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1 Problema em Jpiter Nove

Jpiter apresentava-se quase como um crculo exato de luminosidade opaca, metade do dimetro aparente da Lua vista da Terra, mas com apenas um stimo de claridade lunar face grande distncia do Sol. Mesmo assim, era uma viso de rara beleza. Lucky Starr fitou-o pensativamente. As luzes da sala de controle estavam apagadas e a fraca luminosidade de Jpiter, no centro da visitela, fazia com que Lucky e seu companheiro parecessem meras sombras. Lucky disse: - Se Jpiter fosse oco, Bigman, voc poderia colocar em seu interior mil e trezentos planetas do tamanho da Terra e ainda sobraria espao. mais pesado que todos os demais planetas juntos. John Bigman Jones, que admitia ser chamado de tudo, menos de Bigman, pois tinha pouco mais de um metro meio de altura se se esticasse um pouco, era contra qualquer coisa que fosse enorme, exceto Lucky. - E que vantagem h nisso tudo? - disse Bigman. - Ningum pode pousar ou se aproximar dele. - Talvez jamais aterrissemos nele - disse Lucky - mas estaremos bem perto disso logo que as naves Agrav sejam aperfeioadas. - Com os sirianos trabalhando - disse Bigman, franzindo o cenho em meio escurido - cabe a ns fazer com que isso acontea. - Bem, Bigman, veremos. Bigman esmurrou com seu minsculo punho a palma da outra mo: -Dunas de Marte, Lucky, quanto tempo teremos que esperar aqui? Estavam a bordo da nave de Lucky, a Shooting Starr, na rbita de Jpiter, com velocidades ajustada com Jpiter Nove, o satlite mais afastado do planeta gigante. . Esse satlite projetava-se imvel a mil e quinhentos quilmetros de distncia. Oficialmente, seu nome era Adrastea, mas, excetuando o maior e o menor, os satlites de Jpiter eram mais conhecidos popularmente por meio de nmeros. Jpiter Nove tinha apenas cento e trinta quilmetros de dimetro, na verdade era um simples asteride, mas parecia ser maior que Jpiter, a vinte milhes de quilmetros de distncia. O satlite era uma rocha ngreme, cinzenta e de aspecto ameaador tnue luz solar, e mal despertava ateno. Ambos, Lucky e Bigman, haviam observado centenas de vistas semelhantes no cinturo do asteride. De certo modo, porm, este asteride era diferente. Sob sua crosta, milhares de homens e bilhes de dlares foram empregados na produo de naves que seriam imunes aos efeitos gravitacionais. Contudo, Lucky preferia observar Jpiter. Apesar da distncia deste em relao nave, no momento (na verdade trs quintos da distncia de Vnus Terra quando

suas trajetrias mais se aproximam entre si), Jpiter era um disco grande o bastante para revelar suas zonas coloridas, a olho nu. Estas eram de um rosa plido e azul-esverdeado como se uma criana tivesse lambuzado os dedos nas tintas frescas de um quadro recm-pintado e com eles deixado vestgios na imagem de Jpiter. Por um instante, Lucky quase se esquecera dos perigos mortais encerrados na beleza aparente de Jpiter. Bigman teve de repetir sua pergunta num tom de voz mais alto: - Ei, Lucky, quanto tempo teremos que esperar aqui? - Voc sabe a resposta, Bigman. Ficaremos at quando o Comandante Donahue vier nos apanhar. - Eu sei. O que quero saber por que razo temos de esper-lo - Porque ele pediu - Oh, ele pediu. Quem ele pensa que ? - O chefe do Projeto Agrav - disse Lucky pacientemente. Mesmo assim voc sabe que no obrigado a fazer o que ele manda. Bigman sabia ntima e exatamente os poderes que Lucky tinha em mos. Como membro do Conselho de Cincia, uma, organizao brilhante e abnegada que combatia os inimigos da Terra dentro e fora do sistema solar, Lucky Starr podia tomar decises mesmo contrrias quelas dos elementos do mais alto escalo. Mas Lucky no estava suficientemente preparado para tal. Jpiter representava um perigo j conhecido, um planeta letal e de gravidade insuportvel; contudo, a situao em Jpiter Nove era ainda mais perigosa, pois no se sabia precisamente qual a natureza dos perigos - e at que Lucky tivesse uma noo mais exata desses perigos, procurava agir com cautela. - Tenha pacincia, Bigman - disse. Bigman resmungou e acendeu bruscamente as luzes. - No vamos ficar aqui o dia inteiro olhando Jpiter de olhos arregalados, no ? Caminhou na direo da pequena criatura venusiana que se agitava para cima e para baixo no interior de seu aquaterrarium, a um canto da cabina do piloto. Deixouse ficar carinhosamente junto a ela, sua boca enorme abriu-se num sorriso de prazer. A r-V sempre produzia esse efeito em Bigman, e na verdade qualquer pessoa sentiria o mesmo. A r-V era um ser nativo dos Oceanos de Vnus. Uma coisa pequenina que, por vezes, parecia ter apenas olhos e ps. Seu corpo era verde e semelhante ao de um sapo, mas tinha s quinze centmetros de comprimento. Seus dois olhos enormes projetavam-se para fora das rbitas como amoras negras brilhantes, e sua boca proeminente, bastante torta, abria-se e fechava-se a intervalos regulares. Com rapidez encolhia suas seis pernas e comprimia-se contra o fundo de seu aquaterrarium, mas, quando Bigman abria o tampo superior deste, elas se desdobravam e ficavam compridas como pernas-de-pau. Embora fosse uma coisinha horrvel, Bigman sentia afeio por ela e esse sentimento era mais forte que ele. A r-V sabia disso. Bigman verificou cuidadosamente o cilindro de dixido de carbono que mantinha a gua do aquaterrarium num nvel bom e saudvel de saturao e certificou-se de que a temperatura da gua era de 95 _ (Os oceanos quentes de Vnus eram envolvidos e saturados por uma atmosfera de nitrognio e dixido de carbono. No havia

oxignio puro em Vnus, salvo nas cidades-domos situadas no fundo de seus baixios ocenicos, e este poderia ser mais desconfortvel para a r-V.) - Voc acha que h comida suficiente para ela? - perguntou Bigman, e como a r-V ouvisse a pergunta, sua boca alongada apanhou um pedacinho verde da gavinha do capim venusiano que estava espalhado no aquaterrarium e mastigou lentamente. - Vamos demorar a pousar em Jpiter Nove - disse Lucky. Ento ambos entreolharam-se repentinamente, ao som estridente e inconfundvel do sinal recebido. Um rosto lvido e envelhecido surgiu no centro da visitela imediatamente depois que os dedos de Lucky fizeram os ajustes necessrios. -Aqui fala Donahue - disse a voz, animando-se. Sim, Comandante - disse Lucky. Estvamos esperando-o. -Abra as escotilhas para o acoplamento cilndrico, ento. No rosto do comandante via-se claramente, como se escrita com letras garrafais, uma expresso de preocupao - preocupao e problemas. Lucky j estava acostumado a esse tipo de semblante nas ltimas semanas. Como a do Conselheiro Hector Conway, por exemplo. Para ele, Lucky era quase como um filho, e o velho homem no via necessidade de dissimular seus sentimentos. O rosto corado de Conway, normalmente amvel e seguro de si, em seus cabelos brancos, mostrava-se carrancudo e preocupado. -H meses espero uma oportunidade de falar-lhe - disse. - Problemas? - perguntou Lucky calmamente. Ele havia acabado de chegar de Mercrio, e neste nterim estivera em seu apartamento de Nova Iorque. - No recebi nenhum telefonema seu. - Voc mereceu suas frias - falou Conway rispidamente. -Espero poder contribuir para torn-las mais longas. - Mas o que isso, tio Hector? Os olhos sbios do conselheiro-chefe fitaram firmemente os olhos do jovem alto e dcil, sua frente, e pareceu-lhe encontrar novo alento na serenidade daqueles olhos castanhos. - Sirius! -disse. Lucky sentiu-se excitado. Era ela a grande inimiga afinal. de contas? Haviam passado sculos desde as expedies pioneiras da Terra colonizaram os planetas de estrelas mais prximas. Novas civilizaes tinham surgido naqueles mundos fora do sistema solar. Sociedades independentes que raramente lembravam de sua origem terrena. Nos planetas sirianos floresceram as mais antigas e slidas destas civilizaes. A sociedade evolura em novos mundos onde uma cincia avanada foi introduzida, baseada em recursos alternativos inditos. No era segredo o fato de os sirianos, acreditando representar o melhor da raa humana, aguardarem o momento certo em que poderiam governar todos os povos em qualquer ponto do universo; e consideravam a Terra, o velho planeta-me, seu maior inimigo. No passado, haviam feito o possvel para tolerar os inimigos da Terra em seu prprio ambiente, mas nunca tinham-se sentido to fortes a ponto de se arriscarem a deflagrar uma guerra. Mas, e agora? - O que h com Sirius? - perguntou Lucky. Conway abaixou-se. Seus dedos tamborilavam levemente na mesa. - Sirius toma-

se mais forte a cada ano que passa - disse. - Sabemos disso. Mas seus mundos esto despovoados; so s poucos milhes. Ainda h mais seres humanos em nosso sistema solar do que o total existente em todas as galxias prximas. Temos mais naves e cientistas; ainda estamos frente deles. Mas, pelo Espao, no manteremos essa dianteira se as coisas continuarem do jeito que vo. - De que jeito? - Os sirianos esto nos espionando. O Conselho dispe de evidncias conclusivas de que os sirianos esto completamente informados sobre nossas pesquisas Agrav. - O qu? - Lucky ficou estarrecido. Havia poucas coisas mais ultra-secretas que o Projeto Agrav. Um dos motivos que concorreram para que a construo real fosse confinada a um dos satlites mais distantes de Jpiter foi justamente para que houvesse mais segurana. - Grande Galxia, como isso pde acontecer? Conway sorriu com amargura. - A questo exatamente essa. Como que isso . aconteceu? Esto obtendo informaes de toda a espcie e no sabemos como que eles conseguem isso. Os dados do Agrav representam o perigo maior. J tentamos desvendar o caso. No h um homem no Projeto cuja lealdade no tenha sido comprovada plenamente. Tomamos todas as medidas de precauo possveis. Assim mesmo, continuam a transpirar informaes. Veiculamos desinformao e eles a receberam. Sabemos disso atravs de nossa Inteligncia. Forjamos dados de maneira tal que no poderiam ter transpirado e entretanto isso aconteceu. - O quer dizer com no poderiam ter transpirado? - Divulgamos algo, de forma que ningum, na verdade, nem meia dzia de homens estivessem a par de tudo. Mesmo assim. Isso nos levaria concluso de que alguns de nossos homens estariam envolvidos em espionagem e isso uma coisa em que no podemos acreditar. - Ou algum tem acesso a todas as informaes - disse Lucky. - Isso totalmente impossvel. Deve ser algo que ainda no sabemos, Lucky. Voc percebe a implicao? Se Sirius descobriu um novo meio de sondar nossas mentes, no estaremos a salvo por muito tempo. Jamais poderamos organizar nossas defesas contra eles. Nunca poderamos planejar algo contra eles. - Espere, tio Hector. Grande Galxia, pense um minuto. O que quer dizer com "sondar nossas mentes"? - Lucky fitou fixamente o velho. O conselheiro-chefe animou-se. - Cus, Lucky , estou ficando desesperado. No consigo entender como isso pde ser feito. Os sirianos devem ter desenvolvido algum mtodo de leitura mental, de telepatia. - Como no? Acho que possvel. Ns conhecemos ao menos um dos mtodos prticos de telepatia. As rs-V venusianas. - Exato - disse Conway. - J pensei nisso tambm, mas eles no tm rs-V venusianas. Sei como vo as pesquisas sobre a r-V. preciso fazer milhares delas trabalharem juntas para tomar possvel a telepatia. Manter milhares delas em qualquer outro lugar alm de Vnus seria terrivelmente difcil e facilmente detectvel, tambm. E sem rs-V, no h meio nenhum de produzir emisses telepticas. - Nenhum meio que j tenhamos desenvolvido - Lucky disse suavemente. - Longe disso. possvel que os sirianos estejam mais adiantados do que ns em pesquisa teleptica. - Sem rs-V?

- Mesmo sem elas. - No acredito nisso - gritou Conway violentamente. - No posso acreditar que os sirianos tenham resolvido qualquer problema assim sem nenhuma ajuda do Conselho de Cincia. Lucky quase sorriu ao sentir o orgulho do velho pela organizao, mas teve que admitir que havia ali algo mais do que simples orgulho. O Conselho de Cincia representava a maior reunio de intelectos que a galxia j conhecera, e, durante um sculo, nenhum progresso cientfico digno de nota havia acontecido em qualquer ponto da galxia que no fosse originrio do Conselho. Contudo, Lucky no pde conter-se e comentou em tom sarcstico: - Eles esto nossa frente em automao. - Na realidade no esto - vociferou Conway. - Apenas em sua utilizao. Os humanos inventaram o crebro positrnico tornando possvel o moderno homem mecnico. No esquea isso. Cabe Terra o mrito de todos os desenvolvimentos bsicos. E justo que Sirius construa mais robs e - ele hesitou - que tenha aperfeioado alguns detalhes de engenharia. - Como eu descobri em Mercrio - Lucky acrescentou inflexivelmente. -- Sim. Eu sei, Lucky. Aquilo nos ameaou bem de perto. - Mas j passou. Vamos tratar do que nos ameaa agora. A situao a seguinte: Sirius est, com pleno sucesso, nos espionando e nada podemos fazer. - Sim. - E o Projeto Agrav o mais seriamente afetado. - Certo. - E eu acho, tio Hector, que o senhor quer que eu v a Jpiter ver se posso aprender algo a respeito. Conway aquiesceu melancolicamente com a cabea. - o que estou pedindo a voc. injusto para voc. Acostumei-me a consider-lo como o meu s, meu expediente infalvel, aquele a quem posso confiar a soluo de qualquer problema na certeza de que ser resolvido. Mas o que pode voc fazer aqui? No h nada que o Conselho j no tenha tentado, e no encontramos nenhum espio ou mtodo de espionagem. Que mais podemos esperar de voc? - No s de mim. Terei ajuda. - Bigman? - O ancio no pde evitar um sorriso. - No s de Bigman. Permita-me perguntar-lhe algo. O senhor sabe se os sirianos no esto informados sobre nossas pesquisas com as rs-Vem Vnus? - No - disse Conway -, nenhuma informao, que me conste, do conhecimento deles. - Ento vou querer uma r-V minha disposio. - Uma r V! Uma r-V? - Sim. Mas que boa vontade a sua, hein? O campo mental de uma r-V, sozinha, terrivelmente fraco. Voc no conseguir ler mentes. - Certo, mas poderei captar indcios de uma forte emoo. - Voc poderia faz-lo - disse pensativamente Conway. - Mas de que adiantaria? - Ainda no sei ao certo. Terei at uma vantagem que os investigadores anteriores no tiveram. Uma reao emocional sbita de algum poderia ajudar-me, poderia dar-me razes para suspeitas, ou direcionaria investigaes posteriores. Ento, tambm ... - Sim?

- Se algum tem poder teleptico desenvolvido naturalmente ou por meios artificiais, eu poderia descobrir algo mais que um simples sinal de emoo. Eu descobriria um pensamento real, algum pensamento em particular, antes que essa pessoa aprendesse o bastante para proteger seus pensamentos de minha mente. Entende o que quero dizer? - Ele poderia descobrir suas emoes tambm. - Teoricamente, sim, mas eu estaria escutando-o para s ento falar, e ele no. Os olhos de Conway brilharam. - uma tnue esperana, mas, pelo Espao, uma esperana! Trarei sua r-V ... nada mais, David - e ele s costumava chamar o nome verdadeiro de Lucky, aquele pelo qual o jovem conselheiro fora conhecido durante sua infncia, em momentos de grande preocupao. - Quero que voc avalie com preciso a importncia disso. Se no descobrirmos o que os sirianos esto fazendo, significa que eles esto realmente nossa frente, afinal. E isso quer dizer que no tardar muito para ser deflagrada uma guerra. A guerra ou a paz depende disso. - Eu sei - disse Lucky brandamente.

2 A Fria do Comandante
E assim aconteceu que Lucky Starr, o terrqueo, e seu amigo baixinho, Bigman Jones, nascido e criado em Marte, viajaram atravs do cinturo de asteroides rumo s distncias longnquas do sistema solar. E foi por essa razo tambm que um ser nativo de Vnus, no exatamente um homem, mas um pequeno animal dotado de poderes para ler ou influenciar mentes por telepatia, os acompanhou. Eles pairavam no espao, agora, mil quilmetros acima de Jpiter Nove e aguardavam enquanto o tnel transportador flexvel era acoplado entre o. Shooting Starr e a espaonave do comandante. O tnel era ligado a cada uma das escotilhas de ar e formava uma espcie de passarela pela qual podia-se transitar em ambos os sentidos, de uma a outra nave, sem necessidade de usar traje espacial. O ar de ambas as naves combinava-se e um homem acostumado ao espao, aproveitando a ausncia de gravidade, podia lanar sozinho o tnel transportador depois de um simples impulso inicial e gui-lo atravs das posies onde o mesmo era curvado com a suave fora de ajuste de um simples empurro de cotovelo bem dado. As mos do comandante foram as primeiras coisas que surgiram, ao ser aberta a escotilha. Apertaram a aba da entrada de forma tal que o comandante foi atirado como um brinquedo, caindo no campo gravitacional artificial localizado da Shooting Starr (ou campo pseudograv, como era usualmente chamado) apenas com um leve cambaleio. O ajuste fora feito com preciso, e, Bgman, que na verdade tinha grande prtica de todas as operaes tcnicas de astronutica, inclinou a cabea em sinal de aprovao. - Bom dia, Conselheiro Starr - disse Donahue asperamente. - Tem sido sempre um tanto difcil dizer-se "bom dia", "boa tarde", ou "boa noite" no espao, onde, para sermos exatos, no existe manh, tarde ou noite. - Bom dia, Comandante - disse Lucky. - Houve dificuldades relacionadas com a nossa aterrissagem em Jpiter Nove responsveis por essa demora? - Dificuldades? Bem, elas so como voc as v - olhou ao redor e sentou-se num dos pequenos assentos do piloto. - Tenho estado em contato com o quartel-general do Conselho, mas eles dizem que devo tratar diretamente com voc, por isso estou aqui. O Comandante Donahue era um homem de fibra, e deixava em volta de si um clima tenso. Tinha o rosto profundamente marcado, cabelos grisalhos que mostravam, entretanto, sinais de terem sido outrora castanhos. Ao longo das costas de suas mos havia veias azuis salientes. Falou em tom explosivo, vociferando suas frases em rpida sucesso de palavras. Tratar consigo do qu, senhor? - perguntou Lucky. Apenas uma coisa, Conselheiro. Quero que retome Terra. -Por que, senhor? O comandante evitou olhar diretamente para Lucky enquanto falava. - Temos um problema moral. A conduta dos nossos homens foi investigada, investigada e investi-

gada. E ao cabo de cada investigao todos eles tiveram sua lealdade comprovada e mais urna vez nova investigao ser iniciada. Eles no vo gostar disso, tampouco voc gostaria. No gostam de pensar que esto sendo constantemente vigiados. E eu sinceramente estou do lado deles. Nossa nave Agrav est quase pronta e este no um bom momento para perturb-los, Cogitam de declarar greve. Seus homens podem ter sido inocentados - disse calmamente Lucky -, mas ainda est havendo transpirao de informaes. .. Donahue encolheu os ombros. - Ento deve originar-se de algum lugar. Deve ... parou de falar e subitamente sua voz adquiriu um tom impropriamente amvel. Que isso? Bigman acompanhou seu olhar e disse imediatamente: - nossa r-V, Comandante, e eu sou Bigman. O comandante no retribuiu a apresentao. Ao invs disso, aproximou-se da rV, fitando-a atravs de seu aquaterrarium. - uma criatura de Vnus, no ? - Exatamente - disse Bigman. - Ouvi falar delas. Mas nunca tinha visto uma. uma bonita coisinha saltitante, no ? Lucky sentiu uma alegria contida. No achara estranho que em meio a uma discusso muito sria o comandante mudasse completamente seu comportamento e ficasse absorto de admirao por uma pequena criatura aqutica de Vnus que tornara isso inevitvel. A minscula criatura fitava agora as costas de Donahue, que se achava fora do alcance de seus olhos negros, e inclinada sobre suas pernas extensveis produzia estalidos com sua boca semelhante a um bico de papagaio. Em todo o universo conhecido sua sobrevivncia era um caso mpar. No tinha meios de defesa ou carcaa protetora de qualquer espcie. No tinha garras, dentes ou chifres. Sua boca alongada podia morder, mas, mesmo assim, sua mordida no causaria qualquer dano a nenhuma criatura maior que ela. Contudo, multiplicaram-se livremente ao longo da superfcie coberta de ervas daninhas do Oceano Venusiano, e nenhum dos ferozes predadores das profundezas ocenicas as perturbava, simplesmente porque podiam controlar emoes. Instintivamente suscitaram a simpatia das outras espcies, inspirando-lhes uma atitude amigvel e tirando-lhes todas as intenes agressivas. Por isso sobreviveram. Fizeram mais que isso. Floresceram. Esta r-V, em particular, estava incutindo em Donahue, claro, sentimentos de cordialidade, de maneira que o militar apontou em sua direo atravs do vidro de seu aquaterrarium e gargalhou ao v-Ia levantar a cabea e enfi-Ia ao longo de suas pernas que se contraam medida que Donahue movia seus dedos para baixo. - Voc-no acha que podamos trazer algumas delas para Jpiter Nove, hem, Starr? - perguntou. - Desejamos muito ter animais de estimao aqui. A presena deles vez por outra empresta aquele ar de lar verdadeiro. - No muito prtico - disse Lucky. - difcil manter as rs-V. Elas devem ser colocadas num ambiente saturado de dixido:ido de carbono, voc sabe. Oxignio puro venenoso para elas. Isso complica as coisas. - Voc quer dizer que elas no podem ser mantidas num aqurio comum? - s vezes podem. Como em Vnus, por exemplo, onde o dixido de carbono

abundante e onde podem ser soltas no oceano sempre que se sentem mal. A bordo de uma nave, ou num mundo mal ventilado, voc no vai querer lanar continuamente no ar dixido de carbono, e por isso que um ambiente fechado melhor. - Oh! - disse o comandante, melanclico. - Voltemos ao assunto inicial da nossa discusso - disse Lucky vivamente. - Devo recusar sua sugesto de partir. Tenho uma misso e devo cumpri-Ia. O comandante levou alguns segundos para libertar-se do encanto produzido pela r-V. Seu semblante endureceu. - Tenho certeza que voc no entende totalmente a situao. - Virou-se subitamente olhando com desdm para Bigman. - Repare em seu amigo, por exemplo. O pequeno marciano, empedernido, ruborizou-se. - Eu sou Bigman, com j lhe disse. - Na verdade, no me parece um grande homem - falou o comandante. E embora Lucky colocasse a mo no diminuto ombro do amigo, numa atitude de apoio, isso de nada adiantou. Bigman exclamava em altos brados: - A grandeza de um homem no est na aparncia externa, senhor. Meu nome Bigman, e sou um grande homem para voc ou qualquer um, no importa o meu tamanho. E se no acredita nisso ... - Sacudia energicamente o ombro. - Deixe-me ir, Lucky, t? Esse grosso a. .. - Voc poderia esperar s um minuto, Bigman? - instou Lucky. - Vamos descobrir o que que o comandante est tentando dizer. Donahu ficara espantado ante o sbito ataque verbal de Bigman. - Tenho certeza de que no tive nenhuma inteno de ofender ningum com a minha observao disse. - Se o magoei, sinto muito. - Magoou? - disse Bigman, sua voz era um grito agudo e curto. - A mim? Escute uma coisa, eu jamais perco a calma, e j que voc me pede desculpas, vamos esquecer tudo. - Ajeitou o cinturo e baixou as mos, dando uma forte palmada, na altura dos joelhos, em suas botas de cor laranja e vermelha, herana de um passado no qual fora um jovem fazendeiro marciano e sem as quais nunca aparecia em pblico (a menos que estivesse usando outras de cores igualmente berrantes). - Serei franco com voc, Conselheiro - disse Donahue, dirigindo-se novamente a Lucky. -" Tenho quase mil homens aqui em Jpiter Nove, e todos, todos eles, esto com os nervos flor da pele. Tm de estar. Esto longe de casa. O trabalho que executam difcil Correm riscos enormes. Encaram a vida de um ponto de vista pessoal, rude. Por exemplo, confundem e no vem com bons olhos quaisquer forasteiros. s vezes os recm-chegados no aguentam a situao e voltam. s vezes machucados. Se permanecem at o fim, tudo bem. - E isso permitido oficialmente? - inquiriu Lucky. - No. Mas tem carter extra-oficial. Precisamos manter os homens de cabea fria, de algum modo, e no podemos ter certeza de que no iremos indisp-los, provocando seu mau humor. difcil substituir homens treinados, aqui. No so muitas as pessoas que desejam vir para as luas de Jpiter, voc sabe. Ento, o adestramento inicial tambm til para eliminar aqueles que no se adaptam. Os que no so aprovados nos testes iniciais iriam eventualmente falhar em outros aspectos, com toda a certeza. por esse motivo que mencionei seu amigo. - O comandante levantou as mos, apressado em continuar. - Agora, no me interprete mal. Concordo que

ele grande no carter e capaz de qualquer coisa que voc queira. Mas ser que ele vai estar altura do que est por vir? Voc est, Conselheiro? - Voc quer dizer que podemos ser mal compreendidos? - No ser fcil, Conselheiro - disse Donahue. - Os homens sabem que voc est aqui. As notcias se espalham, de algum modo. - Sim, eu sei - murmurou Lucky. O comandante franziu as sobrancelhas. - Em todo caso, eles sabem que est aqui para investig-los e no tero a mnima considerao para com voc. Esto de pssimo humor e vo machuc-lo, Conselheiro Starr. Peo-lhe que no pouse em Jpiter Nove, pela segurana do projeto, pela minha e por sua prpria segurana. tudo, tentei ser o mais sincero possvel com voc. Bigman arregalou os olhos ante a mudana que ocorrera na fisionomia de Lucky. Sua aparncia habitual, tranquila, pacfica, havia sumido. Seus olhos castanhos escuros endureceram-se, e os traos clssicos do seu rosto simptico mostravam algo que Bigman raramente vira antes: dio implacvel. Cada msculo do corpo de Lucky parecia tenso. Lucky falou com a voz carregada: - Comandante Donahue, sou um membro do Conselho de Cincia. Obedeo apenas diretoria do Conselho e ao Presidente da Federao Solar de Mundos. Sou seu superior hierrquico e voc obedecer s minhas ordens e decises. - Considero o aviso que acabou de dar-me como a evidncia de sua prpria incompetncia. No diga nada, por favor; oua-me. Voc no tem condies de controlar seu pessoal e no est apto a comandar seus homens. Agora oua isto: Eu vou pousar em Jpiter Nove e vou efetuar minhas investigaes. Vou controlar seus homens, j que voc no est em condies de faz-lo. Fez uma pausa enquanto o outro, ofegante, tentava inutilmente concatenar algo. Compreendeu, Comandante? - vociferou. O Comandante Donahue, rosto congestionado, quase irreconhecvel, rugiu: - Levarei isto ao conhecimento do Conselho de Cincia. Nenhum fedelho malcriado pode falar desse jeito comigo, Conselheiro ou no. Vou comparar minha folha corrida como Comandante com a de qualquer outro em servio. Alm disso, o aviso que lhe dei tambm constar do meu relatrio, e se voc for ferido em Jpiter Nove, correrei com prazer o risco de uma corte marcial. Nada farei para ajud-lo. Na verdade, espero ... espero que eles lhe ensinem boas maneiras, voc ... Virou-se bruscamente cheio de dio, caminhando em direo da escotilha aberta, ainda acoplada ao tnel espacial que levava sua prpria espaonave. Subiu com dificuldade, apoiando-se nas paredes e tropeando. Bigman observou amedrontado os calcanhares do comandante desaparecerem tnel afora. A raiva do homem fora to intensa que o pequeno marciano tinha a impresso de senti-Ia em sua prpria mente como se ondas de calor o percorressem todo. - Uau, esse camarada estava uma fera mesmo! - disse Bigman. - Voc o deixou furioso. Lucky assentiu com a cabea. - Ele estava indignado, sem dvida. - Olhe, talvez ele seja o espio - disse Bigman. - Poderia saber de muita coisa. Teria as melhores oportunidades. - Ele seria tambm o mais investigado, portanto sua suposio duvidosa. Mas, ao

menos, ele nos ajudou numa pequena experincia, e quando o vir novamente terei de desculpar-me. - Desculpar-se? - Bigman estarreceu-se. Em seu firme ponto de vista, desculpas eram algo que s as outras pessoas tinham de pedir . -Por qu? - Venha c, Bigman, voc acha que eu realmente quis dizer tudo aquilo que eu disse? -Voc no estava com raiva? - Para dizer a verdade, no. - Foi uma farsa, ento? - Pode cham-Ia assim. Eu queria deix-lo irritado, muito irritado e consegui. Percebi isso de imediato, desde o princpio. - Desde o princpio? - Voc no percebeu? No sentiu todo o dio dele sobre voc? - Pelas Dunas de Marte! A r-V! - claro! Ela captou a raiva do comandante e a retransmitiu para ns. Eu precisava saber se uma r-V era capaz disso. Ns testamos isso na volta Terra, mas at que eu pudesse tentar nas condies atuais, no teria certeza absoluta. Agora estou certo. - Ela transmite bem. -Eu sei. Isso prova, ao menos, que temos uma arma, uma arma, afinal.

3 o Corredor Agrav
- timo - disse Bigman impetuosamente. - Ento estamos fazendo progressos. - Espere - disse Lucky. - Vamos devagar, amigo. Esta uma arma no especfica. Poderemos captar uma forte emoo, porm talvez jamais captemos aquela que ir nos revelar a chave do mistrio. como ter olhos. Podemos ver, contudo nem sempre vemos a coisa certa. - Voc conseguir - disse Bigman com segurana. A descida em direo de Jpiter Nove fazia Bigman relembrar vividamente manobras semelhantes feitas no cinturo de asteroides Conforme Lucky havia explicado na viagem ao exterior, a maioria dos astrnomos considerava Jpiter Nove um verdadeiro asteride em sua origem; provavelmente o maior que fora atrado pelo tremendo campo gravitacional de Jpiter h vrios milhes de anos . Na verdade, Jpiter havia atrado um nmero to grande de asteroides que aqui, a vinte e quatro milhes de quilmetros .do planeta gigante; existia uma espcie de cinturo de mini-asteroides pertencentes somente a Jpiter. Os quatro maiores dentre estes, com um dimetro de sessenta e cinco a cento e cinquenta quilmetros, eram: Jpiter Doze, Onze, Oito e Nove. Alm deles, havia no mnimo mais de uma centena de satlites com mais de dois quilmetros de dimetro, no numerados e nem levados em considerao. Suas rbitas s foram determinadas nos ltimos dez anos quando Jpiter Nove comeou a ser utilizado como centro de pesquisa antigravitacional, e a necessidade de viagens de ida e volta a ele tornou importante a populao do espao adjacente. O satlite que se aproximava avultava-se contra o cu e tornava-se um mundo tosco de picos e canais rochosos, no atenuados pela inexistncia de ar ao longo dos bilhes de anos de sua histria. Bigman, ainda pensativo, disse: - Lucky, por que, pelo Espao, chamam este satlite de Jpiter Nove? Ele no o nono a contar de Jpiter, de acordo com o Atlas. Jpiter Doze est muito mais prximo. Lucky sorriu. - O seu problema, Bigman, que voc mimado. Como voc nasceu em Marte, pensa que a humanidade conhece a astronutica desde sua criao. Olhe, rapaz, faz apenas mil anos que a primeira espaonave foi inventada pelo homem. - Sei disso - protestou Bigman indignado. - No sou ignorante. Recebi educao. No v comear a exibir sua grande sabedoria. Lucky deu um sorriso largo, e bateu duas vezes na cabea de Bigman com o n dos dedos. - O que tem dentro dessa cabecinha? O punho de Bigman avanou na direo do abdome de Lucky, mas este o segurou em pleno ar e imobilizou seu pequeno amigo. - to simples como isto, Bigman. Antes que as viagens espaciais fossem iniciadas, o homem vivia restrito Terra e tudo que sabia sobre Jpiter era aquilo que podia ver atravs de telescpios. Os satlites esto numerados de acordo com a ordem em que foram descobertos, compreende?

- Oh! - disse Bigman, e desvencilhou-se. - Pobres ancestrais! - Deu uma gargalhada, como sempre fazia, ao imaginar seres humanos confinados em um mundo, perscrutando longinquamente, da mesma maneira como ele esforou-se para ver-se livre do aperto de Lucky. Lucky continuou: - Os quatro grandes satlites de Jpiter so numerados Um, Dois, Trs e Quatro, claro, mas os nmeros dificilmente so usados. Os nomes Io, Europa, Ganimedes e Calisto so mais familiares. O satlite mais prximo de todos, o menor, Jpiter Cinco, enquanto que os mais afastados so numerados at Doze. Aqueles depois do Doze foram descobertos somente aps o incio das viagens espaciais e quando o homem chegou a Marte e ao cinturo de asteroides. Preste ateno agora. Temos que fazer os ajustes para a aterrissagem. Era deslumbrante, pensou Lucky, como algum podia achar pequeno um mundo de cento e quarenta quilmetros de dimetro vendo-o distncia, claro, era pequeno se comparado a Jpiter ou mesmo Terra, e seu dimetro era pequeno o bastante para faz-lo caber dentro do Estado de Connecticut, perfeitamente; e sua superfcie era menor que a da Pensilvnia. E ainda, igualmente, quando se manobra para chegar ao pequeno mundo, quando se contempla sua nave em imensos hangares e conduzida por gigantescas garras (operando contra uma fora gravitacional de quase zero mas contra inrcia total) para uma grande caverna com capacidade para abrigar centenas de naves do tamanho da Shooting Starr, ele nem de longe parecia pequeno. E quando se observa um mapa de Jpiter Nove na parede de um escritrio e estuda a rede de cavernas subterrneas e corredores dentro dos quais est sendo executado um complicado programa, ele comea a parecer realmente grande. As projees horizontal e vertical do volume de trabalho de Jpiter Nove estavam indicadas no mapa, e embora s uma pequena parte do satlite estivesse sendo usada, Lucky podia ver que alguns dos corredores penetravam quase trs quilmetros superfcie adentro e os outros espalhavam-se s subterraneamente por aproximadamente cento e cinquenta quilmetros. - Um trabalho fantstico - disse suavemente ao oficial que o acompanhava. O Tenente Augustus Nevsky assentiu com a cabea. Seu uniforme estava impecvel. Usava um fino bigode louro e cerrado, e seus grandes-olhos azuis tinham o hbito de fitar diretamente as pessoas como se estivesse em perptua ateno. - Ainda estamos em desenvolvimento - falou com orgulho. Ele havia se apresentado a Lucky, um quarto de hora atrs, assim que este e Bigman desembarcaram da espaonave, como guia pessoal escolhido pelo Comandante Donahue. Lucky comentou, algo surpreso: - Guia ou guarda, Tenente? Voc est armado. O homem permaneceu impassvel. - Minhas armas fazem parte do regulamento para oficiais em servio, Conselheiro. Voc ver como vai precisar de um guia aqui. Entretanto pareceu descontrair-se , e havia um sentimento humano comum nele quando ouviu o comentrio de alegria e admirao dos visitantes sobre o projeto. Disse: - claro que a ausncia de qualquer campo gravitacional digno de nota torna exequveis certas artimanhas de engenharia que na Terra no funcionariam. Os corredores subterrneos no necessitam praticamente de nenhuma estrutura de suporte. Lucky concordou com a cabea. - Creio que a primeira nave Agrav est quase pron-

ta para decolar - disse. O tenente nada falou por um momento. Seu rosto permaneceu impassvel, novamente sem qualquer sinal de emoo ou sentimento. Ento ele falou inflexivelmente: - Vou mostrar-lhes seus alojamentos primeiro. Podemos chegar at l mais facilmente pelo Agrav, se eu puder convenc-los a utilizar um corredor Agrav. - Ei, Lucky - chamou Bigman subitamente excitado. - Olhe isto. Lucky voltou-se. Era s um gato cinzento, apresentando aquele semblante de tristeza grave que os gatos normalmente tm, e suas costas arquearam-se prontamente ao sentir os dedos curvados de Bigman. Ele ronronava. Lucky disse: - O comandante havia me dito que eles gostam de criar animais de estimao aqui. seu este, tenente? O oficial entusiasmou-se. - Ele um pouquinho de cada um de ns. H alguns outros por perto, tambm. Eles chegam nas naves de suprimentos, s vezes. Temos alguns canrios, um periquito, ratos brancos, peixe-dourado. Coisas assim. Mas no temos nada semelhante ao seu - e seus olhos mostraram sinais de inveja ao olhar rapidamente para o aquaterrarium com a r-V, enfiado sob o brao de Lucky. Bigman estava concentrado no gato. No havia vida animal . nativa em Marte, e os pequenos animais de estimao da Terra sempre tinham para ele um sabor de novidade. - Ele gosta de mim, Lucky. - ela - disse o tenente, mas Bigman no deu a mnima ateno. A gata, cauda levantada a prumo com apenas a parte dianteira movendo-se languidamente, caminhou atrs dele, virando-se agilmente, ora mostrando um lado, ora outro, aos afagos carinhosos de Bigman. E ento o ronronar cessou, e a mente de Bigman foi invadida por um toque puro de sbito apetite. Espantou-se por um instante, e ento notou que a gata estava agachada levemente na posio de caar alguma coisa, fruto do seu instinto de milhes de anos. Os olhos verdes e estreitos da gata fixaram-se diretamente na r-V. Mas o instinto felino to caracterstico desapareceu to rapidamente como havia surgido. A gata aproximou-se languidamente do recipiente de vidro que Lucky segurava e fitou-o curiosamente, ronronando de contentamento. A gata tambm gostou da r-V. Tinha de faz-lo. - Voc estava dizendo que teramos de usar o Agrav para chegar aos nossos alojamentos -- disse Lucky. - Voc nos explicaria o que isso quer dizer? O tenente, que estivera contemplando carinhosamente a r-V, fez uma pausa para recuperar sua perspiccia antes de responder. - Sim, bastante simples. Ns temos campos gravitacionais artificiais aqui em Jpiter Nove como em qualquer asteride ou espaonave para essa finalidade. Esto dispostos em cada um dos corredores principais, terminal a terminal, de forma que voc pode utiliz-lo em toda a sua extenso em ambas as direes. como atirar-se diretamente num buraco na Terra. Lucky aquiesceu com a cabea. - Qual a velocidade da queda? - Bem, essa a questo. Normalmente, a gravidade empurra constantemente e voc cai mais e mais rpido ... - Foi por isso que perguntei - interps Lucky secamente. - Mas isso no acontece com os controles Agrav. O Agrav realmente antigravita-

cional. Nenhuma gravidade, compreende? O Agrav pode ser usado para absorver, armazenar, ou transferir energia gravitacional. O nico detalhe que voc cai bem rpido, entende? Nada mais. Com um campo gravitacional na direo oposta, tambm, voc pode at cair lentamente. Um corredor Agrav com dois campos pseudogravitacionais muito simples e tem sido usado como trampolim para uma nave Agrav que esteja operando num campo' gravitacional simples. Agora os Alojamentos de Engenheiros, que onde ficam seus alojamentos, fica apenas pouco mais de um quilmetro daqui e o caminho mais curto atravs do Corredor A- 2. Prontos? - Estaremos assim que voc nos explicar como operar os controles Agrav. - No muito complicado. - O Tenente Nevsky deu um pequeno equipamento, composto de uma couraa leve, para cada um dos dois, ajustando-os aos ombros e cintura, explicando rapidamente sobre os controles. E ento disse: - Queiram me seguir, cavalheiros, o corredor fica apenas a alguns metros daqui. Bigman hesitou entrada do corredor. No sentia receio do espao propriamente, ou das quedas. Mas em toda a sua vida fora acostumado a saltar gargantas sob a gravidade de Marte ou em gravidades menores. Desta feita, o campo pseudo-gravitacional estava sob uma gravidade totalmente igual normal da Terra, e sob sua influncia o corredor apresentava-se como um buraco brilhantemente iluminado, a pique, aparentemente, direto para baixo, mesmo que na realidade (a impresso que Bigman tivera) ele acompanhasse, bem de perto, paralelamente, a superfcie do satlite. - Esta a alameda que leva ao Alojamento de Engenheiros -disse o tenente. - Se fssemos at l pelo outro lado, "para baixo", daria a impresso de ser noutra direo. Ou poderamos alterar as posies de "acima" e "abaixo" atravs de ajustes apropriados em nossos controles Agrav. Reparou a expresso no rosto de Bigman. - Voc vai se acostumar idia. Tornase logo natural depois de um certo tempo. Caminhou para o corredor e no desceu nem um centmetro. Era como se estivesse de p sobre uma plataforma invisvel. Falou gravemente: - Ajustaram o mostrador em zero? Bigman ajustou o seu, e instantaneamente toda a sensao de gravidade desapareceu. Caminhou em direo ao corredor. Agora a mo do tenente virou com preciso o boto central de de seu prprio painel de controle, e ele desceu, ganhando velocidade, Lucky o seguiu, e Bigman, que preferia ter cado mais rpido, por todo o comprimento do corredor sob gravidade dupla, e ter-se amassado todo, a no fazer o mesmo que Lucky, respirou fundo e deixou-se cair. - Ajustem novamente a zero - disse o tenente - e estaro se deslocando em velocidade constante. Procurem sentir isso. Durante o trajeto, de vez em quando aproximavam-se ou passavam perto de letreiros luminosos verdes que brilhavam com os dizeres MANTENHA-SE DESTE LADO. O vulto brilhante de um homem passou subitamente (realmente em queda) em direo contrria. Este estava indo numa velocidade muito maior que a deles. -Acontecem colises s vezes, Tenente? - perguntou Lucky. - Na verdade, no disse ele. - O homem experiente procura verificar se no h pessoas vindo em sua direo ou se no vai colidir com algum, e assim torna-se bem fcil descer devagar ou

subir velozmente. claro que os rapazes s vezes chocam-se sem querer. um tipo de disputa divertida, mas que acaba, s vezes, com algumas clavculas quebradas. Olhou rapidamente para Lucky. - Nossos rapazes divertem-se de maneira violenta. - Entendo - disse Lucky. - O comandante avisou-me. Bigman, que tinha ficado a observar atentamente o fundo do bem iluminado tnel atravs do qual estava caindo, deu um grito hilariante. - Ei, Lucky, isso um divertimento pra quem meio louco, hem? - e virou seus controles para a posio positiva. Afundou mais rpido, sua cabea deslocou-se para baixo at que ficou na altura do p de Lucky, ento lanou-se mais para baixo em velocidade crescente. - Pare com isso, seu idiota! - gritou o Tenente Nevsky. - Ajuste de volta para os negativos! - Bigman, devagar! - gritou Lucky imperiosamente. Alcanaram-no, e o tenente exclamou indignado: - No faa mais isso! Existem barreiras e divises de toda a espcie ao longo destes corredores, e se voc no conhece seu caminho, quando menos esperar estar batendo violentamente contra uma delas. - Aqui, Bigman - disse Lucky. - Segure a r-V. Isso vai lhe dar alguma responsabilidade e faz-lo comportar-se direito, espero. - Ah, Lucky - disse Bigman, envergonhado. - Eu estava s chutando meus calcanhares um pouquinho. Pelas Dunas de Marte, . Lucky - Est tudo bem - disse Lucky. - No houve nada - e Bigman acalmou-se logo. Bigman olhou novamente para baixo. Cair em velocidade constante no era exatamente o mesmo que cair livre no espao. No espao tinha-se a impresso de que nada tinha movimento. Uma espaonave poderia estar viajando numa velocidade de centenas de milhares de quilmetros por hora e ainda assim permaneceria a impresso de imobilidade total ao redor. As estrelas distantes nunca se movem. Aqui, porm, tudo dava uma sensao de movimento. As luzes e aberturas e as diversas conexes que se alinhavam nas paredes do corredor relampejavam ao passar. No espao, espera-se que no haja "acima" e "abaixo", mas aqui era tudo confuso e parecia que algo estava errado. Se olhasse "para baixo", atrs de seus ps, parecialhe tudo certo. Quando ele olhava "para cima", entretanto, tinha uma rpida sensao de que "acima" era na verdade "abaixo", que ele estava em p de cabea para baixo caindo "para cima". Olhou seus ps novamente para livrar-se rapidamente daquela sensao. - No muito perigoso dar cambalhotas - disse o tenente. - Qualquer pessoa acostumada ao Agrav pode endireitar novamente sua posio. Os iniciantes, contudo, podem achar um pouco difcil. Vamos desacelerar agora. Gire o mostrador para os negativos e mantenha-o a. Cerca de menos cinco. Movia-se lentamente sobre eles enquanto falava. Seus ps oscilavam ao nvel dos olhos de" Bigman. Bigman girou o mostrador, tentando desesperadamente alinhar-se com o tenente. E enquanto desacelerava, "acima" e "abaixo" tomaram-se claros para ele, mas da maneira errada. Ele estava de cabea para baixo. - Ei, o sangue est vindo todo pra minha cabea - gritou. - H apoios para os ps ao longo dos lados do corredor - disse rapidamente o tenente. - Enganche um deles com a ponta do p quando alcan-lo e largue-o rapidamente. Ele fez uma demonstrao. Sua cabea efetuou um movimento giratrio e ele in-

verteu a posio dos ps. Deteu o movimento giratrio apoiando a mo na parede. Lucky fez o mesmo, e Bigman falhava em suas tentativas devido a suas pernas curtas; procurou alcanar um dos apoios, finalmente. Rodopiou bruscamente e alcanou a parede s um pouquinho desconfortavelmente, mas conseguiu endireitarse. Enfim estava novamente de cabea para cima. No estava mais caindo, porm subindo como se tivesse sido disparado de um canho e elevando-se lentamente mais e mais contra a gravidade; mas, afinal, estava com a cabea para cima. Quando estavam movendo-se lentamente, Bigman olhou preocupado para seus ps e pensou: Vamos cair novamente. E subitamente o corredor deu a impresso de ser um poo profundo, sem fim, e sentiu um aperto no estmago. Mas o tenente disse: - Ajuste a zero - e imediatamente eles pararam de mover-se para baixo. Apenas moviam-se para cima, como num elevador suave, lento, at que chegaram ao nvel transversal onde o tenente, ajeitando o p num apoio, se deteve suavemente. Alojamento dos Engenheiros, cavalheiros - disse. - E um comit de recepo - acrescentou Lucky gentilmente. No corredor, cerca de cinquenta homens esperavam por eles. - Voc falou que eles gostavam de jogos violentos, Tenente, e talvez queiram jogar agora - disse Lucky. Caminhou com firmeza para o corredor. Bigman, de narinas estufadas de excitao e agradecido por estar na firme pseudograv de um piso slido, agarrou o aquaterrarium da r-V firmemente e ficou nos calcanhares de Lucky, encarando os homens que os aguardavam em Jpiter Nove.

4 Iniciao!
o Tenente Nevsky tentou fazer sua voz soar autoritria enquanto colocava as mos na coronha de seu explosor. - Que esto fazendo aqui? Ouviu-se um pequeno murmrio vindo dos homens, mas de modo geral permaneceram calmos. Olhos fixos naquele que, de p, estava frente, como se esperassem que ele falasse. O lder deles estava sorrindo, e sua fisionomia mostrava-se enrugada numa expresso de aparente cordialidade. Seu cabelo eriado, partido ao meio, tinha um fraco reflexo alaranjado. Seus ossos molares eram largos e mascava chiclete. Sua vestimenta era de fibra sinttica como a dos outros, mas diferentemente destas, sua camisa e calas eram ornamentadas com grandes botes de metal. Quatro deles na parte da frente da camisa, cada um deles nos dois bolsos, e quatro abaixo, na parte lateral de cada uma das pernas da cala: quatorze ao todo. Pareciam no ter finalidade alguma; s para serem exibidos. - Muito bem, Summers - disse o tenente, virando-se para ele. - O que que os homens esto fazendo aqui? Summers falou com a voz suave e lisonjeira: - Bem, pensamos que agora, Tenente, seria agradvel encontrarmo-nos com o recm chegado Ele veria muito de ns. Faria perguntas. Por que no deveramos encontr-lo agora? Olhou para Lucky Starr enquanto falava, e por um momento houve um trao glido naquele olhar que mostrara antes toda brandura. - Vocs deviam estar trabalhando -_. disse o tenente. - Tenha d, Tenente - retrucou Surmmers, mascando seu chiclete ainda mais devagar e de modo mais debochado. - Ns estivemos trabalhando. Agora queremos dar um al. O Tenente estava obviamente indeciso quanto sua prxima atitude. Olhou duvidosamente para Lucky. - Quais so os nossos dormitrios, Tenente? - perguntou Lucky - Quartos 2A e 2B, senhor. Para encontr-los ... - Eu os acharei. Estou certo de que um destes homens me indicaria o caminho. E agora, Tenente Nevsky, que j nos trouxe, acho que sua tarefa est encerrada. V-loei noutra ocasio. - No posso deix-lo - murmurou amedrontado o Tenente Nevsky. - Acho que pode. - Claro que pode, Tenente - disse Summers, com um sorriso mais irnico que das outras vezes. - Um simples al no vai machucar o rapaz. - Houve uma gargalhada abafada vinda do homem que estava atrs dele. - E alm do mais, pediram a voc que fosse embora. Bigman aproximou-se de Lucky e murmurou num sussurro urgente: - Lucky, deixe-me dar a r-V para o Tenente. No posso lutar e segur-l, ao mesmo tempo.

Voc a segura - disse Lucky, - Eu a quero exatamente aqui ... _ Bom dia, Tenente. Tem permisso para partir! O tenente hesitou, e Lucky falou num tom que, pela calma, soou como ao: - Isso uma ordem, Tenente. O rosto do Tenente Nevsky apresentava a rigidez do soldado. Disse imediatamente: - Sim, senhor. Ento, surpreendentemente, hesitou um momento ainda e lanou um olhar para a r-V, nos braos de Bigman, enquanto esta mascava a fronde de uma samambaia. Cuidem bem desse bichinho. - Virou-se e com dois passos estava no corredor Agrav, desaparecendo quase que imediatamente. Lucky voltou-se na direo do homem novamente. No alimentava iluses. Estavam de cara amarrada e isso significava trabalho, porm a menos que pudesse encar-los e provar-lhes que ele queria realmente trabalhar ali, como tambm sua misso poderia redundar em fracasso devido frieza da hostilidade deles. Ele teria que levar a melhor sobre eles, de algum modo. O sorriso de Summers tinha se tornado um pouco mais astuto. Ele disse: - Bem, agora, amigo, o rapaz de uniforme j se foi. Podemos conversar. Chamo-me Red Summers. Qual o seu nome? Lucky sorriu em retribuio. - Meu nome David Starr. E este meu amigo Bigman. - Parece-me que ouvi chamarem voc de Lucky durante aqueles cochichos todos ainda h pouco. Meus amigos me chamam Lucky. Isso bom, no? Quer continuar tendo sorte? - Conhece algum modo eficiente? - claro que conheo, Lucky Starr. - Subitamente seu rosto contorceu-se numa expresso carrancuda de dio amargo. - Suma de Jpiter Nove. Ouve um alarido rouco de aprovao dos outros e algumas vozes repetiam em altos brados: - Suma! Suma! Aglomeraram-se avanando, mas Lucky no arredou p. - Tenho razes importantes para ficar em Jpiter Nove. - Nesse caso, receio que no seja um cara de sorte disse Summers. - Voc um novato e parece estpido, e novatos estpidos' se machucam em Jpiter Nove. Ns nos preocupamos com voc. - Acho que no vou me machucar. - Isso o que voc pensa, hem? - disse Summers. - Armand, venha c. Das filas de homens atrs dele, adiantou-se um homem enorme, cara redonda, muito musculoso, de ombros largos e troncudo como um barril. Era meia cabea mais alto que o metro e oitenta e cinco de Lucky, e fitava o jovem conselheiro com um sorriso que deixava mostra seus dentes amarelados, afastados uns dos outros. Os homens comearam a sentar-se pelo cho. Gritavam e faziam brincadeiras entre si como se estivessem aguardando o incio de algum jogo. - Ei, Armand - algum gritou - cuidado para no pisar no rapaz! Bigman avanou com olhar furioso na direo da voz, mas no pde identificar quem havia falado. - Voc ainda pode ir embora, Starr - disse Summers. - No tenho nenhuma inteno de faz-lo - retrucou Lucky - especialmente no mo-

mento em que, parece-me, esto tencionando preparar algum jogo divertido. - No pra voc - disse Summers. - Agora oua, Starr, estamos de olho em voc. Desde que ouvimos rumores de que viria. J estamos fartos de vocs, bisbilhoteiros da Terra, e no vamos mais aturar isso. Tenho homens distribudos em vrios nveis. Saberemos se o Comandante vai tentar se intrometer, e se ele o fizer, ento, por Jpiter, estamos prontos para entrar em greve. No isso, homens? - Certo! - repetiu o coro em unssono. - E o Comandante sabe disso - completou Summers. - E no acho que v interferir. Portanto isso nos d a chance de inici-lo e depois ento, perguntarei a voc novamente se quer partir. Se voc uma pessoa consciente, claro. - Voc vai criar uma poro de problemas por nada - disse Lucky. - Que estou fazendo para prejudic-los? - Voc no far nada para ns - disse Summers. - Isso eu garanto. Bigman disse, com sua voz tensa e sibilante: - Olhe aqui, seu estpido, voc est falando com um conselheiro. Voc j parou para pensar o que acontece se voc escarnecer do Conselho de Cincia? Summers olhou subitamente para ele, colocou seus punhos nos quadris e curvou a cabea para trs numa gargalhada. - Ei, homens, isso fala. Eu estava tentando imaginar o que era. D a impresso de que o Bisbilhoteiro Lucky trouxe seu pequeno irmozinho para proteg-lo. Bigman ficou lvido, mas encoberto pelo som da gargalhada. Lucky parou e falou quase num sussurro: - Seu trabalho carregar a r-V, Bigman. Eu cuidarei de Summers. E, pela Grande Galxia, Bigman, pare de retransmitir dio! No consigo nada com a r-V, a no ser isso. Bigman pigarreou fortemente, duas, trs vezes. - Agora, Conselheiro Bisbilhoteiro - disse Summers suavemente -, voc sabe usar os controles Agrav? - Acabei de fazer isso, Sr. Summers. - Bem, iremos s test-lo para termos certeza disso. No conhecemos ningum no pedao que no tenha experimentado todas as cordas do Agrav. perigoso demais. Certo pessoal? - Certo! - rugiram novamente. - Aqui, Armand - disse Summers, e apoiou uma das mos em um dos ombros enormes de Armand. -:- nosso melhor mestre. Voc aprender tudo sobre como manobrar no Agrav com ele. Ou poder saber se ficar fora do caminho dele. Sugiro que voc entre no corredor agora. Armand vai juntar-se a voc. - E se eu no quiser ir? - disse Lucky. - A ento o jogaremos l dentro de qualquer jeito e Armand ir depois de voc. Lucky assentiu com a cabea. - Vocs me parecem determinados. No h regras para esta minha primeira lio? Houve uma gargalhada desenfreada, mas Summers manteve suas mos levantadas. - Apenas mantenha-se fora do caminho de Armand, Conselheiro. a nica regra que ter que lembrar. Ficaremos assistindo da borda do corredor. Se tentar rastejar para fora do corredor Agrav antes de terminar sua lio, jogaremos voc novamente l dentro, e h homens parados em outros nveis, observando, e eles estaro prontos para fazer o mesmo.

- Dunas de Marte! - gritou Bigman. - Seu homem vinte quilos mais pesado que Lucky e conhece o Agrava fundo! Summers voltou-se para ele, simulando surpresa. - No! Nunca pensei nisso. Que vergonha! - os homens deram gargalhadas. - Vamos l, Starr. Entre no corredor, Armand. Arraste-o, se for preciso. - Ele no precisar fazer isso - disse Lucky. Virou-se e caminhou na direo do espao aberto do enorme corredor Agrav. Assim que seus ps flutuaram no espao vazio, seus dedos atingiram de leve a parede, e isso f-lo balanar-se lentamente, num movimento oscilatrio, e com outro toque na parede, parou no meio do espao, encarando os homens. Houve alguns comentrios sobre a habilidade de Lucky, e Armand aquiesceu com a cabea, falando pela primeira vez com uma voz ressonante e grave em tom de reconhecimento. - Ei, homem, nada mal. Summers, lbios contrados e novamente de olhar carrancudo, franzindo a testa, atingiu Armand com um golpe certeiro nas costas. - No converse, seu imbecil! V atrs dele e trate-o assim. Armand caminhou lentamente para a frente. - Ei, Red - disse - no vamos ganhar muito com isso. O rosto de Summers contorceu-se em fria. - Entre l! E faa o que eu mandei. Contei-lhe o que ele . Se no nos livrarmos dele, eles mandaro mais gente pra c. Suas palavras foram murmuradas num tom spero, porm sem muita convico. Armand caminhou para dentro do' corredor e ficou cara a cara com Lucky. Lucky, por um momento, quase deixou-se levar por uma distrao. Estava concentrado nos fracos sinais de emoo transmitidos a ele pela r-V. Alguns desses sinais ele podia reconhecer sem dificuldade, tanto pela natureza quanto pelo emissor deles. Red Summers era quem emitia sentimentos mais facilmente identificveis: medo e dio mesquinho mesclados com uma nsia de vitria. Armand deixava mostra um pouco de preocupao. Ocasionalmente ocorriam pequenos sinais de excitao vindos de um ou de outro, e s vezes Lucky podia identificar o emissor porque o impulso coincidia com um grito de alegria ou de ameaa. Tudo isso tinha de ser separado dos vestgios constantes do dio de Bigman, claro. Agora, entretanto, ele fitava os olhos estreitos de Armand e mantinha-se atento aos movimentos deste, que se balanava para cima e para baixo, a poucos centmetros de seu rumo. Os dedos de Armand haviam se introduzido nos controles do seu trax. Lucky imediatamente ficou alerta. Seu oponente estava alternando a direo gravitacional, movendo os controles para l e para c. Estaria tentando confundir Lucky? Lucky tinha profunda conscincia de que, apesar de toda a sua experincia no espao, era inexperiente com o tipo de imponderabilidade usado no Agrav, que no era uma imponderabilidade absoluta, como no espao, mas algo podia ser alterado vontade. E subitamente Armand lanou-se para baixo como se caminhasse atravs de um alapo ... s que caiu para cima! . medida que as pernas robustas de Armand moviam-se atrs da cabea de Lucky, elas oscilavam ora juntas ora separadas, como se quisessem agarrar a cabea de

Lucky numa chave. A cabea de Lucky foi atirada automaticamente para trs, seu corpo balanou-se em tomo de seu centro de gravidade e, por um momento, ele sentiu-se desequilibrado, debatendo-se em vo. Um rudo ensurdecedor de gargalhadas ecoou vindo dos homens que assistiam. Lucky sabia o que havia de errado. Devia ter-se enganado com a gravidade. Se Armand subiu, Lucky deveria ter ajustado seus controles para elevar-se juntamente com ele ou para descer atrs dele. E agora poderia dar um impulso gravitacional que o empurraria para fora. Em gravidade zero, poderia precipitar-se aos tropees indefinidamente Porm, antes que seus dedos pudessem tocar os controles, Armand elevava-se acima dele e ganhava velocidade para baixo. medida que caa atrs de Lucky outra vez, Armand aplicou uma certeira cotovelada no quadril de Lucky. Atirou-se bem para longe e seus dedos grossos agarraram os tornozelos de Lucky, arrastando-o cada vez mais para baixo. Armand empurrava com fora e chegou a agarrar os ombros de Lucky. . - Voc precisa treinar muito, meu caro - empesteou com seu hlito horrvel o cabelo de Lucky. Lucky levantou as mos altura da cabea e livrou-se imediatamente do aperto de Armand. Lucky ajustou seus controles gravitacionais para cima e firmou-se assim em seu movimento ascendente colocando de modo preciso seu p nos ombros do outro, acelerando seu deslocamento e reduzindo o de seu rival. Agora parecia-lhe que estava caindo de cabea para baixo e sentia com nervosismo a sensao de que suas reaes estavam tomando-se mais lentas. Ou seriam os controles do Agrav que estavam de alguma forma tomando-se mais vagarosos? Testou-os e nisso sentiu sua falta de experincia para tirar concluso definitiva, mesmo assim teve a impresso de que havia alguma coisa errada com eles. Armand estava sobre ele agora, gritando alto, empurrando-o violentamente, tentando usar seu corpo mais pesado para lanar Lucky duramente de encontro parede. Lucky levou sua mo em direo aos controles para inverter a direo da gravidade. Preparou seus joelhos para dar um empurro para cima a fim de ficar junto de Armand e desequilibr-lo de sua posio; Mas foi Armand quem alterou primeiro seu campo gravitacional, fazendo Lucky perder sua posio. Os ps de Armand gora atiraram-se para trs, de encontro parede do corredor, e, num instante, em posio de ataque, lanou-os num coice contra a parede oposta. Lucky bateu violentamente de encontro parede, escorregando um pouco ao longo dela antes que pudesse colocar seu tornozelo num dos trilhos metlicos e seu corpo balanava-se para dentro e para fora do corredor aberto. Armand sussurrou asperamente nos ouvidos de Lucky: - J chega, senhor? Basta dizer ao Red que vai embora. No quero machuc-Ia muito. Lucky sacudiu a cabea. Estranho, pensou, que o campo gravitacional de Armand tivesse atingido o seu no momento da alterao' dos controles. Ele havia visto a mo

de Armand mexer nos controles e tinha certeza de que fora ele quem primeiro ajustara os seus. Com um movimento brusco, Lucky deu uma cotovelada certeira no estmago de Armand. Armand grunhiu de dor e Lucky aproveitou para encolher as pernas e endireitar-se. Os dois homens separaram-se e Lucky viu-se livre. Desviou-se agilmente antes que Armand voltasse carga, e nos momentos seguintes procurou manter-se longe do outro. Estava comeando a aprender como usar os controles e eles estavam se movendo lentamente. S conseguia evitar Armand devido a sua habilidade no uso dos apoios para os ps ao longo dos corredores e sinalizao semelhante inverso cabea-ps. E ento, enquanto flutuava como uma pluma, incitando Armand a atirar-se contra ele, ajustou seus controles Agrave estes no responderam prontamente. No houve nenhuma mudana no campo gravitacional; nenhuma sensao de acelerao em qualquer sentido. Ao invs disso, Armand atirou-se sobre ele novamente, grunhindo, e ento Lucky sentiu-se bater de encontro parede do corredor com fora atordoante.

5 Pistolas de Agulhas e Vizinhos


Bigman tinha plena confiana na capacidade de Lucky para lidar com qualquer brutamontes, e apesar de sentir uma raiva profunda daquela turba nada amigvel, no sentia medo algum. Summers surgiu borda do corredor acompanhado de um outro companheiro, de compleio escura, que apregoava, com voz rouca, os eventos que se sucediam, como se fosse um jogo de plo areo no subetrico. Houve gritos de alegria quando Armand, pela primeira vez, atirou Lucky violentamente contra a parede do corredor. Bigman assistia a tudo com desdm. claro que aquela gritaria toda parecia maravilhosa para o lado deles. Esperem s at Lucky aprender a malcia da tcnica Agrav. Ele poderia fazer picadinho desse Armand. Bigman tinha certeza disso. Porm, quando o cara moreno berrou: Armand deu-lhe uma gravata agora. Vai faz-lo cair pela segunda vez; ps contra a parede; encolhe-se e lana-se e vejam s a queda, beleza!, Bigman comeou a ficar preocupado. Estava bem perto da borda do corredor. Ningum prestava ateno a ele. Era uma vantagem do seu pequeno porte.. As pessoas que no o conheciam tinham tendncia a pensar que no representava um perigo possvel, a ignor-lo. Bigman olhou para baixo e viu Lucky impulsionando-se para afastar-se da parede. Armand pairava por perto, esperando. :. - Lucky! - gritou com voz trmula. - Mantenha-se longe! Seu grito perdeu-se em meio balbrdia, mas o mesmo no ocorreu voz do homem escuro, que havia adquirido um tom coloquial, ao lado de Red Summers. Bigman podia ouvi-Ia. - D uma fora ao bisbilhoteiro, Red. Assim vai perder a graa - disse o cara escuro. - No quero que haja interveno de ningum. Quero que Armand termine o trabalho - grunhiu Summers em resposta. Bigman, por um momento, no percebeu o significado da sbita mudana, mas foi s por um instante, pois logo seus olhos fixaram-se sbita e precisamente na direo de Red Summers cujas mos, mantidas bem junto do peito, manipulavam um objeto que Bigman no pde identificar. - Pelas Dunas de Marte! - gritou Bigman sem flego. Virou-se rpido. - Voc, Summers! Seu trapaceiro! Esta era uma daquelas ocasies em que Bigman sentia-se feliz por ter consigo urna pistola de agulhas, mesmo a despeito de Lucky desaprovar tal coisa. Lucky considerava-a como. uma arma pouco confivel, devido dificuldade de mirar com preciso que esta apresentava, mas Bigman antes poderia duvidar que tinha s pouco mais de meio metro de altura do que de sua prpria pontaria.

Vendo que Summers no se voltou ante o insulto, Bigman comprimiu a pistola de agulhas que empunhava s o bastante para ativ-Ia. Simultaneamente, um raio de luz de dois metros surgiu diante do nariz de Summers, e houve um leve "pop". No chamava muito a ateno. S as molculas de ar estavam sendo ionizadas. Summers saltou, contudo, e o pnico, transmitido pela rV, instalou-se imediatamente. - Todos vocs - gritou Bigman. - Parem! Parem, seus desmiolados miserveis. - Um outro disparo da pistola de agulhas cortou o ar, desta feita acima da cabea de Summers onde todos podiam ver claramente. Poucas pessoas usavam pistolas de agulhas, j que eram caras e cujo porte era difcil de obter, mas todos sabiam como era um disparo de uma pistola de agulhas, se feito em condies sub-etricas, e tambm os prejuzos que poderia causar. Era como se os cinquenta homens rudes tivessem parado de respirar. Bigman sentia-se acuado pelo medo enregelante de cinquenta homens amedrontados. Encostou-se parede e disse: - Agora, ouam, todos vocs. Quantos de vocs sabem que o safado do Summers est usando um dispositivo 'para sabotar os controles Agrav do meu amigo? Est havendo trapaa nesta luta! - Voc est errado. Est errado - disse Summers, rangendo dentes. - Ah, ? Pois fique sabendo que voc s macho quando tem cinquenta do lado contra apenas dois. Vamos ver se continua valente contra uma pistola de agulhas. difcil acertar um tiro com ela, claro, posso at errar o alvo - disse Bigman. Cerrou o punho novamente, e desta feita o "pop" do disparo foi perfeitamente ouvido e um raio iluminou todos os que presenciavam a cena, alm de Bigman, que de todos eles era o nico que sabia o momento exato de fechar os olhos. Summers deu um grito estrangulado. No tinha sido atingido, mas o boto de cima de sua camisa havia desaparecido. - Boa pontaria, se posso falar assim - disse Bigman -, mas acho que ter sorte sempre pedir muito. Eu o aconselharia a no se mexer, Summers. Quero que fique como uma pedra, seu trapaceiro, porque, se voc se mexer, posso errar o tiro e arrancar um pedao da sua pele, e isso vai feri-Ia muito mais do que a perda de um boto. Summers fechou os olhos. Sua testa transpirava. Bigman calculou a distncia e atirou pela segunda vez. Pau! Smack! Mais dois botes foram arrancados. - Pelas areias de Marte, hoje o meu dia de sorte! No foi bom voc ter evitado que algum se intrometesse? Bem, mais um, para terminar o servio. E desta feita Summers gritou agoniado. Sua camisa foi rasgada e a pele avermelhada ficou mostra. - Ai! - disse Bigman - no no nariz. Agora acho que estou meio confuso e provavelmente vou errar o prximo tiro por dez centmetros ... a menos que esteja pronto a dizer algo, Summers. - Est bem - gritou o outro. - trapaceei. - Seu homem era mais pesado. Tinha mais experincia e mesmo assim voc no permitiu uma luta limpa. Voc no tem nenhuma chance, tem? Desista de suas intenes ... Veja bem, entretanto. De agora em diante, ser uma luta limpa no corredor. Ningum se mexe at que algum saia do corredor - disse Bigman calmamente.

Fez uma pausa e olhou fixamente para a mo que empunhava a pistola de agulhas, a qual movia-se lentamente de um lado para o outro. - Mas, se sua vontade de trapacear retomar, s ficarei um pouquinho desapontado. E quando estou desapontado, no h ningum que possa dizer-me o que devo fazer. Eu poderia apenas ficar desapontado e louco o bastante para disparar esta pistola de agulhas na multido, e no h nada no mundo que voc possa fazer para evitar que eu a pressione dez vezes. Portanto, se h dez de vocs cansados desta vida, apenas toram para que o seu rapaz vena o Lucky Starr. Bigman comeava a ficar preocupado, sua mo direita empunhando a pistola de agulhas, o brao esquerdo curvado sobre o recipiente com a r-V. Desejava ansiosamente pedir a Summers que mandasse seus homens de volta, que fizesse terminar a luta, mas receava ferir os brios de Lucky. Conhecia-o muito bem para saber que este no permitiria que a luta acabasse por negligncia de sua parte. Um vulto desapareceu zunindo do campo de viso, depois outro. Houve um impacto como se um corpo tivesse se chocado na parede, ento um segundo e um terceiro. Depois, silncio. Um vulto passou de volta, puxando o outro pelo p. O que dominava a situao entrou sorrateiramente no corredor; o outro, que estava seguro, o acompanhou e caiu feito um saco de areia. Bigman deixou escapar um grito. O homem que estava de p era Lucky. Seu rosto estava ferido e ele mancava, mas era Armand quem estava inconsciente. Fizeram Armand recuperar os sentidos com certa dificuldade. Tinha um galo na cabea que parecia uma pera, e um hematoma num olho mantido fechado. Embora seu lbio inferior estivesse sangrando, ele tentou dar um sorriso com grande esforo, e disse: - Por Jpiter, esse camarada uma fera selvagem! Ficou de p e colocou os braos em volta de Lucky num abrao de urso. - Foi como lutar com dez homens depois que ele recuperou seu equilbrio. Ele muito bom. Inesperadamente, os homens estavam muito animados. A r-V havia transmitido inicialmente calma, introjetada rapidamente como excitao. _ O rosto de Armand abriu-se num sorriso largo e ele limpou o - sangue com as costas da mo. - Este Conselheiro me agrada. Qualquer um que ainda quiser lutar com ele ter que me enfrentar tambm. Onde est o Red? Red Summers, porm, tinha ido embora. O instrumento que deixara cair ordem de Bigman tambm havia desaparecido. - Oua, Sr. Starr, preciso dizer-lhe. No foi minha a idia, mas o Red falou que tnhamos de nos livrar de voc seno sua presena aqui traria problemas para todos ns - disse Armand. Lucky levantou a mo. - um engano pensarem assim. Ouam, todos. No haver nenhum problema para qualquer terrqueo leal. Isso eu garanto. Vamos esquecer esta luta. Foi um pouco de provocao, mas podemos esquecer isso. Da prxima vez em que nos encontrarmos, vamos estar de cabea fresca. No aconteceu nada. Certo? Animaram-se de maneira contagiante e alguns gritaram: - Ele simptico! Viva o Conselho! Lucky j estava prestes a sair quando Armand disse: - Ei, espere. - Respirou fundo e perguntou: - O que isso? - apontando para a r-V.

- Um animal venusiano - respondeu Lucky. - Nosso bicho de estimao. - bacana. - O gigante acercou-se dela. Os demais aproximaram-se para observIa e tecer comentrios de apreciao, e apertar a mo de Lucky e garantir-lhe que estariam do seu lado a qualquer momento. Bigman, incomodado com os empurres involuntrios, gritou finalmente: - Vamos para os alojamentos, Lucky, ou juro que ainda mato um destes caras. Houve um instante de silncio e os homens comprimiram-se para dar passagem aos dois. Lucky encolhia-se de dor enquanto Bigman aplicava gua fria no seu rosto inchado, na privacidade de seus alojamentos. - Alguns homens estavam comentando algo sobre as pistolas de agulhas naquela aglomerao final - disse Lucky -, mas na confuso no entendi a histria direito. Suponho que pode contar-me, Bigman. Com relutncia, Bigman explicou as circunstncias. Lucky emendou pensativamente: - Percebi que meus controles. estavam desligados, mas considerei isso falha mecnica especialmente quando aconteceu novamente aps minha segunda queda. No sabia que voc e Red Summers lutavam acima de minha cabea. Bigman sorriu, maliciosamente-, Pelo Espao, Lucky, voc no est pensando que eu iria deixar aquele sujeito fazer uma trapaa daquelas com voc, no ? - Poderia haver uma outra maneira que no fosse a pistola de agulhas. - Nada mais poderia t-los esfriado daquele jeito - respondeu Bigman magoado. Voc queria que eu apontasse o dedo pra eles e dissesse: Malvados! Malvados! Alm disso, eu tinha que meter medo naqueles pamonhas. - Por qu? - perguntou Lucky prontamente. - Pelas Areias de Marte, Lucky, voc derrubou o sujeito duas vezes e eu no sabia se voc tinha condies de faz-lo. Estava tentando fazer com que Summers terminasse a luta. - Poderia. ter sido pior, Bigman. Poderamos no ter conseguido coisa nenhuma com isso. Poderia haver homens certos de que o grito de "trapaa" fora s um truque de algum no muito esportivo. - Sei que voc imaginou isso, mas eu estava nervoso. - No havia nenhuma necessidade disso. Depois que meus controles responderam corretamente, as coisas correram muito bem. Armand estava certo de que me havia vencido, e quando percebeu que eu ainda tinha foras para lutar, a luta pareceu-lhe fugir ao controle. Isso acontece s vezes com pessoas que acham que nunca poderiam perder. Quando no vencem rapidamente, ficam confusas, e no conseguem vencer. - Sim, Lucky - disse Bigman sorrindo. Lucky ficou em silncio por um ou dois minutos, e disse ento: - No gosto desse "Sim, Lucky". O que voc fez? - Bem - Bigman terminou de aplicar o curativo para ocultar o ferimento e parou para refletir sobre o que tinha feito, de modo crtico -, eu no podia ajud-lo, mas esperava que derrotasse o sujeito, compreende? - No, acho que no. - E eu disse pra todo mundo l que se Armand derrotasse voc, eu mataria tantos

quantos eu pudesse. - Voc no estava falando srio! - Talvez estivesse. De qualquer maneira, eles pensaram que eu estava. No duvidaram disso depois que me viram arrancar com a pistola de agulhas quatro botes da camisa daquele trapaceiro. Portanto, havia cinquenta caras l, mesmo incluindo o Summers, que estavam suando na esperana cega de que voc derrotasse Armand. isso, ento. - Bem, eu no poderia ajudar se a r-V estivesse l e transmitisse todos aqueles pensamentos para voc tambm, podia? - Por isso o Armand perdeu a luta, pois sua mente estava sendo alvo de pensamentos de derrota - disse Lucky mortificado. - Lembre-se, Lucky. Duas quedas traioeiras. No era uma luta honesta. - Sim, eu sei. Bem, talvez eu tenha precisado de ajuda naquele momento. - A campainha da porta acendeu nesse momento, e Lucky levantou as sobrancelhas. - Quem ser? Estou curioso. - Comprimiu um boto e a porta retrtil abriu-se. De p porta estava um homem corpulento, de cabelos finos e olhos azul-porcelana que os fitava sem pestanejar. Trazia numa das mos um pedao de metal brilhante de forma extravagante, que seus dedos viravam de uma a outra extremidade. Ocasionalmente a pea semi-encoberta entre os dedos do homem iam do polegar ao dedo mnimo, e vice-versa, como se tivesse vida prpria. Bigman deu por' si, fitandoa fascinado. - Chamo-me Harry Norrich - disse o homem. - Sou seu vizinho do lado. - Bom dia - disse Lucky. - Vocs so Lucky Starr e Bigman Jones, no? Incomoda-lhes virem ao meu apartamento passar algum tempo, visitar-me, tomar um drinque? - muita gentileza de sua parte - disse Lucky. - Ficaremos felizes em aceitar. Norrich voltou-se um pouco inflexivelmente e guiou-os pelo corredor abaixo at a porta seguinte. Uma de suas mos tocava a parede do corredor de vez em quando. Lucky e Bigman seguiram-no, este ltimo segurando a r-V. - Entrem, cavalheiros. - Afastou-se um pouco para deix-los entrar. - Por favor, sentem-se. J ouvi falar muito de vocs. - Sobre o qu? - perguntou Bigman. - Sobre a luta de Lucky com o brutamontes do Armand, e da sua pontaria com a pistola de agulhas. S se comenta isso em toda a parte. Duvido que haja algum em Jpiter Nove que no escute todo o dia um comentrio a respeito. uma das razes' pelas quais os procurei. Queria conversar sobre isso. Despejou cuidadosamente em dois copos pequenos um licor avermelhado e ofereceu-lhes. Lucky estendeu a mo; aps alguns segundos de espera sem resultados, esticou o brao e tirou o copo da mo de Norrich, pondo-o de lado. - O que aquilo em sua mesa de trabalho? - perguntou Bigman. O quarto de Norrich, alm da moblia costumeira, tinha algo semelhante a uma mesa de trabalho, com o comprimento de uma parede, tendo um banco junto dela. Sobre a mesa havia uma srie de utenslios metlicos que estavam espalhados esparsamente, e ao centro dela via-se uma estrutura esquisita, de cerca de quinze centmetros de altura e uma forma irregular. Isto? - A mo de Norrich deslizou suavemente ao longo da superfcie da mesa e foi apoiar-se sobre a estrutura. - um 3-D.

- Um o qu? - Um quebra-cabea tridimensional. Os japoneses j o conheciam a milhares de anos, mas nunca chegaram a tirar nenhum proveito dele. um tipo de quebra-cabea constitudo de um certo nmero de peas que se ajustam entre si para formar um determinado tipo de estrutura. Esta poderia, por exemplo, ser o modelo de um gerador Agrav quando construdo. Eu mesmo o projetei e o fiz. Levantou a pea de metal que estava segurando e colocou-a cuidadosamente num pequeno entalhe da estrutura. A pea deslizou suavemente e ajustou-se no lugar. Bigman, fascinado, aproximou-se, ento deu um salto para trs ao ouvir subitamente um latido animal vindo de sob a mesa. Um cachorro saiu de sob a mesa e colocou sua pata no banco. Era um co pastor alemo enorme que agora ficava de p olhando de forma amistosa para Bigman. - Eu pisei nele sem querer - disse Bigman nervosamente. - apenas o Mutt - disse Norrich. - Ele no vai morder algum s porque colocou o p nele. o meu cachorro. Meus olhos. - Seus olhos? - O SI. Norrich cego, Bigman - murmurou Lucky.

6 A Morte entra no Jogo


Bigman recuou. - Lamento. - No h nada a lamentar - disse Norrich amigavelmente. - Tenho muita afeio por ele e no pode ficar sozinho. Sou o responsvel por uma seo importante de tcnicos e estou encarregado da construo de gabaritos experimentais. No preciso de nenhuma ajuda; alm disso, qualquer coisa que eu precise conto com os meus 3-Ds. - Suponho que os 3-Ds so um bom exerccio - disse Lucky. - Voc quer dizer que pode pr essas coisas juntas mesmo sem poder v-Ias? - falou Bigman. - Pelas Areias de Marte! - No to difcil quanto parece. Pratiquei anos a fio, por isso que conheo as manhas do negcio. Esta, Bigman, apenas uma. Tem exatamente o formato ov6ide. Pode separ-Ia? Bigman pegou a forma ovoide e girou-a nas mos, observando as peas precisamente ajustadas. . - Na verdade - prosseguiu Norrich - s preciso realmente de Mutt para guiar-me ao longo dos corredores. - Abaixou-se para acariciar os pelos do co, detrs da orelha, e este cedia ao afago abrindo a boca num grande bocejo sonolento, deixando mostra as enormes presas alvas e uma parte da lngua cor-de-rosa pendente para fora da boca. Lucky podia sentir a clida intensidade do afeto que Norrich nutria por seu co projetadas pela r-V. - No posso usar os corredores Agrav - disse Norrich -, j que eu no teria meios de dizer o momento certo de desacelerar, por isso tenho que andar pelos corredores comuns e o Mutt me guia. Damos uma longa volta, mas isso um bom exerccio, e depois de todas essas caminhadas, Mutt e eu ficamos conhecendo Jpiter Nove melhor do que ningum, no , Mutt? .. J conseguiu, Bigman? - No - respondeu Bigman. - uma pea s. - Na verdade no no. Agora d-ma aqui. Bigman entregou-a, e os dedos experientes de Norrich deslizaram pela superfcie V este pequeno encaixe quadrado aqui? Voc a pressiona e ela entra um pouquinho. Segure a parte que ficou d fora, na outra ponta, d meia volta no sentido horrio, e isso desfaz o conjunto todo. Viu? Agora o resto separa-se facilmente. Esta, depois esta, agora esta, e assim por diante. Arrume-as na ordem em que foram separadas; so oito; agora arrume-as de volta na ordem inversa. Ponha a pea principal por ltimo, e isso vai afixar todo o conjunto no lugar. Bigman fitou dubiamente as peas separadas e curvou-se sobre elas. - Creio que gostaria de falar sobre o comit de recepo que eu tive quando cheguei, SI. Norrich - disse Lucky. - Voc disse que queria saber algo a respeito de minha luta com o Armand . - Sim, Conselheiro, sim. Quero que compreenda. Estou aqui em Jpiter Nove desde

o incio do Projeto Agrav e conheo os homens. Alguns deles partem quando aparece uma carona, outros permanecem, chegam novatos; mas todos eles esto com o mesmo problema. Sentem-se muito inseguros. - Por qu? - Por vrias razes. Em primeiro lugar, o projeto perigoso. J tivemos uma srie de acidentes e perdemos centenas de homens. Perdi a vista h cinco anos atrs e ainda tive sorte, de certo modo. Poderia ter morrido. Em segundo lugar, os homens ficam longe dos amigos e da famlia enquanto esto aqui. Realmente isolados. - Imagino que haja algumas pessoas que gostam de isolamento - completou Lucky. Sorriu inflexivelmente ao dizer isso. No era o segredo o fato de que homens que, de uma forma ou de outra, haviam cado nas malhas da lei, s vezes procuravam trabalho em alguns dos mundos pioneiros. Sempre houve necessidade de mo-de-obra nos domos sob atmosferas artificiais com campos pseudograv, e aqueles que se apresentavam voluntariamente e no foram questionados sobre muita coisa. Nem havia algo de errado nesse procedimento. Tais voluntrios ajudaram a Terra e sua gente sob condies difceis, e isso, de certa maneira, foi uma forma de reparao por seus crimes. Norrich aquiesceu com a cabea s palavras de Lucky. - Vejo que est a par de tudo e isso me deixa contente. Tirando-se os oficiais e engenheiros, imagino que uma boa metade dos homens aqui tem antecedentes criminais na Terra, e a maioria dos restantes poderia tambm estar fichada, se a polcia os conhecesse a todos. Duvido que um dentre cinco d seu nome verdadeiro. De qualquer maneira, voc pode constatar que a tenso se instala quando um investigador aps outro vem para c. Todos vocs esto procurando espies sirianos; sabemos disso; mas cada homem pensa que seu problema particular ser investigado e sero mandados de volta Terra, para as grades. Todos eles querem voltar Terra, mas querem faz-lo anonimamente, no de punhos algemados. por isso que Red Summers pde sublev-los daquela forma. - E Summers algum especial assim, para lider-los? Tem algum antecedente criminal particularmente na Terra? Bigman levantou a vista rapidamente do seu 3-D para dizer amargamente: - Assassino, talvez? - No - replicou Norrich com sbita alegria. - Voc precisa entender o Summers. Ele tem passado por muitas coisas tristes em sua vida: um lar desfeito, no tem pais legtimos. Meteu-se com pessoas erradas. Esteve na priso, realmente, mas por ter cometido pequenos furtos. Se tivesse permanecido na Terra, sua vida poderia ter-se tornado uma longa caminhada intil. Contudo, veio para Jpiter Nove. Aqui comeou vida nova. Chegou como um trabalhador comum e procurou se auto-educar. Aprendeu engenharia civil de baixas gravidades, mecnica de campo de fora e tcnicas Agrav. Foi promovido a uma posio responsvel e tem feito um trabalho muito bom. respeitado, admirado, benquisto. Descobriu o que representa ter honra e posio e tem horror s ao pensamento de voltar Terra, e sua vida de antes. - Realmente. Ele odeia tanto essa idia - disse Bigman - que tentou matar Lucky sabotando a luta. - Sim - disse Norrich, carrancudo. - Ouvi dizer que ele estava usando um oscilador subfsico para anular a resposta de controle do Conselheiro. Foi estupidez dele, mas

estava em pnico. Olhe, no fundo, o homem tem bom corao. Quando o meu velho Mutt morreu ... - Seu velho Mutt? - perguntou Lucky. - Eu tive um co que era um "Olho Vivo", antes deste, a quem eu tambm chamava de Mutt. Morreu num curto-circuito de campo de fora, junto com dois homens. Ele no deveria estar l, naquele momento, mas s vezes um co quer vagabundear por a, em suas prprias aventuras. Esse que tenho agora tambm d suas voltinhas, mas sempre retoma. - Curvou-se para alisar levemente o flanco de seu co, e Mutt fechou um olho enquanto sacudia o rabo. - De qualquer forma, depois que o velho Mutt morreu, pareceu-me por um certo tempo que se eu no pudesse conseguir outro teria de ser mandado para casa. No tenho nenhuma utilidade aqui sem um. Ces "Olho Vivo" esto raros; h listas de espera. A administrao aqui no Jpiter Nove no quer mover um dedo porque esto ansiosos para tornar pblico o fato de empregarem um engenheiro civil cego. O grupo econmico no Congresso vive sempre espera de algo semelhante para fazer m publicidade do fato. Portanto, foi o Summers quem conseguiu. Usou alguns contatos que tem na Terra e conseguiu trazer Mutt para mim. No foi totalmente legal; diria que foi conseguido no mercado negro, mas Summers arriscou sua posio aqui para fazer um favor a um amigo e devo muito a ele. Espero que voc tenha em mente que o Summers pode fazer, e tem feito, coisas como essa, e que voc o trate com calma, apesar do que fez hoje cedo. - No vou tomar nenhuma atitude contra ele. No tinha nenhuma inteno de fazer algo parecido antes de conversarmos. Alm disso, estou certo de que o nome real e os registros de Summers so do conhecimento do Conselho e eu checarei os fatos. Norrich animou-se. - Faa-o. Ver que ele no to mau assim. - Espero que sim. Mas, diga-me uma coisa. Depois de tudo o que aconteceu, no houve nenhuma tentativa de interferncia por parte da administrao do projeto. No acha isso estranho? Norrich deu um breve sorriso. - No totalmente. No creio que o Comandante Donahue ter-se-ia importado muito se voc tivesse sido morto, a no ser pelo trabalho que isso daria para ser encoberto. Ele tem problemas maiores para cuidar do que voc ou sua investigao. - Problemas maiores? - Sim. A direo deste projeto mudada todo ano; poltica de rodzio da tropa. O Donahue o sexto chefe que temos e de longe o melhor de todos eles. Tenho de confessar isso. Ele acabou totalmente com as burocracias e formalidades e no tentou transformar o projeto em zona militar. Deu aos homens liberdade de ao e permitiu que criassem uma briguinha de vez em quando, e assim obteve bons resultados. Agora, a primeira nave Agrav estar pronta para a decolagem a qualquer momento. Alguns deles dizem que isso questo de dias. - To cedo assim? - Pode ser. Mas a questo que o Comandante Donahue tem prazo de menos de um ms para ser substitudo no cargo. Um atraso agora faria com que o lanamento da nave Agrav s fosse levado a cabo quando seu sucessor assumisse o cargo. Este, ento, poderia conduzir o projeto, levar a fama, entrar para os livros de histria, e Donahue deixaria escapar tudo isso. - No admira que ele no o quisesse em Jpiter Nove - disse Bigman com veemn-

cia. - No admira que ele no o quisesse aqui. - No perca a calma, Bigman. - Lucky encolheu os ombros, impaciente. - Que' vbora imunda! - disse Bigman. - Sirius pode engolir a Terra contanto que ele possa comandar essa nave miservel. - Levantou o punho cerrado e houve um rosnado surdo de Mutt. - Que est fazendo, Bigman? - perguntou rispidamente Norrich. - O qu? - Bigman ficou realmente atnito. - No estou fazendo nada. - Voc est fazendo um gesto ameaador? Bigman abaixou sua arma rapidamente. - Na verdade, no. - Voc precisa tomar cuidado quando estiver perto do Mutt. Ele foi treinado para cuidar de mim ... Olhe, vou mostrar-lhe. D um passo apenas em minha direo e faa de conta que vai dar-me um soco. Lucky interveio. - No preciso. Ns entendemos. - Por favor - disse Norrich -, no h perigo. Eu o fao parar a tempo. A bem da verdade uma boa prtica pra ele. Todos no projeto so muito cuidadosos comigo e por isso eu juro que no sei se ele ainda lembra do seu treinamento. Vamos, Bigman. Bigman caminhou para a frente e levantou o brao de forma quase convincente. Imediatamente as orelhas de Mutt ergueram-se, seu olhos faiscaram, e suas presas ficaram bem mostra, os msculos da perna retesados como para um salto, e um rosnado spero saiu do fundo de sua garganta. Bigman recuou precipitadamente. - Quieto, Mutt! - ordenou Norrich. O co acalmou-se. Lucky pde sentir, claramente, o aumento e a diminuio da tenso na mente de Bigman e o sentimento de triunfo de Norrich. - E ento, Bigman, conseguiu alguma coisa com o 3D? - perguntou Norrich. - Desisti. Tudo que eu pude conseguir foi colocar duas peas juntas - respondeu exasperado o pequeno marciano. Norrich sorriu. - s uma questo de prtica. Olhe. Tomou as duas peas da mo de Bigman e disse: - No de se estranhar. Voc ajustou-as de maneira errada. - Separou com movimentos rpidos as duas peas, de uma extremidade outra, colocou as duas novamente ajustadas, acrescentou uma outra pea, mais outra, at que por fim ajustou sete peas na forma aproximada ovoide com um furo no meio. Apanhou a oitava e principal pea, deslizou-a para dentro, deu-lhe uma meia volta em sentido anti-horrio e apertou-a para finalizar o trabalho. - Pronto! - disse. Atirou a forma ovoide completa para o ar e agarrou-a, enquanto Bigman observava, desapontado. . Lucky aproximou-se. - Bem, Sr. Norrich , nos veremos novamente. Lembrarei de suas observaes sobre Summers e o resto. Gratos pelo drinque. - Este ainda jazia intocado sobre a escrivaninha. - Prazer em conhec-los - disse Norrich, levantando e agitando as mos. Isso foi um pouco antes de Lucky preparar-se para dormir. Agora jazia na escurido de seu quarto a centenas de metros abaixo da superfcie de Jpiter Nove, ouvindo o leve ronco de Bigman no quarto ao lado, e pensou nos acontecimentos do dia. Repetidas vezes. Estava preocupado! Algo que no deveria acontecer, aconteceu; ou algo que deve-

ria acontecer, no aconteceu. Mas estava exausto e tudo lhe parecia quase irreal, agitando-se no torpor de um mundo semi-verdadeiro Algo pairava no limiar da inconscincia. Ele tentou definir o que' era, mas no foi capaz. E quando a manh chegou parecia que tudo havia se diludo no nada. Bigman chamou seu nome do quarto vizinho enquanto Lucky enxugava-se sob os suaves jatos de ar aquecido aps o banho. O pequeno marciano gritou: - Ei, Lucky! Eu recarreguei o suprimento de dixido de carbono da r- V e abasteci o recipiente com mais erva. Voc vai lev-Ia para o nosso encontro com o maldito Comandante, no vai? -- Claro que sim, Bigman. - Ento est tudo pronto. Que acha de permitir que eu diga ao Comandante o que penso dele? - Ora, vamos, Bigman! - Oba, vou tomar aquele banho agora. Como todos os homens originrios de outros planetas que no a Terra, Bigman sentia especial atrao pela gua, e, sempre que podia, deliciava-se com ela. Um banho para ele, ento, tinha o sabor de uma experincia agradvel, maravilhosa. Lucky preparou-se logo para ouvir uma sesso de tenor que mais parecia um miado ao que Bigman chamava de canto. O intercomunicador soou logo aps Bigman estar bem entretido num arremedo de melodia desafinada que chegava aos ouvidos de Lucky como o som de uma perfuradora enquanto ele terminava de se vestir. Lucky caminhou' at ele e ativou a recepo. - Starr falando. - Starr! - O rosto marcado do Comandante Donahue apareceu na visitela. Seus lbios se estreitaram e se comprimiram, e toda a sua expresso denunciava o antagonismo que havia em si ao olhar pasmado para Lucky. - Ouvi uma certa histria sobre uma luta entre voc e um de nossos trabalhadores. - Sim? - Vejo que no foi ferido. Lucky sorriu. - Tudo bem. Voc se lembra que o preveni? - No estou fazendo nenhuma reclamao. - J que no est, e pelo interesse do projeto, gostaria de perguntar-lhe se tenciona fazer algum relatrio a respeito do caso. - A menos que isso tenha algo a ver com aquilo de que estou tratando no momento, o incidente jamais ser mencionado por mim. - timo! -. Donahue pareceu aliviar-se subitamente. - Quero saber se poderia estender essa sua atitude ao nosso encontro desta manh. Nosso encontro ser gravado para fins de registros confidenciais e eu preferiria ... - No haver necessidade alguma de falar no assunto, Comandante. - Muito bem! - O comandante relaxou e assumiu um ar quase cordial. - V-hei, ento, dentro de uma hora. Lucky tinha a vaga impresso de que Bigman havia acabado de tomar seu banho e que sua cantaria havia se transformado num trinado baixo. Agora, esse som tambm tinha cessado, e houve um momento de silncio. Lucky disse ao transmissor: - Sim, Comandante, est bem - quando Bigman deu

um grito selvagem, quase ininteligvel. - Lucky! Lucky apressou-se, e com passos rpidos j estava nos calcanhares do amigo, na porta que interligava os dois aposentos. Bgman, porm, estava na soleira da porta, diante dele, olhos arregalados de horror. - Lucky! A r-V! Est morta! Algum a matou!

7 Um Rob entra no Jogo


O aquaterrarium plstico da r-V jazia despedaado e seco, e o cho estava molhado com a gua que se projetara ao redor. A r-V, semi coberta pelas ervas, jazia inerte, morta. Agora que estava morta e com ela se fora a possibilidade de controlar emoes, Lucky podia contempl-Ia sem o carinho forado que ele, como todos os demais, que entravam em seu raio de influncia psquica, sentiam. Sentiu dio, entretanto, mas de si mesmo por ter-se permitido um descuido to grande. Bigman, refrescado aps o banho, vestido apenas com cales, abria e fechava os punhos. - A culpa minha, Lucky, a culpa toda minha. Eu estava gritando muito alto no banheiro, eu jamais ouviria algum entrar. O termo "entrar" no era muito adequado. O assassino simplesmente no entrara. Abrira seu caminho a fogo. Os controles do fecho estavam fundidos e derretidos por algo que provavelmente fora um projetor de energia de grande calibre. Lucky retomou ao interfone. - Comandante Donahue? - Sim, que aconteceu? Algo errado? - Eu o verei dentro de uma hora. - Desligou e voltou ao pesaroso Bigman. Disse melancolicamente: - Foi culpa minha, Bigman. O tio Hector disse que os sirianos ainda no haviam descoberto : fatos relacionados com os poderes telepticos da r-V, e eu aceitei isso totalmente. Se eu tivesse sido um pouco menos otimista a respeito da ignorncia dos sirianos, nenhum de ns dois teria deixado fora do alcance da vista essa pequena criatura, por um segundo que fosse. O tenente Nevsky chamou-os, de p, atento, enquanto Lucky e Bgman deixavam seus alojamentos. Falou com voz baixa: - Fico contente, senhor, por no se ter ferido no encontro de ontem. Eu no o teria abandonado, senhor, se no tivesse ordenado claramente para faz-lo, - Esquea isso, Tenente - Lucky falou, ausente. Seu pensamento voltara' ao exato momento em que, na noite anterior, antes de adormecer, por um breve instante, uma idia fugidia havia se delineado em sua mente, antes de desvanecer-se. Mas esse pensamento no poderia ocorrer-lhe agora quando estava preocupado com outros assuntos. Neste nterim haviam entrado no corredor Agrav, e desta feita, este pareceu-lhe cheio de gente, movimentando-se de um modo ao mesmo tempo ordenado e confuso, em ambas as direes. Sentia-se no ar uma atmosfera de "comeo de trabalho dirio". Homens rudes trabalhavam aqui, debaixo da terra, e no havia dia ou noite apesar do esquema de trabalho mantido. A raa humana trouxe a rotao familiar da Terra a todos os mundos nos quais vivera. E embora o pessoal pudesse trabalhar em turnos, sem horrio definido, a maioria deles trabalhava no esquema normal de nove s cinco, pelo Tempo Solar Padro.

Eram quase nove agora, e via-se um corre-corre pelos corredores Agrav. Os homens apressavam-se a ocupar seus postos de trabalho. Podia-se sentir por toda a parte que a sensao de "dia nascendo" era quase to real que se tinha a perfeita impresso do Sol levantando-se no horizonte e orvalho na grama . Dois homens estavam sentados mesa quando Lucky e Bigman adentraram o salo de conferncias. Um deles era o Comandante Donahue , cujo semblante denunciava uma tenso cuidadosamente controlada. Este levantou-se e apresentou de maneira glacial o outro: James Panner, o engenheiro chefe e mentor civil do projeto. Panner era um homem robusto, de rosto moreno, olhos escuros e profundos e pescoo taurino. Trajava uma camisa aberta no colarinho e sem insgnia de qualquer tipo. O Tenente Nevsky despediu-se e retirou-se. O Comandante Donahue fitou de relance a porta fechada e falou: - J que estamos aqui, vamos ao trabalho. - Ns quatro e mais um gato - disse Lucky, acariciando um pequeno bichano que esticava suas patas sobre a mesa e fitava-o de maneira solene. - Este no o mesmo gato que eu vi ontem, ? O Comandante franziu as sobrancelhas. - Talvez sim. Talvez no. Temos certo nmero de gatos no satlite. Mas tenho a impresso de que no viemos aqui para falar de animais de estimao. - Pelo contrrio, Comandante, penso que isso ser um tpico pelo qual iniciarei a conversa e o escolhi deliberadamente. Lembra-se do meu animal de estimao, senhor? - disse Lucky. - Sua minscula criatura venusiana? - respondeu- o comandante com sbita amabilidade. - Lembro-me dele, sim, Era ... - interrompeu-se confuso como se procurasse descobrir razo daquela admirao repentina pela. ausncia da r-V, como se tentasse explicar para si mesmo o motivo daquele entusiasmo. - A pequena criatura venusiana - disse Lucky - tinha habilidades peculiares. Podia captar emoes. Podia transmitir emoes. Podia at influenciar telepaticamente os sentimentos de algum. Os olhos do comandante arregalaram-se, mas Panner disse com voz spera: - Ouvi um certo rumor certa vez sobre esses poderes, Conselheiro. Achei ridculo. - Enganou-se. So verdadeiros. Na verdade, Comandante Donahue, minha inteno ao solicitar esta entrevista foi estabelecer providncias para entrevistar cada homem do projeto em presena da r-V. Queria efetuar uma anlise emocional. O comandante parecia ainda um pouco aturdido. - O que isso poderia provar? - Talvez nada. At hoje cedo tencionava realiz-Ia. Panner interveio. - .Tencionava por qu? Voc usa o tempo passado, Conselheiro Starr .. Lucky olhou solenemente para os dois oficiais do projeto. Minha r-V est morta. Mataram-na esta manh - disse Bigman furiosamente. - Quem a matou? - perguntou o comandante. - No sabemos, Comandante. O comandante voltou a sentar-se em sua poltrona. - Ento, sua pequena investigao no tem mais razo de ser, acho eu, at que o animal seja substitudo. - No haver nenhuma espera. O simples fato de no poder mais contar com a r-

V, j que est morta, deu-me um grande incentivo, e o assunto torna-se mais srio ainda - disse Lucky. - O que quer dizer com isso? Todos o fitaram. At Bigman olhou para Lucky com profunda surpresa. - Expliquei-lhe. Falei que a r-V tem poderes para influenciar telepaticamente seres humanos projetando-lhes sentimentos - disse Lucky. - Voc prprio, Comandante Donahue, teve essa experincia. Recorda do seu estado de esprito quando viu a r-Vem minha nave ontem? Estava sob forte tenso, at que viu a r-V. Lembra-se dos seus sentimentos, senhor? - Eu estava a ponto de pedi-Ia para mim - falou o comandante atabalhoadamente. Ser que pode explicar por que, recordando esse fato, agora? - No, vamos tentar lembr-Ia. Uma criatura feia. - Assim mesmo voc gostou dela. No estava no perfeito domnio de seus sentimentos. Acha que poderia t-Ia ferido? - Suponho que no. - Estou certo de que no poderia faz-lo. Ningum que sinta emoes seria capaz. Assim mesmo algum o fez. Algum a matou. - Tenciona buscar explicaes para esse paradoxo? - disse Panner. - fcil de explicar. Ningum dotado de sentimentos. Um rob, entretanto, no tem emoes. Imagine que em Jpiter Nove haja um rob, um homem mecnico, com a aparncia idntica de um ser humano. . - Voc quer dizer um humanoide? - explodiu o Comandante Donahue. - Impossvel. Tais coisas s existem em contos de fadas. - Eu acho, Comandante - replicou Lucky -, que no est bem informado a respeito de quanto os sirianos esto adiantados em robtica. Acho que poderiam estar em condies de utilizar para isso, como modelos, alguns homens profundamente leais aqui de Jpiter Nove; construir um rob sua imagem, e substitu-lo pelo verdadeiro. Tal rob humanoide poderia ser dotado de sentidos especiais que poderiam capact-lo a ser um espio perfeito. Ele poderia, por exemplo, ser capaz de enxergar na escurido, ou ver coisas atravs da matria. Certamente seria capaz de transmitir informaes pelo subetrico, usando algum tipo de dispositivo embutido. O comandante sacudiu a cabea. - Ridculo - disse. - Um 'homem poderia facilmente ter matado a r-V. Um homem desesperado, aterrorizado ao extremo. poderia ter superado esse ... esse campo de influncia mental que o animal exercia. J pensou nisso? - Sim, pensei - disse Lucky. - Mas por que deveria algum estar to desesperado assim, por que ficaria to selvagem a ponto de eliminar uma r-V inofensiva? A razo mais bvia que a r-V representaria um perigo muito grande, que no fosse to inofensiva assim. O nico perigo que a r-V poderia representar para o criminoso seria envolver a capacidade animal para captar ou transmitir as emoes deste. Agora imagine que essas emoes poderiam ser um disfarce para o fato de que o criminoso fosse um espio? - Como poderia? - perguntou Panner. Lucky voltou-separa ele: - Que tal se nosso homem no tivesse emoes verdadeiras? No poderia um homem sem emoes humanas ser imediatamente desmascarado como sendo um rob? .. Ou tentaria uma outra maneira, afinal. Por que mataria

apenas a r-V? Tendo entrado sorrateiramente em nossos aposentos, tendo-se arriscado tanto, verificado que um de ns estava no banho, e outro ao intercomunicador e ambos no desconfiavam de nada e estavam desprevenidos, por que razo no nos mataria ao invs da r-V? Por que no nos matou juntamente com a r-V? - Pressa, provavelmente - retrucou o comandante. - H um outro motivo mais plausvel - disse Lucky. - Voc conhece as Trs Leis da Robtica, as regras de comportamento que todos os robs so construdos para seguir? - Conheo-as superficialmente - disse o comandante. - No saberia especific-Ias. - Eu posso - disse Lucky. - E com a sua permisso, o farei, para que possamos analisar determinado ponto. A Primeira Lei esta: Um rob no pode ferir um ser humano, nem deixar de reagir ante a ameaa de agresso da parte de um deles. A Segunda Lei a seguinte: Um rob deve obedecer s ordens dadas por seres humanos, salvo quando tais ordens possam entrar em conflito com a Primeira Lei. A Terceira Lei : Um rob deve proteger sua prpria existncia desde que esse ato no entre em conflito com a Primeira ou Segunda Lei. Panner aquiesceu com a cabea. - Correto, Conselheiro, e que que isso prova? - Um rob poderia ter matado a r-V, que um animal. Ele. arriscaria sua existncia, j que sua autopreservao est s na Terceira Lei, para obedecer ordens, que . a Segunda Lei. Mas no pode receber ordens para matar Bigman ou mesmo eu, uma vez que somos humanos, e a Primeira Lei tem precedncia sobre todas. Um espio humano ter-nos-ia matado juntamente com a r-V; um rob espio mataria apenas a r-V. Tudo isso leva a uma s concluso, Comandante. O comandante considerou o fato por longos minutos, imvel na cadeira, as rugas do rosto marcado tornaram-se mais profundas. Ento falou: - O que prope que faamos? Analisar cada homem do projeto com raio X? - No - respondeu Lucky de chofre. - A coisa no assim to simples. A espionagem continua com xito em algum outro lugar. Se houver um rob humano por aqui, existem provavelmente outros em alguma outra parte. Seria bom agarrar tantos humanides quantos fosse possvel. Todos eles, se pudermos. Se agirmos com nsia e abertamente para ter esse a em nossas mos, os outros podem ser desativados para serem usados em outra oportunidade. _. Ento, que acha que devemos fazer? - Trabalhar devagar. Uma vez' que suspeita de um rob, existem maneiras de desmascar-lI sem que ele perceba nada. E no comeo sem ter j um ponto de partida. Por exemplo, Comandante, sei que no um rob, j que captei emoes em voc ontem. Na verdade, o fiz sentir dio deliberadamente, para testar minha r-V, e por isso peo-lhe desculpas. O rosto de Donahue esverdeou-se. - Eu, um rob? - Como estava falando, usei-o para testar a minha r-V, apenas. Panner disse secamente: - Voc no tem nenhuma base para emitir uma opinio sobre mim, Conselheiro. Nunca estive frente a frente com sua r-V. - Certo - disse Lucky. - Voc ainda no est livre de suspeitas. Tire a camisa. - O qu? - Panner deu um grito indignado. - Por qu? Lucky falou calmamente: - Voc acabou de provar sua inocncia. Um rob teria obedecido a essa ordem.

O comandante esmurrou violentamente a escrivaninha. - Pare com isso! Isso vai acabar aqui mesmo. No vou permitir que fique testando e importunando meus homens, de forma alguma. Tenho uma tarefa a cumprir neste satlite, Conselheiro Starr; temos uma nave Agrav prestes a se lanada ao espao, e vou lan-Ia ao espao. Meus homens foram investigados e so inocentes. A sua histria do rob idiota, e no vou perder tempo com ela. Avisei-o ontem, Starr, que no o queria neste satlite perturbando meus homens e pondo sua moral em dvida. Ontem, por exemplo, voc aproveitou para dirigir-me uma espcie de insulto. Agora me diz que foi apenas para testar seu animal, o que no diminui a ofensa em nada. Por esse motivo, no vejo necessidade alguma de cooperar com voc e no o farei. Deixe que eu lhe diga exatamente o que fiz. Cortei toda comunicao com a Terra. Coloquei Jpiter Nove em estado de stio. Tenho os poderes de um ditador militar agora. Entende? Os olhos de Lucky estreitaram-se num gracejo: - Na qualidade de Conselheiro do Conselho de Cincia eu sou seu superior hierrquico. - Como pretende exercer esse cargo aqui? Meus homens me obedecero e eles tm suas ordens. Ser impedido fora se tentar, de qualquer maneira, por palavras ou atos, interferir em minhas ordens. - E quais so suas ordens? - Amanh - disse o Comandante Donahue - s seis da noite, Hora-Padro Solar, a primeira nave Agrav, pela primeira vez, far seu vo inaugural de Jpiter Nove para Jpiter Um, o satlite Io. Depois que regressarmos, depois, Conselheiro Starr, nem uma hora antes disso, voc poder efetuar sua investigao. E a, ento, se quiser entrar em contato com a Terra e tomar providncias para levar-me corte marcial, estarei pronto a atend-lo. O Comandante Donahue fitou de modo enrgico Lucky Starr. Lucky perguntou a Panner: - A nave est pronta? - Acho que sim - este respondeu. - Partimos amanh. Bem, Conselheiro Starr, voc vem comigo ou terei de arrast-l o fora? - disse com desprezo o comandante. O silncio que se seguiu era de tenso total. Bigman virtualmente parou de respirar. As mos do comandante abriam-se e fechavam-se, e seu nariz estava lvido e apertado. Panner tirou vagarosamente do bolso da camisa uma goma de mascar, abriu seu recipiente de plastiflio com uma das mos e atirou-o boca. E ento Lucky apertou fracamente as mos, sentou-se novamente na poltrona, e disse: - Ficarei feliz em cooperar com voc, Comandante.

8 Cegueira
Bigman sentiu-se imediatamente ultrajado. - Lucky! Voc vai permitir que ele interrompa a investigao assim dessa maneira? - No exatamente, Bigman. Estaremos a bordo da nave Agrave l prosseguiremos com ela. - No, senhor - protestou o comandante. - Voc no embarcar. No pense nisso por enquanto. - Quem vai estar a bordo, Comandante? Voc, devo supor? - perguntou Lucky . - Eu mesmo. Panner tambm, como engenheiro-chefe. Dois de meus oficiais, outros cinco engenheiros, mais cinco tripulantes. Todos eles foram escolhidos j h algum tempo. Eu e Panner, como mentores responsveis pelo projeto; os cinco engenheiros para tripular a nave; e os restantes como recompensa por seus bons servios prestados ao projeto. - Que tipo de servio? - perguntou Lucky. - O melhor exemplo dos que o Comandante est falando interveio Panner - Harry Norrich, que ... Bigman retesou-se, surpreso: - Voc se refere ao camarada cego? Voc o conhece, ento? - perguntou Panner. - Encontramo-nos na noite passada - respondeu Lucky. - Bem - disse Panner -, Norrich est aqui desde o comeo do projeto. Perdeu a viso quando se lanou entre dois contatos de campo de fora para evitar que houvesse deformao no mesmo. Passou cinco meses no hospital e a nica coisa que no recuperou foi a viso. Com esse ato de bravura evitou que houvesse aqui uma exploso do tamanho de unia montanha. Salvou a vida de centenas de pessoas e o projeto tambm, uma vez que um acidente dessa dimenso logo no incio do projeto poderia ter tomado impossvel a obteno de verbas posteriores do Congresso. Coisas desse tipo que fazem com que algum tenha a honra de conseguir um lugar na viagem inaugural da nave Agrav. - uma pena que no possa contemplar Jpiter bem de perto - disse Bigman. Ento, fechou os olhos. - Como ir se movimentar a bordo da nave? - Levaremos o Mutt, estou certo. Ele um co muito bem comportado. -- tudo que quero saber no momento - disse Bigman, calorosamente. - Se vocs, bando de safados, podem levar um co, tambm tero lugar para mim e para Lucky. O Comandante Donahue consultava impacientemente seu relgio de pulso. Ento colocou as palmas das mos sobre a mesa como se fosse levantar-se. - Ento, terminamos nossos negcios, cavalheiros. - No totalmente - respondeu. Lucky. - H um pequeno ponto que quero esclarecer. Bigman tocou no assunto de maneira spera, mas ele est certo. Ele e eu estaremos a bordo da nave Agrav quando ela partir. - No - disse o Comandante Donahue. - impossvel.

- Ser que o peso de mais duas pessoas impediria a decolagem da nave? Panner soltou uma gargalhada. - Poderamos mover uma montanha. - Ento no h espao fsico a bordo? O comandante fitou Lucky com evidente desprazer. - No darei explicaes. No os levarei unicamente porque tomei essa deciso. Est claro agora? Um brilho de satisfao percorreu seus olhos e no foi difcil para Lucky concluir que ele estava fazendo um ajuste de contas pelas palavras que este lhe dissera a bordo da Shooting Starr. - melhor levar-nos, Comandante - disse Lucky calmamente. Donahue deu um sorriso sardnico. - Por qu? Ser que estou obrigado a obedecer ordens do Conselho de Cincia? Voc no pode comunicar-se com a Terra e at l j estarei desobrigado dela, se assim o desejarem. - Acho que no pensou bem sobre o caso, Comandante - disse Lucky. - Eles poderiam conceder-lhe um indulto pelo no cumprimento do dever, retroativamente, at este momento apenas. Na verdade, eu garanto que faro isso. Pelo que sei sobre os registros do Governo, at esta data, est registrado oficialmente que a nave Agrav fez seu vo inaugural no sob seu comando, mas do seu sucessor, seja ele quem for. Os registros de viagem foram mesmo ajustados para mostrar oficialmente que voc no estava a bordo. O Comandante Donahue ficou lvido. Levantou-se e por um momento pareceu querer agredir fisicamente Lucky. - Que decide, Comandante? - perguntou Lucky. A voz de Donahue soou ainda menos natural, quando disse finalmente: - Pode vir. Lucky passou o resto do dia na sala de registros estudando os arquivos de vrios homens empenhados no projeto, enquanto Bigman, sob a orientao de Panner, era levado de um laboratrio a outro, para exaustivos testes de laboratrio. Somente aps a ceia, quando retomaram a seus alojamentos, que tiveram a oportunidade de ficar a ss. Lucky mantinha-se em silncio. Nada havia de extraordinrio em seu silncio, uma vez que o jovem conselheiro nunca fora homem de muitas palavras, na maior parte das vezes, mas via-se uma pequena ruga entre seus olhos que no passou despercebida a Bigman como um sinal seguro de ansieade. - No estamos fazendo nenhum progresso, no , Lucky? disse Bigman. - , nada de animador, admito. Trouxera consigo um microfilme da biblioteca do projeto, e Bigman viu de relance este ttulo: Robtica Avanada. Metodicamente, Lucky ia passando as imagens iniciais do microfilme e as assistia, concentrado, pelo visor. Bigman, inquieto, andava de um lado para outro, nervosamente. - Voc vai ficar pendurado nesse filme, Lucky? - Receio que sim, Bigman. - Importa-se se eu for at o alojamento do Norrich conversar um pouco? - Claro que no. - Lucky tinha o visar acima dos olhos, estava inclinado para trs e os braos cruzados frouxamente altura do trax. Bigman fechou a porta e permaneceu por um momento ainda de p do lado de fora da sala, um pouco nervoso. Deveria tratar disso com Lucky primeiro, sabia que essa era a atitude correta, e, entretanto, a tentao ... Disse para si mesmo que no ia fazer nada, s confirmar algo.

Se estivesse errado, para que incomodar Lucky? Mas, se pelo contrrio, as suspeitas se confirmassem, teria realmente algo importante para dizer a ele. Imediatamente aps tocar a campainha, abriu-se a porta, e l estava Norrich com o rosto voltado fixamente na direo do umbral da porta. Estava sentado diante de uma escrivaninha sobre a qual podia-se ver um tabuleiro de xadrez projetado com figuras bizarras. Sim? - exclamou. Bigman - disse o pequeno marciano. Bigman Entre, Sente-se. O Conselheiro Starr veio com voc? A porta fechou-se novamente, e Bigman olhou ao redor, o quarto muito bem iluminado. Comprimiu os. lbios. -Ele est ocupado. Quanto a mim, passei o dia todo absorvido com o Projeto Agrav. O Dr. Panner mostrou-me em detalhes. toda a estrutura dele. S h uma coisa que no consigo entender. Norrich sorriu. - Voc no faz parte da minoria, exatamente, mas se deixar a matemtica de lado, uma parte disso no ser difcil de entender. - No? Importa-se de explic-Ia ento? - Bigman sentou-se numa enorme cadeira curvando-se em seguida para dar uma espiada debaixo da bancada de trabalho de .Norrich. Mutt l estava com a cabea entre as patas, seus olhos brilhantes fitavamno fixamente. Mantenha-o falando, pensou Bigman. Mantenha-o falando at que eu calcule um furo, ou faa algum. - Olhe aqui - disse Norrich. Levantou uma das fichas arredondadas do jogo, que estivera segurando at ento. - A gravidade uma forma de energia. Um objeto, como esta pea que estou segurando, e que est sob influncia de um campo gravitacional, mas no tem condies de mover-se, diz-se que tem uma energia potencial. Se eu a soltasse, entretanto, essa energia potencial seria convertida em movimento ... ou energia cintica, como chamada. Uma vez que continua sob a influncia do campo gravitacional medida que cai, sua velocidade tender a aumentar sempre mais e mais. Nesse momento, deixou cair a ficha de jogo. - Vai bater agora - disse Bigman. A ficha arredondada bateu no piso e saiu rolando. Norrich curvou-se como se fosse apanh-Ia novamente e ento falou: - Poderia peg-Ia para mim, Bigman? No sei bem para onde foi. Bigman reprimiu seu desapontamento. Pegou-a e devolveu-a a Norrich. Norrich falou: - At recentemente era a nica coisa que podia ser feita com a energia potencial - disse Norrich. - Podia ser convertida em energia cintica. claro que a energia cintica pode ser utilizada posteriormente. Por exemplo, a gua que despejada pelas cataratas do Nigara pode ser usada para gerar eletricidade, mas isso algo diferente. No espao, a gravidade resulta em movimento e isso representa o fim dela. - Considere o sistema de luas de Jpiter. Estamos em Jpiter Nove, longe, no caso. A vinte e quatro milhes de quilmetros de distncia . Com relao a Jpiter, temos uma quantidade de energia potencial tremenda. Se tentarmos alcanar Jpiter Um, o satlite Io, que est a quatrocentos e sessenta mil quilmetros de Jpiter somente, estaremos de certo modo caindo todos aqueles milhes de quilmetros. Atingiremos velocidades formidveis contra as quais teremos sempre que retroagir continuamente atravs de propulso, no sentido oposto, com um motor hiper-atmico Isso

exige uma tremenda energia. Ento, se nos afastarmos um pouco que seja de nossa rota, estaremos no constante perigo de continuar caindo e, nesse caso, s h um lugar para onde ir, e esse lugar Jpiter - que representa morte instantnea. Ento, mesmo que aterrissemos a salvo em Io, existe o problema de como conseguir voltar a Jpiter Nove, o que significa erguer-nos ao longo de todos aqueles milhes de quilmetros contra a gravidade de Jpiter. A quantidade da energia exigida para manobrar a nave por entre as luas de Jpiter absolutamente proibitiva. - E o Agrav? - perguntou Bigman. - Ah! Isso j algo diferente. Desde que voc use um conversor Agrav, a energia potencial pode ser convertida em formas de energia diferentes da energia cintica. No corredor Agrav, por exemplo, a fora de gravidade, numa direo, utilizada para carregar o campo gravitacional na direo oposta, enquanto cai. Aqueles que caem numa dada direo fornecem a energia para pessoas que fazem um trajeto oposto ao seu. Atravs dessa forma de drenagem de energia, voc, enquanto cai, no precisa acelerar. Pode fazer sua queda livre em qualquer velocidade inferior velocidade verdadeira. Percebe? Bigman no estava totalmente certo de que entendera tudo, mas respondeu: Continue. - No espao diferente. No existe um segundo campo gravitacional para mudar a direo da energia. Ao invs disso, ela convertida num campo hiper-atmico de energia armazenada. Fazendo isso, uma espaonave pode partir de Jpiter Nove em direo a Io, a qualquer velocidade que seja inferior velocidade natural da queda sem necessidade de usar nenhum tipo de energia para desacelerar. Virtualmente, no h nenhum dispndio de energia, exceto aquela exigida para o ajustamento final velocidade orbital de Io. Por outro lado, a segurana completa, j que a nave permanece durante todo esse tempo sob perfeito controle. A gravidade de Jpiter poderia ser completamente anulada, se necessrio. - Retomar a Jpiter, ento, iria consumir energia. No h nenhuma fonte ao redor. Mas agora voc pode utilizar a energia previamente armazenada no condensador hiper-atmico de campo gravitacional para traz-lo de volta. A energia do prprio campo gravitacional de Jpiter usada para impulsion-Ia de volta. - Isso me parece bom - comentou Bigman. Contorceu-se em seu assento. No estava conseguindo nada. Subitamente perguntou: - O que isso em sua escrivaninha? - Um jogo de xadrez - respondeu Norrich. - Voc sabe jogar? - Mais ou menos - confessou Bigman. - Lucky ensinou-me, mas no tem graa jogar com ele. Ele sempre ganha. - Ento perguntou repentinamente: - Como voc pode jogar xadrez? - Perguntou isso porque sou cego? - H ... - Tudo bem. Mas o fato de eu ser cego no me impede de jogar - muito fcil de explicar. Este tabuleiro magnetizado e as peas so feitas de uma liga magntica leve, de forma que ficam seguras onde so colocadas e no caem se por acaso eu, por descuido, bater nelas com o brao. Venha, tente esta, Bigman. Bigman pegou uma das peas. Esta subiu como se estivesse grudada em melado por meio centmetro, mais ou menos, e ento soltou-se. Viu? - disse Norrich. - No so peas comuns de xadrez. So mais parecidas com

damas - grunhiu Bigman. Vou tentar novamente sem derrub-Ias. Elas no so totalmente chatas, contudo. Possuem desenhos salientes que posso identificar facilmente com um simples toque e que lembram as peas comuns de xadrez o bastante para que outras pessoas possam aprender e jogar comigo. Veja voc mesmo. Bigman no sentiu nenhuma dificuldade. O crculo de pontos salientes era obviamente a rainha, enquanto que a pequena cruz ao centro de uma outra pea representava o rei. As peas que tinham ranhuras inclinadas transversais eram os bispos, o crculo elevado de quadrados, as torres, as orelhas de cavalo levantadas eram os cavaleiros, e os botes simples arredondados, os pees. Bigman viu-se impedido de participar do jogo. Reclamou: - Mas o que que est fazendo? Jogando sozinho? - No, resolvendo um problema. Com as peas dispostas como esto, existe para as brancas uma nica maneira de ganhar a partida em trs lances, e isso que procuro descobrir. - Como pode distinguir uma branca de outra preta? - perguntou Bigman. Norrich sorriu. - Se olhar com mais ateno, ver que as peas brancas tm uma ranhura ao longo das bordas, enquanto que as pretas no. - Oh! Ento ter que lembrar onde esto todas as peas, no ? -- Isso no difcil - respondeu Norrich. - Isso soa como se voc precisasse ter uma memria fotogrfica, mas na verdade tudo que tenho de fazer passar minha mo sobre o tabuleiro e verificar as peas a qualquer momento. Voc ir perceber que os quadrados so demarcados por pequenas ranhuras, tambm. Bigman sentiu faltar-lhe a respirao. Esquecera-se dos quadrados no tabuleiro de xadrez, e eles eram assinalados com pequenas ranhuras. Sentiu-se como se estivesse ele mesmo participando do jogo, numa partida em que estava perdendo feio. - Importa-se se eu observar? - perguntou prontamente - Quem sabe eu possa descobrir a jogada certa. - Pode tentar - disse Norrich. Espero que consiga. Passei uma meia hora tentando e estou comeando a desistir. Durante um minuto ou mais fez-se silncio, e ento Bigman levantou-se, seu corpo tenso movia-se felino no esforo de no fazer barulho. Tirou uma pequena lanterna do bolso e caminhou em direo parede em pequenos movimentos. Norrich nem sequer mudara de posio, arqueado que estava sobre o tabuleiro de xadrez. Bigman olhou de relance para Mutt, mas este tambm no fez um movimento sequer. Bigman alcanou a parede e, respirando com dificuldade, colocou uma das mos, levemente e sem rudos, tapando o facho de luz da lanterna. Imediatamente a luz do aposento foi apagada e tudo ficou em profunda escurido. Bigman recordou a direo em que estava a poltrona de Norrich. Levantou o facho de luz da lanterna. Ouviu um golpe surdo e ento a voz surpresa de Norrich indagando com evidente desprazer: - Por que apagou a luz, Bigman? -Ora vejam! - gritou Bigman em triunfo. Deixou que o facho de luz permanecesse focalizado diretamente no rosto de Norrich. - Voc no cego, um espio.

9 A Nave Agrav
-- No sei o que est fazendo, mas, pelo Espao, homem, no faa nenhum movimento brusco ou fao Mutt cuidar de voc! - gritou Norrich. - Voc sabe exatamente o que estou fazendo - disse Bigman - porque voc pode enxergar o bastante para ver que estou sacando minha pistola de agulhas, e acho que j ouviu falar que tenho uma pontaria mortal. Se o seu co fizer um s movimento na minha direo, o fim da linha pra ele. - No fira o Mutt, por favor! Bigman foi tomado de surpresa pela sbita angstia no tom de voz do outro. Mantenha-o quieto e venha comigo, e ningum ser ferido - disse. - Vamos falar com Lucky. E se encontrarmos algum no corredor, no diga nada mais que um "bom dia". Estarei bem atrs de voc, no se esquea. - No posso ir sem o Mutt. - claro que pode - disse Bigman. - So s cinco passos at o corredor. Mesmo que voc fosse realmente cego, poderia ir. capaz de montar 3-Ds e outras coisas complicadas, no verdade? Ao rudo da porta se abrindo, Lucky levantou o visor da cabea. - Bom dia, Norrich. Cad o Mutt? - O Mutt est no quarto do Norrich e ele no precisa dele - interveio Bigman. - Pelas Areias de Marte, Lucky, o Norrich to cego quanto ns! - O qu? Norrich comeou a falar: - Seu amigo est redondamente enganado, Sr. Starr. Quero dizer. .. - Cale a boca! Eu falo e, s quando eu lhe pedir, pode fazer algumas observaes atalhou rispidamente Bigman. Lucky cruzou 'os braos. - Se no se importa, Sr. Norrich, eu gostaria de ouvir o que Bigman tem a dizer. E enquanto isso, Bigman, suponho que vai afastar essa pistola de agulhas. Bigman atendeu ao pedido resmungando. - Olhe, Lucky - disse _. suspeitei desse trapaceiro desde o comeo. Aqueles 3-Ds que ele faz deixaram-me intrigado. Era bom demais. Comecei imediatamente a supor que ele poderia ser o espio. - a segunda vez que me chama de espio - gritou Norrich. - No vou tolerar isso. - Escute, Lucky - disse Bigman, ignorando o berro de Norrich -, seria uma jogada muito inteligente ter um espio que todos julgassem cego. Ele poderia ver muitas coisas e ningum desconfiaria. Ningum esconderia coisas ou fatos. No iriam precaver-se. Poderia ver bem de perto um documento vital e, mesmo assim, pensariam: s o coitado do Norrich. Coitado, no enxerga. - Ningum perderia tempo com ele. Seria um disfarce perfeito! Norrich assistia a tudo mais atnito do que nunca. - Mas eu sou cego. Se pelos

3Ds ou por causa do jogo de xadrez, eu j expliquei ... - Oh! Claro, explicou - disse Bigman com desprezo. - Voc treinou isso durante anos a fio. Mas por que precisa ficar em seu quarto de luzes acesas? Quando eu entrei, Lucky, h uma meia hora atrs, as luzes estavam acesas. E no foi por que eu chegara, no. O interruptor estava muito longe de onde ele estava sentado. Por qu? - Por que no? - interveio Norrich. - Para mim tanto faz se as luzes esto ou no acesas, portanto poderiam muito bem ficar acesas, enquanto eu estivesse de p, para convenincia daqueles que . vm visitar-me, como voc, por exemplo ... - Est bem - disse Bigman. -Isso prova como tem uma resposta na ponta da lngua para tudo, prova como pode jogar xadrez, identificar as peas, tudo. Houve um momento em que ele quase se esqueceu da sua farsa; foi quando deixou cair ao cho uma das peas do jogo e ainda curvou-se para apanh-Ia quando lembrou, bem a tempo, e pediu-me para junt-Ia. - Normalmente - disse Norrich - posso dizer o lugar onde caiu alguma coisa apenas pelo barulho que ouo. Essa pea rolou. - Continue explicando - disse Bigman. - Isso no iria ajud-lo muito porque h algo que no poder explicar. Lucky, eu ia test-lo; ia apagar as luzes e focalizar minha lanterna de bolso, com sua luz mais intensa, diretamente nos olhos dele. Se no fosse cego, seria forado a desviar a vista, ou, de alguma forma, piscar os olhos. Eu teria certeza de t-lo descoberto. Mas nem mesmo precisei ir to longe. Assim que apaguei a luz, o imbecil esqueceu-se de si mesmo e perguntou por que eu havia apagado as luzes ... Como soube que eu apagara as luzes, Lucky? Como ele soube? - Mas ... - Norrich tentava explicar-se. Bigman novamente atalhou: - Ele pode sentir peas de xadrez e quebra-cabeas 3-Ds, mas no pode sentir a luz apagando-se. Teria que ver isso. - Acho que j tempo de permitir que o Sr. Norrich diga alguma coisa - disse Lucky. - Obrigado- agradeceu Norrich. - Posso ser cego, Conselheiro, mas meu cachorro no o . Quando desligo as luzes noite, no faz nenhuma diferena para mim, como eu disse antes, mas para o Mutt, isso indica que hora de dormir, e ele vai para seu prprio canto. Agora devo dizer que ouvi muito bem Bigman andando na ponta dos ps, para o lugar onde fica o interruptor. Ele procurou no fazer rudos, mas um homem como eu, que est acostumado cegueira, h sete anos, pode perceber claramente o mais leve rudo. Um instante depois percebi que havia parado de andar e ouvi o Mutt pular para seu cantinho. No precisei fazer muito esforo para saber o que acontecera. Bigman estava de p junto ao interruptor enquanto Mutt ajeitava-se para dormir. Obviamente ele apagara as luzes. O engenheiro virou-se, primeiro na direo de Bigman, e ento para Lucky, como se seus ouvidos suplicassem por uma resposta. - Sim, verdade. Parece-me que lhe devemos uma desculpa - disse Lucky. Bigman, rosto semelhante ao de um duende, contorceu-se numa clara demonstrao de desapontamento. - Mas Lucky ... Lucky meneou a cabea. - Tire isso da cabea, Bigman! Nunca teime em manter uma teoria depois de ter sido desacreditada. Espero que compreenda, Sr. Norrich, que Bigman fez s aquilo que achou seu dever fazer. - Seria mais correto ele ter-me feito algumas perguntas antes de fazer o que fez -

disse Norrich, glacial. - Agora posso ir? Importam-se? - Pode ir. Peo-lhe como um oficial, todavia, a gentileza de no mencionar o ocorrido a ningum. Isso muito importante. -- Tudo aconteceu como uma falsa priso, eu compreendo, mas vamos esquecer isso. No tocarei mais nesse assunto - disse Norrich. Caminhou em direo da porta, alcanou o umbral e tateando um pouquinho, foi-se embora. Bigman imediatamente virou-se para Lucky e disse: - Foi uma farsa. Voc no deveria t-lo deixado partir. Lucky estava com o queixo apoiado na palma da mo direita, seus olhos castanhos serenos estavam absortos - No, Bigman, ele no o homem que estamos procurando. - Mas tem de ser ele, Lucky. Mesmo sendo realmente cego, um argumento contra ele. Tenho certeza, Lucky - afirmou Bigman novamente excitado, suas mos pequenas de punhos cerrados. - Ele poderia ter estado junto da r-V sem v-Ia. Poderia tIa matado. Lucky meneou a cabea. - No, Bigman. A influncia mental das rs-V no depende do fato de serem ou no vistas. um contato mental direto. alguma coisa que no conhecemos ainda - disse lentamente. - Teria de ser um rob para consegui-lo. Tenho certeza, e Norrich no um rob. - Bem, como pode ... Bigman no completou a frase. - Vejo que respondeu sua prpria pergunta. Captamos suas emoes durante o nosso primeiro encontro, quando a r-V ainda estava conosco. Ele tem emoes, logo no o rob, e por conseguinte, no o homem que estamos procurando. Mas, falando assim, havia sinais de profunda preocupao em seu rosto e deixou de lado o microfilme sobre robtica avanada como se tivesse perdido todas as esperanas de nele encontrar algo que pudesse ajud-Ia. A primeira espaonave Agravem construo era chamada jovian moon (Lua de Jpiter) e no era parecida com nenhuma nave que Lucky vira at ento. Esta era grande o bastante para ser um luxuoso transatlntico espacial, mas os alojamentos dos passageiros e da tripulao eram comprimidos na seo de proa de forma um tanto anormal, uma vez que nove dcimos do volume da nave consistiam do conversor Agrav e dos condensadores de campo de fora hiper-atmicos A partir da seo mediana da nave, aletas curvas, armadas em asas que davam a vaga lembrana de serem asas de morcego, estendiam-se de ambos os lados. Cinco de um lado, cinco do outro. Dez ao todo. Lucky dissera que aquelas aletas, ao interceptar as linhas de fora do campo gravitacional, transformavam a gravidade em energia hiper-atmica; elas eram bastante prosaicas, e alm disso davam um ar quase sinistro nave. Nesse momento a nave estava estacionada em seu hangar no centro de uma depresso gigantesca que penetrava Jpiter Nove. A porta retrtil desse abrigo de concreto armado fora recolhida e toda a rea estava agora sob a gravidade normal de Jpiter Nove e ao vcuo existente em sua superfcie. Jamais, em qualquer outra oportunidade, todo o pessoal integrante do projeto, cerca de mil homens, fora reunido neste anfiteatro natural. Lucky nunca vira antes tantos homens vestidos em trajes espaciais. Havia certa excitao natural pela ocasio; uma quase histeria, que se traduzia em brincadeiras rudes que a fraca gravidade

do satlite ensejava. um daqueles homens vestidos de trajes espaciais; no um ser humano normal, pensou Lucky sombriamente. Mas qual deles? Como saberemos? O Comandante Donahue fez seu breve discurso dedicado a um grupo de homens que se mantiveram em silncio, impressionados a despeito de si mesmos; enquanto Lucky, contemplando Jpiter, fixou seu olhar num pequeno objeto prximo a ele que no era uma estrela, mas uma minscula fasca de luz, de forma lunular, quase to diminuta que sua curva no podia ser vista. Se houvesse qualquer percentual de ar na direo, ao invs do vcuo de Jpiter Nove, a pequena curva poderia transformar-se num ponto de luz sem uma configurao definida Lucky reconheceu a minscula forma lunular como sendo Ganimedes, Jpiter Trs, o maior satlite e lua de enorme valor para o planeta gigante. Tinha quase trs vezes o tamanho da Lua da Terra; era maior que o planeta Mercrio. Era quase to grande quanto Marte. Com a frota Agrav completa, Ganimedes poderia facilmente tornar-se o maior mundo do sistema solar. O Comandante Donahue formalmente batizou a nave, com Urna voz rouca de emoo, e ento os homens que estavam ali reunidos, em grupos de cinco e seis, retomaram ao interior repleto de ar do satlite atravs de vrias portas. Somente aqueles que estariam a bordo da jovian moon permaneceram. Um aps o outro subiram a rampa da entrada principal, o Comandante Donahue frente. Lucky e Bigman foram os ltimos a entrar a bordo da nave. O Comandante Donahue, assim que os viu entrar, afastou-se da entrada de ar, de forma rspida e inamistosa. Bigman inclinou-se na direo de Lucky para dizer de forma mordaz: - Voc reparou, Lucky, que Red Summers est a bordo? - Eu sei. - o patife que tentou mat-lo. - Eu sei, Bigman. Nesse instante, a nave levantava vo de forma majestosa, a princpio lentamente. A gravidade da superfcie de Jpiter Nove era apenas um oitavo da gravidade da Terra, e embora o peso da espaonave fosse de apenas algumas centenas de toneladas, essa no era a causa da lentido inicial. Mesmo que no houvesse nenhuma gravidade, ainda assim a nave manteria o seu contedo total de matria e toda a inrcia referente a ela. Seria ainda to difcil transformar toda essa matria em movimento quanto, se porventura ela chegasse a isso, par-Ia ou mudar sua rota de viagem, uma vez que comeara a deslocar-se. A princpio lentamente, depois mais e mais rapidamente, a depresso foi deixada para trs. Jpiter Nove reduzira-se de tamanho abaixo deles e tornara-se visvel nas visitelas como urna rocha grosseira cinzenta. As constelaes polvilhavam o cu negro e Jpiter era como uma estrela de mrmore brilhante. James Panner aproximou-se deles e colocou os braos no ombro de. cada um dos homens. - Poderiam os gentis cavalheiros acompanhar-me minha cabina para a refeio? No haver nada que se possa ver por enquanto daqui da sala de observao. - Sua boca enorme abriu-se num arremedo de sorriso que fez suas cordas vocais saltarem e seu pescoo parecia no ser realmente um pescoo, mas uma simples conti-

nuao da cabea. - Obrigado - disse Lucky. - muita gentileza sua. - Bem - disse Panner - , o Comandante no vai ainda, e os homens esto um pouco ressabiados com voc, tambm. No quero que fique muito sozinho. Ser uma longa viagem. - Voc no est chateado comigo, Dr. Panner? - perguntou Lucky secamente. - claro que no. Voc testou-me, lembre-se, e fui inocentado. A cabina de Panner era to pequena que mal comportava trs. Era bvio que os alojamentos, nesta primeira nave Agrav, foram dispostos de maneira to amontoada quanto o talento da engenharia pde fazer. Panner abriu as trs latas de rao de bordo, a comida concentrada que era universalmente consumida em naves espaciais. Para Bigman e Lucky aquilo tudo parecia-lhes sua prpria casa; o cheiro das raes aquecidas, a sensao de paredes superlotadas fora dos quais havia o infinito vazio do espao e, ressoando atravs dessas paredes, ouvia-se o zumbido constante dos motores hiperatmicos convertendo energia do meio em empuxo direcional ou, apenas, fornecendo energia para o consumo interno da nave. Se se pode dizer que alguma vez a crena antiga na "msica das esferas" tornouse realidade, esse momento poderia ser considerado literalmente verdadeiro, no zumbido hiper-atmico que era algo essencial para um vo espacial. - Passamos agora o limite de atrao de Jpiter Nove, o que significa que poderemos seguir uma rota prxima rbita do satlite, a qual no apresentar perigo de cairmos de volta sua superfcie - disse Panner. - Isso quer dizer que estamos em queda livre rumo a Jpiter -retrucou Lucky. - Sim, com vinte e quatro milhes de quilmetros nossa frente. J que atingimos velocidade suficiente para termos sucesso, mudaremos os controles para Agrav. Tirou um relgio do bolso enquanto falava. Era um disco grande de metal brilhante e inexpressivo. Premiu um boto pequeno e nmeros luminosos surgiram no mostrador. Uma linha brilhante branca traou um crculo em sua volta, tomando-se vermelha num arco completo at que a cor vermelha completou o crculo e o arco novamente tornou-se branco. - Est programada a ativao do Agrav assim to cedo? perguntou Lucky. - No ir demorar muito - disse Panner. Colocou o relgio sobre a mesa, e comeram silenciosamente. Panner levantou o relgio novamente. - Em pouco menos de um minuto. Tudo dever ser completamente automtico. - Embora o engenheiro-chefe falasse com bastante calma, a mo que portava relgio tremeu ligeiramente. Panner disse: - Agora. - E fez-se silncio. Completo silncio. O zumbido dos motores hiper-atmicos parara. Toda a energia que mantinha as luzes da nave acesas e seu campo pseudo-gravitacional em funcionamento eram agora provenientes do campo gravitacional de Jpiter Nove. Panner vibrou: - Na mosca! Perfeito! - Afastou o relgio e apesar do sorriso largo, familiar, seu rosto estava contrado, como a clamar por ajuda. - Estamos realmente a bordo de uma nave Agrave em plena operao Agrav. Lucky tambm sorria. - Parabns! Estou feliz por estar a bordo. - Imagino que esteja. Deu um duro danado para conseguir isso. Pobre Donahue. - Lamento ter importunado tanto o Comandante, mas eu no tinha escolha - disse

Lucky gravemente. De uma maneira ou de outra, tinha de estar a bordo. Os olhos de Panner comprimiram-se ante a sbita gravidade na voz de Lucky - Tinha de estar? -Tinha de estar! Tenho a impresso de que quase certo que a bordo desta nave, neste momento, est o espio que estamos procurando.

Io Nos Compartimentos Vitais da Nave


- Por qu? - perguntou Panner, estupefato. - Os sirianos iriam certamente querer saber como funciona realmente a espaonave. Se seu mtodo de espionagem perfeitamente seguro, como at agora tem sido, por que no dar continuidade a ele a bordo da nave? - O que voc est dizendo ento que um dos quatorze homens que esto a bordo da jovian moon um rob? - exatamente o que quero dizer. - Mas os homens que esto a bordo da nave foram escolhidos h muito tempo. - Os sirianos saberiam as razes pelas quais foram escolhidos e os critrios de escolha exatamente como sabem tudo mais a respeito do projeto e poderiam tomar providncias no sentido de fazer com que seu rob humanoide fosse escolhido. Isso dando-se-lhes bastante crdito - resmungou Panner. Admito isso - disse Lucky. - H uma alternativa. - Qual ? - A de que o rob humanoide seja um passageiro clandestino a bordo. - Muito improvvel - disse Panner. - Mas bem plausvel. Ele poderia muito bem ter entrado a bordo facilmente, antes do Comandante fazer seu discurso de batismo da nave. Tentei observ-Ia naquele momento, mas foi impossvel. Alm disso, nove dcimos dela parecem-me ser constitudos de compartimentos do motor, portanto deve haver bastante dependncias para algum se esconder. Panner refletiu sobre o fato. - No tantos compartimentos quanto imagina. - Ainda devemos empreender uma busca em toda a nave. Voc gostaria de ajudarnos, Dr. Panner? - Eu? - Certamente. Como engenheiro-chefe, voc poderia nos colocar a par de tudo aquilo que existe no interior da casa das mquinas, coisa que conhece melhor que ningum. Iremos com voc. - Esperem. Seria perda de tempo. - Se no h nenhum clandestino, Dr. Panner, j temos algum ponto a nosso favor. Teremos a certeza de que poderemos limitar nossa ateno-aos homens que esto legalmente a bordo da nave. - S ns trs? - De quem poderamos esperar ajuda confivel quando sabemos que qualquer um a quem perguntemos algo pode ser o rob que estamos procurando? - disse Lucky calmamente. - No prolonguemos mais este assunto, Dr. Panner. Quer ajudar-nos a fazer uma busca pela nave? Peo sua ajuda na condio de membro do Conselho de Cincia. Relutantemente Panner acompanhou-o. - Supondo que tenho essa obrigao, en-

to. Subiram com dificuldade apoiando as mos nos suportes da coluna estreita que conduzia ao nvel do primeiro motor. A iluminao era atenuada e naturalmente indireta, de forma que no havia sombras projetadas de ambos os lados das enormes estruturas. No havia qualquer tipo de som, nem o mais leve zumbido que indicasse atividade ou mostrasse as foras imensas que estavam sendo utilizadas. Bigman olhava em volta receoso por no ver nada que lhe parecesse familiar: nada tinha a menor semelhana com o equipamento de uma nave vulgar, como, por exemplo, a Shooting Starr. - Tudo funciona com perfeio - disse. . Panner assentiu com a cabea e murmurou: - tudo to automtico quanto possvel. A necessidade de interferncia humana foi reduzida ao mnimo. - E quanto a consertos? - No haver necessidade deles - respondeu o engenheiro inflexivelmente. - Temos circuitos alternados e equipamentos duplos em cada um dos estgios, todos eles permitindo uma substituio automtica no caso de avaria. Panner seguiu em frente, guiando-os atravs das aberturas estreitas, porm sempre caminhando como se a qualquer momento algum ou algo desconhecido fosse aparecer sua frente. Metodicamente, nvel por nvel, caminhando da coluna central ao longo dos canais laterais, Panner verificava cada rea dos compartimentos, por menor que fosse, com a experincia de um perito. Eventualmente chegaram at a metade da seo inferior, onde estavam alojados os enormes jatos da cauda atravs dos quais as foras hiper-atmicas telricas (quando a nave estava em vo normal) exerciam presso para trs a fim de impulsionar frente a espaonave. De dentro da nave os jatos de teste mostravam-se como quatro tubos lisos, cada um duas vezes mais grosso que um homem, penetrando na estrutura da nave e terminando em estruturas enormes que abrigavam os motores hiper-atmicos - Ei! Os jatos! Dentro deles! - exclamou Bigman. - No - disse Panner. - Por que no? Um rob poderia muito bem esconder-se l dentro. espao sideral, mas o que isso para um rob? - Jatos hiper-atmicos - respondeu Lucky. - Poderiam estar cheios demais para ele, e houve vrios jatos at uma hora atrs. No, os jatos esto descartados. - Bem -, disse Panner - ento no h ningum em nenhuma parte dos compartimentos das mquinas. Nada mesmo. - Tem certeza? - Sim. No h um lugar que no tenhamos verificado, e o caminho que seguimos torna impossvel que qualquer coisa tenha passado despercebida. Suas vozes produziam ecos breves no interior das colunas detrs deles. - Pelas Areias de Marte, isso nos deixa com os quatorze membros da tripulao disse Bigman. - Menos que isso - retrucou Lucky pensativamente. - Trs dos homens a bordo da nave revelaram ter emoes: o Comandante Donahue, Harry Norrich e Red Summers, o que faz sobrarem apenas onze.

- No se esquea de mim - observou Panner. - Desobedeci a uma ordem. Isso faz com que restem dez. - O que nos leva a uma pergunta interessante - disse Lucky. - Sabe algo de robtica? - Eu? - perguntou Panner. - Nunca lidei com um rob em minha vida. - Exatamente - disse Lucky - Ns, terrqueos, inventamos o rob positrnico e ainda desenvolvemos-a maioria dos aperfeioamentos e, salvo poucos especialistas, os tcnicos da Terra nada conhecem de robtica, simplesmente porque no usamos robs em nenhuma rea de importncia. No ensinado nas escolas, e no se transforma em prtica. Eu mesmo conheo apenas as Trs Leis e nada mais. O Comandante Donahue nem mesmo soube enunci-las. Os sirianos, por outro lado, com uma economia saturada pela robotizao, devem ser atualmente mestres consumados em todas as sutilezas da robtica. - Passei grande parte do dia de ontem e de hoje estudando um microfilme sobre robtica avanada que achei na biblioteca do projeto. Por falar nisso, era o nico livro sobre o assunto. - Portanto? - fez Panner. - Tomou-se bvio para mim que as Trs Leis no so assim to simples quanto parecem ... por falar nisso ... continuemos. Em nosso retorn, podemos fazer nova verificao nos nveis do motor - Enquanto falava, caminhava atravs do nvel mais baixo, olhando com vivo interesse em volta. Lucky prosseguiu: - Por exemplo, eu poderia pensar que seria preciso apenas dar uma ordem ridcula a cada um dos homens a bordo da nave e verificar se eles a obedeceriam. Para ser sincero, realmente pensei nisso. Mas, no necessariamente verdade. teoricamente possvel ajustar o crebro positrnico de um rob para obedecer apenas quelas ordens que naturalmente fazem parte das suas obrigaes. As ordens que so contrrias s suas obrigaes ou irrelevantes para eles, assim mesmo podem ser obedecidas conquanto sejam precedidas de determinadas palavras que atuem como cdigo ou pela pessoa que d as ordens identificando-se de algum modo. Dessa maneira um rob pode ser manipulado de todas as maneiras por seus devidos operadores e ainda ser insensvel a estranhos. Panner, que colocara as mos em apoios que possibilitavam a subida para o nvel superior seguinte, largou-os. Virou-se para olhar Lucky . - Quer dizer ento que quando voc me pediu para tirar a camisa e no obedeci, isso no representa nada? - Digo que poderia no ter representado nada, Dr. Panner, j que tirar a sua camisa naquela ocasio no fazia parte dos seus deveres normais, e minha ordem pode ter sido dada de forma imprpria. - Ento est me acusando de ser um rob? - No. Provvelmente no o . Os sirianos, ao escolher algum membro do projeto para substituir por seu rob, dificilmente escolheriam o engenheiro-chefe. Para o rob executar essa tarefa de maneira adequada, teria que conhecer assuntos de uma maneira que os sirianos no tivessem condies eles mesmos de saber tais coisas. Ou, se pudessem, no teriam necessidade alguma de espionagem. - Obrigado - disse Panner, de maneira azeda, segurando-se novamente nos apoios

de mo, mas a voz de Bigman fez-se ouvir outra vez. - Espere, Panner - O pequeno marciano j empunhava sua pistola de agulhas. - Espere um minuto, Lucky, como podemos saber que ele conhece algo sobre o Agrav? Estamos apenas considerando que sabe. Ele nunca demonstrou qualquer conhecimento. Quando a jovian moon comeou a operar em Agrav, onde estava ele? Sentado displicentemente em seu alojamento conosco, era l que estava. - Pensei nisso tambm, Bigman - disse Lucky - e essa uma das razes pelas quais trouxe Panner at aqui. Ele obviamente est familiarizado com motores. Observei-o inspecionando tudo e ele no poderia ter feito isso com toda segurana demonstrada se no fosse um perito nesse tipo de operaes. - Isso basta para voc, marciano? - perguntou Panner com dio contido. Bigman afastou sua pistola de agulhas, e sem mais uma palavra Panner subiu com dificuldade a escada. Pararam no nvel seguinte, para comear a segunda parte de sua investigao. - Correto, isso deixa dez homens: dois oficiais do exrcito, quatro engenheiros, quatro operrios. O que sugere fazer? Submet-los separadamente ao raio X? Algo assim? - perguntou Panner. Lucky balanou a cabea. - Seria arriscado demais. Aparentemente os sirianos tm sabido empregar um truque muito engenhoso para proteger-se. Tm sabido usar robs para transportar mensagens ou realizar tarefas nas quais o indivduo d as ordens que devem ser mantidas em segredo. Agora, no caso, claro que um rob no pode manter um segredo se um humano o questionar a respeito, da maneira adequada, para que ele o revele. O que os sirianos fazem nesse caso instalar um dispositivo explosivo no rob, o qual acionado mediante qualquer tentativa no sentido de obrigar o rob a revelar o segredo. - Voc quer dizer que se submeter um rob ao raio X ele explodir? -- Haveria muitas chances de que isso acontecesse. Seu maior segredo sua identidade, e eles podem ser destrudos se houver qualquer tentativa de descobri-los, pois isso implicaria os sirianos. Eles no contavam com a r-V; no havia nenhum tipo de dispositivo acionador para isso. Tiveram que transmitir uma ordem diretamente ao rob para mat-Ia. Ou, de algum modo, devem ter optado por isso a fim de manter o rob incgnito. - O rob no poderia ferir seres humanos que estivessem por perto em caso de exploso? No estaria ele desobedecendo Primeira Lei? - perguntou Panner com um toque de sarcasmo. - Isso no seria uma desobedincia. Ele no teria controle algum sobre a exploso. O acionamento poderia ser o resultado do som de certa pergunta ou a viso de determinada ao, e no conseqncia de qualquer coisa que ele mesmo pudesse ter feito. Subiram com certa dificuldade para mais um outro nvel. - Ento o que tenciona fazer, Conselheiro? - inquiriu Panner. - No sei - respondeu Lucky com franqueza. - Devemos fazer com que o rob denuncie-se de algum modo. As Trs Leis, entretanto, devem aplicar-se j modificadas e adaptadas. apenas uma questo de estar suficientemente familiarizado com robtica para saber como tirar proveito dessas leis. Se eu soubesse como forar um rob a fazer algo que revelasse sua condio no-humana sem ativar seu dispositivo

explosivo ... se eu pudesse usar as Trs Leis de forma a induzi-lo irreversivelmente entrar em conflito com relao a elas, a fim de parals-lo completamente; se eu ... Panner interveio impacientemente: - Bem, se espera a minha ajuda, Conselheiro, desista. J lhe disse antes que no sei nada de robtica. - Voltou-se rapidamente. Que foi isso? Bigman olhou ao redor tambm. - No ouvi nada. Sem dizer uma palavra, Panner apertou-se atrs deles abaixando-se atravs do tubo metlico curvado de ambos os lados. Foi o mais longe que pde, os outros dois acompanhando-o, quando praguejou: Algum deve ter-se metido entre os retificadores. Deixem-me passar de novo. Lucky fitou, carrancudo, o interior do que lhe parecia uma floresta de cabos enrolados por toda a parte que os colocava praticamente num beco sem sada. - Parece claro para mim - disse Lucky. - Podemos test-los para termos a certeza - disse Panner firmemente. Abriu um painel que havia na parede junto a eles e cautelosamente alcanou-o, olhando por cima dos ombros. - No se mexam - disse. - No aconteceu nada. No h nada aqui - falou Bigman desafiadoramente. Panner mostrou-se vontade. - Sei disso. Pedi que no se mexessem porque no queria retalhar um brao quando ligasse o campo de fora. - Que campo de fora? - Preparei um campo pequeno de fora atravs do corredor. Vocs no podem movimentar-se muito alm do que o fariam se estivessem envolvidos por uma slida barreira de ao de um metro de espessura. - Pelas Areias de Marte, Lucky. Ele o rob! - gritou Bigman, empunhando a arma. Panner gritou subitamente: - No tente usar a pistola de agulhas. Matem-me e jamais sairo daqui. - Fitou-os, lembrem-se, a energia pode atravessar um campo de fora, ao passo que a matria no, nem mesmo as molculas de ar. Vocs esto hermeticamente isolados a. Matem-me e morrero lentamente por asfixia antes que algum se d ao trabalho de vir salv-los. - Eu disse que ele era o rob - gritou Bigman profundamente exasperado. Panner sorriu ironicamente. - Voc est enganado. No sou um rob. Mas, se h algum, eu sei quem .

11 Na Linha de Luas
- Quem? - perguntou imediatamente Bigman. Mas foi Lucky quem respondeu sua pergunta. - evidente que ele pensa que pode ser um de ns. - Obrigado! - disse Panner. - Como explicariam isso? Vocs mencionaram clandestinos a bordo; falaram de indivduos que entraram na jovian moon sem autorizao para tal. Falam de coragem! No so na verdade dois clandestinos a bordo? Ser que eu mesmo no presenciei o processo todo? Vocs dois! - Muito convincente - disse Lucky. - E vocs me trouxeram at aqui para que assim pudessem investigar cada centmetro dos compartimentos da nave. Tentaram manter-me ocupado com histrias de robs esperando que eu no percebesse que estavam usando um microscpio em suas pesquisas. - Temos o direito de fazer isso. Lembre-se que este Lucky Starr! - disse Bigman. - Ele diz ser Lucky Starr. Se um membro do Conselho de Cincia, pode provar isso, e sabe como. Se eu tivesse um pouco de juzo, teria pedido a identificao antes de traz-los at aqui. - Ainda h tempo - disse Lucky calmamente. - Pode ver nitidamente dessa distncia? - Levantou um dos braos, a palma da mo para a frente, enrolou a manga da camisa. - No vou chegar mais perto - disse, irritado. Lucky nada respondeu. Seu punho falou por ele. A pele ao longo da superfcie interna do seu pulso vista parecia simplesmente pele normal, porm anos antes fora submetida a um tratamento base de hormnios, tratamento este bastante complicado. Agora, em resposta a nada menos que sua fora de vontade disciplinada, um ponto oval em seu punho tornou-se escurecido e lentamente transformou-se em negro. Em seu interior formaram-se pequenas manchas amarelas com a configurao familiar caracterstica da Ursa Maior e de rion. Panner ofegava como se sua respirao tivesse sido extrada fora de seus pulmes. Poucas pessoas haviam tido oportunidade de ver este sinal do Conselho, mas todos que fossem de maior idade sabiam seu significado: a inesquecvel e derradeira insgnia de identificao do Conselheiro de Cincia. Panner no teve alternativas. Silenciosamente, relutantemente, desligou o campo de fora e retrocedeu. Bigman saiu, vociferando. - Eu devia quebrar sua cabea, seu imbecil - disse. Lucky deteve-o. - Esquea, Bigman. O cara tinha tanto direito de suspeitar de ns quanto ns dele. Controle-se. - Pareceu-me lgico - disse Panner, dando de ombros. Admito que sim. Penso que podemos confiar uns nos outros, agora. Em voc, talvez - disse o engenheiro-chefe incisivamente. - Identificou-se. E esse

pequeno linguarudo? Quem o identifica? Bigman gritou de forma incoerente e j caminhava na direo de Panner quando Lucky se interps entre os dois. - Eu o Identifico e assumo toda a responsabilidade por ele ... Agora sugiro que voltemos aos alojamentos de passageiros antes que organizem uma busca para nos encontrar. Tudo que aconteceu aqui, claro, altamente confidencial. Ento, como se nada tivesse acontecido, retomaram a subida. O alojamento destinado a eles tinha dois beliches e um lavatrio onde podia-se ter um pequeno fluxo de gua para qualquer fim necessrio. Nada mais. At os alojamentos apertados e espartanos da Shooting Starr eram mais luxuosos que este. Bigman estava sentado de pernas cruzadas na cama de cima, enquanto Lucky molhava o pescoo e os ombros com uma esponja. Murmuravam, conscientes de que no outro lado das paredes poderia haver ouvidos atentos a escut-los. - Olhe, Lucky , imagine que eu me dirija a qualquer uma das pessoas a bordo; quero dizer, a cada um dos dez que no conhecemos - disse Bigman. - Imagine que eu deliberadamente provoque uma briga com cada um deles, diga uns palavres pra eles, algo assim. No seria fcil concluir que o cara que no reagir com um murro seria o rob? - No creio. Ele poderia no querer desobedecer a disciplina de bordo da nave, apenas, ou poderia saber o quanto voc perigoso com uma pistola de agulhas nas mos, ou ainda poderia no desejar provocar rixas com o Conselho de Cincia, ou apenas no querer bater num homem menor que ele prprio. - P, que isso, Lucky! - Bigman ficou calado um momento, e ento falou cautelosamente: - Estive pensando: Como que voc pode estar certo de que o rob est a bordo da nave? Continuo pensando que ele permaneceu l em Jpiter Nove. bem possvel. - Sei que possvel, mas mesmo assim tenho plena certeza de que esse rob est a bordo. Apenas isso. Tenho certeza disso e no sei por que tenho tanta certeza - disse Lucky, olhos imersos em seu pensamento. Apoiou-se cama e tapou os dentes com o n dos dedos. - Naquele primeiro dia em que pousamos em Jpiter Nove, aconteceu algo. - O qu? - Quem me dera saber! Cheguei quase a conseguir; sabia o que era, ou acho que sabia, pouco antes de deitar-me, naquela noite, mas sumiu da memria. Ainda no consegui recordar-me o que seja ao certo. Se eu estivesse na Terra, me submeteria a um teste hipntico. Pela Grande Galxia, juro que faria isso! - J tentei de todas as maneiras possveis. Pensei bastante, afastando de minha mente todos os demais pensamentos. Quando estvamos com o Panner l embaixo na sala de reatores, tentei lembrar-me do fato. Pensei que se ficasse falando sobre cada aspecto do assunto, a idia viria tona em minha cabea, mas isso no ocorreu. - Mas isso mesmo. Acho que devido a esse pensamento que eu tenho tanta certeza de que um dos homens a bordo pode ser o rob. uma deduo subconsciente. Se eu pudesse pr as mos nele, teria ento toda a resposta. Se eu pudesse pr as mos nele ... Sua voz era um tanto desalentadora. Bigman nunca vira antes Lucky com esse aspecto de derrota frustrada no rosto. -

melhor dormirmos um pouquinho - disse, preocupado. - Sim, melhor. Minutos depois, na penumbra, Bigman murmurou: - Ei, Lucky, o que o faz ter tanta certeza de que eu mesmo no seja um rob? Lucky sussurrou em resposta: - porque os sirianos no poderiam agentar um rob com uma cara to feia assim - e levantou o cotovelo para ajeitar o travesseiro macio. Passaram-se os dias. A meio caminho de Jpiter, passaram pelo cinturo mais interno e escassamente povoado de pequenas luas, das quais apenas a Seis, a Sete e a Dez eram numeradas. Jpiter Sete era visvel como uma estrela brilhante, mas as outras estavam to afastadas que se fundiam no fundo de constelaes. Jpiter crescera at atingir o dimetro da Lua vista da Terra. Como a nave se aproximava com o Sol por trs,Jpiter apresentava-se totalmente visvel e iluminado. No se viam sombras ou sinais de noite em toda a sua superfcie. Mesmo assim, apesar de aparecer do tamanho da Lua, esta no era to brilhante quanto o satlite da Terra, por vrios motivos. Sua superfcie refletia oito vezes, quando muito, da luz recebida, como o fazem as poeirentas rochas nuas da superfcie lunar. A questo que Jpiter s recebia um vinte e sete avos por quilmetro quadrado do total recebido pela Lua. Consequentemente, tinha um tero do brilho, naquele momento, em comparao intensidade luminosa que a Lua tinha quando observada da Terra. Ainda assim era mais deslumbrante do que a Lua. Seus cintures haviam se tomado bem distintos, camadas de tons acastanhados com extremidades levemente difusas contra um fundo branco leitoso. Era mesmo fcil perceber a tonalidade cor de palha ovoide que a Grande Mancha Vermelha apresentava em uma de suas bordas; essa colorao cruzava a face do planeta, e desaparecia na outra. - Ei, Lucky - disse Bigman -, Jpiter d a impresso de no ser totalmente redondo. E apenas iluso de ptica? - No totalmente - respondeu Lucky. - Jpiter realmente no redondo. Tem um achatamento nos polos J deve ter ouvido falar que a Terra achatada nos polos, no? - Sim. Mas no tanto que se possa notar. - claro que no. Veja bem! A Terra tem cerca de quarenta mil quilmetros de circunferncia no equador e seu movimento de rotao dura vinte e quatro horas, de forma que um ponto em seu equador movimenta-se apenas mil e quinhentos quilmetros em uma hora. A fora centrfuga resultante provoca uma dilatao na linha do equador, de forma que o dimetro da Terra em sua parte mediana cerca de quarenta e trs quilmetros maior que o dimetro do Polo Norte ao Polo Sul. A diferena entre os dois dimetros de apenas cerca de um tero de um por cento, de maneira que, do espao, a Terra parece uma esfera perfeita. - Oh! - Agora consideremos Jpiter. Mede cerca de quatrocentos e quarenta mil quilmetros na linha do equador, onze vezes a circunferncia da Terra, embora sua rotao em tomo de seu eixo dure apenas dez horas; cinco minutos menos, para sermos exatos. Um ponto em seu equador move-se a uma velocidade de aproximadamente quarenta e cinco mil quilmetros por hora, ou vinte e oito vezes mais rpido que

qualquer ponto na Terra. H a presena de uma poderosa fora centrfuga e um abaulamento equatorial maior ocorre ento, especialmente devido ao fato de que o material que compe as camadas mais externas de Jpiter mais leve que aquele que compe a crosta terrestre. O dimetro de Jpiter, em seu equador, mede aproximadamente nove mil e seiscentos quilmetros mais que seu dimetro Norte-Sul. A diferena entre dimetros de quinze por cento, e isso pode ser facilmente observado. Bigman fitou o crculo luminoso achatado de Jpiter, e resmungou: - Pelas Areias de Marte! O Sol permanecia encoberto atrs deles enquanto mergulhavam em direo a Jpiter. Cruzaram a rbita de Calisto, que era chamado de Jpiter Quatro, o mais externo dos satlites principais do astro gigante, mas suas propores enormes no podiam ser notadas. Era um mundo a um milho de quilmetros de Jpiter, to grande quanto Mercrio, mas achava-se no outro extremo de sua rbita, uma pequena ervilha prxima ao Planeta Vermelho, que comeava a eclipsar-se em sua sombra. Ganimedes, conhecido como Jpiter Trs, estava perto o bastante para mostrar-se como um disco com um tero da rea da Lua. vista da Terra. Sua posio era tal que se podia ver uma parte de sua superfcie que se achava envolta nas sombras da noite. A despeito disso, trs quartos de sua superfcie podiam ser vistos completamente, num tom branco-plido, e sem traos caractersticos. Lucky e Bigman viram-se ignorados pelo resto da tripulao. O comandante nunca falava com eles, e nem mesmo os olhava, passava por eles com os olhos fixos no nada. Norrich, quando os encontrava, guiado por Mutt, acenava alegremente como sempre fazia quando em presena de outras pessoas. Mas, quando Bigman respondia ao cumprimento, o sorriso desaparecia de seu rosto. Com um movimento leve e rpido, puxava a coleira de Mutt e sumia de vista. Os dois acharam melhor e mais confortvel fazer suas refeies em seus prprios alojamentos. - Quem, pelo Espao, eles pensam que so? - resmungou Bigman. - Aquele cara, o tal do Panner, finge est ocupado sempre que estou por perto. - Em primeiro lugar, Bigman, a partir do momento em que o Comandante tornou claro que no ramos bem-vindos, seus subordinados no quiseram entrar em desacordo agindo amigavelmente. Em segundo lugar, nosso procedimento com relao a alguns deles no foi nada amigvel. Bigman disse pensativamente: - Hoje topei com Red Summers, aquele patife. Ele vinha saindo da sala de reatores e eu estava l; encarei-o. - Que aconteceu? Voc no ... - No fiz nada. Apenas fiquei esperando que ele fizesse algo, torcendo pra que fizesse alguma coisa, mas s deu um sorriso e passou perto de mim. Todos a bordo da jovian moon aguardavam o dia em que Ganimedes eclipsaria Jpiter. No seria uma eclipse verdadeira. Ganimedes encobria apenas uma pequena parte de Jpiter, e achava-se a uma distncia de novecentos mil quilmetros, no tendo nem a metade da Lua vista da Terra. Jpiter estava duas vezes mais distante, mas era agora um globo intumescido, quatorze vezes o tamanho de Ganimedes, de aparncia ameaadora.

Ganimedes alinhava-se com Jpiter um pouco abaixo da linha do equador deste ltimo, e lentamente os dois globos pareciam fundir-se num s. No local onde Ganimedes penetrara, delineou-se um crculo de luz ofuscante, em virtude da atmosfera de Ganimedes ser muito mais rarefeita do que a de Jpiter e refletir uma porcentagem consideravelmente menor da luz recebida. Mesmo que isso no ocorresse, ele teria sido visvel quando cruzasse os cintures de Jpiter. O detalhe digno de nota era a escurido crescente que envolvia a parte posterior de Ganimedes enquanto este se movia na direo de Jpiter. Conforme os homens explicavam uns aos outros, em sussurros excitados, era a sombra de Ganimedes projetando-se em Jpiter. A sombra, apenas a parte visvel, movia-se com Ganimedes, mas lentamente ganhava sua dianteira. A regio sombreada estreitava-se mais e mais, at a regio central do eclipse, quando Jpiter, Ganimedes e o jovian moon, juntos, alinharam-se com o Sol, a sombra desapareceu completamente, encoberta pelo mundo que a projetara. Consequentemente, enquanto Ganimedes continuava sua trajetria, a sombra tambm avanava, surgindo diante dele primeiro uma frao, ento sua espessura foi crescendo, at que ambos deixaram o globo do Planeta Gigante. O eclipse total durou trs horas. A jovian moon atingiu e ultrapassou a rbita de Ganimedes quando este satlite estava no outro extremo de sua rbita de sete dias em volta de Jpiter Houve uma comemorao especial quando isso aconteceu. Homens viajando em espaonaves comuns (poucas vezes, para sermos exatos) haviam chegado a Ganimedes e pousado nele, mas ningum, nenhum ser humano, jamais chegara mais perto de Jpiter do que isso. E desta feita o jovian moon o conseguira. A nave passara a cento e cinquenta mil quilmetros do Europa, cognominado de Jpiter Dois. Era o menor dos satlites principais de Jpiter com apenas trinta mil quilmetros de dimetro. Ligeiramente menor que a Lua, mas sua proximidade fazia com que aparentasse ter duas vezes o tamanho dela, se vista da Terra. Podia-se perceber marcas escuras do que outrora teriam sido cordilheiras. Os telescpios da nave provaram que l existiram realmente. Lembravam as de Mercrio, e no havia sinais da existncia de crateras semelhantes s da Lua. Havia reas de brilho intenso, tambm, lembrando geleiras. E continuaram em seu mergulho, deixando a rbita do Europa para trs. Io era o mais interno dos satlites principais de Jpiter, de tamanho quase igual ao da Terra. Sua distncia de Jpiter era de quatrocentos e cinquenta e cinco mil quilmetros, ou pouco maior do que a distncia da Lua Terra. Mas as similitudes terminavam a. Enquanto o campo gravitacional moderado da Terra fazia com que a Lua orbitasse em volta de seu prprio eixo num espao de quatro semanas, Ia, atrado pela gravidade de Jpiter, girava em tomo de si mesmo, numa rbita um pouco maior em quarenta e duas horas. Enquanto a Lua girava em tomo da Terra numa velocidade pouco maior que mil e quinhentos quilmetros por hora, Io, por seu turno, girava em volta de Jpiter a uma velocidade de trinta e cinco mil quilmetros por hora, e uma aterrissagem nele seria muito mais difcil. A nave, contudo, manobrou com perfeio. Iniciou sua trajetria de aproximao a

Io, e desativou o sistema Agrav exatamente no momento adequado. Com um pequeno abalo, o zumbido dos reatores hiper-atmicos fez-se ouvir novamente, ecoando atravs da nave, substituindo o silncio das ltimas semanas. A jovian moon finalmente teve sua trajetria curva submetida uma vez mais ao efeito de acelerao do campo gravitacional de Io. Assumiu uma rbita em volta do satlite a uma distncia de menos de dezesseis quilmetros, de forma que Ia tomava totalmente o cu. Orbitaram em volta do satlite, do lado iluminado para o lado obscurecido, descendo cada vez mais. As aletas semelhantes a asas de morcegos da nave foram recolhidas a fim de que no fossem arrancadas pela atmosfera rarefeita de Io. Ento, uma vez ou outra ouvia-se o silvo agudo originado pela frico da nave contra as camadas daquela atmosfera. A velocidade diminua progressivamente juntamente com a altitude. Os jatos laterais da nave curvaram-na a fim de voltar sua parte posterior na direo de Io, e os jatos hiper-atmicos foram acionados para amortecer o impacto da descida. Finalmente, com um derradeiro abalo encerrando a descida, o jovian moon encontrava-se agora sobre a superfcie de Io. Houve uma alegria contagiante a bordo da jovian moon. At Lucky e Bigman receberam tapinhas nas costas de homens que os haviam evitado constantemente ao longo de toda a viagem. Uma hora depois, na escurido, da noite de Io, com o Comandante Donahue frente, os homens da jovian moon, em seus devidos trajes espaciais, emergiam um por um em direo superfcie de Jpiter Um. Dezesseis homens. Os primeiros seres humanos a pisar o solo de Io. Corrigindo, pensou Lucky. Quinze homens. E um rob!

12 Cus e Neve de Io
Pararam para contemplar Jpiter. Era Jpiter que os mantinha congelados. No se ouviu nenhum comentrio sobre isso, nenhuma tagarelice atravs dos rdios de capacete. Era algo que no podia ser descrito em palavras. Jpiter era um globo gigante, de uma extremidade a outra, estendendo-se um oitavo da mesma direo atravs do cu visvel. Se estivesse na plenitude de sua iluminao, poderia ser duas mil vezes mais brilhante que a Lua da Terra em sua fase cheia, mas a sombra da noite reduzia essa luminosidade em um tero. As zonas brilhantes e cintures escuros que o cruzavam no eram agora meramente marrons. Estavam prximos o bastante para permitir que se distinguissem perfeitamente suas cores: rosa, verde, azul e prpura, com um brilho deslumbrante. As extremidades das faixas eram denteadas e mudavam sua forma medida que iam sendo observadas, como se a atmosfera estivesse sendo assolada por gigantescos e turbulentos temporais, coisa que muito provavelmente estava ocorrendo. A atmosfera clara e rarefeita de Io no obscurecia o menor detalhe de sua superfcie de cores cambiantes. A Grande Mancha Vermelha apresentava-se pesadamente vista. Dava a impresso de um funil de gs, girando preguiosamente. Observaram por muito tempo, e Jpiter no mudara de posio. As estrelas deslocavam-se por trs dele, mas este permanecia fixo onde estava, baixo no cu poente. No poderia mover-se, j que Io mostrava apenas um lado enquanto girava. Jpiter nunca nascia em aproximadamente metade da superfcie de Io, e em cerca de sua metade ele nunca se punha. Numa regio intermediria do satlite, uma rea que perfazia cerca de um quinto de sua superfcie total, Jpiter permanecia sempre no horizonte, uma parte oculta, outra visvel. - Mas que belo lugar para um telescpio! - murmurou Bigman no comprimento de uma onda destinado a Lucky durante a reunio de instrues antes do pouso. - Eles tero um brevemente e uma poro de outros equipamentos - respondeu Lucky. Bigman tocou na viseira de Lucky para chamar sua ateno e apontou rapidamente. - Olhe o Norrich. Pobre coitado, no pode ver nada disto! - J o havia notado antes. Est com o Mutt - disse Lucky. - Sim. Eles vo ter problemas com o Norrich! O traje daquele cachorro requer um trabalho especial. Estive observando quando estavam vestindo o cachorro no momento em que voc estava controlando a aterragem. Eles tiveram que fazer um teste para checar se ele podia ouvir as ordens e obedec-Ias e tambm se seria possvel ao Norrich us-lo, j que este vestia um traje espacial. Aparentemente, tudo funcionou a contento. Lucky meneou a cabea. Com um impulso deslocou-se rapidamente na direo de Norrich. A gravidade de Io era pouco maior que a da Lua, e ambos sabiam muito bem como movimentar-se nela.

Poucas e largas passadas fizeram o trabalho. - Norrich - disse Lucky, mudando para o comprimento de onda dos engenheiros. No podemos dizer qual a direo de um som, quando ele proveniente de um fone de .ouvido, claro, e os olhos cegos de Norrich procuraram em volta, desamparados. - Quem ? - Lucky Starr. - Encarava o cego, e atravs da viseira pde perceber claramente a expresso de intenso contentamento que o rosto de Norrich aparentava. - Sente-se feliz por estar aqui? - Feliz? Pode chamar isso de felicidade. Jpiter realmente muito bonito? - Sim. No quer que o descreva para voc? - No. No precisa. Vi-o pelo telescpio quando ... quando ainda podia ver, e agora imagino-o em minha mente. S que ... no sei se me fao entender. Somos daquelas poucas pessoas a colocarem os ps num novo mundo pela primeira vez. Percebe a classe especial de pessoas a que pertencemos? Abaixou a sua mo para acariciar a cabea de Mutt e tocou s o metal de seu capacete, claro. Atravs da viseira curva, Lucky podia ver a lngua do co pendente para fora da boca, e seus olhos apreensivos virando sem descanso de um lado para o outro, como se perturbados pelos arredores estranhos, ou por ouvir a voz de seu dono sem no entanto ver sua figura costumeira, devido ao traje espacial. - Pobre Mutt! - disse Norrich, carinhoso. - A baixa gravidade deixou-o confuso. No vou deix-lo aqui fora por muito tempo. Ento, num crescendo de paixo novamente: - Pense nos trilhes de pessoas existentes na galxia. Agora pense em quo poucos deles tiveram a sorte de ser os primeiros a pisar o solo de um mundo. Voc pode at cit-los individualmente. Janofski e Sterling foram os primeiros na Lua, Ching o primeiro em Marte, Lubell e Smith em Vnus. Some-os todos. Mesmo incluindo todos os asteroides e planetas fora do sistema solar. Some-os todos e ver que existem bem poucos. E estamos includos entre eles. Eu estou entre esses privilegiados. . Atirou os braos para fora como se quisesse abraar o satlite inteiro. - E eu devo isso ao Summers tambm. Quando descobriu uma nova tcnica para a fabricao da ponta de contato de chumbo - que era apenas parte de um rotor curvado, mas economizou milhes de dlares em um ano, e ele no era nem mesmo um mecnico treinado - ofereceram-lhe um lugar na expedio como recompensa. Voc sabe o que ele respondeu? Disse que eu merecia aquilo em seu lugar. Disseram-lhe, ento, que eu era cego, e ele os fez lembrar da razo pela qual fiquei cego e disse que no viria sem mim. Por isso nos trouxeram a ambos. Sei que vocs dois no pensam assim de Summers, mas isso o que acho quando penso nele. A voz do comandante soou estridentemente em todos os capacetes: - Vamos trabalhar, homens. Jpiter no vai mudar de lugar. Mais tarde podero admir-lo. Em quatro horas a nave estava descarregada, o equipamento em seu devido lugar, e as tendas armadas. Garrafas hermticas para uso temporrio em possveis emergncias como unidades de suprimento de oxignio fora da nave. Porm, os homens no deviam permanecer observando o panorama incomum. Enquanto isso, todos os outros trs maiores satlites de Jpiter surgiram no cu. O Europa era o mais prximo, parecendo ser um pouco menor que a Lua. Estava numa fase crescente, na direo do horizonte ocidental. Ganimedes, menor ainda,

apresentava-se perto do znite como uma meia-lua. Calisto, com apenas um quarto do tamanho da Lua, pairava prximo a Jpiter e, de forma semelhante a este, tinha cerca de dois teros de sua superfcie iluminada. Os trs juntos no davam um quarto da luminosidade da Lua, quando esta se apresenta como lua cheia, e todos eles eram completamente imperceptveis na presena de Jpiter. Bigman disse exatamente isso. Lucky olhou para seu pequeno amigo marciano aps ter estudado pensativamente o horizonte ocidental.' - Voc acha que nada pode ser mais grandioso que Jpiter, no ? - Nada daqui - respondeu Bigman resolutamente. - Ento continue observando - replicou Lucky. Na atmosfera rarefeita de Io, no havia nenhum crepsculo para se observar, nenhum sinal de advertncia. Havia uma cintilao semelhante de um diamante ao longo da crista coberta de gelo dos cumes das colinas baixas, e sete segundos mais tarde elevava-se acima do horizonte. Era um crepsculo diminuto semelhante a uma ervilha, um pequeno crculo de luminosidade branca, e superava em muito, muito mesmo, toda a luminosidade do planeta gigante. Levantaram o telescpio a tempo de verem Calisto desaparecendo atrs de Jpiter. Um a um, todos os trs satlites iriam fazer o mesmo. Io, a despeito de manter sempre a mesma face voltada para Jpiter, girava em volta deste em cerca de quarenta e duas horas. Parecia que o Sol e todas as estrelas bordejavam em volta dos cus de Io, naquelas quarenta e duas horas. Quanto aos satlites, Io era o que se deslocava mais rpido dentre eles, de forma' que os superava na rotao em volta de Jpiter. Ultrapassava o mais afastado e menor deles, Calisto, com mais rapidez; portanto Calisto completava um crculo em volta de Io em dois dias. Ganimedes levava quatro dias, e o Europa, sete dias, Cada um deles efetuava uma trajetria de oeste para leste, e cada um por seu turno passava por trs de Jpiter. A excitao relacionada com o eclipse de Calisto, o primeiro a ser observado, foi extrema. At mesmo Mutt pareceu afetado por ele. Ia a pouco e pouco acostumandose gravidade menor, e Norrich deixava-o solto algumas vezes, momentos em que ele andava aos tropees tentando inutilmente fuar diversas coisas estranhas que encontrava. E ao final do eclipse, quando Calisto alcanou Jpiter e passou por trs de sua curva luminosa, todos ficaram em silncio e Mutt, tambm, sentado em suas ancas, fitou os cus. Mas era o Sol que estavam realmente esperando. Seu movimento aparente era mais rpido do que o de qualquer um dos satlites. Era mais rpido que o Europa (cujo crescente tornou-o quase imperceptvel) e passou atrs dele, permanecendo eclipsado por um perodo menor que trinta segundos. Ele apareceu, e ento o Europa novamente entrou em fase crescente, com suas bordas posicionadas agora em outra direo. Ganimedes havia se colocado atrs de Jpiter antes que o Sol pudesse alcan-lo , e Calisto, tendo emergido da parte posterior de Jpiter, situava-se abaixo do horizonte. Agora era o Sol e Jpiter que se alinhavam entre si.

Os homens assistiam avidamente enquanto o Sol, semelhante a uma prola, elevava-se mais e mais no cu. Aps isso, Jpiter entrou em minguante, estreitando-se nas reas iluminadas, claro, voltadas para o Sol. Jpiter tornou-se meia-lua, atingiu a fase crescente, e ento quarto-minguante. Na atmosfera rarefeita de Io, o cu apresentava-se iluminado de prpura-escuro, e s as estrelas de brilho intenso podiam ser vistas no cu. Contra o fundo chamejante, um gigantesco crescente no cu empurrava na direo do inexorvel Sol que se aproximava. Era como se a luta de Davi e Golias fosse revivida no espao csmico; a pedra da tunda de Davi contra a fronte de Golias. A luminosidade de Jpiter reduziu-se ainda mais e acabou tornando-se um filete curvo de cor amarelada. O Sol estava a ponto de toc-Ia. Tocou, realmente, Jpiter, e os homens exultaram. Haviam colocado coberturas em suas viseiras para poderem assistir ao espetculo, mas agora j no eram necessrias em virtude da intensidade da luz solar ter-se reduzido a um grau fcil de ser suportado. No desaparecera de todo ainda. Sua trajetria f-lo esconder-se atrs de Jpiter, mas assim mesmo brilhava obscuro atravs da espessura do planeta gigante, cuja atmosfera pesada constitua-se. de hidrognio e hlio. Jpiter agora apresentava-se como um espao completamente vazio, mas sua atmosfera tornara-se vvida, refrangindo e curvando os raios solares atravs de si mesmo, e ao redor da curva do planeta havia uma pelcula de luminosidade leitosa ligeiramente curva-o A pelcula luminosa atingia maiores propores medida que o Sol continuava sua trajetria afastando-se mais e mais por trs de Jpiter, Curvou-se sobre si mesmo fracamente, muito fracamente, os dois filetes luminosos sobre o lado oposto de Jpiter. O corpo quase imperceptvel de Jpiter era delineado luminosamente e um dos seus lados abaulara-se. Era um anel de diamante no cu, grande o bastante para comportar dois mil globos do tamanho da Terra. E o Sol prosseguia ainda em sua trajetria oculto por Jpiter, de forma que a luz comeou a desvanecer-se, tomando-se gradualmente mais opaca, at que finalmente desapareceu por completo, e salvo pela plida fase crescente do Europa, o cu tomara-se negro e agora pertencia s estrelas. - Vai permanecer assim durante cinco horas - disse Lucky a Bigman. - E ento, tudo ir repetir-se de forma contrria assim que o Sol aparecer. - E isso acontece a cada quarenta e duas horas? - perguntou Bigman, admirado. - Exatamente - respondeu Lucky. Panner acercou-se deles no dia seguinte e cumprimentou-os. - Como vo? Estamos quase terminando nossa misso. - Abriu os braos num crculo amplo para mostrar o vale ioano, agora literalmente tomado de equipamento. - Partiremos logo, sabem, e deixaremos a maior parte destas bugigangas aqui. - Faremos isso? - perguntou Bigman surpreso. - Por que no? No existem formas de vida no planeta para causar algum desarranjo nos equipamentos, nem tampouco condies ambientais que o prejudiquem. Tudo revestido com uma proteo contra a amnia da atmosfera e vai se conservar perfeitamente bem at que uma outra expedio seja enviada. - Sua voz baixou

subitamente. - H algum mais em seu comprimento de onda, Conselheiro? - Meus receptores no detectam ningum. - Quer dar uma volta comigo? - Comeou a caminhar, saindo do vale baixo, em direo suave inclinao das colinas dos arredores_ Os dois o acompanharam. Panner desculpou-se: - Devo pedir suas desculpas se fui descorts a bordo da nave. Pensei melhor no caso. - No h nenhum ressentimento de minha parte - garantiu Lucky. - Pensei em tentar uma investigao por minha prpria conta, entende? Pensei que seria prudente no parecer muito ntimo seu. Tinha certeza de que poderia agarrar algum que desse com a lngua dos dentes, algum que fizesse algo no-humano, compreende o que quero dizer? Mas receio ter falhado. Alcanaram o cume da primeira colina e Panner olhou para trs. Disse, divertido: - Olhem s o cachorro, gente! Est comeando a entender o sentido real da gravidade fraca. Mutt aprendera bastante no decorrer dos ltimos dias. Seu corpo arqueava-se e endireitava-se conforme suas investidas, seus saltos de sessenta metros, e parecia alegrar-se pelo puro prazer que proporcionava aos homens. Panner sintonizou seu rdio no comprimento que fora reservado para uso de Norrich em chamados ao seu co, e gritou: - Ei, Mutt, ei, rapaz, venha c, Mutt! - e assobiou. O co ouviu, claro, e saltou para o ar. Lucky sintonizou o comprimento de onda do co e ouviu seu latido de contentamento. Panner acenou com um dos braos e o cachorro dirigiu-se a eles, parou por um momento ento, e voltou-se para trs, como se tentasse saber se agira corretamente ao deixar seu dono. Aproximou-se mais lentamente. Os homens seguiram em frente novamente. Lucky comentou: - Um rob siriano construdo para fazer se passar por um homem seria um trabalho muito meticuloso. Um exame superficial jamais faria descobrir a fraude. - O exame a que fui submetido no foi superficial - protestou Panner. A voz de Lucky tinha algo mais que um tom de mgoa. - Comeo a acreditar que um exame feito por algum que no uma pessoa experiente em robtica nada mais que um exame descuidado. Caminhavam agora sobre montes de uma substncia semelhante neve, que cintilava sob a luz de Jpiter. Bigman fitava a substncia sob si, deslumbrado. - Essa coisa derrete s de voc olhar para ela - disse. Apanhou uma poro com sua mo, agora provida de luvas, e a mesma derreteu-se toda e escorreu feito manteiga num fogo. Olhou sua retaguarda e viu marcas profundas nos locais onde os trs haviam pisado. - No neve - observou Lucky -, amnia congelada, Bigman. A amnia derretese numa temperatura dezoito graus mais baixa que a da gua, e o calor irradiado por nossos trajes derrete-a assim ainda mais rpido. Bigman adiantou-se at onde os montes semelhantes a neve tornavam-se mais profundos, e em toda parte em que pisava, havia furos. - Isso uma diverso! - gritou. Lucky chamou-o. - Verifique se seu aquecedor est ligado, se pretende brincar na neve.

- Est ligado! - gritou Bigman, e atirou-se encosta abaixo com saltos longos, at que caiu de ponta-cabea num banco. Movia-se imitando um mergulhador em cmara lenta, batia nos montes de amnia, e, por um momento, desapareceu. Sentia dificuldade para equilibrar-se. - como mergulhar numa nuvem, Lucky. Est me ouvindo? Vamos, tente. mais divertido que esquiar nas dunas de areia da Lua. - Mais tarde, Bigman - respondeu Lucky. Ento virou-se para Panner. - Por exemplo, tentou de algum modo testar qualquer um dos homens? Pelo canto dos olhos podia ver Bigman mergulhando pela segunda vez num banco de amnia, e depois de alguns momentos, seus olhos fixaram-se atentamente naquela direo. Mais um minuto de espera e gritou ansiosamente: - Bigman! - Ento, mais alto e com nsia ainda maior: - Bigman! Comeou a correr. A voz de Bigman chegou at eles, fraca e ofegante: - Respirao ... pancada ... batida na rocha ... aqui rio abaixo ... - Espere, vou at a. - Lucky e Panner tambm pareciam engolir o espao com suas passadas largas. Lucky sabia o que acontecera, claro. A temperatura da superfcie de Io no era to diferente da temperatura do ponto de fuso da amnia. Debaixo dos montes de amnia, a amnia liquefeita poderia ter formado rios ocultos dessa substncia sufocante e de cheiro horrvel, que existia abundantemente nos planetas mais exteriores e seus satlites. Havia um rudo da tosse de Bigman em seu ouvido. - Rompeu o tubo de ar ... amnia entrando ... sufocante ... Lucky aproximou-se do buraco feito pelo corpo de Bigman, ao mergulhar, e olhou para baixo. O rio de amnia era perfeitamente visvel, borbulhando devagar colina abaixo por sobre as escarpas ngremes. Deve ter sido numa delas que Bigman havia danificado seu tubo de ar. - Onde est voc, Bigman? E apesar de Bigman haver respondido debilmente, no havia sinais dele em lugar algum.

13 Queda!
Lucky jogou-se temerariamente ao rio mostra, flutuando suavemente para baixo sob a ao da fraca gravidade de Io. Sentia-se chateado com a vagareza de sua queda, com Bigman tambm, por seu entusiasmo infantil surgido to inesperadamente, e - por no ter medido as consequncias - do ato de Bigman quando podia facilmente t-lo feito parar a tempo. Lucky debatia-se na correnteza, e a amnia pulverizada levantava-se, no ar, e a caa novamente com surpreendente rapidez. A gravidade rarefeita de Io no podia suster por mais tempo as gotculas, mesmo sob uma gravidade fraca. No havia qualquer condio de flutuabilidade no rio de amnia. Lucky no esperava que tal fato era possvel. A amnia lquida era menos densa que a gua e tinha menor poder de sustentao. Nem tampouco era grande a fora da correnteza sob o em puxo da fraca gravidade de Io. Se Bigman no tivesse danificado seu tubo de ar, seria apenas uma questo de sair caminhando do rio e atravessar um dos montes de amnia que poderiam t-lo envolvido. ... seria ... Lucky empenhava-se furiosamente correnteza abaixo. Em algum lugar frente o pequeno marciano deveria estar debatendo-se debilmente contra a venenosa amnia. Se a ruptura no conduto de ar fosse muito grande, ou tivesse aumentado o bastante para permitir a entrada de amnia lquida, poderia ser tarde demais, pensava Lucky. Tambm poderia ser tarde demais, quela altura, e s de pensar no fato, sentia o peito comprimir-se. Um vulto irrompeu atrs de Lucky , cavando tambm um caminho atravs da amnia pulverizada. Logo desapareceu, deixando um tnel que era lentamente fechado pela amnia. - Panner - Lucky chamou numa tentativa. - Estou aqui. - O brao do engenheiro tocou o ombro de Lucky, vindo de trs. - Era o Mutt. Vinha correndo quando voc gritou. Estvamos ambos em seu comprimento de onda. Juntos avanavam gradualmente atravs da amnia na pista do cachorro. Encontraram-no e retomaram. -- Ele encontrou o Bigman! - gritava Lucky impulsivamente. Os braos de Bigman seguravam debilmente as ancas do co, cobertas pelo traje espacial, e apesar de embaraar seus movimentos, a gravidade fraca possibilitou ao animal fazer considerveis progressos usando apenas os msculos dianteiros. At no instante que Lucky curvou-se para ajudar Bigman, este, exausto pelo esforo dispendido, relaxou os braos e caiu. . Lucky amparou-o ao levant-lo. No perdeu tempo com perguntas desnecessrias. S havia uma coisa a fazer. Colocou o fluxo de oxignio de Bigman na sua capa-

cidade total e atirou-o nos ombros, correndo em seguida para a nave. Mesmo considerando a gravidade de Io, admitiu que jamais, em sua vida, correra assim de forma to temerria. Sua pressa era tamanha que pisava celeremente no cho e suas largas passadas davam a impresso de que estava voando um pouco acima do solo. Panner vinha logo atrs bombeando oxignio, e Mutt permanecia excitado nos calcanhares de Lucky. Lucky usou o comprimento de onda coletivo para alertar os outros enquanto ainda corria, e uma das cmaras hermticas de suprimento de oxignio foi preparada. Lucky precipitou-se para dentro da unidade pressurizada de ar, mal conseguindo parar. O flape fechou-se atrs dele e o interior da cmara encheu-se com o ar adicional pressurizado, a fim de compensar a perda ocorrida durante a abertura do flape. Com mos velozes retirou o capacete de Bigman e, em seguida, lentamente, o resto de seu traje. Auscultou o corao do amigo e, para seu alvio, ainda havia sinais de vida em seu corpo inerte. A unidade pressurizada estava equipada com um servio de primeiros socorros, claro. Fez as aplicaes de oxignio necessrias para uma re-estimulao geral e esperou que o oxignio tpido abundante fizesse o resto. E vez por outra os olhos de Bigman animavam-se e tentavam com enorme esforo fitar Lucky. Seus lbios moviam-se e Lucky percebeu que tentava dizer seu nome, porm no se ouviu nenhum som. Lucky sorriu aliviado e finalmente encontrou tempo para tirar seu traje espacial. A bordo do jovian moon Harry Norrich parou porta do compartimento onde Bigman completava sua recuperao, a qual estava aberta. Seus olhos opacos, de um cor azul-porcelana, e todo seu semblante alegraram-se pela falta de sorte do rival. - Como vai o invlido? Bigman ergueu-se com grande esforo do leito e gritou: - Vou muito bem! Pelas Areias de Marte, nunca me senti to bem! Se no fosse Lucky querer me manter aqui, eu j estaria de p e andando por a. Lucky manifestou sua incredulidade. Bigman no deu ateno. Disse: - Ei, deixe o Mutt entrar. O velho amigo Mutt! Aqui, rapaz, aqui! Mutt, sentindo afrouxar-se sua coleira, Correu na direo de Bigman, rabo agitando-se vivamente, e na mudez de seus olhos inteligentes lia-se um cumprimento. Os braos curtos de Bigman envolveram seu pescoo num forte abrao. - Rapaz, este sim um amigo. Ouviu falar do ele fez, Norrich, no ouviu? - Todo o mundo ouviu. - Era fcil perceber que Norrich orgulhava-se sobremodo da ao que seu cachorro realizara. - Lembro-me de tudo vagamente - disse Bigman - antes de ficar completamente inconsciente. Respirei aquela rajada de amnia e senti que no conseguiria ficar de p. Rolei colina abaixo, atravessando os montes de amnia como se nem existissem. Ento percebi sons se aproximando e tinha plena certeza de que era Lucky quando escutei o barulho de alguma coisa movendo-se. Com suas patas cavou o bastante para que a luz de Jpiter penetrasse e ento pude ver que era o Mutt. Lembro-me que a ltima coisa que fiz foi agarr-lo rapidamente. - E foi a sua salvao, tambm - comentou Lucky. - O tempo que eu perderia em vo tentando encontr-lo poderia representar o seu fim.

Bigman encolheu os ombros. - Ah, Lucky, voc agiu corretamente. Nada aconteceria se o tubo de ar no se prendesse na pedra e no tivesse sido perfurado. Mesmo assim, se eu tivesse usado a cabea e aumentasse a presso do meu oxignio, poderia ter evitado a ao da amnia. Foi a primeira inalao de amnia, parece-me, que me fez sentir mal, No podia raciocinar, Panner, que passava por perto exatamente naquele instante, olhou. - Como vai, Bigman? - Pelas Areias de Marte, parece que todo mundo pensa que fiquei invlido ou algo assim. No h nada errado comigo, At o Comandante parou por perto e aproveitou a oportunidade para mostrar sua lngua ferina, resmungando algo com relao a mim. - Bem - disse Panner -, talvez esteja s mostrando um pouco da sua loucura. - Nunca! - disse Bigman. - Acho que s quer ter certeza de que seu primeiro vo no ser estragado por uma baixa. Ele quer seu registro totalmente limpo, tudo. Panner deu uma gargalhada, - Est tudo pronto para a decolagem? - Vamos deixar Io? - perguntou Lucky. - A qualquer momento. Os homens esto embarcando o equipamento que levaremos conosco e colocando protees naqueles que vo permanecer por aqui, Se vocs dois puderem chegar at a sala do piloto, j que estamos a caminho, venham. Teremos uma bela vista de Jpiter. Afagou Mutt atrs da orelha e saiu. Transmitiram pelo rdio a Jpiter Nove que estavam de partida de Io, da mesma forma como dias antes informaram que haviam pousado no solo do satlite. - Por que no informamos a Terra? - perguntou Bigman. - O Conselheiro-chefe Conway precisa saber do feito que realizamos. - Oficialmente - ponderou Lucky - no chegamos ao fim da nossa misso at que retomemos a Jpiter Nove. No acrescentou nada sobre sua completa falta de vontade de retomar a Jpiter Nove e muito menos de falar com Conway. Afinal de contas no fizera nenhum progresso nessa viagem, Seus olhos castanhos procuraram a sala de controle. Os engenheiros e a tripulao estavam a postos para a decolagem. Entretanto, o comandante e seus dois oficiais estavam na sala de controle. Lucky observou os oficiais diversas vezes tentando descobrir qual daqueles dez homens tivera a oportunidade de eliminar a r-V. Havia .conversado com cada um deles, certa feita, e Panner o fizera tambm, s que com mais frequncia Efetuara buscas em seus alojamentos. Ele e Panner, juntos, examinaram seus registros. Nada de positivo foi conseguido. Poderia estar de regresso a Jpiter Nove sem haver descoberto o rob, e sua localizao posterior poderia ser ainda mais difcil, e nesse caso teria que enviar um relatrio de volta ao quartel-general do Conselho cientificando que falhara em sua misso. Uma vez mais, desesperadamente, lhe veio mente a lembrana do raio X, ou algum outro meio de investigao mais eficaz. Como de costume, pensou imediatamente na probabilidade de acionar uma exploso, provavelmente uma exploso nuclear.

Esta poderia destruir o rob. Tambm poderia matar uns trinta homens e lanar pelos ares uma espaonave de valor incalculvel. Pior de tudo, isso provaria que no dispunham de um meio seguro de descobrir os robs humanides que certamente, pensou Lucky, agiam inclumes em outros lugares da Confederao Solar. Surpreendeu-se com o inesperado grito de Panner. - Aqui vamos ns! Houve um rudo familiar meio distante do impulso inicial, a compresso para trs da acelerao e a superfcie de Io se afastando cada vez mais rapidamente. Pela visitela no se podia centrar Jpiter de forma a v-Ia em sua totalidade: era grande demais. Ao invs disso, foi centrada a Grande Mancha Vermelha, a qual foi acompanhada em seu movimento de rotao em volta do planeta gigante. -- Vamos usar o sistema Agrav novamente, sim, mas apenas por algum tempo, s para escaparmos atrao de Io - observou Panner. - Mas ainda estamos em queda livre na direo de Jpiter ponderou Bigman. - Certo, mas s at que chegue o momento oportuno. A, seremos impulsionados pelos reatores hiper-atmicos e atingiremos Jpiter numa rbita hiperblica. Uma vez conseguido isso, eles sero desligados e deixaremos que Jpiter se encarregue de fazer o resto. Nossa abordagem mais aproximada ser de cerca de duzentos e cinquenta mil quilmetros. A gravidade de Jpiter vai nos projetar qual a pedra de um estilingue, outra vez em direo ao espao. Na hora certa nossos reatores hiper-atmicos anularo essa fora .novamente. Tirando proveito do efeito do estilingue, estaremos realmente poupando bastante energia optando por essa alternativa em vez de adotar uma rota diretamente de Io, e, alm disso, conseguimos alguns super closes de Jpiter. Consultou seu relgio. - Cinco minutos - disse. Estava se referindo, como Lucky soube depois, ao momento em que a nave passaria a empregar os reatores hiperatmicos em substituio ao sistema Agrav, e iniciaria ento a rbita planejada em volta de Jpiter. Com os olhos ainda fixos em seu relgio, Panner disse: - Escolhemos uma tal hora que nos permita a aproximao com a proa na direo de Jpiter Nove de forma to perpendicular quanto possvel. Quanto menos correes laterais do curso tivermos que efetuar, menor a quantidade de energia que iremos despender. Temos que voltar a Jpiter Nove com o mximo possvel de energia armazenada. Quanto mais dessa energia armazenarmos, tanto melhor ser o funcionamento do sistema Agrav. Fixei meu objetivo em oitenta e cinco por cento. Se pudermos retomar com uma percentagem de noventa, ser excelente. Bigman lanou uma hiptese. - Suponham que voltem com mais energia do aquela que tinham quando iniciaram a viagem. Que achariam disso? - Bom demais, Bigman, porm impossvel. Existe algo chamado a segunda lei da termodinmica que diz ser impossvel a transformao completa de uma energia trmica em outro tipo de energia. Temos que ter alguma perda. - Deu um largo sorriso. - Um minuto. E no momento exato o som dos reatores hiper-atmicos inundaram a nave, com seu timbre surdo, e Panner recolocou o relgio no bolso com uma expresso satisfeita. - Daqui em diante - disse -, at o momento das manobras reais de aterrissagem, na aproximao para Jpiter Nove, tudo completamente automtico.

Explicou, ento, que, quando o zumbido cessou novamente, as luzes da sala piscariam e se apagariam. Quase imediatamente, acenderam-se de novo, mas agora havia um pequeno sinal vermelho no painel de controle indicando emergncia. Panner retrocedeu. - Mas, pelo Espao ... ? Saiu da sala de controle em desabalada carreira, deixando os demais que o observavam estupefatos. O comandante ficara lvido, seu rosto marcado transformou-se numa mscara cansada. Lucky tomou uma deciso rpida; seguiu Panner, e Bigman, claro, tambm acompanhou-os. Encontraram um dos engenheiros subindo com grande dificuldade Estava ofegante. - Senhor! O que aconteceu, homem? - perguntou rispidamente Panner. O sistema Agrav est desligado, senhor. No pode ser ativado. E os reatores hiper-atmicos? A reserva principal est reduzida. Desativamos bem na hora de evitar que explodisse. Se mexermos nela, toda a nave poder ir pelos ares. Cada partcula de energia armazenada explodir. - Ento estamos operando com tanque de emergncia? - Exatamente. O rosto moreno de Panner congestionou-se de dio. - E de que adianta isso? No podemos estabelecer uma rbita em volta de Jpiter com o tanque de reserva. Est fora de cogitao. Leve-me l. O engenheiro caminhou junto a ele, e Panner moveu-se para o mastro. Lucky e Bigman os acompanharam. . Lucky e Bigman no voltaram sala dos reatores desde o primeiro dia em que embarcaram na jovian moon. Agora a cena era bem diferente. No havia o silncio majestoso, nem qualquer sensao de foras poderosas trabalhando silenciosamente. Em vez disso, o som dbil dos homens superava tudo. Panner correu em direo ao terceiro convs. - O que h de errado agora? O que exatamente est errado? Homens apressavam-se em fazer alguma coisa direito, e todos eles precipitavamse pelas estreitas passagens existentes na parte interna de um complexo mecanismo, apontando coisas que poderiam ser a causa do problema, num misto de desespero e raiva. Ouviram-se sons que provinham de outras pessoas andando na direo em que estavam, e ento surgiu o comandante. Dirigiu-se a Lucky, de p, a um canto, com expresso grave. - O que isso, Conselheiro? - Era a primeira vez que se dirigia a Lucky desde que haviam deixado Jpiter Nove. - Algum tipo de problema srio, Comandante. - Como aconteceu? Panner! Panner levantou a vista de algo que examinava detidamente e que antes no tivera tempo de verificar. Gritou, contrariado: - Pelo Espao, que quer? As narinas do comandante dilataram-se. - Por que permitiram que algo errado acontecesse? - No fomos ns que permitimos que algo errado acontecesse.

Ento como chama isso? Sabotagem, Comandante. Sabotagem deliberada e assassina! - O qu? Cinco rels gravitacionais foram completamente destrudos e as peas sobressalentes necessrias foram retiradas e no podem ser localizadas. O controle de empuxo hiper-atmico foi fundido e sofreu um curto-circuito que no estamos em condies de reparar. Nada disso aconteceu acidentalmente. O comandante fitou seu engenheiro-chefe. - Pode-se fazer alguma coisa? - perguntou sem esperana. - Talvez as peas sobressalentes dos cinco rels possam ser localizadas ou desmontadas do resto da nave. No estou certo. Talvez possamos usar um controle de empuxo provisrio. De qualquer maneira, perderamos alguns dias e no garanto que funcione a contento. - Dias! - gritou o comandante. - Isso no pode levar dias. Estamos caindo na direo de Jpiter! Fez-se completo silncio por alguns instantes, e ento Panner expressou em palavras algo que todos sabiam inevitvel. - Est bem, Comandante. Estamos caindo na direo de Jpiter e no temos a menor chance de evitar o acidente. Isso quer dizer que estamos no fim, Comandante. Estamos todos perdidos!

14 Close-Up de Jpiter
Foi Lucky quem, de forma incisiva e aguda, rompeu o silncio mortal que se seguiu. - Ningum est morto enquanto tem ainda uma mente capaz de raciocinar. Quem pode manejar o computador da nave com mais rapidez? - O Major Brant. Ele o homem encarregado da trajetria normal. Est l em cima da sala de controle? - Sim. - Vamos procur-lo. Quero as Efemrides Planetrias em detalhes. .. Panner, voc fica aqui com os homens e comece a desmontar as mquinas e fazer consertos provisrios. - Quanta fora de vontade! - comentou Panner. Lucky interrompeu rapidamente. - Talvez no de todo. Se pensarmos assim, em pouco tempo estaremos nos chocando com Jpiter, e vocs morrero aps terem perdido algumas horas de trabalho. Agora receberam uma ordem minha. Ao trabalho! - Mas - o Comandante Donahue pareceu paralisado aps as ltimas palavras de Lucky. - Como conselheiro cientfico - disse Lucky - assumo o comando desta nave. Se deseja contestar, ordenarei a Bigman para mant-lo trancado em sua cabina e pode tomar as providncias de praxe, levar-me corte marcial, supondo que consigamos sobreviver.' Virou-se rapidamente e caminhou apressado em direo ao mastro central. Bigman brincou com o Comandante Donahue dando-lhe um leve tapinha e seguiu seu caminho. Panner olhou para eles resmungando, virou-se selvagemente para os engenheiros e disse: - Muito bem, seu bando de molengas. No adianta nada ficar chupando os dedos. Mos obra! Lucky adentrou a sala de controle, a passos largos. - O que h de errado l embaixo? - perguntou o oficial nos controles, lbios plidos. - Voc, Major Brant - disse Lucky. - No fomos apresentados formalmente, mas nunca esquea o que vou lhe dizer. Sou o Conselheiro David Starr, e voc receber ordens minhas. Utilize o computador e faa tudo o que sabe com a maior rapidez que puder. Lucky tinha diante de si as Efemrides Planetrias. Como todos os trabalhos que exigiam consultas importantes, estas eram em forma de livro ao invs de filme. Afinal de contas, o fato de virar pginas permitia encontrar mais facilmente um dado informtico especfico do que com o enrolamento moroso das bobinas, de uma extremidade a outra do filme. Virou as pginas, agora j com mais prtica, procurando entre as fileiras e colunas de nmeros que indicavam a localizao de qualquer pedao de matria no sistema

solar com dimetro maior que quinze quilmetros (e alguns at menores que isso) em certos padres de tamanho, juntamente com seus planos de rotao e velocidade de trajetria. - Tomemos as seguintes coordenadas - disse -, juntamente com a trajetria referente, e calculemos as caractersticas da rbita e posio do ponto neste momento e nos momentos subsequentes num perodo de quarenta e quatro horas. Os dedos experientes do major trabalhavam agilmente enquanto os algarismos eram convertidos atravs do dispositivo especial de perfurao em fitas codificadas que alimentaram o computador. Neste nterim, Lucky pediu: - Calcule a partir da nossa posio e velocidade atuais nossa rbita em relao a Jpiter e o ponto de interseo com o objeto cuja rbita acabou de calcular. Novamente o major fez seus clculos. O computador digeriu estes dados em fita codificada que era enrolada em uma bobina e originava pequenos impulsos sobre uma . mquina de escrever,. a qual apresentava os resultados em nmeros. - No ponto de interseco, qual a diferena de tempo entre nossa nave e o objeto? Novamente o major introduziu estes dados no computador. Ns o perdemos por quatro horas, vinte e um minutos e quarenta e quatro segundos - informou. - Calcule de que forma devemos alterar a velocidade da nave para que possamos atingir o ponto perpendicularmente. Considere para isso uma hora a contar deste momento. O Comandante Donahue interrompeu: - No podemos fazer nada assim, to perto de Jpiter, Conselheiro. A energia de emergncia no poder nos sustentar. No compreende? - No isso que estou pedindo ao major, Comandante. Estou pedindo a ele para acelerar a nave na direo de Jpiter, para o que nossa fora de reserva suficiente. O comandante girou nos calcanhares. - Na direo de Jpiter? O computador estava processando os dados para o clculo e as respostas estavam sendo apresentadas. Lucky perguntou: - Pode acelerar usando a energia de que dispomos? - Acho que sim - respondeu o Major Brant. - Ento faa-o. O Comandante Donahue novamente inquiriu: - Na direo de Jpiter? - Sim. Exatamente. Io no o mais interior dos satlites de Jpiter. Amaltia o mais prximo de Jpiter Cinco. Se pudermos interceptar sua rbita de modo correto, poderemos pousar nele. Se no conseguirmos isso, bem, nesse caso teremos antecipado nosso fim em duas horas. Bigman sentiu renascer a esperana dentro de si. No poderia jamais desesperarse completamente enquanto Lucky procurava encontrar um meio de salv-los. S que at aquele momento no sabia ao certo ainda o que este tencionava fazer. Recordava-se agora da sua conversa inicial com Lucky sobre o assunto. Os satlites foram numerados de acordo com a ordem de suas descobertas. Almatia era um pequeno satlite, com apenas cento e sessenta quilmetros de dimetro, e s foi descoberto depois dos outros quatro satlites principais. Por esse motivo, apesar de ser o satlite mais prximo de Jpiter, era chamado de Jpiter Cinco. De alguma forma ha-

via uma tendncia para esquecer esse fato. Devido Io ser chamado de Jpiter Um, havia sempre a tendncia para se pensar . que no existia nada entre ele e o planeta propriamente dito. E uma hora mais tarde a jovian moon comeou uma acelerao cuidadosamente planejada com destino a Jpiter, ganhando velocidade em direo a urna armadilha mortal. No tardou para que centrassem a visitela em urna parte qualquer de Jpiter. Embora este ltimo aumentasse de tamanho de hora em hora, o centro de viso permanecia numa parte do cu sob grandeza mxima. Naquele ponto deveria estar Jpiter Cinco apressando-se para um encontro com uma nave que se arremessava e era atrada com fora para baixo, teluricamente, na direo de Jpiter. A nave poderia ter sua queda amortecida pelas manchas cristalinas ou errar o alvo, e estaria perdida para sempre. - L est ela - disse Bigman excitado. - Aquela estrela um disco visvel. - Calcule a posio observada e o movimento - ordenou Lucky - e cheque com a rota computada. As operaes foram feitas. Alguma correo? - perguntou Lucky. - Teremos que reduzir a velocidade por... - No d importncia aos nmeros. Faa-o! Jpiter Cinco completava uma volta em tomo de Jpiter num perodo de doze horas, a uma velocidade de aproximadamente cinco mil quilmetros por hora. Isso representava uma vez e meia a velocidade de Io e seu campo gravitacional era apenas um vigsimo deste. Por ambas as razes, tornava-se mais difcil atingir o alvo. As mos do Major Brant tremiam nos controles no momento em que a ativao de todos os principais empuxos laterais fizeram uma ligeira correo curva em sua rbita de forma a ajust-lo rbita do clere Jpiter Cinco, ento deslizou por trs e em volta do mesmo, casando as velocidades exatamente naqueles momentos vitais que poderiam permitir que a gravidade do satlite tornasse estvel a rbita da nave em sua volta. Jpiter Cinco era agora um objeto grande e brilhante. Se permanecesse assim, timo. Se, pelo contrrio, comeasse a afastar-se, significava que haviam fracassado em sua tentativa. O Major Brant murmurou: - Conseguimos! - e largou os controles e deixou pender a cabea entre as mos trmulas. At Lucky fechou os olhos momentaneamente respirando aliviado e exausto. De certo modo, a situao em Jpiter Cinco era completamente diferente daquela que ocorreu em Io. L, toda a tripulao era literalmente um grupo de visitantes. Aqui, a ateno voltada para o auxilio dos Cus tornara-se prioritria em comparao aos preparativos ociosos no vale. Aqui, no Jpiter Cinco, contudo, ningum saiu da jovian moon. O que havia para ver ningum viu. Os homens permaneceram a bordo da nave e trabalhavam no conserto dos reatores. Nada mais importava. Se tivessem fracassado, a aterrissagem em Jpiter Cinco seria to-somente sua desgraa derradeira e sua ltima agonia. Nenhuma nave comum poderia pousar em Jpiter Cinco para resgat-los, e dentro de um prazo de um ano, no mnimo, no haveria condies de construir uma outra

nave, j que s esta fora construda. Se tivessem falhado haveria tempo de sobra para contemplar a imponncia de Jpiter e a vastido do infinito enquanto aguardavam pela morte inevitvel. Mesmo sob as condies mais adversas de sobrevivncia, como. aquela que haviam experimentado algumas horas atrs, seria maravilhoso contemplar tudo que se apresentava ante seus olhos. Era Io enchendo completamente o espao com suas dimenses duplicadas ou triplicadas. Do ponto em que a nave jovian moon aterrissou, a margem inferior de Jpiter parecia varrer o horizonte plano e poeirento. O gigante planeta parecia to perto no vazio que um observador poderia imaginar que seria capaz de toc-lo com as mos e encerr- Io naquele crculo de luz. Do horizonte, Jpiter estendia-se verticalmente, a meio caminho do znite. No momento que a jovian moon pousou, Jpiter estava quase cheio, e poder-se-ia dizer que dentro do crculo imponente de listras brilhantes e cores, urna variedade de aproximadamente mil luas cheias da Terra poderia ser colocada. Quase um vigsimo da abbada celeste era ocupado por Jpiter. E em virtude de Jpiter Cinco completar urna rbita em volta de Jpiter em doze horas, as luas visveis - havia quatro aqui em vez das trs visveis em Io, uma vez que a prpria Io era agora uma lua moviam-se trs vezes mais rpido que l em Io. Tambm notava-se esse fato a respeito de todas as estrelas e tudo o mais no cu, exceto o glido Jpiter, ao qual o satlite mostrava somente um dos lados eternamente, e, portanto, nunca se movimentava. Dentro de cinco horas o Sol estaria nascendo e teria exatamente a mesma aparncia de quando foi visto de Io; seria a nica coisa que no mudaria. Mas este poderia alcanar Jpiter quatro vezes maior numa velocidade trs vezes mais rpida e ocasionar um eclipse de uma beleza centenas de vezes mais extraordinria. Mas ningum o viu. Ele ocorreu duas vezes enquanto a jovian moon l permaneceu e, mesmo assim, ningum o observou. No havia tempo para isso. No havia nimo para tal. Panner finalmente sentou-se e levantou a vista inflamada. Seus olhos estavam inchados e com profundas olheiras. Sua voz era um rouco murmrio. - Muito bem. Todos em seus postos de costume. Teremos pela frente um vo de prova. - No dormia h quarenta horas. Os outros haviam trabalhado em turnos de revezamento, Panner, porm, no parara nem para comer ou dormir. Bigman, que se limitara a fazer tarefas no-especializadas, como por exemplo trazer e carregar apetrechos e outros, leitura de mostradores sob a orientao de pessoal habilitado, e a segurar alavancas sob instrues, no tinha funo definida numa situao dessas, nem posto ou obrigaes. Em virtude disso, vagava pela nave tristemente procura de Lucky at que o encontrou na sala de controle com o Comandante Donahue. Lucky estava sem camisa, enxugava os ombros, rosto e antebraos com uma grande toalha felpuda. Logo que viu Bigman, falou animadamente: - Os reatores da nave foram consertados, Bigman. Vamos decolar logo. Bigman ergueu os olhos. - Estamos fazendo um vo de teste apenas, Lucky. - Dar certo. Esse Jim Panner faz milagres.

- Conselheiro Starr, voc salvou minha nave - comentou inflexivelmente o Comandante Donahue. - No, no. Quem merece os mritos o Panner. Acho que metade do reator foi ajustada usando-se fios de cobre e cola, mas funcionar. - Voc sabe a que me refiro, Conselheiro. Voc nos trouxe em segurana a Jpiter Cinco quando praticamente todos estavam a ponto de desistir e entrar em pnico. Salvou minha nave, e incluirei isso em meu relatrio na ntegra, quando for submetido corte marcial na Terra, por no ter cooperado com voc em Jpiter Nove. Lucky ruborizou-se embaraado ao ouvir a declarao. - No posso permitir tal coisa, Comandante. importante queles que desempenham a funo de Conselheiro evitar publicidade. Com respeito ao registro oficial, o que me consta que permaneceu no comando da nave durante todo o decorrer da misso. No haver meno alguma sobre quaisquer aes minhas. - Impossvel. Jamais aceitaria elogios que por direito cabem a voc pelos atos que realizou. - Ter de ser assim. uma ordem. E vamos esquecer o assunto corte marcial. O Comandante Donahue aprumou-se com uma ponta de orgulho - Eu mereo a corte marcial. Voc avisou-me da presena de agentes sirianos. No lhe dei ouvidos e o resultado que minha nave foi sabotada. - A culpa tambm minha - disse Lucky calmamente. - Eu estava a bordo da nave e no pude evitar isso. Entretanto, se agarrarmos o sabotador na volta, no haver razo para corte marcial. - Est claro que o sabotador o rob, sobre o qual avisou-me - acrescentou o comandante. - No sei como pude ser to cego. Receio que no tenha ainda percebido tudo. No foi o rob. - Como no foi o rob? - Um rob no poderia ter sabotado a nave. Isso implicaria causar danos a seres humanos e agindo dessa maneira estaria violando a Primeira Lei. O comandante franziu as sobrancelhas considerando o fato. - Ele poderia no ter conscincia de que estaria causando prejuzos. - Todos a bordo da nave sabem o que representa o sistema Agrav. O rob poderia estar ciente de que sua ao causaria prejuzos. Em todo caso, penso que temos a identidade do sabotador, ou a teremos muito em breve. - Oh? Quem , Conselheiro Starr? - Bem, considerem isto por um momento. Se algum sabota dessa maneira uma nave, ciente de que ela explodiria ou iria chocar-se contra a superfcie de Jpiter, seria ou um louco, ou algum com uma dedicao sobre-humana para permanecer a bordo. - . Acho que sim. - Desde o momento que partimos de Io, as entradas de ar no foram abertas. Se o tivessem sido, haveria ligeiras quedas de presso do ar, e o barmetro da nave no indica nada. Pode-se concluir da que o sabotador nem chegou a embarcar na nave em Io. Ainda est l, a menos que tenha partido. - Corno poderia ter levantado vo? Nenhuma nave poderia alcanar 1.0, exceto esta. - Nenhuma nave da Terra - sorriu Lucky asperamente. Os olhos do comandante arregalaram-se. - Certamente, nenhuma nave siriana

tampouco. - Est certo disso? - Sim, estou - O comandante franziu o cenho. - E quanto a isso, espere um momento. Todos se apresentaram antes de deixarmos Io. No poderamos ter decolado sem a presena de algum dos integrantes da tripulao. - Nesse caso, todos ainda estariam a bordo. - Diria que sim. - Bem - disse Lucky -, Panner ordenou a todos que ocupassem seus postos sob condies de emergncia. O paradeiro de cada um dos homens deve ser determinado durante este vo de prova. Chame o Panner e pergunte a ele se no est faltando ningum. O Comandante Donahue pegou o intercomunicador e chamou Panner. Houve certa demora, ento a voz de Panner, terrivelmente cansada, fez-se ouvir J ia cham-lo , Comandante. O vo foi bem sucedido. Podemos decolar. Se tivermos sorte, conseguiremos retornar sos e salvos a Jpiter Nove. - timo. Seu trabalho ser devidamente reconhecido, Panner. Enquanto isso, todos esto em seus postos? - perguntou o comandante O rosto de Panner na visitela pareceu endurecer-se imediatamente. - No! Pelo Espao, queria informar-lhe! No conseguimos localizar Summers. - Red Summers! - gritou Bigman numa sbita excitao. - Aquele patife assassino, Lucky ... - Um momento, Bigman - ponderou Lucky. - Dr. Panner, quer dizer que Summers no est em seu alojamento? - No est em parte alguma. Se no algo impossvel, eu diria que no estava a bordo. - Obrigado. - Estendeu-se para desligar O intercomunicador - Bem, Comandante ... Bigman interveio. - Escute, Lucky. Lembra-se quando lhe falei que o vi saindo da sala dos reatores? Que estava fazendo l? - Agora sabemos - respondeu Lucky. - E o que sabemos suficiente para desmascar-lo - disse o comandante, rosto lvido. - Estamos pousando em Io e ... - Espere! - contemporizou Lucky: - Primeiro as coisas mais urgentes. H algo muito mais importante que um traidor. O qu? - O problema do rob. - Isso pode esperar. - Talvez no. Comandante, disse-me que todos foram relacionados no relatrio a bordo da jovian moon antes de deixarmos Io. Se isso aconteceu, o relatrio era sem dvida falso. - Sim? - Penso que deveramos tentar descobrir a origem desse relatrio falso. Um rob, pelas leis da robtica, no sabotaria uma nave, mas se um homem tivesse feito a sabotagem, sem o conhecimento do mesmo, este facilmente o ajudaria a permanecer fora da nave, desde que esse elemento solicitasse seu auxlio. - Voc quer dizer que o responsvel pelo relatrio falso que relacionava Summers como um dos presentes a bordo da nave o rob?

Lucky refletiu por um momento. Tentou evitar que urna demasiada confiana ou excessivo sentimento de triunfo o dominasse, e seu raciocnio pareceu perfeitamente lgico. -Parece-me que sim - disse.

15 Traidor!
- O Major Levinson, ento - disse o Comandante Donahur ...Seus olhos tornaramse sombrios. - E ainda acho impossvel acreditar. -- Acha impossvel acreditar no qu? - perguntou Lucky. - Que ele seja um rob. o homem que fez o relatrio. Cuida dos nossos registros. Conheo-o a fundo e acredito piamente que no pode ser um rob. - Vamos perguntar a ele, Comandante. E s mais uma coisa. - A expresso de Lucky tornou-se sombria. - No o acuse de ser um rob; no pergunte a ele nada a respeito disso e nem tampouco deixe-o perceber o que pensa a respeito dele. Evite qualquer coisa que possa faz-Io perceber que est sob suspeita. O Comandante olhou atnito. - Por que no? - Os sirianos dispem de uma maneira de proteger seus robs. Uma suspeita declarada pode acionar algum dispositivo explosivo dentro do major se for de fato um rob. - Pelo Espao! - exclamou explosivamente o comandante. o Major Levinson aprumou-se deixando perceber a disciplina que era universal entre os homens a bordo da jovian moon, mas permaneceu numa atitude atenta e gil caracteristicamente militar. - Sim, senhor. - O Conselheiro Starr tem algumas perguntas a fazer-lhe - disse cautelosamente o comandante . Virou-se para Lucky. Era bastante alto, superando mesmo em altura a Lucky, cabelos louros, olhos azuis e rosto estreito. . Lucky comeou: - Todos os homens foram relacionados a bordo da jovian moon na hora da decolagem de Io, e voc elaborou esse relatrio. Certo, Major? Sim, senhor. - Viu cada um dos homens individualmente? - No, senhor. Usei o intercomunicador. Cada um deles respondeu de suas cabinas ou postos na hora da decolagem. - Cada homem? Voc escutou a voz de cada um deles? Cada uma delas em particular? O Major Levinson mostrou-se atnito. - Acho que sim. Na verdade, isso o tipo da coisa que a gente no consegue recordar. - Mas isso algo de fundamental importncia e peo-lhe que tente lembrar-se. O major franziu as sobrancelhas e curvou a cabea. - Bem, espere um pouco. Lembro-me que Norrich respondeu por Summers porque este estava no banheiro. - Ento, com um arroubo sbito de excitao, acrescentou: - Espere, ainda h pouco estavam procurando o Summers. Lucky gesticulou de forma caracterstica. - No ligue, Major. Poderia encontrar o Norrich e traz-lo at aqui? Norrich entrou apoiado num dos braos do Major Levinson.

Parecia desnorteado. - Comandante, parece que ningum consegue encontrar o Red Summers. Que aconteceu a ele? - perguntou. Lucky antecipou-se resposta do comandante. - Estamos tentando descobrir. Voc afirmou que Summers estava presente quando o Major Levinson fez a checagem dos que estavam a bordo antes de deixarmos Io? O engenheiro cego ruborizou-se. Respondeu firmemente: - Sim. Segundo o Major, voc disse que Summers estava no banheiro. Ele estava? - Bem ... No, no estava, Conselheiro. Havia sado da nave por alguns momentos para apanhar parte do equipamento que deixara. No queria ser repreendido pelo Comandante - perdoe-me, senhor - pelo descuido, e pediu-me que respondesse por ele. Disse que estaria de volta bem antes da decolagem. - Voltou mesmo? - Eu ... Eu pensei... tive a impresso que sim. O Mutt latiu... -acho, e eu tive a certeza que estava de volta, mas nada havia para eu fazer no momento da decolagem, e por isso preparei-me para tirar uma soneca e acho mesmo que no dei muita importncia ao caso na ocasio. Ento aconteceu quase que imediatamente o problema na sala dos reatores, e depois disso no havia tempo para pensar em mais nada. A voz de Panner soou no intercomunicador central com um tom inesperadamente alto. - Aviso a todos. Vamos decolar. Todos a postos! A jovian moon estava no espao outra vez, elevando-se contra a ao da gravidade de Jpiter com poderosos empuxos ascensionais. Despendia energia a uma taxa que teria partido ao meio cinco naves comuns e apenas um leve tremor no som hiperatmico deixava perceber que o mecanismo da nave, em parte, dependia dos dispositivos introduzidos provisoriamente. Panner conjecturava de maneira um tanto sombria sobre a quantidade de energia que a nave poderia acumular. - Desse jeito, voltarei com apenas setenta por cento da energia original, quando poderamos conseguir oitenta e cinco ou noventa. Se pousarmos em Io e decolarmos novamente, voltaremos s com cinquenta por cento. E no sei se podemos resistir a outra decolagem. - Precisamos pegar o Summers, e voc sabe por qu - justificou Lucky. medida que Io aumentava de tamanho uma vez mais na visitela, Lucky falou pensativamente: - Acho que no podemos ter certeza absoluta de que o encontraremos, Bigman. - No est pensando que os sirianos o levaram realmente, est? perguntou Bigman, incrdulo. - No, mas Io possui uma rea enorme. Se se escondeu em algum lugar, talvez jamais o localizemos. Acredito que permaneceu no local do pouso. Se se afastasse de l, teria que transportar reservas de ar, gua e alimentos. Sua atitude mais racional seria permanecer l. Principalmente porque no teria a mnima razo para suspeitar da nossa volta. - Desde o comeo deveramos ter desconfiado do jogo duplo que aquele patife estava fazendo, Lucky - disse Bigman. - Primeiro tentou mat-lo. Por que motivo faria isso se no estivesse a servio dos sirianos? - bem plausvel, Bigman, mas lembre-se disto: estvamos procura de um espio. Summers no poderia s-lo. No teve nenhum acesso s informaes que transpiraram. Desde o momento que para mim ficou patente que o espio era um rob,

ele foi inocentado de certa forma. A r-V detectou suas emoes, portanto no poderia ser um rob, logo, no era o espio que procurvamos. claro que isso no afastava a hiptese de que fosse um traidor ou sabotador, e eu no deveria ter deixado que as investigaes sobre o rob tivessem desviado minha ateno dessa possibilidade. Meneou a cabea e acrescentou: - Este caso deixou-me totalmente desapontado. Se em vez do Norrich alguma outra pessoa tivesse ajudado o Summers, j teramos apanhado nosso rob. O problema que Norrich o nico homem que poderia ter usado da mais completa boa-f ao cooperar com o Summers. Era grande amigo deste; sabemos disso. Ademais, Norrich inocentemente estaria longe de imaginar que Summers jamais retomaria nave antes da decolagem. Afinal de contas, cego. - Alm disso, mostrou ter emoes, tambm, portanto no pode ser o rob - acrescentou Bigman Lucky aquiesceu com a cabea. - Realmente. - Contudo, franziu o cenho e manteve-se em silncio. Descendo gradualmente, tocaram a superfcie de Io, aterrissando quase nas mesmas marcas da decolagem anterior. Os pontos e . sombras manchadas existentes no vale, de acordo com a aproximao, foram se tornando mais distintos e podia-se ver que eram o equipamento montado por ocasio da primeira descida. Lucky examinava atentamente a superfcie do satlite, pela visitela. - Foram deixadas algumas unidades pressurizadas em lo? - No - respondeu o comandante. - Ento podemos pegar nosso homem. Corno podem observar, urna unidade pressurizada est totalmente estendida atrs daquela formao rochosa. Voc tem a lista do material que desapareceu de bordo? O comandante entregou-lhe urna folha de papel, sem comentrios, e Lucky examinou-a. Disse: - Bigman e eu iremos atrs dele. Duvido que precisemos de ajuda. O minsculo sol ia alto no cu, e Bigman e Lucky caminhavam sobre as prprias sombras. Jpiter apresentava-se como um delgado crculo de luz em fase crescente. Lucky falou com Bigman usando o comprimento de onda deste. - Ele deve ter visto a nave, a menos que esteja dormindo. - Ou a menos que tenha partido - conjecturou Bigman. - Duvido que tenha partido. E quase imediatamente Bigman gritou: - Pelas Areias de Marte, Lucky, olhe l em cima! Um vulto surgiu na crista da linha rochosa. Recortava-se ameaadoramente contra a delgada linha amarela de Jpiter. - No se mexa - falou uma voz baixa e cansada no mesmo comprimento de onda de Lucky. - Tenho um explosivo comigo. - Summers, desa da e renda-se - ordenou Lucky. A voz fatigada do outro soou num tom de amargo escrnio. - Adivinhei o comprimento de onda certo, no foi, Conselheiro? No entanto, foi fcil devido ao tamanho do seu amigo ... Volte sua nave ou matarei os dois. - No perca tempo com blefes inteis - disse Lucky. - Dessa distncia no poderia nos atingir mesmo que tentasse uma dzia de vezes. Bigman acrescentou com fria aguda: - E eu tambm estou armado, e posso acert-Io mesmo a esta distncia. Lembre-se bem disso e nem sequer mexa o dedo na di-

reo do boto de acionamento. - Deixe cair ao cho seu explosivo e renda-se - ordenou Lucky. - Nunca! - respondeu Summers. - Por que no? A quem est sendo leal? - perguntou Lucky. - Aos sirianos? Eles prometeram vir busc-Io aqui? Se fizeram isso, mentiram e o traram. No merecem nenhuma lealdade. Diga-me onde est localizada a base dos sirianos no sistema de Jpiter. - Voc sabe o bastante. Descubra voc mesmo. - Que combinao de sub-onda voc usa para comunicar-se com eles? - Descubra isso tambm ... No se aproximem! _ D-nos sua ajuda agora, Summers, e prometo-lhe dar o melhor de mim para que receba um tratamento ameno na Terra - disse Lucky. Palavra de Conselheiro? - Summers soltou uma dbil gargalhada. - Sim. Eu no confiaria em voc. Voltem sua nave. - Por que voltou-se contra seu prprio mundo, Summers? O que lhe ofereceram os sirianos? Dinheiro? - Dinheiro! - Sua voz tornou-se subitamente furiosa. Querem saber o que me ofereceram? Contarei a vocs. Uma chance de vida decente. - Podiam perceber o som quase inaudvel que Summers produzia ao rilhar os dentes. - Que tive na Terra? Misria a vida inteira. Um planeta superpovoado onde no havia chance alguma de ter um nome respeitvel e uma posio. Em qualquer lugar que eu fosse era cercado por milhes de pessoas ferindo-se umas s outras, e quando tentei tambm fazer o mesmo, fui para as grades. Decidi que se algum dia pudesse fazer algo contra elas, eu o faria. - Que espera obter dos sirianos em troca de uma vida decente? - Convidaram-me a emigrar para os planetas sirianos, se quer saber. - Fez uma pausa, sua respirao produzia pequenos rudos semelhantes a silvos. - Mundos novos. Limpos. Onde h um cantinho para se viver honestamente; precisam de homens capazes. L eu terei uma chance. - Voc jamais chegar l. Quando viro busc-lo? Summers emudeceu. - Encare a realidade, homem - disse Lucky. - Eles no viro busc-lo. No tm qualquer possibilidade de oferecer-lhe uma vida honesta; nada que se possa chamar de vida, realmente. Apenas a morte. Espera que venham antes disso, no ? - No. - No minta. No vai melhorar a sua situao. Verificamos os suprimentos que estavam faltando na jovian moon. Sabemos exatamente quanto oxignio voc tirou s escondidas da nave. Os cilindros de oxignio so difceis de transportar mesmo sob a gravidade de Io, considerando que agiu sorrateiramente, s pressas, e temendo ser apanhado. Sua reserva de oxignio est quase no fim agora, no ? - Tenho bastante oxignio - respondeu Summers. - Digo-lhe que est quase acabando - replicou Lucky. - No v que os sirianos no vm busc-Io? No podem vir sem a nave Agrav, e eles no a tm. Pela Grande Galxia, homem, deixou que essa nsia pelos mundos sirianos fosse tanta, permitindolhes mat-lo assim, com uma mentira to fcil de perceber, como eu percebi? Agora, diga-me, de que maneira ajudou-os?

- Fiz o que me pediram que fizesse e no foi muita coisa. E se lamento alguma coisa - gritou num desafio sbito, sem flego - apenas por no ter derrubado a jovian moon. Como conseguiram escapar? De que modo? Preparei tudo. Preparei a sujeira, a imundcie toda ... - concluiu num misto de dio e desespero. Lucky cutucou Bigman para avis-lo e os dois iniciaram uma corrida com largas passadas, tpica de mundos onde h gravidades fracas. Bigman seguia-o, mudando de direo a fim de no serem um alvo fcil. A bomba de Summers explodiu com um silvo caracterstico, e anis de fumaa esparsos formaram-se na atmosfera rarefeita de Io. Aqui e acol, a areia levantava-se em jatos, e a alguns metros do vulto gil de Lucky formou-se uma cratera. - Vocs no me pegaro! - gritou Summers com dbil violncia. - No voltarei Terra. Eles viro me buscar. Os sirianos viro me buscar! - Suba, Bigman - disse Lucky. Havia atingido a formao rochosa. Saltando mais para cima, fumou-se numa salincia de pedra e lanou-se ainda mais alto. Em um sexto da gravidade normal, um homem, mesmo em traje espacial, pode escalar uma montanha mais facilmente que um cabrito monts. Summers gritava fracamente. Suas mos seguraram o capacete e saltou para trs, desaparecendo. Lucky e Bigman alcanaram o cume. A formao rochosa no outro lado projetavase quase a prumo com salientes arestas pontiagudas intercalando a superfcie rochosa. Summers era um vulto semelhante a uma guia, braos abertos frouxamente, caindo lentamente, chocando-se de encontro s rochas e ricocheteando. - Vamos peg-lo, Lucky - disse Bigman. E atirou-se para fora do alcance dos penhascos. Lucky o acompanhou. Na Terra ou mesmo em Marte, teria sido um salto mortal. Em Io, porm, era diferente. Atingiram o solo com os joelhos dobrados e rolaram a fim de amortecer a fora do impacto. Lucky levantou-se primeiro e foi em direo a Summers, que jazia de bruos, imvel. Bigman aproximou-se, ofegante. - Ei, esse no foi o salto mais fcil que eu ... Que h com o pilantra? - Est morto. Eu sabia que o oxignio dele estava no fim pela sua maneira de falar. Estava quase inconsciente. Foi por isso que investi contra ele - disse Lucky. - Mesmo semi-inconsciente ainda pde resistir por muito tempo - aventou Bigman. Lucky meneou a cabea. - Ele estava certo. Realmente no queria ser apanhado. Exatamente antes de saltar, abriu seu capacete respirando ar venenoso de Io, o que sem dvida fez com que batesse no penhasco. Ps-se de lado e Bigman lanou um olhar de relance quele rosto cheio de equimoses. - Pobre diabo! - comentou Lucky. - Pobre traidor! - replicou Bigman violentamente. - Ele sabia a resposta e no quis contar-nos. Agora tarde demais. Ele no precisava fazer isso, Bigman. Acho que j sei a resposta.

16 Rob!
- Sabe? - A voz do pequeno marciano transformou-se quase num chiado. - Qual , Lucky? Lucky respondeu evasivamente: - Agora no. - Fitou Summers, cujos olhos inanimados contemplavam um estranho cu. Disse: - Summers merece uma distino em sua epgrafe. Foi o primeiro homem a morrer em Io Levantou os olhos. O Sol movia-se por trs de Jpiter. O planeta comeara a tornar-se apenas um crculo prateado indistinto ao crepsculo. - Est anoitecendo. Vamos voltar nave - disse Lucky. Na cabina, Bigman caminhava compassada e nervosamente. Dava trs passos para c, trs para l. Disse: - Mas se voc sabe, Lucky, por que ... - No posso me precipitar e correr o risco de uma exploso - respondeu Lucky. Deixe-me agir minha maneira, e na hora que julgar oportuno, Bigman. - Havia uma firmeza em seu tom de voz que subjugou Bigman completamente. - Bem, ento por que perder mais tempo em Io por causa daquele patife l fora? Ele est morto. No h mais nada a fazer com respeito a ele. - H uma coisa - respondeu Lucky. O sinal da porta acendeu-se e ele acrescentou: Abra, Bigman. Deve ser Norrich. E era mesmo. O engenheiro cego entrou, seu co Mutt frente. Os olhos azuis opacos de Norrich piscaram ligeiramente. Disse: - Ouvi algo a respeito do Summers, Conselheiro. terrvel pensar que ele tentou ... tentou ... Terrvel saber que era um traidor. Assim mesmo sinto muito por ele. Lucky aquiesceu com a cabea. - Eu sabia que iria lamentar o fato. Foi por esse motivo que lhe pedi para vir aqui. Agora est escuro l fora. H um eclipse do Sol. Quando terminar, vir comigo sepultar o Summers? - Com prazer. nosso dever agir assim com qualquer ser humano, no? - Sua mo abaixou-se tateando o focinho de Mutt, como se o consolasse, e este ficou mais perto, enroscando-se docilmente em seu dono, como se experimentasse, no ntimo, uma necessidade quase imperceptvel de mostrar simpatia em retribuio ao gesto daquele. - Achei que iria agir desse modo - comentou Lucky. - Afinal, era amigo dele. Poderia querer reverenci-Ia pela ltima vez. - Obrigado. Eu gostaria, sim. - Lgrimas furtivas umedeceram seus olhos opacos. . Pouco antes de colocar seu capacete, Lucky falou ao Comandante Donahue: - Esta ser nossa ltima sada. Quando retomarmos, vamos decolar com destino a Jpiter Nove. - timo - admitiu o comandante, e quando os olhos de ambos se encontraram, pareceu haver um entendimento mtuo. Lucky ajeitou seu capacete e em outro canto da cabina do piloto, os dedos sensveis de Norrich percorriam delicadamente o traje espacial flexvel de Mutt, procuran-

do certificar-se de que todos os fixadores estavam ajustados. Dentro do capacete de forma esquisita de Mutt, cuja viseira era de vidro, suas mandbulas moviam-se num latido quase inaudvel. Era bvio que ele sabia que estava sendo levado para uma excurso sob uma fraca gravidade, e essa expectativa era motivo de grande alegria. E assim foi feita a primeira sepultura em Io. Cavada em solo firme e rochoso com o auxlio de escavadeiras, foi preenchida com um montculo de cascalho, encimado por uma rocha oval, guisa de marco. Os trs permaneceram em volta dela enquanto Mutt perambulava distncia, tentando em vo, como sempre, examinar os arredores apesar do metal e vidro que o impediam de usar seu olfato canino. Bigman, que sabia da trama de Lucky e o que deveria fazer, mas no sabia por que, aguardava, tenso. Norrich permaneceu com a cabea curvada numa atitude de reverncia, e disse suavemente: - Este foi um homem que com todas as suas foras desejou algo, agiu erradamente para conseguir seu intento, e pagou por isso. - Ele fez o que os sirianos pediram que fizesse - acrescentou Lucky. - Esse foi o seu crime, praticar sabotagem e ... Norrich enrijecia-se medida que a pausa de Lucky, aps sua observao, tornava-se mais prolongada. Perguntou: - E o qu? - E colocar voc a bordo da nave. Recusou-se a integrar a tripulao sem voc. Voc mesmo contou-me que foi s pela interferncia dele que o aceitaram a bordo da jovian moon. A voz de Lucky tornou-se inflexvel. - Voc um rob espio colocado aqui pelos sirianos. Sua cegueira o faz parecer inocente perante aqueles que participam do projeto, mas voc no precisa usar a viso. Voc matou a r-V e protegeu a escapada de Summers, para fora da nave. Sua prpria morte no representa nada para voc, em vista das ordens que a Terceira Lei estabelece. E, para terminar, ludibriou-me ao mostrar as emoes que captei por intermdio da r-V, uma emoo sinttica que lhe foi incorporada pelos sirianos. Essa era a deixa que Bigman estivera esperando. Erguendo o cabo de sua arma precipitou-se sobre Norrich, cujos protestos incoerentes eram apenas uma confuso monossilbica. - Eu sabia que era voc! - gritou Bigman quase num guincho. - Vou quebr-lo todinho. - No verdade! - Norrich gemia, na tentativa de dizer alguma coisa. Atirou os braos para cima e tropeou, caindo de costas. E inesperadamente Mutt surgiu rpido como um raio, sob a plida luz esbranquiada. Percorreu furiosamente a distncia de aproximadamente quinhentos metros que o separava do homem, visando alcanar Bigman, numa exploso de clera. Bigman no prestara ateno. Uma das mos segurava o ombro de Norrich, enquanto a outra balanava o explosivo para cima. Ento Mutt paralisou-se! Quando estava a apenas trs metros de distncia do par de contendores suas pernas enrijeceram-se inutilmente e ele rolou aos tropees atrs deles, indo parar em um local congelado. Pelo vidro do seu capacete, podiam-se ver suas mandbulas abertas, como se o mesmo tentasse latir.

Bigman manteve-se numa posio ameaadora sobre Norrich como se ele, tambm, estivesse congelando. Lucky aproximou-se do animal a passos rpidos. Utilizou sua p como uma espcie de faca improvisada e fez um corte longitudinal no traje espacial de Mutt, do pescoo cauda. Ento, nervosamente, efetuou uma inciso atrs do pescoo do co, e explorou habilidosamente a regio com seus dedos revestidos pela malha do traje espacial. Tocou uma pequena esfera percebendo que no era osso. Tentou levant-Ia e encontrou resistncia. Rebentou os fios que a mantinham no lugar e levantou-se, bastante cansado pelo esforo dispendido. O lugar bvio para um mecanismo a ser ativado pelo crebro, era a sua base, e ele o encontrara. Mutt j no poderia mais colocar em perigo a vida de ningum. Norrich chorava como se soubesse instintivamente de sua perda. - Meu cachorro! Que esto fazendo com ele? - No um cachorro, Norrich - respondeu Lucky suavemente. - Nunca foi. Era um rob. Venha, Bigman, ajude-o a voltar nave. Levarei o Mutt. Lucky e Bigman achavam-se agora no alojamento de Panner. A jovian moon cruzava o espao novamente, e Io distanciava-se rapidamente, apresentando-se quela altura j quase como uma moeda brilhante no infinito. - Como descobriu tudo? - perguntou Panner. Lucky explicou de forma sombria: - Uma srie de coisas que presenciei desde a minha chegada. Todos os indcios apontavam diretamente para o Mutt, mas eu estava to seguro de que iria encontrar um rob humanide, to intimamente certo de que o rob tinha uma aparncia humana que deixei de lado a verdade, embora ela estivesse o tempo todo na palma da minha mo. - Quando percebeu realmente toda a verdade? - Na hora em que o Summers suicidou-se, atirando-se do penhasco. Contemplei seu corpo que jazia l embaixo, e pensei em Bigman, na queda que sofreu atravs da neve de amnia, quase morrendo em conseqncia. Ento pensei: No h Mutt algum para salvar esse pobre-diabo ... E a, esse fato fez-me ver claramente tudo. - Como? No compreendo. - De que modo, exatamente, o Mutt salvou Bigman? Quando ele veio correndo atrs de ns, o Bigman estava em algum lugar sob o gelo, impossvel de ser visto. Mesmo assim, Mutt cavou na direo em que ele estava, sem hesitao, e arrastou-o para cima. At certo ponto, aceitamos o fato sem pensar, porque sabemos que os ces podem localizar coisas que no vem, s atravs do seu olfato. Mas acontece que a cabea do Mutt estava dentro de um capacete. Ele no poderia nem ver ou sentir Bigman. Apesar disso, no teve nenhuma dificuldade em localiz-lo. Deveramos ter percebido que algum tipo de percepo incomum foi utilizado. Descobriremos exatamente qual quando nossos especialistas em robtica examinarem a carcaa. - Agora que explicou - disse Panner - parece-me bastante claro. O cachorro foi obrigado a denunciar-se porque, conforme a Primeira Lei, no lhe era permitido ferir seres humanos. - Certo - enfatizou Lucky. - Uma vez que comprovamos finalmente que as suspeitas sobre o Mutt eram verdadeiras, uma srie de outras coisas comeam a encaixar-

se. Por exemplo, Summers providenciou para que o Norrich estivesse a bordo, sim, pois. fazendo isso, tambm teria conseguido que o Mutt o acompanhasse. Ademais, devemos lembrar, antes de tudo, que foi o Summers quem trouxe o Mutt para Norrich. H probabilidades de que exista na Terra uma rede de espionagem cuja nica tarefa a distribuio destes ces-robs s pessoas que trabalhem em centros de pesquisa ultra-secretas, ou mesmo perto deles. - Os ces so espies perfeitos. Se encontrar um cachorro farejando seus papis ou perambulando ao longo de uma seo altamente secreta de um laboratrio, importa-lhe o fato? bem provvel que faa uns afagos nele e ainda lhe d um biscoito. Verifiquei totalmente o Mutt da melhor maneira que pude, e acho que dispe de um transmissor subetrico integrado, que lhe permite manter contato com seus donos sirianos. Estes podem ver o que ele v, ouvir o que ele ouve. Por exemplo, viram a r-V atravs dos olhos do Mutt, reconheceram seu perigo e instruram-no para mat-la. Ele poderia ter sido feito para usar um projetor de energia, o qual usaria para fundir a fechadura de uma porta. Mesmo que fosse surpreendido em flagrante, haveria uma boa chance de que o fato fosse considerado apenas acidental, como se este estivesse brincando com uma arma que encontrara ao acaso. - Mas, quando tudo isso havia me ocorrido, eu estava s no incio do problema, do ponto de vista prtico. Tinha que tentar uma maneira de apanh-lo intacto. Estava certo de que qualquer suspeita declarada contra o Mutt poderia ativar sua imploso. Por isso fiz com que Norrich e Mutt viessem at uma distncia segura da nave, com o pretexto que iramos cavar a sepultura do Summers. Desse modo, se o Mutt explodisse realmente, ao menos a nave e seus homens escapariam. Naturalmente deixei com o Comandante Donahue um lembrete para ser aberto no caso de no regressar, para que a Terra pelo menos investigasse os ces em centros de pesquisa. - Ento acusei o Norrich ... Bigman interrompeu bruscamente: - Pelas Areias de Marte, Lucky, pensei por um momento que estivesse mesmo falando srio quando acusou Norrich de haver matado a r-V e nos enganado com sua emoo sinttica integrada. Lucky meneou a cabea. - No, Bigman Se ele pudesse nos enganar com emoo sinttica integrada, por que iria dar-se ao trabalho de matar a r-V? No, eu estava s me certificando de que os sirianos, caso estivessem ouvindo tudo atravs do Mutt, acreditassem que eu estava na pista errada. Alm disso, a situao que eu criara s iria beneficiar o Mutt. - Veja, o Bigman, sob instrues, atacou Norrich. Como um co "Olho Vivo", Mutt foi construdo com ordens enrgicas de defender seu dono contra ataques, em obedincia Segunda Lei. Geralmente, aqui no ocorrem problemas. Poucas pessoas atacariam um cego e mesmo aqueles que o fazem, param ao simples latido do co, ou ao verem suas mandbulas. - Mas Bigman continuou atacando Norrich, e Mutt, pela primeira vez desde que fora construdo, viu-se sem saber o que fazer Mas como poderia agir? No poderia ferir Bigman Primeira Lei. Nem tampouco deixar que Norrich fosse ferido. Era um dilema total e Mutt desistiu. Quando aconteceu isso, eu pensei que alguma bomba que estivesse dentro dele poderia a qualquer momento ser acionada. Por isso a removi e ento sentimo-nos a salvo. Panner respirou fundo. - Muito hbil.

Lucky retrucou: - Hbil? Eu devia ter feito isso no primeiro dia que pousei em Jpiter Nove, se eu fosse um pouquinho mais esperto. Quase fiz isso, l. A idia esteve o tempo todo em minha cabea, s que nunca consegui decifr-Ia totalmente. O que era, Lucky? Eu ainda no entendi - perguntou Bigman. Foi algo muito simples. A r-V captava tanto emoo animal quanto humana. Tivemos uma demonstrao disso quando pousamos pela primeira vez em Jpiter Nove. Captamos fome na mente de um gato. Ento, pouco depois, encontramos o Norrich que lhe pediu para simular um ataque contra ele, para demonstrar-nos a habilidade do Mutt em defend-lo. Voc fez o que ele pediu. Captei, naquela ocasio, as emoes de Norrich e as suas, por meio da r-V, porm muito embora o Mutt externasse todos os sinais caractersticos da raiva, no pude captar o menor sinal desse sentimento em sua mente. Essa foi a mais absoluta prova, bem cedo mesmo, da ausncia total de sentimentos no Mutt, mostrando portanto que no era um co e sim um rob. A despeito disso, eu tinha plena convico da aparncia humanoide do rob que inconscientemente recusava-se a aceitar outra teoria ... Bem, vamos jantar e depois aproveitemos para visitar o Norrich. Quero prometer-lhe trazer um outro cachorro, mas um de verdade. Subiram ao convs imediato, e Bigman comentou: - De qualquer forma, Lucky, talvez tenha levado algum tempo, mas paramos os sirianos. - No sei se conseguimos isso ... disse Lucky calmamente -, mas certamente os atrapalhamos bastante.

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