo. Em particular, multiplicar por i rotaciona o plano em um quarto de volta. Assim, se multiplicarmos 1 por i duas vezes, giramos o plano em meia-volta, chegando ao nmero -1. A diviso o oposto da multiplicao, de modo que para dividir apenas encolhemos em vez de esticar, ou vice-versa, e ento giramos o plano na direo oposta. Quase tudo que podemos fazer com os nmeros reais vale para nmeros complexos. Na verdade, a maioria das coisas funciona melhor, como Cardano sabia, porque podemos resolver mais equaes com nmeros complexos do que com nmeros reais. Mas se um sistema de nmeros bidimensional fornece ao usurio um poder de clculo superior, o que dizer de sistemas com dimenso mais elevada? Infelizmente, uma extenso simples mostrou-se impossvel. Um matemtico irlands descobriria o segredo de sistemas numricos de dimenso mais alta dcadas depois. E apenas agora estamos comeando a entender como eles podem ser poderosos. A ALQUIMIA DE HAMILTON EM 1835, COM 30 ANOS, O FSICO-MATEMTICO William Rowan Hamilton descobriu como tratar nmeros complexos como pares de nmeros reais. poca os matemticos escreviam os nmeros complexos na forma a + bi que Argand popularizou, mas Hamilton notou que somos livres para pensar no nmero a + bi como apenas um jeito peculiar de escrever dois nmeros reais como (a, b). Essa notao torna fcil adicionar ou subtrair nmeros complexos apenas adicione ou subtraia os nmeros reais correspondentes dos pares. Hamilton tambm veio com regras um pouco mais complicadas para a multiplicao e para a diviso, e assim ambas as operaes mantivessem o belo significado geomtrico descoberto por Argand. Depois de Hamilton inventar esse sistema algbrico para nmeros complexos, com significado geomtrico, ele tentou, por muitos anos, inventar uma lgebra maior de tripletos que tivesse um papel semelhante em uma geometria tridimensional, um esforo que rendeu a ele apenas frustraes. Uma vez ele escreveu ao filho: Toda manh... em minha descida para o caf da manh, voc e o seu ento irmo menor, William Edwin, me perguntavam: 'Bem, papai, voc j consegue multiplicar tripletos?', e eu era obrigado a responder negativamente com um triste aceno com a cabea: 'No, eu posso apenas adicion-los e subtra-los'. Embora ele no pudesse

saber, a tarefa que ele se deu era matematicamente impossvel. Hamilton estava procurando um sistema numrico tridimensional no qual pudesse adicionar, subtrair, multiplicar e dividir. A diviso a parte difcil: um sistema numrico em que se pode dividir chamado lgebra de diviso. No foi antes de 1958 que trs matemticos provaram um fato incrvel de que se suspeitava havia dcadas: qualquer lgebra de diviso deve ter uma dimenso (os nmeros reais), duas dimenses (os nmeros complexos), quatro ou oito. Para ter sucesso, Hamilton teria de mudar as regras do jogo. O prprio Hamilton descobriu uma soluo em 16 de outubro de 1843. Ele estava caminhando com a esposa pelo Royal Canal para uma reunio na Royal Irish Academy em Dublin quando teve uma sbita revelao. Em trs dimenses, as rotaes, a distenso e o encolhimento no poderiam ser descritos com apenas trs nmeros. Ele precisava de um quarto nmero, gerando, assim, um conjunto quadridimensional chamado quaternions, que tomam a forma a + bi + cj + dk. Aqui, os nmeros i, j e k so trs diferentes razes quadradas de -1. Hamilton escreveria mais tarde: Naquele momento senti o circuito galvnico do pensamento se fechando; e as fagulhas que saam dele eram as equaes fundamentais entre i, j e k; exatamente como as que usei desde sempre. E em um significativo ato de vandalismo matemtico, ele esculpiu essas equaes nas pedras da Brougham Bridge. Embora elas estejam agora enterradas sob grafitagem, uma placa foi colocada l para comemorar a descoberta. Pode parecer estranho que precisemos de pontos em um espao quadridimensional para descrever mudanas num espao tridimensional, mas verdade. Trs dos nmeros devem descrever rotaes, o que podemos ver rapidamente se imaginarmos um avio decolando. Para orientar o avio precisamos descrever o ngulo com a horizontal. Tambm precisaremos ajustar o curso, virando esquerda ou direita, assim como dirigir um carro. Finalmente, precisaremos ajustar o balano: o ngulo das asas do avio. O quarto nmero de que precisamos necessrio para descrever a distenso ou contrao.

Hamilton passou o resto de sua vida obcecado pelos quaternions e encontrou muitos usos prticos para eles. Hoje, em muitas dessas aplicaes, os quaternions tm sido substitudos pelos seus primos mais simples, os vetores, que podem ser pensados como bi + cj + dk (o primeiro nmero, a, sendo igual a zero). Ainda assim, os quaternions tm seu nicho: permitem um modo eficiente de representar rotaes tridimensionais em um computador e aparecem em todos os lugares onde so necessrios: orientao de uma espaonave a um videogame. IMAGINRIOS SEM FIM APESAR DESSAS APLICAES, poderamos nos perguntar o que, exatamente, so j

e k se j definimos a raiz quadrada de -1 como i. Essas razes quadradas de -1 realmente existem? Podemos inventar razes quadradas de -1 a nosso critrio? Essas questes foram levantadas por um colega de Hamilton, um advogado de nome John Graves, cujo interesse em lgebra levou Hamilton a pensar sobre os nmeros complexos e tripletos em primeiro lugar. No dia seguinte fatdica caminhada, no outono de 1843, Hamilton enviou a Graves uma carta descrevendo a descoberta. Graves respondeu nove dias depois, cumprimentando Hamilton pela ousadia da ideia, mas adicionando: Ainda h algo no sistema que me atormenta. Eu ainda no tenho uma clara viso de at que ponto temos a liberdade de criar imaginrios e dot-los de propriedades sobrenaturais. Ele perguntou: Se com sua alquimia voc pode fazer trs potes de ouro, por que parar por a?. Assim como Cardano antes dele, Graves ps suas preocupaes de lado tempo suficiente para conjurar algum louro para si mesmo. Em 26 de dezembro ele escreveu novamente a Hamilton, descrevendo um novo sistema numrico octodimensional que hoje conhecido como octnios. Entretanto, Graves no foi capaz de fazer Hamilton se interessar por suas ideias. Hamilton prometeu falar sobre os octnios de Graves na Irish Royal Society, maneira como os resultados matemticos eram tornados pblicos na poca. Mas Hamilton continuou deixando isso de fora e, em 1845, o jovem gnio chamado Arthur Cayley redescobriu os octnios e publicou os resultados antes de Graves. Por essa razo os octnios so, s vezes, conhecidos como nmeros de Cayley. Por que Hamilton no gostou dos octnios? Por um lado, ele estava obcecado com a pesquisa de sua prpria descoberta, os quaternions. Mas ele tambm tinha uma razo puramente matemtica: os octnios quebram algumas leis da aritmtica. Os quaternions j eram um pouco estranhos. Quando voc multiplica nmeros reais, no importa em qual ordem o faz: 2 vezes 3 igual a 3 vezes 2, por exemplo. Dizemos que a multiplicao comuta. O mesmo vale para nmeros complexos. Mas os quaternions so no comutativos, ou seja, a ordem da multiplicao interfere no resultado final. Ordem importante porque os quaternions descrevem rotaes em trs dimenses e, para essas rotaes, a ordem faz diferena para o resultado final. Voc mesmo pode checar isso (ver quadro abaixo). Pegue um livro, vire-o de cabea para baixo, de modo que voc agora veja a capa de trs, e depois gire um quarto de volta no sentido do relgio (faa esse giro vendo o livro de cima). Agora troque a ordem dessas operaes: primeiro gire um quarto de volta, e depois vire o livro. A posio final diferente. Porque o resultado depende da ordem, as rotaes no comutam. Os octnios so muito mais estranhos. No apenas eles so no comutativos como quebram outra familiar lei da aritmtica: a lei associativa (xy)z=x(yz). Todos ns vimos uma operao no associativa em nosso estudo em matemtica: a subtrao. Por exemplo, (3 - 2) -1 diferente de 3 - (2 - 1). Mas estamos acostumados com a multiplicao sendo associativa, e a maioria dos matemticos ainda pensa desse modo, mesmo acostumados com operaes no comutativas. Rotaes so

associativas, embora no sejam comutativas. Mas talvez o mais importante: na poca de Hamilton no estava clara a utilidade dos octnios. Eles esto intimamente relacionados com a geometria de sete e oito dimenses, e podemos descrever rotaes usando multiplicao de octnios. Mas por mais de um sculo isso foi um exerccio puramente intelectual. Levaria tempo at o desenvolvimento da fsica de partculas e da teoria de cordas, em particular para demonstrar a utilidade dos octnios. SIMETRIA E CORDAS NOS ANOS DE 1970 E 1980, fsicos tericos desenvolveram uma belssima ideia chamada supersimetria. (Mais tarde os pesquisadores aprenderiam que a teoria de cordas exige a supersimetria.) Ela afirma que nos nveis mais fundamentais, o Universo exibe uma simetria entre a matria e as foras da Natureza. Cada partcula de matria, como um eltron, tem uma partcula parceira que carrega a fora. E cada partcula de fora, como um fton (o transmissor da fora eletromagntica), tem uma partcula de matria como gmea. A supersimetria tambm engloba a ideia de que as leis da fsica permaneceriam imutveis se trocssemos todas as partculas de matria e fora. Imagine ver o Universo em um estranho espelho que, em vez de trocar o lado esquerdo pelo direito, trocasse cada partcula de fora por uma de matria e vice- versa. Se a supersimetria for verdadeira, se ela realmente descreve o Universo, esse universo espelho funcionaria do mesmo modo que o nosso. Mesmo que os fsicos ainda no tenham encontrado qualquer evidncia experimental que suporte a supersimetria, a teoria to bela e tem conduzido a to encantadora matemtica que muitos fsicos acreditam que ela seja real. Uma coisa que sabemos ser real, entretanto, a mecnica quntica, e, de acordo com ela, as partculas so, tambm, ondas. Na verso padro tridimensional da mecnica quntica, que os fsicos usam no dia a dia, um tipo de nmero, chamado espinor, descreve o movimento ondulatrio de partculas de matria. Outro tipo de nmero, os vetores, descreve o movimento ondulatrio de partculas de fora. Se quisermos entender as interaes entre as partculas, temos de combinar esses dois tipos usando uma imitao remendada da multiplicao. Embora o sistema que usamos agora parea funcionar bem, ele no muito elegante. Como alternativa, imagine um estranho universo desprovido de tempo, contendo apenas o espao. Se esse universo tem dimenso um, dois, quatro ou oito, ento ambas, partculas de matria e fora, seriam ondas descritas por um nico tipo de nmero ou seja, um nmero em uma lgebra de diviso, o nico tipo de sistema que permite a adio, subtrao, multiplicao e diviso. Em outras palavras, nessas dimenses os vetores e os espinores coincidiriam: eles seriam, cada um, apenas nmeros reais, nmeros complexos, quaternions ou octnios, respectivamente. A supersimetria emerge naturalmente, provendo uma descrio unifi cada da matria e das foras. Uma simples multiplicao descreve as interaes, e todas as partculas no importa o tipo usam o mesmo sistema numrico.

Ainda assim, nosso universo de brinquedo no poderia ser real porque precisamos levar em conta o tempo. Na teoria de cordas, essa considerao tem um efeito intrigante. Em qualquer momento no tempo, uma corda um objeto unidimensional, como uma curva ou linha. Mas essa corda traa uma superfcie bidimensional conforme o tempo passa (ver ilustrao acima). Essa evoluo muda as dimenses nas quais a supersimetria aparece, ao adicionar duas uma para a corda e uma para o tempo. Em vez da supersimetria em dimenso um, dois, quatro ou oito, temos, com essa adio, a supersimetria em dimenso trs, quatro, seis ou dez. Coincidentemente, os tericos de cordas vm dizendo, h anos, que apenas as verses com dez dimenses (decadimensionais) so autoconsistentes. As demais sofrem de anomalias, nas quais o mesmo clculo, quando efetuado de duas maneiras diferentes, do resultados diferentes. Em qualquer outra verso que no a decadimensional a teoria de cordas falha. Mas a decadimensional , como acabamos de ver, a verso da teoria que usa octnios. Assim, se a teoria de cordas estiver correta, os octnios no so uma curiosidade intil; pelo contrrio, eles fornecem uma razo profunda por que o Universo deve ter dez dimenses: em dez dimenses, partculas de matria e fora esto embebidas no mesmo tipo de nmeros os octnios. Mas esse no o fim da histria. Recentemente os fsicos comearam a ir alm das cordas para considerar as membranas. Uma membrana bidimensional, por exemplo, ou 2-brana, parece com uma folha a cada instante. Conforme o tempo passa, ela traa um volume tridimensional no espao-tempo. Enquanto na teoria de cordas tnhamos de adicionar duas dimenses nossa coleo padro de uma, duas, quatro ou oito, agora temos de adicionar trs. Assim, quando lidamos com membranas, esperaramos que a supersimetria emergisse naturalmente em dimenso quatro, cinco, sete e onze. E, como na teoria de cordas, temos uma surpresa na histria: pesquisadores nos dizem que a teoria-M (o M geralmente significa membrana) requer 11 dimenses o que implica que ela deveria fazer, naturalmente, uso dos octnios. Infelizmente, ningum entende a teoria-M bem o suficiente at mesmo para escrever suas equaes bsicas (de onde poderamos pensar que M significa misteriosa). difcil dizer precisamente que forma ela deve tomar no futuro. Nesse ponto devemos enfatizar que a teoria de cordas e a teoria- M no fi zeram nenhuma predio experimentalmente testvel. Elas so belos sonhos mas at agora apenas sonhos. O Universo em que vivemos no parece ter 10 ou 11 dimenses, e ainda no vimos qualquer simetria entre partculas de matria e de fora. David Gross, um dos maiores especialistas em teoria de cordas, colocou as estatsticas de detectar alguma evidncia de supersimetria no LHC do Cern em 50%. Cticos dizem que muito menos que isso. Apenas o tempo dir. Devido a essa incerteza ainda estamos distantes de saber se os estranhos octnios so imprescindveis para o entendimento do mundo que vemos ou se so apenas um

ramo da matemtica. claro que a beleza matemtica compensa por si s, mas seria melhor se os octnios estivessem, de fato, incorporados ao tecido da Natureza.