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daft ISAAC ASIMOV

O FIM DA ETERNIDADE
Ttulo original: The end of Eternity traduo: Luiz CARLOS ASCENCIO NUNES Editora Hemus, 1974 *** Nota Este livro foi digitalizado e corrigido por: Edith Suli e Josu Matias C. Junior para uso exclusivo de deficientes visuais, de acordo com as leis de direitos autorais.

Sumrio:
1. TCNICO 2. OBSERVADOR 3. APRENDIZ 4. COMPUTADOR 5. TEMPISTA 6. ESBOADOR DE VIDA 7. PRELDIO DO CRIME 8. CRIME 9. INTERLDIO 10. ENCURRALADO! 11. CRCULO COMPLETO 12. O COMEO DA ETERNIDADE 13. ALM DO TRMINO DA ESCALA 14. O CRIME ANTERIOR 15. BUSCA ATRAVS DO PRIMITIVO 16. OS SCULOS OBSCUROS 17. O FECHAMENTO DO CRCULO 18. O COMEO DA INFINIDADE
***

1. TCNICO
Andrew Harlan pisou dentro da caldeira. Seus lados eram perfeitamente redondos e ela se ajustava confortavelmente dentro de um eixo vertical composto de barras largamente espaadas, que tremeluziam numa neblina invisvel, dois metros acima da cabea de Harlan. Este tomou os controles e acionou calmamente a alavanca de partida da caldeira. Ela no se moveu. Harlan no esperava que ela o fizesse. No esperava nenhum movimento; nem para cima nem para baixo, esquerda ou direita, para frente ou para trs. Contudo, os espaos entre as barras tinham-se fundido numa claridade acinzentada, que era

slida ao toque, porm imaterial para tudo o mais. E havia a pequena agitao em seu estmago, o leve (psicossomtico?) trao de vertigem que lhe revelavam que tudo que a caldeira continha, inclusive ele, estava se precipitando para cima na escala do Tempo, atravs da Eternidade. Ele tinha embarcado na caldeira no sculo 575; a base de operaes o nomeara dois anos antes. Na poca, o sculo 575 tinha sido o mais distante na escala do Tempo em que ele j tinha viajado. Agora estava dirigindo-se ao sculo 2456. Sob circunstncias normais, ele poderia ter-se sentido um pouco perdido com a perspectiva. Seu sculo nativo era no distante passado, o sculo 95, para ser exato. Era um sculo rigidamente restringido de poder atmico, levemente rstico, amigo de madeira natural como material para construo, exportadores de certas bebidas destiladas aceitveis em quase todas as pocas e importadores de sementes de triflio. Apesar de que Harlan no estivera no sculo 95 desde que entrara para o treinamento especial e se tornara um Aprendiz, com a idade de quinze anos, havia sempre aquele sentimento de perda quando algum deixava o "lar". No sculo 2456, estaria aproximadamente a duzentos e quarenta milnios de sua poca natal, e esta distncia considervel, mesmo para um Eterno calejado. Sob circunstncias normais, tudo seria assim. Mas naquele exato momento Harlan estava com um pssimo nimo para pensar em qualquer coisa, seno no fato de que seus documentos pesavam em seu bolso e seu plano pesava em seu corao. Estava um pouco assustado, um pouco tenso, um pouco confuso. Foram suas mos, atuando por si mesmas, que trouxeram a caldeira para o lugar adequado no sculo correto. Era estranho que um Tcnico sentisse tenso ou nervosismo por alguma coisa. Foi o que disse o Educador Yarrow certa vez: "Acima de tudo, um Tcnico deve ser imparcial. A Mudana de Realidade que ele inicia pode mudar as vidas de cerca de cinqenta bilhes de pessoas. Um milho ou mais delas poderiam ser to drasticamente afetadas, a ponto de serem consideradas novos indivduos. Sob estas condies, uma atitude emocional

uma desvantagem evidente." Harlan tirou da mente a lembrana da voz seca de seu professor, com um quase selvagem chacoalhar de cabea. Naqueles dias, no tinha nunca imaginado que ele tivesse o peculiar talento para aquela mesma posio. Mas a emoo tinhao atacado, afinal de contas. No pelos cinqenta bilhes de pessoas. O que significava para ele, no Tempo, cinqenta bilhes de pessoas? Havia apenas uma. Uma s pessoa. Apercebeu-se de que a caldeira estava imvel e, com uma pequena pausa para coordenar seus pensamentos e situar-se dentro da estrutura mental impessoal e fria que um Tcnico deve ter, saiu. A caldeira de que saiu, naturalmente, no era a mesma que aquela em que havia embarcado, no sentido de que no era composta dos mesmos tomos. No se preocupou com isso mais do que um Eterno se preocuparia. Preocupar-se com a mstica da viagem no Tempo, antes que com o simples fato dela existir, era caracterstica de um Aprendiz, de um recm-chegado Eternidade. Deteve-se novamente diante da cortina ilimitadamente fina de no-Espao e no-Tempo que o separava, de um lado, da Eternidade, e do outro, do Tempo normal. Este seria um Setor da Eternidade completamente novo para ele. Conhecia-o de uma maneira superficial, naturalmente, tendo verificado no Manual Temporal. Entretanto, no havia substituto para a situao atual, e ele se firmou para o choque inicial de ajustamento. Ajustou os controles; uma coisa simples no passar para a Eternidade (e bastante complicada no passar para o Tempo: um tipo de passagem que era relativamente menos freqente). Atravessou a cortina e encontrou-se ofuscado pela claridade. Automaticamente levantou a mo para proteger os olhos. Somente um homem o encarou. A princpio, Harlan pde ver somente sua silhueta. - Sou o Socilogo Kantor Voy - disse o homem. - Imagino que voc seja o Tcnico Harlan. Harlan fez que sim com a cabea e disse: - Pai Tempo! No ajustvel este tipo de ornamentao?

Voy olhou ao redor e disse tolerantemente: - Refere-se s pelculas moleculares? - Certamente - respondeu Harlan. O Manual as havia mencionado, mas no dizia nada a respeito de uma insana confuso de reflexos de luz. Harlan percebeu ser a sua contrariedade totalmente razovel. O sculo 2456 estava orientado para a matria, assim como a maioria dos sculos, de maneira que ele tinha o direito de esperar uma compatibilidade bsica desde o princpio. No teria nada da total confuso (para qualquer um nascido orientado para a matria) dos vrtices de energia dos sculos 300, ou das dinmicas de campo dos sculos 600. No sculo 2456, para conforto do Eterno comum, a matria era usada para tudo, desde as paredes aos pregos. Para ser exato, havia matria e matria. Um membro de um sculo orientado para a energia no poderia compreender isso. Para ele, toda a matria poderia parecer como sendo variaes menores de um objeto que era grosseiro, pesado e brbaro. Para Harlan, orientado para a matria, contudo, havia madeira, metal (subdivises, nebuloso e claro), plstico, silicatos, concreto, couro e assim por diante. Mas- matria consistindo unicamente de espelhos! Esta foi sua primeira impresso do sculo 2456. Qualquer superfcie brilhava e refletia a luz. Em todo lugar estava a iluso de completa lisura; o efeito de uma pelcula molecular. E em seu sempre repetido reflexo, no do Socilogo Voy, no de qualquer coisa que ele pudesse ver, em fragmentos e inteiro, em todos os ngulos, havia confuso. Extravagante confuso e nusea! - Sinto muito - disse Voy - o costume do sculo, e o Setor encarregado dele acha de boa praxe adotar os costumes onde forem praticveis. Voc se acostumar a isso depois de algum tempo. Voy caminhou rapidamente sobre os ps de um outro Voy de cabea para baixo, que o imitou passo por passo. Adiantou-se para acionar o indicador de contato-cabelo e baixou-o para o ponto de origem, numa escala espiral. Foram-se os reflexos; desvaneceu-se a estranha luz. Harlan sentiu-se novamente em seu mundo.

- Se voc vier comigo agora... - disse Voy. Harlan seguiu por um corredor vazio que, como ele sabia, devia ter sido, momentos atrs, uma confuso de luz artificial e reflexos, subindo por uma rampa, atravessando uma ante-sala e entrando num escritrio. Durante toda a pequena jornada, nenhum ser humano fora visto. Harlan estava to acostumado a isso e aceitava tanto o fato, que teria ficado surpreso, quase chocado, se a silhueta de uma figura humana tivesse atingido seus olhos. No havia dvida de que se havia espalhado a notcia de que um Tcnico estava vindo por ali. Mesmo Voy conservou distncia, e quando, acidentalmente, a mo de Harlan esbarrou em sua luva, Voy se retraiu com visvel espanto. Harlan estava vagamente surpreso com o toque de amargura que sentiu com tudo isso. Tinha pensado que a concha que havia criado em volta de seu esprito fosse mais grossa, mais suficientemente insensvel do que aquilo. Se estava enganado, se sua casca tinha ficado mais fina, poderia haver somente uma razo para isso. Noys! O Socilogo Kantor Voy inclinou-se para a frente diante do Tcnico, no que pareceu uma maneira bastante amvel, mas Harlan notou automaticamente que estavam sentados em lados opostos do longo eixo de uma mesa razoavelmente grande. - Estou satisfeito por ter aqui um Tcnico de sua reputao interessado em nosso pequeno problema - disse Voy. - Sim - respondeu Harlan, com a fria impessoalidade que as pessoas esperariam dele. - Tem seus pontos de interesse. (Seria ele suficientemente impessoal? Certamente seus motivos reais deviam ser aparentes, sua culpa soletrada em gotas de suor em sua testa.) Ele removeu de um bolso interno o resumo frustrado da Mudana de Realidade projetada. Era a mesma cpia que havia sido enviada ao Conselho Geral um ms antes. Atravs de sua afinidade com o Computador Snior Twissell (o Twissell, ele mesmo), Harlan tivera pouca dificuldade em deitar as mos nela. Antes de desenrolar a folha, deixando-a cair sobre o tampo da mesa, onde seria atrada por um suave campo magntico,

Harlan pausou por um momento. A pelcula molecular que cobria a mesa estava subjugada, mas no a zero. Seu olhar fixou-se no movimento de seu brao, e por um instante o reflexo de seu prprio rosto pareceu fit-lo sombriamente do tampo da mesa. Ele tinha trinta e dois anos, mas parecia mais velho. No precisava que lho dissessem. Podia ser em parte o seu rosto alongado e sobrancelhas escuras sobre olhos mais escuros que lhe davam a expresso sombria e olhar frio associados com a caricatura do Tcnico nas mentes de todos os Eternos. Podia ser apenas sua prpria realizao por ser um Tcnico. Mas ento agitou a folha sobre a mesa e retomou o assunto. - No sou Socilogo, senhor. Voy sorriu. - Isso parece formidvel. Quando se comea por expressar falta de competncia em dado campo, normalmente implica que se seguir uma opinio positiva naquele campo, quase que imediatamente. - No - disse Harlan - no uma opinio. Apenas um pedido. Admiro-me se o senhor no olhar este resumo e ver se cometeu um pequeno engano em algum lugar dele. Voy pareceu imediatamente srio. - Espero que no - disse. Harlan conservou um brao sobre o encosto da cadeira e o outro no colo. No devia deixar nenhuma das duas mos tamborilar dedos impacientes. No devia morder os lbios. No devia mostrar seus sentimentos de forma alguma. Depois que toda a orientao de sua vida tinha se modificado tanto, ele estivera observando os resumos das Mudanas de Realidade projetadas, medida que passavam pelo esfalfante mecanismo administrativo do Conselho Geral. Como Tcnico pessoalmente nomeado pelo Computador Snior Twissell, podia arranj-lo com uma leve flexo de ticas profissionais. Particularmente com a ateno de Twissell presa sempre mais firmemente em seu prprio projeto esmagador. (As narinas de Harlan se dilataram. Agora sabia um pouco sobre a natureza daquele projeto.) Harlan no tivera garantia de que sempre encontraria o que procurava em um tempo razovel. Quando tinha examinado a

primeira vez a Mudana de Realidade projetada 2456-2781, Nmero Serial V-5, estivera meio inclinado a acreditar que seus poderes de raciocnio estavam desvirtuados por querer. Durante um dia inteiro ele tinha conferido e reconferido equaes e relaes em uma viva incerteza, misturada com crescente excitao e uma amarga gratido por lhe ter sido ensinado ao menos psico-matemtica elementar. Ento Voy repassou aquelas mesmas configuraes de furos com um olhar meio perplexo, meio preocupado. - Parece-me - comeou ele - eu disse parece-me que isto tudo est perfeitamente em ordem. - Chamo sua ateno - disse Harlan - particularmente para a questo das caractersticas de namoro da sociedade da Realidade atual deste sculo. Isto sociologia e, portanto, de sua responsabilidade, creio. Eis por que procurei o senhor quando cheguei, antes de algum mais. Voy estava agora carrancudo. Estava polido, mas ento com um frio comportamento. - Os observadores designados para nosso Setor - disse ele - so altamente competentes. Tenho toda a certeza de que aqueles designados a esse projeto forneceram dados corretos. Tem prova em contrrio? - De forma alguma, Socilogo Voy. Aceito os dados deles. do desenvolvimento dos dados que duvido. O senhor no tem um complexo-tensor alternado, neste ponto, se os dados de namoro so levados propriamente em considerao? Voy pareceu admirado, e ento uma expresso de alvio passou por ele visivelmente. - Naturalmente, Tcnico, naturalmente, mas isso se reduz a uma identidade. H um ramal de pequenas dimenses sem afluentes em nenhum dos lados. Espero que me desculpe por usar linguagem pitoresca ao invs de expresses matemticas precisas. - Aprecio isso - disse Harlan secamente. - No sou mais Computador do que um Socilogo. - Muito bem, ento. O complexo-tensor alternado a que se refere, ou a bifurcao da estrada, como poderamos dizer, insignificante. Os desvios juntam-se novamente em uma nica estrada. No havia nem mesmo qualquer necessidade de

mencion-lo em nossas recomendaes. - Se o diz, senhor, submet-lo-ei a melhor julgamento. Contudo, h ainda a questo da M.M.N. O Socilogo retraiu-se diante das iniciais, como Harlan sabia que faria. M.M.N.: Mnima Mudana Necessria. Nisto o Tcnico era superior. Um Socilogo podia considerar-se acima de crticas por parte de seres inferiores em qualquer coisa que envolvesse as anlises matemticas das infinitas Realidades possveis no Tempo, mas em questo de M.M.N. o Tcnico era supremo. Compute mecnico no adiantava. O maior Computaplex j construdo, manejado pelo Computador Snior mais inteligente e experiente j nascido, no podia fazer melhor do que indicar as reas nas quais a M.M.N. poderia ser encontrada. Era ento o Tcnico, examinando os dados, que decidia quanto a um ponto exato dentro daquela rea. Um bom Tcnico raramente errava. Um timo Tcnico nunca errava. Harlan nunca errava. - Agora, a M.M.N. recomendada por seu Setor - disse Harlan (falava fria e calmamente, pronunciando a Linguagem Intertemporal Padro em slabas precisas) - envolve induo de um acidente no espao e a morte imediata, por meios bem horrveis, de doze ou mais homens. - Inevitvel - disse Voy, encolhendo os ombros. - Por outro lado - disse Harlan - sugiro que a M.M.N. possa ser reduzida ao mero deslocamento de um receptculo de uma coluna para outra. Aqui! Seu dedo alongado apontou. A unha branca e bem cuidada de seu indicador traou uma leve marca ao longo de uma fileira de perfuraes. Voy considerou as coisas com uma dolorosa mas silenciosa intensidade. - Isso no altera a situao com vantagem para sua bifurcao considerada? - perguntou Harlan. - Isso no tira vantagem da bifurcao de menor probabilidade, mudando-a para quase certeza, e isso ento no, conduz... - Virtualmente M.R.D. - murmurou Voy.

- Exatamente Mxima Resposta Desejada - afirmou Harlan. Voy levantou os olhos, com sua face escura contorcendo-se por algo entre desapontamento e raiva. Harlan distraidamente notou que havia um espao entre os grandes incisivos superiores do homem, que lhe dava a expresso de um coelho, totalmente em desacordo com a fora contida de suas palavras. - Suponho que terei notcias do Conselho Geral? - perguntou Voy. - No creio. Pelo que sei, o Conselho Geral no sabe disso. Pelo menos, a Mudana de Realidade projetada foi-me passada sem comentrio. Ele no explicou a palavra "passada", nem Voy perguntou. - Voc descobriu esse erro, ento? - Sim. - E no o comunicou ao Conselho Geral? - No. Alvio a princpio, e ento um endurecimento do semblante. Por que no? - Pouqussimas pessoas poderiam ter evitado este erro. Senti que poderia corrigi-lo antes que o dano fosse feito. Agi assim. Por que ir mais alm? - Bem... obrigado, Tcnico Harlan. Voc tem sido um amigo. O erro do Setor que, como voc diz, era praticamente inevitvel, teria parecido injustificavelmente mau no relatrio. - Naturalmente - continuou ele aps um momento de pausa em vista das alteraes em personalidade a serem induzidas por esta Mudana de Realidade, a morte de alguns homens como preliminar de pouca importncia. Ele no parece realmente agradecido - pensou Harlan imparcialmente. Ele provavelmente se ressente disso. Se parar para pensar, ressentir-se- ainda mais de ser salvo de uma queda de posio por um Tcnico. Se eu fosse um Socilogo, ele me apertaria a mo, mas no apertar a mo de um Tcnico. Defende a condenao de uma dzia de pessoas asfixia, mas no tocar um Tcnico.

E porque seria fatal esperar e deixar o ressentimento aumentar, Harlan disse sem demora: - Espero que sua gratido se estenda o suficiente para que seu Setor faa uma pequena tarefa para mim. - Uma tarefa? - Uma questo de Esboo de Vida. Tenho os dados necessrios aqui comigo. Tenho tambm os dados para uma Mudana de Realidade sugerida no sculo 482. Quero saber o efeito da Mudana sobre o padro de probabilidades de um certo indivduo. - No estou bem certo - disse o Socilogo lentamente - de tlo entendido. Certamente voc tem as facilidades para faz-lo em seu prprio Setor? - Tenho. Contudo, aquilo em que estou empenhado uma pesquisa pessoal que no desejo que aparea nos relatrios por enquanto. Seria difcil t-la executado em meu prprio Setor sem... - ele gesticulou uma concluso incerta para a sentena incompleta. - Ento voc a quer concluda, mas no por canais oficiais disse Voy. - Quero-a feita confidencialmente. Quero uma resposta confidencial. - Bem, nessas posso concordar. circunstncias, muito regular. No

Harlan franziu as sobrancelhas. - No mais irregular do que minha omisso quanto a comunicar seu erro ao Conselho Geral. O senhor no fez objeo quanto a isso. Se vamos ser estritamente regulares em um caso, devemos ser to estritos e regulares no outro. O senhor me compreende, creio? A expresso do rosto de Voy era prova positiva disso. Ele ofereceu sua juda. - Posso ver os documentos? Harlan relaxou um pouco. O principal obstculo tinha sido vencido. Observou ansiosamente enquanto a cabea do Socilogo inclinava-se sobre as folhas que ele havia trazido. Somente ento o Socilogo falou. - Por Tempo, esta uma

pequena Mudana de Realidade. Harlan aproveitou a oportunidade e improvisou. - Sim. Pequenssima, creio. Eis sobre o que o argumento. Est abaixo de diferena crtica, e selecionei um indivduo como caso-teste. Naturalmente, seria antidiplomtico usar as facilidades de nosso prprio Setor at que eu estivesse certo de estar correta. Voy no respondeu e Harlan parou. Seria intil levar as coisas alm do ponto de segurana. Voy levantou-se. - Passarei isso adiante para um de meus Esboadores de Vida. Ns a conservaremos em segredo. Voc entende, no entanto, que isso no para ser tomado como abertura de um precedente. - Naturalmente que no. - E se no se importa, gostaria de ver efetuar-se a Mudana de Realidade. Creio que voc nos favorecer, conduzindo pessoalmente a M.M.N. Harlan acenou responsabilidade. afirmativamente. Assumirei toda a

Duas das telas da cmara de observao estavam em funcionamento quando eles entraram. Os engenheiros j as tinham focalizado nas coordenadas exatas no Espao e no Tempo e ento haviam sado. Harlan e Voy estavam a ss na sala resplandecente. (O arranjo de pelcula molecular era perceptvel, e at mesmo um pouco mais que perceptvel, mas Harlan estava olhando para as telas.) Ambas as cenas estavam imveis. Elas poderiam ter sido cenas mortas, j que retratavam instantes matemticos do Tempo. Um cenrio estava em cor ntida e natural; era a sala de mquinas do que Harlan sabia ser uma aeronave experimental. Uma porta estava semicerrada, e um reluzente sapato de um material vermelho e semitransparente era apenas visvel pelo espao que sobrava. Ele no se movia. Nada se movia. Se se pudesse tornar o cenrio suficientemente minucioso para retratar as partculas de poeira do ar, elas no teriam se movido. - Durante duas horas e trinta e seis minutos aps o instante retratado - disse Voy - esta sala de mquinas continuar vazia.

Isto , na Realidade corrente. - Eu sei - murmurou Harlan. Ele estava calando suas luvas e j seus olhos rpidos estavam memorizando a posio do receptculo crtico em sua coluna, medindo os degraus at ele, estimando a melhor posio para a qual transferi-lo. Ele lanou um rpido olhar outra tela. Se a sala de mquinas, estando na rea descrita "presente" com respeito quele Setor da Eternidade no qual se encontravam, era clara e em cor natural, a outra estando uns vinte e cinco sculo no "futuro", levava o azulado que todas as cenas do "futuro" deviam ter. como agora cena, brilho

Era um porto espacial. Um cu profundamente azul, edifcios de metal exposto azulados sobre solo azul-esverdeado. Um cilindro azul de desenho estranho, repleto de salincias, jazia em primeiro plano. Dois outros iguais estavam ao fundo. Todos os trs apontavam narizes fendidos para cima, com a rachadura mordendo fortemente as partes vitais da nave. Harlan franziu os sobrolhos. - So fantsticos. - Eletrogravitantes - disse Voy. - O 2481 o nico sculo a desenvolver viagens especiais eletrogravitantes. Nada de propelentes, nada de cincia nuclear. um invento esteticamente agradvel. uma pena termos de mud-lo. Uma pena. Seus olhos fixaram-se em Harlan com distinta desaprovao. Os lbios de Harlan comprimiram-se. Desaprovao, naturalmente! Por que no? Ele era o Tcnico. Para ser exato, tinha sido algum Observador quem havia introduzido os detalhes de adicionamento de drogas. Tinha sido algum Estatstico quem havia demonstrado que recentes Mudanas tinham aumentado o ndice de adicionamento, que at agora era o mais alto de toda a Realidade corrente do homem. Algum Socilogo, talvez o prprio Voy, tinha-o interpretado dentro do perfil psiquitrico de uma sociedade. Finalmente, algum Computador tinha executado a Mudana de Realidade necessria para reduzir o adicionamento a um nvel seguro e descoberto que, como efeito secundrio, as viagens espaciais eletrogravitantes deveriam sofrer. Uma dzia, uma centena de homens de todos os graus da Eternidade haviam participado disso.

Mas ento, enfim, um Tcnico tal como ele devia entrar em cena. Seguindo as direes que todos os outros haviam combinado em lhe dar, devia ser ele a iniciar a verdadeira Mudana de Realidade. E ento todos os outros o olhariam com insolente acusao. Seus olhares diriam: "Voc, no ns, destruiu essa coisa maravilhosa." E por isso, eles o condenariam e o evitariam. Passariam suas prprias culpas para seus ombros e o desprezariam. - Naves no so o que importa - disse Harlan asperamente. Estamos preocupados com aquelas coisas. As "coisas" eram pessoas, tolhidas pela espaonave, como a Terra e a sociedade da Terra esto sempre tolhidas pelas dimenses fsicas do vo espacial. Eram pequenas marionetes em bandos, aquelas pessoas. Seus braos e pernas minsculos estavam em posies erguidas e como que artificiais, apanhados no instante morto do Tempo. Voy encolheu os ombros. Harlan estava ajustando o "pequeno gerador de campo em torno do pulso esquerdo. - Mandemos fazer esta tarefa. - Um minuto. Quero entrar em contato com o Esboador de Vida e saber quanto tempo levar a tarefa para voc. Tambm quero mandar fazer esta tarefa. Suas mos manejaram habilmente um pequeno contato mvel e seu ouvido escutou astutamente a configurao de cliques que voltavam. (Uma outra caracterstica deste Setor da Eternidade, pensou Harlan: cdigos sonoros em cliques; inteligentes, mas afetados como as pelculas moleculares.) - Ele diz que no levar mais de trs horas - disse Voy finalmente. - A propsito, tambm ele se admira do nome da pessoa envolvida. Noys Lambert. uma mulher, no ? Houve um n na garganta de Harlan. - Sim. A boca de Voy torceu-se em um lento sorriso. - Parece interessante. Gostaria de conhec-la; coisa nunca vista antes. No houve mulheres neste Setor durante meses. Harlan no se fiou em responder. Fitou o Socilogo por um momento e voltou-se bruscamente.

Se havia um defeito na Eternidade, envolvia mulheres. Ele soubera para que era a falha, desde quase sua primeira entrada na Eternidade, mas sentiu-a pessoalmente apenas naquele dia em que encontrou Noys pela primeira vez. Desde aquele momento tinha sido um caminho fcil para esta, no qual ele permanecia infiel ao seu juramento como Eterno e a tudo em que tinha acreditado. Para qu? Para Noys. E no estava envergonhado. Era aquela que realmente o acalentava. Ele no estava envergonhado. No sentia culpa pelo crescendo de crimes que havia cometido, aos quais esta ltima adio do uso imoral de Esboo de Vida confidencial poderia somar-se apenas como uma pequena falta. Faria a pior coisa entre suas piores, se fosse necessrio. Pela primeira vez veio-lhe o pensamento especfico e claro. E embora o repelisse com horror, sabia que, uma vez tendo vindo, no retornaria. O pensamento era simplesmente este: ele arruinaria a Eternidade, se tivesse de faz-lo. O pior era que ele sabia que tinha o poder de faz-lo. ***

2. OBSERVADOR
Harlan parou na passagem do Tempo e imaginou-se em novos caminhos. Havia sido bem simples certa vez. Havia tantas coisas, como ideais, ou ao menos lemas, pelos quais e para os quais viver. Cada estgio da vida de um Eterno tinha uma razo. Como comeavam os "Princpios Bsicos"? "A vida de um Eterno pode ser dividida em quatro partes..." Tudo surgira claramente, porm tudo tinha mudado para ele,

e o que estava quebrado no podia se tornar inteiro novamente. Contudo ele tinha passado fielmente pelas quatro partes da vida de um Eterno. Primeiro, houve um perodo de quinze anos no qual ele no foi de forma alguma um Eterno, mas apenas um habitante do Tempo. Somente um ser humano fora do Tempo, um Tempista, podia tornar-se Eterno; ningum podia nascer nessa posio. Na idade de quinze anos foi escolhido por um cuidadoso processo de eliminao e joeiramento, de cuja natureza no tivera concepo na poca. Foi levado alm do vu da Eternidade aps um ltimo e agoniado adeus sua famlia. (Foilhe ento deixado claro que nunca retornaria, o que quer que acontecesse. A verdadeira razo disso ele no iria saber antes de muito tempo depois.) Uma vez dentro da Eternidade, passou dez anos na escola como Aprendiz e, ento, graduou-se para iniciar seu terceiro perodo, como Observador. Foi somente depois disso que se tornou Especialista e um verdadeiro Eterno. A quarta e ltima parte da vida do Eterno: Tempista, Aprendiz, Observador e Especialista. Ele, Harlan, tinha passado por tudo isso bastante habilmente. com xito, poderia ele dizer. Podia lembrar-se, to claramente, o momento em que terminaram o Aprendizado, o momento em que se tornaram membros independentes da Eternidade, o momento em que, embora no Especializados, receberam o ttulo legal de "Eternos". Podia lembr-lo. Escola completa, Aprendizado terminado, ele estava em p com os cinco que com ele completaram o treinamento, com as mos enganchadas na cintura, as pernas um pouquinho separadas, os olhos voltados para a frente, ouvindo. O Educador Yarrow estava em uma escrivaninha, falandolhes. Harlan conseguia lembrar-se bem de Yarrow: um homenzinho intenso, de rubros cabelos desgrenhados, antebraos sardentos e uma expresso de perda nos olhos. (No era incomum essa expresso de perda nos olhos de um Eterno... a perda do lar e de suas razes, a inadmitida e inadmissvel saudade do sculo que ele nunca poderia ver.) Harlan no podia se lembrar das palavras exatas de Yarrow,

naturalmente, mas sua essncia continuava ntida. Em substncia, Yarrow dissera: - Vocs sero Observadores, agora. No uma posio altamente considerada. Os Especialistas a vem como uma tarefa de criana. Pode ser que vocs, Eternos (ele fez uma pausa deliberada aps esta palavra, para dar a cada homem a oportunidade de endireitar o corpo e animar-se diante de tal glria), tambm pensem assim. Se pensam, vocs so tolos que no merecem ser Observadores. - Os Computadores no teriam Computao para fazer, os Esboadores de Vida no teriam vindas para Esboar, os Socilogos no teriam sociedades para perfilar, nenhum dos Especialistas teria qualquer coisa para fazer, se no fosse pelo Observador. Sei que j lhes foi dito isso antes, mas quero que estejam bem firmes e claros em suas mentes quanto a isso. - Sero vocs, jovens, que sairo no Tempo, sob as mais estrnuas condies, para trazer fatos. Fatos frios e objetivos, e no coloridos por suas prprias opinies e preferncias, vocs entendem. Fatos suficientemente precisos para alimentar as mquinas de Computao. Fatos suficientemente definidos para fazer com que as equaes sociais se provem satisfatrias. Fatos honestos o bastante para formar-se uma base para Mudanas de Realidade. - E, lembrem-se disso, tambm: o perodo como Observador no algo para se completar to rpida e reservadamente quanto possvel. como Observadores que vocs estabelecero seus graus. No o que fizeram na escola, mas o que faro como Observadores determinar suas Especialidades e a que ponto subiro nelas. Este ser o curso de ps-graduao, Eternos, e falhas nele, mesmo uma pequena falha, coloc-los- na Manuteno, no importando quo brilhantes suas potencialidades paream agora. Isso tudo. Ele apertou a mo de cada um deles, e Harlan, srio, dedicado, orgulhoso em sua convico de que os privilgios de ser um Eterno continham seu maior privilgio na suposio de responsabilidade pela felicidade de todos os seres humanos que estavam ou que algum dia estariam dentro do alcance da Eternidade, estava aprofundado em auto-respeito. As primeiras tarefas de Harlan foram pequenas e sob orientao cuidadosa, mas ele aguou sua habilidade no rebolo da

experincia em doze sculos, atravs de doze Mudanas de Realidade. Em seu quinto ano como Observador, recebeu a categoria de Snior nesse campo e foi designado para o sculo 482. Pela primeira vez estaria trabalhando sem superviso, e o conhecimento deste fato roubou-lhe um pouco de sua autoconfiana quando pela primeira vez se apresentou ao Computador encarregado do Setor. Este era o Computador Assistente Hobbe Finge, cuja boca enrugada e suspeita e olhos sombrios pareciam ridculos em um rosto tal como o dele. Possua um boto redondo como nariz e dois botes maiores como bochechas. Precisava apenas de um toque de vermelho e uma franja de cabelos brancos para se converter na figura do mito Primitivo de So Nicolas (1). (... ou Papai Noel, ou Kriss Kringle (2). Harlan conhecia todos os trs nomes. Duvidava que um Eterno entre cem mil j tivesse ouvido falar de qualquer um deles. (1) e (2) o mesmo que Papai Noel nos E.U.A. (N. do T.) Harlan tinha um tmido e secreto orgulho por esse tipo de conhecimento arcano. Desde seus primeiros dias de escola havia cavalgado os cavalinhos de pau da Histria Primitiva, para o que o Educador Yarrow o havia encorajado. Harlan tinha se tornado verdadeiramente afeioado queles sculos pervertidos e estranhos que jaziam, no somente antes do comeo da Eternidade, no sculo 27, mas mesmo antes da inveno do prprio campo Temporal, no sculo 24. Tinha usado velhos livros e peridicos em seus estudos. Tinha at mesmo viajado bem abaixo na escala do Tempo, at os mais primitivos sculos da Eternidade, quando podia conseguir permisso, para consultar melhores fontes. Durante mais de quinze anos tinha conseguido reunir uma notvel biblioteca privada, quase toda em impresso em papel. Havia um volume escrito por um homem chamado H. G. Wells, outro por um homem de nome W. Shakespeare e algumas histrias esfarrapadas. Melhor que tudo, havia uma srie completa de volumes encadernados de um jornal semanal Primitivo que ocupava espao excessivo, mas que ele no pudera, por sentimentalismo, suportar a idia de reduzir a microfilme.

Ocasionalmente perdia-se em um mundo onde vida era vida e morte, morte; onde o homem tomava suas decises de maneira irrevogvel; onde o mal no podia ser evitado, nem o bem, estimulado; e a Batalha de Waterloo, tendo sido perdida, estava perdida de uma vez para sempre. Havia at mesmo um fragmento de poesia que ele entesourava, que determinava que um dedo mvel, uma vez tendo escrito, nunca poderia ser atrado de volta para anular o que havia escrito. E ento era difcil, quase chocante, trazer seus pensamentos de volta Eternidade e a um universo onde a Realidade era algo flexvel e evanescente, algo que homens como ele podiam segurar na palma da mo e moldar em um aspecto melhor. A iluso de Papai Noel despedaou-se quando Hobbe Finge falou-lhe em uma maneira viva e prosaica. - Voc pode comear amanh com um esquadrinhamento rotineiro da Realidade corrente. Quero-o bom, completo e conciso. No haver negligncias permitidas. Seu primeiro mapa espao-temporal estar pronto para voc amanh cedo. Entendeu? - Sim, Computador - respondeu Harlan. Decidiu, a partir da, que ele e o Computador Assistente Hobbe Finge no se dariam bem, e lastimava-o. Na manh seguinte, Harlan recebeu seu mapa em configuraes intrincadamente perfuradas, quando emergiram do Computaplex. Usou um decodificador de bolso para traduzi-las em Intertemporal Padro, em sua ansiedade de no cometer nem mesmo o menor engano bem no comeo. Naturalmente, havia atingido o estgio em que podia ler as perfuraes diretamente. O mapa dizia-lhe onde e quando no mundo do sculo 482 ele poderia ir e onde no poderia, o que poderia e o que no poderia fazer e o que tinha de evitar a todo custo. Sua presena deveria impor-se apenas sobre aqueles lugares e tempos em que no comprometessem a Realidade. O sculo 482 no lhe era confortvel. No era como seu prprio sculo natal, rigoroso e conformista. Era uma poca sem ticas ou princpios, como aqueles que estava acostumado a imaginar. Era hedonista, materialista, mas que um pouco matriarcal. Era a nica poca (ele verificou isto nos registros da maneira mais esmerada) na qual florescia nascimento ectognico

e, no mximo, quarenta por cento de suas mulheres davam luz eventualmente, simplesmente acrescentando um vulo fertilizado ao ovrio. O casamento era feito e desfeito por mtuo consentimento e no era reconhecido legalmente como qualquer coisa mais do que um acordo pessoal sem fora de ligao. A unio visando gravidez era, naturalmente, cuidadosamente diferenciada das funes sociais do casamento e arranjada sobre bases puramente eugnicas. Em centenas de maneiras Harlan considerou a sociedade defeituosa e conseqentemente desejou uma Mudana de Realidade. Mais de uma vez ocorreu-lhe que sua prpria presena no sculo, como um homem de outra poca, poderia bifurcar sua histria. Se sua presena se tornasse bastante importuna em algum ponto importante, um ramal diferente de possibilidade tornar-se-ia real, um ramal no qual milhes de mulheres em busca de prazer se encontrariam transformadas em mes verdadeiras e de corao puro. Elas estariam em uma outra Realidade com todas as lembranas que pertenciam a ela, incapazes de dizer, sonhar ou imaginar que j haviam sido qualquer coisa mais. Infelizmente, para faz-lo, teria de transpor os limites do mapa espao-temporal, e isso era inconcebvel. Mesmo que no fosse, transp-los ao acaso poderia mudar a Realidade em diversas maneiras possveis. Poderia ser piorada. Somente anlise e Computao cuidadosas poderiam estabelecer adequadamente a natureza de uma Mudana de Realidade. Externamente, quaisquer que fossem suas opinies particulares, Harlan continuava sendo um Observador, e o Observador ideal era simplesmente um conjunto de feixes de nervos sensitivos ligado a um mecanismo de escrever relatrios. Entre a percepo e o relatrio no devia haver interveno da emoo. Nesse aspecto, os relatrios de Harlan eram a prpria perfeio. O Computador Assistente Finge chamou-o aps seu segundo relatrio semanal. - Congratulaes, Observador - disse ele, com uma voz sem entusiasmo - pela organizao e clareza de seus relatrios. Mas o que voc realmente pensa?

Harlan buscou refgio em uma expresso to em branco, como se meticulosamente lascada da madeira nativa do sculo 95. - No tenho opinies pessoais quanto ao assunto - respondeu. - Oh, vamos. Voc do sculo 95 e ambos sabemos o que isso significa. Certamente este sculo o perturba. Harlan encolheu os ombros. - Algo em meus relatrios o leva a pensar que estou perturbado? Era quase uma imprudncia, e o tamborilar das unhas rudes de Finge sobre a escrivaninha o mostrava. - Responda minha pergunta - disse Finge. - Sociologicamente - disse Harlan - diversas facetas do sculo revelam exagero. As ltimas trs Mudanas de Realidade nas pocas prximas o tm acentuado. Eventualmente, suponho que o caso deveria ser retificado. Exageros nunca so saudveis. - Ento voc se deu ao trabalho de examinar as Realidades anteriores do sculo. - Como pertinentes. Observador, devo examinar todos os fatos

Era uma situao de equilbrio. Harlan, naturalmente, tinha o direito e o dever de examinar aqueles fatos. Finge devia saber disso. Todos os sculos estavam sendo continuamente sacudidos por Mudanas de Realidade. Nenhuma Observao, por mais meticulosa que fosse, podia ficar por muito tempo sem nova inspeo. Era procedimento padro na Eternidade ter-se todos os sculos em um estado constante de Observao. E para se Observar adequadamente, devia-se ser capaz de levar em considerao no somente os fatos da Realidade corrente, mas tambm sua relao com os das Realidades anteriores. Contudo, a Harlan parecia que essa investigao das opinies dos Observadores no era simplesmente desagradabilidade da parte de Finge. Este parecia definitivamente hostil. Em uma outra vez Finge disse a Harlan (tendo-lhe invadido o pequeno escritrio para trazer as novas): - Seus relatrios esto criando uma impresso bem favorvel no Conselho Geral.

Harlan vacilou, incerto, e ento murmurou: - Obrigado. - Todos concordam que voc mostra um grau de penetrao incomum. - Fao o melhor que posso. - J conhece o Computador Snior Twissell? - perguntou Finge subitamente. - Computador Twissell? - Os olhos de Harlan se arregalaram. - No, senhor. Por que pergunta? - Ele parece estar particularmente interessado em seus relatrios. As bochechas arredondadas de Finge repuxaram-se para baixo amuadamente e ele mudou de assunto. - Parece-me que voc elaborou uma filosofia prpria, um ponto de vista de Histria. A tentao arrastou Harlan firmemente. A vaidade e a cautela lutaram e a primeira ganhou. - Estudei Histria Primitiva, senhor. - Histria Primitiva Na escola? - No exatamente, Computador. Por minha conta. meu... passatempo. como ver a Histria ainda em p, fixa! Ela pode ser estudada em detalhes, ao passo que os sculos da Eternidade esto sempre mudando. Ele se animou um pouco com esse pensamento. - como se fssemos tomar uma srie de poses de um livrofilme e estudar minuciosamente cada uma delas. Veramos um bocado de coisas que deixaramos passar se apenas examinssemos o filme medida que passasse. Creio que isso me ajuda um bocado em meu trabalho. Finge o fitou com estupefao, arregalou um pouco os olhos e saiu sem mais observaes. Depois disso, trazia ocasionalmente tona o assunto de Histria Primitiva e aceitava os relutantes comentrios de Harlan, sem expresso decisiva em seu prprio rosto arredondado. Harlan no estava certo se devia lastimar o caso todo ou se devia consider-lo como uma maneira possvel de acelerar sua

prpria ascenso. Decidiu pela primeira alternativa quando, ao passar um dia pelo Corredor A, Finge disse bruscamente e na presena de outros: - Grande Tempo, Harlan, voc nunca sorri? Veio a Harlan o chocante pensamento de que Finge o odiava. Depois disso, seus prprios sentimentos em relao a Finge aproximaram-se de algo como detestao. Trs meses de rastelamento atravs do sculo 482 tinham consumido a maior parte de sua preciosa carne, e, quando Harlan recebeu um sbito chamado para comparecer ao escritrio de Finge, no ficou surpreso. Estava esperando uma mudana de tarefa. Seu resumo final havia sido preparado dias antes. O sculo 482 estava ansioso por exportar mais material txtil base de celulose para sculos deflorestados, tais como o 1174, mas no desejava aceitar peixe defumado em troca. O resumo continha uma longa lista de tais itens em ordem correta e com anlises exatas. Ele levou consigo o rascunho do resumo. Mas no foi feita nenhuma meno do sculo 482. Em vez disso, Finge apresentou-o a um homenzinho mirrado e enrugado, de escassos cabelos brancos e um rosto gnmico, que durante toda a entrevista ficou estampado com um perptuo sorriso. Variou entre extremos de ansiedade e jovialidade, mas nunca desapareceu completamente. Entre dois de seus dedos amarelados havia um cigarro aceso. Era o primeiro cigarro que Harlan via, caso contrrio teria prestado mais ateno ao homem, menos ao cilindro fumegante, e estado melhor preparado para a apresentao de Finge. - Computador Snior Andrew Harlan - disse Finge. Twissell, este o Observador

Os olhos de Harlan desviaram-se em choque, do cigarro do homenzinho para seu rosto. - Como vai? - disse o Computador Snior Twissell, com uma voz aguda. - Ento este o jovem que escreve aqueles excelentes relatrios? Harlan no encontrou a voz. Laban Twissell era uma lenda, um mito vivo. Laban Twissell era um homem que ele devia ter

reconhecido imediatamente. Ele era o Computador saliente da Eternidade, que uma outra maneira de se dizer que era o mais notvel Eterno vivo. Era o decano do Conselho Geral. Havia dirigido mais Mudanas de Realidade do que qualquer homem na Histria da Eternidade. Ele era... Ele tinha... A mente de Harlan falhou-lhe completamente. Sacudiu a cabea com um sorriso apatetado e no disse nada. Twissell colocou o cigarro na boca, deu rpidas baforadas e afastou-o. - Deixe-nos, Finge. Quero conversar com o rapaz. Finge levantou-se, murmurou algo e saiu. - Voc parece nervoso, rapaz - disse Twissell. - No h nada por que estar nervoso. Mas conhecer Twissell dessa forma era um choque. sempre desconcertante descobrir que algum que voc imaginou ser um gigante tem na verdade menos de um metro e sessenta e cinco centmetros de altura. Poderia o crebro de um gnio realmente ajustar-se por detrs da reluzente testa calva e recuada? Seria aguada inteligncia ou apenas bom humor que irradiava dos olhinhos que se apertavam em mil rugas? Harlan no sabia o que pensar. O cigarro parecia obscurecer todo pequeno esforo de inteligncia que conseguia reunir. Retraiu-se visivelmente quando uma lufada de fumaa o alcanou. Os olhos de Twissell apertaram-se como se estivessem tentando perscrutar atravs da nuvem de fumaa, e ele disse em dialeto decamilena horrivelmente acentuado: - Sentir-se-ia melhor voc se eu em seu prprio dialeto falasse, i-apaz? Harlan, trazido sbita iminncia de riso histrico, respondeu cuidadosamente: - Falo Intertemporal Padro perfeitamente bem, senhor. Disse-o na Intertemporal que ele e todos os outros Eternos em sua presena tinham usado, desde seus primeiros meses na Eternidade. - Bobagem - disse Twissell imperiosamente. - No me preocupo com Intertemporal. Meu modo de falar em dialeto

decamilenar est mais que perfeito. Harlan julgou ter-se passado uns quarenta anos desde que Twissell tivera de fazer uso de dialetos locais. Mas tendo alcanado seu objetivo, para sua prpria satisfao, aparentemente, ele mudou para Intertemporal e permaneceu nele. - Oferecer-lhe-ia um cigarro - disse ele - mas estou certo de que voc no fuma. O fumo aprovado apenas em algumas pocas da Histria. Na verdade, os bons cigarros so feitos somente no sculo 72, e os meus tm de ser especialmente importado de l. Dou-lhe esta sugesto para o caso de algum dia voc se tornar um fumante. tudo muito ruim. Na semana passada, fiquei parado no sculo 123 durante dois dias. Nada de fumo. Quero dizer, nem mesmo no Setor da Eternidade destinado ao sculo 123. Os Eternos de l absorveram os costumes. Se eu tivesse acendido um cigarro, teria sido como a queda do cu. s vezes acho que gostaria de calcular uma grande Mudana de Realidade e eliminar todos os tabus contra o fumo em todos os sculos, fora o que qualquer Mudana de Realidade como essa faria pelas guerras do sculo 58 ou por uma sociedade de escravos do sculo 1000. Sempre alguma coisa. Harlan ficou a princpio confuso e depois ansioso. Certamente estas vivas inaplicabilidades deviam estar escondendo algo. Ele sentiu sua garganta um pouco apertada. - Posso perguntar por que me procurou, senhor? - disse ele. - Gosto de seus relatrios, rapaz. Houve um vislumbre de alegria disfarado nos olhos de Harlan, mas ele no sorriu. - Obrigado, senhor. - Tm um toque artstico. Voc intuitivo. Voc sente intensamente. Creio que conheo sua posio adequada na Eternidade e vim oferec-la a voc. No posso crer, pensou Harlan. Ele conteve todo o triunfo de sua voz. - uma grande honra, senhor - disse. Ento o Computador Snior Twissell, tendo chegado ao fim de seu cigarro, produziu outro na mo esquerda por alguma proeza de prestidigitao e acendeu-o. - Pelo amor do Tempo,

rapaz - disse ele entre baforadas - voc fala como se recitando versos. Grande honra, bah! Besteira. Bobagem. Diga o que sente em linguagem clara. Voc est satisfeito, hein? - Sim, senhor - respondeu Harlan cautelosamente. - Est bem. Voc deve estar, Gostaria de ser um Tcnico? - Um Tcnico! - exclamou Harlan, pulando da cadeira. - Sente-se, sente-se. Voc parece surpreso. - No Twissell. tinha esperado ser um Tcnico, Computador

- No - disse Twissell secamente - de certa forma ningum espera. Esperam qualquer coisa menos isso. Contudo. Tcnicos so difceis de encontrar e esto sempre em demanda. Nenhum Setor da Eternidade tem o nmero total de Tcnicos que considera suficiente. - No creio que eu sirva. - Voc quer dizer que no serve para assumir um cargo que inclui aborrecimento. Por Tempo, se voc for devotado Eternidade, como creio que , no se importar com isso. Portanto, os tolos o evitaro e voc se sentir condenado ao ostracismo. Voc se acostumar a isso. E ter a satisfao de saber-se necessrio, e muitssimo necessrio. Para mim. - Para o senhor! Para o senhor particularmente? - Sim. Um princpio de perspiccia entrou no sorriso do velho. - Voc no vai ser apenas um Tcnico. Ser meu Tcnico pessoal. Ter cargo especial. O que isso lhe parece agora? - No sei, senhor - respondeu Harlan. - No posso qualific-lo. Twissell sacudiu firmemente a cabea. - Preciso de voc. Preciso exatamente de voc. Seus relatrios asseguram-me que voc tem o que preciso aqui. Bateu prontamente na testa com a ponta da unha do indicador. - Sua ficha como Aprendiz boa; os Setores para os quais

voc Observou apresentaram relatrios favorveis. Finalmente, o relatrio de Finge foi o mais conveniente de todos. Harlan ficou honestamente surpreso. - O relatrio do Computador Finge foi favorvel? - Voc no o esperava? - Eu... no sei. - Bem, rapaz, eu no disse que foi favorvel. Disse que foi conveniente. Na verdade, o relatrio de Finge no foi favorvel. Ele recomendou que voc fosse removido de todas as funes relacionadas com Mudanas de Realidade. Sugeriu que no seria seguro conservar voc em qualquer lugar, seno na Manuteno. Harlan enrubesceu. - Quais foram suas razes para diz-lo, senhor? - Parece que voc tem um passatempo, interessado em Histria Primitiva, no? rapaz. Est

Gesticulou expansivamente com o cigarro e Harlan, em sua raiva esquecendo de controlar a respirao, inalou uma nuvem de fumaa e tossiu desamparadamente. Twissell considerou benignamente o acesso de tosse do jovem Observador e disse: - No assim? - O Computador Finge no tinha o direito... - comeou Harlan. - Ora, ora. Contei-lhe o que havia no relatrio porque disso depende o propsito para o qual mais preciso de voc. Na verdade, o relatrio era confidencial e voc tem de esquecer que eu lhe disse o que continha. Permanentemente, rapaz. - Mas o que h de errado no fato de eu estar interessado em Histria Primitiva? - Finge acha que seu interesse nisso mostra um forte Desejode-Tempo. Entende-me, rapaz? Harlan entendia. Era impossvel deixar de assimilar dialeto psiquitrico. Especialmente aquela frase. Supunha-se que todos os membros da Eternidade tinham uma forte inclinao, a mais forte por ser oficialmente suprimida em todas as suas manifestaes, a voltar, no necessariamente ao seu prprio Tempo, mas ao menos a algum Tempo definido; a se tornar parte de um sculo, ao invs

de continuar sendo um viajante atravs de todos eles. claro que na maioria dos Eternos a inclinao permanecia escondida em segurana no inconsciente. - No creio que seja esse o caso - disse Harlan. - Nem eu. Na realidade, acho que seu passatempo interessante e valioso. Como eu disse, eis por que o quero. Quero que ensine a um Aprendiz que lhe trarei tudo que sabe e tudo que puder aprender sobre Histria Primitiva. Ao mesmo tempo, voc tambm ser meu Tcnico pessoal. Comear dentro de alguns dias. Isso lhe agradvel? Agradvel? Ter permisso oficial para aprender tudo que puder sobre os dias anteriores Eternidade? Estar pessoalmente associado com o mais notvel de todos os Eternos? Mesmo o odioso fato da posio de Tcnico parecia tolervel sob essas condies. Sua cautela, contudo, no o abandonou por completo. - Se isso necessrio para o bem da Eternidade, senhor... - disse ele. - Para o bem da Eternidade? - gritou o gnmico computador em sbita excitao. Atirou a ponta do cigarro com tal energia, que esta atingiu a parede mais distante e caiu em uma chuva de centelhas. - Preciso de voc para a existncia da Eternidade. ***

3. APRENDIZ
Harlan estivera no sculo 575 durante semanas antes que conhecesse Brinel d'gua d'guaey Sheridan Cooper. Teve tempo de se acostumar com seus novos aposentos e com a antissepcia do vidro e da porcelana. Aprendeu a usar a insgnia de Tcnico apenas com acanhamento moderado e a abster-se de tornar as coisas piores, colocando-se em posio de modo que a insgnia ficasse escondida contra uma parede ou encoberta pela interposio de algum objeto que estivesse carregando. Os outros sorriam com desdm quando isso era feito e

tornavam-se mais indiferentes, como se suspeitassem de uma tentativa de invadir sua amizade sob falsos pretextos. O Computador Snior Twissell trazia-lhe problemas diariamente. Harlan os estudava e escrevia suas anlises em rascunhos que eram reescritos quatro vezes, sendo a ltima verso entregue com relutncia mesmo assim. Twissell avaliava-os, acenava com a cabea e dizia: - bom, bom. Ento seus velhos olhos lanavam-se rapidamente sobre Harlan e seu sorriso se estreitava um pouco quando dizia: - Testarei esta suposio no Computaplex. Ele sempre chamava a anlise de "suposio". Nunca dizia a Harlan o resultado do exame do Computaplex, e este no ousava perguntar. Estava desesperado quanto ao fato de nunca lhe ter sido pedido para colocar qualquer uma de suas prprias anlises em ao. Ser que aquilo significava que o Computaplex no estava conferindo com ele, que estivera escolhendo o item errado para a induo de uma Mudana de Realidade, que no tinha aptido para ver a Mnima Mudana Necessria em uma rea indicada? (Somente bem depois que ele ficou suficientemente sofisticado para ter a frase rolando para fora da lngua como M.M.N.) Certo dia. Twissell entrou com um indivduo embaraado, que pareceu mal ousar levantar os olhos para encontrar os de Harlan. - Tcnico Harlan - disse Twissell - este o Aprendiz B. S. Cooper. - Ol - disse Harlan automaticamente; examinou a aparncia do homem e no ficou impressionado. O companheiro estava ao lado do homenzinho, de cabelos escuros repartidos ao meio. Seu queixo era estreito, seus olhos de uma cor castanha clara indefinida e suas unhas, rodas. - Este o rapaz a quem voc vai ensinar Histria Primitiva disse Twissell. - Grande Tempo! - disse Harlan com interesse subitamente aumentado. - Ol! Tinha quase esquecido.

- Arranje com ele um horrio que lhe convenha, Harlan disse Twissell. - Se puder dispor de duas tardes por semana, creio que ser timo. Use seu prprio mtodo para ensin-lo. Deixarei isso ao seu encargo. Se for precisar de livros-filme ou velhos documentos, diga-me, e se eles existem na Eternidade ou em qualquer parte do Tempo que possa ser alcanada, ns os arranjaremos. Certo, rapaz? Ele tirou um cigarro aceso de lugar nenhum (como sempre parecia) e o ar se encheu de fumaa. Harlan tossiu, e pela toro da boca do Aprendiz, ficou bem bvio que este teria feito o mesmo, se tivesse ousado. Depois que Twissell saiu, Harlan disse: - Bem, sente-se... hesitou por um momento e ento acrescentou determinadamente: - Filho. Sente-se, filho. Meu escritrio no grande coisa, mas seu sempre que estivermos juntos. Harlan estava quase ansioso. Este projeto era seu! Histria Primitiva era algo que era tudo de si. O aprendiz levantou os olhos (pela primeira vez, na verdade) e disse tropegamente: - O senhor um Tcnico. Uma parte considervel da excitao e entusiasmo de Harlan morreu. - E da? - Nada - disse o Aprendiz. - Eu apenas... - Ouviu o Computador Twissell dirigir-se a mim como Tcnico, no foi? - Sim, senhor. - Pensou que fosse um lapso da lngua? Algo ruim demais para ser verdade? - No, senhor. - Que h de errado com seu modo de falar? - perguntou Harlan brutalmente; e mesmo quando o fez, sentiu a vergonha cutuc-lo. Cooper enrubesceu exageradamente. - No estou muito bom em Intertemporal Padro. - Por que no? Quanto tempo faz que voc Aprendiz? - Menos de um ano, senhor.

- Um ano? Que idade tem voc, pelo amor do Tempo? - Vinte e quatro fisioanos, senhor. Harlan arregalou os olhos. - Est tentando me dizer que o receberam na Eternidade com a idade de vinte e trs fisioanos? - Sim, senhor. Harlan sentou-se e esfregou as mos. Isso realmente no estava certo. De quinze para dezesseis anos era a idade de se entrar na Eternidade. O que era isso? Uma nova maneira de testlo, por parte de Twissell? - Sente-se e comecemos - disse ele. - Seu nome completo e seu sculo natal. - Brineld'gua d"guaey Sheridan Cooper, senhor gaguejou o Aprendiz. do sculo 78,

Harlan quase se enterneceu. Esse era familiar. Estava a apenas dezessete sculos abaixo de seu prprio sculo natal. Quase um vizinho temporal. - Est interessado em Histria Primitiva? - perguntei a ele. - O Computador Twissell pediu-me para aprender. muito a respeito. - O que mais est aprendendo? - Matemtica. Engenharia Temporal. Por enquanto estou apenas aprendendo os princpios. L no sculo 78 eu fazia consertos de Vcuo-rpido. No havia objetivo em perguntar a natureza de um Vcuorpido. Podia ser um limpador por suco, uma mquina de computao, um tipo de pulverizador de pintura. Qualquer coisa. Harlan no estava particularmente interessado. - Voc no sabe nada sobre Histria? Histria? - perguntou ele. - Estudei Histria Europia. - Sua unidade poltica particular, suponho. - Nasci na Europa. Sim. Muitas vezes, claro, ensinam-nos Histria Moderna. Depois das revolues de 54; isto , de 7554. Qualquer tipo de No sei

- Est bem. A primeira coisa a fazer esquecer isso, No significa nada. A histria que tentam ensinar aos Tempistas muda com cada mudana de Realidade. No que eles o compreendam. Em cada Realidade, sua histria a nica. isto que to diferente em Histria Primitiva. Essa a beleza dela. No importa o que qualquer um de ns faa; ela existe precisamente como sempre existiu. Colombo e Washington, Mussolini e Hereford; todos eles existem. Cooper sorriu debilmente. Esfregou o dedinho sobre o lbio superior e pela primeira vez Harlan notou l um vestgio de cerdas, como se o Aprendiz estivesse cultivando um bigode. - No pude me acostumar completamente, todo o tempo que estive aqui. - Acostumar-se a qu? - A estar quinhentos sculos longe de casa. - Eu mesmo estou quase isso. Sou do 95. - Eis outra coisa. O senhor mais velho que eu, e no entanto sou dezessete sculos mais velho que o senhor, em outro aspecto. Posso ser seu tetra-tetra-tetrav e assim por diante. - Qual a diferena? Suponhamos que seja? - Bem, preciso se acostumar a isso. Houve um sinal de rebelio na voz do Aprendiz. - necessrio para todos ns - disse Harlan insensivelmente, e comeou a falar sobre os Primitivos. No momento em que trs horas se haviam passado, ele estava se aprofundando em uma explicao relativa s razes por que havia sculos antes do sculo I. (- Mas o sculo I no o primeiro"? - perguntara Cooper lamentosamente.) Harlan terminou por dar um livro ao Aprendiz; no um bom, realmente, mas um que serviria como incio. - Eu lhe conseguirei material melhor medida que prosseguirmos - disse ele. No fim de uma semana, o bigode de Cooper tinha se tornado uma marca escura pronunciada que o fazia parecer dez anos mais

velho e acentuava a estreiteza de seu queixo. Tudo por tudo, decidiu Harlan, no seria uma melhoria aquele bigode. - Terminei seu livro - disse Cooper. - Que achou dele? - De certa forma... - houve uma longa pausa. - Partes do Primitivo posterior tm algo em comum com o sculo 78 comeou Cooper novamente. - Isso me fez pensar em casa, sabe. Por duas vezes sonhei com minha esposa. - Sua esposa? - explodiu Harlan. - Eu era casado, antes de vir para c. - Grande Tempo? Trouxeram sua esposa, tambm? Cooper sacudiu a cabea. - Nem mesmo sei se ela foi mudada no ltimo ano. Se foi, suponho que agora no seja realmente minha esposa. Harlan recobrou-se. claro que se o Aprendiz tinha vinte e trs anos quando foi recebido na Eternidade, era totalmente possvel que tivesse sido casado. Uma coisa sem precedente levava a outra. O que estava acontecendo? Uma vez que fossem introduzidas modificaes nas regras, no seria um longo passo at o ponto onde tudo declinaria em uma massa de incoerncia. A Eternidade era uma organizao muito primorosamente equilibrada para tolerar modificaes. Foi sua raiva em favor da Eternidade, talvez, que colocou uma aspereza involuntria nas prximas palavras de Harlan. Espero que no esteja planejando voltar ao sculo 78 para ver como est ela. O Aprendiz ergueu a cabea e seus olhos estavam firmes e seguros. - No. Harlan alterou-se inquietamente. - timo. Voc no tem famlia. Nada. Voc um Eterno e jamais pense em qualquer pessoa que conheceu no Tempo. Os lbios de Cooper adelgaaram-se, e seu sotaque sobressaiu-se nitidamente em suas rpidas palavras. - O senhor est falando como um Tcnico.

Os punhos de Harlan cerraram-se em torno dos braos da cadeira. - O que voc deduz? - perguntou ele roucamente. - Que sou um Tcnico e portanto fao as Mudanas? Portanto as defendo e exijo que voc as aceite? Olhe, garoto, voc no esteve aqui um ano, no fala Intertemporal, est todo mal ajustado no Tempo e na Eternidade, mas pensa que sabe tudo sobre Tcnicos e como chutar-lhes os dentes. - Sinto muito - disse Cooper rapidamente. - No quis ofendlo. - No, no; quem ofende um Tcnico? Voc apenas ouve os outros conversando, isso? "Frio como o corao de um Tcnico", dizem eles, no ? "Um trilho de personalidades mudadas... apenas um bocejo de um Tcnico", dizem. Pode ser que digam mais algumas outras coisas. Qual a resposta, Sr. Cooper? Isso o faz sentir-se sofisticado para aderir? Isso o torna um grande homem? Uma, grande roda na Eternidade? - Eu disse que sinto muito. - Est bem. Apenas quero que saiba que sou Tcnico h menos de um ms e que nunca induzi pessoalmente uma Mudana de Realidade. Agora, cheguemos ao assunto. No dia seguinte, o Computador Snior Twissell chamou Andrew Harlan em seu escritrio. - Gostaria de sair em uma M.M.N., rapaz? - perguntou ele. Era quase demasiadamente conveniente. Toda aquela manh Harlan estivera lastimando sua covarde retratao quanto a estar pessoalmente envolvido no trabalho de Tcnico; seu grito infantil: ainda no fiz nada de errado, portanto no me culpe. Isso significava uma admisso de que havia algo de errado quanto ao trabalho de Tcnico. E que ele mesmo estava inocente porque era muito novo na atividade para ter tido tempo de se tornar um criminoso. Ele aceitou de bom grado a oportunidade de eliminar agora aquela desculpa. Seria quase uma penitncia. Ele poderia dizer a Cooper: Sim, por causa de algo que fiz, estes vrios milhes de pessoas tm novas personalidades, mas foi necessrio e estou orgulhoso de ter sido a causa.

- Estou pronto, senhor - disse Harlan, ento, jovialmente. - timo, timo. Voc ficar satisfeito em saber, rapaz (uma baforada e a ponta do cigarro ardeu brilhantemente) - que cada uma de suas anlises conferiram com preciso de alta ordem. - Obrigado, senhor. e no suposies.) - (Eram anlises, agora, pensou Harlan,

- Voc tem talento. Mais que um toque, rapaz. Procuro grandes coisas. E podemos comear com esta: sculo 223. Sua declarao de que uma garra condutora bloqueada supriria a bifurcao necessria sem efeitos paralelos indesejados est perfeitamente correta. Voc a bloquear? - Sim, senhor. Esta foi a verdadeira iniciao de Harlan na carreira de Tcnico. Depois disso, ele era mais do que apenas um homem com um emblema encarnado. Tinha lidado com a Realidade. Ele havia adulterado um mecanismo retirado do sculo 223 durante rpidos minutos e, como resultado, um jovem no alcanou uma conferncia sobre mecnica, qual tencionara comparecer. Nunca entrou em engenharia solar, conseqentemente, e uma inveno perfeitamente simples foi retardada em seu desenvolvimento durante uma crucial dezena de anos. Uma guerra no sculo 224, bastante surpreendentemente, foi removida da Eternidade, como resultado. Isso no foi bom? E da se as personalidades foram mudadas? As novas personalidades eram to humanas quanto as velhas e to merecedoras de vida. Se algumas vidas foram abreviadas, mais foram prolongadas e tornadas mais felizes. Uma grande obra de literatura, um monumento da inteligncia e sentimento do homem, nunca foi escrita na nova Realidade, mas diversas cpias foram preservadas nas bibliotecas da Eternidade, no foram? E novas obras criativas tinham vindo a existir, no tinham? Contudo, naquela noite, Harlan passou horas em uma viva agonia de insnia, e quando finalmente cochilou embriagadamente, fez algo que no havia feito durante anos. Sonhou com sua me.

Apesar da fraqueza de tal comeo, um fisioano foi suficiente para fazer Harlan conhecer toda a Eternidade como o "Tcnico de Twissell" e, com mais de um trao de mau humor, como "O Menino-Prodgio" e o "Nunca-Errado". Seu contato com Cooper tornou-se quase confortador. Eles nunca ficaram completamente amigos. (Se Cooper pudesse ter-se esforado para progredir, Harlan poderia no ter sabido como responder.) Contudo, eles trabalhavam bem juntos, e o interesse de Cooper por Histria Primitiva cresceu at o ponto onde quase rivalizava com o de Harlan. - Olhe, Cooper, voc se importaria de vir amanh, em vez de hoje? - disse-lhe Harlan certo dia. - Tenho de subir at os sculos 3000 qualquer dia desta semana para conferir uma Observao, e o homem que quero ver est livre esta tarde. Os olhos de Cooper iluminaram-se avidamente. - Por que no posso vir? - Voc quer? - Certamente. Nunca estive numa caldeira, exceto quando me trouxeram do sculo 78 para c, e na ocasio eu no sabia o que estava acontecendo. Harlan estava acostumado a usar a caldeira na Coluna C, que era, por costume tradicional, reservada aos Tcnicos, ao longo de toda sua imensurvel extenso atravs dos sculos. Cooper no mostrou embarao ao ser levado l. Entrou na caldeira sem hesitao e tomou seu assento na moldura curva que o circundava completamente. Quando Harlan, contudo, tinha ativado o Campo e impelido a caldeira em movimento ascendente, o rosto de Cooper contorceuse em uma expresso de surpresa quase cmica. - No sinto nada - disse ele. - H algo de errado? - Nada est errado. Voc no est sentindo nada porque no est realmente se movendo. Est sendo impelido ao longo da extenso temporal da caldeira. Na verdade - disse Harlan, tornando-se didtico - voc e eu no somos matria, realmente, apesar das aparncias. Centenas de homens podem estar usando esta mesma caldeira, movendo-se (se que se pode chamar isto de movimento) em vrias velocidades, em ambas as

direes do Tempo, atravessando um o outro e assim por diante. As leis do universo comum quase no se aplicam s colunas de caldeira! A boca de Cooper torceu-se um pouco e Harlan pensou preocupadamente: o garoto est aprendendo engenharia temporal e sabe mais do que eu sobre isso. Por que no me calo e paro de passar por idiota? Ele se refugiou no silncio e fitou Cooper sombriamente. O bigode do jovem crescera durante meses. Curvava-se para baixo, dando sua boa a forma do que os Eternos chamavam de um trao de Mallansohn, porque a nica fotografia do inventor do Campo Temporal (deficiente e fora de foco) que se sabia ser autntica mostrava-o com um bigode exatamente igual. Por esta razo, isso mantinha uma certa popularidade entre os Eternos, embora fizesse justia a alguns deles. Os olhos de Cooper estavam fixos nos nmeros mutveis que marcavam a passagem dos sculos relativos a eles. - At que altura no Tempo a coluna da caldeira vai? - perguntou ele. - No lhe ensinaram isso? - Eles mal mencionaram as caldeiras. Harlan encolheu os ombros. - No h limite para a Eternidade. A coluna continua para sempre. - At a que altura no Tempo o senhor esteve? - Esta ser a maior. 50.000. O Dr. Twissell j esteve nos sculos

- Grande Tempo! - murmurou Cooper. - Isso ainda no nada. do sculo 150.000. - Como l? - Como absolutamente nada - respondeu Harlan melancolicamente. - Grande quantidade de vida, mas nenhuma delas humanas. O homem se foi. - Morto? Liquidado? - No sei o que ningum sabe exatamente. - Nada pode ser feito para mudar isso? Alguns Eternos estiveram acima

- Bem, do sculo 70.000 em... - comeou Harlan, depois terminou bruscamente. - Oh, ao Tempo com isso. Mude de assunto. Se havia um assunto sobre o qual os Eternos eram quase supersticiosos, era sobre os "Sculos Obscuros", o tempo entre o sculo 70.000 e o 150.000. Este era um assunto que raramente era mencionado. Era apenas a associao prxima de Harlan com Twissell que esclarecia seu prprio reduzido conhecimento da era. O que isso significava era que os Eternos no podiam passar para o Tempo em todos aqueles milhares de sculos. As portas entre a Eternidade e o Tempo eram impenetrveis. Por qu? Ningum sabia. Harlan imaginou, por algumas observaes casuais de Twissell, que haviam sido feitas tentativas de Mudar a Realidade nos sculos um pouco abaixo do 70.000, mas, sem Observao adequada alm do 70.000, no se pde fazer muito. Certa vez, Twissell sorrira um pouco e dissera: - Algum dia passaremos. Entrementes, os sculos 70.000 so mais que o suficiente para se tomar conta. Isso no pareceu totalmente convincente. - O que acontece Eternidade depois do cculo 150.000? perguntou Cooper. Harlan suspirou. O assunto, aparentemente, no iria ser mudado. - Nada - respondeu ele. - Os Setores esto l, mas no h Eternos neles em qualquer lugar depois do sculo 70.000. Os Setores continuam existindo por milhes de anos at que a vida se extinga, e alm da, tambm, at que o sol se torne uma nova, e vai alm da, tambm. No h qualquer limite para a Eternidade. Eis por que chamada Eternidade. - O sol torna-se uma nova, ento? - Certamente. A Eternidade no poderia existir, se no fosse assim. A Nova Sol nosso suprimento de fora. Oua, voc sabe quanta fora necessria para se montar um Campo Temporal? O primeiro Campo de Mallansohn era de dois segundos, do extremo inferior da escala do Tempo ao superior, e grande o suficiente para suportar no mais do que uma cabea de fsforo;

e para isso era necessrio a produo total de um dia de uma usina de energia nuclear. Levou-se quase cem anos para se montar um Campo Temporal-cabelo suficientemente distante na escala ascendente do Tempo, para ser capaz de tirar o poder radiante da nova, de maneira que pudesse ser construdo um Campo grande o bastante para suportar um homem. Cooper suspirou. - Gostaria que chegassem ao ponto onde parassem de me fazer aprender equaes e mecnica de campo e comeassem a me mostrar algumas das coisas interessantes. Agora, se eu tivesse vivido no tempo de Mallansohn... - No teria aprendido nada. Ele viveu no sculo 24, mas Eternidade no comeou antes do fim do sculo 27. Inventar Campo no foi o mesmo que construir a Eternidade, sabe, e resto do sculo 24 no tinha a mnima noo do que significava inveno de Mallansohn. - Ele estava adiante de sua prxima gerao, ento? - Muito. Ele no somente inventou o Campo Temporal, mas descreveu as relaes bsicas que tornaram possvel a Eternidade e descreveu quase todos os seus aspectos, exceto quanto Mudana de Realidade. com total exatido, tambm... mas creio que estamos parando, Cooper. Voc primeiro. Eles saram. Harlan nunca tinha visto o Computador Snior Twissell zangado, antes. As pessoas sempre diziam que ele era incapaz de qualquer emoo, que ele era uma parte fixa e sem esprito da Eternidade, a ponto de ter esquecido o nmero exato de seu sculo natal. As pessoas diziam que numa poca anterior seu corao havia se atrofiado e que um computador de mo, similar ao modelo que ele levava sempre no bolso da cala, tinha tomado seu lugar. Twissell nada fazia para negar esses rumores. De fato, muita gente supunha que ele mesmo acreditava neles. Portanto, mesmo enquanto Harlan se curvava diante da fora da rajada de raiva que o golpeava, tinha espao na mente para ficar surpreso com o fato de Twissell poder manifestar raiva. Imaginou se Twissell estaria mortificado em algum resultado mais calmo para compreender que seu corao em forma de computador de mo o havia trado, expondo-se apenas como a o o a

uma coisa deficiente, composta de msculos e vlvulas, sujeita s reviravoltas da emoo. - Pai Tempo, rapaz, voc est no Conselho Geral? - disse Twissell, em parte com sua velha voz rangente. - Voc distribui as ordens aqui? Voc me diz o que fazer ou sou eu que lhe digo? Voc est fazendo arranjos para todas as viagens em caldeiras deste Setor? Agora vamos at voc para pedir permisso? Ele se interrompeu com exclamaes ocasionais de "Responda-me", e ento continuou a despejar mais perguntas dentro do fervente caldeiro interrogativo. - Se voc ficar convencido desta forma outra vez - disse ele finalmente - eu o colocarei em consertos de encanamentos, e para sempre. Entende-me? - Nunca me foi dito que no era para levar o Aprendiz Cooper na caldeira - respondeu Harlan, plido com seu prprio embarao acumulado. A explicao no agiu como amoliente. - Que tipo de desculpa uma negativa dupla, rapaz? Nunca lhe foi dito para no embriag-lo. Nunca lhe foi dito para no lhe cortar o cabelo a zero. Nunca lhe foi dito para no espet-lo com uma espada bem afiada. Pai Tempo, rapaz, o que lhe foi dito para fazer com ele? - Foi-me dito para ensinar-lhe Histria Primitiva. - Ento faa-o. No faa nada mais que isso. Twissell deixou cair o cigarro e amassou-o selvaticamente sob o p, como se fosse o rosto de um inimigo vitalcio. - Gostaria de salientar, Computador - disse Harlan - que muitos sculos sob a Realidade corrente assemelham-se um pouco a eras especficas da Histria Primitiva em um ou mais aspectos. Minha inteno tinha sido lev-lo para esses Tempos, sob cuidadosa esquematizao espao-temporal, naturalmente, como uma forma de viagem de campo. - O qu? Oua, seu cabeudo, voc no pretende pedir minha permisso para qualquer coisa? Isso est fora de cogitao. Apenas ensine-lhe Histria Primitiva. Nada de viagens de campo. Nada de experincias em laboratrio, tambm. Logo voc estar mudando Realidade s para lhe mostrar como se faz.

Harlan lambeu os lbios secos com a lngua tambm seca, murmurou uma aquiescncia ressentida e, eventualmente, foi autorizado a sair. Foram necessrias vrias semanas para que sentimentos feridos se restabelecessem at certo ponto. *** seus

4. COMPUTADOR
Harlan havia sido Tcnico durante dois anos, quando reentrou no sculo 482 pela primeira vez, desde a despedida com Twissell. Encontrou-o quase irreconhecvel. O sculo no havia mudado. Ele, sim. Dois anos como Tcnico haviam significado um nmero de coisas. De certo modo, isso havia aumentado seu sentimento de estabilidade. No tinha mais de aprender uma nova linguagem, acostumar-se com novos estilos de vesturio e novos modos de vida, com cada novo projeto de Observao. Por outro lado, isso havia resultado em um afastamento de sua prpria parte. Tinha quase esquecido, agora, o coleguismo que unia todo o resto dos Especialistas da Eternidade. Mais que tudo, ele tinha desenvolvido o sentimento do poder de ser um Tcnico. Ele detinha o destino de milhes na ponta dos dedos, e se algum devia caminhar solitrio por causa disso, podia tambm caminhar com orgulho. Portanto, ele conseguiu fitar friamente o homem das Comunicaes atrs da escrivaninha de entrada do sculo 482, e anunciar-se friamente em slabas reduzidas: - Andrew Harlan, Tcnico, apresentando-se ao Computador Finge para servio temporrio para o sculo 482 - desconsiderando o olhar rpido do homem de meia idade que encarava. Era o que algumas pessoas chamavam de "olhar Tcnico"; uma rpida e involuntria espiada de lado no emblema encarnado do ombro do Tcnico, e ento uma tentativa elaborada de no

olh-lo novamente. Harlan fitou o emblema do ombro do outro. No era o amarelo do Computador, o verde do Esboador de Vida, o azul do Socilogo ou o branco do Observador. No era de forma alguma da cor slida de Especialista. Tinha simplesmente uma listra azul sobre fundo branco. O homem era das Comunicaes, uma subdiviso da Manuteno, de forma alguma um Especialista. E ele tambm deu o "olhar Tcnico". - Bem? - disse Harlan um pouco sombriamente. - Estou chamando o Computador Finge, senhor - respondeu o homem das Comunicaes com rapidez. Harlan lembrava-se do sculo 482 como slido e macio, mas agora ele parecia quase esqulido. Harlan tinha se acostumado ao vidro e porcelana do sculo 575, ao seu fetiche de limpeza. Tinha se acostumado a um mundo de brancura e claridade, quebradas por manchas esparsas de pastel-claro. Os fortes redemoinhos pastosos do sculo 482, seus pigmentos salpicados, suas reas de metal pintado eram quase repulsivos. Mesmo Finge parecia diferente, com um pouco menos de seu tamanho natural. Dois anos antes, ao Observador Harlan, todos os gestos de Finge tinham parecido sinistros e poderosos. Agora, das imponentes e isoladas alturas da posio de Tcnico, o homem parecia pattico e perdido. Harlan observou-o quando ele rebuscou entre um mao de folhas e se preparou para levantar os olhos, com o ar de quem comea a achar que faz seus visitante esperar exatamente o tempo necessrio. Finge era de um dos sculos 600, concentrado em energia. Twissell havia lhe contado isso, o que explicava um bocado. Os lampejos de mal-humor de Finge poderiam ser facilmente o resultado da insegurana natural de um homem forte acostumado firmeza de campos de fora e descontente por estar lidando com nada mais do que matria frgil. Seu andar em pontas de ps (Harlan lembrava-se bem do andar de gato de Finge; diversas vezes levantara os olhos de sua mesa e vira Finge ali em p, fitando-o, sem que sua aproximao tivesse sido ouvida) no era

mais algo furtivo e sorrateiro, mas sim o andar receoso e relutante de quem vive no constante, se inconsciente, temor de que o soalho se quebrar sob seu peso. O homem est mal ajustado ao Setor, pensou Harlan, com amvel condescendncia. A nica coisa que provavelmente o ajudaria renomeao. - Saudaes, Tcnico Harlan - disse Finge. - Saudaes, Computador - respondeu Harlan. Finge disse: Parece que nos dois anos desde... - Dois fisioanos - interrompeu Harlan. Finge fitou-o com surpresa. - Dois fisioanos, claro. Na Eternidade no havia Tempo com o sentido comum do Tempo do universo exterior, mas os corpos dos homens ficavam mais velhos, e esta era a medida inevitvel de Tempo, mesmo na ausncia de fenmeno fsico significativo. Psicologicamente, o Tempo passava e, em um fisioano dentro da Eternidade, um homem ficava to velho quanto ficaria em um ano comum no Tempo. Contudo, mesmo o mais pedante dos Eternos lembrava-se da distino somente de vez em quando. Era muito conveniente dizer-se: "At amanh", ou "No o vi ontem", ou "At a semana que vem", como se houvesse um amanh, ou um ontem, ou uma semana passada, em qualquer sentido que no o psicolgico. E os instintos de humanidade eram acentuados pelo fato de as atividades da Eternidade terem produzido um dia arbitrrio de vinte e quatro "fisiohoras", com uma solene suposio de dia e noite, de hoje e amanh. - Nos dois fisioanos desde que voc partiu - continuou Finge uma crise acercou-se gradualmente do sculo 482. Uma bem peculiar. Delicada. Quase sem precedentes. Agora precisamos de Observao precisa como nunca precisamos antes. - E voc quer que eu Observe? - Sim. De certa forma, um desperdcio de talento pedir a um Tcnico para fazer uma tarefa de Observao, mas suas Observaes anteriores, em clareza e compreenso, foram perfeitas. Precisamos dela novamente. Agora apenas esboarei alguns detalhes...

Harlan no ia descobrir quais eram aqueles detalhes, naquele momento. Finge falou, mas a porta abriu-se e Harlan no o escutou. Ele fitou a pessoa que entrou. No que Harlan nunca tivesse visto antes uma garota na Eternidade. Nunca era uma palavra muito forte. Raramente, sim, mas nunca, no. Mas uma garota como aquela! E na Eternidade! Harlan tinha visto vrias mulheres em suas passagens pelo Tempo, mas para ele, no Tempo, elas eram apenas objetos, como paredes e bolas, ancinhos e carrinhos de mo, gatinhos e mitenes. Eram fatos a serem Observados. Na Eternidade, uma garota era uma coisa diferente. E uma como aquela. Ela estava vestida no estilo das classes superiores do sculo 482, o que significava forro transparente e no muito mais, acima da cintura, e, abaixo, calas finas at os joelhos. Estas, embora bem opacas, faziam delicada meno a curvas glteas. Seu cabelo lustroso e escuro descia at a altura dos ombros; o lbio superior estava levemente pincelado de vermelho, e o inferior, fortemente, em forma de um beio exagerado. As plpebras superiores e os lobos das orelhas eram de plida cor de rosa; e o resto de seu rosto juvenil (quase de menina), de uma surpreendente brancura lctea. Pendentes de jias desciam do meio dos ombros para a frente, para tinir, ora neste, ora naquele lado dos graciosos seios para os quais chamavam a ateno. Sentou-se a uma mesa no canto do escritrio de Finge, levantando os clios apenas uma vez para passar o olhar escuro pelo resto de Harlan. Quando Harlan novamente ouviu a voz de Finge, o computador dizia: - Voc receber tudo isto em um relatrio oficial e, entrementes, pode ocupar seu antigo escritrio e quarto de dormir. Harlan encontrou-se fora do escritrio de Finge sem lembrarse totalmente de sua sada. Presumivelmente, havia caminhado para fora.

A emoo dentro dele, que era faclimo de se reconhecer, era raiva. Por Tempo, Finge no devia ser autorizado a fazer isso. Era ruim para o moral. Fazia um escrnio... Ele se deteve, abriu os punhos e apertou os dentes. Vejamos, agora! Seus passos soaram nitidamente em seu prprio ouvido, quando caminhou firmemente em direo ao homem das Comunicaes detrs da escrivaninha. O homem levantou os olhos, sem encontrar totalmente o seu olhar, e disse cautelosamente: - Sim, senhor. - H uma mulher numa mesa do escritrio do Computador Finge - disse Harlan. - Ela nova aqui? Tencionara perguntar isso casualmente. Fazer uma pergunta montona e indiferente. Ela ressoou, pelo contrrio, como uma batida de pratos. Mas ela incitou o homem das Comunicaes. A expresso em seu olhar tornou-se algo que criava um parentesco entre todos os homens. Isso inclua at mesmo o Tcnico, recolhia-o como um companheiro. - Refere-se menina? - disse o homem. - Oba! Ela no construda como uma latrina de campo de fora, ento? Harlan gaguejou um pouco. - Apenas responda minha pergunta. O homem das Comunicaes arregalou os olhos e um pouco da animao evaporou-se. - Ela nova. uma Tempista respondeu o homem. - Qual o servio dela? Um lento sorriso insinuou-se no rosto do homem das Comunicaes e tornou-se um olhar de soslaio. - Supe-se que seja a secretria do chefe. Seu nome Noys Lambent. - Est bem. Harlan rodopiou sobre os calcanhares e saiu. A primeira viagem de Observao de Harlan no sculo 482 foi no dia seguinte, mas durou apenas trinta minutos. Era obviamente apenas uma viagem de orientao, destinada a darlhe a percepo das coisas. Ele esteve nela no dia seguinte por uma hora e meia e no esteve no terceiro.

Ele ocupou seu tempo abrindo caminho atravs de seus relatrios originais, reaprendendo seu prprio conhecimento, recapitulando o sistema de linguagem do tempo, habituando-se novamente aos costumes locais. Uma Mudana de Realidade tinha atingido o sculo 482, mas era muito menor. Um grupo poltico que estivera Dentro, agora estava Fora, mas, por outro lado, no parecia haver mudana na sociedade. Sem compreender totalmente, ele caiu no hbito de procurar informaes sobre a aristocracia em seus velhos relatrios. Certamente fizera Observaes. Fizera, mas eram impessoais, feitas de certa distncia. Seus dados referiam-se a eles como uma classe, no como indivduos. Naturalmente, seus mapas espao-temporais nunca lhe haviam exigido ou mesmo permitido que Observasse a aristocracia de dentro. As razes disso estavam alm do alcance de um Observador. Agora, ele se impacientava consigo mesmo por sentir curiosidade por aquilo. Durante aqueles trs dias ele tinha visto quatro vezes a garota, Noys Lambent. A princpio estivera consciente apenas de suas roupas e ornamentos. Depois notou que tinha um metro e sessenta e cinco de altura, quinze centmetros mais baixa do que ele, contudo esbelta o bastante para dar a impresso de altura. Era mais velha do que parecia primeira vista, prxima dos trinta, talvez, e certamente acima dos vinte e cinco. Era quieta e reservada; sorriu-lhe certa vez quando passou por ela no corredor, e ento abaixou os olhos. Harlan ficou de lado para evitar toc-la, e ento continuou a caminhar sentindo raiva. Ao fim do terceiro dia, Harlan comeava a sentir que sua obrigao como Eterno deixava-lhe apenas um curso de ao. Sem dvida, a posio de Noys era confortvel para ela mesma. Industrialmente, Finge estava dentro da exigncia da lei. Contudo, a indiscrio de Finge a respeito, sua indiferena, certamente iam contra o esprito da lei, e algo devia ser feito quanto a isso. Harlan decidiu que, afinal de contas, no havia um homem na Eternidade que o desagradasse tanto quanto Finge. As

desculpas que encontrara para o homem apenas alguns antes desapareceram.

dias

Na manh do quarto dia, Harlan pediu e recebeu permisso para ver Finge em particular. Entrou com passo determinado e, para sua prpria surpresa, exps seu ponto de vista imediatamente. - Computador Finge, sugiro que a Srta. Lambent seja mandada de volta ao Tempo. Os olhos de Finge apertaram-se. Ele indicou uma cadeira com um gesto da cabea, colocou as mos fechadas sob o queixo redondo e flexvel e mostrou alguns de seus dentes. - Bem, sente-se, sente-se. Voc acha a Srta. Lambent incompetente? Inapta? - Quanto a sua incompetncia e inaptido, Computador, no posso dizer. Isso depende da funo na qual ela colocada, e eu no a coloquei em nenhuma. Mas voc deve compreender que ela ruim para o moral deste Setor. Finge fitou-o de maneira distante, como se sua mente de Computador estivesse ponderando abstraes alm do alcance de um Eterno comum. - De que maneira est ela ferindo o moral, Tcnico? - No h real necessidade de perguntar - respondeu Harlan, com sua raiva se aprofundando. Seu vesturio exibicionista. Seu... - Espere, espere. Agora espere um pouco, Harlan. Voc foi Observador nesta era. Sabe que suas roupas so vesturio padro para o sculo 482. - Em seu prprio ambiente, em seu prprio meio cultural, no haveria nada de anormal que eu notasse, embora eu diga agora mesmo que seu vesturio exagerado mesmo para o sculo 482. Permita-me julgar isso. Aqui na Eternidade, uma pessoa como ela est certamente fora de lugar. Finge sacudiu a cabea lentamente. Na verdade, ele parecia estar se divertindo. Harlan firmou-se. - Ela est aqui para um propsito calculado. Est desempenhando uma funo essencial. apenas temporria. Tente atur-la, entrementes.

Os dentes de Harlan tiritaram. Ele havia protestado e estava sendo iludido. Ao diabo com a cautela. Diria o que pensava. Posso imaginar qual seja a "funo essencial" da mulher - disse ele. - No se deixar passar o fato de conserv-la to abertamente. Ele se voltou com firmeza e caminhou em direo porta. A voz de Finge o deteve. - Tcnico - disse Finge - seu relacionamento com Twissell pode ter-lhe dado uma noo destorcida de sua prpria importncia. Exatamente isto! E diga-me, entretanto, Tcnico: voc j teve uma (ele hesitou, parecendo escolher entre as palavras) "namorada"? com meticulosa e insultante preciso, ainda de costas, Harlan salientou: - No interesse de evitar complicaes emocionais com o Tempo, um Eterno no pode casar-se. No interesse de evitar complicaes emocionais com a famlia, um Eterno no pode ter filhos. - No perguntei sobre casamento ou filhos - disse o Computador seriamente. Harlan fez notar mais: - Ligaes temporrias s podem ser feitas com Tempistas depois de solicitao, ao Conselho Central de Esquematizao do Conselho Geral, de um Esboo de Vida apropriado para a Tempista envolvida. Conseqentemente, as ligaes s podem ser conduzidas de acordo com as exigncias da esquematizao espao-temporal especfica. - bem verdade. Tcnico? - No, Computador. - Pretende faz-lo? - No, Computador. - Talvez conviesse faz-lo. Isso lhe daria uma maior amplitude de viso. Voc ficaria menos preocupado com os detalhes do vesturio de uma mulher e menos perturbado com suas possveis relaes pessoais com outros Eternos. Harlan saiu, mudo de raiva. Voc j solicitou ligao temporria,

Ele achou quase impossvel levar a cabo sua viagem de quase um dia no sculo 482 (o maior perodo contnuo continuava sendo algo menos de duas horas). Estava preocupado, e sabia por qu. Finge! Finge e seu estpido conselho quanto a ligaes com Tempistas. As ligaes existiam. Todos o sabiam. A Eternidade sempre estivera consciente da necessidade de compromisso com os desejos humanos (para Harlan, a frase levava uma viva repulsa), mas as restries envolvidas na escolha das amantes tornavam o compromisso qualquer coisa que no vago, qualquer coisa que no liberal. E daqueles que tinham sorte suficiente para qualificarse para tais arranjos, esperava-se, alm de decncia comum e considerao pela maioria, que fossem muito discretos a respeito. Entre as classes inferiores dos Eternos, particularmente entre a Manuteno, sempre havia rumores ( meio esperanosos, meio ressentidos) de mulheres importadas, em base mais ou menos permanente, para as finalidades bvias. O rumor sempre apontava os Computadores e os Esboadores de vida como os grupos beneficiados. Eles, e somente eles, podiam decidir quais mulheres podiam ser subtradas do Tempo sem perigo de Mudanas de Realidade significativa. Menos sensacionais (e conseqentemente menos merecedoras de comentrios) eram as estrias sobre funcionrias Tempistas, que todos os Setores engajavam temporariamente (quando a anlise espao-temporal permitia) para desempenhar as tediosas tarefas de cozinhar, limpar e o servio pesado. Mas uma Tempista, e que Tempista, empregada como "secretria", podia significar somente que Finge estava se intrometendo nos ideais que faziam da Eternidade ,o que ela era. Desconsiderando-se as realidades da vida, s quais os homens prticos da Eternidade faziam reverncia indiferente, continuava sendo verdade que o Eterno ideal era um homem dedicado, vivendo para a misso que tinha de cumprir, para o aperfeioamento da Eternidade e melhoria da quantidade de felicidade humana. Harlan gostava de achar que a Eternidade era como os conventos dos tempos primitivos. Ele sonhou naquela noite que tinha falado com Twissell sobre

o assunto, e que este, o Eterno ideal, compartilhou de seu horror. Sonhou com um Finge submisso, rebaixado em posio. Sonhou consigo mesmo, em posse da insgnia amarela de Computador, instituindo um novo regime no sculo 482, nomeando majestosamente Finge para uma nova posio na Manuteno. Twissell sentou-se perto dele, sorrindo de admirao, enquanto ele esboava um novo mapa de organizao, ntido, metdico, consistente, e pedia a Noys Lambent para distribuir cpias. Mas Noys Lambent estava nua, e Harlan acordou, tremendo e envergonhado. Ele encontrou a garota num corredor, certo dia, e ficou de lado, de olhos desviados, para deix-la passar. Mas ela continuou parada, encarando-o, at que ele teve de levantar os olhos e encontrar os dela. Ela estava toda cor e vida, e Harlan notou um leve perfume ao seu redor. - O senhor o Tcnico Harlan, no ? - disse ela. Seu impulso foi desprez-la, forar passagem, mas, afinal de contas, disse ele consigo mesmo, isso tudo no era culpa dela. Alm disso, passar por ela agora significaria toc-la. Portanto, confirmou brevemente. - Sim. - Disseram-me que o senhor perito em nosso Tempo. - Estive nele.

- Eu adoraria conversar com o senhor sobre ele, algum dia. - Estou ocupado. Eu no teria tempo. - Mas, Sr. Harlan, certamente o senhor poderia achar tempo, algum dia. Ela sorriu para ele. - Quer passar, por favor? - disse Harlan num murmrio desesperado. - Ou quer ficar de lado para me deixar passar? Por favor! Ela saiu de lado com um lento balano dos quadris, que trouxe sangue latejante para as faces embaraadas de Harlan.

Ele estava irritado com ela por t-lo embaraado, irritado consigo mesmo por estar embaraado e irritado, mais que tudo, por alguma razo obscura, com Finge. Finge chamou-o no fim de duas semanas. Em sua mesa havia uma folha de papel perfurado, cujo comprimento e complexidade revelaram imediatamente a Harlan que no se referia a nenhuma excurso de meia-hora no Tempo. - Quer sentar-se, Harlan - disse Finge - e examinar esta coisa agora mesmo? No, no a olhe. Use a mquina. Harlan levantou sobrancelhas indiferentes e inseriu cuidadosamente a folha no receptculo do expositor da mesa de Finge. Ela passou lentamente pelos intestinos da mquina e, medida que isso acontecia, a configurao de perfuraes era traduzida em palavras que apareciam no nebuloso retngulo branco, que era o acessrio visual. Mais ou menos no meio, a mo de Harlan moveu-se rapidamente e desligou o expositor. Ele arrancou a folha com fora tal, que rompeu sua resistente estrutura de celulose. - Tenho outra cpia - disse Finge calmamente. Mas Harlan estava segurando as sobras entre o indicador e o polegar, como se pudessem explodir. - Computador Finge, h algum engano. Certamente no esperam que eu use a casa desta mulher como base para uma permanncia de quase uma semana no Tempo. O Computador franziu os lbios. - Por que no, se as exigncias espao-temporais so essas? Se houver algum problema pessoal envolvido entre voc e a Srta. Lam... - Nenhum problema pessoal, de forma alguma - interrompeu Harlan calorosamente. - Algum tipo de problema, certamente. Nestas circunstncias, explicarei certos aspectos do problema de Observao. Isso no para ser tomado como precedente, claro. Harlan sentou-se imvel. Estava pensando rpida e firmemente. Normalmente, o orgulho profissional teria forado Harlan a desprezar explicao. Um Observador, ou Tcnico, para este tipo de assunto, fazia seu trabalho sem perguntas. E

normalmente, um Computador nunca sonharia em oferecer explicaes. Ali, entretanto, estava algo incomum. Harlan havia se queixado com relao garota, a assim chamada secretria. Finge temia que a queixa pudesse ir adiante. ("A culpa desaparece quando nenhum homem a possui", pensou Harlan com repugnante satisfao, e tentou lembrar-se de onde havia lido essa frase). A estratgia de Finge estava bvia, portanto. Colocando Harlan no lugar de residncia da mulher, ele estaria pronto a fazer contra-acusaes, se as coisas fossem muito longe. O valor de Harlan como uma testemunha contra ele seria destrudo. E, naturalmente, ele precisaria ter alguma explicao especial para colocar Harlan em tal lugar, e esta seria a seguinte. Harlan ouviu com desprezo mal disfarado. - Como sabe - disse Finge - os vrios sculos esto conscientes da existncia de Eternidade. Sabem que supervisionamos o comrcio intertemporal. Consideram que essa seja nossa funo principal, o que bom. Tm uma vaga noo de que tambm estamos aqui para evitar que a humanidade seja atingida por catstrofes. Isso mais uma superstio do que qualquer outra coisa, mas est mais ou menos correta, o que bom, tambm. Damos s geraes a imagem de um grande nmero de protetores e um certo sentimento de segurana. Voc entende tudo isso, no ? Ser que o homem pensa que ainda sou Aprendiz? - pensou Harlan. Mas confirmou rapidamente. - H certas coisas, entretanto - continuou Finge - que eles no devem saber. A primeira delas, naturalmente, a maneira pela qual alteramos a Realidade, quando necessrio. A insegurana que tal conhecimento causaria seria muito prejudicial. sempre necessrio extrair da Realidade qualquer fator que possa conduzir a tal conhecimento, e nunca estivemos preocupados com isso. - Contudo, h sempre outras opinies indesejveis sobre a Eternidade, que se manifestam de tempos e tempos, em um sculo ou outro. Normalmente, as opinies perigosas so

aquelas que se concentram particularmente nas classes predominantes de uma era; as classes que tm maior contato conosco e, ao mesmo tempo, levam o peso importante do que chamado de opinio pblica. Finge fez uma pausa, como se esperasse que Harlan oferecesse algum comentrio ou fizesse alguma pergunta. Harlan no fez nenhuma das duas coisas. Finge continuou. - Desde a Mudana de Realidade 433-486, Nmero Serial F-2, que ocorreu cerca de um ano... um fisioano atrs, tm havido provas da entrada de tal opinio indesejvel na Realidade. Cheguei a certas concluses quanto natureza dessa opinio e apresentei-as ao Conselho Geral. O Conselho est relutante em aceit-las, pois dependem da realizao de um substituto na Configurao de Computao de uma probabilidade extremamente baixa. - Antes de agir de acordo com minhas recomendaes, eles insistem em ter Observao direta. uma tarefa muito delicada, e essa a razo por que o chamei novamente, e por que o Computador Twissell permitiu que voc fosse chamado outra vez. Outra coisa que fiz foi localizar um membro da aristocracia corrente, que achava que seria emocionante ou excitante trabalhar na Eternidade. Coloquei-a neste escritrio e conserveia sob observao cuidadosa, para ver se ela servia para nosso propsito... Observao cuidadosa! Sim! - pensou Harlan. Novamente a sua raiva focalizou-se sobre Finge, ao invs de focalizar-se sobre a mulher. Finge ainda falava. - Por todos os padres, ela serve. Agora, ns a devolveremos ao seu Tempo. Usando sua residncia como base, voc ser capaz de estudar a vida social de seu crculo. Entende agora a razo por que trouxe a garota aqui e por que quero que voc fique em sua casa? - Entendo perfeitamente bem, eu lhe asseguro - respondeu Harlan, com ironia quase aberta. - Ento aceitar esta misso. Harlan saiu com o fogo da batalha queimando dentro de seu

trax. Finge no iria super-lo em esperteza. Finge no iria faz-lo de tolo. Era certamente aquele fogo de batalha, a determinao de lograr Finge, que o fazia experimentar uma nsia, quase uma alegria, diante da idia desta nova excurso no sculo 482. Certamente no era nada mais. ***

5. TEMPISTA
A propriedade de Noys Lambent era bem isolada, embora dentro de fcil alcance de uma das maiores cidades do sculo. Harlan conhecia bem aquela cidade; melhor do que qualquer um de seus habitantes poderia conhecer. Em suas Observaes exploratrias naquela Realidade, ele havia visitado cada quarteiro da cidade e cada dcada dentro do campo de ao do Setor. Conhecia a cidade tanto no Espao como no Tempo. Podia junt-la, v-la como um organismo, vivendo e crescendo, com suas catstrofes e recuperaes, suas alegrias e aborrecimentos. Agora ele estava em uma dada semana do Tempo daquela cidade, num momento de animao suspensa de sua lenta vida de ao e concreto. Mais que isso, suas exploraes preliminares haviam se concentrado mais e mais firmemente em torno dos "periecos", os habitantes que eram os mais importantes da cidade, embora vivessem fora dela, em folga e relativo isolamento. O sculo 482 era um dos muitos sculos nos quais a riqueza era distribuda desigualmente. Os Socilogos tinham uma equao para o fenmeno (que Harlan tinha visto impressa, mas entendera apenas vagamente). Ela se aplicava, para qualquer sculo, a trs relaes, e para o 482, essas relaes ficavam prximas dos limites do que podia ser permitido. Os Socilogos abanavam a cabea em confirmao a ela, e Harlan tinha ouvido

um deles dizer, certa vez, que qualquer outra deteriorao com novas Mudanas de Realidade exigiria "a mais cuidadosa Observao". Contudo, havia isso a ser dito no tocante a relaes desfavorveis na equao da distribuio de riqueza. Isso significava a existncia de uma classe desocupada e o desenvolvimento de um modo de vida atraente que, no mximo, estimulava a cultura e beleza. Contanto que o outro lado da escala no estivesse muito desocupado, contanto que as classes desocupadas no esquecessem inteiramente suas responsabilidades enquanto aproveitavam seus privilgios, contanto que sua cultura no sofresse alterao obviamente prejudicial, havia sempre na Eternidade a tendncia a perdoar o afastamento do padro ideal de distribuio de riqueza e procurar outros ajustamentos defeituosos menos atraentes. Contra sua vontade, Harlan comeou a entender isso. Normalmente, suas permanncias noturnas no Tempo envolviam hotis dos setores mais pobres, onde um homem podia manter-se facilmente annimo, onde os estranhos eram ignorados, onde uma presena a mais ou a menos no significava nada e, conseqentemente, no levava a estrutura da Eternidade a fazer nada mais do que tremer. Quando at mesmo isso era inseguro, quando havia uma boa possibilidade de o tremor passar o ponto crtico e derrubar uma parte significante do castelo de cartas da Realidade, no era incomum ter-se de dormir sob uma sebe particular da zona rural. E era comum examinar-se vrias cercas para ver qual seria menos perturbada por fazendeiros, mendigos e mesmo ces vadios, durante a noite. Mas Harlan, agora, no outro lado da escala, dormia numa cama de superfcie de matria saturada de campo, uma soldagem peculiar de matria e energia, que entrava somente nos nveis econmicos mais altos daquela sociedade. Em todo o Tempo, era menos comum que matria pura, porm mais comum que energia pura. Em qualquer caso, ela se moldava ao seu corpo, quando se deitava, ficava firme quando ele ficava quieto, cedendo quando se movia ou se virava. Ele confessava com relutncia a atrao de tais coisas, e aceitava o bom senso que levava cada Setor da Eternidade a viver

na escala mdia de seu sculo, ao invs de seu nvel mais confortvel. Dessa forma, podia-se manter contato com os problemas e com a "percepo" do sculo, sem sucumbir-se a uma identificao muito ntima com um exagero sociolgico. fcil, pensou Harlan naquela primeira noite, viver-se com aristocratas. E um pouco antes de adormecer, ele pensou em Noys. Sonhou que estava no Conselho Geral, de mos entrelaadas diante de si de maneira austera. Estava fitando um Finge pequeno, muito pequeno, que ouvia aterrorizado a sentena que o estava banindo da Eternidade e mandando-o para Observao perptua de um dos sculos desconhecidos do distante, distante futuro. As sombrias palavras de exlio estavam saindo da prpria boca de Harlan, e imediatamente Noys Lambent sentou-se sua direita. Ele no a havia notado, a princpio, mas seus olhos ficaram movendo-se para a direita, e faltaram-lhe as palavras. Ningum mais a via? O resto dos membros do Conselho olhava firmemente para diante, exceto Twissell. Ele se voltou para sorrir para Harlan, olhando atravs da garota como se ela no estivesse ali. Harlan quis mand-la embora, mas as palavras no mais saam de sua boca. Tentou bater na garota, mas seu brao moveu-se lentamente e ela no se mexeu. Seu corpo era frio. Finge estava rindo... mais alto... mais alto... ...e era Noys Lambent rindo. Harlan abriu os olhos brilhante luz do sol e fitou a garota por um momento, horrorizado, antes de se lembrar onde estavam. - Voc estava gemendo e batendo no travesseiro - disse ela. - Estava tendo um pesadelo? Harlan no respondeu. - Seu banho est pronto - disse ela. - Suas roupas tambm. Fiz os preparativos para que se junte hoje multido. Pareceu estranho voltar minha vida normal aps ficar tanto tempo na Eternidade.

Harlan sentiu-se agudamente perturbado diante da fcil fluncia de palavras da garota. - Voc no lhes disse quem sou, espero - disse ele. - lgico que no. lgico que no! Finge teria tomado conta daquele pequeno detalhe, colocando com facilidade sua mente sob narcose, se o julgasse necessrio. Ele poderia no t-lo achado necessrio, contudo. Afinal de contas, ele lhe havia dado "observao cuidadosa". O pensamento irritou-o. - Eu preferiria ser deixado s o maior tempo possvel - disse ele. Ela o fitou incerta, durante um momento ou dois, e saiu. Harlan passou pelo ritual matinal de lavar-se e vestir-se, de mau humor. No tinha grandes esperanas de uma noite excitante. Teria de dizer o menos possvel, fazer o menos possvel, ser uma parte da parede o mais possvel. Sua funo verdadeira era aquela de um par de ouvidos e um par de olhos. Ligando esses sentidos com o relatrio final, estava sua mente que, de maneira ideal, no tinha outra funo. Normalmente ele no ficava perturbado com o fato de, como Observador, no saber o que estava procurando. Um Observador, tinha-lhe sido ensinado quando Aprendiz, no deve ter noes preconcebidas com relao a quais dados so desejados ou quais concluses so esperadas. O conhecimento, foi dito, destorceria automaticamente a sua viso, por mais consciencioso que tentasse ser. Mas, nas circunstncias, a ignorncia era irritante. Harlan suspeitou firmemente de que no havia nada para procurar, que estava fazendo o jogo de Finge, de certa forma. Entre isso e Noys... Ele fitou de maneira selvagem a sua prpria imagem reproduzida em preciso tri-dimensional, sessenta centmetros adiante dele, pelo Refletor. As roupas apertadas do sculo 482, sem costuras e de cores vivas, faziam-no, pensou ele, parecer ridculo. Noys Lambent chegou correndo at ele, exatamente depois que este havia terminado uma refeio solitria, que lhe fora

trazida por um Mecano. - Estamos ansiosamente. em junho, Tcnico Harlan disse ela

- No use o ttulo aqui - disse ele asperamente. - E da que estamos em junho? - Mas era fevereiro, quando entrei - ela fez uma pausa, em dvida - naquele lugar, e isso foi apenas h um ms atrs. Harlan franziu as sobrancelhas. - Em que ano estamos agora? - Oh, estamos no ano certo. - Tem certeza? - Absoluta. Houve algum engano? Ela tinha o hbito importuno de ficar bem perto dele, enquanto conversavam, e sua pronncia levemente afetada (uma peculiaridade do sculo, e no particularmente dela) dava-lhe o tom da voz de uma criana jovem e bastante indefesa. Harlan no se deixou enganar por isso. Afastou-se. - Nenhum engano. Voc foi colocada aqui porque mais conveniente. Na verdade, no Tempo, voc sempre esteve aqui. - Mas como pude? - ela pareceu ainda mais assustada. - No lembro nada a respeito. Existem duas de mim? Harlan estava muito mais irritado do que a causa justificava. Como poderia explicar-lhe a existncia de micromudanas, induzidas por cada interferncia com o Tempo, que podiam alterar vidas individuais sem efeito aprecivel no sculo como um todo? Mesmo os Eternos s vezes esqueciam a diferena entre micromudanas ("a" minsculo) e Mudanas ("M" maisculo), que alteravam a Realidade de maneira significante. - A Eternidade sabe o que est fazendo - disse ele. - No faa perguntas. Disse-o orgulhosamente, como se ele prprio fosse um Computador Snior e tivesse decidido pessoalmente que junho era o momento prprio no Tempo e que a micromudana induzida, pulando trs meses, no poderia tornar-se uma Mudana.

- Ento perdi trs meses de vida - disse ela. Ele suspirou. - Seus movimentos pelo Tempo no tm nada a ver com sua idade fisiolgica. - Bem, perdi ou no perdi? - Perdeu ou no perdeu o qu? - Trs meses. - Por Tempo, mulher, estou-lhe falando o mais claramente possvel. Voc no perdeu nenhum tempo de sua vida. Voc no pode perder nenhum. Ela recuou diante de seu grito e ento, subitamente, deu uma risadinha. - Voc tem um sotaque engraadssimo - disse ela. - Especialmente quando fica zangado. Ele a olhou com desagrado, enquanto lhe dava as costas, em retirada. Que sotaque? Falava o qinqemilenar to bem quanto qualquer um do Setor. Melhor, provavelmente. Garota estpida! Ele se encontrou novamente diante do Refletor, fitando sua imagem, que o fitava tambm, com profundas rugas verticais entre os olhos. Ele as alisou e pensou: no sou bonito. Meus olhos so muito pequenos, minhas orelhas so salientes e meu queixo muito grande. Nunca havia pensado particularmente no assunto antes, mas agora lhe ocorrera, de maneira totalmente sbita, que seria agradvel ser bonito. Tarde da noite, Harlan adicionou suas notas s conversas que havia colhido, enquanto estavam todas frescas na mente. Como sempre, em tais casos, fez uso de um gravador molecular de fabricao do sculo 55. Na forma, era um inexpressivo cilindro fino de cerca de dez centmetros de comprimento por um e meio de dimetro. Tinha uma cor castanha profunda mas reservada. Podia ser facilmente transportado na manga, bolso ou forro, dependendo do estilo da roupa, ou ainda preso no cinto, boto ou punho. Onde quer que fosse preso ou transportado, tinha a

capacidade de gravar cerca de vinte milhes de palavras em cada um dos trs nveis de energia molecular. com uma ponta do cilindro ligada a um tranel d'gua d'guaiterador, ressonando eficientemente com o receptor de Harlan, e a outra ligada em forma de campo ao pequeno microfone em sua boca, Harlan podia ouvir e falar simultaneamente. Todos os sons feitos durante as horas da "reunio" repetiamse agora em seu ouvido, e, enquanto ouvia, dizia palavras que se gravavam em um segundo nvel, coordenado com o primeiro mas diferente dele, no qual a reunio havia sido gravada. Neste segundo nvel, descreveu suas prprias impresses, atribuiu significados e salientou correlaes. Eventualmente, quando fazia uso do gravador molecular para escrever um relatrio, ele tinha, no simplesmente uma gravao som por som, mas uma reconstruo anotada. Noys Lambent entrou. No anunciou sua entrada de forma alguma. Irritado, Harlan removeu o microfone e o fone de ouvido, prendeu-os ao gravador molecular, colocou tudo no estojo e fechou-o. - Por que me trata de maneira to zangada? - perguntou Noys. Seus braos e ombros estavam nus, e suas longas pernas reluziam em espumosidade fracamente luminescente. - No estou zangado - disse ele. - No tenho nenhum sentimento em relao a voc. No momento, ele sentiu ser a afirmao rigidamente verdadeira. - Ainda est trabalhando? - perguntou ela. - Voc deve estar cansado, certamente. - No posso trabalhar, se voc est aqui - respondeu ele de maneira rabugenta. - Voc est zangado comigo. No me disse uma palavra a noite toda. - Conversei o menos que pude com todos. Eu no estava l para falar. Esperou que ela sasse. Mas ela disse:

- Trouxe-lhe outra dose. Parece que voc tomou uma na reunio e uma no suficiente. Especialmente se vai ficar trabalhando. Ele notou o pequeno Mecano atrs da garota, entrando em um suave campo de fora. Tinha comido frugalmente aquela noite, beliscando ligeiramente os pratos sobre os quais havia relatado completamente em Observaes passadas, mas que (com exceo de mordidelas escolhidas) havia at ento se abstido de comer. Contra a vontade, ele os tinha apreciado. Contra a vontade, havia gostado da espumante bebida verde-clara, com essncia de hortel-pimenta (no totalmente alcolica; algo mais, pelo contrrio), que era de corrente bom gosto. Ela no tinha existido no sculo, dois fisioanos antes, quando foi feita a ltima Mudana de Realidade. Ele recebeu do Mecado a segunda dose, com um austero aceno de agradecimento a Noys. Agora, por que teria uma Mudana de Realidade, que virtualmente no havia causado efeito fsico no sculo, trazido uma nova bebida existncia? Bem, ele no era um Computador, portanto no adiantava fazer essa pergunta a si mesmo. Alm disso, mesmo as mais detalhadas Computaes possveis nunca podiam eliminar toda a incerteza, todos os efeitos casuais. Se no fosse assim, no haveria necessidade de Observadores. Estavam a ss na casa, Noys e ele. Os Mecanos haviam estado no auge da popularidade nas duas dcadas passadas, e continuariam estando durante aproximadamente uma dcada mais naquela Realidade; portanto, no havia serventes humanos por perto. claro que, com a fmea da espcie to economicamente independente quanto o macho e capaz de realizar a maternidade, se o desejasse, sem as necessidades de gravidez fsica, no podia haver nada de "imprprio" no fato de estarem a ss, pelo menos no modo de ver do sculo 482. Contudo, Harlan sentia-se comprometido. A garota estava estendida, apoiada no cotovelo, em um sof

em frente. O revestimento decorado do mesmo afundava embaixo dela, como se vido por abra-la. Ela tinha descalado os sapatos transparentes que estivera usando, e os dedos de seus ps torciam-se e destorciam-se dentro da espumosidade flexvel, como as patas macias de um gato luxuriante. Ela sacudiu a cabea, e fosse o que fosse que havia conservado seu cabelo arrumado acima das orelhas em tranas intricadas, foi subitamente afrouxado. O cabelo tombou em torno de sua nuca e seus ombros nus ficaram mais cremosamente atraentes, em contraste com o preto dos cabelos. - Quantos anos tem voc? - murmurou ela. Isto ele certamente no devia ter respondido. Era uma pergunta pessoal, e a resposta no era da sua conta. O que ele devia ter dito com polida firmeza, naquele momento, era: pode me deixar trabalhar? Ao invs disso, o que ele se ouviu dizendo foi: - Trinta e dois anos. Quisera dizer fisioanos, claro. - Sou mais nova que voc - disse ela. - Tenho vinte e sete. Mas suponho que no parecerei sempre ser mais nova que voc. Suponho que voc ser assim mesmo quando eu for velha. O que o fez decidir-se a ter trinta e dois anos? Pode mudar, se o desejar? No quereria ser mais novo? - Sobre o que est falando? - Harlan coou a testa para clarear a mente. - Voc vive para sempre - disse ela suavemente. - Voc um Eterno. Era uma pergunta ou uma declarao? - Voc est louca - disse ele. - Ficamos velhos e morremos como qualquer pessoa mais. - Voc pode me dizer - sussurrou ela. Sua voz era baixa e persuasiva. A linguagem qinqemilenar, que ele sempre havia achado dissonante e desagradvel, parecia melodiosa, afinal. Ou seria simplesmente o estmago cheio e o ar perfumado que havia embotado seus ouvidos? - Voc pode ver todos os Tempos, visitar todos os lugares - disse ela. - Eu tambm quis trabalhar na Eternidade.

Esperei muito tempo para que me deixassem. Achei que talvez me tornassem uma Eterna, e ento descobri que l havia somente homens. Alguns deles nem mesmo falaram comigo porque sou mulher. Voc no falou comigo. - Estamos todos ocupados - murmurou Harian, esforando-se por repelir algo que somente podia ser descrito como um contentamento entorpecido. - Eu estava muito ocupado. - Mas por que no h mais mulheres Eternas? Harlan no se podia fiar em falar. O que poderia dizer? Aqueles membros da Eternidade eram escolhidos com infinito cuidado, pois duas condies tinham que ser satisfei tas. Primeiro, deviam ser equipados para o servio; segundo, suas sadas do Tempo no deviam causar efeito danoso Realidade. Realidade! Era esta a palavra que ele no devia mencionar sob qualquer circunstncia. Sentiu a senssao estonteante em sua cabea ficar mais forte e fechou os olhos por um momento para det-la. Quantas excelentes perspectivas haviam sido deixadas intatas no Tempo, porque suas remoes na Eternidade teriam significado o no-nascimento de crianas, a no-morte de mulheres e homens, no-casamento, no-acontecimentos, nocircunstncias, que teriam desviado a Realidade para direes que o Conselho Geral no poderia permitir. Poderia ele dizer-lhe qualquer uma destas coisas? claro que no. Poderia dizer-lhe que as mulheres quase nunca estavam qualificadas para a Eternidade porque, por alguma razo que ele no entendia (os Computadores poderiam entender, mas ele mesmo certamente no), suas abstraes do Tempo eram de dez a cem vezes to provveis a destorcer a Realidade quanto a abstrao de um homem. (Todos os pensamentos amontoaram-se em sua cabea, perdida e rodopiante, e juntaram-se a um outro em uma associao livre que produziu resultados esquisitos, grotescos, mas no inteiramente desagradveis. Noys estava agora mais prxima a ele, sorrindo.) Ele ouviu sua voz como uma brisa soprando. - Oh, vocs, Eternos. So to reservados. No tomam parte de forma alguma. Faa de mim uma Eterna.

Sua voz agora era um som que no se aglutinava em palavras separadas, mas apenas um som delicadamente modulado que se insinuava na mente de Harlan. Ele queria, almejava dizer-lhe: no h graa na Eternidade, mocinha. Ns trabalhamos! Trabalhamos para esboar todos os detalhes de todas as pocas, desde o comeo da Eternidade at onde a Terra est vazia; e tentamos esboar todas as infinitas possibilidades de todos os "podederia-ter-sido, escolher um poderia-ter-sido que seja melhor do que o que , decidir onde no Tempo podemos fazer uma minscula mudana para substituir o pelo poderia-ser e procurar um novo poderia-ser. para sempre"; e assim que tem sido desde que Vikkor Mallansohn descobriu o Campo Temporal no sculo 24, l no Primitivo sculo 24, e ento foi possvel comear a Eternidade no sculo 27; o misterioso Mallansohn que o homem no conhece e que comeou a Eternidade, realmente, e o novo poderia-ser, para sempre, para sempre, para sempre e... Ele sacudiu a cabea, mas o redemoinho de pensamentos continuou em curvas e saltos mais estranhos e mais recortados at que se transformou em um sbito momento de iluminao, que persistiu durante um segundo brilhante e ento desvaneceuse. Aquele momento paralizou-o. Tateou em busca dele, mas ele se fora. A bebida de hortel-pimenta? Noys estava ainda mais perto, com o rosto no totalmente claro no olhar pasmado de Harlan. Ele podia sentir o cabelo dela contra suas faces e a leve e clida presso de sua respirao. Ele devia afastar-se, mas - estranhamente, estranhamente - achou que no queria faz-lo. - Se me tornassem Eterna... - sussurrou ela quase em seu ouvido, embora as palavras mal fossem ouvidas acima das batidas de seu corao. Os lbios dela estavam midos e separados. Voc no gostaria? Ele no sabia o que ela queria dizer, mas, subitamente, no se importou. Ele parecia estar em chamas. Estendeu os braos desajeitadamente, s apalpadelas. Ela no resistiu; fundiu-se e juntou-se a ele.

Isso tudo aconteceu como em sonho, como se estivesse acontecendo a algum mais. No era quase to repulsivo quanto ele havia sempre imaginado que devesse ser. Veio-lhe como um choque, uma revelao, que isso no era de forma alguma repulsivo. Mesmo depois, quando ela se enclinou sobre ele, com o olhar todo meigo e sorrindo um pouco, achou que tinha de tocar e acariciar seus cabelos soltos com lento e tremente deleite. Ela agora estava inteiramente diferente para seus olhos. No era uma mulher, no era, de forma alguma, uma pessoa. Ela era, subitamente, um aspecto dele mesmo. Era, de uma maneira estranha e inesperada, uma parte dele mesmo. O mapa espao-temporal no dizia nada disso, mas Harlan no se sentia culpado. Foi somente o pensamento em Finge que levantou forte emoo no peito de Harlan. E esta no era sentimento de culpa. De forma alguma. Era satisfao, at mesmo triunfo! Na cama, Harlan no pde dormir. A frivolidade tinha passado agora, mas havia ainda o fato incomum de que pela primeira vez em sua vida adulta, uma mulher crescida compartilhava sua cama. Ele podia ouvir sua respirao suave, e na obscuridade ultraopaca para a qual as luzes internas das paredes e do teto haviam sido reduzidas, ele podia ver seu corpo como a mais mera sombra prxima ao seu. Ele tinha apenas de mover a mo para sentir o calor e a maciez de sua carne, e no ousou faz-lo, com receio de tir-la de qualquer sonho que ela pudesse estar tendo. Era como se ela estivesse sonhando por ambos, sonhando ela, ele e tudo que tinha acontecido; e como se o seu despertar tiraria tudo de existncia. Era um pensamento que parecia uma parte daqueles outros pensamentos esquisitos e incomuns que ele havia experimentado um pouco antes... Aqueles haviam sido pensamentos estranhos, ocorrendo-lhe num momento entre conscincia e inconscincia. Tentou

recapitul-los e no conseguiu. Contudo, subitamente, era muito importante que ele os recapitulasse. Muito embora no pudesse lembrar-se dos detalhes, conseguia lembrar que, por apenas um instante, havia entendido alguma coisa. No estava certo do que era essa coisa, mas tinha havido a clareza sobrenatural daquele que est meio adormecido, quando os olhos e mente, mais que mortais, parecem voltar subitamente vida. Sua ansiedade aumentou. Por que no podia lembrar-se? Muito havia estado ao seu alcance. No momento, mesmo a garota adormecida a seu lado desapareceu na hinterlndia de seus pensamentos. Ele pensou: se eu seguir o fio da meada... eu estava pensando na Realidade e na Eternidade... sim, e em Mallansohn e no Aprendiz! Ele parou a. Por que o Aprendiz? Por que Cooper? No havia pensado nele. Mas se no o fizera, por que devia ento pensar em Brinel d'gua d'guaey Sheridan Cooper agora? Ele franziu as sobrancelhas! Qual era o fato que ligava tudo isso? O que era que ele estava tentando encontrar? O que o deixara to certo de que havia algo para encontrar? Harlan sentiu-se desanimado, pois, com estas perguntas, um distante brilho daquela iluminao anterior pareceu dispensar-se nos horizontes de sua mente, e ele quase o soube. Ele prendeu a respirao. No era preciso pressa para isso. Deixe vir. Deixe vir. E na quietude daquela noite, uma noite j to singularmente significante em sua vida, ocorreu-lhe uma explicao e interpretao de eventos que, em qualquer ocasio mais sensata e mais normal, ele no teria acolhido sequer por um momento. Deixou o pensamento germinar e florescer, deixou-o crescer at que pde v-lo explicar uma centena de pontos estranhos que, por outro lado, simplesmente continuavam... estranhos.

Teria de investigar, examinar isso, l na Eternidade, mas no corao j estava convencido de que conhecia um terrvel segredo que no estava destinado a conhecer. Um segredo que envolvia toda a Eternidade! ***

6. ESBOADOR DE VIDA
Um ms de fisiotempo havia se passado desde aquela noite no sculo 482, quando ele se inteirara de muitas coisas. Agora, se se calculasse por tempo comum, ele estava quase 2000 sculos no futuro de Noys Lambent, esforando-se por uma mistura de suborno e adulao para descobrir o que estava reservado para ela em uma nova Realidade. Isso era pior que imoral, mas ele no estava ligando. No fisioms passado ele havia, em sua prpria opinio, se tornado um criminoso. No havia maneira de encobrir esse fato. No seria mais criminoso por compor seu crime, e tinha muito a ganhar agindo assim. Agora, como parte de sua prfida manobra (ele no fez esforo para escolher uma frase mais compassiva), achava-se na barreira diante do sculo 2456. A entrada no Tempo era muito mais complicada que a mera passagem entre a Eternidade e as colunas de caldeira. A fim de entrar no Tempo, as coordenadas que fixavam a regio desejada na superfcie da Terra tinham de ser meticulosamente ajustadas, e o momento desejado do Tempo, localizado com preciso dentro do sculo. Apesar da tenso interna, Harlan manejou os controles com a confiana fcil e rpida de um homem de muita experincia e grande talento. Harlan encontrou-se na sala de mquinas que havia visto a princpio na tela de observao dentro da Eternidade. Neste fisiomomento, o Socilogo Voy estaria sentado em segurana diante da tela, esperando o Toque do Tcnico que estava para vir.

Harlan no sentiu pressa. A sala continuaria vazia durante os prximos 156 minutos. Para ser exato, o mapa espao-temporal permitia-lhe apenas 110 minutos, deixando os 46 restantes como a "margem" costumeira de 40 por cento. Havia a margem em caso de necessidade, mas no se esperava que um Tcnico tivesse de us-la. Um "comedor de margens" no continuava muito tempo como Especialista. Harlan, contudo, no esperava usar mais de dois minutos dos 110. Usando seu gerador de campo de pulso de maneira que ficasse rodeado por uma aura de fisiotempo (um eflvio, por assim dizer, de Eternidade) e conseqentemente protegido de qualquer dos efeitos da Mudana de Realidade, ele deu passo em direo parede, levantou um pequeno recipiente de sua posio em uma prateleira e colocou-o num ponto cuidadosamente ajustado da prateleira debaixo. Tendo-o feito, reentrou na Eternidade de um modo que lhe pareceu to prosaico quanto a passagem atravs de qualquer porta poderia ser. Tivesse havido um Tempista observando e terlhe-ia parecido que Harlan havia simplesmente desaparecido. O pequeno recipiente ficou onde ele o colocou. No desempenhou papel imediato na histria do mundo. A mo de um homem, horas depois, estendeu-se para apanh-lo, mas no o encontrou. Uma busca ainda revelou a mesma coisa meia hora depois, mas no nterim, um campo de fora tinha-se neutralizado e um homem tinha perdido a calma. Uma deciso que continuaria no tendo sido tomada, na Realidade anterior, fora agora tomada em fria. Um encontro no se deu; um homem que devia ter morrido viveu mais um ano; sob outras circunstncias, outro que devia ter continuado vivo, morreu mais cedo de alguma forma. As ondulaes expandiram-se mais amplamente, alcanando seu mximo no sculo 2481, que estava vinte e cinco sculos acima do Toque. Depois disso, a intensidade da mudana de Realidade declinava. Os Teoristas salientavam que a Mudana no podia se tornar zero para lugar nenhum da infinita escala ascendente, mas, por cincoenta sculos acima do Toque, a Mudana tornava-se muito pequena para ser detectada pela melhor Computao, e este era o limite prtico.

claro que nenhum ser humano no Tempo poderia possivelmente tomar conscincia de qualquer Mudana que houvesse ocorrido. A mente mudava da mesma forma que a matria, e somente os Eternos podiam ficar fora disso tudo e ver a mudana. O Socilogo Voy estava fitando a tela azulada do sculo 2481, onde antes tinha havido toda a atividade de um espaoporto movimentado. Ele mal levantou os olhos quando Harlan entrou. Mal murmurou algo que poderia ter sido um cumprimento. Uma mudana tinha na verdade destrudo o espaoporto. Seu brilho havia desaparecido; as edificaes que ali existiam no eram as grandes criaes que tinham sido. Uma espaonave enferrujada. No havia gente. No havia movimento. Harlan permitiu-se um leve sorriso que perdurou por um momento e ento desapareceu. Era exatamente a M.R.D. Mxima Resposta Desejada. E tinha acontecido de imediato. A Mudana no ocorria necessariamente no preciso momento do Toque Tcnico. Se os clculos que entravam no Toque fossem superficiais, poder-se-iam passar horas ou dias, antes que a Mudana verdadeiramente se desse (contando-se, naturalmente, por fisiotempo). Somente quando todos os graus de liberdade desapareciam que a Mudana acontecia. Enquanto houvesse mesmo uma possibilidade matemtica de efeitos alternados, a Mudana no acontecia. Era orgulho de Harlan que, quando ele calculava uma M.M.N., quando era sua mo que produzia o Toque, os graus de liberdade desapareciam de imediato e a Mudana ocorria instantaneamente. - Isso tinha sido muito lindo - disse Voy gentilmente. A frase irritou os ouvidos de Harlan, parecendo depreciar a beleza de sua faanha. - Eu no lamentaria - disse ele - j que as viagens espaciais se desenvolveram completamente fora da Eternidade. - No? - disse Voy.

- Que tm elas de bom? Nunca duram mais de um milnio ou dois. As pessoas se cansam. Elas voltam para casa e as colnias se extinguem. Ento, depois de uns quatro ou cinco milnios, ou quarenta ou cinqenta, eles tentam outra vez e elas falham novamente. um desperdcio de talento e esforos humanos. - Voc um filsofo - disse Voy secamente. Harlan erubesceu. Qual a utilidade em falar com qualquer um deles? - pensou ele. - Que tal o Esboador de Vida? - disse furiosamente, com uma brusca mudana de assunto. - Que tal ele? - Quer ver com o homem? progresso, entrementes. Ele deve ter feito algum

O Socilogo deixou passar por seu rosto uma expresso de censura, como se para dizer: Voc impaciente, no? Em voz alta ele disse: - Venha comigo e vejamos. A placa da porta do escritrio anunciava Neron Feruque, o que atraiu o olhar e a mente de Harlan por causa de sua ligeira semelhana com um par de monarcas da rea mediterrnea durante os tempos Primitivos. (Suas conversas semanais com Cooper tinham estimulado, quase febrilmente, sua prpria preocupao com o Primitivo.) O homem, contudo, no se assemelhava a nenhum dos dois monarcas, pelo que Harlan se lembrava deles. Era quase cadavericamente magro, com pele rijamente esticada sobre um nariz exageradamente comprido. Seus dedos eram longos e seus pulsos nodosos. Quando acariciava seu pequeno Somador, parecia a Morte pesando uma alma na balana. Harlan encontrou-se fitando avidamente o Somador. Era o corao e o sangue do Esboo de Vida, a pele e os ossos, os nervos, os msculos e tudo o mais. Colocavam-se dentro dele os dados necessrios de uma histria pessoal e as equaes da Mudana de Realidade; fazia-se isso e ele ria vontade, em folia obscena durante qualquer perodo de tempo, desde um minuto at um dia, e ento cuspia as possveis vidas companheiras para a pessoa envolvida (sob a nova Realidade), cada uma delas claramente rotulada com um valor de probabilidade.

O Socilogo Voy apresentou Harlan. Feruque, tendo fitado a insgnia do Tcnico com evidente contrariedade, chacoalhou a cabea e deixou o negcio correr. - Est j completo o Esboo de Vida da jovem? - perguntou Harlan. - No est. Avis-lo-ei, quando estiver. Ele era um daqueles que tinha desprezo pelo Tcnico a ponto de rudeza evidente. - Calma, Esboador - disse Voy. Feruque tinha sobrancelhas que eram claras at quase a in visibilidade. Isso salientava a semelhana de seu rosto com um crnio. Seus olhos rolaram no que deveriam ter sido cavidades vazias, quando disse: - Exterminou as espaonaves? - Reduza-lhes um sculo - confirmou Voy. Os lbios de Feruque torceram-se de leve e formaram uma palavra. Harlan cruzou os braos e fitou o Esboador de Vida, que desviou o olhar em eventual derrota. Ele sabe que culpa dele tambm, pensou Harlan. - Oua - disse Feruque a Voy - j que voc est aqui, o que Vou fazer no Tempo quanto aos pedidos de soro anticncer? No somos o nico sculo com anticncer. Por que recebemos todas as solicitaes? - Todos os outros sculos esto igualmente abarrotados. - Ento tm de parar completamente de enviar solicitaes. - Como pretendemos faz-los parar? - Fcil. Faa com que o Conselho Geral pare de receb-los. - No tenho influncia no Conselho Geral. - Voc tem influncia junto ao velho. Harlan ouviu a conversa tediosamente, sem real interesse. Ao menos ela servia para conservar sua mente fixada em coisas inconseqentes e desligada do Somador cacarejante. O "velho", ele sabia, seria o Computador encarregado do

Setor. - Falei com o velho - disse o Socilogo - e ele falou com o Conselho. - Bolas. Ele apenas enviou mensagem atravs de uma comunicao rotineira. Ele tem de lutar por isto. uma questo de diplomacia bsica. - O Conselho Geral no est disposto estes dias a considerar mudanas em diplomacia bsica. Voc sabe os rumores que correm por a. - Oh, certamente. Eles esto ocupados com uma coisa grande. Sempre que h uma entrevista a dar, espalham por a que o Conselho est ocupado com alguma coisa grande. (Se Harlan pudesse ter encontrado a essncia daquela observao, teria rido.) Feruque pensou por uns momentos e ento explodiu: - O que muita gente no entende que o soro anticncer no uma questo de mudas de rvore ou motores de campo. Sei que cada galho de abeto tem de ser observado quanto a efeitos adversos na Realidade, mas o anticncer sempre envolve uma vida humana, e isso cem vezes mais complicado. - Considere! Pense quantas pessoas morrem por ano, de cncer, em cada sculo que no tem soros anticncer de um tipo ou de outro. Voc pode imaginar quantos dos pacientes querem morrer. Ento, os governos Tempistas de todos os sculos, esto sempre enviando solicitaes Eternidade, para "fazer o favor, o grande favor de mandar-lhes setenta e cinco mil ampolas de soro, em favor dos homens criticamente afetados, que so absolutamente vitais s culturas; ver dados biogrficos anexos". - Eu sei, eu sei - admitiu Voy rapidamente. Mas a amargura de Feruque no iria ser negada. - Ento voc l os dados biogrficos e constata que todo homem um heri. Todo homem uma perda insuportvel para seu mundo. Ento voc os examina de ponta a ponta. V o que poderia acontecer Realidade se cada homem vivesse e, pelo amor do Tempo, se diferentes combinaes de homens vivessem. - No ms passado, fiz 572 pedidos de cncer. Dezessete,

conte-os, dezessete Esboos de Vida resultaram deles, por no envolverem Mudanas de Realidade indesejveis. Imagine voc, no houve sequer um caso de uma possvel Mudana de Realidade desejvel, mas o Conselho Geral diz que os casos neutros recebem o soro. Humanidade, sabe. Ento, exatamente dezessete pessoas, em sculos variados, ficaro curadas, este ms. - E o que acontece? Os sculos so felizes? Por nada neste mundo. Um homem fica curado, e uma dzia, no mesmo pas e no mesmo Tempo, no. Todos dizem: Por que aquele? Pode ser que as pessoas que no tratamos tenham personalidades melhores, pode ser que sejam filantropos saudveis, amados por todos, enquanto que o que curamos d pontaps no corpo inteiro de sua idosa me, sempre que pode poupar o tempo de bater nas crianas. Eles nada sabem a respeito de Mudanas de Realidade e no lhes podemos contar. - Estamos apenas criando problemas para ns mesmos, Voy, a menos que o Conselho Geral decida peneirar todas as solicitaes e aprovar somente aquelas que resultem numa Mudana de Realidade desejvel. Isto tudo. Ou o fato de cur-los faz algum bem humanidade, ou est fora de cogitao. No se preocupe com esse negcio de dizer: "Bem, no faz mal." O Socilogo estivera ouvindo com uma expresso compassiva no rosto, e ento disse: - Se voc estivesse com cncer... - uma observao estpida, Voy. decises? Nesse caso, nunca haveria uma Algum pobre trouxa sempre leva na Suponhamos que esse trouxa fosse voc, nisso que baseamos as Mudana de Realidade. cabea, no leva? hem?

- outra coisa. Apenas lembre-se de que cada vez que fazemos uma Mudana de Realidade, torna-se mais difcil encontrar uma outra que seja boa. A cada fisioano, aumenta a possibilidade de uma Mudana ao acaso estar propensa a ser para pior. Isso significa que de todo jeito, a proporo de pessoas que podemos curar fica menor. Vai sempre ficar menor. Algum dia, seremos capazes de curar somente uma pessoa por fisioano, mesmo contando os casos neutros. Lembre-se disso.

Harlan perdeu at o mais leve interesse. Este era o tipo de misria que acompanhava o negcio. Os Psiclogos e Socilogos, em seus raros estudos introvertidos da Eternidade, chamavam-na de identificao. Os homens identificavam-se com o sculo com o qual estavam profissionalmente associados. Suas batalhas, sempre muito constantes, tornavam-se suas prprias batalhas. A Eternidade combatia o demnio da identificao o melhor que podia. Nenhum homem podia ser designado para qualquer Setor dentro da distncia de dois sculos do seu prprio, para tornar a identificao mais difcil. Dava-se preferncia aos sculos de culturas notadamente diferentes das de seus prprios sculos natais. (Harlan pensou em Finge e no sculo 482). O que era mais, suas designaes eram alteradas sempre que suas reaes se tornavam suspeitas. (Harlan no daria sequer um tosto do sculo 50 pelas possibilidades de Feruque conservar sua posio durante mais de outro fisioano, no mximo.) E ainda os homens identificados com um tolo anseio por um lar no Tempo (o desejo de Tempo; todos sabiam a respeito). Por alguma razo, isso era particularmente verdade em sculos com viagem espacial. Era algo que devia ser investigado, e seria, no fosse pela crnica relutncia da Eternidade em voltar os olhos para dentro. Um ms antes Harlan poderia ter desprezado Feruque como um violento sentimentalista, um imbecil petulante que aliviava a dor de ver os eletrogravitantes perder intensidade numa nova Realidade, injuriando aqueles de outros sculos que queriam soro anticncer. Ele o poderia ter denunciado. Sua obrigao teria sido fazlo. Obviamente, no mais se podia confiar nas reaes do homem. Agora, ele no podia faz-lo. Sentia-se at solidrio com o homem. Seu prprio crime era muito maior. Como fora fcil voltar os pensamentos para Noys. Eventualmente, ele tinha adormecido naquela noite, e acordou na luz do dia, com a claridade brilhando atravs das paredes tranel d'gua d'gua cidas ao redor, at que fosse como se tivesse acordado sobre uma nuvem de um cu matinal nebuloso.

Noys sorria para ele. - Meu Deus! Foi duro acord-lo. A primeira ao reflexiva de Harlan foi um gesto em busca das roupas de cama, que no estavam ali. Ento a memria voltou e ele a fitou de modo vazio, com o rosto queimado de vermelho. Como devia ele sentir-se quanto quilo? Mas ento algo mais lhe ocorreu e ele passou para a posio sentada. - No mais de uma, ? Pai Tempo! - So apenas onze horas. O caf espera-o e voc tem bastante tempo. - Obrigado - murmurou ele. - Os controles do chuveiro esto todos ajustados, roupas todas prontas. O que poderia ele dizer? - Obrigado - murmurou. Ele evitou os olhos dela durante a refeio. Ela sentou-se em frente a ele, sem comer, com o queixo enterrado na palma da mo, os cabelos escuros penteados para um lado de maneira espessa e os clios anormalmente longos. Ela acompanhou cada gesto que ele fez enquanto conservava os olhos baixos e procurava a aguda vergonha que ele sabia que devia sentir. - Onde voc vai uma hora? - perguntou ela. - Ao jogo de aerobol - murmurou ele. - Tenho o ingresso. - Essa a partida decisiva. E perdi a temporada toda apenas por causa de pular o tempo, sabe. Quem ganhar o jogo, Andrew? Ele se sentiu estranhamente fraco ao som de seu primeiro nome. Sacudiu a cabea bruscamente e tentou parecer austero. (Isso costumava ser to fcil.) - Mas certamente voc sabe. Voc examinou este perodo todo, no foi? Propriamente falando, ele devia manter uma negativa clara e fria, mas explicou fracamente: - Houve enorme Espao e Tempo para cobrir. Eu no saberia coisinhas precisas como resultados de jogos. - Oh, voc apenas no me quer contar. e suas

Harlan nada disse quanto a isso. Inseriu o peneforcado na frutinha suculenta e levantou-a inteira, at a boca. - Voc viu o que aconteceu nestas vizinhanas, antes de vir? - disse Noys, aps um momento. - Nenhum detalhe, N-Noys. fora dos lbios.) (Ele forou o nome dela para

- No nos viu? - perguntou ela suavemente. - Voc no soube sempre que... - No, no - gaguejou Harlan - no pude ver eu mesmo. No estou na Rea... no estou aqui enquanto no chegar. No posso explicar. Ele estava duplamente embaraado. Primeiro, porque ela falou disso. Segundo, porque tinha quase cado na asneira de dizer "Realidade", a mais proibida de todas as palavras na conversa com Tempistas. Ela levantou as sobrancelhas e seus olhos ficaram redondos e um pouco admirados. - Voc est envergonhado? - O que fizemos no foi correto. - Por que no? - e no sculo 482, sua pergunta era perfeitamente inocente. - No se permite aos Eternos faz-lo? Houve nessa pergunta um aspecto quase jocoso, como se ela estivesse perguntando se no permitiam que os Eternos comessem. - No empregue a palavra - disse Harlan. - Na verdade, no se permite, de certa forma. - Bem, ento no lhes diga nada. Eu tambm no direi. E ela rodeou a mesa e sentou-se em seu colo, empurrando a pequena mesa para fora do caminho com um movimento suave e harmonioso do quadril. Ele se firmou, momentaneamente, e levantou as mos num gesto que poderia ter pretendido evit-la. Isso no aconteceu. Ela se inclinou e beijou-o na boca, e tudo deixou de parecer vergonhoso. Tudo que envolvesse Noys e ele. Ele no estava certo de quando, pela primeira vez, comeou a fazer algo que um Observador, eticamente, no tinha o direito

de fazer. Isto , comeou a especular a natureza do problema que envolvia a Realidade corrente e da Mudana de Realidade que seria planejada. No era a moralidade relaxada do sculo, nem ectognese, nem o matriarcado o que perturbava a Eternidade. Todos esses tpicos eram como haviam sido na Realidade anterior, e o Conselho Geral os havia considerado com equanimidade, ento. Finge dissera que era algo muito sutil. A Mudana ento teria de ser muito sutil e envolver o grupo que ele estava Observando. Parecia to bvio. A Mudana envolveria a aristocracia, os abastados, as classes superiores, os beneficirios do sistema. O que o preocupava era que ela certamente envolveria Noys. Passou os trs dias restantes, exigidos em seu mapa, em uma nuvem de preocupao que abafava sua alegria, mesmo quando em companhia de Noys. - Que aconteceu? - perguntou-lhe ela. - Por um instante, voc pareceu to diferente da maneira que era na ter... neste lugar. Voc no estava de forma alguma constrangido. Agora, voltar? voc parece preocupado. porque voc tem de

- Em parte - respondeu Harlan. - Voc tem de voltar? - Tenho. - Bem, quem se importaria se voc se atrasasse? Harlan quase riu disso. - Eles no gostam que eu me atrase - disse, embora pensasse ardentemente a mesma coisa da margem de dois dias, permitida em seu mapa. Ela ajustou os controles de um instrumento musical que tocava canes suaves e complicadas, partindo de suas prprias partes internas criativas, fazendo soar notas e cordas ao acaso; a maneira casual pendia em favor de agradveis combinaes por frmulas matemticas intricadas. A msica no mais podia se repetir, assim como no o podem os flocos de neve, e no mais podia falhar em beleza.

Atravs da hipnose de som, Harlan fitou Noys e seus pensamentos giraram firmemente em torno dela. O que seria ela na nova distribuio? Uma vendedora de peixes, uma operria, a me de seis doentes gordos e feios? Fosse o que fosse, ela no se lembraria de Harlan. Ele no teria sido parte de sua vida numa nova Realidade. E, no importando o que ela seria ento, no seria Noys. Ele no amava simplesmente uma garota. (Estranhamente, ele usou a palavra "amor" em seus prprios pensamentos pela primeira vez e nem mesmo fez uma pausa suficientemente longa para fitar a coisa estranha e admirar-se dela.) Ele amava um complexo de fatores: sua escolha de roupas, seu andar, sua maneira de falar, seus artifcios de expresso. Um quarto de sculo de vida e experincia numa dada Realidade havia sido empregado na composio de tudo aquilo. Ela no tinha sido sua Noys na Realidade anterior de um fisioano antes. Ela no seria sua Noys na prxima Realidade. A prxima Noys poderia, presumivelmente, ser melhor em certos aspectos, mas uma coisa ele sabia determinadamente: ele queria aquela Noys ali, aquela que ele via naquele momento, a Noys daquela Realidade. Se ela tinha falhas, ele queria essas falhas tambm. O que poderia ele fazer? Diversas coisas ocorreram-lhe, todas ilegais. Uma delas era descobrir a natureza da Mudana e constatar definitivamente como ela afetaria Noys. No se podia estar certo, afinal, de que... Um silncio montono arrancou Harlan de seu devaneio. Estava uma vez mais no escritrio do Esboador de Vida. O Socilogo Voy observava-o pelo canto do olho. A cabea de caveira de Feruque fitava-o ameaadoramente. E o silncio era penetrante. Levou um momento at que o significado penetrasse. Apenas um momento. O Somador tinha cessado o seu cacarejar interno. Harlan levantou-se num pulo. - Voc tem a resposta, Esboador. Feruque desceu o olhar para os papis em sua mo. - Sim.

Certo. Um tanto estranha. - Posso v-la? - Harlan estendeu a mo. Ela tremia visivelmente. - No h nada para se ver. isso que estranho. - O que voc quer dizer com... nada? - Harlan olhou para Feruque com olhos que arderam at que houvesse somente um borro alto e fino no lugar em que estava Feruque. A voz vulgar do Esboador de Vida soou fina. - A moa no existe na nova Realidade. Nada de mudana de personalidade. Ela simplesmente est fora, isto tudo. Anulada. Fiz as alternativas descerem at a Probabilidade 0,0001. Ela no a estabeleceu em lugar nenhum. Na verdade - e levantou a mo para cocar a bochecha com dedos longos e magros - com a combinao dos fatores que voc me transmitiu, no vejo nem mesmo como ela se ajusta na Realidade anterior. Harlan mal ouviu. - Mas... mas a Mudana era to pequena. - Eu sei. Uma estranha combinao de fatores. Agora, quer as folhas? A mo de Harlan fechou-se em volta delas, insensvel. Noys anulada? Noys no existente? Como podia ser isso? Sentiu uma mo em seu ombro e a voz de Voy bateu com estrondo em seu ouvido. - Sente-se mal, Tcnico? A mo afastou-se, como se j arrependida de seu contato descuidado com o corpo de um Tcnico. Harlan engoliu em seco e com esforo recomps suas feies. - Estou perfeitamente bem. Quer me levar at a caldeira? Ele no devia mostrar seus sentimentos. Devia reagir como se aquilo fosse o que aparentava ser, uma mera investigao acadmica. Devia fingir que, com a no-existncia de Noys na nova Realidade, ele estava quase fisicamente vencido por um dilvio de pura exaltao, insuportvel alegria. ***

7. PRELDIO DO CRIME
Harlan entrou na caldeira no sculo 2456 e olhou para trs, para se certificar de que a barreira que separava a coluna da Eternidade estava realmente sem fendas e de que o Socilogo Voy no estava olhando. Naquelas ltimas semanas, isso tinha-se tornado um hbito dele, um reflexo automtico; havia sempre o rpido olhar para trs, por sobre o ombro, para assegurar-se de que no havia ningum atrs de si nas colunas de caldeira. E ento, embora j no sculo 2456, foi para cima que Harlan ajustou os controles da caldeira. Viu subirem os nmeros no tempormetro. Embora estes se movessem com indistinta rapidez, haveria tempo considervel para pensar. Como a constatao do Esboador de Vida mudara as coisas! Como a prpria natureza de seu crime havia mudado! E tudo dependera de Finge. A frase o apanhou, com sua consonncia ridcula e seu compasso forte girando dentro de sua cabea: dependera de Finge. Dependera de Finge... Harlan tinha evitado qualquer contato pessoal com Finge, em seu retorno Eternidade, aps aqueles dias com Noys no sculo 482. Como a Eternidade se fechara em torno dele, assim o fez a culpa. Um juramento profissional quebrado, que no parecia nada no sculo 482, era enorme na Eternidade. Ele havia enviado seu relatrio por deslizador areo impessoal e recolhera-se a seus aposentos pessoais. Tinha de estudar bem o assunto, ganhar tempo para ponderar e acostumar-se nova orientao dentro de si mesmo. Finge no permitiu isso. Entrou em contato com Harlan menos de uma hora depois que o relatrio tinha sido codificado para a direo correta e inserido no deslizador. A imagem do Computador olhou de dentro da placa de viso. - Espero que voc esteja em seu escritrio - disse sua voz - Remeti o relatrio, senhor - disse Harlan. - No importa o lugar em que espero por nova tarefa. - Sim? - Finge examinou o rolo de folhas que tinha na mo, levantando-o, olhando de soslaio e perscrutando sua configurao

de perfuraes. - Isto est incompleto - continuou ele. - Posso visitar seus aposentos? Harlan hesitou por um momento. O homem era seu superior e recusar o autoconvite naquele momento daria uma impresso de insubordinao. Isso denotaria sua culpa, parecia, e sua conscincia ferida e dolorida no ousava permitir isso. - Ser bem-vindo, Computador - disse ele firmemente. A delicadeza polida de Finge introduziu um elemento dissonante de epicurismo nos aposentos angulares de Harlan. O sculo 95, poca natal de Harlan, pendia para o espartano, quanto moblia da casa, e Harlan nunca perdera completamente o gosto pelo estilo. As cadeiras de metal tubular haviam sido recapadas com um compensado escuro, que fora granulado artificialmente, na aparncia de madeira (embora sem muito sucesso). Num canto da sala havia uma pequena pea de moblia, que representava um afastamento ainda maior dos costumes da poca. Ela atraiu o olhar de Finge quase que imediatamente. O Computador colocou nela um dedo achaparrado, como se para experimentar sua textura. - Que material este? - Madeira, senhor - respondeu Harlan. - A coisa real? Madeira verdadeira? Espantoso! Vocs usam madeira em seu sculo natal, creio? - Usamos. - Sei. No h nada nas normas contra isso, Tcnico - ele esfregou o dedo, com o qual havia tocado o objeto, contra a costura lateral da perna de sua cala - mas no sei se aconselhvel deixar-se afetar pela cultura do sculo natal. O verdadeiro Eterno adota qualquer cultura pela qual esteja rodeado. Duvido, por exemplo, que eu tenha comido fora de um utenslio energtico mais de duas vezes em cinco anos - ele suspirou. - E contudo, sempre pareceu antihiginico deixar o alimento tocar a matria. Mas eu no adoto. Eu no adoto. Seus olhos retornaram ao objeto de madeira, mas desta vez ele ficou com as duas mos para trs e perguntou: - O que isto?

Para que serve? - uma estante de livros - respondeu Harlan. Teve o impulso de perguntar a Finge como se sentia, agora que suas mos descansavam firmemente na cintura. No acharia ele mais higinico ter a roupa e o prprio corpo construdos de campos de energia puros e imaculados? As sobrancelhas de Finge levantaram-se. - Uma estante de livros. Ento estes objetos sobre as prateleiras so livros, certo? - Sim, senhor. - Exemplares autnticos? - Inteiramente, Computador. Eu os adquiri no sculo 24. Alguns dos que tenho aqui datam do sculo 20. Se... se pretende dar uma olhada neles, gostaria que fosse cuidadoso. As pginas foram restauradas e impregnadas, mas no so folhas. Elas exigem manuseio cuidadoso. - No as tocarei. No tenho inteno de toc-las. H nelas poeira original do sculo 20, imagino. Livros verdadeiros! - ele sorriu. - Pginas de celulose, tambm? Voc quis dizer isso. Harlan confirmou. - Celulose modificada pelo tratamento de impregnao, para vida mais longa. Sim. Ele abriu a boca para uma inspirao profunda, esforandose por continuar calmo. Era ridculo identificar-se com aqueles livros, sentir em si prprio uma mancha sobre eles. - Eu diria - disse Finge, ainda no assunto - que toldo o contedo desses livros poderia ser colocado em dois metros de filme e guardado na ponta de um dedo. O que contm os livros? - So volumes encadernados de um jornal do sculo 20 respondeu Harlan. - Voc os l? - Estes so alguns volumes da coleo completa que tenho disse Harlan orgulhosamente. - Nenhuma biblioteca da Eternidade pode duplic-la. - Sim, seu passatempo. Lembro-me agora de que certa vez voc me falou a respeito de seu interesse no Primitivo. Estou

admirado por seu Educador ter permitido que voc se interessasse por tal coisa. Um completo desperdcio de energia. Os lbios de Harlan adelgaaram-se. O homem, decidiu ele, estava tentando irrit-lo deliberadamente e faz-lo perder as faculdades de raciocnio calmo. Se assim fosse, no devia deixar que o outro se sasse bem. - Acho que voc me procurou para falar de meu relatrio disse Harlan de maneira petulante. - Sim. O Computador olhou em redor, escolheu uma cadeira e sentou-se pesadamente. - No est completo, como lhe disse pelo comunicador. - Como assim, senhor? - (Calma! Calma!) Finge rompeu-se numa nervosa contrao de um sorriso. - O que aconteceu que voc no mencionou, Harlan? - Nada, senhor. Embora o dissesse firmemente, ele ficou ali, envergonhado. - Vamos, Tcnico. Voc passou diversos perodos de tempo na sociedade da jovem. Ou o fez, se seguiu o mapa espaotemporal. Voc o seguiu, suponho. A culpa de Harlan cutuou-o at o ponto em que ele no podia nem mesmo rebelar-se contra o engodo desse ataque aberto sua competncia profissional. Ele apenas pde dizer: - Segui. - E o que aconteceu? Voc no incluiu nada dos interldios pessoais com a mulher. - Nada de importante aconteceu - disse Harlan, secos. de lbios

- Isso ridculo. Na sua idade e com a sua experincia, no tenho de lhe dizer que no est a critrio do Observador o julgamento do que importante e do que no . Os olhos de Finge estavam fixos em Harlan. Estavam mais duros e impacientes do que convinha sua linha de interrogatrio.

Harlan notou bem aquilo e no se deixou iludir pela voz amvel de Finge; contudo, o hbito de obrigao o arrastou. Um Observador devia relatar qualquer coisa. Um Observador era simplesmente um pseudpode senso-perceptivo, expelido no Tempo pela Eternidade. Ele examinava os arredores e era puxado de volta. No desempenho de sua funo, o Observador no tinha individualidade prpria; no era realmente um homem. Quase automaticamente, Harlan comeou a narrao dos eventos que havia excludo de seu relatrio. Ele o fez com a memria treinada do Observador, recitando as conversas com minuciosa preciso, reconstruindo o tom de voz e o aspecto da fisionomia. Ele o fez carinhosamente, pois na narrativa ele viveu tudo novamente, e quase esqueceu, no andamento, que a combinao do inqurito de Finge e seu saudvel senso de obrigao o estava conduzindo a uma adnisso de culpa. Foi somente quando se aproximou do resultado final daquela primeira longa conversa que vacilou e a concha de sua objetividade de Observador apresentou fendas. Ele foi salvo de maiores detalhes pela mo que Finge levantou subitamente e pela voz fina e aguda do Computador. Obrigado. o suficiente. Voc estava prestes a dizer que teve relaes amorosas com a mulher. Harlan irritou-se. O que Finge dissera era a verdade literal, mas o tom de Finge a fizera parecer lasciva, grosseira e, pior do que isso, vulgar. Fosse o que mais fosse, ou pudesse ser, no era vulgar. Harlan tinha uma explicao para a atitude de Finge, para sua inquirio ansiosa, para a interrupo do relatrio verbal no momento em que o fez. Finge estava com cime! Aquilo que Harlan teria jurado era bvio. Harlan tinha conseguido tomar uma garota que Finge pretendera ter. Harlan sentiu o triunfo naquilo e achou-o agradvel. Pela primeira vez em sua vida, conhecia um objetivo que significava mais para ele do que o frgido desempenho da Eternidade. Ia deixar Finge com cime, porque Noys Lambent iria ser permanentemente sua. Nesse nimo de sbita exaltao, ele se lanou ao pedido que havia originalmente planejado apresentar somente aps uma

espera discreta de quatro ou cinco dias. - minha inteno solicitar permisso para formar uma ligao com uma pessoa Tempista - disse ele. Finge pareceu ter sido tirado de um devaneio. - com Noys Lambent, presumo. - Sim, senhor. Como Computador encarregado do Setor, a solicitao ter de passar por voc... Harlan queria que ela passasse por Finge. Faz-lo sofrer. Se ele queria a garota para si, deixassem-no diz-lo e Harlan poderia insistir em permitir que Noys fizesse sua escolha. Ele quase sorriu por isso. Esperava que as coisas chegassem a esse ponto. Seria o triunfo final. Comumente, claro, um Tcnico no podia esperar levar tal coisa a cabo diante dos desejos de um Computador, mas Harlan estava certo de que poderia contar com o apoio de Twissell, e Finge tinha um longo caminho a seguir, antes que pudesse sobrepujar Twissell. Finge, entretanto, parecia tranqilo. - Pareceria - disse ele que voc j tomou posse ilegal da garota. Harlan enrubesceu e foi movido a uma fraca defesa. - O mapa espao-temporal insistiu em nossa permanncia junto e a ss. Desde que nada do que aconteceu fosse especificamente proibido, no me sinto culpado. O que era uma mentira, e pela expresso meio admirada de Finge, podia sentir-se que ele sabia que era mentira. - Haver uma Mudana de Realidade - disse ele. - Se assim for - disse Harlan - emendarei minha solicitao para pedir ligao com a Srta. Lambent na nova Realidade. - No creio que isso seria sensato. Como pode estar certo com antecedncia? Na nova Realidade, ela pode ser casada, pode ser deformada. De fato, posso dizer-lhe isto. Na nova Realidade, ela no querer voc. Ela no querer voc. Harlan estremeceu. - Voc nada sabe a respeito. - Oh? Pensa que esse grande amor de vocs uma questo

de contato espiritual? Que sobreviver a todas as mudanas externas? Esteve lendo romances fora do Tempo? Harlan foi impelido indiscrio. - Por uma coisa, no creio em voc. - Como? - disse Finge friamente. - Voc est mentindo - Harlan no se importava com o que dizia agora. - Voc est com cime. Eis toda a verdade. Voc est com cime. Voc tinha seus prprios planos para Noys, mas ela me escolheu. Finge disse: - Voc compreende... - Eu compreendo um bom bocado. No sou idiota. Posso no ser um Computador, mas tambm no sou estpido. Voc diz que ela no me querer na nova Realidade. Como sabe? Voc ainda nem sabe o que ser a nova Realidade. Nem sabe se deve haver uma nova Realidade. Voc apenas recebeu meu relatrio. Ele deve ser analisado, antes que uma Mudana de Realidade possa ser computada, alm de submetida a aprovao. Portanto, quando finge conhecer a natureza da Mudana, voc mente. Havia uma poro de maneiras pelas quais Finge poderia ter formulado resposta. A mente excitada de Harlan estava consciente de muitas. Ele no tentou escolher entre elas. Finge poderia sair com clera fingida; poderia chamar um membro da Segurana e fazer com que colocassem Harlan sob custdia, por insubordinao; poderia responder, gritando to furiosamente quanto Harlan; poderia fazer uma chamada imediata para Twissell, apresentando uma queixa formal; poderia... poderia... Finge no fez nada disso. - Sente-se, Harlan - disse ele gentilmente. - Conversemos sobre isso. E porque esta reao era completamente inesperada, o queixo de Harlan caiu e ele se sentou, em confuso. Sua resoluo vacilou. O que era isso? - Voc se lembra, naturalmente - disse Finge - de que eu lhe disse que o nosso problema com o sculo 482 envolvia uma atitude indesejvel por parte dos Tempistas da Realidade

corrente, em relao Eternidade. Voc se lembra disso, no ? Ele falou com a branda persuaso de um professor que se dirige a um aluno um pouco tmido, embora Harlan pensasse poder detectar uma espcie de brilho duro em seu olhar. - Naturalmente - respondeu Harlan. - Voc se lembra, tambm, de que eu lhe disse que o Conselho Geral estava relutante quanto a aceitar minha anlise da situao sem Observaes confirmadoras e especficas. Isso no o faz concluir que eu j Computei a Mudana de Realidade necessria? - Mas minhas confirmao, no ? - Representam. - E levaria tempo para analis-las adequadamente. - Absurdo. Seu relatrio nada significa. A confirmao est no que voc me disse oralmente, momentos atrs. - No o entendo. - Olhe, Harlan, deixe-me contar-lhe o que h de errado com o sculo 482. Entre as classes superiores desse sculo, particularmente entre as mulheres, tem-se desenvolvido a opinio de que os Eternos so realmente Eternos, literalmente falando; de que eles vivem para sempre... Grande Tempo, homem, Noys Lambent disse-lhe outro tanto. Voc repetiu suas afirmaes h menos de vinte minutos. Harlan fitou Finge inexpressivamente. Estava se lembrando da voz suave e carinhosa de Noys, quando se inclinara para ele e cativara seus olhos com seu prprio olhar escuro e amoroso: "Voc vive para sempre. Voc um Eterno." Finge continuou. - Agora, uma opinio como essa ruim, mas, em si, no muito ruim. Pode levar a inconvenincias, aumentar as dificuldades para o Setor, mas a Computao mostrou que a Mudana s seria necessria em uma minoria dos casos. Contudo, se uma Mudana desejvel, no lhe parece bvio que os habitantes do sculo que devem sofrer extremamente a Mudana, acima de todos, sejam aqueles que esto sujeitos superstio? Em outras palavras, a aristocracia prprias Observaes representam a

feminina. Noys. - Pode ser, mas arriscarei a sorte - disse Harlan. - Voc no tem chance alguma. Acha que seu fascnio e charme persuadiram a meiga aristocrata a cair nos braos de um Tcnico insignificante? Vamos, Harlan, seja realista quanto a isso. Os lbios de Harlan tornaram-se inflexveis. Ele nada disse. - Voc no capaz de imaginar - disse Finge - a superstio adicional que estas pessoas acrescentaram sua f na verdadeira vida eterna dos Eternos? Grande Tempo, Harlan! A maioria das mulheres acreditam que a intimidade com um Eterno pode fazer com que uma mulher mortal (segundo elas pensam de si mesmas) a viver para sempre! Harlan agitou-se. Podia ouvir novamente a voz de Noys, to claramente: "Se me tornassem Eterna..." E depois seus beijos. Finge continuou. - Era difcil de se acreditar na existncia de tal superstio, Harlan. Ela era sem precedente. Ela estava dentro da regio de erro casual, de maneira que uma busca atravs das Computaes para as Mudanas anteriores no revelou informaes a respeito dela, de uma forma ou de outra. O Conselho Geral queria evidncia firme, comprovao direta. Escolhi a Srta. Lambent como um bom exemplo de sua classe. Escolhi voc para ser a outra cobaia... Harlan levantou-se com esforo. - Voc escolheu a mim? Como cobaia? - Sinto muito - disse Finge duramente - mas foi necessrio. Voc dava uma tima cobaia. Harlan fitou-o. Finge teve a dignidade de se aborrecer um pouco sob aquele olhar mudo. - Voc no v? - disse ele. - No, voc ainda no v. Olhe, Harlan, voc um produto insensvel da Eternidade. Voc no deve olhar para mulheres. Voc considera as mulheres imorais e tudo quanto a elas se relaciona. No, h uma palavra melhor. Voc as considera pecaminosas. Essa atitude mostra tudo de voc, e voc teria de sentir por qualquer mulher toda a atrao sexual de um peixe morto h um ms. Contudo, aqui temos uma mulher, um lindo produto amimalhado de uma cultura hedonista, que o seduz ardentemente em sua primeira noite juntos,

virtualmente suplicando o seu abrao. Voc no entende que isso ridculo, impossvel, a menos... bem, a menos que isso seja a confirmao pela qual estvamos procurando. Harlan lutou pelas palavras: - Voc diz que ela se vendeu... - Por que essa expresso? No h vergonha atribuda ao sexo, nesse sculo. A nica coisa estranha que ela escolheu voc por companheiro, e isso ela fez visando a vida eterna. Isso evidente. E Harlan, de braos erguidos, mos fechadas, sem nenhum pensamento racional na mente, ou com qualquer outro irracional que no o de estrangular e suprimir Finge, pulou para a frente. Finge retrocedeu precipitadamente. Apontou um revlver com um gesto rpido e trmulo. - No me toque! Afaste-se! Harlan tinha juzo suficiente para deter sua arremetida. Seu cabelo estava desgrenhado. Sua camisa estava manchada de suor. Sua respirao assobiava atravs das narinas brancas comprimidas. - Eu o conheo muito bem, como se v - disse Finge, de maneira insegura - e imaginei que sua reao pudesse ser violenta. Agora, eu atirarei, se tiver de faz-lo. - Saia - disse Harlan. - Sairei. Mas, primeiro, voc vai ouvir. Por atacar um Computador, voc pode ser desclassificado, mas deixaremos isso passar. Voc entender, contudo, que no menti. A Noys Lambent da nova Realidade, seja o que for que possa ser ou no ser, no ter essa superstio. Todo o propsito da Mudana ser eliminar a superstio. E sem ela, Harlan - sua voz era quase um rosnado - como poderia uma mulher como Noys querer um homem como voc? O Computador achaparrado caminhou de costas at a porta do quarto pessoal de Harlan, com a arma ainda apontada. Ele parou para dizer, com uma espcie de jbilo repugnante: - Naturalmente, se voc a tivesse agora, Harlan, se voc a tivesse agora, voc poderia possui-la. Poderia conservar sua ligao e torn-la formal. Isto , se voc a tivesse agora. Mas a Mudana vir em breve, Harlan; voc no a ter. Que pena, o agora no

dura muito, mesmo na Eternidade, hem, Harlan? Harlan no mais o fitou. Finge havia vencido, afinal, e estava saindo em clara e evidente posse do campo de batalha. Harlan olhou vagamente para seus prprios ps, e quando levantou os olhos, Finge fora-se - se cinco segundos antes ou quinze minutos, Harlan no poderia ter dito. Horas haviam-se passado como um pesadelo, e Harlan sentia-se encurralado na priso de sua mente. Tudo que Finge dissera era to verdadeiro, to transparentemente verdadeiro! A mente de Observador de Harlan podia lembrarse de sua relao com Noys, aquela relao pequena e incomum, e ela assumia uma estrutura diferente. No era um caso de paixo imediata. Como podia ele ter acreditado que fosse? Paixo para um homem como ele? claro que no. As lgrimas brilhavaram em seus olhos e ele sentiu-se envergonhado. Estava bvio que o negcio era um caso de clculo frio. A garota tinha certos dotes fsicos inegveis e nenhum princpio moral para impedi-la de us-los. Ento ela os usou e isso nada tinha a ver com Andrew Harlan como pessoa. Ele simplesmente representava sua viso destorcida da Eternidade e o que esta pretendia. Automaticamente, os longos dedos de Harlan acariciaram os volumes da pequena prateleira de livros. Ele tirou um e abriu-o distraidamente. As letras embaraaram-se. As cores desbotadas ilustraes tornaram-se manchas disformes e insignificantes. das

Por que havia Finge se preocupado em lhe dizer tudo aquilo? No mais estrito dos sentidos, ele no deveria ter-se preocupado. Um Observador, ou qualquer pessoa na funo de Observador, nunca devia saber os resultados alcanados por sua Observao. Isso o removia bastante da posio ideal da ferramenta objetiva e no-humana. Fora para feri-lo, naturalmente; para fazer uma vingana desprezvel e ciumenta! Harlan tocou a pgina aberta da revista. Encontrou-se olhando uma duplicata, em surpreendente vermelho, de um veculo terrestre, semelhante aos veculos dos sculos 45, 182,

590 e 984, assim como de tempos Primitivos recentes. Era uma espcie de coisa muito comum, com um motor de combusto interna. Na era primitiva, fraes de petrleo natural eram a fonte de energia, e a borracha natural almofadava as rodas. Esta no era a verdade de nenhum dos sculos posteriores, claro. Harlan havia mencionado isso a Cooper. Havia colocado isso em grau de destaque; e agora sua mente, como se desejando desviar-se do presente infeliz, retornou quele momento. Imagens ntidas e desapropositadas preencheram a dor dentro de Harlan. - Estes anncios - dissera ele - contam-nos mais dos tempos Primitivos do que os chamados artigos da mesma revista. Os artigos supem um conhecimento bsico do mundo com o qual lida. Usam termos que no sentem necessidade de explicar. O que uma "bola de golfe", por exemplo? Cooper havia confessado prontamente a sua ignorncia. Harlan continuara no tom didtico que raramente podia evitar em ocasies como aquela. - Pela natureza das citaes casuais que recebe, podemos deduzir que era uma bolinha de alguma espcie. Sabemos que usada num jogo, somente porque mencionada num item sob o ttulo de "Esse preocupar com educao e raciocnio? Observe este annportes". Podemos ainda deduzir que ela golpeada por uma vara longa de alguma espcie e que o objetivo do jogo acertar a bola dentro de um buraco no cho. Mas por que cio! O objetivo dele apenas induzir os leitores a comprar a bola, mas assim somos presenteados com um retrato excelente e ntido de uma delas, com uma parte cortada para mostrar sua construo. Cooper, tendo vindo de uma era na qual os anncios no eram to desenfreadamente prolferos como nos sculos posteriores dos tempos Primitivos, achou difcil de se apreciar tudo isso. - No bem desgostoso - dissera ele - a maneira pela qual estas pessoas puxam seus prprios interesses? Quem seria suficientemente idiota para acreditar nos elogios de uma pessoa em relao aos seus prprios produtos? Admitiria ela defeitos? Seria provvel que ela evitasse exageros? Harlan, cujo sculo natal era relativamente abundante em anncios, levantara sobrancelhas tolerantes e dissera, simplesmente: - Voc ter de aceitar isto. o costume deles e

nunca discutimos os costumes de qualquer cultura, desde que estes no prejudiquem a humanidade como um todo. Mas ento a mente de Harlan retornou sua situao atual e ele se encontrou de volta ao presente, fitando os anncios espalhafatosos e chamativos da revista. Ele perguntou a si mesmo em sbita excitao: Os pensamentos que acabara de experimentar seriam realmente inaplicveis? Ou estaria ele descobrindo, de maneira tortuosa, um caminho para sair da escurido e voltar para Noys? Propaganda! Um ardil para forar a expontaneidade das pessoas. Importava a um fabricante de veculos terrestres se certo indivduo sentisse desejo original ou expontneo por seus produtos? Se o interessado (esta era a palavra) podia ser persuadido artificialmente ou induzido a sentir aquele desejo e a agir de acordo com ele, no dava no mesmo resultado? Ento, o que importava se Noys o amasse por paixo ou por clculo? Deixassem-nos apenas ficar juntos o tempo suficiente e ela aprenderia a am-lo. Ele faria com que ela o amasse e, afinal, o que importava era o amor, e no a sua motivao. Ele desejou ento que tivesse lido alguns dos romances fora do Tempo, que Finge havia mencionado com desprezo. Os punhos de Harlan agarraram um sbito pensamento. Se Noys tinha vindo a ele, a Harlan, em busca da imortalidade, isso podia somente significar que ela ainda no tinha preenchido os requisitos daquele dom. Poderia no ter feito amor com nenhum Eterno, anteriormente. Isso significava que sua relao com Finge havia sido nada mais do que aquela de secretria e patro. Caso contrrio, que necessidade teria ela tido de Harlan? Contudo, Finge devia ter experimentado - devia ter tentado... (Harlan no pde completar o pensamento mesmo na discrio de sua prpria mente.) Finge poderia ter provado a existncia da superstio em sua prpria pessoa. Certamente, ele no poderia ter deixado de pensar nisso, com Noys em forma de tentao presente. Ento, ela devia t-lo repelido. Ele tivera de usar Harlan e Harlan tivera xito. E era por esta razo que Finge havia sido compelido vingana ciumenta de torturar Harlan com o conhecimento de que a motivao de Noys havia sido de natureza prtica e que ele nunca poderia t-la.

Contudo, Noys havia recusado Finge, mesmo com a vida eterna em jogo, e tinha aceitado Harlan. Tivera a oportunidade de uma escolha e a havia feito em favor de Harlan. Ento, no era inteiramente clculo. A emoo tomava parte. Os pensamentos de Harlan estavam embaralhados confusos, e ficavam mais excitados a cada momento. e

Ele devia t-la, e agora. Antes de qualquer Mudana de Realidade. O que era que Finge lhe havia dito, zombando: "O agora no dura muito, mesmo na Eternidade." No dura, ento? No dura? Harlan descobrira exatamente o que devia fazer. O insulto furioso de Finge o havia colocado numa estrutura mental, na qual ele estava pronto para o crime e onde o sarcasmo final de Finge tinha, pelo menos, inspirado a Harlan a natureza da faanha que devia fazer. Ele no tinha perdido um momento, depois disso. Foi com excitao e mesmo alegria que ele deixou seu quarto, a toda pressa, para cometer o maior crime contra a Eternidade. ***

8. CRIME
Ningum o interrogara. Ningum o detera. Havia esta vantagem, de qualquer forma, na isolao social de um Tcnico. Atravs dos canais de caldeira, ele foi a uma porta para o Tempo e ajustou seus controles. Havia a possibilidade, naturalmente, de aparecer algum em misso legtima e querer saber por que a porta estava em uso. Ele hesitou um momento e ento decidiu colocar sua identificao no marcador. Uma porta com identificao chamaria pouca ateno. Uma porta sem identificao e em uso ativo causaria excessiva curiosidade. claro que poderia ser Finge a topar com a porta. Ele teria de arriscar.

Noys ainda estava como ele a havia deixado. Haviam-se passado algumas horas (fisio-horas) desde que Harlan sara do sculo 482 para uma Eternidade solitria, mas ento ele retornou para o mesmo Tempo, em uma questo de segundos, do qual havia sado. Nem sequer um cabelo de Noys havia-se mexido. Ela pareceu surpresa. - Esqueceu algo, Andrew? Harlan fitou-a ansiosamente, mas no fez movimento algum para toc-la. Lembrou-se das palavras de Finge e no ousou arriscar-se a uma repulso. - Voc tem de fazer o que Vou dizer disse ele decididamente. - Mas h algo de errado, ento? - disse ela. - Voc acabou de sair. Voc acabou de sair neste minuto. - No se preocupe - disse Harlan. Foi tudo que pde fazer para evitar de tomar a mo dela, de tentar confort-la. Ao invs, ele falou asperamente. Era como se um demnio o estivesse forando a fazer todas as coisas erradas. Por que tinha ele voltado no primeiro momento acessvel? Ele apenas a estava perturbando com seu retorno quase instantneo aps sair. (Ele sabia a resposta daquilo, realmente. Ele tinha uma margem de tolerncia de dois dias, permitida pelo mapa espaotemporal. As primeiras pores daquele perodo de tolerncia eram mais seguras e deixavam menor possibilidade de descoberta. Era uma tendncia natural insistir em atingir o ponto mais baixo possvel da escala do tempo. Entretanto, um risco tolo, tambm. Ele poderia facilmente ter calculado mal e entrado no Tempo antes que tivesse sado dele fsio-horas antes. E ento? Era uma das primeiras regras que tinha aprendido como Observador: uma pessoa, ocupando dois pontos no mesmo Tempo da mesma Realidade, corre o risco de se encontrar consigo mesmo. Era algo a ser evitado de qualquer forma. Por qu? Harlan sabia que no queria encontrar-se consigo mesmo. No queria estar olhando dentro dos olhos de um outro Harlan, anterior ou posterior a ele. Alm de tudo, isto seria um paradoxo, e o que era aquilo que Twissell gostava de dizer? "No h paradoxos no Tempo, apenas porque o Tempo evita deliberadamente os paradoxos.") Durante todo o tempo em que Harlan estivera pensando vertiginosamente em tudo isso, Noys fitara-o com olhos grandes e

luminosos. Ento ela veio at ele, colocou as mos frias em cada uma de suas faces ardentes e disse brandamente: - Voc est em dificuldades. A Harlan seu olhar pareceu amvel e amoroso. Contudo, como podia ser isso? Ela tinha tudo que desejava. O que mais havia? Ele agarrou os pulsos dela e disse roucamente: - Quer vir comigo? Agora? Sem fazer perguntas? Fazendo exatamente como eu disser? - Devo? - perguntou ela. - Voc deve, Noys. muito importante. - Ento irei - ela respondeu de maneira vulgar, como se recebesse tais pedidos a cada dia e sempre os aceitasse. Na porta da caldeira, Noys hesitou um momento, e ento entrou. - Vamos Harlan. subir na escala do Tempo, Noys - disse

- Isso significa o futuro, no ? A caldeira j estava zunindo baixinho quando ela entrou, e ela mal estava sentada quando Harlan moveu discretamente o contato mo. Ela no mostrou sinais de nusea no princpio daquela sensao indescritvel de "movimento" atravs do Tempo. Ele temia que ela pudesse mostrar. Ela sentou-se ali, em silncio, to linda e to vontade, que ele se sentiu sofrer, olhando para ela, e no deu nem um pinquinho de importncia ao fato de que, por trazer uma Tempista Eternidade, sem autorizao, havia cometido um delito grave. - Este mostrador indica os nmeros dos anos, Andrew? perguntou ela. - Dos sculos. - Voc quer dizer que estamos mil anos no futuro? J? - Exatamente. - No parece.

- Eu sei. Ela olhou ao redor. - Mas como estamos nos movendo? - No sei, Noys. - Voc no sabe? - H vrias coisas relacionadas Eternidade que so difceis de se entender. Os nmeros do tempormetro marchavam. Moveram-se mais e mais rapidamente at que se tornaram um borro. com o cotovelo, Harlan havia empurrado a alavanca de velocidade para cima. A absoro de energia poderia causar alguma surpresa nas usinas de fora, mas ele duvidava disso. Ningum o estivera esperando na Eternidade, quando ele retornou com Noys, e isso era nove dcimos da batalha. Agora, somente era necessrio levla para um lugar seguro. Harlan olhou novamente para ela. - Os Eternos no sabem tudo. - E eu no sou Eterna - murmurou ela. - Sei to pouco. As pulsaes de Harlan aceleraram-se. Ainda no Eterna? Mas Finge disse... Deixe estar, argumentou ele consigo mesmo. Deixe estar. Ela est indo com voc. Ela sorri para voc. O que mais voc quer? Mas ele falou, de qualquer forma. - Voc acha que os Eternos vivem para sempre, no acha? - disse ele. - Bem, chamam-nos Eternos, sabe, e todos dizem que eles vivem - ela sorriu alegremente para ele. - Mas eles no vivem, vivem? - Voc acha que no, ento? - Aps ficar uns tempos na Eternidade, achei que no. As pessoas no falavam como se vivessem para sempre, e havia velhos, l. - Contudo, voc me disse que eu vivia para sempre... naquela noite. Ela se moveu para mais perto dele, no banco, ainda sorrindo. - Eu pensei: quem sabe?

- Como os Tempistas acham que podem tornar-se Eternos? perguntou ele, sem ser totalmente capaz de reprimir a tenso da voz. O sorriso de Noys desapareceu e seria sua imaginao ou havia realmente um trao de cor intensificada em sua face? - Por que o pergunta? - disse ela. - Para saber. - tolice - disse ela. - Eu preferiria no falar a respeito. Ela abaixou o olhar para seus dedos graciosos, terminados por unhas que brilhavam de modo incolor na claridade silenciosa da coluna da caldeira. De maneira distrada e totalmente a propsito de nada, Harlan imaginou que, numa reunio noturna, com um toque de ultravioleta suave na iluminao da parede, aquelas unhas brilhariam em um delicado verde-claro ou em vermelho berrante, dependendo do ngulo em que ela colocasse as mos. Uma garota inteligente, uma como Noys, poderia produzir meia dzia de sombras com elas e fazer as cores parecerem estar refletindo seus sentimentos. O azul para a inocncia, o amareloclaro para a alegria, violeta para a tristeza e escarlate para a paixo. - Por que voc fez amor comigo? - perguntou ele. Ela jogou os cabelos para trs e olhou-o com rosto plido e srio. - Se quer saber - disse ela - parte do motivo foi a teoria de que, dessa forma, uma garota pode tornar-se Eterna. Eu no me importaria em viver para sempre. - Pensei que voc havia dito que no acreditava nisso. - Eu no acreditava, Especialmente... mas no fazia mal arriscar.

Ele a estava fitando duramente, buscando refgio da dor e desapontamento em um frio olhar de desaprovao, do alto da moralidade de seu sculo natal. - Bem? - Especialmente desde que eu queria, de qualquer forma. - Queria fazer amor comigo? - Sim. - Por que comigo?

- Porque gostei de voc. Achei voc engraado. - Engraado! - Bem, esquisito, se voc prefere. Voc sempre fez tanto esforo para no me olhar, mas sempre me olhou, de qualquer forma. Voc tentou odiar-me, e pude notar que me desejava. Eu estava com um pouco de pena de voc, creio. - Por que voc estava com pena? - ele sentiu as faces queimando. - Porque voc deveria ter algum problema quanto a desejarme. uma coisa to simples. Apenas pea para uma garota. to fcil ser amigvel. Por que sofrer? Harlan balanou a cabea. A moralidade do sculo 482! Apenas pea para uma garota - murmurou ele. - To simples. Nada mais necessrio. - A garota tem de estar querendo, claro. Na maioria das vezes, ela est, se no estiver, de certa forma, comprometida. Por que no? bem simples. Foi a vez de Harlan de abaixar os olhos. Era bem simples, naturalmente. E nada errado com isso, tambm. No no sculo 482. Na Eternidade, quem saberia disso melhor? Ele seria um idiota, um completo e indescritvel idiota, se perguntasse a ela agora sobre romances anteriores. Poderia ele, da mesma forma, perguntar a uma garota de seu prprio sculo, se ela alguma vez j havia comido na presena de um homem e como ousara? Ao invs, ele disse humildemente: - E o que pensa de mim, agora? - Que voc atraente - disse ela amavelmente - e que se voc relaxasse... No quer sorrir? - No h por que sorrir, Noys. - Por favor. direito. Vejamos. Quero ver se suas bochechas se enrugam

Ela colocou os dedos nos cantos da boca de Harlan e pressionouos para trs. Ele sacudiu a cabea para trs, em surpresa, e no pde deixar de sorrir.

- Veja. Suas bochechas nem mesmo se quebram. Voc quase bonito. com bastante prtica, ficando em frente ao espelho, sorrindo e dando uma piscadela, aposto que voc poderia ser realmente bonito. Mas o sorriso, frgil demais como comeo, desapareceu. - Estamos em dificuldades, no estamos? - disse Noys. - Sim, estamos, Noys. Grandes dificuldades. - Por causa do que fizemos? Voc e eu? Naquela noite? - No realmente. - Foi culpa minha, eu sei. Direi isso a eles, se voc quiser. - Nunca - disse Harlan com energia. - No assuma qualquer culpa nisso. Voc no fez nada, nada, pelo que ser culpada. outra coisa. Noys olhou preocupadamente o tempormetro. - Onde estamos? No consigo nem mesmo ver os nmeros. - Quando estamos? - corrigiu Harlan automaticamente. Diminuiu a velocidade e os sculos tornaram-se visveis. Os lindos olhos de Noys arregalaram-se e seus clios contrastaram com a brancura de sua pele. - Isso est correto? Harlan olhou casualmente para o indicador. Estava num dos sculos 72.000. - Estou certo de que sim. - Para onde estamos indo? - Para quando estamos indo. Para o distante futuro - disse ele severamente. - bom e distante. Onde eles no a encontraro. E em silncio, eles observaram os nmeros aumentarem. Em silncio, Harlan repetiu vrias vezes consigo mesmo que a garota era inocente, quanto acusao de Finge. Ela havia reconhecido francamente a verdade parcial de acusao e tinha admitido, com a mesma franqueza, a presena de uma atrao mais pessoal. Ele levantou os olhos, ento, quando Noys mudou de posio. Ela havia passado para o lado dele da caldeira e, com um gesto resoluto, fizera com que esta parasse, na mais

desconfortvel diminuio de velocidade temporal. Harlan ofegou e fechou os olhos, para deixar a nusea passar. - Qual o problema? - disse ele. Ela pareceu plida e por um momento no respondeu. Ento ela disse: - No quero ir adiante. Os nmeros esto to altos. O tempormetro indicava: 111.394. - Bem longe - disse ele. Ento ele estendeu a mo gravemente: - Venha, Noys. Este ser seu lar por uns tempos. Eles percorreram os corredores como crianas, de mos dadas. As luzes ao longo das galerias estavam acesas, e as salas escurecidas iluminaram-se ao toque de um contato. O ar estava fresco e havia uma vivacidade ao redor que, mesmo sem esboo sensvel, indicava a presena de ventilao. - No h ningum aqui? - murmurou Noys. - Ningum - disse Harlan. Tentou diz-lo firmemente e em voz alta. Queria quebrar a fascinao de estar num "Sculo Obscuro", mas disse-o apenas num sussurro, afinal. Ele nem mesmo sabia como referir-se a algo to distante no futuro. Seria ridculo cham-lo de um-um-um-trs-nonagsimoquarto sculo. Ter-se-ia de dizer, simplesmente, de maneira indefinida: "Os cem mil." Era um problema tolo demais com que se preocupar, mas agora que a exaltao da verdadeira fuga havia terminado, ele se encontrou sozinho numa regio da Eternidade onde nenhum p humano tinha pisado, e no gostou disso. Ele estava envergonhado, duplamente envergonhado, desde que Noys era testemunha, pelo fato de que o ligeiro arrepio dentro dele era o ligeiro arrepio de um leve temor. - to limpo - disse Noys. - No h poeira. - Autolimpeza - disse Harlan. com um esforo que pareceu romper suas cordas vocais, ele ergueu a voz at o nvel quase normal. - Mas no h ningum aqui, acima ou abaixo na escala do Tempo, por milhares e milhares de sculos. Noys pareceu aceitar isso. - E tudo assim to bem cuidado?

Passamos por depsitos de alimentos e por uma biblioteca de filmes de projeo. Voc os viu? - Vi. Oh, est completamente equipado. completamente equipados. Todos os Setores. - Mas por que, se ningum vem aqui? - lgico - disse Harlan. Falar sobre isso afastava um pouco o medo. Dizer em voz alta o que j sabia na teoria simplificaria o assunto, f-lo-ia descer ao nvel do prosaico. Ele disse: - No princpio da histria da Eternidade, um dos sculos 300 apareceu com um duplicador de massa. Sabe o que quero dizer? Estabelecendo-se um campo ressonante, a energia podia ser convertida em matria, com as partculas subatmicas assumindo precisamente o mesmo padro de posies, dentro das exigncias de dvida, como aquelas do modelo em uso. O resultado uma cpia exata. - Ns da Eternidade requisitamos o instrumento para nossos prprios propsitos. Naquele tempo, havia somente cerca de seiscentos ou setecentos Setores construdos. Tnhamos planos de expanso, claro. "Dez novos Setores por fisioano" era um dos lemas do tempo. O duplicador de massa tornou tudo isso desnecessrio. Construmos um novo Setor completo, com alimento, suprimento de energia, suprimento de gua, com todas as melhores caractersticas automticas; montamos a mquina e duplicamos o Setor uma vez para cada sculo, durante toda a Eternidade. No sei por quanto tempo continuaram o processo... milhes de sculos, provavelmente. - Todos como este, Andrew? - Todos exatamente como este. E medida que a Eternidade se expande, ns apenas os retocamos, adaptando a construo para qualquer estilo que se verifique ser corrente no sculo. Os nicos problemas aparecem quando atingimos um sculo concentrado em energia. Ns... ns ainda no alcanamos este Setor. (No podia dizer a ela que os Eternos no conseguiam penetrar no Tempo ali, nos Sculos Obscuros. Que diferena fazia isso?) Esto todos

Ele a fitou e ela pareceu preocupada. - No h gastos envolvidos na construo dos Setores disse ele precipitadamente. - Gasta energia, nada mais, e podendo-se contar com a nova... - No. Simplesmente no me lembro - interrompeu ela. - No se lembra de qu? - Voc disse que o duplicador foi inventado num dos sculos. No o temos no 482. No me lembro de ter visto coisa alguma a respeito na histria. Harlan ficou pensativo. Embora faltasse a ela apenas cinco centmetros para ter altura igual sua, ele sentiu-se subitamente do tamanho de um gigante, por comparao. Ela era uma menina, uma criana, e ele um semideus da Eternidade que devia ensin-la e conduzi-la cuidadosamente verdade. - Noys, querida - disse ele - achemos um lugar para sentar e... e terei de explicar algo. A concepo de uma Realidade varivel, uma Realidade que no era fixa, eterna e imutvel, no podia ser encarada casualmente por qualquer pessoa. No silncio do sono, s vezes, Harlan lembrava-se dos primeiros dias de seu Aprendizado e recordava as violentas tentativas de divorciar-se de seu sculo e do Tempo. Levava seis meses para o Aprendiz mediano chegar a saber toda a verdade, descobrir que nunca poderia ir para casa novamente de uma forma bem literal. No era a lei da Eternidade, somente, que o impedia, mas o duro fato de que o lar, como ele o conhecia, poderia muito bem no mais existir; poderia, em certo sentido, nunca ter existido. Isso afetava os Aprendizes diferentemente. Harlan lembravase do rosto de Bonky Latourette ficando branco e desolado, no dia em que o Instrutor Yarrow havia tornado isso inequivocamente claro acerca da Realidade. Nenhum dos Aprendizes comeu, naquela noite. Eles se amontoaram em busca de uma espcie de calor psquico, todos menos Latourette, que havia desaparecido. Houve um bocado de

riso falso e brincadeiras miseravelmente sem graa. Algum disse com uma voz trmula e incerta: - Suponho que nunca tive me. Se eu voltasse ao sculo 95, eles diriam: "Quem voc? No o conhecemos. No temos nenhum registro seu. Voc no existe." Eles sorriram debilmente e sacudiram as cabeas, rapazes solitrios, a quem nada sobrou seno a Eternidade. Eles encontraram Latourette, na hora de dormir, em sono profundo e respirando levemente. Havia o leve avermelhado de um injeo-spray na concavida de seu cotovelo esquerdo e, felizmente, isso tambm foi notado. Yarrow foi chamado e, por uns tempos, pareceu que um Aprendiz sara do curso, mas ele foi trazido de volta, eventualmente. Uma semana depois, ele estava de volta ao seu lugar. Contudo, a marca daquela m noite ficou em sua personalidade durante todo o tempo em que Harlan esteve relacionado com ele, depois disso. E agora Harlan tinha de explicar a Realidade para Noys Lambent, uma garota no muito mais velha do que aqueles Aprendizes, e explic-la de imediato e por completo. Ele tinha de faz-lo. No havia escolha quanto a isso. Ela devia saber exatamente o que se lhes apresentava e exatamente o que ela teria de fazer. Ele lhe contou. Eles comeram alimentos enlatados, frutas congeladas e leite, em uma longa mesa de conferncia designada a comportar doze, e l ele lhe contou. Ele o fez to gentilmente quanto possvel, mas mal achava necessidade de gentileza. Ela agarrou rapidamente cada idia e, antes que ele estivesse na metade, deu-se conta, para seu grande espanto, de que ela no estava reagindo de maneira ruim. Ela no estava com medo. No mostrava sentimento de perda. Ela apenas parecia zangada. A zanga alcanou seu rosto e transformou-o em um vermelho incandescente, enquanto seus olhos escuros pareciam de alguma forma mais escuros por isso. - Mas isto crime - disse ela. - Quem so os Eternos para fazer isso?

- Isso feito para o bem da humanidade - disse Harlan. claro que ela no podia realmente entender aquilo. Ele se sentiu pesaroso pelo pensamento limitado ao Tempo de uma Tempista. - ? Suponho que foi assim que o duplicador de massa foi eliminado. - Ainda temos cpias. No se preocupe com isso. Ns o preservamos. - Vocs o preservaram. Mas e ns? Ns do 482 poderamos t-lo tido - ela gesticulou com pequenos movimentos de dois punhos cerrados. - Isso no teria feito bem a vocs. Olhe, no fique excitada, querida, e oua. com um gesto quase convulsivo (ele teria de aprender como toc-la naturalmente, sem fazer o movimento parecer um tmido convite para uma repulsa), tomou as mos dela nas suas e segurou-as firmemente. Por um momento ela tentou libert-las, e ento relaxou. Ela at mesmo sorriu um pouco. - Oh, continue, bobinho, e no faa essa cara to sria. No estou culpando voc. - Voc no deve culpar ningum. No h culpa necessria. Fizemos o que devia ser feito. Aquele dupli-cador de massa um caso clssico. Eu o estudei na escola. Quando se duplica massa, pode-se duplicar pessoas, tambm. Os problemas que surgem so muito complicados. - No est a cargo da sociedade resolver seus prprios problemas? - Est, mas ns estudamos aquela sociedade durante todo o Tempo e ela no resolveu o problema satisfatoriamente. Lembre-se de que seu fracasso em resolv-lo afeta no somente ela prpria, mas tambm todas as suas sociedades descendentes. Na verdade, no h soluo satisfatria para o problema do duplicator de massa. Esta uma daquelas coisas, como guerras atmicas e sonhadores, que simplesmente no podem ser toleradas. Os desenvolvimentos nunca so satisfatrios. - O que o faz to certo? Temos nossas mquinas de Computao, Noys;

computaplex muito mais precisos do que qualquer um j desenvolvido em qualquer Realidade individual. Estes Computam as Realidades possveis e classificam as desejabilidades de cada uma delas, atravs da edio de milhares e milhares de variveis. - Mquinas! - disse ela com desprezo. Harlan mostrou desagrado, e ento abrandou-se apressadamente. - Agora, no fique assim. Naturalmente, voc se ressente por descobrir que a vida no to slida como voc pensava. Voc e o mundo em que voc viveu poderiam ter sido apenas uma sombra de probabilidade, um ano atrs, mas qual a diferena? Voc tem todas as suas lembranas, sejam elas de sombras de probabilidade ou no, no tem? Voc se lembra de sua infncia, de seus pais, no se lembra? - claro. - Ento exatamente como se voc a viveu, no ? No ? Quero dizer, se voc viveu ou no? - Eu no sei. Terei de pensar a respeito. E da se amanh fosse um mundo de sonho novamente, ou uma sombra, ou o que for que voc chame isso? - Ento haveria uma nova Realidade e uma nova voc, com novas lembranas. Seria exatamente como se nada tivesse acontecido, exceto que o total de felicidade humana teria sido aumentado novamente. - No acho isso de forma alguma satisfatrio. - Alm disso - disse Harlan precipitadamente - nada lhe acontecer agora. Haver uma nova Realidade, mas voc est na Eternidade. Voc no ser mudada. - Mas voc disse que no faz diferena - disse Noys meiancolicamente. - Por que dar-se a todo esse trabalho? - Porque eu quero voc como voc - disse Harlan, com sbito ardor. - Exatamente como voc . No quero voc mudada. Em forma alguma. Ele chegou ao ponto de quase deixar escapar a verdade, que sem a vantagem da superstio sobre os Eternos e a vida eterna, ela nunca teria se inclinado a ele. Olhando em volta com leve desagrado, ela disse: - Terei de

ficar aqui para sempre, ento? Seria... solitrio. - No, no. Nem pense nisso - disse ele freneticamente, agarrando suas mos com tanta fora que ela estremeceu. Descobrirei o que voc ser na nova Realidade do sculo 482, e voc voltar disfarada, por assim dizer. Tomarei conta de voc. Pedirei permisso para ligao formal e cuidarei para que voc continue em segurana atravs de futuras Mudanas. Sou um Tcnico, um bom Tcnico, e sei a respeito de Mudanas - ele acrescentou severamente - e sei algumas outras coisas, tambm - e parou a. - Isso tudo permitido? - perguntou Noys. - Quero dizer, voc pode trazer as pessoas para a Eternidade e impedi-las de mudar? Isso no parece correto, de forma alguma, pelas coisas que voc me contou. Por um momento Harlan sentiu-se encolhido e frio no imenso vazio dos milhares de sculos que o rodeavam por cima e por baixo. Por um momento, ele se sentiu excludo at mesmo da Eternidade, que era seu nico lar e nica f, duplamente banido do Tempo e da Eternidade; e ficava a seu lado somente a mulher pela qual ele havia abandonado tudo isso. Ele disse, e sentia isso profundamente: - No, isto um crime. um crime muito grande, e estou amargamente arrependido. Mas eu o cometeria novamente, se tivesse de fazlo, e qualquer nmero de vezes, se tivesse de faz-lo. - Por mim, Andrew? Por mim? Ele no ergueu seus olhos para os dela. - No, Noys, por mim mesmo. Eu no poderia suportar o fato de perder voc. - E se formos apanhados...? - perguntou ela. Harlan sabia a resposta para aquilo. Ele sabia a resposta desde aquele momento de introspeco, na cama, no sculo 482, com Noys dormindo ao seu lado. Mas, mesmo assim, no ousava pensar na brbara verdade. - No tenho medo de ningum - disse ele. - Tenho meios de me proteger. Eles no imaginam quanto sei. ***

9. INTERLDIO
Era, olhando-se para trs, um perodo idlico que se seguia. Centenas de coisas aconteceram naquelas fisiosemanas, e todas se confundiram inextricavelmente na memria de Harlan, depois, fazendo o perodo parecer ter durado muito mais do que durara. A coisa idlica dele era, naturalmente, as horas que ele podia passar com Noys, e isso lanava ardor em tudo o mais. Item Um: No sculo 482, ele empacotou lentamente os seus bens pessoais; suas roupas e filmes e, mais que tudo, seus queridos volumes delicadamente manuseados de revistas do Primitivo. Ele supervisionou ansiosamente o retorno deles sua estao permanente no sculo 575. Finge estava s suas costas quando o ltimo deles foi levantado para dentro da caldeira de carga pelos homens da Manuteno. Escolhendo as palavras com imperturbvel trivialidade, Finge disse: - Deixando-nos, pelo que vejo. Seu sorriso era largo, mas seus lbios estavam cuidadosamente fechados, de maneira que s o mais leve trao de dentes ficava vista. Ele ficou com as mos juntas nas costas e seu corpo atarracado balanou para a frente nas palmas dos ps. Harlan no fitou seu superior. Murmurou um montono: Sim, senhor. Finge disse: - Comunicarei ao Computador Snior Twissell a respeito da maneira inteiramente satisfatria pela qual voc desempenhou suas tarefas Observacionais no sculo 482. Harlan no conseguiu forar-se a proferir nem mesmo uma palavra mal-humorada de agradecimento. Permaneceu em silncio. Finge continuou, numa voz subitamente muito mais baixa: No comunicarei, por ora, sua recente tentativa de violncia contra mim.

Embora seu sorriso permanecesse e seu olhar continuasse branco, havia em torno dele um ar de cruel satisfao. Harlan levantou os olhos repentinamente e disse: - Como queira, Computador. Item Dois: Ele se restabeleceu no sculo 575. Sentiu-se feliz por ver aquele corpo pequeno, coroado por aquele rosto gnmico e enrugado. Estava at mesmo feliz por ver o cilindro branco e fumegante repousando entre dois dedos manchados e sendo levantado rapidamente em direo boca de Twissell. - Computador - disse Harlan. Twissell, emergindo de seu escritrio, fitou Harlan vagamente, por um momento, sem reconhec-lo. Seu rosto estava perturbado e seus olhos piscavam de fadiga. - Ah, Tcnico Harlan - disse ele. - Terminou seu trabalho no sculo 482? - Sim, senhor. O comentrio de Twissell foi estranho. Ele olhou seu relgio, que, como qualquer outro da Eternidade, estava ajustando para fisiotempo, dando o nmero dos dias, assim como o horrio do dia, e disse: - Precisamente, meu rapaz, precisamente. Magnfico. Magnfico. Harlan sentiu seu corao dar um pequeno pulo. Quando tinha visto Twissel pela ltima vez, no teria sido capaz de entender o sentido daquela observao. Agora sentia-se capaz. Twissell estava cansado, ou no teria chegado to perto da essncia das coisas, talvez. Ou o Computador poderia ter sentido ser a observao to enigmtica a ponto de sentir-se seguro, apesar de sua proximidade da essncia. Harlan disse, falando to casualmente quanto pde, para evitar que sua observao parecesse ter qualquer ligao com o que Twissell havia acabado de dizer: - Como est meu Aprendiz? - timo, timo - disse Twissell, com apenas metade da mente, aparentemente concentrada em suas palavras. Deu uma rpida tragada no diminuto tubo de tabaco, cedeu em um rpido aceno de despedida e retirou-se s pressas.

Item trs: o Aprendiz. Parecia mais velho. Pareceu haver nele um maior sentimento de maturidade, quando estendeu a mo e disse: - um prazer vlo de volta, Harlan. Ou seria que, onde antes Harlan estivera consciente de Cooper apenas como aluno, ele agora parecia mais do que um Aprendiz. Ele agora parecia um gigantesco instrumento nas mos dos Eternos. Naturalmente, ele no podia deixar de ganhar uma nova estatura aos olhos de Harlan. Harlan tentou no demonstrar isso. Eles estavam nos prprios aposentos de Harlan, e o Tcnico deleitava-se com as superfcies de porcelana creme ao seu redor, satisfeito por estar fora do salpico adornado do sculo 482. Se tentava, como podia, associar o barroco extravagante do sculo 482 com Noys, somente conseguia associ-lo com Finge. A Noys ele associava um crepsculo rseo e acetinado e, estranhamente, a leve austeridade dos Setores dos Sculos Obscuros. Ele falou precipitadamente, quase como se estivesse ansioso por esconder seus pensamentos perigosos: - Bem, Cooper, o que estiveram eles fazendo com voc, enquanto estive fora? Cooper sorriu, alisou acanhadamente o seu bigode curvado com um dedo e disse: - Mais matemtica. Sempre matemtica. - Sim? Coisas bem avanadas, agora, suponho. - Bem avanadas. - E que tal? - Por enquanto, tolervel. bastante fcil, sabe. Eu gosto, mas agora eles esto realmente complicando. Harlan concordou com um gesto e sentiu certa satisfao. Matrizes de Campo Temporal e tudo aquilo? Mas Cooper, com suas cores um pouco vivas, voltou-se para os volumes empilhados nas prateleiras e disse: - Voltemos aos Primitivos. Tenho algumas perguntas. - Sobre o qu? - Vida de cidade no sculo 23. Los Angeles, especialmente. - Por que Los Angeles?

- uma cidade interessante. No acha? - , mas vamos atingi-la no sculo 21, ento. Ela estava em seu apogeu, no sculo 21. - Oh, experimentemos o sculo 23. - Bem, por que no? - disse Harlan. Seu rosto estava impassvel, mas se a impassividade pudesse ter sido arrancada, teria havido uma rispidez em torno dele. Sua grande e intuitiva suposio era mais do que uma suposio. Tudo estava conferindo claramente. Item Quatro: pesquisa. Dupla pesquisa. Por si mesmo, a princpio. A cada dia, com olhos esquadrinhantes, ele examinava os relatrios da mesa de Twissell. Os relatrios diziam respeito s vrias Mudanas de Realidade que estavam sendo planejadas ou sugeridas. As cpias chegavam para Twissell rotineiramente, desde que ele era um membro do Conselho Geral, e Harlan sabia que ele no acharia falta de uma. Procurou primeiro a Mudana vindoura no sculo 482. Em segundo lugar, procurou outras Mudanas, quaisquer outras Mudanas, que pudessem ter uma falha, uma imperfeio, alguma divergncia da excelncia mxima, que pudesse ser visvel aos seus prprios olhos treinados e talentosos de Tcnico. No sentido mais estrito da palavra, os relatrios no eram para o seu estudo, mas Twissell raramente estava em seu escritrio, naqueles dias, e ningum mais estava apto a interferir com o Tcnico pessoal de Twissell. Esta era uma parte de sua pesquisa. A outra realizou-se na seo de biblioteca do Setor do sculo 575. Pela primeira vez ele se aventurou fora daquelas pores da biblioteca que, comumente, monopolizavam sua ateno. No passado, ele havia freqentado a seo de histria Primitiva (bem pobre, na verdade, de maneira que a maioria de suas referncias e materiais de informao tiveram de ser obtidas no distante passado do terceiro milnio, como era apenas natural, claro). Para uma extenso ainda maior, ele havia rebuscado as prateleiras destinadas Mudana de Realidade, sua teoria, sua tcnica e histria; uma excelente coleo (a melhor da Eternidade, fora a da prpria seo Central, graas a Twissell), da

qual ele se havia tornado dono total. Agora ele passeava curiosamente entre as outras prateleiras de filmes. Pela primeira vez, Observou (no sentido de O maisculo) as prateleiras destinadas ao prprio sculo 575; suas geografias, que variavam pouco de Realidade para Realidade, suas histrias, que variavam mais, e suas sociologias, que variavam ainda mais. Estes no eram os livros ou relatrios sobre o sculo escritos por Eternos Observadores e Computadores (com esses ele estava familiarizado), mas pelos prprios Tempistas. Havia trabalhos de literatura do sculo 575, e estes estimulavam lembranas de tremendos argumentos que ouvira a respeito dos valores das Mudanas alternadas. Seria esta obra prima alterada ou no? Em caso afirmativo, como? Como as Mudanas passadas afetavam as obras de arte? Por falar nisso, poderia algum dia haver concordncia geral a respeito de arte? Poderia ela ser algum dia reduzida a termos quantativos acessveis avaliao mecnica pelas mquinas de Computao? Um Computador chamado August Sennor era o principal oponente de Twissell nesses assuntos. Harlan, movido pelas exaltadas denncias do homem e seus pontos de vista, havia lido alguns dos documentos de Sennor e tinha-os achado surpreendentes. Sennor perguntou publicamente e, para Harlan, desconcertantemente, se uma nova Realidade no poderia conter uma personalidade, dentro de si prpria, anloga de um homem que houvesse sido recolhido para a Eternidade em uma Realidade anterior. Ele analisou ento a possibilidade de um Eterno encontrar seu anlogo no Tempo, conhecendo-o ou no, e especulou os resultados em cada caso. (Isto chegou bem perto de um dos mais fortes temores da Eternidade, e Harlan tremeu e apressou-se inquietamente para terminar a discusso.) E, naturalmente, eles discutiram detalhadamente o destino da literatura e da arte em vrios tipos e classificaes de Mudanas de Realidade. Mas Twissell no teria nenhuma das ltimas. - Se os valores da arte no podem ser computados - gritaria ele para Harlan ento de que adianta discutir sobre isso?

E os pontos de vista de Twissell, Harlan sabia, eram compartilhados pela grande maioria do Conselho Geral. Contudo, agora, Harlan estava diante das prateleiras designadas aos romances de Eric Linkollew, normalmente descrito como o escritor proeminente do sculo 575, e pensando. Contou quinze diferentes colees de "Obras completas", cada uma delas, indubitavelmente, retirada de uma Realidade diferente. Cada uma era de alguma forma diferente, ele tinha certeza. Uma coleo era notadamente menor do que todas as outras, por exemplo. Centenas de Socilogos, imaginou ele, deviam ter escrito anlises das diferenas entre as colees, em termos do conhecimento sociolgico de cada Realidade, e com isso obtiveram status. Harlan passou para a ala da biblioteca que era destinada aos inventos e instrumentao dos vrios anos do sculo 575. Muitos deles, Harlan sabia, haviam sido eliminados do Tempo e permaneceram intatos, como produto do talento humano, somente na Eternidade. O homem tinha de ser protegido de sua prpria notabilssima mente tcnica. Isso mais do que qualquer outra coisa. Nem um fisioano se passava sem que em algum lugar do Tempo a tecnologia nuclear se aproximasse demais do perigo e tivesse de ser afastada. Ele retornou biblioteca propriamente dita e s prateleiras de matemtica e histrias matemticas. Seus dedos deslizaram sobre ttulos individuais e, aps alguma reflexo, ele tirou meia dzia das prateleiras e assinalou-os. Item Cinco: Noys. Esta era a parte do interldio realmente importante e toda a parte idlica. Em suas horas livres, quando Cooper no estava, quando ele poderia comumente ter estado comendo em solido, lendo em solido, dormindo em solido, esperando em solido pelo prximo dia - ele ia para as caldeiras. De todo o corao, ele estava grato pela posio de Tcnico na sociedade. Ele estava agradecido, como nunca sonhara que pudesse estar, pela maneira pela qual era evitado. Ningum interrogava o seu direito de estar numa caldeira, nem se importava se ele a ajustava para cima ou para baixo.

Nenhum olhar curioso o seguia, nenhuma mo desejosa se oferecia para ajud-lo, nenhuma boca tagarela discutia isso com ele. Ele podia ir onde e quando lhe agradasse. - Voc mudou, Andrew - disse Noys. - Cus, voc mudou. Ele a fitou e sorriu. - Em que aspecto, Noys? - Voc est sorrindo, no est? Este um dos aspectos. Voc nunca se olha no espelho e se v sorrindo? - Tenho medo. Eu diria: "No posso ser assim feliz. Estou doente. Estou delirando. Estou confinado em um hospcio, vivendo em sonhos e inconsciente disso." Noys inclinou-se para ele para belisc-lo. - Sente alguma coisa? Ele puxou a cabea dela para si e sentiu-se banhado em seus cabelos escuros e suaves. Quando eles se separaram, ela disse ansiosamente: Voc ficou timo, - Voc mudou nesse ponto, tambm. nesse ponto.

- Tenho um bom professor - comeou Harlan, e parou bruscamente, temendo que isso implicaria desprazer por pensar sobre as vrias pessoas que poderiam ter sido as qualidades de to bom professor. Mas o sorriso dela no pareceu perturbado por tal pensamento. Eles haviam comido, e ela parecia delicada e ardentemente adorvel nas roupas que ele havia trazido. Ela seguiu seus olhos e tocou de leve a saia, tirando-a do leve abrao que esta dava em sua coxa. - Gostaria que voc no fosse, Andrew - disse ela. - Eu realmente gostaria que voc no fosse. - No h perigo - disse ele despreocupadamente. - H perigo. Agora no seja tolo. Posso passar com o que est aqui at... at que voc faa arranjos. - Por que no voc deveria ter suas prprias roupas e adornos?

- Porque no pagam a pena de voc ir minha casa no Tempo e ser apanhado. E se fizerem a Mudana enquanto voc estiver l? Ele saiu dessa com dificuldade. - Ela no me apanhar - e depois animado - alm disso, meu gerador de pulso conserva-me em fisiotempo, de maneira que a Mudana no pode me afetar, v? Noys suspirou. - No vejo. No acho que algum dia entenderei isso tudo. - No h nada para entender. E Harlan explicou e explicou com grande animao, e Noys ouviu, com olhos cintilantes que nunca revelavam de todo se ela estava totalmente interessada, ou divertida, ou, talvez, um pouco de ambos. Era uma grande adio vida de Harlan. Havia algum com quem conversar, algum com quem discutir sua vida, suas faanhas e pensamentos. Era como se ela fosse uma poro dele, mas uma poro suficientemente separada para exigir dilogo como comunicao, ao invs de pensamento. Ela era uma poro suficientemente separada para ser capaz de responder imprevisivelmente atravs de processos de pensamento independentes. Estranho, pensou Harlan, como se podia Observar um fenmeno social tal como o matrimnio e, contudo, desaperceber-se de uma verdade to vital a respeito. Poderia ele ter previsto, por exemplo, que seriam os interldios apaixonados que ele depois associaria menos freqentemente com o idlio? Ela se aconchegou na curva de seu brao e disse: - Como vai indo a sua matemtica? - Quer dar uma olhada num pouco dela? - disse Harlan. - No v me dizer que voc a leva por a com voc. - Por que no? A viagem de caldeira leva tempo. No se pode desperdi-lo, voc sabe. Ele se soltou, tirou do bolso um pequeno expositor, inseriu o filme e sorriu ternamente quando ela o colocou nos olhos. Ela lhe devolveu o expositor com um chacoalhar de cabea. Nunca vi tantos rabiscos. Desejaria poder ler seu Intertemporal

Padro. - Na verdade - disse Harlan - a maioria dos rabiscos que voc mencionou no so Intertemporal, apenas anotaes matemticas. - Voc as entende, entretanto, no entende? Harlan detestava fazer qualquer coisa que desiludisse a franca admirao dos olhos dela, mas foi forado a dizer: - No tanto quanto eu gostaria. Contudo, estive assimilando matemtica suficiente para conseguir o que quero. No tenho de entender tudo para ser capaz de ver um buraco suficientemente grande na parede, por onde empurrar uma caldeira de carga. Ele jogou o expositor para o ar, apanhou-o com um movimento rpido de mo e colocou-o numa mesinha. Os olhos de Noys seguiram-no ansiosamente e uma sbita idia acorreu a Harlan. - Pai Tempo! - disse ele. - Voc no pode ler Intertemporal naquilo. - No. claro que no. - Ento, a biblioteca do Setor daqui intil para voc. Nunca pensei nisso. Voc deve ter seus prprios filmes do sculo 482. - No. No quero nenhum - disse ela rapidamente. - Voc os ter - disse ele. - Honestamente, no os quero. tolice arriscar... - Voc os ter! - disse ele. Pela ltima vez, ele ficou diante da fronteira imaterial que separava a Eternidade da casa de Noys no sculo 482. Ele pretendera que a vez anterior tivesse sido a ltima. A Mudana estava quase sobre eles, agora, um fato que ele no havia dito a Noys, pelo respeito decente que teria tido pelos sentimentos de qualquer pessoa, quanto mais daquelas que amava. Contudo, no era uma deciso difcil de se tomar, esta viagem adicional. Em parte, era bravata, para brilhar diante de Noys, trazer-lhes os livros-filme, tirando-os da boca do leo; em parte, era um forte desejo (como era a frase Primitiva?) "tostar a barba do Rei da Espanha", se que podia referir-se assim ao

Finge imberbe. Ento, tambm, teria uma vez mais a oportunidade de saborear a atmosfera misteriosamente atraente de uma casa condenada. Havia sentido isso antes, quando entrara nela cuidadosamente durante o perodo de tolerncia concedido pelos mapas espao-temporais. Havia sentido isso quando perambulara pelos quartos, ajuntando roupas, pequenos objetos d'art, estranhos recipientes e instrumentos de penteadeiras de Noys. Houve o silncio sombrio de uma Realidade condenada que havia simplesmente passado para a ausncia fsica de rudo. No havia maneira de Harlan predizer sua anloga numa nova Realidade. Poderia ser uma pequena casa suburbana ou uma residncia da rua de uma cidade. Ela poderia ser neutra, com indmita capoeira substituindo o terreno plano no qual ela se situava. Poderia, concebivelmente, no mudar muito. E (Harlan retocou vivamente o seu pensamento) poderia ser habitada pela anloga de Noys ou, naturalmente, poderia no ser. Para Harlan, a casa j era um fantasma, um espectro prematuro que tinha comeado suas assombraes antes que tivesse realmente morrido. E porque a casa, como era, significava muito para ele, achou que se ressentia por seu desaparecimento e lamentava-o. Uma vez, somente, em cinco viagens, tinha havido qualquer som para quebrar o silncio, durante suas rondas. Ele estava na copa, ento, agradecido tecnologia daquela Realidade e sculo por ter tornado os serventes antiquados e removido um problema. Tinha escolhido, lembrava-se ele, entre as latas de alimentos preparados e estava acabando de decidir que possua o suficiente para uma viagem e que Noys ficaria certamente satisfeita por intercalar na dieta bsica substanciosa, mas no diversificada, fornecida pelo Setor vazio, um pouco de seus prprios alimentos. Ele at riu alto ao pensar que h no muito tempo atrs tinha achado a dieta dela decadente. Foi no meio da risada que ele ouviu um som distinto de palmas. Ele gelou! O som tinha vindo de algum lugar atrs dele e, no momento do choque, durante o qual ele no tinha se movido, o perigo

menor de ser aquilo um arrombador ocorreu-lhe em primeiro lugar, e o perigo maior de ser um Eterno investigando ocorreu-lhe em segundo. No poderia ser um arrombador. O perodo todo do mapa espao-temporal, o perodo de tolerncia e tudo, tinha sido meticulosamente afastado e separado de outros perodos similares do Tempo por causa da falta de fatores complicantes. Por outro lado, abstraindo Noys, ele havia introduzindo uma micromudana (talvez no to micro assim). Com o corao aos pulos, ele se forou a voltar-se. Pareceulhe que a porta atrs de si acabara de fechar-se, movendo-se o ltimo milmetro necessrio para traz-la ao nvel da parede. Ele reprimiu o impulso de abrir aquela porta, de rebuscar a casa. Em posse das guloseimas de Noys, ele retornou Eternidade e esperou dois dias inteiros por repercusses, antes de aventurar-se na distante escala ascendente. No houve nenhuma e, eventualmente, ele esqueceu o incidente. Mas agora, enquanto ajustava os controles para entrar no Tempo esta ltima vez, pensou nele novamente. Ou talvez fosse a expectativa da Mudana, agora quase sobre ele, que o pilhou. Olhando para trs, no momento posterior, ele sentiu que fora um ou outro que fizera com que ele ajustasse os controles erradamente. No pde pensar em nenhuma outra explicao. O mal ajustamento no manifestou efeitos imediatos. Visou a sala correta e Harlan entrou diretamente na biblioteca de Noys. Ele mesmo havia-se tornado bem decadente, agora, para no ser completamente repelido pela obra que entrava no desgnio dos estojos de filme. A inscrio dos ttulos misturava-se com a filigrana intricada, at que se tornou atraente, mas quase ilegvel. Era um triunfo da esttica sobre a utilidade. Harlan tirou alguns livros das prateleiras, ao acaso, e ficou surpreso. O ttulo de um deles era Histria Social e Econmica de Nossos Tempos. Por qualquer razo, este era um lado de Noys ao qual ele havia prestado pouca ateno. Certamente, ela no era estpida e, contudo, nunca lhe ocorrera que ela poderia estar interessada em coisas srias. Ele teve o impulso de ver um pouco da Histria Social e Econmica, mas reprimiu-o. Ele a encontraria na

biblioteca do Setor do sculo 482, se alguma vez a desejasse. Finge tinha, sem dvida, saqueado as bibliotecas daquela Realidade para os registros da Eternidade, meses atrs. Ele ps aquele filme para um lado, examinou o resto rapidamente, selecionou a fico e um pouco do que parecia literatura leve de no-fico. Esses e dois visores de bolso, ele acondicionou cuidadosamente numa mochila. Foi nesse ponto que, uma vez mais, ele ouviu um som na casa. No havia engano, desta vez. No foi um rudo curto de origem indeterminada. Foi uma risada, a risada de um homem. Ele no estava sozinho na casa. No estava consciente de que havia deixado cair a mochila. Por um vertiginoso segundo, pde pensar somente que estava encurralado! ***

10. ENCURRALADO!
Subitamente, isso tinha parecido inevitvel. Era a mais pura ironia dramtica. Ele havia entrado no Tempo pela ltima vez, puxado o nariz de Finge pela ltima vez, trazido o cntaro fonte pela ltima vez. Tinha de ser ento que ele fosse apanhado. Fora Finge quem rira? Quem mais o seguiria, ficaria na espera, permaneceria na sala ao lado e cairia na risada? Bem, ento, estava tudo perdido? E porque naquele momento aflitivo ele estava certo de que tudo estava perdido, no lhe ocorreu fugir novamente ou tentar passar para a Eternidade uma vez mais. Ele enfrentaria Finge. Ele o mataria, se necessrio. Harlan caminhou para a porta por detrs da qual a risada havia ressoado; caminhou para ela com o passo leve e firme de um assassino premeditado. Desligou o sinal da porta automtica e

abriu-a com a mo. Cinco centmetros. Dez. Ela se moveu sem rudo. O homem da sala ao lado estava de costas, A figura parecia muito alta para ser Finge, e este fato penetrou na mente agitada de Harlan e impediu-o de avanar mais. Ento, como se a paralisia que parecia manter ambos os homens em rigidez estivesse cedendo lentamente, o outro se voltou, centmetro por centmetro. Harlen no presenciou a concluso daquele movimento. O perfil do outro ainda no estava vista quando Harlan, retendo uma sbita rajada de terror com um ltimo fragmento de fora moral, atirou-se para trs pela porta. Seu mecanismo, e no Harlan, fechou-a silenciosamente. Harlan retirou-se s cegas. Somente conseguia respirar lutando violentamente com a atmosfera, forando o ar a entrar e empurrando-o para fora, enquanto seu corao batia loucamente, como se num esforo para escapar de seu corpo. Finge, Twissell, todo o Conselho junto, no poderia t-lo desconcertado tanto. No fora o temor de nada fsico que o tinha amolecido. Mais propriamente, foi a averso quase instintiva pela natureza do incidente que lhe havia acontecido. Ele ajuntou a pilha de livros-filme numa massa informe e conseguiu, aps duas tentativas infrutferas, restabelecer a porta para a Eternidade. Ele a passou com as pernas operando mecanicamente. De alguma forma, forou caminho para o sculo 575, e ento para os seus aposentos pessoais. Sua posio de Tcnico, novamente avaliada, novamente apreciada, salvou-o uma vez mais. Os poucos Eternos que ele encontrou, voltaram-se automaticamente para um lado e olharam firmemente sobre sua cabea enquanto o faziam. Isso foi favorvel, pois faltava-lhe habilidade para tirar do rosto a careta de caveira que sentia que estava fazendo, ou qualquer fora para devolver-lhe o sangue. Mas eles no olharam, e ele agradeceu, por isso, o Tempo, a Eternidade e qualquer coisa obscura que compusesse o Destino. Ele no havia verdadeiramente reconhecido o outro homem da casa de Noys pela aparncia, embora conhecesse sua

identidade com terrvel certeza. Na primeira vez que ouvira um rudo na casa, ele, Harlan, estivera rindo, e o som que interrompeu sua risada foi o de algo pesado caindo, na sala ao lado. Na segunda vez, algum rira na sala ao lado e ele, Harlan, derrubara uma mochila de livros-filmes. Na primeira vez, Harlan tinha-se voltado e vislumbrando uma porta fechando-se. Na segunda vez, ele, Harlan, fechou uma porta enquanto um estranho se voltava. Ele havia se encontrado consigo mesmo! No mesmo Tempo e quase no mesmo lugar, ele e seu anlogo por diversos fisiodias, quase haviam estado face a face. Havia ajustado erradamente os controles, regulando-os para um instante no Tempo que j tinha usado, e ele, Harlan, tinha visto Harlan. Ele tinha iniciado seu trabalho com uma sombra de horror sobre si durante dias depois. Chamou a si prprio de covarde, mas isso no ajudou. Na verdade, desde aquele momento as coisas tomaram uma direo desfavorvel. Ele conseguiu entender as coisas. O momento-chave era o instante em que havia ajustado os controles da porta para a sua entrada no sculo 482 pela ltima vez, e, de alguma forma, tinha-os ajustado erradamente. Desde ento, as coisas correram mal, mal. A Mudana de Realidade no sculo 482 deu-se durante aquele perodo de desespero e acentuou-o. Nas duas semanas anteriores, ele havia encontrado trs Mudanas de Realidade propostas que continham falhas menores, e agora ele escolheu entre elas, embora nada pudesse fazer para mover-se ao. Ele escolheu a Mudana de Realidade 2456-2781, V-5, por uma srie de razes. Das trs, esta era a mais alta na escala do Tempo, a mais distante. O erro era de minuto, mas significante em termos de vida humana. Precisava, ento, apenas de uma pequena viagem at o sculo 2456 para descobrir a natureza da anloga de Noys na nova Realidade, por uso de uma pequena presso de chantagem. Mas o desnimo de sua recente experincia o traiu. No mais

lhe parecia uma coisa simples, essa leve utilizao de exposio ameaada. E uma vez que descobrisse a anloga de Noys, e da? Colocar Noys em seu lugar como arrumadeira, costureira, operria, ou o que fosse. Certamente. Mas o que, ento, seria feito com sua anloga? com qualquer marido que a anloga pudesse ter? Famlia? Filhos? No havia pensado em nada disso, antes. Tinha evitado o pensamento. "Vlido at dia..." Mas agora ele no conseguia pensar em nada mais. Ento, escondeu-se em seu quarto, odiando-se, enquanto Twissell o chamava, com a voz cansada perguntando e um pouco confuso. - Harlan, voc est se sentindo mal? voc pulou diversos perodos de debate. Cooper disse-me que

Harlan tentou aliviar a preocupao do rosto. - No, Computador Twissell. Estou um pouco cansado. - Bem, isso desculpvel, de qualquer forma, rapaz. Ento, o sorriso em seu rosto tornou-se to apertado quanto se tornaria para desaparecer inteiramente. - Ouviu dizer que o 482 foi Mudado? - Sim - respondeu Harlan brevemente. - Finge chamou-me - disse Twissell - e pediu-me que lhe dissesse que a Mudana obteve pleno xito. Harlan encolheu os ombros, e ento notou o olhar de Twissell, na Comunitela, firme sobre si. Ficou embaraado e disse: - Sim, Computador? - Nada - disse Twissell, e talvez fosse o manto da idade passando sobre seus ombros, mas sua voz era inexplicavelmente triste. - Pensei que voc estava prestes a dizer algo. - No - disse Harlan. - Eu nada tinha a dizer. - Bem, ento, vejo-o amanh de manh na Sala de Computao, rapaz. Tenho um bom bocado para dizer. - Sim, senhor - disse Harlan. Ele fitou a tela por longos minutos, depois que esta se escureceu. Aquilo tinha quase soado como uma ameaa. Finge tinha

chamado Twissell, no tinha? O que teria ele dito que Twissell no comunicou? Mas uma ameaa exterior era do que ele precisava. Combater um mal do esprito era como estar numa areia movedia e agit-la com uma vara. Combater Finge era completamente outra coisa. Harlan havia se lembrado da arma sua disposio e, pela primeira vez em dias, sentiu uma frao de retorno de autoconfiana. Era como se uma porta tivesse se fechado e uma outra se houvesse aberto. Harlan tornou-se to febrilmente ativo quanto fora catatnico anteriormente. Viajou para o sculo 2456 e induziu o Socilogo Voy a agir exatamente de acordo com sua prpria vontade. Ele o fez perfeitamente. procurava. Conseguiu a informao que

E mais do que procurava. Muito mais. A confiana recompensada, aparentemente. Havia um provrbio de seu sculo natal que dizia: "Agarre a urtiga firmemente e ela se tornar uma vara com a qual golpear seu inimigo." Em resumo, Noys no tinha anloga na nova Realidade. Nenhuma anloga, de forma alguma. Ela poderia assumir sua posio na nova sociedade da maneira mais imperceptvel e conveniente possvel, ou poderia permanecer na Eternidade. No poderia haver razo para se negar sua ligao, exceto pelo fato altamente terico de que ele tinha infringido a lei - e ele sabia muito bem como derrubar esse argumento. Ento ele subiu correndo a escala do Tempo para dar a Noys as grandes novas, para banhar-se em sucesso inesperado aps alguns dias horrveis de falha aparente. E nesse momento a caldeira parou. Ela no reduziu a velocidade; simplesmente parou. Se o movimento houvesse sido um s ao longo de qualquer uma das trs dimenses do espao, uma parada to sbita teria despedaado a caldeira, feito de seu metal uma incandescncia vermelha-escura, transformado Harlan numa coisa de ossos quebrados e carne mida e esmagada.

Da maneira que foi, simplesmente o fez dobrar de nusea e estalar de dor interna. Quando conseguiu enxergar, procurou pelo tempormetro e fitou-o com viso vaga. Marcava 100.000. O que de alguma forma o alarmou. Era um nmero muito redondo. Ele se voltou febrilmente para os controles. O que havia sado errado? Isso tambm o alarmou, pois nada conseguia ver de errado. Nada havia desengatado a alavanca de direo. Ela continuava firmemente engrenada na direo ascendente. No havia curto-circuito. Todos os relgios indicadores estavam no limite preto de segurana. No havia falta de energia. minscula agulha, que marcava o constante consumo de megacoulombs de energia, insistia calmamente que a energia estava sendo consumida na proporo normal. O que, ento, havia detido a caldeira? Lentamente, e com considervel relutncia, Harlan tocou a alavanca de direo, fechou sua mo em torno dela. Ele a empurrou para neutro, e a agulha do medidor de energia declinou para zero. Ele puxou a alavanca na outra direo. Novamente subiu o medidor de energia, e desta vez o tempormetro se agitou para baixo ao longo da linha de sculos. Para baixo - para baixo - 99.983 - 99.972 - 99.959... Novamente Harlan mudou a alavanca de posio. Para cima, outra vez. Lentamente. Bem lentamente. Ento, 100.000... 99.985 - 99.993 - 99.997 - 99.998 - 99.999 -

Estrondo! Nada alm do 100.000. A energia da Nova Sol estava sendo silenciosamente consumida sem nenhum objetivo. Ele desceu novamente, mais. Atirou-se para cima. Estrondo! Seus dentes estavam trincados, seus lbios repuxados para trs, sua respirao spera. Sentiu-se como um prisioneiro

lanando-se cruelmente contra as barras de uma priso. Quando parou, uma dzia de estrondos depois, a caldeira permaneceu firmemente no sculo 100.000. At a, e no mais. Ele mudaria as caldeiras! (Mas no havia muita esperana nesse pensamento.) No silncio vazio do sculo 100.000, Andrew Harlan saiu de uma caldeira e escolheu ao acaso uma outra coluna de caldeira. Um minuto depois, com a alavanca de direo na mo, ele fitou a marcao dos 100.000 e percebeu que ali, tambm, no conseguiria passar. Enfureceu-se! Agora! Desta vez! Quando as coisas se haviam quebrado to inesperadamente em seu favor, chegaram a um desastre to sbito. A maldio daquele momento de mal julgamento ao entrar no sculo 482 ainda estava nele. Ele puxou selvaticamente a alavanca para baixo, pressionando-a firmemente at o mximo e conservando-a nele. Pelo menos, de certa forma, ele estava livre agora, livre para fazer qualquer coisa que desejasse. com Noys confinada por detrs de uma barreira e fora de seu alcance, que mais poderiam eles fazer-lhe? Que mais tinha ele a temer? Ele se conduziu ao sculo 757 e saltou da caldeira com pouco caso imprudente pelos arredores que ele nunca sentira antes. Forou seu caminho at a biblioteca do Setor, no falando com ningum, sem considerar ningum. Tirou o que queria sem olhar ao redor para ver se era observado. O que lhe importava? De volta caldeira e para baixo novamente, sabia exatamente o que faria. Olhou para o grande relgio, quando passou, medindo Fisiotempo Padro, numerando os dias e marcando os trs turnos de trabalho iguais do fisiodia. Finge devia estar em seus aposentos particulares, agora, e isso era um tanto melhor. Harlan sentiu-se como se estivesse com febre, quando chegou no sculo 482. Sua boca estava seca e cotonosa. O trax ferido. Mas sentiu o duro contorno da arma sob a camisa quando a apertou firmemente contra o corpo, e esta era a nica sensao que importava. O Computador-Assistente Hobbe Finge levantou os olhos

para Harlan, e a surpresa de seus olhos lentamente cedeu lugar preocupao. Harlan observou-o silenciosamente por um instante, deixando a preocupao aumentar e esperando que ela se transformasse em medo. Rodeou lentamente, ficando entre Finge e a Comunitela. Finge estava parcialmente despido, nu at a cintura. Seu trax era escassamente peludo, seus peitos inchados e quase femininos. Seu gordo abdmem dobrava-se sobre a cintura da cala. Ele parece sem dignidade, pensou Harlan com satisfao, sem dignidade e repugnante. Tanto melhor. Colocou a mo direita na camisa e fechou-a firmemente em torno do cabo de sua arma. - Ningum me viu, Finge, portanto, no olhe para a porta disse Harlan. - Ningum vem para c. Voc tem de compreender, Finge, que est lidando com um Tcnico. Sabe o que isso significa? Sua voz era rouca. Sentiu raiva por no estar entrando temor nos olhos de Finge, somente preocupao. Finge ainda procurou por sua camisa e, sem uma palavra, comeou a vesti-la. Harlan continuou. - Conhece o privilgio de ser um Tcnico, Finge? Voc nunca foi um deles, portanto no pode avali-lo. Isso significa que ningum observa onde voc vai ou o que faz. Todos eles olham para outro lado e fazem tanto esforo para no v-lo, que realmente o conseguem. Eu poderia, por exemplo, ir at a biblioteca do Setor, Finge, e servir-me de qualquer coisa curiosa, enquanto o bibliotecrio se preocuparia ativamente com seus registros e nada veria. Posso descer os corredores residenciais do sculo 482 e qualquer passante desvia-se de meu caminho e jura depois que no viu ningum. Isso to automtico. Ento voc v, posso fazer o que quero, ir aonde quero. Posso entrar no apartamento particular do Computador-Assistente de um Setor e for-lo a dizer a verdade a ponta de arma, e no haver ningum para deter-me. Finge falou pela primeira vez: - O que voc segura? - Uma arma - respondeu Harlan, e tirou-a para fora.

- Reconhece isto? A boca da arma cintilava levemente e terminava numa lustrosa protuberncia metlica. - Se me matar... - comeou Finge. - No o matarei - interrompeu Harlan. - Num encontro recente voc tinha um revlver. Isto no um revlver. uma inveno de uma das Realidades passadas do sculo 575. Talvez voc no esteja familiarizado com ela. Foi eliminada da Realidade. Muito vil. Isto pode matar, mas a baixo poder, ativa os centros doloridos do sistema nervoso e paraliza, tambm. Isto chamado, ou era chamado, de chicote neurnico. Funciona. Este aqui est completamente carregado. Eu o experimentei num dedo - ele mostrou a mo esquerda com o dedinho endurecido. Foi bastante desagradvel. Finge agitou-se impacientemente. - A respeito de que tudo isso, pelo amor do Tempo? - H alguma espcie de bloqueio nas colunas de caldeira do sculo 100.000. Eu o quero removido. - Um bloqueio nas colunas? - No se esforce por parecer surpreso. Ontem voc falou com Twissell. Hoje, h o bloqueio. Quero saber o que voc disse a Twissell. Quero saber o que foi e o que ser feito. Por Tempo, Computador, se no me disser, usarei o chicote. Experimente, se duvida de minha palavra. - Agora oua - Finge engoliu um pouco as suas palavras e a primeira ponta de medo se revelou, e tambm uma espcie de raiva desesperada - se quer a verdade, esta. Sabemos sobre voc e Noys. Os olhos de Harlan chamejaram. - O que sobre eu e Noys? - Pensou que estava tendo sucesso com alguma coisa? disse Finge. Seus olhos estavam fixos no chicote neurnico e sua testa comeava a brilhar. - Por Tempo, com a emoo que voc mostrou aps seu perodo de Observao, com o que voc fez durante o perodo de Observao, pensou que no observaramos voc? Eu mereceria ser rebaixado da posio de Computador, se tivesse deixado passar isso. Sabemos que voc trouxe Noys para a Eternidade. Soubemos desde o incio. Voc queria a verdade. Eila.

No momento, Harlan menosprezou sua prpria estupidez. Vocs sabiam? - Sim. Sabamos que voc a havia levado para os Sculos Obscuros. Sabamos o tempo todo que voc entrou no sculo 482 para supri-la com guloseimas apropriadas; fazendo-se de tolo, com seu Juramento de Eterno completamente esquecido. - Ento, por que no me detiveram? - Harlan estava experimentando os prprios refugos de sua prpria humilhao. - Voc ainda quer a verdade? - repetiu Finge, e pareceu ganhar coragem medida que Harlan afundava em frustrao. - Continue. - Ento, deixe-me dizer-lhe que no o considerei propriamente um Eterno desde o incio. Um brilhante Observador, talvez, e um Tcnico que passou pelos mecanismos. Mas no Eterno. Quando o trouxe aqui, nesta ltima tarefa, foi para provar isso a Twissell, que o estima por alguma razo obscura. Eu no estava apenas testando a sociedade na pessoa da garota, Noys. Eu estava experimentando voc, tambm, e voc falhou, como imaginei que falharia. Agora, guarde essa arma, esse chicote, ou seja l o que for, e saia daqui. - E voc veio uma vez aos meus aposentos pessoais - disse Harlan esbaforidamente, esforando-se por conservar sua dignidade e sentindo-a escapar de si, como se sua mente e esprito estivessem to duros e insensveis quanto o dedinho chicoteado de sua mo esquerda - para estimular-me a fazer o que fiz. - Sim, claro. Se quer a frase exatamente, eu o tentei. Disselhe exatamente a verdade, que voc poderia conservar Noys somente na Realidade ento presente. Voc preferiu agir, no como um Eterno, mas como um hipcrita. Eu esperava isso de voc. - Eu o faria novamente, agora - disse Harlan asperamente - e desde que tudo isso sabido, voc pode ver que nada tenho a perder. Avanou o chicote na direo da gorda cintura de Finge e falou por entre lbios plidos e dentes cerrados: - O que aconteceu a Noys?

- No tenho idia. - No me diga isso. O que aconteceu a Noys? - Estou-lhe dizendo que no sei. O punho de Harlan apertou-se no chicote; sua voz era baixa. - Sua perna primeiro. Isto vai doer. - Pelo amor do Tempo, oua. Espere! - Certo. O que aconteceu a ela? - No, oua. Por enquanto apenas uma quebra de disciplina. A Realidade no foi afetada. Fiz verificaes nela. Rebaixamento de posio tudo que voc sofrer. Se me matar, contudo, ou ferir-me com inteno de matarme, voc ter atacado um superior. H para isso a pena de morte. Harlan sorriu, diante da futilidade da ameaa. Em face do que j havia acontecido, a morte ofereceria uma escapatria que, em finalidade e simplicidade, no tinha igual. Finge obviamente entendeu mal as razes do sorriso. Disse apressadamente: - No pense que no h pena de morte na Eternidade porque voc nunca sofreu uma. Ns sabemos delas; ns, Computadores. O que mais: tm havido execues, tambm. simples. Em qualquer Realidade, h grandes nmeros de acidentes fatais nos quais os corpos no so recuperados. Foguetes explodem no ar, avies afundam no meio do oceano ou reduzem-se a p contra montanhas. Um assassino pode ser colocado num desses receptculos minutos, ou segundos, antes dos resultados fatais. Isso vale a pena para voc? Harlan agitou-se e disse: - Se voc est protelando para se salvar, isso no vai adiantar. Deixe-me dizer-lhe isto: no temo punio. Alm do mais, pretendo ter Noys. Eu a quero agora. Ela no existe na Realidade corrente. No tem anloga. No h razo por que no possamos estabelecer ligao formal. - Isso contra os regulamentos de Tcnico... - Deixaremos o Conselho Geral decidir - disse Harlan, e seu orgulho se manifestou, enfim. - No temo uma deciso adversa, tambm, mais do que tenho medo de mat-lo.

No sou um Tcnico comum. - Porque voc o Tcnico de Twissell? - e houve uma estranha expresso no rosto redondo e suado de Finge, que poderia ter sido de dio, ou de triunfo, ou de um pouco de cada. - Por razes muito mais importantes do que essa - disse Harlan. - E agora... com firme determinao ele tocou o dedo no ativador da arma. Finge gritou. - Ento v ao Conselho. Ao Conselho Geral; eles sabem. Se voc to importante... - ele se calou, resfolegando. Por um momento, irresolutamente. - O qu? o dedo de Harlan deteve-se,

- Acha que eu agiria unilateralmente num caso como este? Comuniquei o incidente todo ao Conselho, acompanhando-o com a Mudana de Realidade. Aqui! Aqui esto as duplicatas. - Quieto, no se mova. Mas Finge desprezou essa ordem. com velocidade, como o impulso de um demnio possesso, Finge estava em seus arquivos. O dedo de uma das mos localizou a combinao-cdigo da gravao que ele queria e os dedos da outra introduziram-na no arquivo. Uma lingueta de fita prateada deslizou para fora da mesa, com sua configurao de pontos quase visvel a olho nu. - Quer que ela seja tocada? - perguntou Finge, e sem esperar, enfiou-a no toca-fitas. Harlan ouviu, paralizado. Era bem claro. Finge havia relatado por completo. Tinha detalhado cada movimento de Harlan nas colunas de caldeira. No havia deixado passar um de que Harlan pudesse lembrar-se at o ponto em que fora feito o relatrio. Finge gritou quando o relatrio terminou: - Agora, ento, v ao Conselho. No pus bloqueio no Tempo. Eu no saberia como faz-lo. E no pense que eles esto despreocupados quanto ao assunto. Voc disse que falei ontem com Twissell. Cont-lhe que Tcnico importante voc. E se quiser matar-me, primeiro, mateme e v para o Tempo. Harlan no podia deixar passar a verdadeira exultao da voz do Computador. Naquele momento ele obviamente se sentiu suficientemente vitorioso para acreditar que mesmo uma

chicotada neurnica o deixaria no lado proveitoso do resultado. Por qu? Seria a bancarrota de Harlan to cara para seu corao? Seria o seu cime por Noys uma paixo to completamente consumidora? Harlan fez pouco mais do que formular as perguntas na mente, e ento o assunto todo, Finge e tudo, pareceu-lhe subitamente insignificante. Ele colocou no bolso a sua arma e atirou-se porta afora, em direo coluna de caldeira mais prxima. Fora o Conselho, ento, ou Twissell, no final das contas. Ele no temia nenhum deles, nem todos juntos. Com cada dia passado do ltimo e incrvel ms, ele havia se tornado mais convencido de sua prpria indispensabilidade. O Conselho, mesmo o prprio Conselho Geral, no teria escolha, seno chegar a um acordo quando se tratasse de trocar uma garota pela existncia de todos da Eternidade. ***

11. CRCULO COMPLETO


Foi com vaga surpresa que o Tcnico Andrew Harlan, ao irromper no sculo 575, encontrou-se no perodo da noite. A passagem das fisio-horas havia-se dado sem ser notada, durante suas correrias desenfreadas ao longo das colunas de caldeira. Fitou profundamente os corredores escuros, a evidncia ocasional da fora dizimada da noite em ao. Mas na fora contnua de sua raiva, Harlan no parou muito tempo para observar inutilmente. Voltou-se em direo aos aposentos pessoais. Encontraria o quarto de Twissell na Galeria dos Computadores como havia encontrado o de Finge, e, da mesma forma, tinha pouco medo de ser notado ou detido. O chicote neurnico estava ainda firme contra seu cotovelo quando ele parou diante da porta de Twissell (a placa com o nome

assegurava-lhe o fato em letras claras e em baixo-relevo). Harlan ativou impetuosamente a campainha da porta no nvel zumbidor. Provocou o contato com a palma mida e deixou o som tornar-se contnuo. Ele o podia ouvir vagamente. Um passo soou atrs dele e ele o ignorou, na certeza de que o homem, fosse quem fosse, ignor-lo-ia. (Oh, remendo vermelhoencarnado de Tcnico!) Mas o som de passos cessou e uma voz disse: - Tcnico Harlan? Harlan voltou-se. Era um Computador Jnior, relativamente novo no Setor. Harlan enfureceu-se intimamente. Este no era o sculo 482. Aqui ele no era simplesmente um Tcnico, era o Tcnico de Twissell, e os jovens Computadores, na ansiedade de se agraciarem com o grande Twissell, ofereceriam ao seu Tcnico uma civilidade mnima. - Deseja ver o Computador Snior Twissell? - disse o homem. Harlan impacientou-se e respondeu: - Sim, senhor. (Imbecil! Para que achava ele que algum ficaria tocando a campainha da porta de um homem? Para apanhar um caldeira?) - Temo que no possa - disse o Computador. - Isso suficientemente importante para acord-lo - disse Harlan. - Pode ser - disse o outro - mas ele est fora. No est no sculo 575. - Exatamente onde est ele, ento? - perguntou Harlan impacientemente. O olhar do Computador tornou-se arrogante. - Eu no saberia. - Mas tenho um encontro importante logo pela manh - disse Harlan. - Voc tem - respondeu o Computador, e Harlan estava muito embaraado para explicar seu prprio divertimento diante do pensamento. O Computador continuou, j sorrindo agora: - Voc est um pouco adiantado, no est?

- Mas preciso v-lo. - Estou certo de que ele estar aqui pela manh - o sorriso se alargou. - Mas... O Computador passou por Harlan, evitando cuidadosamente qualquer contato, mesmo de roupas. Os pulsos de Harlan cerraram-se e descerraram-se. Fitou desamparadamente o Computador e ento, simplesmente porque nada mais havia a fazer, caminhou lentamente, e sem tomar completo conhecimento dos arredores, de volta ao seu prprio quarto, Harlan dormiu espasmodicamente. Disse consigo mesmo que precisava dormir. Tentou relaxar atravs de grande esforo e, naturalmente, fracassou. Seu perodo de sono foi uma sucesso de pensamento ftil. Primeiro de tudo, havia Noys. No ousariam fazer mal a ela, pensou ele febrilmente. No poderiam mand-la de volta ao Tempo sem antes calcular o efeito na Realidade, e isso levaria dias, talvez semanas. Como alternativa, poderiam fazer a ela o que Finge ameaara fazer a ele: coloc-la no caminho de um acidente insondvel. Ele no levou isso em considerao sria. No havia necessidade de uma ao drstica tal como essa. No arriscariam, por faz-lo, o descontentamento de Harlan. (Na quietude de um dormitrio escuro e naquela fase de semi-sonolncia, onde as coisas muitas vezes ficavam estranhamente desproporcionais em pensamento, Harlan nada encontrou de grotesco em sua confiante opinio de que o Conselho Geral no se arriscaria a causar o desagrado de um Tcnico.) Naturalmente, havia ocupaes para as quais uma mulher em cativeiro poderia ser aproveitada. Uma linda mulher de uma Realidade hedonstica... Resolutamente, Harlan expulsou o pensamento tantas vezes quanto ele retornou. Isso era ao mesmo tempo mais provvel e mais inimaginvel que a morte, e ele no desejava nenhum deles. Ele pensou em Twissell. O velho estava fora do sculo 575. Onde estaria ele durante

horas em que deveria estar dormindo? Um velho precisa de seu sono. Harlan tinha certeza da resposta. Havia conferncias do Conselho em andamento. A respeito de Harlan. A respeito de Noys. A respeito do que fazer com um Tcnico indispensvel que no se ousava tocar. Os lbios de Harlan repuxaram-se para trs. Se Finge relatasse o assalto de Harlan daquela noite, isso no afetaria de forma alguma as suas consideraes. Seus crimes pouco poderiam ser piorados por isso. Sua indispensabilidade certamente no seria diminuda. E Harlan no estava, de maneira alguma, certo de que Finge o denunciaria. Admitir ter sido forado a encolher-se de medo diante de um Tcnico colocaria um Computador-Assistente numa posio ridcula, e Finge poderia preferir no faz-lo. Harlan pensou nos Tcnicos como um grupo, o que havia feito raramente nos ltimos tempos. Sua prpria posio, de certa forma anormal, como homem de Twissell e como meio Educador, conservara-o demasiadamente distante de outros Tcnicos. Mas os Tcnicos precisavam de solidariedade, de qualquer forma. Qual seria a razo disso? Tinha ele de passar pelos sculos 575 e 482 raramente vendo ou falando com outro Tcnico? Tinham eles de evitar at mesmo um outro Tcnico? Tinham eles de agir como se aceitassem o status para dentro do qual a superstio dos outros os forava? Em sua mente, ele j havia forado a capitulao do Conselho no que dizia respeito a Noys e agora estava fazendo mais exigncias. Os Tcnicos teriam de ser considerados uma organizao prpria, com encontros regulares - mais amizade melhor tratamento por parte dos outros. Seu pensamento final em si mesmo era como um herico revolucionrio social, com Noys a seu lado, quando finalmente afundou num sono sem sonhos. A campainha da porta acordou-o. Sussurrou-lhe com rouca impacincia. Coligiu seus pensamentos a ponto de ser capaz de olhar o pequeno relgio do lado de sua cama e suspirou por dentro.

Pai Tempo! Depois de tudo aquilo, havia dormido demais. Ele conseguiu alcanar da cama o boto certo e o retngulo de viso da porta ficou transparente. Ele no reconheceu o rosto, mas este aparentava autoridade, fosse quem fosse. Abriu a porta e o homem, usando o distintivo alaranjado da Administrao, entrou. - Tcnico Andrew Harlan? - Sim, comigo? Administrador? O senhor tem algo a tratar

O Administrador no pareceu de forma alguma incomodado pela agressividade da pergunta. - Voc tem uma entrevista com o Computador Snior Twissell? - perguntou ele. - Bem? - Estou aqui para inform-lo de que est atrasado. Harlan fitou-o. - Que negcio esse? O senhor no do 575, ? - Minha estao o sculo 222 - respondeu o outro friamente. - Assistente de Administrao Arbut Lemm. Estou encarregado dos arranjos e estou tentando evitar demasiada excitao, deixando de lado a notificao oficial atravs da Comunitela. - Que arranjos? Que excitao? Que negcio esse? Oua, tive entrevistas com Twissell antes. Ele meu superior. No h excitao envolvida. Um olhar de surpresa passou momentaneamente pela falta de expresso estudada que o Administrador at ento tinha conservado no rosto. - Voc no foi informado? - Do qu? - Ora, de que um subcomit do Conselho Geral est presidindo sesso aqui no sculo 575. Este lugar, disseram-me, est animado com as notcias h horas. - E eles querem ver-me? To logo perguntou isso, Harlan pensou: claro que querem ver-me. A respeito de que mais poderia ser a sesso, seno de mim. E ele entendeu o divertimento do Computador Jnior na noite

anterior, diante da porta de Twissell. O Computador sabia da reunio programada do comit e divertiu-lhe pensar que um Tcnico poderia possivelmente esperar ver Twissell uma hora como aquela. Bastante engraado, pensou Harlan amargamente. - Tenho minhas ordens - disse o Administrador. - Nada mais sei. Ento, ainda surpreso: - Voc no ouviu nada a respeito? - Os Tcnicos - disse Harlan sarcasticamente - levam vidas camufladas. Cinco, alm de Twissell! Todos os Computadores Sniores, nenhum deles com menos de trinta e cinco anos como Eterno. Seis semanas antes, Harlan teria sido dominado pela honra de sentar-se mesa com tal grupo, teria tido a lngua atada pela combinao de responsabilidade e poder que eles representavam. Eles lhe teriam parecido possuir duas vezes o tamanho natural. Mas agora eles eram seus antagonistas; pior ainda, juizes. Ele no tinha tempo de ficar impressionado. Precisava planejar sua estratgia. Eles poderiam no saber de que ele estava consciente de que tinham Noys. Poderiam no saber, a menos que Finge lhes falasse de seu ltimo encontro com Harlan. Na clara luz do dia, entretanto, ele estava mais que convencido de que Finge no era o tipo de homem para espalhar publicamente que havia sido intimidado e insultado por um Tcnico. Parecia aconselhvel para Harlan, ento, resguardar essa possvel vantagem, por enquanto, e deixar que eles fizessem o primeiro movimento, que dissessem a primeira sentena que iniciaria o verdadeiro combate. Eles no pareciam apressados. Fitaram-no placidamente por sobre um almoo abstmio como se ele fosse um espcime interessante, preso, de membros abertos contra um plano de fora, por leves repulsores. Harlan olhou para trs em desespero. Conhecia todos eles por reputao e reprodues tridimensionais nos filmes fisiomensais de orientao. Os filmes coordenavam os desenvolvimentos por todos os vrios Setores da Eternidade e suas projees eram requeridas por todos os Eternos com grau de Observador para cima.

August Sennor, o careca (nem mesmo sobrancelhas ou clios), naturalmente atraiu mais a Harlan. Primeiro, porque a estranha aparncia daqueles olhos escuros e fixos contra plpebras e testa nuas era notadamente mais forte em pessoa do que sempre parecera em tridimensional. Segundo, porque estava inteirado de colises passadas de pontos de vista entre Sennor e Twissell. Finalmente, porque Sennor no se limitava a observar Harlan. Lanava-lhe perguntas em voz clara. Na maior parte, suas perguntas foram irrespondveis, tais como: - Como que voc veio a interessar-se pela primeira vez em tempos Primitivos, jovem? Acha o estudo compensador, jovem? Finalmente, ele pareceu acomodar-se em sua cadeira. Empurrou seu prato casualmente para a rampa de transporte e afivelou despreocupadamente os grossos dedos diante dele. (Harlan notou que no havia pelos nas costas das mos.) H algo que eu sempre quis saber - disse Sennor, - Talvez voc possa me ajudar. Certamente, agora, o momento, pensou Harlan. Em voz alta ele disse: - Se eu puder, senhor. - Alguns de ns, aqui na Eternidade - no direi todos, ou mesmo vrios (e lanou um rpido olhar ao rosto cansado de Twissell, enquanto os outros se aproximavam para ouvir) mas alguns, de qualquer forma, esto interessados na filosofia do Tempo. Talvez voc saiba o que quero dizer. - Os paradoxos da viagem no Tempo, senhor? - Bem, se quer referir-se a isso melodramaticamente, sim. Mas isto no tudo, claro. H a questo da verdadeira natureza da Eternidade, a questo da conservao de energia em massa durante Mudanas de Realidade e assim por diante. Agora ns da Eternidade estamos influenciados em nossa considerao de tais coisas por sabermos os fatos da viagem no Tempo. Suas criaturas da era Primitiva, entretanto, nada sabiam a respeito. Quais eram os pontos de vista deles quanto ao assunto. O sussurro de Twissell espalhou-se pela extenso da mesa. Armadilha! Mas Sennor ignorou aquilo. Quer responder minha

pergunta, Tcnico? - disse ele. - Na verdade - disse Harlan - os Primitivos no pensaram na viagem no Tempo, Computador. - No a consideravam possvel, hem? - Creio que seja isso. - Nem mesmo especulavam? - Bem, quanto a isso - disse Harlan, incerto - creio que havia diversas especulaes em alguns tipos de literatura escapista. No estou bem informado a respeito, mas creio que um tema recorrente era aquele do homem que voltava no Tempo para matar seu prprio av quando criana. Sennor pareceu encantado. - Magnfico! Magnfico! Afinal, esta pelo menos uma expresso do paradoxo bsico da viagem no Tempo, se presumirmos uma Realidade indesvivel, hem? Agora os seus Primitivos, aventuro-me a declarar, nunca presumiram nada seno uma Realidade indesvivel. Estou certo? Harlan esperou para responder. Ele no via o que visava a conversa ou quais eram os propsitos mais profundos de Sennor, e isso o enervava. - No sei o suficiente para responder-lhe com certeza, senhor - disse ele. - Creio que possam ter havido especulao quanto a caminhos alternados de tempo ou planos de existncia. No sei. Sennor empurrou para fora o lbio inferior. - Estou certo de que voc se engana. Voc pode ter sido iludido por ler seu prprio conhecimento em vrias ambigidades por que pode ter passado. No, sem verdadeira experincia de viagem no Tempo, as complexidades filosficas da Realidade estariam totalmente alm da mente humana. Por exemplo: por que a Realidade possui inrcia? Todos ns sabemos que possui. Qualquer alterao em seu fluxo deve alcanar uma certa dimenso, antes que uma Mudana, uma verdadeira Mudana, seja efetuada. Mesmo ento, a Realidade tem uma tendncia a fluir de volta sua posio original. - Por exemplo, suponha uma Mudana aqui no sculo 575. A Realidade mudar, com efeitos crescentes talvez at o sculo 600. Este mudaria, mas com efeitos continuamente menores at talvez o sculo 650. Depois disso, a Realidade no ser mudada.

Todos ns sabemos que assim, mas algum de ns sabe por que assim? O raciocnio intuitivo sugeriria que qualquer Mudana de Realidade aumentaria seus efeitos sem limite, medida que os sculos passassem; contudo, no assim. - Tomemos outro ponto. O Tcnico Harlan, conforme me foi dito, excelente em escolher exatamente a Mnima Mudana Requerida para qualquer situao. Aposto como ele no consegue explicar como se decide quanto s suas prprias escolhas. - Imaginem quo indefesos os Primitivos devem ser. Preocupam-se com um homem que mata o prprio av porque no entendeu a verdade sobre a Realidade. Tomemos um caso mais provvel e mais facilmente analisado e consideremos o homem que em suas viagens atravs do Tempo encontra consigo mesmo... - Que que tem o homem que encontra consigo mesmo? interveio Harlan estridentemente. O fato de Harlan ter interrompido um Computador era, em si, uma falta de polidez. Seu tom de voz piorou a falta, tornando-a de alcance escandaloso, e todos os olhos fixaram-se no Tcnico de modo repreensivo. Sennor agitou-se, mas falou no tom forado de algum determinado a ser polido apesar das dificuldades quase insuperveis. Continuando sua sentena quebrada e assim evitando a aparncia de responder diretamente pergunta descorts que lhe fora dirigida, ele disse: - E as quatro subdivises na qual tal ato pode cair. Chamamos de A o homem anterior em fisiotempo, e o posterior, de B. Subdiviso um: A e B podem no ver um ao outro, ou fazer qualquer coisa que afete significantemente um ao outro. Neste caso, eles no se encontraram realmente, e podemos rejeitar esse caso como trivial. - Ou B, o indivduo posterior, pode ver A enquanto A no v B. Aqui, tambm, no se precisa esperar por conseqncias srias. B, vendo A, v-o numa posio e empenhado numa atividade da qual j tem conhecimento. No h nada de novo envolvido.

- As possibilidades trs e quatro so que A v B enquanto B no v A, e que A e B vem-se um ao outro. Em cada possibilidade, o ponto srio que A viu B; o homem, num estgio anterior de sua existncia fisiolgica, v a si mesmo num estgio posterior. Observem que ele percebeu que estar vivo na idade aparente de B. Sabe que viver o tempo suficiente para desempenhar a ao que presenciou. Agora, um homem, sabendo seu futuro em seu pormenores, pode influenciar esse conhecimento e conseqentemente mudar seu futuro. Segue-se que a Realidade deve ser mudada a ponto de no permitir que A e B se encontrem ou, no mnimo, de evitar que A veja B. Ento, desde que nada pode ser detectado numa Realidade tornada no-Real, A nunca encontrou-se com B. Similarmente, em todos os aparentes paradoxos da viagem no Tempo, a Realidade sempre muda para evitar o paradoxo, e chegamos concluso de que no h paradoxos na viagem no Tempo e que no pode haver nenhum. Sennor parecia bem satisfeito consigo mesmo e com sua exposio, mas Twissell levantou-se. - Creio, cavalheiros - disse Twissell - que o tempo urge. Muito mais subitamente do que Harlan teria imaginado, o almoo estava terminado. Cinco dos membros do subcomit retiraram-se em fila, acenando-lhe com a cabea, com o ar daqueles cuja curiosidade, branda, no melhor dos casos, havia sido satisfeita. Somente Sennor estendeu a mo e acrescentou ao aceno um spero - bom dia, jovem. Com sentimentos mistos, Harlan observou-os sair. Qual teria sido o propsito do almoo? Mais que tudo, por que a referncia aos homens se encontrando? Eles no haviam feito meno a Noys. Teriam eles estado ali, ento, apenas para estud-lo? Examin-lo da cabea aos ps e deix-lo para o jugo de Twissell? Twissell retornou mesa, agora sem alimentos e talheres. Ele estava sozinho com Harlan agora e, como se para simboliz-lo, brandia novo cigarro entre os dedos. - E agora ao trabalho, Harlan - disse ele. - Temos um bocado a fazer. Mas Harlan no podia, no esperaria mais. - Antes de fazermos qualquer coisa - disse ele de modo categrico - tenho

algo a dizer. Twissell pareceu surpreso. A pele de seu rosto contraiuse em torno dos olhos sumidos, e ele bateu a cinza do cigarro pensativamente. - Sem dvida, fale, se quiser - disse ele - mas primeiro sentese, sente-se, rapaz. O Tcnico Andrew Harlan no se sentou. Andou para l e para c ao lado da mesa, mastigando suas sentenas para no deix-las esquentar e efervescer em incoerncia. A cabea em forma de ma amadurecida do Computador Snior Laban Twissell virava para trs e para a frente, medida que ele seguia os passos nervosos do outro. - Durante semanas estive vendo filmes sobre a histria da matemtica - disse Harlan. - Livros de diversas Realidades do sculo 575. As Realidades no importam muito. A matemtica no muda. A ordem de seu desenvolvimento no muda tambm. No importa quanto a Realidade se altere; a histria da matemtica continua quase a mesma. Os matemticos mudaram; matemticos diferentes fizeram descobertas, mas os resultados finais... De qualquer forma, consegui com esforo entender um bocado a respeito. O que lhe parece isso? Twissell franziu os sobrolhos e disse: - Uma ocupao estranha para um Tcnico. - Mas no sou apenas um Tcnico - disse Harlan. - O senhor sabe disso. - Continue - disse Twissell, fitando o relgio que usava. Os dedos que seguravam o cigarro brandiam-no com nervosismo incomum. - Houve um homem chamado Vikkor Mallansohn que viveu no sculo 24 - disse Harlan. - Este sculo faz parte da poca primitiva, o senhor sabe. A coisa pela qual ele mais conhecido o fato de que foi o primeiro a construir com xito um Campo Temporal. Isso significa, naturalmente, que ele inventou a Eternidade, desde que esta somente um tremendo Campo Temporal em curto-circuito com o Tempo comum e livre das

limitaes do mesmo. - Foi-lhe ensinado isso quando Aprendiz, rapaz. - Mas no me foi ensinado que Vikkor Mallansohn poderia no ter inventado o Campo Temporal no sculo 24. Nem ningum mais poderia. Suas bases matemticas no existiam. As equaes fundamentais de Lefebvre no existiam; nem poderiam ter existido antes das pesquisas de Jan Verdeer, no sculo 27. Se havia algum sinal pelo qual o Computador Snior Twissell pudesse demonstrar completo assombro, era o de soltar o cigarro. Ele o soltou ento. At mesmo seu sorriso se foi. - Foram-lhe ensinadas as equaes de Lefebvre, rapaz? perguntou ele. - No. E no digo que as entendo. Mas elas so necessrias para o Campo Temporal. Isso eu aprendi. E no foram descobertas at o sculo 27. Sei disso, tambm. Twissell inclinou-se para apanhar seu cigarro e fitou-o indeciso. - E da se Mallansohn tivesse descoberto por acaso o Campo Temporal sem estar consciente da justificao matemtica? E da se fosse simplesmente uma descoberta emprica? Tm havido muitas iguais. - Pensei nisso. Mas depois que o Campo foi inventado, levouse trs sculos para elaborar suas implicaes e, findo esse prazo, no houve sequer uma maneira pela qual o Campo de Mallansohn pudesse ser aperfeioado. Isso no poderia ser coincidncia. Por centenas de maneiras, o projeto de Mallansohn mostrou que ele deve ter usado as equaes de Lefebvre. Se ele as conhecesse ou as tivesse desenvolvido sem o trabalho de Verdeer, o que impossvel, por que ele no o teria dito? - Voc insiste em falar como um matemtico - disse Twissell. - Quem lhe contou tudo isso? - Estive vendo filmes. - Nada mais? - E pensando. - Sem treinamento matemtico avanado? Eu o estive

observando cuidadosamente durante anos, rapaz, e no teria adivinhado esse seu talento particular. Continue. - A Eternidade nunca poderia ter sido estabelecida sem a descoberta do Campo Temporal por Mallansohn. Mallansohn nunca poderia t-lo concludo sem um conhecimento de matemtica que existia somente em seu futuro. Este o nmero um. Entrementes, aqui na Eternidade, neste momento, h um Aprendiz que foi escolhido como Eterno contra todas as regras, desde que era idoso demais e, alm disso, casado. O senhor o est educando em matemtica e em sociologia Primitiva. Este o nmero dois. - Bem? - Digo que sua inteno mand-lo de volta ao Tempo de alguma forma, alm do trmino da escala descendente da Eternidade, de volta ao sculo 24. Sua inteno que o aprendiz, Cooper, ensine as equaes de Lefebvre a Mallansohn. O senhor v, ento - acrescentou Harlan com tensa excitao que minha posio como perito no Primitivo e meu conhecimento dessa posio do-me o direito de tratamento especial. Tratamento muito especial. - Pai Tempo! - murmurou Twissell. - verdade, no ? Chegamos a um crculo completo, com minha ajuda. Sem ela... - ele deixou a frase no ar. - Voc chegou bem perto da verdade - disse Twissell. Contudo eu poderia jurar que nada havia para indicar ... - ele caiu num pensamento profundo, do qual nem Harlan nem o mundo exterior pareciam tomar parte. - Somente perto da verdade? - disse Harlan rapidamente. Esta a verdade. -

Ele no poderia dizer por que estava to certo do contedo do que disse, mesmo deixando-se totalmente parte o fato de que ele queria desesperadamente que assim fosse. - No, no - disse Twissell - no exatamente a verdade. O Aprendiz, Cooper, no vai voltar ao sculo 24 para ensinar coisa alguma a Mallansohn. - No acredito no senhor.

- Mas deve acreditar. Voc deve enxergar a importncia disso. Quero sua cooperao para o que resta do projeto. Veja, Harlan, a situao mais crculo completo do que voc imagina. Muito mais, rapaz. O Aprendiz Brinel d'gua d'guaey Sheridan Cooper Vikkor Mallansohn! ***

12. O COMEO DA ETERNIDADE


Harlan no teria imaginado que Twissell pudesse ter dito qualquer coisa, naquele momento, que o surpreendesse. Estava enganado. - Mallansohn. Ele... - disse ele. Twissell, tendo fumado seu cigarro at a ponta, exibiu outro e disse: - Sim, Mallansohn. Quer um rpido resumo da vida de Mallansohn? Aqui est. Ele nasceu no sculo 78, passou algum tempo na Eternidade e morreu no sculo 24. A mo pequena de Twissell colocou-se suavemente no ombro de Harlan e seu rosto gnmico quebrou-se na extenso enrugada de seu sorriso costumeiro. - Mas vamos, rapaz, o fisiotempo passa at mesmo para ns e hoje no somos completamente senhores de ns mesmos. Quer vir comigo at meu escritrio? Ele foi na frente e Harlan o seguiu, no inteiramente consciente das portas que se abriam e das rampas que se moviam. Ele estava relacionando a nova informao ao seu prprio problema e plano de ao. com a passagem do primeiro momento de desorientao, sua resoluo retornou. Afinal de contas, como que isso mudava as coisas, seno para tornar sua prpria importncia para a Eternidade ainda mais crucial, suas exigncias mais certas de serem satisfeitas. Noys com mais certeza de voltar para ele? Noys! Pai Tempo, eles no devem fazer mal a ela! Ela parecia a nica parte real de sua vida. Toda a Eternidade ao lado era

somente uma tnue fantasia, e no uma que valesse a pena, tambm. Quando se encontrou no escritrio do Computador Twissell, no conseguiu lembrar-se claramente de como se dera a sua passagem da sala de jantar para ali. Embora olhasse em volta e tentasse fazer o escritrio parecer real por fora bruta da massa de seus contedos, ele ainda parecia uma outra parte de um sonho que tinha conservado sua utilidade. O escritrio de Twissell era uma sala limpa e comprida de assepsia de porcelana. Uma parede do escritrio era abarrotada, do cho ao teto e de parede a distante parede, de micro-unidades que, juntas, formavam o Computaplex da Eternidade mais particularmente operado e, na verdade, um dos maiores de todos. A parede oposta, cheia de filmes de referncia. Entre as duas, o que restava da sala era um pouco mais que um corredor, interrompido por uma escrivaninha, duas cadeiras, equipamento de gravao e projeo e por um objeto incomum, com cuja aparncia Harlan no estava familiarizado e que no revelou sua utilidade at que Twissell depositou nele os restos do cigarro. O cigarro faiscou silenciosamente e Twissell, em seu modo usual de prestidigitao, fez aparecer outro na mo. Ao assunto, agora, pensou Harlan. De maneira um pouquinho estridente demais, um pouco truculenta, ele comeou: - H uma garota no sculo 482... Twissell franziu as sobrancelhas e agitou a mo rapidamente, como se colocando de lado impacientemente um assunto desagradvel. - Eu sei, eu sei. Ela no ser perturbada, nem voc. Tudo estar bem. Cuidarei para que esteja. - O senhor quer dizer... - Digo-lhe que sei da estria. Se o assunto o tem preocupado, no mais precisa preocup-lo. Harlan fitou o outro homem, estupefato. Embora houvesse pensado concentradamente na imensidade de seu poder, no tinha esperado to clara demonstrao. Mas Twissell falava outra vez. - Deixe-me contar-lhe uma estria - comeou ele, quase com

o tom que teria usado ao dirigir-se a um Aprendiz recentemente empossado. - Eu no havia pensado que isso seria necessrio, e talvez ainda no seja, mas suas pesquisas e compreenso merecem-no. Ele fitou Harlan estranhamente e disse: - Sabe, ainda no consigo acreditar completamente que voc elaborou tudo isso por conta prpria - e ento continuou: - A maioria dos homens da Eternidade sabem como Vikkor Mallansohn deixou para a posteridade a histria de sua vida, aps sua morte. No era bem um dirio, nem bem uma biografia. Era mais um guia, deixado para os Eternos que ele sabia que algum dia existiriam. Ele foi encerrado num volume de estase do Tempo que somente poderia ser aberto pelos Computadores da Eternidade e que permaneceu lacrado durante trs sculos aps sua morte, at que a Eternidade foi estabelecida e o Computador Snior Henry Wadsman, o primeiro dos grandes Eternos, o abriu. Desde ento o documento tem sido passado adiante na mais estrita segurana, por uma srie de Computadores Sniores, terminando comigo mesmo. Referem-se a ele como sendo a autobiografia de Mallansohn. - A autobiografia conta a estria de um homem chamado Brinel d'gua d'guaey Sheridan Cooper, nascido no sculo 78, nomeado Aprendiz na Eternidade com a idade de vinte e trs anos, tendo sido casado durante pouco mais de um ano, mas no tendo filhos at ento. - Tendo entrado na Eternidade, Cooper aprendeu matemtica com um Computador chamado Laban Twissell, e sociologia Primitiva, com um Tcnico chamado Andrew Harlan. Aps uma instruo bsica completa em ambas as disciplinas e em matria tais como engenharia temporal, tambm, ele foi mandado de volta ao sculo 24 para ensinar certas tcnicas necessrias a um cientista Primitivo chamado Vikkor Mallansohn. - Uma vez tendo alcanado o sculo 24, ele iniciou primeiramente um lento processo para ajustar-se sociedade. Nisso ele tirou grande proveito do treinamento do Tcnico Harlan e do conselho detalhado do

Computador Twissell, que parecia ter uma fantstica viso dos problemas que ele iria enfrentar. - Passados dois anos, Cooper localizou um Vikkor Mallansohn, um eremita excntrico nas regies florestais da Califrnia, sem parentesco e sem amigos, mas dotado de mente intrpida e no-convencional. Cooper fez amizade lentamente, aclimatou o homem ao pensamento de ter encontrado um viajante do futuro ainda mais lentamente e comeou a ensinar ao homem a matemtica que ele devia saber. - com a passagem do tempo, Cooper adotou os hbitos do outro, aprendeu a se defender com a ajuda de um grosseiro gerador eltrico base de leo Diesel e com a instalao de dispositivos eltricos, que os livravam da dependncia de irradiaes de energia. - Mas o progresso era lento, e Cooper achou-se algo menos do que um professor admirvel. Mallansohn tornouse moroso e no-cooperativo, e ento um dia morreu, subitamente, ao cair numa garganta da regio agreste e montanhosa em que viviam. Cooper, aps semanas de desespero, com a runa da obra de toda a sua vida e talvez de toda a Eternidade diante de si, decidiu fazer uma tentativa desesperada. No comunicou a morte de Mallansohn. Ao invs, passou a construir lentamente, com os materiais mo, um Campo Temporal. - Os pormenores no importam. Ele conseguiu xito aps muito trabalho penoso e improvisao e levou o gerador ao Instituto de Tecnologia da Califrnia, exatamente como esperara que o verdadeiro Mallansohn fizesse, anos antes. - Voc conhece a histria por seus prprios estudos. Voc sabe dos descrditos e recusas que ele enfrentou a princpio, seu perodo sob observao, sua fuga e a quase perda de seu gerador, da ajuda que ele recebeu do homem do restaurante, cujo nome ele nunca soube, mas que hoje um dos heris da Eternidade, e da demonstrao final, pelo Professor Zimbalist, na qual um rato branco moveu-se para trs e para diante no Tempo. No o aborrecerei com nada disso. - Cooper usou o nome de Vikkor Mallansohn em tudo porque isso lhe dava uma cobertura e tornava-o um produto autntico do sculo 24. O corpo do verdadeiro Mallansohn nunca foi encontrado. - O restante de sua vida ele dedicou ao seu gerador e ajudou

os cientistas do Instituto a duplic-lo. No ousou fazer mais que isso. No podia ensinar a eles as equaes de Lefebvre, sem esboar trs sculos de desenvolvimento matemtico que estavam por vir. Ele no podia, no ousou aludir sua verdadeira origem. No ousou fazer mais do que o verdadeiro Vikkor Mallansohn teria feito, de acordo com seu conhecimento. - Os homens que trabalharam com ele ficaram frustrados por encontrar um homem que podia sair-se to brilhantemente e contudo ser incapaz de explicar os porqus de seu desempenho. E ele prprio ficou frustrado tambm, porque previu, sem ser de forma alguma capaz de apressar, a obra que levaria, passo a passo, s clssicas experincias de Jan Verdeer, e como a partir dela o grande Antoine Lefebvre elaboraria as equaes bsicas da Realidade. E como, depois disso, a Eternidade seria construda. - Foi somente quase no fim de sua longa vida que Cooper, fitando o pr do sol no Pacfico (ele descreve a cena com algumas mincias em suas memrias), chegou grande concluso de que ele era Vikkor Mallansohn; de que no era um substituto, mas o prprio homem. O nome poderia no ser seu, mas o homem que a histria chamava de Mallansohn era realmente Brinel d'gua d'guaey Sheridan Cooper. - Animado com a idia e com tudo que ela envolvia, ansioso para que o processo de estabelecer a Eternidade fosse de alguma forma apressado, aperfeioado e tornado mais seguro, ele escreveu sua autobiografia e colocou-a num cubo de estase no Tempo na sala de estar de sua casa. - E assim o crculo se fechou. As intenes de CooperMallansohn ao escrever a autobiografia foram naturalmente desconsideradas. Cooper deve passar sua vida exatamente como passou. A Realidade Primitiva no permite mudanas. Neste momento em fisiotempo, o Cooper que voc conhece est inconsciente do que est frente dele. Ele cr que vai somente instruir Mallansohn e retornar. Ele continuar a pensar assim at que os anos lhe ensinem o contrrio e ele se sente para escrever suas memrias. - A finalidade do crculo no Tempo estabelecer o conhecimento da viagem no Tempo e a natureza da Realidade, construir a Eternidade antes de seu Tempo natural.

Por si mesma, a humanidade no teria descoberto a verdade sobre o Tempo, antes que seus avanos tecnolgicos em outras direes houvessem tornado o suicdio racial inevitvel. Harlan ouviu com ateno, apanhado na viso de um imenso crculo no Tempo, fechado sobre si mesmo e atravessando a Eternidade em parte de seu curso. Ele chegou to perto de esquecer Noys, no momento, quanto j conseguira. - Ento o senhor sempre soube tudo que o senhor ia fazer, tudo que eu ia fazer, tudo que fiz? - perguntou ele. Twissell, que parecia perdido na narrao da estria, olhando atravs de uma nvoa azulada de fumaa de cigarro, voltou lentamente vida. Seus olhos velhos e sbios fixaram-se em Harlan e ele disse de modo repreensivo: - No, claro que no. Houve um lapso de dcadas de fisiotempo entre a permanncia de Cooper na Eternidade e o momento em que ele escreveu sua autobiografia. Ele podia lembrar-se somente do equivalente, e somente do que ele mesmo havia presenciado. Voc deve perceber isso. Twissell suspirou e passou um dedo torcido por uma linha de fumaa que subia, quebrando-a em pequenos espirais turbulentos. - Isso se desenvolveu. Primeiro, fui encontrado e trazido Eternidade. Quando, na plenitude do fisiotempo, tornei-me Computador Snior, foi-me dada a autobiografia e fui colocado a cargo. Fui descrito como estando a cargo, portanto fui colocado a cargo. Novamente na plenitude do fisiotempo, voc apareceu numa mudana de Realidade (havamos observado cuidadosamente os seus anlogos anteriores), e ento Cooper. - Acrescentei os pormenores usando meu senso comum e os servios do Computaplex. Quo cuidadosamente, por exemplo, instrumos o Educador Yarrow em sua parte, sem revelar nada da verdade significante. Quo cuidadosamente, por sua vez, ele estimulou seu interesse pelo Primitivo. - Quanto cuidado tivemos para evitar que Cooper descobrisse qualquer coisa que no provou ter aprendido por referncia na autobiografia. Twissell sorriu de modo abatido. - Sennor diverte-se com assuntos tais como este. Ele chama isso de reverso de causa e efeito. Conhecendo-se o efeito,

determina-se a causa. Felizmente no sou o tecedor de teias que Sennor . - Fiquei satisfeito, rapaz, por sab-lo to excelente Observador e Tcnico. A autobiografia no havia mencionado isso, pois Cooper no teve oportunidade de observar seu trabalho ou avali-lo. Isso me agradou. Eu poderia ter usado voc numa tarefa mais comum que teria tornado a essencial menos notvel. Mesmo sua recente permanncia com o Computador Finge se encaixou. Cooper mencionou um perodo de sua ausncia durante o qual seus estudos de matemtica ficaram to difceis que ele desejou o seu retorno. Certa vez, contudo, voc me alarmou. - O senhor quer dizer a vez em que levei Cooper pelas colunas de caldeira - disse Harlan rapidamente. - Como adivinhou? - perguntou Twissell. - Foi a nica vez em que o senhor ficou realmente zangado comigo. Agora suponho que aquilo foi contra alguma coisa das memrias de Mallansohn. - No exatamente. Apenas que as memrias no falavam das caldeiras. Pareceu-me que o fato de ter evitado mencionar um aspecto to saliente da Eternidade significava que ele tinha pouca experincia com ela. Era minha inteno, portanto, conserv-lo longe das caldeiras tanto quanto possvel. O fato de voc o ter levado para o futuro numa delas inquietou-me bastante, mas nada aconteceu depois disso. As coisas continuaram como deviam, portanto tudo est bem. O velho Computador esfregou uma mo lentamente sobre a outra, fitando o jovem Tcnico com um olhar composto de surpresa e curiosidade. - E todo o tempo voc estava supondo isso. Isto simplesmente me assombra. Eu teria jurado que mesmo um Computador completamente treinado no poderia ter feito as dedues corretas, dado somente as informaes que voc deu. fantstico que um Tcnico o faa - ele se inclinou para a frente e bateu de leve no joelho de Harlan. - As memrias de Mallansohn nada dizem sobre sua vida aps a partida de Cooper, naturalmente. - Entendo, senhor - disse Harlan. - Estaremos livres, ento, num modo de falar, para fazer

com ela o que quisermos. Voc mostra um surpreendente talento que no deve ser desperdiado. Acho que voc est destinado a ser algo mais que um Tcnico. Nada prometo agora, mas presumo que voc compreende que a posio de Computador uma possibilidade distinta. Foi fcil para Harlan conservar seu rosto sombrio sem expresso. Para isso tivera anos de prtica. Um suborno adicional, pensou ele. Mas nada deve ser deixado para conjectura. Suas concluses, superficiais e no-confirmadas no incio, s quais ele chegou por uma singularidade de compreenso no decurso de uma noite muito incomum e estimulante, haviam-se tornado razoveis como o resultado de pesquisa de biblioteca dirigida. Elas haviam se tornado certeza, agora que Twissell lhe havia contado a estria. Contudo, pelo menos em um aspecto houvera uma divergncia. Cooper era Mallansohn. Aquilo tinha simplesmente melhorado a sua posio, mas, estando errado num ponto, poderiam estar tambm em outro. No devia deixar nada ao acaso, ento. Tire a dvida! Certifique-se! - A responsabilidade grande para mim, tambm, agora que conheo a verdade - disse ele moderadamente, quase casualmente. - Sim, realmente? - Quo frgil a situao? Suponha que algo inesperado estivesse para acontecer e eu tivesse de falhar um dia quando devia ter estado ensinando a Cooper algo vital. - No o entendo. (Era imaginao de Harlan ou uma centelha de alarme havia aparecido naqueles olhos velhos e cansados?) - Quero dizer, o crculo pode romper-se? Deixe-me colocar as coisas deste modo. Se um golpe inesperado na cabea coloca-me fora de ao numa hora em que as memrias afirmam claramente que estou bem e ativo, o esquema todo rompido? Ou suponha que por alguma razo eu decida deliberadamehte no

seguir a autobiografia. E da? - Mas quem colocou tudo isso na sua cabea? - Parece um pensamento lgico. Parece-me que por uma ao descuidada ou intencional, eu poderia quebrar o crculo; e da, ento? Destruir a Eternidade? Parece que sim. Se for assim - acrescentou Harlan calmamente - deviam dizer-me que devo tomar cuidado para no fazer nada inconveniente. Embora eu imagine que seria necessrio uma circunstncia bem incomum para conduzir-me a tal coisa. Twissell riu, mas a risada soou falsa e vazia no ouvido de Harlan. - Isto tudo puramente acadmico, meu rapaz. Nada disso acontecer, j que no aconteceu. O crculo completo no se quebrar. - Poderia - disse Harlan. - A garota do sculo 482... - Est em segurana - disse Twissell. Ele se levantou, impaciente. - No h fim para este tipo de conversa e tenho o suficiente de lgica inconstante proveniente do resto do subcomit encarregado do projeto. Entrementes, tenho ainda de dizer-lhe para que o chamei aqui a princpio, e o fisiotempo ainda est passando. Quer vir comigo? Harlan estava satisfeito. A situao estava clara e sua fora, indiscutvel. Twissell sabia que Harlan poderia dizer, vontade: "Nada mais terei a ver com Cooper". Twissell sabia que Harlan poderia destruir a Eternidade a qualquer momento, dando a Cooper informao significativa em relao autobiografia. Harlan sabia o suficiente para ter feito isso no dia anterior. Twissell pensara domin-lo com o conhecimento da importncia de sua tarefa, mas se o Computador havia pensado em for-lo a seguir aquele caminho, estava enganado. Harlan havia deixado bem clara a sua ameaa com respeito segurana de Noys, e a expresso de Twissell, quando havia vociferado "Est em segurana" mostrara que ele compreendia a natureza da ameaa. Harlan levantou-se e seguiu Twissell.

Harlan nunca tinha entrado na sala que ento entraram. Ela era grande e parecia que as paredes haviam sido derrubadas para o bem dela. Tinham entrado nela por um corredor estreito que estivera bloqueado por uma cortina de fora que no desceu antes de uma pausa suficiente para o rosto de Twissell ser inteiramente esquadrinhado por mecanismo automtico. A parte mais larga da sala era ocupada por uma esfera que chegava quase at o teto. Uma porta foi aberta, mostrando pequenos degraus que levavam a uma plataforma bem iluminada dentro dela. Soaram vozes de dentro e, exatamente quando Harlan olhou, apareceram pernas na abertura e desceram os degraus. Um homem surgiu e outro par de pernas apareceu atrs dele. Era Sennor, do Conselho Geral, e atrs dele estava outro do grupo que estivera mesa de almoo. Twissell no pareceu satisfeito com isso. Sua voz, contudo, soou contida. - O subcomit ainda est aqui? - S ns dois - respondeu Sennor casualmente - Rice e eu. Um lindo instrumento temos aqui. Tem o nvel de complexidade de uma espaonave. Rice era um homem barrigudo, com o olhar perplexo de quem est acostumado a estar com a razo, embora encontre-se inexplicavelmente no lado perdido de uma discusso. Ele coou seu nariz inchado e disse. - A mente de Sennor tem estado absorvida por viagens espaciais, ultimamente. A cabea calva de Sennor brilhou na luz. - um ponto claro, Twissell - disse ele. - Vou exp-lo para voc. A viagem espacial um fator positivo ou negativo no clculo da Realidade? A pergunta insignificante disse Twissell impacientemente. - Que tipo de viagem espacial, em que sociedade e sob quais circunstncias? - Oh, vamos. Certamente h algo a ser dito referindo-se viagem espacial teoricamente. - Apenas que autolimitadora, que ela se consome e desaparece. - Ento ela intil - disse Sennor com satisfao - e

conseqentemente um fator negativo. ponto de vista.

Inteiramente o meu

- Se quer saber - disse Twissell - Cooper logo estar aqui. Precisaremos ter a sala desimpedida. - Sem dvida. Sennor enganchou o brao no de Rice e conduziu-o para fora. Sua voz declarou claramente quando saram: - Periodicamente, meu caro Rice, todo o esforo mental da humanidade concentrado em viagem espacial, que condenada a um fim frustrado pela natureza das coisas. Eu lhe explicaria os fundamentos se no soubesse que isso bvio para voc. com as mentes concentradas no espao, h negligncia no desenvolvimento adequado das coisas terrestres. Agora estou preparando uma tese para submeter apreciao do Conselho, recomendando que as Realidades sejam mudadas para se eliminar todas as eras de viagem espacial como um fato natural. A voz penetrante de Rice ressoou. - Mas voc no pode ser to drstico. A viagem espacial uma vlvula de segurana valiosa, em algumas civilizaes. Veja a Realidade 54 do sculo 290, por exemplo, da qual me lembrei por acaso. Agora a... As vozes interromperam-se e Twissell disse: - Um homem estranho, Sennor. Intelectualmente, ele vale o dobro de qualquer um de ns, mas seu valor se perde em entusiasmos passageiros. - O senhor supe que ele possa estar com a razo? - disse Harlan. - Quanto a viagens espaciais, quero dizer. - Duvido. Teramos uma melhor oportunidade de julgar, se Sennor realmente submetesse ao Conselho a tese que mencionou. Mas ele no o far. Ter um novo entusiasmo antes que tenha terminado e deixado o velho. Mas no importa... - ele bateu a palma da mo na esfera, de maneira que ela produziu um rudo ressonante, e ento puxou a mo de volta de modo a poder remover um cigarro da boca. - Consegue adivinhar o que isso, Tcnico? - Isso parece uma caldeira descomunal com uma tampa disse Harlan. - Exatamente. Voc est certo. Adivinhou. Entre. Harlan seguiu Twissell para dentro da esfera. Era

suficientemente grande para comportar quatro ou cinco homens, mas o interior era absolutamente inexpressivo. O cho era plano, e as paredes curvas eram interrompidas por duas janelas. Isto era tudo. - Nada de controles? - perguntou Harlan. - Controle remoto - respondeu Twissell. Ele passou a mo na parede lisa e disse: - Paredes duplas. Todo o volume entre as paredes preenchido por um Campo Temporal autocontido. Este instrumento uma caldeira que no est limitada s colunas de caldeira, mas que pode passar alm do trmino da escala descendente da Eternidade. Seu desenho e construo tornou-se possvel por sugestes valiosas nas memrias de Mallansohn. Venha comigo. A sala de controle era um canto isolado da grande sala. Harlan entrou e fitou sombriamente imensas barras coletivas. - Pode ouvir-me rapaz? - disse Twissell. Harlan sobressaltou-se e olhou em volta. No havia notado que Twissell ficara para fora. Caminhou automaticamente at a janela e Twissell acenou para ele. - Posso ouvi-lo, senhor respondeu Harlan. - Quer que eu saia? - De forma alguma. Voc est preso. Harlan saltou para a porta, e seu estmago revirou-se numa srie de ns frios e midos. Twissell tinha razo, e o que no Tempo estava acontecendo? - Voc ficar aliviado por saber, rapaz - disse Twissell - que sua responsabilidade acabou. Voc estava preocupado por causa da responsabilidade; voc fez perguntas perscrutadoras a respeito; e acho que sei o que voc queria dizer. Isso no devia ser de sua responsabilidade. s minha. Infelizmente, devemos deixar voc na sala de controles, desde que est escrito que voc estava a e manejou os controles. Isto est registrado nas memrias de Mallansohn. Cooper v-lo- pela janela e cuidar disso. - Alm disso, pedir-lhe-ei para fazer o contato final de acordo com instrues que lhe darei. Se voc acha que isso tambm uma responsabilidade muito grande, pode ficar descansado. Outro contato paralelo ao seu est a cargo de outro homem. Se,

por qualquer razo, voc for incapaz de operar o contato, ele o far. Alm disso, interromperei a transmisso de rdio de dentro da sala de controle. Voc poder ouvir-nos, mas no poder falar conosco. No precisa temer, conseqentemente, que alguma exclamao involuntria de sua parte quebre o crculo. Harlan olhou para fora em desamparo. Twissell continuou. - Cooper estar aqui dentro de momentos e sua viagem ao Primitivo ter lugar dentro de duas fisio-horas. Depois disso, rapaz, o projeto estar concludo e voc e eu estaremos livres. Harlan estava mergulhando chocadamente no vrtice de um pesadelo vigilante. Twissell o teria enganado? Tudo que ele havia feito teria sido destinado somente a colocar Harlan calmamente numa sala de controle trancada? Tendo descoberto que Harlan conhecia sua prpria importncia, teria ele improvisado com inteligncia diablica, conservando-o absorvido em conversa, entorpecendo suas emoes com palavras, levando-o para c, levando-o para l, at que fosse o momento oportuno de prendlo? Aquela rendio rpida e fcil quanto a Noys. No faro mal a ela, havia dito Twissell. Tudo estar bem. Como pde acreditar nisso! Se no iam fazer mal a ela ou toc-la, por que a barreira temporal nas colunas de caldeira do sculo 100.000? Isso somente deveria ter trado Twissell por completo. Mas porque ele (idiota!) quis acreditar, deixou-se conduzir s cegas durante aquelas ltimas fisio-horas, ser colocado numa sala trancada, onde ele no mais era necessrio, nem mesmo para operar o contato final. De um s golpe havia sido despojado de sua essencialidade. As cartas de sua mo haviam sido habilmente transformadas em derrota, e Noys estava fora de seu alcance para sempre. No lhe importava que punio o poderia estar esperando. Noys estava fora de seu alcance para sempre. Nunca lhe ocorrera que o projeto estivesse to prximo do fim. Isso, naturalmente, era o que realmente havia tornado

possvel a sua derrota. A voz de Twissell soou indistinta. - O rdio ser interrompido agora, rapaz. Harlan estava sozinho, indefeso, intil... ***

13. ALM DO TRMINO DA ESCALA


DESCENDENTE Brinel d'gua d'guaey Cooper entrou. A excitao brotou em seu rosto magro, tornando-o quase juvenil, apesar do espesso bigode de Mallansohn que cobria seu lbio superior. (Harlan podia v-lo pela janela e ouvi-lo claramente pelo rdio da sala. Um bigode de Mallansohn!, pensou ele amargamente. claro!) Cooper dirigiu-se a Twissell. - Eles no me deixaram entrar at agora, Computador. - Muito certo - disse Twissell. - Eles tinham suas instrues. - agora a hora, ento? Serei enviado? - Quase a hora. - E serei trazido de volta? Verei a Eternidade novamente? Apesar da segurana com que Cooper deu as costas, havia uma ponta de incerteza em sua voz. (Dentro da sala de controle Harlan bateu as mo fechadas penosamente contra o vidro reforado da janela, desejando romp-lo de alguma forma, para gritar: "Parem! Aceitem minhas condies, ou eu..." De que adiantava?) Cooper olhou ao redor na sala, sem notar que Twissell havia deixado de responder sua pergunta. Seu olhar caiu em Harlan, na

janela da sala de controle. Ele acenou excitadamente com a mo. - Tcnico Harlan! Saia. Quero apertar-lhe a mo antes de ir. Twissell interferiu. - Agora no, rapaz, agora no. Ele est nos controles. - Oh! Sabe - disse Cooper - ele no parece estar bem. - Contei a ele a verdadeira natureza do projeto - disse Twissell. - Temo que isso seja o suficiente para deixar qualquer um nervoso. - Grande Tempo! Sim! - concordou Cooper. Eu soube disso durante semanas e ainda no me acostumei houve um trao de quase histeria em sua risada. - Ainda no meti na minha cabea dura que esta realmente a minha oportunidade. Eu... eu estou com um pouco de medo. - No o censuro por isso. - meu estmago, principalmente, sabe. menos feliz. a minha parte

- Bem, isso muito natural e passar - disse Twissell. Entrementes, sua hora de partida em Intertemporal Padro foi fixada e voc ainda tem de passar por uma certa poro de orientao. Por exemplo, voc ainda no viu realmente a caldeira que vai usar. Nas duas horas que se passaram Harlan ouviu tudo, estando eles vista ou no. Twissell conferenciava com Cooper de maneira formal, e Harlan sabia o motivo. Cooper estava sendo informado somente das coisas que iria mencionar nas memrias de Mallansohn. (Crculo completo. Crculo completo. E nenhuma maneira de Harlan romper o crculo com uma ltima destruio do templo de Sanso. O crculo gira e gira; ele gira e gira.) - As caldeiras comuns - ele ouviu Twissell dizer - so empurradas e puxadas, se podemos usar tais termos num caso de foras Intertemporais. Ao se viajar do sculo X ao sculo Y dentro da Eternidade, h um ponto inicial de propulso e um ponto final de repulso. - O que temos aqui uma caldeira com um ponto inicial de

propulso mas sem um ponto de repulso limitado. Ela somente pode ser enpurrada, mas no puxada. Por esta razo, ela deve utilizar energia num ndice mais alto do que o usado por caldeiras normais. Unidades especiais de transferncia de energia tiveram de ser assentadas ao longo das colunas de caldeira para canalizar concentraes de energia suficientes da Nova Sol. - Esta caldeira especial, seus controles e suprimento de energia, uma estrutura composta. Durante fisiodcadas, as Realidades passageiras foram vasculhadas em busca de ligas e tcnicas especiais. A 13." Realidade do sculo 222 foi a chave. Ela desenvolveu o Constritor Temporal, e sem isso, esta caldeira no poderia ter sido construda. A 13.a Realidade do sculo 222. Ele pronunciou isso com esmerada clareza. (Lembre-se disso, Cooper!, pensou Harlan. Lembre-se da 13.a Realidade do sculo 222 para que voc possa cit-la na autobiografia de Mallansohn, para que os Eternos saibam onde procurar e possam contar a voc, para que voc possa cit-la... O crculo gira e gira...) - A caldeira no foi testada alm do trmino da escala descendente, claro - disse Twissell - mas fez numerosas viagens dentro da Eternidade. Estamos convencidos de que no haver efeitos desfavorveis. - No pode haver, pode? - perguntou Cooper. - Quero dizer que eu chego l, ou Mallansohn no teria tido xito na construo do campo, e ele teve. - Exatamente - disse Twissell. - Voc se encontrar num ponto protegido e isolado de uma rea pouco populosa do sudoeste dos Estados Unidos da Amlica... - Amrica - corrigiu Cooper. - Amrica, ento. O sculo ser o 24; ou, para se dizer em centsimos mais aproximados, o sculo 23,17. Suponho que at podemos cham-lo de ano de 2317, se quisermos. A caldeira, como viu, grande, muito maior que o necessrio para voc. Est sendo provida com alimento, gua e com os meios de proteo e defesa. Voc receber instrues detalhadas que sero, evidentemente, insignificantes para qualquer pessoa que no voc. Agora devo insistir com voc que

sua primeira tarefa ser certificar-se de que nenhum dos habitantes nativos o descubra antes que voc esteja pronto para eles. Voc ter escavadores com os quais ser capaz de escavar uma toca numa montanha para fazer um esconderijo. Voc ter de remover rapidamente o contedo da caldeira. Este ser empilhado de maneira a facilitar tal movimento. (Repita! Repita!, pensou Harlan. Tudo isto deve ter sido dito a ele antes, mas repita o que deve constar na autobiografia. Gira e gira...) - Voc ter de descarregar em quinze minutos - disse Twissell. - Depois disso a caldeira voltar automaticamente ao ponto de partida, trazendo com ela todos os apetrechos que forem avanados demais para o sculo. Voc ter uma lista destes. Aps o retorno da caldeira, voc agir por conta prpria. - A caldeira deve retornar Cooper. to rapidamente? - perguntou

- Um retorno rpido aumenta as probabilidades de sucesso respondeu Twissell. (Harlan pensou: A caldeira deve retornar em quinze minutos porque ela retornou em quinze minutos. Gira e...) Twissell continuou apressadamente. - No podemos tentar falsificar a mdia de valor de qualquer papel-moeda negocivel deles. Voc ter ouro em forma de pequenas pepitas. Voc ser capaz de explicar o fato de possu-las de acordo com suas instrues detalhadas. Voc ter vesturio nativo para usar ou, pelo menos, vesturio que passe por nativo. - Certo - disse Cooper. - Agora lembre-se. Movimente-se lentamente. Leve semanas, se necessrio. Force entrada na poca espiritualmente. As instrues do Tcnico Harlan so uma boa base, mas no so suficientes. Voc ter um receptor sem fio construdo de acordo com os princpios do sculo 24, que lhe permitir inteirar-se dos eventos correntes e, mais importante, aprender a pronncia correta e a entonao da linguagem da poca. Faa isso completamente. Estou certo de que o conhecimento de ingls de Harlan excelente, mas nada pode substituir a pronncia nativa do local.

- O que acontecer se eu no parar no ponto certo? perguntou Cooper. - Quero dizer, no no ano de 2317? - Verifique isso com muito cuidado, claro. Mas estar certo. Estar certo. (Harlan pensou: Estar certo porque esteve certo. Gira...) Cooper deve ter demonstrado no estar convencido, entretanto, pois Twissell disse: - A exatido de foco foi cuidadosamente determinada. Eu tinha a inteno de explicar-lhe nossos mtodos, e esta uma boa ocasio. Por uma coisa, isso ajudar Harlan a entender os controles. (Subitamente Harlan deu as costas para as janelas e fixou o olhar nos controles. Uma ponta da cortina de desespero levantouse. O que aconteceria se...) Twissell ainda conferenciava com Cooper no tom ansioso e superpreciso de professor, e, com parte de sua ateno, Harlan ainda ouvia. - Obviamente - disse Twissell - um problema srio o de se determinar a que distncia no Primitivo um objeto mandado aps a aplicao de um dado impulso energtico. O mtodo mais direto teria sido mandar um homem para o passado por esta caldeira, usando-se nveis de impulso cuidadosamente graduados. Fazer isso, contudo, teria signifi cado um certo lapso de tempo em cada caso, enquanto o homem determinasse o sculo em centsimos mais aproximados, atravs de observao astronmica ou obtendo informaes apropriadas pelo receptor sem fio. Isso seria lento e tambm perigoso, pois o homem poderia ser descoberto pelos habitantes nativos, provavelmente com efeitos catastrficos em nosso projeto. - Ento, ao invs disso, o que fizemos foi o seguinte: mandamos ao passado uma massa conhecida do istopo radioativo, nibio-94, que se decompe a istopoo estvel, molibdnio-94, por emisso de partcula beta. O processo tem meia durao de quase quinhentos sculos. intensidade de radiao original da massa era conhecida. Essa intensidade diminui com o tempo, de acordo com a simples relao envolvida em cintica de primeira ordem e, naturalmente, a intensidade pode ser medida com grande

preciso. - Quando a caldeira alcana seu destino em tempos Primitivos, a ampola contendo o istopo descarregada nas montanhas e ento a caldeira retorna Eternidade. No momento, em fisiotempo, em que a ampola descarregada, ela aparece simultaneamente em todos os Tempos futuros, tornando-se progressivamente mais velha. No lugar de descarga, no sculo 575 (no Tempo, realmente, e no na Eternidade), um Tcnico detecta a ampola por suas radiaes e a recobra. - A intensidade de radiao medida, o tempo que ela permaneceu nas montanhas ento conhecido e o sculo para o qual a caldeira viajou tambm conhecido com duas casas decimais. Assim, dzias de ampolas foram mandadas ao passado a vrios nveis de impulso, e uma curvatura de calibragem foi estabelecida. A curva era um controle sobre as ampolas mandadas no constantemente ao Primitivo, mas aos primeiros sculos da Eternidade, onde tambm podiam ser feitas observaes diretas. - Houve falhas, naturalmente. As primeiras ampolas foram perdidas, at que aprendemos a considerar as mudanas geolgicas no muito maiores entre o Primitivo e o sculo 575. Ento, trs das ampolas, mais tarde, nunca apareceram no sculo 575. Presumivelmente, algo saiu errado com o mecanismo de descarga e elas foram enterradas profundas demais na montanha para serem detectadas. Ns paramos com nossas experincias quando o nvel de radiao ficou to alto que ns tememos que algum dos habitantes do Primitivo pudesse detect-lo e imaginar o que estariam fazendo artefatos radioativos na regio. Mas tivemos o suficiente para nossos propsitos e estamos certos de que podemos mandar um homem a qualquer centsimo de um sculo do Primitivo que seja desejado. - Voc compreende tudo isso, Cooper, no ? - Perfeitamente, Computador Twissell respondeu Cooper. - Eu vi a curva de calibragem sem entender o propsito, na ocasio. Est bem claro, agora. Mas Harlan estava muitssimo interessado, agora. Fitou o arco uniforme representado em sculos. O arco brilhante era

porcelana sobre metal, e as linhas finas dividiam-no em Sculos, Decisculos e Centisculos. Metal prateado aparecia escassamente atravs das linhas de porcelana, marcando-as claramente. Os algarismos eram feitos com perfeio e, inclinando-se para mais perto, Harlan pde distinguir os sculos, do 17 ao 27. A linha-ponteiro estava fixada na marca do sculo 23,17. Ele havia visto medidores de tempo similares, e quase imediatamente lanou-se alavanca de controle de presso. Ela no cedeu sua fora. A agulha permaneceu no lugar. Ele quase pulou quando a voz de Twissell dirigiu-se subitamente a ele. - Tcnico Harlan! - Sim, Computador - gritou ele, e ento lembrou-se de que no podia ser ouvido. Caminhou at a janela e acenou. Twissell disse, como se em seqncia aos pensamentos de Harlan: - O medidor de tempo est regulado para um impulso de volta ao sculo 23,17. Ele no precisa de ajustes. Sua nica tarefa emitir energia no momento prprio, em fisiotempo. H um cronmetro direita do medidor. Acene, se voc o v. Harlan acenou afirmativamente. Ele alcanar o ponto zero regressivo. No ponto em que faltar quinze segundos, una os pontos de contato. simples. Entendeu como ? Harlan acenou novamente. Twissell continuou. - A sincronizao no vital. Voc pode fazer isso quando faltarem quatorze, treze, ou mesmo cinco segundos, mas, por favor, faa o mximo esforo para ficar acima de dez, por motivos de segurana. Uma vez que voc tenha fechado o contato, um mecanismo de fora far o resto e dar certeza de que o impulso final de energia ocorrer precisamente no tempo zero. Entendeu? Harlan acenou outra vez. Ele entendeu mais do que Twissell disse. Se ele prprio no unisse os pontos de contato ao faltarem dez segundos, isso seria feito de fora.

No haver inflexivelmente.

necessidade

de

intrusos,

pensou

Harlan

- Ainda nos resta trinta fisiominutos - disse Twissell. - Cooper e eu sairemos para conferir os suprimentos. Eles sairam. A porta fechou-se atrs deles e Harlan foi deixado sozinho com o controle de propulso, o de tempo (j movendo-se lentamente para trs em direo ao zero) - e com uma resoluta conscincia do que deveria ser feito. Harlan saiu da janela. Enfiou a mo no bolso e quase tirou dele o chicote neurnico que ainda estava ali. Durante tudo aquilo ele havia conservado o chicote. Sua mo tremia um pouco. Tornou a ocorrer-lhe um pensamento anterior: a destruio do templo por Sanso! Uma parte de sua mente pensou de modo doentio: "Quantos Eternos j ouviram falar de Sanso? Quantos sabem como ele morreu?" Restavam somente vinte e cinco minutos. Ele no estava certo de quanto tempo duraria a operao. No estava realmente certo de que ela funcionaria. Mas que escolha tinha ele? Seus dedos lentos quase deixaram cair a arma antes que ele conseguisse desmontar a coronha. Trabalhou rapidamente e em completa absoro. De todos os aspectos do que planejara, a possibilidade de sua prpria passagem para a no-existncia ocupou um mnimo de sua mente e no o perturbou de forma alguma. Quando faltava um minuto, Harlan estava aos controles. O ltimo minuto de vida? - pensou ele imparcialmente. Ele nada via na sala seno o movimento regressivo da agulha vermelha que marca os segundos que passavam. Trinta segundos. Ele pensou : No vai doer. Isto no a morte. Tentou pensar somente em Noys. Quinze segundos.

Noys! A mo esquerda de Harlan moveu para baixo um interruptor, em direo ao contacto. Devagar! Doze segundos. Contacto! O mecanismo de fora assumiria agora. O impulso viria na hora zero. E isso deixava a Harlan uma ltima manobra. A destruio de Sanso! Sua mo direita moveu-se. Ele no olhou para ela. Cinco segundos. Noys! Sua mo direita mo-ZERO-veu-se espasmodicamente. Ele no olhou para ela. Seria isso a no-existncia? Ainda no. No-existncia ainda no. Harlan olhou pela janela. No se moveu. O tempo passava e ele no notava sua passagem. A sala estava vazia. No lugar em que havia estado a gigante caldeira fechada, nada havia. Blocos de metal que tinham servido de base para a caldeira jaziam inutilmente, levantando sua imensa fora contra o ar. Twissell, estranhamente pequeno na sala que tinha se tornado uma caverna de espera, era a nica coisa que se movia, que andava impacientemente para l e para c. Harlan o seguiu por um momento com os olhos e ento o deixou. Ento, sem qualquer som ou movimento, a caldeira estava de volta ao ponto de que havia sado. Sua passagem atravs da linha, do tempo passado para o tempo presente, nem sequer agitou uma molcula de ar. Twissell estava escondido dos olhos de Harlan pelo corpo da caldeira, mas ento ele a rodeou e ficou vista. Ele estava correndo. Um toque de sua mo foi o suficiente para ativar o outra vez,

mecanismo que abria a porta da sala de controle. Lanou-se para dentro, gritando com excitao quase lrica. - Est feito. Est feito. Fechamos o crculo. No teve flego para dizer mais. Harlan no respondeu. Twissell olhou pela janela, com as mos achatadas contra o vidro. Harlan notou as manchas da idade sobre elas e a maneira como tremiam. Era como se sua mente no mais tivesse a habilidade ou a fora de filtrar o importante do inconseqente, mas estivesse selecionando material observacional puramente ao acaso. O que importa? - pensou ele aborrecido. O que importa qualquer coisa, agora? Twissell disse (Harlan o ouviu vagamente): - Digo-lhe agora que estive mais ansioso do que quis admitir. Sennor costumava dizer que a coisa toda era impossvel. Ele insistia em que algo deveria acontecer para atrapalhar... Qual o problema? Ele havia se voltado ao resmungo estranho de Harlan. Harlan sacudiu a cabea e conseguiu um abafado - Nada. Twissell deixou estar e deu as costas. Estava em dvida se falara com Harlan ou para o ar. Era como se ele estivesse deixando anos de ansiedades reprimidas escaparem em palavras. - Sennor duvidava - disse ele. - Ns raciocinamos com ele e debatemos. Usamos matemtica e apresentamos os resultados de geraes de pesquisa que nos haviam precedido no fisiotempo da Eternidade. Ele colocou tudo isso de lado e apresentou seu caso, citando o paradoxo do homem que encontra a si mesmo. Voc o ouviu falar sobre isso. seu assunto favorito. - Ns sabamos nosso prprio futuro, Sennor disse. Eu, Twissell, sabia, por exemplo, que eu sobreviveria, apesar do fato de que eu estaria bem velho, at que Cooper fizesse sua viagem para alm do trmino da escala descendente do Tempo. Eu sabia outros detalhes de meu futuro, as coisas que eu faria. - Impossvel, diria ele. A Realidade deveria mudar para corrigir seu conhecimento, mesmo que isso significasse que o crculo nunca se fecharia e a Eternidade nunca seria estabelecida.

- Por que ele disse isso, no sei. Talvez ele honestamente acreditasse nisso, talvez fosse um jogo intelectual com ele, talvez fosse apenas o desejo de nos chocar com um ponto de vista impopular. Em qualquer caso, o projeto continuou e um pouco da autobiografia comeou a ser cumprido. Localizamos Cooper, por exemplo, no sculo e Realidade que a autobiografia nos deu. Somente por isso a hiptese de Sennor j foi desacreditada, mas isso no o perturbou. Naquela ocasio, ele havia-se interessado por algo mais. - E contudo, e contudo - ele sorriu levemente, com mais de um trao de embarao e, sem notar, deixou o cigarro queimar quase at seus dedos - voc sabe que nunca estive totalmente tranqilo. Alguma coisa poderia acontecer. A Realidade na qual a Eternidade estava estabelecida poderia mudar de alguma forma, de maneira a impedir o que Sennor chama de paradoxo. Ela teria de mudar para uma Realidade na qual a Eternidade no existisse. s vezes, na obscuridade do perodo de sono, quando eu no podia dormir, eu conseguia quase convencer-me de que isso era realmente assim... e agora tudo est terminado e eu rio de mim mesmo como um tolo caduco. - O Computador Sennor estava certo - disse Harlan em voz baixa. Twissell voltou-se rapidamente. - O qu? - O projeto falhou - a mente de Harlan estava saindo das sombras (por que e para o que, ele no tinha certeza). - O crculo no est completo. - De que voc est falando? - as mos velhas de Twissell caram sobre os ombros de Harlan com fora surpreendente. Voc est doente, rapaz. A tenso. - Doente, no. Farto de tudo. Do senhor. Doente, no. O medidor. Veja o senhor mesmo. - O medidor? A agulha do medidor estava no sculo 27, firme contra o extremo direito. - O que aconteceu? - a alegria desapareceu de seu semblante. O horror a substitua. Harlan tornou-se vulgar. Dissolvi o mecanismo de De mim.

fechamento, libertei o controle de impulso. - Como voc conseguiu... - Eu tinha um chicote neurnico. Desmontei-o e usei sua micro-pilha em raios, como um maarico. A est o que restou dele. Ele apontou um pequeno monte de fragamentos de metal num canto. Twissell no estava entendendo. - No sculo 27? Voc quer dizer que Cooper est no sculo 27... - No sei onde est ele - disse Harlan bruscamente. - Acionei o controle de impulso para baixo, mais abaixo do que o sculo 24. No sei para onde. No olhei. Ento eu o puxei de volta. No olhei, tambm. Twissell fitou-o, o rosto com uma cor amarelada, plida e doentia, o lbio inferior tremendo. - No sei onde ele est agora - disse Harlan. - Est perdido no Primitivo. O crculo est rompido. Pensei que tudo terminaria quando eu fizesse a coisa. No tempo zero. Isso tolice. Temos de esperar. Haver um momento em fisiotempo em que Cooper compreender que est no sculo errado, em que ele far algo contra a autobiografia, em que ele... - ele se interrompeu e ento caiu numa risada forada e rangente. - Qual a diferena? somente um atraso, at que Cooper faa o rompimento final no crculo. No h maneira de se evitar isso. Minutos, horas, dias. Qual a diferena? J que o atraso est feito, no haver mais Eternidade. O senhor est me ouvindo? Este ser o fim da Eternidade. ***

14. O CRIME ANTERIOR


- Por qu? Por qu?

Twissell olhou desamparadamente do medidor para o Tcnico, seus olhos refletindo a frustrao embaraada de sua voz. Harlan levantou a cabea. Tinha apenas uma palavra a dizer. - Noys! - A mulher que voc trouxe para a Eternidade? - perguntou Twissell. Harlan sorriu com amargura e nada disse. - O que tem ela a ver com isso? - perguntou Twissell. - Grande Tempo! No o entendo, rapaz. - O que h para entender? - Harlan ardeu de tristeza. - Por que o senhor finge ignorncia? Tive uma mulher. Fui feliz e ela tambm. No fizemos mal a ningum. Ela no existia na nova Realidade. Que diferena isso teria feito para algum? Twissell tentou em vo interromp-lo. Harlan gritou. - Mas h normas na Eternidade, no h? Eu as conheo a todas. Ligaes exigem permisso; ligaes exigem computaes; ligaes exigem status; ligaes so coisas complicadas. O que o senhor estava planejando para Noys quando tudo isso estivesse terminado? Um assento num foguete por colidir? Ou uma posio mais confortvel como dama da sociedade para Computadores dignos? O senhor no realizar seus planos, agora, creio. Ele terminou numa espcie de desespero, e Twissell dirigiuse rapidamente Comunitela. Sua funo de transmissor havia sido obviamente restabelecida. O Computador gritou nela at que conseguiu uma resposta. Ento disse: - Twissell. No permitam a entrada de ningum aqui. Ningum, ningum. Entendeu?... Ento cuide disso. Isso se refere aos membros do Conselho Geral. Refere-se a eles, particularmente. Ele se voltou novamente para Harlan, dizendo distraidamente: - Eles faro isso porque sou velho e membro snior do Conselho, e porque me acham excntrico e esquisito. Eles concordam comigo porque sou excntrico e esquisito.

Por um momento ele caiu num silncio ruminativo. Ento disse: - Voc me acha esquisito? - e seu rosto pareceu prontamente a Harlan o de um macaco enrugado. Grande Tempo, pensou Harlan, o homem est louco. O choque deixou-o louco. Deu um passo para trs, automaticamente horrorizado com o fato de estar preso com um louco. Ento, acalmou-se. O homem, por mais louco que fosse, estava fraco, e mesmo a loucura terminaria em breve. Em breve? Por que no imediatamente? O que retardava o fim da Eternidade? Twissell disse (no tinha nenhum cigarro nos dedos; sua mo no fez nenhum movimento para tirar um), numa voz bem insinuante: - Voc no me respondeu. Voc me acha esquisito? Suponho que sim. Esquisito demais para se conversar. Se me achasse amigo, ao invs de um velho excntrico, extravagante e imprevizvel, voc teria me falado abertamente de suas dvidas. No teria assumido o modo de agir que assumiu. Harlan franziu a testa. O homem achava que Harlan estava louco! Era isso! - Meu modo de agir foi o mais correto - disse ele irritadamente. - Estou completamente so. - Eu lhe disse que a garota no estava em perigo, voc sabe - disse Twissell. - Fui um idiota em acreditar nisso, mesmo por um instante. Fui um idiota em acreditar que o Conselho seria justo com um Tcnico. - Quem lhe disse que o Conselho sabia algo sobre isso? - Finge sabia e mandou ao Conselho um relatrio a respeito. - E como voc sabe disso? - Arranquei de Finge ponta de um chicote neurnico. A ponta ativa de um chicote elimina a comparao de status. - O mesmo chicote que fez isto? - Twissell apontou para o medidor com a bolha de metal fundido e retorcido pousada sobre o mostrador.

- Sim. - Um chicote ativo - ento, com voz mais alta - sabe por que Finge levou isto ao Conselho, ao invs de cuidar pessoalmente do assunto? - Porque me odiava e queria ter certeza de que eu perderia minha posio. Ele queria Noys. - Voc ingnuo! - disse Twissell. - Se ele quisesse a garota, poderia ter arranjado uma ligao facilmente. Um Tcnico no teria atrapalhado. O homem odiava a mim, rapaz. (Nada de cigarro, ainda. Ele parecia esquisito, sem um deles, e o dedo manchado que levou ao peito quando pronunciou o ltimo pronome pareceu quase indecentemente nu.) - O senhor? - H coisas, rapaz, tais como poltica de Conselho. Nem todo Computador nomeado para o Conselho. Finge queria uma nomeao. Finge ambicioso e desejava isso ardentemente. Evitei isso porque eu o achava emocionalmente instvel. Tempo, nunca avaliei bem quanta razo eu tinha... Olhe, rapaz, ele sabia que voc era um protegido meu. Ele me viu tirar voc do servio de Observador e torn-lo um Tcnico superior. Viu voc constantemente trabalhando para mim. Que maneira melhor para vingar-se de mim e destruir minha influncia? Se conseguisse provar que meu Tcnico preferido era culpado de um crime terrvel contra a Eternidade, isso refletiria em mim. Isso poderia forar minha demisso do Conselho Geral, e quem voc supe que seria ento o sucesso lgico? Sua mo vazia moveu-se para a boca, e como nada aconteceu, ele olhou inexpressivamente para o espao entre o dedo e o polegar. Ele no est to calmo como tenta aparentar - pensou Harlan. No pode estar. Mas por que fala todos esses absurdos agora! com a Eternidade terminando? Ento, em agonia: Mas por que ela no termina, ento? Agora! - Quando permiti que voc procurasse Finge, bem recentemente - disse Twissell - quase suspeitei de perigo. Mas as memrias de Mallansohn diziam que voc estava fora no ltimo

ms e no se oferecia nenhuma outra razo natural para a sua ausncia. Felizmente, Finge jogou mal a sua cartada. - Em que aspecto? - perguntou Harlan, enfastiado. Ele no se importava, realmente, mas Twissell falava cada vez mais, e era mais fcil tomar parte do que tentar expulsar o som de seus ouvidos. Twissell disse: - Finge etiquetou seu relatrio: "A respeito da conduta antiprofissional do Tcnico Andrew Harlan". Ele estava sendo o Eterno conciencioso, voc v, sendo frio, imparcial, calmo. Estava deixando que o Conselho se enfurecesse e se atirasse contra mim. Infelizmente para si prprio, ele no sabia sua real importncia. No sabia que qualquer relatrio referente a voc seria instantaneamente encaminhado a mim, a menos que a importncia suprema deste fosse tornada perfeitamente clara bem diante das coisas. - O senhor nunca me falou disso? - Como poderia? Temia fazer qualquer coisa que o perturbasse com a crise do projeto mo. Dei-lhe toda a oportunidade de trazer a mim o seu problema. Toda a oportunidade? A boca de Harlan contorceu-se em descrena, mas ento ele se lembrou do rosto cansado de Twissell na Comunitela, perguntando-lhe se nada tinha a dizer. Isto fora ontem. Apenas ontem. Harlan sacudiu a cabea, mas ento desviou o rosto. - Compreendi de imediato - disse Twissell amavelmente - que ele o havia incitado sua... ao imprudente. Harlan levantou os olhos. - O senhor sabe disso? - Isto o surpreende? Eu sabia que Finge estava atrs de mim. Soube disso por um bom tempo. Sou um velho, rapaz. Sei destas coisas. Mas h maneiras pelas quais computadores suspeitos podem ser examinados. H alguns inventos protetores, separados do Tempo, que no so encontrados nos museus. H alguns que so conhecidos somente pelo Conselho. Harlan pensou amargamente na barreira do tempo do sculo 100.000.

- Do relatrio e do que eu sabia independentemente, foi fcil deduzir o que devia ter acontecido. - Suponho que Finge suspeitava que o senhor estivesse espionando? - perguntou Harlan subitamente. - Pode ter suspeitado. Eu no ficaria surpreso. Harlan lembrou-se de seus primeiros dias com Finge, quando Twissell demonstrou pela primeira vez o seu interesse anormal pelo jovem Observador. Finge nada sabia do pr jeto de Mallansohn, e estivera interessado na interferncia de"Twissell. "J conhece o Computador Snior Twissell?" perguntara ele uma vez e, recordando, Harlan conseguiu lembrar-se do tom exato de viva inquietao na voz do homem. Desde ento, Finge devia ter suspeitado que Harlan fosse o espio de Twissell. Sua inimizade e dio deviam ter comeado da. Twissell estava falando. - Portanto, se voc tivesse me procurado... - Procurado o senhor? - gritou Harlan. - E o Conselho? - Do Conselho todo, somente eu sei. - O senhor nunca disse a eles? - Harlan tentou fazerse zombeteiro. - Nunca o fiz. Harlan sentiu-se febril. Suas roupas estavam-no sufocando. Este pesadelo iria continuar para sempre? Conversa despropositada, ridcula Para qu? Por qu? Por que a Eternidade no terminava? Por que a paz total da no-Eternidade no os alcanava? Grande Tempo, o que estava errado? - Voc no acredita em mim? - perguntou Twissell. - Por que deveria? - gritou Harlan. - Eles vieram para me observar, no vieram? No almoo? Por que teriam eles feito isso se no soubessem do relatrio? Vieram para observar o estranho fenmeno que havia infrigido as leis da Eternidade, mas que no poderia ser tocado por mais um dia. Um dia mais e ento o projeto estaria concludo. Vieram para regozijar-se com o amanh que estavam esperando.

- Meu rapaz, no houve nada disso. Eles queriam v-lo apenas porque so humanos. Os homens do Conselho so humanos, tambm. Eles no poderiam presenciar a viagem final da caldeira porque a autobiografia de Mallansohn no os colocou na cena. Eles no poderiam entrevistar-se com Cooper, desde que a autobiografia no mencionava isso, tambm. Contudo, eles queriam alguma coisa. Pai Tempo, rapaz, voc no v que eles queriam alguma coisa? Voc era o mais prximo a que eles poderiam chegar, portanto aproximaram-se de voc e observaram-no. - No acredito no senhor. - a verdade. - ? - disse Harlan. - E enquanto comamos, o Sr. Sennor falou de um homem encontrando a si mesmo. Ele obviamente sabia de minhas viagens ilegais ao sculo 482 e de meu quase encontro comigo mesmo. Este foi o seu modo de me especular, divertindo-se inteligentemente s minhas custas. - Sennor? - disse Twissell. - Voc se preocupou com Sennor? Voc sabe a pessoa pattica que ele ? Seu sculo natal o 803, uma das poucas culturas em que o corpo humano deliberadamente desfigurado para satisfazer as exigncias estticas do tempo. Apresenta-se sem cabelos, na adolescncia. - Sabe o que isso significa na continuidade do homem? Certamente, sim. Uma desfigurao separa os homens de seus ancestrais e descendentes. Os homens do sculo 803 so riscos inteis, como Eternos; so muito diferentes do resto de ns. Poucos so escolhidos. Sennor o nico de seu sculo que j se sentou no Conselho. - No v como isso o afeta? Certamente voc entende o que significa a insegurana. J lhe ocorreu que um homem do Conselho poderia ser inseguro? Sennor tem de ouvir discusses envolvendo a erradicao de sua Realidade pelas mesmas caractersticas que o torna to conspcuo entre ns. E erradic-lo deix-lo-ia o nico desfigurado como ele entre bem poucos de toda a gerao. Algum dia isso acontecer. - Ele encontra refgio na filosofia. Ele faz mais do que compensar, ao tomar a liderana nas conversas, expondo deliberadamente pontos de vista impopulares e no aceitos. Seu

paradoxo do homem que encontra a si mesmo um caso em questo. Eu lhe disse que ele o usou para predizer o desastre para o projeto, e era a ns, os homens do Conselho, que ele estava tentando aborrecer, e no a voc. Aquilo nada tinha a ver com voc. Nada! Twissell excitara-se. Na longa emoo de suas palavras, ele pareceu esquecer onde estava e a crise que se lhes apresentava, pois transformou-se novamente no gnomo de gestos rpidos e movimentos inquietos que Harlan conhecia to bem. Tirou calmamente um cigarro do bolso de sua manga e quase o acendeu. Mas ento parou, voltou-se e olhou novamente para Harlan, recordando-se, atravs de todas as suas prprias palavras, do que Harlan havia dito por ltimo, como se at aquele momento no o tivesse ouvido adequadamente. - Que quer dizer? - disse Twissell. - Voc quase se encontrou consigo mesmo? Harlan disse-lhe rapidamente e continuou. - O senhor no sabia disso? - No. Houve alguns momentos de silncio que foram bemvindos para o febril Harlan quanto a gua o teria sido. to

- isso? - disse Twissell. - E da se voc tivesse encontrado consigo mesmo? - No me encontrei. Twissell ignorou a negativa. - Sempre h lugar para variao ao acaso. com um nmero infinito de Realidades no pode haver coisas tais como determinismo. Suponha que na Realidade de Mallansohn, na volta anterior do crculo. .. - O crculo continua para sempre? - perguntou Harlan com a admirao que ainda conseguiu encontrar em si. - Voc acha que s duas vezes? Acha que o dois um nmero mgico? uma questo de voltas infinitas do crculo em fisiotempo finito. Exatamente como voc pode fazer uma caneta girar e girar infinitamente em torno da circunferncia de um crculo e contudo abranger uma rea finita. Em voltas anteriores

do crculo, voc no se havia encontrado consigo mesmo. Desta vez, a incerteza estatstica das coisas tornou-lhe possvel encontrar-se consigo mesmo. A Realidade teve de ser mudada para evitar o encontro e na nova Realidade voc no mandou Cooper de volta ao sculo 24, mas... - De que o senhor est falando? - gritou Harlan. - Onde o senhor quer chegar? Est tudo feito. Tudo. Deixe-me s, agora! Deixe-me s! - Quero que saiba que agiu errado. Quero que compreenda que voc fez a coisa errada. - No fiz. E mesmo que tenha feito, est feito! - Mas no est feito. Oua apenas um pouquinho mais Twissell o estava adulando, quase sussurrando com agoniada gentileza. - Voc ter sua garota. Eu prometi isso. Eu ainda prometo. Ela no ser molestada. Voc no ser molestado. Eu lhe prometo isso. a minha garantia pessoal. Harlan fitou-o de olhos arregalados. - Mas tarde demais. De que adianta? - No tarde demais. As coisas no so irreparveis. com sua ajuda, podemos ter sucesso ainda. Eu preciso de sua ajuda. Voc deve compreender que agiu errado. Estou tentando explicar-lhe isto. Voc deve querer desfazer o que fez. Harlan lambeu os lbios secos com uma lngua tambm seca e pensou: ele est louco. Sua mente no consegue aceitar a verdade - ou ser que o Conselho sabe mais? Saberia? Saberia? Poderia ele inverter o veredicto das Mudanas? Poderiam eles deter o Tempo ou invert-lo? - O senhor prendeu-me na sala de controle, deixou-me indefeso at que tudo estivesse terminado, pensou o senhor. - Voc disse que estava com medo de que algo pudesse sair errado com voc; que voc pudesse no ser capaz de levar adiante a sua parte. - Isto, por inteno, era uma ameaa. - Eu a interpretei literalmente. Desculpe-me. Eu preciso de sua ajuda.

Chegou a isso. A ajuda de Harlan era necessria. Estaria ele louco? Estaria Harlan louco? A loucura teria significado? Ou qualquer coisa mais, quanto a isso? O Conselho precisava de sua ajuda. Por essa ajuda eles lhe prometeriam qualquer coisa. Noys. A posio de computador. O que eles no lhe prometeriam? E quando tivesse terminado com sua ajuda, o que receberia? Ele no seria logrado uma segunda vez. - No! - disse ele. - Voc ter Noys. - Quer dizer que o Conselho querer infringir as leis da Eternidade uma vez que o perigo tenha passado? No creio. Como pode passar o perigo? - perguntou uma parte s de sua mente. Sobre o que era tudo isso? - O Conselho nunca saber. - O senhor quereria infringir as leis? O senhor o Eterno ideal. Passado o perigo, o senhor obedeceria as leis. O senhor no poderia agir de modo contrrio. Twissell enrubesceu as bolhas no alto de cada face. Do velho rosto, toda a perspiccia e vigor escoaram-se. Restou apenas uma estranha tristeza. - Manterei minha palavra a voc e transgredirei a lei - disse Twissell - por uma razo que voc no imagina. No sei quanto tempo nos resta antes que a Eternidade desaparea. Poderiam ser horas; poderiam ser meses. Mas gastei tanto tempo na esperana de trazer voc ao raciocnio, que gastarei um pouco mais. Quer me ouvir? Por favor? Harlan hesitou. Ento, por convico da inutilidade de tudo, tanto quanto por qualquer coisa mais, disse cansadamente: - Est bem. Tenho ouvido dizer (comeou Twissell) que eu j nasci velho, que meus dentes nasceram num Microcomputaplex, que guardo meu computador porttil num bolso especial do pijama, quando durmo, que meu crebro composto de pequenos suprimentos de energia em infinitas conexes paralelas e que cada corpsculo de

meu sangue uma mapa espao-temporal microscpico flutuando em leo de computador. Todas estas estrias chegam a mim eventualmente, e creio que devo estar um pouco orgulhoso delas. Pode ser que eu continue acreditando um pouco nelas. uma tolice, partindo de um velho, mas isso torna a vida um pouco mais fcil. Isso o surpreende? O fato de eu ter de achar um modo de tornar a vida mais fcil? Eu, Computador Snior Twissell, membro snior do Conselho Geral? Talvez seja por isso que fumo. J pensou nisso? Tenho de ter uma razo, sabe. A Eternidade essencialmente uma sociedade de no-fumantes, e a maioria do Tempo , tambm. Pensei nisso diversas vezes. s vezes acho que isso uma rebelio contra a Eternidade. Algo para substituir uma rebelio maior que falhou,.. No, est tudo bem. Uma lgrima ou duas no me faro mal, e no fingimento, creia-me. Apenas no pensei nisso por muito tempo. No agradvel. Uma mulher est envolvida, naturalmente, como no seu caso. No coincidncia. quase inevitvel, se voc parar para pensar. Um Eterno, que deve trocar as satisfaes normais da vida familiar por um punhado de perfuraes em folha, est propenso a influncias. Esta uma das razes por que a Eternidade deve tomar as precaues que toma. E, aparentemente, por isso tambm que os Eternos so to ingnuos ao burlar as precaues, de vez em quando. Eu me lembro de minha mulher. tolice minha faz-lo, talvez. No consigo lembrar de nada mais sobre o fisiotempo. Meus velhos colegas so apenas nomes nos livros de registro; as Mudanas que supervisei - todas menos uma - so apenas itens nas combinaes de memria do Computaplex. Lembro-me dela muito bem, no entanto. Talvez voc possa entender isso. Eu tinha, h muito tempo, um pedido de ligao nos livros; e depois que alcancei a posio de Computador Jnior, ela me foi cedida. Era uma garota deste mesmo sculo, o 575. No a vi antes da permisso, claro. Ela era inteligente e amvel. No bonita ou mesmo atraente; mas ento, mesmo quando jovem (sim, eu fui jovem; no ligue para os mitos), no fui notvel por minha prpria aparncia. Concordvamos bem um com o outro

em temperamento, ela e eu, e se eu fosse um Tempista, teria ficado orgulhoso por t-la como esposa. Eu disse isso a ela vrias vezes. Creio que isso a agradava. Sei que esta era a verdade. Nem todos os Eternos, que devem receber suas mulheres quando e como as Computaes permitem, so to afortunados! Naquela Realidade especfica, ela iria morrer jovem, claro, e nenhuma de suas anlogas estava disponvel para ligao. A princpio, recebi isso filosoficamente. Afinal de contas, era o seu curto tempo de vida que possibilitava a ela viver comigo sem afetar a Realidade de modo nocivo. Estou envergonhado, agora, pelo fato de ter ficado satisfeito por ela ter pouco tempo de vida. Isto , apenas a princpio. Apenas a princpio. Visitei-a tantas vezes quanto permitiu o mapa espaotemporal. Espremi delegada minuto, renunciando a refeies e sono, quando necessrio, livrando-me imprudentemente de minha carga de trabalho sempre que podia. A amabilidade dela ultrapassou as minhas esperanas, e eu estava amando. Exponho isso claramente. Minha experincia de amor muito pequena, e entend-la atravs de Observao no Tempo uma coisa duvidosa. At onde ia minha compreenso, contudo, eu estava amando. O que comeou como satisfao de uma necessidade fsica e emocional, tornou-se um bocado mais. A sua morte iminente deixou de ser uma convenincia e tornou-se uma calamidade. Submeti-a a Esboo de Vida. No fui aos departamentos competentes, contudo. Fi-lo por mim mesmo. Isso o surpreende, imagino. Esta foi uma m conduta, mas no foi nada, comparada com os crimes que cometi depois. Sim, eu, Laban Twissell. Computador Snior Twissell. Por trs vezes isoladas, um ponto no fisiotempo veio e passou, durante o qual alguma ao simples de minha parte poderia ter alterado a Realidade pessoal dela. Naturalmente, eu sabia que tal Mudana, por motivos pessoais, no poderia ser autorizada pelo Conselho. Todavia, comecei a sentir-me pessoalmente responsvel pela morte dela. Isso foi parte da minha motivao, mais tarde.

Ela ficou grvida. Eu nada fiz, embora devesse. Eu havia feito seu Esboo de Vida, modificado para incluir sua relao comigo, e sabia que a gravidez era uma conseqncia de alta probabilidade. Como voc pode ou no saber, os Eternos engravidam, ocasionalmente, as mulheres Tempistas, apesar das precaues. Isso no incomum. Todavia, desde que os Eternos no podem ter filhos, tais gestaes, quando ocorrem, so eliminadas sem dor e com segurana. H diversos mtodos. Meu Esboo de Vida tinha indicado que ela morreria antes do parto, portanto no tomei precaues. Ela estava feliz em sua gravidez e eu queria que ela continuasse assim Ento apenas observei e tentei sorrir quando ela me disse que podia sentir a vida movendo-se dentro dela. Mas ento algo aconteceu. Ela deu luz prematuramente.. . No me admiro por voc olhar desta forma. Eu tive uma criana. Um filho verdadeiramente meu. Voc no encontrar outro Eterno, talvez, que possa dizer isso. Isso foi mais do que uma m conduta. Foi um crime grave, mas isso ainda no era nada. Eu no o tinha esperado. O nascimento e seus problemas eram um aspecto da vida com o qual eu havia tido pouca experincia. Voltei em pnico ao Esboo de Vida e encontrei a criana viva, num desvio alternado para uma pequena bifurcao de baixa probabilidade que eu havia desprezado. Um Esboador de Vida profissional no a teria deixado passar, e eu havia agido mal por confiar a tal ponto em minhas prprias habilidades. Mas o que poderia eu fazer, ento? Eu no podia matar a criana. A me tinha duas semanas de vida. Deixe o filho viver com ela, ento, pensei eu. Duas semanas de felicidade no um presente exorbitante para se pedir. A me morreu, como era previsto, e da maneira prevista. Sentei-me no quarto dela, durante todo o tempo permitido pelo mapa espaotemporal, sofrendo de uma tristeza agudssima, pelo fato de ter esperado pela morte, em pleno conhecimento, por mais de um ano. Em meus braos, segurei o filho meu e dela. - Sim, eu o deixei viver. Por que voc grita assim? Voc vai me condenar?

Voc no pode saber o que significa segurar nos braos um pequeno tomo de sua prpria vida. Posso ter um computaplex no lugar de nervos e mapas espao-temporais no lugar de corrente sangnea, mas eu sei. Eu o deixei viver. Cometi esse crime, tambm. Coloquei-o a cargo de uma organizao apropriada e voltei, quando pude (em estrita seqncia temporal, mantida at mesmo com fisiotempo), para fazer pagamentos necessrios e acompanhar o crescimento do garoto. Dois anos passaram-se dessa forma. Periodicamente, eu examinava o Esboo de Vida do garoto (eu costumava quebrar esta regra particular, entrementes) e ficava satisfeito por descobrir que no havia sinais de efeitos nocivos na Realidade ento corrente, a nveis de probabilidade acima de 0,0001. O garoto aprendeu a andar e a pronunciar algumas palavras. No lhe ensinaram a chamar-me de "papai". Sejam quais forem as especulaes que os Tempistas da instituio infantil possam ter feito a meu respeito, no sei. Receberam seu dinheiro e nada disseram. Ento, quando dois anos se haviam passado, as necessidades de uma Mudana que inclua o sculo 575 numa parte foram expostas ao Conselho Geral. Eu, tendo sido posteriormente promovido a Computador-Assistente, fui encarregado. Essa foi a primeira Mudana deixada para minha superviso exclusiva. Fiquei orgulhoso, claro, mas tambm apreensivo. Meu filho era um intruso na Realidade. Mal se podia esperar que ele tivesse anlogos. Pensar em sua passagem no-existncia entristeceume. Trabalhei na Mudana e creio mesmo assim que fiz um trabalho perfeito. O meu primeiro. Mas sucumbi diante de uma tentao. Sucumbi ainda mais facilmente porque ela estava se tornando uma velha estria para mim, ento. Eu era um criminoso calejado, um habitue do crime. Elaborei um novo Esboo de Vida para meu filho sob a nova Realidade, certo do que iria encontrar. Mas ento, durante vinte e quatro horas, sem comer ou dormir, sentei-me mesa de meu escritrio, lutando com o Esboo de Vida terminado, torturando-me num esforo desesperador para encontrar um erro, No havia erros.

No dia seguinte, de posse de minha soluo para a Mudana, elaborei um mapa espao-temporal usando mtodos rsticos de aproximao (afinal, a Realidade no iria durar muito tempo), e entrei no Tempo num ponto a mais de trinta anos acima do nascimento de meu filho. Ele estava com trinta e quatro anos, a mesma idade que eu tinha. Apresentei-me como um parente distante, usando do meu conhecimento da famlia de sua me. Ele no sabia de seu pai, no se lembrava de minhas visitas durante sua infncia. Ele era um engenheiro aeronutico. O sculo 575 era perito em meia dzia de variedades de viagem area (como ainda o na Realidade corrente), e meu filho era um membro feliz e bem sucedido de sua sociedade. Era casado com uma garota ardentemente enamorada, mas no teria filhos. Nem a garota teria de forma alguma se casado na Realidade em que meu filho no tinha existido. Eu soubera disso desde o comeo. Soubera que no haveria efeitos nocivos na Realidade. Caso contrrio eu no teria tido nimo para deixar o garoto viver. No estou completamente abandonado. Passei o dia com meu filho. Falei-lhe formalmente, sorri polidamente, retirei-me calmamente quando assim o exigiu o mapa espao-temporal. Mas por baixo de tudo isso, observei e assimilei cada ao, completando-me com ele e tentando viver pelo menos um dia numa Realidade que no dia seguinte (por fisiotempo) no mais teria existido. Quanto desejei visitar minha esposa uma ltima vez, tambm, durante aquela poro de Tempo em que ela viveu, mas eu havia usado cada segundo que me tinha sido disponvel. No ousei nem mesmo entrar no Tempo para v-la, sem ser percebido. Retornei Eternidade e passei uma ltima noite horrvel, lutando inutilmente contra o que tinha de ser. Na manh seguinte, entreguei minhas computaes juntamente com minhas recomendaes para a Mudana. A voz de Twissell tinha-se reduzido a um sussurro e depois cessou. Ele sentou-se ali com os ombros curvados, os olhos fixos no cho por entre os joelhos, os dedos tranando-se e entrando e saindo de um aperto intricado.

Harlan, esperando em vo cor uma outra frase do velho, pigarreou. Achou-se apiedando-se do homem, apiedando-se dele apesar dos vrios crimes que tinha cometido. - E isso tudo? - perguntou. - No - murmurou Twissell - o pior... o pior... que existiu um anlogo de meu filho. Na nova Realidade, ele existiu... como um paraplgico, desde a idade de quatro anos. Quarenta e dois anos na cama, sob circunstncias que me impediram de conseguir que as tcnicas de regenerao de nervos dos sculos 900 fossem aplicadas ao seu caso, ou mesmo de conseguir que sua vida fosse tirada sem dor. - A nova Realidade ainda existe. Meu filho ainda est l, na poro apropriada do sculo. Eu fiz isso para ele. Foram minha mente e meu Computaplex que descobriram esta nova vida para ele, e minha palavra que ordenou a Mudana. Cometi uma srie de crimes para o bem dele e de sua me, mas este ltimo feito, embora estritamente em acordo com meu juramento de Eterno, sempre me pareceu ser o maior crime, o crime. Nada havia a dizer, e Harlan nada disse. - Mas voc v agora por que entendo seu caso - disse Twissell - por que quero deixar que voc tenha sua garota. Isso no faria mal Eternidade e, de certa forma, seria uma expiao para meu crime. E Harlan acreditou. Tudo numa mudana de idia, ele acreditou! Harlan ajoelhou-se e levantou s tmporas os punhos cerrados. Inclinou a cabea e balanou lentamente quando o selvagem desespero o atingiu. Ele havia jogado fora a Eternidade e perdido Noys - enquanto que, se no fosse a sua destruio de Sanso, poderia ter salvo um e conservado o outro. ***

15. BUSCA ATRAVS DO PRIMITIVO


Twissell estava sacudindo os ombros de Harlan. A voz do velho chamava seu nome com insistncia. - Harlan! Harlan! Pelo amor do Tempo, homem! Harlan emergiu do desespero apenas lentamente. O que devemos fazer? - No isto, certamente. Desespero, no. Para comear, ouame. Esquea sua viso da Eternidade, da posio de Tcnico e olhe-a atravs dos olhos de um Computador. A viso mais sofisticada. Quando voc altera alguma coisa no Tempo e cria uma Mudana de Realidade, a Mudana pode ocorrer imediatamente. Por que deve ser isso? - Porque a alterao tornou a Mudana inevitvel? - disse Harlan com insegurana. - Tornou? Voc pode voltar atrs e anular a alterao, no pode? - Creio que sim. Nunca o fiz, contudo. Ou algum de quem eu tenha ouvido falar. - Certo. No h propsito em se anular uma alterao, portanto ela passa como planejada. Mas aqui temos algo mais. Uma alterao no intencional. Voc mandou Cooper para o sculo errado, e agora eu pretendo firmemente anular essa alterao e trazer Cooper de volta para c. - Pelo amor do Tempo, como? - No estou certo ainda, mas deve haver uma maneira. Se no houvesse jeito, a alterao seria irreversvel; a Mudana teria vindo de imediato. Mas no veio. Estamos ainda na Realidade da autobiografia de Mallansohn. Isso significa que a alterao reversvel e ser revertida. - O qu? - o pesadelo de Harlan estava se expandindo e girando, tornando-se mais sombrio e mais engolfante. - Deve haver alguma maneira de se emendar o crculo no Tempo outra vez, e nossa habilidade quanto a descobrir o modo de faz-lo deve ser uma coisa de alta probabilidade.

A partir do ponto em que nossa Realidade existe, podemos estar certos de que a soluo continua com alta probabilidade. Se a qualquer momento, eu ou voc tomarmos a deciso errada, se a probabilidade de se consertar o crculo cair sob alguma magnitude crucial, a Eternidade desaparecer. Entende? Harlan no estava certo de entender. No estava tentando com muito empenho. Levantou-se lentamente e caminhou at uma cadeira. - Quer dizer que podemos trazer Cooper de volta... - E mand-lo para o lugar certo, sim. Apanh-lo no momento em que deixar a caldeira e ele poder chegar ao seu lugar adequado no sculo 24, no mais do que algumas fisio-horas depois; fisiodias, no mximo. Isso seria uma alterao, claro, mas no de grandes dimenses, sem dvida. A Realidade seria agitada, rapaz, mas no perturbada. - Mas como o traremos? - Sabemos que h um modo, ou a Eternidade no estaria existindo neste momento. Quanto a qual seja o modo, por isso que preciso de voc, que fiz esforo para t-lo de volta ao meu lado. Voc o perito em Primitivo. Diga-me. - No posso - suspirou Harlan. - Pode - insistiu Twissell. De sbito, sumiram-se os traos de idade ou de cansao da voz do velho. Seus olhos estavam inflamados com a luz do combate e ele brandia seu cigarro como uma lana. Mesmo para os sentidos insensibilizados de Harlan, o homem parecia estar divertindo-se, realmente se divertindo, agora que a batalha havia sido iniciada. - Podemos reconstruir o fato - disse Twissell. - Aqui est o controle de impulso. Voc est diante dele esperando pelo sinal. Ele chega. Voc aciona o contato e ao mesmo tempo comprime a fora de impulso em direo descendente. At onde? - No sei. Estou-lhe dizendo que no sei. - Voc no sabe, mas seus msculos sim. Fique a e pegue o controle. Fique seguro de si. Pegue-os, rapaz. Voc est esperando pelo sinal. Voc est me odiando. Odiando o Conselho. Odiando a Eternidade. Voc est voltando o seu corao para

Noys. Coloque-se de volta quele momento. Sinta o que sentiu ento. Agora colocarei o relgio em movimento outra vez. Dar-lhe-ei um minuto, rapaz, para lembrarse de suas emoes e for-las de volta ao seu tlamo. Ento, quando o ponteiro aproximar-se do zero, deixe sua mo direita empurrar o controle como fez antes. Ento tire a mo! No o mova para trs novamente. Est pronto? - No creio que possa faz-lo. - Voc no cr... Pai Tempo, voc no tem escolha! H outra forma de voc recuperar sua garota? No havia. Harlan forou-se de volta aos controles, e quando o fez, a emoo retornou. Ele no teve de invoc-la. A repetio dos movimentos fsicos trouxe-a de volta. A agulha vermelha do relgio comeou a se mover. O ltimo minuto de vida? - pensou ele desinteressadamente. Trinta segundos. Ele pensou: No vai doer. Isto no a morte. Tentou pensar somente em Noys. Quinze segundos. Noys! A mo esquerda de Harlan moveu para baixo um interruptor, em direo ao contato. Doze segundos. Contacto! Sua mo direita moveu-se. Cinco segundos! Noys! Sua mo direita moveu e espasmodiraroente (sic). Ele pulou para longe, ofegante. Twissell aproximou-se, examinando o mostrador. - Sculo Vinte - disse ele. - Mil novecentos e trinta e oito, para ser exato. - No sei - desabafou Harlan. - Tentei sentir o mesmo, mas

foi diferente. Eu sabia o que estava fazendo e isso fez a diferena. - Eu sei, eu sei - disse Twissell. - Pode ser que tudo esteja errado. Chame isto de uma primeira aproximao. Ele fez uma pausa, em clculo mental, tirou um computador de bolso de seu estojo e colocou-o novamente sem consult-lo. - Que v para o Tempo os pontos decimais. Digamos que de 0,99 a probabilidade de voc t-lo mandado de volta ao segundo quarto do sculo 20. Algum lugar entre 1925 e 1950. Est bem? - No sei. - Bem, agora, olhe. Se eu tomar a firme deciso de concentrar nessa parte do Primitivo com excluso de tudo o mais e estiver errado, corro o risco de ter perdido minha oportunidade de conservar fechado o crculo no Tempo e a Eternidade desaparecer. A prpria deciso ser o ponto crucial, a Mnima Mudana Necessria, a M.M.N., para se processar a Mudana. Tomo agora a deciso. Decido, definitivamente ... Harlan olhou em volta com cautela, como se a Realidade tivesse se tornado to frgil que um movimento sbito da cabea pudessse abal-la. - Estou plenamente consciente da Eternidade - disse Harlan. (A calma de Twissell o havia influenciado a ponto de sua voz soar firme em seus prprios ouvidos.) - Ento a Eternidade ainda existe - disse Twissell de maneira brusca e convicta - e tomamos a deciso certa. Agora nada mais h a fazer aqui, por enquanto. Vamos ao meu escritrio e poderemos deixar o subcomit do Conselho aglomerar-se aqui, se isso os deixar um pouco mais felizes. No que diz respeito a eles, o projeto terminou com sucesso. Se no terminou, eles nunca sabero Nem ns. Twissell observou seu cigarro e disse: - A pergunta que agora se nos confronta esta: o que far Cooper quando descobrir que est no sculo errado? - No sei. - Uma coisa bvia. Ele bem jovem, inteligente, imaginativo, no concorda?

Bem, ele Mallansohn. - Exatamente. E ele pensou na possibilidade de chegar ao lugar errado. Uma de suas ltimas perguntas foi: "O que acontecer se eu no parar no ponto certo?" Lembra-se? - Bem? - Harlan no tinha idia de onde ele queria chegar com isso. - Ento ele est mentalmente preparado para ficar deslocado no Tempo. Ele far algo. Tentar chegar a ns. Tentara deixar traos para ns. Lembre-se de que ele foi um Eterno, parte de sua vida. Este um fato importante. Twissell soprou um crculo de fumaa, enganchou-o com um dedo e observou-o espiralar-se e dispersar-se. - Ele est acostumado noo de comunicao atravs do Tempo. No provvel que ele se renda ao pensamento de estar abandonado no Tempo. Saber que ns o estamos procurando. - Sem caldeiras e sem Eternidade no sculo 20 - disse Harlan - como ele faria para comunicar-se conosco? - com voc, Tcnico, com voc. Use o singular. Voc o nosso perito em Primitivo. Voc ensinou a Cooper sobre o Primitivo. Voc a pessoa que ele esperaria ser capaz de encontrar seus vestgios. - Que vestgios. Computador? O velho rosto perspicaz de Twissell fitou Harlan, suas feies se enrugando. - A inteno era deixar Cooper no Primitivo. Ele est sem a proteo de um escudo envolvente de fisiotempo. Sua vida inteira est entrelaada na estrutura do Tempo e continuar assim at que eu ou voc anule a alterao. Do mesmo modo, o fato de estar entrelaado na estrutura do Tempo algum artefato, sinal ou mensagem que ele pode ter deixado para ns. Certamente, deve haver fontes particulares que voc usou no estudo do sculo 20. Documentos, arquivos, filmes, artefatos, obras de referncia. Refiro-me a fontes primrias, datando do prprio Tempo. - Sim.

- E ele as estudou com voc? - Sim. - E h alguma referncia particular que seja a sua preferida, uma com a qual ele soubesse estar voc intimamente familiarizado, de modo a reconhecer nela alguma referncia dele? - Entendo onde o senhor quer chegar, claro - disse Harlan. Ele ficou pensativo. - Bem? - perguntou Twissell com uma ponta de impacincia. - Minhas revistas, quase com certeza - disse Harlan. Revistas eram um fenmeno dos primeiros sculos 20. A revista da qual tenho uma coleo quase completa data do comeo do sculo 20 e continua at o 22. - timo. Agora, h alguma maneira, voc supe, pela qual pudesse fazer uso dessas revistas para enviar uma mensagem? Lembre-se, ele saberia que voc iria ler o peridico, que voc estaria familiarizado com ele, que voc saberia como procurar. - No sei. - Harlan chacoalhou a cabea. - A revista assumia um estilo artificial. Era seletiva, antes que inclusiva, e totalmente imprevisvel. Seria difcil ou mesmo impossvel de se incluir em sua impresso alguma coisa que se planejasse ver impresso. Cooper no poderia criar notcias e estar certo de sua publicao. Mesmo que Cooper conseguisse obter uma boa posio no pessoal editorial da revista, o que bem improvvel, ele no poderia ter certeza de que suas palavras exatas passariam pelos vrios editores. No sei, Computador. - Pelo amor do Tempo, pense! - disse Twissell. - Concentrese naquelas revistas. Voc est no sculo 20 e Cooper com sua educao e conhecimento. Voc ensinou o rapaz, Harlan. Voc moldou seu pensamento. Agora, o que ele faria? Como faria ele para colocar alguma coisa na revista, algo com as palavras exatas que desejasse? Os olhos de Harlan arregalaram-se. - Um anncio! - O qu? - Uma propaganda! Uma notcia para que eles seriam compelidos a imprimir como pedido. Cooper e eu conversamos a

respeito, ocasionalmente. - Ah, sim. Eles tm essa espcie de coisa no sculo 186 disse Twissell. - No como no sculo 20. O sculo 20 o mximo nesse assunto. O meio cultural... - Considerando-se o anncio, agora Twissell com impacincia - de que tipo seria? - Desejaria saber. Twissell fitou a ponta acesa de seu cigarro, como se buscando inspirao. - Ele nada pode dizer diretamente. Ele no pode dizer: "Cooper, do sculo 78, encalhado no sculo 20 e chamando a Eternidade..." - Como pode ter certeza? - Impossvel! Dar ao sculo 20 informaes que sabemos que eles no teriam, seria to prejudicial ao crculo de Mallansohn quanto uma ao errada de nossa parte. Ns ainda estamos aqui; portanto, durante toda a sua vida na Realidade corrente do Primitivo, ele no fez nenhum mal desse tipo. - Alm do que - disse Harlan, afastando-se da contemplao do raciocnio circular que parecia exigir to pouco esforo de Twissell - no seria provvel que a revista concordasse em publicar algo que lhe parecesse loucura ou que no se pudesse entender. Suspeitaria de fraude ou de alguma forma de ilegalidade e no desejaria se implicar. Portanto, Cooper no poderia usar Intertemporal Padro na sua mensagem. - Teria de ser algo sutil - disse Twissell. - Ele teria de usar um modo indireto. Teria de colocar um anncio que parecesse perfeitamente normal para os homens do Primitivo. Perfeitamente normal! E contudo algo que fosse bvio para ns, uma vez que saberamos o que procurar. Muito bvio. bvio a um olhar de relance, porque teria de ser encontrado entre incontveis itens individuais. De que tamanho voc supe que seria, Harlan? Esses anncios so caros? - Bem caros, creio. - E Cooper tinha de economizar seu dinheiro. Alm disso, para evitar o tipo errado de ateno, o anncio teria de ser interrompeu

pequeno, de qualquer forma. Imagine, Harlan. De que tamanho? Harlan mostrou com as mos. - Meia coluna? - Coluna? - Elas eram revistas impressas, o senhor sabe. Em papel. com a impresso distribuda em colunas. - Oh, sim. Parece-me impossvel separar literatura e filme, de certa forma... Bem, temos uma primeira aproximao de outro tipo, agora. Devemos procurar um anncio de meia coluna que nos dar, praticamente primeira vista, evidncias de que o homem que a colocou veio de outro sculo (do futuro, claro) e que, contudo, seja um anncio to normal que ningum do sculo note qualquer coisa de suspeito nele. - E se eu no o achar? - perguntou Harlan. - Voc achar. A Eternidade existe, no existe? Enquanto ela existir, estaremos no rastro certo. Diga-me: consegue lembrar-se de algum anncio semelhante em seu trabalho com Cooper? Qualquer coisa que tenha lhe chamado a ateno, mesmo por um momento, por ser estranho, esquisito, incomum, sutilmente errada? - No. - No quero uma resposta to rpida. Gaste cinco minutos para pensar. - No adianta. Na ocasio em que examinei as revistas com Cooper, ele no havia estado no sculo 20. - Por favor, rapaz. Use a cabea. O fato de mandar Cooper para o sculo 20 introduziu uma alterao. No h Mudana; no uma alterao irrevogvel. Mas houve algumas mudanas com "c" minsculo, ou micromudanas, como normalmente nos referimos a elas nas Computaes. No instante em que Cooper foi mandado ao sculo 20, o anncio apareceu na edio apropriada da revista. Sua prpria Realidade micromudou, no sentido de que voc pode ter olhado a pgina com esse anncio, ao invs da pgina sem ele, como voc fez na Realidade anterior. Entendeu? Harlan estava novamente espantado, quase tanto com a facilidade com que Twissell abria caminho atravs da floresta de

lgica temporal, quanto com os "paradoxos" do Tempo. Ele sacudiu a cabea. - No me lembro de nada semelhante. - Bem, ento, onde que voc guarda os arquivos daquele peridico? - Eu fiz uma biblioteca especial na Galeria Dois, usando a prioridade de Cooper. - timo - disse Twissell. - Vamos l. Agora! Harlan observou Twissell fitar curiosamente os velhos volumes encadernados da biblioteca e ento tirar um. Eram to velhos que o papel frgil tinha de ser preservados por mtodos especiais, e chiou sob o manuseio insuficientemente cuidadoso de Twissell. Harlan retraiu-se. Em melhores tempos, teria ordenado a Twissell que se afastasse dos livros, embora fosse um Computador Snior. O velho examinou as pginas ondulantes e pronunciou silenciosamente as palavras arcaicas. - Este o ingls de que os lingistas esto sempre falando, no ? - perguntou ele, dando pancadinhas na pgina. - Sim. Ingls - murmurou Harlan. Twissell recolocou o volume no lugar. - Pesado e desajeitado. Harlan encolheu os ombros. Para ser certo, a maioria dos sculos da Eternidade eram pocas de filme. Uma respeitvel minoria eram pocas de gravao molecular. Contudo, a impresso e papel no eram incomuns. - Os livros no exigem o tecnologia que os filmes - disse ele. mesmo investimento em

Twissell coou o queixo. - Tem razo. Vamos comear? Ele tirou outro volume da prateleira, abrindo-o ao acaso e olhando a pgina com estranha ateno. Ser que o homem pensa que vai encontrar a soluo por um golpe de sorte? - person Harlan. O pensamento deve ter sido correto, pois Twissell, encontrando os olhos apreciadores de Harlan, enrubesceu e colocou o volume no lugar. Harlan pegou o primeiro volume do Contisculo de 19,25 e

comeou a virar as pginas metodicamente. Apenas sua mo direita e seus olhos se moviam. O resto do corpo permanecia em rgida ateno. A intervalos que lhe pareciam eternos, Harlan se levantava, resmungando, para apanhar um novo volume. Nessas ocasies, haveria o intervalo para o caf, ou para o sanduche, ou outros intervalos. - intil que o senhor fique - disse Harlan lentamente. - Incomodo-o? - perguntou Twissell. - No. - Ento ficarei - murmurou Twissell. O tempo todo ele passeou, ocasionalmente, at as prateleiras de livros, fitando desamparadamente as encadernaes. As fascas de seus cigarros furiosos queimavam-lhes as pontas dos dedos, s vezes, mas ele as desprezava. Um fisiodia terminou. O sono foi pouco e esparso. No meio da manh, entre dois volumes, Twissell protelou seu ltimo gole de caf e disse: - s vezes fico imaginando por que no desisti de minha carreira de Computador, depois do transtorno do meu... voc sabe. Harlan assentiu. - Senti vontade - continuou o velho. - Senti vontade. Durante fisiomeses, esperei, em desespero, que no se atravessassem mais Mudanas em meu caminho. Fiquei mrbido quanto a isso. Comecei a imaginar se as mudanas eram uma coisa certa. Engraado, as emoes falsas enganam a gente. - Voc sabe histria Primitiva, Harlan. Voc sabe como era. A Realidade do Primitivo flua s cegas ao longo da linha de probabilidade mxima. Se a probabilidade mxima envolvesse uma pandemia, ou dez sculos de economia escravista, um acidente tecnolgico, ou mesmo uma... uma... vejamos, o que realmente ruim... mesmo uma guerra atmica, se tivesse sido possvel uma, ento, por que, por Tempo, acontecia! Nada havia para det-la. Mas onde a Eternidade existe, ela tem sido detida. Acima do sculo 28, coisas como essa no acontecem. Pai Tempo, elevamos

nossa Realidade a um nvel bem alm de qualquer coisa que os tempos Primitivos pudessem imaginar; a um nvel que, seno pela interferncia da Eternidade, teria sido de probabilidade bem baixa, na verdade. O que est ele tentando fazer? - pensou Harlan, envergonhado. Fazer-me trabalhar com mais empenho? Estou fazendo o mximo. Twissell disse: - Se deixamos passar nossa oportunidade agora, a Eternidade desaparece, provavelmente atravs de todo o fisiotempo. Numa vasta Mudana, a Realidade reverte para probabilidade mxima, isso indiscutvel, com a guerra atmica e o fim do homem. - melhor eu passar para o prximo volume - disse Harlan. No intervalo seguinte, Twissell disse desamparadamente: H tanto a fazer. No h um modo mais rpido? - Indique-o - disse Harlan. - Parece-me que devo olhar cada uma das pginas. E olhar cada parte delas, tambm. Como posso faz-lo mais rpido? Ele virava as pginas metodicamente. - Finalmente - disse Harlan - as legendas comeam a se embaar, e isso significa que hora de dormir. Um segundo fisiodia terminou. s 10:22 horas, por Fisiotempo Padro, do terceiro dia de busca, Harlan fitou uma pgina em quieta surpresa e disse: - isto! Twissell no assimilou a exclamao. - O qu? - disse ele. Harlan levantou os olhos, o rosto alterado pelo assombro. Sabe, eu no acreditava. Por Tempo, nunca acreditei realmente, mesmo enquanto o senhor estava elaborando todas aquelas asneiras sobre revistas e anncios. Twissel havia assimilado, agora. - Voc achoul Ele se lanou ao volume que Harlan segurava, estendendo a mo para ele com dedos trmulos. Harlan tirou o volume de seu alcance e fechou-o bruscamente. - Um momento. O senhor no acharia, mesmo que

eu lhe mostrasse a pgina. - O que est fazendo? - gritou Twissell. pgina! - No perdi. Sei onde est. Mas primeiro... - Primeiro o qu? - H um ponto em pendncia, Computador Twissell disse Harlan. - O senhor disse que posso ter Noys. Traga-a para mim, ento. Deixe-me v-la. Twissell olhou para Harlan, com seus poucos cabelos brancos desgrenhados. - Voc est brincando? - No - respondeu Harlan rispidamente. - No estou brincando. O senhor assegurou-me de que daria um jeito... O senhor est brincando? Noys e eu ficaramos juntos. O senhor prometeu. - Sim, prometi. Esta parte est decidida. - Ento traga-a viva, bem e inclume. - Mas no o entendo. Eu no a tenho. Ningum a tem. Ela est ainda no distante futuro, onde Finge disse que est. Ningum a tocou. Grande Tempo, eu lhe disse que ela estava em segurana. Harlan fitou o velho e ficou tenso. - O senhor est jogando com palavras - disse ele sufocadamente. - Est bem, ela est no distante futuro, mas o que tem isso de bom para mim? Tire a barreira do sculo 100.000... - Tire o qu? - A barreira. A caldeira no passar por ela. - Voc nunca me disse nada a respeito - disse Twissell furiosamente. - No disse? - perguntou Harlan com viva surpresa. No teria ele dito? Ele havia pensado nisso diversas vezes. Nunca teria ele dito alguma palavra a respeito? Ele no conseguia lembrar-se, recuperou a firmeza. afinal. Mas ento ele - Voc perdeu a

- Est bem. Digo-lhe agora, ento. Remova-a.

- Mas a coisa impossvel. Uma barreira temporal? - No. Por Tempo, eu juro.

Uma barreira contra a caldeira?

- Est me dizendo que o senhor no a colocou? - Ento... ento... - Harlan sentiu-se empalidecer. - Ento o Conselho o fez. Eles sabem de tudo isso e agiram independentemente do senhor e... e por tudo do Tempo e da Realidade, eles podem se cansar de esperar pelo anncio e por Cooper, por Mallansohn e por tudo da Eternidade. Eles no tero nada disso. Nada. - Espere! Espere! - Twissell sacudiu desesperadamente o cotovelo de Harlan. - Acalme-se! Pense, rapaz, pense. O Conselho no colocou barreira alguma. - Mas ela existe. - Mas eles no poderiam ter posto tal barreira. poderia. teoricamente impossvel. - O senhor no sabe de nada. Ela existe. - Voc sabe melhor do que qualquer um do Conselho que tal coisa impossvel. - Mas ela est l. - Mas se est... E Harlan notou os arredores o suficiente para perceber a presena de uma espcie de medo abjeto nos olhos de Twissell; um medo que no havia estado ali nem mesmo quando ele soube pela primeira vez da direo errada em que Cooper foi mandado e do fim iminente da Eternidade. *** Ningum

16. OS SCULOS OBSCUROS


Andrew Harlan observava os homens em trabalho com olhos

distrados. Eles o ignoravam polidamente porque ele era um Tcnico. Normalmente, ele os teria ignorado um tanto menos polidamente, pois eles eram homens da Manuteno. Mas agora ele os observava e, em sua misria, at mesmo pegava-se invejando-os. Eles eram o pessoal de servio do Departamento de Transporte Intertemporal, em uniformes cinza, com os emblemas do ombro mostrando uma flexa vermelha de duas pontas contra um fundo preto. Eles usavam intricado equipamento de campo de fora para testar os motores das caldeiras e os graus de hiperliberdade ao longo das colunas de caldeira. Eles possuam, imaginou Harlan, pouco conhecimento terico de engenharia temporal, mas era bvio que tinham um vasto conhecimento prtico do assunto. Harlan no havia aprendido muito sobre Manuteno, em seu tempo de Aprendiz. Ou, para ser mais preciso, ele no havia realmente desejado aprender. Os Aprendizes que no obtinham sucesso eram colocados na Manuteno. A "profisso noespecializada" (como era tida pelo eufemismo) era a indicao indiscutvel de falha, e os Aprendizes medocres automaticamente evitavam o assunto. Contudo, agora, enquanto observava os homens da Manuteno em trabalho, eles lhe pareciam ser calma e pacientemente eficientes, razoavelmente felizes. Por que no? Eles excediam em nmero os Especialistas, os "verdadeiros Eternos", de dez para um. Tinham uma sociedade prpria, galerias residenciais destinadas a eles, prazeres prprios. Seus perodos de trabalho eram fixados em tantas horas por fisiodia, e no havia presso social, no caso deles, para faz-los relacionar suas atividades das horas de folga com a profisso. Eles tinham tempo, enquanto que os Especialistas no, para dedicar literatura e dramatizao de filmes retirados das vrias Realidades. Eram eles, afinal de contas, que tinham provavelmente as personalidades mais bem formadas. Era a vida do Especialista que era atormentada e afetada, artificial, em comparao com a vida simples e doce na Manuteno. A Manuteno era a base da Eternidade. Estranho que um fato to bvio no lhe tivesse chamado a ateno antes. Eles

supervisavam a importao de alimento e gua do Tempo, o controle de gasto e o funcionamento das usinas de energia. Eles conservavam todo o mecanismo da Eternidade em andamento regular. Se todos os Especialistas morressem de um ataque sbito, a Manuteno poderia conservar a Eternidade em andamento indefinidamente. Contudo, fosse a Manuteno a desaparecer, os Especialistas teriam de abandonar a Eternidade em questo de dias ou morrer miseravelmente. Ser que os homens da Manuteno ressentiam-se da perda de seus sculos natais, ou de suas vidas sem mulheres e sem filhos? Seria suficiente compensao a segurana contra a pobreza, a doena e as Mudanas de Realidade? Seriam eles consultados sobre seus pontos de vista a respeito de qualquer assunto de importncia? Harlan sentiu dentro de si um pouco do fogo do reformador social. O Computador Snior Twissell interrompeu a seqncia de pensamentos de Harlan, entrando quase que correndo, parecendo mais amedrontado do que parecera, uma hora antes, quando sara, com os homens da Manuteno j trabalhando. Como que ele continua com isso? - pensou Harlan. Ele um velho. Twissell olhou em volta com vivacidade de pssaro, enquanto os homens se colocavam automaticamente em posio ereta, em respeitosa ateno. - Que tal as colunas de caldeira? - perguntou ele. - Nada errado, senhor - respondeu um dos homens. - As colunas esto limpas, os campos engrenados. - Examinou tudo? - Sim, senhor. Departamento. At onde vo as estaes do

- Ento saiam - disse Twissell. No houve m interpretao da brusca insistncia de sua ordem. Eles se curvaram respeitosamente, voltaram-se e saram rapidamente. Twissell e Harlan ficaram sozinhos nas colunas de caldeira. Twissell voltou-se para ele. - Voc ficar aqui. Por favor.

Harlan sacudiu a cabea. - Devo ir, - Voc certamente entende - disse Twissell. - Se me acontecer alguma coisa, voc ainda sabe como encontrar Cooper. Se alguma coisa acontecer a voc, o que posso eu fazer, ou qualquer Eterno, ou qualquer combinao de Eternos, sozinhos? Harlan chacoalhou a cabea novamente. Twissell colocou um cigarro entre os lbios. - Sennor est desconfiado - disse ele. - Chamou-me diversas vezes nos ltimos dois fisiodias. Quer saber por que estou isolado. Quando descobrir que ordenei uma reviso completa no mecanismo das colunas de caldeira... Preciso ir, agora, Harlan. No posso atrasar-me. - No quero que o senhor se atrase. Estou pronto. - Voc insiste em ir? - Se no houver barreira, no haver perigo. Mesmo que haja, j estive l e voltei. De que o senhor est com medo, Computador? - No quero arriscar algo desnecessrio. - Ento use sua lgica, Computador. Tome a deciso de que Vou com o senhor. Se a Eternidade ainda existir depois disso, significar que o crculo ainda pode ser fechado. Significar que sobreviveremos. Se for uma deciso errada, ento a Eternidade passar para a no-existncia, mas ela passar de qualquer forma, se eu no for, porque sem Noys, no farei qualquer movimento para recuperar Cooper. Isso eu juro. - Eu a trarei de volta para voc - disse Twissell. - Se to simples e seguro, no haver mal, se eu for junto. Twissell estava numa bvia tortura de hesitao. - Bem, ento venha! - disse ele asperamente. E a Eternidade sobreviveu. O olhar amedrontado de Twissell no desapareceu, uma vez dentro da caldeira. Ele fitava os nmeros que voavam no tempormetro. Mesmo o mostrador de peso, que media em unidades de Quilosculos e que os homens haviam ajustado para esse propsito particular, dava estalidos a intervalos de minuto. - Voc no devia ter vindo - disse ele. Harlan encolheu os

ombros. - Por que no? - Isso me inquieta. Nenhuma razo sensvel. Chame isso de uma velha superstio minha. Deixa-me impaciente - ele juntou as mos, apertando-as firmemente. - No o entendo - disse Harlan. Twissell parecia ansioso por falar, como se para exorcisar algum demnio mental. - Pode ser que voc tenha idia disso, afinal - disse ele. - Voc perito no Primitivo. Quanto tempo o homem existiu no Primitivo? - Dez mil sculos - respondeu Harlan. - Quinze mil, talvez. - Sim. Comeando como uma espcie de criatura primitiva com forma de macaco e terminando como homo sapiens. Certo? - Isso conhecimento comum. Sim. - Ento deve ser conhecimento comum que a evoluo ocorre num passo bem rpido. Quinze mil sculos de macaco a homo sapiens. - Bem? - Bem, sou de um dos sculos 30.000... (Harlan no pde evitar de se assustar. Nunca soubera o sculo natal de Twissell ou conhecera algum que soubesse.) - Sou de um dos sculos 30.000 - repetiu Twissell - e voc do 95. O tempo entre nossos sculos natais duas vezes o espao de tempo total da existncia do homem no Primitivo, porm, que mudana h entre ns? Nasci com quatro dentes a menos do que os seus e sem um apndice. As diferenas fisiolgicas a respeito terminam com isso. Nosso metabolismo quase o mesmo. A maior diferena que seu corpo pode sintetizar o ncleo esterlico e o meu no; portanto, preciso de colesterol em minha dieta e voc no. Fui capaz de procriar com uma mulher do sculo 575. Eis quando se diferenciam as espcies, com o tempo. Harlan no ficou impressionado. Ele nunca havia questionado a identidade bsica do homem atravs dos sculos. Esta uma daquelas coisas com as quais se vive e que se aceita. - Houve

casos de espcies viverem durante milhes de sculos sem mudanas - disse ele. - No muitas, entretanto. E resta o fato de que a cessao da evoluo humana parece coincidir com o desenvolvimento da Eternidade. Apenas coincidncia? Esta questo no considerada, exceto por uns poucos, aqui e ali, como Sennor, e eu nunca fui um Sennor. Eu no acreditava que a especulao fosse adequada. Se alguma coisa no pudesse ser examinada por um Computaplex, no adiantava tomar o tempo de um Computador. E contudo, em meus dias de jovem, eu s vezes pensava... - Em qu? - bem, algo para se ouvir, de qualquer forma pensou Harlan. - Eu s vezes pensava na Eternidade como ela era a princpio, quando foi estabelecida. Abrangia apenas alguns dos sculos 30 e 40, e sua funo era, na maior parte, comrcio. Interessava-se no reflorestamento de reas desnudadas, transportando terra frtil para trs e para a frente, gua fresca, substncias qumicas de boa qualidade. Aqueles eram dias simples. - Mas ento descobrimos as Mudanas de Realidade. O Computador Snior Henry Wadsman, da maneira dramtica com que estamos todos acostumados, evitou uma guerra removendo o freio de segurana do veculo terrestre de um dos congressistas. Depois disso, mais e mais, a Eternidade mudou seu centro de gravidade, de comrcio para Mudana de Realidade. Por qu? - Pelo motivo bvio - disse Harlan. - Melhoramento da humanidade. - Sim, sim. Em tempos normais, creio que sim, tambm. Mas estou falando de meu pesadelo. E da se houvesse algum outro motivo, um no divulgado, um insconsciente? Um homem que pode viajar no futuro infinito pode encontrar homens to avanados em relao a si mesmo quanto ele prprio o em relao a um macaco. Por que no? - Pode ser. Mas homens so homens... - ...mesmo no sculo 70.000. Sim, eu sei. E nossas Mudanas de Realidade tm alguma coisa a ver com isso? Ns extramos o incomum. Mesmo o sculo natal de Sennor,

com suas criaturas sem cabelos, est sob debate contnuo, e isso bastante inofensivo. Talvez, com toda a honestidade, com toda a sinceridade, tenhamos impedido a evoluo humana porque no queremos conhecer os super-homens. Nenhuma centelha fora acendida ainda. - Ento est feito disse Harlan. - O que importa? - Mas e se o super-homem existir do mesmo jeito, muito mais acima do que podemos alcanar? Controlamos somente at o sculo 70.000. Alm desse esto os Sculos Obscuros! Por que eles so desconhecidos? Porque os homens desenvolvidos no querem lidar conosco e nos impedem de entrar em seu tempo? Por que permitimos que eles continuem desconhecidos? Porque no queremos lidar com eles e, no tendo conseguido entrar em nossa primeira tentativa, recusamo-nos at mesmo a fazer outras tentativas? No digo que esta seja a nossa razo consciente, mas, consciente ou inconsciente, uma razo. - Concordo com tudo - disse Harlan obstinadamente. - Eles esto fora de nosso alcance e ns estamos fora do deles. Viva e deixe viver. Twissell pareceu surpreendido pela frase. - Viva e deixe viver. Mas ns no deixamos. Ns fazemos Mudanas. As Mudanas estendem-se somente atravs de alguns sculos, antes que a inrcia temporal faa com que seus efeitos desapaream. Voc se lembra de que durante nosso almoo Sennor tocou nesse assunto como um dos problemas no resolvidos do Tempo. O que ele poderia ter dito era que isso tudo uma questo de estatstica. Algumas Mudanas afetam mais sculos do que outras. Teoricamente, qualquer nmero de sculos pode ser afetado pela Mudana adequada; cem sculos, mil, cem mil. Os homens desenvolvidos dos Sculos Obscuros podem saber disso. Suponha que eles sejam perturbados pela possibilidade de que algum dia uma Mudana pode atingi-los completamente at o sculo 200.000. - intil preocupar-se com tais coisas - disse Harlan, com o ar de um homem que tem preocupaes muito maiores. - Mas suponha - continuou Twissell num sussurro - que eles ficassem bem calmos enquanto deixssemos vazios os Setores dos Sculos Obscuros. Isso significaria que no estaramos agredindo. Suponha que essa trgua, ou seja l como for que voc

queira chamar isso, fosse quebrada, e algum aparecesse para estabelecer residncia permanente acima do sculo 70.000. Suponha que eles pensassem que isso pudesse significar a primeira invaso sria? Eles podem nos impedir de entrar em seu Tempo, portanto a cincia deles nesse ponto mais avanada que a nossa. Suponha que eles possam, alm disso, fazer o que nos parece impossvel e colocar uma barreira nas colunas de caldeira, impedindo-nos ... E agora Harlan estava de p, completamente horrorizado. Eles esto com Noys? - No sei. Isso uma suposio. Pode ser que no haja barreira. Pode ser que houvesse algo errado com sua caldei... - Havia uma barreira! - gritou Harlan. - Que outra explicao existe? Por que o senhor no me disse isso antes? - Eu no acreditava nisso - gemeu Twissell. - Ainda no acredito. Eu no devia ter dito uma palavra desse sonho idiota. Meus prprios temores... a questo de Cooper... tudo... Mas espere, apenas alguns minutos. Ele apontou o tempormetro. O medidor de tempo indicava que eles estavam entre os sculos 95.000 e 96.000. A mo de Twissell nos controles diminuiu a velocidade da caldeira. O sculo 99.000 havia passado. Os movimentos do medidor de peso pararam. Os sculos distintos podiam ser lidos. 99.726 - 99.727 - 99.728 - O que faremos? - murmurou Harlan. Twissell sacudiu a cabea num gesto que falava eloqentemente de pacincia e esperana, mas talvez tambm de desamparo. 99.851 - 99.852 - 99.853 Harlan enrijeceu-se para o choque da barreira e pensou desesperadamente: preservar a Eternidade seria o nico meio de encontrar tempo para combater as criaturas dos Sculos Obscuros? De que outro modo recobrar Noys? Lanar-se de volta, de volta ao sculo 575 e trabalhar freneticamente para... 99.938 - 99.939 - 99.940

Harlan prendeu a respirao. Twissell reduziu ainda mais a velocidade da caldeira, deixando-a mover-se bem lentamente. Ela respondeu perfeitamente aos controles. 99.984 - 99.985 - 99.986 - Agora, agora, agora - disse Harlan num sussurro, inconsciente de ter emitido qualquer som. 99.998 - 99.999 - 100.000 - 100.001 - 100.002 Os nmeros aumentavam e os dois homens observavam-nos continuar a aumentar, em silncio paralisado. Ento Twissell gritou: - No h barreira! E Harlan respondeu: - Havia! Havia! - ento, em agonia pode ser que eles a tenham apanhado e no mais precisem de uma barreira! Sculo 111.394! Harlan saltou da caldeira e ergueu a voz. - Noys! Noys! Os ecos saam das paredes do Setor vazio profundamente sincopados. Twissell, saindo mais tranqilamente, chamou atrs do homem mais jovem. - Espere, Harlan... Foi intil. Harlan, numa corrida, arremessava-se ao longo dos corredores, em direo parte do Setor em que eles haviam feito uma espcie de lar. Ele pensou vagamente na possibilidade de encontrar um dos "homens desenvolvidos" de Twissell, e, momentaneamente, sua pele formigou, mas ento isso foi sufocado pela sua urgente necessidade de encontrar Noys. - Noys! E tudo de imediato, to rapidamente, que ela estava em seus braos, antes de ele ter certeza de t-la visto; ela estava ali com ele e seus braos o envolviam e apertavam; sua face estava contra seu ombro e seu cabelo escuro, macio contra seu queixo. - Andrew? - disse ela, a voz abafada pela presso de seu corpo. - Onde voc estava? Passaram-se dias e eu estava ficando com medo.

Harlan a manteve distncia, com os braos esticados, fitando-a com uma espcie de ansiosa solenidade. - Voc est bem? - Estou bem. Pensei que algo pudesse ter acontecido a voc. Pensei... - ela se interrompeu, com terror brotando nos olhos, e falou, ofegando: - Andrew! Harlan voltou-se. Era somente Twissell, ofegante. Noys deve ter ganho confiana com a expresso de Harlan. Voc o conhece, Andrew? - perguntou ela, mais calmamente. Est tudo bem? - Est tudo bem - respondeu Harlan. - Este meu superior, o Computador Snior Laban Twissell. Ele sabe de voc. - Um Computador Snior? - Noys recuou. Twissell adiantou-se lentamente. - Ajudarei voc, minha criana. Ajudarei vocs dois. O Tcnico tem minha promessa, se ele acreditar apenas nela. - Minhas desculpas, Computador - disse Harlan formalmente e, contudo, no inteiramente arrependido. - Desculpado - disse Twissell. Ele estendeu a mo e pegou a da garota, relutante. - Diga-me garota, esteve tudo bem com voc, aqui? - Estive preocupada. - Ningum esteve aqui desde que Harlan a deixou? - N-no, senhor. - Absolutamente ningum? Nada? Ela sacudiu a cabea. Seus olhos escuros procuraram os de Harlan. - Por que o senhor pergunta? - Nada, garota. Um pesadelo tolo. de volta ao sculo 575. Venha, levaremos voc

De volta caldeira, Andrew Harlan afundou, gradativamente, num silncio profundo e preocupado. No levantou os olhos quando a caldeira passou pelo sculo 100.000 na direo descendente e Twissell soltou um bvio suspiro de alvio, como se

tivesse esperado ser preso no lado de cima do tempo. Ele mal se moveu quando a mo de Noys se enfiou na sua, e o modo com que ele imitou a presso dos dedos dela foi quase mecnica. Noys dormia num outro quarto e agora o desassossego de Twissell chegava a um ponto de intensidade devorante. - O anncio, rapaz! Voc tem sua mulher. Minha parte do trato est feita. Silenciosamente, ainda distrado, Harlan virou as pginas do volume sobre a mesa. Encontrou sua pgina. - bem simples - disse ele - mas est em ingls. Eu o lerei para o senhor e ento o traduzirei. Era um pequeno anncio no canto esquerdo superior de uma pgina de nmero 30. Contra uma linha irregular que funcionava como fundo, estavam as palavras simples, em letras de forma: ALL THE TALK OF THE MARKET (Tudo que se fala sobre o mercado (N. do T.)) Embaixo, em letras menores, lia-se: "Boletim Informativo de Investimentos", Caixa Postal 14, Denver, Colorado. Twissell ouviu atenciosamente a traduo de Harlan e ficou obviamente desapontado. - O que o mercado? - perguntou ele. - Que querem eles dizer com isso? - A bolsa de valores - respondeu Harlan com impacincia. Um sistema pelo qual o capital particular era investido em negcios. Mas este no de forma alguma o ponto importante. O senhor no v esse desenho de linhas contra o qual o anncio est fixado? - Sim. A nuvem em forma de cogumelo da exploso de uma bomba atmica. Algo que atrai a ateno. O que que tem? Harlan explodiu. - Grande Tempo, Computador! Que h de errado com o senhor? Olhe a data de emisso da revista. Ele apontou o caberio, bem esquerda do nmero da pgina. Lia-se 28 de maro de 1932. - Isso nem precisa de traduo - disse Harlan. - Os nmeros so quase os mesmo do Intertemporal Padro, e o senhor v que

do sculo 19,32. O senhor no sabe que naquele tempo nenhum ser humano jamais tinha visto a nuvem em forma de cogumelo? Ningum poderia reproduzi-la to precisamente, exceto... - Agora espere. apenas uma configurao de linhas - disse Twissell, tentando manter o equilbrio. - Poderia assemelhar-se nuvem em forma de cogumelo apenas por coincidncia. - Poderia? Quer olhar as palavras novamente? - Os dedos de Harlan destacaram as fileiras menores: - Ali the-Talk-Of themarket. As iniciais formam ATOM, que em ingls quer dizer tomo. Isso coincidncia, tambm? De modo algum. - O senhor no v, Computador, como este anncio preenche as condies que o senhor mesmo estipulou? Ele chamou minha ateno instantaneamente. Cooper sabia que ele estaria fora de anacronismo abrupto. Ao mesmo tempo, ele no tem sentido outro que no seu valor nominal, sentido algum, para qualquer homem do sculo 19,32. - Portanto deve ser Cooper. Esta sua mensagem. Temos a data para a semana mais aproximada de um Centisculo. Temos seu endereo postal. Apenas necessrio ir atras dele, e eu sou o nico com suficiente conhecimento do Primitivo para conseguir isso. - E voc ir? - O rosto de Twissell resplandescia em alvio e felicidade. - Irei... sob uma condio. Twissell franziu as sobrancelhas numa sbita inverso de emoo. - Condies, outra vez? - A mesma condio. No estou acrescentando outras. Noys deve estar em segurana. Ela deve vir comigo. No a deixarei para trs. - Voc ainda no confia em mim? De que modo eu o tra? O que pode haver que ainda o perturbe? - Uma coisa, Computador - disse Harlan solenemente. - Uma coisa, ainda. Havia uma barreira no sculo 100.000. Por qu? Isto o que ainda me perturba.

***

17. O FECHAMENTO DO CRCULO


Isso no parou de perturb-lo. Era um transtorno que crescia em sua mente medida que se passavam os dias de preparao. Interpunha-se entre ele e Twissell; depois, entre ele e Noys. Quando chegou o dia de partida, ele estava apenas distantemente consciente do fato. Foi tudo o que ele conseguiu fazer para levantar uma sombra de interesse, quando Twissell retornou de uma reunio com o subcomit do Conselho. - Como foi? - perguntou ele. - No foi exatamente a conversa mais agradvel que j tive respondeu Twissell cansadamente. Harlan estava quase querendo deixar a conversa chegar l, mas quebrou seu silncio momentneo com um murmurado Suponho que o senhor nada disse sobre... - No, no - foi a resposta impaciente. - Eu nada disse sobre a garota ou sobre sua participao na direo errada de Cooper. Aquilo foi um erro infeliz, uma falha mecnica. Assumi plena responsabilidade. A conscincia de Harlan, pesada como estava, conseguiu achar lugar para uma pontada. - Isso no o afetar de maneira satisfatria - disse ele. - O que podem eles fazer? Eles devem esperar que a correo seja feita, antes que possam tocar-me. Se falharmos, todos ns estaremos alm de ajuda ou mal. Se tivermos sucesso, talvez o prprio sucesso me proteja. E se no proteger... - o velho encolheu os ombros. - Depois disso, planejo retirar-me de participao ativa nos negcios da Eternidade, de qualquer forma - mas ele manuseou seu cigarro e desfez-se dele antes de t-lo fumado at a metade. Ele suspirou. - Antes eu no os tivesse metido em todo isso, mas, em caso contrrio, no teria havido jeito de usar a caldeira especial para outras viagens alm do trmino da escala

descendente. Harlan voltou-se. Seus pensamentos moviam-se ao redor dos mesmos canais que haviam estado ocupados com a crescente excluso de tudo o mais durante dias. Ouviu vagamente a observao adicional de Twissell, mas foi somente quando ele a repetiu que ele disse com um sobressalto: - Perdoe-me? - Ora essa! Sua mulher est pronta, rapaz? Ela compreende o que tem de fazer? - Ela est pronta. Contei-lhe tudo. - Como ela recebeu a coisa? - O qu?... Oh, sim, ahn, como eu esperava que recebesse. No est com medo. - So menos de trs fisio-horas, agora. - Eu sei. Isso era tudo para o momento, e Harlan foi deixado sozinho com seu pensamentos e uma maante compreenso do que devia fazer. Pronta a carga da caldeira e ajustados os controles, Harlan e Noys apareceram numa mudana final de vesturio, aproximandose ao de uma rea no urbanizada do antigo sculo 20. Noys havia modificado a sugesto de Harlan para o seu guarda-roupa, de acordo com algum sentimento instintivo que ela declarava que as mulheres possuam quando se tratava de roupas e esttica. Ela escolheu pensativamente de ilustraes nos anncios dos volumes apropriados da revista e examinou minuciosamente os artigos importados de uma dzia de sculos diferentes. Ocasionalmente, ela dizia a Harlan: - O que voc acha? - Se conhecimento instintivo, deixo a seu encargo respondia ele com indiferena. - Isto um mal sinal, Andrew - disse ela, com uma delicadeza que no pareceu bem verdadeira. - Voc est muito flexvel. Qual o problema, afinal de contas? Voc no o mesmo. No tem sido durante dias.

- Estou bem - disse Harlan de modo montono. A primeira vez que Twissell os viu no papel de nativos do sculo 20 provocou uma dbil tentativa de gracejo. - Pai Tempo! disse ele. - Que feio o vesturio do Primitivo; e como fracassa em esconder sua beleza, minha... minha querida. Noys sorriu cordialmente para ele, e Harlan, ali em p e impassivamente silencioso, foi forado a admitir que o esprito galanteador reprimido e enferrujado de Twissell tinha algo de verdadeiro. A roupa de Noys a cingia sem acentula, como devia. Sua maquilagem limitava-se a toques de cor sem imaginao nos lbios e nas faces e um feio reajustamento da linha da sobrancelha. Seus graciosos cabelos (isso tinha sido o pior de tudo) haviam sido cortados desapiedadamente. Contudo, ela estava linda. Harlan mesmo j estava se acostumando ao seu prprio cinturo desconfortvel, firmeza com que as roupas se assentavam sob as axilas e sob a bifurcao das pernas e a montona falta de cores em sua roupa de textura grosseira. Usar vesturio estranho para adaptar-se a um sculo era uma velha conversa para ele. Twissell estava dizendo: - Agora o que eu realmente queria fazer era instalar controles manuais dentro da caldeira, como debatemos, mas no h meio, aparentemente. Os engenheiros simplesmente devem ter uma fonte de poder suficientemente grande para controlar o deslocamento temporal, e isso no praticvel fora da Eternidade. Tenso temporal enquanto ocupando o Primitivo tudo que pode ser conseguido. Entretanto, temos uma alavanca de retorno. Ele os conduziu para dentro da caldeira, abrindo caminho entre os suprimentos empilhados, e mostrou o dedo de metal intruso que agora desfigurava a lisa parede interna da caldeira. - Isso consta da instalao de um simples interruptor - disse ele. - Ao invs de retornar automaticamente Eternidade, a caldeira permanecer no Primitivo indefinidamente. Uma vez que a alavanca seja acionada para cima, entretanto, vocs retornaro. Haver ento o problema da

segunda e, espero, ltima viagem... - Uma segunda viagem? - perguntou Noys de imediato. - Eu no expliquei isso - disse Harlan. - Olhe, a finalidade desta primeira viagem simplesmente determinar precisamente a hora de chegada de Cooper. No sabemos que espao de tempo existe entre sua chegada e a colocao do anncio. Ns o encontraremos pela caixa postal e descobriremos, se possvel, o exato minuto de sua chegada, ou o mais prximo que pudermos, de qualquer forma. Poderemos ento retornar cinco minutos antes daquele momento, para permitir que a caldeira tenha deixado Cooper... Twissell interrompeu. - No poderamos ter a caldeira no mesmo lugar do mesmo tempo em dois fisiotempos diferentes, voc sabe - e tentou sorrir. Noys pareceu assimilar a explicao. - Compreendo - disse ela, no muito determinadamente. - O fato de apanharmos Cooper no momento de sua chegada anular todas as micromudanas - disse Twissell para Noys. - O anncio da bomba atmica desaparecer novamente e Cooper somente saber que a caldeira, tendo desaparecido, como dissemos-lhe que desapareceria, apareceu de novo, inesperadamente. Ele no saber que esteve no sculo errado nem ns lhe contaremos. Dir-lhe-emos que havia alguma instruo vital que esquecemos de dar-lhe (teremos de inventar alguma) e somente podemos esperar que ele considere a coisa como sendo de to pouca importncia que no mencione o fato de ter sido enviado ao passado duas vezes, quando escrever suas memrias. Noys levantou complicado. as sobrancelhas depiladas. bem

- Sim. Infelizmente - ele esfregou as mos e fitou os outros como se acalentando uma dvida interior. Ento se endireitou, tomou outro cigarro e at conseguiu certa graa quando disse: - E agora, rapaz, boa sorte. Twissell apertou rapidamente a mo de Harlan, acenou para Noys e saiu da caldeira. - Vamos partir agora? - perguntou Noys a Harlan, quando

ficaram a ss. - Dentro de alguns minutos - respondeu Harlan. Ele olhou de lado para Noys. Ela estava com os olhos levantados para ele, sorrindo, sem temor. Momentaneamente, seu prprio entusiasmo reagiu quilo. Mas aquilo era emoo, no razo, aconselhou-se ele; instinto, no pensamento. Desviou o olhar. A viagem no foi nada, ou quase nada; nada diferente de uma viagem em caldeira comum. No meio do caminho, houve uma espcie de abalo interno, que poderia ter sido o trmino da escala descendente ou puramente psicossomtico. Foi pouco perceptvel. E ento eles estavam no Primitivo e entraram num mundo escarpado e solitrio, iluminado pelo esplendor de um sol da tarde. Havia um vento suave e frio e, no mais, silncio. As rochas expostas eram tombadas e imensas, coloridas em frascos arco-ris por compostos e ferro, cobre e cromo. - O esplendor das imediaes sem homens e quase sem vida enfezava e oprimia Harlan. A Eternidade, que no pertencia ao mundo material, no tinha sol nem ar algum, seno o importado. Suas lembranas de seu prprio sculo natal eram vagas. Suas Observaes nos vrios sculos haviam sido com homens e suas cidades. Ele nunca havia experimentado isto. Noys tocou seu cotovelo. - Andrew! Estou com frio! Ele se voltou para ela sobressaltado. - No seria melhor instalarmos o Radiante? - disse ela. - Sim - respondeu ele. - Na caverna de Cooper. - Voc sabe onde ? - bem aqui - respondeu ele brevemente. Ele no tinha dvida disso. A autobiografia havia dado a localizao e, primeiro Cooper, agora ele, haviam sido enviados para ali com preciso. Ele no duvidava da preciso do envio da viagem do Tempo desde dias de Aprendizagem. Lembrava-se de si mesmo, ento,

encarando seriamente o Educador Yarrow, dizendo: "Mas a Terra move-se ao redor do Sol, o Sol moveu-se ao redor do Centro da Galxia, e esta moveu-se, tambm. Se o senhor partir de algum ponto da Terra e descer a escala do Tempo cem anos, o senhor estar em espao vazio, pois levaro cem anos para a Terra alcanar aquele ponto." (Aqueles eram os dias em que ele ainda se referia a um sculo como "cem anos"). E o Educador Yarrow retrucara: "No se separa Tempo de espao. Movendo-se atravs do Tempo, compartilha-se dos movimentos da Terra. Ou acha que um pssaro voando no ar some no espao porque a Terra est correndo em volta do Sol a trinta quilmetros por segundo e desaparece de sob a criatura?" Raciocinar por analogia arriscado, mas Harlan obteve prova mais rigorosa em dias posteriores e, agora, depois de uma viagem quase sem precedentes ao Primitivo, ele podia voltar-se confiantemente e no fitar surpreso por encontrar a abertura precisamente onde lhe haviam dito que estaria. Ele removeu para o lado a camuflagem de pedregulho solto e rochas e entrou. Esquadrinhou a escurido de dentro usando o facho branco de sua lanterna quase como um bisturi. Explorou as paredes, o teto, o cho, cada palmo. Noys, permanecendo bem atrs dele, murmurou - O que voc est procurando? - Alguma coisa. Qualquer coisa - respondeu ele. Ele encontrou sua alguma ou qualquer coisa bem no fundo da caverna em forma de uma pedra achatada cobrindo papis esverdeados, como um peso para papis. Harlan jogou a pedra de lado e passou o polegar pelas notas. - O que isso? - perguntou Noys. - Notas bancrias. Meio de troca. Dinheiro. - Voc sabia que elas estavam a? - Eu nada sabia. Apenas esperava. Era apenas uma questo de usar a lgica inversa de Twissell, de calcular a causa a partir do efeito. A Eternidade existia,

portanto Cooper devia estar tomando decises corretas, tambm. Simular o anncio trouxera Harlan ao Tempo correto, e a caverna era um bvio meio adicional de comunicao. Contudo, era quase melhor do que ele ousara esperar. Mais de uma vez, durante os preparativos para sua viagem no Primitivo, Harlan achara que abrir seu caminho numa cidade com nada alm de ouro, em seu poder, resultaria em suspeita e atraso. Cooper conseguira, naturalmente, mas Cooper tivera tempo. Harlan levantou o mao de notas. E ele devia ter gastado tempo para acumular tanto assim. Tinha se sado bem, o menino, admiravelmente bem. E o crculo estava se fechando! Os suprimentos haviam sido levados para dentro da caverna, sob o brilho crescentemente vermelho do sol poente. A caldeira havia sido coberta por uma pelcula refletora difusa, que a esconderia de quaisquer olhos curiosos, a no ser dos mais prximos, e para tomar conta destes, se necessrio fosse, Harlan tinha um revlver. O Radiante foi instalado na caverna e a lanterna foi entalada numa fenda, de maneira que eles tinham aquecimento e luz. Do lado de fora, era uma fria noite de maro. Noys fitou pensativamente o liso interior parabolide do Radiante que rodava lentamente. - Andrew, quais so seus planos? - perguntou ela. - Amanh cedo - disse ele - partirei para a cidade mais prxima. Sei onde ... ou deve ser. (Em sua mente, ele mudou de novo para "". No haveria problemas. A lgica de Twissell, novamente.) - Irei com voc, no ? Ele sacudiu a cabea. - Em primeiro lugar, voc no fala a linguagem, e a viagem ser bastante difcil para um negociar. Noys parecia estranhamente antiquada em seus cabelos curtos, e a sbita irritao em seus olhos fez Harlan desviar o olhar constrangidamente. - No sou idiota, Andrew - disse ela. - Voc mal fala comigo. Voc no me olha. O que isso? A moralidade de seu sculo

natal est fazendo efeito? Voc acha que traiu a Eternidade e est me culpando por isso? Acha que eu o corrompi? O que isso? - Voc no sabe o que sinto - disse ele. - Ento descreva - disse ela. - Voc pode muito bem faz-lo. Voc nunca ter uma chance to boa quanto esta. Voc sente amor? Por mim? Voc no poderia ou no estaria me usando como bode expiatrio. Por que me trouxe aqui? Diga-me. Por que no me ter deixado na Eternidade, j que voc no tem nenhuma utilidade para mim aqui e j que parece que voc nem consegue tolerar o fato de olhar para mim? - H perigo - murmurou Harlan. - Oh, vamos, agora. - mais do que perigo. um pesadelo. O pesadelo do Computador Twissell - disse Harlan. - Foi durante nossa ltima viagem apavorada aos Sculos Obscuros que ele me contou os pensamentos que tivera em relao queles sculos. Considerou a possibilidade de variedades desenvolvidas de homem, novas espcies, super-homens, talvez, escondendo-se no distante futuro, colocando-se fora de alcance de nossa interferncia, planejando terminar com nossas intromisses com a Realidade. Ele achou que foram eles que construram a barreira no sculo 100.000. Ento encontramos voc, e o Computador Twissell renunciou ao seu pesadelo. Decidiu que nunca tinha havido uma barreira. Retornou ao problema mais imediato de salvar a Eternidade. - Mas eu, como v, fiquei influenciado pelo pesadelo. Eu tinha experimentado a barreira, portanto eu sabia que ela existia. Nenhum Eterno a tinha construdo, pois Twissell disse que tal coisa era teoricamente impossvel. Pode ser que as teorias de Eternidade no estejam suficientemente avanadas. A barreira estava l. Algum a tinha construdo. Ou alguma coisa. - Naturalmente - continuou ele pensativamente - Twissell estava enganado em certos aspectos. Ele acha que o homem deve evoluir, mas no assim. A paleontologia no uma das

cincias que interessam aos Eternos, mas interessava aos ltimos Primitivos, portanto eu mesmo compreendi um pouco a respeito. Sei o seguinte: as espcies evoluem apenas para satisfazer as presses de novos ambientes. Num ambiente estvel, uma espcie pode permanecer sem mudanas por milhes de sculos. Os homens Primitivos evoluram rapidamente porque seu ambiente era desagradvel e mutante. Uma vez, contudo, que a espcie humana aprendeu a criar seu prprio ambiente, ela criou um agradvel e estvel, de maneira que ela apenas deteve a evoluo naturalmente. - No sei de que voc est falando - disse Noys, no parecendo nem um pouco apaziguada - e voc no est falando nada a nosso respeito, que sobre o que quero falar. Harlan conseguiu permanecer externamente imvel. Agora, por que a barreira no sculo 100.000? - disse ele. - Para que propsito servia? Voc no foi molestada. Que outro significado poderia ter ela? Perguntei a mim mesmo: o que aconteceu, por causa de sua existncia, que no teria acontecido se no estivesse l? Ele fez uma pausa, olhando suas botas pesadas e grosseiras, de couro natural. Ocorreu-lhe que poderia contribuir para seu conforto, removendo-as durante a noite, mas no agora, no agora... - S havia uma resposta para essa pergunta - disse ele. - A existncia daquela barreira mandou-me encolerizado de volta ao passado para conseguir um chicote neurnico para atacar Finge. Isso me incitou ao pensamento de ameaar a Eternidade para conseguir voc de volta e destruir a Eternidade de quando pensasse que havia fracassado. Compreende? Noys o fitou com um misto de horror e descrena. - Quer dizer que o povo do futuro queria que voc fizesse tudo isso? Planejaram isso? - Sim! No me olhe deste modo. Sim! E voc no v como isso torna tudo diferente? A partir do momento em que aqui por mim mesmo, por motivos prprios, sofrerei todas as conseqncias, materiais e espirituais. Mas ser logrado, ser tapeado por pessoas controlando e manipulando minhas emoes

como se eu fosse um Computaplex, no qual apenas fosse necessrio inserir as folhas devidamente perfuradas... De sbito, Harlan compreendeu que estava gritando e calouse bruscamente. Deixou passar alguns momentos e ento disse: Isso impossvel de se aceitar. Tenho de desfazer o que fui induzido a fazer. E quando eu desfizer, poderei descansar novamente. E descansaria - talvez. Ele podia sentir a chegada de um triunfo impessoal, separado da tragdia pessoal que jazia atrs e adiante. O crculo estava se fechando! A mo de Noys estendeu-se, incerta, como se para pegar sua mo rgida e firme. Harlan afastou-se, evitando sua solidariedade. - Tudo foi planejado - disse ele. - Meu encontro com voc. Tudo. Minha composio emocional foi analisada. Obviamente. Ao e resposta. Aperte este boto e o homem far isso. Aperte aquele boto e ele far aquilo. Harlan falava com dificuldade, das profundezas da vergonha. Sacudiu a cabea, tentando tirar dela o horror, como um co salivando, e ento continuou. - Uma coisa eu no entendi a princpio. Como cheguei a supor que Cooper iria ser mandado de volta ao Primitivo? Era a coisa mais improvvel de se supor. Eu no tinha base. Twissell no entendeu. Mais de uma vez ele imaginou como poderia eu ter suposto isso com to pouco conhecimento de matemtica. - Contudo, supus. A primeira vez foi aquela... aquela noite. Voc estava dormindo, mas eu no. Tive ento o pressentimento de que havia alguma coisa de que eu devia me lembrar; alguma observao, algum pensamento, algo que eu havia notado na excitao e alegria da noite. Quando pensei longamente, todo o significado de Cooper brotou na minha mente, e junto com ele, entrou-me na mente o pensamento de que eu estava em posio para destruir a Eternidade. Depois vasculhei a histria da matemtica, mas isso foi realmente desnecessrio. Eu j sabia. Eu tinha certeza. Como? Como? Noys fitou-o atentamente. Ela no tentou toc-lo, ento. Voc quer dizer que os homens dos Sculos Obscuros planejaram isso, tambm? Colocaram tudo isso em sua mente e ento o

manobraram adequadamente? - Sim. Sim. trabalho para eles. no est fechado. Mas ainda no terminaram. Ainda h O crculo pode estar-se fechando, mas ainda Eles no

- Como podem eles fazer qualquer coisa, agora? esto aqui conosco.

- No? - ele disse a palavra com voz to profunda que Noys empalideceu. - Supercoisas invisveis? - murmurou ela. - No supercoisas. Nem invisveis. Eu lhe disse que o homem no evoluiria enquanto controlasse seu prprio ambiente. As pessoas dos Sculos Obscuros so homo sapiens. Pessoas comuns. - Ento eles certamente no esto aqui. - Voc est aqui, Noys - disse Harlan tristemente. - Sim. E voc. E ningum mais. No finja mais, - Voc e eu - concordou Harlan. - Ningum mais. Uma mulher dos Sculos Obscuros e eu... Noys. Por favor.

Ela fitou-o horrorizada. - O que est dizendo, Andrew? - O que devo dizer. O que estava voc dizendo aquela noite, quando me deu a bebida de hortel-pimenta? Voc estava falando comigo. Sua voz suave... palavras suaves... Nada ouvi, no conscientemente, mas lembro-me de sua voz delicada sussurrando. Sobre o qu? A viagem de Cooper ao passado; a destruio da Eternidade, de Sanso. Estou certo? - Nem mesmo sei o que significa destruio de Sanso - disse Noys. - Voc pode supor bem precisamente, Noys. Diga-me: quando entrou no sculo 482? Quem voc substituiu? Ou voc apenas... se enfiou? Seu Esboo de Vida foi elaborado por um perito do sculo 2456. Na nova Realidade, voc no existia de forma alguma. Nenhuma analogia. Estranho para uma Mudana to pequena, mas no impossvel. E ento o Esboador de Vida disse uma coisa que ouvi com

os ouvidos, mas no com a mente. Estranho que eu deva lembrar-me disso. Talvez mesmo ento, algo tenha ressoado em minha mente, mas eu estava muito pleno de... voc, para ouvir. Ele disse: "com a combinao de fatores que voc me transmitiu, no vejo nem mesmo como ela se ajusta na Realidade anterior." - Ele tinha razo. Voc no se ajustava. Voc era uma invasora do distante futuro, manipulando a mim e a Finge, tambm, para satisfazer-se. - Andrew... - disse Noys de imediato. - Tudo se ajustaria, se eu tivesse olhos para enxergar. Um livro-filme em sua casa entitulado Histria Social e Econmica. Surpreendeu-me quando o vi pela primeira vez. Voc precisava dele para ensinar-lhe como ser melhor uma mulher do sculo, no ? Outro item. Nossa primeira viagem aos Sculos Obscuros, lembra-se? Voc deteve a caldeira no sculo 111.394. Voc a deteve com destreza, sem se atrapalhar. Onde voc aprendeu a controlar uma caldeira? Se voc fosse o que parecia ser, aquela teria sido a sua primeira viagem numa caldeira. Por que o sculo 111.394, afinal de contas? Era o seu sculo natal? - Por que me trouxe ao Primitivo, Andrew? - perguntou ela gentilmente. - Para proteger a Eternidade - gritou ele subitamente. - Eu no podia dizer que danos voc poderia causar l. Aqui voc est indefesa, porque eu a conheo. Admita que tudo que eu disse verdade! Admita-o! Ele se ergueu num paroxismo de clera, o brao levantado. Ela no recuou. Estava absolutamente calma. Ela poderia ter sido moldada em cera quente e bela. Harlan no completou o movimento. - Admita-o! - disse ele. - Voc est to incerto - disse ela - depois de todas as suas dedues? O que lhe importar se eu admitir ou no? Harlan sentiu crescer a selvageria. - Admita-o, de qualquer forma, para que eu no precise sentir dor alguma. Absolutamente nenhuma! - Dor?

- Porque tenho um revlver, Noys, e minha inteno matla. ***

18. O COMEO DA INFINIDADE


Havia uma formigante incerteza dentro de Harlan, uma irresoluo que o estava consumindo. Tinha o revlver na mo. Estava apontado para Noys. Mas por que ela nada dizia? Por que persistia naquela atitude impassvel? Como poderia ele mat-la? Como poderia ele no mat-la? - Bem? - disse ele roucamente. Ela se moveu, mas apenas para enganchar as mos frouxamente no colo, para parecer mais relaxada, mais indiferente. Quando falou, sua voz mal pareceu a de um ser humano. Frente boca de um revlver, novamente adquiriu segurana e assumiu uma qualidade de fora impessoal quase mstica. - Voc no pode querer matar-me apenas para proteger a Eternidade - disse ela. - Se fosse essa a sua vontade, voc poderia deixar-me sem sentidos, amarrar-me firmemente, prender-me dentro desta caverna e ento partir para as suas viagens ao amanhecer. Ou poderia ter pedido ao computador Twissell para conservar-me em priso solitria durante sua permanncia no Primitivo. Ou poderia levar-me junto, ao amanhecer, perder-me no caminho. Se somente matando que voc se satisfar, isso apenas porque voc acha que eu o tra, que eu o logrei com amor, a princpio, de maneira que eu poderia logr-lo em traio, depois. Isso assassinato por orgulho ferido, e no a retribuio justa que voc diz a si mesmo que . Harlan se contorceu. - Voc dos Sculos Obscuros? Diga-

me. - Sou - respondeu Noys. - Voc atirar, agora? O dedo de Harlan tremeu no ponto de contacto do revlver. Contudo, ele hesitou. Algo irracional dentro dele ainda poderia defend-la e salientar as sobras de seu prprio amor e desejo fteis. Estaria desesperada por sua rejeitao a ela? Estaria ela mentindo deliberadamente para procurar a morte? Estaria ela perdendo-se em tolo herosmo nascido do desespero pelas dvidas dele em relao a ela? No! Isso poderia ser encontrado nos livros-filme das tradies literrias doentiamente adocicadas do sculo 289, mas no numa garota como Noys. Ela no era do tipo de enfrentar a morte nas mos de um falso amante com o jovial masoquismo de um lrio quebrado e sangrante. Ento estaria ela duvidando desdenhosamente de sua capacidade de mat-la por qualquer razo que fosse? Estaria ela contando confiantemente com a atrao que sabia que exercia sobre ele ainda agora, certa de que ela o imobilizaria e paralizaria em franqueza e vergonha. Isso acertava muito perto. Seu dedo se apertou um pouco mais no contacto. Noys falou novamente. - Voc est esperando. Isso significa que voc espera que eu levante um resumo para defesa? - Que defesa? - Harlan tentou diz-lo zombeteiramente, contudo recebeu de bom grado a diverso. Esta poderia adiar o momento em que ele deveria abaixar os olhos para o seu corpo alvejado, para quais fossem os restos de carne ensangentada que pudessem sobrar, e saber que o que havia sido feito sua linda Noys fora feito por suas prprias mos. Encontrou desculpas para sua demora. Deixe-a falar, pensou ele febrilmente. Deixe-a dizer o que pode sobre os Sculos Obscuros. Muito melhor proteo para a Eternidade. Isso colocou uma frente de firme astcia em seus atos e, no momento, ele conseguiu fit-la com rosto quase to calmo quanto o dela.

Noys devia ter lido sua mente. - Voc quer saber sobre os Sculos Obscuros? Se isso servir como defesa, ela est facilmente pronta. Gostaria de saber, por exemplo, por que no h seres humanos na Terra depois do sculo 150.000? Estaria interessado? Harlan no iria implorar por informaes, nem iria comprlas. Ele tinha o revlver. Tinha a firme inteno de no demonstrar fraqueza. - Fale! - disse ele, e enrubesceu ao pequeno sorriso, que foi a primeira resposta dela sua exclamao. - Num momento em fisiotempo, antes que a Eternidade tivesse chegado muito acima na escala ascendente, antes que tivesse alcanado mesmo o sculo 10.000, ns, de nosso sculo e voc tem razo, era o sculo 111.394 - descobrimos sua existncia. Ns, tambm, tnhamos viagens no Tempo, sabe, mas era baseada numa srie de postulados completamente diferente da de vocs, e ns preferamos ver o Tempo, ao invs de alterar massa. Alm disso, lidvamos somente com nosso passado, nossa escala descendente. - Descobrimos a Eternidade indiretamente. Primeiro, desenvolvemos o clculos das Realidades e testamos nossa prpria Realidade atravs dele. Ficamos assombrados por descobrir que vivamos numa Realidade de probabilidade bem baixa. Era uma questo sria. Por que uma Realidade to improvvel?... Voc parece distrado, Andrew! Est interessado, afinal? Harlan ouviu-a dizer seu nome com toda a ntima ternura que ela havia usado em semanas passadas. Isso devia ofend-lo, agora, irrit-lo com a cnica incredulidade. E contudo no o ofendeu nem irritou. - Continue e termine com isso, desesperadamente. mulher - disse ele

Ele tentou equilibrar a tepidez do seu "Andrew" com a fria irritao da "mulher" dele, porm, ela apenas sorriu de novo, palidamente. - Voltamos procurando atravs do tempo e deparamos com a Eternidade em expanso. Pareceu-nos bvio, quase de imediato,

que tinha havido, em algum ponto do fisiotempo (uma concepo que tnhamos, tambm, mas sob outro nome), uma outra Realidade. A outra Realidade, a de probabilidade mxima, ns chamamos de Estado Bsico. O Estado Bsico tinha-nos circundado uma vez, ou a nossos anlogos, pelo menos. Na ocasio no podamos dizer qual era a natureza do Estado Bsico. No poderamos saber. - Sabamos, entretanto, que cada Mudana iniciada pela Eternidade no distante passado tinha conseguido, atravs de efeitos de acasos estatsticos, alterar o Estado Bsico at o nosso sculo e alm dele. Comeamos a determinar a natureza do Estado Bsico, na inteno de desfazer o mal, se mal fosse. Primeiro construmos a rea isolada que vocs chamam de Sculos Obscuros, isolando os Eternos para baixo do sculo 70.000. Essa armadura de isolamento proteger-nos-ia de tudo, exceto de uma porcentagem decrescentemente pequena das Mudanas que estivessem sendo feitas. No era segurana absoluta, mas isso nos dava tempo. - Em seguida fizemos algo que nossa cultura e ticas normalmente no nos permitiam fazer. Investigamos nosso prprio futuro, nossa escalada ascendente. Descobrimos o destino do homem na Realidade que ento existia, de maneira que poderamos, eventualmente, compar-lo com o Estado Bsico. Em algum lugar depois do sculo 125.000, o homem descobriu o segredo da viagem interestelar. Aprenderam como conseguir o Pulo atravs do hiperespao. Finalmente, a humanidade conseguiu alcanar as estrelas. Harlan ouvia suas palavras medidas com crescente interesse. Quanta verdade haveria nisso tudo? At onde seria uma tentativa calculada de iludi-lo? Tentou quebrar o encanto falando, interrompendo a fcil fluncia de suas sentenas. - E uma vez que conseguiu alcanar as estrelas - disse Harlan - ela o fez e deixou a Terra. Alguns de ns haviam imaginado isso. - Ento alguns de vocs imaginaram erradamente. O homem tentou deixar a Terra. Infelizmente, entretanto, no estamos sozinhos na Galxia. H outras estrelas com outros planetas, voc sabe. H at mesmo outras inteligncias. Nenhuma, nesta Galxia, pelo menos, to antiga quanto a humanidade, mas nos

125.000 sculos que o homem permaneceu na Terra, mentes mais jovens nos alcanaram e superaram; desenvolveram a viagem interestelar e colonizaram a Galxia. - Quando samos pelo espao, havia sinais. Ocupado! No Ultrapasse! Afaste-se! A humanidade retirou seus exploradores e permaneceu em casa. Mas ento ela conhecia a Terra pelo que ela era: uma priso rodeada por uma infinidade de liberdade... E a humanidade extinguiu-se! - Apenas se extinguiu - disse Harlan. - Absurdo. - No se extinguiu, apenas. Isso levou milhares de sculos. Houve altos e baixos mas, no total, houve uma perda de propsito, um senso de futilidade, um sentimento de desesperana que no podia ser superado. Finalmente, houve um ltimo declnio do ndice de nascimento e, em seguida, a extino. A sua Eternidade fez isso. Harlan podia defender a Eternidade, agora, mais intensa e extravagantemente por t-la atacado to ardentemente, to pouco tempo antes. - Deixem-nos penetrar nos Sculos Obscuros - disse ele - e ns corrigiremos isso. Ainda no falhamos em realizar o maior bem nos sculos que conseguimos alcanar. - O maior bem? - perguntou Noys, num tom destacado que pareceu escarnecer da frase. - O que isso? Suas mquinas dizem a vocs. Seus Computaplex. Mas quem ajusta as mquinas e diz a elas o que pesar na balana? As mquinas no resolvem problemas com maior critrio do que os homens; apenas mais rapidamente. Apenas mais rapidamente! Ento o que isso que os Eternos consideram bem? Eu lhe direi. Segurana e despreocupao. Moderao. Nada em excesso. Nada de riscos sem esmagadora certeza de uma retribuio adequada. Harlan engoliu em seco. com sbita fora, lembrou-se das palavras de Twissell, na caldeira, enquanto falava dos homens evoludos dos Sculos Obscuros. Ele dissera: "Ns extramos o incomum." E no era assim? - Bem - disse Noys - voc parece estar pensando. Pense

nisto, ento. Na Realidade que agora existe, por que que o homem est tentando continuamente a viagem espacial e continuamente falhando? Certamente, cada era da viagem espacial deve saber de falhas anteriores. Por que tentar novamente, ento? - No estudei o assunto - respondeu Harlan. Mas ele pensou constrangidamente nas colnias de Marte, repetidamente estabelecidas e sempre falhando. Pensou na estranha atrao que o vo espacial sempre exercera, mesmo sobre os Eternos. Podia ouvir o Socilogo Kantor Voy, do sculo 2456, suspirando pela perda do vo espacial eletrogravitante de um sculo e dizendo saudosamente: "Isso tinha sido muito bonito." E o Esboador de Vida Neron Feruque, que, para aliviar seu esprito, tinha praguejado amargamente pela extino do vo espacial e tinha-se lanado a um acesso de maledicncia ao manejo da Eternidade em relao aos soros anticncer. Haveria coisa tal como um desejo instintivo, por parte de seres inteligentes, de se expandir externamente, de alcanar as estrelas, de deixar para trs a priso da gravidade? Seria isso que forava o homem a desenvolver dzias de vezes a viagem interplanetria, que o forava a viajar mais e mais vezes aos mundos mortos de um sistema solar em que somente a Terra era habitvel? Seria a falha final, a certeza de que devia retornar priso do lar, que trazia os ajustamentos defeituosos que a Eternidade estava sempre combatendo? Harlan pensou no adicionamento de drogas naqueles mesmos sculos fteis dos eletrogravitantes. - Eliminando os desastres da Realidade - disse Noys - a Eternidade exclui tambm os triunfos. encarando as grandes provas que a humanidade pode elevar-se a grandes alturas com maior sucesso. Do perigo e da agitada insegurana vem a fora que impulsiona a humanidade a conquistas novas e mais grandiosas. Pode compreender isso? Pode entender que, evitando as armadilhas e misrias que cercam o homem, a Eternidade o impede de descobrir suas prprias solues amargas e melhores, as solues reais, que se alcana vencendo a dificuldade, no evitando-a. - O maior bem do maior nmero.. jeito. - comeou Harlan, sem

Noys interrompeu. - Suponha que a Eternidade nunca tivesse sido estabelecida? - Bem? - Eu lhe direi o que teria acontecido. As energias que foram gastas em engenharia temporal teriam sido gastas, ao invs, em estudos nucleares. A Eternidade no teria sido estabelecida, mas o vo interestelar sim. O homem teria alcanado as estrelas mais de cem mil sculos antes do que o fez nesta Realidade corrente. As estrelas teriam estado desabitadas, ento, e o homem teria se estabelecido por toda a Galxia. Ns teramos sido os primeiros. - E o que teria ganho? - perguntou Harlan obstinadamente. Ns seramos mais felizes? - A quem voc se refere com "ns"? O homem no seria um mundo, mas um milho de mundos, um bilho de mundos. Teramos o infinito em nossas mos. Cada mundo teria o seu prprio curso dos sculos, cada um os seus prprios valores, uma oportunidade para buscar a felicidade por meios prprios num ambiente prprio. H muitas felicidades, muitos bens, infinita variedade... Isso o Estado Bsico da humanidade. - Voc est supondo - disse Harlan, e estava irritado consigo mesmo por sentir atrao pelo quadro que ela havia invocado. Como pode voc dizer o que teria acontecido? - Vocs riem da ignorncia dos Tempistas, que conhecem somente uma Realidade - disse Noys. - Ns rimos da ignorncia dos Eternos, que pensam que h muitas Realidades, mas que somente uma existe de cada vez. - O que significa isso? - Ns no calculamos Realidades alternadas. Ns as observamos. Ns as vemos em seus estados de no-Realidades. - Uma espcie de fantasmagrica terra-do-nunca, onde os "poderiam-ter-sido" brincam com os "ses". - Sem o sarcasmo, sim. - E como vocs o fazem? Noys fez uma pausa e ento disse: - Como posso explicar isso, Andrew? Fui educada a saber certas coisas sem realmente

entender tudo sobre elas, exatamente como voc. Voc sabe explicar o funcionamento de um Computaplex? Contudo, sabe que existe e funciona. Harlan enrubesceu. - Bem, ento? - Ns aprendemos a observar as Realidades e descobrimos ser o Estado Bsico assim como descrevi - disse Noys. Descobrimos, tambm, a Mudana que havia destrudo o Estado Bsico. No era qualquer Mudana instituda pela Eternidade; era o estabelecimento da prpria Eternidade: o mero fato de sua existncia. Qualquer sistema como a Eternidade, que permita aos homens escolherem seu prprio futuro, acabar preferindo segurana e mediocridade, e em tais Realidades as estrelas esto fora de alcance. A mera existncia da Eternidade destruiu o Imprio Galctico. Para restaur-lo, deve-se acabar com a Eternidade. - O nmero de Realidades infinito. O nmero de subdivises de Realidades infinito. Por exemplo, o nmero de Realidades que contm a Eternidade infinito; o nmero em que a Eternidade no existe infinito; o nmero em que a Eternidade existe, mas abolida, tambm infinito. Mas meu povo escolheu do infinito um grupo que me envolvia. - Eu nada tinha a ver com isso. Eles me educaram para minha tarefa assim como voc e Twissell educaram Cooper para a dele. Mas o nmero de Realidades nas quais eu era o agente na destruio da Eternidade era tambm infinito. Ofereceram-me uma escolha entre cinco Realidades que pareciam menos complexas. Escolhi esta, esta que envolve voc, o nico sistema de Realidade que envolve voc. - Por que escolheu esta? - perguntou Harlan. Noys desviou o olhar. - Porque eu o amava, sabe. Eu o amava muito antes de encontr-lo. Harlan estava perturbado. Ela dissera isso com profunda sinceridade. Ela uma atriz... pensou ele doentiamente. - Isto bem ridculo - disse ele. - ? Estudei as Realidades minha disposio. Estudei a Realidade em que eu voltava ao sculo 482 e encontrava primeiro Finge e, ento, voc. A Realidade em que voc vinha a mim e me

amava, em que voc me levava Eternidade e ao distante futuro de meu prprio sculo, em que voc dava direo errada a Cooper e em que voc e eu, juntos, retornvamos ao Primitivo. Ns viveramos no Primitivo pelo resto de nossos dias. Vi nossas vidas juntas, e elas eram felizes e eu o amava. Portanto isso no ridculo, de forma alguma. Escolhi esta alternativa, de maneira que nosso amor poderia ser verdadeiro. - Tudo isto falso - disse Harlan. - falso. Como espera que eu acredite em voc? Ele se deteve, e ento disse subitamente: - Espere! Voc diz que sabia tudo isso com antecedncia? Tudo que iria acontecer? - Sim. - Ento voc est obviamente mentindo. Voc teria sabido que eu a manteria aqui a ponta de revlver. Teria sabido que falharia. Qual sua resposta para isso? Ela suspirou levemente. - Eu lhe disse que h um nmero infinito de subdivises de Realidades. No importa quo corretamente focalizamos uma dada Realidade, ela sempre revela um nmero infinito de Realidades muito similares. H pontos indistintos. Focalizamos o mais correto, o menos indistinto, mas a perfeita nitidez no pode ser conseguida. O menos indistinto, o de menor probabilidade de variao ao acaso estragando o resultado, mas a probabilidade nunca absolutamente zero. Um ponto indistinto estragou as coisas. - Qual? - Era para voc ter voltado ao distante futuro depois que fosse retirada a barreira do sculo 100.000, e voc o fez. Mas era para voc ter voltado sozinho. Foi por esse motivo que fiquei momentaneamente to alarmada por ver o computador Twissell com voc. Novamente Harlan ficou agitado. Como ela fazia as coisas se encaixarem! - Eu teria ficado ainda mais alarmada - disse Noys - se eu tivesse compreendido o significado completo dessa alterao. Se tivesse voltado sozinho, voc teria me trazido ao Primitivo, como fez. Ento, por amor humanidade, por amor a mim,

voc teria deixado Cooper onde est. Seu crculo teria sido quebrado, a Eternidade teria acabado e nossa vida juntos, aqui, teria sido segura. - Mas voc voltou com Twissell, uma variao ao acaso. No caminho, ele lhe falou a respeito de suas idias sobre os Sculos Obscuros e o encaminhou a uma srie de dedues que terminaram por faz-lo duvidar de minha boa f. Terminou com um revlver entre ns... E agora, Andrew, esta a estria. Pode atirar em mim. No h nada para det-lo. A mo de Harlan doeu por seu espasmdico aperto no revlver. Ele o passou rapidamente para a outra mo. No haveria falha na estria dela? Onde estava a resoluo que ele devia ter ganho por saber com certeza que ela era uma criatura dos Sculos Obscuros? Ele estava mais do que nunca torturando-se em conflito, e o alvorecer aproximava-se. - Por que dois esforos para terminar com a Eternidade? perguntou ele. - Por que a Eternidade no poderia ter acabado de uma vez por todas quando mandei Cooper ao sculo 20? As coisas teriam terminado ento e eu no teria tido essa agonia de incerteza. - Porque - respondeu Noys - terminar com esta Eternidade no o suficiente. Devemos reduzir a probabilidade de se estabelecer qualquer forma de Eternidade ao ponto mais prximo de zero que pudermos conseguir. Portanto h uma coisa que devemos fazer aqui no Primitivo. Uma pequena Mudana, uma pequena coisa. Voc sabe como uma Mnima Mudana Necessria. uma carta para uma pennsula chamada Itlia, aqui no sculo 20. agora no sculo 19,32. Dentro de alguns Centisculos, desde que eu envie a carta, um homem da Itlia comear a fazer experincias com o bombardeio neutrnico de urnio. Harlan ficou horrorizado. - Vocs alteraro a histria Primitiva? - Sim. nossa inteno. Na nova Realidade, na Realidade final, a primeira exploso nuclear ocorrer no no sculo 30, mas no 19,45. - Mas vocs sabem do perigo? Podem avaliar o perigo?

- Sabemos do perigo. Observamos o feixe de Realidades resultantes. H uma probabilidade, no uma certeza, naturalmente, de que a Terra termine com uma crosta altamente radioativa, mas antes disso... - Voc quer dizer que pode haver compensao para isso? - Um Imprio Galctico. Uma verdadeira intensificao do Estado Bsico. - Vocs ainda acusam os Eternos de interferirem... - Ns os acusamos de interferirem diversas vezes para conservar a humanidade em casa e aprisionada. Ns interferimos uma vez, uma vez, para volt-la prematuramente ao estudo nuclear, de maneira que ela nunca, nunca, possa estabelecer uma Eternidade. - No! - disse Harlan desesperadamente. - Deve haver uma Eternidade. - Se voc preferir. A escolha sua. Se deseja ter psicopatas ditando o futuro do homem... - Psicopatas! - explodiu Harlan. - Eles no so? Voc os conhece. Pense! Harlan fitou-a com violento horror, porm no pde deixar de pensar. Pensou nos Aprendizes descobrindo a verdade sobre a Eternidade e no Aprendiz Latourette tentando matar-se, como resultado. Latourette tinha sobrevivido para tornar-se um Eterno, no se podia dizer com que cicatrizes na personalidade, ainda ajudando a decidir Realidades alternadas. Pensou no sistema de classes da Eternidade, na vida anormal que transformava sentimentos de culpa em raiva e dio contra os Tcnicos. Pensou nos Computadores, lutando contra si mesmos, em Finge, conspirando contra Twissell e Twissell espionando Finge. Pensou em Sennor, que combatia sua cabea calva por combater todos os Eternos. Pensou em si mesmo. Ento pensou em Twissell, o grande Twissell, tambm infringindo as leis da Eternidade. Era como se ele sempre houvesse sabido que a Eternidade

era tudo isso. Por que mais deveria ele ter ficado to ansioso por destrui-la? Porm nunca admitira isso completamente para si mesmo; nunca olhara o assunto claramente at, de sbito, agora. E ele viu a Eternidade com grande clareza como um antro de psicoses profundas, uma cova retorcida de motivao anormal, uma massa de vidas desesperadas tiradas de contexto brutalmente. Ele olhou para Noys inexpressivamente. - Quer ver - disse ela amavelmente. - Venha comigo entrada da caverna, Andrew? Ele a seguiu, hipnotizado, intimidado pela integralidade com que havia ganho um novo ponto de vista. Seu revlver abandonou pela primeira vez a linha que o ligava ao corao de Noys. Os plidos raios da alvorada acizentavam o cu, e a volumosa caldeira, do lado de fora da caverna, era uma sombra opressiva contra o calor. Seu contorno estava embotado e obscurecido pela pelcula atirada sobre ela. - Esta a Terra - disse Noys. - No a eterna e apenas lar da humanidade, mas apenas um ponto de incio de uma aventura infinita. Tudo que voc precisa fazer tomar a deciso. Ela fica a seu critrio. Voc, eu e o contedo desta caverna seremos protegidos por um campo de fisio-tempo contra a Mudana. Cooper desaparecer com seu anncio; a Eternidade se ir e tambm a Realidade de meu sculo, mas ns permaneceremos para ter filhos e netos, e a humanidade ficar para alcanar as estrelas. Ele se voltou para fit-la, e ela lhe sorria. Era Noys como ela havia sido, com seu prprio corao batendo como costumara bater. Ele nem mesmo havia notado que tomara sua deciso, at que a tonalidade acinzentada invadiu todo o cu, quando o casco da caldeira no se fez mais sentir em oposio a ele. Com aquele desaparecimento, ele sabia que, mesmo quando Noys se moveu lentamente em seus braos, viera o fim, o definitivo fim da Eternidade. - E o comeo da Infinidade.

FIM

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