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A madrasta

Anne Mather

Ttulo original: Smokescreen (1982) Coleo: Sabrina 231 (1983) Protagonistas: Olvia Gantry & Alex Gantry

Digitalizao e reviso: Tinna

Olvia tinha sido obrigada a se casar com um velho milionrio para salvar sua famlia. Agora, viva, jovem e bonita, enfrentava a ira e o desprezo de Alex, o desconhecido filho do primeiro casamento de seu marido. Alex, expulso de casa aos quinze anos, tinha voltado para cobrar os direitos de sua herana e acusar Olvia, sua madrasta, de ser uma vil caadora de ouro. Ela queria provar que era honesta, que no queria roubar o dinheiro de ningum, que s ansiava por uma vida digna e um amor verdadeiro. Mas, como dizer isso justamente para Alex? Como se atirar nos braos do nico homem que estava proibida de amar?

A madrasta Anne Mather Sabrina 231

Copyright: Anne Mather

Ttulo original: "Smokescreen" Publicado originalmente em 1982 pela Mills & Boon Ltd., Londres, Inglaterra

Traduo: Syomara Cajado

Copyright para a lngua portuguesa: 1983 Abril S.A. Cultural e Industrial So Paulo

Composto e impresso em oficinas prprias Foto da capa: Blumebild

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CAPTULO I
O Senhor te concedeu e o Senhor te tirar... Tu s p e ao p hs de voltar... A cerimnia funerria estava chegando ao fim, mas Olvia mal ouvira tudo o que havia sido dito. Tampouco notara aquele dia radioso de fevereiro, ou mesmo os olhares francamente interessados que ela atraa como uma viva jovem e desamparada. A sua pele plida e os cabelos negros representavam um contraste chocante com o cenrio tipicamente ingls, e o manto de marta negra ressaltava ainda mais sua aparncia extica. Parecia distante do que estava ocorrendo ao seu redor. As pessoas notavam essa sua insensibilidade, mas ela parecia indiferente aos comentrios murmurados que chegavam a seus ouvidos, Havia um grande nmero de pessoas reunidas beira do tmulo de Henry Gantry: scios, colegas de negcios e outros diretores da importante companhia de produtos qumicos, da qual era o fundador, empregados e outras pessoas, julgando que com sua presena provocariam alguma coisa. Henry Gantry tinha sido um homem poderoso e, mesmo morto, continuava a infundir respeito. Embora nenhum dos que ali se encontravam admitisse que o tivesse temido. Olvia era a exceo. Ela jamais o temera! Odiara-o antes mesmo de conhec-lo e ultimamente chegara a desprez-lo. Mas medo era para aqueles que Henry Gantry conseguira controlar, e tinha de admitir que foram muitos. Entretanto, e por estranho que parecesse, vivendo em casa, chegara quase a respeit-lo, apesar de nunca ter perdoado o que ele lhe fizera. Mas agora estava tudo terminado. Ou talvez fosse apenas o comeo... A cerimnia religiosa chegara ao fim e o pesado caixo repousava em seu tmulo. Francis Kennedy, que fora o secretrio particular de Henry Gantry, tocou na manga de Olvia. Sra. Gantry, permita que a leve para casa ofereceu ele, com aquele encanto peculiar que garantia seu sucesso junto ao belo sexo. Deve estar com frio e cansada. Precisa de um bom gole de conhaque para aliviar a tenso. Olvia voltou os grandes olhos verdes para ele. Obrigada respondeu delicadamente, embora sua experincia lhe tivesse ensinado a desconfiar daquela subservincia demasiada. Acho que posso agentar, Francis. Voltarei com Forsyth, como de costume. Ele guiar o carro para mim. Mas obrigada pela sua gentileza. Francis Kennedy inclinou a cabea.

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Foi um prazer, sra. Gantry. Eu a verei daqui a pouco, em sua casa. Pou co depois, Olvia esboou um ligeiro sorriso para o sacerdote, seguindo na direo dos carros. Pobre padre Donovan!, pensou ceticamente, enquanto os saltos de suas botas altas penetravam na grama mida que cercava os tmulos. Como todos os outros, ele tambm sucumbiu ao poder da riqueza! Embora Henry Gantry, em toda a sua vida, jamais tivesse entrado numa igreja, o ofcio divino rezado em sua inteno fora suntuoso, como o que convinha ao mais fervoroso crente. Talvez o padre tivesse razo, pois, segundo aprendera, Deus se deleitava mais com o arrependimento de um infiel do que com as oraes daqueles que tinham tido f. Sacudiu a cabea, meio confusa. A questo era que Henry Gantry no se arrependera de nada. Vivera sua vida conforme quisera, e, no fim, tivera apenas a recompensa de seu raciocnio perspicaz. De repente, uma nuvem toldou o sol, e a tarde radiosa, com a sua promessa de primavera, tornou-se deprimente e sombria. Embora fossem apenas trs horas, logo escureceria. Olvia apressou o passo na direo de Forsyth, seu motorista, parado ao lado do Rolls-Royce. Ao abrir a porta do carro para que ela entrasse, vrias pessoas se acercaram, a fim de dar-lhe os psames. Malcolm Birk, o diretor-administrativo da companhia de Henry, e a esposa adiantaram-se para cumpriment-la; Barry Freeman, secretrio da companhia; Sean Barrett, um outro diretor; Mortimer Lloyd, Lane Grimond e vrios outros, todos apresentaram-lhe suas condolncias, s quais ela respondia com uma cortesia formal, cnscia de que todos eles tinham em mente seus prprios interesses e nada mais. Numa coisa Henry teve razo, pensou ao sentar-se no banco macio estofado de couro. Todos eles se assemelham a um bando de lobos visando apenas aniquilar uns aos outros. Se minha situao no estivesse to segura, seria a primeira vtima. Enquanto suspirava, percebeu os olhos de Forsyth, que a observavam pelo espelho retrovisor. Contudo, manifestavam preocupao, e no cobia, e ela permitiu que um ligeiro sorriso aflorasse em seus lbios em resposta pergunta silenciosa. Logo me sentirei bem disse, tirando uma das luvas de pelica preta que escondiam seus dedos esguios. Examinou a safira bem lapidada no aro largo de ouro de seu anel, e, descrente, sacudiu a cabea, tornando a repetir: Sim, Forsyth, eu logo me sentirei bem, voc ver. Havia vrios jornalistas nos portes do cemitrio, com seus cadernos de notas e cmeras fotogrficas, arriscando-se a fim de tirar um ltimo instantneo daquela mulher enlutada. Aquele era realmente um fato sensacional: uma moa de apenas vinte e dois anos estivera casada apenas seis meses com um homem quarenta anos mais velho! Agora enviuvara, tornando-se de repente uma das mulheres mais ricas do mundo! Como no pudesse esquivar-se aos flashes, nem sequer tentou. Permaneceu distante, fria, e sua serenidade representaria mais uma fonte de especulao para os leitores vidos de bisbilhotices do jornalismo srdido. Sabia que todos eles

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pensavam que ela havia se casado com Henry pelo dinheiro, e de certo modo isto era verdade. Entretanto, no como julgavam, nem como os scios dele acreditavam. E, evidentemente, no pelos motivos que o prprio Henry imaginara. A distncia do cemitrio casa que compartilhara com Henry nos ltimos seis meses era apenas de uns quinze minutos. No tinham gozado uma lua-de-mel, isto teria sido insuportvel. Alm do mais, Henry j estava adoentado. Ele sabia perfeitamente que lhe restavam apenas alguns meses e, embora Olvia o desprezasse, no podia deixar de admir-lo pela fora que fizera para ocultar que sabia disso. Apenas os que com ele lidavam mais intimamente, como Francis Kennedy, sabiam que a doena prejudicara sua capacidade para trabalhar. Mas, apesar disso, quem teria acreditado? Fora um lutador at o ltimo momento. Somente o abatimento de seu rosto e a magreza naquelas ltimas semanas denunciaram as dores cruciantes que sofrer em silncio. Sempre parecera to robusto, um belo tipo de homem, alto e com ombros largos. De fato, quando as fotografias do casamento apareceram nos jornais, nem todos invejaram sua sorte, muitos invejaram, isto sim, a de Olvia, pois Henry Gantry era conhecido como sendo o dcimo quinto homem mais rico do mundo. Ao virar a esquina da alameda Virgnia, o carro diminuiu a marcha, at chegarem em frente aos portes de ferro da casa. Alis, no se poderia dizer que fosse uma alameda, mas antes um beco sem sada, no qual se viam apenas os muros altos da manso de Henry Gantry. A entrada para a propriedade particular era vigiada noite e dia por guardas armados e ces. Quando o carro se aproximou, os portes de ferro abriram-se mecanicamente. Olvia recebeu uma saudao corts do guarda que estava de servio e, embora no comeo tivesse se sentido constrangida por aquela demonstrao de respeito, ergueu a mo automaticamente. Um caminho de curvas irregulares e todo de pedregulhos, por entre hortnsias e arbustos de azleas, ia dar num ptio interno em frente casa em estilo neo-georgiano, com uma colunata e portas almofadadas. Cercas vivas circulavam o terrao e, atrs delas, havia um gramado bem podado e extenso. Nele, um pequeno tanque com nenfares e canteiros de flores que formavam um ambiente formal. Tudo era imaculadamente limpo e bem cuidado por um exrcito de jardineiros. Como Henry Gantry acreditasse no trabalho bem remunerado, jamais sofrer de falta de empregados. A senhora precisar do carro mais tarde? A pergunta delicada de Forsyth chamou a ateno de Olvia, que o olhou quase distraidamente. Estava absorta em seus pensamentos, absorta ante a enormidade da tarefa com a qual se defrontaria. No. Creio que no precisarei. Obrigada, Forsyth, e considere-se livre por hoje.

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Muito obrigada, sra. Gantry. Pareceu agradavelmente surpreso. Desceu, deu a volta e foi abrir a porta para ela, que caminhou em direo casa, enquanto outros carros iam chegando. O vestbulo tinha um grande lustre central e era todo acarpetado de azul e dourado. Nas paredes, viam-se alguns dos quadros adquiridos por Henry Gantry durante sua carreira de negcios, iluminados por spots individuais. A claridade por eles difundida dava ao vestbulo um aspecto cordial e de intimidade. Olvia parou no vestbulo, onde Hamish Murdoch, o mordomo, ajudou-a a tirar o casaco. A casa fora construda em dois nveis, e, de onde Olvia estava, podia ver as salas e a biblioteca. A escadaria levava ao primeiro andar e dava numa galeria, cujas paredes, revestidas de madeira, tinham bastante espao para a coleo de quadros de Henry. frente de Olvia, via-se um vasto arco sobre os degraus que desciam para a sala de jantar, e uma saleta de lazer, ultimamente convertida no escritrio de seu marido. Esta parte da casa ficava virada para o sul e tinha uma srie de portas envidraadas que davam acesso ao ptio, onde havia uma piscina muito usada por Henry, sempre que o tempo permitia. Logo abaixo do ptio, o terreno descia gradualmente para o rio Tmisa, que era bastante largo e profundo para formar uma barreira natural contra os intrusos. De acordo com as instrues de Olvia, em uma das salas havia um buf arrumado com pratos frios. No desejara que as pessoas se reunissem na sala de jantar, para no repararem no quo pouco comia. Francis Kennedy foi o primeiro a chegar. Discretamente, serviu drinques para quem desejasse e, procurando auxiliar Olvia, que sabia o quanto devia mostrar-se grata a ele, por facilitar sua situao. Se ao menos pudesse deixar de pensar nos motivos que havia por trs daquele sorriso conciliador... Adam Cosgrove, o procurador de Henry, tambm se achava presente. Conhecera Henry durante toda a sua vida de negcios e Olvia achava que no era um absurdo pensar que ele pudesse sentir algum remorso. Entretanto, achou que ele a olhava de um modo mais interesseiro do que habitualmente, como se estivesse fazendo clculos. Era um tanto desconcertante pensar em quantas pessoas tinham dependido de Henry para sobreviver e agora dependeriam dela! Como se sentiriam ao saber o que pretendia fazer? Era bastante realista para compreender que no a admirariam por isso. Olvia! Ouviu aquela voz sarcstica s suas costas e virou-se para enfrentar Drusilla Stone. A mulher parecia fria e elegante, com um manto de pele escura por cima de um vestido de l cinza e os cabelos impecavelmente tintos de loiro, contrastando com os de Olvia, que eram escuros. No aparentava sua idade e, de todos os dependentes de Henry, era a que mais se beneficiaria. Mas talvez isto estivesse certo, pois fora a amante dele durante anos, e assim permanecera at depois de ele estar casado.

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Al, Drusilla respondeu, sem demonstrar interesse , foi muito bom voc ter vindo! Alis, sabia que viria. A outra mordeu o lbio. Era o mnimo que eu podia fazer, no acha? De todos os chupins que aqui se encontram, incluindo voc, tenho maior direito de esperar uma satisfao. Olvia no tomou aquilo como uma ofensa. Sabia que Drusilla jamais perdoara Henry por ter se casado com uma outra e, principalmente, com algum muito mais moa do que ela. No creio que ficar desapontada, Drusilla disse-lhe ao oferecerlhe um canap da bandeja que a copeira estava passando. Ao ver que a outra recusava, acrescentou: Certamente agora devemos fechar os olhos para nossas desavenas. Temos tanto em comum... Nada tenho em comum com uma interesseira igual a voc! Henry ficou to preocupado em impedir que aquele filho egosta pusesse as mos na fortuna, que se deixou dominar por uma garota qualquer como... Agora j basta, no acham? A interrupo de Francis Kennedy, feita num tom de voz macio, surtiu o efeito que ele desejava. Minha cara Drusilla! Voc jamais soube diferenciar entre o bom e o mau gosto, no ? No acha que Henry sabia disso? Caso contrrio, voc estaria agora onde Olvia est. O rosto bem maquilado de Drusilla se contraiu. No se meta nisto, Kennedy! Posso muito bem ver seu jogo! Com a morte de Henry, voc teve que reformar a sua estratgia, no foi? E fazer a corte a uma viva rica deve ter seus atrativos. A expresso de Kennedy mudou pouco, mas seus olhos se estreitaram. Olvia suspirou ao colocar a mo em seu brao. Por favor, Francis, muita bondade sua querer defender-me, mas, sinceramente, posso cuidar de mim mesma. Sim, "Francis"... ela pode cuidar de si mesma! retrucou Drusilla, maliciosamente. Ser melhor que voc acredite nisso. Ela a sra. Gantry e voc e eu nem sequer somos parentes pobres! Cale-se, Drusilla... Por favor! No podemos deixar as coisas como esto? Os dedos de Olvia apertaram o copo. Francis, meu marido acaba de ser enterrad o, gostaria que se lembrasse disto. Talvez seja melhor voc verificar se todos esto sendo servidos. Sabe cuidar disto melhor do que eu. Certamente, sra. Gantry. Ele reassumiu seu papel e ignorou tomando a circular entre os convidados. o olhar maldoso de Drusilla,

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Por seu lado, Olvia sentiu-se aliviada quando outros membros da reunio se juntaram a eles e Drusilla se afastou, para ir chorar mais adiante as injustias passadas. Olvia conseguiu conversar desembaraadamente. Em pouco tempo aprendera a dissimular. Era mais fcil aceitar as pessoas pelo seu valor aparente, do que tentar avaliar suas intenes. Sabia que todos desconfiavam dela e que suspeitavam de seus planos, agora que Henry morrera. No ia ser fcil, para eles, ter uma intrusa por perto e, alm disto, uma intrusa qual tinha sido conferido o poder de dirigir o curso futuro de suas vidas. Al, Olvia! disse Adam Cosgrove, a seu lado, com a expresso grave e preocupada. Proponho-lhe que acabemos com essas formalidades. Reconheo que no deve sentir-se disposta no momento, mas creio que esses assuntos devam ser tratados logo. Gostaria que fosse encontrar-me na biblioteca. L poderemos tratar convenientemente dos ltimos desejos de Henry. As feies de Olvia se endureceram. J leu o testamento? evidente, pois fui eu quem o ajudou a faz-lo. claro! Sentiu-se uma perfeita idiota. E quando... quando foi isso? Alguns dias aps seu casamento. Adam parecia sem graa. Mas voc sabia. Certamente Henry deve ter lhe contado o que planejara fazer... Oh, sim! Ela umedeceu os lbios com a lngua. Sim, ele me contou, estava apenas imaginando... ...se ele teria mantido sua palavra? sugeriu Adam discretamente. Bem, suponho que tudo dependa das restries que voc esperava. Voc uma moa muito rica, mas estou certo de que j sabia disto. Quanto ao resto... O resto? Est se referindo aos bens de Henry? evidente. Suas aes na companhia; seus juros bancrios e nas companhias de minerao; sua participao no desenvolvimento da North Sea Oil; suas casas aqui, em Nova York e no sul da Frana, suas colees, seus cavalos de corrida... Por favor, basta! Olvia comprimiu o rosto com a palma da mo. Sentiu-se gelada por dentro e por fora, e, apesar de ter tomado a ltima gota de seu conhaque, no pde evitar uma certa apreenso. Muito bem Adam inclinou a cabea em silncio, como se tivesse sido atendido em seu pedido. Sugiro que continuemos esta conversa de um modo mais confidencial. Pode ir na frente? Quero falar com Kennedy. A biblioteca estava vazia, mas a sra. Winters acendera a lareira espaosa, na qual brilhava um fogo acolhedor. Era a nica pea da casa que possua uma lareira. Olvia passara ali muitas horas, examinando os livros

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que forravam as paredes. As cortinas de veludo estavam cerradas e serviam de fundo para a escrivaninha quadrada e pesada. Enquanto esperava, Olvia ps-se a caminhar ansiosamente pela sala, brincando com a dupla fileira de prolas que circundava seu pescoo esguio. Eram verdadeiras, bem como os brilhantes em suas orelhas. O vestido de jrsei que usava custara uma fortuna numa casa de modas em Paris. Henry Gantry era um sujeito meticuloso. Ela devia parecer e agir de acordo com a sua posio; o dinheiro no tinha importncia para um homem de sua categoria. Olvia teve a impresso de que haviam transcorrido horas antes que Adam entrasse, mas um olhar para seu elegante relgio-pulseira confirmou que tinham se passado apenas cinco minutos. Esperava v-lo aparecer com Francis e talvez Drusilla, mas ele entrou sozinho e fechou a porta. As paredes revestidas de madeira eram prova de som e garantiam a mxima privacidade na conversa. No quer sentar-se? perguntou Adam, colocando a pasta sobre a escrivaninha, enquanto, com uma impacincia afetuosa, observava seu corpo esbelto. Minha cara, no existe nenhuma necessidade de voc estar assim apreensiva. Esboou um leve sorriso. a herdeira de Henry, apesar de minhas alegaes a favor de Alex. Relaxe. No existe um tribunal na Inglaterra que possa anul-lo. Olvia deixou-se cair numa grande poltrona de couro verde-garrafa. Era esquisito ouvir o nome de Alex Gantry pronunciado pela primeira vez naquela casa. Henry no acostumava dize-lo. Sempre que se referia ao seu filho, era dizendo: "aquele rapaz ingrato" ou "o fedelho de lise" e, ocasionalmente, "aquele meu filho bastardo". Olvia nunca se preocupara em descobrir o que Alex teria feito para merecer aquele dio perptuo de seu pai. Mas, se Henry o deserdara, devia ter ocorrido algo de muito grave. Contudo, aquilo no era de sua conta. No era a responsvel pela deciso de Henry ao excluir o filho de seu testamento. Ela simplesmente servira de instrumento para aquela deciso e no deveria sentir remorsos agora, quando a vingana estava a seu alcance. Henry Gantry fora um homem inescrupuloso e era perfeitamente lgico e justo que, por sua vez, ele tivesse sido iludido por uma mulher inescrupulosa. Olvia, voc parece distrada observou Adam, e ela olhou-o vagamente, compreendendo que durante vrios minutos estivera absorta em seus pensamentos. Algo errado? Voc no est... assustada com as responsabilidades com que agora arcar? Sabe que no precisa ficar assim, pois conta com os mais atilados crebros nas atividades dos negcios, para auxili-la. Se ao menos ele soubesse, pensou, com ironia, e apressou-se a desculpar-se: Desculpe, sr. Cosgrove, estava apenas refletindo. Mas, o que dizia? Suponho que... No mandou dizer nada a Alex? No... E precisaria?

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Bem... no respondeu ele, e sacudiu os ombros. Ento ele no foi informado? Como no tenho a mnima idia de onde possa estar no momento, isso seria difcil respondeu Olvia, empertigada. Henry me contou que Alex vive na frica, mas a frica um continente imenso e ele nunca mais recebeu not cias do rapaz. No, de fato. Abriu o fecho da pasta. Podemos comear? Olvia mal ouviu o prembulo, que no era comprido. Henry no tinha parentes prximos, a no ser ela e Alex, claro, e suas doaes aos membros de seu quadro de funcionrios eram apenas algumas quinhentas libras aqui, e mil acol. Francis Kennedy receberia aes da Gantry Chemical no valor de cinco mil libras. Quanto ao mais, a vasta soma de seus bens permanecia intacta, para ser administrada por sua mulher, Olvia, "contanto que certas condies fossem seguidas". Olvia endireitou-se na poltrona. Que condies? perguntou a Adam, com os olhos verdes brilhantes de desconfiana. O advogado exalou um suspiro antes de explicar a situao. muito simples e no creio que voc ache isso demasiadamente penoso. Henry quis simplesmente garantir que seu imprio empresarial sobrevivesse sua morte. Ele viu-a erguer-se de repente. O senhor disse que os bens eram meus! Eu disse que voc era a herdeira dele replicou Adam gentilmente, embora demonstrando estar um tanto embaraado. Minha cara, certamente considera uma renda de cerca de um quarto de milho de libras por ano uma remunerao adequada para controlar os interesses de Henry na Companhia Gantry, no? O que est dizendo? Olvia olhou para ele. Que no posso dispor da herana? E por que desejaria fazer isso? Adam parecia confuso. Olvia, voc ter tudo que uma pessoa possa desejar: dinheiro, poder, posio... Mas no poder absoluto! exclamou ela asperamente. O senhor acabou de dizer que os bens esto vinculados. Adam a observou, evidentemente perplexo. Minha cara, seria uma tola se os vendesse, mesmo se conseguisse faz-lo. Nesta poca de recesso, a companhia continuou a dar um lucro razovel para seus acionistas, e, agora que a crise econmica parece estar minorando... Eu sei de tudo isso replicou ela, com as mos cobrindo o rosto e uma sensao desagradvel de derrota, substituindo a sua expectativa nervosa. Santo Deus! Fora uma perfeita idiota! Sua me tambm tinha sido! Deviam ter sabido que Henry descobriria alguma coisa para perpetuar sua

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memria. Fora ingenuidade imaginar que ele lhe entregaria o controle total. Garantira o futuro dela, mas p investimento do capital permanecia em. suas mos, mesmo aps sua morte. E tem mais uma coisa. Adam falou com um tom de voz que demonstrava estar ainda atnito com sua atitude. Refere-se a seu futuro, Olvia. Caso decida casar-se novamente, a sua nomeao como diretora administrativa da companhia ser retirada. Receber uma penso de trezentas mil libras, mas nessa ocasio o seu direito de controlai-os interesses da companhia passar para os netos de Henry, caso Alex venha a ser pai. Olvia encarou-o e perguntou: E esta casa? Todas as casas de Henry so suas durante o tempo em que voc queira nelas morar respondeu Adam. Mas... e se eu me casar? A a situao torna a mudar. As casas fazem parte dos bens de Gantry. Olvia meneou a cabea. De repente, sentiu-se profundamente deprimida. Pareceu-lhe que tudo dera em nada. Os planos de sua me, seu desejo de vingana, tudo fora em vo. Verdade que agora era rica, mais rica do que tinha o direito de ser, e isto tambm fazia parte de sua desiluso. No queria ter enriquecido; no era o dinheiro de Henry o que ela desejava. Pensando bem, talvez fosse melhor que sua me jamais tivesse sabido quo intil fora seu sacrifcio. Era to injusto! Desistira de sua carreira, seu futuro, de sua vida! Talvez uma outra achasse aquilo uma recompensa altura, ela no. Deixarase engabelar por um casamento que lhe era odioso, persuadida que estava de ser esse o nico meio de. restituir a sade de sua me. S agora descobria que Henry fora to esperto quanto ela. Ele apenas desejara um bode expiatrio, algum que despojasse seu filho da herana. Adam dobrou o testamento e guardou a cpia em sua pasta. Em seguida, disse, com uma certa dureza: Sugiro que pense no caso, Olvia. Evidentemente, este no o momento nem o local para maiores detalhes. Talvez daqui a uns dois dias possamos marcar uma hora, e ento continuarmos o assunto. Espere. Olvia estendeu a mo instintivamente e sua voz adquiriu um tom de desculpa. Afinal, Adam no tinha culpa de nada e no seria conveniente tornar-se inimiga do conselheiro de negcios de Henry. Quero agradecer-lhe. Receio que me julgue uma ingrata. Mas... ainda no estou restabelecida do choque da morte de Henry. Aquilo era uma mentira deslavada e talvez Adam a identificasse assim. Mas, evidentemente, ele estava disposto a conceder-lhe o benefcio da dvida. Automaticamente, deulhe a mo para despedir-se. Olvia compreendia que, no que se referia a Adam, ela ainda possua uma arma. Henry concedera-lhe o poder de

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administrar seus interesses. O modo como ousaria esse poder competia a ela decidir. Poderia ser a scia simblica, porm silenciosa, que eles esperavam, ou poderia exercer seus direitos de dar opinio. Mas at que ponto essa opinio seria ouvida, era o que restava para ver. Contudo, uma coisa era certa: ningum, nem Adam Cosgrove ou Francis Kennedy, e principalmente nem o prprio Henry, esperaria v-la envolvida nos assuntos da companhia. Adam retirou-se, no muito satisfeito com a explicao que ela lhe dera. Sua partida serviu de exemplo para os outros, que foram apresentando suas despedidas e dirigindo-se para os carros. As palavras compungidas deles ainda repercutiam nos ouvidos de Olvia, quando, muito depois, os portes de ferro j estavam fechados. Francis tambm se retirara, aps ter-se oferecido para ficar e jantar com ela. Olvia recusara, alegando precisar descansar, e acrescentara: muita gentileza sua, mas prefiro ficar s. Tenho muitas que pensar. Falaremos amanh. Venha tomar o caf da manh quero falar-lhe a respeito de um assunto. Sabia que o deixara preocupado com qualquer proposta que ela porventura quisesse Mas, tal qual Adam, ele a respeitava muito para discutir. coisas em comigo... curioso e lhe fazer.

Olvia sentiu uma inesperada excitao, ao empunhar as rdeas do poder pela primeira vez. Foi quando Drusilla estava se retirando que se lembrou dela. A pobre mulher no tinha sido mencionada entre os favorecidos pelo testamento. Sentiu uma onda de compaixo pela amargura que Drusilla devia estar sentindo. Mas aquilo era bem caracterstico de Henry Gantry. Jamais esquecia um insulto, e o comportamento dela, por ocasio de seu casamento, originara uma cena desagradvel. Sinto muito disse Olvia calmamente quando Drusilla passou por ela, ao dirigir-se para seu carro. No deu nenhuma explicao, por achar desnecessria. Drusilla no estava disposta a aceitar isso graciosamente. Contudo,

E dever sentir declarou, exaltada, com os olhos brilhantes. Um dia vai arrepender-se de ter olhado para Henry Gantry, e pode ter certeza de que estarei por perto para ver isso! Olvia sentiu que estava tremendo, quando, afinal, a porta se fechou atrs do ltimo convidado e a governanta, a sra. Winters, trocou um olhar significativo com Hamish Murdoch. Era de fato surpreendente como todos os empregados da casa acabavam por respeitar e gostar da jovem sra. Gantry, que por sua atitude serena e despretensiosa, conquistara muitos amigos entre a criadagem. Sra. Gantry, tudo isso foi demasiado para a senhora! exclamou a governanta. Eu disse que isto ocorreria e estava certa. A senhora parece estar sem uma gota de sangue! Garanto-lhe que estou me sentindo bem replicou Olvia, com um ligeiro sorriso. Apenas... cansada. Acho que tomarei um banho antes do

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jantar. Prefiro que me prepare uma bandeja com comida, pois no conseguiria sentar-me sozinha na sala de jantar. Por que no vai diretamente para a cama? Pedirei a Mary que leve alguma coisa para a senhora comer sugeriu Murdoch, mas Olvia sacudiu a cabea. Descerei disse, com firmeza. No sinto vontade de deitar-me agora. Assistirei um pouco de televiso. Depois de terem providenciado algo para eu comer, podem retirar-se. Sentiu-se feliz ao chegar ao santurio de seu quarto. -Era um apartamento muito bonito, uma rea da casa que no tinha nenhuma ligao com Henry. verdade que foi ele quem contratou os decoradores, pensou, enquanto se atirava na imensa cama quadrada, mas meu marido nunca entrou aqui e estes so os meus domnios. Notou que as escovas com os cabos dourados estavam fora do lugar, mas no se importou. No se envergonhava de seus antecedentes e recusarase a fingir que estava habituada com todo aquele luxo que agora possua. Talvez fosse este um dos motivos pelo qual se fizera simptica aos empregados. Jamais-lhes escondera que fora criada num ambiente igual ao deles. Apesar disso, habituara-se a gostar imensamente dos quartos que lhe tinham sido destinados. No seria humana se no apreciasse aquele maravilhoso colcho de molas, os lenis de seda que, ao tocar sua pele, davam-lhe uma sensao deliciosa. No seria honesta se negasse o prazer de acordar pela manh e deparar-se com as paredes forradas de um tecido matizado de rosa e turquesa, e pisar num tapete macio. E no seria feminina, se no sentisse um prazer imenso ao abrir os guarda-roupas e encontrar aquelas fileiras e fileiras de vestidos, blusas, calas compridas, casacos e mantos, numa quantidade que duraria toda uma vida, se a moda no mudasse. Olvia abriu o zper das botas, tirou-as e empurrou-as negligentemente com o calcanhar para um lado. Depois comeou a desabotoar o vestido. Uma vez aberto, deixou-o cair a seus ps. Vestindo apenas uma calcinha preta, sua imagem refletiu-se numa dzia de espelhos instalados por todo o quarto de vestir, mas ela no prestou ateno sua aparncia. No via muita coisa para admirar em sua pele da cor da magnlia e nos cabelos pretos como a noite. ascendncia italiana de sua me ficava mais pronunciada s quando estava cansada. Devagar, Olvia foi abrindo a torneira de gua quente da banheira e nela despejou uma essncia perfumada que estava num vidro de cristal. Encheu-a at a beirada, antes de penetrar naquela gua perfumada, e sentiu um arrepio que logo desapareceu. No podia ficar deprimida. Ainda era a chefe principal da Companhia Gantry: Amanh descobriria com Francis o que significava aquilo realmente.

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Estava sentada no banco estofado de sua penteadeira escovando os cabelos, quando ouviu algum bater porta. Sou eu, sra. Gantry. Posso entrar? Claro, Mary! Olvia se esforou por receber amigavelmente a moa, embora preferisse ficar s. A senhora deveria ter me chamado para preparar seu banho disse Mary Parrish, num tom de censura, enquanto pegava o vestido e pendurava-o num cabide. Como est se sentindo agora? A sra. Winters acha que excedeu-se demasiadamente. Por que no se deita? Posso ir buscar seu jantar? Obrigada, Mary, mas prefiro comer l embaixo declarou Olvia resignadamente. Desejou que a moa no levasse to a srio suas obrigaes. Henry a empregara logo aps o casamento, para que fosse sua empregada particular, e o fizera sem consult-la primeiro. Procurou amenizar sua observao com um ligeiro sorriso, para no magoar os sentimentos de Mary. Ento, o que vai vestir, sra. Gantry? insistiu a moa. Que tal esse conjunto de seda? No; talvez este macio caftan de cashmere... Olvia suspirou. Pensara em descer apenas de penhoar por cima do pijama, mas considerou que talvez houvesse a possibilidade de aparecer algum para dar-lhe os psames. Poderia sempre alegar uma dor de cabea e assim evitar as visitas... Contudo, ao ver Mary tirar vrias roupas, achou mais fcil decidir-se logo. Vestirei esse caftan disse, e apontou para um todo tricotado com fios de l de carneiro, em tons que iam do azul ao lils, maravilhosamente bem combinados. Pouco se importou que fosse justamente um dos mais bonitos de seu guarda-roupa. Gostaria de ter um corpo como o seu, sra. Gantry observou Mary, quando a viu vestida com ele. De fato, as linhas simples do traje acentuavam a beleza de seu busto e revelavam a esbelteza de seus quadris e a forma esguia das pernas. Olvia sacudiu a cabea e, no muito convencida, citou o velho ditado. "O hbito faz o monge... ou a mulher." Deixe meus cabelos soltos, Mary. No receberei ningum esta noite. Saiu do quarto e desceu a escadaria lentamente. Era estranho pensar que aquela casa fosse sua, durante o tempo que nela quisesse viver... sem se casar, evidentemente. Poderia decorar todas as salas de acordo com seu gosto e a criadagem estaria sua disposio. A perspectiva era tentadora, como Henry soubera que seria. Deixara-lhe bastante dinheiro para gast-lo como quisesse e viver luxuosamente o resto de sua vida, acreditando firmemente como ele sempre acreditara que a satisfao pessoal era tudo o que importava.

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Mas no era; no para ela. No se casara com Henry Gantry para adotar a sua filosofia. Seus motivos podiam ter sido frustrados em todos os sentidos,, mas continuava decidida a no ceder. Sua me morrera; j no podia mais auxili-la. Contudo, poderia ajudar a pessoa que Henry menos quisera beneficiar com a sua fortuna: o filho dele. Seus ps afundaram no tapete felpudo do vestbulo, ao caminhar para a biblioteca. A sra. Winters saberia onde encontr-la, pois aquela sala tornara-se seu refgio, completamente afastada do mundo de Henry. Ao abrir a porta, encontrou as luzes acesas e o fogo brilhando na lareira. Aquele calor era agradvel. Cansada, fechou a porta e encostou-se nela, cerrando os olhos. Ao abri-los novamente, a primeira coisa que viu foram dois ps calados de botas e apoiados separadamente sobre o tapete em frente lareira. Ao erguer os olhos, deu com um par de pernas vestidas com uma cala de brim, um casaco de malha por cima da camisa c um rosto bronzeado por baixo de cabelos com mechas grisalhas. O homem tinha o peito largo e sua camisa aberta revelava um medalho de ouro brilhando entre os plos. Os braos eram fortes, as pernas pareciam vigorosas e Olvia no pde deixar de notar as coxas musculosas. Entretanto, no o conhecia. Jamais o tinha visto em toda a sua vida! Sua primeira impresso foi a de que era um intruso que sabia que a encontraria sozinha. Todavia, antes de manifestar verbalmente seus temores, ele falou. E, ao faz-lo, imediatamente ela tomou conhecimento de sua identidade. Boa noite, querida Olvia! cumprimentou-a de um modo sarcstico. um prazer conhec-la! Uma coisa devo dizer a favor de Henry: positivamente, ele teve muito bom gosto!

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CAPTULO II
Instintivamente, Olvia se afastou da porta e exclamou: Alex! Como adivinhou? Como... como entrou aqui? A sra. Winters... Entrando respondeu ele, laconicamente. Colocou a mo no bolso, tirou uma chave e ficou com ela oscilando no ar, como um objeto de hipnotismo. Por acaso preciso de convite para entrar na casa de Henry Gantry? Olvia fez um esforo para se acalmar. No. No, evidente! Claro que no! disse ele, com uma expresso divertida, enquanto guardava novamente a chave no bolso. Apontou para as poltronas de couro de cada lado da lareira. No quer sentar-se... "mame"? Parece estar precisando de um apoio. Constrangida, Olvia olhou para ele, umedecendo os lbios com a lngua. Aquela era uma situao para a qual no estava preparada, e, apesar de suas intenes de encontrar o filho de Henry, sentiu-se chocada diante de seu aparecimento no anunciado. Quando chegou? arriscou-se a perguntar. E quando veio para c? Sabia... sabia... Da morte de Henry? terminou ele. Sim; soube por Adam Cosgrove. Adam Cosgrove? Olvia olhou para ele e em seguida sacudiu a cabea. Estava claro! Adam lhe perguntara se ouvira falar de Alex. Evidentemente, sabia de seu paradeiro e o avisara! Caminhou pelo tapete persa na direo dele e, decidida, estendeu-lhe a mo. Quaisquer que fossem as suas impresses, precisava portar-se calmamente naquele primeiro encontro, apesar de a expresso dele no estimular uma atitude mais calorosa. Como vai, Alex? disse ento. Lastimo que tenha sabido da morte de seu pai to abruptamente. No foi inesperada, pois ele estava doente ia h algum tempo. Acredito.

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Alex apertou sua mo mais tempo do que era preciso e Olvia teve qu pux-la antes de dirigir-se escrivaninha e sentar-se perto dela. Sentiu-se mais confiante e, de certo modo, menos vulnervel. Precisava de espao entre eles para recuperar seu sangue-frio. Ao que parece, voc estava residindo na frica observou, tentando falar displicentemente. Como no soubssemos seu endereo, ns... eu... no tive meios de comunicar-me com voc. Cosgrove sabia onde eu estava replicou Alex secamente. Sim, verdade, mas infelizmente ele no me informou disse, e viu-o sacudir os ombros e tirar do bolso um mao amassado de charutos. Permite-me? Ao v-la fazer um sinal afirmativo com a cabea, acrescentou: Morei em Tsaba durante estes ltimos oito anos. Conhece esse lugar? Meu... scio e eu montamos uma companhia de minerao. Algumas dessas repblicas da frica Central so ricas em minerais. Olvia acenou-lhe com a cabea. Estava preparada para acreditar que ele vivera em circunstncias mais agitadas do que aquelas. Notava nele uma certa rudeza e uma virilidade selvagem, que destoavam naquela sala elegante. Parecia sentir-se mais vontade no meio inculto de uma comunidade de mineiros, embora ela tivesse de admitir que ele no parecia nem um pouco constrangido por sua aparncia no combinar com aquele ambiente. Posso servir-lhe um drinque? Foi s ento que ela notou o copo vazio no aparador da lareira. Ele devia ter estado ali sentado numa daquelas poltronas antes que ela entrasse. No, obrigada. Ao dizer isto compreendeu que competia a ela oferecer-lhe aquele drinque. Apelou para seu tom de voz mais cordial e perguntou-lhe: Diga-me: onde est hospedado? Se tivesse sabido que ia chegar... ... teria me recebido com um nocaute interrompeu-a Alex, num tom de troa! Seus olhos, espantosamente escuros no rosto bronzeado, a fitaram, insolentes. Voc me surpreende, Olvia. Jamais esperei tanta cortesia. Pensei que a estas horas j me teria posto para fora com um pontap. O rosto plido de Olvia tingiu-se de um leve rosado. Ento enganou-se, no ? No sei. Observou-a profundamente. Presumo que voc devia saber o que o velho Henry sentia por seu filho. Sim, sabia. Mas preparou-se para ser generosa Alex deu um sorriso repleto de ironia. Henry morreu...

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Correto. ... e no vejo nenhum motivo para que no nos comportamos como seres civilizados... Droga! crispados. claro que no v! exclamou ele, com os lbios ,

Como estava dizendo prosseguiu Olvia, muito dificilmente podemos ser inimigos, sem nem nos conhecemos. No podemos?

decidida

Ele no estava facilitando as coisas e ela desejou estar mais preparada para aquele encontro. Podia ter escrito um discursozinho, apresentando seus argumentos. Mas no; ali estava ela, vacilante e gaguejante como uma colegial em frente superiora. No vejo motivo para alimentarmos ressentimentos passados declarou firmemente. Seu pai est morto. No sei o que ocorreu entre vocs dois, mas, seja o que for, nada tem a ver comigo. Isso verdade? Ento, qual o seu jogo? Meu jogo? Olvia emudeceu. Sim, Livy, seu jogo! Santo Deus! Este meu aparecimento sbito deve ter lhe sido bastante indigesto, no ? Certamente imaginou que j conseguira o que queria, sendo a herdeira de Henry! Ergueu a mo para o teto, num gesto vago. Voc fria, tenho que concordar. Em seu lugar, j a teria posto para fora, para interrog-la depois. Mas voc bem mais esperta, no ? Primeiro resolveu pescar o Henry, depois, ao verificar que a minha interveno poderia transformar todos os" seus planos, resolveu me envolver! No! exclamou Olvia, indignada, mas Alex no acreditou. No? perguntou, num tom de caoada. Voc nem sequer est preocupada com o fato de que eu poderia invalidar esse seu jogo! No! No, o qu? No est preocupada, ou no acredita que eu possa faz-lo? Insolentemente, deu um passo em sua direo, mas Olvia limitouse a enfrentar seu olhar audacioso. No estou preocupada porque voc no poderia anular o testamento disse, por fim, com os lbios cerrados. Est redigido de um modo muito seguro. Adam no lhe contou? Ele o elaborou de acordo com as instrues de seu pai, claro. Livy, voc sabe to bem quanto eu que, em qualquer sociedade civilizada, os herdeiros de um homem so seus filhos, e no sua esposa. bvio que Henry nem pensava que tinha um filho... -Um tribunal no concordaria com voc.

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Pouco me importo com o que ele possa pensar. Olvia tentou defender-se. O testamento categrico, Alex. Henry era demasiadamente astuto para no ter considerado todas as possibilidades. O que voc quer dizer que tem gostos dispendiosos e dedos vorazes! Morre de medo ao pensar que algum possa tirar um pedacinho do que julga que lhe pertence! Isso no verdade! disse Olvia, levantando-se, com as pulsaes alteradas e os seios arfando por baixo do caftan. Como se atreve a falar-me assim? No tenho culpa se voc e seu pai acabaram por se desprezar. Nada tive a ver com isso. No sei por que voc desapareceu e pouco me importo, Mas no tem o direito de me acusar de ser voraz, quando, no mesmo minuto em que seu pai morreu, veio ameaar-me de anular o testamento para beneficiar-se! No pretendera dizer aquilo, mas Alex observava sua revolta com uma admirao involuntria. Ento voc tem garras? caoou, ao v-la esforar-se para ficar controlada. E tambm veemente, mas sabe a respeito... Sei bastante. Sei que algo deve ter ocorrido entre seu pai e voc para que ele o deserdasse. Mas agora isso j passou... No, no passou! Olhou para ela acusadoramente. Voc est aqui, no ? a viva dele! O que h, Livy, est inconsolvel? Alex observou que ela respirava fundo. Por favor, no me chame de Livy! Por que no? No era assim que ele a chamava? No. Seu pai sempre me chamou de Olvia. Est certo. Eu a chamarei de Liv disse, com indiferena. Como vou ficar por aqui algum tempo, posso dispensar essa formalidade. Afinal, somos parentes... A no ser que prefira que eu a chame de "me". Seus olhos escuros eram perturbadores. No seja ridculo! falou ela, j sentindo seu rosto corar. Por que ridculo? Voc minha.?. madrasta, no ? A tenso nervosa de Olvia aumentava, em vez de diminuir. Toda aquela conversa era absurda. No julgue que isso seja importante disse, j preocupada em que ele pudesse notar seu estado de perturbao. No me disse onde est hospedado. Tem um apartamento em Londres? Que providncias tomou? Nenhuma. No lhe disse onde estou hospedado, porque no sei. Quer dizer que... veio diretamente do aeroporto para c? Sim, vim do escritrio de Cosgrove.

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Ah! Ento o viu?! claro! Aluguei um carro no aeroporto disse Alex negligentemente. Sabia ter uma chance de chegar a tempo do enterro, mas meu avio s aterrissou s quatro horas, o que me obrigou a desviar do caminho enquanto no chegava a Chalcott. Sei... Olvia refletia intensamente. Ento voc no tem planos imediatos? voc quem deve dizer respondeu ele, observando u ponta incandescente do charuto. Suponho que precise de uma cama para passar a noite. Sim. Olhou para Olvia. Vai expulsar-me? Expuls-lo? Sua voz soou ligeiramente sarcstica. Ao mesmo tempo ela sabia que, para realizar seus propsitos, ele precisaria permanecer ali. Mas, depois de tudo o que Alex dissera, j no tinha certeza de nada. Parece que me lembro de voc ter dito algo a respeito de sermos civilizados... Sim, verdade, mas... Mas, o qu? Olvia estava ficando completamente confusa com aquele homem. Ele era to diferente do que imaginara, do que esperara, Tinha que admitir que ele a perturbava; era uma criatura imprevisvel. No o desejava naquela casa. Voc mutuamente. mesmo disse que... seu pai e voc se desprezavam

No, quem disse foi voc. Mas voc no discordou. Ela j estava nervosa. : Correto replicou ele, jogando o toco do charuto num cinzeiro. No discordei, mas agora Henry morreu e s estamos ns dois, Liv. Sendo os nicos parentes dele, no acha que seria melhor ns nos unirmos? Olvia sabia que Alex a estava atormentando. Sentiu que no gostava dela e ela por sua vez j antipatizava com ele. Era estranho como a opinio da gente podia mudar diante de uma situao. Um pouco antes, simpatizara com Alex Gantry. Estava disposta a acreditar que fosse a vtima inocente do despotismo de seu pai. Agora, porm, j no estava to certa. Alex Gantry pouco se importaria com os sentimentos de seu pai. Era duro e parecia uma criatura ambiciosa. Por mais que ele pudesse se desculpar, no poderia perdoar sua arrogante presuno de que ela se moldara s mesmas idias do marido. Quais so seus planos? aventurou-se a perguntar, para ganhar tempo, a fim de refletir no que ia fazer.

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Planos? Ora! Um prato de comida e uma boa noite de sono. Eu quero dizer... por quanto tempo pretende ficar na Inglaterra? Contou-me que esteve trabalhando em Tsaba e certamente seu scio o deve estar esperando. Meu scio morreu declarou Alex, com uma expresso sombria, porm inflexvel. No tenho planos imediatos de voltar para l. Acontece que j havia planejado vir Inglaterra muito em breve e, pensando bem, no havia nenhuma inconvenincia em antecipar a minha viagem. Voc quer dizer que... viria visitar seu pai? Agora jamais saberemos, no acha? No sei o que sugerir-lhe e... Parou ao ouvir um rudo na porta. A sra. Winters entrou. Pedi cozinheira para fazer-lhe uma omelete bem leve... Logo interrompeu-se ao ver um homem de p entre ela e sua patroa. Alex virou a cabea, de modo que ela o visse de perfil. Olvia pde sentir a tenso de Alex ao deparar-se com a governanta e deu-se conta de que ele se sentia apreensivo com a reao dela. E por que no?, perguntou a si mesma. Afinal, a sra. Winters trabalhava para o pai dele h quase vinte anos e sua lealdade talvez no permitisse receber o filho de Henry Gantry, que h cerca de quinze o abandonara. Ao observ-la, sentiu uma certa simpatia por ela. No parecia ser fcil, pois aquelas mos cheias de veias comprimiam a bandeja. Alex?! exclamou, quase inaudvel. Sr. Alex, o senhor mesmo? Olvia viu-o sorrir. No me reconhece mais, sra. Winters? Seu tom de voz era afetuoso. Com um grito lanou-se sobre ele. abafado, a governanta, habitualmente reservada,

Oh! Sr. Alex! Soluava, agarrando seus ombros e olhando para seu rosto com visvel emoo. Se ao menos tivesse vindo um pouco antes! Eu sei,-eu sei... Alex permitiu que ela o abraasse, mas lanou um olhar zombeteiro para Olvia. Era como se estivesse dizendo-lhe: "Veja, voc pode ter conseguido tudo at agora, mas o que acha disto?" O sr. Alex, isto , Alex acaba de chegar da frica, sra. Winters disse Olvia, tentando controlar-se. Ele... eu... talvez a senhora possa arrumar um quarto para ele. E... tambm algo para comer. Vai ficar? Sem olhar para Olvia, a governanta dirigiu-se diretamente a Alex, que, aps lanar um outro olhar provocador para a madrasta, concordou com a cabea.

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Parece que sim... respondeu, com uma indiferena irritante. Liv... Olvia insiste e eu seria muito tolo se me hospedasse em qualquer outro lugar. A indignao de Olvia passou despercebida ante a pergunta ansiosa da governanta. E para onde poderia ir? exclamou, afastando-se com visvel relutncia. Se o sr. Gantry estivesse vivo... Mas no est interrompeu-a Alex, com firmeza. melhor no reavivarmos antigas mgoas, sra. Winters. Quem sabe o que teria acontecido se... se meu pai ainda estivesse vivo? A governanta sacudiu a cabea desconsoladamente. O senhor sabe que ele nunca o perdoou. Eu sei disso. Acho que ele queria fazer isso. mesmo? Alex olhou-a de esguelha. A senhora muito discreta. Ela suspirou e olhou para Alex de um modo ansioso, como se fosse vlo desaparecer novamente sem avisar. E o senhor est muito magro! exclamou, com os lbios trmulos. Onde esteve metido durante todo este tempo? O que esteve fazendo? Se ao menos tivesse escrito! Alex soltou um suspiro profundo. Falaremos de tudo isso depois. Agora gostaria de um bom banho e roupas limpas. claro! disse a sra. Winters, procurando controlar-se. Virou-se para Olvia. Se me permite, sra. Gantry, colocarei o sr. Alex em seu antigo quarto, aquele que d para as cavalarias. Acho que ele gostar... Conheo o quarto que ele costumava ocupar interrompeu-a Olvia, e s seus olhos manifestaram a sua irritao. evidente que conhece replicou a mulher radiante. Lembrou-se ento da omelete j fria na bandeja. No gostaria que eu dissesse cozinheira que comer algo com o sr. Alex? Tenho certeza de que, agora que tem companhia.?. Basta a omelete interrompeu-a Olvia bruscamente. Sugiro que a avise sobre o nosso hspede inesperado. Ela poder preparar uma refeio, enquanto Alex toma um banho. Agora vou diretamente para a cama. Estou muito cansada, depois de tudo isso. A governanta arregalava os olhos enquanto se dirigia a Alex.

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Mas pensei... Ele compreendeu a sua ansiedade e fez-lhe um gesto irritantemente complacente. No se preocupe. Olvia e eu teremos muito tempo para conversar amanh. natural que ela esteja cansada. Afinai, foi um dia muito long o, no , Liv? Olvia meneou a cabea, confusa. Talvez estivesse exausta, ou estivesse sonhando tudo aquilo. Talvez nada tivesse acontecido realmente. Uma coisa era clara: estava sendo frustrada em seus planos! Ento vou j fazer os preparativos disse a governanta, afastando o olhar de Alex. Ao notar a aprovao indiferente de Olvia, acrescentou: E a sua bagagem, sr. Alex? Est l fora, no carro que aluguei declarou ,ele, tirando a chave do bolso. No acha melhor que eu chame Murdoch... No, no precisa. Tornou a guardar a chave. Vou peg-la eu mesmo. Mas talvez possa avisar companhia da qual aluguei o carro para mandarem busc-lo amanh. Suponho que, enquanto estiver aqui, voc possa emprestar-me seu carro, no , Olvia? Ela fez um gesto que podia ser interpretado como de aprovao e a sra. Winters tornou a sorrir. Muito bem, ento vou deix-los por alguns instantes. Sacudindo a cabea, exclamou: S quero ver a cara do Murdoch quando souber desta notcia! Nem acreditar. Tenho certeza de que acreditar observou Alex baixinho, mal a governanta saiu fechando a porta. S ento a indignao de Olvia irrompeu. Como se atreve?! Como ousou fazer isso? No insisti para que ficasse aqui e, quanto a emprestar-lhe um carro... O qu? perguntou ele, com os olhos semicerrados. Isso ... um absurdo! Olvia estendeu as mos para a frente, como para precaver-se contra uma presena fsica. Quaisquer que sejam meus sentimentos, voc entrou aqui usando de artifcios... Como conseguiu? Os portes funcionam eletronicamente e o nosso sistema de segurana muito eficiente. Esqueceu-se de que j morei aqui? E, antes que voc me diga, evidente que o guarda no porto no podia lembrar-se de mim. Contudo, espantoso como a apresentao de um passaporte pode influir, principalmente aps eu ter explicado o quanto lastimava no ter chegado mais cedo. Liv, a tristeza de um filho representa muito, at mesmo para os mais convictos guardas de segurana.

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No acredito em sua tristeza. Acho que calculou exatamente o momento propcio de sua chegada! Oh, "me"! Como pode dizer isso? Aquelas palavras eram caostas, e ela se sentiu impotente. Involuntariamente, foi se afastando cada vez mais para um canto. Embora no quisesse lutar contra ele, Alex estava tornando aquela situao insuportvel. O que desejaria? Por que teria vindo? Quanto tempo ficaria? Procurou ento dirigir-se para a porta, a fim de sair dali. Mas Alex tambm caminhou, colocando-se deliberadamente sua frente. Ela o olhou, irritada, indignada com aquela arrogncia. Quer ter a bondade de me deixar passar? Sua respirao se acelerou de acordo com suas emoes. No acha que j falamos o bastante por um dia? Voc est aqui... e graas sra. Winters conseguiu uma certa respeitabilidade. Mas no espere que eu aprove seus mtodos, pois no farei isso. No sei quais sejam as suas Intenes, mas gostaria de que no esquecesse que sou dona da casal No me esquecerei... Parecia estar novamente zombando dela ao esboar um sorriso irnico. Ao que me parece, voc quem est correndo p risco de esquecer-se disso. Ou melhor, esse o modo de tratar um filho h muito perdido? Ele notou que ela cerrava os punhos. Quer parar com isso! E se eu no quiser? Voc desprezvel! Estou comeando a entender por que Henry o expulsou. Eu... Devo corrigi-la, ele no me expulsou! Eu parti de minha livre e espontnea vontade. Olhou-a, com desprezo. Ele praticamente pediu-me para ficar, no sabia disso? Ento no pode censur-lo! exclamou Olvia, aproveitando a oportunidade que ele lhe dera, mas Alex limitou-se a sacudir a cabea. No o censuro replicou friamente. Contudo, isto no impede que eu o despreze e ao que ele fez. Lastimo dizer-lhe que seu marido no era um santo, sra. Gantry. Ergueu um dedo e, antes que ela pudesse impedilo, tirou uns fios de cabelo de seu rosto. No mesmo uma pena? Olvia afastou-se dele e, com dedos trmulos, empurrou os cabelos,! colocando-os atrs da orelha, como se, ao fazer isto, eliminasse aquele contato indesejvel em sua pele. Sua voz saiu sufocada. No faa isso! No me toque! E, por favor saia da minha frente, antes que eu... Eu, o qu? Tenha um acesso de fria? Grite? Empurrou o casaco para cima para poder enfiar os polegares no cinto do jeans. Seu corpo j estava prximo do de Olvia e ela se sentiu incapaz de fazer qualquer gesto.

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Por que est fazendo isso? perguntou, com voz trmula. O que est querendo? J disse que pode ficar, no o bastante? Talvez eu esteja achando que, como somos... o que chamam de parentes prximos, devssemos trocar algo mais do que um simples boa noite. Voc deve ser louco! Por qu? O corpo bronzeado de Alex estava to prximo que Olvia no pde deixar de sentir o cheiro msculo de sua pele. Experimentou, ento, uma sensao desagradvel. No queria tomar conhecimento dele de modo algum! Sua vida at aquele momento a levara a acreditar que no se deixaria dominar por homem algum. Contudo, tinha que reconhecer que estava perturbada com aquela proximidade e plenamente consciente da fora que ele era capaz de exercer sobre ela. Sr. Gantry... H um instante chamou-me de Alex. Est bem, Alex, acho que esta conversa j foi bem longe. Quer me dar licena? Mas desanimada. voc nem sequer tocou no seu jantar! Olvia suspirou,

Vou levar a bandeja para meu quarto respondeu, percebendo que s agora lembrara-se dela. Alex, por favor, pare de me provocar! Provoc-la! Ele deu uma risadinha de escrnio e, antes que ela pudesse se afastar, suas mos agarraram-lhe a cintura, por cima do caftan. Provoc-la... tornou a repetir, inclinando a cabea sobre a dela. Oh, Liv, no a estou provocando. E, embora ela torcesse a cabea, a boca de Alex encontrou a dela. A avidez de Alex chegou a ser cruel. Olvia sentiu o maxilar duro encostado em sua face e a aspereza da barba em sua pele. Os dentes dele machucavam seus lbios, ao obrig-los a se abrirem, e a presso daquela boca na sua pareceu-lhe aviltante. Tentou empurr-lo, mas ele era muito mais forte e decidido. Batia inutilmente as mos nas costas dele, mas seus seios estavam esmagados contra o peito msculo. A boca de Alex calou suas objees verbais. Embora sua garganta emitisse sons de resistncia, sentia-se impotente contra a sensualidade daquela boca que continuava a devastar seus sentidos, de maneira nova e perturbadora. As mos dele deslizaram da cintura para os quadris, o que despertou uma reao incontrolvel, destruindo as ltimas defesas de Olvia. Sentiu-se fraca ante a sofreguido daqueles lbios, que, aos poucos, se suavizaram, e suas mos, que h pouco batiam desesperadamente naquelas costas, agarraram avidamente os ombros.

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Sua... sem-vergonha! murmurou ele, com a boca encostada em seus lbios e a perna insinuando-se entre as suas. Mas o som daquela voz ainda de desprezo e a compresso excitante que agora sentia em seu corpo fez com que Olvia tomasse conscincia do que estava acontecendo. Meu Deus! exclamou, horrorizada, afastando os lbios. Meu Deus! tornou a repetir, e, como ele ia no mais a abraasse, pde se afastar. Desejou que o cho se abrisse e a engolisse, ao ver o brilho sarcstico naqueles olhos escuros. Pobre Liv... murmurou Alex maldosamente, sem tentar ocultar seu ar provocante. Voc no deve ter tido muita satisfao quando ia para a cama com seu marido, no ? Deve ter ficado desesperada. A reao de Olvia foi instintiva: esbofeteou com fora o rosto de Alex. Engoliu um soluo e saiu correndo. Levantou o comprido caftan ao subir a escada depressa e entrou em seu quarto. Quando fechou a porta, foi forada a reconhecer que a acusao que lhe fora feita no era injustificada. Santo Deus! Procedera igual a uma vagabunda qualquer, como ele a julgara! Como permitira que aquilo acontecesse? E justamente naquele dia! Henry estava morto. Alex no tinha nenhum respeito para com o pai? Como fora servir de joguete em suas mos e como abandonara o amor-prprio? As lgrimas que no havia derramado durante todas aquelas longas e solitrias horas brotaram de seus olhos, ao compreender que, apesar de tudo, no estava imune..

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CAPTULO III
Eram apenas oito horas quando Olvia desceu. Na realidade, no dormira; passara a maior parte da noite na biblioteca, lendo at de madrugada, depois de certificar-se de que Alex j se deitara. Mal clareou o dia, tomou um banho, vestiu uma cala preta e um casaco combinando e tornou a sair de seu quarto. Os pensamentos da noite anterior tinham deixado um gosto desagradvel em sua boca e olheiras em seu rosto. Amarrara os cabelos na nuca com uma fita. Ao olhar-se num espelho, abominou sua aparncia e no encontrou nada de bonito em seus olhos escuros, de clios longos. Enfim, -sentia seu fsico de acordo com o seu moral baixo. A mesa na sala de jantar estava arrumada para dois. Por um momento, Olvia se perguntou como a sra. Winters soubera que Francis viria tomar o desjejum com ela. Mas, de repente, a explicao se tornou evidente e ela se apavorou ao pensar no provvel encontro. A noite inteira havia tentado chegar a uma deciso sobre Alex Gantry. Contudo, a situao se tornara confusa devido ao que acorrera na noite anterior. Teria sido mais fcil, se no tivesse acontecido aquela cena desagradvel. Entretanto, acontecera, e ela procurava se convencer de que nada tinha a ver com o assunto, era humana e... Estranho, mas imaginara que Alex Gantry fosse um homem mais fraco. S que se esquecera de que ele era o filho de Henry. Devia estar satisfeito com tudo o que j conseguira, nos poucos minutos em que estivera com ela. Inclusive soubera se insinuar diante da sra. Winters, explorando-lhe afeio, para alcanar seus prprios fins e criar a imagem de um bom relacionamento com sua madrasta. Sua madrasta! Ele no meu entead o, disse a si mesma, impetuosamente. No podia ser seu entead o, contudo era, o que tornava o que acontecera ainda mais vergonhoso! De braos cruzados, dirigiu-se janela, a fim de apreciar aquele panorama que sempre lhe agradara tanto, mas no naquela manh. Nem mesmo o cu azul pde minorar o peso que parecia verg-la, e tampou co um casal de pardais, que davam a impresso de estar brigando, conseguiu melhorar seu estado de alma. A senhora j se levantou! A observao admirada da governanta tirou-a de seus devaneios. No pude dormir. Que bela manh! Est muito fria? Bastante concordou a sra. Winters, e, preocupada, olhou para o rosto plido de sua patroa. No devia ter se levantado, sra. Gantry. Parece muito cansada.

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Desfigurada a palavra certa, sra. Winters corrigiu Olvia secamente. Sei que estou desfigurada. Deve ser... o choque retardado. O dia de ontem foi demais para a senhora. Foi mesmo concordou Olvia, comprimindo os lbios. Mas no se preocupe, sobreviverei. Espero que sim disse a sra. Winters, com um suspiro. Mas desejo sinceramente que se cuide um pouco mais. Eu tambm, sra. Winters. A propsito, Francis vir tomar o caf da manh comigo. Quer dizer a ele para ir encontrar-me no escritrio de Henry logo que chegue? Se a senhora no se importa, tomaremos o caf l mesmo. Est bem, sra. Gantry. Mas ela no parecia satisfeita, e Olvia imaginou se estaria preocupada por causa de Alex. Afinal, certamente ele ficaria irritado ao descer e ter que comer naquela solido. Contudo, se quisesse, podia tomar o caf em eu quarto. De qualquer modo, no parecia que Alex fosse o tipo de homem que permitisse a uma mulher levar vantagem sobre ele. Olvia no pensara em perguntar-lhe se era casado. Contudo, no devia ser, pois, se fosse, no teria aceitado ficar ali hospedado. A no ser que estivesse separado da mulher, talvez divorciado... Quer tomar um cafezinho agora? tornou a perguntar a sra. Winters. Sim, seria timo, obrigada. Francis chegou quando ela estava tomando a segunda xcara de caf bem forte. Murdoch conduziu-o sala de jantar e Olvia levantou-se depressa para cumpriment-lo. Achei melhor tomarmos o desjejum no escritrio de Henry disse ela, aps saud-lo. Caso voc no faa nenhuma objeo, evidente. Objeo nenhuma. Francis parecia afetuoso e submisso. timo disse Olvia, com um sorriso. Murdoch, diga sra. Winters para servir o desjejum logo que ela quiser. Sim, sra. Gantry respondeu o mordomo, inclinando sua cabea grisalha. Olvia um tanto nervosa dirigiu-se para o escritrio de seu falecido marido. Aquela sala no fora tocada desde que Henry morrera. A escrivaninha ainda estava com os documentos e contratos que ele examinara na manh em que tivera o enfarte e fora levado para o hospital. Com toda a sua indiferena, Olvia no pde evitar uma sensao de tristeza. Afinal estivera casada com ele seis meses, que lhe pareciam agora um longo espao de tempo. Ela carregou todos aqueles papis para a mesa que o secretrio dele

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costumava ocupar quando era chamado para trabalhar. Virou-se ento para Francis com uma expresso constrangida e apontou-lhe. Voc conhece esta sala muito melhor do que eu disse-lhe ao sentar-se do outro lado da escrivaninha. Meu marido trabalhava muito aqui em casa. Ultimamente mais do que antes. Creio que ele dependia muito de voc. Sim, nos ltimos tempos concordou Francis prudentemente. Ele era um homem muito enfermo, sra. Gantry. Eu sei replicou Olvia, suspirando. Descansou os cotovelos sobre a escrivaninha e apoiou o queixo nas mos. Voc foi muito leal, Francis. S fiz o meu servio afirmou ele, imperturbvel. Pois bem.?. O que pretende fazer agora? Agora? perguntou, com uma expresso irnica. Ora, continuar a trabalhar para a companhia, assim o espero. Mas sem Henry, o que far? Creio que a senhora nomear algum para ser o sucessor dele. No h dvida de que essa pessoa precisar de algum para ser seu assistente pessoal, algum que conhea o servio tanto quanto eu. Olvia observava o rosto circunspecto dele. Julga-me uma candidata adequada? Francis olhou para ela, mas, antes que respondesse, ouviram uma batida na porta e logo uma copeira surgiu, empurrando o carrinho com uma bandeja. Os dois deixaram de conversar enquanto ela estendia uma toalha na escrivaninha e servia algumas travessas ainda quentes. Difundiu-se pela sala o aroma apetitoso de bacon com ovos e caf fresco. Obrigada, Julie. Olvia despediu a empregada com um sorriso e, mal ela fechou a porta, pediu a Francis para que escolhesse o que desejava comer. Havia vrias qualidades de frutas, cereais, bacon grelhado, ovos, salsichas, torradas e po. Ele serviu-se apenas de algumas fatias de bacon, que colocou entre duas torradas. Sinto muito, mas no estou habituado a um desjejum to farto confessou, embora parecesse deliciar-se com o sanduche que fizera. Acho que sabe que moro num apartamento de quarto e sala, e l geralmente s tomo um caf pela manh, quando no o tomo no escritrio. Olvia colocou manteiga numa outra torrada e serviu o caf paru ambos.

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Voc no casado, no mesmo, Francis? Nunca se sentiu tentado a casar-se? A tez clara do rosto dele enrubesceu e Olvia observou quo atraente ele era naquele ambiente menos cerimonioso. Talvez porque achasse qualquer homem mais simptico do que Alex Gantry... Sra. Gantry, no se deve comprar aquilo que podemos ter de graa respondeu ele, com ar afetado. At hoje jamais havia conhecido uma mulher pela qual eu estivesse disposto a desistir de minha liberdade. E agora, encontrou? Sim. Eu a conheo? Francis colocou o sanduche no prato. Sra. Gantry, o que tem para me dizer? Olvia suspirou, relutante em abandonar um assunto muito mais interessante do que aquele que tinha em mente. Depois respondeu, em voz baixa: Eu lhe perguntei se me julgava capaz de administrar a companhia. Temporariamente, bvio. Notou que ele franzia as sobrancelhas. No posso fazer esse tipo de julgamento. Por que no? Agora que Henry morreu, voc quem melhor conhece o servio da companhia. Alm disso, eu precisaria de seu auxlio. Eles no permitiriam. Eles? Quem? Os outros diretores; os que trabalhavam com o sr. Gantry. Estou certo de que j devem ter um candidato para apresentar senhora. Tambm estou certa disso. Olvia mordeu o lbio inferior. Contudo, corrija-me se estiver enganada, no sou eu quem tem a maioria das aes? Bem... confiar... sim, mas... Sra. Gantry, no em precisa ningum fazer isso. Pode ela

Talvez eu no queira confiar rapidamente. Exceto em voc, claro. No est falando srio! Por que no? Francis suspirou.

replicou

Olhe, sei que ficou perturbada por causa do testamento. Ontem jantei com Cosgrove e ele me falou, confidencialmente claro, a esse respeito.

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Tenho certeza de que ele a prpria discrio. Olvia umedeceu os lbios. Ele tambm lhe contou que esteve com Alex Gantry? No! Francis pareceu espantado. Quando foi isso? No me contou nada. E, pelo que sei, ningum sabia onde Alex estava. Pois ele sabia e deve ter mandado cham-lo. Adam me contou que tentara convencer Henry a alterar o testamento em favor dele. Est querendo dizer que Alex se encontra aqui? Em Chalcott? Quero dizer que ele est aqui... nesta casa afirmou Olvia categoricamente. Mas, no momento, no Alex Gantry que est em discusso. Falaremos dele mais tarde. Francamente! No posso acreditar! Henry jamais permitiria que o recebessem aqui. Cosgrove sabia disto. Sim. Olvia tentou parecer comedida. Afinal, ele o filho de Henry e eu no poderia expuls-lo daqui, no acha? Poderia, pois ele s deu aborrecimentos ao pai. Por favor, Francis! J lhe disse que no momento no quero falar sobre ele. No podemos voltar ao assunto que estvamos discutindo? Foi por isto que o convidei para vir aqui esta manh. Francis custou a reprimir sua indignao. Gostaria de ter estado aqui quando ele chegou resmungou. Sra. Gantry, por que deseja ocupar o lugar de Henry? Olvia hesitou antes de responder. Porque pretendo tomar parte ativa nos negcios da companhia explicou ela, e notou que ele estava francamente admirado. No creio que Henry esperasse isso da senhora Francis arriscouse a observar, e Olvia sentiu raiva. No, realmente no esperaria concordou, num tom seco. Mas os desejos dele j no tm mais importncia. Por que est me dizendo tudo isso? perguntou Francis. Porque precisarei de seu auxlio, caso aceite. Prometo-lhe que nada ter a perder. Mas por que eu? Porque era o auxiliar eficiente de Henry e porque sinto que posso confiar em voc. Francis sentiu-se gratificad o, mas era demasiadamente quanto poltica usada na diretoria, para alimentar iluses. experiente

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Aprecio a sua confiana, sra. Gantry, mas tenho certeza de que h outros mais experientes do que eu... Duvido. Ela sorriu um tanto ironicamente. De qualquer jeito, eu quero que trabalhe para mim, porque voc o nico membro do quadro de empregados de Henry, no qual sei que posso confiar. E tambm por achar que voc no me reprova. No me compete aprov-la ou reprovar, sra. Gantry. J esperava por essa sua resposta, mas obrigada mesmo assim. Francis sagacidade. olhou para ela, sentindo-se frustrado diante de tanta

Sei que estes ltimos seis meses no foram fceis para a senhora. Por que julga que me casei com Henry? Fez uma pausa e acrescentou: No se incomode em responder, posso ver em seu rosto. Pensa que foi por dinheiro,, no ? Penso que uma mulher linda, sra. Gantry, e no a censuro por usar isto em seu benefcio. Pelo menos est sendo sincero. Mas suponho que ainda pense que, aps seis meses de casamento com um homem bastante idoso para ser meu av, acabei me saindo muito bem. Francis- fez um gesto impotente. a senhora quem est dizendo. Est bem.^Admito que deva ter bons motivos para julgar assim. Mas, o que quer que possa pensar, saiba que no me casei com Henry s pelo dinheiro. Se o tivesse feito, no estaramos conversando agora. E ento... por que se casou com ele? perguntou ele, admirado. Por mais incrvel que possa parecer, casei-me por amor minha me! Olvia pegou uma colher de prata, e com a ponta da unha, comeou a delinear o contorno do desenho delicado que havia no cabo. E uma longa histria, Francis, no quero importun-lo com ela. Resumindo, Henry Gantry arruinou a empresa de meu pai, que foi fundada por meu av, quarenta anos antes. Compreendo disse Francis, acenando com a cabea. E sua me julgou que, casando-se com ele, voc recuperaria a fortuna da famlia? No exatamente respondeu Olvia, com uma expresso ctica. Agora demasiado tarde para isso. Mas, como disse, uma longa histria e confesso que minha me tambm participou dela. Acontece que apaixonou-se por ele. Por Henry?

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Sim. Mas isto ocorreu h muitos anos. Eu era apenas um beb, e claro que no sabia de nada. Contudo, ela e Henry tiveram um... caso amoroso. Esta parte da histria no era fcil de ser relatada, embora seus participantes j estivessem mortos. Sua me, porm, no poupara detalhes ao contar-lhe. Confessou que achara o novo scio de seu marido fascinante. Aqueles ares mundanos e aquela autoconfiana eram completamente opostos maneira de ser de seu marido. Olvia presumira como tudo se passara, principalmente aps ter vivido com Henry durante seis meses. Era um homem encantador quando lhe convinha. Sophia Powell no resistira quela chance. Nascida no lado oeste de Londres, filha de imigrantes italianos, Sophia casara-se com o pai de Olvia porque ele era um bom partido. Entretanto, sua natureza ardente ficara sufocada pela falta de alegria e de dinheiro. Comparada de Henry, sua vida transcorria montona e aborrecida. A nica emoo que sentira fora quando ele comeara a lhe dar uma ateno especial. Tudo ocorrera demasiadamente depressa. O pai de Olvia logo percebera que a inteno de seu scio Henry Gantry, no era colocar dinheiro em sua pequena companhia de produtos qumicos, para aumentar o capital, mas manter o controle financeiro direto, a ponto de poder encerrar as atividades da empresa. Este fato, aliado descoberta da infidelidade de sua esposa, o transformou num homem arrasado, tanto afetiva como financeiramente. Ora, Sophia imediatamente terminou seu caso com Henry Gantry. Chegou mesmo a rejeitar as insistncias dele. Por uma vez na vida, Henry se sentiu frustrado em seus desejos. Mas o dio inspirado por aquela ligao fermentou aos poucos e, quando o pai de Olvia faleceu de um ataque cardaco, apenas dezoito meses depois, a semente da vingana brotou no esprito de Sophia. Talvez ela tivesse dado em nada, se no fosse pelo prprio Henry. Olvia estava ento com vinte e dois anos. Acabara de sair da Universidade e lecionava numa escola de grande renome, em Croydon, quando o causador da m sorte de suas vidas voltou. evidente que ela no o reconheceu, quando, certa noite, Henry apareceu no apartamento, apresentando ser um homem muito distinto, que queria falar com sua me. Acontece que a sra. Powell estava no hospital, recuperando-se de uma de suas habituais depresses nervosas. Sem ligar os fatos, Olvia sentiu um imenso prazer ao conversar com ele. E quando, no dia seguinte, foi visitar a me no hospital, e contoulhe o que acontecera, verificou que se esquecera de perguntar o nome dele. Sua me, porm, era muito esperta. Pela descrio de Olvia sobre o fsico dele e sobre o Rolls-Royce com Forsyth na direo, ela imediatamente descobriu sua identidade. Contudo, quando a filha afirmou que iria dizer-lhe tudo quanto pensava a seu respeito por querer fazer-se passar por amigo, Sophia pediu que no fizesse isso. Aconselhou a filha-a que primeiro procurasse saber o que ele queria. Quando, ao voltar, ele contou a Olvia quais eram suas intenes, Sophia insistiu em que ela concordasse com o que ele pretendia.

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Henry tinha ido procurar Sophia, segundo dissera, porque precisava de uma esposa, j que ele estava muito doente, prestes a morrer, e desejava corrigir o que fizera de errado. Ao descobrir que Sophia tambm estava com um mal incurvel, no hesitou em pedir a Olvia que se casasse com ele. Sophia viu a uma oportunidade de vingana e implorou filha que o aceitasse como marido, pensando, ingenuamente, que, quando Henry morresse, tudo seria dela. Olvia lutara contra essa idia, mas tinha sido uma luta desigual. Sua me podia estar realmente enferma, mas sua vontade continuava inflexvel. No aceitava o fato de perder a oportunidade de vingar-se de Henry Gantry. Alm disso, ele podia realmente fazer muito por seu bem-estar: hospitais melhores, tratamentos e mdicos adequados. Entretanto, a sra. Powell s sobrevivera quatro semanas aps ver sua filha casada com Henry Gantry. Morrera certa de que a justia tinha sido cumprida. Ento sua me prevaleceu-se de voc para se vingar? perguntou Francis, ao ver que ela olhava para o espao j h uns cinco minutos. Olvia voltou a ficar calma. Mais ou menos concordou. Suponho que Henry tenha visto em mim alguma semelhana com ela. De qualquer mod o, casou-se comigo. Acredito, porm, que sua verdadeira inteno, ao faz-lo, foi evitar que Alex herdasse sua fortuna. Seu marido foi um conhecedor de belas mulheres, portanto, se tudo o que queria era uma mulher linda, no podia ter feito melhor escolha. Ela esboou um meio sorriso. Voc muito eficiente em seu trabalho, no , Francis? Agora sei por que Henry o tinha em um conceito to alto. Mas, sra. Gantry, estou sendo sincero e, honestamente, acho que ele gostava da senhora. Talvez tenha realmente amado sua me. Quem sabe ela tenha se enganado. Talvez... Mas Olvia parecia ctica. Vivera muito tempo imbuda das recordaes de sua me para acreditar naquela hiptese. Enfim, eu s queria que voc compreendesse o motivo pelo qual no posso permanecer inerte e viver desse dinheiro. Ele a olhou, espantado. E o que espera fazer? O que espera ganhar com isso? A senhora disse que... queria ocupar temporariamente o lugar de Henry. J se decidiu por algum candidato? Ela hesitou por um momento, mas, em seguida, com uma voz bastante firme anunciou: Estou pensando em nomear Alex Gantry presidente da companhia.

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O qu! Francis no poderia ficar mais surpreso. Sra. Gantry, no pode estar falando srio! Olvia encolheu os ombros e estremeceu involuntariamente. Eu disse que estava pensando. Por isto que preciso de sua opinio. Ele empurrou a cadeira e levantou-se. Sinto muito, mas no poderia trabalhar com Alex Gantry. A senhora ter que procurar um outro. Espere. Ela tentou manter a calma quando, de fato, aquilo no lhe era nada fcil. Voc pode decidir se quer ou no trabalhar com ele, mas ainda no ouviu a minha proposta. A senhora jamais conseguir isso disse Francis, contraindo os lbios. Os membros da diretoria que trabalharam com seu marido se demitiriam. Acha mesmo? Olvia parecia pensar naquilo. Ou talvez, aps pensarem melhor... e dada a minha influncia, eles pudessem mudar de idia. O que est querendo dizer? Bem... Olvia escolheu cuidadosamente as palavras. Passei esta noite lendo. A biblioteca est cheia de livros que tratam de capital social. Li tambm a respeito das aes e pagamentos de dividendos e sobre as alteraes na composio do capital. Sei at mesmo sobre as aes que do ou no direito a voto. Mas, sra. Gantry, o que tem isso a ver com... ... com Alex Gantry? interrompeu-o delicadamente. s para ilustrar o fato de que agora sei at onde posso agir como acionista majoritria. Tenho o direito de impedir cada movimento que a diretoria pretenda fazer. Por que havia de fazer isso? Ela sacudiu os ombros. Sou uma mulher mimada e mal habituada e quero sempre fazer a minha vontade. Sei que isso no verdade! exclamou Francis. A senhora sabe que Henry deliberadamente tirou Alex de seu testamento. Sei disso. E quer vingar-se desse modo? assim que voc est interpretando. Acho que tudo o que aconteceu foi demasiado para a senhora. A doena de seu marid o, o enterro, tudo foi um grande esforo. Julgo que precisa de uma trgua, umas frias. isto, frias, em algum lugar distante, aquecido e repousante, onde no tenha responsabilidades...

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Como num sanatrio? sugeriu Olvia secamente erguendo-se. Est sugerindo que a morte de Henry deixou-me desequilibrada, Francis? O que estou sugerindo que deveria tornar a refletir. Por qu? Sra. Gantry, Alex um vencido e sempre ser. Pelo amor de 38 Deus! Por que dar-lhe alguma coisa que no merece? Se fizer o que est pretendendo, enterrar a companhia sem o auxlio dele! Enterrar a companhia? repetiu ela, como se estivesse pensando em novos planos. Francis pareceu vencido. Talvez... ele ainda murmurou. Pobre Francis... Voc foi indiscreto. Contudo, est realmente disposto a tentar a sorte com os outros diretores, quando eu estou disposta a lhe oferecer um quarto de milho de libras pelo bloco de suas aes? Um quarto de milho!!! Francis estava boquiaberto, mas foi repentinamente interrompido ao se abrir a porta do escritrio. Ambos permaneceram parados, como se sentissem culpados, ante o intruso. Contud o, o rosto de Alex Gantry nada demonstrou, a no ser um olhar divertido por entre os olhos semicerrados, enquanto entrava na sala. Ora, ora! observou, impassvel. O que est acontecendo por aqui? Seus olhos escuros brilharam ironicamente, fitando o rosto de Olvia, antes de se voltarem para examinar as travessas tampadas que ainda se encontravam na escrivaninha. Que agradvel surpresa! exclamou, levantando uma das tampas de prata e se servindo de uma salsicha. Vocs nem podem imaginar o quanto tinha saudades de um verdadeiro desjejum ingls! Francis trocou um olhar com Olvia, que achou mais delicado fazer as apresentaes. Francis, voc no conhece o filho de Henry perguntou, incapaz de evitar o tremor em sua voz quando Alex virou-se para olh-la. Alex... tenho certeza de que se lembra de Francis Kennedy. Ele era o secretrio particular de seu pai. Os dois apertaram-se as mos e Alex apressou-se a engolir o pedao da salsicha que tinha na boca, antes de cumprimentar o outro. Olvia observou que ele parecia mais civilizado. Fizera a barba e escovara os cabelos, embora continuassem cados em sua testa. Seu jeans azul-rei era muito justo e a camisa de seda cor de creme parecia to cara quanto uma das de Henry. Contudo, ainda tinha aquele ar de masculinidade arrogante que excitava seus sentidos. Mas, apesar do que Francis dissera, no julgava que ele parecesse um vencido.

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Voc um madrugador, Kennedy. Dirigiu-se a ele casualmente, sem se perturbar com sua expresso. Espero no estar interrompendo nada de importante. Vim apenas dar bom-dia minha madrasta. Olvia sentiu um arrepio por baixo dos cabelos, tal era a sua indignao contra aquele desafio deliberado. Francis olhou-a como se achasse difcil conter seu rancor e disse, com indiferena: uma surpresa v-lo de volta, Gantry. Esteve ausente tanto tempo que chegamos a julg-lo morto. E seria mais conveniente para todos vocs se eu estivesse realmente... observou Alex, sem parecer irritado. Mas, se isto houvesse ocorrid o, eu jamais teria conhecido esta minha encantadora madrasta, e seria realmente uma pena! Alex, por favor... A splica sussurrada caiu em ouvidos surdos, e ele deu a volta pela escrivaninha, dirigindo-se para Olvia que estava de p, com os braos cados e os punhos cerrados. Bom-dia, Liv disse-lhe sarcasticamente. Enquanto ela se mantinha numa imobilidade glida, Alex se inclinou e depositou um beijo insolente em seus lbios.

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CAPTULO IV
Francis no conseguiu esconder sua estupefao diante dos dois. E Olvia sentiu-se angustiada ao compreender que ele poderia estar imaginando que ela e Alex tinham planejado tudo. Suposio, alis, que no era to absurda! As pessoas costumavam fazer coisas estranhas para alcanar o poder e ele poderia ser facilmente perdoado, caso estivesse conjeturando qual dos dois Gantrys ela tinha conhecido primeiro: o pai ou o filho. Mas no pode e nem deve estar julgando isto, pensou, horrorizada, e teve mpetos de extinguir do rosto de Alex aquela expresso escarnecedora. Ele era desprezvel, maldoso, um verdadeiro demnio, que s queria acabar com o seu amor-prprio. Afastou-se dele, empurrando-o com averso. No queria guardar em seus lbios o gosto dos lbios dele. Contudo, o mal j estava feito e, embora ele virasse de costas, sua expresso ao faz-lo foi a de quem compreendia a volubilidade das mulheres. No faa mais isso! exclamou, indignada, com os olhos brilhantes de clera, mas Alex no pareceu ficar encabulado. No pude resistir respondeu, virando-se para Francis. Oh, as mulheres! So todas to imprevisveis! Francis disse Olvia, dando um passo frente , positivamente no podemos continuar nossa conversa agora. Talvez possamos nos encontrar mais tarde. Por que no o convida para jantar? sugeriu Alex, com voz suave e colocando as mos nos bolsos da cala.? Tenho certeza de que a sra. Winters ficar satisfeita de ter novamente convidados aqui em casa. No tem tido muito trabalho ultimamente. Quer irritao. ficar quieto? disse Olvia, sem conseguir conter sua Vou

No jantarei aqui continuou encontrar-me com alguns amigos e...

Alex,

com

indiferena.

Tem amigos, Gantry? desafiou Francis. No conheo nenhum. Ora, calculo que tenho tantos quanto voc. Pelo menos sei quais so os meus. Francis! exclamou Olvia, desesperada. Voltando a esta noite... Receio que no possa interrompeu-a Francis abruptamente e, pela sua expresso, ela no saberia dizer o que ele estava imaginando. Tem certeza? insistiu ela, implorando com os olhos.

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Tenho um jantar ao qual no posso faltar. Sinto muito, mas terei que ir. No mesmo uma pena! exclamou Alex, quase insolente, encarapitando-se na beirada da escrivaninha. Ao que parece, terei que abandonar meus planos e fazer-lhe companhia, Liv. No me amole! Falou ela, no conseguindo se dominar. Francis, sentindo que no tinha mais nada a fazer ali, dirigiu-se para a porta, dizendo: Tenho que ir agora, sra. Gantry. Arrumou a gravata, um tanto nervoso. Poder telefonar para o escritrio e ento combinaremos qualquer coisa. Sim, est bem, farei isso. Lastimo muito tudo isto, Francis. No, no se preocupe repetiu Alex, provocando. No precisa desculpar-se, Liv. Henry jamais o fazia. Voc quer calar essa boca? Os nervos de Olvia estavam em frangalhos. Ela tremia tanto que mal podia se sustentar nas pernas. Para afastar-se daquela voz zombeteira, ao ver Francis abrir a porta, correu atrs dele e pegou-o pela mo, enquanto desciam os degraus que davam para o vestbulo. Ento irei v-lo ainda esta semana disse-lhe ao caminhar para a porta principal, mas Murdoch apareceu para ajud-lo a vestir o sobretudo e a conversa que podiam ter tido foi cortada abruptamente. Est bem, ainda esta semana concordou Francis, enquanto vestia o sobretudo. Tome cuidad o, sra. Gantry, no quero que algo possa prejudic-la. Nem eu, Francis murmurou Olvia tristemente, soltando com relutncia a mo que lhe oferecera, como se abandonasse a corda salvavidas. Senhora, o agente da firma que alugou o carro para o sr. Alex veio busc-lo h alguns minutos informou-lhe Murdoch, mal a porta se fechou. Entreguei-lhe as chaves, conforme a senhora mandou. Eu mandei? repetiu ela, confusa, e avistou Alex no topo da escada que descera. Sua expresso desdenhosa parecia desafi-la, mas, lembrando-se da facilidade com que ele costumava confundi-la, limitou-se a fazer um sinal com a cabea, como concordando com Murdoch, e virou-se na direo oposta. Ei, espere! gritou ele, descendo de dois em dois os degraus. Como Murdoch ainda se encontrasse a uma distncia de poder ouvir, Olvia teve que obedecer, ou arriscar-se ao tipo de falatrio que queria evitar. O que deseja? perguntou ela, e sua voz era to fria quanto sua expresso. Alex parou sua frente e ficou a observ-la com seus olhos escuros.

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Este o seu modo de tratar um hspede? protestou, adotando uma expresso magoada. O mnimo que pode fazer tomar o caf comigo. J tomei respondeu ela laconicamente, mas Alex sacudiu os ombros. Pois eu no, e voc no se alimentou bem. Calculo que aquele capacho do Kennedy tirou-lhe o apetite. Se algum o estragou, foi voc. Como ousa agir como se eu lhe pertencesse? No sei o que Francis poder ter pensado, mas posso imaginar e terei dificuldades em convenc-lo do contrrio. Por que tentar? Alex a examinava com olhar insolente. A opinio dele to importante para voc? , porque ele se importa com o que me acontece. Tenho certeza disso. Alex foi lacnico. Voc uma senhora muito poderosa e provavelmente ele no se esquece disso. No foi o que eu quis dizer! Olvia encolerizou-se. Tudo bem disse ele, erguendo a mo de um modo conciliador. Que tal o caf? No estou com fome. Ento, um passeio. Passeio? Olhou para ele, incrdula. Pensa realmente que eu possa ir passear com voc? Acho que deveria. Alex enfiou as mos nos bolsos da cal a. Quero dizer, voc no quer causar uma impresso errada, no ? Somos enteado e madrasta, portanto parentes, e, a no ser que este;a planejando expulsar-me, seria melhor habituar-me com o fato. ; Olvia sentiu um arrepio de revolta, contudo no podia negar a veracidade daquilo. A menos que desejasse torn-lo seu inimigo, teria que fazer o jogo dele at falar novamente com Francis. Voc desprezvel disse, cruzando os braos como para se proteger. E quero avisar-lhe que, se tornar a agir como o f? na noite passada, gritarei e o acusarei! Est bem concordou ele. E agora v buscar seu casaco, acho que precisamos de ar fresco. Ela o olhou, impotente. A arrogncia dele era incrvel! Pretenderia realmente passear com ela, depois de tudo aquilo. Mas Alex acrescentou ao subir a escada: Seria melhor calar suas botas impermeveis, pois lembro-me de que o solo ao lado do rio muito alagadio e, aps esta noite de chuva, provavelmente estar enlameado.

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Olvia demonstrou sua raiva com um suspiro ofendido. Disse a si mesma que no iria com ele. Contudo, ante a perspectiva de passar as prximas horas sozinha, decidiu-se e subiu a escada atrs dele. Mary estava em seu quarto, arrumando a cama que ela ocupara to pouco na noite anterior. Ela olhou-a, esperanosa, demonstrando que sabia o que acontecera. Engraado! O filho do sr. Gantry aparecendo assim to inesperadamente! Fiquei embasbacada! E seu pai ainda no est nem bem frio no tmulo! Desculpe a expresso. Olvia ouvia a tagarelice da moa sem responder. Dirigiu-se para o quarto de vestir e, no fundo de um armrio, pegou as botas de borracha de cano alto e largo, que usara certa vez, quando fora visitar com Henry o local de uma nova fbrica. No quer que a ajude, sra. Gantry? No, obrigada, Mary, j achei o que estava procurando disse Olvia, sacudindo as botas no ar. Vou dar um passeio e o cho est enlameado. A moa aproximou-se da janela e, olhando para aquele plido sol, observou: No acho que o dia esteja muito agradvel para passear. Deveria procurar aquecer-se. A sra. Winters disse que est com o rosto muito abatido e concordo com ela. Mary, sinto-me muito bem e talvez esteja abatida por ter dormido mal. O sr. Murdoch contou que viu a luz da biblioteca acesa at depois da meia-noite. Acho que a senhora deveria dormir um pouco. No queremos que emagrea, agora que o senhor Alex est aqui. Olvia afastou-se com a desculpa de estar procurando um casaco, para evitar o olhar curioso da moa. No creio que a minha aparncia faa alguma diferena, Mary disse ao vestir um casaco de couro muito quente. Acho que este bastar. Onde esto as minhas luvas de pele de carneiro? Ouvi dizer que ele muito bonito insistiu Mary, enquanto tirava as luvas do fundo de uma gaveta. Muito moreno e queimado de sol, os cabelos loiros tal qual Robert Redford. Francamente, Mary! exclamou Olvia, quase arrancando as luvas da sua mo e dirigindo-se para a porta. Alex Gantry no se parece nada com Robert Redford! Voc pode deixar de se comportar como se ele fosse um gal cinematogrfico. Mary balanou os ombros sem parecer envergonhada.

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Pelo menos ele trouxe um pou co de emoo em sua vida. Isto , quem esperaria que o filho do sr. Gantry voltasse depois de quinze anos?! E com uma madrasta mais moa do que ele! Puxa! Isto d um belo final de livro. Eu lhe ficarei grata se no comear a fazer suas fofocas sobre meu relacionamento com... o sr. Gantry disse-lhe Olvia severamente ao chegar perto da porta. Avalio que a chegada dele deve ter suscitado alguma curiosidade, mas, afinal de contas, esta a casa dele e... foi lamentvel que no chegasse a tempo para o enterro do pai. claro, sra. Gantry! Mary parecia discreta, mas Olvia compreendeu que ela sabia mais do que dissera. Aquele assunto seria motivo das conversas dos empregados durante uma semana. Esperava que a sua pacincia fosse igual deles. Alex j a esperava no hall, passeando agitado de um lado para outro, sem se interessar pela coleo de quadros de seu pai. Tambm calara as botas por cima da cala preta, mas a jaqueta que usava no devia agasalhlo. Olvia hesitou. Porm, ao chegar embaixo, perguntou: No tem um casaco-mais quente? Ou um sobretudo? A temperatura est apenas alguns graus acima de zero e suponho que no queira se resfriar. E viu-o sacudir os ombros com indiferena. No sabia que voc se importava com isso observou ele ironicamente, mas, como se sentisse remorso, acrescentou: No tenho um casaco mais quente. Em Gstango no precisvamos dele, mas quando for visitar as lojas comprarei aquele que voc tem em mente. Olvia suspirou, e como estivesse sentindo a presena de algum, olhou para trs. Mary estava no topo da escada, o rosto brilhante de curiosidade, que logo se transformou em constrangimento ao deparar-se com o olhar irritado de sua patroa. Quer alguma coisa, Mary? perguntou Olvia diretamente, procurando manter-se calma, e a garota fez um gesto sem graa. Eu... bem, eu s estava descendo, sra. Gantry desculpou-se ela, ao ver o olhar de admirao de Alex. Sinto muito, mas lio tive inteno de me intrometer. Olvia apertou as luvas entre os dedos e, ignorando o olhar divertido de Alex, disse: Pois ento voc pode fazer algo por mim. V ao quarto de meu marido, isto , o do sr. Gantry, e procure um sobretudo. V depressa. Sim, senhora. A hesitao da moa era evidente. Alex virou-se para Olvia depois que ela subiu. Ento quer que eu vista o casaco de meu pai? No receia que eu possa gostar de usar as coisas dele? O duplo sentido no lhe passou despercebid o, mas Olvia recusou-se a ficar constrangida.

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E isso seria to extraordinrio? Afinal, voc o filho dele, no ? Embora seja um pouco mais alto, ambos tm a mesma compleio. Ele semicerrou os olhos e disse, com voz arrastada: Voc muito generosa. Olvia ficou confusa. Generosa? Receio que... Aceitando o fato de que eu possa substituir meu pai... explicou zombeteiramente. No se aflige ao pensar que talvez eu no queira mais perder essa mamata? Pensando no que planejara fazer, Olvia respirou fundo. Talvez... talvez no lhe pea para perd-la arriscou-se a dizer, e ficou arquejante quando as mos de Alex pegaram seus ombros. Eram fortes, duras e calejadas, como j havia percebido na noite anterior e, apesar da pele do casaco, machucavam! No queira brincar comigo! exclamou ele, irritad o, e por um instante ela ficou demasiadamente espantada para responder. Ontem noite, Olvia, eu estava interessado em ver at que ponto voc iria. Pois bem, ambos sabemos o que ocorreu, e, quanto a mim, acho que mereo tudo o que lhe acontecer! No compreendo o que est querendo dizer! disse Olvia, e afastou-se, trmula, com um misto de emoes que no eram causadas s pela insolncia e desafio dele. Ora! Voc sabe respondeu ele asperamente. Casou-se com Henry para se apossar disto tudo e agora julga que no o bastante, que precisa de mais! Voc est louco... mesmo? Liv, voc uma mulher sensual, mas jamais saber se eles querem a voc... ou ao seu dinheiro! Pergunto-me: o que deseja de mim? Segurana? Afirmao? De voc no quero nada! No posso acreditar nisso, Liv. Eu a intimido por algum motivo. Mas no me leve longe demais, cara madrasta, ou talvez eu possa decidir prevalecer-me de sua oferta muito generosa, e isto seria desastroso para ambos! Com as mos apertadas, Olvia tentava dissipar a sensao estranha que havia em seu ntimo. Naquele instante, Mary desceu a escada com o casaco. Alex afastou-se e ela ficou imaginando se a moa teria visto o quanto estavam perto. Os olhos astutos de Mary por certo perceberam que devia haver um motivo para que seu rosto estivesse to corado. Olvia imaginou os comentrios que fariam na cozinha e o quanto Mary se vangloriaria de sua inesperada publicidade.

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Serve esta, sra. Gantry? perguntou a moa, estendendo-lhe uma jaqueta de camura macia, que Alex pegou de suas mos. justamente o que preciso, Mary disse ele, ao tirar seu casaco para coloc-la. Obrigado por ter ido busc-la. Acho que a sra. Gantry est preocupada com a minha sade. que a manh est muito fria garantiu-lhe Mary, encantada pela sua ateno. Olvia virou-se, aborrecida ao v-lo to gentil com a empregada. Podemos ir? Sentiu a respirao dele em seu rosto e olhou sua volta, mas Mary j se retirara. Tem certeza de que quer que eu v com voc? perguntou-lhe, aparentando um ar indiferente. Quero dizer, deveria ter pensado que voc talvez gostasse de explorar os lugares de sua mocidade sem a minha presena. "Madame" tem senso de humor. No, simplesmente preferiria evitar as exploses iguais de ainda h pouco. Por qu? No gosta da verdade? Pelo visto, no mais do que voc replicou ela friamente. Voc prdigo, Alex, mas no para mim. realmente uma pena que as vacas gordas estejam mortas! Que linginha aguada esta sua, cara madrasta! observou ele cruelmente, e, como se estivesse cansado daquela discusso, colocou a mo em seu ombro e dirigiu-a para a porta. Vamos, o ar l fora deve estar mais agradvel do que neste mausolu. Devemos passar pelos fundos da casa lembrou-lhe ela, e pareceu que ele ficava confuso. Depois, encolhendo os ombros, permitiu que ela o guiasse. Desceram a escada que dava num terrao dos fundos e da para um ptio todo de ladrilhos, com uma piscina no centro, no momento vazia. Ao lado dela, viamse os vestirios, meio escondidos por trepadeiras, e alguns degraus que desciam para um jardim de roseiras. Toda aquela rea parecia abandonada, mas Olvia j a tinha visto numa verdadeira orgia de cores. Alex ficou parado alguns instantes no terrao, observando os gramados atrs do jardim, das roseiras, e a cerca viva que crescia a um lado da casa. Deteve o olhar numa pequena pastagem ngreme, cercada de grades brancas, e depois o desviou para um terreno cultivado, no lado oposto. Aquela terra tambm pertence a Gantry? Sim respondeu Olvia, seguindo seu olhar. Quando as fazendas foram postas venda, seu pai as comprou.

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Ele era um gnio para os negcios, no acha? Imagino o que teria pago por elas naquela poca. Hoje em dia, aqueles terrenos devem valer uma fortuna! Acho que sim. Vamos continuar? Seguiram por um caminho que passava entre os gramados e canteiros de flores, no momento abandonados, at alcanarem a pequena pastagem. Olvia agilmente pulou a cerca. Nela havia um porto, mas, como sempre caminhasse sozinha, estava habituada a pular as cercas. assim que voc conserva sua linha elegante? Adoro andar. Suponho que deva estar habituado a muito exerccio tambm. Bem, no propriamente uma vida de moleza confessou ele secamente. Mas consumo mais energia tentando convencer a uma turma letrgica de trabalhadores de que aumentar a produtividade tanto do interesse deles, como do meu. Est se referindo aos homens que trabalham em sua mina? Sim. De que a mina? Ah... bem... extramos minrio em grandes quantidades. Infelizmente, no momento os minerais preciosos escassearam e o custo da mo-de-obra excede o seu valor. Compreendo. Apesar de tudo, Olvia estava interessada. Acho que j li em algum lugar que o petrleo no Alasca est passando por situao semelhante. Mas, se no me engano, agora esto construindo um oleoduto, no ? Por isto que o petrleo est se tornando to caro. O que antigamente era um negcio irracional, agora vivel. Voc fala como se estivesse muito familiarizado com o petrleo observou Olvia calmamente. J trabalhou para uma indstria petroleira? Eu? Alex a olhou de um modo estranho. Droga! No. Meu pai no lhe contou? No me interesso por produtos qumicos. E ento gosta de viver na frica? perguntou Olvia, no querendo continuar aquele assunto que levava discusso. Onde disse que morava? Tsaba? uma cidade muito grande? No. Na realidade, bem pequena, mas as pessoas so amveis e os relacionamentos so bons. Chegaram divisa da pastagem. Olvia parou e descansou os braos na cerca. Quanto tempo viveu na frica? Sei apenas que saiu daqui h quinze anos e desde ento seu pai nunca mais o viu.

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Alex apoiou os cotovelos na grade e ficou observando a vista. Como no estivesse olhando para ela, Olvia achou-se livre para examin-lo. Notou que volta dos olhos havia uma mancha branca onde o sol ardente no queimara. Ele era de tez morena, o que contrastava com seus cabelos loiros; tinha as sobrancelhas muito bem delineadas e as pestanas espessas e descoradas nas pontas. Seu nariz era reto, a boca bem formada, de lbios cheios e incrivelmente sensuais. No o achou bonito, mas alguma coisa a atraa nele. Estava to absorta em seus pensamentos que nem notou que ele havia se virado para ela e a olhava intensamente. Assustou-se ao ouvi-lo perguntar: Por que se casou com Henry, Liv? No posso acreditar que ele tivesse sido o nico que cruzou o seu caminho. No existem muitos homens como o seu pai. Vamos descer at o rio? Se tivermos sorte voc poder ver muitos gansos selvagens na sebe. No mude de assunto! Alex agarrou seu brao com fora, para impedir que o erguesse. O que eu quis dizer que voc uma bela mulher e no pode ter ficado desesperada para arranjar algum apropriado! Que modo de se expressar! exclamou Olvia, com a respirao acelerada. Sei que no acredita, mas meus motivos para casar com seu pai pouco tm a ver com a herana de seus bens! Ele a observou por um momento, e em seguida disse asperamente: Tem razo, no acredito nisso. No est querendo me dizer que se apaixonou pelo velho, no ? perguntou, embora em sua voz houvesse uma leve dvida, como se no estivesse, certo. No. Olvia recusou-se a dar-lhe aquela satisfao, embora tivesse sido mais fcil para ela. No, eu no o amava, e, para ser sincera, odiava-o! E agora, podemos continuar? Ficou satisfeita ao v-lo espantad o, mas era bastante inteligente para compreender que, aps aquele primeiro choque, podia esperar uma reao mais violenta. Para ele, seria perfeitamente satisfatrio manifestar sua averso pelo pai, mas ouvi-la de uma outra pessoa, era uma coisa completamente diferente. Entretanto, mais uma vez ele a deixou confusa ao largar seu pulso e saltar a cerca, pulando no capinzal alagadio. Ficou esperando por ela, que, com uma certa apreenso, tambm saltou, porm recusou a mo que ele lhe oferecia, caindo cautelosamente no capim enlameado. Conte-me o que fazia antes de casar-se disse Alex, enquanto caminhavam na direo do rio. Era modelo ou algo assim? Ou simplesmente uma secretria? Isso importa? Olvia enfiou as mos nos bolsos do casaco. Acha que vai nevar? No sei como esses cordeiros vivem neste clima. Usam casacos como este aqui observou Alex laconicamente. Apanhou uma pedra e atirou na gua, onde ela descreveu uma srie de

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crculos. Fazer uma pedra deslizar sobre a gua... costumava brincar disto quando era uma menina? Durante toda a minha vida, vivi sempre em Londres, at casar-me. No havia muitos lugares onde pudssemos brincar. Apenas uma pracinha embaixo dos apartamentos, e de vez em quando minha me me levava ao parque. Mas no permitia que eu fosse sozinha ou com outras crianas. Suspirou, sem pensar realmente que suas palavras pudessem ser reveladoras. Ela era muito protetora. Protetora... ou possessiva? perguntou profundamente, e Olvia se censurou por ter falado tanto. Alex, olhando-a

De qualquer modo, agora est morta respondeu, esperando que aquilo encerrasse o assunto. Fez um gesto na direo de uma casa de madeira num ponto distante margem do rio. Lembra-se do abrigo dos barcos? Seu pai me disse que um dia esteve ocupado, mas no nos ltimos anos. No. Alex pareceu examinar o exterior da construo com um olhar pensativo. Claro! Lembro-me agora. Como poderia esquecer? O que quer dizer com isso? Que significado poderia ter para voc? Era nele que guardava seu bote? Suponho que Henry o vendeu depois que voc partiu. O barco afundou declarou ele, e afastou-se abruptamente. Vamos voltar agora. Preciso dar alguns telefonemas. Olvia ficou intrigada, mas no podia pedir-lhe uma explicao. Evidentemente, o abrigo de barcos estava relacionado com o pai dele e ele no tinha vontade de reviver o passado de hostilidade. Durante quase uma hora permaneceram polidos um com o outro, o que era um recorde, mas assim mesmo ela gostaria de saber no que Alex estaria pensando. Uma vez em casa, ele tornou a ser a mesma criatura antiptica, atirando o casaco do pai sobre uma arca no vestbulo e dirigindo-se para o escritrio com uma arrogncia detestvel. No se importa que eu faa meus telefonemas de l, no ? perguntou a Olvia quando ela parou, hesitante, no nvel superior, com as mos nos bolsos do casaco. O tom de sua voz era provocante, como se quisesse que ela o desafiasse; mas Olvia dominou a indignao e perguntou: Por que no? No quer saber para quem vou telefonar? insistiu ele, caoando de sua indiferena. No fica perturbada ao pensar que posso descobrir alguns aliados, alguns caras da diretoria que julguem preconceituosamente o fato de Henry Gantry ter desposado uma adolescente? O velho devia estar senil, e com um endosso adequado seria possvel provar isso! O que falso! Olvia indignou-se. Seu pai esteve em juzo perfeito at o fim. No sei como pode sugerir uma coisa densas! Ele era seu pai!

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Toquei na corda sensvel? Quer-me parecer que, para algum que ainda h pouco declarou que o odiava, voc incrivelmente rpida para vir em defesa dele. E voc no tem nenhuma sensibilidade, meu Deus! Ele foi enterrado ontem; no podia pelo menos mostrar um pouco de respeito. Por que deveria? perguntou Alex, indiferente. Ele jamais respeitou algum, muito menos eu. A no ser que voc saiba de algo em contrrio... Olvia virou-se para subir a escada. Em cada discusso, saa vencida e a cada momento estava prestes a dizer-lhe o que queria fazer. Alex a fazia retroceder sempre para uma posio de defesa. A propsito disse ele, com o p no segundo degrau e o brao apoiado no joelho , voc ainda no disse qual o carro que posso usar, e como pretendo sair aps ter feito meus telefonemas, gostaria que se decidisse. Eu nada lhe disse, porque ainda no pensei no assunto. Sugiro que arranje um por sua prpria conta. Existem muitas revendedoras em Chalcott. Muito bem! disse ele laconicamente. Ficou olhando para ela enquanto subia, com seus olhos enigmticos por entre os clios espessos. Olvia, involuntariamente, retardava os passos, sem poder evitar a sensao desagradvel que lhe causava aquela proximidade, uma reao instintiva, porm consciente, de sua sensualidade. Ele era o homem mais perturbador que j conhecera e a percepo de que tambm o atraa foi como um soco inesperado. Vacilou e agarrou-se no corrimo, pensando que devia estar fora de seu juzo perfeito, ou ento como ele a acusara , desesperada para atrair as atenes. Mas uma coa era certa, quaisquer que fossem os impedimentos, Alex era o nico homem que jamais seria seu.

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CAPTULO V
Deve estar louca, sra. Gantry! Olvia encontrava-se sentada no escritrio de Francis Kennedy, no vigsimo segundo andar do Edifcio Gantry. De sua cadeira, avistava a cidade espalhada l embaixo. O nico andar em cima daquele era o da cobertura, onde Henry costumava ter conversas mais informais com seus colegas de negcios e onde, de vez em quando, dava recepes mais ntimas para os executivos e ilustres visitantes. O escritrio de Henry se comunicava com o de Francis. Era uma sala espaosa, toda de lambris, com um retrato imenso de Henry por cima do aparador da lareira. Igual ao outro, tinha janelas largas que davam para a rua Curzon e, mais distante, o Hyde Park. Contudo, Olvia ainda se sentia intimidada diante daquele ar de austera suntuosidade. A sala de Francis era diferente, mais clara e sem aqueles lambris de carvalho. Nas paredes, viam-se penduradas gravuras de Aston Martins e Lanchesters e um modelo T-Ford, que demonstrava o interesse dele por carros na dcada de 1920. Todavia, naquele momento, o rosto de Francis estava to rgido e solene, quanto as paredes da sala de Henry Gantry. Fazia uma semana que Henry fora enterrado e uma semana que Alex Gantry entrara em sua vida, e Olvia desejava poder sentir-se mais capaz de manter a sua deciso. De nada adiantara o resfriado que a jogara na cama, dois dias depois da chegada de Alex. Julgava que comeara no dia do enterro, beira do tmulo, quando havia sentido arrepios e parecia gelada. Embora fosse uma coisa trivial, o resfriado a obrigara a ficar acamada durante vrios dias e s podia presumir que a sra. Winters tinha razo ao dizer que ela se excedera. Recusava-se a aceitar a idia de que Alex fora o causador de sua exausto. A presena dele havia, complicado a situao, mas teria que aprender a viver com ela. E tambm no queria acreditar que a fragilidade de seu. corpo pudesse contribuir de qualquer modo para aquele momento de fraqueza, quando se sentira involuntariamente atrada para ele. Dizia a si mesma que aquilo fora uma coisa efmera, a percepo da fora e virilidade de Alex captada por s^eu subconsciente. Desprezava-o como pessoa, devido sua insensibilidade e arrogncia e havia momentos como aquele em que, meio relutante, desejava no ter jamais imaginado aquele meio de contestar os ltimos desejos de seu marido. Desde a ltima vez, quando ele lhe pedira o carro, no o tinha l visto mais. De acordo com Mary, cujo faro para as fofocas era por ela explorado vergonhosamente, Alex passara pouco tempo em casa, mas houvera muitos telefonemas para ele, e eram esses telefonemas que interessavam a Olvia. Ficara um tanto frustrada ao saber que pessoas como Barry Freeman e Sean

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Barrett tinham retribudo as chamadas de Alex, mas consolara-se dizendo que esses homens o conheciam desde que nascera e era natural que tivessem afeio pelo filho de Henry Gantry. No julgava, porm, que qualquer um dos dois aprovasse seu plano, que poderia desacreditar o nome de Henry. Uma mulher chamada Missy o chamara duas vezes e Mary relatara este fato com ares conspiradores. Foi at engraad o, pois, naquele momento, eu estava no vestbulo e atendi o telefone. Ela ento perguntou, num tom de voz muito sexy: "Por favor, poderia falar com o sr. Gantry?" E da? observou Olvia, um tanto impaciente. O que havia de engraado nisso? Bem... Mary deu mais nfase sua histria. Eu respondi que no momento ele no estava e ela exclamou: "Droga!", ou algo assim, dizendo em seguida: "Diga a Leon que eu telefonei!" Imagine s! Deve ter tantos namorados que at confunde os nomes! Olvia ficara intrigada ao tomar conhecimento desse fato, mas depois chegou concluso de que Leon podia ser um apelido. Sabe-se l como uma mulher pode chamar um homem no auge de sua paixo? Contudo, irritara-se ao ver que Alex no perdera tempo para encontrar companhias femininas. Sra. Gantry, est me ouvindo? A voz decepcionada de Francis chegou a seus ouvidos e, um tanto envergonhada, Olvia esforou-se por concentrar-se. Desculpe, Francis replicou, alisando as luvas entre os dedos. Lastimo no ter ouvido o que disse. Pode repetir? No posso crer que queira continuar com tudo isso, sra. Gantry. Francis olhou para ela com expresso splice. Certamente deve haver um outro meio! D a Alex Gantry o dinheiro que me ofereceu; pague-o e mande-o embora! Com o tempo, no se arrepender por ter feito isto. E a Companhia Gantry prosseguiria sem levar isso em conta! E to importante? Sim, . Olvia levantou-se e foi at a janela. Estava muito elegante, com seu manto de vison e o colar de prolas. Esmerara-se na toalete para vir ao escritrio, pois sabia que seria o alvo de uma curiosidade intensa desde o minuto em que entrasse no prdio. Casei-me com Henry para me vingar. Julga que tenho qualquer preferncia sobre a forma dessa vingana? Francis tambm se ergueu, colocando-se ao lado da escrivaninha. A senhora no se importa com o fato de ser Alex Gantry quem lucre com essa vingana? Afinal, ele o filho de Henry. Deseja realmente entregarlhe tudo isso numa bandeja? No tente alterar minha idia, Francis.

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Por que no? O tom de voz agora era irnico. O que tenho a perder? Olvia olhou-o de esguelha e de repente percebeu uma certa tenso em seu rosto, uma certa amargura em sua expresso. S ento lhe ocorreu o que poderia estar se passando com ele. Francis! exclamou quase inaudivelmente, e ele inclinou a cabea, um tanto pesaroso por ela ter percebido seu pensamento. Oh, Francis... no sei o que dizer. No diga nada replicou ele baixinho. Fico surpreso por no ter descoberto antes os meus sentimentos. Voc est se subestimando. assimilar aquela nova situao. Jamais ela algo mais do que um interesse de uma outra complicao. Francis... no Olvia precisava de tempo para imaginaria que Francis sentisse por negcios, e isto agora representava creio que...

Por favor, no diga nada agora. Sei que demasiadamente cedo; compreendo que tem outras preocupaes. Queria apenas que soubesse que no est sozinha nisso tudo. Oh, Francis... Seus dedos tocaram no brao dele carinhosamente. to bom saber que pelo menos posso confiar em uma pessoa. Estou to... confusa! Ele colocou a mo sobre seus dedos e apertou-os por um instante. Em seguida, conduziu-a delicadamente at a escrivaninha. Agora fale-me de Alex. Conte-me tudo a respeito dele. Julgo que, antes de conceder-lhe alguma autoridade, deveramos descobrir o que ele esteve fazendo nestes ltimos quinze anos. Olvia hesitou. Sei que passou algum tempo em Tsaba e isto tudo. Participou de uma companhia de minerao em sociedade com um outro homem. Infelizmente, o scio morreu e deve ter sido por isto que Alex voltou Inglaterra. Segundo entendi, Cosgrove mandou cham-lo. Sim. Creio que Adam informou-o a respeito da morte de Henry. Mas, de acordo com o que Alex me contou, ele j havia decidido voltar. Compreendo. E ele tem planos? Isto , j lhe falou sobre o que pretende fazer? No creio que ele iria me contar qualquer coisa respondeu Olvia simplesmente. Na verdade, ele deve me odiar. Pois no foi essa a minha impresso. Ela se aborreceu ao sentir que corava.

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Foi voc quem quis acreditar nisso! Francis, voc no pode acreditar sinceramente que eu tenha alguma coisa com Alex Gantry! Espero que no. Garanto-lhe que s sinto desprezo por ele e pelo modo como se comportou. Desde aquele dia, no o vi mais. Como sabe, no passei bem... Tive um resfriado e fiquei no quarto. No falei mais com ele desde aquela manh. Francis ergueu a mo, num gesto de confiana. Acredito, acredito. No precisava se justificar. Refletiu um instante e continuou: Na prxima tera-feira haver reunio da diretoria. A senhora no precisar participar, mas sugiro que me deixe comparecer como seu representante, a fim de ganharmos algum tempo para essa nomeao. O que acha? E possvel fazer isso? Tentarei. Posso explicar que esteve doente, est esgotada e que seu comparecimento reunio era muito prematuro, aps a morte de Henry. Certamente eles se sensibilizaro. E por que no? Afinal, no que diz respeito a eles, seria apenas uma formalidade. Tero certeza de que a senhora ouvir seus conselhos quando chegar o momento. Acho que isso est timo. Tudo bem disse Francis, sorrindo. cafezinho? Ou quer que a leve para almoar? E agora, que tal um

Aceito o caf concordou Olvia serenamente. Enquanto ele foi falar com sua secretria, ela arrumou o coque com mos nervosas. O escritrio estava muito tranqilo. O andar era bem alto e, assim, o rudo do movimento das ruas e do trnsito no passava atravs das janelas de vidros duplos. O silncio era tanto que ela chegava a ouvir o tique-taque do relgio numa prateleira. Era um prdio muito grande e Olvia, pensativa, procurava imaginar quantas pessoas dependeriam de Gantry para sobreviver. Esperava no ser causadora de algumas, delas serem despedidas. Esta jamais fora a sua inteno, embora muitos dos leais empregados de seu pai tivessem perdido seus empregos, quando ele fora falncia por causa da ambio de Henry. Tudo o que desejava fazer era eliminar a lembrana viva daquela ambio e, caso isto fosse impossvel, entregar o controle de tudo ao nico homem que Henry resolvera deserdar. Francis voltou, mas no estava sozinho. Sean Barrett e Alex Gantry vieram com ele. Sean era um homem de quase sessenta anos, que trabalhava na companhia h quarenta. Era forte, de ombros largos e ultimamente comeara a engordar, chegando mesmo a criar uma bar-riguinha. Olvia mal o conhecia, mas sabia que Henry o tinha em alta considerao e que habitualmente ele contava com o apoio do presidente da companhia.

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Como est passand o, Olvia? cumprimentou-a ele, pegando sua mo e apertando-a com entusiasmo. Posso dizer-lhe que um colrio para nossos olhos nesta manh nublada! realmente um prazer ver tanta beleza neste ambiente inspido! Ela foi forada a sorrir, mas seus olhos se desviaram automaticamente para o homem por trs de Sean Barrett. Alex Gantry parecia muito confiante e sofisticad o, com um terno elegante de casemira cinza-escura, bem diferente daquela criatura selvagem que invadira a sua biblioteca. A expresso zombeteira originou o constrangimento em Olvia, que olhou para Francis, sentindo-se perdida e ansiosa por uma explicao. Seu... aquela palavra Gantry disse entrava na sala enteado evidentemente Francis tinha dificuldade em falar veio cumprimentar alguns de seus antigos amigos na ele, com uma certa dureza, no momento em que a secretria com a bandeja do caf.

Sim, isto mesmo observou Sean Barrett, dando um passo para trs, a fim de colocar o brao nos ombros de Alex. Ns o conhecemos desde que era um guri, sempre participando de uma ou outra enrascada. Devo admitir que melhorou com a idade, Mal o reconheci! Quinze anos representam muito tempo replicou Alex secamente, enquanto se aproximava da cadeira de Olvia. Ignorou sua expresso tensa e agachou-se a seu lado, pegando uma das mos esguias, que repousavam no colo. Sinto-me satisfeito ao ver que est melhor murmurou, e os olhos escuros brilharam ao notar sua indignao. Fiquei muito preocupado com voc. Estou certa disso, pensou Olvia, irritada, puxando a mo e desejando ter coragem para dizer o que pensava em voz alta. Em vez disso, murmurou algumas palavras educadas e Alex resolveu sentar-se em uma cadeira, a poucos passos dela. Ficou to perto que, ao cruzar a perna, a ponta de seu p bateu na perna dela, que afastou-a depressa, sentando-se muito reta e com joelhos juntos, numa atitude de repulsa. Ela percebeu a expresso irnica dele e compreendeu que ele achava sua reao irrisria. Ficou sem saber se Francis notara o que acontecera no espao de alguns segundos. A presena de Alex ao lado de sua cadeira a deixava furiosa, e certamente Francis era capaz de perceber o quanto ele a irritava. O pior de tudo era sentir-se culpada por aquelas sensaes que ele provocava e que ela no sabia explicar e no conseguia controlar. Felizmente, Sean Barrett no percebera nada naquela preocupao de Alex por sua madrasta. Estou realmente surpreso por ter vindo ao escritrio, Olvia, pois Alex acabou de contar-me que no se sentiu bem desde o dia do enterro. Foi apenas um resfriado, sr. Barrett, forte, porm nada de grave. Tenho me sentido um pouco cansada, ultimamente. Tudo ocorreu to subitamente!

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Deve ter sido de fato muito cansativo disse Sean, muito solcito. Mas fico satisfeito ao ver que j melhorou. Contaremos com a sua presena na reunio da diretoria, na tera-feira? Existem um ou dois assuntos que precisam de sua aprovao. Olvia olhou desesperada para Francis, interveno, mas foi Alex quem defendeu sua causa. suplicando-lhe uma

No acha que est sendo um pou co prematuro, Sean? Liv mal teve tempo para pensar em sua situao. Eu, em seu lugar, insistiria num relatrio detalhado a respeito dos diversos aspectos das operaes da companhia e em uma auditoria extraordinria. A risadinha de Sean foi nervosa. Mas, Alex, isso completamente desnecessrio! Por que Olvia haveria de querer essas informaes? De que lhe serviriam? evidente que ela nunca poderia pensar em tomar o lugar de Henry, pois nem ele esperaria que o fizesse e nem desejaria. No seria mais simples se deixssemos a parte econmica da companhia para algum que possa entend-la e que, periodicamente, fornea a Olvia um relatrio do movimento, caso ela demonstre estar interessada no assunto? Voc no tem medo de abrir esses livros, no , Sean? perguntou Alex, no mesmo tom de voz amvel. Mas claro que no! E voc deveria procurar se informar melhor, antes de fazer tal pergunta. Acho que posso fornecer sra. Gantry todas as informaes de que ela precisa atalhou Francis. A senhora est de acordo? J discutimos esse assunto minuciosamente. Seus olhos encontraram-se com os dela, enviando-lhe uma mensagem inequvoca. Mas Olvia preferiu ignorar o conselho. Compreendeu que Alex tinha seus prprios motivos para adiar o encontro dela com a diretoria, mas a idia do relatrio pareceu-lhe interessante. Levaria algum tempo para ser preparado, portanto aliviaria a necessidade de ela mentir sobre seu estado de sade. Acho... creio que Alex tem razo arriscou-se a dizer. Quando Henry estava vivo, no me interessei muito pelos negcios, mas estou disposta a fazer esse esforo. Certamente o senhor no faz nenhuma objeo, sr. Barrett. Apreciaria muito a sua cooperao. Sean fez um movimento com os ombros largos que se assemelhou a um gesto de derrota. evidente que ter minha cooperao em todos os assuntos, Olvia replicou ele laconicamente. Mas levar alguns dias para que esse relatrio seja elaborado. Est bem, disponho de tempo disse Olvia, respirando mais livremente.

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timo! Assim dizendo, Sean dirigiu-se para a porta. No vem, Alex? Como parece j ter realizado seu objetivo, acho que pode oferecer-me um drinque, no ? Encantado replicou Alex indolentemente, afastando-se da escrivaninha. Eu a verei mais tarde, Liv. Tenho algo a discutir com voc. Olvia ergueu os olhos, mas evitou encar-lo e s depois dele ter fechado a porta que ousou olhar para Francis. Muito bem... pelo menos isto nos d algum tempo para respirar. Ele sacudiu a cabea. No confio em Gantry. Ele tem qualquer inteno oculta. Preferiria tratar desse assunto ao nosso modo. Mas, Francis, o que Alex pode fazer contra mim, se estou disposta a nome-lo presidente da companhia? Francis sentou-se sua escrivaninha e, puxando a bandeja, serviu duas xcaras de caf. Quem sabe o que Alex Gantry pode fazer? perguntou, oferecendo uma delas a Olvia. Voc deve ter notado a reao de Sean quando Alex fez aquela sugesto. Como voc pretende indicar o nome dele ao resto da diretoria, quando o prprio tio praticamente o repudiou? O tio?! Olvia olhou-o, espantada. Sean Barrett tio de Alex? A irm de Sean foi a primeira mulher de Henry explicou Francis pacientemente. Ele no lhe contou? No. Nunca falamos a respeito da famlia. Pois verdade. Elise Barrett casou-se com Henry Gantry em 1949. Alex nasceu no ano seguinte. Olvia estava francamente admirada. Na situao de Sean, ela duvidava que tivesse sido to educado com a segunda esposa de seu cunhado. A diplomacia no mundo dos negcios era algo que a deixava espantada e este era mais um exemplo do poder que Henry exercera. De qualquer modo continuou Francis, bebendo seu caf , eu pensaria muito cuidadosamente antes de tomar uma deciso a esse respeito. Quero dizer, tem alguma idia de quanto tempo isto pode levar? E isso importa? Olvia percebeu que a antipatia dele por Alex Gantry igualava-se sua e, mais do que depressa, tentou tranqiliz-lo. Acontea o que acontecer, no me esquecerei de sua bondade, Francis. Voc no sair prejudicado, isso eu garanto. Vinte minutos depois, Olvia j se retirara e descia num dos elevadores com algumas das moas do departamento de datilografia, que deviam estar indo almoar na lanchonete. Surpreendeu-se ao ouvir uma delas murmurar o nome de Alex Gantry. Evidentemente, ignoravam quem ela fosse, o que era

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natural, pois s estivera nos escritrios da companhia duas vezes, durante seus seis meses de casada. Voc o viu? Francamente, no parece nada com o pai, disse uma delas, em voz baixa. Era uma moreninha bonita, observou Olvia com o canto do olho, e as outras duas eram loiras. Ningum, mas ningum mesmo, desejaria ser igual ao sr. Gantry! disse, rind o, uma das loiras. Ouvi dizer que Alex s voltou porque o pai morreu. Psiu! Um aviso sussurrado e por alguns segundos Olvia no conseguiu escutar o que diziam. Mas, ouvindo uma palavra daqui e outra dali, descobriu o motivo da curiosidade das moas. Quero dizer... mais moa do que ele... o que acha? O que voc deve pensar? Olvia corou ao sair do elevador e ficou aliviada porque as moas continuariam at o subsolo. O porteiro abriu a porta para ela e desejou-lhe um bom-dia. Txi, "madame"? O tom de voz era inconfundvel e Olvia saiu de seus devaneios, deparando-se com Alex, que estava com um sorriso nos lbios. No, obrigada recusou imediatamente, olhando de propsito para o Rolls Royce, que saa da garagem com Forsyth na direo. Francis devia ter telefonado para a garagem no mesmo instante em que ela sara de seu escritrio. Pois uma pena! observou Alex, continuando a segui-la. Eu disse a Forsyth que voc no precisaria dele e que eu a levaria para casa. Voc fez o qu? exclamou Olvia, enquanto observava que o seu motorista estava indo embora. Parou e olhou para Alex, mas ele no ligou e nem pareceu arrepender-se, ante seu olhar indignado. Mandei Forsyth para casa, como voc est vendo! tornou a repetir, tirando as mos dos bolsos de seu casaco de couro, que devia ser novo, pois Henry nunca tivera um artigo daqueles. Pensei que poderamos almoar juntos antes de mostrar-lhe o carro que comprei. Voc deve ter perdido o juzo exclamou Olvia, irritada e frustrada ao imaginar Forsyth voltando para casa sem ela. Ao mesmo tempo, no ntimo, achava agradvel aceitar a carona de Alex, mas disse: Oua, no acho isso nada engraado. E est muito frio para ficarmos aqui parados. Concordo. Portanto, almoce comigo e prometo-lhe que a levarei para casa logo em seguida. No podemos pelo menos fingir que temos alguma coisa em comum? No tenho nada em comum com voc!

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No mesmo? Os olhos dele fixaram-se insinuantes, sobre a sua boca. Vamos, Liv, no queira combater-me. Talvez no goste das armas que posso usar como desforra. Voc no... No o qu? Beij-la bem em frente de Barnes, o nosso porteiro tagarela, ou de uma meia dzia de garotas fofoqueiras do escritrio? No me tente, Liv, talvez pudesse gostar. Eu o odeio, Alex Gantry! disse ela, ofegante. Pelo menos essa uma emoo saudvel. Agora vamos tomar um txi para ir ao restaurante Marianis, onde poder contar-me por que estava to corada quando saiu do edifcio. Completamente confusa, Olvia sentiu que a conversa deles estava mesmo sendo observada e um rpido olhar confirmou a sua impresso. Chame um txi concordou, entre dentes, e, viu-o erguer a mo. O carro parou imediatamente ao lado deles e Olvia desconfiou que j devia estar esperando. Com um gesto educado, Alex abriu a porta para ela, que entrou procurando sentar-se no canto. Antes de subir, ele trocou algumas palavras com o motorista e, ao sentar-se, esticou as pernas e procurou manter a distncia entre eles. Ficou admirando o trnsito, com os olhos semicerrados e uma expresso pensativa. O Marianis era um restaurante em Piccadilly. Jamais estivera ali, pois no era o tipo de lugar que Henry aprovaria, preferindo a elegncia do Ritz, que ficava um pouco mais adiante. Admirou-se ao ver que Alex conhecia aquele lugar, que abrira apenas h cerca de sete anos. Ao entrarem, ele deu-lhe a impresso de j estar familiarizado com aquele local. Enquanto tirava o manto e se olhava no espelho, Alex falou com o maitre que lhes arranjou uma mesa a um canto. Simptico, no acha? perguntou ele ao sentar-se num banco a seu lado. Mariani um velho amigo. Geralmente venho aqui pelo menos uma vez, quando estou em Londres. Pensei que tivesse vivido em Tsaba nestes ltimos oito anos. Este restaurante no est funcionando h tanto tempo. Eu no era um prisioneiro e no me recordo de ter lhe dito que nunca mais vim Inglaterra. E nunca foi visitar seu pai! Ela suspirou. melhor deixarmos esse assunto de lado. No a trouxe aqui para comearmos uma discusso sobre qualquer relacionamento meu com seu marido. Queria falar com voc fora daquele ambiente enjoativo da casa dele. Posso oferecer-lhe um drinque? O que prefere tomar? Um Martini, um sherry ou o qu?

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Ela hesitou, mas, pensando que seria estpido ficar ali sentada sem tomar alguma coisa, disse: Um Martini, com gelo e soda. Enquanto ele encomendava as bebidas, Olvia lanou um olhar sua volta. Embora o local no fosse grande, era muito bem freqentado. Apreensiva, imaginou se haveria algum observando-os. O restaurante era discretamente iluminado e parecia o tipo de lugar prprio para marcar-se ,um encontro. Quando o garom trouxe o Martini e o usque de Alex, ele lhe disse: Voc agora parece menos hostil. O que foi que Kennedy lhe disse aps eu ter sado? Acho que ele no ficou muito satisfeito ao perceber que voc apoiou a minha idia. No o apoiei! replicou ela, virando o copo entre as palmas das mos. Simplesmente concordei que nos dessem um relatrio... um tempo para respirar. Mas Kennedy no concordou. Ele no concordou nem discordou. Ele faz o que voc manda, certo? Olvia corou ante aquela pergunta irnica. Francis ... um amigo. Tem certeza? Voc no compreende... Nem voc. Olvia desviou os olhos daquele rosto zombador. Era impossvel uma discusso com Alex; ele no confiava nela. E, quanto a ela, depois de Francis ter-lhe dito aquelas coisas, tinha ainda menos motivos para acreditar nele. A situao estava se tornando impossvel, agora que admitira sua atrao por ele. Pelo menos conte-me o que ele disse para que ficasse assim perturbada pediu-lhe ele, e Olvia o olhou completamente confusa. Ele... isto , Francis, no disse nada. Ento algum deve ter dito. E se no foi Kennedy, gostaria de saber quem. No foi ningum! interrompeu-o ela, veementemente. J lhe disse que ningum falou comigo. Acho que esse frio... Ah! Comeo a compreender! Alex brincava com o copo e esboou um sorriso irnico ao notar sua confuso. Ento no foi por lhe terem dito alguma coisa, mas por ter ouvido por acaso. De quem? Onde? No elevador? A percepo dele era enervante, mas Olvia se recusou a dar-lhe satisfao. Ele sacudiu os ombros e acrescentou; Presumo que esteja relacionado com

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ns dois. A minha presena l na companhia causou alvoroo, e imagino que o nosso relacionamento tenha sido mal interpretado. muita pretenso de sua parte! exclamou ela, em voz baixa e irritada. Duvido que a sua chegada tenha causado mais do que um comentrio sem importncia. Viu-o erguer um dos ombros, num gesto estranhamente atraente, e desviou os olhos para seu copo, ao experimentar de novo aquela sensao esquisita formigar em sua pele. A chegada do garom para tomar os pedidos foi um alvio e, enquanto Alex ouvia as sugestes, ela lutava por controlar suas emoes. Aquele homem era o filho de Henry e ela no amara seu pai. Como agora poderia sentir tais emoes ao lado dele? Ao mesmo tempo, Olvia sabia que eram sentimentos que ela no podia controlar. Que tal abacate? perguntou Alex. Pareceu a ela incrivelmente difcil concentrar-se no pedido da entrada, quando seus sentidos estavam sendo despertados para coisas to diferentes... O qu? Abacate? Ela umedeceu os lbios secos. Sim... pareceme bem. ... e um fil? perguntou ele logo em seguida, olhando para ela. No muito mal passado concordou, e ele desviou o olhar. O garom tomou o pedido e Alex virou-se para ela, perguntando: O que ? Alguma coisa a est preocupando? este... Martini, est um pouquinho forte. Alex pareceu ctico, mas no insistiu. Descansou os cotovelos na mesa e, olhando de esguelha para ela, quis saber: Por que esteve me evitando? No estive respondeu Olvia instantaneamente, mas Alex desta vez no abandonaria o assunto. E como chama isso? Estive doente. Apenas resfriada, foi o que a sra. Winters me contou. Ento deve saber que o mdico mandou que eu ficasse de repouso. Muito conveniente! Ela procurou falar de um modo mais persuasivo. Estive doente. Suponho que tenha sido em conseqncia da morte de seu pai. Muita tenso... Vindo de algum que o odiava?

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Ela sabia que devia esperar por aquilo. Alex Gantry no era o tipo de homem a quem se pudesse fazer uma tal declarao sem que ele exigisse uma explicao. H uma semana poderia d-la, mas no agora. A morte evasivamente. de qualquer pessoa sempre dolorosa disse

S quero saber o que a levou a odi-lo. Acho que isso no da sua conta. Ao contrrio. Sou o filho dele e tenho o direito de saber o que aconteceu para que mudasse com relao a ele. Eu no... Parou de repente, ao reconhecer que quase se trara. Eu no mudei para com ele. Seu pai no... sabia. Que voc o odiava? Alex afastou da testa uma mecha de cabelos. Perdoe-me, mas sou um camarada muito simples e no sei de que voc est falando. E no precisa replicou Olvia calmamente. Olhe, creio que a nossa entrada de abacate. Um garom comeou a servi-los e outro trouxe uma garrafa de vinho tinto. Era um clarete delicioso, no seco demais e numa temperatura adequada. Olvia aproveitou para fazer um comentrio sobre o vinho, evitando assim que ele insistisse naquelas perguntas. Contudo, quando os dois garons se afastaram, ele tornou a perguntar: E o que aconteceu? Chegou mais perto de Olvia no banco e a sua coxa roou na dela. Ela o olhou indignada. Mas ele continuou: No quer falar sobre isso? Quem sabe voc se decepcionou ao perceber que o velho iria exigir a sua libra de carne! No sei o que voc... Ora, ora, no fique acanhada. No me admira que ache Kennedy to atraente. Acho mesmo que ele foi a nica compensao que voc recebeu. Voc ... desprezvel! Por qu? S por dizer a verdade? Porque sinto nuseas s ao pensar em voc indo para a cama com um velho que quase podia ser seu av?! Devia estar completamente desesperada, tudo o que posso dizer. Seu... bastardo! Os olhos dele se tornaram brilhantes de raiva. No me provoque, Liv. Neste momento, estou to indignado que poderia faz-la pagar por essas palavras! Olvia sufocou um soluo. Por qu? Porque so verdadeiras? perguntou ela, com escrnio, e Alex cravou-lhe um olhar fulminante.

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Eu a avisei disse, desviando o olhar para sua boca. Tal pai tal filho, no o que dizem? No seja ridculo... Vamos descobrir? perguntou, colocando a mo em sua nuca e puxando-a para beijar-lhe a boca. Os lbios dele tinham o sabor do vinho, quentes, macios e sensuais. Desta vez Alex parecia outro homem. Capaz inclusive de deixar vir tona seu desejo. Pelo espao de um segundo, ela ficou demasiadamente abalada para resistir, e pde sentir aqueles lbios nos seus, induzindo-os a se abrirem, procurando a doura mida dentro deles. Logo depois, o horror do que estava fazendo trouxe-a de volta realidade. No... murmurou contra os lbios dele, tentando se afastar, mas, a fora dele a mantinha imvel. Com a outra mo, Alex agarrara sua coxa, apertando-a com sensualidade e aprisionando-a contra o banco. Os conselhos dados por sua me para defender-se nessas circunstncias jorravam em seu crebro confuso, mas s as mos estavam livres e a idia de desferir nele um murro que pudesse machuc-lo causou-lhe um abalo. No podia fazer isso, devia apenas manter-se insensvel e rezar para que, naquela iluminao discreta do restaurante, ningum percebesse o que estava acontecendo. Quando finalmente a largou, Alex respirava ofegante e seu rosto estava mais plido por baixo do bronzeado de sua pele. Afastou o prato de abacate, bebeu um gole de vinho e tornou a encher o copo com a mo trmula. Creio que essa foi a prova disse finalmente, com voz spera e acusadora. Meu Deus, Liv, espera que eu acredite realmente que um homem de quase setenta anos pudesse satisfaz-la? Voc o enganou em todos os sentidos. Confesse! Enquanto ele se servia de vinho, Olvia aproveitara para controlar-se, e respondeu com uma calma absoluta, embora seus nervos estivessem tensos. No pretendo confessar-lhe nada, sr. Gantry! Pode acreditar no que quiser, mas o que no pode fazer conseguir que eu o odeie ainda mais. E agora, que tal abandonarmos esta tentativa frustrada de um convvio ameno e seguirmos nossos caminhos separados? No! Gritou ele, e ela se espantou quando seus dedos seguraramlhe o pulso, evitando que ela se erguesse. No, sra. Gantry, ainda no acabei. Como eu lhe disse no outro dia, meu pai pode ter-se casado com voc, mas estou aqui para fazer com que voc no desfrute o prazer de ser a sua viva!

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CAPTULO VI
Olvia estava comeando a acreditar que devia estar louca ao pensar em colocar Alex Gantry em uma posio de comando. Ele era desleal e completamente inescrupuloso e, embora o desculpasse pela amargura que manifestara ante os termos arbitrrios do testamento de seu pai, no podia perdoar seu comportamento para com ela. Que no a respeitava, era bvio. Ela mesma se sentia to inescrupulosa quanto ele, apesar de ter tentado resistir quele casamento. Mas duvidava que Alex acreditasse na verdade, caso viesse a lhe contar. De qualquer modo, no pensava em faz-lo. Havia limites para o sacrifcio que estava disposta a fazer, e, quanto mais conhecia Alex, mais compaixo sentia por seu pai. A situao era terrvel! Estava certo que tivesse decidido devolver a Alex o que lhe pertencia por direito, quando ele ainda era apenas um nome indefinido do passado. Mas agora, conhecendo-o em carne e osso e descobrindo seu modo de agir, as coisas mudaram de aspecto. Apesar de suas boas intenses, Olvia abismavase ao ver que ele sabia como explorar suas fraquezas. Receava pensar no que aconteceria se continuasse a viver naquela casa. Mais cedo ou mais tarde, Alex julgaria que ela estava sob seu controle, assim como a Companhia Gantry, e isto era uma coisa que no permitiria. Mas como evit-lo, se seu prprio corpo a traa, cada vez que Alex a tocava? Se ao menos eu fosse mais experiente!, pensou ao lembrar-se de outros namoros no passado, que nunca tinham ido alm das carcias habituais dentro de um carro estacionado. O sexo era algo que jamais lhe despertara grande curiosidade. Chegava mesmo a se divertir quando algum rapaz tentava excit-la s apalpadelas, e a sua risada fora sempre uma forma adequada para se proteger. Passara o tempo de estudante sem desejar nenhum compromisso mais srio e ao aceitar o casamento com Henry, fizerao certa de que seria incapaz de ter relaes sexuais com ele. Sempre achou que podia dominar o prprio corpo, na hora em que quisesse. Como se enganara! Desde o momento em que conhecera Alex, lutava contra a atrao e, embora no fosse to ingnua a ponto de pensar que o que sentia por ele fosse amor, sabia que, quando ele a tocava, s desejava retribuir a suas carcias. Pensava em tudo isso ao voltar para Chalcott, sentada com Alex no Maserati cinzento que ele comprara. Irritada, observava que ele estava frio e confiante, ao. passo que ela sentia os nervos flor da pele e desprezava a si mesma pela percepo intensa que tinha daquele corpo esbelto e musculoso. Gostou do carro? perguntou ele de repente, o que a obrigou a olh-lo.

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E isso importa? disse ela, e olhou para seus dedos morenos e longos na direo. Deveria observou Alex, com indiferena. Pois foi voc quem pagou. Devo lembrar-me do quanto generosa quando nossas posies estiverem invertidas. O rosto de Olvia refletiu a sua incredulidade. Eu paguei? claro! Voc me disse para arranjar um carro, proprietrio da revendedora mostrou-se muito compreensivo. no foi? O

Como... se atreveu? Eu no me ofereci para pagar um carro para voc! Naturalmente, presumi... E naturalmente eu presumi que voc no desejaria ver seu enteado correndo por a num calhambeque qualquer. Vamos, Liv, concorde que um belo carro disse Alex imperturbvel ao ver seu rosto indignado. Como poderia oferecer-me para lev-la para casa num carro qualquer? No precisava que voc me levasse. Oh! Voc completamente destitudo de princpios! Decidiu perturbar tanto quanto puder! Eu a avisei. Por falar nisto, tem alguma objeo se eu convidar uma pessoa para passar uns dias em casa? Sim replicou Olvia irritada. Sim, fao objeo, e no imagine que pode usar minha casa como um albergue qualquer, para cada chupim que escolher para ser seu amigo! Mas uma amiga! replicou ele simplesmente, e Olvia explodiu: Voc no ousar levar uma namorada qualquer para casa! Meu Deus! Precisa ter muita coragem! Voc no s invadiu o meu lar, mas agora pretende levar sua amante... Ela no minha amante interrompeu-a Alex asperamente. apenas algum que conheo. Uma amiga, se prefere. Uma pessoa que eu gostaria que voc conhecesse. Pois no fao questo de conhecer qualquer uma de suas amigas! replicou Olvia, indignada demais para pensar com frieza. Para ser sincera, creio que seria melhor voc pensar em um outro lugar para se hospedar. Pode alugar um apartamento em meu nome, como fez com este carro. Voc realmente uma peste, Liv disse ele, mordendo os lbios desdenhosamente. O que h? De quem tem medo? A casa no bastante espaosa? No pretendo que essa situao dure indefinidamente, voc sabe disto. Olvia virou a cabea e olhou pela janela. Sua clera evaporou-se, deixando uma sensao de vazio. Ser que no podia manter uma atitude educada, mesmo que fosse apenas superficial? Como Alex dissera, a situao

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no se prolongaria relatrio...

indefinidamente

e,

quando

lhe

apresentassem

Desculpe disse afinal, sem olhar para ele e vendo com alvio que j estavam passando pelos subrbios de Chalcott. uma tolice continuarmos assim. No podemos pelo menos ser um pouco mais civilizados um com o outro? Em que termos? perguntou Alex, laconicamente. No compreendo o que est dizendo. O que est sugerindo? Que continuemos como antes? Eu... suponho que sim. E... Lilian? Lilian? Est se referindo sua... amiguinha? Claro! Alex desviou os olhos da estrada para encontrar seu olhar indignado. Voc me d licena para convid-la? Alex... Olvia suspirou. E ento? Ela inclinou a cabea e tirou as luvas com movimentos desajeitados. No lhe atraa a idia de ter uma mulher desconhecida em sua casa, mas talvez fosse a sua salvao. Certamente uma outra distrairia a ateno dele e ela poderia encarar aquele relacionamento de um modo mais objetivo. Quem ela? perguntou, sem olhar para Alex. Disse que se chama Lilian. Presumo que seja a moa que anda telefonando para voc. Alex riu baixinho. Quem foi que lhe contou? No se incomode em responder, posso adivinhar: a sra. Winters. Pois a mesma, sim. Mas... ela disse que era Missy, e no foi a sra. Winters, e sim Mary. Missy?! Alex pareceu estar se divertindo. Voc quer dizer... Miss Eve! Lilian Eve. Percebeu? Pois convide-a, se acha que deve! exclamou ela com raiva e permaneceu em silncio at chegarem casa. Naquela noite jantou com Alex. A mesa comprida da sala de jantar estava arrumada com velas perfumadas, cujas chamas refletiam um brilho dourado nos talheres de prata e nos copos de cristal. Olvia esmerara-se em sua toalete. Escolhera uma blusa de gola alta e uma saia longa, numa tentativa deliberada de manter a distncia entre eles, usando uma roupa formal. Contudo, no precisava ter se dado a esse incmodo. Alex estava pensativo e distante, dirigindo-lhe apenas as palavras necessrias, como se imerso num conflito ntimo. Olvia pde apreciar a

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elegante jaqueta de veludo verde que ia muito bem com aqueles cabelos claros e a pele bronzeada. Embora no quisesse, teve bastante tempo para admirar os cabelos roando no colarinho por trs de seu pescoo. Ao terminar o jantar, ele desculpou-se abruptamente e saiu da sala. Quando a sra. Winters serviu o caf na biblioteca, avisou-a de que o sr. Alex tinha sado. Julguei que ele ficasse esta noite, pois foi a primeira vez que a senhora desceu declarou, num ligeiro tom de censura. Em seguida disse que achava que ele devia ter ido visitar o sr. Cosgrove. Olvia ouviu aquilo ceticamente. Duvidava que Alex tivesse se retirado to cedo s para ir visitar Adam Cosgrove. Mas no quis discutir o assunto com a governanta; mal ela se retirou, procurou um livro e tentou ler. No dia seguinte, encontrou-se novamente sozinha. Alex desapareceu logo aps o caf da manh e, embora ela dissesse a si mesma que estava satisfeita quando ouviu o barulho do carro se afastando, sentiu curiosidade em saber para onde ele estaria indo. Teria ido ver a misteriosa "mm Eve" ou marcara realmente uma outra entrevista com Adam Cosgrove? No tinha meios de saber e quando chegou a hora de deitar-se ele ainda no voltara. Sua curiosidade deu lugar irritao. Na manh seguinte bem ced o, o telefone tocou enquanto tomava seu caf sozinha. Ao atend-lo, reconheceu a voz de Adam Cosgrove. a sra. Gantry? Oh, Olvia, espero no estar importunando-a a uma hora destas. Absolutamente! Ela sentiu-se curiosa, pois no imaginava o motivo daquele telefonema. A no ser que tivesse a ver algo com Alex! Alguma coisa errada? No, nada em absoluto. que estive pensando se poderamos nos ver, Olvia. Tenho uma ou duas coisas para discutir com voc. Naturalmente! Com a chegada inesperada de Alex e o seu resfriado, esquecera-se da promessa que fizera a ele. s marcar. Esta tarde est bem? timo! Estarei esperando-a. Despediram-se e, ao colocar o fone no lugar, Olvia franziu a testa. Por qualquer motivo tinha o pressentimento de que aquele telefonema no era um simples convite para discutirem a respeito do testamento de Henry. No pde deixar de associ-lo informao que a sra. Winters lhe dera, h duas noites atrs. Teria Alex ido falar com Adam Cosgrove? Se assim fosse, por qu? S por serem velho amigos, ou se trataria de assunto mais pessoal? Decidiu que preferia evitar Alex at depois daquela entrevista. Subiu ao seu quarto para mudar de roupa. Resolveu almoar em Chalcott e mandou dizer a Forsyth para aprontar o carro e esper-la porta em quinze minutos. Vestiu um terninho de camura, um casaco de pele e j estava para descer quando Mary bateu a porta.

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Vai sair? exclamou ao olhar para ela, com uma expresso de admirao. O sr. Alex pediu-me para procur-la. Quer falar com a senhora. Pois diga-lhe que ter de esperar respondeu Olvia, e pegou a bolsa. Forsyth j est aguardando. Eu... tenho uma entrevista em Chalcott. Pode dizer-lhe que falarei com ele quando voltar. E a que horas voltar, sra. Gantry? Isto ... no poder esperar um minutinho para... No, no posso. Ao passar por Mary, sorriu-lhe e acrescentou: Avise sra. Winters que almoarei fora. Apressou-se a seguir pelo corredor antes que a outra pudesse replicar. O dia estava frio, mas Chalcott estava movimentada, com pessoas fazendo compras para o fim de semana, e Olvia sentiu-se satisfeita no anonimato da multido. Aps avisar Forsyth que lhe telefonaria quando quisesse que ele viesse busc-la, despediu-o. Passou o resto da manh perambulando pelo centro comercial. De vez em quando era reconhecida e sentia isso pelos olhares furtivos que lhe lanavam os gerentes das lojas, que se viravam para os colegas, murmurando comentrios. J se habituara a isto, desde que se casara com Henry, pois sua mocidade e beleza eram um motivo de interesse para as crticas maliciosas dos colunistas. Entretanto, desde que ele adoecera, ausentaram-se desses lugares pblicos. Era desalentador perceber que a morte de Henry no mudara sua imagem. A idia de almoar em um restaurante tornou-se menos atraente. Onde quer que fosse, algum poderia reconhec-la e por isso ao invs de tornar-se o alvo de olhares curiosos, comprou um sanduche e um copo de refrigerante e levou-os para o parque. Felizmente, poucas pessoas procuravam os parques, em dias frios. Olvia distraiu-se vendo uma moa que devia ter sua idade, acompanhada por um garotinho que mal comeara a andar. Brincavam com uma bola. O beb era um encanto de criana e, reparando em sua pele bronzeada, ela lembrouse de Alex. Tambm ele devia ter passado algum tempo num clima mais quente. Ningum pareceria to saudvel depois de um inverno mido como o de Londres. Olvia ficou em dvida se aquela seria a me do garoto. Sua pele tinha aquela tonalidade plida da magnlia, que jamais ficava corada. Invejou a felicidade da moa, o prazer que desfrutava ao brincar com seu filhinho ou filhinha, no tinha certeza. E ento a ironia de sua prpria situao abalou-a com uma intensidade dolorosa. Por que devia sentir-se atrada por um homem que no s a desprezava mas que lhe era proibido, pelo compromisso solene que assumira? Ela e sua me eram iguais: ambas destinadas a sofrer nas mos dos Gantry. Adam Cosgrove j a esperava quando chegou ao seu escritrio, um pouco depois das duas. Olvia! Ele apertou efusivamente sua mo. Voc parece bem melhor; senti muito ao saber que esteve doente. Foi apenas um resfriado. Sinto muito tambm por no ter telefonado antes. Esqueci-me completamente do que havamos combinado.

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Tudo bem. Adam sentou-se por trs de sua escrivaninha e olhoua com cordialidade. Espero que j tenha outras idias. Sabe que Alex voltou? A hesitao de Adam foi apenas perceptvel. Sim, eu sei. evidente que ele veio v-lo, no ? Olvia no estava achando aquilo fcil e achou que ele tampouco. O senhor escreveu-lhe. Devia ter me contado. Sim, talvez devesse. Mas, assim como Henry, eu no me esforcei por entrar em contato com ele... Henry sabia? exclamou Olvia, com as sobrancelhas arqueadas. De vez em quando eu o informava sobre seu paradeiro. Compreendo. Olvia muito tensa, tinha se inclinado para a frente em sua cadeira, mas obrigou-se a relaxar. Henry no me contou isso. No o faria. Mas tudo j passou... Tudo, o qu? Olvia enfrentou o olhar irnico dele. Sr. Cosgrove, no acha que j tempo de eu ficar sabendo o motivo pelo qual Henry deserdou Alex? Ele ficou srio. Se ele no lhe contou... Mas Henry est morto e essa informao no pode prejudic-lo, no acha? E... e talvez ela me ajude. Ajud-la? Como? Poderia conhecer Alex melhor. Ele... como deve presumir, ele e eu no nos damos muito bem e muito difcil formar uma opinio sobre algum quando no compreendemos a situao. Durante um momento levantou-se de sua cadeira. Adam examinou seu rosto. Em seguida,

Olvia, no estou bem certo se este rapaz poder ser til. O que quer dizer? Certamente que servir! Olvia, voc no deve deixar ningum for-la a fazer alguma coisa da qual possa arrepender-se! Arrepender-me? Como assim? Adam suspirou e ps-se a caminhar pela sala. Compreendo que voc deva sentir-se... grata disse, aps pensar um pouco , mas, realmente, no deve agir impulsivamente.

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Olvia olhou para as mos, tentando descobrir o que ele estava querendo dizer. Viera preparada para defender seus direitos como a herdeira de Henry e, em vez disto, Adam parecia estar tentando avis-la. Mas avis-la do qu? Pensei, isto , tinha por certo que o senhor fosse amigo de Alex aventurou-se a dizer finalmente. Adam emitiu um grunhido de impacincia e tornou a sentar-se. Henry. E sou. Sou amigo de Alex, mas tambm seu, Olvia, como fui de

Est insinuando que no confia em Alex, isto? Ele suspirou profundamente. Estou dizendo que talvez existam certas circunstncias que voc deveria ponderar melhor, antes de fazer qualquer coisa. Ela parecia completamente confusa e dava para se notar isso. Adam, por acaso Francis Kennedy falou com voc? Francis? Ele pareceu perplexo. No, pelo menos desde o dia do enterro, quando jantamos juntos. Ele me contou. Mas voc no disse a ele que Alex tinha voltado. No vi nenhum motivo para faz-lo. No naquela ocasio. De companhia? fato. Ento Francis no lhe disse nada a respeito da...

Ele sacudiu a cabea. No. Contudo, soube que voc pediu um relatrio completo, antes de anunciar novas nomeaes. Alex, pensou Olvia, com raiva. Ento ele esteve com Adam h duas noites! Pedi um relatrio, sim concordou, brincando com a tira de sua bolsa. Acho que muito justo, e o senhor? Tinha a inteno de avis-la, a fim de que se mostrasse cautelosa antes de assumir qualquer compromisso. E isto lhe dar tempo para considerar todas as opes. Sim. O sorriso de Olvia era tenso, mas Adam no notou. Digame, o que faria em minha situao? Isto , com relao a Alex... Aquela era uma pergunta para a qual ele no estava preparado e o modo nervoso com que deslizou os dedos sobre o tinteiro revelou sua agitao. Eu? perguntou ele, para ganhar tempo. Minha cara Olvia, creio que deve conhecer os desejos de Henry to bem quanto eu. Talvez meu

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melhor conselho seja lembr-la de que foi esposa dele e ele deixou toda a companhia em suas mos. O senhor mesmo me disse que tentou mudar a idia de Henry! Porm sem sucesso. Mas Alex est aqui! Foi ele quem escolheu afastar-se do pai contestou Adam calmamente. E, do modo como as coisas aconteceram, no se pode dizer que ele tenha se coberto de glria, no acha? Por que no? Por que ele se afastou do pai? Sr. Cosgrove, deve contar-me! Ele meu enteado. Como posso opor-me a alguma coisa que desconheo? Adam descansou os cotovelos nos braos da cadeira e cruzou os dedos. O que sabe exatamente a respeito de Alex? O que foi que Henry lhe contou? Nada. Absolutamente nada. Hum... Adam tornou-se pensativo. E sobre a sua primeira mulher, a me de Alex? Henry lhe contou como foi que ela morreu? No... Presumo que de alguma doena... Ela se afogou. Sim, Elise morreu afogada. Foi encontrada no rio, e no muito longe de casa. Que horror! Olvia estava espantadssima. Foi um acidente? Lembrou-se ento do que Alex lhe dissera a respeito do bote que afundara. Pobre Henry! Sim... disse Adam, mas no parecia muito compadecido. Foi terrvel, contudo no foi um acidente. Quer dizer que... foi assassinada! No seja to dramtica, querida. Elise se suicidou. No sabia nadar e saiu remando no bote de Alex. Ao chegar no meio do rio, mergulhou nele. Mas... por qu? Essa uma longa histria. Ainda quero ouvi-la. Adam inclinou a cabea e descansou o queixo nas pontas dos dedos. Talvez no goste do que vai ouvir. Estou disposta a arriscar-me. Muito bem. Ele respirou fundo. Ela se matou por ter descoberto que Henry tinha um caso amoroso com outra mulher.

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Outra mulher? Isso mesmo. Eu lhe disse que talvez no gostasse. No importa. Olvia estava impaciente. Por favor, continue. Bem, deixe-me ver, deve ter sido h uns vinte anos, talvez mais, Henry estava construindo seu imprio financeiro, quando uma mulher... a esposa de um homem com o qual ele tinha negcios, atraiu sua ateno. No conheo os detalhes, sei apenas que Elise descobriu, e quando Henry se recusou a abandonar aquela mulher, ela se matou. Adam notou que Olvia estava tremendo. Ela reconhecia que havia uma relao entre o que Adam estava lhe contando e o que sua me lhe contara. De qualquer modo, tudo foi abafado prosseguiu Adam. Alex era apenas uma criana, creio que no devia ter mais do que oito anos, e suponho que Henry no queria um escndalo. Infelizmente, quando isso ocorreu, Henry no foi o nico a sofrer as conseqncias desse caso dramtico. Quer dizer... Alex? O menino se culpou. Voc compreende, o bote era dele. evidente que no compreendeu o que tinha acontecido, e, a seus olhos, a morte da me ocorrera por sua culpa. Mas, certamente... Henry explicou-lhe... lastimvel, mas no o fez. As mos de Adam caram pesadamente sobre os braos da cadeira. Voc compreende, era mais fcil deixar que o menino acreditasse que... ... que fora ele o causador da morte de sua me! No exatamente... Olvia, Henry julgou que fosse mais salutar para o menino ignorar o motivo da morte de sua me. Pelo menos, naquela ocasio. Olvia sentiu-se mal. Podia imaginar como Alex devia ter se sentido, perdido e sozinho, sem a me que conhecera e amara. Devia ter se culpado amargamente por tudo que acontecera. Como aquilo devia ter pesado para um menino de oito anos! Suponho... que... ele tenha descoberto. Adam acenou afirmativamente. Sim. Algum deve ter lhe contado, mas Henry jamais descobriu quem foi. Acho que ele suspeitou de Sean Barrett, mas no pde provar nada. Alm do mais, o que poderia dizer? Era a verdade. Adam suspirou. Alex jamais perdoou seu pai. Olvia tentou concentrar-se naquela nova informao. Aquilo explicava os sentimentos de Alex para com o pai. Em primeiro lugar, permitir que um

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menino arcasse com a responsabilidade de uma coisa que no lhe dizia respeito era um crime abominvel. E ser este o motivo pelo qual Henry o deserdara, era ainda menos aceitvel. Julgara ter motivos para odiar Henry Gantry, mas, comparados aos de Alex, os motivos dela eram insignificantes. Afinal, sem o envolvimento com sua me, a dele continuaria viva. Seria muita coincidncia que tivesse sido outra a mulher que Henry amara. E era realmente uma ironia que a filha daquela mulher se interpusesse agora entre ele e a sua herana. Ou teria sido isto um plano de Henry? Olvia duvidou que algum dia viesse a saber as verdadeiras intenes de Henry; mas, pelo menos, agora sabia o que devia ser feito. Adam, est testamento de Henry? Claro! dele? E lembra-se de que manifestei uma certa decepo com os termos difcil, para algum organizao igual da lembrado de que aps o enterro discutimos o

Julguei que estivesse desnorteada. inexperiente, compreender como funciona uma companhia.

Realmente. Olvia estava disposta a deixar passar aquilo. Bem, tive bastante tempo para refletir e, aps considerar os fatos, gostaria de propor Alex como presidente. Voc no pode. A negativa de Adam foi firme e veemente. Olvia olhou para ele, confusa com a sua reao. Esperava que ele, mais do que ningum, aprovasse sua deciso e aquela recusa foi decepcionante e quase uma desfeita. No posso? Por qu? Certamente, depois de tudo o que acaba de me contar, Alex Gantry tem tanto direito quanto qualquer outro de substituir seu pai. Talvez no tenha experincia, no duvido que de incio precise de um bom assessor, mas, como filho de Henry, sua reivindicao deveria ser incontestvel! Adam fixamente. recostou-se na cadeira, preocupado, e ficou olhando-a

Olvia, j pensou que Alex talvez no seja quem ele diz que ? Sabe realmente se ele o filho de Henry? Tem alguma prova? Prova? Uma prova? Mas o senhor sabe que ele! Isto , todos o reconheceram! Fazia quinze anos que ningum via Alex Gantry replicou ele categoricamente. Sim, existe uma semelhana, no posso negar. Mas o bastante? Compreendo como voc se sente e seus motivos so louvveis, mas at eu conhecer um pouco mais sobre esse homem que diz ser seu entead o, no creio que devemos tomar o partido dele.

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CAPTULO VII
Alex no estava em casa quando Olvia voltou e ela achou bom. Precisava de tempo para refletir em tudo o que Adam Cosgrove lhe dissera, e, com o enteado sua volta, era impossvel pensar coerentemente. At aquela tarde, jamais duvidara da identidade dele. A sra. Winters o aceitara, o mesmo ocorrendo com ela, simplesmente por parecer que aquilo fosse normal. Contudo, se ele no era quem dizia ser, era evidentemente algum que Alex conhecera muito bem. Olvia comeou a se sentir apavorada com a possibilidade de ter um desconhecido em casa. O motivo pelo qual algum quisesse passar por Alex Gantry era evidente. Afinal, era o filho de Henry Gantry e, como tal, se supunha que deveria herdar uma considervel fortuna. O prprio Alex ignorava os termos do testamento e o dinheiro sempre fora um m irresistvel. J em seu quarto e ao tirar o casaco, Olvia sacudiu a cabea, no compreendendo a calma de Adam com relao situao. De certo modo esperava que ele se mostrasse mais preocupado por ela, mas talvez ele tivesse ficado abalado, devido a seus protestos sobre o testamento. Talvez tambm estivesse, como Francis, suspeitando de seu relacionamento com Alex. Ao anunciar suas intenes de promov-lo, despertara essas suspeitas. Quem sabe Adam estivesse apenas criando obstculos para evitar que ela as proclamasse em pblico... Sua cabea doa com a complexidade de tudo aquilo. No lhe pareciam muito sinceras as afirmaes de Adam sobre ter mandado investigar as exigncias de Alex. Se ele suspeitava mesmo de que Alex era um impostor, por que no proclamara abertamente tais suspeitas? Afinal, no poderia permitir que ela vivesse na mesma casa com um homem que talvez fosse um embusteiro, um vigarista ou algo pior! Mas, se aquele no era Alex, onde estaria Alex Gantry? Talvez isso fosse uma coisa que devesse descobrir por si mesma. No viu Alex naquele dia. Ele no voltou para o jantar e ela preferiu ficar em seu quarto, a fim de evitar um encontro com o homem que conhecia como seu enteado. S ento comeou a pensar que, se aquele homem no era mesmo Alex, no precisava envergonhar-se da atrao que sentia por ele. Mas, se no era Alex, que tipo de homem seria? Olvia foi para a cama sem chegar a uma concluso satisfatria. No dormiu bem e ainda estava acordada quando ouviu o barulho caracterstico do motor do Maserati ao entrar na garagem. Logo depois, ouviu Alex subindo a escada e andando pelo corredor. Na manh seguinte, enquanto abria a correspondncia sentada mesa do caf, ele apareceu.

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Preparando-se para uma outra sada rpida? secamente, dirigindo-se a ela, que sentiu o rosto corar. No. Por que deveria? Alex pegou o bule de caf. Pelo visto, ontem voc no teve um observou, servindo-se de uma xcara da bebida. s minuto

perguntou

para

mim

Tive uma entrevista declarou Olvia, compreendendo que, ao mesmo tempo, estava se desculpando. Teve que conter-se para no falar-lhe sobre o que Adam Cosgrove contara. No sabia que precisava dar-lhe conta de meus atos. Isso seria desnecessrio, pois s queria falar com voc. Sobre o qu? A pergunta saiu antes que pudesse evit-la, mas Alex no parecia absolutamente perturbado. A respeito de Lilian respondeu, e ela ento percebeu que se esquecera da moa. Ah! Colocou a xcara no pires. E j avisou a sra. Winters? Acho que esse um problema seu e no meu. E por falar nisto, foi melhor que no a tivesse avisado. Ela no vem? Olvia mal pde disfarar o alvio em sua voz, mas Alex logo a desencorajou. Pelo contrrio, vem, sim, e naturalmente com a sua permisso disse ele, com ironia. Chegar esta tarde. Mas h uma complicao. Olvia brincava com a corrente fininha volta de seu pescoo. Uma complicao? Sim. Alex pegou uma cadeira e sentou-se, passando o brao volta de suas costas. No vir sozinha, quer trazer o filho consigo. Filho? Olvia espantou-se. Ela casada? Eu disse isso? Em seu pequeno mundo no pode haver uma outra explicao? O filho dela, mas no casada. Certamente algum... digamos, com a sua experincia, compreenderia as dificuldades dela. O rosto de Olvia enrubesceu e ela se levantou, tirando as migalhas de po de sua saia. Temendo manifestar seus sentimentos, procurou falar serenamente: Quanto tempo pretende a... srta. Eve vai permanecer aqui? perguntou arrogantemente, e Alex ergueu o olhar para ela antes de levantarse. Uma semana, talvez duas. Isso tem importncia? s para que a sra. Winters fique sabendo. Liv...

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Seu nome dito assim baixinho fez com que ela hesitasse, mas sustentou aquele olhar, desejando mostrar-se to fria quanto ele. Afinal, era ele o usurpador, e no ela. Qualquer que fosse a sua justificativa, no tinha o direito de trat-la to insolentemente. O que deseja? Ele se aproximou dela quase timidamente, enquanto massageava a prpria nuca. Ao faz-lo, a bainha de sua camisa sara da cala, deixando de fora um pedacinho da cintura musculosa. O vislumbre daquela pele morena teve um efeito hipntico sobre Olvia e ela ps as mos para trs, a fim de evitar o desejo involuntrio de toc-lo. Venha comigo quando eu for buscar Lilian esta tarde. Ir com voc? perguntou Olvia, ofegante. Para ir buscar sua namoradinha? E por que deveria? Porque voc que eu quero respondeu ele, com ternura, tirando a mo da nuca para acariciar seu rosto. A mo dele estava ligeiramente mida, talvez por t-la passado nos cabelos ainda molhados do banho de chuveiro. Olvia sentiu uma sbita contrao na boca do estmago, e a sensao parecia descer at suas coxas. Alex... Aquele nome soou como protesto em seus lbios, mas ela parecia enraizada no lugar, incapaz de mexer-se ou repudi-lo. Liv... respondeu ele, com voz sensual. Puxou-a pela cintura e comeou a beijar-lhe a orelha. No me admiro que Henry se enganasse to facilmente... Aquelas palavras rudes, apenas murmuradas, soaram como uma contradio. Embora saiba o que voc , no posso evitar de desejla. No uma ironia? Olvia no resistiu. Apesar do grito ofendido de sua conscincia, deixou que a boca de Alex entreabrisse seus lbios avidamente, e, sem pensar, passou os braos ao redor do pescoo dele e enfiou os dedos nos cabelos ainda midos. Aos poucos, foi encostando o corpo no dele, com todo o ardor de sua mocidade e inexperincia. Liv... gemeu ele num tom de protesto, ao sentir o desejo intenso emitido por seu corpo. Oh, Liv... tornou a suspirar, com o rosto encostado na pele quente de seu pescoo, e durante alguns segundos permaneceram assim abraados. Finalmente inesperada. ele ergueu a cabea e olhou-a com uma suavidade

Liv disse, afastando os cabelos da testa dela. Por que hei de sentir-me como um usurpador, quando sei que voc consegue sempre o que deseja?! E... o que que eu desejo?

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Neste minuto? Seus lbios se retorceram num sorriso maldoso. A mim respondeu, sem afetao, mas seu olhar endureceu. Voc me quer, o que revoltante, pois seu marido morreu h cerca de duas semanas! Olvia afastou-se dos braos dele, incapaz de explicar o relacionamento que tivera com o marido. Por que desnudar sua alma para ele? Alex estava apenas provocando-a. De qualquer mod o, tinha que ir agora at o fim, sem perder o bocado de amor-prprio que ainda possua. Ele tambm era seu pai lembrou-lhe empertigadamente, ali-sando os fios de cabelo embaraados por trs das orelhas. No me use para aliviar sua prpria conscincia. No pode esperar at Lilian chegar aqui? Evidentemente, ela no deve ser to exclusivista! O olhar que ele lhe dirigiu foi to humilhante que ela virou a cabea para no sentir seu desprezo. Perguntava-se por que ele era capaz de faz-la dizer tais coisas. Jamais tinha sido uma mulher vulgar, mas com ele havia sempre aquele conflito sexual que os levava discusso. Olvia assustou-se ao ouvir a porta por trs deles abrir-se. Com o aparecimento da empregada para tirar a mesa, ela compreendeu quo imprudente tinha sido o comportamento de ambos h alguns minutos. E se algum os tivesse visto? Se aquele abrao apaixonado casse na boca dos empregados... Sentiu as pernas fracas s ao pensar naquilo. Evitou o olhar malicioso de Alex ao dirigir-se para a porta. No ironicamente. se esquea de que vamos sair esta tarde disse ele

Sair? repetiu Olvia lanando um olhar na direo da empregada. Sim, para irmos buscar esqueceu? Sairemos s duas horas. a Lilian no hotel. No me diga que

O que ela poderia dizer com Julie observando-a? Em vez de responder pergunta, parou no vo da porta e falou: Falarei com a sra. Winters a esse respeito. A governanta mostrou-se imperturbvel ao saber que teriam dois hspedes. Ser timo para a senhora! Est precisando da companhia de gente jovem. Uma amiga de Alex s pode ser uma moa, no ? Ao ver que Olvia no respondia, perguntou: O que h, ainda no se sente em plena forma? Se Alex no estivesse aqui, eu a aconselharia a tirar umas frias em algum lugar agradvel e quente. Talvez as ndias Orientais. Ou a frica observou Alex, por trs delas, e Olvia virou-se para ver seu algoz encostado indolentemente na porta da cozinha. Voc gostaria de Tsaba, Liv. L faz muito sol. Pois ento continuou a governanta. Alex pode lev-la para a frica, quando voltar para l. Voc no disse que morava em Gstaad?

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Isso fica na Sua, sra. Winters. No, eu disse Gstango. Fica a cerca de cinqenta milhas da capital. Obrigada, mas no tenho nenhuma vontade de ir com voc para a frica respondeu Olvia friamente. Sra. Winters, posso deixar os preparativos em suas mos, no ? Agora vou descansar um pouco, estou com muita dor de cabea. Posso fazer alguma coisa? perguntou a governanta, aflita. No, obrigada. Olvia dirigiu-se para a porta e Alex ficou de lado para que ela passasse. Ao passar perto dele, ela sentiu intensamente o aroma msculo que exalava daquele corpo masculino. Apesar de sua cabea doer muito, Olvia no se deitou ao chegar ao quarto. Estava demasiadamente tensa para relaxar. Contudo, no conseguia ficar parada e ps-se a caminhar pelo tapete macio sentindo-se desesperada. Mas, de qualquer forma, teria que tomar uma deciso para o futuro, e era este o ponto cru ciante. E se Alex se tornasse o presidente da Companhia Gantry? Era evidente que no poderia continuar a viver naquela casa com ele. E o que faria ele quando o informassem de sua deciso? A hostilidade entre eles diminuiria? Sabia que um relacionamento prolongado com Alex s teria uma concluso... Acercou-se da janela e ficou olhando para a fonte que rumorejava no ptio. A manh estava fresca e o sol se esforava por espalhar a bruma que se elevava dos arbustos. Era o tipo do dia em que, se Henry ainda fosse vivo, ela teria ido passear perto do rio, pisando no capim molhado e observando os pssaros construrem seus ninhos. Contudo, agora, o rio estaria para sempre tinto de tristeza por que lhe lembraria a morte da me de Alex. Suspirou. Se ao menos tivesse algum com quem pudesse falar e compartilhar seus sentimentos... Mas tudo parecia contra ela, desde os planos cuidadosos de Henry relativos ao futuro da companhia at o prprio envolvimento de sua me com ele. Ser que sua me soubera o que havia acontecido com a primeira sra. Gantry? E como podia ela, Olvia, pretender castigar o filho de Henry por uma coisa que j o fizera sofrer tanto? No, s havia uma soluo: devolver a Alex o que lhe era legalmente devido e desaparecer de sua vida. O almoo era servido a uma hora e ela desceu, sentindo-se mais disposta para enfrentar a situao. Tomara um banho de chuveiro e vestira um vestido de mangas amplas, que terminavam num punho estreito. Fizera um coque no alto da cabea, o que suavizava suas feies. Sentia-se calma. Entretanto, suas pulsaes se aceleraram ao ver que Alex j a esperava. Ele tambm trocara de roupa e estava muito elegante, com um blazer de veludo azul-marinho e camisa branca, que ressaltava o tom acinzentado de seus cabelos. Pelo colarinho aberto, ela percebeu a corrente e o medalho que j vira antes. Como Julie estivesse presente para servir, a conversa limitou-se a assuntos impessoais. Todavia, os olhos escuros e perturbadores de Alex continham uma mensagem inequvoca.

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Telefonei para Lilian disse, ao desdobrar seu guardanapo. E da? Da que ela est ansiosa por conhec-la. No est falando srio! Por que no? Voc gostar dela. Que eu goste ou no, isto no importante. Liv! O tom de voz era impaciente. Pelo menos d-lhe uma chance. Ela uma boa moa. a sua opinio? Sim. Notou que ela no dizia mais nada e, aps Julie tirar os pratos, perguntou-lhe de repente: Voc foi visitar Adam Cosgrove ontem. Por qu? O que ele queria? Voc audacioso, no? No, apenas curioso. Ele falou a meu respeito? Olvia hesitou. Ele me contou como foi que sua me morreu. Eu no sabia. Compreendo. Alex refletiu um instante. Qual foi a sua reao? Evidentemente, fiquei chocada. Agora compreendo o motivo pelo qual voc to amargo. acha? Ser? Ele deu uma risadinha. Um pouco tarde para isso, no No necessariamente respondeu Olvia, erguendo a cabea. Quer bandeja? dizer ento que vai devolver o que me pertence numa

No posso fazer isso. No, suponho que no possa replicou ele duramente. Isso no quer dizer que eu no queira declarou ela, com indiferena, ignorando o conselho de Adam. No quero o dinheiro de Henry. Alis, eu jamais quis. Ento, por que casou com ele? Ela abriu a boca para contar-lhe, mas tornou a fech-la. Como poderia explicar ao filho de Henry o motivo pelo qual casara com ele? E ento? insistiu Alex. Esta no a primeira vez que lhe pergunto. J teve tempo suficiente para pensar numa resposta. Ningum se casa com algum sem nenhum motivo, e, de qualquer modo, julgo que seu dio um pouco difcil de engolir.

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No tenho que lhe responder protestou Olvia, indignada. Seu pai pediu-me em casamento e aceitei. Pense disso o que quiser. Mas, se voc no queria o seu dinheiro e o odiava... Alex sacudiu a cabea. Devia querer alguma coisa dele. O que era? Uma vingana? Olvia fez um esforo para encarar os olhos escuros com uma expresso resoluta, pois, caso se mostrasse intimidada, ele saberia que estava na pista certa. E Alex era o tipo de homem que a perseguiria at o fim. Acho que est dando asas sua imaginao. Coma sua sobremesa. No vai querer deixar Lilian esperando. No, ns no queremos, no ? replicou, e Olvia achou melhor no discutir. Aps Julie ter servido o caf, ele se levantou. Est pronta? Quem sabe prefira passar a tarde contando-me o motivo pelo qual casou-se com meu pai... uma ameaa? Apenas uma promessa respondeu Alex calmamente. Relaxe, Liv. No pretendo revelar a ningum seus motivos mesquinhos. Se voc acha que valeu a pena, no sou eu quem vai discordar. Alm do mais e o olhar dele deslizou insolentemente sobre seus seios , acho que voc j se considera muito bem paga pelo privilgio de ter sido a sra. Henry Gantry! Voc ... ... desprezvel? Deu de ombros. Eu sei, j me disse. Agora v buscar o casaco, como uma boa menina, e encontre-se comigo no vestbulo. Olvia saiu da sala decidida a no obedec-lo. Contudo, levada por um impulso, olhou para trs. Alex estava parado onde ela o deixara, mas olhava melancolicamente pela janela. Ele passou a mo pelos cabelos e o gesto pareceu-lhe de derrota. Por um instante, sentiu o desejo ridculo de consol-lo. Mas Alex Gantry no precisava de sua compaixo. Subiu ao quarto para vestir o casaco de pele, desprezando-se por sua sbita fraqueza. O carro j os esperava porta e Olvia, sentindo o frio que fazia e vendo que ele no vestira um sobretudo, no pde evitar de dizer-lhe que no achava nada adequado aquele casaco e a camisa aberta no peito. O carro aquecido respondeu ele, ajudando-a a descer os degraus. Mas estou sensibilizado por sua ateno. No quero pegar um outro resfriado replicou laconicamente. Ao entrar no carro, viu que ele tinha razo. Aps ter ligado o ar-condicionado, a temperatura tornou-se agradvel. Olvia sentiu-se confortvel e ficou observando o guarda da segurana abrir e fechar os portes. como um castelo. O Banco da Inglaterra no estaria melhor protegido!

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Voc no achou muito difcil transpor seus muros observou Olvia, e ele sorriu. Acho que eu sabia a senha correta, no? Para onde estamos indo? perguntou ela, olhando para fora. Chalcott. Chalcott? Voc est dizendo que essa moa estava em Chalcott, desde que voc est aqui? No. De fato, desde que ela chegou Inglaterra, h duas semanas, ficou com alguns amigos em Londres. E o menino? Que menino? O filho dela! Ah, sim, ele tambm. Ela... veio da frica com voc? Comigo no. Mas vivia na frica. Em Tsaba? Sim. Naquele lugar que voc mencionou? Gstango, no ? Ela uma enfermeira e trabalhava no hospital de l. inglesa? Na realidade, sul-africana. Isto uma inquisio! Julguei que no estivesse interessada. Se ela vai ficar em minha casa, preciso saber alguma coisa a seu respeito! exclamou Olvia, na defensiva. Saber replicou ele simplesmente. Eis o hotel. Vai comigo ou fica aqui? Espero. Viu-o descer e dirigir-se para o hotel. Seus passos eram geis, prprios da vida ativa que levava. Pensou em Henry, prematuramente envelhecido pela luta para aumentar sua fortuna. Uma fortuna que no pudera gastar e da qual tampouco se desfizera durante toda a sua existncia. Olvia sentiu pena pela falta de relacionamento entre eles. Se Alex fosse mais compreensivo e Henry mais clemente... mas como conden-los, quando tinha tanto a censurar-se? Notou um movimento na porta do hotel e, ao olhar, viu o garotinho e a moa que tinham chamado sua ateno na tarde anterior, no parque. Estava

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para cumpriment-la com um sorriso quando um homem saiu do hotel carregando duas malas. Era Alex, que falava com a moa com a intimidade de um longo conhecimento. No era para admirar que tivesse achado o garoto to parecido com Alex! Era seu filho! E essa tal de Lilian Eve no era sua namorada, nem amante, mas sua esposa! Mas no podia ser a esposa, ou ento Alex mentira ao dizer que no era casado. Viveria com ela legalmente? Haveria isto na frica? Olvia estava muda de indignao quando Alex abriu a porta do carro e colocou o menino no banco traseiro.

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CAPTULO VIII
Pronto, chegamos! observou ele desnecessariamente, empurrando a moa para a frente. Deixe-me apresent-las. Liv, esta Lilian. Lilian, esta a sra. Henry Gantry. Desculpe por t-la feito esperar, Liv. Olvia s conseguiu sacudir a cabea negativamente, mas Lilian Eve no demonstrou nenhuma suspeita. um prazer conhec-la, sra. Gantry! exclamou, pegando a mo mole que Olvia lhe estendera. Depois subiu atrs, ao lado de seu filho. Este Sacha. Sacha cumprimente a senhora. Ele costuma dar trabalho, mas procurarei fazer com que no a incomode. Oh, no precisa. Olvia fez um esforo para mostrar-se corts, pois no podia desabafar a sua indignao na criana. Oi, Sacha! Quantos anos voc tem? Est com quase dois respondeu Alex, arrumando a bagagem no porta-malas. Feito isto, sentou-se ao lado dela e comentou, olhando-a com arrogncia: um garotinho bonito, no acha? tambm muito levado, como disse Lilian. Voc deveria saber observou Olvia, entre dentes, e Alex torceu a boca. Deveria? Ele se parece com voc replicou ela, quase inaudivelmente, enquanto o carro se punha em movimento. mesmo? Considerarei isso como um elogio, embora no saiba o que voc quer dizer. Por que no me contou? perguntou Olvia, ao ver Lilian apontar para uns cavaleiros montados, chamando a ateno do menino. Alex lanou-lhe um olhar irritado. Contar-lhe, o qu? No julguei que o menino pudesse interess-la. Olvia contraiu tanto o maxilar, que chegou a sentir dor. Voc est me interpretando mal deliberadamente. O que eu no posso compreender por que tem que mentir para mim! No lhe menti acerca de Sacha respondeu ele decididamente, e lanou um olhar por cima de seu ombro. Sacha, voc vai gostar da casa da sra. Gantry, l ter muito lugar para brincar. A sra. Winters j os esperava e ficou radiante ao ver o menino.

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Meu Deus! igualzinho ao Alex quando ele era um pouco mais do que um beb! observou, aparentemente despreocupada com as conseqncias de sua observao. Venha comigo, Sacha, e lhe darei um pouco de leite e biscoitos. Lilian consultou Alex com o olhar. Deixe-o ir com a sra. Winters. Ela cuidar dele enquanto tomamos ch com a sra. Gantry. Olvia ignorou aquela observao sobre suas obrigaes como uma anfitri e, aps dar algumas instrues governanta, levou-os para a salinha de estar. No quer sentar-se, srta. Eve? sugeriu, apontando para um dos sofs forrados de veludo em frente lareira. Embora fosse menor do que as outras salas, Olvia sentia-se mais vontade ali. Alex foi sentar-se a seu lado, deixando pouco espao entre eles, o que a deixou constrangida. Lilian observava cada um de seus movimentos, e Olvia perguntou-se se aquilo no seria uma tentativa dele de mostrar moa que no pretendia casar-se com ela. Sua casa linda, sra. Gantry, e esta salinha muito bonita. Que vista maravilhosa! Sim, de fato concordou Olvia. Soube que voc sul-africana... Nasci na cidade do Cabo. Fiz meu curso de enfermagem l. Depois de diplomada, fui para Zmbia e mais tarde para Tsaba. Foi l... que conheceu meu enteado? Sim concordou Lilian, um pouco constrangida, lanando um olhar nervoso pela sala. J conhecia a Inglaterra? tornou a perguntar Olvia embora quisesse mesmo era saber a respeito de Sacha. A moa olhou para Olvia sentindo-se francamente aliviada por ela ter mudado de assunto. No, senhora, esta a minha primeira visita. Mas gosto daqui, pelo menos civilizado. A sra. Winters trouxe a bandeja do ch e deu uma risadinha quando Alex perguntou-lhe pelo menino. Ele est brincando de esconde-esconde com Murdoch na cozinha. Disse isto sorrindo ao ver o olhar surpreso de Olvia. Sim, fiquei to espantada quanto a senhora, ao ver Murdoch perder toda a sua formalidade e carreg-lo nas costas. Espero que no esteja perturbando murmurou Lilian, e a sra. Winters apressou-se a sacudir a cabea.

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Claro que no e ficamos encantados por ter uma criana novamente nesta casa. Ela ento se dirigiu a Alex. Quando seu pai casou-se com a srta. Olvia, pensamos... isto , espervamos que muito em breve tivssemos uma andando por aqui. Contudo, isto no aconteceu. Olhou para Olvia como querendo desculpar-se. E agora Sacha faz com que nos sintamos jovens de novo. Tal qual quando voc, Alex, era um beb. Lilian dirigiu um olhar aflito para Olivia, apreensiva com sua reao. Mas Olvia no sabia qual era sua emoo mais forte, se o constrangimento ou a compaixo. Jamais imaginara que a sra. Winters e os outros empregados pudessem ter esperado que ela e Henry iniciassem uma famlia! E Lilian devia estar atemorizada, pensando que sua ligao com Alex pudesse ser descoberta. Como conseguiria ela certa dignidade naquela casa, se o seu relacionamento com ele fosse revelado? Alex parecia gostar do menino, ou jamais teria sugerido que ela o trouxesse para a Inglaterra. Estaria pretendendo tirar o menino da me, ou pretenderia usar Sacha para exigir seus direitos de propriedade na Gantry? Sra. Gantry, quando terminarem o ch, poderei levar a srta. Eve e o menino at o quarto? Eu farei isto, sra. Winters declarou Alex gentilmente. Disse que o quarto dava para a piscina, no foi? Isso mesmo. Est tudo bem, sra. Gantry? Precisa de mais alguma coisa? Obrigada, sra. Winters respondeu Olvia, com um sorriso, para mostrar que no se aborrecera. Estou certa de que todos aproveitaremos a presena de Sacha. Enquanto servia o ch, sentiu a perna de Alex encostando na sua. Quer com creme ou acar? perguntou, um tanto nervosa, sentindo a respirao dele em seu rosto. Sentia-se cada vez mais aflita, principalmente quando, ao entregar a xcara a Alex, ele tocou em sua mo com intimidade e uma expresso zombeteira no olhar. Logo em seguida, passou a mo em sua nuca dizendo: um fio de cabelo caindo. E inclinou-se, dizendo baixinho perto de sua orelha: Que perfume delicioso! Sem conseguir controlar-se, Olvia enrubesceu. Lilian, entretanto, parecia impassvel e ela sentiu-se perplexa. O menino devia ser o neto de Henry e, no entanto, Lilian parecia completamente indiferente com o comportamento de Alex. Ser que no se importava s porque no eram casados e no se sentia no direito de exigir nada dele? Alex, por sua vez estaria usando-a para despertar os cimes de Lilian? Sentiu-se aliviada quando terminaram o ch e ele levantou-se agilmente. Vamos, Lilian disse, estendendo a mo para ajud-la a levantarse. J est na hora de Cinderela conhecer o resto do palcio! Oh, Leon... disse ela, soltando a mo dele. Mas, de ri-pente, percebeu o que dissera e, corand o, olhou com aflio para Olvia. Bem... Costumo chamar Alex de Leon.

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No faa cerimnia replicou Olvia, com um sorriso forad o, Eu tambm costumo cham-lo por outro nome. E eu a voc observou Alex. Vamos, Lilian, quero mostrar-lhe as outras salas. Olvia no os viu mais antes do jantar. Depois que Julie levou o carrinho de ch, achou que era muito tarde para dar um passeio e dirigiu-se para o escritrio de Henry, a fim de pr em dia a sua correspondncia. Havia tambm alguns documentos sobre os quais gostaria de discutir com Francis, assim que o visse. Ao pensar nele, perguntou a si mesma como ele encararia os ltimos acontecimentos. Duvidava que Francis aprovasse o fato de ela ter permitido que Alex trouxesse outra mulher para sua casa. Quando visse Sacha, ele no poderia deixar de notar a semelhana com Alex. Sacha... pensou, enrugando a testa. Que nome estranho! Mas lembrouse de que era tambm um diminutivo de Alexander. Mais uma prova da identidade do menino! O jantar no foi uma refeio agradvel. Alex contribuiu muito pouco para a conversa. Embora seu olhar ainda fosse ameaador ao cruzar com o de Olvia, parecia determinado a manter-se em silncio, para evitar qualquer discusso. Ao terminar o jantar, Lilian pediu desculpas e foi procurar Sacha, para ver se estava deitado. Olvia quis acompanh-la, mas Alex interceptou-a quando chegou porta. No v, quero falar com voc. Podemos ir para o escritrio? L estaremos sozinhos. Por que no vai conversar com seu filho? Ele no merece um pouco mais de seu tempo? Quanto me de Sacha, estou certa de que ela apreciar mais as suas atenes do que eu. Duvido replicou Alex bruscamente, segurando seu pulso com fora. E agora pare com isso e vamos para o escritrio. No quero arrastla at l, isto poderia suscitar alguns comentrios. Olvia sentiu-se transtornada. Diga-me aqui mesmo o que voc quer. Afinal, no pode ser assim to importante! Acontece que . Ele esboou um sorriso sem graa quando a empregada apareceu para tirar a mesa. Liv, onde foi mesmo que voc disse que estavam aqueles papis? No escritrio? Ela viu-se obrigada a acompanh-lo. Ficou esperando que ele se movesse e, aborrecida, viu-o dar a volta pela escrivaninha e sentar-se na cadeira de Henry. No mesmo agradvel? perguntou ele, inclinando a cadeira para trs com as costas e esticando as pernas sobre a escrivaninha.

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Mas, por favor, sente-se. Est me deixando nervoso, a de p. Duvido que alguma coisa possa deix-lo nervoso replicou Olvia, indignada. Voc tem o dom de dizer sempre a coisa errada. No imagino o que possa ter para me dizer que exija todo esse segredo, mas desejaria que falasse log o, sem toda essa exibio intil. Acha intil? perguntou Alex, com o rosto mais srio e colocando os ps no cho. Muito bem, sra. Gantry, casou-se com Henry sabendo que ele suspeitava que voc fosse sua filha? Sua filha! Os lbios dela enunciaram as palavras que saram quase inaudveis. Foi o que eu disse. Voc sabia que ele tinha essa suspeita? No! No! E o que voc est tentando dizer? Henry no era meu pai. Meu pai... morreu aproximadamente h vinte anos. Oh! exclamou, com o rosto contorcido dolorosamente. Como pode dizer isso? Como pode sugerir tal absurdo? No sei onde conseguiu essa informao. Com uma mulher chamada... Drusilla Stone. Voc a conhece? Olvia puxou uma cadeira, onde se deixou cair. Henry. Drusilla? repetiu. Sim, eu a conheo. Ela... ela a amiga de Uma amiga ntima acrescentou Alex, com indiferena. Era sua amante disse Olvia, um tanto confusa e muito emocionada para se calar. Mas ento o horror do que Alex estava sugerindo tornou a vir tona e ela ps as mos na cabea, como se temesse v-la separar-se do corpo. Sinto muito por voc ter ouvido isto deste modo observou ele, ao ver que Olvia tentava se acalmar. Mas foi voc quem pediu para que eu abordasse o assunto diretamente... E voc adorou faz-lo acusou-o ela, emocionada. Meu Deus! A que ponto as pessoas podem chegar s por causa do dinheiro! No quero a fortuna de seu pai, j lhe disse isto! E se Drusilla Stone pensa que pode andar por a fazendo esse tipo de insinuaes... No creio que seja uma insinuao interrompeu-a Alex. Acho que ela acredita nisso e que Henry tambm acreditava. O que est dizendo? Olvia olhou-o, horrorizada. Estou apenas repetindo o que ela me contou. Drusilla Stone me odeia! Ora, encaremos a situao, ela no tem motivos para am-la, observou Alex, com impacincia. Voc a destituiu de seu cliente mais precioso.

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Voc ignbil! No, apenas prtico. Vamos, Liv! Voc sabe o que Drusilla Stone era... ou melhor ! Ela s quer ofend-la, mas sabe perfeitamente que no tem motivo nenhum para mentir. Ela... contou-lhe a respeito de minha me e... seu pai? Sim, disse-me que a sua me era a outra mulher. A mulher responsvel pelo suicdio de sua me. No necessariamente. Alex fez um gesto displicente. Sejamos sinceros, sua me podia no ter sido a nica mulher na vida de Henry. No queira favorecer-me disse Olvia friamente. Voc sabe muito bem que eles tinham um caso. Por que, ento, voc sugeriu que eu era filha dele? Liv, eu simplesmente queria saber qual era a sua posio. Se por ventura casou-se com Henry acreditando ser este o nico meio de garantir a sua herana... Olvia exclamou, ofegante: Eu no faria uma coisa dessas! No. Ele ergueu-se. No; estou comeando a acreditar que no o faria. E ento, onde ficamos? Em parte alguma. Isto no nos leva a nenhum lugar. Olvia estava demasiadamente perturbada para ouvi-lo. Espero apenas que esteja satisfeito. No queria me casar com seu pai. Concordei s porque minha me estava morrendo e era o que ela queria. Mas Drusilla teve razo ao dizer que eu desejaria jamais ter conhecido qualquer um dos Gantry. Liv! Alex aproximou-se dela e sua expresso era meio impaciente e meio aduladora, mas Olvia no escutou o que ele tinha ainda a dizer, com um soluo, deu uma viravolta e subiu correndo para seu quarto. J no quarto, Olvia atirou-se na cama, chorando baixinho. Era horrvel, to horrvel que nem conseguia pensar naquilo! Mas sabia que teria que pensar! Henry no podia imaginar que ela fosse sua filha. No era verdade! No podia ser verdade! Seu pai fora Andrew Powell! Ele, por sua vez, era filho de um outro Andrew Powell, fundador da Produtos Farmacuticos Powell. Ela nascera em Croydon, em uma casa estilo vitoriano, rua Hargrave, onde vivera com seus pais at 1959, quando ele falecera. No tinha conhecido e nem soubera nada sobre Henry at seus dezesseis anos, quando sua me lhe contara toda a histria. O que Alex lhe dissera no tinha nenhum sentido. Alm do mais, era muita coincidncia. Por que Henry teria esperado tanto, antes de ir falar com sua me? Certamente haveria outros meios para provar que ela era sua filha.

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Mas haveria mesmo? Refletindo melhor, foi obrigada a reconhecer que, ao casar-se com ela, Henry garantiria seu futuro mais eficazmente do que por qualquer outro meio. Alm do mais, ele sabia que morreria dentro em breve e o esforo que faria para recorrer lei levaria muito tempo. Era um homem doente e ela tivera que cuidar de sua sade, mesmo sabendo que isto o deixava revoltado. Contudo, nunca tinham se tornado ntimos. Sob certos aspectos, permaneceram sempre como dois estranhos at o fim, talvez por culpa dela, ou talvez porque ele acreditasse mesmo que era seu pai... Em pblico, sempre aparentavam ser um casal unido, mas quando sozinhos viviam completamente separados e independentes. Suspirou, desanimada, levantou-se da cama e se dirigiu para o espelho, para se observar. Seus olhos estavam fundos e as marcas das lgrimas em seu rosto davam-lhe uma expresso lnguida. Santo Deus!, pensou, ofegante. No h nenhuma semelhana, ou h? Eu e Alex no podemos ser irmos! Simplesmente, no pode ser verdade! Ouvindo uma batida na porta, ficou alerta e afastou-se do espelho. Provavelmente era Mary. Ela no podia v-la assim! No agora, pelo menos, pois certamente desejaria saber o motivo pelo qual aquela noite terminara em lgrimas. Quem ? Incapaz de conter o tremor em sua voz, ela juntou as mos com fora ao ouvir Alex responder: Sou eu, Liv. Abra a porta. Ainda temos certas coisas a discutir. V embora! Olvia no se mexeu do lugar onde estava. Parecia uma esttua, gelada, numa atitude de revolta. Liv... Eu lhe disse para ir embora repetiu secamente. Por favor... deixe-me sozinha! Droga! protestou ele violentamente, e ela viu a maaneta mexerse. Vamos, Liv! Abra esta porta! Quer que eu a derrube? No faria isso! Olvia correu para a porta, encostando-se nela como se o seu peso insignificante pudesse evitar o que as chaves e o trinco no podiam. Alex, no faa cenas, por favor! Conversaremos amanh de manh. Esta noite repetiu ele, tornando a forar a fechadura. Ganhar tempo no adianta nada. Temos que discutir juntos esse assunto. Nada temos a discutir! Olvia estava ficando histrica. V embora Alex! V embora! Volte para sua famlia e deixe-me sozinha! Passaram-se aproximadamente uns quinze minutos antes que ela acreditasse que ele fora embora. Mas, mesmo assim, afastou-se com relutncia. Resolveu preparar-se para deitar, quando o telefone tocou.

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No atenderia! No permitiria que ele se comunicasse com ela atravs daquele fio, aps ter esgotado todos os meios. Tornou a ouvir uma batida na porta e, instintivamente, enrijeceu-se. O que ? perguntou, pensando que empregadas. Ficou aliviada ao ouvir Mary dizer-lhe: poderia ser uma das

o sr. Kennedy. Est ao telefone e quer falar com a senhora. No vai atender? Francis! Oh, sim, falarei com ele daqui de meu quarto. Pegou o fone e ouviu a voz calma e tranqilizadora de Francis. Olvia? Espero no estar importunando-a. Absolutamente, Francis. Algo urgente? Talvez ache, Olvia Francis parecia preocupado. que... seu... enteado foi visto esta noite tomando um drinque com a sra. Stone. Como as notcias se espalham depressa, pensou Olvia, desanimada, esperando o que viria a seguir. Mas como Francis esperasse uma resposta, disse francamente: Eu sei... Alex me contou. Presumiu o quanto Francis deveria ter ficado surpreso. Ele lhe contou? Francis parecia decepcionado por Alex ter-se antecipado. Ah! Ento a senhora deve saber a respeito das investigaes que ele est fazendo sobre o passado de Henry! Imagino que... ele possa estar frustrad o, ressentido pelo que aconteceu com a me dele. A senhora sabia? Adam Cosgrove me contou. Compreendo... Bem... estive fazendo umas investigaes por conta prpria e, pelo visto, no certo que ele seja quem diz que . Alex? Olvia engoliu em seco. Sim, Alex. Mas pensei que voc o conhecia... Claro que conhecia! Mas ele era apenas um rapazinho de dezessete anos quando saiu daqui. Um homem pode mudar muito em quinze anos. Mas... trmulas. por que est desconfiado? Olvia sentiu as pernas e sentindo-se ainda

Minha cara Olvia, no podemos cometer erros, principalmente se ainda pretende nome-lo para o lugar de Henry.

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No... claro que no! Mas quanto tempo levar para terminar essas investigaes? Isso no posso dizer replicou ele, contrito. A senhora sabe que Tsaba no fica ali mesmo. Mas certamente h algum que... Sim interrompeu-a Francis , temos um agente em Zmbia que se encarregou disso, mas, pelo telefonema que recebi esta tarde, diria que no est sendo muito bem-sucedido. Por que no? perguntou Olvia, tensa. Francis, ele tem que falar com as pessoas que conheceram Alex... que trabalharam com ele. Tive a impresso de que elas no esto querendo cooperar. Mas, por qu? Essa gente amiga dele. No creio que acreditem em algum que faa perguntas pessoais. Isso ridculo! Francis, tem certeza de que esse homem est fazendo tudo para conseguir as informaes? No confia mais em mim? Ele parecia magoado. saber! evidente que sim, Francis, mas quero essas informaes. Preciso Ns todos! Olvia refletiu e tomou uma deciso. Ento iremos, voc e eu. Descobriremos se esse Alex Gantry um impostor! Mas voc deve... estar louca! Por qu? No posso abandonar meu emprego... No tem um substituto? Sim... mas... E perguntou aflito: Sabe que no momento em Tsaba a estao das chuvas? E isso importa? Se importa? Olvia, l no existem estradas de rodagem... existem caminhos. Em alguns lugares so deplorveis! J imaginou o que ser viajar por eles na estao das chuvas? Espero que consigamos nos arranjar. Olvia recusou-se a ser dissuadida.

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Pela primeira vez desde a morte de Henry sentiu que tinha uma motivao. Francis podia dizer o que quisesse, ela iria para Tsaba. Precisava saber a verdade de uma vez por todas. Fosse qual fosse a verdade sobre seu parentesco, teria que descobrir se Alex era quem dizia ser. E assim tambm poderia descobrir se os seus sentimentos por ele, que estavam deixando seu corao despedaad o, eram proibidos por lei... ou por Deus.

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CAPTULO IX
A misso em Bakoua era quente, muito mais do que Olvia imaginara. No havia ar-condicionado e a temperatura de dia ficava acima de quarenta graus. At mesmo o pastor Schmit e a esposa eram obrigados a descansar aps o almoo. Contud o, Olvia recusou-se a repousar naquela cama de ferro estreita, na qual passara a noite anterior. Em vez disto, sentou-se numa espreguiadeira na varanda, espera do jipe que a levaria com Francis pequena comunidade mineira de Gstango. Fazia trs dias que tinham chegado a Tsaba. Quando o avio aterrissara no aeroporto seguiram de carro para Ashengi, que era a capital, Olvia achara que Francis havia exagerado nas dificuldades. Mas, aps viajarem dois dias para cobrir uma distncia que poderia ter sido feita em algumas horas, mudara de opinio. Fora horrvel. Aqueles atalhos lamacentos que chamavam de estradas estavam alagados, quase intransitveis. O jipe quase sem molas sacudia brutalmente e eram mordidos por uma multido de insetos, que saam da vegetao rasteira aps cada chuvarada. E chovia, chovia. Olvia nunca tinha visto a chuva cair do cu em tal abundncia. Houve vezes em que se arrependeu de ter feito aquela viagem, devido ao calor, aos insetos e roupa colada no corpo por causa da transpirao. Tentava, porm, no esmorecer, descobrindo dentro de si mesma uma energia e deciso que ignorava possuir. O que quer que acontecesse, seria melhor do que ficar em casa sentindo-se apreensiva, pensando que o agente de Francis nada descobrisse. Ao passo que ali podia agir e encontrava-se agora a menos de trinta quilmetros de seu objetivo. Durante os trs dias que antecederam seu embarque no tinha visto Alex. Pelo que Francis lhe dissera, ele devia estar muito ocupado. Aps ter combinado tudo com Francis, tomaram um avio cujo vo estava marcado para o meio-dia. Sua principal preocupao era chegar a Tsaba antes que Alex ficasse sabendo e tomasse providncias para interceptar-lhe os planos. Ignorava, entretanto, como Alex poderia fazer isso. Olvia ouviu um barulho e, virando-se, viu Francis se aproximand o, enquanto coava a cabea. O calor no o favorecia em nada. Sua pele muito clara reluzia desagradavelmente e a barba crescida era o nico colorido em seu rosto. Quer um pouco de suco de laranja? perguntou Olvia, levantandose e olhando-o, com pena. Francis, voc est to plido. No conseguiu dormir? Naquilo? E lanou um olhar de ironia em direo ao quarto. Imagina a temperatura em meu quarto? Quarto! Eu deveria dizer minha cela, meu cubcul o, aquele quadrado de um metro e meio por um metro e meio que me foi reservado!

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Sente-se disse Olvia, servindo-lhe um copo de suco de laranja. O gelo tinha derretid o, mas ao menos estava fresco. Beba isto; far com que se sinta melhor. Francis sentou-se e sorveu de um s trago o suco refrescante. Observando-o, Olvia ficou preocupada com a sua aparncia. Francis no estava reagindo bem quelas condies e ela temia que no fosse capaz de viajar os ltimos trinta quilmetros at Gstango. Meu Deus! Que lugar! murmurou, colocando na mesa o copo vazio. Quem escolheria um lugar destes para viver? Devem estar completamente loucos! muito quente concordou Olvia, abanando-se languidamente. Vestira uma camisa de algodo cor de creme e cala comprida, e no havia um s centmetro de seu corpo onde a roupa no estivesse grudada. Contudo, ao contrrio de Francis, o desafio parecia fortalec-la. Quente! um forno! declarou Francis, atirando a cabea para trs. O inferno deve ser igual, apenas um pou co mais fresco. Sinto muito, Francis, no deveria t-lo trazido. evidente que est sendo muito mais difcil para voc agentar, do que para mim. Devia ter vindo sozinha. Ei... Francis lanou-lhe um olhar enviesado. Sou eu quem devia fazer essas declaraes bondosas. Eu, o macho! Fez uma careta. Que macho, hein? Aqui estamos, a milhas da civilizao, e em vez de pensar: "Eu, Tarzan, voc, Jane"... Olvia hesitou, mas logo em seguida passou os dedos midos na testa de Francis. Estava ardendo. Sua noo de responsabilidade aumentou ao ver que ele realmente no estava bem. Francis, acho melhor voc ficar aqui disse, inclinando a cadeira para trs e encostando-a numa das barras de madeira que sustentavam a varanda. Seria uma loucura voc entranhar-se nessa mata. Acho que est com febre. No est falando srio! Julga que eu permitiria que voc entrasse nesse matagal com desconhecidos?! Sei como voc se sente e est sendo muito gentil em se preocupar comig o, mas no sou to indefesa quando pareo. No ? Quem foi que ficou quase histrica no Hotel de Ashenghi, quando encontrou uma aranha no guarda-roupa? Isso diferente. No gosto de aranhas, tudo. E acha que no haver aranhas em Gstango? E lagartos e outros insetos rastejantes...

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Pare com isso! exclamou ela. Eu me controlarei, Francis. Sinceramente, preferiria que voc ficasse aqui. Esquea-se replicou ele, decidido. Quando o jipe chegar estarei pronto. No a perderei de vista at voltarmos para a Inglaterra. Ouviram um barulho de motor e logo depois o jipe parava em frente misso. Era um ve culo aberto. Olvia ficou contente ao ver que o sol comeava a descer no horizonte. Pelo menos assim ele no os ofuscaria, embora os insetos ficassem mais alvoroados depois do pr-do-sol. O pastor e a esposa vieram se despedir. Eram alemes e viviam na frica h muito tempo. A conversa tinha sido difcil, devido aos problemas do idioma. Entretanto, na noite anterior, aps o jantar, eles tinham contado que um homem chamado Alex Gantry vivera em Gstango. Naquela manh, tinham enviado um recado para o posto de polcia daquela cidade, comunicando-lhes sobre as investigaes que estavam sendo feitas. tarde, informaram-lhes que viria um carro para levar a sra. Gantry e seu companheiro at uma cidadezinha mineira que ficava ao norte de Bakoua. Sra. Gantry? O motorista negro do jipe subiu at a varanda. Sou eu disse ela, inclinando a cabea afirmativamente. O inspetor Roche mandou-me acompanh-la at Gstango. Sou o sargento Kasaba, s suas ordens. Como vai? Olvia sorriu ao notar que o ingls dele era quase perfeito. Este meu amigo, Francis Kennedy. Estamos prontos e podemos ir quando o senhor quiser. Ele inclinou a cabea e, aps trocar algumas palavras com o casal Schmit, carregou suas valises para o jipe. Tinham deixado a maior parte da bagagem no hotel em Ashenghi, depois de ouvir o conselho das autoridades locais no sentido de que as malas s estorvariam numa viagem na mata. Francis ofereceu-se para sentar-se no banco de trs, mas Olvia nem quis ouvir. Insistiu para que ficasse ao lado do motorista, no banco da frente, e subiu com dificuldade para o detrs. J estava quase escuro, quando as luzes do povoado desapareceram por trs deles. O jipe foi sacolejando atravs da trilha aberta na mata e entrou em seguida numa savana aberta. Ao passarem, Olvia ficou toda molhada pelo sereno que caa das rvores, empapando sua cabea e os antebraos nus. Esperava que ao menos s houvesse gotas de chuva armazenadas nas folhas, pois, que tipo de criatura nelas estaria esperando por um viajante desprevenido? A idia de cobras apavorou-a tanto quanto a das aranhas que vira. Ficou em silncio. Ouviu o sargento perguntar a Francis se j estava h muito tempo em seu pas, mas no escutou a resposta. Sentia-se aflita por chegar a seu destino e descobrir as eventuais surpresas que dele adviriam. J haviam se passado algumas horas, mas Olvia tinha perdido a noo do tempo. Alm do mais, existia algo de sobrenatural em viajar assim noite pela frica, com os rudos desconhecidos de animais como nica companhia.

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Num certo momento, julgou ouvir os lees rugirem e seu corao quase parou de bater ao verificar o quanto estava desprotegida naquele jipe. Contudo, mais perturbador era o grito sobrenatural da hiena, que lhe lembrava as histrias de horror que j ouvira. Chegaram a Gstango logo depois das sete horas. Surpresa, Olvia viu que, ao contrrio do que esperava, a pequena comunidade mineira era uma cidadezinha muito prspera. Nela, viam-se lojas, casas pr-fabricadas e at um cinema onde estavam levando um filme americano. Evidentemente, havia tambm um hospital onde Lilian trabalhara; um corpo de bombeiros e um posto policial no muito distante da mina. A nica coisa que parecia faltar era um hotel, e Olvia sentiu um baque no corao ao pensar que teria de voltar para a misso ainda naquela noite. O inspetor Roche vir falar com vocs aqui disse o motorista, dirigindo-se para uma casa com as janelas iluminadas. Desceu do jipe e ajudou Olvia a descer. Queira ter a bondade de acompanhar-me. Francis estava cambaleando e, embora Olvia estivesse com o corpo doendo aps aquela viagem de solavancos, preocupou-se mais com ele do que consigo mesma. Prefere ficar no carro? arriscou-se a perguntar, tocando em sua manga, mas Francis sacudiu a cabea. O qu? Com todos esses mosquitos?! exclamou ele, fingindo no perceber seu estado e apoiando-se nela. Entretanto, havia outra dificuldade. O inspetor Roche fora chamado na mina, devido a um pequeno acidente. O motorista sugeriu que ela e seu amigo pernoitassem ali mesmo. No dia seguinte pela manh falariam com o inspetor. Olvia sentiu-se um pouco decepcionada, ao passo que Francis pareceu mais animado ao pensar que no teriam que voltar para Bakoua ainda aquela noite. Pelo menos teriam um lugar para passar a noite, o que j era alguma coisa numa comunidade daquele tipo. Foram levados at uns bangals prximos ao posto policial, que deviam ser normalmente usados pelo pessoal da administrao mineira. Eram separados e constavam de uma sala, um quarto, cozinha e banheiro. Francis ficou aborrecido ao ver que lhe haviam destinado um ao lado de Olvia. Mas posso dormir no sof da sala disse ele, embora sua aparncia evidentemente desmentisse aquela sugesto. No seja tolo replicou Olvia com firmeza, e apertou seu brao por baixo do algodo mido da camisa. Francamente, Francis, ficarei bem e, alm disto, as paredes no so assim to grossas para que eu no possa chamar sua ateno, caso precise. Francis no pareceu satisfeito, mas a cansao e a fraqueza estavam cobrando seu tributo. Alm disso, o sargento Kasaba parecia completamente perplexo ante a atitude do ingls.

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Encontraro algo para comer na geladeira avisou ele, como se isto acalmasse as objees de Francis. Ou, se preferirem, posso trazer algo da cantina... Oh, no! Francis empalideceu ainda mais e Olvia apressou-se a salvar a situao. No estamos com fome, obrigada sargento garantiu-lhe, decidida. Caso tenhamos vontade de comer alguma coisa, podemos nos servir. Obrigada por sua hospitalidade, sentimo-nos realmente muito gratos. Ele se afastou, olhando para os hspedes inesperados de um modo mais simptico. Olvia empurrou Francis para a porta de seu quarto. V se deitar. Eu o verei amanh de manh. Agora acho que ambos precisamos de um bom sono. Apesar do que dissera a Francis, Olvia no se sentia inteiramente feliz ao se preparar para passar a noite. No que estivesse nervosa. Era apenas uma sensao estranha, ao ver tudo diferente do que imaginara. Sentia-se apreensiva tambm ao pensar no que o inspetor Roche teria a dizer-lhe. Contudo, devia ter adormecid o, porque, ao abrir os olhos novamente, teve a impresso de que algo a acordara. Alguma coisa ou algum a despertara. Ficou arrepiada. Francis estaria ainda acordado? Escutaria se ela o chamasse? Mas como poderia perturb-lo, se nem mesmo sabia o que a despertara? Podia ter sido o rudo de um carro l fora; estavam prximos estrada. Ou talvez a sirene da mina. Enfim, mil coisas poderiam t-la tirado daquele seu estado de sonolncia. Assim mesmo, deu-se conta de sua vulnerabilidade por baixo do lenol fino que a cobria. Desde que chegara a Tsaba, passara a dormir nua e no vira nenhum motivo para mudar sua rotina. Antes de deitar-se, tomara um bom banho de chuveiro e sentira-se agradvel-mente refrescada. Contud o, agora estava com calor e transpirava. Seus nervos estavam tensos, enquanto se esforava para ouvir qualquer rudo. A porta do quarto se abriu e entrou uma claridade que vinha da sala. Nela, Olvia vislumbrou o vulto de um homem, cujo rosto estava na sombra. Um grito involuntrio escapou de seus lbios. Que diabo... comutador da luz. Olvia iluminado. Liv! Alex! As exclamaes foram simultneas, mas foi ele quem primeiro se refez da surpresa. Liv murmurou, irritado. Pelo amor de Deus, pensei que ainda estivesse em Bakoua! disse o por homem impacientemente, do lenol, quando o ao tatear quarto o

encolheu-se

baixo

ficou

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Olvia puxou o lenol at embaixo do queixo e todo o seu corpo tremeu ao deparar-se com o homem pelo qual menos esperava. O que estaria ele fazendo ali? Como tinha conseguido chegar to depressa? E o que estava fazendo em seu bangal, quando o imaginava a milhares de quilmetros de distncia, com sua famlia, na Inglaterra? Por que... isto ... por que est aqui, Alex? perguntou, enquanto ele enfiava a mo na camisa e massageava os msculos do peito. Por qu? Certamente deve supor. Logo que descobri seu plano insensato, vim atrs de voc, evidente! No comigo... era necessrio. No preciso de seu auxlio. Francis est

E ento onde se encontra ele? interrompeu-a Alex bruscamente. Onde? Olhou para ele, escandalizada. evidente que no quarto ao lado. Onde pensa que deveria estar? Aqui, comigo? Faria mais sentido resmungou ele asperamente. No julgue a todos seguindo seus padres! exclamou ela, com veemncia, querendo levantar-se da cama para enfrent-lo. Ele sempre a deixava em desvantagem. Podia continuar ali de p, discutindo, vestido com o jeans e a camisa, enquanto ela era forada a permanecer escondida sob o lenol, como um coelho assustado. Ainda no me explicou o que veio fazer aqui. A no ser que quisesse um flagrante de nosso relacionamento. Que relacionamento? perguntou ele, aproximando-se da cama e olhando-a com seus olhos escuros e perturbadores. Ora... o meu com Francis, lgico! declarou, com voz trmula. No foi o que voc insinuou? Que somos mais do que amigos? E no so? Claro que no! Francis ... um amig o, um bom amigo e isto uma coisa que voc no compreende absolutamente. Verdade? Aproximou-se dela, ameaando seu corpo e seus sentidos. Olvia sentiu que devia continuar falando, seno sucumbiria naquela batalha final. Gostaria que se retirasse pediu, com a voz trmula. No tem o direito de estar aqui. partir. Engano seu. Este o meu bangal. Pelo menos era, antes de eu No acredito em voc. um direito seu! Olvia pensou depressa. Ser que ele estaria falando a verdade? Ser que o sargento Kasaba, ou o inspetor Roche, a teriam levado para o bangal

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de Alex Gantry propositalmente, j que ela viera at ali procura dele? No era to absurdo como primeiro imaginara. Desculpou-se, quase murmurando: Sinto muito, no tinha idia de que fosse. Isso posso acreditar. Depois do que ocorreu na outra noite, estou certo de que voc iria para o bangal de qualquer um, menos para o meu. Naquela noite eu estava profundamente perturbada... E agora no est? No. Alex, no podemos falar agora. Francis poderia ouvir... um pouco difcil. Voc no reparou que a cozinha e a sala separam os quartos entre os bangals? Olvia olhou sua volta. Ele tinha razo, mas estava demasiadamente cansada para notar aquilo. Est bem... mas, de qualquer modo gaguejou, sentindo novamente o pnico dentro de si , este no o lugar nem o momento adequado para esse tipo de conversa. Podemos falar amanh cedo... Como o fizemos na Inglaterra? lembrou-a Alex asperamente. Aquilo... foi diferente. Alm do mais, voc no estava l. E voc partiu antes de eu voltar. Mas desta vez no sairei daqui declarou ela obstinadamente. No, at saber a verdade. Ah, assim? Os lbios dele se contraram. Pois ento posso fornecer-lhe alguns dados que no descobrir em Gstango. No agora, Alex... Olvia sacudiu a cabea. E por que no? Do que tem medo? Ele agachou-se ao lado da cama, com expresso irnica. No ficaria aliviada ao saber que somos irmos? Passou os dedos sobre o lenol que ela puxara at o queixo e a fez estremecer. Por favor pediu, ofegante , v embora, Alex. No quero gritar, mas juro que o farei se voc no sair. Para qu? Para trazer at aqui a metade da fora policial de Gstango? caoou Alex, tocando em um cacho de seus cabelos esparramados sobre os ombros Liv... voc no faria isso, no ? V embora! Olvia tirou um brao para fora do lenol e puxou os cabelos. No sei o que pretende ganhar vindo ao meu encalo desse modo. A no ser que receie o que eu possa descobrir aqui, sobre voc. Receie? Os olhos escuros brilharam perigosamente. O que eu poderia recear, Liv?

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No sei... como hei de saber? Seus nervos estavam tensos. por isto que estou aqui... para descobrir e, se fosse um homem de carter, respeitaria meu direito de assim proceder, em vez de abandonar a sua... as suas verdadeiras responsabilidades! E quais so elas? perguntou ele baixinho e de uma forma insinuante, sentando-se na beirada da cama, enquanto Olvia afastava depressa as pernas. A suavidade daquela voz no a iludiu, fazendo-a pensar que ele estivesse disposto a ouvi-la. Suas responsabilidades para com... Lilian e seu filho. Hesitou, mas logo apressou-se a acrescentar: No pode negar que Sacha o neto de Henry. A semelhana flagrante... at mesmo a sra. Winters notou. Est bem. A voz dele tornou-se dura. Ento Sacha o neto de Henry. Aonde isto nos leva? Olvia olhou-o, impotente. A confirmao que ele fizera despedaara suas tnues esperanas. Nos leva? Sim, a ns? repetiu ele asperamente, inclinando-se para ela. Olvia j no era mais capaz de raciocinar. Seu corpo tremia por baixo do lenol e sua boca se entreabriu. A sensualidade que o corpo dela exalava foi captada por Alex. Ele percebeu que Olvia o queria tanto quanto ele a ela. Agarrou os ombros trmulos e a puxou para seus braos. No, Alex... ela murmurou contra seus lbios, mas a presso sufocante de sua boca abafou o protesto. Ele estava implacvel e irado e por isto seu beijo no foi nada meigo. Sua sensualidade se manifestou de uma forma violenta, deixando Olvia impossibilitada de reagir. Com uma determinao inexorvel, ele a encostou nos travesseiros. Lgrimas ardentes brotaram dos olhos de Olvia e escorreram mansamente por suas faces. Perguntava-se como Alex podia aproveitar-se dela daquela modo, se tinha a responsabilidade do seu relacionamento com Lilian e um filho. Aquilo era imperdovel! Oh, Liv! gemeu ele de repente, sentindo o sabor salgado daquelas lgrimas nos lbios. Liv, no chore! Pelo amor de Deus, no chore! Procurou a curva suave do pescoo dela e a lngua macia e sensual acaricioulhe a pele. Lilian nada significa para mim... eu juro. Voc a nica mulher que eu sempre quis. Foi por isso que vim ao seu encalo. No podia agentar a idia de que estivesse com Kennedy. E... acha que isto o bastante? balbuciou, procurando afast-lo. Pensa que porque... porque me queria, eu deveria sentir-me... lisonjeada...

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No diga tolices, Liv sussurrou ele, e puxou o lenol dos ombros, descobrindo-lhe os seios. E, embora ela tentasse desviar a cabea, a paixo ardente daquele olhar incendiou uma chama dentro dela. Quando ele abriu a camisa e colocou as mos que procuravam resistir em seu peito, os dedos de Olvia o apertaram febrilmente. Aqueles plos bronzeados pelo sol roando em seu corpo, eram incrivelmente arrebatadores e sensuais! Quando os lbios dele alcanaram o bico retesado de seus seios, sentiu desabrochar em seu ntimo uma sensao deliciosa. Liv... Liv... ele sussurrava, e puxou completamente o lenol, deixando mostra a nudez de seu corpo esguio. Liv, por favor... no lute contra mim! Alex... Quero voc murmurou ele, com a boca encostada em seus lbios, que entreabriu forando um pouco. Deixe que eu a ame... Olvia sentiu uma onda de fraqueza que a subjugou. Alex era to viril, to convincente! S ele poderia preencher aquele vazio dolorido que sentia em seu ntimo. Com um ligeiro soluo, submeteu-se ao ardor daquela boca, embriagada pelas emoes despertadas por car cias deliciosas. Correspondeu, ento, instintivamente s exigncias de sua carne ansiosa. No percebeu quando ele arrancou o resto das roupas, at que sentiu o calor viril do corpo dele contra o seu. Ele comprimiu-a depois de encontro ao colcho e, com uma das pernas, tentou separar as suas. No, Alex... murmurou Olvia pela ltima vez, como se a percepo do que estava fazendo provocasse nela um retraimento momentneo. Contudo, foi uma negativa apenas superficial. Com os braos apaixonadamente passados volta do pescoo dele e as unhas enterradas nos cabelos de sua nuca, Olvia no podia deixar que ele se afastasse. Alex deixou-se levar ento pelo desejo. Cobriu os lbios dela, as faces e os olhos de beijos sfregos, e ela, enfraquecida pelo desejo e tendo a inocncia substituda pela paixo, arqueou o corpo de encontro ao dele. Contorcendo-se por baixo de Alex, no fazia uma idia real do convite que lhe estava fazendo. Sabia apenas que queria que ele assim continuasse indefinidamente, at que aquela sensao que a estava arrebatando fosse satisfeita... Foi a luz do dia que a perturbou, fazendo com que abrisse os olhos. Pela frao de um segund o, foi presa de uma sensao de desorientao. Ao ver o ambiente austero do quarto, deparou-se com Alex adormecido e compreendeu o que fizera. Mesmo assim no se preocupou em cobrir seu corpo ainda nu. Permaneceu deitada, contemplando os olhos dele com uma adorao que lhe era desconhecida, incapaz, naqueles primeiros instantes, de disfarar o doce abandono que sentia.

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Foi Alex quem se moveu, foi ele quem puxou o lenol amarrotado sobre o corpo esbelto e convidativo de Olvia. Alex, j vestid o, parecendo desprez-la, bem como a si mesmo. Por que no me contou? perguntou ele, bruscamente, andando pelo quarto. Pelo amor de Deus, Liv, por que no me disse? Certamente sabia que eu jamais a teria tocado! Olvia estremeceu e o vento frio da desiluso roou sua carne ardente. Alex a possura acreditando que fosse to experiente quanto ele. Ao descobrir a verdade, era demasiadamente tarde para retroceder. Envolvendo-se no lenol, olhou para ele com um olhar magoado. O que h de errado? perguntou, obrigando-se a no assumir uma expresso humilhada. No gostou? No o satisfiz como devia? Sinto muito, eu no sabia que deveria apresentar-lhe referncias... Pare com isso! interrompeu-a Alex abruptamente, com as feies endurecidas. Est farta de saber do que estou falando. Isto nada tem a ver com o fato de termos ou no gostado! Pois pensei que tinha... Liv! Olhou para ela com um olhar perturbado. Em seguida sacudiu a cabea e disse lentamente: Voc sabe o quanto foi bom, pelo menos para mim! Machuquei-a muito? E isso importa? Na realidade, a dor que sentira fora rapidamente superada pela onda de desejo satisfeito por Alex. A avidez daquele corpo provocara nela a sensao mais maravilhosa de toda a sua vida. Mas como dizer-lhe isto agora, quando evidentemente ele se mostrava to arrependido? Liv, que horror! exclamou Alex, afastando da testa os fios de cabelos queimados pelo sol. Jamais imaginei que o velho pudesse no t-la tocado nunca! Apesar de tudo, ele devia gostar imensamente de voc. No! Olvia no pde agentar aquilo, e principalmente vindo dele! Deu um salto da cama, enrolando o lenol no corpo como se fosse um sarong, e comeou a andar pelo quarto. No gostava de mim, mas, por uma vez na vida, suponho que ele tenha se importado com a minha me. Eu lhe contei como tudo aconteceu, mas o que no lhe disse foi que seu pai arruinou o meu. Destruiu-o como se tivesse empunhado uma faca para matlo. Foi por isto que concordei em casar-me com Henry Gantry: porque minha me queria vingar-se. Acho... julgo que voc j deve ter compreendido. No disse Alex, sacudindo a cabea e enfiando as mos nos bolsos traseiros da cala. Seu gesto fez com que a camisa se abrisse. Diante daquele peito msculo, Olvia percebeu que, mesmo depois do que acontecera, ainda no estava imunizada contra aquela atrao perigosa; mesmo assim, continuou tentando explicar.

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Henry sabia que estava morrendo, restava-lhe pouco tempo de vida, por isso foi procurar minha me. Queria que ela se casasse com ele. Queria fazer certas concesses pelo que j tinha acontecid o, pelo menos foi o que me disse. No! Alex tornou a sacudir a cabea e ela olhou para seu rosto plido. No foi assim, Liv. Voc pode imaginar um homem igual a Henry Gantry arrependendo-se de qualquer coisa, se ele foi capaz de deixar seu nico filho sem um centavo! Olvia engoliu em seco. Nunca pensara nisso. Contudo, se Henry no sentira remorsos, o que ento sentira? Acho melhor voc sentar-se disse ele, e a teria levado at uma cadeira se Olvia no tivesse se afastado, numa atitude de repulsa. Disse isto apenas para prepar-la murmurou, cerrando os punhos , e tentar me justificar. Diga-me apenas o que tem a dizer e no tente se desculpar. Jamais perdoarei o que voc fez, portanto melhor ir direto ao assunto. Alex ficou sombrio, mas o bom senso, ou talvez a sua conscincia, obrigou-o a continuar. Com uma inflexo rspida, disse: Foi sua me quem entrou em contato com Henry. Ao ouvir uma exclamao de protesto, continuou: Quando leu num jornal a respeito da enfermidade de Henry Gantry, ela arquitetou um plano para espoli-lo de pelo menos de uma parte de sua fortuna... No verdade! interrompeu-o Olvia, indignada. Foi isso mesmo afirmou Alex, inflexvel. Posso prov-lo, se for necessrio. No momento voc ter que acreditar na minha palavra. Parou um instante para observar sua expresso horrorizada, mas continuou em seguida: Ela entrou em contato com Henry e conseguiu convenc-lo de que voc era filha dele. No acredito nisso! No? E tampouco Henry, segundo desconfiei a princpio. Mas voc j comparou a data de seu nascimento com a do caso amoroso de sua me com Henry Gantry? Ao v-la fazer um gesto negativo, continuou: Pois saiba que elas combinam realmente. De um modo perfeitamente compreensvel, voc poderia ter sido a filha de Henry. No! O protesto de Olvia tornara-se agora mais fraco. Henry tinha suas dvidas, e bastante srias, mas pode imaginar o que se passou com ele naquela ocasio? Estava morrend o, sabia que lhe restava pouco tempo de vida. E, aps ter conhecido voc, ficou bastante lisonjeado; no quis investigar mais a fundo. No acredito no que est dizendo! Pois pense um pouco. Alex suspirou. A paternidade sempre difcil de ser provada. Alm do mais, ele viu em voc um meio de deserdar

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seu prprio filho. Foi ento que voc voltou! Acontece que ele sabia no ter mais tempo para provar ou refutar a sua identidade. De qualquer modo, a reivindicao de uma filha seria mais honesta se comparada de uma esposa. Foi por isto que se casou com voc e sua me consentiu. Ela sabia perfeitamente que voc no era filha de Henry Gantry! E... no sou? Felizmente, nos dias atuais, mesmo que a paternidade nem sempre possa ser provada, ela pode ser refutada. A julgar pelo laudo mdico feito quando voc se casou, Henry e sua me, juntos, no poderiam ter tido um filho com o seu tipo sangneo. Olvia teve que concordar com aquilo. Lembrava-se muito bem daquele laudo e estranhara o fato de Henry t-la induzido a fazer o exame. Julgara que, por causa de sua sade precria, ele se preocupava com a dos outros. Ento... ento Henry sabia que... No necessariamente. Nada podia ser provado sem os relatrios mdicos sobre sua me, e eles s foram liberados aps a morte dela. Alm do mais, como j lhe disse, Henry queria acreditar nisso. Quer dizer que... Adam Cosgrove sabia? Ele era o procurador de Henry. Sabia de tudo o que acontecera. Olvia sentiu-se irremediavelmente confusa e derrotada. Viera at ali para descobrir a verdade sobre a identidade de Alex e, em vez disso, descobrira coisas sobre o seu passado. No era to difcil acreditar no que Alex lhe contara. O fato de sua me no ficar surpresa com o sbito aparecimento de Henry, aps mais de vinte anos; sua insistncia em que Olvia fizesse o que ela lhe dizia, quando sabia que Henry no era um homem no qual se pudesse confiar. Na poca, Olvia atribura aquilo doena. Alm disso, sua me tinha motivos para querer prejudicar Henry Gantry. Contudo, de repente, tudo mudava e a ambigidade de sua situao jamais fora to evidente. Como se sentisse pena dela, Alex aproximou-se e Olvia afastou-se, com o brao estendido. No chegue perto de mim murmurou, com voz vacilante. Tenho que refletir sobre tudo isso e decidir o que devo fazer. Devo contar-lhe que s descobri esses fatos nos ltimos dias. Foi por isso que me mostrei to amargo no comeo. Acreditei realmente que voc aceitara o velho por causa da fortuna dele. Devo considerar suas palavras como uma desculpa? No disse ele, com expresso grave. Estou apenas querendo dizer que ambos fomos vtimas de nossas falsas impresses. Hesitou. Eu no sabia que viria a me apaixonar por voc. No est falando srio!

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Depois do que aconteceu? Ele estendeu as mos. No a censuro por no acreditar em mim. Contudo, eu sabia que esta talvez fosse a nica chance, e queria voc. Olvia virou-se, horrorizada com aquela confisso. Alex era o filho de Henry! No tinha vergonha? melhor voc sair agora disse, com a voz rouca e a cabea inclinada e ouviu-o concordando. Todavia, a impresso dos lbios dele em seus ombros permaneceu muito depois de a porta ter-se fechado atrs de Alex...

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CAPTULO X
plida luz da manh, Gstango se parecia com qualquer outra comunidade de mineiros. Ela era principalmente uma base funcional para os empregados da mina, temporariamente provida do necessrio para os homens isolados de suas famlias. Da varanda de seu bangal, Olvia avistava a estrada principal do povoad o, pela qual ela e Francis tinham viajado na noite anterior, o agrupamento da comunidade e os departamentos de administrao, num dos quais o inspetor Roche devia ter seu escritrio. A mina em si era vista distncia, com as nuvens de fumaa saindo, em contraste com a umidade da terra volta do bangal. Devia ter chovido noite; ela porm no escutara. Depois que Alex sara, havia cado num sono profundo, mas continuava positivamente exausta. No fazia idia de para onde ele pudesse ter ido. Logo de incio tivera um certo receio de que ele tivesse dormido no sof da sala, como Francis sugerira fazer, mas pela manh constatara, com alvio, que ele no se encontrava l. Entretanto, o fato de ignorar onde ele poderia estar a deixava igualmente preocupada. Perguntou a si mesma se haveria motivo para falar com o inspetor Roche depois do que Alex lhe contara. Tinha a impresso de ter sido vtima tanto da ambio de sua me como da de Henry. Era difcil mostrar-se objetiva, diante dos fatos que ficara conhecendo. A realidade que vivera de uma mentira nos ltimos seis ou sete meses. Fora usada por pessoas inescrupulosas, que visavam a alcanar seus fins. E ela tinha sido demasiadamente estpida para perceber isso. Francis apareceu quando ela estava escovando os cabelos. Cumprimentou-o alegremente, contente de ver um rosto amigo. Os olhos dele estavam turvos e o rosto plid o, mas menos febril do que no dia anterior. Olvia ofereceu-lhe uma cadeira antes que ele pudesse perguntar alguma coisa. Contudo, aparentemente, Francis ignorava a chegada de Alex e suas primeiras palavras no foram nada lisonjeiras. Voc no d a impresso de ter dormido bem observou, com um suspiro. Como gostaria de voltar civilizao! Positivamente, esta vida rudimentar no para ns. Pois, para ser franca, dormi realmente muito bem afirmou ela, forando um sorriso. E voc? Alguma coisa o perturbou? Perturbado com o qu? perguntou Francis, arqueando sobrancelhas. Certamente voc no recebeu a visita de algum intruso. as

No. Olvia virou-se, sem jeito. Alex... ele est aqui em Gstango. Veio at aqui depois que voc foi se deitar. Evidentemente deixou de dizer-lhe tambm que tinha ido para a cama com ele, mas Francis no estava preocupado com esses detalhes.

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Gantry! Est aqui? No acredito. Como poderia estar, se apenas acabamos de chegar? Pois est afirmou Olvia firmemente, evitando com um esforo o tremor de sua voz. Fiquei to chocada quanto voc. Compreendi que estava preocupado... conosco. Preocupado com o que descobramos a respeito dele disse Francis, bufando. Droga! o cmulo! Principalmente depois que voc me contou sobre a esposa dele e o filho! Ela no mulher dele corrigiu-o, mas Francis j no a ouvia. Ele no estivera de acordo quando lhe contara ter permitido que Lilian e Sacha ficassem em sua casa e no conseguia engolir o atual desenvolvimento dos fatos. No posso entender como Cosgrove confia nele! Isto ... Alex Gantry nunca foi o santo que voc julga. verdade que passou momentos difceis quando a me morreu. Todavia, depois disso e antes que soubesse a verdade sobre sua morte, foi uma fonte de aborrecimentos para Henry. Ela virou-se, curiosa com mais esta revelao. Como assim? Ora, o mesmo de sempre, metido com mulheres desde que alcanou a idade para notar a diferena, e, quando j mais velho, s voltas com as motocicletas e os automveis de corrida. O pai dele tirou-o de inmeras enrascadas, antes que Alex lhe fizesse a ltima afronta. Eu no sabia disso. Por que saberia? Duvido que ele lhe fizesse este tipo de confidencias. Alex provavelmente acredita que o mundo est contra ele, quando justamente o contrrio. Olvia estava perturbada e ficou satisfeita quando foram interrompidos pela chegada de um homem fardado de branco, com uma bandeja. O aroma do caf e dos pezinhos quentes era tentador. Com um sorriso, ele colocou a bandeja na mesa. O inspetor Roche achou que gostariam de um bom caf disse, com voz arrastada, erguendo o rosto escuro. Mandou avis-los que os espera em seu escritrio, daqui a meia hora. Obrigada. Foi um prazer, madame replicou o homem delicadamente, e tornou a sair. Hum... pezinhos de minuto! exclamou Olvia, passando manteiga em um deles. Tinha me esquecido do quanto estava faminta! E pediu a Francis que se servisse.

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Desta vez o inspetor Roche os esperava ao entrarem no edifcio de administrao. Era um sul-africano de pele clara. Com um sorriso simptico, convidou-os a se dirigirem para seu escritrio, onde se sentaram. a sra. Gantry e o sr. Francis Kennedy. Certo? O sr. Graham j esteve aqui e informou-me sobre seus nomes. Olvia piscou os olhos. Quem era o sr. Graham? Mas aquele no era o momento para preocupar-se com tais trivialidades e descansando as mos no colo, perguntou: O senhor sabe o motivo que nos trouxe aqui? O inspetor Roche pegou um mao de cigarros sobre a mesa, ofereceulhes sem que aceitassem e colocou um cigarro entre os lbios. Um homem esteve recentemente em Ashenghi e disse ser um representante da Companhia Gantry. Certo? Foi Philip Ndobe concordou Francis. Ndobe? Sim, isto mesmo. Mas eu no conhecia esse homem e no tinha recebido instrues do sr. Graham para dar-lhe as informaes que desejava. Bem, agora isto j no importa. Aqui estamos e somos representantes da companhia. Sou a viva de Henry Gantry, o pai de Alex Gantry. Sim, eu sei. Roche inclinou a cabea e Olvia, irritada, perguntou a si mesma se aquele "sr. Graham" tambm lhe contara isso. E a senhora deseja saber o que aconteceu com o sr. Gantry, ou melhor, com Alex Gantry, para poder resolver algumas questes pecunirias relativas ao esplio do falecido pai dele. Pode interpretar assim observou Francis, trocando um olhar com Olvia. O senhor reconheceria Alex Gantry, se o visse? O outro olhou-o com expresso admirada. Como? Francis fez um gesto impaciente. Alex Gantry... conhece-o? Conheci. Ento o reconheceria, se o visse? Claro! respondeu Roche, com um sinal afirmativo da cabea. Mas antes que Olvia soltasse um suspiro, acrescentou: Entretanto, como Alex Gantry morreu, no... Quando Olvia abriu os olhos, estava deitada num sof que mal tinha visto ao entrar naquela sala, olhando para o teto manchado pelas moscas. Francis batia em sua mo.

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Olvia repetia ele ansiosamente. Olvia, por favor, acorde! Quer afastar-se um instante? pediu o inspetor, empurrando Francis para um lado. Inclinou-se sobre Olvia, dando-lhe um copo de gua para umedecer os lbios. Beba, o calor. Provavelmente est um pouco desidratada. Ela bebeu uns goles, sentindo-se agradecida, mas ao lembrar-se do que ele dissera, compreendeu que no fora o calor que a havia feito desmaiar. Morto! Isto queria dizer que o homem que se fizera passar por ele era um impostor. Aps beber a gua, sentiu-se melhor e pde sentar-se novamente. Podemos continuar? perguntou o inspetor, olhando para Francis. Olvia fez um sinal afirmativo, antes que ele respondesse. Por favor pediu ela, procurando controlar-se. Estava dizendo que... Alex Gantry morreu. Como foi que isto aconteceu? Roche mexeu em alguns papis que estavam sobre a mesa e pegou uma pasta fina. Tenho aqui a cpia de um relatrio elaborado pelas autoridades sulafricanas, feito por ocasio de sua morte... As autoridades sul-africanas! Olvia empalideceu. Sim. No sabia que ele estava morando na frica do Sul, quando morreu? No. Julguei que... Olhou para a janela. A mina... Ah! Ento sabia que ele era um dos proprietrios da Gstango Ore? Proprietrio? Claro! Gantry abandonou o empreendimento j h alguns anos. Lastimo dizer, mas seu enteado no se mostrou interessado nos lucros a longo prazo que adviriam com o desenvolvimento da mina. Na ocasio ela estava passando por um mau momento. O dinheiro era pouco e Gantry vendeu a parte dele. Compreendo. Olvia ergueu a mo nervosa, descansando-a na testa. E... o scio de Alex? O sr. Graham? Ento ele o scio de Alex, pensou Olvia no mesmo instante. Ele conseguiu fazer com que a mina continuasse funcionando. Foi difcil, mas persistiu. Depois disso, descobrimos que o solo era rico em uranita... Uranita!? interrompeu-o Francis, e Olvia o olhou, surpresa.

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Sim, isto mesmo concordou Roche secamente. Pelo que vej o, no est familiarizado com os seus subprodutos, sr. Kennedy. A Gstango Ore tornou-se um dos empreendimentos mais lucrativos do mundo. Olvia sacudiu a cabea, dizendo: Lastimo, mas no... o urnio, sra. Gantry interrompeu-a Roche delicadamente. Ao governo de Tsaba foi outorgada a concesso exclusiva da Gstango Ore. Olvia tentou assimilar o que ele dissera. Quer dizer que... se Alex estivesse vivo, seria rico. No replicou Francis, impaciente. Eu j lhe disse que Alex era um vencido. Vendeu a parte dele, conforme o inspetor Roche explicou. verdade concordou Roche. Mas devo contar-lhe que Graham tentou encontr-lo. Infelizmente, quando conseguiu, Alex Gantry estava morto. Isto faz aproximadamente dois anos. Houve outros problemas de carter pessoal. No creio que possam interess-los. Por favor pediu Olvia. Gostaria que os contasse. Ele hesitou. Trata-se de uma moa... Lilian Eve! Como soube? E isto importa? Continue, por favor disse Olvia. Ela minha compatriota, enfermeira de um hospital aqui em Gstango. Envolveu-se com Alex Gantry, acredito que imaginando que eles se casariam. Contudo, isto no aconteceu, e logo depois ela descobriu que estava grvida. Era o filho... de Alex? Sem dvida! E... ele sabia? Isto no posso informar. Roche agora parecia um pouco atrapalhado. O importante que ela permaneceu aqui em Gstango e teve o beb. Um menino. Sim. Roche no fez mais nenhum comentrio a respeito. Ao sabermos que Gantry morrera, o sr. Graham responsabilizou-se por ela. Quis dar-lhe uma participao na mina. Ela, porm, recusou. Esse... sr. Graham ao qual se referiu... como... como ele? Olvia perguntou, ofegante.

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Olvia! , exclamou Francis. Espere, Francis pediu ela, apertando as mos. E ento, inspetor? Por acaso o sr. Graham tem alguma semelhana com o homem que o senhor conheceu como sendo Alex Gantry? Ele franziu a testa. Por que deseja saber? Por favor... responda apenas minha pergunta. Bem, acho que tinham alguma semelhana. Ambos eram altos e com a mesma constituio. E a tez? Agora que est se referindo a isto, eles tinham os cabelos loiros, embora o sr. Graham fosse muito mais moreno. Obrigada. Olvia lanou um olhar carregado para Francis. Eu... gostaria de falar com o sr. Graham. possvel? Receio que no respondeu Roche, sacudindo a cabea. No? Olvia ergueu-se, agitada. Mas o senhor disse que falou com ele ainda hoje. Sim, mas ele foi embora logo depois. Pegou um avio para Ashenghi. Fez uma pausa. A matriz da companhia de minerao l. Mas, se no me engano, ele disse que voltaria para a Inglaterra ainda esta noite. Para a Inglaterra? repetiu Olvia desanimadamente. Sim. Ele tem amigos l. Por qu? Sinto muito no saber o endereo deles, seno poderia faz-la entrar em contato com eles. Est bem disse Francis, pondo-se de p. Ha... acho que j soubemos tudo o que precisvamos no momento. Lastimo profundamente o que aconteceu com o seu enteado, sra. Gantry observou o inspetor, levantando-se tambm e estendendo a mo. Se quiser levar o relatrio, tive instrues para entreg-lo senhora. me. Obrigada. Olvia pegou a pasta. Foi muito gentil em receber-

Foi um prazer Roche sorriu, o que suavizou um pouco sua expresso severa. A propsito, o sr. Graham pediu-me para oferecer-lhes o helicptero da companhia, caso prefiram voltar para Ashenghi. Um helicptero, pensou Olvia. Isto explica como Alex, no, no Alex, o sr. Graham, conseguiu chegar a Gstango to depressa!

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Ficaramos muito gratos respondeu Francis por ambos. E Olvia notou seu alvio ao pensar que no teria que fazer toda aquela viagem de volta. Muito bem. Roche levou-os at a porta. Entrarei em contanto com o gerente da mina e lhes comunicarei quando o helicptero estiver pronto para partir. At l, sugiro que permaneam nos bangals que ocuparam esta noite. Adeus. Ao chegarem l, Francis deixou-se cair no sof e resmungou: Imagine, Alex Gantry na realidade o sr. Graham! Tinha que ser! Mas por que teria feito isto, o que eu desejaria saber! Por Sacha respondeu Olvia imediatamente, sem pensar. Sacha o neto de Henry, e, se ele no se dispusesse a fazer alguma coisa, ningum o faria. Olvia e Francis chegaram a Londres na noite seguinte. Estavam exausto, e, aps a mais breve das despedidas, Olvia preferiu tomar um txi que a levasse logo para Chalcott. Francis deixara o carro no aeroporto, ela, porm, recusou-se a aceitar a ir com ele para casa. Conversaremos amanh obrigado, Francis. Obrigada por tudo. garantiu-lhe firmemente. Muito

As filas dos txis estavam repletas. Ela encostou-se numa coluna, quando sentiu que algum tocava em seu brao. Txi, senhora? perguntou aquela voz inconfundvel e acariciante. Olvia se virou, mal acreditando ver Alex a seu lado. Alex! exclamou, mas sacudiu a cabea, como desculpando-se. Leon corrigiu-se ele secamente, pegando sua mala. Leon Graham. Venha... meu carro est estacionado logo ali. Fiquei engarrafado no trnsito e por um instante pensei que no a alcanaria. Que movimento! Julguei que teria de esperar horas! Depois de ter esperado horas em Ashenghi... eu sei observou Leon, abrindo a porta do Maserati. Entre, vou colocar a mala l atrs. Olvia tentou disfarar o tremor das mos, e controlar o nervosismo quando ele sentou-se a seu lado. Como conseguiu chegar a Londres antes de ns? perguntou-lhe enquanto ele fazia a manobra para sair do estacionamento. Julguei que s houvesse um vo por dia para a Inglaterra. E s h um mesmo. Leon acelerou no tnel. Tomei um dos avies da companhia, para Lagoa, e l peguei um vo de conexo. Compreendo.

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Esperara encontr-lo em Ashenghi, mas sentira um certo alvio ao ver que ele no estava. De qualquer mod o, no lhe agradava muito a idia de encontrar-se como ele em companhia de Francis, porquanto o antigo secretrio de seu marido ainda suspeitava dos motivos que ela pudesse ter. Aps alguns minutos de viagem, Leon olhou para ela. E ento,.. perdoa-me? Ou serei condenado o resto da vida por toda essa trapalhada? Acho melhor contar-me tudo, para que eu possa decidir. O inspetor Roche explicou sobre Alex e estou com o relatrio aqui em minha bolsa. Ento j sabe como ele morreu. Numa briga em Joanesburgo? Sim, soube. O que no posso entender o que ele estava fazendo l. Por que saiu de Gstango, quando tinha todos os motivos para ficar l? Deixe-me contar-lhe a respeito de Alex, est bem? E tentar explicar o tipo de homem que era. Parou um instante. No estou dizendo que fosse um santo, mas no era to ruim como esse relatrio pode deixar transparecer. Francis disse que ele era um vencido. Sim, de certa forma, creio que era. Contudo, alguns homens foram feitos assim. Parecem predestinados a uma autodestruio. Alex era um desses. Olvia inclinou a cabea para um lado. Voc gostava dele, no ? Sim, gostava. Quando nos conhecemos em 1971, eu poderia dizer que nos identificamos. Voc tambm brigou com seu pai? De certo modo, sim. Infelizmente, meu pai faleceu antes que eu pudesse fazer certas concesses. Ele nunca me perdoou por ter abandonado a Universidade. Compreendo. Isso, porm, no importante, no acha? Estamos falando a respeito de Alex, de seus altos e baixos, e acho que ele era um tanto impetuoso. Olhou-a de um jeito maroto e perguntou: O que sentia por "Alex"? Pelo "Alex" que eu conheci? Acho que sabe a resposta melhor do que eu. Por um momento a mo de Leon comprimia seu joelho. Em seguida prosseguiu, rispidamente:

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Como disse, quando Alex e eu nos conhecemos, tnhamos as mesmas ambies. Por motivos diversos, queramos ser bem-sucedidos. O emprego de engenheiro que me esperava em Zmbia tinha ido por gua abaixo e acho que Alex estava vagabundeando h muito tempo. Seja como for, ns nos encontramos e falamos de nossas preocupaes. Ouvi tudo a respeito de Chalcott, da casa e da vida que ele levava l. E, naturalmente, ao saber do que ocorrera com o pai, tomei o partido dele. Falou horas e horas seguidas e fiquei conhecendo Chalcott to bem como se l j tivesse estado. Ao v-lo parar, Olvia pediu para que continuasse. Bom, trabalhamos juntos em vrias coisas: desenhos tcnicos, engenharia, chegamos at a trabalhar numa siderurgia. Finalmente conseguimos o dinheiro para comprar uma concesso em Gstango, e acho que Roche contou-lhe o resto. Ele nos disse que a mina fracassou durante algum tempo. Foi verdade. Como lhe contei naquele dia em que conversamos pela primeira vez, a extrao de minerais pode representar um negcio desanimador. Ele... tambm nos falou a respeito de Lilian. Falou? Conhecer foi importante, pois foi assim que descobrimos o que acontecera com Alex. Sim, acho que devo contar-lhe o que ocorreu. Hesitou. Deixe-me ver... suponho que tudo tenha comeado assim que Lilian chegou a Gstango. Mesmo num lugar to distante, precisamos de certas facilidades hospitalares. Os homens podem se ferir, havia desmoronamento, enfim, organizamos um pequeno grupo de funcionrios, e entre eles encontrava-se Lilian. Alex a amava? Amava? Leon fez um trejeito. Esta uma palavra que no se coaduna com Alex. No sei se algum dia amou algum, exceto, talvez, a me dele. Mas devia ter gostado dela interrompeu-o Olvia. Suponho que da maneira que ele podia gostar concordou Leon calmamente. Entretanto, o relacionamento deles nunca foi muito tranqilo. Alex irritava-se facilmente, era demasiadamente volvel e, quando Lilian contou-lhe que estava grvida, deu o fora sem mais nem menos. Deu o fora? A mina estava passando por um mau momento. Ningum queria nosso minrio. O mundo todo estava em recesso e tivemos a impresso de que aquilo no dava mais certo. Mas voc no. Bem, que tnhamos descoberto urnio numa quantidade suficiente para garantir a sobrevivncia da mina.

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Pobre Alex! exclamou Olvia, sacudindo a cabea. E como acha que me senti? Lilian j tinha tido o beb e eu quis que ela recebesse a parte que lhe correspondia. Ela, porm, nem quis ouvir. Foi ento que comecei as averiguaes para descobrir Alex. E... quanto a Adam? Cosgrove? Como sabe, ele esteve em contato com Alex. Quando Alex desapareceu, escrevi para Adam, informando-o, e depois disto sempre nos comunicamos. Ento Adam sabia que... Que eu no era Alex Gantry? Claro! Foi por isso que tentou convencer-me a esperar antes de tomar qualquer deciso. A respeito da nomeao de um presidente? Sim, ele me falou sobre isto. Eu me senti bem mal, pode crer. Mas, por qu? Ora, Liv. Quando cheguei Inglaterra, tinha a idia louca de forla a reconhecer Sacha como sendo o neto de Henry. De in cio, no sabia bem como realizaria isso, e, assim, improvisei tudo aquilo. Mas confesso que no pretendia faz-la julgar que eu fosse Alex, pelo menos logo no comeo. Sabia que a nossa semelhana era suficiente para no despertar uma suspeita imediata. Ao fingir ser ele, permitia-me fazer certas perguntas que no poderia como Leon Granam. Uma vez hospedado em sua casa, pareceu-me simples nela introduzir Lilian e Sacha. E como conseguiu entrar? Quando os pertences de Alex voltaram de Joanesburgo, as chaves da casa e seu passaporte estavam entre eles. No foi muito difcil ser recebido como Alex Gantry, principalmente por mostrar-me to confiante. Foi isso mesmo que demonstrou observou Olvia, com uma careta, e ele sorriu. Pois acredite, eu estava apavorado! Mas foi voc quem tornou tudo to fcil ao exclamar "Alex". Compreendi ento que acreditou que eu fosse ele. E quando algum acredita em alguma coisa, j meio caminho andado. Ela suspirou. difcil acreditar nisso. Por qu? Olvia sentiu que enrubescia. Seja qual for seu nome, estou feliz por no sermos parentes! Eu tambm disse ele calmamente.

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As palmas das mos de Olvia ficaram midas ao pensar no que aquilo significava. Entretanto, para sua consternao, ele no disse nada. Em vez disso, contou-lhe que Sean, o tio de Alex, tinha se mostrado relutante, mas depois lhe contara tudo a respeito do envolvimento da me dela com Henry Gantry. Acrescentou, logo em seguida: Cosgrove foi quem me falou das dvidas de Henry acerca de seu parentesco com voc e quem me forneceu a pista de que eu precisava. Cheguei a pensar que voc me odiava disse ela, esperando inspirar uma demonstrao de afeto, mas Leon limitou-se a sacudir a cabea. Odiei realmente... at conhec-la melhor. Foi ento que tudo se tornou difcil; quando voc resistiu s minhas primeiras investidas. Mais uma vez, Olvia esperou que ele continuasse, mas j estavam chegando nos subrbios de Chalcott e ele no dizia mais nada. A sra. Winters os esperava nos degraus da entrada. Evidentemente, ouvira o rudo do carro e precipitara-se para abrir a porta, antes que Leon pudesse faz-lo. Sra. Gantry! exclamou, preocupada, mal ela ps o p para fora do carro. Meu Deus! Est realmente exausta! J lhe preparei um jantar bem leve. Olvia quis dizer-lhe que correr era a ltima coisa para que sentia vontade, mas receou ofend-la, depois de ter tido todo aquele trabalho. Comeram na sala de jantar, servidos pela sra. Winters, e a presena da governanta impediu uma conversa mais ntima. Ela mostrava-se ansiosa por contar as artes de Sacha, e, por sua atitude, era evidente que ainda no sabia de nada. No que Olvia julgasse que aquilo pudesse suscitar qualquer problema. Talvez ficasse um pouco triste, mas, ao saber o motivo pelo qual Leon fizera aquilo s poderia sentir admirao por ele. Ao terminar de jantar, Olvia desculpou-se, dizendo que ia para seu quarto. Como Leon se levantasse com delicadeza, era evidente que no pretendia acompanh-la. Ao contrrio, agora que estavam em casa, ele parecia pensativo e sombrio, to abatido quanto ela. Entretanto, um banho fazia maravilhas. Quando Mary surgiu e manifestou sua curiosidade sobre a viagem inesperada de sua patroa, Olvia sentia-se novamente reanimada. Contou-lhe ento que tinha sido uma viagem de negcios e, embora Mary se mostrasse um tanto ctica, viu-se obrigada a aceitar a explicao. Contudo, quando ela saiu do quarto, Olvia olhou tristemente para sua imagem refletida no espelho e reconheceu que sua histria no estava longe da verdade. Por qualquer motivo, Leon decidira no acompanh-la. Talvez estivesse arrependido de ter feito aquela confisso. Talvez nem fosse verdade. Verdade ou no, tinha que aceit-la e esperar que ele desse o prximo passo. s duas da madrugada, Olvia estava desesperada, sem poder conciliar o sono, isto era profundamente desagradvel por que sentia-se exausta e h vinte e quatro horas estava sem dormir na cama. Mas o seu crebro no

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permitia que relaxasse. Decidiu descer cozinha e preparar algo quente para tomar. Vestiu um penhoar rosa por cima da camisola da mesma cor, abriu a porta e saiu pelo corredor. A casa estava toda escura, mas ela no teve medo. Acompanhada por seus pensamentos, no se sentia s. Entretanto, assustou-se quando ouviu o rudo de uma outra porta abrir-se no corredor. Recuou ao ver o vulto alto de Leon, ainda vestido. Esconde-se num vo de porta, rezando para que ele no a visse. Aonde ser que vai?, perguntou a si mesma, ainda meio temerosa de que ele pudesse ter mentido e que ele e Lilian fossem mais do que amigos. Mas Leon tomou a direo da escada e ela o acompanhou nas pontas dos ps, sustendo a respirao. Quando ele j ia descend o, ela bateu com o p num mvel e sem querer soltou uma exclamao de dor quase inaudvel. Leon virou-se e viu imediatamente a cor clara de seu penhoar. Liv! murmurou, voltando para o corredor, onde ela ficara parada, esfregando o dedo do p. O que est fazendo aqui a estas horas da noite? No conseguia dormir e, quando o vi, no quis que pensasse que eu podia estar seguindo-o. E estava? Talvez indiretamente. Eu ia cozinha para beber alguma coisa quente. No um pouco tarde para isso? Pensei que talvez me ajudasse a dormir explicou, profundamente consciente dele, de sua proximidade e da lembrana da noite que passaram juntos. Leon!... Seu controle desapareceu de repente. Voc foi sincero quando disse que me amava? Com um movimento abrupto, ele agarrou-a pelo brao e a empurrou pelo corredor at o quarto que ocupava desde que chegara a Chalcott. S depois de fechar a porta respondeu. Se eu te amo? claro que te amo! Mas sabe to bem quanto eu que a viva de Henry Gantry est muito alm de meu alcance. E como se no agentasse ficar perto dela sem toc-la, ele afastou-se para o outro lado do quarto apenas iluminado pelo abajur da cabeceira. Com um gesto brusco, puxou os cabelos para trs, dizendo-lhe veementemente: Acho que foi tudo por minha culpa. Nunca deveria t-la seguido at Gstango. Principalmente, nunca deveria ter me aproveitado de voc como fiz. Voc disse que jamais me perdoaria... Mas isso foi antes! A voz de Olvia era suplicante. Leon, foi antes de eu saber quem voc era. Pensei que voc fosse Alex. No compreende?

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Est bem. A respirao dele parecia ofegante. Admito que ambos tenhamos dito tudo aquilo no ardor do momento... Foi s por isso? perguntou, dando alguns passos na direo dele Leon... no acredito em voc. No posso acreditar! Por favor, pare de agir como se eu fosse uma leprosa! Oh, Liv, no diga isso, no v que sou eu o leproso? Por qu? S porque fez amor comigo? Ela se aproximava cada vez mais. Leon, eu quis que voc fizesse... No me neguei a voc, no foi? Se fosse assim simples murmurou ele virando-se. Sim, to simples assim insistiu ela, chegando perto e passando o brao volta de sua cintura. Oh, Leon! Suspirou, encostando-se nele. Eu te amo, te amo tanto! No o bastante? Sentiu o corpo dele estremecend o, mas Leon continuou sem virar-se. S quando os dedos dela deslizaram sobre seu estmag o, foi que ele os segurou. Liv gemeu baixinho , no faa isto! E por que no? Sua voz saiu ofegante, porm ela ganhou um pouco mais de confiana. Leon, quero que voc me possua... depois ento talvez possamos descansar. Ele virou-se e segurou-lhe firmemente os ombros, tentando afast-la. No pode ser murmurou. Liv, no v que impossvel? Est bem, chame-me de estpid o, se quiser, mas eu me recuso a casar com uma mulher que pode me comprar e me vencer uma dzia de vezes! O que est dizendo? Ela arregalou os olhos. Liv, Adam me contou como esto as coisas. Voc dever ser a nica administradora dos negcios de Henry. Alm disto, uma mulher riqussima. Se der a Sacha a metade do que tem, continuar sendo uma milionria. No posso tolerar isto e no poderia lhe pedir que desistisse de tudo. Sou um mineiro, e, embora no tenha mais que morar onde costumava, precisarei viver em Tsaba. Meu lar l. No poder alterar tudo isto, por que no permitirei. Mas no terei que alterar nada! conseguiu dizer Olvia afinal, quando ele parou seu discurso. Leon, oua, se eu me casar novamente, perderei todos os meus direitos na companhia. Est brincando! No estou! Querido, Adam no lhe contou? Se eu tornar a me casar, receberei uma penso de trezentas mil libras e s! Depois tudo ficar em custdia para os netos de Henry, ou seja para Sacha! Tem certeza? Leon no podia acreditar. Claro que tenho! Mas como julguei que o nico homem que conheci e com o qual queria me casar... me fosse proibido...

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Oh, Liv! As defesas de Leon desmoronaram, e, com um gemido de submisso, ele procurou-lhe a boca e a abraou com tanta fora que ela pde sentir cada osso em seu corpo. Liv... Liv, eu no saberia mais viver sem voc... Algum tempo depois, Olvia aconchegou-se languidamente na curva de seu brao e disse-lhe: No compreendo o motivo pelo qual Adam no lhe contou a respeita dessa clusula. No imagina? A mo de Leon apossou-se de sua perna e puxou-a para mais perto dela, por baixo do lenol de seda. Suponho que Adam tivesse receio de que eu estivesse disposto a me casar com voc para realizar meus prprios objetivos. Se ele soubesse! exclamou Olvia, rindo de satisfao. Hum... talvez ele no fique muito satisfeito. Pois acho que ficar declarou ela firmemente. Afinal, ele gostava de Alex, e o filho de Alex eventualmente tomar o lugar que lhe devido na organizao. Pobre diabinho! observou Leon secamente. No o invejo, mas Lilian muito sensata e dar conta do recado. Francis a auxiliar disse Olvia, umedecendo os lbios. Sim... Leon hesitou. Suponho que esse ser outro que no ficar muito satisfeito com as nossas resolues. Francis foi sempre um amigo leal disse Olvia, fazendo um sinal afirmativo com a cabea. De repente ergueu-se, apoiando-se no cotovel o, a fim de olhar para ele. Leon, no poderamos nomear Francis presidente da companhia, at que Sacha tenha idade suficiente? No vejo por que no. Voc tem voz preponderante, pelo menos at nos casarmos. Sim... Olvia sorriu. Tenho certeza de que Sean Barrett concordaria. Eu tambm. A companhia estar a salvo, nas mos de Francis. E era isto exatamente que voc queria. Nada foi exatamente como eu esperava observou Olvia. E j faz tanto tempo que tudo tornou-se obscuro! Bem, evidente que Henry e a sua me tinham motivos para recriminarem-se mutuamente. Se o fizeram ou no, agora j no importante. O que importa Sacha, voc e eu. E acrescentou, sorrindo: No necessariamente nessa ordem.

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Olvia baixou os olhos para ele. Pelo menos, eles nos uniram. E por isso mesmo que posso perdoar-lhes quase tudo concordou Leon baixinho, enquanto seus olhos acariciavam a curva harmoniosa dos seios de Olvia. E agora, que tal dormimos um pouco? Ou voc quer parecer plida e desfigurada amanh de manh? O que que voc quer? perguntou ela, deslizando para baixo e encostando seu corpo no dele. Leon ento decidiu que poderia agentar umas olheiras mais fundas volta dos olhos...

FIM

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Barbara, Sabrina, Julia e Bianca. Estes so os livros que trazem na capa o corao, smbolo das mais emocionantes histrias de amor.

Um romance que voc no pode perder! SABRINA 233:

TEATRO DA VIDA - Anne Mather

No havia o que temer, Tudo o que Sophie tinha a fazer era embarcar para a ilha de Trinidad, no Caribe, e fazer-se passar por sua amiga Eve, neta do milionrio Brandt St. Vincent, por apenas trs semanas, e o dinheiro de que tanto precisava seria dela. Mas, quando Sophie conheceu Edge St. Vincent, um vivo arrogante mas extremamente, atraente, que a julgava sua sobrinha, apaixonou-se por ele. A as coisas se complicaram: Sophie ficou aterrorizada com as conseqncias daquela farsa que sua amiga arquitetara. Tambm no podia suportar sequer a idia de que Edge pudesse desprez-la quando descobrisse toda a verdade!

Uma espetacular histria de amor! SABRINA 234: MULHER APAIXONADA - Margaret Pargeter
rf, Emma teve de ir morar com parentes em uma fazenda, trabalhando como escrava. Todos a humilhavam, a chamavam de feia, magra, desajeitada. At que, um dia, Emma imaginou ter encontrado a felicidade, quando Rick Conway, o homem mais rico e fascinante da regio, a pediu em casamento. Porm, depois de casada, Emma s recebeu maus-tratos do marido. Se Nick a desprezava, por que se casara com ela? Que mistrio havia nas decises desse homem? Seria por vingana que havia se unido a Emma? Perguntas terrveis que maltratavam o corao dessa mulher apaixonada...

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