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ORELHA

O nome e a obra de Arthur C. Clarke dispensam apresentaes ou adjetivos. A NOVA FRONTEIRA honra-se de cont-lo entre os seus autores de maior renome e o pblico distingue-o com a preferncia que merece o criador de algumas das obrasprimas de fico cientfica do nosso tempo. Os ttulos, nem seria preciso lembr-los, de tal forma esto presentes na memria dos leitores - Encontro com Rama, Terra Imperial, entre outros que editamos. A estes se juntam agora as narrativas de Sobre o Tempo e as Estrelas, um leque de imaginao e de inspirao, em que a base cientfica no exclui o interesse palpitante que agarra o leitor da primeira ltima linha. Uma viso humanstica do fim do mundo, tal como Arthur C. Clarke nos descreve em "Nenhuma Outra Manh", das mais impressionantes histrias at hoje j escritas sobre esse tema terrvel. O "Inimigo Esquecido", a dramtica viso de uma infindvel tempestade de neve, foi to vvida (imaginariamente) pelo autor que, segundo ele confessa, passou a viver por causa disso no Equador! E outras vises, antevises, profticas ou no - quem o sabe? "Dedos Verdes" mais potico mas no menos importante cientificamente: segundo o escritor, antes do fim do sculo, teremos jardins na lua!... Como? Ele nos revela. Finalmente, outras histrias deste prodigioso ficcionista dizem respeito a computadores, um assunto que ainda no est esgotado. Quantos problemas a era dos computadores, e aquela que se lhe seguir, podero causar ao mundo dos homens comuns? Assim, pgina a pgina, Arthur C. Clarke nos vai introduzindo no mistrio desta poca e da que a vem, ou no vir mas lcito antever, sobretudo quando, como ele, se possui imaginao, poder de observao e base cientfica, e no se foge a examinar o futuro nem se procura iludilo. Sobre o Tempo e as Estrelas um livro impressionante. Mas obriga-nos a todos a pensar no dia de amanh, um amanh extraordinrio que afinal j comeou.

...Se o conhecimento cientfico e tecnolgico importante para um escritor de fico cientfica, h uma coisa que ele deve ter para ser digno de ser lido; algo, alis, muito mais importante: ele deve ter imaginao. E isso no deve ser confundido com mera inveno excntrica oferecendo ao leitor um planeta cheio de vegetais comedores de carne ou monstros com oito pernas e seis olhos. Um escritor autenticamente imaginativo nos envolve profundamente no cenrio, por mais estranho que ele possa ser, bem como nos pensamentos e sensaes do homem ou homens em cena. E de fato Mr. Clarke, em algumas dessas curtas histrias, nos faz partilhar pensamentos e sensaes de seres que pertencem a planetas incrivelmente distantes. Porque autenticamente imaginativo poder fazer o fantstico parecer inteiramente convincente. Pode ser ainda esplendidamente audacioso em suas invenes"... ... "Ao contrrio de tantos escritores de fico cientfica, Arthur C. Clarke no

pressupe que seres de qualquer parte do universo compartilhem de nossa desconfiana, medo, agresso. Suas espaonaves no vm entulhadas de invasores ameaadores, pretensos conquistadores, trazendo terrveis instrumentos de destruio. Ele admite, sem dvida com bastante justeza, que os visitantes de uma regio distante de nossa galxia sejam provavelmente muito mais civilizados do que ns. uma suposio bastante razovel porque se eles fossem to maus quanto ns (ou talvez ainda piores), h muitas eras j se teriam destrudo a si mesmos ou s suas civilizaes"... J.B. Priestley

ARTHUR C. CLARKE

SOBRE O TEMPO E AS ESTRELAS

EDITORA NOVA FRONTEIRA

Copyright 1972 by Arthur C. Clarke;

Ttulo original em ingls: OF TIME AND STARS

The Nine Bllion Names of God 1953 by Ballantine Books, Inc.; An Ape About the House 1962 by Mystery Publishing Co., Inc.; Green Fingers 1956, 1957 by Fantasy House, Inc.; Trouble with the Natives 1951 by Marvel Science Fiction; Into the Comet 1960 by Mercury Press, Inc.; No Morning After 1954 by August Derleth; "If I Forget Thee, Oh Earth .." 1951 by Columbia Publcations, Inc.; Who's There? 1958 by United Newspapers Magazine Corporation (originalmente publicado como The Haunted Spacesuit); Ali the Time in the World 1952 by Better Publcations, Inc.; Hide and Seek 1949 by Street and Smith Publcations, Inc.; Robin Hood, F. R. S. 1956, 1957 by Fantasy House, Inc.; The Fires Within 1949 by Standard Magazines, Inc.; The Forgotten Enemy 1953 by Avon Publcations, Inc.; The Reluctant Orchid 1956 by Renown Publishing Co., Inc.; Encounter at Dawn 1953 by Ziff-Davis Publishing Company (como Encounter in the Dawn); Security Check 1957 by Fantasy House, Inc.; Feathered Friend 1957 by Royal Publcations, Inc.; The Sentinel 1951 by Avon Periodicals, Inc. 1972 Introduo de J. B. Priestly.
Direitos exclusivos no Brasil para EDITORA NOVA FRONTEIRA S.A. Rua Baro de Itambi, 28 - Botafogo - ZC-01 - Tel.: 266-7474 Endereo Telegrfico: NEOFRONT Rio de Janeiro - RJ Capa: ROLF GUNTHER BRAUN Diagramao: JOS MESQUITA Reviso: JORGE URANGA FICHA CATALOGRFICA CIP - Brasil. Catalogao-na-fonte Sindicato Nacional dos Editores de Livros, RI. Clarke, Arthur C. C545s Sobre o tempo e as estrelas / Arthur C. Clarke ; traduo de Mario Molina Caetano. - Rio de Janeiro: Nova Fronteira, 1978. Traduo de: Of time and stars 1. Romance estadunidense I. Ttulo CDD - 813 78-0162 CDU - 820(73)-31

INTRODUO

Minha competncia para escrever uma introduo a um livro de contos de fico cientfica muito pequena. Embora tenha escrito tanta coisa numa longa vida de escritor, produzi apenas um conto de fico cientfica. Mas (e agora uma breve amostra do que meus filhos costumavam chamar "as fanfarronadas") essa histria isolada, Mr. Strenberry's Tale, no foi inteiramente sem importncia. No por ter sido frequentemente reimpressa, aparecendo em vrias antologias. O que lhe d uma certa importncia que a escrevi h cerca de quarenta anos. Penso que deve ser a primeira histria em que um homem, vindo do futuro distante, ameaado por uma terrvel calamidade, faz uma tentativa desesperada de buscar refgio em nosso tempo. Isto improvvel, sem dvida, mas no to rudemente inverossmil, em minha opinio, quanto maioria das histrias de fico cientfica que pululam em diferentes pocas. Creio que o passado ainda est solidamente a, em seu lugar ao longo da quarta dimenso. E o que dizer daquele muito distante futuro? Uma boa pergunta, mas no me proponho a respond-la aqui e agora. Grande parte da fico cientfica decepcionante. H duas espcies que nunca me despertam o interesse. Uma o tipo de conto que meramente desloca tiras e ladres, caubis e ndios de seu territrio familiar e os coloca em planetas remotos e misteriosos, lutando ou caando-se uns aos outros, pretendendo usar pistolas atmicas em vez de Lugers ou Colts. No h sugesto de estranheza nesses contos de rotina. E tambm no na outra espcie, frequentemente satrica. O que os autores fazem no segundo tipo simplesmente ampliar e exagerar o que vemos nossa volta, o que j est acontecendo em nosso tempo. Assim, fornecem-nos computadores gigantescos, robs assombrosamente eficientes, veculos espaciais maiores, foguetes monstruosos, cidades de cinquenta milhes de habitantes. Nada h de surpreendente nos futuros que eles criam. E a propsito, uma das mais imprevistas e extraordinrias histrias que j li sobre o futuro foi A Crystal Age, um trabalho de W. H. Hudson, escrito h muitos anos. Peguem-no algum dia! Mas estou aqui para recomendar Mr. Arthur C. Clarke, o que um prazer, no uma tarefa. Na verdade, ele muito diferente dos dois tipos de escritores de fico cientfica de que acabei de me queixar. Existem duas boas razes pelas quais ele tem sido to bem sucedido. De incio, possui uma slida base - e, com ela, algumas realizaes concretas - de cincia e tecnologia, que desempenha papel importante em seu tipo de fico. Pode ter de fazer um pouco de blefe de vez em quando, para atender a intenes dramticas, mas onde a maior parte de ns ficaria, quase todo o tempo, especulando grosseiramente, ele pode contar amplamente com o que sabe. Desde o incio, parece ter cado de amores pelo espao. Logo que o encontrei, tomei conscincia de seu genuno e tremendo entusiasmo. ( um homem que gosta muito de lidar com engenhos tecnolgicos; se seu almoo fosse servido por um rob, eu no me surpreenderia muito.) Deve ser este entusiasmo que lhe d to

impressionante ar de juventude, sugerindo um homem na faixa dos trinta, e no um cinquento. Contudo, se o conhecimento cientfico e tecnolgico importante para um escritor de fico cientfica, h uma coisa que ele deve ter para ser digno de ser lido; algo, alis, muito mais importante. Ele deve ter imaginao. E isso no deve ser confundido com mera inveno excntrica, oferecendo ao leitor um planeta cheio de vegetais comedores de carne ou monstros com oito pernas e seis olhos, Um escritor autenticamente imaginativo nos envolve profundamente no cenrio, por mais estranho que ele possa ser, bem como nos pensamentos e sensaes do homem, ou homens, em cena. E de fato, Mr. Clarke, em algumas dessas curtas histrias, nos faz partilhar pensamentos e sensaes de seres que pertencem a planetas incrivelmente distantes. Porque autenticamente imaginativo, pode fazer o fantstico parecer inteiramente convincente. Pode ser ainda esplendidamente audacioso em suas invenes. Passaram-se anos desde que li pela primeira vez duas de suas maiores ambiciosas e longas histrias, The City and The Stars e Childhood's End, mas posso recordar episdios de ambas, como se fossem coisas extraordinrias que realmente me tivessem acontecido. E para mim isso sempre impressionante, prova da rara qualidade de um escritor de fico. Hoje, j todos devem saber que notvel papel Mr. Clarke desempenhou na criao daquele filme excepcional e de enorme sucesso, 2001: Urna Odissia no Espao. Assisti-o duas vezes e ficaria satisfeito em v-lo de novo. No obstante, penso que na fico de Mr. Clarke h passagens mais primorosamente imaginativas e empolgantes do que qualquer coisa no filme. Farei duas observaes finais sobre as histrias aqui reunidas. Primeiro, so incrivelmente variadas, com uma amplitude muito vasta de tempo, lugar, trama, situao, tema. Alm disso, constituem o trabalho de um escritor civilizado. Por que digo isso? Porque, ao contrrio de tantos escritores de fico cientfica, Mr. Clarke no pressupe que seres de qualquer parte do universo compartilhem de nossa desconfiana, medo, agresso. Suas espaonaves no vm entulhadas de invasores ameaadores, pretensos conquistadores, trazendo terrveis instrumentos de destruio. Ele admite (sem dvida, com bastante justeza) que os visitantes de uma regio distante de nossa galxia sejam provavelmente muito mais civilizados do que ns. uma suposio bastante razovel, porque se fossem to maus quanto ns (ou talvez ainda piores), h muitas eras j se teriam destrudo a si mesmos e a suas civilizaes. Como adulto - e, j agora, um adulto um tanto velho - gostei dessas histrias. E no estaria escrevendo isto se no acreditasse que voc tambm gostar delas.
J. B. PRIESTLEY

PREFCIO

Essas histrias foram escritas durante o quarto de sculo que viu os vos espaciais se transformarem de sonho fantstico em realidade quase montona. J me muito difcil perceber que, quando escrevi A Sentinela, em 1948, nunca poderia realmente acreditar que veria uma alunissagem em minha vida. A Sentinela , evidentemente, a histria que, vinte anos mais tarde, tornou-se o germe de 2001: Uma Odissia no Espao, de Stanley Kubrick. A idia de que, sobre a lua ou nos planetas, podamos descobrir algumas relquias de antigos visitantes do espao agora encarada com bastante seriedade por muitos cientistas. Como expliquei em The Lost Worlds of 2001, Encontro no Amanhecer tambm contribui para as idias bsicas do filme. Ao que me dado saber, Nenhuma Outra Manh a nica histria humorstica at hoje escrita sobre o fim do mundo. Se algum outro autor realizou esta duvidosa proeza, teria muito interesse em conhec-lo. Raramente, recordo tempo e lugar exatos em que consegui inspirao para uma histria, mas O Inimigo Esquecido uma exceo. Num inverno, no fim dos anos trinta, estava observando os telhados de Londres durante uma tempestade de neve, quando o horrendo pensamento me ocorreu: "E se nunca parasse de nevar?" O resultado, muitos anos mais tarde, foi esta histria. Acho que explica tambm, em parte, por que vivo hoje na zona do equador. A idia que est por trs de Dedos Verdes pode parecer um tanto fantstica, mas uma das interessantes descobertas feitas com a Apoio II, "lodo-lunar", tornou-a um pouco mais plausvel do que quando a histria foi escrita, em 1957. Foi descoberto que fragmentos de solo lunar pareciam intensificar a velocidade de crescimento de vrias plantas; ainda no h uma boa explicao para este fato singular. Antes do fim do sculo teremos jardins na Lua, embora eu espere que no os cultivemos pelas razes descritas em "Se eu Te Esquecesse, Oh Terra..." Ao Centro do Cometa e Os Nove Trilhes de Nomes de Deus, ambos, envolvem computadores e os problemas que nos podem causar. Enquanto escrevia este prefcio, tive ocasio de pedir a meu computador (o HP 9100 A, Hal Jnior) que respondesse a uma interessante pergunta. Verificando minhas fichas, descobri que escrevera at agora cerca de uma centena de contos. Este volume contm dezoito deles; por conseguinte, quantas possveis colees de dezoito histrias eu poderei compilar? A resposta - como, estou certo, ser de imediato evidente para o leitor - 100 x 99... x 84 x 83... divididos por 18 x 17 x 16... x 2 x 1: um nmero impressionante. Hal Jnior diz-me que aproximadamente 20.772.733.124.605.000.000. Assim, posso continuar formando colees como esta sem dvida por um bom tempo. Mas h um problema que me apavora um pouco. Sobre a Terra, quem seria capaz de pensar em ttulos para todas elas?

Finalmente, um prazer imenso agradecer a Mr. Priestley por seu prefcio muito amvel. A despeito do fato de muitos dos mais famosos escritores ingleses (H. G. Wells, Rudyard Kipling, Sir Arthur Conan Doyle, E. M. Zorster, Aldous Huxley, George Orwell, por exemplo) terem produzido notveis trabalhos de fico cientfica, houve uma lamentvel tendncia do literary establishment em olhar o gnero com desprezo. Felizmente, tal esnobismo (ou produto ou causa da notria brecha entre "duas culturas") parece estar agora de sada. Espero que as bem oportunas observaes de Mr. Priestley acelerem sua partida.
ARTHR C. CLARKE Colombo, Ceilo Maro/1972

OS NOVE TRILHES DE NOMES DE DEUS

- Este um pedido um tanto incomum - disse o Dr. Wagner, dentro do que supunha ser uma atitude de recomendvel sobriedade. - Pelo que sei, a primeira vez que procuraram algum para instalar um computador de sequncia automtica num mosteiro tibetano. No quero ser indiscreto, mas dificilmente eu teria imaginado que no seu... ahn... estabelecimento esse tipo de mquina fosse de grande utilidade. O senhor poderia esclarecer o que realmente pretende fazer com ela? - Com prazer - respondeu o lama ajeitando as tnicas de seda e pousando cuidadosamente a rgua de clculo com que fizera algumas converses simples. - Seu computador Mark V pode realizar qualquer operao matemtica regular que envolva at dez algarismos. Em nosso trabalho, no entanto, estamos interessados em letras, no em nmeros. Como queremos que o senhor modifique os circuitos de sada, a mquina passar a imprimir palavras, no colunas de algarismos - No estou entendendo bem... - um projeto em que estivemos trabalhando durante os ltimos trs sculos; na verdade desde que a lamaseria foi fundada. um tanto alheio sua maneira de pensar, por isso espero que oua minhas explicaes com a mente aberta. - Certamente. - muito simples. Temos feito a compilao de uma lista que deve contar todos os nomes possveis de Deus. - Como disse? - Temos razo para acreditar - continuou o lama imperturbvel - que todos esses nomes podem ser escritos com no mximo nove letras num alfabeto que idealizamos. - Estiveram fazendo isso por trs sculos? - Sim. E achamos que levaramos cerca de quinze mil anos para completar a tarefa. - Oh! O Dr. Wagner arregalou os olhos um pouco atordoado. - Agora vejo por que o senhor quis alugar uma de nossas mquinas! Mas qual exatamente a finalidade deste projeto? O lama hesitou por uma frao de segundo e Wagner perguntou a si mesmo se o teria ofendido. Se assim foi, no houve indcio de irritao na resposta. - Diga que ritual, se quiser, mas o ritual parte fundamental de nossa crena... Sem dvida, todos os muitos nomes do Ser Supremo, Deus, Jeov, Al e assim por diante, so apenas rtulos criados pelos homens. Aqui h um problema filosfico um tanto difcil, que no me proponho a discutir, mas em algum lugar, entre todas as possveis combinaes de letras que podem ocorrer, esto o que podemos chamar os nomes verdadeiros de Deus. Por uma sistemtica permutao de letras, temos procurado catalogar todos eles. - Compreendo. Comearam com AAAAAAA... e vo trabalhar at ZZZZ...

- Exato. Embora usemos um alfabeto especial, de nossa prpria concepo. Modificar os tipos eletromticos para lidar com ele coisa banal, evidentemente. Um problema um pouco mais interessante idealizar circuitos adequados para eliminar combinaes absurdas. Por exemplo, nenhuma letra deve surgir mais de trs vezes em sucesso. - Trs? Est querendo dizer duas, sem dvida. - Trs o correto: creio que levaria muito tempo para explicar por que, mesmo se o senhor compreendesse a nossa linguagem. - Estou certo que sim - disse Wagner bruscamente. - Continue. - Felizmente ser uma coisa simples adaptar seu computador de sequncia automtica para este trabalho, e uma vez programado adequadamente, permutar uma letra de cada vez e marcar o resultado. Ele poder fazer numa centena de dias o que nos tomaria quinze mil anos. O Dr. Wagner mal tinha conscincia dos rudos abafados das ruas de Manhattan l embaixo. Estava num mundo diferente, um mundo de montanhas naturais, no construdas pelos homens. Nos cumes, em seus longnquos ninhos, esses monges estiveram trabalhando pacientemente, gerao aps gerao, coligindo suas listas de palavras sem sentido. Havia algum limite para as loucuras da humanidade? Contudo, no devia deixar que seus pensamentos ntimos transparecessem. O cliente tinha sempre razo... - No h dvida - respondeu o doutor - que podemos modificar o Mark V para imprimir listas desta natureza. Estou muito mais preocupado com o problema de instalao e manuteno. O transporte para o Tib no vai ser fcil nos dias que correm. - Podemos arranjar isso. Os componentes so suficientemente pequenos para viajar por via area; essa uma das razes por que escolhemos sua mquina. Se puder despach-los para a ndia, providenciaremos o transporte a partir de l. - E o senhor quer contratar dois de nossos engenheiros?. - Sim, pelos trs meses que o projeto demoraria. - No tenho dvidas de que o Departamento de Pessoal pode arranjar isso. O Dr. Wagner rabiscou uma observao em seu bloco de notas. - H somente dois outros pontos... Antes que pudesse terminar a frase, o lama apresentou uma pequena tira de papel. - Eis o meu extrato autenticado do crdito no Banco Asitico. - Obrigado. Parece ser... ahn... suficiente. A segunda coisa to banal que hesito em mencion-la... Mas surpreendente como quase sempre o bvio ganha destaque. Que fonte de energia eltrica o senhor tem? - Um gerador diesel fornecendo cinquenta quilowatts e cento e dez volts. Foi instalado h cerca de cinco anos e funciona perfeitamente bem. Ele tornou a vida na lamaseria muito mais confortvel, mas, claro, foi de fato instalado como fonte de fora para os motores que acionam os moinhos de orao. - claro - repetiu o Dr. Wagner. - Eu devia ter pensado nisso... A vista do parapeito era vertiginosa, mas com o correr do tempo a pessoa se acostuma a tudo. Depois de trs meses, George Hanley no se deixava impressionar pelos,seiscentos metros precipitando-se no abismo nem pelo longnquo tabuleiro de campos no vale l embaixo. Estava se apoiando nas pedras polidas pelo vento e fitando com mau humor as montanhas distantes, cujos nomes se deram ao trabalho de descobrir. Isto, pensava George, era a coisa mais louca que j lhe acontecera. "Projeto

Changril" - alguma presena de esprito nos bastidores dos laboratrios o batizara assim. Por semanas o Mark V estivera espumando acres de folhas de papel cobertas com uma geringona de palavras. Pacientemente, implacavelmente, o computador continuara reagrupando letras em todas as combinaes possveis, esgotando cada classe antes de passar seguinte. Assim que as tiras acabavam de sair dos tipos eletromticos, os monges cortavam-nas cuidadosamente em pedaos e colavam-nas em livros enormes. Mais uma semana, Deus seja louvado!, e eles teriam terminado. Exatamente que obscuros clculos convenceram os monges de que no precisavam se preocupar em passar a palavras de dez, vinte ou cem letras, George no sabia. Um de seus repetidos pesadelos era que haveria alguma mudana nos planos e que o grande lama (que os dois engenheiros instintivamente chamaram Sam Jaffe, embora ele no se parecesse nem um pouco com Sam Jaffe) anunciaria subitamente que o projeto seria prolongado at cerca de 2060. Eram bem capazes disso. George ouviu a pesada porta de madeira bater contra o vento quando Chuck apareceu ao seu lado no parapeito. Como de hbito, Chuck estava fumando um dos charutos que o tornaram to popular entre os monges, que alis, segundo parece, eram bastante inclinados a abraar todos os menores e grande parte dos maiores prazeres da vida. Isso era uma coisa que depunha a favor deles: podiam ser malucos, mas no eram puritanos. Aquelas frequentes descidas at a aldeia, por exemplo... - Escute, George - disse Chuck, afobado. - Soube de uma coisa que nos dar problemas. - Que h de errado? A mquina no est funcionando bem? Era a pior eventualidade que George podia conceber. Poderia retardar sua volta e nada era mais terrvel. Da maneira como ento se sentia, at a viso de um comercial de tev teria parecido uma man vindo do cu. Afinal, seria algum elo de ligao com o lar. - No, no nada disso. Chuck instalou-se sobre o parapeito, o que era incomum porque normalmente tinha medo de um tombo. - Acabei de descobrir o que tudo isso significa. - O que quer dizer? Pensei que soubssemos. - Certo, ns sabemos o que os monges esto tentando fazer. Mas no sabemos por qu. a coisa mais louca... - J sei disso - George rosnou. -... mas o velho Sam acabou de abrir o jogo comigo. Voc sabe como ele desce toda tarde para ver as fichas pulando. Bem, dessa vez parecia um tanto exaltado, ou pelo menos to perto disso como jamais esteve. Quando lhe disse que estvamos no ltimo ciclo, ele me perguntou, naquela jia de sotaque ingls, se eu j tivera curiosidade de descobrir o que estavam tentando fazer. Eu disse: Claro! E ele contou-me. - V em frente: vou acreditar. - Bem, acham que quando tiverem catalogado todos os nomes Dele (e calculam que sejam cerca de nove trilhes), a vontade de Deus ser feita. A espcie humana ter concludo o que estava obrigada a fazer desde a sua criao. E no haver ento nenhuma vantagem em seguir em frente. Na verdade, a idia em si um tipo de blasfmia. - Depois o que esperam que ns faamos? Cometer suicdio? - No h necessidade disso. Quando a lista estiver completa, Deus entra em campo e s d um sopro completando a jogada... gol!

- Oh, entendo. Quando acabarmos nossa tarefa ser o fim do mundo. Chuck teve um riso curto e nervoso. - Foi justamente o que eu disse a Sam. E sabe o que aconteceu? Ele me olhou de um modo muito estranho, como se eu fosse o ltimo da classe, e disse: "Nada to insignificante quanto isso." George meditou um instante. - Eis o que chamo assumir uma viso ampla das coisas - disse logo em seguida. Mas o que voc acha que devamos fazer? No creio que isso faa a menor diferena para ns dois. Afinal, j sabamos que eram malucos. - Sim, mas voc no v o que pode acontecer? Quando a lista estiver completa e no soar a ltima trombeta, ou seja l o que for que eles esperem, ns podemos levar a culpa. Foi a nossa mquina que estiveram usando. A situao no me agrada nem um pouquinho. - Estou compreendendo - disse George pausadamente. - Voc levantou um ponto importante... Mas esse tipo de coisa j aconteceu antes, voc sabe. Quando eu era guri l em Louisiana, tivemos um pregador biruta que certo dia disse que o mundo ia acabar no domingo seguinte. Centenas de pessoas acreditaram nele, at venderam as casas. E no entanto, quando nada aconteceu, essas pessoas no deram o brao a torcer, como era de se esperar. Simplesmente concluram que ele cometera um erro em seus clculos e continuaram acreditando fielmente. Acho que alguns deles ainda acreditam. - Bem, se voc ainda no notou, isto aqui no Lousiana. S h ns dois e centenas desses monges. Gosto deles e vou ter pena do velho Sam quando o trabalho de toda a sua vida sair pela culatra. Mas ainda assim, eu queria estar em algum outro lugar. - H semanas estou querendo a mesma coisa Mas no h nada que possamos fazer at que o contrato termine e o avio venha tirar-nos daqui. - claro - disse Chuck pensativamente - que sempre seria possvel pr em prtica um gro de areia de sabotagem. - Como diabo poderamos? Isso iria piorar as coisas. - No do modo a que quis me referir. Veja a questo da seguinte maneira. Trabalhando na base das presentes vinte e quatro horas, a mquina completar a sua tarefa daqui a quatro dias. O avio vem daqui a uma semana. OK. Ento tudo o que temos a fazer achar, durante um dos perodos de vistoria, alguma coisa que precise de reparos, algo que suspenda o trabalho por um ou dois dias. Evidentemente a consertaremos, mas no depressa demais. Se regularmos as coisas direito, podemos estar caindo no campo de pouso quando o ltimo nome disparar do registro. Ento eles no sero capazes de nos pegar. - No gosto disso - disse George. - Ser a primeira vez que pulo fora no meio de um servio. De mais a mais, eles ficariam desconfiados. No. Vou aguentar firme e suportar o que vier. - Ainda no gosto disso - disse ele sete dias mais tarde, quando os pequenos e fortes pneis montanhenses os conduziam na descida pela estrada sinuosa. - E no pense que estou escapando porque tenha medo. Tenho pena daqueles pobres sujeitos l em cima, e no quero estar por perto quando descobrirem que basbaques eles foram. Eu me pergunto como Sam suportar isso. - engraado - respondeu Chuck -, mas quando eu disse at logo tive a impresso de que ele sabia que estvamos pulando fora... e que no se importou porque viu que a mquina estava funcionando sem problemas e a tarefa logo estaria encerrada. Depois disso... bem, claro que para ele simplesmente no h nenhum Depois

Disso... George voltou-se em sua sela e contemplou a estrada que deixavam para trs na montanha. Aquele era o ltimo local de onde se podia ter uma viso completa da lamasera. As edificaes atarracadas e angulosas se recortavam contra o cu avermelhado do pr-do-sol: aqui e ali luzes cintilavam como vigias no casco de um transatlntico. Luzes eltricas, naturalmente, compartilhando o mesmo circuito que o Mark V. Por mais quanto tempo o partilhariam com ele, George se perguntava. Os monges quebrariam o computador em sua raiva e desapontamento? Ou apenas se sentariam tranquilamente e recomeariam outra vez todos os clculos? Ele sabia muito bem o que neste exato momento estava acontecendo l em cima na montanha. O grande lama e seus assistentes, instalados nas tnicas de seda, inspecionavam as fichas que os monges mais moos tiravam dos tipos e colavam nos grandes volumes. Nada estariam dizendo. O nico som seria o incessante tamborilar, a interminvel chuvarada das teclas batendo no papel, pois em si mesmo, enquanto chispava atravs de seus milhares de clculos por segundo, o Mark V era absolutamente silencioso. Trs meses dessa coisa, pensava George, eram suficientes para levar qualquer um a subir pelas paredes. - L est ele!- gritou Chuck, apontando para o vale. - No incrvel? Certamente era, pensou George. O velho e castigado DC-3 estendido no final da pista como uma pequenina cruz prateada. Em duas horas, ele os estaria levando para a liberdade e a sanidade. Era um pensamento to saboroso quanto um fino licor. George deixou-o circulando em sua mente enquanto o pnei se arrastava pacientemente, descendo a encosta. Agora, a noite repentina do alto Himalaia estava quase sobre eles. Felizmente, a estrada era muito boa, como costumavam ser as estradas naquela regio, e ambos estavam carregando tochas. No havia o menor perigo, somente um certo mal-estar devido ao frio cortante. O cu sobre suas cabeas estava, impecavelmente luminoso, fulgurando com as estrelas amistosas, cordiais. No mnimo, pensava George, no haveria risco de o piloto no poder decolar por causa das condies do tempo. Essa preocupao fora a nica que lhe restara. George comeou a cantar, mas aps alguns momentos desistiu. Esta arena de montanhas, cintilando de lado a lado como fantasmas encapuzados de branco, no encorajava tanto entusiasmo. Pouco depois, deu uma olhadela no relgio. - Daqui uma hora devemos estar l - gritou pelos ombros para Chuck atrs dele.. Depois, numa reflexo tardia, acrescentou: - Queria saber se o computador acabou seu turno. Deve ser por agora. Chuck no respondeu, por isso George girou na sela. S pde ver o rosto de Chuck, um branco contorno oval virado para o cu. - Olhe - murmurou Chuck, e George ergueu os olhos para o alto. (H sempre um ltimo tempo para tudo.) Sobre eles, sem nenhum rudo, as estrelas iam se extinguindo.

UM MACACO IMITADOR PELA CASA


Granny considerou uma idia absolutamente terrvel; mas depois soube lembrar-se dos dias em que havia empregados domsticos humanos. - Se voc imagina - bufou ela - que vou viver na mesma casa com um macaco, est completamente enganado. - No seja to antiquada - respondi. - Afinal de contas, Dorcas no um macaco. - Ento o que ela... ele ? Atirei-me pelas pginas do guia da Corporao de Engenharia Biolgica. - Escute isso, Gran - disse eu. - O Superchimp (Marca Registrada) Pan Sapiens um inteligente antropide, desenvolvido por cultivo seletivo e modificao gentica de um tronco chimpanz bsico... - Exatamente o que eu disse! Um macaco! -... e com um vocabulrio suficientemente grande para compreender ordens simples. Pode ser treinado para executar todos os tipos de trabalho domstico ou tarefa manual de rotina. dcil, afetuoso, bem adaptado vida do lar e particularmente bondoso com crianas... - Crianas! Deixaria Johnnie e Susan com um... um gorila? Larguei o guia com um suspiro. - A est uma coisa sria. Dorcas cara, e se encontrar os pequenos monstros dando bordoadas nela... Neste momento, felizmente, a campainha da porta tocou. - Assine, por favor - disse o caixeiro. Assine, e Dorcas entrou em nossas vidas. - Al, Dorcas - eu disse. - Espero que seja feliz aqui. Seus olhos grandes e melanclicos, espreitando de sob espessas rugas, dirigiram-se para mim. Eu encontrara humanos muito mais feios, embora at certo ponto ela fosse uma figura singular, no mais alta que cerca de um metro e vinte e bastante prxima desse tamanho em largura. Metida no uniforme simples e bem arrumado, tinha aspecto idntico a uma criada daqueles antigos filmes do sculo X-, os ps, contudo, estavam descalos e cobriam uma assombrosa poro de espao do assoalho. - Bom-dia, Madam - respondeu numa pronncia mastigada - mas perfeitamente inteligvel. - Ela sabe falar! - rangeu Granny. - claro - disse eu. - Pode pronunciar mais de cinquenta palavras e compreender duzentas. Aprender mais quando tiver se ambientado entre ns, mas por ora devemos nos limitar ao vocabulrio das pginas 42 e 43 do guia. Passei o manual de instrues a Granny. Ao menos por uma vez, ela no pde encontrar sequer uma nica palavra para expressar suas emoes. Dorcas adaptou-se muito rapidamente. Seu treinamento bsico - Prendas Domsticas Classe A mais Servio de Creche - fora excelente e ao fim do primeiro ms existiam pouqussimas tarefas caseiras que no soubesse fazer, desde pr a

mesa at mudar a roupa das crianas. A princpio revelara o desagradvel hbito de apanhar as coisas com os ps. Isto lhe parecia to natural quanto usar as mos, e tirar-lhe a mania tomou um longo tempo. Uma das pontas de cigarro de Granny finalmente deu resultados. Dorcas tinha bom gnio, era conscienciosa e no respondia. No era, est claro, brilhante em excesso. Algumas tarefas tinham de ser-lhe explicadas minuciosamente antes que se tornasse capaz de faz-las. Demorei vrias semanas para descobrir suas limitaes e lev-las em conta. No comeo foi bem difcil conservar na memria que ela no era exatamente humana, e que no era bom envolv-la no tipo de conversa de que ns, mulheres, nos ocupamos quando estamos reunidas. Devia, pelo menos, afast-la de inmeros assuntos: interessava-se por roupas e as cores a fascinavam, mas se tivesse deixado seu vestido do modo como queria, ficaria parecendo uma refugiada de tera-feira de carnaval. As crianas, tive alvio ao descobrir, a adoravam. Sei o que as pessoas dizem sobre Johnnie e Sue, e admito que contm alguma verdade. muito difcil educar crianas quando o pai est longe a maior parte do tempo. Para tornar as coisas piores, Granny as estraga com mimos quando no estou vigiando e, na verdade, sempre que sua nave est na Terra, Eric age do mesmo modo. Sou eu, sem dvida, quem tem de arcar com as consequentes mal criaes. (Evite ao mximo possvel o casamento com um astronauta; o salrio pode ser bom, mas o encanto se esgota logo.) Na poca em que Eric voltou da temporada em Vnus, com licena de trs semanas acumulada, nossa nova empregada tinha se instalado como algum da famlia. Eric no se constrangeu com ela; afinal, encontrara criaturas muito mais estranhas em outros planetas. Queixou-se da despesa, claro, mas lhe fiz ver que dali para a frente, com uma enorme parte do servio de casa tirada das minhas costas, poderamos passar mais tempo juntos e cumprir algumas das visitas que fora impossvel fazer no passado. Agora que Dorcas podia tomar conta das crianas, eu esperava ter outra vez alguma vida social. Havia muita vida social em Port Goddard, embora estivssemos fincados no meio do Pacfico. (Naturalmente, desde o que aconteceu em Miami, todos os principais postos de lanamento foram para longe, bem longe da civilizao.) Havia um fluxo constante de visitantes ilustres e viajantes de todas as partes da Terra - para no mencionar pontos mais remotos. Ora, cada comunidade tem seu rbitro da moda e cultura, sua grande dame, que causa despeito mas copiada por todas as frustradas rivais. Em Port Goddard, este lugar era ocupado por Christine Swanson. Seu marido era comodoro do Servio Espacial e ela nunca deixava que nos esquecssemos disso. Sempre que chegava um navio ou avio, convidava todos os oficiais da base para uma recepo em sua casa, uma manso no elegante estilo antigo do sculo XIX. A menos que houvesse uma desculpa muito boa, era aconselhvel comparecer, ainda que isso significasse ter de arregalar os olhos para as pinturas de Christine. Ela se imaginava uma artista e suas paredes eram cobertas de borres multicoloridos. Pensar em comentrios gentis para fazer sobre eles era uma das maiores atraes das festas de Christine; outra, sua quilomtrica piteira. Desde que Eric estivera ausente, havia um novo lote de pinturas: Christine entrara em seu perodo "quadrado". - Vocs vem, queridos - ela nos explicava - os quadros retangulares, moda antiga, esto terrivelmente obsoletos... simplesmente no combinam com a era espacial. No existe essa coisa de em cima e embaixo, horizontal ou vertical fora

dali, de modo que nenhum quadro realmente moderno devia ter um lado mais comprido que o outro. E em termos ideais, o quadro devia parecer exatamente o mesmo, fosse qual fosse a maneira como o pendurassem... Neste momento, estou trabalhando nisso. - Isso parece muito lgico - disse Eric, cheio de tato (o comodoro, afinal, era seu chefe). Mas, quando nossa anfitri estava fora do alcance da sua voz, ele acrescentou: - No sei se os quadros de Christine esto pendurados com o lado certo para cima, mas tenho certeza de que esto pendurados com o lado errado para a parede. Concordei; antes de me casar passei alguns anos na escola de arte e ponderei que entendia alguma coisa do assunto. Se tivesse a mesma coragem que Christine podia ter feito sucesso absoluto com minhas prprias telas, naquela poca se cobrindo de p na garagem. - Voc sabe, Eric - disse um pouco maliciosamente -, eu podia ensinar Dorcas a pintar melhor. Ele riu e respondeu: - Talvez fosse divertido tentar fazer isso algum dia, se Christine ultrapassar as medidas. Depois esqueci tudo sobre o assunto... at um ms mais tarde, quando Eric estava outra vez no espao. A causa exata da briga no importante; foi provocada por um esquema de desenvolvimento comunitrio sobre o qual eu e Christine tivemos pontos de vista opostos. Ela venceu, como de hbito, e eu deixei a reunio soprando fogo e enxofre pela boca. Ao chegar em casa, a primeira coisa que encontrei foi Dorcas contemplando gravuras coloridas numa das revistas semanais. Lembrei-me ento das palavras de Eric. Larguei a bolsa, tirei o chapu e disse resoluta: - Dorcas, venha para a garagem! Levei algum tempo para desencavar minhas tintas e cavalete de sob a pilha de quinquilharias fora de uso, velhos enfeites de Natal, equipamento de pesca submarina, caixotes de embalagem vazios, utenslios quebrados (dir-se-ia que Eric jamais teve tempo para arrumar nada antes de lanar-se de novo no espao). Havia diversas telas inacabadas, sepultadas entre o entulho. Elas dariam para comear. Levantei uma paisagem que chegara at uma rvore descarnada e disse: - Agora, Dorcas, vou ensinar-lhe a pintar. Meu plano era simples e no inteiramente honesto. Embora no passado macacos imitadores sem dvida tivessem salpicado tinta em lonas com bastante frequncia, nenhum deles criara uma obra de arte autntica, completamente realizada. Eu tinha certeza de que Dorcas tambm no seria capaz de faz-lo, mas ningum precisa Saber que a mo inspiradora era a minha. Ela poderia granjear todo o crdito. De fato, no entanto, eu no ia enganar ningum. Mesmo que criasse o traado, misturasse as cores e fizesse a maior parte da execuo, deixaria Dorcas pr mos obra, o mximo possvel, tanto quanto ela pudesse. Esperava que fosse capaz de preencher as reas de cor homognea e talvez desenvolver um estilo caracterstico de pincelada no processo. Julgava que, com alguma sorte, ela podia ser capaz de fazer talvez um quarto da obra real. Ento, com uma conscincia razoavelmente limpa, eu poderia afirmar que o trabalho era inteiramente seu, pois Michelangelo e Leonardo no assinaram pinturas que foram em grande parte realizadas por seus assistentes? Eu seria a "assistente" de Dorcas. Devo confessar que tive um pequeno desapontamento. Embora Dorcas pegasse

rapidamente a idia geral e logo compreendesse o uso do pincel e da palheta, sua execuo era muito inbil. Parecia incapaz de fixar em sua mente que mo usar e ficava mudando o pincel de uma para a outra. Afinal, tive de fazer quase todo o trabalho, e ela contribuiu apenas com algumas aplicadelas de tinta. Contudo, eu tampouco podia esperar que com algumas lies ela se tornasse uma mestra, e, de fato, esse virtuosismo no tinha nenhuma importncia. Se Dorcas fosse um fracasso artstico, s teria de forar um pouco mais a verdade quando afirmasse que tudo era seu prprio trabalho. Eu no tinha pressa; isso no era o tipo de coisa que pudesse ser acelerado. Ao trmino de alguns meses, a Escola de Dorcas apresentara uma dzia de quadros, todos eles sobre os temas cuidadosamente escolhidos que seriam familiares a um Superchimp em Port Goddard. Havia um estudo da lagoa, uma vista de nossa casa, uma impresso de um lanamento noturno (todo fulgor e exploso de luzes), uma cena de pescaria, um arvoredo de palmeiras. Clichs, naturalmente, mas qualquer outra coisa despertaria suspeitas: antes de vir para nossa casa, no creio que Dorcas tivesse visto muita coisa do mundo exterior aos laboratrios onde fora criada e treinada. Pendurei os melhores quadros (e alguns deles eram bons - afinal de contas eu tinha de reconhecer) pela casa em lugares onde dificilmente meus amigos deixariam de reparar neles. Tudo funcionou perfeitamente; perguntas cheias de admirao, seguidas por gritos assombrados de "No me diga!", quando modestamente eu declinava da responsabilidade pelos trabalhos. Houve algum ceticismo, mas logo o deitei por terra, deixando uns poucos amigos privilegiados verem Dorcas em atividade. Escolhi os observadores por sua ignorncia de arte, e o quadro era uma abstrao em vermelho, ouro e preto, que ningum ousou criticar. Nessa poca, Dorcas j podia disfarar muito bem, como um ator de cinema fingindo tocar um instrumento musical. Precisamente, para espalhar a notcia, dei alguns dos melhores quadros de presente, aparentando no consider-los mais do que divertidas excentricidades - ao mesmo tempo, contudo, fornecendo a mais evidente insinuao de inveja. - Contratei Dorcas - dizia de maneira irritada - para trabalhar para mim, no para o Museu de Arte Moderna. E fui muito cuidadosa em no suscitar quaisquer comparaes entre suas telas e as de Christine: podia contar com nossos amigos comuns para faz-las. Quando Christine veio visitar-me, aparentemente para discutir nossa discrdia "como duas pessoas sensatas", soube que ela estava a par da novidade. Assim, rendi-me amavelmente, enquanto tomvamos ch na sala de visitas, sob um dos mais notveis trabalhos de Dorcas. (Lua cheia flutuando sobre a lagoa, muito imperturbvel, azul e misteriosa. Eu realmente estava bem orgulhosa dele.) No houve uma palavra sobre o quadro ou sobre Dorcas, mas os olhos de Christine disseram-me tudo o que eu queria saber. Na semana seguinte, uma exposio que ela estivera planejando foi discretamente cancelada. Os jogadores dizem que se deve parar quando se est frente do jogo. Se tivesse parado para pensar, teria entendido que Christine no deixaria a coisa ficar assim. Partiria para o contra-ataque mais cedo ou mais tarde. Escolheu bem o momento, esperando que os garotos estivessem na escola, Granny estivesse fora; em visita, e eu no centro comercial no outro lado da ilha. Provavelmente, primeiro telefonou, para verificar que no havia ningum em casa, isto , ningum humano. Tnhamos dito a Dorcas para no atender os telefonemas; embora ela o tenha feito nos primeiros dias, no conseguira bom resultado. Um

Superchimp ao telefone parece exatamente um bbado, o que pode levar a todo tipo de complicao. Posso reconstruir toda a sequncia dos acontecimentos: Christine deve ter seguido para a casa, expressado intenso desapontamento pela minha ausncia e convidado a si mesma a entrar. Sem perda de tempo, teria comeado a fazer presso sobre Dorcas, mas felizmente eu tomara a precauo de instruir minha colega antropide. - Dorcas faz - eu dissera, repetidas vezes, sempre que um de nossos trabalhos era concludo. - Mocinha no faz, Dorcas faz. Estou certa de que, por fim, a prpria Dorcas acreditou nisso. Se minha lavagem cerebral e as limitaes de um vocabulrio de cinquenta palavras frustravam os esforos de Christine, ela no permaneceria frustrada por muito tempo. Era uma mulher de ao direta e Dorcas, uma alma dcil e obediente. Christine, decidida a desmascarar fraude e conspirao, deve ter sido favorecida pela presteza com que foi conduzida garagem-estdio; deve tambm se ter surpreendido muito pouco. Cheguei a casa cerca de meia hora mais tarde e logo que vi o carro de Christine estacionado no meio-fio, soube que havia confuso vista. S podia esperar estar chegando a tempo, mas assim que pisei na casa misteriosamente silenciosa, percebi que era tarde demais. Alguma coisa acontecera; Christine estaria seguramente tagarelando, mesmo que tivesse somente uma macaca como audincia. Para ela qualquer silncio lanava um desafio to grande quanto uma tela em branco: tinha de ser coberto com o som de sua prpria voz. A casa estava inteiramente quieta; no havia sinal de vida. Com um sentimento de crescente apreenso, atravessei na ponta dos ps a sala de estar, a sala de jantar, a cozinha, e sa para os fundos. A porta da garagem estava aberta e espreitei cautelosamente. Era um amargo momento de verdade. Finalmente livre de minha influncia, Dorcas tinha desenvolvido, enfim, um estilo propriamente seu. Estava pintando rpida e confiantemente, mas no do modo como to cuidadosamente eu lhe ensinara. E quanto ao tema... Fiquei profundamente chocada quando vi a caricatura que estava proporcionando to evidente contentamento a Christine. Depois de tudo que fizera por Dorcas, parecia pura ingratido. Evidentemente, sei agora que no havia malcia naquilo, que ela estava meramente se auto-exprimindo. Os psiclogos, e os crticos que redigiram aquelas notas absurdas do programa para a sua exibio no Guggenheim, dizem que seus retratos lanam uma intensa luz sobre as relaes homem-animal e nos permitem contemplar pela primeira vez a espcie humana a partir de fora. Mas no vi as coisas desse modo quando mandei Dorcas de volta para a cozinha. Pois o tema no era a nica coisa que me transtornava: o que realmente exasperava era a lembrana de todo o tempo que eu gastara aperfeioando sua tcnica... e suas maneiras. Estava ignorando tudo o que eu sempre lhe dissera, sentada em frente ao cavalete com os braos imveis dobrados sobre o peito. J ento, mesmo ainda no incio de sua carreira como artista autnoma, era dolorosamente evidente que Dorcas tinha mais talento em cada um dos ps, agilmente em movimento, do que eu, em ambas as mos.

DEDOS VERDES

Lamento muito, agora que tarde demais, nunca ter chegado a conhecer Vladimir Surov. Lembro-me dele como um homenzinho tranquilo, capaz de entender mas no de falar ingls suficientemente bem para entabular conversa. Suponho que, mesmo para seus colegas, at certo ponto ele era um enigma. Todas as vezes que circulei pelo Ziolkovski, ele estava sentado num canto, trabalhando em suas anotaes Ou espreitando por um microscpio. Um homem que se apegava sua privacidade mesmo no mundo minsculo e apertado de uma espaonave. O restante da tripulao no parecia se importar com o seu distanciamento. Quando falavam com ele, era visvel que o encaravam com tolerante afeio, e com respeito tambm. O que no era muito surpreendente: o trabalho que fizera desenvolvendo plantas e rvores que conseguiam florescer a grande distncia no interior do crculo rtico j o tinha transformado no mais famoso botnico russo. O fato de a expedio russa ter levado um botnico para a Lua causara muita pilhria, embora na realidade isso no fosse mais estranho do que o fato de haver bilogos tanto na nave britnica quanto na americana. Durante os anos que antecederam a primeira alunissagem acumulara-se muita evidncia, sugerindo que poderia existir alguma forma de vegetao na Lua, a despeito da ausncia de atmosfera e da inexistncia de gua. O presidente da Academia de Cincias da URSS era um dos principais defensores da teoria e, velho demais para realizar ele mesmo a viagem, fizera o que de melhor poderia ter feito mandando Surov. A total ausncia de qualquer tipo de vegetao, viva ou fssil, nas cerca de mil milhas quadradas exploradas por nossos vrios grupos foi a primeira grande decepo que a Lua nos reservara. Mesmo aqueles cticos, qu se mostravam certos de que no podia existir nenhuma forma de vida na Lua, teriam ficado 'muito contentes se ficasse provado que estavam errados - como decerto; ficaram, cinco anos mais tarde, quando Richards e Shanon fizeram sua extraordinria descoberta no interior dos files 4a grande plancie de Eratstenes. Mas essa revelao ainda se localizava no futuro; na poca da primeira alunissagem, parecia que Surov fora Lua em vo. Ele no pareceu excessivamente deprimido, mas se manteve to ocupado quanto o restante da tripulao, estudando amostras do solo e cuidando da pequena chcara de plantas cultivadas na gua, cujos condutos pressurizados e transparentes formavam uma teia reluzente em redor do Ziolkovski. Nem ns nem os americanos tnhamos nos interessado por esse tipo de coisa, julgando que era melhor transportar comida da Terra do que cultiv-la in loco, pelo menos at que chegasse a poca de estabelecer uma base permanente. Estvamos certos em termos de economia, mas errados em termos de moral. As diminutas estufas, hermeticamente fechadas, dentro das quais Surov cultivava suas hortalias e rvores frutferas ans, eram um osis sobre o qual frequentemente regalvamos nossos olhos quando

ficvamos fartos da imensa desolao que nos rodeava. Uma das muitas desvantagens de ser comandante era que raramente eu tinha oportunidade de fazer qualquer explorao ativa. Ficava ocupado demais preparando relatrios para a Terra, inspecionando os suprimentos, organizando programas e escalas de servio, conferenciando com meus colegas nas naves americana e russa, procurando - nem sempre com xito - adivinhar o que haveria de errado em seguida. Como resultado, s vezes no saa da base por dois ou trs dias consecutivos, e uma consagrada piada dizia que meu traje espacial era um refgio de traas. Talvez seja devido a isso que eu possa lembrar-me to nitidamente de todas as minhas expedies ao exterior; certamente posso recordar meu nico verdadeiro encontro com Surov. Foi perto do meio-dia, com o sol a pino sobre as montanhas do sul e a Terra Nova, rstia de luz prateada claramente visvel a alguns graus de distncia. Henderson, nosso geofsico, queria fazer algumas leituras magnticas numa srie de pontos de teste, algumas milhas a leste da base. Todos os outros estavam ocupados, mas eu ficara momentaneamente livre do meu trabalho e, assim, samos juntos a p. O percurso no era longo o bastante para que se tornasse necessrio pegar um dos veculos a motor, e alm disso as cargas das baterias estavam fracas. De qualquer modo, sempre gostei de caminhar pela Lua em campo aberto. No era meramente o cenrio, j que aps algum tempo a pessoa se acostuma at aos seus aspectos mais assombrosos. No. Eu nunca me cansava era da maneira como a cada passo se ia saltando sem esforo, transpondo a paisagem lunar em cmara lenta, o que proporcionava a liberdade que antes do advento do vo espacial os homens s conheciam em sonhos. Tnhamos acabado nossa tarefa e estvamos a meio caminho de casa quando vi um vulto se movendo atravs da plancie, cerca de uma milha ao sul de nossa posio, no distante, de fato, da base russa. Logo agarrei o binculo e, voltando-o para o visor do capacete, dei uma olhada atenta no outro explorador. Mesmo a esta pequena distncia, est claro que no se pode, identificar um homem num traje espacial, o que, no entanto, praticamente no faz diferena, j que os trajes so sempre codificados por uma cor e um nmero prprios. - Quem ? - perguntou Henderson atravs do canal de rdio de curto alcance a que ambos estvamos sintonizados. - Traje azul, nmero 3... isso quer dizer Surov. Mas no compreendo. Ele est sozinho. Uma das normas mais fundamentais da explorao lunar que ningum v a parte alguma da superfcie da Lua sozinho. Podem ocorrer muitos acidentes que seriam banais se estivssemos com um companheiro, mas fatais se estivermos sozinhos. Como voc se arranjaria, por exemplo, se no seu traje espacial pouco a pouco se fosse abrindo uma fenda no fundo das costas e voc no pudesse aplicar-lhe um esparadrapo como remendo? Pode parecer engraado, mas j aconteceu. - Talvez seu companheiro tenha tido um acidente e esteja indo buscar socorro sugeriu Henderson. - Talvez fosse melhor cham-lo. Fiz que no com a cabea. Era evidente que Surov no estava com pressa. Sara em expedio por sua prpria conta e prosseguia o tranquilo caminho de volta para o Ziolkovski. No era assunto meu se o comandante Krasnin deixava seu pessoal sair em expedio sem acompanhante, embora isso parecesse uma prtica deplorvel. E se Surov estava infringindo regulamentos, tambm no me cabia informar. Durante os dois meses seguintes, frequentemente meus homens avistaram Surov fazendo a caminhada solitria sobre a superfcie lunar, mas ele sempre se esquivava

se chegavam demasiado perto. Fiz algumas investigaes discretas e descobri que, devido falta de homens, o comandante Krasnin fora forado a relaxar algumas medidas de segurana. Mas no consegui descobrir o que Surov andava fazendo, embora nunca me tivesse passado pela cabea que seu comandante igualmente o ignorasse. "Bem que eu dizia" - foi minha intuio quando recebi a chamada de emergncia de Krasnin. Todos ns tivemos homens em apuros antes e tivramos de mandar auxlio, mas esta era a primeira vez que algum se tinha perdido e no respondera quando sua nave transmitira o sinal de regressar. Houve uma rpida checagem pelo rdio, traou-se uma linha de ao e equipes de busca saram em leque de cada uma das trs naves. Sa novamente com Henderson e o mero bom-senso mandou-nos seguir em sentido contrrio ao rumo que vramos Surov tomar. Ficava no que considervamos como "nosso" territrio, a uma boa distncia da nave de Surov. Enquanto escalvamos os baixos contrafortes das montanhas, ocorreu-me pela primeira vez que o russo podia estar fazendo alguma coisa que queria esconder de seus colegas, mas o que poderia ser eu no conseguia imaginar. Henderson o encontrou e gritou por socorro pelo rdio instalado na roupa espacial. Mas era tarde demais! Surov fora encontrado estendido no cho, a face voltada para baixo, o traje desinflado enroscado em volta dele. Estava se ajoelhando quando alguma coisa despedaou o globo plstico de seu capacete; era possvel ver como cara pesadamente de frente e morrera instantaneamente. Quando o comandante Krasnin nos alcanou, ainda estvamos olhando espantados para o inacreditvel objeto que Surov estivera examinando antes de morrer. Tinha cerca de um metro de altura, possua uma dura e esverdeada forma oval, estava enraizado nas rochas com um vasto entrelaamento de gavinhas. Sim, enraizado; pois era uma planta. Poucos metros- frente havia outras duas, muito menores e aparentemente sem vida, visto que enegrecidas e secas. - Afinal de contas ento, h vida na Lua! - foi minha primeira reao. S quando a voz de Krasnin ecoou em meus ouvidos, compreendi claramente o quanto a verdade era muito mais assombrosa. - Pobre Vladimir! - disse ele. - Sabamos que era um gnio, mas zombamos dele quando nos falou de seu sonho. Por isso ele mantinha em segredo seu maior feito. Conquistou o rtico com o trigo hbrido que desenvolveu, mas isso era apenas um comeo. Ele trouxe vida para a Lua... e morte tambm. Ali, naquele primeiro momento de impressionante revelao, tudo parecia ainda um milagre. Hoje o mundo inteiro conhece a histria do "cacto de Surov" (como inevitavelmente, ainda que de forma bem inexata, seria batizado), e ela perdeu muito de seu carter prodigioso. Os apontamentos de Surov contaram a histria completa e descreveram os anos de experimentao que finalmente o conduziram a uma planta cujo resistente revestimento lhe permitiria sobreviver no vcuo, e cujas razes muito extensas, com secrees cidas, a tornariam capaz de crescer sobre rochas em que at mesmo liquens dificilmente teriam conseguido vingar. E vimos a realizao da segunda etapa do sonho de Surov, pois o cacto que para sempre levar seu nome j se espalhou por vastas reas da rocha lunar, abrindo caminho, assim, para as plantas mais diferenciadas que hoje alimentam cada ser humano sobre a face da Lua. Krasnin se curvou ao lado do corpo de seu colega e levantou-o sem esforo, devido baixa gravidade. Tocou com os dedos os fragmentos destroados do capacete plstico e balanou a cabea com perplexidade.

- Que poderia ter-lhe acontecido? - disse ele. - D quase a impresso de que a planta o golpeou, mas isso ridculo. O enigma verde permaneceu ali, imvel sobre a plancie j no mais estril. Negava-nos a soluo do problema com sua aparncia promissora, com seu mistrio. Ento, como se pensasse em voz alta, Henderson disse de forma arrastada: - Creio que tenho a resposta; acabei de lembrar-me de alguma coisa da botnica que aprendi no colgio. Se Surov criou esta planta para as condies lunares, como a tornaria capaz de propagar a si mesma? As sementes teriam de ser espalhadas sobre uma rea muito extensa na esperana de achar alguns lugares adequados para o crescimento. Aqui no h pssaros ou animais para transport-las, como ocorre na Terra. S posso pensar numa soluo... e algumas de nossas plantas terrestres j tiraram partido dela. Ele foi interrompido por meu grito. Alguma coisa, com um sonoro som metlico, chocara-se contra a faixa de metal na cintura de meu traje. No causou danos, mas foi um ataque to sbito e inesperado que me colheu totalmente de surpresa. Uma semente jazia a meus ps, aproximadamente com o tamanho e a forma de um caroo de ameixa. Alguns metros frente, encontramos aquela que espatifara o capacete de Surov no momento em que ele se curvou. Deve ter reconhecido que a planta estava madura, mas em sua impacincia de examin-la esquecera o que isso significava. Vi um cacto atirar sua semente a um quarto de milha com a ajuda da baixa gravidade lunar. Surov fora baleado queima-roupa por sua prpria criao.

PROBLEMAS COM OS NATIVOS

O disco voador desceu verticalmente por entre as nuvens, freou at parar vacilante a cerca de mil e quinhentos metros do solo e arriou com um considervel baque sobre uma nesga de charneca coberta de mato. - Sem dvida - disse o capito Wyxtpthll - foi uma aterrissagem repugnante. Est claro que no usou precisamente essas palavras. Para ouvidos humanos seus comentrios teriam antes soado como o cacarejar de uma galinha irada. O Primeiro Piloto Krtclugg desenroscou trs de seus tentculos do painel de controle, esticou todas as quatro pernas e relaxou descontraidamente. - No culpa minha se os automticos encrencaram de novo - resmungou ele. Mas o que esperava voc de uma nave que devia ter sido mandada para o ferro velho h cinco mil anos? Se aquela massa de gesso em forma de casca de queijo rondando o Planeta Base... - Oh, est bem! Ns descemos como um barril, o que mais do que eu esperava. Diga a Crysteel e Danstor para virem aqui. Quero dar-lhes uma palavra antes de sarem. Crysteel e Danstor, muito obviamente, eram de uma espcie diferente do restante da tripulao. Tinham apenas um par de pernas e braos, nenhum olho atrs da cabea, alm de outras deficincias fsicas em que seus colegas se esforavam ao mximo para no reparar. Essas mesmas deficincias, no entanto, transformaramnos na escolha mais evidente para a misso particular de que foram encarregados, pois s era preciso um mnimo de dissimulao para se fazerem passar por seres humanos, capazes de enfrentar todo tipo de exame, excluindo os mais ntimos. - Esto agora absolutamente certos - disse o capito - de que compreenderam as instrues? - Sem dvida - disse Crysteel, um tanto melindrado. - No a primeira vez que entro em contato com uma raa primitiva. Minha formao em antropologia... - Bom. E a linguagem? - Bem, isso tarefa de Danstor, mas eu j posso agora falar a lngua com razovel fluncia. uma linguagem muito simples e, afinal, estivemos estudando seus programas de rdio por dois anos. - H alguma outra observao que queiram fazer antes de ir? - Ahn... H s uma coisa. Crysteel hesitou um pouco. - Suas transmisses radiofnicas deixam bem claro que o sistema social muito primitivo, e que o crime e o desrespeito lei so muito difundidos. Muitos dos cidados mais ricos tm de utilizar o que chamam "detetives" ou "agentes especiais" para proteger suas vidas e propriedades. Sabemos, claro, que contra os regulamentos, mas queramos saber... - O qu? - Bem, nos sentiramos muito mais seguros se pudssemos levar um par de

desintegradores Mark III conosco. - Nem sonhe! Eu seria levado corte marcial se soubessem disso na base. Vamos admitir que matassem alguns dos nativos. Eu teria o Bureau de Poltica Interestelar, o Conselho de Preservao dos Aborgines e meia dzia de outras entidades atrs de mim. - Mas haveria exatamente o mesmo transtorno se ns fssemos mortos - Crysteel salientou com grande emoo. - Afinal, voc responsvel por nossa segurana. No se lembra das cenas que o rdio transmitiu? Descreveu uma famlia tpica, mas houve dois assassinatos na primeira meia hora! - Oh! muito bem. Mas somente um Mark II. No queremos que vocs faam muito estrago, se houver confuso. - Muito obrigado; isso um grande conforto. Darei notcias a cada trinta minutos conforme combinado. Creio que no devamos avanar mais que uma ou duas horas... O capito Wyxtpthll acompanhou-os com os olhos at desaparecerem transpondo o alto da colina. Suspirou profundamente. - Por que - disse ele - dentre todas as pessoas na nave tinham de ser esses dois? - Isso no podia ser evitado - respondeu o piloto. - Todas as raas primitivas ficam aterrorizadas com qualquer coisa estranha. Se nos vissem chegar, haveria pnico generalizado e antes que soubssemos onde estvamos, as bombas estariam caindo em cima de ns. Simplesmente no se pode precipitar esse tipo de coisa. O capito Wyxtpthll estava distrado, fazendo uma cama de gato com seus tentculos, como costumava fazer quando ficava preocupado. - Naturalmente - disse -, se eles no voltarem, sempre possvel ir embora e fazer um relatrio dando o local como perigoso. Ele se animou bastante. - Sim, isso nos pouparia muitos aborrecimentos - acrescentou. - E desperdiar todos os meses que gastamos a estud-los? - disse escandalizado o piloto. - Eles no sero desperdiados - respondeu o capito, desemaranhando-se com um movimento to repentino que nenhum olho humano poderia ter acompanhado. Nosso relatrio ser til para a prxima nave de reconhecimento. Vou sugerir que faamos outra visita em... oh, digamos, cinco mil anos. A esse tempo, o lugar pode estar civilizado... ainda que, francamente, eu duvide. Samuel Higginsbotham estava se instalando para um lanche de queijo e aguardente de cidra quando viu as duas figuras se aproximando pela vereda. Limpou a boca com as costas da mo, pousou cuidadosamente a garrafa ao lado de suas ferramentas de carpintaria e encarou com uma branda e pacfica surpresa a dupla, quando os dois entraram enfileirados um com o outro. - Bom-dia - disse ele cordialmente, entre bocados de queijo. Os estranhos hesitaram. Um deles comeou a folhear furtivamente um pequeno livro que (se Sam conseguisse perceber-lhe o contedo!) estava apinhado de frases e expresses comuns como: "Apesar da previso do tempo, olha a um sinal de temporal", "Mos ao alto! Tenho voc debaixo da minha mira!" e "Chamando todos os carros!". Danstor, cuja memria no precisava desses auxlios, respondeu com suficiente presteza: - Bom-dia, meu bom homem - disse ele com o melhor sotaque que aprendera na BBC. - Poderia indicar-nos o caminho da mais prxima povoao, aldeia, vila ou

alguma outra semelhante comunidade civilizada? - Ahn? - disse Sam. Olhou desconfiado para os estranhos, s ento reparando que havia algo de muito curioso com suas roupas. Ningum, ele percebeu vagamente, costumava usar um gorro de l na cabea com uma elegante roupa de listras muito finas, daquelas com que os sujeitos da cidade gostavam de se fantasiar. E, de fato, o homem que continuava remexendo o livrinho estava usando um traje passeio completo, que seria irrepreensvel se no inclusse uma fantstica gravata verde e vermelha, botas com cravos na sola e gorro. Crysteel e Danstor fizeram o melhor que puderam, mas tinham visto programas de tev em excesso. Quando se considera que no possuam outra fonte de informao, suas aberraes indumentrias eram pelo menos compreensveis. Sam cocou a cabea. "Gringos, eu acho", disse de si para si. Nem mesmo o pessoal da cidade se aprontava desse modo. Ele apontou a estrada e deu-lhes explicaes pormenorizadas com um sotaque to carregado que ningum que residisse fora do alcance do transmissor Regional Oeste da BBC poderia entender mais que uma palavra em cada trs. Crysteel e Danstor, cujo planeta lar era to distante que ainda no poderia de modo algum ter sido alcanado pelos primeiros sinais de Marconi, foram at mais infelizes. Mas conseguiram pegar a idia geral e se retiraram pacificamente, perguntando-se ambos se seu conhecimento do ingls era to bom quanto imaginavam. Assim se deu e concluiu - bem tranquilamente e sem meno nos livros de histria - o primeiro encontro entre a humanidade e seres do Exterior. - Creio - disse Danstor pensativamente, mas sem muita convico - que ele no queria conversa. Poderia nos ter poupado muitos contratempos. - Eu no lamento nada. Julgando por suas roupas e pelo trabalho em que obviamente estava empenhado, no podia ser um cidado muito inteligente ou importante. Duvido at que tenha sido capaz de compreender quem ramos ns. - Ali est outro! - disse Danstor, apontando frente. - No faa movimentos bruscos, que podem causar alarme. Limite-se a caminhar naturalmente e deixe que ele fale primeiro. O homem passou decididamente por eles, a passos largos, sem mostrar o menor sinal de considerao. Antes que tivessem tempo de dizer uma s palavra, j estava desaparecendo na distncia. - Ora! - disse Danstor. - No importa - respondeu Crysteel com serenidade. - provvel que este tambm no fosse de qualquer utilidade. - Isso no desculpa para maus modos! Contemplaram com alguma indignao o Professor Fitzsimmons se afastar. Usando a mais velha e amarfanhada de suas roupas - e absorto numa parte difcil da teoria atmica - sua figura diminua estrada abaixo. Pela primeira vez, com apreenso, Crysteel comeou a suspeitar que poderia no ser to simples estabelecer contato to otimistamente quanto acreditara. Little Milton era uma tpica vila inglesa, aninhada ao p das colinas cujas encostas mais altas guardavam agora to prodigioso segredo. Nesta manh de vero, havia pouqussimas pessoas nas imediaes, pois os homens j tinham ido para o trabalho e o mulherio ainda estava nas arrumaes, aps a exaustiva tarefa de tirar competentemente seus amos e senhores do caminho. Por isso, Crysteel e Danstor

quase alcanaram o centro da vila antes de seu primeiro encontro, que por acaso foi com o carteiro local, pedalando a bicicleta de volta aos correios, depois de ter completado suas rondas. Estava muito mal-humorado: tivera que entregar um carto-postal ordinrio na fazenda de Dodgson, quilmetros fora de sua rota normal. Para completar, a remessa semanal de roupa para lavar que Gunner Evans mandava para a casa de sua me, extremosa demais, fora bem mais pesada do que de hbito, e no sem razo, j que continha quatro pacotes de carne enlatada, surripiadas da cozinha do restaurante. - Desculpe-me, mas... - disse Danstor, polidamente. - No posso parar - disse o carteiro, sem disposio para um bate-papo. - Tenho outras entregas a fazer - acrescentou, e foi embora. - Isto realmente o fim! - protestou Danstor. - Sero todos eles assim? - Voc tem simplesmente de ser paciente - disse Crysteel. - Lembre-se de que seus costumes so completamente diferentes dos nossos; conquistar a confiana deles pode demorar algum tempo. J enfrentei antes esse tipo de problema com raas primitivas. Todo antroplogo tem de acostumar-se a isso. - Humm... - fez Danstor. - Sugiro que visitemos algumas de suas casas. Assim eles no podero escapar. - Muito bem - Crysteel concordou hesitantemente. - Mas evite qualquer coisa que se parea com um santurio religioso, ou poderemos nos meter em confuso. A casa municipal da velha viva Tomkins dificilmente podia ser tomada por tal coisa, mesmo pelo mais inexperiente dos exploradores. A velha senhora ficou bastante entusiasmada ao ver dois cavalheiros de p no degrau de sua porta, e nada notou de muito estranho em suas roupas. Aparies de inesperadas delegaes estrangeiras, de reprteres de jornais indagando sobre seu centsimo aniversrio (na verdade estava com apenas noventa e cinco anos, mas conseguira manter segredo sobre isso) lampejaram em sua mente. Apanhou o pequeno quadro-negro que conservava pendurado junto porta e adiantou-se alegremente para saudar os visitantes. - Tero de falar comigo escrevendo - disse sorrindo, estendendo o quadro-negro. Estou surda h vinte anos. Crysteel e Danstor olharam consternados um para o outro. Era um obstculo completamente inesperado, pois os nicos caracteres escritos que j tinham visto foram os anncios dos programas de televiso e nunca os decifraram inteiramente. Mas Danstor, que possua uma memria quase fotogrfica, esforou-se para enfrentar a dificuldade. Segurando o giz bem desajeitadamente, escreveu uma frase que, ele tinha razes para crer, era de uso comum durante tais panes na comunicao. E enquanto seus misteriosos visitantes iam embora abatidos, a velha Sra. Tomkins contemplava atarantada e confusa as marcas no quadro-negro. Levou algum tempo para conseguir decifrar os caracteres - Danstor cometera vrios erros - e mesmo depois pouco mais foi capaz de entender.

TRANSMISSES SERO RETOMADAS LOGO QUE POSSVEL


Foi o melhor que Danstor pde fazer, mas a velha senhora nunca penetrou na essncia da mensagem.

Os dois no foram muito mais felizes na prxima casa que procuraram. Quem atendeu porta foi uma jovem senhora cujo vocabulrio consistia em grande parte de risadinhas. Finalmente, escangalhou-se completamente de rir e bateu a porta na cara deles. Ouvindo o riso abafado, histrico atrs da porta, Crysteel e Danstor comearam a suspeitar, com um aperto no corao, que seus disfarces de seres humanos normais no eram to eficientes quanto eles pretenderam. No nmero trs, no outro lado da rua, a Sra. Smith dispunha-se apenas a falar a no mais poder, cento e vinte palavras por minuto, num sotaque to impenetrvel quanto o de Sam Higginsbotham. Danstor apresentou suas desculpas logo que foi capaz de pronunciar uma palavra nos parnteses, e foi-se embora. - Ser que ningum fala como no rdio? - ele se lamentou. - Como compreendem seus prprios programas se todos eles falam desse modo? - Acho que devemos ter aterrissado no lugar errado - disse Crysteel, pois at seu otimismo comeava a fraquejar. Esse otimismo desfaleceu posteriormente ainda mais, quando, em rpida sucesso, foi confundido com um pesquisador de prvias eleitorais, o candidato conservador mais forte, um vendedor de aspiradores de p e um negociante do mercado negro local. Na sexta ou stima tentativa escaparam das donas-de-casa. A porta foi aberta por um jovem comprido e desengonado que, com a garra viscosa da mo, segurava um objeto que de imediato hipnotizou os visitantes. Era uma revista cuja capa mostrava um foguete gigante, elevando-se de um planeta salpicado de crateras que, fosse l qual fosse, obviamente no era a Terra. Em segundo plano, de uma ponta outra, estavam as palavras: "Histrias Assombrosas da Pseudocincia. Preo: 25 centavos". Crysteel olhou para Danstor com uma expresso de "Voc est pensando o mesmo que eu?", expresso correspondida pelo outro, que partilhava das mesmas impresses. L, sem dvida, havia finalmente algum que poderia compreend-los. Numa animao crescente, Danstor dirigiu a palavra ao rapaz. - Creio que voc pode nos ajudar - disse gentilmente. - Achamos muito difcil fazer com que nos compreendam aqui. Acabamos de descer neste planeta, vindos do espao, e queremos entrar em contato com seu governo. - Oh - exclamou Jimmy Williams, ainda no inteiramente de volta Terra, depois de suas indiretas aventuras entre as luas de Saturno. - Onde est a sua espaonave? - L em cima, nas colinas; no quisemos assustar ningum. - um foguete? - Santo Deus, no! Foguetes j esto obsoletos h milhares de anos. - Ento como ela se move? Utiliza energia atmica? - Creio que sim - disse Danstor, que era um tanto fraco em fsica. - H algum outro tipo de energia? - No estamos conseguindo nada com isso - disse Crysteel, pela primeira vez impaciente. - Temos de fazer perguntas a ele. Procure descobrir onde podemos encontrar alguns funcionrios do governo. Antes que Danstor pudesse responder, uma voz retumbante veio de dentro da casa. - Jimmy! Quem est a? - Dois... homens - disse Jimmy, um pouco hesitantemente. - Pelo menos, eles se assemelham a homens. Vieram de Marte. Eu sempre disse que isso ia acontecer. Ouviu-se o rumor de movimentos pesades. Uma senhora de tamanho elefantino e ar feroz saiu da sombra. Olhou furiosa para os estranhos, viu a revista que Jimmy tinha consigo e fez o sumrio da situao. - Vocs deviam se sentir envergonhados! - gritou ela, rodeando Crysteel e

Danstor. - J o bastante ter um filho que no serve para nada em casa, que desperdia todo o tempo lendo essas tolices. No preciso que homens crescidos venham lhe pr mais idias na cabea. Homens de Marte, no me digam! Aposto que vieram num daqueles discos voadores! - Mas nunca falei em Marte - protestou Danstor debilmente. A porta foi batida com estrondo. Do outro lado veio o barulho de violenta altercao, o inequvoco rudo de papel sendo rasgado e um grito de dor. E isso foi tudo. - Bem - disse Danstor por fim. - Que vamos tentar agora? E por que ele disse que viemos de Marte? Se no me engano, esse nem o planeta mais prximo. - No sei - disse Crysteel. - Mas acho que para eles natural supor que viemos de algum planeta vizinho. Vo ter um choque quando descobrirem a verdade. Marte, ora essa! L ainda pior que aqui, a julgar pelos relatrios que vi. Obviamente ele estava comeando a perder um pouco de sua iseno cientfica. - Deixemos as casas por enquanto - disse Danstor. - Deve haver um nmero um pouco maior de pessoas do lado de fora. Esta afirmao provou ser inteiramente verdadeira, pois no tiveram de ir muito longe para se verem cercados por garotos fazendo comentrios incompreensveis, mas evidentemente ofensivos. - Devamos tentar aplac-los com presentes? - perguntou Danstor, apreensivo. Normalmente isso d resultado entre as raas mais atrasadas. - Bem, voc trouxe alguma coisa? - No. Pensei que voc... Antes que Danstor pudesse terminar a frase, seus algozes deram nas canelas e desapareceram numa rua lateral. Caminhando pela estrada vinha uma majestosa figura num uniforme azul. Os olhos de Crysteel se iluminaram. - Um policial! - disse ele. - Provavelmente est indo investigar um assassinato em algum lugar. Mas talvez nos dispense um minuto - acrescentou, no muito esperanoso. O guarda Hinks observou os estranhos com algum espanto, mas no deixou que a voz lhe trasse as emoes. - Ol, senhores. Procurando alguma coisa? - Na verdade, sim - disse Danstor, com seu mais amigvel e suave tom de voz. Talvez o senhor pudesse nos ajudar. Imagine que acabamos de aterrissar neste planeta e queremos entrar em contato com as autoridades! - Ahn? - fez o guarda Hinks, sobressaltado. Houve uma longa pausa... embora no demasiado longa, pois o guarda policial Hinks era um jovem brilhante, que no tinha inteno de continuar toda a sua vida como policial de aldeia. - Ento acabaram de aterrissar, no foi? Numa espaonave, suponho? - Exato - disse Danstor, sentindo grande alvio pela ausncia de incredulidade, ou mesmo violncia, que tais revelaes, com extrema frequncia, provocam nos planetas mais primitivos. - Bem, bem! - disse o guarda Hinks, num tom que, esperava, inspiraria confiana e sentimentos de amizade. (No que isso adiantasse, se os dois se tornassem violentos - pareciam formar um par bastante unido.) - Digam o que desejam e vou ver o que se pode fazer. - Fico muito contente - disse Danstor. - Como v, aterrissamos nesta regio um tanto remota porque no queremos criar pnico. Seria melhor que nossa presena

fosse conhecida pelo mnimo possvel de pessoas, at que tenhamos entrado em contato com seu governo. - Compreendo muito bem - respondeu Hinks, olhando rapidamente em volta para ver se havia alguma pessoa pela qual pudesse enviar uma mensagem para seu sargento. - E ento, o que os senhores propem que faamos? - Infelizmente no posso discutir nossa poltica a longo prazo com respeito Terra - disse Danstor prudentemente. - Tudo o que posso dizer que est sendo feito o levantamento desta seo do universo, que est se abrindo para o desenvolvimento. E estamos certos de que podemos ajud-los de muitos modos. - muita amabilidade de sua parte - disse cordialmente o guarda Hinks. - Penso que o melhor, para os senhores, ir comigo at o posto policial, para que possamos fazer uma chamada para o Primeiro-Ministro. - Muito obrigado - disse Danstor, cheio de gratido. Caminharam confiantemente ao lado do guarda Hinks, apesar de sua ligeira tendncia para manter-se atrs deles, at que alcanaram o posto policial da vila. - Por aqui, senhores - disse Hinks, gentilmente introduzindo-as num aposento que, na verdade, era um tanto parcamente iluminado e de modo algum bem mobiliado, mesmo nos limites dos padres algo primitivos com que eles contavam. Antes que pudessem penetrar de todo no ambiente, houve um clique, e se viram separados de seu guia por uma volumosa porta, inteiramente composta de grades de ferro. - Agora no se preocupem - disse o guarda Hinks. - Tudo ficar bem acertado. Estarei de volta num minuto. Grysteel e Danstor olharam um para o outro, com uma suspeita que rapidamente se aprofundou numa terrvel certeza. - Estamos trancados! - Isto uma priso! - O que vamos fazer agora? - No sei se os da malta de vocs entendem ingls - disse uma voz dbil, vinda do fundo - mas podiam deixar um companheiro dormir em paz. Pela primeira vez, os dois prisioneiros viram que no estavam sozinhos. Estendido numa cama, no canto da cela, havia um homem jovem, de aspecto um tanto maltratado, que os fitava turvamente por um olho rancoroso. - Meu Deus! - disse Danstor, nervoso. - Voc acha que ele um perigoso criminoso? - Por ora ele no parece muito perigoso - disse Crysteel, com mais razo do que imaginava. - Afinal de contas, por que vocs esto presos? - perguntou o estranho, sentandose trmulo. - Vocs parecem que estiveram num baile a fantasia. Oh, minha pobre cabea! Ele emborcou de novo, caindo deitado. - uma extravagncia fechar chave algum assim to doente! - disse Danstor, indivduo de bom corao. Em seguida, continuou em ingls: - No sei por que estamos aqui. Simplesmente dissemos ao policial quem ramos ns e de onde viemos, e foi nisso que deu. - Bem, quem so vocs? - Acabamos de aterrissar... - Oh, no h sentido em recomear tudo isso de novo - interrompeu Crysteel. Nunca acharemos algum que acredite em ns. - Hei! - exclamou o estranho, sentando-se outra vez. - Que lngua essa que vocs esto falando? Sei algumas, mas nunca ouvi nenhuma como essa. - Oh, est certo - Crysteel disse para Danstor. - No haveria inconveniente em que voc lhe dissesse. Afinal, no h nada mais a fazer at que aquele policial volte.

Neste momento, o guarda Hinks estava empenhado em fervorosa conversa com o superintendente do hospital local de alienados, que insistia energicamente que todos os seus pacientes estavam presentes. Contudo, ficou prometida uma cuidadosa checagem. Ele voltaria a telefonar mais tarde. Perguntando a si mesmo se toda a coisa no passava de uma pea que lhe estavam pregando, Hinks pousou o fone no gancho e seguiu silenciosamente para as celas. Os trs prisioneiros pareciam entretidos, numa amigvel conversa, por isso afastou-se de novo na ponta dos ps. Faria bem a todos eles ter uma oportunidade para se acalmarem. Esfregou molemente o olho sonolento, lembrando-se que batalha fora meter o Sr. Graham na cela durante as primeiras horas da manh. Agora aquele moo estava razoavelmente sbrio aps os excessos das comemoraes da vspera, excessos que por pouco que fosse ele no lamentou. (Afinal de contas, uma rara ocasio obter a graduao na universidade, e com distino, quando mal se esperou uma simples aprovao.) Mas ele comeou a temer estar ainda sob a influncia do lcool, quando Danstor explicou sua histria e ficou de braos cruzados, no esperando que lhe dessem crdito. Nessas circunstncias, pensou Graham, a melhor coisa a fazer era comportar-se to naturalmente quanto possvel, at que as alucinaes tivessem sido saciadas e fossem embora. - Se realmente vocs tm uma espaonave nas colinas - observou - certamente podem entrar em contato com ela e pedir que venha algum libert-los, certo? - Ns mesmos queremos tratar deste assunto - disse Crysteel com dignidade. Alm disso, voc no conhece nosso capito. Eles pareciam muito convincentes, pensou Graham. Toda a histria era extremamente coerente. E contudo... - um pouco difcil, para mim, acreditar que vocs possam construir espaonaves interestelares, mas no se possam livrar de um miservel posto policial de aldeia. Danstor olhou para Crysteel que, incomodado, caminhava de um lado para o outro. - Poderamos fugir com muita facilidade - disse o antroplogo. - Mas no queremos usar mtodos violentos, a menos que seja absolutamente necessrio. Voc no faz idia dos problemas que isso causaria e dos relatrios que provavelmente teramos que preencher. Alm disso, se fugirmos, creio que sua Fora Area nos pegaria antes que consegussemos voltar para a nave. - No em Little Milton - disse Graham com um largo sorriso. - Principalmente se pudermos chegar a White Hart sem que nos apanhem. Meu carro est l do outro lado. - Oh - exclamou Danstor, com a disposio de nimo subitamente renovada. Virou-se para o companheiro e uma intensa discusso teve lugar entre os dois. Em seguida, porm, tirou com extremo cuidado um pequeno cilindro preto de um bolso interno, manejando-o mais ou menos com tanta confiana quanto uma solteirona nervosa segurando pela primeira vez um revlver carregado. Ao mesmo tempo, Crysteel recuou com alguma pressa para o canto oposto da cela. Foi neste exato momento que Graham soube, com uma repentina e glida certeza, que estava sbrio como uma pedra e que toda a histria dos dois era nada menos que a verdade. No houve barulho ou rebulio, nem agitao de centelhas eltricas ou raios coloridos, mas uma parte do muro de cerca de um metro se dissolveu silenciosamente e desmoronou numa pequena pirmide de areia. A luz do Sol flua para dentro da cela quando, com um grande suspiro de alvio, Danstor guardou sua

misteriosa arma. - Bem, vamos embora - disse apressado Graham. - Estamos lhe esperando. No houve sinal de perseguio, pois o guarda Hinks ainda estava discutindo ao telefone. (Passariam ainda alguns minutos antes que esse jovem e brilhante policial voltasse para as celas e recebesse o maior choque de sua carreira de servidor pblico.) Ningum em White Hart ficaria particularmente surpreso em ver Graham outra vez; todos eles sabiam onde e como ele passara a noite, todos se mostrariam esperanosos de que o tribunal local procedesse com indulgncia quando o seu caso viesse tona. Com graves receios, Crysteel e Danstor acomodaram-se no banco de trs de um Bentley muito desengonado, a quem afetuosamente Graham se dirigiu como "Rose". Mas nada havia de errado com o motor sob o capo enferrujado. Logo estavam roncando para fora de Little Milton a oitenta quilmetros por hora. Era uma notvel demonstrao da relatividade da velocidade, pois Crysteel e Danstor, que tinham passado os ltimos anos viajando tranquilamente a vrios milhes de quilmetros por segundo, nunca se sentiram to assustados em suas vidas. Quando Crysteel recobrou o flego, pegou o pequeno transmissor porttil e chamou a nave. - Estamos retornando - gritou por entre o rudo do vento. - Temos conosco um ser humano com um bom nvel de inteligncia. Esperem-nos em... Opa!... Perdo... acabamos de atravessar uma ponte... cerca de dez minutos. O que houve? No, claro que no. No tivemos o menor problema.. Tudo correu perfeitamente bem. At logo. Graham olhou para trs somente uma vez para ver como os dois estavam se saindo. A viso foi um tanto perturbadora, pois orelhas e cabelos (que no foram colados com muita firmeza) tinham ido pelos ares. As verdadeiras individualidades de seus passageiros estavam comeando a aparecer. Graham comeou a suspeitar, com algum desconforto, que suas novas amizades tambm no possuam narizes. Oh, bem, a pessoa pode se acostumar a tudo com o tempo. De fato, ele iria encontrar muita gente como eles, pelos anos afora. O resto, naturalmente, do conhecimento de todos; mas a histria completa daquela primeira descida na Terra e as circunstncias peculiares sob as quais o Embaixador Graham tornou-se representante da humanidade no universo em geral nunca foi antes narrada. Extramos os principais detalhes, com uma boa dose de persuaso, dos prprios Crysteel e Danstor, durante o tempo em que trabalhamos no Departamento de Assuntos Extraterrestres. Era compreensvel, em vista de seu sucesso na Terra, que eles tivessem sido escolhidos por seus superiores para estabelecer o primeiro contato com nossos misteriosos e discretos vizinhos, os marcianos. E tambm compreensvel, luz das evidncias acima, que Crysteel e Danstor estivessem to relutantes em se envolverem nesta posterior misso. Realmente, no estamos muito surpresos de que, desde ento, no se tenha ouvido falar mais nada deles.

AO CENTRO DO COMETA

No sei por que estou gravando isso - disse George Takeo Pickett, pausadamente, no microfone que flutuava. - No h chance de que jamais algum escute essa fita. Dizem que o cometa nos levar de volta s vizinhanas da Terra em cerca de dois milhes de anos, quando fizer sua prxima volta ao redor do Sol. Eu me pergunto se a humanidade ainda existir e se para nossos descendentes o cometa vai passar numa exposio to boa quanto a atual! Talvez lancem uma expedio, como ns o fizemos, para ver o que podem descobrir. E nos descobriro... "Pois a nave estar em perfeitas condies, mesmo aps todos esses anos. Haver combustvel nos tanques, talvez at uma boa quantidade de ar, mas nossa comida, claro, ter se esgotado primeiro, teremos passado fome antes de sufocar... Acho, no entanto, que no esperaremos por isso; ser mais rpido abrir a cmara de ar e pr um ponto final no problema. "Quando eu era garoto, li um livro sobre explorao polar chamado Inverno entre os Gelos. Bem, isso o que estamos enfrentando agora. H gelo por toda a parte nossa volta, gelo que flutua em grandes montes, porosos... e o Desafiador est orbitando em crculo no meio do enxame, Passa to lentamente de um a outro iceberg que preciso esperar vrios minutos antes de se ter certeza que se moveu. Nenhuma expedio para os plos da Terra jamais enfrentou o nosso inverno. Durante a maior parte desses dois milhes de anos, a temperatura ser de quatrocentos e cinquenta graus abaixo de zero: Estaremos to longe do Sol que ele proporcionar mais ou menos tanto calor quanto as estrelas. E quem j tentou ter as mos aquecidas por Sirius, numa noite fria de inverno?" Esta absurda imagem, que lhe ocorrera inesperadamente, dispersou-o de todo. No pde mais falar face s lembranas dos campos nevados ao luar, dos toques de sinos de Natal, de uma terra j a cinquenta milhes de milhas de distncia. De repente estava chorando como criana, o autocontrole destrudo pela memria de todo o fascnio familiar e menosprezado da Terra perdida de vez. E tudo tinha comeado to bem, em tamanho arroubo de entusiasmo e aventura. Ele at podia lembrar (foi somente h seis meses?) da primeira vez que sara para procurar o cometa, logo depois que Jimmy Randall, de dezoito anos, o descobriu num telescpio de fabricao caseira e mandou seu famoso telegrama para o Observatrio de Mount Stromlo. Naqueles primeiros dias, era somente um fraco cabeote de nvoa movendo-se lentamente pela constelao de Eridanus, logo ao sul do Equador. Ainda estava bem alm de Marte, arrastava-se na direo do sol ao longo de uma rbita incrivelmente longa. Da ltima vez que brilhara nos cus da Terra, no havia homens para v-lo e poder no haver nenhum quando aparecer de novo. A espcie humana via o cometa de Randall pela primeira e talvez nica vez. medida que se aproximava do Sol o cometa crescia. Ia detonando suas

centelhas, seus jatos, o menor dos quais era maior que cem Terras. Como grande flmula, emanando uma brisa csmica, a cauda do cometa j se estendia por quarenta milhes de milhas ao ultrapassar a rbita de Marte. Foi ento que os astrnomos perceberam que aquilo podia ser a mais espetacular viso que jamais aparecera nos cus; o espetculo apresentado pelo cometa de Halley, no remoto 1986, no seria nada que se pudesse comparar. E foi ento que os organizadores da Dcada Astrofsica Internacional decidiram enviar no seu encalo uma nave de pesquisa, o Desafiador, desde que ela pudesse ser equipada no tempo devido. A eslava a oportunidade que poderia no surgir novamente num milhar de anos. Semanas a fio, nas horas antes do amanhecer, o cometa se alastrava pelo cu, como uma segunda Via Lctea incomparavelmente mais brilhante. Quanto mais se aproximava do Sol - e de novo experimentava a incandescncia que no conhecera desde que os mamutes faziam a Terra tremer - se tornava continuamente mais ativo. Gotas de gs luminoso eram expelidas do seu ncleo, formando grandes leques que se derramavam pelas estrelas como fachos de um farol que girasse lentamente. A cauda, j do comprimento de cem milhes de milhas, ramificava-se num emaranhado de faixas e raias luminosas, cujas formas se transformavam completamente no transcurso de uma nica noite. Sempre apontavam no sentido oposto ao Sol, como se impelidas na direo das outras estrelas por um vento intenso, soprando incessantemente para fora do sistema solar. George Pickett mal pde acreditar na sua sorte quando a misso do Desafiador lhe foi confiada. Nada parecido acontecera a qualquer reprter, desde William Laurence e a bomba atmica. O fato de possuir uma graduao em fsica, ser solteiro, ter boa sade, pesar menos de cinquenta e cinco quilos e no ter apndice sem dvida alguma ajudou. Mas deve ter havido muitos outros igualmente qualificados. Bem. A inveja deles logo se converteria em alvio. Como na reduzida carga til do Desafiador no cabia um mero reprter, Pickett tivera de dobrar-se como subcomandante em seu tempo livre. Na prtica, isto significava ter de preencher a folha diria de trabalho, realizar as tarefas de um imediato, no perder de vista os suprimentos e prestar contas do andamento dos trabalhos. Era muita sorte, ele frequentemente pensava, que a pessoa s precisasse de trs horas de sono em cada vinte e quatro horas no mundo sem peso do espao. Manter suas duas funes separadas requeria muito tato. Quando no estava fazendo anotaes no minsculo gabinete ou verificando os milhares de itens que compunham as provises, ficava rondando com o gravador. Fora cuidadoso ao entrevistar, numa ou noutra oportunidade, cada um dos vinte cientistas e engenheiros que tripulavam o Desafiador. Nem todas as gravaes tinham sido transmitidas para a Terra; algumas foram bastante tcnicas, outras muito confusas e inarticuladas, outras ainda demasiadamente o inverso. Pelo menos no agira com favoritismos e, em s conscincia, no pisara os calos de ningum. No que agora isso fizesse diferena... Ele se perguntava como o Dr. Martens estava encarando a situao; o astrnomo fora um dos seus pacientes mais intratveis e, no entanto, o nico que podia dar maiores informaes. Num mpeto repentino, Pickett localizou o primeiro dos teipes de Martens e o colocou no gravador. Sabia que estava tentando escapar do presente por um mergulho no passado, mas o nico efeito dessa autocrtica foi faz-lo esperar que a experincia desse resultado. Ainda possua memria ntida daquela primeira entrevista, pois o microfone sem peso, flutuando suavemente na corrente de ar dos ventiladores, quase o hipnotizara at faz-lo cair na incoerncia. Ningum, contudo, teria suspeitado: sua voz tinha a

serenidade normal, profissional. Estavam a vinte milhes de milhas atrs do cometa (mas encurtando velozmente a distncia), quando capturou Martens no observatrio e atirou-lhe a pergunta inicial. - Dr. Martens - comeou ele -, exatamente de que o cometa de Randall composto? - Positivamente uma mistura - respondera o astrnomo -, e est se transformando todo o tempo enquanto nos distanciamos do Sol. Mas a cauda principalmente de amnia, metano, dixido de carbono, vapor d'gua, cianognio... - Cianognio? No um gs venenoso? Que aconteceria se a Terra fosse atingida por ele? - Absolutamente nada. Embora parea to espetacular, medida por nossos padres normais, uma cauda de cometa no passa de um vcuo bastante bonito. Um volume to grande quanto a Terra contm mais ou menos tanto gs quanto uma caixa de fsforos cheia de ar. - E no entanto esse escasso material assume uma pompa to incrvel! - Assim faz o gs igualmente escasso de um letreiro luminoso, e pela mesma razo. Uma cauda de cometa se incandesce porque o Sol a bombardeia com partculas carregadas de eletricidade. um letreiro luminoso csmico, afixado no cu. Receio que um dia os publicitrios despertem para isso e encontrem um meio de escrever slogans de um lado a outro do sistema solar. - um pensamento deprimente... Embora eu ache que vo defend-lo como um triunfo da cincia aplicada. Mas deixemos a cauda; quando entraremos no centro do cometa... o ncleo, creio que o chamam assim? - J que uma severa perseguio sempre toma muito tempo, s daqui a duas semanas penetraremos no ncleo. Continuaremos abrindo caminho cada vez mais profundamente para dentro da cauda, fazendo um corte transversal atravs do cometa medida que- o vamos alcanando. Mas embora o ncleo ainda esteja a vinte milhes de milhas, j sabemos bastante sobre ele. Em primeiro lugar, extremamente pequeno; menos que cinquenta milhas de ponta a ponta. J sabemos tambm que no slido, que consiste provavelmente em milhares de corpos menores, todos rodopiando numa nuvem. - Podemos entrar no ncleo? - Saberemos quando l chegarmos. Talvez fiquemos em absoluta segurana do lado de fora e o estudemos atravs de telescpios, de uma distncia de umas mil milhas. Mas pessoalmente ficarei desapontado se no penetrarmos bem no interior. Voc no? Pickett desligou o gravador. Sim, Martens estava certo. Ele teria ficado desapontado, principalmente porque no parecia haver nenhuma fonte possvel de perigo. Nem havia, no que dizia respeito ao cometa. O perigo viera de dentro. Eles atravessaram, uma aps outra, cortinas de gs enormes, mas inacreditavelmente rarefeitas, que o cometa de Randall continuava expelindo medida que prosseguia sua carreira, distanciando-se do Sol. Mesmo ento, e embora estivessem se aproximando das regies mais densas do ncleo, para todas as finalidades prticas estavam num perfeito vcuo. A nvoa luminosa que por tantos milhes de milhas se estendia em volta do Desafiador mal empanava as estrelas. No entanto, diretamente frente, onde se situava a parte central do cometa, havia uma brilhante trilha de luz nevoenta que os atraa para diante como um fogo-ftuo. A agitao eltrica, ganhando violncia sempre crescente em volta deles, rompera quase por completo os laos da nave com a Terra. O principal radiotransmissor s conseguia enviar um sinal e, em dias subsequentes, foram reduzidos a mandar

mensagens de "OK" em Morse. Quando se desprendessem do cometa e rumassem para casa, a comunicao normal seria retomada, mas agora estavam quase to isolados quanto exploradores nos dias que antecederam o rdio. Era desagradvel, mas apenas desagradvel. Na verdade, Pickett encarava antes com prazer tal estado de coisas; dava-lhe mais tempo para se aplicar em seus deveres amanuenses. Embora o Desafiador estivesse viajando para o centro de um cometa, num curso com que nenhum capito podia ter sonhado antes do sculo vinte, ainda era preciso que algum verificasse as provises e se preocupasse com os suprimentos. Muito lenta e cautelosamente, o radar esquadrinhando toda a esfera do espao em volta, o Desafiador deslizou para dentro do ncleo do cometa. Chegou l para ficar... entre o gelo. Nos idos da dcada de 1940, Fred Whipple, de Harvard, fizera conjecturas verdadeiras, mas foi difcil acreditar nelas at mesmo quando a evidncia estava diante dos olhos. O centro relativamente minsculo do cometa era um feixe desconexo de icebergs, mutuamente deriva e girando medida que se deslocavam. Diferentemente das calotas de gelo que flutuam nos mares polares, no possuam uma brancura ofuscante, nem eram feitos de gua. Eram de um acinzentado escuro, muito cheio de poros, como neve parcialmente derretida. E vinham salpicados de bolsas de metano e amnia congelada, que de vez em quando irrompiam em gigantescos jatos de gs medida que absorviam o calor do Sol. Era um espetculo maravilhoso, mas Pickett teve pouco tempo para admir-lo. Ainda que agora, sem dvida, tivesse tempo de sobra. Estava fazendo a verificao de rotina dos suprimentos da nave quando se viu face a face com o desastre, embora demorasse algum tempo para compreend-lo. A situao do estoque era absolutamente satisfatria; tinham vastos suprimentos para o retorno Terra. Ele verificara com seus prprios olhos. Tratava-se ento apenas de confirmar os saldos na seo de tamanho minsculo do crebro eletrnico da nave, que armazenava todas as contas. Quando as primeiras cifras malucas cintilaram na tela, Pickett achou que tinha apertado a chave errada. Realimentou mais uma vez o computador com a informao. Sessenta caixas de carne enlatada para comear; dezessete consumidas at o presente; total restante: 99.999.943. Tentou outra e outra vez sem melhor resultado. Ento, irritado mas no particularmente alarmado, foi em busca do Dr. Martens. Encontrou o astrnomo na Cmara de Tortura, a minscula sala de ginstica, espremida entre um depsito de materiais eletrnicos e o anteparo do tanque ativador de energia. Todo membro da tripulao tinha de exercitar-se uma hora por dia para que os msculos no definhassem no ambiente sem gravidade. Martens estava guerreando com as molas muito fortes de um jogo de elsticos. A expresso de feroz determinao em seu rosto tornou-se muito mais feroz quando Pickett deu a notcia. Alguns testes no principal quadro de entrada informaram rapidamente do pior. - O computador est louco - disse Martens. - Nem sequer consegue somar ou subtrair. - Mas certamente podemos consert-lo! Martens fez que no com a cabea. Perdera toda a sua habitual e arrogante autoconfiana; parecia, Pickett pensou consigo mesmo, um boneco de borracha inflado que tinha comeado a esvaziar. - Nem mesmo quem o construiu podia dar jeito. Isto uma slida massa de

microcircuitos, acondicionada de forma to compacta quanto o crebro humano. As unidades de memria ainda esto operando, mas a parte de computao est totalmente imprestvel. Ela simplesmente mistura os dados com que alimentada. - E como ficamos? - Pickett perguntou. - Isso significa que vamos todos morrer - respondeu Martens arrasado. - Sem o computador estamos aniquilados. impossvel calcular uma rbita de volta Terra. Um exrcito de matemticos levaria semanas para chegar ao resultado... - ridculo? A nave est em perfeitas condies, temos bastante comida e combustvel... e voc me diz que todos vo morrer porque impossvel fazer algumas somas! - Algumas somas! - revidou Martens, com um trao de seu velho esprito. - Uma mudana importante de navegao, como a que precisamos para nos desligar do cometa e nos colocarmos em rbita para a Terra, envolve cerca de cem mil clculos distintos. Mesmo o computador precisa de vrios minutos para executar a tarefa. Pickett no era matemtico, mas entendia o suficiente de astronutica para compreender a situao. Uma nave deslizando atravs do espao estava sob a influncia de muitos corpos. A fora principal a control-la era a gravidade do Sol, que conserva todos os planetas firmemente atados em suas rbitas. Mas de uma maneira ou de outra, os planetas tambm atraam a espaonave, embora com fora muito mais fraca. Mover-se entre todos esses empuxos, no meio de tantos impulsos conflitantes (e sobretudo aproveitar-se deles para atingir um determinado objetivo a vrios milhes de milhas de distncia) era um problema de fantstica complexidade. Podia avaliar o desespero de Martens. Nenhum homem consegue trabalhar sem as ferramentas do seu ofcio e nenhum ofcio exige ferramentas mais elaboradas do que o dele. Mesmo depois da comunicao oficial do capito e da primeira conferncia de emergncia (quando toda a tripulao reuniu-se para discutir a situao), passaramse horas antes que os fatos fossem totalmente aceitos. O fim ainda estava tantos meses frente que a mente no conseguia aceit-lo de fato. Estavam sob sentena de morte, mas no havia pressa quanto execuo. E a vista ainda era soberba... Para l da nvoa incandescente que os envolvia - e que seria o monumento celestial que contemplariam at o tempo acabar - podiam ver o grande farol de Jpiter, mais brilhante que todas as estrelas. Se outros estivessem dispostos a se sacrificar, alguns ainda podiam estar vivos quando a nave ultrapassasse o mais pujante dos filhos do Sol. Valeria a pena, Pickett se perguntava, algumas semanas extras de vida para ver com os prprios olhos um espetculo vislumbrado pela primeira vez por Galileu, atravs de um grosseiro telescpio, quatro sculos atrs... os satlites de Jpiter? V-los a mover-se para c e para l como contas num fio invisvel... Contas sobre um fio. Com esse pensamento, uma lembrana infantil quase perdida explodiu de seu subconsciente. Talvez h dias estivesse ali, lutando para vir tona. Por fim, ela tomara de assalto sua mente em expectativa. - No! - ele gritou em voz alta. - ridculo! Vo rir na minha cara! E da?, disse a outra metade de sua mente. Voc no tm nada a perder. Na pior das hipteses, isso manter todo mundo ocupado, enquanto a comida e o oxignio forem se esgotando. Mesmo a esperana mais dbil melhor que absolutamente nenhuma. Irrequieto, ele desligou o gravador; cessou o tom de chorosa autopiedade. Desamarrando o cinto elstico que o prendia a seu assento, partiu para o depsito de materiais eletrnicos em busca daquilo que precisava.

- No acho... - disse trs dias mais tarde o Dr. Martens - que uma brincadeira como essa seja admissvel. Olhou com desdm a estrutura frgil, de madeira e fio metlico, que Pickett segurava. - J sabia que voc ia dizer isso - Pickett respondeu, conservando o entusiasmo sob controle. - Mas, por favor, me d um minuto de ateno: minha av era japonesa, e quando eu era garoto ela me contou uma histria que esqueci completamente mais ou menos at esta semana. Acho que ela pode salvar nossas vidas. Fez uma pausa, mas logo prosseguiu: - Um dia, depois da Segunda Guerra Mundial, houve uma disputa entre um americano, com um calculador eltrico, e um japons, usando um baco, como este. O baco venceu. Na poca, claro, ou a mquina de calcular era muito rudimentar, ou o americano era um operador incompetente... se bem que eles usavam o melhor material da poca no exrcito americano. Mas paremos de argumentar. Mande-me fazer um teste: digamos, uma dupla de nmeros de trs algarismos para multiplicar. - Oh... 856 vezes 437. Os dedos de Pickett danaram nas contas de madeira, moveram os fios para cima e para baixo com a rapidez de um relmpago. Havia, ao todo, doze arames, de modo que o baco podia trabalhar at 999.999.999.999 ou, ento, ser dividido em partes distintas, onde vrios clculos independentes poderiam ser executados simultaneamente. - 374.072 - disse Pickett, aps um espao de tempo incrivelmente breve. Vejamos agora quanto tempo voc leva para fazer a conta, com lpis e papel. Houve grande demora antes de Martens, que como a maioria dos matemticos era fraco em aritmtica, conseguisse bradar: - 375.072. Uma rpida verificao confirmou que Martens levara pelo menos trs vezes mais tempo que Pickett para chegar a uma resposta errada. O rosto do astrnomo era uma mscara de mortificao, espanto e curiosidade combinados. - Onde voc aprendeu o truque? - perguntou ele. - Pensava que essas coisas s pudessem somar e subtrair. - Bom... A multiplicao apenas uma srie de adies, certo? Tudo o que fiz foi somar sete vezes 856 na coluna das unidades, trs vezes na coluna das dezenas e quatro vezes na coluna das centenas. Voc faz a mesma coisa quando usa lpis e papel. Evidentemente, h maneiras mais rpidas de fazer isso, mas se voc pensa que eu sou ligeiro, devia ter visto meu tio-av. Costumava trabalhar para um banco de Yokohama. No se conseguiam ver-lhe os dedos quando estava calculando com velocidade. Ensinou-me alguns dos macetes, mas esqueci a maioria deles nos ltimos vinte anos. S estive praticando por um ou dois dias, por isso ainda estou bastante lento. Mesmo assim, espero t-lo convencido de que o meu ponto de vista vale alguma coisa. - Decerto conseguiu: estou bastante impressionado. Pode-se dividir com a mesma rapidez? - Praticamente sim, quando se tem experincia suficiente. Martens pegou o baco e comeou a jogar com as contas. Depois suspirou. - Engenhoso... Mas na verdade no pode nos ajudar. Mesmo se fosse dez vezes mais rpido que um homem com lpis e papel - e no ! - o computador era um

milho de vezes mais veloz. - Eu pensei nisso - respondeu Pickett, um pouco impaciente. (Martens no tinha fibra; desistia com muita facilidade. Como achava ele que os astrnomos se arranjavam h cem anos, antes de existirem computadores?) - Vou-lhe dizer a minha proposio. Veja se pode descobrir algum furo no raciocnio.. . Cuidadosa e empolgadamente, foi detalhando o plano: Martens se descontraa aos poucos; logo deu o primeiro riso que Pickett ouvira h dias a bordo do Desafiador. - Quero ver a cara do comandante - disse o astrnomo - quando voc lhe disser que todos vo voltar para o jardim-de-infncia e passar a brincar com contas. A princpio, houve ceticismo, mas ele desapareceu rapidamente quando Pickett fez algumas demonstraes. Para homens que se tinham tornado adultos num mundo dominado pela eletrnica o fato de que uma simples estrutura de arame e contas de madeira pudesse executar milagres to evidentes era uma revelao assombrosa, e tambm um desafio, e como suas vidas dependiam disso, eles reagiam animadamente. Logo que o pessoal da engenharia construra um nmero suficiente de exemplares, facilmente operveis, do grosseiro prottipo de Pickett, as aulas comearam. A explicao dos princpios bsicos levou apenas alguns minutos; o que exigiu tempo foram os exerccios: horas a fio, at que os dedos corressem automaticamente pelos arames e movessem as contas para as posies corretas, sem qualquer necessidade de pensamento consciente. Houve alguns membros da tripulao que, mesmo aps uma semana de exerccios constantes, no adquiriram preciso nem velocidade, mas houve outros que deixaram o prprio Pickett para trs. Eles sonhavam com as pedrinhas do baco e colunas de algarismos e moviam as pedras nos sonhos. Prontamente ultrapassaram o estgio elementar em que foram divididos em times (que em seguida competiam febrilmente entre si, para que fossem alcanados padres mais altos de eficincia). Por fim, havia homens a bordo do Desafiador que podiam multiplicar nmeros de quatro algarismos no baco em quinze segundos e manter por horas e horas este nvel de desempenho. Tal trabalho era puramente mecnico; requeria percia, mas no inteligncia. Tarefa realmente difcil era a de Martens e havia pouco que algum pudesse fazer para auxili-lo. Tinha de esquecer todas as tcnicas baseadas na mquina, aceitas como axioma; tinha de reordenar seus clculos, clculos que seriam executados por homens sem nenhuma idia do significado de tantos algarismos. Alimentaria a tripulao com os dados bsicos; depois eles seguiriam o programa que tivesse sido traado. Aps algumas horas de trabalho paciente e regular, a resposta surgiria do fim da linha de produo matemtica - desde que no tivessem cometido erros. O modo de precaver-se contra isso era ter duas equipes independentes trabalhando, checando mutuamente os resultados em intervalos regulares. "O que fizemos - disse Pickett em seu gravador, quando por fim teve tempo para pensar no pblico, com quem nunca esperara falar outra vez - foi construir um computador de seres humanos em vez de circuitos eletrnicos. Ele alguns milhares de vezes mais lento, no pode trabalhar com muitos dgitos e se cansa com facilidade... Mas est cumprindo a tarefa. No toda a tarefa de navegar para a Terra, que complicada demais, mas a tarefa mais simples de fornecer uma rbita que nos levar para o raio de alcance do rdio. Desde que escapemos da interferncia eltrica que nos cerca, poderemos transmitir nossa posio e grandes computadores na Terra podero dizer-nos o que fazer depois. "J nos desligamos do cometa e no estamos mais nos afastando do sistema solar.

Nossa nova rbita confere com os clculos, com a preciso que era de se esperar. Ainda estamos dentro da cauda do cometa, mas o ncleo j est a milhes de milhas de distncia. No veremos outra vez aqueles icebergs de amnia. Eles esto se precipitando para as estrelas na noite glacial entre os sis, enquanto ns estamos voltando para casa... "Al, Terra... al, Terra! Aqui o Desafiador chamando, Desafiador chamando. Mandem um sinal logo que recebam nossa transmisso! Gostaramos que conferissem nossa aritmtica... para que nossos dedos no tenham que trabalhar at virar ossos!

NENHUMA OUTRA MANH

- Mas isto terrvel! - disse o Cientista Supremo. - Certamente, h alguma coisa que possamos fazer! - Sim, Vosso Conhecimento, mas ser extremamente difcil. O planeta est a mais de quinhentos anos-luz de distncia e no nada fcil manter contato. Contudo, acreditamos que podemos estabelecer uma cabea-de-ponte. Infelizmente, este no o nico problema. At agora fomos inteiramente incapazes de nos comunicarmos com tais seres. Seus poderes telepticos so extraordinariamente rudimentares, talvez at mesmo inexistentes. E se no podemos falar com eles, no h meio de ajudar. Houve um longo silncio mental enquanto o Cientista Supremo analisava a situao e chegava, como sempre, resposta correta. - Qualquer raa inteligente deve ter alguns indivduos telepatas - ele meditou. Temos de enviar centenas de observadores, sintonizados para captar o primeiro sinal de pensamento errante. Quando encontrarem uma nica mente receptiva, concentrem todos os seus esforos sobre ela. Temos que fazer nossa mensagem chegar ao seu destino. - Muito bem, Vosso Conhecimento. Assim ser feito. Atravs do abismo, atravs do fosso que a prpria luz demorava meio milhar de anos para atravessar, os esquadrinhadores intelectos do planeta Thaar enviaram seus elos de pensamento, procurando desesperadamente um nico ser humano cuja mente pudesse perceber suas presenas. E por sorte encontraram William Cross. Na poca, pelo menos, acharam que fosse sorte, embora mais tarde j no estivessem assim to certos. De qualquer modo, no tinham muita escolha. A combinao de circunstncias que abriu para eles a mente de Bill durou apenas alguns segundos, e no era provvel que ocorresse outra vez numa mesma era da eternidade. Houve trs ingredientes no milagre: difcil dizer se um foi mais importante que o outro. O primeiro foi o acidente da posio. Um frasco de gua, quando a luz do Sol incide sobre ele, pode atuar como uma lente grosseira, concentrando a luz numa pequena rea. Numa escala incomensuravelmente maior, o denso corao da Terra estava fazendo convergir as ondas vindas de Thaar. Ordinariamente, as irradiaes de pensamento no so afetadas pela matria, atravessando-a to sem esforo quanto a luz atravessa o vidro. Mas h muita matria num planeta e toda a Terra estava atuando como uma lente gigantesca. Como ela girava, Bill foi sendo conduzido para o foco onde os dbeis impulsos de pensamento vindos de Thaar estavam cem vezes mais concentrados. Milhes de outros homens, contudo, estavam igualmente bem colocados: e no receberam mensagem alguma. que estes no eram especialistas em foguetes, no gastaram anos pensando e sonhando com o espao, at que o espao se tivesse

tornado parte de seus prprios seres. E no estavam, ao contrrio de Bill, completamente bbados, oscilando no ltimo fio de conscincia, procurando escapar da realidade para o mundo dos sonhos, onde no existiam desapontamentos e fracassos. Evidentemente, ele podia entender o ponto de vista do Exrcito. - O senhor est sendo pago, Dr. Cross - assinalara o General Potter com desnecessria nfase - para desenhar msseis, no... ah... espaonaves. O que o senhor faz em suas horas de lazer um problema seu, mas tenho de lhe pedir que no utilize as facilidades do local de trabalho para o seu hobby. De agora em diante, todos os projetos destinados seo de computao tero de ser aprovados por mim. Isso tudo! No podiam p-lo na rua, est claro: ele era importante demais. Ele que no tinha certeza se queria ou no manter-se no cargo. No tinha, de fato, certeza de nada, exceto de que todos os planos lhe tinham sado pela culatra e Brenda partira irremediavelmente com Johnny Gardner - pondo os acontecimentos em sua ordem de importncia. Cambaleando um pouco, Bill apoiou o queixo nas mos e contemplou a parede de tijolo caiado no outro lado da mesa. O nico trao de enfeite era um calendrio de Lockheed e uma lustrosa estampa mostrando o Abner Mark fazendo uma eletrizante decolagem. Taciturno, Bill fixou atentamente os olhos num ponto a meio caminho entre as duas gravuras e esvaziou a mente de pensamentos. As barreiras tombaram... Nesse momento, os intelectos aglomerados de Thaar deram um silencioso brado de triunfo e o muro em frente a Bill lentamente se dissolveu numa nvoa em redemoinho. Pareceu-lhe estar olhando atravs de um tnel que descia at o infinito. E na verdade estava. Bill refletiu sobre o fenmeno com relativo desinteresse. Tinha alguma originalidade, mas no atingia os padres de alucinaes anteriores. E quando a voz comeou a falar em sua mente, deixou-a vaguear durante algum tempo, antes de tom-la verdadeiramente em considerao. Ainda quando bbado, mantinha um antiquado preconceito contra entabular conversas consigo mesmo. - Bill - comeou a voz -, oua atentamente. Tivemos muita dificuldade para entrar em contato com vocs e isso extremamente importante. Bill duvidou da coisa por princpio. Nada mais era importante. - Estamos lhe falando de um planeta muito distante - continuou a voz, num tom de premente cordialidade. - Voc o nico ser humano que fomos capazes de contactar, por isso tem de entender o que estamos dizendo. Bill sentiu-se um tanto preocupado, embora de uma forma algo indefinida, j que agora era difcil fixar realmente a ateno sobre seus prprios problemas. muito srio, ele se perguntava, quando se comea a ouvir vozes? Bem, era melhor no ficar nervoso. Podemos assumir a coisa ou safarmo-nos dela, Dr. Cross, ele disse a si mesmo. Vamos assumi-la at que ela se torne uma chateao. - OK - respondeu indiferente e aborrecido. - V em frente e converse comigo. Eu no me importarei, desde que a conversa seja interessante. Houve uma pausa. Depois a voz continuou, de um modo ligeiramente preocupado. - No estamos entendendo bem. Nossa mensagem no meramente interessante. vital para toda a sua espcie e voc deve notificar de imediato o seu governo. - Continue. Estou ouvindo - disse Bill. - Isso ajuda a passar o tempo.

A quinhentos anos-luz de distncia, os thaarianos conferenciaram rapidamente entre si. Alguma coisa parecia estar saindo errada, mas no conseguiam descobrir exatamente o qu. Sem dvida tinham estabelecido contato, ainda que este no fosse o tipo de reao esperada. De qualquer modo, s podiam ir em frente e esperar que as coisas melhorassem. - Oua, Bill - eles continuaram. - Nossos cientistas acabaram de descobrir que o Sol de seu planeta est prestes a explodir. Isso acontecer daqui a trs dias... setenta e quatro horas, para ser exato. Nada pode impedi-lo. Mas no preciso ficar alarmado. Podemos salv-los, se fizerem o que mandarmos. - Continue - disse Bill. Esta alucinao era engenhosa. - Podemos criar o que chamamos uma ponte. uma espcie de tnel atravs do espao, como este para o qual voc est olhando agora. A teoria excessivamente complicada para que possamos explicar, mesmo, para um de seus matemticos. - Espere um minuto - protestou Bill. Eu sou um matemtico. E um matemtico diabolicamente bom, mesmo quando estou sbrio. E li tudo sobre esse tipo de coisa nas revistas de fico cientifica. Suponho que vocs estejam falando de alguma espcie de atalho atravs de uma dimenso mais elevada do espao. Isso uma velha tolice pr-Einstein. Uma ntida sensao de surpresa filtrou-se para dentro da mente de Bill. - No imaginvamos que vocs estivessem to avanados cientificamente disseram os thaarianos. - Mas no temos tempo para conversar sobre a teoria. Toda a coisa se resume no seguinte: se voc pisasse nessa abertura na sua frente, acharse-ia instantaneamente num outro planeta. um atalho, como voc disse: no caso, atravs da trigsima stima dimenso. - E ele conduz para o mundo de vocs? - Oh, no! Vocs no conseguiriam viver aqui. Mas existem muitos planetas como a Terra no universo e descobrimos um que lhes ser adequado. Estabeleceremos cabeas-de-ponte como esta de ponta a ponta por sobre a Terra, de modo que seu povo ter somente de ultrapass-las para ser salvo. Evidentemente, quando alcanarem seu novo lar tero de recomear a edificar outra vez a civilizao, mas a nica esperana. Voc tem de passar adiante esta mensagem e dizer-lhes o que fazer. - Estou vendo a cara deles ao me ouvirem! - exclamou Bill. - Por que no vo vocs mesmos falar com o presidente? - Porque a nica mente que pudemos contactar foi a sua. As outras pareciam nos estar vedadas: no compreendemos por qu. - Eu podia explicar - disse Bill, contemplando a garrafa quase vazia na sua frente. Sem dvida estava tirando proveito do dinheiro que ela lhe custara. Que coisa notvel era a mente humana! Naquele dilogo, claro, no havia absolutamente nada de original: era fcil ver de onde as idias estavam se originando. Na semana passada mesmo ele estivera lendo uma histria sobre o fim do mundo e todo este inquieto pensamento acerca de pontes e tneis pelo espao era uma compensao bastante bvia para quem gastara cinco anos batalhando com recalcitrantes foguetes. - Se o Sol explodisse - Bill perguntou abruptamente, tentando surpreender desprevenidas as suas alucinaes - o que aconteceria? - Ora essa! Seu planeta seria instantaneamente dissolvido, como todos os outros planetas, at Jpiter. Bill tinha de admitir que era uma concepo bem grandiosa. Deixou a mente rodar com o pensamento e quanto mais refletia sobre ele, mais o apreciava.

- Minha cara alucinao - observou penalizado -, se eu acreditasse em voc, sabe o que responderia? - Mas voc tem de acreditar em ns! - veio um desesperado grito atravs dos anos-luz. Bill o ignorou. Estava se entusiasmando com o tema. - Eu lhes diria o seguinte: seria a melhor coisa que poderia acontecer. Sim, isso salvaria muita gente da misria. Ningum teria mais de preocupar-se com os russos, a bomba atmica e o alto custo de vida. Oh, seria maravilhoso! E exatamente o que todo mundo realmente quer. Foram muito gentis em virem ter conosco e nos alertar, mas agora voltem para casa e carreguem sua velha ponte com vocs. Houve grande consternao em Thaar. O crebro do Supremo Cientista, flutuando como uma grande massa de coral em seu tanque de soluo nutriente, ficou ligeiramente amarelado nas bordas - coisa que no acontecera desde a invaso xantil, cinco mil anos atrs. Pelo menos quinze psiclogos tiveram colapsos nervosos e nunca foram outra vez os mesmos. O computador central, na Academia de Cosmofsica, comeou a dividir por zero cada nmero em seus circuitos de memria, queimando prontamente todos os fusveis. E na Terra Bill Cross estava realmente conseguindo acertar o passo frente ao problema. - Olhe para mim - disse ele, colocando a ponta de um dedo oscilante sobre o peito. - Desperdicei anos procurando transformar foguetes em alguma coisa til e dizem eles que s me permitido construir msseis teleguiados, para que todos ns possamos nos explodir mutuamente. O Sol far um trabalho mais limpo com tudo isso. Se vocs nos dessem outro planeta, nada mais faramos a no ser recomear toda a maldita droga outra vez. Abatido, fez uma pausa, disciplinando os mrbidos pensamentos. - E ainda por cima Brenda vai embora da cidade sem deixar ao menos um bilhete. Por isso vocs ho de perdoar minha falta de entusiasmo pela sua boa ao de escoteiros. No deveria ter dito "entusiasmo" em voz alta, percebeu ele. Mas, sem dvida, e isso era uma interessante descoberta cientfica, ainda podia pensar na palavra. Ser que medida que fosse ficando cada vez mais bbado, sua reflexo - opa este soluo quase o derrubou! -, sua reflexo cairia a ponto de pingar em palavras de uma nica slaba? Num desesperado esforo final, os thaarianos de novo enviaram seus pensamentos pelo tnel entre as estrelas. - Voc no pode estar falando srio, Bill! Todos os seres humanos so como voc? A estava uma interessante questo filosfica! Bill considerou-a cuidadosamente... ou pelo menos to cuidadosamente quanto lhe permitia o calor, a avermelhada quentura que comeava a envolv-lo. Afinal, as coisas podiam ser piores. Ele poderia arranjar outro emprego, nem que fosse apenas pelo prazer de sugerir ao General Potter o que deveria fazer com suas trs estrelas. E quanto a Brenda... Bem, mulheres eram como bondes: vinha sempre uma atrs da outra. Melhor que tudo, porm, que havia uma segunda garrafa de usque numa gaveta do arquivo Ultra-Secreto. Oh, dia terrvel! Ergueu-se sem muita firmeza nos ps e atravessou cambaleante a sala. Pela ltima vez, Thaar chamou a Terra. - Bill! - repetiram sem esperana. - impossvel que todos os seres humanos sejam como voc! Bill virou-se e olhou para o tnel em redemoinho. Estranho... Parecia estar

iluminado com feixes de luz das estrelas e o estava realmente at certo ponto. Sentiu-se orgulhoso de si mesmo: a maioria das pessoas no seriam capazes de imaginar aquilo. - Como eu imaginei? - disse. - No, elas no conseguiriam! Sorriu enfatuado atravs dos anos-luz em torvelinho, enquanto o crescente fluxo da euforia o arrebatava de seu desnimo. - H que pensar nisso! - acrescentou. - Existe muita gente em situao realmente bem pior que a minha. Sim, acho que, no fim das contas, devo ser um dos afortunados. Pestanejou levemente surpreendido, pois o tnel se dissolvera de repente junto dele. L estava de novo a parede caiada, exatamente como sempre estivera. Thaar sabia quando se devia dar por vencido. - Tanto tempo gasto com essa alucinao - pensou Bill. - Sem dvida ela j estava me cansando. Esperemos para ver como ser a prxima! Mas que no houve uma prxima, pois cinco segundos mais tarde ele perdeu os sentidos, no momento em que estava acertando a combinao do arquivo do fichrio. Os dois dias seguintes foram um tanto nebulosos para os olhos injetados de Bill, que esqueceu tudo sobre a entrevista. No terceiro dia alguma coisa ficou lhe fazendo ccegas no fundo da mente: ser que Brenda no apareceria de novo, tentando fazer com que ele a perdoasse? E no houve um quarto dia, claro.

SE EU TE ESQUECESSE, OH TERRA..."

Quando Marvin tinha dez anos de idade, seu pai o conduziu pelos longos corredores cheios de eco que atravessavam os departamentos de Governo e Administrao, at que atingiram, por fim, os mais elevados de todos os nveis e se acharam entre a vegetao em rpido crescimento das Fazendas. Marvin gostava daquilo: era divertido ver essas plantas grandes, esguias, escorregando numa avidez quase visvel para a luz do Sol, que se filtrava atravs das cpulas de vidro para encontr-las. O cheiro de vida estava por toda a parte, despertando anseios inexprimveis em seu corao: ele no estava mais respirando o ar seco e frio dos nveis residenciais, purgados de todos os odores, a no ser um fraco mas penetrante cheiro de oznio. Queira permanecer ali por algum tempo, mas o pai no o deixaria. Seguiram adiante, at que alcanaram a entrada do Observatrio, que ele nunca visitara. Mas tambm no se detiveram ali, e com uma sensao de crescente entusiasmo Marvin percebeu que apenas uma meta ainda podia estar faltando. Pela primeira vez em sua vida ele estava indo para o Lado de Fora. Havia uma dzia de veculos de superfcie, com grandes pneumticos e cabines pressurizadas, todos na ampla cmara de manuteno. Seu pai devia estar sendo aguardado, pois imediatamente foram conduzidos para um pequeno carro de explorao que os esperava junto da enorme porta circular de uma cmara de compresso. Tenso de expectativa, Marvin instalou-se na estreita cabine, enquanto o pai ligava o motor e checava os controles. A porta interna da cmara deslizou, se abriu, e em seguida fechou-se atrs deles: ele ouviu o barulho das grandes bombas de ar sumindo lentamente, enquanto a presso caa a zero. Depois, o sinal "Vcuo" lampejou na sua frente, a porta externa fendeu-se em duas partes deixando-os passar. Ante Marvin se estendeu a Terra na qual ele nunca pisara. Ele a vira em fotos, evidentemente: contemplara uma centena de vezes sua imagem nos vdeos de tev. Mas agora ela se achava por toda a parte sua volta, queimando sob o Sol escaldante que se arrastava to lentamente pelo cu negro retinto. Voltou os olhos para o poente, longe do esplendor ofuscante do Sol... e havia as estrelas, assim como lhe tinham contado, mas ele nunca acreditara de todo. Contemplou-as atentamente para um longo tempo, maravilhado de que nada pudesse ser to brilhante e, contudo, to pequeno. Eram pontos intensamente cintilantes e de sbito lembrou-se de uns versos que lera uma vez num dos livros do pai:

Pisca, pisca, estrelinha, Como eu queria saber o que s.


Bem, ele sabia o que eram as estrelas. Quem quer que tenha feito aquela

pergunta devia ter sido muito estpido. E o que pretendia dizer com "piscar"? Podese ver num relance que todas as estrelas brilham com a mesma luz, firme, invarivel. Ele abandonou o problema e voltou a ateno para a paisagem ao redor. Corriam atravs de uma plancie a quase cem milhas por hora, os grandes pneumticos soltando pequenos jatos de poeira. No havia sinal da Colnia: nos poucos minutos em que estivera observando as estrelas, suas cpulas e torres de rdio tinham cado alm do horizonte. Havia contudo outras indicaes da presena do homem, pois cerca de uma milha sua frente Marvin podia ver umas estruturas de forma curiosa, agrupadas em volta da entrada da galeria de uma mina. De vez em quando, um jato de vapor surgia de uma chamin atarracada e logo se dispersava. Num instante j tinham ultrapassado a mina: o pai dirigia com percia nervosa e descuidada, como se (era um estranho pensamento para a mente de uma criana) estivesse tentando escapar de alguma coisa. Alcanaram em alguns minutos a orla do plat em que a Colnia fora construda. Ali, o solo caa abruptamente numa encosta em vertiginosa descida, cujos declives mais longnquos se perdiam na sombra. Mais frente, to longe quanto a vista podia alcanar, havia um pedregoso e agreste deserto de crateras, cadeias de montanhas e ravinas. Os cumes das montanhas, captando o Sol baixo, ardiam como ilhas de fogo num mar de escurido. E acima delas as estrelas brilhavam, inalterveis como sempre. No era possvel que ainda houvesse caminho adiante. E contudo havia. Marvin cerrou as mos quando o carro enfiou pela encosta e comeou a longa descida. Ento percebeu a trilha pouco visvel, que se prolongava para baixo costeando as montanhas, e relaxou um pouco. Outros homens, assim parecia, j tinham seguido antes por aquele caminho. A noite caiu de forma impressionantemente abrupta quando cruzaram a linha de sombra e o Sol ficou abaixo do topo do plat. O par de faris foi ativado, lanando tiras azuis e brancas nas rochas em frente, de modo que quase no foi preciso moderar a velocidade. Durante horas eles atravessaram vales e passaram por sops de montanhas cujos picos pareciam chegar s estrelas. Emergiam s vezes, por um momento, em plena luz do Sol, sempre que escalavam reas mais altas. Agora havia uma plancie acidentada e poeirenta direita, enquanto esquerda, plataformas e terraplenos, numa fileira de milhas e milhas que se erguia em direo aos cus, formavam um paredo de montanhas marchando distncia afora, at que seus picos sumissem de vista debaixo do horizonte do mundo. A princpio no houve vestgios de que os homens j tivessem explorado essa regio, mas logo em seguida passaram pela carcaa de um foguete espatifado e perto dele um tmulo de pedras encimado por uma cruz de metal. A Marvin parecia que as montanhas se estendiam eternamente; mas por fim, muitas horas mais tarde, a cordilheira terminou num promontrio muito alto e escarpado, que se elevava asperamente de um grupo de pequenas colinas. Desceram at um vale pouco profundo, encerrado na curva de um grande arco, voltado para o lado oposto das montanhas - e enquanto isso, Marvin lentamente percebia que algo muito estranho estava acontecendo na regio frente. Agora o Sol estava baixo atrs das colinas, no lado direito: o vale adiante deles devia estar em total escurido. Estava contudo inundado por uma radincia branca, glida, que se aproximava derramando-se pelos penhascos sob os quais iam rodando. Ento, subitamente, alcanaram a planura aberta e a fonte da luminosidade surgiu em todo o esplendor. Estava muito tranquilo no interior da pequena cabine, agora que os motores

tinham parado. O nico som vinha do sussurrar fraco do mecanismo que os supria de oxignio e de um ocasional crepitar metlico quando as paredes externas do veculo irradiavam calor. Mas absolutamente nenhum calor vinha da grande meia-lua prateada que flutuava baixo por sobre o horizonte e cuja superfcie era toda inundada com luz em profuso. Era to brilhante que se passaram minutos antes que Marvin fosse capaz de aceitar o desafio e olhar com firmeza para o seu claro, mas por fim pde discernir os perfis dos continentes, a orla enevoada da atmosfera e as ilhas brancas de nuvem. E mesmo a essa distncia pde ver a cintilao da luz do Sol sobre o gelo polar. Era bonito, era um apelo que lhe chegava ao corao atravs do abismo do espao. L, naquela brilhante meia-lua, estavam todas as maravilhas que nunca conhecera: as tonalidades dos cus ao crepsculo, a bulha do mar em praias de seixos, o rufar de chuva caindo, a bno serena da neve. Estas coisas e mil outras deviam ter sido sua legtima herana, mas conhecia-as somente dos livros e teipes antigos, por isso o pensamento o enchia da angstia do exlio. Por que eles no podiam voltar? Parecia ser to pacfico sob aqueles contornos de nuvens em movimento! Marvin, ento, a vista no mais ofuscada pelo brilho, viu que a parte do disco que devia estar na escurido reluzia debilmente numa fosforescncia maligna: e ele lembrou-se. Estava contemplando a pira funerria de um mundo - as consequncias radioativas de Armagedon. Pelo espao de um quarto de um milho de milhas, a incandescncia de tomos mortferos ainda era visvel, lembrana perene do passado ruinoso. Ainda demoraria sculos para que fulgor mortal desaparecesse das rochas e a vida pudesse voltar outra vez para ocupar este mundo vazio e silencioso. E ento o pai comeou a falar, contando a Marvin a histria que, para ele, at aquele momento, no tivera maior significado do que os contos de fada que lhe eram contados antigamente. Houve muitas coisas que no pde compreender: era impossvel imaginar o resplandecente e multicolorido padro de vida sobre o planeta. Nem poderia entender as foras que afinal o destruram, deixando a Colnia, preservada por seu isolamento, como nico sobrevivente. Pde, entretanto, compartilhar a agonia daqueles ltimos dias, quando finalmente a Colnia tomara conscincia de que nunca mais as naves de abastecimento viriam chamejando por entre as estrelas, com presentes do lar terrestre. Uma a uma as estaes de rdio deixaram de chamar, no globo ensombrecido as luzes das cidades foram se obscurecendo e morreram. Por fim, eles ficaram sozinhos, como jamais no passado os homens ficaram sozinhos, conduzindo nas mos o futuro da espcie. Depois se tinham seguido os anos de desespero, e a longa batalha onde a vitria durante muito tempo fora duvidosa: sobreviver neste mundo ameaador, hostil. Essa batalha fora ganha, embora parcialmente: o pequeno osis de vida estava a salvo dos piores efeitos de uma natureza inclemente. Mas a no ser que houvesse uma meta, um futuro pelo qual pudessem trabalhar, a Colnia perderia a vontade de viver e nem mquinas, engenhosidade ou cincia seriam capazes de salv-la. Finalmente, ento, Marvin entendeu a finalidade desta peregrinao. Ele nunca caminharia ao lado dos rios, daquele mundo perdido e lendrio, nem ouviria o trovo rugindo sobre suas colinas de contornos suaves. Um dia, contudo - quanto tempo frente? -, os filhos de seus filhos voltariam a reclamar sua herana. Os ventos e as chuvas expulsariam o veneno das terras calcinadas e o carregariam para o mar, e nas profundezas do mar ele perderia seu carter txico at que no mais pudesse causar males s coisas vivas. Ento as grandes naves que ainda estavam espera, ali, naquelas plancies silenciosas e poeirentas, poderiam erguer-se mais uma vez no

espao, ao longo da rota que levava para casa. Este era o sonho: um dia - Marvin compreendeu num sbito lampejo de discernimento - ele o transmitiria a seu prprio filho, aqui, neste mesmo ponto, com as montanhas atrs de si e a luz prateada do cu fluindo para o rosto. No olhou para trs quando comearam a viagem de regresso.. No poderia suportar a viso do glido esplendor da Terra em meia-lua, desaparecendo por entre as rochas sua volta, enquanto ele ia se reunir de novo ao seu povo, no longo exlio.

QUEM EST Al?

Quando o Controle do Satlite me chamou eu estava redigindo o relatrio com os progressos do dia na Bolha de Observao, o gabinete com cpula de vidro que se estende para fora do eixo da Estao Espacial como a calota da roda de um automvel. Na realidade, no era um bom lugar para se trabalhar pois a vista era soberba. A alguns metros de distncia, podia ver as equipes de construo executando seu bal de movimentos lentos enquanto montavam a estao como um gigantesco quebra-cabea. E alm delas, vinte mil milhas abaixo, estava o esplendor verde-azul da Terra no apogeu, flutuando contra as desfiadas nvoas de estrelas da Via Ltea. - Aqui Estao Supervisora - respondi. - Qual o problema? - Nosso radar est mostrando um pequeno eco a duas milhas de distncia, quase estacionrio, cerca de cinco graus a oeste de Sirius. Pode nos dar um relato visual? Qualquer coisa acompanhando to precisamente nossa rbita dificilmente poderia ser um meteoro; havia de ser alguma coisa que tivssemos deixado cair... talvez uma pea de equipamento inadequadamente fixada, que tivesse sido levada para longe da estao. Foi o que presumi, mas quando peguei os binculos e examinei o cu em redor de Orion, logo percebi meu engano. Embora aquilo que viajava pelo espao fosse feito pelo homem, nada tinha a ver conosco. - Eu o encontrei - informei ao Controle. - uma sonda lanada no sei por quem: forma de cone, quatro antenas e o que parece ser um sistema de lentes em sua base. Talvez um lanamento da Fora Area Americana, do incio dos anos sessenta, a julgar pelo desenho. Soube que eles perderam o rastro de vrios satlites quando os transmissores enfraqueceram. Fizeram um bom nmero de tentativas sem xito para achar suas rbitas. Depois finalmente conseguiram encontr-las. Aps uma breve consulta aos arquivos, o Controle pde confirmar minha suposio. Levou um pouco mais tempo descobrir que Washington no tinha absolutamente nenhum interesse em nossa, descoberta de um satlite extraviado com mais de vinte anos de idade, e que at ficaria contente se o perdssemos outra vez. - Bem, ns no podemos fazer isso - disse o Controle. - Mesmo se ningum o quer, a coisa uma ameaa navegao. melhor que algum v at l e o reboque para bordo. Esse algum, percebi, teria de ser eu. No me atreveria a destacar um homem das equipes de construo, onde se trabalhava num entrelaamento compacto, pois j estvamos atrasados em nossas previses e a simples demora de um dia custava um milho de dlares. Todas as cadeias de rdio e tev da Terra aguardavam impacientemente o momento em que poderiam transmitir - seus programas por intermdio de nossa estao, estabelecendo assim o primeiro servio verdadeiramente mundial, abarcando o globo de plo a plo.

- Vou busc-lo - disse eu, enquanto fazia estalar um elstico em volta de meus papis, evitando que as correntes de ar dos ventiladores os fizessem perambular pela sala toda. Embora tentasse aparentar estar fazendo um grande favor a algum, no estava, no fundo, de modo algum aborrecido. J se tinham passado pelo menos duas semanas desde que estivera no exterior pela ltima vez. Estava ficando um pouco cansado de listas de suprimentos, boletins de manuteno e todos os fascinantes ingredientes da vida de uma Estao Espacial Supervisora. O nico membro da tripulao que encontrei em meu caminho para a cmara de compresso foi Tommy, um gato recentemente obtido. Animais de estimao significam muito para homens que esto a milhares de milhas da Terra, mas no existem muitos animais que consigam se adaptar a um ambiente sem gravidade. Tommy miou queixosamente quando me enfiei no traje espacial, mas estava com pressa demais para brincar com ele. Neste ponto, talvez fosse bom lembrar que os trajes utilizados na estao so completamente diferentes das coisas flexveis que os homens usam quando querem passear na Lua. Os nossos so verdadeiras mini-espaonaves, do tamanho exato para comportar um homem. So cilindros atarracados, corri cerca de dois metros de comprimento, equipados com jatos propulsores de baixa potncia e um par de sanfonas, como mangas, na extremidade superior, permitindo que os braos se movimentem. Normalmente, porm, as mos so conservadas bastante encolhidas dentro do traje, cuidando dos controles manuais que se acham defronte ao peito. To logo me vi instalado nessa nave-roupa exclusiva, acendi as luzes e verifiquei as medidas no minsculo painel de instrumentos. H uma palavra mgica, CORB, que frequentemente ouvimos o astronauta murmurar quando ele trepa na roupa espacial; CORB faz com que no esquea de testar combustvel, oxignio, rdio e baterias. Todos os meus ponteiros estavam perfeitamente na zona de segurana, por isso baixei a calota transparente sobre a cabea e me fechei no traje. Para uma viagem curta como essa, no me preocupei em conferir os compartimentos internos da roupa, usados para carregar comida e equipamento especial em misses extensas. Enquanto a esteira transportadora me filtrava na cmara de compresso, eu me sentia como um indiozinho sendo carregado nas costas da me. Depois as bombas levaram a presso a zero, a porta externa se abriu e os ltimos traos de ar expeliram-me para as estrelas, girando-me lentamente de cabea para baixo, de pernas para o ar. A estao estava somente a trs ou quatro metros de distncia; eu j era, contudo, um planeta independente, um pequeno mundo prprio. Estava trancado em meu cilindro mvel, minsculo, com uma vista soberba de todo o universo. Mas no tinha praticamente nenhuma liberdade de movimento dentro do traje. A poltrona acolchoada e os cintos de segurana me impediam de ficar girando, embora eu pudesse alcanar todos os controles e compartimentos com as mos ou os ps. No espao, o grande inimigo o Sol, que pode fulmin-lo at a cegueira em segundos. Muito cuidadosamente, abri os filtros escuros no lado "noturno" do traje e virei a cabea para olhar as estrelas. Ao mesmo tempo, passei o guarda-sol do capacete para o controle automtico. Desse modo, no importa a maneira como o traje girasse, meus olhos ficariam protegidos daquele brilho intolervel. Em pouco tempo achei o alvo: um pontinho prateado e brilhante cuja cintilizao metlica o distinguia claramente das estrelas em volta! Calquei o pedal que acionava o jato. Senti o suave impulso da acelerao quando os foguetes de baixa potncia

passaram a me transportar para longe da estao. Aps dez segundos de empuxo constante, calculei que minha velocidade j era suficientemente grande e cortei a propulso. Gastaria cinco minutos para singrar o resto do caminho e no muito mais tempo para retornar com o nufrago. Foi nesse momento, enquanto me arremessava por sobre o abismo, que percebi que alguma coisa estava terrivelmente errada. Nunca de todo silencioso dentro de uma roupa espacial; pode-se sempre ouvir o assobio suave do oxignio, o zumbido fraco de hlices e motores, o sussurrar da prpria respirao. Quando se escuta atentamente, at mesmo a batida rtmica que o corao repete sem cessar... Repercutem esses sons por toda a roupa, impossibilitados de escapar para o vazio circundante. Formam um substrato de vida no espao que passa despercebido, pois apenas quando se modificam tomamos conscincia deles. Eles se tinham modificado, ento. Um som que eu no podia identificar se juntara a eles. Era um baque surdo, intermitente, acompanhado s vezes de um timbre rangente, como de metal sobre metal. Fiquei imediatamente imvel, prendi a respirao e procurei localizar o som alheio com meus ouvidos. As medies no painel de controle estavam perfeitas, todos os ponteiros mantinham-se rigorosamente nos lugares adequados e no havia nenhuma daquelas brilhantes luzes vermelhas que indicam desastre iminente. Isso me tranquilizava um pouco, mas s um pouco... H muito eu j aprendera a confiar nos meus instintos frente a circunstncias desse tipo; seus sinais de alarme estavam piscando agora, dizendo-me que voltasse estao antes que fosse tarde demais... Ainda hoje no gosto de recordar os poucos minutos que se seguiram, quando lentamente o pnico afluiu-me cabea como uma mar crescente, engolfando os diques da lgica e da razo que todo homem deve erigir face ao mistrio do universo. Soube ento o que era ficar face a face com a insanidade; nenhuma outra explicao se adequou aos fatos. No era mais possvel pretender que o rudo que me inquietava fosse de algum mecanismo defeituoso. Embora em completo isolamento, longe de qualquer outro ser humano ou de qualquer objeto material, eu no estava, de fato, sozinho. O vazio silencioso trazia movimentos de vida aos meus ouvidos, movimentos fracos, mas reais. Naquele primeiro momento de gelar o sangue nas veias, parecia que alguma coisa estava tentando penetrar em meu traje - alguma coisa invisvel, buscando refgio do vcuo impiedoso e cruel do espao. Girei furiosamente em meus cintos, vasculhando com os olhos toda a esfera minha volta, exceto o lado chamejante, proibido, voltado para o sol. Evidentemente no havia nada. No podia haver. Contudo, aquele ntido som rangente estava mais claro do que nunca. Apesar de todos os disparates que escreveram a nosso respeito, no verdade que os astronautas sejam supersticiosos. Mas poderia algum censurar-me se, quando todos os meus recursos lgicos se esgotaram, eu me lembrei de repente de como Bernie Summers tinha morrido, no estando mais longe da estao do que eu naquele exato momento? Fora num daqueles acidentes "impossveis"; eles so sempre desse tipo! Houve problemas com trs coisas ao mesmo tempo. O regulador de oxignio de Bernie encrencou e fez com que a presso subisse em excesso, a vlvula de segurana deixou de soprar e uma juntura defeituosa agravou a situao. Numa frao de segundo, seu traje abriu-se no espao. Nunca conheci Bernie, mas de repente sua sorte tornou-se de extrema importncia

para mim, pois uma idia terrvel penetrara em minha mente. No se costuma falar sobre essas coisas, mas um traje espacial danificado ainda valioso demais para ser jogado fora, mesmo se matou quem o usava. Ele restaurado, recebe um novo nmero e passa para outra pessoa... Que acontece com a alma de um homem que morre entre as estrelas, longe do mundo em que nasceu? Voc ainda est aqui. Bernie, apegado ao ltimo objeto que o une ao lar perdido e distante? Lutando com os pesadelos que rodopiavam minha volta - pois parecia ento que os rangidos e um balbuciar quase inaudvel vinham de todas as direes - houve uma ltima esperana a que me agarrei. Pelo bem de minha sanidade, tinha de provar que este no era o traje de Bernie, que as paredes de metal a me envolverem to intimamente jamais tinham servido de caixo para outro homem. Tive de fazer vrias tentativas antes de conseguir apertar o boto correto e pr meu transmissor em contato com o canal de emergncia. - Estao! - chamei numa voz entrecortada. - Estou em apuros! Procurem verificar a histria de meu traje e... Nunca terminei; eles dizem que meu grito arruinou o microfone. Mas que homem sozinho, no isolamento absoluto de um traje espacial, no teria gritado se alguma coisa lhe bate-se de leve na nuca? Devo ter cado para a frente, apesar dos cintos de segurana, e me chocado contra a borda superior do painel de controle. Quando a turma de resgate me alcanou, alguns minutos mais tarde, eu ainda estava inconsciente, com um ferimento doloroso atravessando-me a testa. E assim, fui a ltima pessoa em todo o sistema de retransmisso por satlite a saber do que acontecera. Quando recuperei os sentidos, uma hora mais tarde, toda a nossa equipe mdica estava reunida perto da minha cama, mas s depois de algum tempo os doutores se preocuparam em olhar para mim. Estavam ocupados demais brincando com os trs bonitos gatinhos que o nosso Tommy, impropriamente chamado, criava no retiro do Compartimento de Estocagem Nmero Cinco, em minha roupa espacial.

TODO O TEMPO DO MUNDO

Quando a tranquila batida ressoou na porta, Robert Ashton inspecionou a sala num movimento rpido e automtico. Sua austera respeitabilidade deixou-o satisfeito e devia inspirar confiana a qualquer visitante. No que tivesse alguma razo para esperar a polcia, mas no havia sentido em arriscar-se. - Entre - disse ele, esperando para pegar os Dilogos de Plato numa prateleira ao lado. Talvez o gesto fosse um tanto aparatoso, mas sempre impressionava os clientes. A porta abriu-se lentamente. A princpio, Ashton empenhou-se numa leitura atenta, no se preocupando em erguer os olhos. Sentiu o corao acelerar-se ligeiramente e um suave e at certo ponto estimulante aperto no peito. Naturalmente no era possvel que fosse um tira, algum lhe teria dado o aviso. Contudo, um visitante no anunciado era coisa incomum e, portanto, potencialmente perigoso. Ashton pousou o livro, relanceou a porta com os olhos e disse com um tom de neutralidade na voz: - Em que lhe posso ser til? No se levantou. Tais cortesias pertenciam a um passado que h muito j tinha enterrado. Alm disso, era uma mulher. E nos crculos que ele agora frequentava, as mulheres estavam acostumadas a receber jias, roupas e dinheiro - mas nunca respeito. Com aquela visitante, no entanto, havia alguma coisa que lentamente fez com que ele se erguesse na ponta dos ps. No era apenas o fato de ser bonita. Ela possua uma autoridade que se revelava naturalmente no porte e na atitude, que a situava num mundo diferente do mundo das amsias floridas encontradas no curso, normal dos negcios. Havia um crebro e uma vontade atrs daqueles olhos calmos e indagadores. Um crebro, Ashton suspeitou, igual ao seu. Mas ele no poderia imaginar quo grosseiramente a estava subestimando. - Sr. Ashton - ela comeou -, no percamos tempo. Sei quem o senhor e queria um trabalho seu. Aqui esto minhas credenciais. Abriu uma sacola grande e elegante, de onde tirou um grosso mao de notas. - Pode encarar isso - disse ela - como amostra. Ashton apanhou a quantia que negligentemente lhe foi atirada. Era a maior soma de dinheiro que j pegara em sua vida: uma centena, pelo menos, de notas de cinco libras, todas novas e numeradas em srie. Procurou-as sentir entre os dedos. Se no fossem verdadeiras, eram de to boa qualidade que a diferena praticamente no tinha importncia. Deixou o polegar correr para c e para l ao longo da bolada, como se procurasse sentir as cartas de um baralho marcado, e disse pensativamente: - Gostaria de saber como as conseguiu. Se no so falsificadas, devem ser

roubadas, e vai ser difcil passar todas elas. - So verdadeiras. Mas h muito pouco tempo estavam no Banco da Inglaterra. Se no tm utilidade para voc pode queim-las. S quis mostrar que tenciono negociar. - V em frente. Fez um gesto para que ela se sentasse na nica poltrona da sala e se empoleirou na beira da escrivaninha. A visitante tirou um pacote de papis da ampla sacola e entregou-os a ele. - Estou pronta a pagar o que quiser se conseguir me arranjar o que est nessas listas. Voc me passaria o material em hora e lugar a combinar. E tem mais. Vou lhe dar garantias de que poder executar os roubos sem qualquer risco pessoal. Ashton deu uma olhada na lista e suspirou. A mulher era louca. Melhor, contudo, manter o bom humor. Podia sair mais dinheiro de onde saram a lista e a primeira bolada. - Estou reparando - disse amavelmente - que todos esses itens esto no Museu Britnico, e que a maioria deles, rigorosamente falando, so inestimveis. Quero dizer que no podem ser comprados nem vendidos. - Eu no pretendo vend-los. Sou uma colecionadora. - Assim parece! Quanto est pronta a pagar por essas aquisies? - Faa um preo. Houve um breve silncio. Ashton ponderou as possibilidades. Adquirira um certo orgulho profissional com o seu trabalho, mas havia certas coisas que nenhuma soma de dinheiro tornava realizvel. Ainda assim, seria divertido ver at que ponto o lance podia chegar. Examinou novamente a lista. - Penso que um milho redondo seria uma cifra muito razovel por este lote disse ironicamente. - Acho que no est me levando muito a srio. S com os seus contatos, voc poderia ter arranjado muito facilmente esta quantia. Houve um brilho sbito e alguma coisa faiscou no ar. Ashton pegou o colar antes que ele casse no cho. Apesar de seu autocontrole, foi incapaz de evitar uma exclamao de espanto. Uma fortuna lhe cintilava entre os dedos. Um diamante central era o maior que j vira, e devia ser uma das jias mais famosas do mundo. A visitante pareceu completamente indiferente quando ele deslizou o colar para dentro do bolso. Ashton estava extremamente impressionado; percebia que o desinteresse da mulher no era uma dissimulao. Para ela, aquela fabulosa gema no tinha mais valor que um torro de acar. Isso era loucura numa escala inconcebvel. - Admitindo que voc possa soltar uma bolada - disse ele -, acha que fisicamente possvel fazer o que pede? Podamos conseguir roubar um dos itens da lista, mas dentro de umas poucas horas o museu estaria em peso com a polcia atrs de ns. J com uma fortuna no bolso, podia dar-se ao luxo de ser franco. Alm disso, tinha curiosidade em saber mais alguma coisa sobre a fantstica visitante. Ela sorriu um pouco tristemente, como quem estivesse se adaptando a uma criana retardada. - Se lhe mostrar como fazer - disse brandamente - aceitar o servio? - Sim! Por um milho! - Notou alguma coisa estranha desde que entrei aqui? No est tudo muito... quieto? Ashton prestou ateno. Meu Deus, ela tinha razo! Nunca havia silncio completo

na sala, nem noite. E havia sempre um vento soprando na cumeeira... Para onde ele fora agora? O barulho distante do trfego cessara. E h cinco minutos estivera amaldioando as locomotivas, que trocavam de linha no ptio de manobras do terminal da estrada de ferro. Que acontecera com elas? - V at a janela. Obedeceu ordem e afastou as cortinas de renda encardida, os dedos tremendo ligeiramente a despeito de todo o esforo para control-los. Mas ento relaxou A rua estava completamente, vazia, como frequentemente acontecia naquela hora da manh. No havia trfego e isso explicava a ausncia de rudo. Em seguida, no entanto, seu olhar caiu sobre o alvoroo das casas enfumaadas, voltadas para o ptio de manobras. A visitante sorriu quando ele se enrijeceu com o choque. - Diga-me o que est vendo, Sr. Ashton. Ele virou-se lentamente, a face plida, engolindo em seco. - Quem voc? - disse arquejando. - Uma bruxa? - No seja tolo! H uma explicao muito simples. No foi o mundo que se transformou; foi voc. Ashton arregalou outra vez os olhos para a inacreditvel locomotiva no desvio, a coluna de fumaa congelada, imvel, como se fosse de fios de algodo. Percebeu ainda que as nuvens estavam tambm imveis; deviam estar deslizando pelo cu afora. Tudo em volta dele tinha a imobilidade antinatural da fotografia, a ntida irrealidade de uma cena entrevista num faiscar de luz. - Voc suficientemente inteligente para descobrir o que est acontecendo, mesmo se no pode entender como a coisa foi feita. Sua escala de tempo foi alterada: um minuto do mundo exterior seria um ano nesta sala. De novo ela abriu a sacola. Tirou desta vez o que parecia ser um bracelete de algum metal prateado, com uma srie, de mostradores e interruptores incrustados nele. - Pode cham-lo um dnamo pessoal - disse. - Com isso no pulso, voc invencvel. Pode ir e vir livremente; pode roubar tudo o que est naquela lista e me trazer todo o material antes que qualquer um dos guardas do museu tenha piscado um olho. Quando tiver terminado o servio, pode se distanciar quilmetros antes de desativar o campo magntico e reentrar no mundo normal. Mas oua cuidadosamente e faa exatamente o que eu disser. O campo pessoal tem um raio de dois metros, por isso voc tem de manter pelo menos essa distncia de qualquer outra pessoa. Em segundo lugar, voc no deve desligar o bracelete at que a tarefa esteja completa e eu lhe tenha dado o pagamento. Isto muito importante! E agora, o plano que arquitetei o seguinte.. . Nenhum criminoso na histria do mundo jamais possura tamanho poder. Era inebriante, ainda que Ashton perguntasse a si mesmo se algum dia se acostumaria idia de que tudo isso de fato aconteceu. Mas j deixara de se preocupar com explicaes - pelo menos at o servio estar concludo e ele ter recebido a recompensa. Depois, talvez, fugiria da Inglaterra para desfrutar de uma aposentadoria bem merecida. A visitante sara alguns minutos na sua frente, mas quando Ashton desceu rua o cenrio mantinha-se inteiramente inalterado. Embora estivesse preparado para isso, a sensao ainda era enervante. Sentiu um impulso para apressar-se, como se fosse impossvel que tal situao perdurasse, como se tivesse que fazer o servio antes que a coisa sasse dos eixos. O que, no entanto, conforme lhe fora assegurado, no podia acontecer.

Na High Street diminuiu o passo para apreciar o trfego imvel, os pedestres paralisados. Seguindo o aviso que recebera, tomou cuidado para no chegar demasiado perto de ningum que estivesse dentro do seu campo. Como as pessoas parecem ridculas quando so vistas desse jeito, despojadas do garbo que o movimento consegue proporcionar, bocas meio abertas em caretas idiotas! Ter de procurar auxlio era contra a sua ndole, mas algumas partes do servio eram muito trabalhosas para ele executar sozinho. De mais a mais, podia pagar, generosamente sem nunca despertar suspeitas. A maior dificuldade, Ashton percebeu, seria encontrar algum suficientemente inteligente para no ficar alarmado - ou to estpido para aceitar qualquer coisa como axioma, sem discutir. Decidiu tentar a primeira das possibilidades. O estabelecimento de Tony Marchetti situava-se ao fundo de uma rua lateral, e to perto do posto policial que qualquer um acharia que ele estava levando o despistamento longe demais. Atravessando a porta de entrada, Ashton pde ver de relance o sargento de servio na delegacia sentado imvel em sua escrivaninha. Resistiu tentao de ir at l para combinar um pouco de prazer com os negcios. Mas esse tipo de coisa podia esperar at mais tarde. A porta do gabinete de Tony escancarou-se na sua frente quando ele se aproximou. Era uma ocorrncia to normal, num mundo onde nada era normal, que Ashton se ps a imaginar o que aconteceria se o dnamo deixasse de funcionar. Deu uma rpida olhada na rua, mas tranquilizou-se com a imobilidade do quadro atrs de si. - Mas no possvel! Bob Ashton por aqui! - disse uma voz familiar. - incrvel encontr-lo assim to cedo, de manh! Voc est usando um estranho bracelete. Pensei que s existisse o meu. - Al, Aram - respondeu Ashton. - Parece que est havendo muita coisa de que nenhum de ns est informado. Voc j destinou algum trabalho a Tony ou ele ainda est livre? - Sinto muito. H um servicinho que o manter ocupado por algum tempo. - No me diga! na National ou na Tate Gallery? Aram Albenkian alisou o elegante cavanhaque. - Quem lhe disse isso? - perguntou. - Ningum. Mas afinal voc o mais fraudulento marchand do mercado e estou comeando a adivinhar o que est se passando. Ser que uma morena alta, de excelente aparncia, no lhe deu esse bracelete e uma lista cheia de itens? - No vejo por que eu devia lhe contar, mas em todo caso a resposta no. Foi um homem. Ashton sentiu-se momentaneamente surpreso. Depois deu de ombros. - Eu devia ter imaginado que havia mais de um deles. Gostaria de saber quem est por trs disso. - Tem alguma idia? - indagou cautelosamente Albenkian. Ashton julgou que valeria a pena ariscar-se a desperdiar alguma informao para testar as reaes do outro. - evidente que no esto interessados em dinheiro. Eles tm todo o dinheiro que querem e podem dispor de ainda mais com este aparelho. A mulher que se encontrou comigo disse que era uma colecionadora. Levei a coisa como piada, mas vejo agora que ela estava falando srio. - Por que eles nos meteram na brincadeira? O que os impediria de fazer todo o trabalho sozinhos? - perguntou Albenkian. - Talvez tivessem medo. Ou talvez quisessem nosso... ahn... conhecimento

especializado. Alguns dos itens da minha lista so muito estranhos. Minha teoria que so agentes de algum milionrio maluco. O argumento no tinha solidez e Ashton sabia disso. Mas queria ver as brechas que Albenkian tentaria tapar. - Meu caro Ashton - disse impacientemente o outro, mostrando o pulso. - Como voc explica essa coisinha? No entendo nada de cincia, e mesmo assim sou capaz de enxergar que isso est muito alm dos sonhos mais delirantes de nossa tecnologia. De tudo isso, s se pode tirar uma concluso. - Diga! - Que esse pessoal de... algum outro lugar. Nosso mundo est sendo metodicate despojado dos seus tesouros. Voc conhece toda aquela droga que se l sobre foguetes e espaonaves. Bem, j existe quem tenha tornado a coisa realidade. Ashton no riu. A teoria no era mais fantstica do que os fatos. - Quem quer que sejam - disse ele -, esto muito bem informados acerca de tudo o que pretendem. Queria saber com quantas equipes esto trabalhando. Aposto que agora mesmo algum est visitando o Louvre e o Prado. O mundo vai ter um choque antes que o dia de hoje termine. Despediram-se de modo bem amigvel, nem um nem outro confidenciando qualquer detalhe de real importncia sobre os respectivos negcios. Por um breve momento, Ashton pensou em aproveitar-se de Tony fazendo-lhe uma contraproposta, mas no havia sentido em hostilizar Albenkian. Buscaria a ajuda de Steve Regan, embora isso significasse ter de caminhar mais de um quilmetro, j que, evidentemente, no era possvel utilizar qualquer meio de transporte. Morreria de velhice antes que um nibus completasse o trajeto. E no estava certo do que aconteceria se tentasse guiar um carro enquanto o campo estivesse acionado. Alm disso, fora avisado para no tentar experincia alguma. Ashton ficou assombrado de que nem mesmo um mentecapto to particularmente experiente quanto Steve conseguisse aceitar o dnamo com naturalidade. Teria, afinal de contas, de dizer alguma coisa, ainda que provavelmente os quadrinhos fossem a nica leitura do outro. Assim, aps algumas palavras de explicao grosseiramente simplificada, Steve afivelou um bracelete sobressalente que, para surpresa de Ashton, sua visitante entregara sem comentrios. Em seguida, os dois iniciaram a longa caminhada para o museu. Ashton, ou sua cliente, pensara em tudo. Ele e Steve fizeram uma pausa no banco de um parque para descansar, saborear alguns sanduches, tomar flego. Quando por fim chegaram ao museu, nenhum dos dois se sentia muito esgotado pelo exerccio inabitual. Atravessaram juntos os portes do museu - incapazes, embora no fosse lgico, de falar de outro modo que no em sussurros - e subiram os amplos degraus de pedra do vestbulo. Ashton conhecia perfeitamente o caminho. Num humor galhofeiro apresentou seu carto da Sala de Leitura quando, mantendo uma respeitvel distncia, passou pelos recepcionistas transformados em esttuas. Pareceu-lhe que a maioria dos frequentadores da grande cmara comportavam-se normalmente, como sempre o faziam, mesmo sem o benefcio do dnamo. Coletar os livros indicados na lista era um trabalho simples e mecnico, mas tedioso. Pareciam ter sido escolhidos por sua beleza como obras de arte, tanto quanto pelo contedo literrio. A seleo fora realizada por algum que estava por dentro do assunto. Seria um trabalho deles mesmos, Ashton se perguntava, ou teriam subornado alguns especialistas, do mesmo modo como subornaram a ele? Perguntava ainda se conseguiria discernir todas as ramificaes da trama.

Na lista havia um nmero considervel de velhas edies, mas Ashton tomava cuidado para no danificar nenhum livro, mesmo os que no faziam parte do pedido. Sempre que recolhia uma carga razovel de volumes, passava-os a Steve, que os conduzia para o saguo e os amontoava nas lajes do pavimento. Finalmente, uma pequena pirmide estava formada. No importa que eles tenham sado por curtos perodos do campo do dnamo. Ningum daria importncia a uma momentnea vibrao de existncia no mundo normal. Ficaram duas horas na biblioteca, fazendo depois uma pausa para outro lanche antes de continuar o servio. De passagem, Ashton se deteve para uma tarefa um tanto pessoal. Houve um tilintar de vidro quando a pequenina redoma, posta em solitrio esplendor, entregou prodigarnente seu tesouro. E assim, o manuscrito de Alice foi depositado em segurana no bolso de Ashton. Entre as antiguidades, ele no se sentiu inteiramente vontade. Havia alguns exemplares a serem retirados de cada galeria e, s vezes, era difcil entender as razes da escolha. Parecia - e de novo ele se lembrava das palavras de Albenkian que essas obras de arte tinham sido selecionadas por algum que possua padres totalmente exticos. Pelo menos desta vez, com umas poucas excees, obviamente dei no haviam sido orientados por especialistas. Pela segunda vez na histria, a redoma do Vaso de Portland foi destruda. Em cinco segundos, pensou Ashton, os alarmes estariam ressoando por todo o museu, todo o edifcio estaria em alvoroo. Mas em cinco segundos ele poderia estar a quilmetros de distncia. Era um pensamento embriagador, e enquanto trabalhava diligentemente para completar o servio, comeou a lamentar o preo que pedira. Mesmo agora, no entanto, ainda no era tarde demais. Experimentou a serena satisfao do bom trabalhador ao contemplar Steve carregando a grande salva de prata do tesouro Mildenhall para o saguo. A pea foi colocada ao lado da j agora impressionante pilha de objetos. - A est todo o material - disse ele. - Esta noite vou p-lo em ordem. Agora voc tem que se desfazer deste seu bracelete. Saram do museu e caminharam at uma rua lateral, escondida, sem pedestres por perto. Ashton desatou a estranha fivela do dnamo de Steve e afastou-se. Deu uma olhada para trs e viu o comparsa enrijecido, congelado naquela imobilidade que o atingira logo que o aparelho fora retirado do seu pulso. Steve estava outra vez vulnervel, movendo-se novamente com todos os outros homens no fluxo do tempo. Mas antes que os alarmes disparassem, ele se teria perdido nas multides de Londres. Quando Ashton retornou ao ptio do museu, o tesouro j tinha ido embora. No lugar da pilha de objetos se achava a mulher que o visitara h... h quanto tempo? Mantinha o porte altivo e a elegncia, mas, pensou Ashton, parecia um pouco cansada. Aproximou-se para que seu campo pessoal se fundisse com o dela e os dois deixassem de estar separados por um intransponvel golfo de silncio. - Espero que esteja satisfeita - disse ele. - Como removeu tudo to depressa? Ela tocou o bracelete que trazia em seu prprio pulso e deu um plido sorriso. - Temos muitos outros poderes alm deste. - Ento por que precisaram da minha ajuda? - Foram razes tcnicas. Era necessrio separar os objetos que queramos de qualquer outro material dispensvel. Devamos reunir apenas o que precisvamos para no afetar... como devo cham-las?... nossas limitadas facilidades de

transporte. Agora pode devolver-me o bracelete? Ashton entregou lentamente o que estivera no pulso de Steve, mas no se deu ao trabalho de desatar o seu. O que estava fazendo podia ser perigoso, mas tencionava escapar ao primeiro indcio de uma reao. - Estou pronto a reduzir meus honorrios - disse ele. - Acho at que abriria mo de qualquer pagamento... em troca disso - concluiu apalpando o pulso, onde a complexa pea de metal cintilava luz do Sol. Ela olhou-o com uma expresso to insondvel quanto o sorriso da Gioconda... Ser que isso, Ashton se perguntou, tambm tinha ido juntar-se s preciosidades que ele recolhera? Quanta coisa tinham retirado do Louvre? - Eu no diria que est reduzindo os honorrios - afirmou a mulher. - Todo o dinheiro do mundo no poderia comprar um nico desses braceletes. - Ora, as coisas que dei a vocs... - O senhor ganancioso, Sr. Ashton. Sabe que com um desses dnamos o mundo inteiro lhe pertenceria. - E que tem isso? Vocs tm algum outro interesse em nosso planeta? J no tomaram o que queriam? Houve uma pausa. Depois, inesperadamente, ela sorriu. - Ento achou que eu no perteno ao seu mundo? - Sim. E sei que vocs tm outros agentes alm de mim. Vieram de Marte ou no vai querer me contar? - Estou totalmente pronta a esclarecer. Mas possvel que a histria no lhe agrade nem um pouco. Ashton olhou-a desconfiado. O que ela quis dizer com isso? Num movimento automtico, escondeu o pulso atrs das costas, protegendo o bracelete. - No. Eu no vim de Marte ou de qualquer planeta de que j tenha ouvido falar. Voc no entenderia o que eu sou. S lhe direi o seguinte: eu vim do futuro. - Do futuro? Isso ridculo! - mesmo? Gostaria de saber por qu... - Se esse tipo de coisa fosse possvel, nossa histria passada estaria cheia de viajantes no tempo. Alm disso, o fato implicaria a reductio ad absurdum. Viajar para o passado podia mudar o presente e provocar paradoxos de toda a espcie. - So bons argumentos, embora, talvez, nem to originais quanto voc supe. De qualquer modo, eles s refutam a possibilidade da viagem no tempo em geral, no no caso muito especial que nos interessa agora. - E o que tem ele de especfico? - perguntou Ashton. - Em ocasies muito raras, e com o dispndio de uma quantidade enorme de energia, possvel produzir uma... singularidade no tempo. Durante a frao de segundo em que a singularidade ocorre, o passado torna-se acessvel ao futuro, embora apenas de uma maneira limitada. Podemos mandar nossas mentes at vocs, mas no nossos corpos. - Voc quer dizer - revidou Ashton - que o corpo que estou vendo foi tomado de emprstimo? - Ok, eu paguei por ele, como estou pagando a voc. O proprietrio concordou com as condies. Somos muito conscienciosos nesses assuntos. Ashton estava pensando com rapidez. Se a histria era verdadeira, ele possua uma inegvel vantagem. - Quer dizer - continuou - que vocs no tm controle direto sobre a matria e precisam atuar por intermdio de agentes humanos? - Sim. Mesmo esses braceletes foram feitos aqui, sob nosso controle mental.

Ela estava esclarecendo muita coisa, com demasiada prontido, revelando toda a sua fraqueza. Um sinal de alerta estava piscando no fundo da mente de Ashton, mas ele confiava muito profundamente em si mesmo para bater em retirada. - Est me parecendo - disse pausadamente - que voc no pode obrigar-me a entregar este bracelete. - Isso perfeitamente correto. - E isso tudo o que eu queria saber. Estava sorrindo para ele naquele momento. Havia alguma coisa naquele sorriso que o fez gelar at a medula. - No somos vingativos nem cruis, Sr. Ashton - disse ela serenamente. - O que vou fazer agora se apoia unicamente em meu senso de justia. Pois bem: o senhor pediu o bracelete; pode ficar com ele. Mas vou mostrar-lhe exatamente que utilidade ter. Por um momento, Ashton sentiu um violento impulso para entregar o dnamo. Ela deve ter-lhe adivinhado os pensamentos. - No! tarde demais. Insisto em que fique com ele. E posso tranquiliz-lo num ponto: ele no se estragar; lhe ser til - novamente aquele sorriso enigmtico para o resto de sua vida... - O senhor se importa se dermos um passeio, Sr. Ashton? J conclu meu trabalho e gostaria de ter uma ltima viso de seu mundo antes de abandon-lo para sempre. Virou-se e sem esperar pela resposta iniciou, a caminhada para os portes de ferro. Instigado pela curiosidade, Ashton seguiu-a. Andaram em silncio at se encontrarem entre o trfego congelado na Tottenham Court Road. Durante algum tempo, ela contemplou as multides agitadas, ainda que imveis. Depois suspirou. - No posso deixar de sentir pena deles, e do senhor. Eu me pergunto como teriam se arranjado. - Que est querendo dizer com isso? - Ainda agora, Sr. Ashton, o senhor sugeriu que o futuro no pode mergulhar no passado, porque a histria seria alterada. Uma objeo inteligente, mas, temo, irrelevante. O senhor v: o seu mundo no tem mais histria para alterar. Ela apontou para o outro lado da estrada de ferro e Ashton girou prontamente sobre os calcanhares. No havia nada, exceto um jornaleiro curvando-se ante uma pilha de jornais. Uma manchete estampava a incrvel mensagem por entre a brisa que soprava neste mundo sem movimento. Ashton leu com dificuldade as palavras rudemente impressas:

SUPERBOMBA: TESTE HOJE


A voz em seus ouvidos parecia vir de muito longe. - Eu lhe disse que a viagem no tempo, mesmo nesta forma limitada, requer um enorme dispndio de energia; muito mais do que uma simples bomba pode liberar, Sr. Ashton. Mas aquela bomba somente um estopim... Ela apontou para a solidez do cho sob os ps. - O senhor sabe alguma coisa sobre o seu prprio planeta? Provavelmente no; sua espcie aprendeu muito pouco. Mas at os seus cientistas j descobriram que, duas mil milhas abaixo, a Terra tem um ncleo lquido, mas muito denso. Este ncleo formado de matria comprimida que pode existir em qualquer um dos dois estados

estveis. Dado um certo estmulo, pode passar de um desses estados para o outro, assim como uma gangorra pode tombar ao toque de um dedo. Mas essa mudana, Sr. Ashton, ir liberar tanta energia quanto todos os terremotos desde o comeo do seu mundo. Os oceanos e continentes se partiro em pedaos e sero lanados no espao; o sol ter um segundo cinturo de asterides. Os ecos desse cataclismo repercutiro atravs das idades e vo nos abrir uma frao de segundo em sua poca. Durante esse instante, ento, estamos procurando salvar tudo o que podemos dentre os tesouros do seu mundo. Mais no podemos fazer; mesmo se as suas motivaes foram puramente egostas e completamente desonestas, o senhor prestou sua espcie um servio que nunca lhe passou pela cabea.. . Agora, tenho de retornar nave, pois quase h cem mil anos a contar daqui as runas da Terra so esperadas. Pode guardar o bracelete. A partida foi instantnea. A mulher se enrijeceu de repente, tornando-se idntica s outras esttuas na rua em silncio. Ele estava sozinho. Sozinho Ashton ficou segurando o bracelete reluzente diante dos olhos, hipnotizado por sua intrincada mo-de-obra e pelos poderes que ocultava. Fizera uma barganha, tinha de lhe ser fiel. Podia sobreviver a toda a extenso de sua vida custa de um isolamento que nenhum outro homem jamais conhecera. Se desligasse o campo magntico, os ltimos segundos da histria soariam implacavelmente pela ltima vez. Segundos? Na verdade, era menos tempo que isso. Pois ele entendeu que a bomba j devia ter explodido. Sentou-se no meio-fio e comeou a pensar. No era preciso entrar em pnico; tinha de encarar as coisas calmamente, sem histeria. Afinal, ele tinha muito tempo. Todo o tempo do mundo.

ESCONDE-ESCONDE

Estvamos voltando pela floresta quando Kingman viu o esquilo cinzento. Nosso embornal de caa era pequeno mas variado: trs galos selvagens, quatro coelhos (um deles, sinto dizer, uma criana de colo), um casal de pombos. E ao contrrio de certos prognsticos sombrios, ambos os cachorros ainda estavam despertos. O esquilo viu-nos ao mesmo tempo, Ele sabia que estava sentenciado execuo imediata: castigo pelo prejuzo que causara s rvores do estado; talvez j tivesse perdido os parentes mais chegados para o cano da espingarda de Kingman. Em trs saltos alcanou a base da rvore mais prxima, sumindo atrs dela num tremular cinzento. Vimos outra vez o focinho, que apareceu instantaneamente em volta do seu escudo, numa altura de trs a quatro metros do solo. Contudo embora esperssemos com as espingardas apontando esperanosas para diversos galhos, no o vimos de novo. Kingman ia muito pensativo em nossa caminhada pela relva, de volta velha casa, magnfica. No disse nada quando passamos as vtimas para nosso cozinheiro, que as recebeu sem muito entusiasmo, s deixando o pasmo de lado quando j estvamos sentados na sala para fumantes e ele recordou-se de seus deveres como anfitrio. - Esse carinha de rvore - exclamou de repente (ele sempre os chamava "carinhas de rvore", pois vivia numa regio em que as pessoas eram sentimentais demais para atirar nos pequenos esquilos) -, ele me faz lembrar de uma experincia muito especial que tive pouco tempo antes de me aposentar. Para falar a verdade, uma experincia realmente muito terrvel. - Era o que eu estava pensando - disse Carson friamente. Deitei-lhe um olhar de censura: ele estivera na Marinha e j ouvira as histrias de Kingman, mas para mim eram novidade. - Evidentemente - Kingman advertiu um pouco irritado - se preferirem, no... - V em frente - disse eu vivamente. - Voc me deixou curioso. No consigo imaginar que relao pode haver entre um esquilo cinzento e a Segunda Guerra Jupiteriana. Kingman pareceu se ter acalmado. - Acho que melhor mudar alguns nomes - disse pensativo -, mas no vou alterar os locais. A histria comea a cerca de um milho de quilmetros do Sol de Marte... K.15 era uma inteligncia militar operativa. Causava-lhe mgoa profunda quando pessoas sem imaginao o chamavam de espio, mas naquele momento ele tinha motivos muito mais substanciais para se queixar. J h alguns dias um rpido cruzador inimigo vinha avanando sua r e, embora fosse lisonjeiro ser o alvo exclusivo da ateno de to excelente nave e de tantos homens altamente treinados, tratava-se de uma honra a que de bom grado K.15 renunciaria.

O que tornava a situao duplamente delicada era o fato de que seus amigos se encontrariam com ele, longe de Marte, em cerca de doze horas (a bordo de uma nave positivamente capaz de enfrentar um mero cruzador, donde se pode deduzir que K.15 era pessoa de alguma importncia). Infelizmente, os clculos mais otimistas mostravam que os perseguidores entrariam no raio de uma acurada linha de tiro dentro de seis horas. Em aproximadamente seis horas e cinco minutos, por conseguinte, K.15 tinha probabilidade de ser objeto de ainda mais amplos e abrangentes movimentos no espao. Talvez ainda houvesse tempo de aterrissar em Marte, mas isso era uma das piores coisas que ele podia fazer. Certamente iria irritar os marcianos, - agressivamente neutros. As complicaes polticas seriam terrveis. Alm disso, se seus amigos tivessem de descer ao planeta para resgat-lo, desperdiariam mais de dez quilmetros por segundo em combustvel - a maior parte de sua reserva operacional. K.15 possua somente uma vantagem, e muito duvidosa. O comandante do cruzador podia calcular que ele estava se dirigindo para um encontro, mas no sabia quando se daria o contato ou de que tamanho era a nave que estava se aproximando. Se conseguisse manter-se em atividade por doze horas, estaria salvo. Mas o "se" era uma condio nada desprezvel. K.15 olhou soturnamente para os seus mapas, perguntando se valeria a pena queimar o resto do combustvel numa ltima investida. Mas investir para onde? Se errasse ficaria completamente sem recursos; a nave perseguidora podia ter os tanques ainda suficientemente cheios para peg-lo depois que ele chispasse e, sem ter acertado o alvo, fosse caindo na escurido vazia. No haveria qualquer esperana de resgate; passaria a velocidade to grande pelos amigos que iam ao seu encontro que estes nada poderiam fazer para salv-lo. Em algumas pessoas, quanto menor a possibilidade de sobrevivncia, mais entorpecidos vo se tornando os processos mentais. Parecem hipnotizadas pela aproximao da morte, parecem de tal modo resignadas com o seu destino que nada fazem para evit-lo. K.15, ao contrrio, descobriu que sua mente trabalhava melhor numa emergncia assim to desesperada. E naquele momento, de fato, sua mente comeou a trabalhar como poucas vezes fizera antes. O Comandante Smith - pouco importa que no fosse este o nome - do cruzador ficou justificadamente surpreso quando K.15 comeou a desacelerar. Estava quase certo de que o espio desceria em Marte, baseando-se no principio de que mais vale um internamento que a aniquilao. Quando a seo de levantamento trouxe a notcia de que a pequena nave de observao estava se dirigindo para Phobos, ele ficou completamente desconcertado. O satlite marciano no passava de um amontoado de rochas, com uns vinte quilmetros de dimetro. Mesmo os econmicos marcianos jamais tinham descoberto qualquer forma de aproveit-lo. K.15 devia estar bastante desesperado se pensava que Phobos lhe seria de maior utilidade. A minscula nave de observao quase chegara a parar quando o operador de radar perdeu-a contra a massa de Phobos. Durante essa manobra crucial, K.15 desperdiara muito da vantagem que mantinha, em termos de avano, sobre o , agora a apenas alguns minutos de distncia. Contudo, tambm o cruzador comeava a desacelerar, temendo ultrapassar a espaonave inimiga. O no estava a mais de trs mil quilmetros de Phobos quando deu uma parada completa. Da nave de K.15 ainda no havia sinal. Era provvel que estivesse no lado oposto da pequena lua, pois seno os telescpios a veriam com facilidade. K.15 s reapareceu alguns minutos mais tarde, arremetendo com fora total, no

curso que se afastava diametralmente do Sol. Estava acelerando a quase cinco gravidades e quebrara seu silncio de rdio. Um anel de gravao irradiava sem cessar uma curiosa mensagem: Fiz uma aterrissagem em Phobos e estou sendo atacado por um cruzador srie Z. Creio que posso resistir at que vocs venham, mas venham depressa. A mensagem nem estava em cdigo, o que desorientou sensivelmente o Comandante Smith. A suposio de que K.15 ainda estava a bordo da nave, e de que tudo no passava de um mero artifcio, era, sem dvida, um tanto simples demais. Mas podia ser uma jogada dupla: evidentemente a mensagem fora transmitida em linguagem comum para que ele a recebesse e ficasse suficientemente confuso. Pois podia gastar inutilmente tempo e combustvel para dar caa nave de reconhecimento e K.15 ter realmente descido em Phobos. Por outro lado, a mensagem deixava claro que havia reforo a caminho e, se assim fosse, quanto mais depressa K.15 fugisse daquele momento de cerco melhor para ele. A frase "Creio que posso resistir at que vocs venham" podia ser uma informao diversionista, sem nenhum cabimento, ou podia significar que a ajuda estava de fato suficientemente perto para justificar uma permanncia em Phobos. Foi ento que os jatos da nave de K.15 pararam de detonar. Obviamente, o combustvel tinha se esgotado e ela seguia a pouco mais de seis quilmetros por segundo, na direo oposta do Sol. K.15 devia ter descido, pois sua nave estava correndo irremediavelmente para fora do sistema solar. A mensagem que estava sendo irradiada preocupava o Comandante Smith. Ele achava que uma belonave de resgate a alguma distncia indefinida estaria captando a transmisso, mas nada podia ser feito quanto a isso. O comeou a mover-se na direo de Phobos, ansioso por no perder tempo. O Comandante Smith parecia senhor da situao. Sua nave estava armada com uma dzia de msseis teleguiados de grosso calibre e duas torres de pistolas eletromagnticas. Contra ele havia um homem numa roupa espacial, preso na armadilha de uma lua com apenas vinte quilmetros de dimetro. S depois que o Comandante Smith deu a primeira olhada verdadeiramente atenta em Phobos, de uma distncia de menos de cem quilmetros, que comeou a desconfiar que, no fim das contas, K.15 podia ter algumas cartas escondidas na manga. Dizer que Phobos tem um dimetro de vinte quilmetros, como dizem invariavelmente os livros de astronomia, extremamente enganoso. A palavra "dimetro" implica um grau de simetria que com toda a certeza Phobos no possui. Como os outros fragmentos de lava csmica, os asterides, Phobos uma massa disforme de rocha, flutuando no espao sem qualquer sinal de atmosfera e praticamente sem gravidade. Gira sobre seu eixo uma vez em cada sete horas e trinta e nove minutos, mantendo sempre a mesma face para Marte (situao to prxima que menos da metade de sua superfcie pode ser vista do satlite, ficando os plos abaixo da curva do horizonte). Alm disso, h muito pouco mais a dizer sobre Phobos. K.15 no tinha tempo de desfrutar a beleza do mundo em forma de meia-lua que se estendia pelo cu acima dele. Havia se equipado de todos os apetrechos que podia carregar consigo, ajustado os controles e saltado para a superfcie de Phobos. Contemplou a pequena nave se distanciar, chamejante, para as estrelas. No teve nimo para analisar suas sensaes. Agora, todas as possibilidades de fuga tinham sido eliminadas. S podia esperar que o couraado, que se aproximava com seus amigos, interceptasse a mensagem de rdio, quando a nave vazia passasse em disparada por eles, em direo ao nada. Havia ainda uma remota possibilidade de o

cruzador inimigo ir em perseguio da espaonave abandonada, mas isso seria esperar demais. Virou-se para examinar o novo lar. A nica luz vinha da ocre radincia de Marte, j que o Sol estava abaixo do horizonte. Mas era uma luminosidade mais do que suficiente para os seus objetivos, e ele podia ver muito bem. Achava-se no centro de um terreno irregular, com cerca de dois quilmetros de circunferncia, cercado por colinas baixas, que podia transpor com relativa facilidade se assim o quisesse. Lembrou-se de uma histria, lida h muito tempo, de um homem lanado no espao devido a um salto casual num satlite: o que positivamente no era possvel (embora a histria se passasse em Deimos), porquanto a velocidade de escape era de cerca de dez metros por segundo. Mas a no ser que tomasse cuidado, podia facilmente ver-se a tamanha altura que levaria horas descendo at atingir de novo a superfcie. Isso seria fatal! Contudo, o plano de K.15 era simples: devia permanecer o mais grudado possvel superfcie de Phobos, numa posio diametralmente oposta do cruzador. O ento poderia atirar toda a munio contra os vinte quilmetros de rocha que ele nem sequer sentiria os abalos. Para o leigo, ignorando tudo dos detalhes mais sutis da astronutica, o plano pareceria completamente suicida. O estava armado com o que havia de mais moderno em armas ultra-cientficas. Alm disso, os vinte quilmetros que o separavam de sua presa representavam, em velocidade mxima, menos que um segundo de vo. Mas o Comandante Smith no era tolo e j estava se sentindo um tanto fracassado. Ele percebeu, e demasiado bem, que de todas as mquinas de transporte que o homem inventou at hoje, um cruzador espacial a menos manobrvel. Sem dvida, K.15 podia circundar meia dzia de vezes aquele pequeno mundo enquanto o comandante estivesse ativando o para realizar uma nica circunvoluo. No necessrio entrar em detalhes tcnicos, mas os que ainda no esto convencidos deviam dar-se ao trabalho de considerar alguns fatos elementares. Obviamente, uma espaonave com foguetes propulsores s pode acelerar ao longo de seu maior eixo, isto , "para a frente". Qualquer desvio de um curso retilneo exige uma volta fsica da nave para que os motores possam impulsionar em outra direo. Todo mundo sabe que isto conseguido por estabilizadores giroscpicos internos ou jatos de empuxo tangencial, mas pouqussimas pessoas entendem exatamente quanto tempo demora esta simples manobra. O cruzador mdio, com carga mxima de combustvel, tem uma massa de duas ou trs mil toneladas que no se presta a deslocamentos rpidos. Mas o que torna as coisas ainda pior que no a massa, mas o momento de inrcia o que importa aqui, e como um cruzador tem uma forma alongada e fina, seu momento de inrcia simples colossal. Permanece a triste verdade (raramente, alis, mencionada pelos, engenheiros astronuticos) de que se leva uns dez minutos para fazer uma espaonave girar cento e oitenta graus, e isso com um giroscpio de tamanho razovel. Os jatos de controle no so muito mais rpidos e, de qualquer maneira, seu uso limitado, j que a rotao que produzem permanente: esto sujeitos a deixar a nave rodopiando, como um catavento girando devagar, para o incmodo de todos os que estiverem l dentro. De ordinrio, essas desvantagens no so muito graves. Entre milhes de quilmetros e centenas de horas de viagem, no h lugar para preocupao com coisas menores, como uma mudana na orientao da nave. Era definitivamente contra os regulamentos mover-se em crculos de dez quilmetros de raio. O comandante do sentia-se visivelmente melindrado: K.15 no estava jogando limpo.

Naquele exato momento, este engenhoso K.15 estava examinando cuidadosamente a situao, que podia muito bem ser pior,, Com trs saltos alcanara as colinas, onde se sentiu menos a descoberto do que na plancie aberta. Escondera a comida e os apetrechos que tirara da nave num local que esperava achar com facilidade (como seu traje podia mant-lo vivo por mais de um dia, essa era a menor de suas preocupaes). O pequeno pacote, que fora a causa de todo o contratempo, ainda estava com ele, num daqueles numerosos esconderijos, que uma roupa espacial bem desenhada proporciona. Havia uma estimulante solido em torno do seu ninho na montanha, mesmo que no estivesse realmente to sozinho quanto seria aconselhvel. Eternamente fixo no cu, Marte empalideceu acentuadamente quando Phobos passou a deslizar sobre o lado noturno do planeta. Ele s podia distinguir as luzes de algumas das cidades marcianas, pontos minsculos, brilhantes, assinalando as junes de canais invisveis sem a luz do Sol. Fora isso, havia estrelas, silncio e uma cadeia de picos pontiagudos que pareciam muito prximos - era como se pudesse toc-los. Do ainda no havia sinal. Provavelmente estavam fazendo um cuidadoso exame telescpico do lado de Phobos iluminado pelo Sol. Marte era um relgio muito til: quando estivesse cheio pela metade, o Sol se ergueria e, muito possivelmente, tambm o . Mas a espaonave podia chegar de qualquer lado, de forma totalmente inesperada. Podia at mesmo - e este era o nico perigo real - j ter feito descer uma turma de busca. Essa foi a primeira possibilidade que ocorrera ao Comandante Smith quando viu exatamente que tipo de problema estava enfrentando. Compreendeu que a rea da superfcie de Phobos tinha mais de mil quilmetros quadrados e que s podia utilizar um mximo de dez homens da tripulao para dar uma busca naquele deserto rochoso. Alm disso, certamente K.15 estaria armado. Considerando as armas que o levava, essa ltima objeo podia parecer singularmente sem sentido. Mas estava muito longe de ser assim. Em circunstncias habituais, armas ilharga e outros armamentos portteis possuem tanta utilidade para um cruzador espacial quanto sabres e bestas medievais. Era inteiramente por acaso (e contra todos os regulamentos) que o conduzia uma pistola automtica e cem cartuchos de munio. Qualquer turma de busca, por conseguinte, consistiria em um grupo de homens desarmados, procurando um indivduo bem escondido e muito violento, que os alvejaria na primeira oportunidade. K.15 estava novamente violando as normas. O horizonte de Marte era agora uma linha exatamente perpendicular e quase no mesmo instante o Sol nasceu, antes com salva de bombas atmicas que com fulminao. K.15 ajustou os filtros do visor e decidiu mover-se. Era mais seguro manter-se fora da luz do Sol, no s porque era menos provvel que o detectassem na sombra, mas tambm porque seus olhos sofreriam muito menos. Podia lanar mo apenas de um par de binculos, enquanto o possua um telescpio eletrnico de pelo menos vinte centmetros de abertura. Seria melhor, K.15 decidiu, tentar localizar o cruzador. Talvez fosse arriscado, mas ele se sentiria muito melhor se soubesse exatamente onde estava a espaonave e pudesse vigiar-lhe os movimentos. Podia manter-se logo abaixo do horizonte. O claro dos foguetes por certo o alertaria para qualquer avano iminente. Arremessando-se cautelosamente por uma trajetria quase horizontal, deu incio circunavegao de seu mundo. A meia-lua declinante de Marte mergulhou no horizonte at transformar-se apenas numa vasta esteira, erguendo-se misteriosa frente s estrelas. K.IS comeou a

sentir-se preocupado: no havia sinal do cruzador. O que, sem dvida, no era muito surpreendente, pois estaria enegrecido pela noite, talvez a uns cem quilmetros de distncia, no espao. Parou, perguntando a si mesmo se agia corretamente. Foi ento que distinguiu alguma coisa comprida eclipsando as estrelas. Algo que se movia velozmente. Por um momento, seu corao parou de bater, mas depois recobrou nimo e analisou a situao, procurando descobrir como cometera to desastroso engano. No entanto, como logo em seguida descobriu, a sombra negra movendo-se pelo cu no era o cruzador, mas algo quase igualmente mortfero. Era muito menor e estava muito mais perto do que inicialmente pensou, O cruzador mandara seus msseis televises-correio, teleguiados, para procur-lo. Este era o segundo perigo que temera, e no podia fazer nada, exceto permanecer o mais quieto possvel. Naquele momento, o cruzador tinha inmeros olhos buscando por ele, ainda que esses auxiliares tivessem limitaes muito severas. Tinham sido construdos para procurar espaonaves iluminadas pelo Sol contra um fundo de estrelas, no para tentar encontrar um homem escondido numa escura selva de rochas. Alm disso, a definio de seus sistemas de televiso era baixa e os msseis s podiam espiar numa nica direo, sempre frente. Havia agora um nmero um tanto maior de homens no tabuleiro de xadrez, o jogo estava um pouco mais perigoso, mas ele ainda levava vantagem. O torpedo desapareceu no cu escuro. Ao v-lo ir-se embora, num curso mais ou menos reto naquele campo de baixa gravidade, K.15 esperou pelo que devia acontecer. Alguns minutos mais tarde ouviu um detonar de foguetes e calculou que o projtil estava voltando. Quase no mesmo instante viu outro claro, bem ao longe, no quadrante oposto do cu. Tinha vontade de saber quantas dessas mquinas infernais estavam em ao. Pelas informaes que possua dos cruzadores classe Z (e ele sabia muito mais do que devia), existiam quatro canais controladores de msseis e, provavelmente, todos estavam sendo utilizados. De repente, porm, teve uma idia to brilhante que ficou absolutamente certo de que seria bem sucedido. O rdio em seu traje cobria uma faixa de frequncia incrivelmente ampla, e em algum lugar no muito distante o cruzador estava acionando energia de mil megaciclos para cima. Ligou o receptor e comeou a sondar. Rapidamente entrou o guincho estridente de um transmissor no muito distante. Era provvel que s estivesse pegando uma onda sub-harmnica, mas isso j lhe satisfazia. O rdio funcionava corretamente e pela primeira vez K.15 se permitiu fazer planos de longo alcance sobre o futuro. O tinha se trado: enquanto operasse os msseis, K.15 saberia exatamente onde ele estava. Moveu cautelosamente o aparelho de um lado para o outro. Para sua surpresa o sinal enfraqueceu, depois cresceu de novo agudamente. Isso o deixou confuso, mas por fim percebeu que devia estar numa rea de difrao. Sua amplitude podia dizerlhe alguma coisa til (se fosse um bom fsico), mas ele no conseguia imaginar o qu. O cruzador estava agora espera, aproximadamente a cinco quilmetros sobre a superfcie, em plena luz do Sol. Sua pintura "anti-reflexo" j devia ter sido renovada. K.15 podia v-lo nitidamente do escuro onde se mantinha. A linha do horizonte ia se distanciando - considerou que estava bem seguro ali. Instalou-se numa posio cmoda, os olhos no cruzador, e esperou. Tinha certeza de que nenhum dos msseis teleguiados andaria to perto da nave. A estas horas, calculava, o comandante do devia estar ficando um tanto doido. K.15 estava inteiramente certo. Uma hora

depois, o cruzador comeou a elevar-se, com todo o garbo de um hipoptamo atolado. K.15 imaginou o que estava acontecendo. O Comandante Smith ia dar uma olhada no lado oposto do satlite e estava se preparando para a trabalhosa jornada de cinquenta quilmetros. K.15 observou com cuidado a direo que a nave tomava... Respirou aliviado, vendo que o se afastava lateralmente, para longe dali. Com uma srie de arrancos que no devem ter sido muito agradveis para o pessoal a bordo,-o cruzador comeou a mergulhar horizonte. K.15 levantou-se e seguiu a espaonave - se que se pode dizer assim - num passo cmodo e descontrado, ponderando que tudo isso era uma proeza que pouqussimas pessoas j tinham realizado. Foi particularmente cuidadoso em no lhe passar frente, num de seus longos deslizamentos atravs de cada quilmetro, bem como em manter uma estreita vigilncia sobre os msseis, que poderiam surgir por trs. O cruzador levou cerca de uma hora para cobrir os cinquenta quilmetros. Isto, K.15 divertiu-se calculando, representava consideravelmente menos do que um milsimo de sua velocidade normal. Em dado momento, o cruzador foi se afastando numa tangente para o espao, mas preferiu disparar uma salva de obuses em vez de perder mais tempo girando sem parar para retomar o rumo (o que afinal, alis, teve de fazer). K.15 instalou-se para continuar a viglia, encravado entre duas rochas de onde podia ver com nitidez o cruzador. Tinha certeza absoluta de que a ele a espaonave no conseguiria ver. Ocorreu-lhe a idia de que a estas horas o comandante Smith poderia ter graves dvidas sobre se sua presa estava realmente em Phobos ou no. Teve vontade de disparar um sinal luminoso para tranquiliz-lo, mas resistiu tentao. No haveria muito sentido em descrever os eventos das dez horas seguintes porque eles no diferiram em nenhum detalhe importante do que j acontecera. O cruzador fez trs outros movimentos e K.15 o espreitou com o cuidado de um caador de caa grossa, seguindo o rastro de um animal enorme. Certa vez, para no acompanhar a nave em campo aberto e em plena luz do Sol, deixou que ela mergulhasse no horizonte e ficou somente ouvindo seus sinais. Mas na maior parte do tempo ele a seguiu estreitamente com o olhar, em geral escondido atrs de alguma colina prxima. Uma vez um torpedo explodiu a alguns quilmetros de distncia. K.15 calculou que um operador irritado vira uma sombra que no agradou, ou que um tcnico se esquecera de desativar a espoleta de aproximao. No fosse isso, nada teria acontecido para dar vida situao: sem dvida, a coisa estava se tornando um pouco montona. Ele acolhia quase feliz a viso de um eventual mssil teleguiado, indagadoramente deriva sobre sua cabea. No acreditava que pudessem v-lo se permanecesse imvel e razoavelmente coberto. Se estivesse na parte de Phobos exatamente oposta ao cruzador, estaria a salvo at mesmo dessas excurses ocasionais, j que o rdio praticamente no tinha utilidade para sondar o lado oposto do satlite. Sempre que o cruzador se movia ele se lembrava de que no havia meio infalvel de certificar-se de que continuava numa zona de segurana. O fim veio de modo muito brusco. Houve uma sbita detonao de jatos, o principal sistema propulsor da nave irrompeu com toda a fora e esplendor. Em segundos, o cruzador estava diminuindo de tamanho, retrocedendo no sentido do Sol, finalmente livre, grato por abandonar, mesmo derrotado, aquele miservel fragmento de rocha que to irritantemente o desviara de sua legtima presa. K.15 percebeu o que se passava. Uma grande sensao de paz e relaxamento o envolveu. Na sala de radar do cruzador, algum vira um eco de desconcertante amplitude aproximando-se com rapidez incrvel. K.15 tivera apenas de ligar seu radiofarol e

esperar. Pde at dar-se ao luxo de um cigarro. - Uma histria bem interessante - disse eu -, e vejo agora como tem relao com aquele esquilo. Mas ela deixa uma ou duas dvidas em minha mente. - Ah, sim? - disse gentilmente Rupert Kingman. Gosto sempre de ir ao fundo das coisas e sabia que meu anfitrio cumprira uma misso na Guerra Jupiteriana da qual, alis, falava muito raramente. Decidi arriscar um tiro no escuro. - Posso perguntar como voc ficou sabendo de tantos detalhes, envolvendo uma ao militar to pouco convencional? No possvel, no mesmo, que K.15 fosse voc? Carson deixou escapar um estranho mugido abafado. Mas Kingman respondeu com absoluta calma: - No, no era eu. Ele se ps de p e dirigiu-se para a sala de armas. - Se me do licena - disse - vou procurar aquele esquilinho. Talvez o apanhe dessa vez. Carson olhou-me como a dizer: "Mais uma casa para a qual no nos convidaro de novo". E quando nosso anfitrio ficou fora do alcance da voz, observou de um modo friamente cnico: - A culpa foi sua. Quem lhe mandou dizer aquilo? - Bem, parecia uma adivinhao muito lgica. De outro modo, como ele podia saber de tanta coisa? - Para dizer a verdade, acredito que ele tenha encontrado K.15 aps a guerra: deve ter sido interessante a conversa dos dois. Pensei que voc soubesse que Rupert foi afastado da Marinha apenas com o posto de capito-de-corveta. A comisso de inqurito nunca conseguiu entender seu ponto de vista. Afinal, era inconcebvel que o comandante da mais rpida espaonave da esquadra no pudesse pegar um homem num traje espacial.

ROBIN HOOD

Aterrissramos logo ao princpio do alvorecer do longo dia lunar. Sombras oblquas jaziam por toda parte nossa volta estendendo-se por milhas e milhas atravs da plancie. Elas se encolheriam, lentamente, medida que o Sol se elevasse mais no cu, at quase se dissiparem, ao meio-dia. Mas ainda faltavam cinco dias terrestres para o meio-dia, e sete para o anoitecer. Tnhamos quase duas semanas de luz do Sol pela frente, antes que o Sol declinasse e a Terra, brilhantemente azulada, se tornasse senhora do cu. Houve pouco tempo para exploraes durante a agitao daqueles primeiros dias. Tivemos de descarregar as espaonaves, de nos acostumarmos s condies do meio estranho que nos cercava, de aprender a manobrar nossos tratores e motonetas eletricamente acionados, de levar os iglus que nos serviriam como casas, escritrios e laboratrios at o momento de partir. Numa emergncia, poderamos viver nas espaonaves, mas seria excessivamente desconfortvel e apertado. Os iglus no eram propriamente cmodos, mas significavam at mesmo luxo, depois de cinco dias no espao. Feitos de plstico resistente e flexvel, eram inflveis como bales e seus interiores podiam ser divididos em diferentes aposentos. O acesso ao mundo exterior se dava atravs de cmaras de ar e uma grande quantidade de tubos, conectados com as plantas purificadoras de ar da espaonave, conservava a atmosfera respirvel. desnecessrio dizer que o iglu americano era o melhor de todos, possuindo de tudo, inclusive a pia da cozinha (para no mencionar uma mquina de lavar roupa, que ns e os russos estvamos sempre pedindo emprestado). S no fim da "tarde" lunar - cerca de dez dias aps nossa alunissagem - que acabamos de nos organizar adequadamente e pudemos pensar em trabalho cientfico srio. Os primeiros grupos fizeram rpidas e tmidas expedies vastido desrtica ao redor da base, familiarizando-se com o territrio. Evidentemente, j possuamos fotos e mapas minuciosamente detalhados da regio em que tnhamos pousado, mas era surpreendente como s vezes esse material podia ser enganoso. O que estava marcado numa carta lunar como uma pequena colina parecia uma montanha a um homem que a escalasse penosamente numa roupa espacial Os terrenos planos estavam frequentemente cobertos com uma poeira que chegava altura dos joelhos, tornando o avano extremamente lento e montono. Estas, no entanto, eram dificuldades menores. A baixa gravidade, que dava a todos os objetos apenas um sexto do peso terrestre, compensava muita coisa. medida que os cientistas comeavam a acumular resultados e espcimes, os circuitos de rdio e tev com a Terra tornavam-se mais e mais movimentados. Finalmente, entraram em oposio contnua. No estvamos nos arriscando: mesmo que ns no chegssemos a casa, o conhecimento que estvamos reunindo o faria. O primeiro dos foguetes de suprimento pousou dois dias antes do pr-do-sol,

exatamente como planejado. Vimos seus jatos incrveis, chamejando velozmente ante as estrelas, detonando com mais fora alguns segundos antes do contato com o solo. Entretanto, a aterrissagem efetiva se dava longe de nossas vistas. Por razes de segurana, a rea de alunissagem ficava a trs milhas da base. Ao meio-dia lunar, essas trs milhas estavam bem sobre a curva do horizonte. Quando alcanamos a cpsula, vimos que se entortara ligeiramente, apesar do trip que amortecia os choques, mas ainda estava em perfeitas condies. E em perfeitas condies ainda estava tudo a bordo do foguete, de instrumentos a comida. Triunfantes, conduzimos os novos suprimentos para a base e fizemos uma festa, que, sem dvida, j estava tardando. Os homens haviam trabalhado demais e tinham direito a alguns momentos de descontrao. Foi uma verdadeira festa. O astro, acho eu, foi o comandante Krasnin, tentando danar como um cossaco num traje espacial. Tivemos vontade de partir para esportes competitivos, mas percebemos que, por razes bvias, havia algumas limitaes quanto a atividades no exterior. Jogos com croquet ou boliche seriam praticveis se tivssemos o equipamento, mas crquete e futebol estavam fora de cogitao. Naquela gravidade, uma bola de futebol seria atirada a uma milha com um bom chute, e uma bola de crquete jamais seria vista de novo. O Professor Trevof Williams foi a primeira pessoa a pensar num esporte lunar praticvel. Era nosso astrnomo e tambm um dos homens mais jovens a receber o ttulo de Membro da Royal Society, tendo apenas trinta anos quando a honraria lhe foi conferida. Sua obra sobre os mtodos de navegao interplanetria tornou-o mundialmente famoso; no to bem conhecidas, no entanto, eram as suas habilidades como atirador de arco. Por dois anos seguidos fora arqueiro campeo em Wales. No fiquei, portanto, surpreso, quando o descobri atirando num alvo apoiado numa pilha de lava lunar. , O arco era curioso, encordoado com fio de ao e formado de uma barra plstica laminada. Perguntei a mim mesmo onde Trevor pegara aquele material, mas depois lembrei que o foguete de suprimento fora desmontado e seus pedaos estavam aparecendo nos lugares mais incrveis. As flechas, contudo, eram o que havia de realmente notvel no artefato. Para dar-lhes estabilidade no ambiente sem atmosfera da Lua, onde, evidente, as plumas seriam inteis, Trevor lanara mo de um inteligente artifcio. Havia um pequeno dispositivo no arco que as mantinha rodopiando, como balas, quando eram disparadas. Assim, elas no se desviavam do rumo ao deixarem o arco. Mesmo com esse equipamento algo precrio, era possvel atirar num alvo a uma milha de distncia. Mas Trevor no queria perder as setas, nada fceis de fazer; estava mais interessado em estudar a preciso que podia alcanar. Observar a trajetria quase horizontal das setas era algo fantstico: elas pareciam manter sempre a mesma distncia do solo. Algum advertiu Trevor de que, se ele no tomasse cuidado, suas setas podiam tornar-se satlites lunares, e o atingiriam pelas costas quando completassem as rbitas. O segundo foguete de suprimentos chegou no dia seguinte, mas desta vez as coisas no correram como estava planejado. O foguete fez um pouso perfeito, mas infelizmente o piloto automtico, controlado pelo radar, cometeu um daqueles erros que essas mquinas de memria simples gostam de fazer. Conseguiu localizar a nica colina realmente inacessvel das redondezas. Engatou o trip no topo do morro e l permaneceu, como guia cada sobre um ninho nas montanhas. As provises de que tanto necessitvamos estavam a cento e cinquenta metros acima de ns e da a algumas horas seria noite. Que podamos fazer?

Cerca de quinze pessoas deram a mesma sugesto ao mesmo tempo. Em seguida, numa grande afobao, juntamos toda a linha de nilon que havia na base. Aos ps de Trevor logo apareceu mais de um quilmetro de fio, enrolado em anis mais ou menos do mesmo tamanho. Todos ns aguardamos com expectativa que a idia desse resultado. Trevor amarrou uma extremidade do fio de nilon em sua flecha, puxou o arco e apontou bem na direo das estrelas. A seta subiu um pouco mais da metade da altura do penhasco; depois o peso da linha trouxe-a de volta. - Sinto muito - disse Trevor. - simplesmente impossvel fazer isso... E no vamos esquecer que teramos tambm de atirar uma espcie de ncora, se quisermos que a ponta fique agarrada l em cima. Houve grande desnimo nos momentos que se seguiram. Contemplvamos as bobinas com o fio de nilon que caa lentamente no solo lunar. A situao realmente era um tanto absurda. Em nossas naves possuamos energia suficiente para nos levar a um quarto de milho de milhas de distncia, mas um penhasco insignificantemente pequeno nos deixava em apuros. Se houvesse tempo, provavelmente descobriramos um meio de chegar ao topo escalando o rochedo pelo outro lado. Isso, no entanto, significaria ter de viajar muitas milhas. Seria perigoso e podia muito bem ser impossvel. Restavam-nos poucas horas de luz do Sol. Cientistas no costumam ficar frustrados por muito tempo. Mentes muito engenhosas (s vezes superengenhosas) estavam trabalhando no problema e certamente ele no ficaria insolvel. Mas desta vez era um pouco mais difcil e somente trs pessoas chegaram simultaneamente resposta. Trevor estudou a coisa; depois afirmou cautelosamente: - Bem, vale a pena tentar. Os preparativos levaram algum tempo. Todos contemplvamos com ansiedade os raios do Sol declinante, deslizando at o penhasco ngreme que se agigantava na nossa frente. Mesmo se Trevor pudesse prender um fio e uma ncora l em cima, eu pensava comigo mesmo, no seria fcil fazer a escalada atravancado num traje espacial. No tenho cabea para as alturas e estava contente de que vrios entusiastas do alpinismo j se tivessem oferecido para a tarefa. Afinal tudo ficou pronto. A linha fora cuidadosamente arranjada de modo a poder levantar-se com o mximo de facilidade do cho. Uma ncora leve tinha sido atada ao fio de nilon, a pequena distncia atrs da flecha; espervamos que ficasse agarrada nas rochas e no nos deixasse cair, quando nela depositssemos toda a nossa confiana. Desta vez, contudo, Trevor no estava usando apenas uma flecha. Amarrou quatro na linha, a intervalos de duzentos metros. E nunca esquecerei o incrvel espetculo daquela figura em roupa espacial, brilhando sob os ltimos raios do Sol que caa, puxando seu arco, fazendo pontaria contra o cu. A flecha voou em direo s estrelas, mas antes que se tivesse erguido mais de quinze metros, Trevor j estava ajustando uma segunda seta no arco improvisado. Ela correu atrs da primeira, levando consigo a outra ponta do longo anel, que ia sendo erguido no espao. Quase simultaneamente seguiu a terceira flecha, carregando seu pedao de linha, e sou capaz de jurar que a quarta, com sua parte de fio, j estava a caminho antes que a primeira tivesse diminudo significativamente a velocidade. Agora que no se tratava mais de uma nica flecha puxando toda a extenso da linha, no era difcil atingir a altitude exigida. Em duas tentativas iniciais, a ncora no agarrou com firmeza, mas depois prendeu-se solidamente em algum lugar do

desconhecido plat. Assim, o primeiro voluntrio comeou a elevar-se pelo fio. Sem dvida, ele pesava apenas quatorze quilos naquele ambiente de baixa gravidade, mas sempre havia algum perigo de queda. Mas no caiu. As provises do foguete de suprimento comearam a descer o penhasco uma hora mais tarde. Tudo que havia de essencial fora trazido para baixo antes do anoitecer. Devo confessar, no entanto, que minha alegria sofreu um rude golpe quando um dos engenheiros mostrou-me orgulhoso a flauta que lhe tinham enviado da Terra. J naquele momento, tive certeza de que, antes que a longa noite lunar tivesse terminado, todos ns estaramos muito cansados desse instrumento... Mas isso, claro, no foi culpa de Trevor. Quando caminhamos juntos, de volta para a nave, atravessando grandes manchas de sombra que deslizavam velozmente sobre a plancie, ele deu a sugesto que, estou certo, tem confundido milhares de pessoas, desde que foram publicados os mapas detalhados da primeira expedio lunar. Afinal, parece um tanto curioso que uma plancie lisa e sem vida, s interrompida por uma pequena montanha, passasse a ser rotulada, em todos os mapas da Lua, com Floresta de Robin Hood.

A PRESSO DE DENTRO

- Isso - disse Kern, cheio de si - vai interess-lo. D uma olhada. Pegou a pasta de papis que estivera lendo. Pela ensima vez, decidi pedir sua transferncia ou, se no a conseguisse, a minha. - De que se trata? - perguntei deprimido. - um longo relatrio de um certo Dr. Matthews para o Ministro da Cincia. Agitou a pasta na minha frente. - D s uma olhada! Sem muito entusiasmo, comecei a examinar o fichrio. Alguns minutos mais tarde olhei para ele e admiti relutantemente: - Talvez voc tenha razo... desta vez. No falei de novo antes de acabar de ler... Meu, caro Ministro (comeava a carta). Conforme sua solicitao, aqui est meu relatrio especial sobre os experimentos do Professor Hancock, que tiveram tantos resultados inesperados e extraordinrios. No tive tempo para dispor o material de uma forma mais regular. Estou lhe enviando a matria assim como est. Como o senhor tem muitos outros assuntos exigindo sua ateno, talvez eu devesse sumariar rapidamente nossas relaes com o Professor Hancock. At 1955, o Professor conservou a cadeira de Engenharia Eletrnica na Universidade de Brendon, onde lhe foi concedida licena indefinida para que pudesse dedicar-se a suas pesquisas. A seu trabalho, juntou-se o recentemente falecido Dr. Clayton, antigo gelogo chefe do Ministrio das Minas e Energia. A pesquisa conjunta era financiada por recursos do Paul Fund e da Royal Society, O Professor esperava desenvolver o sonar como instrumento de exame geolgico rigoroso. O sonar, como por certo o senhor saber, o equivalente acstico do radar, e embora menos familiar mais antigo alguns milhes de anos, j que os morcegos efetivamente o utilizam para detectar insetos e obstculos noite. O Professor Hancock tencionava enviar impulsos supersnicos de alta potncia para o interior do solo e, a partir dos ecos recebidos, construir uma imagem do que se achava sob a terra. A figura seria exposta por um tubo de raios catdicos. Todos o sistema corresponderia exatamente ao tipo de radar usado pelas aeronaves para ver o solo atravs das nuvens. Em 1957, os dois cientistas obtiveram sucesso parcial, mas tinham esgotado os fundos. No princpio de 58, solicitaram diretamente ao governo uma subveno macia. O Dr. Clayton destacou a enorme importncia de um projeto que nos capacitaria a fazer uma espcie de fotografia em raios X da crosta terrestre. O Ministro das Minas e Energia deu sua aprovao, deixando a nosso cargo a administrao do programa. O relatrio da Comisso Bernal acabara de ser publicado e estvamos muito empenhados em que os casos de real interesse fossem tratados

com rapidez, para evitar crticas posteriores. Fui ver o Professor e apresentei-lhe um relatrio favorvel; o primeiro pagamento de nossa subveno (S/543A/68) foi realizado alguns dias mais tarde. Desde ento, estive continuamente em contato com a pesquisa e, at certo ponto, prestei assistncia com pareceres tcnicos. O equipamento usado nos experimentos complexo, mas seus princpios so simples. Impulsos muito curtos, mas extremamente poderosos, de ondas supersnicas so gerados por um transmissor especial que gira continuamente num poo com um lquido espesso. O raio produzido passa para o solo e comea a "investigao", como um raio de radar se movimentando em busca de ecos. Por um circuito dilatador de tempo muito engenhoso, que resisto tentao de descrever, os ecos de cada profundidade podem ser selecionados e, assim, as imagens dos estratos submetidos ao exame podem formar-se numa tela de raios catdicos, nas propores corretas. Quando encontrei pela primeira vez o Professor Hancock, sua aparelhagem era um tanto primitiva, mas ele pde mostrar-me a distribuio das rochas numa profundidade de vrias centenas de ps e vimos com clareza absoluta uma parte da Linha de Bakerloo [linha do metr de Londres-N.do digitaliz.], que passava muito perto do laboratrio. Grande parte do sucesso do Professor devia-se grande intensidade de suas exploses supersnicas; quase desde o incio da pesquisa, ele soube gerar cargas mximas de vrias centenas de quilowatts, sendo quase toda a energia irradiada para o interior do solo. No era seguro ficar perto do transmissor e reparei que o cho se tornava bem quente sua volta. Foi um tanto surpreendente ver um grande nmero de pssaros nas redondezas, mas logo descobri que eram atrados pelas centenas de minhocas que jaziam mortas no cho. Quando da morte do Dr. Clayton, em 1960, o equipamento estava trabalhando a um nvel de potncia de aproximadamente um megawatt. Imagens muito boas de estratos a uma milha de profundidade podiam ser obtidas. O Dr. Clayton correlacionara os resultados com conhecidos exames geogrficos anteriores e provara, fora de qualquer dvida, a validade das informaes obtidas. A morte do Dr. Ckayton num acidente automobilstico foi uma grande tragdia. Ele sempre exercera uma influncia estabilizadora sobre o Professor, que nunca estivera muito interessado nas aplicaes prticas de seu trabalho. Logo pude notar uma ntida mudana nas perspectivas do Professor. Alguns meses mais tarde, ele me confidenciou suas ambies. Eu estava tentando persuadi-lo a publicar os resultados alcanados (ele j gastara cerca de cinquenta mil libras, e a Comisso de Fundos Pblicos, estava novamente criando problemas), mas ele pediu um pouco mais de tempo. Creio que posso explicar melhor sua atitude com suas prprias palavras, de que me recordo muito nitidamente, pois eram expressas com peculiar nfase.

- Voc j se perguntou - disse ele - como verdadeiramente a Terra por dentro? Apenas arranhamos a superfcie com minas e poos. O que se acha l embaixo to desconhecido quanto o outro lado da Lua. Sabemos que a Terra insolitamente densa... muito mais densa do que as rochas e o solo de sua crosta poderiam indicar. O ncleo pode ser de metal slido, mas at agora no houve meio de afirm-lo com preciso. Mesmo a dez milhas abaixo, a presso deve ser de trinta toneladas ou mais por polegada quadrada, temperatura de vrias centenas de graus. Pensar em como o centro da Terra faz tremer a imaginao: a presso deve ser de milhares de toneladas por polegada quadrada. estranho ver que em dois ou trs anos podemos ter alcanado a Lua e que, quando estivermos entre as estrelas, ainda no

estaremos mais prximos do conhecimento deste inferno, quatro mil milhas abaixo de nossos ps. J posso obter ecos reconhecveis de duas milhas de profundidade, mas espero adaptar o transmissor a dez megawatts dentro de alguns meses. Com tal energia, creio que o alcance do equipamento ser ampliado para dez milhas; e no pretendo parar a. Fiquei impressionado mas ao mesmo tempo um tanto ctico. - Est tudo muito bem - disse eu -, mas com certeza quanto mais profundamente se penetrar, menos veremos. A presso tornar impossvel a existncia de qualquer cavidade e aps algumas milhas nada mais haver que uma massa homognea cada vez mais densa. - bem provvel - concordou o Professor. - Mas eu ainda posso aprender muita coisa estudando as caractersticas da transmisso. De qualquer modo, veremos quando chegarmos l!
Isso foi h quatro meses. Ontem vi o resultado da pesquisa. Aceitei um convite do Professor e fui ao laboratrio, onde o encontrei visivelmente nervoso, sem, no entanto, dar-me qualquer indcio do que descobrira, se que descobrira alguma coisa. Mostrou-me um equipamento aperfeioado e ergueu o novo receptor do poo em que estava mergulhado. A sensibilidade dos captadores de som fora grandemente melhorada, o que foi suficiente para duplicar o alcance, inteiramente parte da ampliao de potncia do transmissor de energia, Era impressionante ver a estrutura de ao girando lentamente, imaginar que ela estava explorando regies que, a despeito de sua proximidade, o homem jamais poderia alcanar. Quando penetramos no barraco que continha o equipamento de vdeo, o Professor estava estranhamente silencioso. Ligou o transmissor e, embora a exploso sonora fosse a cem jardas de distncia, pude sentir um desagradvel zunido e uma vibrao. Depois, o tubo de raios catdicos se iluminou. As ondas do circuito dilatador de tempo desenharam na tela a figura que eu j vira muitas vezes antes. Agora, contudo, a definio estava muito melhorada, devido ampliao da potncia e da sensibilidade do equipamento. Ajustei o controle de profundidade e corrigi o foco sobre o metr, que ficou nitidamente visvel, exibindo uma faixa escura de um lado a outro da tela debilmente luminosa. De repente, o vdeo pareceu cheio de nvoa, mas percebi que um trem passava pelo tnel subterrneo. Da a pouco continuei a descida. Embora eu j tivesse contemplado muitas vezes aquela imagem, era sempre assombroso ver grandes massas luminosas flutuando em minha direo e saber que eram rochas soterradas, restos, talvez, das geleiras de cinquenta mil anos atrs. O Dr. Clayton preparara um mapa para que pudssemos identificar os vrios estratos geolgicos. Logo descobri que estava contemplando o solo aluvial e entrando nas grandes camadas de lodo que capturam e retm a gua artesiana da cidade. Em breve, tambm isso ficou para trs. Eu estava penetrando no leito de rocha a quase uma milha, sob a superfcie. A imagem ainda era ntida e brilhante, se bem que houvesse pouco para se ver, pois agora as mudanas na estrutura do solo eram escassas. A presso j estava subindo para mil atmosferas; logo seria impossvel a existncia de qualquer cavidade, pois suas prprias paredes se encarregariam de derramar-se dentro dela e tamp-la. Milha aps milha, eu continuava mergulhando, mas somente uma nvoa plida flutuava na tela, s vezes interrompida quando chegavam ecos de bolsas e veios de material mais denso. Tais files, no entanto, se tornavam cada vez mais raros medida que a profundidade aumentava, ou to pequenos que no podiam

mais ser vistos. Evidentemente, a escala da imagem estava continuamente em expanso. J representava agora muitas milhas de lado a lado. Sentia-me como um aviador que olhasse para baixo de uma altura enorme e visse um cerrado teto de nuvens. Quando pensei no abismo dentro do qual estava lanando o olhar, fui dominado por momentnea sensao de vertigem. No creio que o mundo volte a me parecer completamente slido. Parei numa profundidade de aproximadamente dez milhas e olhei para o Professor. A imagem j no se alterava h algum tempo. Eu sabia que a rocha estaria cada vez mais comprimida numa massa homognea e descaracterizada. Fiz um rpido clculo mental e estremeci ao descobrir que, naquela profundidade, a presso devia ser pelo menos de trinta toneladas por polegada quadrada. A antena girava, agora, muito lentamente, pois os ecos, fracos, estavam levando vrios segundos para forcejar das profundezas. - Bem, Professor - disse -, eu o felicito. uma realizao maravilhosa. Mas parece que agora alcanamos a parte central. No creio que haja nada de novo daqui at o ncleo. Ele sorriu um tanto obliquamente. - Continue - exclamou. - Voc ainda no terminou. Havia alguma coisa em sua voz que me confundiu e alarmou. Olhei-o intrigado. Suas feies estavam bem visveis sob o brilho verde-azulado do tubo de raios catdicos. - At que profundidade esta coisa vai? - perguntei quando a interminvel descida recomeou. - Quinze milhas - disse laconicamente. No entendi como ele pde dar essa resposta, pois o ltimo traado que consegui ver com nitidez estava somente a oito milhas de profundidade. Mas continuei a longa queda atravs da rocha, a antena girando cada vez mais lentamente, at demorar quase cinco minutos para completar uma revoluo. Podia ouvir atrs de mim a respirao pesada do Professor. As costas de minha cadeira estalaram quando seus dedos se aterraram nela. Ento, subitamente, marcas muito dbeis comearam a reaparecer na tela. Inclinei-me avidamente para a frente, querendo descobrir se aquilo era o primeiro vestgio do ncleo de ferro do mundo. Com torturante lentido, a antena girou para um lado, depois outro. E ento... Pulei de minha cadeira. - Meu Deus!, gritei, virando-me para o Professor. Somente uma vez em minha vida recebera tamanho choque intelectual: quinze anos atrs, quando ao ligar o rdio casualmente recebera a notcia da queda da primeira bomba atmica. Aquilo fora inesperado, mas isto era inconcebvel. Uma rede de linhas dbeis aparecera na tela, cruzadas e recruzadas at formar uma teia perfeitamente simtrica. Tenho conscincia de no ter dito nada durante muitos minutos, pois a antena fez uma revoluo completa enquanto eu permanecia esttico com a surpresa. Ento o Professor falou, com uma voz baixa, estranhamente calma: - Antes de dizer qualquer coisa, quis que voc visse com seus prprios olhos. Esta imagem tem agora trinta milhas de dimetro e cada um desses quadrados duas ou trs milhas. Voc pode reparar que as linhas verticais convergem e as horizontais se curvam em arcos. Estamos vendo parte de uma enorme estrutura de arcos concntricos; o centro deve se achar muitas milhas ao norte, provavelmente na regio de Cambridge. Podemos apenas fazer conjecturas sobre at onde ela se

estende em outras direes. - Mas pelo amor de Deus, o que isso? - Bem, isso nitidamente artificial. - Absurdo! Quinze milhas abaixo! O Professor apontou outra vez para a tela. - Deus sabe que me esforcei - disse ele -, mas no consegui me convencer de que a natureza fosse capaz de fazer uma coisa como essa. Nada tive para dizer e da a pouco ele continuou: - Fiz a descoberta h trs dias, quando investigava o alcance mximo do equipamento. Poderia ir ainda mais fundo, mas penso que a estrutura que vemos to densa que no permitir que minhas irradiaes se transmitam para mais longe. Procurei uma dzia de teorias explicativas, mas no fim continuei no mesmo ponto. Sabemos que l embaixo a presso deve ser de oito ou nove mil atmosferas, e a temperatura suficientemente alta para derreter as rochas. Suponha que exista vida l no fundo, no vida orgnica, claro, mas vida baseada em matria parcialmente condensada, matria na qual os eltrons esto quase ou inteiramente ausentes. Voc entende aonde quero chegar? Para tais criaturas, mesmo essa rocha a quinze milhas de profundidade no ofereceria mais resistncia do que a gua. Ns e todo o nosso mundo seramos to rarefeitos quanto fantasmas. - Ento, essa coisa que vemos... - uma cidade, ou seu equivalente. Voc viu o tamanho. Pode julgar por si mesmo a civilizao que deve t-la construdo. Todo o mundo que conhecemos, nossos oceanos, continentes e montanhas nada mais so do que um filme enevoado, rodeando alguma coisa alm de nossa compreenso. Durante algum tempo nenhum de ns disse nada. Lembro-me de que fiquei tolamente surpreso por ser um dos primeiros homens no mundo a tomar conhecimento dessa verdade espantosa; pois, seja como for, nunca duvidei que fosse verdade. E eu me perguntava como o restante da. humanidade reagiria quando recebesse a revelao. Em seguida, quebrei o silncio. - Se voc est certo - eu disse - por que ser que eles, quem quer que sejam, jamais estabeleceram contato conosco? O Professor olhou-me um tanto penalizado. - Achamos que somos bons engenheiros - disse ele -, mas ns conseguiramos alcan-los? Alm disso, no estou absolutamente certo de que no houve contatos. Pense em todas as criaturas do subsolo da mitologia: gigantes, anes e tudo o mais... No, totalmente impossvel! Esquea o que eu disse! Contudo, a idia um tanto sugestiva... Durante todo o tempo, o padro na tela no se transformara: a rede confusa ainda l brilhava, desafiando a nossa sanidade. Tentei imaginar as ruas, os edifcios e as criaturas circulando entre eles, criaturas que podiam atravessar a rocha incandescente como os peixes nadam atravs da gua. Era fantstico! E ento lembrei do limite incrivelmente estreito de temperaturas e presses no qual a espcie humana existe. Ns, no eles, ramos as aberraes, pois quase toda a matria no universo est sob temperaturas de milhares, ou at mesmo milhes de graus. - Bem - disse eu hesitante -, que fazemos agora? O Professor tomou ansiosamente a palavra: - Primeiro, temos de aprender muito mais; isto deve ser mantido em segredo absoluto at que tenhamos certeza dos fatos. Voc pode imaginar o pnico que causaramos se deixssemos esta informao escapar? Evidentemente, inevitvel

que, mais cedo ou mais tarde, saibam da verdade, mas podemos revel-la aos poucos. Voc concordar que o trabalho sobre o exame geolgico agora totalmente sem importncia para esta pesquisa. A primeira coisa que temos a fazer construir uma cadeia de estaes para descobrir a extenso da estrutura. Eu as concebo em intervalos de dez milhas, para o norte, mas gostaria de construir a primeira em algum lugar ao sul de Londres, para ver o quanto a coisa extensa. Toda a tarefa ter de ser conservada to em segredo quanto construo da primeira cadeia de radar, no final dos anos trinta. Ao mesmo tempo, tenho de ampliar outra vez meu transmissor. Espero conseguir transmitir a potncia com preciso muito maior e, desse modo, aumentar grandemente a concentrao de energia. Isto, claro, envolver problemas mecnicos de todo tipo e precisarei de mais assistncia. Prometi esforar-me ao mximo para obter ajuda adicional e o Professor espera que em breve o Senhor Ministro possa visitar o laboratrio. Entrementes, estou enviando uma foto da imagem que surge no vdeo. Embora no seja to ntida quanto o original, espero que consiga provar, alm de qualquer dvida, que nossas observaes no so um equvoco. Estou bastante consciente de que nosso subsdio para a Sociedade Interplanetria deixou-nos perigosamente perto do limite programado no oramento deste ano, mas, certamente, mesmo a travessia do espao menos importante do que a investigao imediata desta descoberta, que pode ter os mais profundos efeitos sobre a filosofia e o futuro de toda a espcie humana. Sentei-me e olhei para Karn. Havia, no documento, muita coisa que eu no entendera, mas a idia geral estava suficientemente clara. - Sim - eu disse -, um jato! Onde est a fotografia? Karn passou-me a foto. Era de m qualidade, pois fora copiada muitas vezes antes de chegar at ns. Mas o traado era inconfundvel e o reconheci de imediato. - So bons cientistas - disse eu, cheio de admirao: - Isso Callastheon, sem dvida. Por fim descobrimos a verdade, mesmo se demoramos trezentos anos para alcan-la. - O que no de se espantar - observou Karn - quando se leva em conta a montanha de material que tivemos de interpretar e a dificuldade de copi-lo antes que se evaporasse. Fiquei em silncio por algum tempo, pensando naquela estranha espcie cujos vestgios estvamos examinando. Somente uma vez - jamais de novo! - eu subira pelo grande orifcio que nossos engenheiros abriram at o Mundo da Sombra. Fora uma experincia assustadora e inesquecvel. As mltiplas camadas de minha roupa pressurizada tomaram o movimento muito difcil e, apesar do material isolante, pude sentir o frio inacreditvel por toda a parte. - Foi uma pena - meditei - que ao sairmos na crosta de seu mundo os tenhamos destrudo to completamente. Era uma raa inteligente e. poderamos ter aprendido muito com eles. - No creio que nos possam censurar por isso - disse Karn - Nunca realmente acreditamos que pudesse existir alguma coisa, sob aquelas terrveis condies, quase vcuo e quase zero absoluto. No pde ser evitado. No concordei: - Acho que est provado que eles eram a raa mais inteligente. Afinal, eles nos descobriram primeiro. E todos riram de meu av quando ele afirmou que a irradiao

que detectara no Mundo da Sombra devia ser artificial. Karn deslizou um de seus tentculos sobre o manuscrito. - Certamente descobrimos a causa daquela irradiao - disse ele. - Repare na data: justamente um ano antes da descoberta de seu av. O Professor teve todo o direito subveno! Riu de uma forma irritada. - Deve ter sido um choque para ele, quando nos viu chegando superfcie, exatamente por baixo do transmissor. Pouco ouvi de suas palavras, pois uma sensao extremamente desagradvel tinha, de repente, se apoderado de mim. Pensei nos milhares de milhas de rocha jazendo embaixo da grande cidade de Callastheon, cada vez mais quentes e mais densas medida que se aproximavam do corao da Terra. E me virei para Karn. - Isso no muito engraado - disse seriamente. - A prxima vez pode ser a nossa.

O INIMIGO ESQUECIDO

As mantas espessas, de pele, escorregaram suavemente para o cho quando o Professor Millward se ergueu de um salto na cama estreita. Desta vez, ele tinha certeza, no fora um sonho. O ar muito frio, que produzia uma sensao desagradvel em seus pulmes, ainda parecia fazer ecoar aquele som que viera roncando de dentro da noite. Juntou as peles em volta dos ombros e apurou os ouvidos. Tudo estava novamente em silncio: entrando pelas janelas estreitas dos muros a oeste, longos raios de luar banhavam fileiras interminveis de livros, como banhavam a cidade morta, l embaixo. O mundo estava absolutamente quieto. Nos velhos dias, a cidade estaria silenciosa quela hora da noite, mas agora estava duplamente silenciosa. Com fatigada resoluo, o Professor Millward afastou-se da cama, num passo arrastado, e espalhou algumas brasas de carvo no braseiro cintilante. Depois caminhou devagar para a janela mais prxima, parando aqui e ali para descansar afetuosamente a mo sobre os volumes que guardara todos esses anos. Protegeu os olhos do luar brilhante e esquadrinhou a noite. No havia nuvens no cu: o som que ouvira, fosse l o que fosse, no era trovoada. Viera do norte, quando nem lhe passara pela cabea ouvir de novo um ronco como aquele. A distncia o abafara, a distncia e a massa das colinas que se estendem do outro lado de Londres. No correu pelo cu afora com o capricho do trovo; pareceu que vinha de um nico ponto, muito ao norte. Era como um som no-natural, que ele j ouvira antes. Por algum tempo se aventurou a esper-lo outra vez. S o homem - tinha certeza - poderia ter produzido aquele som. Talvez o sonho, que o mantivera ali, entre essas relquias da civilizao, por mais de vinte anos, deixasse em breve de ser um sonho. Os homens estavam voltando Inglaterra, dinamitando seu caminho atravs do gelo e neve, utilizando as bombas que a cincia lhes dera antes da vinda da Poeira. Era estranho que viessem por terra, e do norte, mas ele afastou qualquer pensamento que pudesse extinguir a chama de esperana recentemente acesa. Trezentos ps abaixo, o mar ondulado dos telhados cobertos de neve jazia banhado por um spero luar. A milhas de distncia, as elevadas torres da Battersea Power Station reluziam como fantasmas magros e brancos contra o cu noturno. Agora que a cpula da Catedral de So Paulo desmoronara sob o peso da neve, apenas essas torres reclamavam privilgios de altitude. O Professor Millward caminhou lentamente ao longo das prateleiras de livros, lembrando a imagem fixada em sua mente. Vinte anos atrs, vira os ltimos helicpteros decolando pesadamente do Regenfs Park, as asas rotativas agitando a neve que caa sem parar. Mesmo depois, quando o silncio fechou-se em torno dele, no pde acreditar que o norte fora abandonado para sempre. Contudo, j esperara o tempo de toda uma gerao, entre os livros a que tinha dedicado sua vida.

Naqueles dias remotos, ouvira s vezes no rdio, que era seu nico contato com o sul, da luta para colonizar as agora temperadas regies do equador. No conhecia o resultado daquela longnqua batalha, travada com desesperada perseverana nas selvas hostis, em desertos que j tinham sentido os primeiros toques da neve. Era possvel que tivessem fracassado. O rdio permanecia silencioso h quinze anos ou mais. Contudo, se homens e mquinas estavam realmente voltando do norte, talvez conseguisse ouvir outra vez suas vozes pelo rdio, quando eles falassem entre si ou para as terras de onde tivessem vindo. O Professor Millward saa do edifcio da Universidade cerca de uma dzia de vezes por ano, somente em caso de absoluta necessidade. Durante as ltimas duas dcadas, recolheu tudo o que precisou das lojas na zona de Bloomsbury, pois no xodo final, devido falta de transporte, estoques enormes tinham sido abandonados. Na verdade, em certo sentido, sua vida podia ser considerada luxuosa: jamais um professor de literatura inglesa usara roupas como as que pegara de uma loja de peles, em Oxford Street. O sol resplandecia num cu sem nuvens quando ele ps s costas sua mochila e abriu os pesados portes. Dez anos atrs, rnatilhas de cachorros famintos tinham caado naquela rea. Embora h anos j no visse nenhum co, ainda tomava cuidado, levando sempre um revlver ao sair. A luz do sol era to brilhante que o claro refletido feria-lhe os olhos, mas o calor estava quase inteiramente ausente. Ainda que o cinturo de poeira csmica,. atravs do qual o sistema solar estava passando, praticamente no tivesse afetado, o brilho do sol, ele o despojara de toda a energia. Ningum sabia se o mundo demoraria dez ou mil anos para cobrir-se outra vez de calor. A civilizao fugira para o sul, em busca de terras onde a palavra "vero" no fosse uma zombaria sem sentido. Os ltimos montes de neve estavam bem slidos e o Professor Millward no teve grande dificuldade em cumprir o trajeto at Tottenham Court Road. Algumas vezes, custou-lhe horas abrir caminho entre a neve e, certo ano, o gelo o encerrou por nove meses em sua grande torre de concreto. Mantinha distncia das casas, perigosamente sobrecarregadas de neve, com damocleanos pingentes de gelo. Seguiu para o norte at alcanar a loja que procurava. Sobre janelas estragadas, as palavras ainda brilhavam: "Jenkins & Sons. Rdio e Eletricidade. Especializada em TV". Tinha cado um pouco de neve no interior, devido a uma abertura no telhado, mas os pequenos degraus que levavam ao andar de cima estavam intactos, no se tinham alterado desde sua ltima visita, doze anos atrs. Aquele rdio super potente ainda estava sobre a mesa. Latas de conservas, vazias, espalhadas no cho, testemunhavam mudamente das horas solitrias que passara ali, antes que toda a esperana morresse. Ele se perguntava se teria de atravessar novamente a mesma provao. O Professor Millward varreu a neve de um exemplar do Manual do Radiamador para 1965, que lhe ensinara o pouco que sabia de radiotelegrafia. Os mostradores e as baterias permaneciam nos lugares de que ele se lembrava razoavelmente. Tranquilizou-se ao constatar que algumas baterias no tinham descarregado. Vasculhou o estoque at reunir carga suficiente para fornecer a potncia de que precisava. Inspecionou o rdio o mximo que pde. Finalmente, estava pronto para comear. Era uma pena que no pudesse enviar aos fabricantes daquele equipamento os elogios a que fizeram jus. O fraco sibilar do alto-falante trouxe de volta memrias da BBC, das notcias das nove horas e dos concertos sinfnicos, de todas as coisas que

ele tivera como permanentes, num mundo que se fora como um sonho. Com impacincia dificilmente controlada, correu atravs das faixas de onda, mas em nenhum lugar havia outra coisa alm do onipresente "assobio". Era decepcionante, mas nem tanto: lembrou-se de que o verdadeiro teste viria noite. Enquanto isso, procuraria entre as lojas da vizinhana algo que pudesse ter utilidade. J estava escuro quando voltou ao pequeno aposento onde estava o equipamento de rdio. Cem milhas acima dele, tnue e invisvel, a ionosfera se expandia na direo das estrelas enquanto o sol declinava. Isso acontecia a cada noite, h milhes de anos, e somente h meio sculo o homem se servia do fenmeno para seus prprios fins, para irradiar pelo mundo todo suas mensagens de dio ou paz, para ecoar trivialidades ou fazer ouvir a msica outrora chamada imortal. Lentamente, com infinita pacincia, o Professor Millward comeou a percorrer as faixas de ondas curtas, que h uma gerao foram a babel de vozes e de um Morse lancinante. Mas medida que escutava, a fraca esperana que se atrevera a acalentar ia se dissipando. A prpria cidade no estava menos silenciosa que os oceanos de ter, antigamente repletos de voz. S a dbil crepitao das trovoadas ao redor do globo quebrava o intolervel silncio. O homem abandonara sua ltima conquista. Logo aps a meia-noite, as baterias se esgotaram. O Professor Millward no teve nimo para procurar novas cargas; enrolou-se em seu capote de peles e mergulhou num sono agitado. Consolou-se o quanto pde com o pensamento de que se no confirmara suas esperanas, ainda no as perdera de todo. A luz sem calor do sol inundava o caminho branco e solitrio, quando ele comeou a jornada de volta a casa. Estava muito cansado, pois dormira pouco e seu sono fora entrecortado pela repetitiva fantasia da salvao. De repente, o silncio foi interrompido por um distante estrondo que veio rolando sobre os telhados brancos. Veio - agora no podia haver dvidas - do outro lado das colinas do norte, que outrora abrigaram pontos tursticos de Londres. Das casas em ambos os lados da avenida caram pequenas avalanches de neve vergastando o ar. Depois voltou o silncio. O Professor Millward ficou imvel, ponderando, considerando, analisando. O som fora demasiado longo para ser de uma exploso ordinria (estava sonhando outra vez...). No podia ser nada menos do que o distante ribombar de uma bomba atmica, queimando e fazendo a neve voar para longe, milhes de toneladas de neve de cada vez. Suas esperanas reviveram e os desapontamentos da noite comearam a se dissipar. Essa momentnea pausa, no entanto, quase custou-lhe a vida. Num dos lados da rua, alguma coisa enorme e branca moveu-se repentinamente. Por um momento, recusou-se a aceitar a realidade do que via; depois, conseguiu livrar-se da estupefao e procurou desesperadamente o revlver. Avanando pela neve em sua direo, balanando a cabea num movimento hipntico e serpenteante, vinha um imenso urso polar. Deixou cair seus pertences e correu: foi escorregando aos trancos e barrancos at o prximo abrigo. Por sorte, a boca do metr ficava a, menos de quinze metros. A grade de ao estava fechada, mas lembrou-se de que j h muitos anos tinha quebrado a fechadura. A tentao de olhar para trs era quase intolervel, pois nada ouvia e no sabia a que distncia estava o perseguidor. Durante segundos terrveis, o trinco de ferro resistiu aos seus dedos entorpecidos; depois afrouxou, relutantemente, mas ele pde forar passagem atravs de uma estreita abertura. Uma repentina e absurda memria de infncia veio-lhe mente: um furo albino,

que vira certa vez mexendo sem parar o corpo detrs da grade de arame da jaula. Havia a mesma atitude de rptil na forma gigantesca, quase duas vezes to alta quanto um homem, que subia em fria na grade do metr. O metal se curvava, mas suportava a presso. Ento o urso desceu, grunhiu penosamente e foi embora. Deu ainda uma ou duas pancadas no embornal cado do professor, espalhando algumas latas de comida na neve, mas desapareceu to silenciosamente quanto viera. Muito transtornado, o Professor Millward alcanou a universidade trs horas mais tarde. Foi saltando de um refgio a outro, em saltos curtos, velozes. Aps todos esses anos, no estava mais sozinho na cidade. Ele se perguntou se existiriam outros visitantes como o urso, mas obteve naquela mesma noite a resposta. Imediatamente antes do amanhecer, de algum lugar na direo do Hyde Park, ouviu bem distintamente o uivo de um lobo. No final da semana, entendeu que os animais estavam se mudando do norte. Viu uma rena correndo para o sul, perseguida por um bando de lobos. s vezes, no meio da noite, havia barulho de brigas mortais. Estava espantado de que ainda existisse tanta vida na desolao branca entre Londres e o Plo. Sem dvida alguma coisa os estava empurrando para o sul e essa idia trouxe-lhe um entusiasmo crescente. No acreditava que aqueles ferozes sobreviventes pudessem estar fugindo de outra coisa a no ser do homem. A expectativa estava comeando a afetar a mente do Professor Millward. Sentavase horas a fio, embrulhado em suas peles, sonhando com um resgate, pensando de que maneira os homens poderiam estar voltando Inglaterra. Talvez tivesse vindo uma expedio da Amrica do Norte, atravs do gelo atlntico. Mas por que viera pelo norte? Sua teoria favorita era que os bancos de gelo do Atlntico no eram suficientemente seguros para um transporte pesado a partir do sul. Uma coisa, contudo, no podia explicar satisfatoriamente. No houvera reconhecimento areo. Era difcil acreditar que a arte do vo tivesse sido esquecida to depressa. s vezes, ele passeava ao longo das fileiras de livros, suspirando de vez em quando para um volume muito querido. Havia livros que h anos no se atrevera a abrir, porque fariam com que se lembrasse muito agudamente do passado. Mas agora, que os dias se tornavam maiores e mais brilhantes, tirava s vezes um volume de poesia da prateleira, relia seus velhos preferidos. Caminhava at as altas janelas e gritava as palavras mgicas dos versos sobre o topo dos telhados, como se elas pudessem quebrar o feitio que dominara o mundo. Estava mais quente agora. Os fantasmas dos veres perdidos pareciam ter voltado a assombrar a Terra. Por dias inteiros, a temperatura subiu acima de zero, enquanto em muitos pontos despontaram flores entre a neve. O que quer que se estivesse aproximando pelo norte estava mais prximo. Vrias vezes por dia aquele misterioso ronco trovejava sobre a cidade, fazendo a neve escorrer de mil e um telhados. Havia meios-tons estranhos, triturantes, que o Professor Millward achava desconcertantes e at mesmo sinistros. No raro, era quase como se estivesse ouvindo o entrechoque de exrcitos poderosos. s vezes esse pensamento louco e terrvel assaltava-lhe a mente, e no se dissolvia. Frequentemente acordava no meio da noite, imaginando ter ouvido o som de montanhas movendo-se para o mar. Assim, o vero passava, e enquanto o som daquela batalha distante ia ficando cada vez mais prximo, o Professor Millward se via presa de esperanas e medos, que se alternavam com violncia crescente. Embora no visse mais lobos ou ursos todos pareciam ter fugido para o sul - ele no se arriscava a abandonar a segurana de sua fortaleza. Toda manh subia mais alta janela da torre e observava com

binculos o horizonte ao norte. Mas s via o persistente recuo das neves sobre Hampstead, travando sua mais amarga batalha contra o sol. A viglia terminou com os ltimos dias do breve vero. No meio da noite, o estridente trovo fora mais perto que nunca, mas nada havia que desse uma indicao precisa sobre a sua real distncia da cidade. O Professor Millward no teve qualquer pressentimento quando subiu estreita janela e ergueu os binculos para o cu ao norte. Como um observador nos muros de uma fortaleza ameaada, poderia avistar a primeira cintilao da luz do sol nas lanas de um exrcito que se aproximasse: assim, naquele momento, o Professor Millward soube da verdade. O ar estava cristalino e as colinas, bem recortadas, brilhavam contra o glido azul do cu. Tinham perdido quase toda a neve. Noutros tempos, ele teria se alegrado com o derretimento, mas agora a alegria no tinha sentido. Durante a noite, um inimigo de que se esquecera conquistara as ltimas defesas e estava se preparando para o ataque final. Quando viu o brilho mortal no cume das colinas, o Professor Millward finalmente compreendeu o som que ouvira avanando por tantos meses. No era muito surpreendente que tivesse sonhado com montanhas em marcha. Fugindo do norte, seu antigo lar, retornando em triunfo para as terras que outrora possuram, as geleiras tinham vindo de novo.

A ORQUDEA RELUTANTE

Embora haja poucas pessoas no "White Hart" capazes de aceitar ao menos uma das histrias de Harry Purvis como realmente verdadeira, todos concordam que algumas so muito mais plausveis que outras. E numa escala de probabilidades, o caso da orqudea relutante deve, sem dvida, ocupar um lugar muito baixo. No lembro que engenhoso artifcio Harry utilizou para dar incio narrativa: talvez algum cultivador de orqudeas tenha trazido seu mais novo monstrinho para o bar e feito o assunto explodir. O fato que eu me lembro da histria e, afinal, isso que conta. Desta vez, as aventuras no envolveram qualquer um dos numerosos parentes de Harry, e ele se absteve de explicar como conseguiu saber de tantos detalhes abjetos. O heri (se podemos dizer assim) deste pico vegetal era um inofensivo escriturrio chamado Hrcules Keating. E no pensem que isso a parte mais inverossmil da histria; esperem at ver o resto. Hrcules no o tipo de nome que se possa tornar aceitvel com muita facilidade. Mas quando se tem um metro e quarenta e seis, ou se precisa de um curso de cultura fsica para atingir uns magros quarenta e seis quilos de peso, o nome positivamente embaraante. O que talvez ajude a explicar por que Hrcules tinha pouqussima vida social, por que todos os seus verdadeiros amigos cresceram em vasos, numa estufa mida, no fundo de se,u jardim. Suas necessidades eram poucas; gastava pouqussimo dinheiro com ele mesmo. Consequentemente, sua coleo de orqudeas e cactos tornou-se, sem dvida, notvel. Na verdade, ele possua Uma grande reputao na Confraria dos Cactfilos. s vezes, de remotos cantos do globo, recebia remessas cheirando a mofo e selvas tropicais. Hrcules tinha somente um parente vivo; seria difcil descobrir contraste maior do que o existente entre ele e Tia Henrietta. Tratava-se de uma robusta mulher de um metro e oitenta te trs, habitualmente vestida num casaco de peles, que dirigia um Jaguar com arrojada percia e fumava um charuto atrs do outro. Seus pais tinham fixado esperanas num rapaz: nunca foram capazes de decidir se tais esperanas tinham se confirmado ou no, Henrietta ganhava a vida, e uma vida muito boa, criando ces de vrias raas e tamanhos. Raramente saa sem um casal de seus ltimos modelos. E no eram do tipo do cozinho porttil, que as senhoras gostam de conduzir nas bolsas. Os Canis Keating especializaram-se no dinamarqus, no pastor alsaciano e no so-bernardo. Henrietta, que compreensivelmente menosprezava os homens como o sexo mais fraco, nunca se casara. Contudo, por alguma razo, adquirira um avuncular (sim, decididamente a palavra correta) interesse no Hrcules. Queria v-lo quase todo final de semana.

Era um relacionamento curioso. Provavelmente Henrietta achava que Hrcules favorecia seus sentimentos de superioridade: se ele fosse um bom exemplo do sexo masculino, sem dvida os homens constituam um lote bastante deplorvel. Contudo, se era essa a motivao de Henrietta, ela no tinha conscincia disso. Parecia genuinamente afeioada ao sobrinho. Sempre protetora, mas nunca rude. Como era de se esperar, suas atenes no serviam propriamente para resolver o complexo de inferioridade bem desenvolvido de Hrcules. A princpio ele a tolerara; depois, comeou a recear suas visitas regulares, a voz retumbante, o aperto de mo quebra-dor de ossos. Por fim, passou a odi-la. E o dio passou a ser a emoo dominante em sua vida, excedendo at mesmo o amor pelas orqudeas. Mas Hrcules tomava cuidado em no deixar que isso transparecesse, desconfiando que se Tia Henrietta descobrisse os sentimentos que lhe inspirava provavelmente lhe partiria a cara, deixando os pedaos para seu bando de lobos. De nenhum modo, ento, Hrcules conseguia dar expresso s suas sensaes abafadas. Era gentil com Tia Henrietta, mesmo quando sentia vontade de mat-la. Frequentemente, alis, teve vontade, embora, ele sabia, jamais seria capaz de fazlo. At que um dia... Conforme o portador, a orqudea viera de "algum lugar da regio amaznica", um endereo postal sem dvida um tanto vago. Quando Hrcules a viu pela primeira vez, no oferecia uma viso muito atraente, mesmo para algum que amasse as orqudeas tanto quanto ele. Uma raiz disforme, aproximadamente do tamanho do punho de um homem - isso era tudo. Sugeria apodrecimento e havia o sufocante vestgio de um cheiro desagradvel, cheiro de carnia. Hrcules nem sequer tinha certeza se ela sobreviveria ou no... Foi o ponto de vista que exps ao portador. Talvez, por isso, tenha conseguido adquiri-la por uma soma insignificante. Levou-a para a estufa sem muito entusiasmo. No primeiro ms no deu sinais de vida, mas Hrcules no se importou. Ento, um dia, apareceu um rebento verde, minsculo, que comeou a mover-se timidamente para a luz. Depois o progresso foi rpido. Logo surgiu um caule robusto, grosso como o brao de um homem, colorido de um verde positivamente vigoroso. Perto da ponta do caule, uma srie de estranhos bojos rodeava a planta, embora, sob outros aspectos, fosse completamente descaracterizada. Agora Hrcules estava bem entusiasmado, certo de que alguma espcie inteiramente nova lhe cara nas mos. A marcha de crescimento era realmente fantstica: logo a planta estava mais alta que Hrcules, mesmo que isso no tivesse grande significado. De mais a mais, as salincias pareciam estar se desenvolvendo: era como se a qualquer momento a orqudea fosse irromper em flor. Hrcules esperava com ansiedade, sabendo como pode ser curta a vida de certas flores. Passou o maior tempo possvel na estufa, mas a despeito de toda a vigilncia, a transformao ocorreu durante a noite, enquanto ele dormia. De manh, a orqudea estava guarnecida por uma srie de oito gavinhas pendentes, quase chegando ao cho. Deviam se ter desenvolvido dentro da planta e irrompido com velocidade explosiva em termos de crescimento vegetal. Hrcules contemplou com assombro o fenmeno; foi muito pensativo para o trabalho. No fim da tarde, ao regar a planta e verificar o solo, reparou num fato ainda mais peculiar. As gavinhas estavam engrossando e no eram completamente imveis: tinham uma ligeira mas inequvoca tendncia a vibrar, como se possussem vida em si mesmas. Mesmo Hrcules, apesar de todo o seu interesse e entusiasmo, considerou aquilo mais do que meramente desconcertante. Alguns dias mais tarde no havia absolutamente nenhuma dvida. Quando se

aproximava da orqudea, as gavinhas se inclinavam para ele de um modo desagradavelmente sugestivo. A impresso de avidez era to forte que Hrcules comeou a sentir-se muito inquieto. Alguma coisa comeou a importun-lo no fundo da mente. Ento disse a si mesmo. " claro! Como sou estpido!", e partiu para a livraria local. L passou uma meia hora muito interessante, relendo a pequena fbula de um certo H. G. Wells, A Florao da Estranha Orqudea. "Meu Deus!", pensou Hrcules, quando acabou de ler a histria. Por ora ainda no havia odor entorpecente que pudesse dominar uma vtima, mas fora isso as caractersticas eram todas muito semelhantes. Hrcules foi para casa com um humor muito instvel. Abriu a porta da estufa e ficou olhando, ao longo da avenida de folhagem, seu estimado espcime. Examinou a extenso das gavinhas (j se descobrira chamandoas tentculos) com grande cuidado. S se aproximou at o que parecia ser uma distncia segura. Certamente, a planta deu sinal de alerta e de ameaa, coisa mais apropriada para o reino animal do que para o vegetal. Hrcules lembrou-se da infeliz histria do Doutor Frankenstein, o que no foi nada alentador. Mas isso era ridculo! Tais coisas no aconteciam na vida real. De qualquer modo, s havia um meio de tirar a prova... Hrcules entrou em casa e voltou com um cabo de vassoura, na ponta do qual amarrou um pedao de carne crua. Sentindo-se consideravelmente tolo, avanou para a orqudea, como um doma-dor de lees que se aproximasse de seus animais na hora da refeio. Por algum tempo nada aconteceu. Depois duas gavinhas comearam a se contorcer, agitadas. Passaram a oscilar para a frente e para trs, como se a planta estivesse tomando uma deciso. De repente, moveram-se com tamanha rapidez que praticamente sumiram de vista. Enrolaram-se em volta da carne e Hrcules sentiu um poderoso puxo na ponta do cabo de vassoura. E assim se foi a carne: a orqudea a havia agarrado e grudado em seu seio (se correto misturar metforas um tanto negligentemente). - Por Josaf! - gritou Hrcules, embora fosse muito raro ele usar linguagem to forte. Por vinte e quatro horas, a orqudea no deu outros sinais de vida. Ainda estava desenvolvendo seu sistema digestivo. No dia seguinte, um entrelaamento do que se parecia com pequenas razes tinha coberto o ainda visvel pedao de carne. Ao anoitecer, a carne desaparecera. A planta havia provado sangue. As emoes de Hrcules, enquanto cuidava de seu trofu, eram singularmente confusas. s vezes tinha quase pesadelos. Antevia toda uma srie de terrveis possibilidades. A orqudea estava ento extremamente forte e ele estaria mal de vida se lhe casse nas garras. Mas, evidentemente, no havia o menor perigo. Montara um sistema de canos para que ela pudesse ser regada de uma distncia segura; sua comida, nada convencional, era simplesmente atirada pra dentro do raio de alcance dos seus tentculos. J estava comendo meio quilo de carne crua por dia... Ele tinha o desagradvel pressentimento de que, se tivesse oportunidade, de bom grado aceitaria quantidades muito maiores. Os receios naturais de Hrcules eram inteiramente compensados por uma sensao de triunfo. Afinal, a maravilha botnica cara nas suas mos. Quando quisesse, podia tornar-se o mais famoso criador de orqudeas do mundo. (Tpico de seu algo limitado ponto de vista era nunca lhe ter ocorrido que outras pessoas - alm dos aficionados - pudessem estar interessadas em seu animalesco vegetal de

estimao.) A criatura tinha agora um metro e oitenta e trs de altura e, sem dvida, ainda crescia, embora muito mais lentamente. Todas as outras plantas tinham sido retiradas de perto dela, nem tanto porque Hrcules temesse que a orqudea pudesse ser canibalesca, mas para permitir que se desenvolvesse livremente. Estendera uma corda no corredor central para evitar o risco de uma entrada distrada, ao alcance daqueles oito braos. Era bvio que a orqudea tinha no um s sistema nervoso altamente desenvolvido, mas uma quase inteligncia. Sabia quando ia ser alimentada e exibia inequvocos sinais de prazer. O mais fantstico de tudo - embora Hrcules ainda no tivesse certeza - que parecia capaz de produzir sons. s vezes, antes de uma refeio, julgava ouvir um silvo incrivelmente agudo, que tocava os limites da audibilidade. S um morcego extico poderia ter uma voz semelhante... Ele no entendia que funo desempenhava aquela sonoridade. Ser que a orqudea atrai a presa para dentro de suas garras pelo som? Se assim fosse, ele achava que a tcnica no funcionaria com ele. Enquanto Hrcules fazia tantas descobertas interessantes, continuava a ser amolado por Tia Henrietta e perseguido por seus ces de caa, nunca to domesticados quanto ela dizia. Habitualmente o Jaguar roncava subindo a rua na tarde de domingo, sempre com um cachorro no banco da frente, ao lado dela, e outro estendido no banco de trs. Henrietta saltava dois a dois os degraus, ensurdecia o sobrinho num cumprimento, deixava-o semi-paralisado com o aperto de mo e lhe soprava fumaa de charuto no rosto. Houve poca em que Hrcules ficava apavorado de que ela o beijasse, mas h muito descobrira que tal comportamento afeminado era estranho sua natureza. Tia Henrietta encarava as orqudeas com um certo desdm. Achava que gastar o tempo de lazer numa estufa era uma recreao muito pobre. Quando ela queria verdadeiramente relaxar, saa para grandes caadas no Qunia. O que, sem dvida, no granjeava a simpatia de Hrcules, que odiava esportes sangrentos. Apesar da crescente desafeio pela tia todo-poderosa, a cada tarde de domingo lhe preparava lealmente o ch. Os dois se sentavam face a face, numa conversa descontrada, que ao menos na aparncia era inteiramente amigvel. Henrietta nunca suspeitou que, enquanto servia o ch, Hrcules desejava a mido que estivesse envenenado: no fundo, sob poderosas fortificaes, Henrietta era fundamentalmente uma pessoa de corao meigo; se desconfiasse, teria ficado profundamente transtornada. Hrcules no fazia meno ao polvo vegetal. Vez por outra lhe mostrara seus espcimes, mais interessantes, mas aquela orqudea era coisa que preferia guardar em segredo. Talvez, mesmo antes de o diablico plano ser formulado na ntegra, seu subconsciente j estivesse preparando terreno... No fim de uma tarde de domingo, quando o ronco do Jaguar sumiu na noite e Hrcules restaurava na estufa os nervos abalados, pela primeira vez a idia voou absolutamente livre dentro de sua mente. Estava contemplando a orqudea, notando que suas gavinhas eram agora to grossas quanto o polegar de um homem, quando uma fantasia muito agradvel cintilou, de sbito, diante dos seus olhos. Fez idia de Tia Henrietta lutando inutilmente para se libertar do abrao do monstro, incapaz de escapar de suas garras. Ora! Seria o crime perfeito! O sobrinho, profundamente distrado, chegara tarde demais ao local da morte e no pudera prestar socorro. Quando respondessem sua frentica chamada, os policiais veriam de imediato que tudo no passara de

um deplorvel acidente. claro, iria haver julgamento, mas o nimo do jri ficaria muito abrandado, em virtude do evidente pesar do sobrinho... Quanto mais pensava na idia, mais a apreciava. No via falhas, desde que a orqudea cooperasse. Sem dvida, era o maior problema. Teria de programar um treinamento rigoroso para a criatura. Ela j parecia suficientemente diablica; devia dar-lhe uma oportunidade de confirmar essa aparncia. Considerando que no possua experincia prvia na matria (e que no havia especialistas que pudesse consultar), Hrcules procedeu muito judiciosa e metodicamente. Usava uma vara de pesca para agitar pedaos de carne fora do raio de alcance da orqudea, levando a criatura a chicotear os tentculos em delrio. Nessa poca, o guincho j se tornara claramente audvel. Hrcules se perguntava como ela conseguia produzir o som. Tinha tambm vontade de saber como eram seus rgos de percepo; mais um mistrio que s podia ser solucionado por um exame mais detido. Tia Henrietta, se tudo corresse bem, teria provavelmente uma breve oportunidade de descobrir esses interessantes enigmas, embora talvez ficasse ocupada demais para fazer um relatrio em benefcio da posteridade. No havia dvida de que a besta vegetal era suficientemente forte para lidar com uma vtima que prendesse sua ateno. Uma vez chegou a arrancar o cabo de vassoura das mos de Hrcules. Mesmo que, em si mesmo, isso provasse muito pouco, o revoltante estalido da madeira, um instante mais tarde, trouxe um sorriso de satisfao aos finos lbios do treinador. Ele passou a ser muito mais amvel e atento para com a tia. Em cada detalhe, na verdade, era o sobrinho modelo. Quando Hrcules considerou que sua ttica de toureiro j tinha formado a correta disposio de esprito na orqudea, perguntou se devia test-la com uma isca viva. Foi um problema que o preocupou por algumas semanas. Durante esse tempo, olhava especulativamente para cada cachorro ou gato que passasse na rua. Finalmente, abandonou a idia, por um motivo algo singular: era de corao bom demais para p-la em prtica. Tia Henrietta teria de ser a primeira vtima. Fez a orqudea passar fome duas semanas, antes de executar o plano. Foi o mximo que se atreveu a arriscar: no queria enfraquecer a besta vegetal, mas somente aguar-lhe o apetite, para que o resultado do encontro fosse mais garantido. E assim, depois de arrumar as xcaras de ch na cozinha, depois de sentar-se de frente para o vento do charuto de Henrietta, disse de passagem: - Tenho uma coisa que gostaria de lhe mostrar, titia. Eu a estava guardando em segredo. Vai mat-la de surpresa. No era uma exposio inteiramente exata, ele pensou, mas dava a idia geral. Tia Henrietta tirou o charuto da boca, encarou o sobrinho com indisfarvel curiosidade. - Bom! retumbou. - Sempre h surpresas! O que voc esteve preparando, seu maroto? Brincalhona, bateu nas costas de Hrcules, tirando-lhe todo o ar dos pulmes. - Voc no vai acreditar - Hrcules rangeu, quando recobrou o flego. - Est na estufa! - Ahn? - interrogou a tia, evidentemente intrigada. - !... Venha e d uma olhada. Vai ter uma incrvel sensao. A tia resfolegou, talvez um pouco descrente, mas seguiu o sobrinho sem mais perguntas. Os dois pastores alsacianos, ora ocupados em mascar um pedao de tapete, olharam-na apreensivos e quiseram ir atrs, mas ela os afastou: - Muito bem, rapazes. Quietinhos... - ordenou asperamente. - Volto num minuto! Hrcules achava improvvel.

Era um escuro fim de tarde e as luzes da estufa estavam apagadas. Quando entraram, Henrietta respirou fundo: - Caramba, Hrcules... O lugar tem cheiro de matadouro. No enfrentei tamanho fedor desde que atirei num elefante em Bulawayo, e s o encontramos uma semana mais tarde. - Sinto muito, tia - desculpou-se Hrcules, impelindo-a para a frente atravs da escurido. - um novo fertilizante que estou usando. Produz os resultados mais assombrosos. Vamos... S mais alguns metros. Quero que se constitua numa surpresa real. - Espero que no seja uma brincadeira - disse a tia com desconfiana, seguindo frente. - Eu lhe juro que no brincadeira - respondeu Hrcules, pousando a mo no interruptor de luz. S podia vislumbrar o gigantesco vulto. Henrietta j estava a trs metros. Esperou que entrasse na zona de perigo e ligou o interruptor. . Foi um momento terrvel quando a luz petrificou a cena. Tia Henrietta deu uma parada brusca, ficou imvel, com as mos nos quadris em frente da orqudea gigante. Por um instante, Hrcules temeu que se afastasse, antes que a planta pudesse entrar em ao, mas Henrietta a estava examinando com calma, incapaz de perceber que diabo era aquilo. S depois de cinco minutos completos a orqudea se moveu. Os tentculos chisparam no ar, mas no como Hrcules esperava. A planta apertou-os firmemente, protetoramente, em volta de si mesma: deu um altssimo grito de puro terror. Num momento de nauseante desiluso, Hrcules percebeu a terrvel verdade. Sua orqudea era absolutamente covarde. Talvez fosse capaz de enfrentar a vida selvagem da selva amaznica, mas, ao encarar Henrietta, perdera de todo a fibra. A suposta vtima ficou contemplando a criatura com um espanto que logo se transformou noutra, emoo. Henrietta deu meia-volta, apontou um dedo acusador para o sobrinho: - Hrcules! - vociferou. - A pobre coisa est mortalmente alarmada! Voc a est maltratando? Ele s conseguiu abaixar a cabea, envergonhado, frustrado. - N-no, titia - gaguejou. - Acho que ela naturalmente nervosa. - Mas eu estou acostumada com animais. Voc devia ter me chamado antes. Tem de tratar dela, lidar com ela com firmeza, mas com carinho. A gentileza sempre funciona, desde que fique bem claro que voc quem manda. Aqui, aqui, quietinha! No tenha medo da titia... Ela no vai machuc-la... Aquilo, pensou Hrcules, em seu desespero absoluto, era uma viso revoltante. Com surpreendente delicadeza, Tia Henrietta acariciou a besta vegetal. Palmadinhas e afagos at que os tentculos se relaxaram e o grito estridente, pungente, se extinguiu. Aps alguns minutos de tal aliciamento, a planta pareceu superar o medo. Por fim, Hrcules fugiu com um soluo abafado, quando um dos tentculos deslizou para a frente e comeou a acariciar os speros dedos de Henrietta... Desse dia em diante, Hrcules tornou-se um homem arrasado. E o que foi pior, nunca pde libertar-se das consequncias do crime que planejara. Henrietta tinha adquirido um novo animal de estimao. Viu-se obrigada a visit-lo no s nos fins de semana como tambm duas ou trs vezes nos dias teis. Era bvia a sua desconfiana de que Hrcules no tratasse adequadamente da orqudea, ou mesmo que a maltratasse. Trazia petiscos que seus cachorros tinham rejeitado mas que a orqudea aceitava com deleite. O cheiro, que tanto tempo ficara confinado na estufa,

comeou a insinuar-se dentro de casa... E assim, concluiu Harry Purvis, dando fecho sua inverossmil narrativa, assim ficaram as coisas; para a satisfao de pelo menos duas das partes envolvidas. A orqudea feliz e Tia Henrietta tem mais alguma coisa (ou ser mais algum?) para dominar. De vez em quando, a criatura tem um colapso nervoso, quando um rato se solta na estufa. Henrietta corre para consol-la. Quanto a Hrcules, no h mais perigo de que volte a causar problemas a nenhuma das duas. Parece ter mergulhado numa espcie de indolncia vegetal: para dizer a verdade, contou Harry pensativamente, cada dia ele se torna mais e mais semelhante a uma orqudea. Da espcie inofensiva, evidentemente...

ENCONTRO NO AMANHECER

Foi nos ltimos dias do Imprio. A minscula espaonave estava longe de casa e quase a cem anos-luz da grande nave-me. Continuava suas exploraes por entre as estrelas desordenadamente amontoadas na orla da Via Ltea. Mesmo a, no entanto, no podia escapar da sombra que se estendia pela civilizao. E sob a ameaa da sombra, parando de vez em quando o trabalho para pensar no que estava acontecendo nos lares distantes, os cientistas da Observao Galtica prosseguiam em sua interminvel tarefa. A nave s comportava trs ocupantes, mas que levavam consigo o conhecimento de muitas cincias e a experincia de metade de uma existncia no espao. Aps uma longa noite interestelar, a estrela que viam frente entusiasmava os seus espritos medida que iam mergulhando na direo dos raios. Um pouco mais dourada, algo mais brilhante que o sol, um sol que parecia agora lenda de infncia. Sabiam, por experincia prvia, que a chance de existirem planetas naquela regio era de mais de noventa por cento. Naqueles instantes, esqueciam-se s vezes de qualquer outra coisa na expectativa da descoberta. Encontraram o primeiro planeta quando estavam descansai do alguns minutos. Era gigantesco, de um tipo familiar, mas frio demais para a vida protoplasmtica, alm de, provavelmente, no possuir superfcie estvel. Depois prosseguiram a busca na direo do sol. Em pouco tempo foram recompensados. Era um mundo que fez com que sentissem saudades de casa, um mundo onde tudo era obcecantemente familiar, embora nunca inteiramente idntico. Duas grandes massas de terra flutuavam em mares verdes e azuis, coroados com gelo em ambos os plos. Havia algumas regies desrticas, mas a maior parte do planeta era frtil. Mesmo dessa distncia, os sinais de vegetao eram inequivocamente claros. Contemplaram avidamente o vasto panorama quando penetraram na atmosfera, rumando para um meridiano subtropical. Por entre cus sem nuvem, a nave desceu verticalmente at um grande rio, brecou a queda com um surto silencioso de energia e acabou por descansar entre a relva, na beira d'gua. Ningum se moveu: nada podiam fazer at que os instrumentos automticos conclussem seu trabalho. Depois um sino tocou suavemente, as luzes no painel de controle lampejaram numa configurao catica. O Capito Altman ficou em p com um suspiro de alvio. - Estamos com sorte - disse ele. - Podemos sair sem proteo, j que os testes patognicos so satisfatrios. Que informaes j conseguiu sobre o lugar, Bertrond? - Geologicamente estvel, sem vulces ativos, pelo menos. No vi nenhum sinal de cidades, mas isso nada prova. Se h uma civilizao aqui, j pode ter ultrapassado esse estgio. - Ou ainda nem o ter alcanado? Bertrond deu de ombros. - Isso tambm possvel - disse ele. - Podemos levar algum tempo para descobri-

lo, num planeta deste tamanho. - Mais tempo do que podemos desperdiar - observou Clindar, olhando de relance o painel de comunicaes (painel que os unia nave-me e, de l, ao ameaado corao da galxia) Por um momento houve um silncio sombrio. Depois Clindar caminhou at o painel de controle e, com habilidade automtica, apertou uma combinao de teclas. Rangendo ligeiramente, uma parte da fuselagem deslizou para o lado e um quarto membro da tripulao ps os ps no novo planeta. Flexionava os braos e pernas de metal, adaptando seus servomecanismos a uma gravidade no habitual. Dentro da nave, reluzia um vdeo de tev, revelando uma vista panormica da relva que ondulava, de algumas rvores a meia distncia, de uma parte do grande rio. Clindar tocou num boto: a imagem girava prontamente na tela quando o rob virava a cabea. - Por onde devemos ir? - Clindar perguntou. - Vamos dar uma olhada naquelas rvores - disse Altman - Se h alguma vida animal, talvez j possamos encontr-la num dos galhos. - Olhe! - gritou Bertrond. - Um pssaro! Os dedos de Clindar voaram por sobre o teclado do painel: a imagem centrou-se no minsculo ponto que aparecera de repente, esquerda da tela. O pssaro foi rapidamente ampliado, quando as lentes telefotogrficas do rob entraram em ao. - Voc tem razo - disse ele. - Penas, bico, uma espcie j bem desenvolvida. O lugar parece promissor. Vou mover a cmara. Mesmo com o movimento da imagem oscilando enquanto o rob avanava, eles se mantinham atentos: h muito estavam acostumados com isso. Nunca, no entanto, se satisfaziam com essa explorao por procurao, pois seus impulsos clamavam que deixassem a nave, corressem no capim e sentissem o vento no rosto, Mas seria assumir um risco grande demais, mesmo num mundo que parecia to belo. Havia sempre uma caveira detrs da mais sorridente face da natureza. Animais selvagens, rpteis venenosos, areia movedias: a morte podia chegar sob mil disfarces para o explorador incauto. E, pior de tudo, havia os inimigos invisveis, a bactria e o vrus, contra os quais o nico remdio poderia estar a mil anos-luz de distncia. Um rob podia rir-se de todos esses perigos e mesmo assim, como s vezes acontece, se arriscava a encontrar um animal suficientemente poderoso para destrulo (de qualquer modo, mquinas sempre podem ser substitudas). Nada foi encontrado no caminho atravs da campina. Se pequenos animais foram perturbados pela passagem do rob, souberam se guardar fora de seu campo de viso. Clindar diminua a velocidade da marcha quando ele se aproximava das rvores. Na espaonave, os espectadores recuavam instintivamente ante os ramos que pareciam resvalar bem diante de seus olhos. A imagem se turvava por um momento antes que os controles se readaptassem luminosidade mais fraca sob os galhos; depois voltava ao normal. A floresta estava cheia de vida. A vida se movia furtivamente numa vegetao rasteira, subia por entre os galhos, voava no ar, fugia batendo as asas e chilrando atravs das rvores medida que o rob avanava. Durante todo o tempo as cmaras automticas registravam imagens que eram transmitidas para a tela, reunindo material para os bilogos analisarem quando a nave voltasse base. Clindar deu um suspiro de alvio quando, de repente, as rvores comearam, a rarear. Era um trabalho cansativo evitar que o rob se esborrachasse contra os obstculos que encontrava ao mover-se pela floresta. Em campo aberto, podia cuidar de si mesmo. Ento a imagem tremeu como se atingida por uma martelada.

Houve um spero som metlico. Todo o quadro virou vertiginosamente para o alto quando o rob baqueou e caiu. - Que isso? - gritou Altman. - Voc se enganou nos controles? - No - respondeu Clindar carrancudo, os dedos voando sobre o painel. - Alguma coisa o atacou por trs. Espero que... ahn... retomei o controle. Ele fez o rob sentar-se, girou-lhe a cabea e no levou muito tempo para descobrir a causa do problema. A poucos metros de distncia, chicoteando furiosamente a cauda, estava um grande quadrpede, com uma arcada dentria extremamente feroz. Naquele momento, sem dvida, estava procurando decidir se atacava outra vez ou no. Lentamente o rob ficou de p, o grande animal agachou-se para dar o bote. Um grande sorriso correu pelo rosto de Clindar: sabia o que fazer numa situao dessas. O polegar apalpou uma tecla de uso raro, rotulada "Sereia". No floresta ecoou um horrendo grito ondulante, sado do alto-falante oculto no rob. A mquina avanou para enfrentar o adversrio, os braos se agitando na frente. Mas o alarmado animal quase caiu de costas, no esforo para fugir, Em segundos, estava fora de vista. - Creio que teremos de esperar algumas horas at que todos saiam de onde se esconderam - disse Bertrond com pesar. - No sei muita coisa sobre psicologia animal - interps Altman - mas eles costumam atacar algo completamente desconhecido? - Alguns atacam qualquer coisa que se move, mas raro. Normalmente s atacam para se alimentar, ou se j foram ameaados. Onde voc est pretendendo chegar? Est sugerindo que existem outros robs no planeta? - Certamente que no! Mas nossos amigos carnvoros podem ter tomado a mquina por um bpede mais comestvel que outros. Voc no acha que esta abertura na selva um tanto artificial? Sem dvida, podia ser uma trilha. - Nesse caso - disse prontamente Clindar - vamos segui-la. Estava cansado de ficar esquivando o rob das rvores, mas espero que nada o assalte de novo em campo aberto: no me faz bem aos nervos. - Tem razo, Altman - disse Bentrond, um pouco mais tarde. - certamente uma trilha. Mas isso no significa que existam seres inteligentes: afinal, animais... Parou no meio da frase e, no mesmo instante, Clindar deu uma sbita brecada no avano do rob: a trilha se abrira numa ampla clareira, quase inteiramente ocupada por uma aldeia de choas muito frgeis. Era cercada por uma paliada de madeira, obviamente servindo de defesa contra um inimigo que, no momento, no ameaava... pois os portes estavam largamente abertos e, do outro lado, os habitantes cumpriam pacificamente seus afazeres. Durante um bom tempo, os trs exploradores olharam em silncio para a tela. Depois Clindar estremeceu um pouco e observou: - fantstico! Podia ser nosso planeta, cem mil anos atrs! Sinto-me como se tivesse retrocedido no tempo. - No h nada de surpreendente - disse o prtico Altman. - Afinal, j descobrimos cerca de uma centena de planetas com um tipo de vida semelhante ao nosso. - Sim - revidou Clindar. - Uma centena, em toda a galxia! Ainda acho estranho que isso tenha acontecido a ns. - Bem, isso tinha de acontecer a algum - disse Bertrond, filosoficamente. - Mas temos agora de pensar numa forma de estabelecer contato. Se enviarmos o rob para a aldeia, ele desencadear o pnico. - uma deduo notvel - disse Altman. - O que temos a fazer pegar um nativo

e provar-lhe que somos amigos. Esconda o rob, Clindar! Em algum lugar na floresta; de onde ele possa observar a aldeia sem ser notado. Temos frente uma semana de trabalho de campo em antropologia! Isso aconteceu trs dias antes dos testes biolgicos mostrarem que seria seguro deixar a nave. Bertrond insistiu em ir sozinho: sozinho, claro, se ignorarmos a substancial companhia do rob... Com tal aliado, ele no tinha medo nem dos maiores animais do planeta. As defesas naturais de seu corpo cuidariam dos microrganismos... Assim pelo menos os analisadores lhe tinham assegurado, e considerando a complexidade dos problemas que esses analisadores enfrentavam, cometiam um nmero de enganos extraordinariamente insignificante. Bertrond ficou uma hora do lado de fora regalando-se com cautela, enquanto seus companheiros o contemplavam com inveja. S depois de trs dias se poderia afirmar com absoluta certeza se era seguro seguir-lhe o exemplo. Seus dois colegas continuariam bastante ocupados observando a aldeia atravs das lentes do rob e registrando tudo com as cmaras. Durante a noite, tinham removido a espaonave para que ela ficasse oculta nas profundezas da floresta. No queriam ser descobertos at que estivessem realmente prontos para manter contato. Durante todo o tempo, as notcias de casa vinham piores. E mesmo que o isolamento, naquele planeta na margem do universo, quebrasse um pouco o impacto dos informes, eles no deixavam de pesar em suas mentes. s vezes, uma sensao de futilidade os oprimia. Sabiam que a qualquer momento viria a ordem de regresso, quando o Imprio gastasse por completo seus ltimos recursos. Mas at que isso ocorresse, eles continuariam seu trabalho, como se o conhecimento puro fosse a nica coisa importante. Sete dias aps a aterrissagem, estavam prontos para dar incio experincia de contato. Conheciam as trilhas que os aldees usavam quando iam caar. Bertrond escolheu um dos caminhos menos frequentados, fincou firmemente uma cadeira no meio da trilha e instalou-se para ler um livro. Evidentemente isso no era assim to simples quanto parecia: Bertrond tomara todas as precaues imaginveis. Escondido num matagal, a cinquenta metros de distncia, o rob vigiava atravs de suas lentes telescpicas; na mo segurava uma bomba pequena, mas mortal. Controlando da espaonave, os dedos suspensos sobre o teclado, Clindar faria o que fosse necessrio. Esse era o lado negativo do plano: o positivo era mais palpvel. Aos ps de Bertrond, estava a carcaa de um animal pequeno, provido de chifres. Ele esperava que funcionasse como um aceitvel presente para qualquer caador que passasse por ali. Duas horas mais tarde o rdio nos arreios de seu traje sussurrou uma advertncia. Bem calmamente, embora o sangue lhe estivesse fervendo nas veias, Bertrond ps o livro de lado e espreitou a trilha. O selvagem vinha caminhando bastante confiante, brandindo uma lana na mo direita. Deteve-se um instante ao ver Bertrond e avanou em seguida com mais prudncia. O nativo pode ter julgado que nada havia a recear, pois o estrangeiro era de conformao frgil e, sem dvida, estava desarmado. Quando pouco mais de uns cinco metros os separavam, Bertrond deu um sorriso tranquilizador e levantou-se devagar. Curvou-se, pegou o cadver do animal e estendeu-o para a frente em oferecimento. O gesto teria sido compreendido por qualquer criatura em qualquer mundo, e foi compreendido ali. O selvagem avanou,

apanhou o animal e jogou-o sem esforo sobre o ombro. Por um momento olhou dentro dos olhos de Bertrond com uma expresso enigmtica; depois virou-se e iniciou a caminhada de volta para a aldeia. Trs vezes ele olhou para os lados, vendo se Bertrond o estava seguindo. A cada vez Bertrond sorriu e acenou para tranquilizlo. Todo o episdio demorou menos que um minuto. Como primeiro contato entre duas raas, pode-se dizer que foi inteiramente despido de solenidade, embora no de dignidade. Bertrond no se moveu at que o outro tivesse desaparecido de vista. Ento relaxou e falou ao microfone de sua roupa. - Foi um comeo muito bom - disse com grande alegria. - Ele no estava nem um pouco assustado, nem mesmo desconfiado. Creio que voltar. - Isso ainda parece bom demais para ser verdade - retrucou a voz de Altman em seus ouvidos. - Eu achava que ficaria amedrontado ou ento hostil. Voc teria aceito um generoso presente de um estrangeiro extico com to pouco espalhafato? Bertrond ia caminhando lentamente de volta nave. O rob sara de seu esconderijo e mantinha guarda alguns passos atrs. - Eu no aceitaria - respondeu - mas eu perteno a uma comunidade civilizada. Indivduos completamente selvagens podem reagir de inmeras outras maneiras a estrangeiros, sempre de acordo com sua experincia anterior. Suponha que esta tribo nunca tenha tido quaisquer inimigos. Isso bem possvel num planeta grande, mas esparsamente povoado. Assim podemos esperar curiosidade, mas de modo algum medo. - Se esses povos no tiveram inimigos - ponderou Clindar menos preocupado com o controle do rob - por que tm uma paliada em volta da aldeia? - Quero dizer que no tiveram inimigos humanos - Bertrond argumentou. - Se isso for verdade, simplifica imensamente nossa tarefa. - Voc acha que ele voltar? - Evidentemente. Se for to humano quanto penso que , a curiosidade e a cobia faro com que retorne. Num dia ou dois seremos amigos do peito. Encarando friamente as coisas, tudo no passava de incrvel rotina. Toda manh, o rob ia caar sob a direo de Clindar, tornando-se o mais terrvel matador da selva. Depois Bertrond esperaria at que Yaan (que foi o mximo que conseguiu pronunciar do nome do nativo) viesse marchando confiante pela trilha. Todo dia chegava mesma hora e vinha sempre sozinho. Bertrond e seus companheiros se admiravam: desejaria Yaan guardar consigo sua grande descoberta e, assim, obter todo o crdito por tantos prodgios de caa? Nesse caso, demonstrava esperteza e uma viso inesperadamente ampla. A princpio Yaan partia de imediato com sua presa, como se temesse que o doador de to generosos presentes pudesse mudar de idia. No entanto, como Bertrond previu, podia ser induzido a permanecer mais algum tempo por meio de simples truques de prestidigitao, de uma exibio de tecidos intensamente coloridos ou de colares, em que encontrava uma satisfao infantil. Por fim, Bertrond foi capaz de envolv-lo em longas conversas, todas gravadas e filmadas atravs dos olhos do rob escondido. Um dia talvez os fillogos conseguissem analisar este material: o melhor que Bertrond podia fazer era descobrir os significados de alguns verbos e substantivos. Isso se tornava mais difcil pelo fato de Yaan no s usar palavras diferentes para classificar a mesma coisa, mas tambm, s vezes, a mesma palavra para coisas diferentes. No intervalo entre estas entrevistas dirias, a nave viajava, inspecionava o planeta

do ar, por vezes descia para exames mais detalhados. Embora vrios outros povoamentos humanos fossem observados, Bertrond no tentou entrar em conta com eles, pois no era difcil perceber que todos estavam mais ou menos no mesmo nvel cultural que o povo de Yaan. Sem dvida, Bertrond frequentemente meditava, era uma brincadeira de muito mau-gosto do destino que uma das mais atrasadas, e menos humanas, espcies de galxia fosse descoberta nesse momento. No h muito, teria sido um evento de suprema importncia. Agora, no entanto, a civilizao estava demasiado assediada por seus prprios problemas para interessar-se por esses primos selvagens que esperavam o amanhecer da histria. S depois que Bertrond estava seguro de se ter tornado parte da vida cotidiana de Yaan, que apresentou-lhe o rob. Estava mostrando a Yaan as composies de um caleidoscpio, quando Clindar trouxe a mquina, caminhando a passos largos pela relva, com sua ltima vtima pendendo num dos braos de metal. Pela primeira vez, Yaan demonstrou alguma coisa semelhante ao medo, mas logo relaxou sob as palavras suaves de Bertrond, embora continuasse a vigiar o avano do monstro. O rob parou a alguma distncia e Bertrond caminhou em sua direo. A mquina ergueu os braos e passou-lhe o animal morto. Ele o pegou solenemente e o levou para Yaan, que tremeu um pouco sob o peso inabitual da caa. Bertrond daria a vida para saber exatamente o que Yaan pensava quando aceitou aquele presente. Estaria procurando decidir se o rob era senhor ou escravo? Talvez, no entanto, concepes como esta estivessem fora do alcance de sua compreenso: para ele, o rob podia ser meramente outro homem, um caador amigo de Bertrond. A voz de Clindar, ligeiramente mais alta do que de costume, veio do alto-falante do rob. - assombroso com que calma ele nos aceita. Ser que nada o assusta? - Voc continua julgando por seus prprios padres - respondeu Bertrond. - Lembre-se, sua psicologia completamente diferente e muito mais simples. Agora que tem confiana em mim, tudo o que eu aceitar ser tambm aceito por ele. - Eu me pergunto se essa concluso ser vlida para toda a sua raa - argumentou Altman. - Dificilmente seria seguro julgar por um nico espcime. Quero ver o que acontece quando mandarmos o rob at a aldeia. - Ora! - exclamou Bertrond. - Isso o surpreendeu. Ele nunca encontrou antes uma pessoa que pudesse falar com duas vozes. - Voc pensa que adivinhar a verdade quando nos encontrar? - No. Para ele, o rob pura magia. No mais maravilhoso do que o fogo, o relmpago e todas as outras foras que j deve encarar com naturalidade. - Bem, qual o prximo movimento? - perguntou Altman, um tanto impaciente. Voc vai traz-lo para a nave ou entrar primeiro na aldeia? Bertrond hesitou. - No quero fazer nada com afobao. Voc conhece os acidentes que tm ocorrido com raas estranhas quando as coisas foram mal feitas. Vou deix-lo refletir. Quando nos encontrarmos de novo, amanh, tentarei persuadi-lo o levar o rob at a aldeia. No interior da espaonave escondida, Clindar reativou o rob, que comeou a mover-se outra vez. Como Altman, ele estava ficando um tanto impaciente com o excesso de precaues, mas Bertrond era o especialista para todos os assuntos relacionados com formas exticas de vida. Eles tinham de obedecer a suas ordens.

Houve momentos em que quase desejou ser um rob, desprovido de sensaes ou emoes, capaz de contemplar a queda de uma folha ou a agonia da morte de um mundo com a mesma indiferena... O sol estava baixo quando Yaan ouviu a grande voz clamando da selva. Reconheceu-a de imediato, apesar de seu brbaro volume: era a voz de seu amigo, ele o estava chamando. A vida da aldeia parou num silncio ecoante. Mesmo as crianas deixaram de brincar: o nico som era o dbil grito de choro de um beb, atemorizado pelo silncio repentino. Todos os olhos acompanharam Yaan, quando ele caminhou velozmente para a sua choa e agarrou a lana que se achava junto da porta. A paliada logo seria fechada contra os que erravam noite, mas ele no vacilou em sair para as sombras que se alongavam. Estava atravessando os portes quando mais uma vez a poderosa voz o convocou. Agora ela prolongava uma nota de urgncia, que lhe chegava nitidamente ao corao, transpondo todas as barreiras de linguagem e cultura. O gigante brilhante, que falava com muitas vozes, encontrou-o a pouca distncia da aldeia e acenou para que o seguisse. No havia sinal de Bertrond. Caminharam quase uma milha antes que o vissem ao longe, prximo margem do rio, contemplando atravs da escurido as guas que se moviam lentamente. Virou-se quando Yaan se aproximou, mas por alguns instantes pareceu inconsciente de sua presena. Depois fez um gesto que mandou embora o esplndido companheiro, o gigante que se afastou e sumiu na distncia. Yaan esperou. Estava paciente e, embora nunca pudesse t-lo expressado em palavras, contente. Quando via Bertrond, experimentava os primeiros apelos daquela devoo inteiramente irracional, desprendida de qualquer egosmo, que sua raa ainda no atingira de forma integral. Era um estranho quadro. Dois homens estavam de p, ali, na margem do rio. Um deles vestia um uniforme muito justo, equipado com mecanismos minsculos, complicados. O outro usava a pele de um animal e segurava uma lana de ponta muito afiala. Dez mil geraes se estendiam entre eles, dez mil geraes e um imensurvel fosso de espao. Contudo, ambos eram humanos. Como frequentemente acontecia atravs da Eternidade, a Natureza tinha repetido um de seus esquemas fundamentais: Da a pouco, Bertrond comeou a falar, andando de um lado para o outro, em passos curtos, rpidos. Na voz, um trao de loucura: - Est tudo acabado, Yaan. Eu contava que, com o nosso conhecimento, o livraramos da barbrie numa dzia de geraes, mas agora voc ter de libertar-se sozinho da selva: o que pode custar-lhe um milho de anos. Sinto muito. H tanta coisa que podamos fazer! Eu queria continuar aqui, mas Altman e Clindar falam do dever e creio que esto certos. Nosso mundo est chamando e no devemos abandon-lo. Queria que voc pudesse me compreender, Yaan. Queria que soubesse o que estou dizendo. Estou lhe deixando essas ferramentas... Voc descobrir como usar algumas, embora seja bastante provvel que numa gerao elas estejam perdidas, esquecidas. Veja como esta lmina corta: transcorrero vrias eras antes que seu mundo possa fabricar lminas como esta! E veja isso aqui: voc aperta o boto... Olhe! Se a usar com economia, ela lhe proporcionar luz por anos a fio, embora mais cedo ou mais tarde v se apagar. Quanto a estas outras coisas... Descubra que utilidade podem ter para vocs... L esto as primeiras estrelas, l em cima, no leste. Voc j contemplou as estrelas, Yaan? No sei quanto tempo passar antes que voc descubra o que so as estrelas, e me pergunto o que nos ter

acontecido nesse seu tempo. Aquelas estrelas so nossas casas, Yaan, e no podemos preserv-las. Muitas j morreram, em exploses to vastas que no sou capaz de imagin-las melhor que voc. Em cem mil de seus anos, a luz dessas piras funerrias alcanar seu mundo, deixar seu povo maravilhado. J ento, talvez, sua espcie tenha chegado s estrelas. Queria poder preveni-lo contra os erros que cometemos, erros que agora nos custaro tudo o que conquistamos. - bom para o seu povo, Yaan, que seu mundo esteja aqui, na fronteira do universo. Vocs podem escapar da condenao que nos espera. Um dia suas naves sairo para sondar entre as estrelas, como ns fizemos. Talvez esbarrem nas runas de nossos mundos e tenham vontade de saber quem fomos. Mas nunca sabero que eu e voc nos encontramos aqui, neste rio, no amanhecer da histria de sua espcie. L vm meus amigos; no me dariam mais tempo... Adeus, Yaan. Use bem as coisas que deixei com voc. So os maiores tesouros de seu mundo. Alguma coisa enorme, algo que cintilava luz das estrelas, veio deslizando do cu. No alcanou o solo, parou a pouca distncia da superfcie. Em silncio absoluto, um retngulo de luz se abriu num de seus lados. O gigante brilhante saiu da escurido e atravessou a porta dourada. Bertrond seguiu-o, parando um instante no umbral para um aceno de despedida a Yaan. Depois, a escurido fechou-se na frente dele. No mais depressa do que o vento leva a fumaa da fogueira, a espaonave se ergueu no ar e partiu. Quando estava to pequena que Yaan teve a sensao de poder segur-la com as mos, pareceu enevoar-se numa longa linha de luz que se curvava para o alto, em direo aos astros. Do cu vazio ecoou um estrpido de trovo sobre a terra adormecida. E Yaan entendeu por fim que a deuses tinham ido embora e jamais voltariam. Durante muito tempo ele continuou perto das guas, que se moviam mansamente. Penetrou-lhe na alma uma sensao de perda, que nunca iria esquecer, nem compreender. Depois, cuidadosa e respeitosamente, juntou os presentes deixados por Bertrond. Sob as estrelas, cruzando uma terra sem nome, seu vulto solitrio caminhou de volta para casa. Atrs dele, o rio corria suavemente para o mar, serpenteando atravs das frteis plancies nas quais, mais de mil sculos frente, os descendentes de Yaan construiriam a grande cidade que seria chamada Babilnia.

PROBLEMA DE SEGURANA

frequente dizer que em nossa poca de linhas de montagem e produo em massa no h lugar para o arteso, o artista que, trabalhando a madeira ou o metal, criou tantas das relquias do passado. Como a maioria das generalizaes, esta simplesmente no verdadeira. O arteso, sem dvida, hoje raro, mas com certeza no est extinto. Com frequncia tem sido obrigado a mudar de profisso, mas, numa faixa modesta, ainda floresce. Mesmo na ilha de Manhattan podemos ach-lo, desde que se saiba onde procurar. Onde os aluguis so baixos e os regulamentos contra incndio ignorados, sua minscula e atravancada oficina pode ser encontrada nos subsolos de edifcios ou nos andares superiores de lojas em runas. Ele j no pode manufaturar violinos, relgios de cuco ou caixas de msica, mas as tcnicas que utiliza so as mesmas de sempre. Dois objetos criados por ele nunca so idnticos. No entanto, no despreza a mecanizao: sob os entulhos em sua mesa de trabalho, encontraremos vrias ferramentas de mo movidas a eletricidade. Tem evoludo com os tempos e sempre estar nossa volta, universal homem de trabalhos avulsos, que nunca tem conscincia de quando executa uma obra de arte imortal. A oficina de Hans Muller se resumia num cmodo espaoso, atrs de um armazm abandonado, escorado num dos grandes vos da Queensborough Bridge. A maioria das construes da rea tinha sido desapropriada e seria demolida. Mais cedo ou mais tarde Hans teria de mudar-se. O nico acesso oficina era por um ptio coberto de mato, utilizado como estacionamento durante o dia e muito frequentado pelos delinquentes juvenis locais durante a noite. Estes porm nunca causaram nenhum problema a Hans, pois ele no era tolo para cooperar com a polcia quando os homens faziam suas peridicas investigaes. A polcia levava plenamente em conta sua posio delicada e no o pressionava muito, de modo que Hans mantinha boas relaes com todo mundo. Sendo um cidado pacfico, esse estilo de vida se lhe adaptava muito bem. O trabalho em que Hans estava agora empenhado confundiria profundamente seus ancestrais da Baviera. Para dizer a verdade, dez anos atrs, teria confundido o prprio Hans. E tudo isso tinha comeado porque um cliente em bancarrota lhe dera um aparelho de tev como pagamento por servios prestados... Hans aceitara relutantemente a oferta, no que fosse antiquado e desaprovasse a tev, mas simplesmente porque no podia imaginar quando lhe sobraria o tempo de lazer necessrio para assistir maldita coisa. Contudo, pensava ele, pelo menos sempre havia a possibilidade de vend-la por cinquenta dlares. Mas antes que o fizesse, quis ver como eram os programas. Sua mo lanou-se sobre os botes: o vdeo se encheu de formas em movimento. Como milhes de homens antes dele, Hans ficou perdido. Entrou num mundo de cuja existncia nunca suspeitara, mundo de espaonaves em combate, planetas exticos,

raas estranhas. Na verdade, o mundo do Capito Zipp, comandante da Legio do Espao... S depois que a montona recitao das virtudes dos chicletes e dos flocos Maravilha abriu caminho para uma quase igualmente montona luta de boxe (onde duas personagens atlticas pareciam ter assinado um pacto de no-agresso) que a magia espacial se extinguiu. Hans era um homem simples. Sempre gostara de contos de fadas. Aquele era o moderno conto de fada, com adornos que os Irmos Grimm nunca tinham sonhado. Assim, Hans no vendeu o aparelho de tev. Algumas semanas mais tarde, o prazer ingnuo e no crtico se desfez. A primeira coisa que comeou a aborrecer o Hans foi a moblia e a decorao no mundo do futuro. Como j disse, ele era um artista, e se recusava a acreditar que em cem anos o gosto se deteriorasse tanto quanto os patrocinadores do programa pareciam acreditar. Ele tambm pensava um pouco nas armas que o Capito Zipp e seus oponentes usavam. Era verdade que Hans no pretendia compreender os princpios em que se baseava o desintegrador protnico porttil, mas, seja l como funcionasse, certamente nada justificaria que fosse daquele jeito, to tosco. s roupas, os interiores das naves, eles no eram convincentes. Como Hans chegou a essa concluso? que sempre possura um altamente desenvolvido senso de adequao das coisas, senso que podia operar mesmo nesse novo campo. Dissemos que Hans era um homem simples. Mas era tambm sagaz. E ouvira dizer que havia muito dinheiro na televiso. Ento sentou-se e comeou a desenhar. Embora o produtor do Capito Zipp no tivesse tempo a perder com cenografia, as idias de Hans Muller certamente lhe despertaram o interesse. Possuam uma autenticidade e realismo que as tornavam absolutamente notveis. Estavam completamente desembaraadas do elemento de falsificao, que comeara a frustrar at mesmo os mais juvenis seguidores do Capito Zipp. Hans foi contratado. No entanto, imps suas ressalvas. O que estava fazendo fazia profundamente por amor, mesmo que isso lhe desse mais dinheiro do que tudo o que fizera antes em sua vida. No aceitou assistentes e continuou em sua prpria oficina. S o que queria fazer era produzir oS prottipos, os desenhos bsicos. A produo em massa podia ser feita em algum outro lugar: era um arteso, no uma fbrica. O trato funcionara. Durante os ltimos seis meses, o Capito Zipp fora transformado. Era ento o desespero de todas as sries espaciais rivais. Aquilo, consideravam seus espectadores, no era exatamente um seriado passado no futuro. Era o futuro, e isso era indiscutvel. Os novos ambientes pareciam inspirar at mesmo os atores: fora do cenrio, comportavam-se s vezes como viajantes do tempo encalhados na era vitoriana, indignados por no terem mais acesso aos engenhos que sempre foram parte de 'suas vidas. Mas Hans estava alheio a tudo isso. Labutava feliz, distante, recusando-se a ver qualquer pessoa, exceto o produtor, resolvendo todos os problemas pelo telefone (e assistindo ao resultado final para assegurar-se de que suas idias no tinham sido mutiladas). O nico trao visvel de sua ligao com o mundo comercial, um tanto fantstico, da tev era uma embalagem de chicletes num canto da oficina. Tinha provado um tablete deste presente do patrocinador, mas, muito agradecido, no deixara de lembrar-lhe que, afinal, no estava sendo pago para mastigar o produto. Num domingo, tarde da noite, dava o ltimo retoque num novo desenho para um capacete espacial quando de sbito percebeu que no estava sozinho. Lentamente, desviou o olhar da mesa de trabalho e encarou a porta. No estava fechada, mas como tinham conseguido abri-la to silenciosamente? Junto dela havia dois homens

de p, imveis, olhando para ele. Hans sentiu o corao pular para a garganta, mas reuniu toda a coragem que pde para enfrent-los. Pelo menos, tranquilizou-se, tinha pouco dinheiro ali. Mas seria isso uma vantagem? Eles podiam ficar irritados... - Quem so vocs? - perguntou. - Que esto fazendo aqui? Um dos homens avanou, enquanto o outro ficou na porta, vigiando atentamente. Ambos usavam capotes muito novos, com chapus enterrados nas cabeas, de modo que Hans mal podia ver-lhes os rostos. Estavam demasiadamente bem vestidos, ele ponderou, para serem assaltantes comuns. - No preciso se alarmar, Sr. Muller - respondeu o homem ao seu lado, lendo seus pensamentos sem dificuldade. - Isto no um assalto. Viemos em misso oficial. Somos da... Segurana. - No compreendo. O outro apanhou uma pasta de documentos que trazia debaixo do capote e tirou uma pilha de fotos de dentro dela. Remexeu-as at encontrar a que queria. - O senhor nos tem dado muita dor de cabea, Sr. Muller. Demoramos duas semanas para encontr-lo. Seus empregados foram muito discretos; no h dvida de que estavam ansiosos para escond-lo de seus rivais. Contudo, aqui estamos ns, e gostaramos que o senhor respondesse a algumas perguntas. - No sou um espio! - respondeu Hans, indignado, percebendo o significado das palavras. - Vocs no podem fazer isso. Sou um leal cidado americano! O outro ignorou a exploso. Mostrou-lhe a foto. - Reconhece isto? - disse ele. - Sim. o interior da espaonave do Capito Zipp. - E foi o senhor que desenhou? - Fui. Veio outra foto do arquivo. - E quanto a isto? - Essa uma vista area da cidade marciana de Paldar. - Foi idia sua? - claro - Hans respondeu, j furioso demais para ser cauteloso. - E isto? - Oh, o revlver protnico! Fiquei bem orgulhoso dele! Diga-me, Sr. Muller... Essas idias so todas suas? - Sim! Eu no roubo de outras pessoas. Seu interrogador voltou-se para o companheiro e falou por alguns minutos em voz demasiado baixa para Hans ouvir. Pareciam chegar a um acordo. A conferncia foi encerrada antes que Hans pudesse consumar uma tentativa de deitar a mo no telefone. - Sinto muito - continuou o intruso. - Mas houve um srio escape de informaes. Pode ter sido... ahn... acidental, at mesmo inconsciente, mas no modifica as coisas. Teremos de investig-lo. Por favor, venha conosco! Havia tamanha energia e autoridade na voz do estranho que Hans comeou a meter-se sem comentrios em seu capote. Por alguma razo, ele no mais duvidava das credenciais dos visitantes. Nem pensou em pedir nenhuma prova. Estava preocupado, mas ainda no seriamente alarmado. Sem dvida, era bvio o que tinha ocorrido. Lembrou-se de ter ouvido falar, durante a guerra, de um escritor de fico cientfica que descrevera a bomba atmica com desconcertante preciso. Com tantas pesquisas secretas em curso, tais acidentes no podiam deixar de acontecer. Estava curioso em descobrir o que fizera transpirar. No vo da porta, ainda virou-se e olhou para a oficina e para os homens que o

seguiam. - Tudo isso um engano ridculo - disse ele. - Se mostrei alguma coisa secreta no programa, foi mera coincidncia. Nunca fiz nada que pudesse causar problemas ao FBI. Ento o segundo homem finalmente disse algumas palavras, num ingls muito ruim e com um sotaque muito estranho. - O que o FBI? - perguntou. Mas Hans no o ouviu: acabara de ver a espaonave.

UMA AMIGA DE PENAS

Pelo menos que eu me lembre, nunca houve um regulamento proibindo que algum conservasse animais de estimao numa estao espacial. Ningum jamais pensou que isso fosse necessrio. No entanto mesmo que tal norma existisse, estou bem certo de que Sven Olsen a teria ignorado. Com um nome desses, voc logo imaginar Sven como um gigante nrdico, de quase dois metros de altura, com a conformao fsica de um touro e uma voz de igual teor. Se assim fosse, suas chances de conseguir emprego na rea espacial teriam sido muito escassas. Na verdade, ele era um sujeito pequeno e magro, ainda que forte, como a maioria dos primeiros astronautas. Conseguiu qualificar-se muito facilmente devido ao abono dos seis quilos a menos, que mantinha tantos de ns sob dieta de emagrecimento. Sven era um de nossos melhores montadores. Destacava-se no arriscado e difcil trabalho de recolher as vigas quando elas flutuavam ao redor em queda livre. Fazia com que elas executassem o bale tridimensional, de movimentos lentos, que as colocava nas posies corretas. Sabia unir as peas de modo a deix-las minuciosamente encaixadas dentro do plano traado. Nunca me cansei de observ-lo e a seu grupo, vendo a estao se estender sob suas mos como um gigantesco brinquedo de armar. Era uma tarefa difcil, que requeria muita habilidade, pois uma roupa espacial no o mais cmodo dos trajes para se trabalhar. Contudo, a equipe de Sven levava uma grande vantagem sobre as turmas de construo que se v na Terra armando arranha-cus. Podiam dar um passo atrs para admirar sua obra sem serem abruptamente separados dela pela gravidade... No me pergunte por que Sven quis um animalzinho, nem por que escolheu exatamente aquele. No sou psiclogo e tenho de admitir que sua escolha foi muito sensata. Claribel no pesava praticamente nada, sua exigncia de comida era infinitesimal e, ao contrrio do que teria ocorrido com a maioria dos animais, ela no se afligia com a ausncia de gravidade. Descobri que Claribel estava a bordo quando trabalhava num pequeno cubculo, ironicamente chamado meu escritrio, verificando as listas de provises tcnicas, tentando resolver que seo da montagem seria posta em andamento a seguir. Foi quando ouvi o silvo musical junto de minha orelha. Presumi que tivesse vindo dos interfones da estao e esperei que fosse seguido por uma comunicao. O que no aconteceu: em vez disso, houve uma espcie de longa e envolvente melodia, que me fez olhar para cima em tamanho sobressalto que esqueci completamente de uma quina de viga metlica, bem atrs de minha cabea. Quando as estrelas pararam de faiscar diante dos meus olhos, tive a primeira viso de Claribel. Era um pequeno canrio amarelo, suspenso no ar, imvel como um beija-flor, mas com muito menos esforo, pois suas asas estavam serenamente dobradas ao longo do corpo. Por um minuto nos encaramos mutuamente; ento, antes que eu tivesse

reassumido inteiramente minha razo, deu um curioso salto para trs que, tenho certeza, nenhum outro canrio na Terra jamais conseguiu executar. Depois partiu com alguns tranquilos piparotes. Era de todo evidente que j aprendera como agir num ambiente sem gravidade e j no via sentido em fazer exerccios desnecessrios. Por vrios dias Sven no confessou que era seu dono, mas isso no tinha mais importncia, pois Claribel era um animal de estimao de todos. Ele a introduzira clandestinamente no ltimo transporte da Terra, quando voltava de sua licena; ele a justificou em parte por pura curiosidade cientfica: queria ver como um pssaro se comportaria quando no tivesse peso, mas ainda pudesse usar as asas. Claribel vingou e engordou. No tnhamos muita dificuldade em esconder esse hspede no autorizado, quando os VIPS da Terra vinham nos visitar. Os esconderijos so incontveis numa estao espacial, mas o nico problema era que Claribel ficava um pouco barulhenta quando transtornada. s vezes tnhamos de pensar rapidamente para explicar os curiosos pios e assobios que vinham de colunas de ventilao e compartimentos de estocagem. Houve pequenas mancadas, claro, mas quem sonharia em procurar um canrio numa estao espacial? Tnhamos viglia de vinte e quatro horas, o que no to mau quanto parece, j que no se precisa de muito sono no espao. Apesar de evidentemente no haver "dia" e "noite", quando se est flutuando em permanente luz do sol conveniente empregar os termos. Sem dvida, quando despertei naquela -"manh" era como se acordasse s seis horas na Terra. Sofria de uma incmoda dor de cabea e tinha vagas memrias de sonhos intermitentes e agitados. Demorei sculos para desatar os cintos de segurana do meu beliche. E s estava ainda meio acordado quando me lembrei dos meus deveres para com a tripulao, j no rancho. O caf da manh foi excepcionalmente silencioso e havia um assento vago. - Onde est Sven? - perguntei no muito preocupado. - Est procurando Claribel - respondeu algum. - Diz que no consegue encontrla em lugar nenhum... E normalmente ela quem o acorda. Antes que eu pudesse replicar que, normalmente, tambm ela quem me acorda, Sven apareceu no vo da porta. De imediato entendi que havia alguma coisa errada. Ele abriu lentamente a mo: nela, uma poro de penas amarelas, dois pezinhos unidos, pateticamente virados para o ar. - Que aconteceu? - perguntamos todos ns, igualmente angustiados. - No sei - disse tristemente Sven. - J a encontrei assim. - Vamos dar uma olhada - disse Jock Duncan, nosso cozinheiro-mdico-nutricionista. Todos ns esperamos em absoluto silncio, enquanto ele encostava Claribel no ouvido, numa tentativa de detectar alguma batida de corao. Da a pouco, balanou a cabea: - No consigo ouvir nada, mas isso no prova que esteja morta. Nunca escutei o corao de um canrio - ele acrescentou, num certo tom de desculpa. - D-lhe uma dose de oxignio - sugeriu algum apontando para o cilindro de emergncia, no nicho ao lado da porta. Todos concordaram que era uma excelente idia. Claribel foi bem instalada numa mscara facial, suficientemente grande para servir-lhe como uma completa tenda de oxignio. Para nossa alegre surpresa, reviveu imediatamente. Com um sorriso largo, Sven removeu a mscara e ela pulou para o seu dedo. Deu uma srie de gorjeios e... Prontamente, virou outra vez de pernas para o ar.

- No entendo - lamentou Sven. - Que h de errado com ela? Nunca fez isso antes! H minutos, alguma coisa estava batendo na minha cabea. Minha mente parecia muito entorpecida naquela manh, como se eu fosse incapaz de afastar completamente o peso do sono. Senti que podia faz-lo com um pouco daquele oxignio, mas antes mesmo de pegar a mscara, a descoberta me explodiu no crebro. Avancei rapidamente para o engenheiro de servio e disse afobado: - Jim! H alguma coisa errada com o ar. E por isso que Claribel est fora de si. Acabei de lembrar que os mineradores costumam levar canrios consigo para avislos de uma contaminao por gases. - Absurdo! - disse Jim. -- Os alarmes teriam soado. Temos circuitos duplos, que operam independentemente. - Ahn... O segundo circuito de alarme no est conectado - lembrou-lhe o assistente. Ele recebeu um choque e saiu sem uma palavra. Ficamos discutindo e passando o balo de oxignio um para o outro, como um cachimbo de paz. Jim voltou dez minutos mais tarde com uma expresso embaraada. Era um daqueles acidentes impossveis de acontecer. Naquela noite, tivramos um de nossos raros eclipses pela sombra da Terra; parte do ar purificado congelara e o nico alarme no circuito de emergncia no funcionara. Meio milho de dlares em equipamentos de qumica e engenharia eletrnica tinham fracassado por completo. Sem Claribel, logo teramos ficado parcialmente mortos. Por isso, agora, quando voc visitar alguma estao espacial, no fique surpreso se ouvir um inexplicvel canto de pssaro. No preciso se alarmar: alis, muito ao contrrio. Isso pode significar que voc est protegido em dobro, sem praticamente nenhuma despesa extra.

A SENTINELA

Da prxima vez: que vir a lua cheia, bem alta no quadrante sul, observe cuidadosamente sua borda direita. Deixe os olhos viajarem pela curva do disco. Por volta das duas horas, voc notar uma mancha oval, pequena e escura: qualquer pessoa com viso normal pode encontr-la com muita facilidade. uma grande plancie rodeada de penhasco, uma das mais admirveis da Lua, conhecida como Mare Crisium - o Mar das Crises. Com trezentas milhas de dimetro, quase completamente cercado por um anel de montanhas magnficas, nunca fora explorado at o final do vero de 1996, quando nele pisamos pela primeira vez. Nossa expedio era grande. Possuamos duas possantes naves cargueiras, que nos trouxeram suprimentos e equipamentos da principal base lunar, a quinhentas milhas de distncia, no Mare Serenitatis. Havia ainda trs pequenos foguetes, planejados para o transporte de curto alcance, utilizados em regies que nossos veculos de superfcie no podiam atravessar. Felizmente, a maior parte do Mare Crisium muito plana. No h nenhuma das grandes fendas, to comuns e perigosas, que existem em muitos outros pontos. H pouqussimas crateras e no existem rochedos. Tnhamos certeza de que nossos poderosos tratores de lagartas no teriam dificuldades em nos levar aonde quisssemos ir. Sou um gelogo - ou selenlogo, se voc quer ser pedante - encarregado do grupo que explora a regio sul do mar. Cortamos cem milhas do seu terreno numa semana. Fomos contornando os contrafortes das montanhas, seguindo a costa do que, outrora, foi o antigo mar, cerca de mil milhes de anos atrs. Quando a vida estava comeando na Terra, ele j agonizava, ali, na Lua. As guas foram recuando, descendo pelos flancos dos estupendos penhascos, recuando para o seio sem vida da superfcie lunar. Antigamente, sobre o solo que estvamos cruzando, aquele oceano sem mars tivera meia milha de profundidade. Agora; o nico trao de umidade era a geada que s vezes podamos encontrar em grutas onde a abrasadora luz do sol nunca penetrou. Comeamos nossa jornada logo no incio do lento amanhecer lunar. Ainda tnhamos, porm, quase uma semana de tempo terrestre antes do pr-do-sol. Meia dzia de vezes por dia abandonvamos nossos veculos, saamos em trajes espaciais. Procurvamos minerais que pudessem interessar ou fixvamos marcos para a orientao de futuros viajantes. Era uma rotina montona. Nada h de imprevisto, nem mesmo de particularmente empolgante numa explorao lunar. Podemos viver confortavelmente por um ms em nossos tratores pressurizados e, se tivermos problemas, sempre possvel pedir auxlio pelo rdio, e ficarmos firme, at que uma das espaonaves venha para o resgate. Acabei de dizer que nada h de empolgante numa explorao lunar, mas, no fim das contas, isso no verdade. Jamais nos cansaramos de apreciar aquelas montanhas incrveis, muitssimo mais acidentadas do que as suaves colinas da Terra.

Alm disso, enquanto rodevamos os cabos e promontrios do mar extinto, nunca sabamos que novos esplendores a paisagem nos revelaria. Toda a curva sulina do Mare Crisium um vasto delta, onde antigamente inmeros rios encontravam seu caminho para o oceano, alimentados, talvez, pela gua torrencial das chuvas que devem ter aoitado os penhascos na breve era vulcnica, quando a Lua era jovem. Cada um dos antigos vales era um convite, desafiando-nos a galgar aquelas desconhecidas regies montanhosas. Mas tnhamos de cobrir ainda cem milhas; s podamos fixar os olhos vidos nos cumes que outros devero escalar. A bordo do trator, nos orientvamos pelo tempo terrestre. Precisamente s vinte e duas horas, a mensagem final de rdio seria enviada para a base, e daramos as atividades do dia por encerradas. Do lado de fora as rochas continuariam queimando sob o sol quase a prumo, mas para ns seria noite, at que, oito horas mais tarde, despertssemos de novo. Ento, um de ns prepararia o caf da manh, haveria muito zumbido de barbeadores eltricos e algum sintonizaria o rdio de ondas curtas com a Terra. Na verdade, quando o cheiro de linguias fritas comeava a se espalhar pela cabine, era difcil acreditar que no estvamos de volta ao nosso mundo Tudo era normal e familiar, a no ser a sensao de menos peso e a inslita lentido com que os objetos caam. Era a minha vez de preparar o caf da manh, num canto que servia de cozinha na cabine central. Mesmo depois de tantos anos, posso me recordar bem nitidamente desse momento, pois o rdio tocara uma de minhas msicas preferidas, a velha melodia de Gales: David of the White Rock. Nosso motorista j estava do lado de fora em seu traje espacial; inspecionava as correias de lagartas. Meu assistente, Louis Garnett, ocupara seu posto e fazia algumas anotaes atrasadas no dirio de bordo, com a data da vspera. Enquanto me mantinha perto da frigideira, como uma terrestre dona-de-casa, esperando que as linguias fritassem, deixei os olhos perambularem preguiosamente pelos paredes das montanhas, escarpas que cobriam a totalidade do horizonte sulino, s saindo de vista para leste e oeste, abaixo de curva da superfcie lunar. Pareciam estar apenas a uma ou duas milhas do trator, mas eu sabia que a mais prxima ficava a vinte milhas de distncia. Evidentemente, sobre a Lua, no h perda de detalhe com a distncia, nada daquela nebulosidade quase imperceptvel que atenua e, s vezes, transfigura todas as coisas vistas de grande distncia na Terra. Aquelas montanhas tinham mais de trs mil metros de altura e se elevavam a pique dos sops na plancie. Parecia que, eras atrs, alguma erupo subterrnea as tinha fendido, lanando-as violentamente para o alto, arremessando-as em crostas abrasadas. Mesmo a base da mais prxima ficava oculta pela curvatura escarpada da superfcie da plancie, pois a Lua um mundo muito pequeno e, de onde eu estava, o horizonte ficava apenas a duas milhas de distncia. Ergui os olhos para os picos que homem algum havia escalado. Antes do surgimento da vida na Terra, esses cumes viram os oceanos recuarem, submergirem lentamente em seus tmulos, nos entalhes das rochas. Levavam com eles a esperana, a promessa matinal de um mundo. A luz do sol batia nessas muralhas com um claro que feria os olhos, ainda que logo acima, inabalveis, as estrelas brilhassem num cu mais negro que uma meia-noite de inverno na Terra. Ia desviando o olhar quando captei um brilho metlico. Vinha de uma elevada aresta do grande promontrio que mergulhava no mar, trinta milhas a oeste. Era um ponto de luz, no possua dimenses precisas. Era como se uma estrela tivesse sido tirada do cu pelo pico afiado. Imaginei tambm que alguma superfcie plana de

rocha estivesse atraindo fortemente a luz do sol e heliografando-a em cheio para os meus olhos. Esse tipo de coisa no era incomum. Quando a lua est no quartominguante, mesmo um observador na Terra pode, s vezes, ver as grandes cordilheiras, no Oceanus Procellarum, queimarem com uma iridescncia azul e branca, quando a luz do Sol fasca de suas encostas e se lana de mundo a mundo. Mas estava curioso por saber que espcie de rocha estaria reluzindo to brilhantemente l em cima. Subi torre de observao e girei para oeste nosso telescpio de quatro polegadas. No consegui ver grande coisa. Ntidos e agudos no campo de viso, os picos das montanhas pareciam somente a meia milha de distncia, mas o que quer que estivesse captando a luz do Sol se mostrava pequeno demais para ser identificado. Parecia, contudo, ter uma indefinvel simetria, e se achava sobre um cume singularmente plano. Observei o enigma brilhante durante um longo tempo. Estirei os olhos para o espao at que o cheiro de queimado, na cozinha, me informou que as linguias de nosso desjejum tinham feito sua viagem de um quarto de milho de milhas em vo. Discutimos o ponto luminoso durante toda a manh em nosso caminho pelo Mare Crisium, enquanto as montanhas do oeste se erguiam mais alto no cu. Mesmo quando estvamos do lado de fora, fazendo sondagens com roupas espaciais, a discusso continuou pelo rdio. Era absolutamente certo, meus companheiros argumentavam, que nunca houvera qualquer forma de vida inteligente na Lua. As nicas coisas vivas que j existiram ali foram algumas plantas primitivas e seus ancestrais vegetais, ligeiramente menos degenerados. Eu sabia disso to bem quanto qualquer um, mas h momentos em que os cientistas no devem ter medo de fazer papel de tolos. - Escutem - disse eu por fim -, vou l em cima, nem que seja para tirar o peso da conscincia. Essa montanha tem pouco mais de trs mil e quinhentos metros de altura, o que representa apenas uns seiscentos metros em termos de gravidade terrestre. Posso fazer a viagem em vinte horas no mximo. Alm disso, sempre quis subir naqueles rochedos. Isso me deu um excelente pretexto. - Se no quebrar o pescoo... - disse Garnett -, voc vai ser o pato da expedio, quando voltarmos base. Provavelmente, passaro a chamar aquela montanha de "Asneira de Wilson". - No vou quebrar meu pescoo - disse com firmeza. - Quem foi o primeiro homem a escalar Pico e Helicon? - Ser que voc no era um pouco mais jovem naquele tempo? - perguntou Louis com brandura. Respondi com muito brio: - Essa uma boa razo para ir, para voltar a escalar! Fomos cedo para a cama naquela noite, aps ter guiado o trator por meia milha do promontrio. Garnett saiu comigo de manh; era um bom alpinista e j em muitas outras ocasies me fizera companhia em proezas desse tipo. Nosso motorista ficou bastante alegre por ter de ficar em seu posto, cuidando da mquina. primeira vista, aqueles penhascos pareciam completamente inabordveis, mas para algum com boa cabea para as alturas no difcil escalar na Lua, onde todos os pesos tm somente um sexto do valor normal. No montanhismo lunar, o verdadeiro perigo est na super confiana. Uma queda de duzentos metros pode matar, exatamente como acontece numa queda de trinta metros na Terra. Demos nossa primeira parada numa ampla salincia de rocha, a cerca de mil e trezentos metros sobre a plancie. Subir no fora muito difcil; meus braos estavam

entorpecidos com o esforo no habitual, mas de resto eu estava satisfeito. Ainda podamos ver o trator, um minsculo inseto de metal l longe, nos ps do rochedo. Informamos nosso progresso ao motorista, antes de recomear a subida. Dentro de nossos trajes estava confortavelmente fresco, pois as unidades de refrigerao iam repelindo o sol violento e evitando que o corpo esquentasse com os exerccios. Raramente falvamos um com o outro, exceto para transmitir instrues sobre a escalada e discutir os melhores planos de ascenso. No sei o que Garnett estava pensando... Provavelmente, que isto era a caada mais maluca de que j participara. Eu concordaria quase por completo com ele, mas o prazer de conquistar o penhasco, a sensao de que nenhum homem jamais seguira aquele caminho antes e a empolgao do amplo panorama davam-me toda a recompensa de que eu precisava. No creio que tenha sentido grande entusiasmo quando vi pela frente o muro de rocha, que inspecionei de trinta milhas de distncia ao telescpio. Cerca de quinze metros acima de ns havia um plat nivelado e, nele, a coisa que me atrara para essa vastido estril. Certamente, nada mais era do que um penedo lascado, h centenas de sculos, por um meteoro. Suas superfcies planas e laminadas ainda estariam brilhantes neste silncio invarivel, inaltervel. No havia fendas na rocha e tivemos de usar uma ncora. Meus braos fatigados pareceram ganhar nova energia quando brandi aquela ncora de trs pontas em volta de minha cabea, fazendo-a zarpar na direo das estrelas. Da primeira vez soltou-se e veio caindo lentamente quando puxei a corda. Na terceira tentativa, as pontas agarraram com firmeza e nossos pesos combinados no puderam desloc-la. Garnett olhou-me ansioso. Podia jurar que ele queria ir na frente, mas lhe sorri atravs do visor do capacete e fiz que no com a cabea. Lentamente, tomando a dianteira, comecei a subida final. Mesmo com o traje espacial, pesava somente dezoito quilos ali. Subi apenas com as mos, sem me dar ao trabalho de usar os ps. Na beirada, fiz uma pausa e acenei para o companheiro. Depois me levantei apoiando as mos na orla do penhasco; fiquei de p, olhando frente. Voc deve entender que at este exato momento eu estivera quase inteiramente convencido de que nada podia haver de estranho ou incomum naquela rocha. Fora apenas uma dvida obcecante que me levara at l. Agora, no entanto, j no era mais uma dvida e a obsesso apenas comeava. Eu estava de p num plat de talvez trinta metros de extenso. Antigamente fora muito suave - suave demais para ser natural - mas a queda de meteoros, atravs de perodos de tempo incomensuravelmente longos, tinha esburacado e marcado sua superfcie. O plat fora nivelado para suportar uma estrutura piramidal, spera e brilhante, com duas vezes a altura de um homem. Essa pirmide estava fixada na rocha, como uma gigantesca jia de inmeras faces. provvel que, naquele instante inicial, eu no tivesse sentido nenhuma emoo. Depois, no entanto, meu corao passou a bater acelerado e experimentei uma alegria estranha, inexprimvel. Pois eu amava a Lua e sabia agora que os abjetos musgos de Aristarchus e Eratosthenes no eram a nica vida que ela engendrara em sua juventude. O velho e desacreditado sonho dos primeiros exploradores era verdadeiro. Afinal, houve uma civilizao lunar. E fui o primeiro a descobri-la. Que tivesse vindo com um atraso de talvez cem milhes de anos era coisa que no me afligia; foi absolutamente suficiente ter vindo. Minha mente estava voltando a funcionar de modo normal capaz de analisar e formular questes. Era aquilo um prdio, uma habitao, um santurio? Ou alguma

coisa para a qual minha linguagem no tinha palavras? Se fosse um prdio para habitao, por que o tinham construdo num ponto to incrivelmente inacessvel? Mas poderia ser um templo. Imaginei os adeptos de alguma crena estranha, invocando seus deuses para que os poupassem, j que a vida reflua na Lua com os oceanos agonizantes. Chamaram seus deuses em vo! Dei alguns passos frente para examinar a coisa mais de perto. No entanto, um certo senso de prudncia fez com que eu no me aproximasse demais Entendia um pouco de arqueologia e tentei uma estimativa do nvel cultural daquela civilizao, da civilizao que teria aplainado a montanha e erguido superfcies brilhantes como espelhos, que ainda me ofuscavam os olhos. Os egpcios podiam ter feito um trabalho desses, pensei, se seus trabalhadores possussem os estranhos materiais que aqueles arquitetos lunares, muito mais antigos, tinham utilizado. Devido ao pequeno tamanho da coisa, no me ocorreu que pudesse estar contemplando a obra de uma espcie mais avanada que a minha. A idia de que a Lua tinha abrigado vida inteligente j era uma hiptese quase excessivamente arrojada. Meu orgulho no me permitia dar um mergulho final, humilhante e decisivo no passado, para admitir a existncia de uma civilizao mais evoluda. Foi ento que notei uma coisa de me arrepiar os cabelos; uma coisa to banal e to inocente que muitos nem mesmo chegariam a perceber. Disse que o plat foi marcado por meteoros; ele foi tambm profundamente coberto de poeira csmica, que est sempre se infiltrando na superfcie de qualquer mundo onde no existem ventos para espalh-la. Contudo, as marcas da poeira e dos meteoros terminavam abruptamente em volta de um amplo crculo que rodeava a pequena pirmide. Era como se um muro invisvel a estivesse protegendo da devastao do tempo e do lento mas incessante bombardeio do espao. Havia algum gritando nos meus fones de ouvido e percebi que Garnett, j h algum tempo, estava me chamando. Caminhei sem muita firmeza para a beira do penhasco e lhe fiz sinal para que se juntasse a mim - no confiava que conseguisse falar... Depois voltei para o crculo na poeira. Peguei um fragmento de rocha estilhaada e o atirei devagar, na direo do reluzente enigma. Se a pedra tivesse mergulhado naquela estranha barreira nada haveria de surpreendente, mas ela parecia ter batido numa superfcie suave, hemisfrica, pois resvalou suavemente para o solo. Compreendi ento que no estava frente a nada que tivesse paralelo na antiguidade de minha prpria espcie. No era uma construo, mas uma mquina, protegendo-se a si mesma com foras que desafiaram a Eternidade. Essas foras, o que quer que fossem, ainda estavam operantes e talvez eu j tivesse chegado perto demais. Pensei em todas as irradiaes que o homem enfrentara no sculo passado. Entendi que podia estar to irrevogavelmente condenado como se tivesse penetrado na aura silenciosa mortal de uma pilha atmica sem blindagem. Lembro de me ter virado para Garnett, que estava agora imvel a meu lado. Parecia completamente absorto e no o perturbei. Caminhei para a beira do penhasco, procurando colocar meus pensamentos em ordem. L embaixo se achava o Mare Crisium - Mar das Crises, certamente - estranho e misterioso para a maioria dos homens, mas tranquilizadoramente familiar para mim. Ergui os olhos para a Terra em meia-lua jazendo em seu bero de estrelas. Perguntei a mim mesmo o que nossas nuvens cobriam quando os desconhecidos construtores lunares acabavam seu trabalho. A Terra ainda seria a fumegante selva dos carbonferos, j teria as praias desoladas onde os primeiros anfbios se arrastavam, seria ainda a vasta solido de

antes do incio da vida? No me pergunte por que no descobri a verdade mais cedo, a verdade que, agora, parece to evidente. Na empolgao inicial, considerei fora de dvida que a cristalina apario fora construda por alguma espcie pertencente ao passado remoto da Lua, mas, de repente, com fora esmagadora, fiquei certo de que aquilo era to alheio ao satlite quanto eu mesmo. Em vinte anos, nenhum trao de vida fora encontrado, a no ser algumas plantas degeneradas. Nenhuma civilizao lunar, qualquer que fosse o seu destino, deixaria apenas um nico indcio de sua existncia. Contemplei novamente a pirmide brilhante. Parecia cada vez mais estranha a tudo o que se relacionava com a Lua. De sbito, fui sacudido por um riso absurdo, histrico, causado pela empolgao e pela fadiga excessiva: pois imaginara que a pequena pirmide estava falando comigo, e eu dizia "Sinto muito, mas tambm no sou daqui." Levamos vinte anos para romper a invisvel blindagem e alcanar a mquina encerrada naquele muro de cristal. O que no pudemos compreender, acabamos por quebrar com a fora selvagem da energia atmica. Hoje vi os fragmentos da mquina brilhante, fascinante, que encontrei no alto da montanha. Eles no fazem sentido. Os mecanismos (se na verdade so mecanismos) da pirmide pertencem a uma tecnologia que jaz muito alm de nosso horizonte, talvez a uma tecnologia de foras parafsicas. O mistrio assombra-nos a todos, ainda mais agora, quando os outros planetas foram alcanados e sabemos que somente a Terra tem sido o lar da vida inteligente em nosso universo. Nenhuma civilizao perdida de nosso prprio mundo poderia ter construdo aquela mquina, pois a densidade da poeira meterica do plat nos permitiu calcular sua idade. Foi colocada sobre a montanha antes que a vida emergisse dos mares da Terra. Quando nosso mundo estava na metade da era atual, alguma coisa vinda das estrelas, correndo pelo sistema solar, deixou esta marca de sua passagem e seguiu outra vez seu caminho. At a destruirmos, aquela mquina estava cumprindo os objetivos de seus construtores; e quanto a esses objetivos, aqui est minha hiptese: Aproximadamente cem mil milhes de estrelas esto girando no mbito da Via Lctea. H muito tempo, outras espcies, nos mundos de outros sis, devem ter alcanado e ultrapassado os limites que atingimos. Pensemos em tais civilizaes, a grande distncia no passado, na aurora gradual da Criao, senhoras de um universo to jovem que a vida s conseguira abarcar um punhado de mundos. Essas civilizaes estariam numa solido inimaginvel, solido de deuses olhando atravs do infinito e no encontrando ningum para compartilhar seus pensamentos. Devem ter sondado os exames de estrelas, como ns sondamos os planetas. Em todo lugar havia mundos, mas estavam vazios ou povoados de coisas abjetas, irracionais. Assim estava tambm a Terra, os cus manchados pela fumaa dos grandes vulces, quando aquela primeira nave dos povos do amanhecer veio deslizando pelos abismos que se estendem para l de Pluto. No se detiveram rios planetas congelados, conscientes de que a vida no poderia ter nenhum papel em seus destinos. Pararam entre os planetas interiores, aquecendo-se a si mesmos em volta do fogo do Sol, esperando que aqueles astros comeassem suas histrias. Esses viajantes devem ter lanado os olhos sobre a Terra, circulando em

segurana na estreita zona entre fogo e gelo. Devem ter calculado que o planeta era o favorito dentre os filhos do Sol. Aqui, num futuro distante, haveria inteligncia. Contudo, tinham incontveis estrelas pela frente e talvez jamais cruzassem de novo este caminho. Por isso deixaram uma sentinela, uma dentre os milhes que espalharam pelo universo, montando guarda em todos os mundos com promessas de vida. Era radiofarol, que pacientemente, atravs das idades, assinalou que ningum o descobrira. Talvez voc compreenda agora por que aquela pirmide de cristal estava colocada sobre a Lua e no na Terra. Seus construtores no estavam interessados em espcies que ainda lutavam para sair da selvageria. S teriam interesse em nossa civilizao se provssemos uma aptido para sobreviver: cruzando o espao, escapando dos limites da Terra, nosso bero. E o desafio que, mais cedo ou mais tarde, todas as espcies inteligentes tm de enfrentar. um duplo desafio, pois depende da conquista da energia atmica e da escolha decisiva entre a vida e a morte. Uma vez que j superamos essa crise, encontrar a pirmide, e conseguir abri-la, era s questo de tempo. Agora seus sinais cessaram. Os que estavam na escuta certamente voltaram suas mentes para a Terra. Talvez desejam auxiliar nossa jovem civilizao. Devem, no entanto, ser muito, muito velhos e, frequentemente, os velhos tm uma inveja insana dos moos. Atualmente nunca consigo olhar para a Via Ltea sem me perguntar de que ponto, entre aquelas amontoadas nuvens de estrelas, os emissrios vieram. Mas se voc descarta tamanho lugar-comum com um sorriso, desligamos o alarme. Nada mais faremos alm de esperar. No creio que tenhamos de esperar por muito tempo.