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Annotation

Este ltimo volumen de la triloga Seores de las Dos Tierras se inicia con la coronacin del nuevo Prncipe de Weset, Ahmose, como Rey del Alto y Bajo Egipto. El hermano de Kamose se propone acabar la tarea iniciada por ste e instaurar un reinado donde impere la tolerancia. Para ello exige a los nobles jurarles fidelidad a l y a su esposa AahmesNefertari, la cual se encargar de capitanear a los guardias de palacio mientras su marido parte a reconquistar las tierras del Delta y asediar Het-uart. Su sueo es derrocar a Apepa, liberar el Delta y dominar el Camino de Horus. Sin embargo, en las largas horas de vigilia que impiden el sueo, Ahmose se siente solo, presa de la obsesiva necesidad de reinstaurar la gloria del Egipto ancestral, una nacin maldita y bendita por los dioses. As pues, en sus hombros ha recado la nada desdeable tarea de concluir la lucha que han librado tres generaciones de la estirpe Tao. Pauline Gedge 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17

Pauline Gedge El Camino de Horus


Ttulo original: The Horus Road. Lords ofthe Two Lands III Traduccin: Gabriel Zadunaisky Copyright Pauline Gedge, 2000 Copyright de la edicin en castellano Ediciones Salamandra, 2000 Publicaciones y Ediciones Salamandra, S.A. Almogvers, 56, 7o 2 08018 Barcelona Tel. 93 215 11 99 ISBN 978-84-9838-107-8 Depsito legal: B-24.963-2007 1 edicin, mayo de 2007 Printed in Spain Impresin: Fbrica Grfica, Arqumedes, 19 Sant Adri de Bess, Barcelona Agradecimientos Mi ms sincero agradecimiento a mi investigador, Bemard Ramanauskas, sin cuya capacidad de organizacin y su atencin a los detalles no habra podido escribir estos libros. Gracias igualmente a K.F.M. Jackman, doctor en medicina, y a B.F.C., por sus oportunos consejos. Personajes LA FAMILIA

Ahmose, prncipe de Weset. Aahotep, su madre. Tetisheri, su abuela. Aahmes-nefertari, su hermana y esposa. Tani, su hermana menor. Ahmose-onkh, hijo de Aahmes-nefertari con su hermano mayor y primer esposo, Si-amn, ya fallecido. Hent-ta-hent, hija de Ahmose y de Aahmes-nefertari. Sat-Kamose, hija de Ahmose y de Aahmes-nefertari.
SIRVIENTES

Akhtoy, mayordomo primero. Kares, criado de Aahotep. Uni, criado de Tetisheri. Ipi, escriba principal. Khabekhnet, jefe de heraldos. Neferperet, primer tesorero. Khunes, escriba de Aahmes-nefertari. Amuniseneb, encargado de graneros de Aahmes-nefertari. Emkhu, capitn de la guardia de Aahmes-nefertari. Yuf, sacerdote particular de Aahotep. Pa-she, preceptor de Ahmose-onkh. Hekayib, criado personal de Ahmose.
SIRVIENTAS

Isis, criada personal de Tetisheri. Hetepet, criada personal de Aahotep. Heket, sirvienta personal de Tani. Raa, niera de Ahmose-onkh. Senehat, sirvienta.
PRNCIPES

Hor-aha, nativo de Wawat y jefe de los medjay. Makhu de Akhmin Mesehti de Djawati Ankhmahor de Aabtu Harkhuf, su hijo. Sebek.-nak.ht de Mennofer Antefoker de lunu
OTROS EGIPCIOS

Tetaky, alcalde de Weset. Dagi, alcalde de Mennofer. Paheri, alcalde de Nekheb. Amonmose, Sumo Sacerdote de Amn. Turi, amigo de la infancia de Ahmose y general de la divisin de Amn. Ramose, hijo de parientes de Aahotep, amigo ntimo de Ahmose y prometido de Tani. Baba Abana, oficial de marina. Kay (ms tarde Ahmose) Abana, su hijo. Tambin oficial de marina. Zaa pen-Nekheb, primo menor de Kay Abana. Qar, capitn del navio Norte.
MILITARES DEL EJRCITO EGIPCIO DIVISIN DE AMN

Prncipe Ahmose, jefe supremo.

Turi, general. nkhmahor, jefe de las tropas de choque. Idu, portaestandarte.


DIVISIN DE RA

Kagemni, general. Khnumhotep, jefe de las tropas de choque. Khaemhet, portaestandarte.


DIVISIN DE PTAH

Akhethotep, general.
DIVISIN DE THOTH

Baqet, general. Tchanny, jefe de las tropas de choque. Pepynakht, portaestandarte


. DIVISIN DE KHONSU

Iymery, general.
DIVISIN DE ANUBIS

Neferseshemptah, general.
DIVISIN DE OSIRIS

Meryrenefer; general.
DIVISIN DE HORUS

Khety, general. Ankhtify, portaestandarte.


DIVISIN DE MONTU

Sebek-k.hu, general.
LOS SETIU

Awoserra Aqenenra Apepa, el rey. Pezedkhu, un general. Hat-anath, cortesana.

Prlogo

Hacia el final de la XII dinasta, los egipcios se encontraban en manos de una potencia extranjera a la que conocan como los setiu, los soberanos del Bajo Egipto. Nosotros los conocemos por el nombre de hicsos. Inicialmente penetraron en Egipto a travs de Rethennu, el pas menos frtil del este, con el fin de alimentar a sus rebaos en la exuberante regin del Delta. Una vez instalados, los siguieron sus comerciantes, deseosos de aprovechar las riquezas de Egipto. Hbiles en los asuntos administrativos, fueron poco a poco quitando autoridad al dbil gobierno egipcio hasta que tuvieron todo el control en sus manos. Fue una invasin que se produjo casi sin derramamiento de sangre, con sutiles medios de coercin poltica y econmica. A sus reyes poco les importaba el pas; lo saquearon para sus fines y, siguiendo las costumbres de sus predecesores egipcios, consiguieron someter eficazmente al pueblo. A mediados de la XVII dinasta, llevaban ms de doscientos aos firmemente arraigados en Egipto, gobernando desde su capital del norte, Het-uart, la Casa de la Pierna. Pero un hombre del sur, Seqenenra Tao, prncipe de Weset, se rebel. En el primer volumen de la triloga, La cinaga de los hipoptamos, Seqenenra Tao, hostigado y humillado por Apepa. el gobernante setiu, eligi la revuelta en lugar de la obediencia. Con el conocimiento y la aprobacin de su esposa Aahotep, de su madre Tetisheri, de sus hijas Aahmes-nefertari y Tani, y de sus hijos Si-amn, Kamose y Ahmose, plane y llev a cabo la revuelta. Era un acto desesperado que estaba condenado al fracaso. Seqenenra fue atacado por Mersu, mayordomo de Tetisher, que era, adems, espa en su casa. A raz de este ataque, qued parcialmente paralizado. A pesar de sus heridas, march hacia el norte con un pequeo ejrcito y encontr la muerte durante una batalla que libr contra las superiores tropas del rey setiu Apepa, a las rdenes de su brillante y joven general Pezedkhu. Su hijo mayor, Si-amn, deba llevar el ttulo de prncipe de Weset. Pero Si-amn, cuya lealtad estaba dividida entre la aspiracin de su padre al trono de Egipto y el rey setiu, fue engaado y, por mediacin del espa Mersu, pas informacin sobre su padre a Teti de Khemennu, pariente de su madre y favorito de Apepa. En un ataque de remordimientos, mat a Mersu y se suicid. Convencido del fin de las hostilidades, Apepa se traslad a Weset y dict una sentencia estremecedora contra el resto de la familia. Se llev como rehn a Tani, la hija menor de Seqenenra, para evitar que Kamose, ahora prncipe de Weset, le creara problemas en lo sucesivo. Pero Kamose saba que era necesario eligir entre la lucha por la libertad de Egipto y la pobreza y la separacin de todos los integrantes de su familia. Eligi la libertad. El segundo volumen de la triloga, El oasis, describa la reanudacin de la guerra por parte de Kamose, que cont con el apoyo de otros prncipes de Egipto. La necesidad le convirti en un soldado despiadado y vengativo, incapaz de distinguir a los amigos de los enemigos. Deseoso de recuperar la gloria primitiva de Egipto, desgarr el pas y al final fue traicionado y asesinado por los mismos prncipes egipcios, que, decepcionados por los mtodos de Kamose, haban hecho un trato con Apepa. Mientras Kamose caa muerto, Ahmose, el hijo menor de Seqenenra, resultaba herido. Durante su recuperacin, las mujeres de la familia tomaron las riendas de la situacin y apaciguaron al ejrcito. Y Ahmose se puso a idear la estrategia necesaria para acabar definitivamente con el dominio de los setiu.

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Durante los das de duelo por Kamose, Aahmes-nefertari vio poco a su marido. Esperaba que la solemnidad del dolor invadiera la casa ahora que la rebelin haba sido sofocada. Y en verdad se impuso una especie de paz en la familia. Pero era ms un silencioso suspiro de alivio que un apaciguado homenaje a su hermano. El peso del odio, el constante deseo de venganza que llev a Kamose a tanta matanza y destruccin, los haba dominado tanto tiempo que se haban acostumbrado a vivir en un estado de tensin permanente. La fuente de esa tensin haba desaparecido y ellos sintieron su desaparicin como una extraa purificacin. A pesar de todo le haban amado, y al pasar de Mekhir a Phamenoth, con los campos que rodeaban Weset animados por los cantos de los sembradores que arrojaban las semillas al suelo oscuro y hmedo, cada uno llev el duelo a su manera. Tetisheri se encerr en sus habitaciones. El incienso que acompaaba sus rezos formaba una tenue nube frente a su puerta. Aahotep se mova por la casa con su habitual calma aristocrtica, pero a menudo se la vea sentada, inmvil bajo los rboles del jardn, con la barbilla apoyada en la palma de la mano y la mirada perdida. A Aahmes-nefertari la tristeza le daba inquietud. Se dedic a caminar, con el sirviente portador del parasol y el Seguidor caminando pacientemente detrs de ella. A veces se aventuraba hasta Weset. Pero ms a menudo se encontr bordeando los campos, donde los grmenes de vida nueva se mezclaban con la tierra hmeda, pisoteados por pies desnudos. Era como si andar sin rumbo pudiera permitirle escapar de la tristeza que la segua de cerca, pero a todas partes llevaba el recuerdo de su sonrisa y el sonido de su voz. Ahmose se levantaba temprano, desayunaba deprisa y desapareca poco despus del amanecer. Responda a las quejas de su esposa, sonrea distrado, la besaba suavemente, le aseguraba que se senta ms fuerte cada da que pasaba y se iba. Ella saba que en otros tiempos se hubiera ido a pescar, pero haba cumplido su promesa e incluso regal su caa favorita y su red. De vez en cuando Aahmes-nefertari pasaba junto a las puertas destrozadas del camino que llevaba al viejo palacio y alcanzaba a verlo: una vez con las manos en la cintura y la mirada fija en el edificio tenebroso, y otra saliendo de la penumbra de la inmensa sala de recepcin. Varias veces lo vio llegar por la orilla del canal que una el patio delantero del templo con el Nilo, rodeado de sus ayudantes. Ahmose sonri, saludndola con la mano. No se preguntaba qu estara pasando por su mente. En sus pensamientos no haba lugar ms que para los recuerdos. La extraa serenidad de aquellas semanas se quebr con el regreso de Ramose, Mesehti y Makhu. Llegaron una tarde clida navegando ro arriba, con una pequea flota de embarcaciones que llevaba a los sirvientes, y Aahmes-nefertari supo que el tiempo de la introspeccin haba terminado. El da anterior haba llegado un heraldo para advertir a Ahmose de la llegada de los prncipes y l los esperaba en los escalones del embarcadero con Hor-aha y Ankhmahor. Aahmes-nefertari tambin estaba all, dndose cuenta con agudeza de la postura rgida de su marido y de sus rasgos sin expresin mientras vea la barca chocar contra los escalones, y observ cmo se deslizaba la rampa hacia fuera. Ramose fue el primero en desembarcar. Subi los escalones, avanz hacia Ahmose y se inclin en un gesto de sumisin y reverencia con los brazos extendidos. Ahmose le indic que se acercara y lo abraz. Amigo mo dijo con voz queda. Bienvenido a casa. An no s cmo puedo pagar la deuda que he acumulado contigo desde los tiempos de mi padre. Ni puedo describirte el dolor que me caus la ejecucin de tu madre cuando me recuper lo suficiente para saberlo. Soy consciente de la agona que puede sufrir un hombre cuando debe elegir dnde poner su lealtad, y t te has visto obligado a elegir muy a menudo. Ruego que nunca ms se te vuelva a ofrecer brebaje tan amargo. Ramose sonri con tristeza. Me alegro de ver que has recuperado la salud, Majestad contest. Con tu permiso, debo ir de inmediato a la Casa de los Muertos para asegurarme de que estn embalsamando a mi madre como corresponde. Volvindose a Aahmes-nefertari cogi la mano que ella le tenda. An no llevas las insignias de jefe militar dijo con ligereza, y ella ri y lo abraz impulsivamente. Querido Ramose! exclam. Pese a nuestra tristeza compartida, es maravilloso verte sonrer. Los dos prncipes haban permanecido en silencio detrs de Ramose y al fijar Ahmose su mirada en ellos se arrodillaron. Tocando el suelo con la frente, hicieron en la piedra pequeos montoncitos del polvo siempre presente y se lo arrojaron en la cabeza en un gesto de arrepentimiento y sumisin. Ahmose los observ un momento, con una ceja alzada. Se han arrepentido, Ahmose dijo Ramose en voz baja. T hablaste del dolor que causa el conflicto de lealtades. Ellos han elegido. Estn aqu, no en Het-uart. Te ruego... Ahmose lo contuvo con un gesto perentorio. Os dais cuenta de que la mujer que est a mi lado ha mostrado ms coraje y es autora de ms actos heroicos de lealtad que cualquiera de vosotros? dijo a los crneos cubiertos de polvo. De que si hubieseis tenido una gota de tal coraje en vuestra sangre plida y aguada mi hermano an vivira? Si le hubierais alertado, Kamose estara vivo! grit, inclinndose sobre ellos. Pero no! Mantuvisteis cerradas las bocas! No elegisteis! Os negasteis a aceptar la responsabilidad y os alejasteis, rastreros como un par de hienas! Qu Amn os maldiga por cobardes! Se enderez y por un momento sus ojos se dirigieron a la segunda barca, ahora amarrada, donde los sirvientes se amontonaban mirando la escena, vidos. Bueno, levantaos les orden con ms calma. Es decir, si vuestras dbiles columnas os sostienen. Decidme qu debo hacer con vosotros. Lentamente se pusieron de pie e hicieron una reverencia. Majestad, ests en lo cierto le contest Mesehti Nosotros omos a Meketra y los dems y no transmitimos lo que sabamos al elegido de Osiris. Pero s tomamos una decisin. Elegimos retirarnos. No podamos dar apoyo a nuestros pares los nobles, aunque les debamos fidelidad por ser de nuestra misma condicin, pero tampoco podamos traicionarlos. Nuestro error no fue por cobarda sino por incertidumbre. Incertidumbre repiti Ahmose. Suspir. La incertidumbre persigui a Kamose desde el primer momento y la mayor siempre fue con respecto a la verdadera disposicin de sus prncipes. De pronto se volvi hacia su esposa. Aahmes-nefertari, tienes derecho a hablar sobre esta cuestin. Tuviste que arriesgar tu vida en el campo de entrenamiento. Te quedaste a ver las ejecuciones. Te viste afectada y sufriste dao. Qu aconsejas? Ella lo mir, sorprendida tanto por el generoso reconocimiento pblico de su importancia como por su sensibilidad para entender la tormenta que se haba desatado en su ka. De pronto supo que de su respuesta dependa que la siguiera tomando en consideracin. Debo hablar con honestidad y sabidura pens con pnico. El sabe lo que hice, pero no estaba all. Quiere ver y escuchar por s mismo algo que lo confirme. Haba tres pares de ojos fijos en ella. Dos inquiran nerviosos. El tercero pareca regodearse, y Aahmes-nefertari, respondiendo a la mirada interrogativa de su marido, comprendi que su discurso vehemente a los hombres postrados haba sido una actuacin. Pero hasta qu punto? se pregunt. Qu quiere? Mayor castigo? Dos ejecuciones ms? Un motivo para perdonarlos? No se dijo resuelta. No tratar de adivinar lo que espera de m. Hablar de acuerdo con mi propio criterio. Mostrar misericordia puede interpretarse como debilidad comenz con cautela. Sin embargo, Ma 'at da gran valor a la misericordia que, junto con el sentido de la justicia, es una cualidad que todo rey debe tener. Se volvi hacia Ahmose. Se ha hecho justicia, Majestad continu. Nuestro hermano ha muerto. Sus asesinos fueron ejecutados. Mesehti y Makhu han perseguido los ltimos restos de una rebelin que corresponda al antiguo orden, el orden de Kamose, y han acabado con ella, y al hacerlo han recuperado la parte de Ma'at que haban despreciado. Comienza el nuevo orden. Que tu primer acto como rey sea de magnanimidad. l la miraba ahora con los ojos iluminados. Magnanimidad quiz, pero no perdn. An no. Se deben ganar mi confianza, no te parece, Aahmes-nefertari? Se volvi hacia los prncipes. Dnde se encuentran vuestros soldados? En el borde del desierto, majestad dijo Makhu rpidamente. Deberan llegar maana.. Bien, id a las habitaciones de huspedes les orden Ahmose. Gracias a vuestra reina tenis una ltima oportunidad para demostrar lealtad. No volvis a fallar. Y no os acerquis a los cuarteles o sospechar que hay un nuevo complot. Les dio la espalda cuando se inclinaban y, cogiendo a Aahmes-nefertari del brazo, comenz a andar hacia la casa. Ramose ya se haba ido en direccin a la Casa de los Muertos. No te entiendo, Ahmose dijo su esposa vacilando. Les gritaste con ira, pero yo advert que era algo forzado. Pensabas perdonarlos y yo simplemente te dije lo que ya habas decidido? No contest l. Mi ira era real, es real, muy dentro de m, querida, pero quera que pareciera forzada. Si hubieses recomendado su ejecucin hubiera seguido tu consejo, pero me alegro de que sepas valorar tanto el poder como la trampa que hay en la misericordia. Esperemos que no haya sido una trampa en este caso. An no entiendo. Entonces te lo dir. Se tom un momento para elevar su rostro al brillante cielo azul y el movimiento de su pelo dej a la vista la cicatriz irregular detrs de su oreja, an spera y roja. Y amaba a Kamose continu lentamente. Era valiente e inteligente e inspiraba respeto, pero el respeto siempre iba acompaado de miedo. En esto se o equivocaba. Era duro en su trato. Su mtodo de venganza era implacable. La terrible experiencia que vivimos fue resultado directo de ese impulso inexorable de exterminar a los setiu. Asustaba a la gente y eso era una ofensa para los prncipes. Yo lo amaba repiti con la voz temblorosa, pero el resultado de su terrible deseo era enteramente predecible. Ahmose lo interrumpi Aahmes-nefertari presurosa. Ests diciendo que abandonas la lucha? Qu devolvers Egipto a Apepa? jPor los dioses, no! No te engaes. El odio y el deseo de vengarme de Apepa arden en mi interior tanto como en Kamose. Pero tengo una nueva poltica. Distribuir sonrisas como ptalos de loto. Otorgar ttulos, ascensos y recompensas como chucheras. Se cazan ms moscas con miel que con vinagre, mi pequea capitana, y la miel chorrear de mis dedos. Las moscas quedarn tan pegadas que no podrn moverse. No cometer los errores de mi hermano y as, a latigazos, enviar a todos los setiu otra vez a Rethennu. Haban llegado a la sombra del prtico de la entrada principal de la casa y Aahmes-nefertari tembl de fro. Creo entenderlo dijo cautelosa. Kamose gobern a los prncipes por coercin. T los controlars de modo ms sutil. Pero Ahmose, si nuestro hermano no hubiese azotado Egipto con el ltigo de su dolor e ira, si no hubiese azuzado y obligado a los prncipes avergonzndolos y baado Egipto en sangre, tu estrategia no dara resultado. El sac el veneno. Abri el camino para una actitud ms tolerante. Y estoy en deuda con l por ello? No te atreviste a terminar la idea, Aahmes-nefertari. Tienes razn. Le debo mucho. Fue como el agricultor que toma posesin de un campo

sin cultivar durante hentis. Su tarea fue cortar y quemar las malas hierbas. Lo s y le honro por ello. Pero no le debo nada ms. Estaba un poco loco. Se frot la cicatriz con un dedo en el que llevaba un anillo, abstrado. El gesto se estaba volviendo una costumbre y Aahmes-nefertari comenzaba a advertir que se trataba de una seal que indicaba la reflexin. Pero Amn le amaba! exclam alarmada. Le enviaba sueos! Cudate de no blasfemar contra el dios, Ahmose, al endurecer tu corazn a su recuerdo. Por un momento la mir inexpresivo. Luego se ilumin con una sonrisa. Muri tratando de salvarme la vida dijo. Dorm junto a l, luch junto a l y en nuestra juventud siempre estuvo a mi lado para protegerme. Nunca se endurecern mis sentimientos por l. Hablo de hechos, Aahmes-nefertari, no de sentimientos. La emocin es slo para ti y para m. Comienza un nuevo orden, como t dijiste, pero correr un gran peligro si siquiera insino a los nobles que estoy dispuesto a continuar con la poltica brutal de mi hermano. Se inclin hacia ella. Intento volverles impotentes, a todos, y hacer que me lo agradezcan. Nunca volver a confiar en ellos. Tambin tengo la intencin de quemar Het-uart, ese repugnante nido de ratas, y as Kamose quedar doblemente reivindicado. Pero no debo permitir nunca que una gota del cido de la venganza ciega circule por mis venas, porque no tendremos una segunda oportunidad de salvarnos. Se enderez. Confo en ti, Aahmes-nefertari. A nadie ms he abierto mi mente sobre esta cuestin. Cuando te pida consejo espero que me lo des sin temor, como lo hiciste hace un momento. He convocado una reunin con Hor-Aha esta noche en el despacho. Quiero que t y mi madre estis all. Aahmes-nefertari parpade sorprendida. Quieres que participe en una discusin sobre estrategia? Le puso un pulgar bajo la barbilla y, alzando su rostro, la bes firmemente en la boca. Por supuesto respondi. Necesito una reina que pueda hacer algo ms que beber vino de granada y escuchar el chismorreo de los sirvientes. Contuvo un bostezo. Ahora necesito descansar un rato en la cama. Me ha empezado a doler la cabeza. Aahmes-nefertari contuvo el impulso de ponerle una mano en la frente. De pronto la dominaba la timidez al mirar a aquel hombre, tan dulcemente familiar y sin embargo tan extrao, y l debi de adivinar su impulso abortado, porque le pas el brazo por los hombros y la llev firmemente hacia la puerta. Akhtoy puede cuidarme ahora dijo. Ese es su trabajo. T tendrs otras responsabilidades. Soltndola se fue por el pasillo y ella lo mir irse. No dijo Tetisheri, pens. Era un olvido o una exclusin deliberada? Si se enfrenta con la abuela habr continuas rias en la casa. Entonces lanz una carcajada, se encogi de hombros y fue hacia el cuarto de los nios. Dudo que las rias ocupen un lugar en la casa con el nuevo orden pens. Nuestro rey insistir en que haya paz en el hogar. Aahmes-nefertari fue hacia el despacho al caer el sol, saludando a los sirvientes que a su paso encendan las antorchas del pasillo y a los soldados que hacan la primera guardia. Frente a la imponente puerta de cedro se detuvo, intimidada momentneamente. Nunca haba sido invitada al lugar donde primero su padre y luego Kamose manejaron la mirada de asuntos que conformaban el mundo de los hombres: dictando disposiciones a los jefes de las aldeas bajo su control, supervisando la administracin del grano, el vino y el aceite, atendiendo las quejas muchas veces por cuestiones menores que les llevaban los campesinos y luego batallando con las decisiones angustiosas tomadas a raz del levantamiento de Weset. Saba lo que haba en la habitacin, por supuesto, pues lo haba inspeccionado a menudo para que estuviera en orden y limpio, pero entrar por asuntos de importancia era algo diferente. Poda or sonidos en el interior, la voz de tenor de su marido seguida por la risa seca y extraa de Hor-aha, y frunciendo el entrecejo, irritada por su vacilacin, llam y sin esperar a que se lo indicaran, entr. Aahotep ya se encontraba al extremo de la mesa. Hor-aha estaba de espaldas a la puerta y cuando Aahmes-nefertari avanz se puso de pie, volvindose para hacerle una reverencia. Ahmose, sentado frente a l, con Ipi sentado con las piernas cruzadas junto a su rodilla, le sonri y le indic la silla vaca al otro extremo. Dos lmparas de pie en los rincones y una en la mesa, junto a Ahmose, iluminaban el espacio con poco mobiliario. Tres paredes estaban llenas de hornacinas de las que sobresalan papiros enrollados, bajo los que se alineaban los arcones que contenan los registros que no se usaban habitual mente. La cuarta pared era simplemente una hilera de columnas que se abra al cielo oscurecido. Por un instante, cuando se acomodaba frente a su madre, a Aahmes-nefertari le pareci percibir levemente el aroma del perfume de su padre, una mezcla de flor de guisante de olor y aceite de incienso. Mientras se preguntaba si de algn modo haba impregnado la madera de la mesa donde tantas veces haba apoyado sus manos y se resista al deseo de acercar la nariz para comprobarlo, cruz los dedos en el regazo y esper. Ahmose se aclar la garganta. Ipi, ests listo? inquiri. El hombre alz la mirada y asinti, y Aahmes-nefertari lo oy susurrar la plegaria preparatoria a Tot mientras Ahmose continuaba hablando. Bien. Como podis ver, Akhtoy nos ha provisto de vino y dulces pero tendris que serviros vosotros mismos. Esta conversacin no debe ser oda por los sirvientes. Ya tena un vaso ante s y bebi un sorbo antes de continuar. Mientras descansaba en la cama recuperando fuerzas tuve muchas horas para meditar el curso que deba tomar mi gobierno. Y me pareci que el proyecto ms urgente al que nos enfrentamos es la reorganizacin del ejrcito. Sin una fuerza de combate coherente y eficiente no somos nada. No podemos defendemos, por no hablar de organizar campaas eficaces. Kamose realiz una difcil tarea al re clutar campesinos y convertirlos en soldados. Comenz con una unidad, los medjay, y un grupo variopinto de campesinos. Tena oficiales que nunca haban desenvainado una espada y jefes militares renuentes a mandar. En resumidas cuentas, lo que hizo debe de haberle ganado la admiracin y el aplauso de los mismos dioses. Lanz una mirada a su esposa. Pero se vio estorbado por la necesidad del campesino de arar la tierra en primavera y la necesidad de los prncipes de afirmar la superioridad de su sangre. La rebelin nos ha enseado lo peligrosas que son ambas cosas. No se puede confiar en el campesino que slo piensa en sus aruras ni en los prncipes impacientes por volver al lujo de sus haciendas. Usa mucho la palabra confiar pens Aahmes-nefertari, oyendo el leve dejo de desprecio con que la acentu. Se ha vuelto una preocupacin para l. Ruego que no se convierta en obsesin. Volvi a prestar atencin a lo que l deca. Por lo tanto, pienso implementar un ejrcito permanente. Quiero vuestra respuesta. Aahotep se acerc la jarra de vino y con cuidado llen su vaso. Egipto nunca ha mantenido un ejrcito permanente dijo lentamente. Siempre se ha reclutado temporalmente a los campesinos, sea para la guerra o para construir, a cargo del rey o de los templos. Siempre supieron que no importaba el tiempo que requirieran sus servicios, finalmente se les permitira volver a sus hogares. Si se les dice que no pueden regresar, habr un motn detrs de otro. Sin duda, eso depende de cmo se haga objet Aahmes-nefertari. Quiz sea posible formar un cuerpo militar de tropas permanentes en cada aldea y luego aumentarlas con ms gente durante la inundacin. O quiz hacer un censo de todos los varones y convocar a los que no sean necesarios para trabajar la tierra. Habra que mantenerlos y armarlos con fondos del tesoro rea 1. Tendras que crear una jerarqua de escribas y mayordomos al efecto. Necesitaras tener autoridad para cobrar impuestos en todo Egipto. Pero significara que cada hombre recibira un entrenamiento completo, de profesional, y eliminara la amenaza de una nueva rebelin. - Hor-aha?-Ahmose mir a su general, que haba estado escuchando con la cabeza gacha mientras trazaba un dibujo intrincado e invisible en la mesa con un dedo. Ahora frunci los labios y, cruzando los brazos, asinti. Se puede hacer. Pienso en primer lugar en mis medjay. Los conozco, majestad. Estaran dispuestos a dejar sus aldeas al cuidado de las mujeres y los esclavos si se les diera algunas semanas de libertad al ao y suficiente cerveza y pan. En cuanto al resto, ya tienes el embrin de tal cuerpo en el contingente de Weset. Se acomod y Aahmes-nefertari vio que respiraba lenta y silenciosamente. Pero de dnde vas a sacar los jefes militares? pregunt afablemente. Demasiado afablemente, pens Aahmes-nefertari. Esta es la cuestin que ms le preocupa. Aqu est su verdadero inters. Ascenders a los hijos de los que murieron? jQuerrs decir los que fueron ejecutados por su traicin! replic Ahmose. No, no quiero entrenar a sus hijos en el arte del mando. Un ejrcito profesional necesita la direccin de oficiales profesionales. Quiero ascender a los de menor rango. Pero se no es tu verdadero motivo se dijo Aahmes-nefertari. Eso ya me lo has dicho. No volvers a confiar en un noble. A los de menor rango? protest Aahotep. Pero Ahmose, qu soldado raso respetar a un jefe militar sin sangre noble? Debe haber distancia entre ellos! No estoy de acuerdo contigo, madre le dijo Ahmose con suavidad. Quiz un humilde soldado tenga ms confianza en las rdenes de alguien a quien haya visto en accin. Tambin puede soar con su promocin si se le abre tal posibilidad. En todo caso, vale la pena intentarlo. Kamose lo intent por la va tradicional. Le caus gran dao a Apepa pero casi nos destruy. No perdemos nada cambiando las reglas. -Quisiera volver a la cuestin de su manutencin dijo Aahmes-nefertari. La guerra ha sido costosa para nosotros y para el resto de Egipto. Hemos tenido dos cosechas desde que Kamose alej a los campesinos de la tierra y los graneros se estn llenando otra vez, pero nuestra situacin no nos permite an soportar mayores cargas. No estamos preparando futuros desastres al correr a llenar las bocas de miles de soldados que quedarn inactivos cuando termine la guerra? Ahmose le dirigi una de sus amplias sonrisas de aprobacin. Buen argumento respondi. En primer lugar, no pienso dejar a los soldados inactivos. Con su entrenamiento y capacidad, sern de gran valor para actuar como polica en los pueblos y aldeas, como escolta de caravanas, e incluso podemos vender sus servicios a los templos, por supuesto que en forma rotativa. Y si surge una emergencia se les puede traer a Weset ya armados y en condiciones de pelear. Majestad, tambin permitirs que se les utilice como soldados privados? lo interrumpi Hor-aha. Hubo una pausa durante la cual Ahmose pareca estar evaluando la cuestin, pero Aahmes-nefertari sospech que simplemente ocultaba su enfado. Cuando se haya dominado Egipto y vuelva la paz no habr necesidad de ejrcitos privados contest con la exagerada docilidad que usaba para ocultar su desaprobacin, ira o hasto. Madre e hija intercambiaron miradas, pero Hor-aha no pareca advertir que haba puesto a Ahmose en guardia. Sin embargo, se permitirn las escoltas, aunque no se las reclu tar en forma privada ni tendrn oficiales que no me respondan. Esto es un detalle, Hor-aha. Se volvi hacia su esposa. Segundo continu, no tengo intencin de esquilmar Egipto para protegerlo. No olvides las rutas del oro, Aahmes-neferta ri. Hemos bloqueado el transporte del oro al Delta. Ahora podemos apropirnoslo. Tambin tengo la intencin de enviar emisarios a Keftiu. Son gente eminentemente prctica. No les importan nuestras diferencias internas. Lo que les gusta es el comercio, y el comercio con Het-uart se ha vuelto espordico desde que Kamose captur los barcos del tesoro. Creo que estarn ms que dispuestos a hacer nuevos acuerdos con Egipto, en particular despus de la

prxima campaa, con la que espero limpiar el Delta de las tropas de Rethennu que vagan por all. Nuestro antepasado Senwasret erigi la Muralla de los Prncipes entre el Delta y Rethennu hace hentis para mantener apartados a los setiu y para proteger el Camino de Horus hacia el este reflexion Aahotep. No poda imaginar que se filtraran por sus defensas, primero como pastores de ovejas y luego como comerciantes, que se convertiran en los amos de Egipto a travs del comercio. Quiz pudieras estrangularlos tambin lentamente con el comercio, hijo mo. Qu irnico sera! Por supuesto que es un arma en la que he pensado acord Ahmose. Pero los prncipes que son pares de Apepa en Rethennu, los que l llama sus hermanos, no quieren que ceda Egipto sin pelear. Reciben demasiadas riquezas de nosotros. Espas en el Delta de la flota de Het-nefer-apu me dicen que siguen infiltrndose sus soldados. Pueden seguir entrando regularmente mientras estamos inmovilizados por la inundacin aport Hor-aha con voz ronca. Puede que finalmente haya que pelear contra ellos aunque Egipto est inundado. Por eso Kamose estaba impaciente por formar una flota seal Ahmose. Prevea tal posibilidad desde el momento en que supimos del flujo de setius desde Rethennu. Y por eso, general, necesito un ejrcito que no se disperse cada ao. Hor-aha frunci el entrecejo. No creo que les derrotes este ao, majestad agreg. Y tampoco admiti Ahmose. Pero puedo comenzar a apretar sus gordos cuellos. Tengo la iniciativa y pienso mantenerla. Hurg ensimismado en un plato de pasteles o de shat e higos cubiertos de miel y masa. Ipi, nos ests siguiendo? pregunt. Por supuesto, majestad la voz del escriba subi flotando desde su puesto en el suelo. Pero espero tener suficiente papiro. Ah, papiro coment Ahmose, dejando la comida por el vino. Ahora, eso es algo que los keftiu desean. Mir en tomo de la mesa. Ahora quiero pasar a la reconstruccin de nuestras tropas. An contamos con cincuenta y cinco mil hombres, once divisiones. No es cierto, general? Sin contar los pocos cientos que Ramose, Mesehti y Makhu persiguieron y mataron durante la rebelin. S, Majestad. Pero slo una divisin est acuartelada aqu. Lo s. Quiero que renas escribas y vayas a cada provincia a ver a todos mis oficiales. Habla con ellos acerca de sus hombres. Toma nota de cualquiera que haya llamado la atencin de sus superiores por su manejo de las armas o sus dotes de mando. Juzga los mritos de cada oficial para continuar como tal y elimina a aquellos que sean leales a cualquiera de los prncipes, vivo o muerto. Treme todos los nombres y descripciones. Hasta que el Delta sea totalmente mo necesito las once divisiones en actividad, pero quiero retener cinco divisiones de infantera y una de infantes de marina permanentemente, y todos los oficiales deben estar a mis rdenes como jefe de todos los ejrcitos. Ms tarde discutiremos la divisin de las tropas, pero se har de manera mucho ms precisa que antes. Puedo incluir a los medjay en mi investigacin? inquiri Hor-aha, vacilando de un modo que Aahmes-nefertari nunca haba visto, y Ahmose neg con la cabeza. No. Los medjay volvern a ser una tropa irregular, adaptable a cualquier situacin, con oficiales propios. Los oficiales medjay que actualmente tengan mando sobre egipcios sern reemplazados. Y antes de abrir la boca para protestar, Hor-aha, pinsalo. Una gran parte del descontento que se convirti en rebelin surgi del resentimiento contra ti y los medjay. Los soldados egipcios no estn dispuestos a confiar en gente de piel negra y los nobles egipcios os consideran inferiores en todo sentido. Se inclin sobre la mesa y cogi a Hor-aha del brazo. Hablo de la dura realidad, amigo mo. Debo hacerlo. Para m t eres egipcio y no slo egipcio, sino uno de los mejores. Te quiero. No te quitar el ttulo de prncipe que mi hermano te dio, pero no lo usars hasta que la doble corona est en mi cabeza y el trono de Horus descanse en el estrado del viejo palacio. Perdname y trata de entender. Lo entiendo dijo Hor-aha con voz ronca. No retir su brazo, pero Aahmes-nefertari vio como se le contraan los msculos. He arriesgado mi vida por tu familia. Primero Seqenenra y luego tu hermano recibieron toda la reverencia y lealtad que pude darles. Tu padre vala para m ms que mi vida y senta por l un amor profundo. He soportado la arrogancia y la condescendencia de hombres que no podan caminar sin tropezarse con sus espadas y que, cuando se trataba de estrategia militar, no podan ver ms all de sus aristocrticas narices. Y a cambio de esto recibo desprecio. Eso duele, Ahmose. Trag. Sin embargo, soy el mejor estratega que tienes y, como tal, s que para formar y controlar un ejrcito con la chusma a medias disciplinada y entrenada de Kamose debes tolerar su ignorancia. Clav en Ahmose una mirada glida. No olvides que soy egipcio. Mi madre, Nithotep, fue egipcia. No importa el color de mi piel, pertenezco a esta tierra y, por esto y por ningn otro motivo, confiar en que cumplas la promesa que me hizo Kamose cuando llegue el momento y seguir estando bajo tu mando. Me necesitas. Entonces retir su brazo, subindose la pulsera de plata hasta cubrir el lugar por donde Ahmose lo haba cogido. Por supuesto que te necesito! dijo con vehemencia. Qu ms puedo decir? Esta reunin se ha terminado. Ven maana, Hor-aha, antes de irte. Tienes un mes para reunir la informacin que quiero. Te dar una lista ms detallada de los puestos de oficial que pienso crear. Quisiera ir al Delta en cuanto se entierre a Kamose. Se levant y los dems le imitaron. Haciendo una reverencia, Hor-aha sali de la habitacin dando un portazo. Aahotep dej escapar un suspiro. Por los dioses, Ahmose, ruego que no hayas convertido en enemigo a nuestro aliado ms preciado. Ya no confas en l? Le quiero, madre contest Ahmose cansado. Haban aparecido manchas oscuras bajo sus ojos pintados con kohl y su palidez delataba que an no se haba recuperado, pese a su insistencia en que ya haba sanado por completo de su herida. Le quiero pero no confo en l. Muchas veces he percibido en l esa clase de orgullo que es necesario controlar. Lo contiene, pero sin una mano firme se desbocar y le destruir. Aahotep dio la vuelta a la mesa y le bes en la mejilla. Se envolvi en su capa de lino y fue hasta la puerta. Estoy asombrada de la capacidad de previsin y la astucia que has mostrado esta noche dijo. No debiera sorprenderme, porque te di a luz y te cri, pero es as. Egipto estar a salvo contigo. Que duermas bien, Majestad. Esta vez la puerta se cerr lentamente. Ahmose dej caer los hombros. De pronto me encuentro muy cansado murmuro. Me late la cabeza. Creo que esta noche beber amapola, pero quiero que duermas conmigo, Aahmes-nefertari. Necesito notar tu cuerpo junto al mo. Te hara el amor, pero no tengo fuerzas. Aahmes-nefertari se acerc a l y le rode la cintura con el brazo. Podemos acostarnos juntos y fingirlo brome ella. Y luego con ms seriedad dijo: Ahmose, por qu excluste a Ramose de esta discusin? Curiosamente, Ramose es el hombre en el que s confo por completo respondi. Pero no es un soldado. Adems, est velando a su madre y no quiero interferir en su pesar. Pero t interfieres en nuestro pesar por Kamose, iba a responder Aahmes-nefertari. En cambio dijo: Le enviars a espiar a Het-uart? Y qu ser de Me sehti y Makhu? Y Ankhmahor! Abrazados, fueron hacia el pasillo. No necesito un espa en Het-uart le dijo cuando dejaban el despacho. Una corriente de aire fro atravesaba el pasillo agitando las llamas de las antorchas y el guardia de la puerta se enderez, saludando respetuosamente. Hor-aha tiene razn en su apreciacin de que no tomar la ciudad en esta estacin. Est bien defendida. Me concentrar en matar a los setiu que llegan al Delta. En cuanto a mis dos prncipes, les ofrecer ttulos y les retendr junto a m pero ya les he quitado sus divisiones, aunque an no lo saben. Y en cuanto a Ankhmahor... Pasaban por la puerta abierta hacia el jardn trasero y l camin ms lento para respirar, antes de seguir, bocanadas del aire cargado de esencias que le llegaba. Ankhmahor es una joya. Continuar mandando a mis Seguidores y ser el jefe militar de las tropas de choque de la divisin de Amn. Es un prncipe con el que hago una excepcin. Querras mandar la guardia del palacio, Aahmes-nefertari? Le sonrea, con los ojos chispeantes a pesar de las sombras. S quiero respondi ella inmediatamente. He llegado a conocer bien a nuestros soldados locales. Si puedo elegirlos yo misma me sentir segura. Algunos de ellos sern medjay, Ahmose. Akhtoy se levant de su taburete cuando llegaron al cuarto de Ahmose. Est bien dijo Ahmose. En ti si que confo, querida hermana! Akhtoy, trae me agua caliente y enva a alguien al mdico en busca de amapola. Aahmes-nefertari, vuelve en cuanto puedas. Ella lo dej y camin la corta distancia hasta sus aposentos. Tetisheri estar furiosa cuando sepa que fue excluida esta noche, pens mientras Raa la desvesta. Ahmose debera hacer lo posible para calmarla. Quiz un nuevo ttulo? Se ri al alzar los brazos y dejar que le quitaran la tnica. Aquella noche so con la muerte de la madre de Ramose, Nefer-Sakharu, y despert sudada y temblorosa en la oscuridad. Sentndose, se sec el cuello y los pechos con la sbana arrugada, contenta de no estar sola. Cuando se volvi a beber agua del jarrn que haba junto a la cama le sobresalt or la voz de Ahmose. Qu sucede? murmur. Ests bien? Un mal sueo, nada ms susurr ella, tanteando para encontrar su cuerpo clido. Toc la curva de su cadera. Por qu no duermes, Ahmose? Dorma contest ms claramente. Hasta que tus quejidos y movimientos me despertaron. Lo siento. Aahmes-nefertari se volvi a acostar. Crees que podrs volver a dormir? Ahmose se movi, rodando hacia ella. Podra dijo. Pero ya no me duele la cabeza. Hagamos el amor, Aahmes-nefertari. Quieres? Ser una experiencia nueva. Nunca he hecho el amor con un soldado. -Vete le susurr ella a la imagen del medjay cubierto con la sangre de Nefer-Sakharu, y abri la boca para recibir el beso de su marido. Para sorpresa de Aahmes-nefertari, no se produjo la estruendosa reaccin de Tetisheri que esperaba. Se pregunt si su abuela no haba sabido de la reunin, pero lo dudaba. Tetisheri siempre haba estado atenta a las conversaciones de los sirvientes. Era ms probable que advirtiera un cambio en la jerarqua de la familia y, no queriendo encontrarse en el ltimo peldao de la escalera, se guard su orgullo herido. Sin embargo, mostr su disgusto una noche en la cena, cuestionando severamente a Ahmose por el estado de la tumba de Kamose. Has estado ausente de la casa en muchas ocasiones-le dijo sbitamente, mientras l daba pedazos de pato asado a Behek. Desde el asesinato de Kamose, el perro se haba pasado los das vagando desconsolado por el camino de los aposentos vacos de su amo a los escalones que llevaban al ro, como si esperara que Kamose volviera en cualquier momento de algn viaje por el ro, hasta que Ahmose hizo poner una correa al animal y empez a llevarlo consigo. Ahmose pas

por alto el comentario de Tetisheri y sigui metiendo pedazos de carne de su plato entre las fuertes mandbulas de Behek, pero ella insisti: Has estado supervisando la construccin de la tumba de Kamose? No, abuela dijo finalmente con tono paciente. En realidad, he tenido asuntos que atender en el templo. Asuntos que son ms importantes que el lugar de descanso de tu hermano? le presion. Quieres que quede en medio de piedras e inscripciones sin terminar? Ahmose se enderez y meti los dedos en el tazn con agua para enjuagarse los dedos. Presupones mucho, Tetisheri la reprendi Ahmose afablemente. Te gustara creer que soy capaz de una venganza tan baja Siempre has querido creer que yo estaba celoso de Kamose, pero no era as. Discrepbamos en muchas cosas, pero le amaba tanto como t. Lo dudo respondi ella cortante. Aahmes-nefertari vio cmo se tensaba la mandbula de su marido por el tono de su abuela, pero no se dej provocar. Secndose las manos, indic que podan retirarle el plato y se reclin. He estado en la tumba dos veces dijo con voz firme. No estar totalmente terminada, pero eso no es culpa de nadie. Kamose no esperaba morir tan joven. La cmara interior, y sus inscripciones, ya ha sido completada, porque orden a los artesanos trabajar noche y da, pero las inscripciones del pasadizo no podrn hacerse antes del funeral. La pirmide est terminada pero sin recubrir. Eso se puede completar ms adelante. Tambin est terminada la pared que circunda el patio. Los hombres se estn esforzando al mximo pero hay un lmite a lo que puedo exigirles, Tetisheri. De modo que las oraciones y los sortilegios que rodearn su cuerpo estn terminados pero sus hazaas no quedarn registradas se quej ella. Es un desastre. Las oraciones y la proteccin divina eran mucho ms importantes contest Ahmose. Su dedo ndice iba hacia la cicatriz, mostrando que estaba tenso, y Aahotep habl antes de que Aahmes-nefertari pudiera calmar un poco las cosas. Ests siendo desagradable deliberadamente, Tetisheri dijo. Prefieres que Kamose est protegido del mal en la otra vida o que se hubiera perdido por la insistencia de Ahmose en que se hiciera la crnica de sus hazaas? No hay tiempo para las dos cosas! S lo que piensas. Ahmose se haba vuelto hacia su abuela y la miraba con frialdad. En el fondo de tu corazn temes que empiece a adjudicarme las victorias de Kamose, todos sus grandes esfuerzos por liberarnos, todo el dolor de su corazn. Pero aunque quisiera no podra hacerlo. Los archivos estn llenos de sus cartas y notas a ti y, a menos que los quemara todos, no podra apoderarme de la triste historia de mi hermano. Y los dioses no aprobaran tal deshonestidad. Suspir. Me das lstima, Tetisheri. Piensas tan mal de m que eres incapaz de levantar la cabeza y vernos a Kamose o a m tal como somos. Pero tambin te advierto. Ahora soy el rey adems de tu nieto. Trata de contener tu lengua ya que no puedes hacerlo con tus pensamientos, o te encontrars acusada de blasfemia. Ella le mir con expresin de ira un instante antes de hundir los hombros. Tienes razn logr decir entre los dientes apretados. Pido disculpas, Majestad. Slo soy una anciana quejica. Pero Aahmes-nefertari, viendo el brillo de la rebelin en sus ojos, supo que las palabras que articulaba no eran las que hervan en su mente, y al poco rato Tetisheri abandon el estrado, caminando con dificultad hacia sus aposentos a la luz de las lmparas. -Perdnala, Ahmose le rog Aahotep. Sufre mucho por Kamose. -El sufrimiento puede excusar muchas cosas, pero no todo respondi. Ahmose continu ausentndose gran parte del tiempo, desapareciendo a veces en direccin al templo, a veces caminando con su guardia de Seguidores hasta el cuartel y el campo de entrenamiento. Durante el mes siguiente llegaron heraldos a los escalones del embarcadero con mensajes para l, y Aahmes-nefertari, al pasar junto a la puerta cerrada del despacho, oa su voz mezclada con el rumor de otras voces, pero no se inquietaba porque se la excluyera. Ella tena su confianza y si a Ahmose le informaban de algo importante saba que se lo dira inmediatamente. Una maana que Aahmes-nefertari se levant tarde, orden que se le llevara la primera comida al jardn y, despus de que la baaran, vistieran y pintaran, fue hacia la alberca, donde encontr a Ahmose recostado de espaldas bajo un toldo hinchado por el viento. Hent-ta-hent estaba desnuda sobre su estmago, profundamente dormida, con un pulgar diminuto metido an entre sus labios a medio abrir y el suave pelo negro agitado por la brisa. Ahmose tena una mano en su espalda re gordeta para evitar que se cayera y con la otra le haca gestos a Hor-aha, sentado a su lado con las piernas cruzadas. Les rodeaban Ipi y tres de sus escribas subordinados, todos inclinados diligentemente sobre sus escribanas. Ahmose-onkh, tambin desnudo, estaba junto al agua bajo la mirada atenta de una sirvienta, con la cabeza afeitada excepto la coleta juvenil que le caa por el hombro, brillando bajo la fuerte luz del da. Cuando la vio llegar camin balancendose hacia ella, feliz, con las palmas juntas haciendo una taza. Mira, mira! exclam con voz aguda y excitada. Esta rana salt a mi pie! Agachndose, Aahmes-nefertari bes su redonda mejilla y admir la presa. Pero debes devolverla a la alberca le advirti. Si la tienes mucho tiempo, se le secar la piel y enfermar. Es especial, Ahmose-onkh, y no debes hacerle dao. Las ranas son un smbolo del renacer y por eso las honramos. El nio se encogi de hombros, aburrido ya, e hizo un puchero. Pero cumpli con lo que se le haba ordenado, haciendo una pausa al borde de la alberca para acariciar al animal antes de lanzarlo descuidadamente. La rana casi no salpic al caer al agua y Aahmes-nefertari, alzndose, vio como nadaba hasta meterse debajo de un loto. Llam a la sirvienta. Trenza su coleta juvenil le dijo. Est muy despeinada. Y ponle un taparrabos. Ya tiene tres aos. Debe acostumbrarse a estar vestido. Ahmose volvi la cabeza con una ancha sonrisa cuando ella se acerc y Hor-aha se puso de pie para hacerle una reverencia. Hor-aha volvi con sus listas anoche dijo Ahmose mientras ella se instalaba a la sombra del toldo. Hace una maana demasiado hermosa para encerrarse en el despacho, por lo que estamos despachando aqu. Ms tarde debo interrogar a los hombres de mayor jerarqua que me recomienda, pero no puedo moverme hasta que Hent-ta-hent se despierte. Mir con ternura a su hija. Creo que ya le estn saliendo los dientes, Aahmes-nefertari. Babea, y llor mucho y la sirvienta no pudo calmarla. Qu hars hoy? Pens que podra salir a los campos en la litera respondi ella. Quiero ver cmo crecen los sembrados. Y luego lanz una carcajada. Ahmose, ests ridiculamente domstico con un beb en el estmago. Hent-ta-hent se movi en ese momento, hizo ruiditos como si paladeara algo y abri a medias los ojos antes de relajarse para continuar durmiendo. El pulgar se desliz de la boca hasta quedar en el pecho de su padre. S, pero el latido de mi corazn la calma y el calor de su cuerpo me da paz respondi. Viene tu comida, Aahmes nefertari. Sintate y come aqu mientras termino mis asuntos. Creo que luego ir contigo. Los oficiales se estn acomodando en los cuarteles. Puedo hablar con ellos esta noche. Sorprendida y gratificada, ella acept la oferta, saboreando la comida, viendo el juego de luz y sombras en el esplendor verde y primaveral del jardn, y aguzando los odos para or a Hor-aha que presentaba una lista aparentemente interminable de nombres y la descripcin de sus puntos fuertes y dbiles. Ahmose tena que organizar once divisiones. Eso significaba conseguir desde jefes militares hasta portaestandartes, desde conductores de carros hasta capitanes de compaa, desde jefes de seccin hasta instructores de criados. Muchos de los cargos eran totalmente nuevos para ella y comprendi que Ahmose los iba creando sobre la marcha. El ejrcito sera totalmente diferente, rgidamente estructurado y estara completamente bajo su control. El saberlo le dio cierta tranquilidad, pero tambin tristeza. Kamose hizo todo lo que pudo, pero no cont con tiempo suficiente ni tuvo la visin para algo as. Haba preparado el terreno para su hermano, abriendo una cruda brecha, pero Ahmose la afinara y perfeccionara, construyendo a partir de los cimientos dejados por Kamose y quiz, con el tiempo, la intervencin de ste ltimo sera olvidada. A fin de cuentas, haba sido un misterio para su familia, un dictador para los nobles y el terror para los campesinos cuyas aldeas haba destruido. Si Ahmose lograba la libertad y prosperidad para Egipto, su hermano podra volverse incluso un motivo de vergenza cuyo recuerdo deba irse perdiendo hasta quedar borrado de los anales de la nacin. Aahmes-nefertari tuvo un escalofro. No hubieras sido un buen rey, querido Kamose pens por primera vez. Los dioses lo saban, y por eso te usaron para arar la tierra y luego te llevaron. No era tu destino gobernar. Ahmose-onkh sali de la casa, con su coleta juvenil trenzada pulcramente, un taparrabos y Raa siguindolo con varios rollos de papiro en las manos. Le va a leer cuentos pens Aahmes-nefertari, pero ya est casi en edad de empezar a leer y escribir por s mismo. Pronto tendremos que encontrarle un buen tutor. Debe conocer la historia del pas si ha de suceder a Ahmose en el trono. La asociacin de ideas la deprimi un instante y luego sali del ensueo. Hent-ta-hent se estaba despertando, movindose inquieta entre los brazos de su padre, y Aahmes-nefertari se alz. Dsela a la sirvienta antes de que te moje le dijo a Ahmose. Ordenar las literas y te esperar en el camino que va junto al ro. El asinti, pasndole la pequea a su paciente cuidadora sin dejar de hablar, y Aahmes-nefertari dej que los hombres continuaran deliberando. Durante varias horas preciosas ella y Ahmose se hicieron llevar en torno de la finca, hablando de una litera a la otra acerca de lo verdes y saludables que parecan las plantas y asomndose a ver sus reflejos en los canales que se cruzaban en los campos. Uno de los campesinos de los Tao haba inventado un mtodo para elevar el agua del Nilo, hacindola pasar por encima de los diques que impedan que la inundacin anual desbordara los canales para llevarla hasta estos. Aahotep lo haba nombrado escriba de los Graneros y su invento ahora era de uso comn. Ahmose mand detener a menudo las literas para poder ver a los shadufs en movimiento, fascinado por su eficacia, pero Aahmes-nefertari simplemente disfrutaba del brillo del sol en el agua que caa en cascada de los cubos. Luego dejaron las literas y fueron por el borde del camino sombreado por las palmeras, cogidos de la mano, haciendo comentarios ociosos acerca de los esquifes que pasaban navegando, de las frgiles y largas patas de las ibis blancas posadas perezosamente en las zonas poco profundas del ro, del resplandor del calor que se alzaba de los riscos ridos que podan entrever en la orilla oeste. Se encontraron con numerosos ciudadanos de Weset ocupados en diversos asuntos, que se inclinaban respetuosos y les daban paso. No creo que hagamos esto muy a menudo dijo Ahmose cuando se acercaban a los escalones del embarcadero. No es bueno que el rey est tan cercano y disponible para la gente. Por supuesto que debe estar dispuesto a atender sus problemas a travs de los jueces, pero en estos tiempos es mejor que no le vean con los pies embarrados y la ropa sudada. Mientras yo est de viaje, haz que eleven la pared que rodea la finca, Aahmes-nefertari, y que pongan una puerta slida en la subida de los escalones del embarcadero, de modo que los que pasen no puedan ver el borde del jardn. Planificas muchos cambios, verdad, Ahmose? dijo ella, y l asinti solemnemente. S, pero primero debo encargarme del enemigo en el Delta. Esa es mi primera prioridad.

La hizo cogerle del brazo y juntos dejaron la orilla del ro y fueron hacia la casa que esperaba, familiar y acogedora, en el calor de la tarde.

2
El vigsimo noveno da de Pharmuthi, la familia y todos los sirvientes se reunieron en los escalones del embarcadero de la orilla occidental para acompaar a Kamose a su tumba. El no haba pensado en su sarcfago y no haba ninguno adecuado en los depsitos de la Casa de los Muertos, de modo que los sacerdotes sem pusieron su cuerpo envuelto en vendas en un fretro simple de madera, tallado con la forma de un hombre, con rasgos de tosca semejanza a los de Kamose y el remedo de una barba regia pegada a la mandbula. Su nombre, pintado con prisas, no estaba encerrado en el cartucho que identificaba a la realeza. Aahmes-nefertari, mirando el fretro cuando lo alzaban de la barca que lo llev a travs del ro para cargarlo en el trineo, se sinti conmocionada por su pobreza annima. Se merece algo mejor que eso, pens con ira. Lo elegiste t? pregunt a su marido por encima del llanto de las mujeres vestidas de azul a su alrededor. No! respondi entre dientes. Se me dijo que no haba dispuesto su atad y no haba tiempo para construir y adornar uno debidamente. Pobre Tetisheri. Lo ver como otra ofensa ma a Kamose. Bueno, es una ofensa, aunque no sea culpa tuya suspir ella. Oh, Kamose! Perdnanos! Ahmose no respondi. Al frente del cortejo, el Sumo Sacerdote haba comenzado a caminar, entonando la hermosa letana de los muertos, rodeado por una multitud de aclitos con incensarios. Aahmes-nefertari record cmo amaba su marido a Kamose cuando not temblar su voz, pero Ahmose se recuper rpidamente y bajo el influjo de su canto, el resto del cortejo lo sigui. Primero iba el trineo, arrastrado por los dos bueyes rojos de la tradicin sagrada, y detrs iban Aahotep, Tetisheri, Ahmose y Aahmes-nefertari. Haban dejado a los nios en casa con Raa, y Aahmes-nefertari los extra de pronto. Hubieran sido la promesa de nueva vida en medio de aquella muerte terrible. Tambin sinti la falta de Ramose, que haba ido al norte, a Khemmenu, a supervisar los preparativos del entierro de su madre, y que haba mandado decir que no llegara hasta el da siguiente. Detrs de la familia se apiaban los sirvientes y al final iban las plaideras, agachndose para coger arena que se tiraban en las cabezas desaliadas. Se las contrataba por costumbre, ya que la importancia de la persona que se enterraba se meda por la cantidad de mujeres que la lloraban. Aahotep haba contratado a doscientas, todas las que se podan encontrar en Weset, y sus sollozos y extraas y salvajes lamentaciones cruzaban el ro, siendo respondidas por los miles de ciudadanos que se apiaban en la orilla este para dar el ltimo adis a su rey y protector. Al menos Weset le ama y le respeta, prosiguieron los pensamientos de Aahmes-nefertari. De pronto empez a llorar y, agachndose, cogi un puado de arena del desierto de Egipto. Apret los granos de arena calientes con la mano antes de dejarlos caer por su frente y frotarlos en su cara. La tierra yerma se elevaba desde el ro hasta los riscos del oeste en una larga subida. La pequea pirmide de Kamose estaba al sur, en el lmite de la zona de los muertos, con el patio orientado al este, a la salida del sol. Detrs se erguan el templo mortuorio y la tumba, mucho mayores, de su antepasado, Osi ris Mentuhotep-neb-hapet-Ra, al pie mismo del risco de Gum. Y el resto de la llanura rida hacia el norte estaba moteada de estructuras similares, con pequeas pirmides cubriendo los silenciosos misterios de su interior. Durante la pausa que se hizo cuando sacaron el atad del carro y lo colocaron contra la pared de la tumba, Aahmes-nefertari dej vagar su mirada por la llanura. Ests en compaa de poderosos, querido Kamose le dijo. Aqu yacen los dioses de tiempos ms felices. Mereces descansar junto a ellos, porque igual que ellos amabas a Egipto y reverenciabas a Ma'at, y sacrificaste tu vida por ellos. Los integrantes del cortejo quedaron en silencio cuando se abri la tapa del atad y por unos instantes se pudo or el aleteo de las tnicas azules al viento. De la nada, el viento formaba remolinos de polvo que se desvanecan rpidamente. Respirando hondo, Aahmes-nefertari alz los ojos para ver la cosa dentro de la caja de madera, mientras su imaginacin volaba ms all de las sucesivas capas de vendas y los amuletos de proteccin del hombre amado. En su mente tena su imagen, tal como lo vea cuando dorma de espaldas, con las manos cruzadas en el pecho, que suba y bajaba ligeramente, el rostro inmvil pero lleno de vida. Ella saba que era slo una ilusin, que la realidad de Kamose ahora era algo marrn, disecado y rgido, pero no poda enfrentarse a eso an y se aferr al Kamose durmiente. Mientras Amonmose daba un paso al frente con la azadilla en la mano para iniciar el rito de la apertura de la boca que liberara los sentidos de su hermano. Slo tena veinticinco aos dijo ms fuerte de lo que era su intencin. Not que Ahmose la coga de la mano, sus dedos estaban hmedos y advirti que tambin estaba llorando. Cuando termin el Sumo Sacerdote, las mujeres volvieron a sus lamentos y, uno a uno, los miembros de la familia se arrodillaron para besar los pies envueltos en lino, que olan a mirra y a los ungentos de embalsamamiento. Levantaron el atad y por fin Kamose fue conducido por el largo corredor sin adornos a la sala diminuta cuyas paredes refulgan con los colores que nadie en vida volvera a ver. Haba un plinto de piedra en el centro para recibirlo y a su alrededor estaban los muebles y pertenencias que necesitara. Daba pena ver lo escasos que eran. Aahmes-nefertari llevaba ramos de flores primaverales para dejar en su pecho: azulinas y amapolas rojas. Y su madre tambin lo cubri de ptalos que haba recogido del jardn, pero Tetisheri estaba rgida, con lgrimas cayendo por sus mejillas llenas de arrugas y las manos a la espalda. Le di todo en la vida haba dicho cuando se reunieron en los escalones para cruzar el ro. No har ninguna ofrenda a su muerte. No acepto este da. Ahmose fue junto a ella y cogi con piadosa ternura sus frgiles hombros y, con sorpresa, Aahmes-nefertari vio que ella no slo no le rechaz sino que le permiti sostenerla cuando volvieron a colocar la tapa, la clavaron y finalmente se fueron. Respirando el aire hmedo y ftido del corredor, Aahmes nefertari mir hacia atrs. Kamose ya estaba envuelto en las sombras. El atad, con su carga sin vida, slo una forma que se quedara inmvil en la oscuridad para siempre. Haba tiendas a corta distancia del patio de la tumba y all, durante tres das, la familia y la gente de la casa celebraron un banquete, comiendo y bebiendo en su memoria, rogando que su ka viajara seguro y derramando muchas lgrimas. La segunda noche, Aahmes-nefertari no pudo dormir. Despus de dar vueltas en su camastro, junto a Ahmose hundido en un profundo sueo, agitada e incmoda, se levant envolvindose en una capa y dej el refugio. La noche era fresca y silenciosa. Al otro lado del ro unas cuantas luces naranjas sealaban los alrededores de Weset, y el Nilo mismo estaba apaciguado, como una oscuridad estrecha que flua cerca de ella. Slo unos cuantos pasos la separaban del muro bajo que rodeaba el patio y Aahmes-nefertari recorri el terreno desigual, hundido en sombras, rpidamente, tranquilizando al Seguidor que apareci a su lado. El retrocedi y ella avanz sola hacia el agujero negro en el costado de la pirmide que sera rellenado y sellado al da siguiente. All se dej caer y, encogiendo las piernas, comenz a hablar en susurros, dicindole a su hermano cunto le amaba, recordndole su niez, describiendo con palabras cmo se senta cuando oa su voz desde otra habitacin, y cuando caminaba por un pasillo rumbo al jardn, donde, elevando la vista, le vea inmvil en el tejado del viejo palacio, desde donde l le ofreca la tibieza de una sonrisa que pocas veces apareca en su rostro. Eras nuestra roca, nuestro refugio, firme y decidido, y no comprenda cunto dependamos de ti dijo afablemente. Dimos por sentado que tu obstinacin nos protegera siempre. Ahmose es el rey ahora y su estilo no es el tuyo. Nunca lo fue. Lo sabes, querido Kamose. Pero creo que si Ahmose hubiese sido el primero hubiera fracasado. Eso no suceder ahora, porque ha llegado su momento, pero t hiciste lo correcto, lo nico posible, y estars justificado ante los dioses. Recuerdas un ao que fuimos navegando a Khemmenu, cuando ramos an muy jvenes, para celebrar junto a los familiares de nuestra madre la Fiesta de Tot, el decimonoveno da de su mes? Y que la primera noche Si-amn me hizo caer accidentalmente del barco y yo no haba aprendido a nadar? La inundacin acababa de empezar. Los sirvientes corran gritando, Si-amn empez a llorar y nuestro padre sali de la cabina sin saber qu pasaba. T, sin perder la calma, bajaste por la rampa, vadeaste el ro por la parte menos profunda y me arrastraste hasta la orilla. Y tosa y escupa. 'Tonta, Aahmes-nefertari dijiste. Nadar es fcil. Te ensear y cuando lleguemos a casa ya sers ms rpida o que un pez." Ya entonces te hacas cargo de nuestra seguridad. No dejar que te olviden. No dejar que distorsionen tu recuerdo. No permitiremos que la historia de Egipto... Las palabras murieron en su garganta de puro terror, porque algo se movi en la oscuridad de la entrada a la tumba. Una forma sali del vaco y fue jadeando hacia ella y, con un pequeo grito de alivio, reconoci a Behek. Gimiendo, se sent sobre sus piernas traseras y apoy la cabeza gris en su regazo. Aahmes-nefertari lo rode con los brazos. Cmo cruzaste el ro? le dijo. Te metiste en la barca de alguno de los sirvientes? No deberas estar aqu. Maana cerrarn esto con una pared y podras haberte quedado dentro, sin escapatoria, y nadie sabra qu fue de ti. Pero lo entiendo. S que lo entiendo. Y hundiendo el rostro en su cuello clido comenz a sollozar. Por la maana cantaron los ltimos ritos, levantaron las tiendas y enterraron los restos del banquete. Los albailes estaban junto a la entrada, que pareca despedir una fra soledad en el aire brillante. Amonmose se asegurar de que coloquen los sellos cuando terminen los albailes le dijo Ahmose a Aahmes nefertari, que se mantena callada. Todo ha terminado y nosotros debemos continuar. Las barcas esperan para llevarnos otra vez a casa y hay mucho por hacer. Cmo lleg Behek aqu? Dio una orden a un guardia y, echando una ltima mirada a la pequea pirmide, slida contra el claro azul del cielo, Aahmes-nefertari mont en su litera y cerr las cortinas. Cuando llegaron a la orilla occidental, Ahmose desapareci en direccin al templo y las mujeres se separaron dirigindose a sus respectivos aposentos. A Aahmes-nefertari la casa le pareca limpia, libre de todas las corrientes de emocin que se arremolinaban invisibles por los pasillos, nmediatamente se encontr exhausta. Recostndose en su divn, cerr los ojos y se durmi profundamente, y no so. Por la tarde la llamaron a los aposentos de su madre, donde ya se encontraba Ahmose bebiendo agua mientras hablaba con Aahotep. Se levant para saludarla con un beso. Tienes mejor aspecto dijo mirndola con ojo crtico. Kamose ya se ha ido. Su corazn ya ha sido sopesado y ha salido del Saln de los juicios para ocupar su lugar en la Barca Sagrada con nuestros antepasados. No lo percibes? S-contest, adelantndose con una rpida reverencia ante su madre. Por eso la casa parece tan... tan vaca. Arrug la nariz, reaccionando frente a la fuerza y la propiedad de la palabra. Lo siento por Ramose. An tiene que acompaar a Nefer-Sakharu a Khemmenu y soportar su funeral. Ya ha vuelto, Ahmose? l le indic que se sentara en la banqueta de la mesa de cosmticos de Aahotep. S, han completado los preparativos de Nefer-Sakharu, pero no puedo desprenderme de Ramose en un par de das. Maana es el ltimo da de Pharmuthi. He planeado una gran ceremonia en el templo para el primer da de Pakhons que, por supuesto, tambin es el primero de Shemu, y Ramose debe estar presente. No puedo coronarme rey continu con pesadez. La corona de Atef y la doble corona estn en Het-uart. Pero voy a declararme rey del Bajo y del Alto Egipto, con todos los ritos solemnes de purificacin y aclamacin, y para fijar el primer da del verano como el aniversario de mi Aparicin. Es totalmente apropiado. Toda persona destacada de Weset, todo nuevo oficial militar, todo

funcionario, tendr que jurarme lealtad, incluido Ramose. Entonces podr partir. Cuando viaje al norte con el ejrcito requerir el mismo juramento de lealtad de los gobernadores de las provincias y de los hijos de quienes traicionaron a Kamose, y tambin de la marina. T, querida ma, estars sentada junto a m en el templo como mi reina, y tambin recibirs la pleitesa de todos. Alarg la mano para acariciarle la mejilla. Asegrate de que Raa vista a Ahmose-onkh lo ms ricamente posible. Puede colocarlo entre nosotros dos, un heredero visible. Debe ser un ritual con toda la pompa y magnificencia que podamos lograr. Necesitamos hacer una demostracin de poder. Se puso ms serio y le dijo a su madre: Aahotep, quiero que uses todas las joyas que quieras, pero tu vestimenta tiene que ser la tnica que llevabas cuando mataste a Meketra. S que la has guardado. Ahmose! exclam conmocionada. No! Nunca! Adems, est dura y con costras de sangre, y probablemente huela mal. No podra soportarla sobre mi cuerpo! Ahmose se inclin hacia ella, con los codos en las rodillas. Quiero que todos vean el triunfo de los Tao. Quiero que, en medio del incienso y la danza y el ritual, todos mediten sobre nuestra victoria, una victoria que fue ganada no con palabras finas y gestos inofensivos, sino con cuchillos y sangre. Quiero que vean nuestra tropa ante sus ojos todo el tiempo que estn en el templo. La deslealtad lleva a la muerte. Quiero que entiendan eso. Hay mil maneras de hacerles entender tu mensaje objet Aahotep con vehemencia. Tena el rostro enrojecido y los ojos brillaban de ira. Aahmes-nefertari nunca la haba visto tan agitada. No slo es una peticin desagradable, Ahmose, huele a locura. No. No la usar. l se levant lentamente y cruz los brazos. Entiendo que te resulte aborrecible respondi con firmeza. Pero tengo ms de un motivo para hacerlo. No es una peticin de tu hijo, Aahotep. Es una orden de tu rey. El color desapareci de su rostro, que se puso muy plido. Y si aun as me niego? Entonces no slo me causars un gran disgusto, sino que estropears una sorpresa que te tengo preparada. Por favor, confa en m, madre. Te amo ms de lo que cualquier hijo podra venerar a la que le dio la vida, porque no slo me la diste sino que la protegiste del golpe de los asesinos. Confa en m y no te niegues. Aahotep le contempl largamente, las manos unidas, y gradualmente se afloj su tensin. Nadie ms que tu padre poda pedirme tal cosa, ni siquiera exigirlo, y que le obedeciera dijo por fin. Muy bien, Ahmose. Me pondr la tnica. l sonri y, yendo hasta la puerta, desapareci. Las dos mujeres se miraron. El golpe en la cabeza... empez a decir Aahotep entrecortada, pero Aahmes-nefertari la interrumpi. No lo creo. Todo lo que ha hecho y dicho desde que se recuper ha sido racional. Sabe lo que te pide y por qu. De todos modos, me resulta repugnante. Se estremeci. Qudate conmigo un rato, Aahmes-nefertari. Podemos jugar al sennet y hablar. Te he visto poco ltimamente y a Tetisheri no la he visto nada. Hent-ta-hent est bien? Aumenta de peso debidamente? A su requerimiento, entr Hetepet, instal el tablero de sennet y arregl las lmparas. Madre e hija pronto quedaron absortas en el juego y en la conversacin, pero de cuando en cuando Aahotep echaba una mirada subrepticia en direccin al arcn en el que, como bien saba Aahmes-nefertari, estaba guardada la tnica manchada. No le reprochaba a su madre su aprensin. Lleg la maana del primer da de Pakhons y con ella una actividad frentica en la casa. Ahmose haba pasado la noche en una de las antesalas del templo, llevando consigo a Akhtoy y a su criado, para poder rezar y meditar durante las horas de oscuridad, para purificarse y observar por primera vez a Amon mose hacer las abluciones del dios. Cuando fuera coronado rey oficialmente tambin adquirira el privilegio de entrar solo en el santuario y de ocuparse de las necesidades rituales de Amn en vez del Sumo Sacerdote, si as lo deseaba, pero en aquel da importante, como le dijo a su esposa antes de dejar sus aposentos, deseaba saborear lo ltimo de su juventud. Era una frase curiosa, y Aahmes-nefertari la ponder mientras Raa extenda la tnica roja con reflejos dorados que se pondra y el cosmetlogo dejaba caer con mano experta una gota de agua en el polvo negro del kohl que haba en un diminuto plato. Para ella lo que haba terminado con la juventud de Ahmose fue el golpe de Meketra, porque no caba dudar de los cambios sutiles pero claramente definidos que se vean en l desde entonces. Pero quiz sinti el peso de la responsabilidad que asuma con los ttulos reales y la separacin de su antiguo ser que supondra la divinizacin; tambin servira para alejarle, no slo de todos los dems egipcios, sino tambin de su ser joven. Slo tiene veintin aos pens, cerrando los ojos ante la peticin que susurr el cosmetlogo. Tanto ha sucedido en los ltimos cinco aos que nos ha cambiado a todos. A veces me olvido de que no soy tan antigua como Tetisheri, ai menos sesenta y cinco debe de tener, y supongo que Ahmose siente lo mismo. Haba elegido un cinturn de finos eslabones de oro para la tnica y sandalias de cuero blanco incrustadas de jaspe. Su peluca era pesada, cincuenta trenzas que caan casi hasta su cintura y que rozaban suavemente sus brazos, cubiertos de brazaletes de oro en cuyas superficies estaban esculpidas imgenes de Hathor, diosa del amor y la belleza, y cruces ansadas enlazadas. Uno de sus antebrazos reciba el dorado abrazo de las alas de Mut, la diosa buitre, ttem de las reinas, con su pico depredador vuelto para proteger a Aahmes-nefertari de cualquier ataque. En los dedos llevaba escarabeos verdes engarzados en oro, y de los lbulos de las orejas tambin pendan azules escarabeos de lapislzuli. Antes de que colocaran la peluca en su cabeza, Raa le haba colocado cuidadosamente un pesado pectoral en torno del cuello, una gruesa cadena de oro que sostena las alas de Mut extendidas sobre sus pechos. Cada pluma haba sido esmaltada en un color diferente, rojo, verde, azul, amarillo, para que cada pieza refulgiera viva con la luz del sol. Ahmose se lo haba dado el da anterior y ella lo haba cogido con curiosidad. Lamento que no tenga plata se disculp. He cogido toda la plata que pude conseguir para otro propsito. Pero de todos modos es hermoso. Los joyeros del templo estuvieron trabajando en l mucho tiempo. Llvalo como la reina que eres. Aahmes-nefertari estaba demasiado deslumbrada para inquirir qu estaba haciendo con la plata, un metal valorado por su escasez y del que haba poco en Weset, pero ahora, mientras notaba el pectoral que golpeaba su piel a travs de la gasa sutil de su tnica, se le ocurri la pregunta. Raa coloc la peluca sobre su pelo sujeto con pinzas y le alcanz un espejo. Cogindolo, Aahmes-nefertari inspeccion su imagen cobriza con mirada crtica. La boca, generalmente plida, estaba brillante de alhea anaranjada, pero la pintura no ocultaba la altanera curva descendente, una caracterstica fsica que a menudo haba confundido a los invitados que crean que incluso de nia era fra y arrogante. Cuando en realidad yo era muy tmida, pens. Los oscuros ojos marrones parpadearon, delineados exticamente con kohl y cubiertos de azul espolvoreado de oro, y el borde rugoso de la peluca rozaba las cejas convertidas en alas con kohl negro y brillante. Ahmose le haba dicho que no usara joyas en la cabeza. Pero me siento desnuda en una ocasin tan solemne pens girando la cabeza a un lado y a otro. La peluca necesita algo. No piensa coronarme? Al advertirlo le recorri un estremecimiento de ansiedad y le devolvi el espejo a su criada. Una cosa es correr al campo de entrenamiento y dar rdenes a los soldados antes de volver rpidamente a mis tareas hogareas se dijo con tono algo sombro. Otra cosa muy distinta es asumir la alta identidad de una diosa. Raa, ve a ver si est lista mi madre y asegrate de que Ahmose-onkh no se haya quitado las sandalias. Dile a Uni que se las arregle para apresurar a la abuela. Ankhmahor puede hacer que traigan las literas a la entrada. En el corto silencio que sigui a la partida de la criada, Aahmes-nefertari respir profunda y lentamente y jug con el pectoral. Ya tena sed pero no quera correr la pintura de los labios bebiendo. Este tambin es el ltimo da de tu juventud se dijo. Has sido princesa, te has casado dos veces, has dado a luz, pero an seguas siendo una nia. La rebelin hiri de muerte tu juventud, que por fin hoy morir. Los sirvientes se haban reunido afuera para ver a sus seoras con lujos desacostumbrados y las literas, cubiertas de cintas y guirnaldas de flores recin cortadas, esperaban en la hierba. Ankhmahor, en su cargo de capitn de los Seguidores, se inclin ante Aahmes-nefertari cuando ella sali de entre las sombras de las columnas y fue hacia l. Tambin estaba maquillado con esmero, con los grandes ojos rodeados de kohl, la boca pintada con alhea. En la cabeza llevaba un casco de lino, a franjas azules y blancas, los antiguos colores del Egipto real y, al cinto, una daga ceremonial, con la empuadura de filigrana de oro y la vaina de cuero negro cosida con hilo de oro. Llevaba | guantes blancos de cuero. La escolta esperaba tras l, los hombres que los dos haban seleccionado para cuidar la casa, todos con el mismo casco, las mismas sandalias y guantes de cuero marrn, pero las armas que golpeaban contra sus muslos no eran un simple adorno. La saludaron serios; ella les sonri a todos y se fue rpidamente a su litera. Cuando se recostaba en los almohadones aparecieron Uni y Kares. Pese a las muchas tareas que haban tenido que cumplir aquella maana, los dos iban vestidos con el uniforme de mayordomo, tnicas amplias blancas que caan de los hombros a los tobillos con costuras de hilo de oro. En el antebrazo llevaban las anchas bandas de oro que denotaban su posicin elevada en la casa y las pelucas cortas estaban adornadas con cintas azules y blancas. Aahmes-nefertari les dedic una mirada de admiracin antes de divisar a las dos mujeres que iban tras ellos. Tetisheri estaba cubierta de oro de la cabeza hasta los pequeos pies marrones. En su tnica amarilla brillaban hojas doradas, flores de loto de oro pendan de sus orejas, en su peluca brillaba el oro y haba polvo de oro en sus mejillas pintadas. Pero no fue su abuela quien le caus a Aahmes-nefertari compasin y alarma. Aahotep no llevaba ninguna joya. Su peluca era recta y le llegaba a los hombros. Los brazos y el cuello estaban desnudos, y en los pies llevaba un par de sandalias gastadas y ms bien pobres. Avanz lentamente, con la cabeza erguida, y no trataba de ocultar las horribles manchas marrones en la tela blanca. Al mirar a Aahmes-nefertari, cay al suelo una fina costra que haba estado pegada a la tnica. Un murmullo recorri a los reunidos, pero Aahotep no le prest atencin. Ankhmahor lleg hasta su litera de un salto y sostuvo abiertas las cortinas hasta que se instal en el interior y luego las corri con firmeza. Tetisheri se inclin para mirar a Aahmes-nefertari. Sonrea como un demonio, y las partculas doradas en la alhea de los labios brillaban al hablar como puntos de fuego. S porqu Ahmose la oblig a ponrsela dijo contenta. Vino a verme anoche y me lo explic. Tuvimos una discusin muy interesante. Eso fue inteligente por tu parte, esposo mo pens Aahmes-nefertari. Haces cmplice a la abuela, la tranquilizas y le quitas las garras. No pude decir a Aahotep lo que me cont, por supuesto, pero le asegur que ste sera el da de mayor orgullo de su vida continu Tetisheri. Decidi no adornarse, aunque Ahmose dijo que poda hacerlo. Las joyas parecan malficas con toda esa sangre seca. Ri y se enderez. Tiene algo que ver con la plata que Ahmose me dijo que estaba reuniendo? pregunt Aahmes-nefertari, inquisitiva a su pesar. Le va a dedicar un santuario o una

estatua en el templo? Tetisheri la mir inexpresiva. Plata? dijo bruscamente. No lo saba. Pero espero que no haga una ofrenda muy costosa a los sacerdotes de Amn, no de plata. Es muy escasa. Cuando derrote a Apepa y abra las rutas normales de comercio tendremos toda la plata que est a nuestro alcance, pero ahora no. Hubiera continuado pero se interpuso Ahmose-onkh entre ellos, con una mano an prisionera del puo de su nodriza. Ests guapa, madre dijo. Aahmes-nefertari le sonri. Llevaba los ojos pintados con kohl. De uno de los lbulos penda una larga lgrima de oro que terminaba en un halcn con las alas dobladas, y en las dos muecas llevaba pulseras de oro. Y t ests muy elegante con tu shenti plisado y tus sandalias nuevas contest ella. Ahmose-onkh, no te toques la coleta juvenil o perders el broche y se te deshar la trenza. Pero me raspa la nuca se quej. Cundo podr quitarme las sandalias? Tengo calor en los pies. Ven conmigo. Golpe los cojines con la mano. Tengo que decirte algunas cosas. Te lo devolver cuando lleguemos al templo le dijo a la joven paciente que solt la mano de Ahmose-onkh. Ankhmahor, vamos! Inmediatamente l dio una orden. Las literas fueron alzadas, los guardias formaron en columna tanto delante como detrs de stas y partieron hacia el camino del ro. Mientras avanzaban, Aahmes-nefertari cogi la pequea mano de su hijo en la suya y le empez a explicar por qu lo haban pintado y vestido con esmero, por qu deba tener puestas las sandalias y el significado de lo que iba a suceder en el templo. El nio la escuch serio, con los ojos brillantes e inteligentes fijos en su rostro, y cuando ella termin se acomod pensativo en su cojn, mirndose las palmas pintadas con alhea. Pap es rey de todo Egipto ahora que muri mi to Kamose? pregunt. S le respondi ella. Ser coronado hoy y todos prometern hacer lo que l diga y no rebelarse como hicieron los nobles y los soldados contra tu to. Le mataron, no es cierto? dijo el nio con ms entusiasmo que tristeza. Le mataron. S, as es. Y t y la abuela les castigasteis. Se golpe las rodillas marrones con las manos. Y cuando muera pap ser rey? S. Bueno. Cuando sea rey y todos tengan que hacer lo que yo diga meter a todos los soldados y los nobles en la prisin una vez al ao, slo para estar seguro. No es tan fcil ser rey, Ahmose-onkh dijo con un suspiro. Incluso los reyes deben obedecer las leyes de los dioses y Ma'at decreta que nadie puede ser encarcelado sin causa. Los reyes egipcios no son como los salvajes de otros pases que gobiernan sin Ra. Pero el nio ya no le prestaba atencin. Espiaba a travs de una abertura entre las cortinas. Madre, mira toda la gente! exclam excitado. Djame correr las cortinas! Tiraba de ellas y Aahmes-nefer-tari las descorri completamente. Ms all de la falange protectora de guardias a derecha e izquierda, el borde del camino estaba cubierto a ambos lados de ciudadanos que gritaban y se empujaban. Cuando se corrieron las cortinas de la litera y aparecieron Aahmes-nefertari y su hijo, aument el clamor. Weset saba lo que ella y Aahotep haban hecho y el pueblo estaba agradecido. El vnculo, siempre estrecho, entre los Tao y su pueblo, ahora era inquebrantable. Ahmose-onkh se rea y saludaba, pero Aahmes-nefertari, aunque sonrea e inclinaba la cabeza, senta una repentina melancola. Los setiu an controlan el Delta pens. Ahmose puede proclamarse rey del Alto y el Bajo Egipto, pero la verdad es que el pas sigue dividido. Los portadores de las literas se vieron obligados a andar ms despacio cuando giraron a la izquierda para seguir el corto canal que llevaba a los pilones de Amn. porque all la multitud se engrosaba y, cuando la familia se ape y entr en el atrio exterior, lo encontraron tambin lleno, aunque se trataba de una concurrencia ms seria, la de los habitantes prominentes de Weset, que se inclinaron solemnes. A Aahmes-nefertari le recordaron un campo de trigo, con los tallos doblados por el viento. Le entreg a Ahmose-onkh a la nodriza y avanz hacia el atrio interior, junto a su madre y su abuela. Al quedar visible la tnica de Aahotep cambi el ambiente a su alrededor. Una onda de susurros las sigui hasta que desaparecieron en el atrio interior. En el aire haba una nube de fragante incienso. Aahmes nefertari, que amaba ese olor, lo inhal apreciativa, a la vez que miraba el santuario a travs de las puertas abiertas. Amn le sonrea enigmtico, con las manos en las rodillas, los pies cubiertos de flores y una guirnalda de ptalos en el pecho. Verle era un raro privilegio. Oculto a los ojos impos en la penumbrosa seguridad de su santuario la mayor parte del ao y gobernando a travs de sus sacerdotes y orculos, para la mayora de sus sbditos era una benigna presencia invisible. Aahmes-nefertari, Tetisheri y Aahotep se postraron ante l. Al tratar de levantarse, Aahotep tropez y cay, lo cual prcticamente no fue advertido entre el tintineo de los cmbalos en los dedos de los cantantes del templo y el sonsonete del sistro en sus manos. Cuando Aahmes-nefertari advirti lo sucedido a su madre, un joven sali de entre las filas de sacerdotes a la entrada del santuario y se puso de rodillas junto a ella. Finge que es una segunda reverencia, Majestad le oy decir Aahmes-nefertari. De ese modo tu cada se transformar en una muestra de profundo respeto y el dios te bendecir. Obviamente Aahotep estaba demasiado conmocionada para desobedecer. l se uni a ella en su gesto de obediencia y la ayud a levantarse de modo poco perceptible, cogindola de un codo. Aahmes-nefertari esperaba que su madre se le apartara con una reprimenda silenciosa, pero no hizo ms que asentir, sin mirarle, y el sacerdote volvi junto a sus pares. Delante del santuario haban colocado un taburete entre dos sillas, mirando hacia los hombres y mujeres que llenaban el atrio interior. Detrs de las sillas estaban los sacerdotes y a cada lado se ordenaban los cantantes y bailarines. Aahmes-nefertari hubiera querido darse la vuelta y observar a la multitud, pero no se atrevi, aunque tampoco hubiera tenido tiempo: Amonmose llegaba de una de las antesalas que rodeaban el atrio, acompaado por sus aclitos portadores de incienso. Llevaba en un hombro la piel de leopardo que denotaba su alta posicin y en la mano el bastn de sacerdote. Ahmose lo segua, vestido con un simple shenti blanco, los pies descalzos y la cabeza cubierta con una tela blanca cuadrada, con nudos en las cuatro esquinas. Luego iban tres sacerdotes, llevando cada uno una caja con toda solemnidad. Los cantantes iniciaron sus cantos. Con regia deferencia, el Sumo Sacerdote condujo a Ahmose a una de las sillas y se inclin. Ahmose no se sent. Por un momento su mirada recorri a los reunidos, encontr los ojos de su esposa y la salud con una sonrisa tan rpida que Aahmes-nefertari se pregunt si lo haba imaginado. Alz una mano e inmediatamente se interrumpieron los cantos. Se hizo silencio. Favoritos de Egipto exclam Ahmose, cuya voz reson en el techo de piedra. Hoy sucedo a mi hermano como seor de las Dos Tierras y Amado de Amn. De ahora en adelante, el primer da del verano ser el Aniversario de mi Aparicin como la encarnacin divina del dios en la tierra. Juro sostener las leyes de Ma'at, recompensar a los que bien me sirvan y castigar con justicia a los que no lo hagan. Tomo para m el reinado de Egipto, como heredero legtimo del derecho a gobernar de mis antepasados. Aahotep, ven aqu. Su madre avanz y, cogindola delicadamente del brazo, la volvi para que quedara frente a la congregacin. ste es el precio de la traicin dijo sealando su tnica, y fue impuesto por esta mujer, esposa de un rey sin corona. Puede alguien negar el derecho a la sucesin de la casa de Tao en presencia de tanto coraje y nobleza? Tenedlo en cuenta y pensad en lo que veis. Aahmes-nefertari not que tiraban de su tnica y vio a Ahmose-onkh junto a ella. Por qu lleva la abuela una tnica sucia? dijo con un susurro indignado. Pap la est riendo? Aahmes-nefertari le puso un dedo en la boca. Ahora no le contest, tambin susurrando. Luego te lo explicar. Y tambin soy un rey sin corona deca Ahmose. Los atributos sagrados (el hedjet, el deshret, el atef, la heka y la nekhakha), estn en blasfemas manos de extranjero. o Incluso la seora de Fuego y la seora del Temor estn en el norte. Pero yo rescatar el Nefer Blanco y el Rojo, el atef, el cayado y ltigo y, cuando lo haga, habr aqu una coronacin como corresponde, ante Amn, en esta ciudad. Haba soltado a Aahotep pero ella no se movi. Sigui quieta, tiesa y plida, con las manchas marrones en la tela sucia dando un testimonio y un aviso a la vez. Hoy slo recibir el nemes, smbolo de concordia con mi pueblo continu Ahmose. Y aceptar nuevas sandalias para caminar por la nueva senda que el dios me ha enseado. Pero que no haya confusin. El poder no reside en la doble corona sino en la persona del dios que la lleva. Continuemos. Traed taburetes para mi madre y mi abuela. Hizo una seal. Aahmes-nefertari advirti con inquietud que Aahotep trataba de disimular que renqueaba cuando se acercaron a l y suspir aliviada cuando se sentaron. Pero le sala sangre del dedo del pie cuya ua se haba roto y Aahmes-nefertari sinti una oleada de terror supersticioso, como le sola suceder. Es mal signo para el comienzo del reinado de Ahmose pens. Nadie tiene que verlo. Qu har? Le haban indicado que se sentara en una de las dos sillas y saba que no poda pararse ni inclinarse sin llamar la atencin. Pero el mismo sacerdote joven que antes haba socorrido a Aahotep estaba atento. Se acerc decidido, se prostern ante ella y, mientras aparentaba besar sus pies en un impulso de sumisin respetuosa, logr usar el borde de su tnica para limpiar la sangre. Aahotep miraba hacia delante con rostro serio, sin dar seal de nada y cuando el sacerdote se apart, Aahmes-nefertari vio cmo meta los pies bajo su amplio ropaje. Ahmose se sent. Se abri la primera caja y Amonmose cogi un par de sandalias magnficas que, al igual que la daga de Ankhmahor, slo tenan un propsito ceremonial. Estaban recubiertas de lminas de oro e incrustaciones de lapislzuli y jaspe. Fueron colocadas con la mayor reverencia en los pies de Ahmose, mientras Amonmose, postrado, entonaba la letana al efecto y los sacerdotes salmodiaban las respuestas. Aahmes nefertari no alcanz a advertir que en las suelas haban pintado una imagen muy parecida a la de Apepa, porque enseguida el sumo sacerdote se puso de pie, agitando un incensario sobre Ahmose, y abri la tapa de la segunda caja. Cogi de all un pectoral y, conmocionada, Aahmes-nefertari reconoci el ornamento que Kamose haba ordenado para s. All, colgando regiamente de los dedos de Amonmose, estaba Heh, el dios de la eternidad, arrodillado sobre el signo del heb, con las hojas de palmera llenas de marcas que representaban miradas de aos en sus manos, pero el cartucho

dibujado encima del dios haba sido alterado. Ya no encerraba el nombre de Kamose. Ahora, Nekhbet y Wadjet abrazaban el nombre de Ahmose. A Aahmes-nefertari se le hizo un nudo en la garganta cuando el smbolo de todas las esperanzas de Kamose le fue colocado a su marido. No quiere que esto signifique que triunf sobre Kamose se dijo triste. Para l es un vnculo con su hermano, la promesa de que todo lo que inici Kamose se completar. Pero para m es una terrible pena. La ltima caja contena un tocado de nemes, con franjas azul oscuro y oro. El borde era una banda simple de oro, por encima de la cual haba un sencillo ureus, la cobra seora de las Llamas, protectora del Norte, y tambin la Seora del Terror, con forma de buitre, protectora del Sur. Con palabras solemnes Amonmose quit el cuadrado de tela de la cabeza de Ahmose y lo reemplaz con el nemes, arreglando las orejeras a ambos lados de la cabeza y del cuello. Sera la ltima vez que se le viera la cabeza descubierta en pblico. Entonces Ahmose se puso de pie, alzando los brazos. Hubo una oleada de aplausos que se convirti en un rugido de aprobacin y reconocimiento y, todos a una, los presentes se hincaron, con la frente contra el suelo de piedra. Al alzarse, continu el tumulto hasta que, a una indicacin de Ahmose, el heraldo Khabekhnet dio un paso al frente. Od los deseos del rey! exclam, y rpidamente se apag el tumulto. Primero, Su Majestad desea hacer saber que de los cinco ttulos que son su prerrogativa, slo asumir los tres relativos a su endiosamiento, hasta que Egipto sea liberado. En ese momento, cuando ocupe el Trono Sagrado bajo la Doble Corona, recibir con beneplcito el signo del Junco y la Abeja y el ttulo de El de las dos Seoras. Por tanto ahora ser Uatch-Khe peru Ahmose, Hijo del Sol, Horus, el Horus de Oro. El rey ha hablado. Hizo una pausa. En segundo lugar, Su Majestad desea ahora colocar una corona de reina en la cabeza de su amada Aahmes-nefertari, la Hermosa Hija de la Luna, para que Egipto le rinda homenaje como Esposa del Dios y la venere como la mayor glora de nuestra tierra. El rey ha hablado. Se retir, y Ahmose se puso de pie. Junto a su silla haba una cuarta caja, que Aahmes-nefertari no haba visto hasta ese momento. La abri y sac una diadema de oro, un casquete con la imagen de la diosa Mut, con las alas cayendo a cada lado y en cada garra el signo del shen, el infinito, la eternidad y la proteccin. La cabeza de buitre de Mut se alzaba con un pico agudo y curvo, los ojos con pupilas negras de nix brillaban agresivos. Con gran cuidado y la ternura del amor y el orgullo, Ahmose la coloc sobre la peluca de Aahmes-nefertari. El botn de los barcos del tesoro debe de haberse reducido mucho, Majestad murmur ella cuando se le acerc, y l sonri lentamente. Lamentablemente le respondi. Pero habr mucho ms antes de que acabe con ellos. Te adoro, mi irresistible guerrera. Una vez ms el atrio interior reson con fuertes vtores. Ahmose no volvi a su asiento, como crey Aahmes-nefertari que lo hara. En cambio dej que continuara la algaraba un rato. Luego alz la mano llena de anillos. Ahora debo cumplir con una obligacin solemne dijo. Su voz reson sobre la multitud expectante. Aahotep, madre, ven ante m. Aahotep dej su taburete e hizo lo que le indicaba. Aahmes-nefertari vio la desorientacin en sus ojos cuando se enfrent a su hijo. Era media cabeza ms baja que Ahmose, de modo que cuando l volvi a hablar todos pudieron ver la boca pintada de alhea de ste por encima de la peluca plana de ella. Un rey puede dar tres premios a quien lo merezca entre sus subditos dijo. Uno, el Oro de los Favores, se entrega a cualquier ciudadano por una marcada lealtad a su rey, por su dedicacin a las tareas al servicio de su rey o por su excelencia en cuestiones administrativas. Los otros dos, el Oro del Valor y el Oro de las Moscas, slo se otorgan a soldados, sean de la tropa sean oficiales, que hayan mostrado un coraje ejemplar en batalla. Ninguna mujer ha recibido jams el Oro del Valor o el Oro de las Moscas. De los dos, el Oro de las Moscas es el menos comn. En toda la historia de Egipto slo se ha otorgado cuatro veces. Hoy ser la quinta. Alarg una mano y Amonmose le entreg un fino aro de oro del que pendan tres moscas de oro. Aahmes-nefertari, vindolas bambolearse en la mano de su marido, se maravill por la habilidad de los orfebres que haban logrado dar tal impresin de animacin. Las alas eran slidas, los ojos bulbosos. Pero era en la forma de los cuerpos donde el artesano annimo haba puesto todo su genio. Los haba tallado simulando las franjas de una mosca viva, de modo que cuando la persona que las llevara se moviera o respirara se veran iridiscentes a la luz del sol. He hecho erigir un monolito en estos recintos sagrados continu Ahmose. Os dir qu reza: Aahotep es quien ha cumplido con los ritos y cuidado a Egipto. Ha atendido a las tropas de Egipto y las ha defendido. Ha capturado a los fugitivos y a los desertores. Ha pacificado el Alto Egipto y expulsado a los rebeldes. Esto es lo que dict al que dibuj las palabras. En la piedra no se grabar otra cosa, pero vosotros sabis que ella no slo salv mi vida, tambin particip en el sometimiento del levantamiento de los soldados. Nadie merece ms que esta mujer que este elevado premio se coloque en su cuello para que est junto al emblema sangriento de su coraje. Aahotep, levanta la cabeza. Te doy el Oro de las Moscas y te otorgo un nuevo ttulo, Nebet-ta, Seora de la Tierra. El aro se cerraba con un simple gancho dorado. Ahmose lo desenganch, rode el cuello de su madre con el adorno y lo volvi a enganchar, dndole una palmada antes de dar un paso atrs. Aahotep se volvi. Pareca mareada. Los invitados irrumpieron en una cacofona salvaje de gritos, coreando su nombre, silbando y aullando, y las lgrimas empezaron a rodar por sus mejillas. Amonmose fue junto a ella y, cogindola del brazo, la condujo al taburete. Una vez sentada mir a Ahmose, acariciando con los dedos los exquisitos insectos. Le sonri a travs de las lgrimas. Me alegro de que mi sorpresa cuente con tu aprobacin dijo. Ahora continuaremos. Ahmose-onkh, ven aqu. Soltando la mano de su niera, el muchacho trot hasta su padre y se sent en sus rodillas. Qu curiosa mezcla de ceremonial y espontaneidad es este ritual pens Aahmesnefertari viendo a su hijo removerse para encontrar una postura cmoda en las musculosas piernas de Ahmose. Pero esto expresa perfectamente el carcter de Ahmose. Kamose nunca lo hubiera hecho. En su caso cada cntico, cada paso, cada pronunciamiento sonoro, se hubiera ejecutado de acuerdo con las ms rgidas costumbres, para que el pasado se uniera sin fisuras con el presente, sin ninguna innovacin potencialmente peligrosa. Kamose quera restaurar el pasado, pero empiezo a darme cuenta de que mi marido busca no slo restaurar sino tambin reanimar la estructura de Egipto. Ha logrado combinar la tradicin con un talento instintivo e impulsivo, y no ha rebajado su dignidad al hacerlo. Es como casarme nuevamente con un desconocido que me resulta fascinante. Disminua el alboroto. Ahmose hizo una seal. Hor-aha, trae los brazaletes-orden, y su general se abri paso entre los sacerdotes llevando un arcn que abri cuando hubo hincado una rodilla junto a Ahmose. Aahmesnefertari cambi de posicin para poder ver su interior y advirti que estaba lleno de anchos brazaletes de plata. Ahora, todos vosotros, nos juraris fidelidad a m, a la esposa del dios y al halcn nio, Ahmose-onkh. Ahmose alz la voz. Cada prncipe y noble, cada gobernador y administrador. No hago distinciones. Exigir la misma sumisin de cada pueblo y ciudad que pase en el camino hacia el norte. No quiero que este rito sea simplemente una formalidad. Se considerar que el juramento obliga completamente a su cumplimiento. Primero invito a aquellos cuyos nombres proclame mi heraldo. He decidido emplear cinco divisiones permanentes del ejrcito para permanecer en Weset. Las once divisiones tienen nuevos oficiales, pero recibir a los jefes militares permanentes primero. Le hizo una seal con la cabeza a Khabekhnet. La divisin de Amn. El general Turi, el jefe militar de las tropas de asalto, prncipe Ankhmahor, el portaestandarte Idu. Los tres hombres avanzaron, con el amigo de la infancia de Ahmose a la cabeza. Kamose le haba enviado al sur con su familia, por su seguridad, en los primeros y desesperados aos de la insurreccin, y Ahmose recientemente le haba hecho volver. Postrados, los hombres besaron los pies y las manos de Ahmose, enderezndose un poco para hacer lo mismo con Ahmose-onkh, que se ri encantado. Luego fueron hacia Aahmes-nefertari, a quien reverenciaron con el mismo respeto humilde. Ahmose les indic que se pusieran de pie y le dio a cada uno un brazalete. Esta es la insignia de vuestra responsabilidad dijo. No la usis como maza para castigar a vuestros subordinados ni como un rbol tras el que esconderos. Vuestro seor os bendice. La divisin de Ra enton Khabekhnet, El general Kagemni, el jefe militar de las tropas de asalto Khnumhotep, el portaestandarte Khaemhet. Ellos tambin hicieron sus reverencias y se distribuyeron los brazaletes. La divisin de Tot anunci Khabekhnet. El general Baqet, el jefe militar de las tropas de asalto Tchanny, el portaestandarte Pepynakht. Aahmes-nefertari observ y escuch atentamente. Reconoci a muy pocos de los hombres que se inclinaban ante ella y cuyas bocas tocaron su piel. Hizo exactamente lo que dijo pens. La mayora de estos hombres eran soldados rasos. Su postura, su modo de caminar, la mezcla torpe de orgullo y cohibicin, todo indica que son gente comn. Mir en direccin a Mesehti y Makhu, pero no pudo interpretar nada de la expresin de sus rostros. Ramose, junto a ella, estaba tenso pero controlado. Las otras dos divisiones que deban quedar acuarteladas en Weset eran las de Horus y Montu, pero se haban formado seis ms y cuando los ciudadanos empezaron a desfilar para jurar su lealtad al nuevo rey, la caja de la que Hor-aha haba sacado sistemticamente los brazaletes estaba vaca. De pronto Aahmes-nefertari se encontr cansada. La gloriosa corona de reina le irritaba la piel de detrs de las orejas y le dola la espalda. As que en esto se us la plata pens, y a esto dedic su tiempo mi marido. Por eso estaba tanto en el templo. l y Amonmose, los albailes y orfebres y los jefes del protocolo sagrado, deben de haber trabajado como los esclavos de los setiu para preparar todo esto. Ahmose-onkh haba empezado a inquietarse y a quejarse en voz baja. Ahmose le hizo callar y tras un llanto de protesta, se llev el pulgar a la boca durmindose contra el pecho de su padre. Cuando despert, en respuesta a una sacudida ligera, se le haba marcado el dibujo del pectoral de Kamose en la mejilla. Salieron del templo entre msica y renovadas nubes de incienso, recibiendo una lluvia de ptalos y a una gran congregacin de ciudadanos exaltados. Ahmose-onkh bostezaba. Aahotep disimulaba su cojera. De pronto se detuvo, volvindose hacia su criado. Kares, ve a buscar a ese sacerdote joven. T sabes quin es le orden. Esperaron y los guardias tuvieron que contener a la gente clamorosa. El sol del atardecer que bailaba en las ondas del canal de Amn les hizo parpadear cuando salieron de la relativa penumbra del atrio interior. Al rato volvi Kares con el joven. Al ver a Aahotep se inclin varias veces con las palmas levantadas en un gesto de splica. No te preocupes dijo Aahotep con bondad. Quiero agradecerte, no castigarte. Cules son tu nombre y tu rango? Me llaman Yuf, excelsa seora tartamude. Soy un sacerdote we'eb, sirviente de los sirvientes del dios. Bien, Yuf, hoy has mostrado gran lucidez dijo Aahotep. Adems de un audaz ingenio. Necesito un sacerdote. Si quieres servirme ven a la casa maana y pregunta por Kares. No esper una respuesta sino que se fue caminando con dificultad hasta su litera, dejando el sobresaltado rostro de Yuf entre la multitud. Aahmes-nefertari oy su risa seca (algo que pocas veces escuchaba) detrs de las cortinas cerradas cuando ella misma se acomodaba en su transporte. Por la noche, tarde, despus del festn y la msica, los discursos de congratulacin, las guirnaldas y el vino y la juerga, la exhausta Aahmes-nefertari yaca en la cama de su marido en el bendito silencio de sus aposentos. Haban hecho el amor y Ahmose acababa de apagar la lmpara. La oscuridad invadi todo, apaciguadora y grata. Ven le dijo. Pon tu cabeza en mi hombro y duerme junto a m. Apruebas lo que hice hoy, Aahmes-nefertari? Fue sabio? Creo que s respondi somnolienta. Siempre que recuerdes tratar a los prncipes con ms cortesa de la habitual y les des los ttulos que prometiste. No son estpidos, Ahmose. Sin duda son conscientes de que redujiste su poder considerablemente. Debes tirarles algunos huesos. El gru y hubo un momento de silencio. Ella crey que se haba dormido, pero de pronto not que se mova. Por cierto, olvid decirte que te he nombrado Segunda Profeta de Amn. Amonmose est de acuerdo con mi decisin. La turbacin la despert por completo.

Pero, por qu? exclam. Me has dado suficientes responsabilidades con los guardias de la casa y la supervisin de la construccin de una ciudadela para las nuevas divisiones! Cmo se supone que voy a agregar el servicio en el templo a esas tareas? Ahmose no dijo nada y Aahmes-nefertari comprendi que esperaba que ella misma se respondiera. Necesitas un espa en el templo, no es cierto? dijo lentamente. Quieres a Amonmose pero no confas en l, o ms bien, quieres estar seguro de poder seguir confiando en l. El templo es un mundo en s mismo. Yo debo ser el vnculo entre ese mundo y ste. S dijo en un susurro. Es honorable servir al dios, Aahmes-nefertari, y, al igual que Kamose lo reverenci, yo estoy dispuesto a cumplir su voluntad. Sus sirvientes tienen las debilidades propias de la naturaleza humana. No quiero sorpresas. No quiero volver a casa y encontrar una sedicin, jams. Ella se mordi el labio, seal de preocupacin que l no pudo ver. Realmente no confas en nadie, no es cierto esposo? dijo ella. Slo en ti, mi hermosa reina respondi. Slo en ti.

3
Ahmose, los medjay y el contingente del ejrcito de Weset partieron rumbo al norte la tarde siguiente. Ahmose, de pie en los escalones del embarcadero, con la pequea mano de Ahmo se-onkh en la suya, se encontr cansado pero satisfecho. No saba si podra hacerlo pens. Fue arriesgado, todo, pero he creado las bases para una nueva fuerza de combate, he proclamado mi dominio sobre la mayor parte del pas y he quebrado el poder de los prncipes, aunque ellos an no lo sepan. Slo Apepa se interpone entre el poder absoluto y yo. Slo l. Sonri con macia. Al menos puedo concentrarme en esta campaa sin preocuparme por lo que suceda a mis espaldas. Aahmes-nefertari y mi madre pueden gobernar en mi ausencia y me llevo conmigo a mis potenciales enemigos. Mir de soslayo a Hor-aha. El hombre hablaba en voz queda con Ankhmahor, una mano negra en el pomo de la espada, la otra gesticulando. Ankhmahor miraba al suelo, asintiendo gravemente mientras le escuchaba. No se ha quejado pens Ahmose. No, desde ese primer encuentro cuando dijo que comprenda. Pero debe de ser muy amargo para l verse relegado a no mandar ms que a los medjay. Ojal no los necesitara tanto. Entonces no importara que se los llevara a Wawat. Pero tal como estn las cosas tengo que acordarme de consultarle, como haca Kamose, porque es verdad que vale mucho como estratega. Me pregunto si sospecha que no tengo intencin de ratificar su ttulo de nobleza ni de darle un dominio hasta que est completamente asegurada la sumisin de todo Egipto. Les rodeaba el ajetreo del embarque. Suban por las rampas los ltimos suministros a los barcos de totora, los soldados desfilaban ante los escribas de asambleas que se inclinaban sobre sus listas y los hombres que ya se encontraban en cubierta se inclinaban sobre las barandillas, observando a los grupos de oficiales que permanecan en tierra. Lamento no estar aqu para la cosecha continu Ahmose con sus pensamientos. Cuntos aos han pasado desde que vi por ltima vez el aire lleno de paja y o los cantos de los segadores al caer las espigas bajo sus hoces? Cuando vuelva a casa ya habr empezado la inundacin, los graneros estarn llenos y el vino nuevo estar fermentando en las cubas. Advirti que Ahmose-onkh tiraba de su brazo. Quiero ir contigo, padre deca con voz aflautada. Quiero ir a la guerra. Ahmose sonri a su rostro impaciente. Con gusto te llevara dijo. Pero tienes que poder usar el arco, lanzar la lanza y blandir la espada y, lo ms importante, has de saber leer. Leer? Ahmose-onkh frunci la cara. Por qu? Porque antes de una batalla todos los generales y jefes militares se renen en torno de los mapas hechos por los escribas, con los nombres de los pueblos y aldeas y los tributos correspondientes. Y deciden qu hacer, lpi lo escribe todo, pero cmo sabras que l anota las palabras correctas y cmo les diras esas cosas a los hombres si no puedes leerlas? Se puso en cuclillas, alineando la coleta juvenil negra y clida con los huesos del cuello, acariciando suavemente la piel calentada por el sol. Un da, si Amn quiere, sers el rey continu cariosamente. Pero el rey debe pelear mejor que cualquier hombre de su reino y leer y escribir mejor que cualquier escriba. Cuando puedas hacer estas cosas vendrs conmigo. Te voy a extraar, mi pequeo Pichn-de-Hal cn. Al menos dile a mi madre que quiero un cuarto para m se quej Ahmose-onkh. Ya soy muy mayor para compartirlo con Hent-ta-hent. Ahmose se levant. Cuando cumplas cinco aos y comiences tus lecciones, tendrs tu cuarto dijo. Lo har construir. Hasta entonces debes obedecer a tu madre y a tu abuela. Un rey tambin debe aprender a ser disciplinado, Ahmose-onkh. El chico suspir con alivio. Padre, qu contento estoy de que no me digas que obedezca a mi bisabuela. exclam. Siempre est quejosa y me clava las uas cuando la abrazo. Ahmose contuvo la rplica que le llegaba a la boca. A m tampoco me gusta quera decirle. Toda mi vida se ha burlado de m o simplemente me ha tolerado, segn su humor. Para ella siempre ser el necio Ahmose, inocente y ms bien estpido. La conversacin que tuvimos hace tantos meses no le cambi mucho esa idea, aunque logramos establecer una tregua precaria, y cuando Kamose demostr que poda mantenerse sano mentalmente, la tregua se termin. Deb haberle dado algn reconocimiento pblico ayer, haberle dado alguna distincin sin importancia, pero su apoyo activo fue en los tiempos de Seqenenra y Kamose, no en los mos. No puedo contar con ella para buenos consejos, ni siquiera para un apoyo tcito, pero se opondr abiertamente a mi poltica? Es demasiado pronto para saberlo. An as le dijo en voz alta al rostro cuyos rasgos comenzaban a madurar con un parecido a su verdadero padre Si-amn y, por tanto, tambin a los de Kamose, ella es una seora noble que merece tu respeto. Un rey debe aprender a ocultar sus sentimientos, Ahmose-onkh, y, sin embargo, no volverse hipcrita. Pero Ahmose-onkh haba perdido el inters y trataba de cazar un escarabajo dorado que pasaba con su caparazn brillando al sol. Djalo en paz, Ahmose-onkh! le dijo su madre. Fue junto a ellos y Ahmose bes su mejilla pintada. Ola a aceite de nuez moscada y loto. Aahmes-nefertari, eres tan hermosa dijo impulsivo. Ella le sonri feliz, con los ojos rodeados de kohl apretados por el sol. Por supuesto que lo soy brome. Acaso no soy una reina? Ahmose, la ciudadela que debo construir para los soldados necesitar un canal que la una con el ro para que se pueda abandonar rpidamente si es necesario. La ciudadela no se puede construir junto a los cuarteles existentes. Estn casi detrs de la casa. Ni debe ir al otro lado de la ciudad. Eso es demasiado lejos para poder supervisar a los soldados de manera eficiente. Dnde la quieres? l lo pens un momento, con el brazo en torno de su cintura y la mirada puesta en el caos del ro que ya disminua. Pona al sur dijo finalmente. La tierra cultivable entre el Nilo y el desierto es una franja estrecha, de modo que el canal ser corto. Los soldados pueden usarlo para irrigar los campos. Pueden cultivar parte de su comida cuando no estn luchando o entrenndose. Que los cuarteles existentes sean ocupados por la guardia de la casa y sus familias. Los campos son nuestros contest ella. No se incluyeron en el pago que Kamose prometi a los hombres que construyeron las barcas de caa, de modo que no tendr que sacar campesinos de all. Te interesa contratar a algn arquitecto en particular para este trabajo? Solt su cintura y empez a acariciar su pelo, la curva de su hombro, los tendones de su cuello, sintiendo la urgente necesidad de acumular recuerdos de cmo la vea, de cmo la notaba bajo sus caricias. No respondi. T sabes decidir. Trae alguno de otra parte si no hay ninguno capaz aqu, en Weset. Amonmose recomendar un hombre de experiencia. De pronto lo asalt un pensamiento y dej caer el brazo. Cuando encuentres alguien adecuado llvalo al viejo palacio le dijo en voz baja. Pdele que haga planos para su restauracin. Ella lo mir interrogativa. Has estado planeando estas cosas durante largos aos, no es cierto, esposo mo? murmur ella. Derrotar a Apepa, resucitar el viejo palacio, hacer de Weset el centro del mundo y que Amn sea su dios ms poderoso. Qu habra pasado si Kamose hubiera vivido? Un espasmo de dolor desfigur su rostro por un momento. Kamose tena la misma visin del futuro dijo con voz queda. En esto pensbamos igual. Pero mucho antes de la prediccin crptica del orculo yo saba que Kamose no sobrevivira lo suficiente para sentarse en el trono de Horus. El tambin lo saba. Recuerdas el presagio del halcn, Aahmes-nefertari? Desde entonces empec a meditar lo que hara si el poder cayera en mis manos. Frunci los labios. No te confundas continu con voz quebrada. Y amaba a mi hermano. Nunca hubo siquiera un susurro sugiriendo o traicin en mis pensamientos. Prepararme para su muerte fue algo doloroso y terrible, Aahmes-nefertari, pero lo hice. S lo que hay que hacer y cmo hacerlo. Este ao habr un nuevo sitio que no tendr xito, pero Apepa seguir encerrado en Het-uart y mientras l sea impotente para luchar, yo eliminar a los soldados de Rethennu del resto del Delta. El ao que viene lo derrotar. No hables de estas cosas con nuestra madre y especialmente con la abuela le urgi. stas iban por el camino con Uni y Kares, y Aahmes-nefertari asinti y se separ de l. Cuando se volvi encontr a Hor-aha junto a l. Los hombres estn a bordo y la infantera ya est formada, Majestad dijo. Ya es la hora. Amn mismo viene a bendecirnos le record Ahmose. Esperaremos un poco. En aquel momento se oy cantar. A su alrededor y en las barcas se hizo un repentino silencio. La procesin apareci, primero los msicos con sus timbales y sus tambores, luego los cantores. Detrs de ellos iba Amonmose, rodeado de sus aclitos envueltos en incienso, pero por una vez la mirada de Ahmose pas de largo y fue hasta la litera que iba detrs. Llevada a hombros por ocho sacerdotes, cubierta con pesadas cortinas que se agitaban y brillaban al sol, avanz hasta llegar al pavimento. Los portadores la bajaron con reverente cuidado y su squito la rode a modo de proteccin. Amonmose se acerc y corri las cortinas, e inmediatamente los reunidos se postraron en adoracin. Para sorpresa de Ahmose, fue Aahmes-nefertari la que se alz inmediatamente y, yendo hasta la litera e inclinndose ante el perfil dorado del dios que haba en su interior, se volvi hacia la congregacin postrada. Oye las palabras del Ms Grande entre los Grandes de boca de su Segunda Profeta, oh rey declar con voz clara y orgullosa. Esto dice Amn, Seor de Weset: Hijo mo, Nebpehtira Ahmose, Seor de las Dos tierras, yo soy tu Padre. Hago cundir el pnico en las tierras del norte, an en Het-uart, y los setiu son una mancha bajo mis pies. Hizo una pausa, volvi a inclinarse y retrocedi. Cundo recibiste este orculo? susurr Ahmose en su odo y ella sonri. Amonmose me lo hizo llegar esta maana temprano. Silencio ahora, Ahmose. Va a bendecir las tropas. El Sumo Sacerdote haba cogido un incensario y lo sostena de cara a las barcas, entonando los cnticos de bendicin y proteccin, y otros dos sacerdotes esperaban con los botes de leche y sangre de buey para volcarlos en las losas. De pronto Ahmose se sinti inundado de felicidad. Todo saldra bien. Le haca sufrir separarse nuevamente de su familia y ver el panorama de la casa guardada por los rboles, luego el templo y la ciudad misma, luego la amplia curva del ro, perder de vista su tierra, pero no haba nada de la inquietud dolorosa que tanto l como Kamose haban sentido en anteriores partidas. Estaba asegurada la cada de Het-uart. El ao siguiente o el otro vera por fin a Egipto unido una vez ms. Era slo cuestin de tiempo. De pie en la cubierta de su barca, con Hor-aha, Ankhmahor y Turi junto a l y la larga fila de barcas detrs, tuvo la fuerte impresin de que Kamose tambin revoloteaba sobre su hombro y de que en un momento oira su voz. Bien, Ahmose, otra partida, dira con esa mezcla familiar de resignacin y fortaleza. Tan poderosa era la sensacin de la presencia de su hermano, que Ahmose se sobresalt cuando una bandada de patos ocultos entre las caas se alz graznando al acercarse las barcas y quebr el hechizo. T nos ves, no es cierto Kamose? Tu pasin por nuestra libertad te tendr junto a nosotros, tu ka nos sobrevuela

invisible mientras vamos al norte. Cmo te extrao! No me daba cuenta de lo cmodo que era ocupar un lugar a tu sombra, mientras tu asumas las responsabilidades ltimas del gobierno y el mando. Ahora son mas y estoy desnudo bajo su peso. No estaremos mucho en el Delta esta temporada, Majestad las palabras de Turi interrumpieron los pensamientos de Ahmose. Es una marcha tediosa y calurosa para las divisiones de infantera. No llegarn a Het-uart hasta mediados de Epophi. Eso nos deja poco ms que Mesore para asediarla y volver a casa antes de que se inunde el camino del ro. Ahmose prest atencin a su viejo amigo. Los rasgos angulosos, ms bien irregulares, de Turi mostraban el entrecejo fruncido bajo su casco azul y blanco de tela, y tena los ojos oscuros fijos en la orilla verde que se deslizaba junto a ellos. Es cierto contest Ahmose. Pero es hora de cambiar de tctica, Turi. Mir al cielo, blanco de calor. Entrad todos en la cabina. Os dir lo que quiero hacer y me daris vuestro consejo. Entraron en la relativa frescura de la cabina con prontitud y el resto de la tarde bebieron cerveza y debatieron la estrategia de Ahmose. Cuando salieron ya se pona el sol, un lago de fuego que se derramaba sobre el horizonte occidental, y los marineros hacan maniobras de amarre para pasar la noche. Antes de prepararse para dormir, Ahmose recibi un mensaje desde Het-nefer-Apu. Paheri y Abana le esperaban con entusiasmo y la flota estaba lista para el combate. Se sent en el borde de su camastro con el rollo de papiro en las manos, mirando el lugar vaco donde sola dormir Kamose. Akhtoy haba instalado un sagrario de Amn all, pero su forma pareca desdibujada, como si desplazara slo temporalmente los contornos ms slidos de una sbana arrugada y una cabeza negra descansando en la almohada. Sigo perdido sin ti Ahmose le habl en voz baja en la penumbra. Me asalta la desesperacin en estos momentos, cuando estoy ocioso o indefenso en ese extrao mundo entre la vigilia y el sueo, y debo luchar contra ella o me dejar impotente. Nuestro padre, Si-amn y ahora t, todos habis ido a la muerte y yo estoy solo. Qu satisfaccin podr haber en la victoria en medio de tanta ruina? Aunque Aahmes-nefertari me diera una docena de Taos para llenar la casa con su presencia viril, nunca ser lo mismo. El pasado es un papiro enrollado, sellado y guardado en algn lugar secreto. Y all, donde el tiempo se ha detenido, los jeroglficos brillan negros y los colores se mantienen por siempre brillantes, pero aqu aftiera estoy condenado a recuerdos que se distorsionan y se desvanecen, hasta que los recuerdos mismos son mentira. Enfadado de pronto por la compasin que senta por s mismo llam a Ipi, le dio el papiro para que lo anotara y lo archivara y le envi a dormir. Acostndose, cerr los ojos y se esforz por pensar en su esposa, en cmo la haba visto aquella maana, las cosas que haba dicho, pero detrs de su imagen slo haba un gris melanclico, y no pudo descansar. Avanzaron sin pausa pero lentamente hacia el norte, detenindose cuando se haca necesario pasar revista a las tropas reclutadas en los pueblos y granjas, dejando con ellas a sus nuevos oficiales. En la orilla del ro, a la altura de Badari, el centro de los territorios del prncipe lasen, mientras miraba el caos de hombres que forcejeaban y oa los gritos iracundos de los subordinados del general Iymery que se esforzaban por crear alguna clase de orden, Ahmose pens sombramente que al menos los meses de campaa bajo Kamose haban enseado a los campesinos a pelear. No tendran que aprender de nuevo, slo recordar lo aprendido despus de pasar un invierno y una primavera en sus casas y campos. Haba ido a la casa de lasen y confirmado al hijo mayor en sus derechos hereditarios como nuevo prncipe, pero dej claro que el consejero que tena que nombrar se cerciorara de que se le informara directamente de cada accin del joven noble, y lo hara responsable de ellas. Exigi el mismo juramento de fidelidad que recibi en el templo de Amn del prncipe y del resto de su familia. Le explic al prncipe que la nueva divisin de Khonsu, bajo el general Iymery, quedara acantonada en Badari y que deba prestarle al general toda su cooperacin y respeto. Pero, Majestad protest el joven, Iymery no era ms que un ayudante del escriba de ganado de mi padre antes de que tu hermano lo reclutara para el ejrcito! Ahora soy el prncipe de la provincia de Uatchet! Y debera mandar la divisin! Mi padre muri por su traicin a Osiris Kamose, pero acabo de prometerte lealtad y me ofende que no confes o en m. Ahmose mir el rostro lleno de ira y confusin, y suspir. Por supuesto que eres el prncipe de esta provincia dijo con cautela. Eres un erpa-ha. Pero mi voluntad para ti es que gobiernes tu provincia con inteligencia y justicia junto al consejo que te enviar desde Weset, y mi voluntad para el ejrcito es que sea mandado por hombres que sepan pelear, no gobernar. No es una cuestin de confianza. Sabes pelear, prncipe? El hombre le mir framente. No, Majestad, no he tenido la oportunidad. Pero mi padre me entren en el arte del arco y la espada. Los nobles egipcios siempre han conducido al ejrcito en tiempos de guerra! No cuestiono tu competencia con las armas insisti Ahmose pacientemente, tratando de evitar que su voz expresara irritacin. Pero para esta guerra debo tener al mando hombres que ya hayan conocido la batalla bajo mi hermano y que, en consecuencia, conozcan el Delta. Confo en ti para que hagas lo que siempre han hecho los prncipes: gobernar con la capacidad con la que nacieron. Los generales no necesitan sangre noble para desplegar y conducir las tropas. Necesitan la autoridad que impone obediencia y la humildad que inclina su cabeza ante su rey. El recuerdo de lasen, con ojos despreciativos y derrotados, miraba a Ahmose desde la cara orgullosa de su hijo. Comprendo, Majestad dijo al fin, y Ahmose recibi su reverencia y le dej partir. Veo que comprendes, pens vindole irse, con el shenti volando en torno de los fuertes muslos juveniles. Pero no hay nada que puedas hacer. No puedo darme el lujo de permitirte demostrarme tu lealtad. Khonsu ser dispersada cuando caiga Het-uart. No ser parte del ejrcito permanente coment Turi, mientras caminaba junto a Ahmose otra vez hacia el ro. Quiz eso no sea una buena idea, Majestad. Lo dices por lasen? Piensas que Badari seguir siendo un eslabn dbil en mi cadena de mando? Podra ser. Pero, durante la cena, Hor-aha, Ankhmahor y yo hemos estado hablando sobre la distribucin de las tropas permanentes. Parece razonable mantener dos divisiones en alerta en Weset, quiz Amn y Ra, pero construyendo acantonamientos permanentes para las otras tres en pueblos cuidadosamente seleccionados a lo largo del Nilo. Ahmose le sonri. Y supongo que vosotros tres tenis sugerencias. S, Majestad Turi vacil. No te ofenders? Ahmose se detuvo. Por supuesto que no! exclam. Dioses, Turi, t y yo corremos carreras y nos peleamos desde nios. Compartimos cada pensamiento hasta que enviaron lejos a tu padre. Ya no eres mi amigo? No estoy seguro de que los seres divinos tengan amigos respondi Turi. Antes eras el hijo menor del prncipe de Weset, Ahmose, pero ahora eres rey de Egipto. Necesito hombres que me den su opinin sin temor respondi Ahmose. Si quieres te nombrar luchador jefe de Su Majestad, adems de general de la divisin de Amn. Sigamos caminando. Se volvieron juntos y Turi rea. No necesito otro ttulo dijo. Mira, Majestad, crea acantonamientos para divisiones en Khemmenu, Mennofer y Nekheb, adems de Badari. Khemmenu est slo a 500 estadios de Nefrusi. Teti y Meketra gobernaron all y fueron ejecutados. Una divisin en Khemmenu te dara tranquilidad. Mennofer est cerca de donde comienza el Delta. Nekheb cuidar tu flanco sur. Ahmose asinti con la cabeza. Gracias, Turi-dijo. Voy a pensar lo que has dicho. Cuando nos detuvimos en Qebt, tuviste de los dos hijos de Intel la misma respuesta que has tenido aqu en Badari seal Turi. Mesehti y Makhu saben que estn castigadas, pero quin puede decir lo que harn Djawati y Akhmin en el futuro si tus campaas no son limpias y rpidas? Contrlalas tambin. Es lo que quiero hacer, pens Ahmose al llegar a cubierta y dejarse caer en los almohadones contra la pared exterior de la cabina. De inmediato lleg su sirviente, que le quit las sandalias y dej agua caliente a su lado para que se lavara las manos, pero Ahmose apenas advirti su presencia. El prncipe de Mennofer sigue siendo un factor desconocido se dijo. Lo recuerdo bien, tanto en la visita de Apepa a Weset como en las negociaciones de Kamose con l. Me gusta, pero eso no significa nada. En cuanto a Khemmenu, el principado le pertenece con todo derecho a Ramose y se lo debo otorgar de inmediato, sin un consejero que le espe. Sonri amargamente mirando la dbil sombra del toldo que aleteaba en el viento. Otros generales, otros oficiales y un ejrcito que se debe reorganizar sobre la marcha pens . Podra ser peor. Al menos no necesito una estrategia sofisticada para sitiar una ciudad y perseguir a los extranjeros por los afluentes secos del ro. Me pregunto que dirn Paheri y Abana cuando les diga que no habr descanso para ellos durante la inundacin. Con gran alivio, Ahmose avist Het-nefer-apu el doceavo da de Epophi. Sinti que las semanas anteriores las haba pasado remendando una alfombra hecha jirones, entretejiendo los hilos sueltos en la trama, cortando los pedazos muy rotos, limpiando la suciedad para que pudiera distinguirse el dibujo original. Se asegur de que cada pueblo lo recibiera oficialmente. Cada alcalde, gobernador y noble fue convocado a jurar lealtad y se observ y evalu la fabilidad de cada uno. Algunos fueron despedidos. Las listas de Ipi de puestos administrativos para cubrir y de hombres en los que se podra confiar para ocuparlos se alargaban de da en da, y Ahmose se encontr deseando contar con el consejo de su esposa. Aahmes-nefertari investigara el linaje y los antecedentes de cada candidato, lo hecho en vida de Kamose, a qu dios sirvi, cul era la reputacin de su familia en materia de estabilidad y piedad. Lo hara de manera eficiente y objetiva, sin necesidad de devolver un favor o ascender un pariente. No tengo tiempo para la tarea pens Ahmose, pero es vital. Quiz podra enviarle las listas; ella y mi madre pueden reunir la informacin necesaria para aconsejarme cuando vuelva. Hetuart exigir toda mi energa e ingenio, pero la conduccin de los asuntos de Egipto debe continuar. Evaluacin de cosechas, impuestos, procedimientos de la corte, proyectos locales de construccin, todo. El gobierno no puede quedar en barbecho mientras persigo a los setiu. Kamose destruy la estructura de Egipto, era necesario. Eso me permite reorganizar mucho ms que el ejrcito, pero la construccin de un nuevo orden no se puede postergar. Aahmes-nefertari tambin puede reunir una delegacin que vaya a Keftiu. A los keftianos no les interesa la poltica de Egipto. Les interesa el comercio y no qu dios se sienta en el trono de Ho rus. Deben de saber lo que ha sucedido desde que se interrumpi el comercio con el Delta y apuesto a que no sienten ninguna lealtad especial hacia Apepa y a que estarn contentos de transferir sus tratos comerciales a Weset en vez de Het-uart.

Cuando Ahmose lleg a Khemmenu descubri que Ramose haba estado viviendo en una tienda que haba instalado en las afueras de la ciudad. No tena ningn derecho a ocupar la finca de Meketra, Majestad le dijo a Ahmose con franqueza. Y no haba otra casa disponible. Pese a la traicin final, Meketra trabaj intensamente para restaurar Khemmenu. Muchos refugiados de Dashlut y las otras aldeas que fueron quemadas se han instalado aqu y la ciudad disfruta de una explosin de vitalidad. Se encontraron en el barco, luego de que Ahmose fuera recibido ceremoniosamente por el alcalde y los consejeros de Khemmenu y pasaran un rato rezando en el templo de Tot, bajo la mirada vigilante del Sumo Sacerdote que tiempo atrs haba negado a Kamose y a l mismo la entrada al atrio interior. Ahora, junto a Ramose, estaban apoyados en la baranda, observando el ajetreo en las drsenas de Khemmenu, con la bruma roja y polvorienta de la puesta del sol. No huele a carne quemada-pens Ahmose. No hay sangre en la arena, en las paredes blancas, no hay escombros en las calles, como si lo hubiramos soado todo Kamose y yo. El tiempo y la fuerza de la vida misma han cerrado las heridas. Qu hay de Nefrusi? pregunt haciendo un esfuerzo por dejar la contemplacin del pasado, que se estaba convirtiendo en costumbre. Ramose ri y neg con la cabeza. Nefrusi se ha convertido en una pequea aldea ordenada y limpia llena de campesinos competentes dijo. Creo que este ao los soldados setiu estn compitiendo entre s para ver quin puede segar ms grano en el menor tiempo. Irs all, majestad? Lo har? se repiti Ahmose. Quiero pararme en el lugar donde cay mi padre, donde miles de cuerpos fueron arrastrados por la arena para ser quemados? Y me o encontraba enfermo en lo ms profundo y Kamose se mova y hablaba como quien ha sido enterrado vivo. No, no lo creo dijo lentamente. Saludar a los oficiales que estn al mando all, pero en la orilla. Se volvi hacia su amigo. Ramose, quiero que te hagas cargo del gobierno de la provincia de Un. Ya he redactado el documento que te nombra prncipe erpa-ha. Desarma tu tienda y toma posesin de la finca donde fuiste criado. Ramose hizo una larga pausa antes de contestar. Luego mir a Ahmose a la cara. Tal oferta es correcta y honorable, Majestad dijo. Merezco el ttulo y la propiedad. Me mudar a la finca que mis padres amaron y cuidaron, y gobernar la provincia de Un bajo los edictos de Ma'at. Pero s lo que les has hecho a todos los dems nobles con autoridad administrativa. Les has emasculado. Utiliz una expresin comn utilizada por los campesinos para describir la eliminacin de los testculos de un hombre. Y el control de sus jurisdicciones ha pasado a manos de los llamados consejeros que pones a su lado. S lo que causa tu desconfianza y creo que es sabio lo que haces. Pero si he de gobernar Khemmenu y su provincia lo har con los administradores y escribas que yo elija, no t. Se confiar en m o no se confiar. No haba hablado enfadado ni resentido. Sus rasgos mostraban la misma calma que sus palabras. Ahmose asinti. Bien! dijo alegre. No tena intencin de hacerte espiar, Ramose. Ni a ti, ni a Ankhmahor ni a Turi. No roe oirs llamar espas a mis servidores en pblico, pero lo hago ante ti, porque espas sern hasta que est asegurada mi corona sagrada. Toma la provincia con toda libertad. Ramose dej salir un suspiro de alivio. Te agradezco tu confianza, Ahmose dijo. Permteme corresponderte. A menos que me des una orden especfica, no asumir mis responsabilidades aqu hasta que termine la guerra. Deseo quedarme junto a ti. Ahmose entorn los ojos. An esperas ver a Apepa muerto y recuperar a Tani, verdad? dijo con voz queda. Ramose apret los labios. Separndose de la baranda, hizo una breve reverencia, gir y se fue sin contestar. Ahmose le vio bajar la rampa y mezclarse con la gente del muelle antes de desaparecer a travs de las puertas abiertas de la ciudad. Ests loco o eres un mstico, querido Ramose pens. De cualquier manera, eres el hombre ms testarudo que he conocido. Nunca se te ocurrira que Tani quiz no merezca devocin tan fuerte e intransigente. Haban pasado dos das desde aquella conversacin. Ramose, Turi, Hor-aha, Kagemni, Baqet y otros generales estaban sentados en torno de una gran mesa a la sombra de un toldo, cerca del Nilo. Por detrs de ellos y a su alrededor las divisiones seguan llegando a Het-nefer-apu, donde los escribas de reclutamiento distribuan a los hombres en los distintos alojamientos. Frente a ellos, en el ro, las barcas de la flota producan sombras plidas entrecruzadas sobre los arbustos en la orilla. El calor del medioda resultaba opresivo. Los soldados de guardia, al pie de las muchas rampas que unan las barcas con la orilla, estaban sudando. En las barcas los marineros se reunan bajo toldos gigantescos, invisibles para la multitud de la orilla, pero se oan sus conversaciones perezosas y sus ocasionales risotadas. El pueblo mismo, a corta distancia hacia el norte, yaca silencioso en el narcotizado adormecimiento de la tarde. Maana a esta hora tendremos reunidas todas nuestras tropas deca Turi. Estn llegando los ltimos contingentes. Los escribas de intendencia ya se quejan de la cantidad de cerveza que beben los ltimos arribados. No tiene remedio dijo Ahmose brevemente. La marcha da calor. Que beban cerveza mientras puedan. Cuando salgamos para el Delta slo habr agua. He odo tus informes sobre la disponibilidad de la flota, Paheri, y estoy satisfecho de que no has desperdiciado los meses en los que no estuve. Ahora, Abana, dime la situacin del Delta. En respuesta, el hombre mayor seal a su hijo. Paheri y yo hemos estado ocupados en el cuidado y entrenamiento de los once mil infantes de marina, Majestad dijo a modo de disculpa. No quera delegar la responsabilidad de la tarea que tu hermano nos asign a nadie en quien no pudiera confiar plenamente. Por lo tanto, envi a Kay al norte. El joven haca chasquear su latiguillo sobre el vaso donde intentaba asentarse sin xito una nube de moscas. Lo tap con la mano y levant su mirada sonriente. Mis hombres y yo hicimos el viaje tres veces, Majestad dijo con prontitud. Dos veces cuando la inundacin estaba en su punto ms alto. Mi barca es slida y mis marineros totalmente confiables, y los afluentes del Delta resultaron razonablemente navegables. Entramos en el Delta por su rama este, pasando los restos del fuerte de Nag-ta-Hert, y amarramos un poco ms abajo del acantonamiento de los setiu. Envi pequeas partidas. La mayora de los pantanos y lagos que se inundan totalmente estn en la porcin este del Delta y los diques y canales a travs de los cuales vuelve el agua al Nilo en la primavera estaban llenos, pero dando un rodeo por Het-uart y llevando nuestras barcas por los canales pudimos llegar al Camino de Horus. Ahmose lo mir ocultando su diversin y con mucha sorpresa. Kay hablaba afectando indiferencia, incluso descuidadamente, de una excursin que debi de haberle exigido a l y a sus hombres hasta el lmite. Reclinado, con un pie calzado apoyado en un tmulo de tierra cubierta de hierba, con rayos de luz bailoteando locamente en el aro de oro que llevaba en una oreja, mientras el toldo sobre ellos se inflaba, era la imagen de la confianza en uno mismo. No tena sentido explorar el lado oeste del Delta continu, dando poca importancia ai asunto. Het-uart est en la orilla este del gran afluente oriental del Nilo, y entre ese lugar y el afluente occidental la inundacin es ms tranquila. Hay huertos y viedos, y pastizales para el ganado, y, por supuesto, ms all de la va fluvial occidental estn ios pantanos y el desierto. El Osirs Kamose devast todo hace dos aos tratando de impedir que los setiu almacenaran mucha comida. Pens que Tu Majestad estara ms interesada en la actividad que hubiera por el camino de Horus. Has cambiado, Kay Abana pens Ahmose. Tu descaro ya no es una lluvia de chispas sin sentido. Eras un nio impaciente y pretencioso y, aunque an tienes excesiva confianza en ti mismo, est siendo dominada por la inteligencia de la madurez que liega. Kamose hizo bien en darte tu mando. Fue un acto valiente dijo en voz alta y Kay sonri encantado. Lo fue contest con prontitud. Pero mis hombres son intrpidos y yo los conduje bien. Slo queremos complacerte, Majestad. El Camino de Horus intervino Turi con amargura. Es una espada de doble filo! Una lnea vital que en tiempo de paz va de los centros comerciales de oriente hasta el corazn del Delta, pero en tiempos de guerra se convierte en un canal por donde andan todos los peligros. Tu antecesor, Osiris Sen wasret, construy ios fuertes de la Muralla de los Prncipes para tratar de controlar la llegada de los extranjeros, Majestad, pero ahora la muralla est en poder de Apepa y los setiu vienen a Egipto en un flujo constante. Lo s dijo Ahmose. Contina, capitn. Qu has visto? Kay cruz las piernas, se inclin y nuevamente chasque el latiguillo, esta vez espantando los insectos que buscaban sal en el sudor que cubra su brazo. Tropas de los setiu, con mucho armamento contest con prontitud. No marchan en formacin, avanzan en grupos sueltos haciendo mucho ruido y con poca disciplina, pero no dejan de venir. No caben todos en Het-uart. En ese agujero pestilente ya no hay lugar para una rata ms. Acampan en grupos lo ms cerca de la ciudad que pueden. El Delta est cubierto de ellos. Para que caiga Het-uart debemos limpiar el Delta y luego dominar el Camino de Horus dijo Hor-aha Kamose hizo lo ms que pudo para limpiar el Delta, peto durante la inundacin los prncipes del este enviaron ms refuerzos por el camino de Horus. Entonces la solucin es obvia continu Ahmose. Kamose no habl de esto, pero creo que al crear la flota c insistir en su capacitacin, se preparaba para iniciar un ao entero de campaa, no slo en los meses secos. No podemos permitirnos el lujo de ganar terreno y volver a perderlo. Iremos al norte de inmediato, en cuanto lleguen los ltimos soldados. Cinco divisiones se desplegarn en torno de los montculos en los que descansa la ciudad y los sitiarn junto con los arqueros medjay. Las planicies que se inundan estn secas y duras. Se pueden utilizar carros. Las otras seis divisiones patrullarn el Delta y se enfrentarn a los contingentes de tropas de los setiu donde las encuentren. Las acequias y los canales tendrn muy poca agua y debiera ser fcil moverse por el Delta. Kay, puedes estimar la cantidad de soldados setiu que llegan de Rethennu? No, majestad. Lo siento. Los pocos das que estuvimos observando el camino no fueron suficientes para que pudiera contar con precisin. Pero llegan continuamente. Vaci su copa y la dej en la mesa. Y qu hay de la flota? dijo con entusiasmo. Qu planes tienes para tus soldados ms leales, majestad? El Norte ya tiene a sus hombres y su equipo listos para la batalla! Los infantes de marina sern granjeros hasta Tot contest Ahmose con firmeza. Aqu hay diez mil hombres, Kay, y todo un pueblo que alimentar. Se debe cosechar del modo ms eficiente que sea posible. Las divisiones de infantera saquearn las aldeas del Delta sobre la marcha. Y en Tot? Fue Paheri quien lo interrumpi esta vez y Ahmose se volvi hacia l. Entonces, si es la voluntad de los dioses, Isis llorar dijo. Se extender la inundacin. Pero no volveremos a casa. La flota entrar en el Delta y no les daremos a los setiu tiempo para descansar y reagruparse. Paheri gru y en el rostro de Kay Abana se dibuj una expresin de alivio. Quiero analizar los detalles ahora continu Ahmose. Ipi, trae los mapas. Akhtoy, que limpien la mesa. Cuando cada general haba recibido sus rdenes, planteado sus dudas y recibido respuesta, el sol ya comenzaba a ocultarse detrs del pueblo en una nube de bronce fundido. Ahmose finalmente les indic que podan retirarse. Camin cansado hasta su tienda, pas junto a sus guardias y entr, dejndose caer con un suspiro en la silla plegable de viaje,

junto al camastro, levantando los pies para que su sirviente le pudiera quitar las sandalias. Tus pies estn hinchados, Majestad coment el hombre, tratando de deshacer los nudos. Traer agua tibia y un blsamo. El sirviente sali y Ahmose se qued solo un rato en la creciente penumbra. Fuera sonaron pasos. Haba hombres yendo de aqu para all. Su guardia exigi una contrasea y recibi la respuesta. En algn lugar cercano comenz a rebuznar un burro. A travs de la entrada de la tienda lleg el aroma agradable de una gacela asndose. Los soldados habrn estado cazando en el desierto, pens Ahmose. Mir alrededor y vio la lmpara, que pronto sera encendida, su catre pulcramente preparado, el arcn con su ropa contra una pared, el sagrario cerrado contra la otra. Estaba en un oasis protegido de orden y silencio, y de pronto lo domin un sentimiento de soledad. Saba que el origen de ese sentimiento no estaba slo en su posicin nica como rey. Ni era solamente la ausencia de su hermano en una situacin que siempre haban vivido juntos, ni que extraara a Aahmes-nefertari. Tengo nostalgia de cmo eran las cosas antes. Extrao a los prncipes, Intef y lasen y s, incluso a Meketra, todos en torno de la mesa del consejo, Kamose taciturno y duro, las quejas de los nobles, la incertidumbre y los horrores de aquel tiempo, pero de todos modos haba una especie de compaerismo. Estoy creando un nuevo orden pero tengo nostalgia de aquel antiguo orden tan familiar. Akhtoy entr con el sirviente y, mientras se remojaban y eran masajeados los pies de Ahmose, se movi en silencio, encendiendo la lmpara, dejando agua fresca junto al camastro y recogiendo la ropa usada. Ahmose lo observ un momento y entonces dijo: Akhtoy, no quiero estar solo esta noche. Por favor, haz que traigan otro camastro y dile a Turi que duerma aqu. Imperturbable, el mayordomo hizo una reverencia y sali. El sirviente coloc sandalias de papiro en los pies cubiertos de aceite y se alz con el recipiente lleno de agua. Ahmose se lo agradeci e indic que se retirara. Al poco tiempo volvi Akhtoy. Los ayudantes del general Turi me dicen que se llev una guardia para ir a pescar esta noche con Idu, su portaestandarte, Majestad le dijo Akhtoy. Desearas ver a otra persona? Pesca nocturna se repiti Ahmose, notando una punzada. Y por qu no? Es un pasatiempo que los dos disfrutbamos antes de que se fuera, antes de que creciera. Nos quedbamos en una barca bajo las estrellas, dejando caer el sedal en las aguas oscuras y hablbamos y reamos dejando pasar las horas pacficas. No se ha olvidado, pero la naturaleza de la afinidad entre nosotros ha cambiado. Ya no podemos ser iguales en la amistad, no importa cunto lo deseemos, y l est creando lazos dentro de la divisin que le he confiado. Akhtoy lo contemplaba con compasin comprensiva, que a Ahmose no le resultaba insultante. No dijo lentamente. No, Akhtoy, creo que un rey debe crear un crculo y poner distancia. No puede suscitar celos. La expresin de Akhtoy no cambi. Eso es cierto contest. Sin embargo, un simple sirviente no causar inquietud. Con tu permiso, traer mi cama aqu. Ahmose no contest e, interpretando su silencio como consentimiento, Akhtoy sali a la oscuridad y grit una orden. Al rato su ayudante entr haciendo reverencias y fue al otro extremo de la tienda, procediendo a desenrollar el jergn de Akhtoy y a colocar sbanas y una almohada en ella, y luego sali. Majestad, tengo cosas que arreglar para maana dijo Akhtoy. Pero volver rpidamente. Hay granadas y uvas negras, recin tradas de la via y tu cocinero ha horneado bulbos de bejuco molidos, mezclados con miel, como a ti te gustan. Permteme traerte una comida ligera. Ahmose lo mir reflexivo. Eres un hombre compasivo y con tacto, adems de un mayordomo extraordinario, Akhtoy dijo. Dime, eres feliz? Se alzaron las cejas de Akhtoy, formando una lnea negra continua Esa es una gran palabra que abarca muchos estados menores, Majestad contest. Es un gran honor ser tu primer sirviente, as como am y serv a tu hermano. Estoy contento con mi mujer e hijas en Weset. Tengo una vida plena y satisfactoria y progresan los trabajos en mi tumba al oeste de Weset. Todas estas cosas me hacen feliz. Eso me agrada. Ahmose se levant de la silla. No me traigas comida, pero si han llegado mensajes de mi familia, quiero verlos antes de retirarme a descansar. Cuando Akhtoy se fue, Ahmose se acost en su camastro y, metindose entre las sbanas frescas, se recost con un suspiro. Se haba ido su depresin. Algn da ascender a este hombre pens. Damos por descontada la fidelidad de nuestros sirvientes pero no deberamos hacerlo. Merece ser premiada su fiabilidad reservada. Se estaba adormeciendo cuando volvi Akhtoy. Apag la lmpara. Ahmose oy los pequeos ruidos que haca el mayordomo al instalarse en su cama y acomodarse. Desendole buenas noches, cerr los ojos y se dej envolver por la sensacin de seguridad que le daba la presencia del otro hombre. Cmo se llamar su esposa? continu pensando Ahmose. Y sus hijas? Mantiene mucha reserva sobre su vida, pero tengo que preguntarle si puedo hacer algo por ellas. Tengo el vago recuerdo de dos nias ms bien hermosas cogidas de sus manos cuando lo vi en el templo una vez durante una festividad. Cmo estar mi pequea Hent-ta-hent? Tres das ms tarde el ejrcito abandon Het-nefer-Apu. Ahmose haba decidido continuar el viaje al norte en barco en vez de ir con su divisin, pero sinti una gran prdida al quedarse al borde del desierto viendo la larga falange de hombres marchando, con los estandartes medio ocultos por el polvo y los radios de las ruedas de los carros brillando en el sol calcinador. Hacia el oeste, el camino hacia el oasis desapareca en el horizonte brumoso, y mirando hacia all con los ojos entornados para protegerse de la brillante luz de la maana, pens en el tiempo en que Kamose y l esperaban juntos al resto de las tropas sedientas y dbiles de Kethuna, que salan tropezando del desierto cubierto de rocas. Pero entonces no pensaba en Ket huna reflexion Ahmose. No, pensaba en Pezedkhu, acantonado al norte de Het-nefer-Apu, con sus miles de soldados esperando, al igual que nosotros, a ver qu sucedera. Su esperanza se desvaneci cuando los hombres de Kamose cayeron sobre aquellos infelices setiu, medio enloquecidos, y los hicieron trizas, y ellos se disolvieron hacia el Delta como un fantasma silencioso, prefiriendo eso al enfrentamiento que podra haberlos llevado al fracaso. Pezedkhu. Me pregunto qu estar haciendo a estas horas, encerrado en el palacio de Apepa, qu le habrn estado diciendo sus espas y patrullas. Piensa en m con un escalofro de temor, como me sucede con l? Pezedkhu, la ms formidable mente militar que enfrento. Apepa mismo no es nada, un dibujo tosco en un papiro comparado con la fuerza y la sutileza de este general extranjero que aparece como estatua gigantesca frente a cada decisin que tomo. Encogindose mentalmente de hombros, Ahmose dio la espalda al terreno accidentado que ahora ya no mostraba indicios de la carnicera que hubo all. Por un impulso que era mitad instinto, mitad sentido comn, le haba ordenado a un encantado Kay Abana que acompaara a sus embarcaciones y a las de los medjay con el Norte. Kay y sus infantes haban patrullado el norte. Podran serle tiles de un modo que ahora no poda prever, si bien Apepa tena pocos barcos que no fueran para el comercio y Ahmose no pensaba que hubiera hostilidades en el agua. An no. Al caminar hacia el ro entre la basura dejada por el ejrcito, Kay se le acerc, con profusin de reverencias y llevando del brazo a un muchacho joven, que trotaba a su lado. A una seal de Ahmose se detuvo su comitiva. Kay se aproxim, cayendo de rodillas y apoyando la frente en la tierra. Luego de vacilar un instante, el muchacho hizo lo mismo. Levantaos dijo Ahmose. Qu puedo hacer por ti, capitn? Espero que no sea nada complicado. Estoy a punto de embarcar y t deberas hacerlo tambin. S, Majestad, eso voy a hacer! le asegur Kay, levantndose y sacudiendo el polvo de sus piernas. El Norte est pertrechado y listo. Mis hombres y yo agradecemos humildemente esta oportunidad de distinguirnos an ms a tu servicio. Llevamos el azul y el blanco con gran orgullo. Ahmose le sonri con frialdad. Abana, tu sinceridad es abrumadora dijo. Slo es superada por tu ampulosidad. Qu quieres? A modo de respuesta, el joven empuj a su acompaante hacia delante. Este es mi primo Zaa pen Nekheb dijo. Parece mayor de lo que es en realidad. No te mentir, majestad, slo tiene doce aos, pero es inteligente y fuerte y ser un excelente soldado. Te ruego que le permitas venir a bordo del Norte conmigo. El grupo que observaba se ri. Ahmose escudri al muchacho. Ciertamente pareca mayor. Era delgado, pero aparentaba fortaleza, y aunque sus dedos que se encogan y extendan denotaban el nerviosismo, mir a Ahmose a los ojos sin bajar la mirada. El lazo de familia con Kay se adivinaba por algunos indicios menores, el arco de la mandbula, el mentn con hoyuelo, el pelo. Ahmose volvi su atencin a Kay. Porqu? inquiri. Kay parpade y luego se recuper. Porque su sueo es ser soldado dijo con prontitud. Desde su ms temprana juventud no habla de otra cosa. Su niez, querrs decir lo contradijo Ahmose, secamente. Pero no has contestado a mi pregunta. Todos los nios quieren ser soldado o escriba. Este no es diferente. T tienes una responsabilidad muy seria como capitn de uno de mis barcos, Kay. No quiero que sta se resienta. Qu haces aqu, Zaa? se dirigi al otro. Por qu no ests en la escuela? Me escap contest Zaa. Entonces te enviar a Nekheb de inmediato. Y estoy sorprendido por esta tontera, Kay. No tengo tiempo para esto. Quiz debiera dejarte aqu para que madures un poco bajo la supervisin de tu padre. Oh, Majestad, no me avergences! se le escap a Kay, borrada toda traza de fanfarronera. Escchame, te lo ruego! Mi peticin no es tan frivola como parece. Tienes diez latidos de corazn para hablar. Kay lo encar con una seriedad que no le conoca. Zaa es un granuja, pero til. Ha escapado de la casa de mi to y de la escuela del templo de Nekhbet muchas veces. La ltima vez que le alcanz el mayordomo de mi to haba llegado casi hasta Weset, buscando unirse a tu ejrcito. Nadie puede hacer nada con l. Mi ta no ha dejado de llorar por su culpa desde su nacimiento. Finalmente mi to lo envi aqu con mi padre. Hay un permiso escrito. Ha sido mi sirviente a bordo del Norte durante varias semanas. Limpia las armas y la cubierta y los shentis de los marineros, ayuda al encargado de la distribucin con nuestros vveres. Mi padre lo aprueba. Es partidario del trabajo duro como remedio para la delincuencia. La mirada de Zaa baj avergonzada. Pero el Norte puede tener que intervenir en una batalla y necesitaba tu permiso para tener un no combatiente a bordo. Ahmose se qued en silencio, pensando. Ha hecho algo por lo que te hayas visto obligado a castigarle? pregunt por fin.

Kay neg con la cabeza. No, Majestad. Est tan contento de encontrarse entre guerreros que ya no causa problemas. Ahmose hizo una sea con el dedo. Zaa, ven aqu. El chico se acerc e hizo una torpe reverencia. Es verdad lo que dice mi capitn? S, Majestad. Lo siento. Todos mis soldados deben jurarme fidelidad. Sabes lo que eso significa? Zaa alz la cabeza y tena una expresin de esperanza renacida. S, Majestad. Significa que el soldado ha de ser leal, respetuoso y valiente, y que obedecer al rey y a sus oficiales y cumplir con su deber. Casi tartamudeaba de la emocin. Tambin significa que si traiciona su juramento, le pueden arrancar la nariz y desterrarle o incluso ejecutarle le alert Ahmose. Te arriesgars a jurarme lealtad? Como soldado? Los ojos de Zaa brillaban. S, Majestad! No como soldado respondi Ahmose. An no, hasta que cumplas los diecisis. Hasta entonces continuars bajo la responsabilidad de tu primo y de su padre y hars lo que te digan. Puedes quedarte a bordo del Norte, pero deberas avergonzarte de causar tanto dolor y sufrimiento a tus padres. Tus actos son indignos de un muchacho egipcio. S, Majestad. Gracias! Gracias! Los pies descalzos de Zaa bailaban de excitacin en el polvo, mientras su cuerpo se mantena rgido de felicidad. Entonces besa mis pies y las palmas de mis manos como prueba de tu fidelidad a m dijo Ahmose. Ya no eres libre de ir donde quieras, Zaa. Comprendes esto? En respuesta, el muchacho casi se derrumb en la tierra y bes fervientemente los dedos de los pies de Ahmose. En cuanto a ti, Kay, ten presente que si ests obligado a elegir entre dar una orden en el fragor de la batalla y salvar la vida de tu primo, le dejars morir. Kay asinti serio. Ya lo he pensado, Majestad dijo en voz baja. T me has confiado una gran responsabilidad a pesar de mi juventud. Te prometo que en esto tampoco te desilusionar. Marchaos, entonces. Hicieron su reverencia y retrocedieron, pero al darse vuelta Zaa dio un alarido y empez a correr, desapareciendo por el camino, bajo las ramas colgantes de los rboles, hacia la rampa del Norte. Kay lo sigui ms lentamente. Un nio as est destinado a una carrera militar gloriosa o a una muerte temprana coment Hor-aha. Ahmose le sonri secamente cuando volvieron a avanzar. Cuando yo tena doce aos me emborrachaba con Turi con vino de dtiles, bajo los arbustos que hay junto al ro dijo. Creo que la ambicin de este nio es algo ms noble. Bien, Hor-aha, partamos en nuestros barcos rumbo al Delta. Tenemos mucho camino por delante.

4
Ahmose quera que sus tropas estuvieran desplegadas en torno de Het-uart para comienzos de Mesore, para lo que faltaban dos semanas, pero la infantera, que marchaba bordeando la zona de cultivo occidental, tardara en llegar ms que l y los medjay en los barcos, pese al viento constante del norte que trataba de llevarles otra vez a Weset Adems, ya haba decidido detenerse brevemente en Mennofer. El prncipe Sebek-nakht no haba sido convocado a la ceremonia en el templo. Ahmose haba dudado de enviarle un mensaje, pero algo, una voz de precaucin o de tacto, se lo impidi. Sebek-nakht era an un factor desconocido. Haba cumplido la promesa de no inmiscuirse que le hizo a Kamose, y no haba sospechas de que se hubiese enredado en las maquinaciones traicioneras de los dems prncipes, pero era de otra clase, un egipcio de sangre antigua y noble, sacerdote de Sekhmet y un erpa-ha, sin embargo, tambin era hijo del visir de Apepa y arquitecto al servicio del monarca setiu. A Ahmose instintivamente le gustaba, pero recordando la broma de Kamose de que a l le gustaba cualquiera que pudiera lanzar una jabalina con la suficiente destreza para cazar un pato, haba dudado de presionar al gobernador de la provincia Maten. Mennofer era una ciudad rica y hermosa, el hogar de Ptah, el Creador. Si se poda convencer a Sebek-nakht de que jurara fidelidad, su apoyo poda ser decisivo, y Ahmose sospechaba que no se lo podra ganar por coercin. De modo que ningn heraldo haba ido a Mennofer durante los das de duelo por Kamose y no haba llegado ninguna palabra de simpata o apoyo de Mennofer a Weset. No es un enemigo pens Ahmose mientras su embarcacin se desviaba hacia la orilla occidental, donde los amplios escalones que descendan al ro estaban cubiertos de gente. La multitud esperaba poder verle. Estar tan preocupado por su seguridad que no se definir ni a mi favor ni en mi contra, o no le gustan las soluciones militares. Ms bien pienso que es esto ltimo. No me pareci un hombre egosta o arrogante. Pareca que Ramose hubiese estado pensando lo mismo porque, cuando choc la barca contra el poste de amarre y saltaron los marineros a la rampa, dijo: No creo que Kamose jams tuviera en cuenta el hecho de que este prncipe es uno de los arquitectos de Apepa, Majestad. Debe de conocer profundamente la distribucin urbana de Het-uart. Sera invalorable su ayuda si aceptara indicarnos cualquier punto dbil de sus murallas. Y tampoco lo haba tenido en cuenta reconoci Ahmose. Tienes razn, por supuesto. Sin embargo, no olvides que como es un alto funcionario de Apepa ser renuente a o traicionar a su amo. En realidad, Ramose, me desilusionara si lo hiciera. Me dio la impresin de que su lealtad va ms all de una cuestin de servicio y de la consecuente recompensa, es una fidelidad que se justifica a s misma. A diferencia de Meketra dijo Ramose secamente. De todos modos, al menos tratars de obtener de l mapas o planos? Hemos asediado Het-uart mucho tiempo sin xito. Si fuera un simple bastin rodeado de murallas ya lo habramos tomado, pero estn rodeadas por canales profundos llenos de agua. Lo cierto es que slo dos de los montculos son significativos, uno rodea la ciudad y el otro est lleno de soldados. Yo solamente estuve al otro lado de una de las murallas y vi poco de su extensin o su forma. Khabekhnet haba bajado por la rampa y ahora se encontraba en el ms alto de los escalones, de cara a las excitadas gentes, y su heraldo alzaba el bastn. Detrs de l se agolpaban los Seguidores, empujando a la multitud con los escudos para abrir camino hacia el blanco muro de Menes con sus dos altas torres. Hincaos ante Uatch-Kheperu Ahmose, Hijo del Sol, Horus, el Horus de Oro exclam Khabekhnet como lo haba hecho en cada parada a lo largo del Nilo, e inmediatamente se acall el barullo. Todos se arrodillaron y pegaron la frente al suelo. Ahmose observ la lnea de barcas medjay que ya estaban amarradas al pie de los escalones y sonri al ver que algunos de los pechos negros de la tripulacin, que se alzaban orgullosos en las cubiertas, llevaban adornos de oro. Los hombres de las tribus que haban recibido la condecoracin del Oro del Valor llevaban sus trofeos. Ahora se encontraban en silencio y los arcos, cruzados sobre sus espaldas, apuntaban al azul del cielo como un bosque de palos. Dando una orden, avanz hacia la rampa, con Ramose, Hor-aha, Ankhmahor y Turi siguindole de cerca. Una figura se haba alzado y le aguardaba delante de la puerta abierta que, record Ahmose, llevaba directamente hasta la residencia del prncipe y desde all al barrio de Ptah. Esta ciudad es hermosa pens en los pocos instantes que tard en llegar junto al hombre vestido de blanco que se inclinaba repetidas veces. Los barrios son limpios y espaciosos y estn llenos de rboles, las calles son anchas, los edificios elegantes. Me alegro de que Kamose no ordenara su destruccin. Me gustara visitar el templo de Hathor del Sicmoro antes de seguir viaje, pero no creo que haya tiempo. Tambin hay buena pesca en la laguna de Pedjet-She, al borde del desierto. Quiz Turi vaya. Se detuvo y sonri. Bienvenido al hogar de Ptah, Creador del Mundo, Majestad dijo el funcionario. Soy Dagi, alcalde de Mennofer. Te aguardan literas para conducirte a la casa del prncipe. Prefiero caminar contest Ahmose. Necesito un poco de ejercicio. No te recuerdo, Dagi. Hizo un gesto y juntos pasaron la sombra de la puerta, mientras los Seguidores corran a formar un cordn de proteccin a su alrededor. Y era un administrador recin iniciado cuando t y tu hermano vinisteis la ltima vez a Mennofer-contest el hombre. Su Alteza me nombr para este puesto en primavera, o cuando nuestro anterior alcalde decidi retirarse. Es un gran honor. Muchos reyes hicieron de Mennofer su capital en otros tiempos. Ahmose sinti simpata por el evidente amor de Dagi hacia su hogar y continuaron en grata conversacin bajo las ramas de los muchos rboles que se alzaban al borde del camino que llevaba a la ciudad. Los ciudadanos se detenan y saludaban haciendo reverencias al paso del cortejo enjoyado y rodeado de los Seguidores. Ahmose los saludaba serio, con una mano a medio alzar. El prncipe Sebek-nakht estaba en la entrada de su jardn rodeado de muros acompaado de sus ayudantes. Cuando Ahmose lleg junto a ellos se arrodillaron, pero Sebek-nakht le tendi sus brazos con brazaletes y se inclin. Majestad dijo, me honras. Por favor, entra en mi casa. Me alegro de volver a verte, Sebek-nakht respondi Ahmose. Y me alegro de poder recorrer la bella Mennofer. Ya conoces al general Hor-aha y al prncipe Ramose de Khemmenu. ste es el general Turi, mi amigo ms antiguo. Entremos. Dos de los Seguidores avanzaron detrs de ellos, pero Ankhmahor y el resto de la guardia se quedaron ante la muralla, bajo la mirada inquisitiva del portero de Sebek-nakht, que los observaba desde el pequeo cuarto junto al puerta. La casa del prncipe, con columnas pintadas de colores brillantes, estaba delante. Haba un jardn a un lado del camino que llevaba a la entrada, y al otro lado, junto a la muralla cubierta de enredaderas florecidas, haba rboles frutales. La casa y el jardn ocupaban de tal modo el espacio que no se vean ni la cocina, ni los graneros ni las habitaciones de los sirvientes que sin duda deban de estar atrs. De all se elevaba una tenue nube de humo. Al acercarse Ahmose a las columnas, un guardia se puso de pie haciendo una reverencia y, detrs del hombre, en la sombra de la entrada, aparecieron velos flotantes y luz brillando en oro. La esposa y las hijas del prncipe iban a saludarlo. Luego de compartir el vino e intercambiar plcemes junto al estanque cubierto de lirios en el jardn, las mujeres se reunieron reclinndose en almohadones, y Ahmose, con Ramose, Hor-aha y Turi, fueron conducidos por Sebek-nakht al interior de la casa. Ahmose recordaba sus aposentos aireados, la fresca cermica, verde y blanca, de la sala de recepcin, las mesas adornadas y las sillas de bano, de formas curvas, con flores incrustadas de marfil, las delicadas lmparas pintadas y los dos sagrarios, ricamente adornados, dedicados a Sekhmet y Ptah. Tambin recordaba el cuarto adonde les condujo el prncipe, con el escritorio de cedro, las paredes con pinturas que simulaban palmeras llenas de dtiles, cuyos frutos camuflaban nichos donde se guardaban los papiros con los registros de sus pertenencias, y la alfombra de juncos entretejidos de modo semejante a un lago lleno de peces. Sin esperar a que le invitaran cogi una silla, y los dems le imitaron. Apareci un sirviente que se desliz silencioso por el cuarto. Puedo ofrecerte algo ms? pregunt Sebek-nakht. Faltan varias horas para la comida de la noche. Declinaron su ofrecimiento y con un gesto Sebek-nakht despidi al sirviente. La puerta se cerr lentamente. Y Sebek-nakht se volvi hacia Ahmose. Siento lo de tu hermano dijo. Y me avergenzo de los prncipes. No tuvieron siquiera la honestidad de desertar y venir al norte, a Het-uart. Recurrieron al asesinato. Eso es contrario a Ma'at. S asinti Ahmose observndolo con delicadeza. Y no estoy seguro de que pensaran ponerse nuevamente bajo el pulgar de Apepa cuando mataron a Kamose y me hirieron. Creo que tenan una idea borrosa de pactar con Apepa, manteniendo de algn modo lo que Kamose haba logrado, quiz incluso pensaron en matar a mi hijastro y elegir rey a uno de ellos. Cualquier paso que hubiesen dado en ese sentido habra resultado intil. Apepa hubiese aprovechado la oportunidad de salir de su ciudad e inundar el sur de tropas setiu. No lo crees? La invitacin era obvia. Sebek-nakht sonri. Majestad, Apepa no confa en m, slo me escucha respecto a sus proyectos de construccin, y son pocos dijo con dominio de s mismo. A los setiu no les interesa construir otra cosa que templos para sus dioses. En el pasado hice los planos para la ampliacin del palacio de Apepa y control su ejecucin, y he hecho trabajos en el Delta para otros nobles, pero eso es todo. Ahmose acerc su silla ms a la mesa y coloc los brazos en su superficie. Se inclin hacia Sebek-nakht. No te pedir que traiciones a Apepa dijo con un suspiro. No importa con quin simpatices, no me dirs nada, verdad? Sebek-nakht toc su frente pintada con kohl con un movimiento curiosamente gracioso. No me callo porque simpatice con los setiu coment. Soy arquitecto y sacerdote, majestad. Nada s de cuestiones militares y poco me importan. Preferira servirte a ti en vez de a Apepa. pero es Apepa quien ha utilizado y recompensado mi capacidad. Pertenezco a una familia egipcia muy antigua y, a diferencia de otros prncipes que se vanaglorian de antepasados que manejaban las armas y teman poder, yo me enorgullezco de una saga de arquitectos y sacerdotes que se extiende a lo largo de ms hentis de los que yo puedo contar. Por supuesto que tengo poder subray, soy un prncipe. Pero no me interesa usarlo para conducir un ejrcito. Qu lstima murmur Ahmose. Te iba a ordenar que mandaras una de mis divisiones. Sonrea y Sebek-nakht rompi a rer. Si requirieras tropas versadas en la superioridad de la piedra caliza sobre la piedra arenisca o acerca de la profundidad que deben tener los cimientos para sostener una columna de cierto peso, entonces yo podra servirte dijo. De otro modo sera un desastre. Tenemos abundancia de mentes militares dijo Hor aha agriamente. Necesitamos hombres que sepan derribar un muro rpida y eficientemente. Su intervencin hizo que la conversacin recuperara el tono serio y hubo un momento de silencio incmodo. Hor-aha alz las manos. Te pido disculpas, prncipe le dijo a Sebek-nakht. No quise

ofenderte. Pero dije la verdad. Los principales montculos en los que descansa Het-uart estn rodeados de murallas en pendiente. Son muy altas y duras como piedras. Los egipcios no construimos as. Los albailes egipcios no saben cules podrn ser sus puntos dbiles. Las puertas de la ciudad tambin son altas y slidas. Ech una mirada sombra en direccin de Ahmose. Kamose tuvo que sitiar Nag-ta-Hert un mes para poder tomarla. Y lo logr debido a que el jefe militar del fuerte se qued con poca agua y perdi el temple. Las murallas de Nag-ta-Hert fueron derribadas desde dentro, cuando nuestros soldados lograron entrar y no antes. No me ofendo fcilmente, general le asegur Sebek nakht. Entiendo lo que necesitis. Pero vosotros sabis, desde aquel xito de Kamose en Nag-ta-Hert, que las fortificaciones de los setiu no son de piedra. Son de arena y tierra prensadas y sostenidas con terraplenes. Conozco las ventajas y debilidades de varias clases de piedra y puedo hacer los planos de estructuras construidas con ladrillos de barro, pero eso es todo. No puedo aconsejaros. El padre de Apepa alz las murallas el doble de su altura original dijo Ahmose. Muchas veces me he preguntado por qu, ya que en sus tiempos no haba amenaza alguna contra la ciudad. Quiz hubo una profeca sobre el futuro de su hijo. Quiz Sebek-nakht cruz los brazos. Pero creo que le asust la peste que hubo hace cuarenta aos. Het-uart siempre fue un laberinto de callejuelas estrechas, llenas de basura y desperdicios, en medio de filas interminables de casas de adobe. No hay jardines, excepto dentro del palacio y en algunas plazas diminutas frente a los hogares de gente muy privilegiada. No hay rboles. Slo ruido y malos olores. Hace cuarenta aos la poblacin haba crecido tanto que la ciudad se ahogaba. Estaba y sigue estando llena de ratas y otras plagas. La peste mat a miles de setiu, tantos que a los muertos simplemente los tiraban en pozos abiertos. En aquel momento, y por un tiempo, Het-uart fue vulnerable. Por eso mejoraron las defensas. Es un pueblo sucio dijo Turi reflexionando. Teniendo todo el glorioso Delta para establecerse y suficiente lugar para casas con jardines, prefirieron apretujarse en esos espacios encerrados. No lo entiendo. Claro que s intervino Ramose. Son extranjeros. No conocen Egipto. No les interesan su belleza y su limpieza. Son insectos, hormigas amontonadas en un hormiguero. Sebek-nakht miraba por encima de sus cabezas hacia la pared ms lejana. Pareca encontrar algo de inters en los troncos marrones y los abanicos verdes de las palmeras pintadas all. ltimamente me han ordenado supervisar el desmantelamiento de los cementerios de Het-uart dijo en tono amable. Los pequeos templos mortuorios son de piedra. Ocupan mucho lugar. Los ciudadanos se han visto obligados a enterrar a sus muertos, e incluso a sus burros, bajo el suelo de las casas. Su mirada baj hasta encontrarse con la de Ahmose. Mi seor est preocupado pero no hay solucin al problema del tamao limitado de Het-uart. Habr otra peste o mi seor se ver obligado a comenzar la construccin de extensiones de la ciudad en otros montculos. Es slo cuestin de tiempo. Desgraciadamente para la gente comn, la fortificacin del norte est llena de tropas setiu que vienen desde Rethennu para defender el Delta. Apepa siempre ha acantonado el sobrante de sus contingentes militares all, pero ahora est lleno ms all de su capacidad. Los pocos egipcios que viven all, los que tienen puestos de administradores o escribas de Apepa y que han construido casas decentes con jardines irrigados en el borde noroeste del montculo, donde sus pequeos terrenos bajan a uno de los afluentes del Nilo, no estn contentos con el flujo permanente de tropas. Ahmose se tens. El prncipe haba puesto un ligero nfasis en algunas de sus palabras. Jardines irrigados. Borde noroeste. Vio la breve mirada que le dirigi Hor-aha y supo que el general se haba dado cuenta de la inflexin casi imperceptible de Sebek-nakht. Tampoco nosotros estamos contentos! exclam Turi. Antes de que Het-uart pueda ser aislada y dejada al desnudo tendremos que batallar con esos refuerzos. Nuestros soldados sureos se sienten incmodos caminando por los pantanos y los huertos del Delta, y no hablemos de tener que lanzarse contra muros detrs de los cuales se ocultan miles. Suspir. Es descorazonados Majestad. S, lo es admiti Ahmose. Pero el tiempo y la libertad de maniobra estn de nuestra parte, Turi. Finalmente Apepa tendr que aceptar su derrota, a menos que sea interminable el nmero de tropas de Rethennu. Se volvi hacia Sebek-nakht que le miraba. Gracias, prncipe dijo simplemente. Ahora tengo una propuesta para ti. Se me ocurre que un arquitecto debe de tener pocos encargos interesantes en Het-uart. Si tiene talento, debe de aburrirse. Necesito un arquitecto en Weset. La reina est buscando a alguien que disee una aldea, lo cual exige mucho ms que contar ladrillos de barro. Irs a hablar con ella? Los ojos de Sebek-nakht se volvieron dos lneas apretadas. An estoy supervisando el trabajo de los cementerios, Majestad dijo, cauteloso. Me esperan en Het-uart muy pronto. Volv para hablar con mi escriba de Cultivos en relacin con la cosecha. Viniste para recibirme lo contradijo Ahmose. No me voy a andar con rodeos, prncipe. Te necesito en Weset. Aahmes-nefertari te necesita en cuanto te hayas liberado de tus actuales compromisos con Apepa. No reclamo tu espada, sino el servicio de tu talento. Extendi sus manos. Soy humilde ante ti, Sebek-nakht. nete a m. Te juro que no lo lamentars. La cara del prncipe se ilumin un instante con una pequea sonrisa torcida. Siempre me has cado en gracia, Ahmose dijo. Y respetaba a tu hermano lo suficiente para prometerle que no intervendra en su guerra. Los setiu no deberan estar aqu. No lo discuto. Tambin es cierto que deseo hacer lo que mis antepasados, construir poderosos monumentos a la gloria de los dioses y para placer del rey. Esto te dir: terminar mi tarea con mi seor en Het-uart y entonces pensar si debo asumir un compromiso con mi seor en Weset. Ms que eso no puedo prometerte. Al menos irs a Weset y le dars algunos consejos a la reina cuando termines en el Delta? le presion Ahmose. Se enfrenta a varios problemas complejos que podran estimular tu curiosidad arquitectnica. Con gesto blando mir a Sebek-nakht, que asinti con la cabeza y respondi con una amplia sonrisa. Muy bien, Majestad concord, y por supuesto que mientras me encuentre all muy bien puede suceder que me sienta seducido por tales problemas. Ahmose golpe la mesa con la palma de la mano y se levant. Soy un rey complaciente, sensible a los deseos de sus subditos dijo, con humor. Ve cun presto acepto tus condiciones, prncipe! Ahora vayamos a tu pacfico jardn y disfrutemos del comienzo del atardecer, mientras el aroma del festn va llegando a nuestro olfato. Tienes buen vino del ro del oeste? Por supuesto que s, sin duda te lo ha regalado el mismsimo Apepa. Que lo sirvan de inmediato. Ms tarde, aquella misma noche, despus del festn y de una amigable despedida de Sebek-nakht y su familia real, Ahmose se encontraba sentado en la cubierta de su barco con los hombres que le haban acompaado a la casa del prncipe. En torno de ellos la oscuridad calurosa luchaba con los charcos de luz amarilla de las lmparas a proa y a popa, y los Seguidores inmviles eran poco ms que siluetas inciertas a intervalos regulares junto a la barandilla. Ramose estaba medio recostado, con los hombros contra la pared de la cabina, los ojos en el cielo, fijos en los intrincados dibujos que formaban las estrellas. Junto a l, Turi descansaba en un almohadn. Ahmose estaba inclinado, sentado en su taburete de campaa, con los codos en las rodillas, pero Hor-aha estaba sentado con las piernas cruzadas en las tablas de la cubierta, la columna recta, el color de su piel fundido con la oscuridad circundante. Slo el blanco de sus ojos y su brazalete dorado brillaban a la luz de la lmpara. Jugueteaba con una de sus gruesas trenzas y miraba pensativo hacia delante. Desde uno de los barcos a sus espaldas llegaba flotando msica sobre la opacidad ondulante de las aguas. Los medjay cantaban con voz queda en su idioma. Ahmose los oa contento. Haba sido un da muy provechoso. Crees que Sebek-nakht cumplir su palabra? La voz de Turi quebr la somnolencia feliz de Ahmose. Ir a Weset? Por supuesto que lo har contest Ahmose. Se ha pasado el ltimo ao decidiendo a quin debe su lealtad y mucho antes de que viniera a Mennofer a encontrarme con l saba lo que hara. Ya nos ha dado informacin valiosa. Lo ha hecho? Turi estaba confundido, con las cejas juntas, y Hor-aha ri rudamente. Seras muy mal espa, Turi dijo lanzando la trenza a sus espaldas. El prncipe nos hizo una clara descripcin de la situacin en la fortificacin del norte, donde estn concentradas las tropas setiu, y nos dio una posible solucin para dominarlas. Los principales sirvientes egipcios de Apepa, los aristcratas del norte, viven en fincas al noroeste del montculo aventur Ahmose. se fue el primer elemento til que nos dio a conocer, Turi. El segundo fue que tiene jardines con irrigacin. Claro, Majestad dijo Turi irritado. A fin de cuentas siguen siendo nobles egipcios. Ahmose lo golpe en la cabeza. Piensa, idiota! dijo con afecto. El montculo est rodeado completamente de muros y, sin embargo, esos jardines tienen irrigacin. Turi se alis el pelo que Ahmose haba desordenado. No habl por un rato. Ahmose esper. Entonces Turi dio unas palmadas. Por supuesto! El vino me ha entumecido el cerebro. Tiene que haber brechas abiertas en la pared de modo que durante la inundacin puedan llenarse de agua las acequias con las que riegan sus jardines. Entonces, cuando el Nilo baja, se vuelven a llenar las brechas, tanto para mantener cerradas las defensas como para contener la preciosa agua para el riego durante el verano. Mir a Ahmose. Esas brechas son los puntos dbiles de la muralla. Si se abren y cierran cada ao no pueden ser difciles de descubrir. Condecora a Turi con el oro de la Inteligencia dijo Hor-aha sarcstico. El problema no ser la muralla, que caer fcilmente. El problema est en el hecho de que el afluente del Nilo no se seca completamente, aunque baja el nivel de las aguas. No puede haber mucha distancia entre el agua y la pared, y ninguna distancia en invierno. Slo un muy pequeo nmero de tropas podr llegar al montculo y en invierno ser una tarea muy hmeda. Pero quiz sea posible para Kay Abana y sus hombres Ahmose pens en voz alta. Sabremos ms al llegar al Delta y cuando salgan las patrullas. Se levant del taburete estirndose. Mientras tanto, vamos a dormir. Maana te volvers a reunir con tu divisin, Turi, y marchars con ellos y t, Hor aha, debes navegar con los medjay. Podis retiraros. Que durmis bien. Una vez en su catre, comenz a evaluar la informacin que Sebek-nakht les haba dado y cmo se podra utilizar. Su pensamiento deriv hacia el hombre, que pronto ira al sur, navegando con el viento del verano desde el norte rumbo a un Egipto donde el calor sofocante de Shemu era intemporal como la eternidad. Maana dictar un mensaje para Aah mes-nefertari se dijo somnoliento. Le estar esperando. Le llevarn a su presencia. Ella lo recibir graciosamente con esa sonrisa, la que me derrite el corazn. Quiz se encuentren en el jardn y a su alrededor brillarn en la deslumbrante luz del sol las gotas de agua de los baldes de los jardineros. Quiz tambin est all Ahmose-onkh, acostado sobre su barriga, al borde del pequeo lago donde las ranas se esconden debajo de los lirios y los pequeos peces nadan como fragmentos de plata coloreada en lo profundo... Se qued dormido extraando los lugares familiares de su hogar. Remando, en dos das la flotilla lleg a la ciudad de Iunu, el hogar de Ra. All el Nilo se divida en dos brazos principales, el este y el oeste. Ahmose slo esper all lo suficiente

para que le alcanzara el ejrcito antes de continuar. Un da ms tarde pas por el lugar donde se alzaba el fuerte de Nag-ta Hert. Kamose y l se haban demorado all un mes, tratando de superar sus muros engaosamente simples. No quedaba de ellos ms que un montculo de arena y tierra en el que trataban de enraizar unos rboles y unas cuantas hierbas. Ahmose lo vio pasar. Los recuerdos de aquel tiempo estaban tan frescos y vividos como siempre, pero al examinarlos advirti que el agudo sentimiento de prdida y dolor por Kamose se iba perdiendo. Me estoy recuperando pens sorprendido. Pronto podr rezar por los muertos sin llorar. El tiempo puede ser un enemigo cruel, pero a veces le estoy agradecido. An tardaran tres o cuatro das en llegar a Het-uart, pero ya el Nilo lanzaba pequeos ramales que dejaban el cauce principal del este para recorrer con meandros los pequeos campos bordeados de rboles de sombra y huertos cargados de frutos. Llevaban muy poca agua, y a cada lado haba tierra dura y seca por donde podan marchar los soldados. Ahmose orden a los medjay que estuvieran muy alertas y la flota sigui navegando con precaucin hasta que no faltaba ms que un da para llegar. Entonces hizo fondear las barcas y mand a buscar a Kay Abana, esperndole en el relativo fresco de su cabina. Kay lleg con la rapidez que Ahmose esperaba de l, inclinndose respetuoso y sentndose en el taburete que ste le indicaba. Akhtoy les sirvi cerveza y luego sali. Es hora de ponerte a trabajar le dijo Ahmose. Kay asinti con el vaso casi en los labios. Bebi y lo dej en el suelo. Buena cerveza, Majestad coment. Por algn motivo la humedad del Delta me da ms sed que el horno en el que nos asamos en nuestra regin. Se limpi la boca con un dedo marrn. Con este aire me siento inquieto, entusiasta y un poco temeroso al mismo tiempo. Espero que cuando finalmente caiga Het-uart, majestad, no quieras dejar al Norte emplazado aqu. Es hermoso pero yo lo odio. Ahmose sonri. Se comporta tu primo como es debido? pregunt. Kay asinti. No se cansa de cumplir mis rdenes. Todo eso puede cambiar cuando vea realmente lo que es la guerra, pero no lo creo. Dnde est el ejrcito ahora, Majestad, y qu quieres que haga? Creo que las divisiones nos alcanzarn esta noche dijo Ahmose. Escoge a seis de tus exploradores y que estn preparados para unirse a los generales, uno en cada divisin, que se desplegarn por el Delta oriental y por el Camino de Horus. Las restantes cinco divisiones sitiarn la ciudad. Quiero que t y el Norte os quedis conmigo, Kay. Pienso destruir los muelles de Het-uart y t debes aconsejarme respecto a cmo llegar al montculo del norte. Rpidamente le cont al joven lo que haba dicho Sebek-nakht. Kay lo escuch con gesto de concentracin. Debe de haber miles de tropas setiu metidas en ese infame montculo, majestad coment al terminar Ahmose. Ser muy difcil contenerlos mientras nuestros soldados atraviesan a rastras unos cuantos agujeros embarrados en la muralla. Mejor sera tratar de demoler la porcin noroeste de la muralla completamente antes de mandar entrar a nadie. Pienso tenerles ocupados atacndoles por el lado oriental dijo Ahmose. No ser fcil. Pero mis seis divisiones estarn dando batalla a los contingentes enemigos que recorren libremente el Delta oriental. No podrn coger por detrs a mis tropas en el sitio. Y qu hay del montculo principal de Het-uart? Ahmose despeg la tela de sus muslos sudados. Pese a la leve brisa que lograba pasar a travs de las rendijas de la cabina, el aire era pesado y caluroso. Las zonas anegadizas al sur y al este estn secas, y las cubrir con arqueros explic. La infantera rodear las puertas. Al oeste, por supuesto, est el afluente. El Norte ayudar a defender a la infantera que demoler los muelles. Suspir. T y yo sabemos que a menos que se abran las puertas no podremos tomar la ciudad. Jams. Es casi seguro que podremos eliminar las tropas extranjeras del Delta, instalar una guardia numerosa en el Camino de Horus para evitar que sigan viniendo y, quiz, penetrar y eliminar la concentracin en el montculo del norte; pero la ciudad permanecer intacta. Si te quedas aqu todo el invierno puedes evitar que llegue comida aport Kay. No pueden resistir mucho tiempo sin comida. Ahmose hizo una mueca. Todo son conjeturas dijo. Yo slo pienso en el prximo paso. Estn claras tus rdenes, Kay? Le estaba indicando que se retirara. Kay se puso de pie. Los exploradores se unirn a las divisiones en cuanto lleguen le asegur a Ahmose. Supongo que t, Majestad, quieres informes regulares de ellos? S. Directamente a m. Si todo va bien avistaremos Het uart pasado maana. Camino de tu barco haz que me enven a Hor-aha, Kay. Los medjay deben entender dnde se situarn. Ahmose ya haba planeado detalladamente una estrategia con los generales que mandaran las acciones contra los soldados setiu. A pesar de todo se qued levantado para hablar los ltimos detalles con ellos cuando pasaron marchando sus tropas. Continuaba durmiendo cuando apareci a la vista la curva de la pared sur de Het-uart, y Akhtoy le despert delicadamente. Ponindose un shenti y calzndose con rapidez las sandalias, dej la cabina y atraves la cubierta, pasando entre la guardia de los Seguidores, para observar al enemigo de Egipto. En lo alto de la fortificacin en pendiente ya haba una multitud de soldados en medio de una multitud de ciudadanos que gritaban y les sealaban. La llanura anegadiza delante de la muralla estaba seca y desierta. Obviamente la ciudad haba sido alertada. Turi, Kagemni, Baqet, Khety y Sebek-khu aguardan tu permiso para subir a bordo, Majestad dijo Ankhmahor colocndose al lado de Ahmose, junto a la barandilla. Quieren tus rdenes finales. Los medjay se han dividido y los arqueros que deben rodear la ciudad estn en la orilla con las divisiones. Hor-aha est con el resto de ellos. Que vengan. Observ a sus cinco generales subiendo la rampa, haciendo caso omiso de la conmocin de la muralla y de la lluvia de flechas que lanzaban histricamente en su direccin, a pesar de que estaban completamente fuera de su alcance. No haba ninguna seal de amenaza desde tierra. Las otras seis divisiones haban entrado en el Delta oriental y las tropas que se hubiesen atrevido a abandonar la seguridad de sus defensas habran vuelto a sus montculos bastante tiempo antes. El pequeo grupo se acerc, haciendo reverencias, y Ahmose no perdi tiempo. Kagemni y Baqet: vosotros debis poneros delante de los medjay, que os esperan, y desplegar sus hombres al este y sur de la ciudad les dijo. Montad vuestro campamento lejos de las murallas. Poned tropas de inmediato en las puertas, pero que el resto instale sus tiendas y se acomode. Que los carros de guerra comiencen a patrullar el permetro. El terreno est slido. No deberais tener problemas. Han llegado los carros con las provisiones? Kagemni asinti. Bien. Khety, lleva la divisin de Horus directamente al lado oriental del montculo norte y comenzad a lanzar vuestras flechas contra cualquier cosa que se mueva sobre la muralla. Armad jaleo. Levantad polvo. Quiero que las tropas del interior de la muralla no presten atencin a Kay y su barca en el lado occidental. Al anochecer podis descansar. Turi, t y Sebek-khuse os situaris en el borde occidental del montculo, entre la muralla y el afluente. Diez mil hombres deben bastar para mantener a los setiu encerrados. Vuestros hombres estarn constantemente al alcance de sus arqueros, por lo que os cubrirn los medjay desde las barcas. Comenzaris el trabajo en los muelles de inmediato. Si hay barcas amarradas, coged la carga y quemadlas. Eso es todo. Uno a uno se inclinaron y corrieron otra vez a sus sitios. Cuando se fueron, la rampa fue retirada. Capitn, llvame ms cerca orden Ahmose. Rpidamente Ankhmahor se le acerc. Majestad, eso no es prudente protest. Una flecha perdida podra acabar con todos nuestros sueos. Con los mos tambin le respondi Ahmose con buen humor. No te preocupes. Para cuando hayamos avanzado un poco con los remos, los medjay ya habrn comenzado a bajar soldados de la muralla. Entonces vers lo rpido que desaparecen los cobardes. En cuanto eso suceda, el Norte puede pasar junto a la ciudad. Espero noticias de los canales de irrigacin esta noche. Cautelosamente los remeros respondieron a la orden del capitn y la embarcacin avanz lentamente. La mirada de Ahmose pas de la multitud de soldados que avanzaban por la llanura a su izquierda, a las barcas de los medjay que avanzaban rpidamente sobre su flanco. Pese al movimiento de las cubiertas, los arqueros ya estaban haciendo su trabajo, lanzando una lluvia de flechas hacia el cielo punteado de nubes. Llegaban chillidos desde las murallas al completar su arco las flechas y dar en el blanco. Algunos cuerpos quedaban sobre la muralla. Otros caan sobre los egipcios en el llano. La multitud sobre la muralla pronto se dispers y los medjay lanzaron alaridos de triunfo. Ahmose se encontr forzando la vista para distinguir rostros individuales entre las siluetas dibujadas contra el resplandor del cielo, antes de encogerse mentalmente de hombros y bajar la mirada para prestar atencin al avance de sus dos divisiones. Ella no estara all arriba, exponindose al peligro, soportando los codazos y empujones de la excitada gente comn. No la reina Tautha. De todos modos la imagin de nia, inclinada sobre el borde de esa pendiente impresionante, gritando su nombre y agitando los brazos para atraer su atencin. Tani! Ahog el repentino sentimiento de ira y tristeza que le embarg. Haciendo una rpida seal a su capitn, esper mientras su embarcacin golpeaba suavemente contra la orilla. Luego baj corriendo la rampa con Ankhmahor detrs de l. Treme un carro de guerra, si puedes encontrar uno libre orden. Quiero ver mejor los muelles. Y mejor que lleve mi escudo. No creo en la puntera de los arqueros setiu, pero que me mate una flecha perdida s que sera un fin ignominioso. Ahkhmahor seal el ro. Ah va el Norte, majestad exclam. Est pasando por detrs de los medjay. Se quedaron mirando un instante hasta que la bandera de Kay se perdi en la curva del afluente; entonces, Ankhmahor suspir aliviado. Ya pas el primer peligro dijo. Sin duda, a estas alturas Khety tendr ocupadas a las tropas del montculo del norte. Ahmose iba a hacer un comentario cuando se oy un rugido de los soldados sobre la muralla. Los ciudadanos haban desaparecido, dejando a las filas de hombres barbados yaciendo o en cuclillas bajo la lluvia de flechas mortales de los medjay, tratando de arrojar sus Hechas contra los soldados de abajo. Hemos comenzado a atacar los muelles dijo Ahmose- Qu estpidos son los setiu! Causaran ms dao a nuestras divisiones arrojando rocas que lanzando flechas. O quiz piedras cogidas de los cementerios que desmantela Sebek nakht. Se ri, pero la risa se atragant. Una figura familiar se haba materializado y avanzaba detrs de los soldados setiu, haciendo caso omiso de las flechas que caan a su alrededor. Grueso, de rasgos toscos, movindose con una gracia compacta y atltica, pareca estar amonestndoles, aunque Ahmose no poda or sus palabras debido al clamor generalizado. Pezedkhu murmur Ankhmahor, Qu hace?

Les ordena bajar de la muralla contest Ahmose con voz gruesa. Sabe que no pueden superar a los medjay y no quiere perder ms soldados. Tambin sabe que tales prdidas son estpidas y que, hagamos lo que hagamos, no podemos entrar en la ciudad. Una vez ms muestra cautela a expensas de su prestigio. Se volvi hacia su jefe militar . Ordena a los medjay que dejen de lanzar flechas, pero que se queden en las posiciones que ocupan dijo. Y traedme el carro de guerra. Crees que me vio?, quera preguntar. Me reconoci? Por eso de pronto me siento tan desnudo? Observ a Ankhmahor hacer una indicacin con la mano a su segundo al alejarse rpidamente y entonces el resto de los Seguidores le rode. Los muelles de Het-uart eran amplios y numerosos, grandes drsenas de madera que se metan en la corriente del afluente, pero era verano y el agua estaba baja, revelando lo descuidado de su construccin. Como todo lo que construyen los setiu pens Ahmose con sombra satisfaccin, de pie en el carro de guerra detrs de Ankhmahor, con el escudo del lado de la ciudad, a su derecha. Parecen slidos, pero son frgiles como las casas que hacen los nios con ramitas. Qu desperdicio de maderas preciosas de Rethennu! Varias barcas grandes, algunas de caa, otras de cedro y una o dos claramente de construccin keftiana, con proas que semejaban peces, estaban amarradas a los muelles. Haba combates en las cubiertas que los egipcios haban abordado. Muchos de sus marineros, aparentemente desarmados, se tiraban por la borda a las aguas poco profundas y Ahmose vio con satisfaccin que lograban llegar a la otra orilla, en medio de las embarcaciones medjay. Sin embargo, los que quedaban y tenan armas trataban de defender las embarcaciones a su cargo. Se vean pequeos enfrentamientos en las cubiertas y, mientras, los soldados encargados de llevarse el cargamento pasaban junto a ellos sin hacerles caso, bajando a las bodegas con las manos vacas y saliendo cargados de bolsas y cajas. Era imposible para Ahmose determinar qu contenan. Junto a las barcas, hombres metidos hasta la cintura en el agua ya rodeaban los pilotes que sostenan los muelles, las hachas brillando al sol, esperando la orden de sus oficiales para empezar a derribarlos. En la ribera se vea un fogn. Ahmose observ con ojo crtico el aparente caos en medio del cual se completaba sin tropiezos su estrategia. De pronto el ruido aument. Los miles de hombres que ocupaban el llano entre la ciudad y los muelles comenzaron a moverse, y los estandartes de las divisiones Amn y Montu se hundieron antes de volver a alzarse. Los que portaban hachas y antorchas y los que llevaban la carga dudaron, volvindose en direccin al ruido. Dioses! grit Ahmose, mientras Ankhmahor se inclinaba rpidamente para coger las riendas. Estn abriendo las puertas! Van a tratar de defender los muelles! Se puso a patalear contra el suelo del carro en un paroxismo de sorpresa y felicidad. Vamos, adelante, jefe militar! Khabekhnet! Khabekhnet! Su heraldo principal fue corriendo al ganar velocidad el carro de guerra y salt junto a Ahmose. Atraviesa ese lo y llega hasta donde estn los generales continu Ahmose, sin advertir que segua gritando. Ordnales hacer frente a los setiu. Ordnales mantener las puertas abiertas a cualquier precio y que entren en la ciudad. Khabekhnet asinti y salt del carro, corriendo por la tierra polvorienta, dando voces inmediatamente. Con todos los msculos tensos Ahmose lo vio desaparecer en la multitud que se agitaba y gritaba. Diez mil soldados pens agitado. Diez mil para ocupar Het-uart y otros quince mil para lanzar detrs de ellos si se puede mantener el control de las puertas. Oh, por favor Amn, que Turi y Sebek-khu tengan claridad para entender lo que deben hacer! Ordeno venir a las otras divisiones, Majestad? dijo Ankhmahor por encima de su hombro. Tiraba de las riendas, para que los caballos anduvieran ms despacio, y Ahmose no se opuso. No servira de nada acercarse ms a aquella masa de hombres en pugna. Poda verlo todo con mucha claridad. Jadeando y temblando, se asi de los costados del carro. An no dijo con voz ronca. No debemos dejar al Norte desprotegido. Los estandartes se mueven, Ankhmahor. Los portaestandartes se acercan a las puertas. Pero podrn seguirles las tropas? Tensos, observaron sin prestar atencin al sol del medioda que descargaba el calor en sus cabezas, el sudor de la tensin chorreando por sus cuerpos, la brisa caliente haciendo oscilar las plumas de avestruz azules y blancas entre las orejas nerviosas de los caballos. Por fin Ankhmahor habl. Los medjay tratan de encontrar blancos, pero temen matar egipcios dijo sin expresin. Tal impotencia debe de estar volviendo loco a Hor-aha. Ahmose no contest. El tambin vea a los arqueros en las barcas con sus arcos listos, movindolos de aqu para all sin poder lanzar sus flechas. Alcanz a ver a Hor-aha de pie, con los puos pegados a las caderas cubiertas con el shenti blanco, la cabeza cada. Pero en un momento se alzaron los arcos, como si los medjay hubiesen sido posedos por un mismo pensamiento. Nuevos contingentes de soldados setiu haban aparecido sobre la muralla y, arrodillados, haban comenzado a lanzar sus flechas en medio de la pelea. Pezedkhu estaba con ellos y aun en la distancia Ahmose poda percibir su ira. La incursin fuera de las murallas no fue idea suya pens Ahmose. Por supuesto que no. No dara una orden tan imprudente. Apepa debe de ser el responsable de esta idiotez. Pezedkhu est tratando de limitar el dao, impedirnos tomar por asalto las puertas, hacernos avanzar ms lento. Un instante de esperanza hizo que Ahmose volviera su atencin del cielo lleno de flechas al combate en la tierra. El conflicto se haba intensificado. Las puertas seguan abiertas, pero se haba engrosado la masa de hombres delante de ellas. Para desilusin de Ahmose, resultaba obvio que los setiu, que haban salido para enfrentarse con un frente compacto de egipcios, no haban logrado otra cosa que proveer a las puertas de un escudo humano, que los egipcios se vean obligados a bajar a hachazos para poder acceder a las grandes puertas. Los portaestandartes y los hombres que los seguan no podan pasar por el lado de los setiu. El combate se haba hecho feroz y sin cuartel, los cuerpos de los cados se convertan en otro obstculo ms para los egipcios, que blandan sus armas en silencio con desesperacin, tratando de acercarse a la abertura que poda significar el fin de aos de esfuerzos intiles. Se vern obligados a matar a todos los soldados setiu y a caminar sobre sus cadveres para poder siquiera tocar las puertas dijo Ankhmahor exasperado, expresando la sntesis del pensamiento de Ahmose. Entonces estarn demasiado exhaustos para hacer mucho ms. Entonces habr que relevarlos dijo Ahmose con firmeza. Las filas de los setiu ya no son tan densas. Es hora de llamar a las otras divisiones. Pero en el momento en que se volva para dar la orden a uno de sus heraldos que esperaba junto a los Seguidores, vio a Pezedkhu corriendo por el borde de la muralla hacia las puertas, levantando el escudo para protegerse de las flechas de los medjay y alzando el otro puo. Detenindose, se inclin sobre la muralla y Ahmose pudo or sus gritos: Cerrad las puertas, idiotas! Qu esperis? Cerradlas ahora! Imbciles! Perros estpidos! Hijos de la perdicin! Con gran desesperacin, Ahmose vio como las inmensas puertas empezaban lentamente a cerrarse. Grit y los egipcios se hicieron eco de su exclamacin con un gran aullido. Hubo un ltimo esfuerzo por llegar a la muralla y luego el sonido de las puertas cerrndose, seguido por el ruido menor de las trancas colocadas tras las puertas. En poco rato fueron aniquilados los ltimos soldados setiu que quedaron fuera de la ciudad. Pezedkhu y sus arqueros desaparecieron. Las hachas retomaron la tarea, golpeando los cimientos precarios de los muelles. Se haba trasladado la carga aprehendida para su examen y luego fue enviada a los depsitos por el escriba de intendencia, y los que portaban antorchas esperaban su turno para incendiar las barcas vacas y tambin io que quedara de los muelles. Los medjay se quedaran en sus puestos hasta que se consumieran los muelles y las barcas, y Kay Abana haba vuelto con el Norte. Ahmose orden que las divisiones volvieran a sus acantonamientos para comer y descansar. Pidi un recuento de las bajas egipcias, informes sobre los heridos, una reunin con Turi y Sebek-kha y un inventario de la carga capturada, sintindose amargamente desilusionado, al igual que todo el vasto campamento egipcio. Hacia el anochecer se encendieron fuegos para cocinar y el aroma de la buena comida llen el aire. Los soldados se metan en el agua para lavarse el cuerpo y la ropa cubiertos de mugre o se sentaban delante de sus tiendas, limpiando y afilando las armas. Pero no haba nada de la alegre charla y las bromas habituales. Ahmose, que se hizo conducir por el campamento antes de comer, sinti su desilusin. Recibi sus muestras de obediencia, hablndoles de su bravura y fortaleza, y sus respuestas eran respetuosas pero ms bien calladas. Todos entendan lo grande que era la oportunidad que se les haba ofrecido y luego arrebatado.

5
No haba noticias de Kay Abana. Sentado delante de su tienda, mientras Akhtoy encenda la lmpara y el sol caa detrs de la profusa vegetacin en la orilla occidental del afluente, Ahmose agreg la preocupacin por ello a su mal talante. El general Khety mand a decir que sus hombres se haban pasado el da lanzando flechas e insultos a la multitud de soldados setiu reunidos en la muralla del montculo del norte, haciendo mucho ruido y alharacas, pero al atardecer se haban retirado para acampar. Qu ordenes para el da siguiente? Ahmose no lo saba. No poda discurrir ningn plan para la divisin de Horus hasta que el Norte pasara frente a Het-uart. Consider que en varios das no recibira informes de las divisiones que se desplegaban por el Delta oriental. Estaba muy cansado, pero continu sentado all, con un vaso de vino sin beber en la pequea mesa junto a l, con un silencioso Ankhmahor y los Seguidores atentos en las sombras. Ramose haba pedido que se le permitiera subir al Norte e investigar los canales de irrigacin con Kay. Ahmose deseaba su compaa y sum el temor por la vida de su amigo al peso ya aplastante de la desilusin. Pero cuando terminaba sus plegarias a Amn y cerraba las puertas de su sagrario porttil, uno de los heraldos pidi autorizacin para hablarle. El Norte ha vuelto, Majestad le dijo el hombre cuando Ahmose sali de la tienda. En estos momentos est bajando la rampa. Bien! Ahmose not un retortijn de alivio por la noticia. Dile al general Hor-aha que los medjay pueden bajar. Diles a Kay Abana y al prncipe Ramose que vengan a verme en cuanto la tripulacin del Norte se haya alimentado y se acomode para descansar. El hombre salud y desapareci en la oscuridad moteada de fogones, y Ahmose volvi a la tienda. Trae dos taburetes, vino y la carne y el pan que puedas conseguir le dijo a su mayordomo. Akhtoy sali y cuando Ahmose se hundi en su silla tuvo hambre por primera vez en muchos das. Sucedi una vez se dijo sintiendo que renaca su acostumbrado optimismo. Puede suceder nuevamente. No te dejes dominar por los pesares del momento, necio. Amn me otorgar la victoria final, lo noto en los huesos. Se ha pagado el precio. Lo pagaron nuestro padre y Kamose, y los dioses han querido que yo reciba el premio. Cuando llegaron Kay y Ramose, Akhtoy ya haba colocado vino y comida caliente en la mesa y se haba excusado. Ahmose los invit a sentarse. Los dos obviamente acababan de lavarse (el pelo mojado recogido y la ropa limpia crujiendo al moverse). Kay Abana tena varios cortes en el dorso de sus manos marrones. Haba raspaduras en sus rodillas, como las de un nio que tropieza y cae sobre piedras. En la mejilla tena una moradura, hinchada y violcea, y una lnea delgada de sangre seca le bajaba por la espinilla y tambin por la pantorrilla. Ahmose seal la carne de gacela asada, el pan de centeno y el queso desmigajado. Comed primero les indic. Ramose, sirve el vino. Como de costumbre, capitn Abana, veo que te has estado comportando de modo imprudente, pero antes de que me lo cuentes llenaremos nuestras barrigas. Sonri. Me hace muy feliz que hayis vuelto a salvo. Ahmose no habl hasta que quedaron vacos los platos y la jarra de vino. Ahora comenz. Quiero vuestro informe. Kay hizo un gesto de desaliento. No es bueno lo que tengo que decir, Majestad dijo prontamente. S que hay brechas en la pared, unas veinte o treinta, por las que se llenan los canales de riego de dentro del montculo durante la inundacin. Y s, ahora estn cerradas para contener el agua, pero su situacin es obvia. No parecen ser grandes. Tampoco parecen particularmente firmes: slo una masa de barro y paja, mezclada quiz con polvo de slice colocada en las brechas para que se endurezca, sin alisar. Pienso que la propia inundacin debilita esos parches desde fuera, mientras los hombres golpean desde dentro con sus picos. Cruz las piernas, la que tena sangre sobre la otra y mir a Ahmose a la cara. Mis hombres se esforzaron por raspar un poco pero es un trabajo muy duro. Cuando se hayan ablandado por la inundacin ser ms fcil, pero entonces los soldados se vern obligados a contener la respiracin y a bucear, de uno en uno. Luego, empapados y sin aliento, debern coger sus armas mojadas y enfrentarse a una dura oposicin al otro lado. Neg con la cabeza. Es muy arriesgado. Y me lo dices t, el ms imprudente de mis oficiales? Ahmose le interrumpi con el comentario risueo aunque le desilusionaba la evaluacin de Abana de la situacin. Quiz las aberturas puedan agrandarse con la ayuda de la inundacin y varios cientos de soldados armados con picos. Tendran que enfrentarse a una defensa fuerte contest Abana con prontitud. Los setiu han hecho aberturas en la muralla y desde all pueden lanzar sus flechas contra cualquiera que intente atacar las brechas y, a pesar de la distraccin que creaste para alejar a la mayora de los hombres, los arqueros situados en los canales cerrados no abandonaron sus puestos. Quiz los oficiales setiu no sean tan necios como cremos. O quiz los adiestran como monos para que cumplan una tarea sin tener que usar la poca inteligencia que tienen. Mir a su alrededor. No hay ms vino? Ahmose pas por alto la pregunta y se inclin. Quieres decirme que tus hombres y t intentasteis abrir las brechas bajo las aberturas de la muralla y el ataque de las flechas? Abana sonri feliz. S dijo. Mis fieles marinos lanzaron una lluvia constante de flechas desde la cubierta del Norte mientras trabajbamos de rodillas. Pero fue intil concluy lamentndose . Podamos or tropas reunindose en los jardines, listos para hacernos frente si por casualidad logrbamos abrir un boquete y llegar hasta el agua que, por cierto dijo con diversin, nos hubiera cado encima, obligando a los habitantes de esas casas sin duda hermosas a abandonar toda esperanza de saborear sus frutas y verduras. Extendi las manos. Y cav junto a mis hombres y sufr en una pierna una pequea herida causada por una flecha mal dirigida. A los arqueros setiu les invade el pnico y tienen muy mala o puntera. De todos modos, sus armas son admirables le record Ahmose. La forma del arco que trajeron consigo cuando comenzaron a insinuar su presencia en Egipto era superior a cuanto habamos visto antes. Por no hablar de sus hachas, con hojas ms anchas que las nuestras, y las cimitarras. Un arma slo vale lo que el hombre que la maneja dijo Kay altivo. Ahora que hemos aprendido a fabricar esos arcos y hachas y cuchillos, hemos vuelto sus conocimientos en su contra. No son guerreros competentes. Ahmose lo observ con una mezcla de leve irritacin y afecto. Dame tu evaluacin final dijo. Kay suspir. Intentar entrar en el montculo del norte a travs de los canales de riego sera un derroche de energas y de valiosas vidas, Majestad dijo con pesar. Lamento tener que decir esto, pero habr que encontrar otra va. Gracias asinti Ahmose. Ve a dormir ahora, Kay. Has hecho un buen trabajo. Kay se puso de pie de inmediato e hizo una reverencia. Dej un regalo para ti, Majestad; est afuera, con el Seguidor que se encuentra en la entrada dijo retrocediendo hacia la salida. O ms bien varios regalos. Uno de ellos lo enva mi primo Zaa. Te deseo un buen descanso. Y a ti, prncipe. Nuevamente mostr una amplia sonrisa y luego sali. Ahmose mir a Ramose a los ojos. Has estado inusualmente silencioso dijo. Qu tienes en mente? Ramose se acomod. Ah tienes un oficial valiente y astuto, Ahmose dijo en voz queda. La lluvia de flechas, tanto desde la cima de la muralla como desde esas aberturas mortales, fue constante y mortfera, pero Kay y sus hombres continuaron trabajando en las brechas tapadas a pesar del peligro. Y los observ desde el Norte, relativamente a cubierto. El presente que te ha o trado es una bolsa de manos cortadas a los setiu, veintisiete en total, que fueron cortadas de los cuerpos de los defensores que fueron muertos por los marineros desde el barco y que cayeron desde la muralla. Muchos ms cayeron hacia atrs. Una de las manos pertenece a un joven soldado que Zaa pen Nekheb logr matar. Tuvo suerte, creo, teniendo en cuenta que el muchacho sigue aprendiendo a usar el arco, pero lo hizo con audacia. Se frot la frente y mir a Ahmose con ojos cansados. Gran parte de las flechas del enemigo fueron lanzadas contra los marineros. Treinta resultaron heridos y otros cincuenta, muertos. Cincuenta! Ahmose qued conmocionado. Eso es mucho, Ramose. Mucho! Abana debi decrmelo. Te lo hubiera dicho si se lo hubieras preguntado, pero siente mucho orgullo por su embarcacin y sus hombres. Se avergenza de no haber podido protegerlos lo suficiente. Ya haba llamado a uno de los mdicos del ejrcito antes de venir aqu. Entonces hay que abandonar las brechas de riego dijo Ahmose con firmeza. No voy a sacrificar egipcios habiendo tan pocas posibilidades de xito. Qu piensas? Observ a Ramose, que pareca concentrado, la cara totalmente en las sombras y los largos dedos de la mano derecha inmviles en la mesa a plena luz de la lmpara. Ahmose se encontr pensando en su hermana, viendo la misma mano, ms delgada y juvenil, cubierta de anillos brillantes, en gesto protector sobre el hombro desnudo de Tani, una maana llena de luz del sol. Esper. Al rato los dedos tamborilearon en la mesa y se retiraron. Creo que tienes razn dijo Ramose lentamente; Sin embargo, Majestad, podras tomar esto en cuenta. Aplica una estrategia inversa. En vez de tratar de abrir los canales de riego, fondea parte de la flota en el afluente que hay frente a ellos e impide que los abran cuando comience la inundacin. Impide que entre agua no slo en el montculo norte sino tambin en el otro. Se inclin dejndose alumbrar por la lmpara. Todas las zonas rodeadas de muros estn superpobladas. T oste a Sebek-nakht: en Het-uart, incluso derriban los templos mortuorios para tener ms espacio. Qu bebe la gente? No hay fuentes de agua en las ciudadelas de los setiu. El agua debe de venir de los pozos y deben de complementarlos con el agua de los afluentes cada invierno cuando Isis llora. Cirralos. Impide la afluencia de agua fresca. Ya has decidido continuar el sitio y las campaas en el Delta durante la inundacin. Siempre hemos retrocedido durante la estacin de la inundacin y entonces Het-uart se abastece de agua. Este ao ser diferente. Qu sufran la sed! Ahmose le mir fijamente. La verdad es que ste ha sido un da de frustraciones y esperanzas murmur. Se puso de pie e inmediatamente Ramose se alz tambin. Inspeccionar el regalo ms

bien macabro de Abana y luego nos acostaremos agradecidos de poder descansar dijo. Gracias por tu consejo. Ramose se inclin y juntos salieron al aire tibio de la noche. Haba un saco a los pies de uno de los Seguidores que cuidaban la entrada de la tienda. Cuando Ahmose le dio la orden, se inclin y lo abri, mostrando una masa de manos ensangrentadas. Ahmose las mir pensativo. Kamose no cortaba manos ni penes para el recuento en sus batallas dijo. Nunca se me ocurri preguntarme por qu. Pero viendo estas manos pienso en la legitimidad de nuestra lucha. No somos bandidos que matan y roban antes de seguir su camino. Esta es una guerra honorable. Alz la vista y mir al Seguidor. Haz que lleven este saco al escriba del ejrcito, para que pueda anotar la cantidad de enemigos muertos por el Norte orden. Iba a expresar en voz alta que comprenda que Kamose no llevase la cuenta de las bajas enemigas a la manera tradicional, porque ste saba que sus acciones semejaban las de un malhechor, al menos al comienzo, pero se guard esa reflexin. Deseando las buenas noches a Ramose y ordenando al Seguidor que le enviara a Khabekhnet cuando volviera, volvi a su tienda. Esper en silencio, oyendo apagarse los sonidos que producan sus miles de hombres a medida que se iban enrollando en las mantas, hasta que slo quedaron los rebuznos ocasionales de un burro y las voces de los centinelas, algunas lejos, otras ms cerca. La ciudad tambin pareca estar tranquila, la habitual cacofona se haba reducido a un murmullo. A Ahmose, sentado con los brazos y las piernas cruzadas, mientras Akhtoy y su I ayudante limpiaban la mesa, aquello le pareca melanclico. Saba que su imaginacin le atribua a Het-uart la intuicin de su destino, que por el momento sus ciudadanos no tenan por qu dudar de su supervivencia a un nuevo sitio intil, pero, sin embargo, se permiti esa fantasa. Me gustara saber el parecer de la gente comn de dentro de la ciudad pens. Si guen satisfechos cuando oyen a mis soldados marchando junto a sus murallas? Sienten alguna inquietud en medio de su ajetreo diario? Akhtoy haba terminado de limpiar la mesa y la guardaba plegada. Necesitas algo ms, Majestad? pregunt. Ahmose neg con la cabeza. No contest. Despirtame al amanecer, Akhtoy, con algo de comer. Al salir de la tienda, Akhtoy sostuvo alzado el toldo de la entrada para Khabekhnet. El jefe de heraldos avanz e hizo una reverencia. Quiero que organices rondas con todos tus heraldos le dijo Ahmose. Excluyndote a ti, por supuesto, Khabekhnet. T estars a mis rdenes. Deben dar vueltas a la ciudad en carros de guerra, desde la puesta del sol hasta el amanecer, exigiendo la rendicin de Apepa. Het-uart se cree inviolable, pero haremos todo lo posible para perturbar sus sueos. Se alzaron las cejas negras de Khabekhnet. Qu quieres que pregonen, Majestad? Que sea una amenaza Ahmose se puso de pie, estirndose. Deben decir esto: jUatch-Kheperu Ahmose, Hijo del Sol, Horus, el Horus de Oro, exige la rendicin del usurpador extranjero Apepa, a menos que desee ver la ciudad de Het-uart arrasada por el fuego! Todas las noches, Khabekhnet. Puedes retirarte. Como desees, Majestad. Ahmose se meti en su camastro, apag la lmpara y cerr los ojos. Pronto llegarn informes de las divisiones que pelean en el Delta pens mientras su cuerpo empezaba a relajarse-j y quiz haya alguna novedad de Weset. Debo hacer que Ipi tome nota de que se otorgar el Oro del Valor a la tripulacin del Norte. No puedo hacer mucho ms con la ciudad la inundacin y entonces deber ordenar que venga la flo ose tiene razn. Hay que impedir que Het-uart se abastezca de agua fresca. Y entonces se qued dormido, despertndose a medias varias veces antes de la maana para or, lejos pero muy claras, las voces de sus heraldos dando la vuelta a la ciudad y pregonando su advertencia. Fue el escriba del ejrcito el primero en acudir a su lado con los primeros rayos de luz de Ra, con la lista de las manos que haban sido cortadas a los enemigos muertos por los medjay a las puertas de la ciudad. Ahmose estaba ms preocupado por la cantidad de sus hombres que haban muerto y por los soldados que pudieran merecer condecoraciones por su valor. Haba varios. La lucha delante de las puertas abiertas tan tentadoras haba sido feroz y prolongada. El grasiento humo negro de las piras donde se quemaban los cuerpos de los setiu formaba una bruma en la maana brillante, pero el escriba asegur a Ahmose que los egipcios muertos eran lavados y envueltos en tela de lino limpia antes de ser enterrados. No haba muchos, porque los setiu haban sido superados ampliamente en nmero. Sus nombres haban sido registrados cuidadosamente para cincelarlos luego en la piedra. De otro modo, los dioses no podran encontrarles y darles vida en el otro mundo. Es el mayor riesgo que se corre en la guerra reflexion Ahmose. Mientras, el escriba recoga sus papiros y se iba haciendo reverencias, dejndole junto a la mesa bajo los sauces, donde Ahmose haba disfrutado de la primera comida del da. Un soldado se arriesga a morir dos veces, y la segunda muerte es la ms espantosa. El ruido de la ciudad pareca ms fuerte aquella maana, el sonido de su actividad era de algn modo ms frentico. Ahmose, mientras beba cerveza a sorbos y observaba a los oficiales moverse entre los miles de hombres agachados en el suelo con las raciones en las manos, se pregunt si el duro mensaje de los heraldos haba tenido ms efecto de lo que l esperaba. No subestimaba la manera en que el estado de nimo de la poblacin poda influir en las decisiones de los que tenan autoridad y poda ser que las sabandijas de Hetuart se hubiesen despertado para or, vulnerables en la oscuridad, palabras que les inquietaran el resto de la noche. No haba arqueros sobre la muralla. La ciudad haca caso omiso de las huestes de fuera, como lo haba hecho cuando Kamose estableci su sitio. Pero Ahmose advirti un cambio apenas perceptible. Hor-aha y el general Khety haban mandado a pedir rdenes y l les haba dicho que simplemente mantuvieran sus posiciones, disparando flechas contra cualquiera que fuera lo suficientemente necio para sacar la cabeza por encima de la muralla, pero manteniendo una inactividad atenta. No haba noticias an de las seis divisiones que se desplegaban al oriente y Ahmose no crea que las hubiera por un tiempo. Casi terminaba Mesore. Tot marcara el comienzo del invierno y de la inundacin, y hasta que sta llenara los afluentes del Delta no poda hacer mucho ms que entrenar a sus hombres y esperar. Montado en su carro de guerra con Ankhmahor, pas varias horas inspeccionando a las tropas, hablando con los generales Turi y Sebekh-khu y subiendo a bordo de las embarcaciones de los medjay. Le hubiese gustado invitar a Hor-aha a que le hiciera compaa durante el da, pero evit dar ninguna muestra de preferencia. Busc a los oficiales medjay a quienes Kamose dio mando sobre soldados egipcios y que ahora haban vuelto con los suyos y, hablando con ellos, no percibi ninguna prueba de rencor. Respondan a sus preguntas cuidadosamente rebuscadas con respuestas simples y respetuosas pero sin mostrar mucho inters, y cuando los dejaba partir volvan felices a las tareas que l haba interrumpido. No es que les falte inteligencia pens al bajar por una rampa e ir hacia la siguiente. Son rpidos para entender una idea prctica o resolver un problema. Pero la mayora de ellos parece vivir por entero en el presente, olvidando tanto las desilusiones como los triunfos del pasado. Tal incapacidad innata les debe de dar una felicidad primitiva. Hor-aha es una excepcin manifiesta, quiz debido a que su madre es egipcia. El sol se encontraba en lo alto cuando regres a su tienda y al sauce, bajo el que volvi a sentarse. Akhtoy sali de inmediato de su refugio, enviando a un sirviente por agua caliente y la comida del medioda. Un heraldo se acerc a Ahmose para entregarle un papiro con el sello de Aahmes-nefertari. Encantado, lo abri y empez a leer: A mi querido esposo y rey, saludos haba dictado. Parece que te hubieras ido hace muchos hentis y los nios y yo te extraamos mucho, pero tengo mucho de que ocuparme en la finca y en Weset. Recib tu carta respecto al arquitecto, el prncipe Sebek-nakht de Mennofer. Obviamente has decidido confiar en l y supongo que mientras est aqu, en Weset, no puede fomentar la sedicin en el norte. Varios das despus de que llegara tu escrito, l mismo me escribi para explicarme tu invitacin y para expresarme su tristeza por tener que terminar trabajos para Apepa en Het-uart antes de poder cumplir con tu requerimiento de sus servicios, pero dado que ahora ests sitiando la ciudad y nadie puede entrar o salir de ella, debe esperar a la inundacin para completar las tareas que le haba asignado su seor. Le escrib explicndole que este ao no retiraras tus ejrcitos, por lo que debera venir a Weset lo antes posible. Pens que eso no podra suponer ningn inconveniente, dado que falta poco ms de un mes para la inundacin. Aqu Ahmose hizo una pausa y sonri. Inteligente, Aahmes-nefertari pens, contento. Una vez que tenga a Sebek-nakht en sus manos, lo tratar como a un hermano y le dar tareas tan gratas que no querr dejar los placeres de la finca o el desafo que significarn las tareas. Y si Amn lo quiere, no quedarn monumentos mortuorios por derrumbar en Het-uart. No quedar nada de Het-uart. Volvi a la lectura. Se han iniciado los trabajos para elevar la muralla en torno de la finca y he decidido eliminar la que separa nuestra casa del viejo palacio. He ordenado poner puertas al final de los escalones que dan al ro, tal como t deseabas. Ahmose-onkh est muy ocupado observando toda esta actividad. Me he visto obligada a destacar un guardia que lo acompae para que no se meta en problemas. He dictado una carta oficial en calidad de reina al gobernante de Keftiu, solicitando el inicio de negociaciones para el comercio, las cuales omitirn por completo cualquier trato a travs de los setiu. Tambin he recibido un cargamento de oro de Wawat, que ha sido guardado en el templo. No creo que puedan llegar envos regulares desde las minas hasta que ests en condiciones de ocuparte de los fuertes del sur que solan custodiar las rutas del oro. y no tengo suficientes hombres y oficiales para enviar tal expedicin. Dioses, espero que no! exclam en voz alta, mitad conmocionado y mitad alborozado. La jefa militar de la guardia de la Casa desea ser nombrada generala? La generala Aahmes-nefertari! Neg con la cabeza, riendo. Y qu ms, mi hermosa guerrera? Los nios estn bien continuaba la carta. Tu madre supervisa el recuento de la cosecha y la produccin de vino, y ella y yo hemos estado evaluando los impuestos que recaudaremos este ao. Mis obligaciones en el templo no son muy onerosas. Amonmose me ruega que te transmita su respeto. Dice que los ageros para la conclusin exitosa de nuestra larga lucha son excelentes. Los papiros que leo por la noche en la cama antes de dormir no son ya poemas de amor o cuentos de nuestros antepasados. Contienen las listas de hombres que has confeccionado para que investigue y juzgue. Mi escriba Khunes se sienta en el suelo junto a m y anota mis pensamientos respecto a ellos. Dicho sea de paso, es un joven muy talentoso y eficiente. Lo encontr entre los escribas de Amn, en el templo donde cumplo las obligaciones de Segunda Profeta que t me has encargado. Una vez ms los ojos de Ahmose dejaron el papiro y recorrieron sin ver el delicado dibujo de las ramas en movimiento. Por un instante sinti celos, siguiendo la agitacin de los dedos del sauce. Khunes susurr su mente. Un joven muy talentoso y eficiente, sentado en el suelo de su cuarto en la noche, con la cabeza sin duda bien formada inclinada sobre su escribana. Te ped que fueras mis ojos y mis odos en el templo, Aahmes-nefertari. Este hombre es otro vnculo que has establecido con quienes debes vigilar o una pequea diversin para ti? Gru y dio una palmada con el papiro en su rodilla, alejando la emocin indecorosa de su mente. Cuidado con perder el equilibrio por tus sospechas, Ahmose Tao se ret. El pozo de la locura te aguarda, como le sucedi a Kamose, y el primer escaln hacia la oscuridad tiene "falta de confianza" escrito en grandes caracteres. Tragando, volvi a la lectura.

Pens que era mejor no usar a uno de los escribas de la finca para esta tarea. Confo en todos ellos, por supuesto, porque se les adiestra para no divulgar los pensamientos de su seor, pero como entre sus seores se incluye nuestra indmita abuela, me pareci mejor reclutar a alguien que slo respondiera ante m. Khunes, adems, me cuenta lo que sucede en el templo cuando estoy demasiado ocupada con otras tareas y no puedo ir all. Cuando vuelvas, querido esposo, le retirar por completo del servicio de Amn. Instruye a quienes deben ocuparse de observar si son apropiados los distintos individuos propuestos para actuar como tus representantes ante los prncipes y gobernadores. Me has dado muchas tareas difciles, Ahmose, pero sta es la ms dura. Se cumple lentamente. El resto de la carta contena chismes sobre la vida de los nios, la salud de su madre y finalmente la expresin de su amor por l, antes de su nombre y ttulos. Ahmose dej que el papiro se enrollara, hizo llamar a Ipi y se qued mordindose el labio y con el entrecejo fruncido. La referencia de Aahmes-nefertari aletishen era inocua, pero le intranquilizaba. Haba una lucha por el control de la casa? Intentaba Tetisheri imponer su autoridad sobre las responsabilidades que haba dejado en manos de su esposa? No volver a Weset en mucho tiempo pens, cuando una sombra cay sobre l y alz la vista para ver a Ipi detenerse y hacer una reverencia. Aahmes-nefertari lo sabe y por eso su carta es tan completa. Tengo que recordarle que selle sus comunicaciones a m en cuanto las escriba y que las coloque directamente en manos del heraldo que las traer. Debo decirle que dicte todo lo que se hace y dice bajo su jurisdiccin con el mayor detalle. Mejor an, ella misma tiene que escribir sus cartas. Entonces se ri sbitamente. Eso le requerira ms tiempo y esfuerzo del que ella poda dedicarle y la sugerencia muda haba surgido directamente del charco embarrado de celos que segua produciendo ondas en su interior. Debera estar contento de que ella haya encontrado a alguien en quien confiar pens. Ese Khunes es un escriba, una herramienta til y necesaria. Nada ms. Y si entra en su cuarto, si se inclina ante ella cuando est en la cama, la bata blanca transparente de dormir extendida a su alrededor y el pelo suelto sobre las almohadas, se debe a que es el nico momento en el da en que puede ocuparse de este asunto particular. Y la amaba con calma, sin reflexionar continu pensando. Daba por hecho su presencia y esa emocin. Era mi esposa tmida y hermosa, por la que tena un sentimiento o de proteccin indulgente. Le haca el amor con ternura y placer, pero no senta pasin por ella. Todo eso ha cambiado. La guerra y el dolor me han hecho hombre y resaltado en ella las cualidades que deb haber visto desde un comienzo, si no hubiese sido tan complaciente respecto a su afecto por m. Ahora estoy enamorado de ella y no lo haba comprendido plenamente hasta este momento. Estoy celoso de su escriba, de los oficiales de su guardia, de los sacerdotes con los que atiende el culto en el templo. Las mujeres que la visten, los hombres que le dan de comer, el cosmetlogo que tiene el privilegio de tocar su cara, a todos les envidio. Quiero hundir mi cara en su pelo, en su cuello, entre sus pechos, inhalar el perfume entre sus piernas, lamer su calidez, perder el control de m mismo y arder, perderme. Ni esposa, ni madre, sino mujer, t eres la mujer, Aahmes-nefertari, y te deseo con una ferocidad que no saba que posea. Ipi carraspe y Ahmose levant la vista, mareado. Deseas dictarme, Majestad? pregunt el escriba con amabilidad. Ahmose, bruscamente, volvi su atencin al presente. No. No, Ipi dijo con voz ronca. Le alcanz el rollo de papiro. Una carta de la reina, pon la fecha y archvala. Dime continu al coger Ipi el papiro, sabes algo de un escriba del templo llamado Khunes? Su Majestad lo ha tomado recientemente como su ayudante personal. Ipi frunci el entrecejo, pensando. Conozco a todos los escribas de todos los rangos a tu servicio, Majestad contest. Pero hace tiempo que no presto atencin a los sirvientes de Amn. El nombre me suena familiar. Desea Tu Majestad que haga algunas averiguaciones discretas acerca del carcter y la capacidad de esta persona? De inmediato Ahmose se sinti avergonzado. No-contest lentamente. La reina sabe juzgar. Simplemente quera saber qu podas recordar de l si lo habas conocido. Gracias, Ipi. Eso es todo. Pero sus ojos quedaron fijos en el rollo de papiro que Ipi llevaba en la mano, mientras el hombre se alejaba. Se alz de su silla con brusquedad. Haba empezado a dolerle la cabeza y a picarle la cicatriz detrs de la oreja. Akhtoy! exclam. Trae una sombrilla! Ir a nadar y luego me recostar en la orilla un rato antes de comer. Tanto la carta como la revelacin que supuso le haban inquietado. No quiso la comida que Akhtoy le puso delante, ni pudo dormirse a la hora en la que el sol pareca quedarse quieto y era mayor el calor. Casi se sinti contento cuando Ankhmahor solicit su atencin para decirle que Mesehti y Makhu esperaban afuera para hablar con l. Dejando su camastro, se puso el gorro de lino apropiado para la ocasin y un shenti en torno de las caderas, antes de admitir a los prncipes a su presencia. Llegaron junto a l y se postraron, llevando la frente al suelo alfombrado antes de alzarse ante su orden seca. Les observ con detenimiento y ellos le miraron solemnes, los ojos de Mesehti firmes en su rostro curtido, Makhu dando muestras de tensin con sus fuertes mandbulas apretadas. Y bien dijo Ahmose al fin. Qu queris decirme? Mesehti, tal como Ahmose esperaba, fue directo al grano. Majestad, nos has trado contigo al Delta y nos tienes ociosos comenz. No tenemos tarea asignada aqu. Entendemos que estamos bajo tu disciplina divina, que te acompaamos porque no confas en nosotros, pero nos sentimos irritados por nuestra inactividad. Humildemente te ruego que nos digas cunto tiempo debemos permanecer en el fro de tu desaprobacin. Mir a Makhu. Sabemos, Majestad, que lees las cartas que enviamos a nuestras familias en Djawati y Akhmin, y las cartas que nos envan. Ellos no cuentan ms que los asuntos de nuestras fincas, la abundancia de las cosechas, los avances en la construccin de nuestras tumbas y cosas as. En cuanto a nosotros, vagamos por el campamento con nuestra vergenza a la vista de todos los oficiales en actividad. Preferiramos estar presos a esto! De verdad? le interrumpi Ahmose, con un tono engaosamente afable. Tenais gran aversin a tal destino cuando volvisteis a Weset con Ramose y os arrodillasteis ante m y la reina. Estuvisteis a punto de perder la cabeza. Y si no hubiera sido por la clemencia de la reina, ahora estarais yaciendo embalsamados en vuestras tumbas. Y os atrevis a quejaros de un asunto tan insignificante como vuestra vergenza? Makhu dio un paso adelante. No es una cuestin insignificante nuestra vergenza dijo con fuerza. Es una desfiguracin que llevaremos mi nuestros ka durante el resto de las vidas que la reina tan misericordiosamente nos devolvi. Pero, Majestad, no somos campesinos. No somos hombres estpidos. Erramos por una confusin de lealtades, no por cobarda o indecisin. Somos prncipes, con conocimientos y capacidad que estn a tu disposicin como rey. No nos desperdicies, ser divino! Danos trabajo. Permtenos ganar tu confianza nuevamente! Ahmose comenz a recorrer la tienda. Cartas y confianza pens sombro. Quiz sea yo quien tiene que aprender una leccin hoy. Eres t el que me hablas, Amn, rey de los dioses? Me ests amonestando o haciendo una advertencia? Por supuesto, no puedo enviaros a vuestros hogares dijo, con las manos a la espalda, recorriendo el espacio confinado de la tienda. Tambin es cierto que me agradara que dos nobles vuelvan a gozar de mi favor, permitindoles compensar sus errores. Tal indulgencia le sera muy agradable a Ma'at. Pero cmo expiaris vuestra culpa? Jugaba con ellos, tras haber decidido inclinarse ante el aviso del dios. Sentaos los dos. Usad esos taburetes. Entend vuestro dilema hace semanas y espero que vosotros entendis por completo el mo. No puedo arriesgarme a que haya nuevas rebeliones. Ellos se relajaron, cogiendo los taburetes y sentndose cuando Ahmose se dej caer en su silla. Akhtoy dej un poco de vino en la mesa dijo. Makhu, srvenos. S que en las divisiones faltan conductores de carros de guerra y pocos egipcios, aparte de los prncipes, saben algo de caballos. Necesito desesperadamente a alguien que entrene conductores y organice los establos. Es un puesto honorable, adecuado para sangre con historia. Los dos podis comenzar siendo los escribas de los establos, inspeccionando el estado de los caballos de cada divisin y entrenando a los conductores novatos. La inundacin es inminente y los carros nos sern de poca utilidad ahora, pero el verano que viene tendrn su lugar y un da, espero, se enfrentarn a los carros de los setiu aqu, en los llanos frente a Het-uart. Es esto aceptable para vosotros? Asintieron serios, con alivio en sus rostros, pero sin el servilismo que hubiese ocultado una falta de sinceridad a la que Ahmose tema. Bien. Entonces bebamos por la restauracin del Ma'at y a la salud de nuestros seres queridos. Pero seguir ordenando que me lean vuestras cartas dijo Ahmose para s cuando beban . Y os estar vigilando constantemente. Pas otra semana antes de que empezaran a llegar con cuentagotas los informes de las seis divisiones que luchaban en el Delta y Ahmose los ley con creciente inquietud. Las noticias eran menos alentadoras de lo que esperaba. No eran calamitosas, como seal Hor-aha en la reunin que convoc Ahmose para discutir las novedades, pero de todos modos eran preocupantes. Kamose pas por alto el Camino de Horus mucho tiempo coment Turi, uno de los cinco hombres sentados en torno de la mesa a la sombra de la tienda de Ahmose. Es como un agujero en un dique de irrigacin del que nadie se ocupa. Mientras sigan viniendo tropas de Rethennu a Egipto no podremos hacer que Apepa deje su fuerte. Sus pares en el este nos mantendrn en una situacin de impotencia. Kamose no tuvo alternativa objeto Khety. Su preocupacin inmediata fue la necesidad de asegurar el resto de Egipto y all volc su energa. Esa meta la alcanz. Es como si Rethennu tuviera una cantidad ilimitada de hombres y armas dijo Sebek-khu con irritacin. De dnde vienen? No olvidis que Rethennu es una alianza de varios jefes de tribus que se llaman prncipes les record Ahmose. El abuelo de Apepa, Sekerher, era uno de ellos. Estoy seguro de que se han comprometido a ayudarse en tiempos de guerra. Y en el comercio intervino Hor-aha. Sin duda mucha de la riqueza del Delta ha sido canalizada hacia sus cofres. Tenemos que cerrar ese agujero. Esos soldados extranjeros no son fantasmas dijo Ahmose. Y las mujeres de Rethennu no pueden parirlos ya crecidos y a demanda. Sigui hablando acompaado de risas. En algn momento se acabarn. Pero no podemos esperar. Het-Uart tiene que caer, y pronto. Pas por su mente una rpida imagen de generales desalentados, tropas descontentas y extraando sus hogares y deserciones, y mientras tanto su enemigo comiendo en una mesa cubierta de toda clase de delicias en un palacio inexpugnable, la Doble Corona en su cabeza y Tani a su derecha, cubierta del oro de Wawat. Sacudindose mentalmente, puso ambas manos en la mesa. Tengo que ir al interior del Delta y ver por m mismo lo que pasa les dijo. Vosotros sabis lo que hay que hacer aqu. Hor-aha, impide que soldados y ciudadanos suban a la muralla. Que los medjay lancen sus flechas contra cualquiera que asome la cabeza. Los muelles han sido destruidos. No aparecern embarcaciones de comercio keftianas o de As hasta que la inundacin llene el afluente, pero si avistis alguna que venga del Gran Verde, del norte, abordadla, le quitis la carga y la mandis volver amablemente por donde vino. No deseamos enemistarnos con nuestros futuros socios en la prosperidad. Hor-aha asinti. Ahmose se dirigi a los dems. Khety, defiende el permetro del montculo norte. Mantn a los soldados encerrados y evita que entre nadie. Turi, Sebek-khu, aseguraos de que no se abran las puertas de Het-uart. Nada debe entrar ni salir. Discutieron los detalles un rato ms y luego Ahmose les dej, haciendo una seal a Khabekhnet.

Delega el puesto a tu segundo y preprate para viajar conmigo le orden. Asegrate de que tus heraldos continen con sus rondas nocturnas. Enva un mensaje a Kay Abana. Si no vuelvo antes de que el Nilo comience a subir, debe hacer todo lo que pueda para impedir que abran los canales de riego. Tiene autoridad para convocar otras embarcaciones de Het-ne fer-apu si fuera necesario. Que vengan los escribas de avituallamiento, del ejrcito y la distribucin. Khabekhnet salud. Ankhmahor, que hablaba con un grupo de Seguidores, mir a Ahmose con expresin inquisitiva cuando ste se acerc. Nos vamos al interior del Delta le dijo Ahmose. Tus hombres pueden levantar el campamento. Que estn listos para partir maana por la maana. Encontr a Akhtoy y a Ipi sentados en la orilla, donde varios de los sirvientes del ejrcito lavaban la ropa de lino, con el agua hasta la rodilla, golpeando la superficie del ro con las telas empapadas. Prepara mis pertenencias le dijo a Akhtoy. Y t, Ipi, trae mucho papiro y tinta. Es hora de ver lo que estn haciendo mis otros treinta mil hombres. No durmi mucho aquella noche. Su tienda estaba vaca, sus pertenencias guardadas en los arcones que Akhtoy haba apilado afuera. Dormitando de cuando en cuando, se despertaba con una serie de ideas preocupantes que no le dejaban descansar. Mesore casi haba concluido. Tot marcara el comienzo de un nuevo ao y, si los dioses lo deseaban, de una inundacin copiosa. Pero el Camino de Horus serpenteaba en torno de lagunas, que se convertiran en lagos, y de tierra hmeda cubierta de caas, que se converta en pantanos traicioneros, una ruta que nunca se volva intransitable, pero que tendra que defenderse slo con infantera y sin la ayuda de los carros de guerra. Y qu pasa con la Muralla de los Prncipes? se pregunt, dando vueltas y vueltas, el cuerpo tenso. Puede reforzarse contra los infiltrados setiu sin dejar a mi ejrcito sin hombres? sas son las claves de la destruccin de Het-uart, la Muralla y el Camino, y estoy condenado a quedarme en el norte hasta que sean totalmente mos. Hacia el alba pudo por fin conciliar el sueo, que slo fue interrumpido por las exclamaciones de los heraldos a intervalos regulares y por un sueo, en el que se encontraba en una ribera del Nilo que ruga peligrosamente y de un modo poco caracterstico. Aahmes-nefertari estaba de pie en la otra orilla, plida, inmvil, mirndole, mientras creca la oscuridad, y finalmente la perdi de vista. Le despert la voz de Akhtoy mezclada con la nueva luz del sol y el aroma de pan caliente. Baj las piernas del camastro y salud a su mayordomo con gran alivio. Tengo que asegurarme de que Mesehti y Makhu viajen con nosotros dijo en voz alta, al volver la nube de preocupaciones. Akhtoy no contest y Ahmose comenz su comida de la maana.

6
Pasaron seis semanas antes de que Ahmose volviera su carro nuevamente hacia Het-uart y en ese tiempo el ro haba comenzado su rpido ascenso hacia el nivel mximo de la inundacin, al que llegara en dos meses ms. Se celebr el Nuevo Ao el primer da de Tot, y la solemne parafernalia de rituales en los templos y la festividad de un da de celebraciones en todo el pas marcaron la aparicin en el cielo de la estrella Sopdet. Ahmose casi no lo advirti, ya que los soldados de Rethennu no tenan ningn conocimiento de la verdadera religin ni respeto por la necesaria observancia de sus rmales. La lucha en el Delta no se detena por los dioses ni por los hombres. Ahmose se encontr otra vez en el papel irresoluto y frustrante de guerrero que crey haber dejado atrs en los aos con Kamose y antes, con su padre. Cuando sali de los alrededor de Het-uart con Ramose, Ankhmahor y los Seguidores, Akhtoy, Ipi y sus ayudantes personales detrs, y Khabekhnet y sus exploradores delante, rpidamente haba tomado conciencia de su indefensin. Un contingente de las tropas de la divisin de Ptah le intercept cuando estaba a tres das al este de la ciudad y a punto de entrar en una aldea engaosamente pacfica de casuchas pintadas de blanco y umbros grupos de tamarindos y acacias. El oficial principal atraves la fila de los Seguidores y lleg junto al carro de Ahmose, mientras sus hombres formaban rpidamente un cordn protector en torno de la comitiva. El general Akhethotep me envi a escoltarte a su cuartel general, Majestad explic. Tus exploradores llegaron a la divisin ayer, pero estamos continuamente en movimiento y el general tema que llegaras demasiado tarde para encontrarle. Seal el conjunto de pequeas casas escondidas a medias entre los rboles. Nos enfrentamos con los setiu en aquel lugar dijo, entrando y saliendo de las viviendas. Pero tuvimos que irnos antes de asegurar toda el rea. La divisin de Khonsu necesitaba nuestro apoyo. Por qu? pregunt Ahmose con tono perentorio. Dnde estn? Al ver la expresin tensa del oficial sinti preocupacin por primera vez. A un da de marcha siguiendo el Camino de Horus, Majestad contest el hombre. El general Iymery intentaba contener a un gran nmero de enemigos que se haba reunido junto a uno de los lagos. La mayor parte de los combates son pequeos enfrentamientos continu, casi disculpndose, pero aqulla fue una batalla en toda regla para la que Iymery no estaba preparado. Ninguno de los generales esperaba una oposicin organizada. Ahmose recorri con la mirada las paredes de la aldea iluminadas por el sol, sin verlas. He volcado todo mi tiempo y energa en el sitio de Het-uart, mientras la verdadera batalla por Egipto se desarrolla en otra parte pens sintiendo una oleada de pnico. Cmo pude ser tan ciego? Mientras mi boca hablaba de la necesidad de liberar al Delta de las tropas extranjeras, mi mente se concentraba por completo en la imagen desalentadora de las puertas. No escuchaba. Qu imaginaba? Que Kamose haba despejado el Delta de una vez por todas? Que de algn modo los extranjeros se disolveran y derretiran en cuanto sus pies hollaran el suelo egipcio? O es simplemente que mi roce con la muerte me ha dejado temeroso de enfrentarme una vez ms al sudor y el terror y a la brutalidad del combate cuerpo a cuerpo? Un sitio es relativamente incruento. Es una empresa lenta y predecible. Que me ayude Amn, an no puedo darme el lujo de quedarme cmodamente llevando a cabo una empresa lenta y predecible. Me he estado engaando. Advirtiendo que sus hombres estaban en silencio y lo miraban inquisitivamente, hizo un gesto. Ven y sbete al carro detrs de m le orden al oficial. Que tu conductor contine solo; nosotros le seguii* mos. Cuntame lo que ha estado sucediendo. El soldado hizo una leve inclinacin y se pas al carro de Ahmose. ste dio la seal y la tropa se puso en marcha. La aldea adormecida desapareci gradualmente detrs de una confusa maraa de densa vegetacin. Mientras avanzaban en el carro por la llanura anegadiza, an seca y dura (aunque bordeada por un lado por un pantano lleno de caas verde oscuro y ruidosos pjaros acuticos, y por el otro por una huerta reciente, con canales de riego que se cruzaban), el oficial de la divisin de Ptah habl de la batalla por el control del Delta oriental. Sus palabras eran simples, sus descripciones sin adornos, pero logr dar a Ahmose una imagen vivida y que le helaba la sangre de combates cuerpo a cuerpo entre soldados hundidos en el pantano hasta las rodillas, de emboscadas repentinas en campos llenos de ganado pastando, de masacres en el polvo blanco del mismsimo Camino de Horus. Ya no levantamos las tiendas, Majestad dijo, con un tono informal que le dijo a Ahmose mucho ms que sus palabras. Nos hemos convertido en tropas de asalto, movindonos sin rumbo fijo, obligados a adaptamos a cualquier situacin que pueda surgir. Por eso mi general me envi a recibirte. Quin est intentando detener la entrada de tropas de Rethennu por el Camino de Horus? quiso saber Ahmose. El hombre sonri sombro. El general Neferseshemptah lo intent con la divisin de Anubis fue su respuesta. Pero hay nidos de los setiu por todas partes. An no ha logrado llegar hasta all. Los jefes de Rethennu envan contra nosotros todos los ejrcitos que tiene concluy Ahmose para s, al quedarse en silencio el oficial. Estn vaciando sus tierras para sostener a Apepa en su ciudadela, esperando que finalmente nos cansemos y nos desmoralicemos y volvamos a nuestros hogares dejndole el norte. Egipto se ganar o perder aqu. Y yo he sido demasiado estpido para advertirlo. Haba previsto pasar en digno cortejo por cada una de sus seis divisiones, una inspeccin de sus tropas orientales combinada con consultas descansadas a la luz de las lmparas en campamentos ordenados. Lo que encontraba eran hombres preocupados, bajo mucha presin, durmiendo en el suelo con todo el equipo de batalla, con un odo atento a los informes irregulares de sus exploradores y un ojo alerta a la posibilidad de ataques en la madrugada. Los setiu no marchaban en formacin. Pasaban en oleadas la Muralla de los Prncipes y luego se separaban en unidades pequeas y compactas, avanzando rpida y fcilmente entre las lagunas y las cinagas del Delta, perdidos muchas veces, pero capaces aun as de esconderse e infligir dao a las tropas egipcias ms disciplinadas, gracias a su capacidad de maniobra. Y son tantos pens Ahmose, desconsolado al convertirse l mismo en parte del flujo y reflujo de la guerra sin cuartel, evasiva como una sombra. Las aldeas recuerdan a Kamose, los saqueos e incendios y las muertes. Dan albergue a los setiu como compatriotas y los dioses saben que no quiero volver a arrasar el Delta si no es como ltimo recurso. Llegaron y se fueron los das de otros dioses. La Fiesta de Uaga, el decimoctavo da de Tot, la Fiesta de la Gran Manifestacin de Osiris, el vigsimo segundo, pero correspondan a la realidad pacfica y cotidiana, donde las familias se reunan en el atrio exterior de sus templos locales antes de volver al hogar para celebrar la fiesta con comida y juegos. Para Ahmose fueron simplemente perodos entre el amanecer y la cada del sol, llenos de palabras urgentes de exploradores agitados, deliberaciones apresuradas con oficiales que saban que lo nico que podan hacer era adaptarse a las vicisitudes del momento, y largas y angustiosas marchas a travs de un laberinto de lagunas cuya densa vegetacin poda ocultar soldados setiu desesperados en cantidades sin lmite. A veces llegaban exploradores de Het-uart con noticias. A veces no. Arriesgaban sus vidas para traerle nuevas de que nada haba cambiado en torno de la ciudad. Ahmose consider ordenar que se interrumpiera temporalmente el vnculo con sus jefes militares del este, pero decidi no hacerlo. Las circunstancias podan variar muy rpidamente. Pero tambin admiti que los exploradores que volvan junto a Turi, Sebekh-khu y Hor-aha llevaban su presencia. Su temor a una nueva rebelin era irracional, lo saba, pero estaba demasiado cansado para reprimirlo. Entonces lleg Paophi, el segundo mes del ao, y los llanos anegadizos comenzaron a estrecharse imperceptiblemente. Lejos, al sur, Isis lloraba. A su pesar, Ahmose decidi volver. La lucha all haba disminuido en frecuencia, aunque no en intensidad. Sus soldados comenzaban a dominar el Delta y ahora podan concentrarse en cerrar el Camino de Horus. A tal efecto, orden a cuatro divisiones que establecieran un campamento de invierno donde el Camino viraba al noroeste, entre dos grandes masas de agua, y a las otras dos divisiones que continuaran cazando setiu sueltos y aislados por las aguas en ascenso. Pocos de los miles de soldados extranjeros que marchaban hacia Het-uart pudieron burlar a los egipcios. Muchos estaban muertos y el resto se esconda en aldeas diseminadas por el Delta o vagaba por las cinagas. Pero se haba pagado un alto precio en bajas y en cansancio. Tengo que iniciar una rotacin de los hombres pens Ahmose, al volver por fin al oeste con sus cansados Seguidores y ver el camino serpenteando hacia Het-uart. Debo permitirles volver a sus casas y plantar las cosechas, si todo va bien. Es hora de convocar a la flota. Ech una mirada en direccin a Ramose. Rogaremos que haya una buena inundacin le dijo. Ramose sonri. Hoy es la vspera de la fiesta Hapi de Amn coment. Y el resto del mes tambin est dedicado al dios del Nilo. Deberamos detenernos y hacer un sacrificio, Ahmose. Por supuesto que lo es pens Ahmose sorprendido-. Hoy es el decimosptimo da de Paophi y he estado ausente de Het-uart slo seis semanas. Parecen seis aos. Asintiendo con un gesto a Ramose se volvi hacia Ankhmahor. Contina dijo. Le pareca que nada haba cambiado cuando finalmente se baj entumecido de su carro, junto al familiar campamento al pie de Het-uart, y los integrantes de su squito se dispersaron para cumplir sus antiguas tareas. Akhtoy comenz a lanzar un torrente de rdenes que tendran como resultado el levantamiento de la tienda real, comida caliente, un camastro con sbanas limpias y un cuenco relleno de granos de incienso junto al sagrario de Amn. El poderoso afluente quiz fluyera un poco ms rpido, pero la ciudad segua asentada como una fortaleza en su amplio montculo, las murallas alzndose en una diagonal ascendente hacia el cielo, como la nube de humo que suba de los muchos fogones en los que se cocinaba, y su vida misteriosa le llegaba en un bajo y constante susurro. Sus soldados an iban de aqu para all, los barcos de los medjay se balanceaban suavemente an en el agua, era como si nunca se hubiese ido. Excepto por el hecho de que me siento mareado y maltratado, pens lamentndose. Se quit el cinto con la vaina de la espada y se lo alcanz a su criado, se sent en la silla que Akhtoy haba puesto a la sombra de los rboles y le indic a Khabekhnet, que esperaba pacientemente sus instrucciones, que le escuchara. Enva un mensaje a Paheri, a Het-nefer-apu dijo. Quiero la flota aqu lo antes posible. Pregunta a tus heraldos si ha habido respuesta de la ciudad a los desafos. Diles a los tres generales y a Hor-aha que se presenten ante m despus de la comida de la noche. Eso es todo, Khabekhnet. El jefe de los heraldos se inclin, alejndose con paso ligero. Ramose tambin haba ido a inspeccionar su tienda. Ipi haba desaparecido, pero cuando se alz la tienda de Ahmose, con un elegante despliegue de la gruesa tela, volvi, con los brazos llenos de rollos de papiro. Hay cartas de las reinas Tetisheri y Aahotep, y de tu esposa, Majestad dijo al acercarse. Tambin hay una del prncipe Sebek-nakht. Una de Paheri. Y otra del alcalde de Aabtu. Ahmose suspir. Por el rabillo del ojo alcanz a ver a Makhu llevando uno de los caballos de tiro hacia el agua y a un sirviente del establo detrs con un cepillo en cada mano. Las moscas del invierno, que se multiplicaban siempre al subir el ro, formaban una nube negra en torno de la cabeza de la bestia y Makhu las espantaba agitando el brazo. Su sirviente

desenrollaba la alfombra que cubra el suelo de su tienda y otro desembalaba las lmparas. Qu quiere el alcalde de Aabtu? pregunt. Ipi dej su carga en la hierba, seleccion el rollo pertinente y rompi el sello con la eficiencia que da la prctica. Lo recorri con la mirada rpidamente. Quiere saber si t, Majestad, podrs estar presente en las representaciones sagradas, que este ao estn consagradas a Osiris. La mayor parte del mes de Khoiak est dedicado al dios. Son cuatro das de fiesta. Aabtu est en la provincia de Abetch y en la jurisdiccin del prncipe Ankhmahor pens Ahmose en voz alta. Pero la inundacin habr llegado a su punto ms alto durante Khoiak y no puedo predecir lo que eso significar aqu para nosotros. Nunca hemos continuado el sitio a lo largo del invierno. Dile al alcalde que debido a nuestras circunstancias, de las que estoy seguro que est enterado, no puedo comprometerme a estar presente en las representaciones, pero que si es posible enviar al prncipe Ankhmahor como mi representante. Ahora Se bek-nukht. Ipi se inclin y a Iz otro rollo. El prncipe te hace saber que lleg a Weset y que ha evaluado el trabajo que la reina requiere de l. Lo han tratado con la mayor cortesa, ocupa aposentos dentro de tu casa y habla ^^^B diariamente con la reina, a la que llama la mujer ms hermosa e ilustre de Egipto. Ipi levant la mirada. No pide nada, Majestad. Ahmose sinti que le dominaban los celos pero los resisti. Sebek-nakht es tan bien parecido como capaz pens. Est lejos de su hogar, como yo. La ve todos los das. Tienen discusiones ntimas. Que Amn tenga piedad. Qu me pasa? La cicatriz detrs de su odo le comenz a picar y la rasc molesto. El resto puede esperar hasta que tenga tiempo de leer dijo. Gracias, Ipi. Tienes que estar preparado para dejar constancia por escrito de mi reunin con los generales esta noche. No puedo ir a casa, y menos an a Aabtu para las representaciones sagradas pens sombro mientras el jefe de escribas recoga los rollos y se alejaba rpidamente. Si empiezo a permitir estas imaginaciones maliciosas me volver loco. Aahmes-nefertari me ama y yo confo por completo en ella. Debo afeitarme a esas dos convicciones y rechazar todo lo dems con firmeza. Pero el dolor fantasmal continuaba en el fondo de su mente, sin ms fundamento que su fantasa enfermiza, y no poda eliminarlo. La flota no arrib hasta finales del mes siguiente y hasta entonces Ahmose pas el tiempo asegurndose de que no pudieran abrirse los canales de riego que daban a la ciudad. Los grandes canales en torno de los montculos se llenaron lentamente con el agua vital que los ciudadanos de Het-uart necesitaban tan desesperadamente y que Ahmose estaba decidido a negarles. Situ contingentes de hombres protegidos por los arqueros medjay en cada punto de las murallas donde haba marcas de antiguas brechas. Al principio se oa gente cavando dentro de la ciudad, aflojando el barro duro como piedra, pero all donde abran un boquete se encontraban con una lluvia de flechas bien apuntadas y con soldados listos para contener el agua mientras se tapaban nuevamente las aberturas. Ahmose saba que Apepa ordenara cavar ms pozos y que encontrara agua sin muchos problemas, pero tambin saba que no importa cuntos pozos se cavaran, nunca seran suficientes. El espacio dentro de Het-uart era muy limitado. La ciudad era un laberinto superpoblado de calles estrechas e hileras de casas diminutas. Dnde haba lugar para hacer pozos si sus habitantes se vean forzados a enterrar a sus muertos, e incluso sus bestias de carga, bajo el suelo de las casas? Y suponiendo que se encontrara suficiente agua y que el pueblo formara filas para extraerla, con los muelles destruidos y la ciudad rodeada de tropas egipcias, la rica fertilidad del Delta se le negaba ahora a la gente, no se recibiran bienes. No llegaran frutos de ninguna cosecha al interior de la muralla para llenar los estmagos hambrientos. En el pasado las hostilidades se interrumpan durante la inundacin, retomndose en el verano, cuando el Nilo retornaba a su nivel normal y ya se haba cosechado. sa era la tradicin. Pero Ahmose, atento a cualquier cambio en los sonidos que provenan de Het-uart, al darse cuenta de que cada vez eran ms apagados, reflexion que tal tradicin dejara de serlo. La haba rechazado, y al hacerlo, saba que Het-uart caera. La llegada de la flota complet el bloqueo de la ciudad. La rodeaban el agua y las embarcaciones. Miles de soldados patrullaban el estrecho permetro entre las murallas y la inundacin y vigilaban las puertas obstinadamente cerradas. En el montculo norte, donde se encontraba el grueso del ejrcito setiu, las cosas no iban mejor. En el Delta oriental continuaban luchando, pero los informes que enviaban las divisiones eran alentadores. Por fin se lograba controlar el Camino de Horus, aunque sus tropas estaban demasiado dispersas para intentar recuperar los fuertes que constituan la Muralla de los Prncipes. Eso vendr ms adelante pens Ahmose exaltado. Por primera vez desde que mi padre se neg a cumplir la demanda insultante de Apepa de matar a los hipoptamos de las cinagas de Weset puedo oler la victoria, y el aroma es dulce. El recuerdo de los hipoptamos le hizo pensar en Tani. Se haba preguntado, al alargarse el invierno, si por fin habra un mensaje suyo o de Apepa, si no la rendicin, quiz una peticin de clemencia por parte de los ciudadanos, una peticin de reunin. Pero el palacio de Het-uart se mantena mudo, ya fuera por su situacin deshonrosa o por su obcecacin, y al pasar los das sin novedad, su propio silencio llev a que se multiplicaran los recuerdos de Ahmose. Empez a compartirlos con Ramose en las largas noches cuyas horas de oscuridad slo eran perturbadas por el pregn de los heraldos y los suspiros de la ciudad. Los dos hombres se sentaban alumbrados por las lmparas de Ahmose, vino en mano, y hablaban de Tani y de Kamose y de los agnicos aos transcurridos. Era un modo de purificacin, una descarga para Ramose y para Ahmose, un momento en el que podan olvidar que un dios-rey no puede acercarse mucho a otro ser humano. Nuevamente era un prncipe con amigos con quienes pescar y luchar, con una hermana a quien amar y proteger y un hermano que le intrigaba a la vez que le inspiraba admiracin. Es como si Tani se hubiese convertido en piedra detrs de esas paredes coment Ramose una noche. Durante semanas he estado esperando que nos tiraran un mensaje suyo desde la muralla, aunque no fuera ms que una peticin de agua y comida. Debe de saber que estamos aqu. Si quisiera podra subirse a la muralla y gritarnos. Puede estar muerta o enferma, pero no lo creo. Creo que mi alma lo sabra si as fuera. Mir a Ahmose en guardia, pero ste no se burl de l. Esta noche se oye un lamento que viene de la ciudad continu. Lo habas odo antes, Ahmose? S-contest Ahmose serio. Es posible que comiencen a enfermar. Si es as, entonces es muy posible que recibamos un mensaje de Apepa. Pero no creo que nos facilite tanto las cosas. Se inclin. Considero que sus pares, los prncipes de Rethennu, le han exigido que resista a cualquier precio. Saben que si cae Het-uart nunca podrn volver a poner un pie en Egipto. Perdern toda su riqueza. El oro, el grano, el papiro, todo. Diezman sus ejrcitos en este conflicto de manera alarmante. No esperan menos de su hermano. Hubo un silencio durante el cual bebi a sorbos su vino, frunci los labios, y dej su copa cuidadosamente en la mesa. Estoy un poco borracho pens sorprendido. Pero es bueno distanciarse de uno mismo. Y t no esperas menos de tus divisiones replic Ramose. Pero cuando llegue Mekhir tendrs que enviar a algunos hombres a sus hogares para la siembra, Ahmose. Ya hay quejas en las filas. Lo s dijo Ahmose con firmeza. Es lo que pienso hacer. Y yo mismo deseo volver, Ramose. Sueo que ya estoy all, pero el jardn y la silueta de la casa estn entre la bruma y, aunque oigo la voz de Aahmes-nefertari llamndome, no puedo verla. Quiero que termine esta guerra de rescate. Habl con una amargura repentina y que no era comn en l. Ramose lo mir, sorprendido por la intensidad de sus palabras. Has hecho por alcanzar la meta ms de lo que pudo tu hermano dijo simplemente. Ahmose no contest. La lmpara chisporroteaba y al extender la mano para apagarla, la llama se consumi sola. Khoiak lleg con una lluvia leve, no desconocida en el Delta, y un cielo lleno de nubes largas, con rebordes grises, empujadas por un viento fuerte. Los medjay se refugiaron donde pudieron, sacudindose las gotas de humedad del pelo y agrupndose molestos como bandadas de pjaros empapados, pero los egipcios se quedaban con los rostros alzados y los ojos cerrados, disfrutando de la inesperada llovizna. Despus el suelo despeda vapor. Los mosquitos hambrientos se unieron a los ejrcitos de moscas que ya atormentaban las pieles desnudas en la creciente humedad. La inundacin haba llegado a su punto ms alto, convirtiendo Egipto en un lago vasto y plcido, bajo cuyas aguas se asentaba el nuevo sedimento en la tierra consumida. La propia Het-uart era una isla rodeada de agua y del no menos obstinado ejrcito egipcio. Sin embargo, para Ahmose, que se quedaba al borde del afluente y miraba la ciudad cuando terminaba la rutina de sus tareas diarias, la atmsfera estaba cargada de suspense. Era como si lejos, en el desierto, se estuviera formando una tormenta y la fuerte expectacin que senta fuera generada por el poder que acumulaban all los elementos. Agitando su espantamoscas distrado, meditaba, apenas consciente de la actividad ordenada que transcurra constantemente a su alrededor, dejando que sus ojos recorrieran las impresionantes defensas de Het-uart. Comenzaba a sentirse cada vez ms frustrado, a veces incluso descorazonado, por la inercia de su situacin, pero tena la certeza de que aquella especie de callejn sin salida estaba a punto de abrirse. Era una sensacin que estaba en el aire sofocante, en la inundacin que lama sus pies, que se filtraba en las acciones de los hombres, en sus voces. Saba que pronto tendra que cambiar a sus hombres. Para fin del mes siguiente el Nilo habra vuelto a su cauce y la tierra estara esperando la semilla. Ankhmahor haba vuelto a Aabtu para estar presente en las fiestas de Osiris, dejando a su hijo al mando de la guardia personal del rey. Ahmose se pregunt si Apepa tendra el mismo presentimiento. Ponder el estado de nimo de su enemigo, vindole recorrer los lmites de su ciudadela, dominado por una premonicin que no saba compartida. Una maana, antes del amanecer, le despert una oleada de angustia que no senta desde que Kamose devast Dashlut. Sentado en la oscuridad, con el corazn acelerado, se dispona a llamar a Akhtoy cuando la luz se movi fuera de la tienda y oy la voz de Ramose dirigindose al soldado que montaba guardia. Baj los pies a la alfombra y tante en busca de un shenti, pero entonces se qued quieto aspirando el aire. Oli un hedor dulzn que pareca alimentar la tristeza que le haba despertado y lo reconoci inmediatamente. No le prest atencin cuando invadi mi olfato durante el da pens mientras se envolva con la falda. Pero ahora debe de haber comenzado mientras dorma. Dashlut. Nunca olvidar la primera vez que oh la carne humana quemada. Tras calzarse un par de sandalias, fue hasta la tela que cubra la entrada y la alz con cautela. Su guardia salud y Ramose hizo una reverencia, el rostro plido y en sombras. Lo huelo dijo Ahmose. Aqu el hedor es muy fuerte. De dnde viene? De la ciudad contest Ramose. Se puede ver un resplandor apagado por encima de las murallas y cuando se levante el sol creo que veremos una nube de humo negro. Estn quemando cadveres. Ahmose le cogi del brazo y juntos fueron hasta el afluente que estaba inmvil, de un negro brillante, y se volvieron hada Het-uart. Las murallas se vean oscuras contra el fondo de un cielo un poco ms claro, pero las estrellas, generalmente visibles por encima de ellos, estaban eclipsadas por un reborde anaranjado. Ahmose tuvo un escalofro. Notaba la tierra fra a travs de sus sandalias de junco y el aire de la hora anterior al amanecer era fresco. Los dos hombres observaron durante un tiempo. Y entonces Ahmose dijo: Qu crees que est sucediendo, Ramose?

Creo que hay gente mundose contest Ramose. Es inevitable que la escasez de agua d por resultado enfermedades, particularmente en un lugar como ste. Adems, no hay comida fresca, slo el puado de grano que los ciudadanos pueden cultivar en las terrazas de sus casas. Los pobres, los campesinos y los comerciantes que estaban de visita en Het uart y que quedaron atrapados dentro cuando comenz el sitio, los nios; estos son los que morirn primero. Las reservas de Apepa estn limitadas por el espacio disponible. Se estn agotando. l y sus nobles no sufrirn, pero me apenan los habitantes sin recursos. Hubiera sido mejor para ellos lanzar los cuerpos por encima de la muralla para que nosotros carguemos con el trabajo de enterrarlos intervino una voz grave, y Ahmose se volvi y se encontr a Hor-aha junto a l y a Paheri y Kay Abana detrs. As hubieran ahorrado combustible y reducido la rpida extensin de la enfermedad. El alcalde no es un hombre inteligente. Quiz Apepa no quiere que sepamos las penurias que estn sufriendo sugiri Paheri. Ese fuego puede representar tanto cien cuerpos como mil. Cmo hieden! Oh, Tani, pens Ahmose con desesperacin. Cunto de la agona de la ciudad puedes or y ver? Dormiste anoche con ese olor putrefacto entrando en tus aposentos? Te ensordecen los gritos y lamentos que no llegan hasta aqu? O ests fuertemente protegida por el lujoso capullo de Apepa, en sus brazos, sin remordimiento? Le hablas contra este horror o se ha endurecido tu corazn? Pon la flota en alerta mxima Paheri dijo con voz ronca. Y t, Hor-aha, no permitas que los medjay dejen los barcos. Khabekhnet, ests ah? El jefe de los heraldos sali de entre las sombras. Di al general Khety que est atento a la aparicin de arqueros en la muralla del montculo del norte. Debe prepararse para luchar. Los generales Turi y Sebekkhu tambin deben desplegar sus divisiones como si las puertas estuvieran a punto de abrirse. Esperas eso, Majestad? pregunt Kay esperanzado. Entonces pido autorizacin a Tu Majestad para anclar el Norte frente a las puertas que llevan a la ciudadela de Apepa. Ahmose estaba demasiado perturbado para sonrer. Tus superiores decidirn dnde se debe situar al Norte -dijo. En cuanto a lo que espero, slo puedo creer que estamos viendo el comienzo del desmoronamiento de Apepa y, por tanto, debemos estar preparados para cualquier cosa que pueda hacer. Se encogi de hombros. Es improbable que se rinda. Ramose, haz que traigan mi carro cuando ests listo. Haciendo reverencias se dispersaron, y l volvi a su tienda cubrindose la nariz con una mano. Le pareci que el humo de la ciudad terna un olor ms penetrante que el de los soldados setiu que haban sido quemados dos meses antes. Su imaginacin magnificaba su sentido del olfato, lo saba, pero no pudo controlar la repulsin. l, sus generales y todas sus huestes esperaron en un estado de disposicin para la batalla y de tensa expectacin, mientras noche tras noche el resplandor cambiante de aquel fuego macabro reemplazaba al rosa menguante del atardecer y ocultaba las estrellas. En algunos momentos se reduca a unas cuantas llamaradas intermitentes, pero no se apagaba por completo y su hedor impregnaba el cabello, la ropa y la comida, de modo que los egipcios vestan, respiraban y coman aquel testimonio de muerte. Pasaron dos semanas y termin Khoiak. El nivel de agua en el afluente y en los canales en torno de la ciudad comenz a descender. El primer da de Tybi el resto de Egipto, la tierra sana, limpia y llena de Ma'at bendecida por los dioses, celebr la fiesta de la coronacin de Horas. Ahmose ya no consideraba el Delta como parte de aquel pas privilegiado. Era una aberracin, un lugar sin nombre, donde estaba condenado a vivir en una continua niebla gris y tratar de enfrentarse a un enemigo que no mostraba el rostro. Las tropas compartan su creciente preocupacin. Lo vea cada vez ms en los ojos que se volvan hacia l, mientras iba por el campamento, y lo oa en el tono de los oficiales al reunirse con l cada maana para recibir sus rdenes. Qu har si Apepa no hace nada? se pregunt en las interminables horas de oscuridad, cuando el sueo era un recuerdo . Cunto tiempo puede soportar el sufrimiento de su pueblo? Es tan obcecado? Qu har cuando el afluente vuelva a su nivel del verano y las acequias al este de los montculos se sequen y me vea obligado a retirar la flota? No tena respuesta, ningn sueo en el que aparecieran su padre o su hermano con palabras sabias, ninguna imagen de Amn sosteniendo los smbolos de la victoria para ser interpretados por un hijo agradecido. Record con envidia a la mujer que haba dominado los pensamientos de Kamose y que finalmente se adue de su corazn, con visiones tan oportunas que le haban permitido lograr tantas cosas. Fue Kamose menos inteligente, menos astuto que yo, que lo favoreciste tanto? le pregunt al dios, arrodillado delante del altar en su tienda. O le valorabas ms por su obsesin absoluta? Y sin embargo, es a m a quien has nombrado rey. yeme, gran Amn. No quiero premios. Ni siquiera quiero una , visin. Dame esta ciudad, ste es el premio por el que muri mi hermano. Dmela y dime cul es el precio, porque estoy cansado y he llegado a un lugar del que no hay salida salvo retrocediendo. Esper, pero el silencio no se quebr y la fina columna de incienso suba desde su mano extendida sin que la perturbara ninguna rfaga de viento fantasmal. Al fin se alz, postrndose antes de cerrar las puertas del altar, y sali de la tienda para vaciar el quemador de incienso. Het-uart an tena aquel resplandor. El aire segua hediendo. Dando las buenas noches a los Seguidores, Ahmose se retir a su tienda. Oa los ruidos suaves e inocuos del exterior mientras en su mente daban vueltas las alternativas, cada una ms absurda que la anterior y, por ms esfuerzos que hiciera, no poda dejar de pensar. Pero de pronto le despert por completo un sonido que no haba odo en mucho tiempo. Su cuerpo respondi; sali a trompicones de la tienda y, una vez fuera, reconoci el estrpito de las trompas. El sol asomaba por el horizonte y el aire fresco estaba lleno de motas de polvo que brillaban en la luz. Los pjaros se amontonaban en el agua, alimentndose ruidosos, y la superficie del agua se cubra de pequeas ondas circulares al subir ios peces para atrapar Jas nubes de mosquitos recin nacidos. Los rboles brillaban cubiertos de roco. Ahmose no percibi nada de esto, porque la msica aguda y sin meloda llegaba de la ciudad, y los egipcios corran de aqu para all como si hubieran lanzado una piedra en un hormiguero. Ahmose sinti que el corazn le daba un vuelco y luego una palpitacin dolo rosa en el pecho. Khabekhnet! grit. Dnde ests? Aqu, Majestad fue la agitada respuesta. Corra hacia Ahmose, ajustndose el shenti y llevando una sandalia todava en la mano. Tropezando trat de hacer una reverencia, haciendo equilibrio en un pie e intentando calzarse la sandalia en el otro. Corre a buscar a Makhu. Quiero mi carro de inmediato. T tambin necesitars uno. Enva tus heraldos a los generales. Quiero informes. Quiero a Ramose. Dselo, pero hazlo despus de todo lo dems. El heraldo vir sobre sus talones y se alej. Ahmose se volvi hacia Harkhuf, el hijo de Ankhmahor, a cargo temporalmente de los Seguidores. El tambin estaba vestido a medias, pero sostena el cinto con la espada. Llevaba el arco y el carcaj colgados de un hombro desnudo. Rene a los Seguidores, Harkhuf le dijo Ahmose. Que carguen todas sus armas. Voy a acercarme un poco a la ciudad, pero no te preocupes. Trelos cuando estn listos. El joven titube, con una mirada de duda. Majestad, mi padre... no creo... Hars las cosas bien le dijo Ahmose con firmeza. Tu padre te entren y yo aprob que t fueras su sustituto mientras se encuentra en Aabtu. T me protegers. Ahora ve. Harkhuf se mordi el labio y asinti. Ahmose avanz, queriendo correr por la orilla del afluente en direccin al alboroto, pero forzndose a mantenerse erguido y caminar con calma. Nadie deba sospechar que el rey pudiera sentirse agitado. Alguien le alcanz corriendo, y se detuvo para encontrarse con Akhtoy cargado de varios objetos. Con impaciencia le indic a su mayordomo que se fuera pero ste se mantuvo firme. Disclpame, Majestad, pero tienes tiempo para esto dijo obstinado. Los Seguidores no estn listos y tu carro an no ha llegado. Le alcanz a Ahmose un plato pequeo con queso blanco y dtiles frescos, y una copa de cerveza. De inmediato Ahmose se dio cuenta del hambre que tena. Gruendo su agradecimiento, bebi rpidamente y empez a engullir la comida. Cuando termin, Akhtoy se llev el plato, diciendo: Majestad, no puedes pelear con el estmago vaco. Ni con el gorro de dormir puesto y sin ninguna insignia que las tropas puedan reconocer. La mano de Ahmose fue a la cabeza y se ri, quitndose el gorro. Ahkhtoy le alcanz el gran pectoral, con el oro brillando a luz y el lapislzuli y las turquesas con un brillo ms apagado, y Ahmose se lo coloc. Al notar su peso contra el pecho desnudo, ya no se sinti consternado. A continuacin Akhtoy le alcanz un casco de lino almidonado con franjas blancas y azules. El borde era dorado y en la frente llevaba el buitre de Nekhbet. Ahmose se lo puso en la cabeza rapada y alarg los brazos para que el mayordomo pudiera colocarle en las muecas los brazaletes dorados de jefe militar supremo. Akhtoy no haba olvidado el cinto con la espada y la daga. Ahmose se lo ajust sonriendo y mirando a Akhtoy a los ojos. Gracias dijo simplemente. Con el rabillo del ojo divis los radios de un carro en movimiento destellando al sol. Akhtoy hizo seas. Viene tu carro y los Seguidores estn detrs de ti, Majestad dijo. Que Amn nos d la victoria. Se fue discretamente. El carro se detuvo, Makhu llevaba las riendas y Harkhuf y sus hombres se acercaron corriendo. Ahmose se alz hasta el suelo del vehculo. Creo que no hay prisa dijo. Harkhuf, que tus hombres vayan a cada lado del carro y se muevan conmigo. Makhu, vamos. La voz metlica de las trompetas se haba acallado, e incluso el rugido de los miles de soldados egipcios movindose en la llanura pareca apagado. El sol ya estaba en lo alto. Una brisa sostenida agitaba la nube de humo gris omnipresente que se alzaba sobre Het-uart y, bajo su sombra, Ahmose vea a cientos de figuras que iban ocupando lo alto de la muralla. Mir a la izquierda y lo que vio le dio confianza. Los medjay ya ocupaban la cubierta de sus barcos, los arcos listos, y en el momento mismo que los vio un bosque de flechas sali hacia arriba, las puntas destellando al sol antes de iniciar su mortfero descenso. Ahmose tena plena confianza en la habilidad de los med jay. Saba que no caera ningn proyectil sobre sus hombres apiados al pie de las murallas. Pero los setiu ya haban aprendido una dolorosa leccin. Ahora se mantenan inclinados o agachados y slo se alzaban para lanzar sus flechas, de modo que presentaban a los med jay un blanco menos visible. Algunos, incluso, estaban tumbados boca abajo, sosteniendo los arcos de lado, en el borde exterior de la muralla. Makhu resopl. Qu idiotas! dijo con desprecio. Traen a Egipto los arcos ms poderosos y precisos que han sido inventados, pero los usan de modo tan torpe que uno podra imaginarse que esas armas se las dimos nosotros. Por supuesto que les hemos superado en habilidad. Se rasparn el lado interno del brazo y los protectores de cuero que llevan en los brazos desviarn sus flechas murmur Ahmose. Los que estn de rodillas sin duda se las despellejarn. Es. imposible usar el arco tumbados en el suelo. Al menos corren el riesgo de que se les caigan las flechas. Tienen miedo de estar de pie. Yo tambin tendra miedo de exponerme a los medjay, Majestad reconoci Makhu. Aqu viene Ramose, majestad. A una seal de Ahmose, Ramose se subi junto a l. Transpiraba y le faltaba el aliento. No poda dormir, as que me levant y recorr el permetro de la ciudad con los heraldos explic ante la mirada inquisitiva de Ahmose. Dej a uno de ellos al otro lado del montculo y hablaba con uno de los centinelas cuando sala l sol. Entonces sonaron las trompetas y corr hasta aqu.

Qu viste? quis saber Ahmose. No mucho contest Ramose. El humo. Los arqueros qu ocupaban las murallas; Nuestras tiendas que quedaban vacas. Los hombres corriendo a los puestos asignados. Hay orden en ese caos. No esperaba menos. Ahmose deliber consigo mismo por un momento, los ojos puestos en la turbulenta escea delante de l. Qu espera lograr Apepa? se pregunt en voz alta. Es esto simplemente un ejercicio sin sentido, un gesto de: orgullo, o qu? De pronto se alz una exclamacin que creca, mezclada con aullidos enloquecidos que le pusieron a Ahmose la piel de gallina. Ramose, en un paroxismo de excitacin, se agarr con ambas manos de ios lados del carro. Se abre la puerta del este! grit. Mira, Ahmose! No lo puedo creer! Tampoco Ahmose poda creerlo. Con una especie de incredulidad aturdida, observ que las puertas macizas comenzaban a girar hacia dentro. Se inclin para gritarle a Makhu que se acercara, pero ste ya haba tensado las riendas y los caballos comenzaban a correr, con los Seguidores a cada lado, Estn saliendo los setiu! Mralos! Mralos! Ramose gritaba contra el viento que pasaba junto a los odos de Ahmose que, con los ojos entornados, los pies separados, inclinado sobre el carro, sinti una oleada de pura fecidad mezclada con puro terror. Makhu se detuvo cuando otro carro lleg a la carrera junto a ellos. Era Khabekhnet. Salt al suelo y lleg corriendo hasta ellos. He colocado un heraldo junto a cada general, majestad exclam. Dame tus rdenes. Necesito saber si las puertas del montculo norte tambin se han abierto dijo Ahmose. Si estn saliendo ms tropas. Dile al general Khety que si es as, quiero que los aplaste y que ocupe el montculo norte a cualquier precio. A cualquier precio. Si necesita refuerzos tiene mi permiso para pedirlos a Sebekh-khu o a Turi. Dile a Paheri que le apoye con la flota. Los medjay tienen el control del borde occidental de Het-uart y, por lo tanto, pueden ayudar en la batalla por la puerta occidental. Khabekhnet salud y su carro se fue envuelto en una nube de polvo. Por qu el parapeto del norte? quiso saber Ramose. Porque all prcticamente slo hay soldados setiu contest Ahmose. Hay muy pocos ciudadanos. Si podemos dominarles y matarles, habremos derrotado a Apepa. El Delta oriental est cayendo rpidamente en nuestras manos. Piensa; Ramose. Todo lo que le quedar ser la ciudad. Acabar con las tropas es ms importante que tomar la ciudad. En cuanto las palabras salieron de su boca supo que su decisin de concentrar los esfuerzos de su ejrcito en el este haba sido acertada. Kamose hubiera estado en desacuerdo. Para Kamose esta guerra era una cuestin personal y el nico rostro enemigo que vea era el de Apepa. Echar a los setiu significaba meterse en Het-uart y aplastar a Apepa. Todas las campaas de Kamose no haban sido otra cosa que abrirse camino hacia la puerta del palacio de Apepa. Su juicio era errado pens Ahmose con tristeza. Nunca hubiera tomado la ciudad. Yo tambin deseo ver a Apepa de rodillas ante m, pero puedo esperar. El montculo del norte slo tiene dos puertas aport Makhu. Una hacia el Camino de Horus y otra al oeste, mirando hacia el afluente. Djame que te lleve a la sombra, Majestad. Ser un da largo y caluroso. Ramose se baj del carro. Con tu permiso, Majestad, quisiera sumarme a la lucha dijo. Si las puertas de la entrada real tambin estn abiertas quiero estar all. Puedo serle de utilidad al general Turi. Ahmose le mir desde arriba. S por qu quieres estar ah pens. No quiero perderte, pero tampoco puedo negarme. Asinti bruscamente. No te dejes matar dijo. No tengo tiempo para encontrar otro gobernador para Khemmenu y la provincia de Un. A Makhu le dijo: Muy bien. Llvame a esos rboles. No es un buen punto de observacin, pero servir hasta que los heraldos me den una visin ms clara de lo que sucede. Ya bajo las ramas cargadas de hojas de un gran sicmoro, Ahmose se sent en el suelo del carro de cara a la ciudad y los Seguidores lo rodearon. Poda ver el estandarte del general Ba qet en un mar de cuerpos en movimiento, los soldados de la divisin de Tot ya luchando cuerpo a cuerpo con las hordas que salan de la puerta occidental. Al sudeste slo alcanzaba a entrever la retaguardia de la divisin de Montu, extendida en una poderosa curva para mezclarse con el lmite de la divisin de Baqet. Haba otra puerta, oculta a los ojos de Ahmose. An no saba si estaba abierta o cerrada. Se oblig a relajar la tensin que dominaba su cuerpo, abriendo los puos apretados contra los muslos, aflojando los msculos de la mandbula. No servira de nada meterse en el combate o caminar de un lado a otro. Cuando el sol estuvo mucho ms alto en el cielo y Ahmose juzg que sera aproximadamente media maana, los carros de los heraldos comenzaron a dibujar sus huellas en la tierra apisonada para llegar junto a l. El primero lo enviaba Sebek-khu. La divisin de Montu est en plena batalla, fuera de la puerta sudeste. Majestad dijo el hombre. La puerta se abri, pero ahora est cerrada. El general Sebek-khu ha enviado mil soldados para ayudar al general Khety en el montculo norte. Sebek-khu est seguro de que puede resistir? S, Majestad. Pero necesita a los medjay. Pierde hombres por los arqueros de las murallas. Ordena al general Hor-aha que recoloque dos de sus barcas. Treme noticias a medida que cambie la situacin. El informe de la divisin de Tot era similar. La puerta occidental se cerr en cuanto sali el ejrcito setiu le dijo el heraldo a Ahmose. Se han desplegado entre el permetro exterior de la muralla y nuestros soldados. Intentan empujarnos al afluente. El general Baqet est muy apurado, aunque cuenta con la generosa ayuda del general Paheri. Los barcos ven sus maniobras dificultadas por los restos del derribo de los muelles que quedan bajo la superficie del ro y que son peligrosos. Qu pasa con los medjay? Se mantienen en sus posiciones frente a la puerta occidental y obligan a los arqueros en la muralla a mantenerse agachados. El general Baqet pide refuerzos? El heraldo neg con la cabeza. Los refuerzos no serviran de nada dijo. No hay espacio para ellos. Slo reduciran la capacidad de maniobra de la divisin. El general setiu Pezedkhu mantiene un gran contingente de soldados con l. El general Baqet piensa que intentar abrir una brecha en nuestras tropas para llegar hasta el agua. Ahmose se puso de pie y de cara al heraldo. Pezedkhu? El general ha dejado el resguardo de la ciudad? S, majestad. Sus tropas son una isla de disciplina en un mar de desorden. El general Baqet piensa que su objetivo es distraer a los medjay y, si es posible, empezar a acosar a nuestras tropas desde atrs para que queden atrapadas entre dos tropas hostiles. Y puede llegar a tener xito, viendo que no puedo ayudar al general Baqet, pens Ahmose furioso. Quiero noticias de la puerta de la entrada real, pero ms que nada de Khety. Qu sucede al norte? Si Baqet empieza a perder terreno treme noticias de inmediato. Empez a pasearse, con los dedos de ambas manos enlazados a sus espaldas, la cabeza inclinada, sin advertir el calor del medioda. Pezedkhu ha salido. Enfrenta tu temor, Ahmose, cobarde. Recuerda que no puede ganar ms que una batalla. La guerra es tuya. Tu impulso es correr a la puerta occidental y observarle, llenarte de su imagen, permitir que los recuerdos te dejen impotente. Pero Khety y slo Khety te dar la victoria o vers este da terminar con el dolor de un callejn sin salida muy familiar. Pero no pudo sacudirse el terror que le dominaba. Lo conoca bien. Pezedkhu. Cuando lleg, el informe de la puerta de la entrada real fue breve. La puerta no se abri le dijo el heraldo a Ahmose. Y en la muralla no hay arqueros. Los generales Kagemni y Turi requieren urgentemente tu decisin respecto a la colocacin de las divisiones de Ra y Amn, Majestad. Decidieron trasladar sus tropas de la puerta de la entrada real a la puerta oriental. Los canales all son mucho menos profundos que en el oeste y el agua no les llega ms arriba de las rodillas. No saben si esa puerta se abri, dado que no hay arqueros ni soldados setiu de ese lado del montculo principal. Espera conmigo orden Ahmose. Decidir cuando tenga noticias de la divisin de Horas. Por fin lleg el heraldo enviado por Khety. Estaba sucio de barro y renqueaba. Tena una herida sangrante en la panto rrilla. Salud agotado. Las dos puertas del montculo norte se han mantenido abiertas, Majestad dijo sin prembulos. Siguen saliendo extranjeros por all y las murallas estn cubiertas de arqueros. La lucha es dura y sin cuartel. El general Khety a duras penas mantiene su posicin, incluso con la ayuda del general Sebek-khu. Necesita ms hombres y necesita a los medjay. Ahmose habl directamente al heraldo de la divisin de Ra: Los generales Kagemni y Turi deben llevar sus divisiones completas para apoyar al general Khety exclam. Ve de inmediato. Se volvi. Como jefe de heraldos era deber de Khabekhnet quedarse junto a Ahmose una vez dadas las rdenes a sus subordinados, y fue a l a quien habl Ahmose, pensando en voz alta. Tengo cinco mil medjay en cuarenta barcas dijo lentamente. Dos de ellas, es decir, doscientos cincuenta hombres, han ido a apoyar a Sebek-khu. No puedo dejar a Baqet enteramente a merced de los arqueros setiu. Le dejar ocho barcas. Dile al general Hor-aha que lleve las restantes treinta barcas inmediatamente, que rodeen el montculo del norte y bajen a los hombres de las murallas. Debe mandarlos personalmente. Si el nivel de agua del canal del este, junto a la puerta que da al Camino de Horas, ha bajado mucho, los medjay deben desembarcar y lanzar sus flechas desde la orilla. Cuando hayas transmitido el mensaje, busca a Kay Abana. Si el Norte est cerca quiero subir a bordo. De modo que ahora las piezas del juego estn en su lugar, pens, mientras vea alejarse el carro de Khabekhnet, rodando hacia la reluciente banda de agua. No puedo hacer otra cosa ahora que rezar. De pronto cobr conciencia de que estaba muy sediento y, yendo a la sombra del sicmoro, le hizo seas a Harkhuf. Que alguien vaya a pedirle a Akhtoy que enve comida y bebida para todos orden. Los Seguidores pueden descansar un rato. Se reclin en la hierba junto a los caballos pacientes, an enganchados al carro, y la guardia hizo lo mismo, dejando las armas en el suelo y hablando quedamente entre ellos. Majestad, si vas a embarcar, quisiera desenganchar y dar de comer y beber a los caballos dijo Makhu. Haba estado de pie junto al vehculo desde que lo detuvo y se qued con las riendas en las manos. Ahmose lo mir sorprendido. Me olvid de ti, prncipe dijo en tono de disculpa. Llvate los caballos, pero enva a Mesehti con otros de refresco. Puede ser que enseguida necesite el carro nuevamente. Le domin una curiosa paz. Saba que no durara, pero observ a Makhu soltar las correas del carro con un calmado abandono. El hombre hablaba a sus caballos suavemente, las

manos acariciando seguras las caras y los cuellos, y stos respondan con pequeos relinchos de aprecio. No he juzgado mal a Makhu o Mesehti pens. Pero tampoco debo olvidar que son prncipes de un alto linaje. Aceptan que se hiera su orgullo con una gracia que me agrada. Quiz pronto pueda ablandarme y ofrecer algn blsamo a su dignidad. Pero no poda evitar poner a prueba a Makhu. Qudate y come conmigo antes de irte ofreci. Makhu neg con la cabeza. Gracias, Majestad, pero no contest. Estos animales no entenderan la demora. Se fue bajo la deslumbrante luz del medioda, caminando entre los caballos, cuyas cabezas se volvan una y otra vez hacia l. Ahmose se pregunt si trataba a su esposa con la misma ternura. Akhtoy y una multitud de sirvientes arribaron extendiendo telas y desparramando almohadones, y ofrecieron una comida fra a Ahmose y a los Seguidores. Haba vino de granada y cerveza de centeno, pero Ahmose bebi agua copiosamente y sus guardias siguieron su ejemplo. Hacia el final de la comida comenzaron a volver los heraldos y, una vez ms, Ahmose tom conciencia del ruido de la batalla, que era tan constante e invariable que sus odos se haban acostumbrado. El sol comenzaba su descenso y las sombras de la tarde se alargaban. No haba noticias. Tanto los soldados egipcios como los setiu se estaban cansando. Los arqueros medjay se haban quedado sin flechas. Khety estaba logrando una creciente ventaja, gracias al flujo de hombres de Kagemni y Turi, pero los informes del lado occidental de la ciudad eran confusos. Hasta que Khabekhnet lleg, descendi de su carro y salud, Ahmose no oy algo inteligible. El Norte est empeado en dura pelea junto a la puerta occidental dijo Khabekhnet. No pude acercarme. Pero el Vivir en Ptah no est lejos y su capitn se sentir honrado de tenerte a bordo, Majestad. Ahmose le tendi un jarro con agua y Khabekhnet bebi a grandes sorbos convulsivos. Qu hay de Pezedkhu? pregunt Ahmose con voz gruesa. Khabekhnet coloc el recipiente en el suelo, a sus pies. El general setiu ha ampliado el rea que domina entre las puertas y el afluente dijo. Sus hombres ahora miran al norte y al sur y dividen las tropas del general Baqet. Los medjay no son de ayuda, Majestad. Lanzaron todas sus flechas y como apuntaban a la muralla no pueden recuperar ninguna. Hay gran matanza en la tierra entre el afluente y la muralla. Es casi imposible saber si se imponen los hombres de Sebekh-khu o los de Pezedkhu. Viene el prncipe Mesehti con tus caballos, Majestad le interrumpi Harkhuf en voz queda. Ahmose asinti. Puede engancharlos al carro y llevarme hasta el ro dijo. Es hora de ver por m mismo qu sucede y que mis soldados me vean. Harkhuf, que formen los Seguidores. Khabekhnet, debes interceptar a tus heraldos cuando me estn buscando. Estar en el Vivir en Ptah. No era largo el trecho a recorrer hasta el barco que le esperaba con la rampa bajada, pero una vez que Ahmose sali a campo abierto el ruido de la batalla aument. Se oan gritos y maldiciones por encima del jadeo, de las pisadas y del intercambio de golpes de hacha y espada de miles de hombres, lo cual formaba una meloda estruendosa. Nubes de polvo ocultaban porciones del conflicto y Ahmose oli en el viento el acre olor del sudor y de la sangre caliente derramada. Los Seguidores se adelantaron cuando l dej el carro y subi aceleradamente la rampa, recibido por el capitn. Soy tu sirviente Qar, Majestad dijo con una reverencia. Qu deseas? Ahmose mir alrededor mientras los Seguidores formaban un semicrculo a sus espaldas y se alzaba la rampa. Los marineros estaban firmes con sus remos en las manos, pero los infantes armados que llenaban la cubierta le hicieron una reverencia cuando les recorri con la mirada. Toma el canal del este y llvame ms all del general Sebekh-khu, por el lado este de la ciudad, y luego al norte contest Ahmose. Quiero observar todos los campos de batalla. Qar asinti dudoso. Entonces, Majestad, volvers por el lado oeste seal. La lucha es muy encarnizada all. Quiz no podamos pasar. Mayor motivo para que los soldados vean que estoy dispuesto a compartir el peligro objet Ahmose. Y as es, capitn. He pasado por mayores peligros bajo el mando de mi hermano. Vamos. Qar se inclin nuevamente y le dej, gritando instrucciones al timonel. Los remeros movieron sus remos y el Vivir en Ptah se desliz por las aguas espesas del afluente. Ai virar hacia el este pareca aumentar el ruido y con ste, fantase Ahmose, tambin el calor. Harkhuf habl en voz queda y los seguidores prepararon sus arcos, acercndose a Ahmose. l mismo se coloc junto a la barandilla, donde le podan ver fcilmente. Sus ojos localizaron el estandarte de Sebek khu, el alto mstil con el smbolo pintado de Montu, el dios guerrero con cabeza de toro, agitndose por encima de las cabezas de los soldados en liza. Localiz al general, con el brazo alzado y la boca muy abierta, gritando una orden al oficial junto a l. El hombre gir y vio a Ahmose. Su brazo se alz y, aun por encima del estruendo, Ahmose le oy gritar: El rey! El rey! La lucha pareci hacerse ms lenta por un instante, los egipcios se hicieron eco del grito, y luego el Vivir en Ptah se desliz detrs de uno de los dos barcos medjay y la escena qued oculta a la vista. Estaban lanzando los muertos al canal, Majestad dijo Harkhuf.-Lo advertiste? Los cuerpos se pudrirn all y no se podr beber el agua. En unas cuantas semanas el canal quedar seco y no importar le contest Ahmose. El afluente llevar el veneno al norte y lo lanzar al Gran Verde. Hizo bocina con las manos y grit al segundo barco medjay, que se meca delante. Capitn, qu haces? Las trenzas negras giraron a la vez que una cara negra. El capitn medjay se inclin. No tenemos ms flechas, Majestad contest tambin gritando. No podemos hacer ms que mirar. Ahmose golpe la barandilla con la palma de la mano, iracundo. Coloca tu barco junto a la orilla sur, que tus hombres se metan en el agua y lleven a los heridos a bordo le orden. Cmo te atreves a decir que no tienes nada que hacer! Qar dio otra orden y el Vivir en Ptah comenz a virar a izquierda. Sebek-khu y los medjay se perdieron lentamente de vista. Ahmose se encontr temblando de ira. Es gente simple y sin ideas, Majestad le record Harkhuf. Cumplen rdenes pero no sirven para tomar decisiones. Lo s contest Ahmose, conteniendo una larga diatriba. Hor-aha no podr pensar ms all cuando se le acaben las flechas? se pregunt. Cualquier egipcio hubiese visto la posibilidad de convertir a los arqueros intiles en cualquier otra cosa para ayudar al xito de la batalla. Tendr algo que decirle cuando termine el da. La perspectiva le hizo sentir felizmente justificado en su ira pero, reconociendo que era un sentimiento bajo, alentado por su creciente repulsa de Hor-aha, se sinti avergonzado. Hor-aha, como todos los generales, tendra la mente y las energas concentradas en anticipar los flujos y reflujos de la efusin de sangre a su alrededor. Era responsabilidad de los oficiales a sus rdenes tomar tales decisiones. De todos modos pens Ahmose sombro, Hor-aha debe de saber el rebao de ovejas que es su gente. Qu otra obligacin tena ms que desplegarlo de acuerdo con mis rdenes y asegurarse de que hicieran lo que se les indicaba? El lado este de Het-uart estaba extraamente pacfico, y la larga sombra de su impresionante muralla cubri a Ahmose al deslizarse por all el barco de Qar. El estrpito del montculo del norte y del borde occidental de la ciudad le llegaba apagado y superado por el canto de los pjaros en los rboles a la derecha del canal. El agua se ondulaba y brillaba al sol. Era muy poco profunda, pues el nivel iba bajando, y el Vivir en Ptah avanzaba con precaucin por el centro, entre las orillas fangosas. Pas lentamente junto a la puerta este. Todos a bordo guardaban un silencio tenso, los ojos fijos en la cima de la muralla, pero sta continu vaca, curvndose hasta perderse de vista. Ahmose esperaba encontrar grandes masas de soldados egipcios y de setiu empeados en la batalla en torno del montculo del norte, as que, al principio, no pudo interpretar lo que vio cuando llegaron frente a la poderosa muralla. La puerta del Camino de Horas estaba abierta y haba hombres corriendo hacia dentro de la ciudadela. Entre la muralla y el canal yacan cuerpos apilados en desorden. Incluso la puerta estaba cubierta de sangre. Se oa el estrpito de armas y gritos que llegaba del otro lado. De pronto comprendi lo que suceda y dio un grito de triunfo. Estamos dentro del montculo! exclam. Khety ha triunfado! Qar, atraca aqu un momento! Majestad, siguen peleando, y desesperadamente, si hacemos caso del raido le alert Harkhuf. Como jefe militar de tus Seguidores es mi deber pedirte que no desembarques. Ahmose quera abrazarle. Sonri a la cara joven y seria. Desenvaina tu espada, Harkhuf dijo. Un rey no sirve de mucho en un da como ste. Son pocas las cosas que puede hacer, pero quiz pueda decidir el resultado final de una batalla con su simple presencia. No te preocupes. Amn est con nosotros! El Vivir en Ptah se bambole. La rampa se apoy en el barro. Harkhuf, con gesto de desaprobacin, corri a la ribera con Ahmose y los Seguidores. Y se sumaron al torrente de soldados que, agotados, atravesaban la puerta a trompicones. La atencin de Ahmose estaba concentrada en lo que pudiera ver en adelante, de modo que pas las altas y slidas puertas antes de darse cuenta. Mirando hacia atrs, poda ver el barco de Qar, parcialmente oculto por la multitud que suba el camino pasando a travs de la amplia abertura en la pared. Entonces se dio cuenta. Estoy dentro de la ciudadela de Apepa pens, casi mareado. Padre, Kamose, estoy aqu o estoy soando, pero ningn sueo podra ser tan real. All est la puerta, abierta, sin dientes para morder, intil, y por fin estoy del lado que quiero estar. No tuvo mucho tiempo para saborear el momento porque las tropas le haban reconocido y de inmediato se form un rea de reverencia en torno de l y su escolta. Las caras exhaustas se iluminaron. Las manos, entumecidas por el tremendo esfuerzo realizado, aferraron con ms fuerza los pomos de las armas embotadas y cubiertas de sangre setiu. Majestad, Majestad creci el murmullo y se convirti en un furor excitado. Harkhuf divis a un oficial de baja graduacin y le indic que se acercara. Su shenti estaba hecho jirones, haba perdido el casco de cuero y tena un pie descalzo. Llevaba en la mano una daga corta. Su vaina estaba vaca. Dame un informe dijo Ahmose. El hombre estaba desconcertado. Yo, Majestad? tartamude. No debera buscar a mi superior? No Ahmose esper.

El oficial trag salvia, mir el cuchillo en la mano cubierta de costras de sangre, luego se recompuso visiblemente. Las tropas setiu han retrocedido al interior del montculo-dijo. Lo que queda de ellas. Trataron de cerrar la puerta, pero el general Khety fue muy rpido. Se lanz hacia all con la divisin de Horus y logr mantenerla abierta. Y soy de la divisin de Amn. Mi general, Turi, vino rpidamente a darle apoyo. Vacil. Majestad, he odo que la otra puerta, la o que da a los muelles, tambin fue tomada por el general Kagemni. Asalt al enemigo en ese lugar en cuanto t le enviaste. Habr gran matanza, adnde pueden ir los setiu? Sus paredes les encierran. Dnde est tu arma? inquiri Ahmose. El oficial hizo una mueca. Perdname, Majestad. Sigue clavada en el cuerpo de un soldado que mat. Cay al agua y su peso me oblig a soltarla. De inmediato uno de los Seguidores se quit el cinto con la espada y se lo pas. El soldado pidi permiso a Ahmose con la mirada. ste asinti y el soldado la cogi. T la necesitas ms que l dijo. Ahora, lleva un mensaje a mis generales, empezando por el tuyo. Diles que deben matar a todos los soldados setiu. Lamento que sea necesario, pero los rumores de lo sucedido este da llegarn inevitablemente a Rethennu. Los prncipes de esa tierra deben dudar de la sabidura de mandar ms ejrcitos setiu a morir en suelo egipcio. Diles tambin que deben perdonar la vida a todos los ciudadanos. Hay egipcios viviendo en la zona noroeste del montculo. He dicho. Sonri e hizo un gesto . Ve ahora. Has hecho las cosas bien. El oficial sonri tambin, hizo una reverencia y, volvindose, comenz a correr. Pronto se perdi en la multitud. Volveremos al barco dijo Ahmose a Harkhuf. Aqu no soy ms que un impedimento para el avance de la victoria. El alivio de Harkhuf se pudo advertir en la manera que se cuadr. Majestad, si hubieses decidido seguir avanzado corras gran riesgo de muerte coment. Escucha la batahola! Quin nos guiara si no estuvieras t? Quin, por cierto? pens Ahmose al desandar sus pasos en medio de la tropa que suba por el camino resbaladizo de sangre. Ahmose-onkh es muy joven para gobernar. Podra Aahmes-nefertari contener a los prncipes que codician el poder y asegurar el trono para su hijo? La posibilidad de que ella pudiera lograrlo no le tranquiliz del todo. Ahmose subi aceleradamente la rampa con las sandalias pesadas de barro, y el Vivir en Ptah se prepar para continuar su viaje en torno de Het-uart. No, no le tranquilizaba nada, y Ahmose no estaba seguro de por qu.

7
El Vivir en Ptah recorri con cautela el canal entre el borde norte del montculo principal y la muralla sur del montculo militar menor. La orilla estaba desierta pero haba cuerpos yaciendo bajo la muralla que ahora encerraba la ltima resistencia del ejrcito del Delta de Apepa. Para Ahmose la escena pareca irreal, quiz debido a que, aunque se poda or la batalla, el ruido llegaba apagado y el viento, que haca ondear la bandera del barco y agitaba los shenti de los hombres en la cubierta, no alcanzaba a los cadveres protegidos por la muralla. Yacan mutilados e inmviles en la suave luz del atardecer como desperdicios abandonados. Qar dio una orden y el barco lentamente vir a izquierda, pero antes de que el montculo norte se perdiera de vista, Ahmose alcanz a ver que, efectivamente, la otra puerta, la que daba a los muelles, estaba abierta de par en par y defendida por varias filas de soldados egipcios que lo saludaron cuando pas frente a ellos. No se poda pensar que sus sonrisas no fueran de triunfo. Todas las tropas del general Kagemni y el general Turi ahora deben de estar adentro coment Harkhuf, y Ahmose asinti sin volverse, porque el Vivir en Ptah pasaba frente a la puerta ms al norte de Het-uart, la Puerta del Comercio, que estaba firmemente cerrada, y ms all se vean las torres del palacio y la ciudadela de Apepa, romas y slidas, alzndose por encima de la muralla de la ciudad. De pronto se encontraron en el afluente principal y Ahmose pudo notar el suspiro de alivio de la tripulacin. Sin embargo, dur poco. Alzando la mirada, Ahmose vio a los arqueros sobre la muralla, cada uno con una flecha lista en su arco. La lnea parta de la puerta de la entrada real, tambin cerrada, y daba la vuelta, perdindose de vista tras la curva de la isla. Levantad los escudos orden Harkhuf a sus hombres y, de inmediato, Ahmose se encontr bajo un techo de madera. Los extranjeros estn cumpliendo con una tarea totalmente innecesaria dijo el joven. No podemos asaltar la puerta y no me imagino a Apepa saliendo a pasear por ah para que probemos nuestra puntera con l. Alunse mir hacia el cielo a travs de la separacin entre dos escudos, buscando ilusoriamente ver a Tani entre los soldados setiu. Dolido, simplemente gru. Una vez que pasaron el palacio, desaparecieron los arqueros y se bajaron los escudos pero, debido al barullo, Ahmose casi no oy la orden de Harkhuf. El lado oeste de Het-uart era una lnea recta, lo cual permita ver una larga distancia siguiendo el afluente hacia el esqueleto negro de los muelles incendiados frente a la Puerta de los Ciudadanos, y ms all haba un verdadero caos. En la corriente haba una multitud de embarcaciones de la flota y de los medjay. Haba mezclados hombres vivos y muertos, formando un mar congestionado de lucha violenta, hasta el punto de que, durante largo rato, Ahmose no pudo distinguir a los egipcios de sus enemigos. Pero gradualmente pudo identificar el estandarte de Baqet, ms all de la puerta. El estandarte rojo de Sutekh, de Pezedkhu, ondeaba en el borde mismo de la orilla y en tomo de l Ahmose poda ver una masa slida de setiu que se extenda casi hasta la puerta misma El mido era estruendoso. Los hombres se lanzaban cuchilladas con el agua hasta la cintura o se enzarzaban en lucha torpemente sobre los cuerpos que yacan por todas partes. Muchas de las embarcaciones de Paheri estaban vacas, las rampas apoyadas en la orilla, los infantes perdidos en medio del combate. Los barcos de los medjay daban vueltas y maniobraban, tes medjay gritaban, las armas alzadas en sus puos negros. Ahmose observ el tumulto tratando de ver la embarcacin de Jheri y la divis junto a la de Hor-aha, ambas con toda su tripulacin. Poda divisar el rostro familiar de su capitn y la alta figura de Hor-aha mientras se paseaba, gesticulando. Los setiu han logrado establecer una posicin en la orilla y la mantienen grit Harkhuf por encima del pandemnium. Dnde est su general? Ahmose le indic a Qar que condujera la embarcacin entre otros pesados barcos que se bamboleaban, y mientras recorri la orilla con la mirada. Empezaba a entender la batalla, pero estaba confundido. Observando con detenimiento a los setiu, le pareca que les interesaba menos ampliar el crculo que dominaban que consolidar su posicin junto al ro. Del lado de la ciudad ejercan una mera defensa, pero del lado del afluente peleaban con ferocidad, para barrer todo lo que se interpusiera entre ellos y la corriente. Por qu? se pregunt Ahmose con creciente inquietud. No es una estrategia razonable. Sin duda Pezedkhu estar tratando de acabar con las divisiones. A fin de cuentas est atrapado entre la muralla y el agua. No puede volver a la puerta sin abrirse camino a travs de los hombres de Baqet y qu ventaja puede tener para l caer al afluente? Sin duda, lo ms sensato en su caso sera dispersarse en los frentes norte y sur, en vez de concentrarse hacia el oeste. De pronto lo vio. Pezedkhu se haba subido a los restos de los muelles y haca equilibrios all, tranquilamente, el amplio pecho brillante de sudor, la espada ensangrentada en alto. Ahmose resisti el deseo de ocultarse tras sus Seguidores, de hacerse invisible. Pezedkhu se inclin y un oficial setiu levant el rostro hacia l. Haba algo tan calmado, tan controlado en los movimientos del general en medio de aquel caos histrico, que por un momento Ahmose tuvo su atencin concentrada en aquello y nada ms que en aquello. Vio al oficial asentir una vez. Pezedkhu seal hacia delante y luego hacia atrs. Su gesto amplio abarc toda la orilla, y Ahmose, siguiendo la direccin del brazo musculoso, se qued rgido. Haba barcos egipcios a lo largo de la orilla, algunos con las rampas bajadas, otros no, la mayora vacos o con unos cuantos hombres. Pezedkhu los miraba, rodeado por sus hombres, de una manera que Ahmose advirti, incluso a tal distancia, que era una mirada especulativa. Tena un puo en la cadera y ahora la espada descansaba en su hombro, j Dioses, no pens Ahmose incrdulo mientras se volva y corra hacia la popa, con los Seguidores tropezndose detrs de l. No puede hacerlo! Tan arrogante! Tan seguro de s! Pero puede hacerlo susurr una voz por encima del repentino pnico. Est apunto de intentarlo y si no te apresuras a impedirlo esta batalla casi con certeza se perder. Desesperado, Ahmose observ la retaguardia. A Paheri se le haba sumado el Abana mayor. Se consultaban algo. El Vivir en Ptah ya avanzaba lentamente hacia ellos, pues Qar haba interpretado lo que necesitaba el rey, pasando entre otros navios, cuyos marinos y soldados, reconociendo a Ahmose, comenzaron a vitorearlo. Ahmose apenas los oy. Aferrndose a la barandilla con gran impaciencia, vio disminuir la distancia que le separaba de su capitn en jefe. Paheri alz la vista y lo vio. Qar dio una orden y los remos se alzaron. El Vivir en Ptah se desliz hacia delante. Majestad, acabo de enviar a un heraldo a encontrarte exclam Paheri. No sabemos qu ha estado sucediendo en el montculo del norte y nos preguntbamos si debamos enviar ms barcos all. Ahmose hizo un gesto para interrumpirlo. Hemos tomado el montculo contest con urgencia. Atiende a tus embarcaciones, Paheri! Estn atracadas en la orilla, sin soldados, y pueden ser fcilmente incendiadas o tomadas. Paheri empalideci ante el tono de Ahmose. Pero, Majestad, las divisiones pedan a gritos nuestro apoyo, por lo que di la orden a los marinos de desembarcar y pelear en tierra protest. Enviaremos ms si es necesario. Los marineros tendran que haber alzado las rampas y alejado las embarcaciones cuando los soldados descendieron le interrumpi Ahmose con voz estentrea. Pezedkhu no pelea para reducir nuestras tropas. Pelea para tomar o quemar nuestras embarcaciones. Si es tan astuto como creo, las quemar. Si las toma, aun as tendr la ventaja. No estar limitado a un lugar. Puede llevar a sus hombres a cualquier punto del conflicto, puede enfrentarse al resto de la flota. Enva un mensaje a tus capitanes, si puedes. Que vuelvan los marineros a bordo y que las embarcaciones salgan a la corriente. Hazlo ahora. Se volvi hacia Qar. Llvame a donde se encuentra el general setiu orden. Quiero estar lo ms cerca posible de l. Paheri no haba dado seales de entender lo que le dijo, pero un esquife se alejaba rpidamente de la embarcacin y Ahmose supo que los heraldos que iban en l transmitiran sus rdenes por encima del estruendo. Los remeros de Qar ya se inclinaban y el Vivir en Ptah se acercaba a las costillas ennegrecidas de los muelles. Ahmose reflexion brevemente lo buer 10 que era que an ibos bandos hubiesen gastado sus flechas. Sus valiosas embarcaciones, las valiosas embarcaciones de Kamose, construidas a un alto precio, estaban atracadas junto a la ribera fangosa, las sombras largas y delgadas sobre el caos, al caer el sol. No voy a culpar a Paheri pens Ahmose al observarlas con inquietud, buscando alguna seal de que sus hombres ya retrocedan por las rampas. No hay entrenamiento ni simulacro de batalla naval que puedan compararse con el enfrentamiento real, cuando nada es predecible y el destino de la batalla puede variar con un solo movimiento. Pezedkhu es capaz de engaarnos a todos. Quisiera que su genio pudiera estar a mi servicio en vez de al de Apepa. Sin duda, Pezedkhu se cansar de servir a un rey con poco valor personal y nada de buen juicio. Alz una mano y el Vivir en Ptah lentamente se detuvo. Detrs estaban los barcos que an no haban intervenido. Delante continuaba la pugna bajo las murallas, una mezcla hir viente de propios y extraos, pero ya no vea ms que a Pezedkhu y la lnea desigual de embarcaciones indefensas. Los setiu respondan a alguna orden que daba su general. Su retaguardia se haba agrupado de espaldas al agua, resistiendo el asalto de los egipcios, pero el resto se desparramaba. Haban comenzado a correr y, con una mezcla de alivio y descorazonamiento, Ahmose vio que suban por las rampas. De modo que Pezedkhu se haba equivocado. No se le haba ocurrido quemar las embarcaciones o sopes ambas opciones y eligi la ms arriesgada. Arrogancia o un error en el calor de la batalla? se preguntaba Ahmose. Pero, quiz, simplemente no tena tiempo de prenderles fuego. Sin embargo, las rdenes de Paheri haban sido odas, porque detrs de los setiu iban los infantes de marina, alejndose del conflicto y corriendo hacia sus embarcaciones. Algunos llegaron a su meta y se volvieron para repeler al enemigo pero muchos, muchos, pens Ahmose en un paroxismo de alarma, llegaron tarde y vieron cmo las rampas eran lanzadas rI pidamente al agua para que no pudieran embarcar. An as, sus hombres se lanzaron al agua, aferrando ios costados de los barcos e intentando trepar. Los setiu se inclinaban para cortar manos y brazos mientras los marineros alzaban los remos y los timoneles se colocaban en sus puestos. Las embarcaciones egipcias que haban estado detrs de Ahmose ahora le rodeaban, avanzando hacia las tripulaciones extranjeras, que rpidamente alejaban sus conquistas de la orilla. Pero no tenemos flechas pens Ahmose agitadamen te, no tenemos medios para matarlos y los medjay temen el agua. No dejarn sus barcos para dar el salto necesario y abordar. Oy a Paheri gritando una retahila de rdenes, la voz clara, llamando a sus capitanes por sus nombres, indicndoles de uno en uno que bloquearan el paso de los setiu. Debemos abordarlos primero continu pensando Ahmose. Debemos tomarla iniciativa. Nuestros hombres deben sentir que recuperan lo que es suyo. Si los hombres de Pezedkhu saltan primero, a nuestros soldados les parecer una invasin y se defendern, no atacarn. A Paheri, obviamente, se le haba ocunido lo mismo. Ruga una sucesin de instrucciones precisas a las filas de hombres con rostros sombros que se arremolinaban en las barandillas de los barcos egipcios, cada vez ms cerca de los setiu, que haban comenzado a gritar insultos. La profunda voz de Hor-aha tambin resonaba sobre el agua cargada de embarcaciones. Sois guerreros de Wawat, no pulgas aferradas a un perro insultaba a los hombres de su tribu. No permitis que los egipcios os avergencen! Saltad, cobardes! Saltad!

Ahmose mir por encima del hombro. Los medjay se arremolinaban en las cubiertas bajo los furiosos latigazos de sus capitanes y el propio Hor-aha golpeaba a sus hombres con un garrote para empujarles hacia la baranda. Ahmose le vio alzar a uno de sus hombres y lanzarlo por la borda. Entonces, para terror de Ahmose, grit algo ininteligible a su capitn, puso un pie descalzo en la barandilla y se lanz hacia delante, aterrizando con elegancia en la cubierta de un barco que Ahmose de pronto reconoci como el Norte. Kay Abana coma junto a Hor-aha, que se alzaba levantando su espada y sacudindola a travs de la distancia que acababa de saltar en direccin a sus hombres renuentes. Con alivio, Ahmose vio que el Norte segua en manos de los egipcios, que rodeaban la cubierta en filas ordenadas, esperando tranquilos sus instrucciones. De pronto, Ahmose vio una figura familiar un poco ms baja que el resto, los labios arrugados, los dedos enguantados cogiendo la espada, el entrecejo fruncido con gesto decidido. Era el primo de Kay, Zaa pen Nekheb. Ahmose se encontr suspirando una rpida plegaria por la seguridad de su soldado ms joven. Las embarcaciones egipcias maniobraban para quedar junto a los barcos robados. Se oa el crujido de los remos astillados, mezclado con las imprecaciones que intercambiaban ambos bandos preparndose para el encuentro. Kay y Hor-aha conferenciaban, las cabezas juntas. Se separaron y Kay hizo una seal. Ahmose sigui con la vista la lnea que trazaba su dedo. Pezedkhu estaba de pie en la proa de un barco que avanzaba silenciosamente hacia el Vivir en Ptah, por un estrecho canal de agua que pareca haberse abierto para l. Estaba suficientemente cerca para que Ahmose pudiera distinguir sus rasgos gruesos, casi repugnantes, pero a la vez atractivos, sostenidos por un cuerpo tan compacto y grueso como un ladrillo de barro. Su postura era firme, las cortas piernas separadas, la mirada recta, observando mientras se acercaba al Vivir en Ptah. Con una especie de fatalismo resignado, Ahmose advirti que el general setiu no slo le haba visto sino que intentaba abordar el barco de Qar para matarle. Se lea en sus ojos, que se encontraron con los de Ahmose a travs de la distancia que se reduca. Por el momento, el estruendo a su alrededor no significaba nada, no exista. Ahmose era su presa. Y sin embargo, Ahmose, mirando en su interior, advirti que la fantasa de Pezedkhu, adornada con el veneno del terror, haba desaparecido. Slo quedaba el Pezedkhu del , destino, un hombre cuyo sino haba quedado ligado al de la Casa de Tao desde la mancha de la derrota y la muerte de Seqenenra, y cuya presencia nebulosa haba imbuido la atmsfera que tanto Kamose como Ahmose haban respirado desde entonces. Verle llegar era como prepararse para saludar a un viejo amigo. Harkhuf y los Seguidores intentaron rodearle rpidamente, pero Ahmose les indic que retrocedieran. Les oy poner flechas en los arcos y record que la guardia del rey slo poda gastarlas para la defensa directa de su protegido. En el siguiente instante lanzaran sus flechas y Pezedkhu caera. Ahmose sinti que casi lo lamentaba. Pezedkhu movi un dedo. Fue un gesto pequeo, casi invisible, pero, para horror de Ahmose, de pronto el general estuvo rodeado de arqueros que se alzaban de sus escondites, con los arcos tensos, las flechas ya colocadas, las flechas lanzadas y, antes de que Ahmose pudiese reaccionar, alguien se puso ante l, gru y solt una tos ahogada en sangre mientras caa sobre sus pies de pronto entumecidos, y se volvi para ver a sus hombres cados en la cubierta como otros tantos cerdos degollados. Harkhuf estaba apoyado en las rodillas y las manos, con una vara negra sobresaliendo de su hombro, y el primer pensamiento aturdido de Ahmose fue: Cmo puedo decrselo a Ankhma hor? Qar corra hacia l, con los marinos a sus espaldas. Harkhuf comenz a balancearse y a respirar espasmdicamente. Eres un hombre de ingenio, Ahmose Tao, pero no lo suficiente exclam Pezedkhu. No puedes conmigo. Acaso no mat a tu padre? Acaso no fui el terror de tu hermano hasta el fin de sus das? Dnde estn los arrogantes Seguidores ahora? Ests desnudo ante m y voy a matarte tambin. Ahmose not un escalofro en la columna cuando reconoci su voz. La ltima vez que le haba odo hablar se encontraba agachado tras una roca, con Kamose y Hor-aha, mientras el cuerpo de su padre yaca en alguna parte, ms abajo, entre los egipcios muertos en las arenas calcinadoras. Al escucharla nuevamente volvi a ser, de un modo enfermizo y vivido, un joven prncipe y el mundo estaba lleno de temor. Era cierto. No poda con aquel hombre brillante y brutal, y tampoco ninguno de sus generales. Se le haba secado la boca. Pas la lengua por los labios, sintiendo la sal del terror, queriendo hundirse y cerrar los ojos, pero no lo hizo. Percibi a Harkhuf revolvindose ciego a sus pies entre un intenso dolor y percibi, ms que vio, a Qar alzarle y alejarle. Tu madre mat para salvar tu vida y Kamose muri por ti se dijo. Lo mismo que cada egipcio que cay en este da. ste es el momento en que realmente puedes convertirte en rey. Se adelant hasta notar la presin de la baranda en su cintura. Tu amo extranjero no es digno de ti, general dijo, sorprendido de la claridad y firmeza de su voz. Seguramente adviertes que, me mates o no, Het-uart est condenada. Es Ja ltima isla diminuta en un mar de poder egipcio y las olas estn a punto de cubrirla para siempre. Pezedkhu sonri. No haba nada sarcstico ni paternalista en el amplio movimiento de su boca. Era clido y afable. Tengo muchos amos respondi. Apepa es slo uno de ellos. Cuando termine su guerra contigo, volver a Rethen nu, con mi esposa y mis bosques y mi mar, hasta que me necesiten en otra parte. Me gustas, Ahmose, y admir a tu hermano, pero qu puedes ofrecerme comparado con todo eso? Neg con la cabeza y comenz a preparar su arco . Adems, tus amenazas son huecas. Dnde estn los arqueros que debiste guardar de reserva? Pronto estars muerto y entonces tus ejrcitos se hundirn. Apepa triunfar. Pezedkhu eligi una flecha y la coloc en la cuerda del arco. Ahmose aguard congelado de impotencia. Estoy respirando por ltima vez pens, pero no lo poda aceptar. Cmo es posible? El sol tardo brilla en la punta de la flecha de Pezedkhu cuando la alza y apunta, la punta que se hundir profundamente en mi pecho. Es bella. El sol es vida, toca el agua y la convierte en fragmentos de vidrio, calienta los costados de cedro del barco en el que l est. Tendra que pedirle noticias de Tani. El sabr de ella. Tendra que dejarme caer en la cubierta y as, quiz, desviar la flecha y salvar mi vida. Pero no hizo nada. Esper, con la mirada recorriendo la distancia de la flecha, ms all de la mano enguantada y rgida y del brazo musculoso que transmita tensin al arco, hasta los ojos marrones entornados, mirando fijo debajo de su clavcula y las formas confusas ms all. Las formas ms all. De pronto algo pas silbando por el aire caliente, brillando, algo que giraba sobre s mismo y que fue a caer con un golpe en alguna parte detrs de Ahmose. Simultneamente, una flecha pas junto a l, lo suficientemente cerca para hacerle notar su brisa, y se perdi. Recuper la conciencia de lo que pasaba al or una explosin de sonido y un movimiento borroso. Nuevamente le lleg el ruido de la batalla. Su olfato se llen con el olor de la sangre recin derramada en la cubierta. Mareado, se volvi. Sus guardias estaban muertos a su alrededor, excepto Harkhuf, que estaba sentado, medio derrumbado, al pie del mstil. Qar estaba agachado junto a l, con una flecha rota en el puo. Un hacha se haba hundido en la madera por encima de la cabeza inclinada de Harkhuf. Ahmose se volvi nuevamente. Pezedkhu haba perdido el equilibrio. Su flecha haba errado. Se haba tambaleado hacia un lado, pero ya comenzaba a recuperarse, los hombros encogidos, el cuerpo girando para ver de dnde haban lanzado el hacha. El Norte pareca ancho y amenazador junto a l. Sus hombres se lanzaron a la cubierta de la embarcacin de Pezedkhu y trabaron combate con los soldados de Pezedkhu. Hor-aha an tema alzado el brazo con el que lanz el hacha. Ahmose le vio correr por la cubierta del Norte y saltar por encima del agua, aterrizando en medio del furor del combate. Zaa pen Nekheb ya haba saltado. Lo mismo Kay, que avanzaba sobre Pezedkhu. Ahmose le vio soltar la espada y sacar una daga. Los guardias de Pezedkhu le rodeaban, pero soldados y tripulantes del Norte seguan saltando a bordo. Un grupo de ellos, siguiendo las rdenes gritadas por Hor-aha, iba directo hacia el delgado cordn de hombres que se interpona entre Pezedkhu y Kay, que se mova cautelosamente en crculo. Ante el ataque se quebr la lnea y, con el corazn en la boca, Ahmose vio aparecer una brecha de vulnerabilidad. Kay no vacil. Se lanz hacia delante. Pezedkhu ya se recuperaba de la impresin por el ataque sin xito de Hor-aha, pero se vea impedido por el largo arco que an tena en la mano. Lo dej caer y, apartndolo de una patada, busc la espada, pero haba perdido valiosos instantes y antes de que el arma hubiese salido de su vaina, Kay estaba encima de l, con el codo pegado a su costado, la daga en posicin para clavarse en el estmago del hombre ms corpulento. Pezedkhu alz el brazo con un movimiento instintivo de defensa y Ahmose vio aparecer una herida sangrante al golpear el cuchillo en el hueso y bajar hasta cortar los msculos del antebrazo del general. Kay perdi el equilibrio por la velocidad de su carga, pero no dej caer la daga. Cay hacia delante. Apretando su extremidad herida contra el pecho, Pezedkhu golpe a Kay en la sien con el otro puo. Kay cay sobre una rodilla, sacudiendo su arma alocadamente, en el intento de resistir el mareo causado por el golpe. Pezedkhu se esforzaba por sacar la espada de la vaina con el brazo sano, mientras el otro temblaba de modo incontrolable, an apretado contra l. La sangre chorreaba por su cuerpo en dos ros oscuros que manchaban la falda de lino. Tena una mueca de dolor. Mostrando los dientes tir frenticamente de la espada, bailando una danza irregular para evitar los ataques de Kay. Pero al retroceder, un pie se apoy en su arco, tropez y el arco se le enred en las piernas. Pezedkhu cay y, antes de que pudiera recuperarse, Kay, que se haba arrastrado por la cubierta, se lanz sobre l y le hundi la hoja de la daga en la garganta. Kay cay sobre el cuerpo que se convulsionaba, quedndose all por un momento, exhausto, con un alivio que Ahmose casi poda sentir. Luego se alz y liber su arma. Con gestos agitados, comenz a cortar la mueca sin vida, golpeando y cortando hasta separar la mano de Pezedkhu del brazo. Entonces se volvi hacia Ahmose, sostenindola en alto con alegra. He cogido esta mano, Majestad! exclam. La mano de Pezedkhu! Doy gracias a mi ttem Nekhbet y a tu padre, Amn de Weset. Apepa ahora est indefenso! Larga vida y prosperidad a ti, Majestad! Ahmose tuvo que agarrarse a la baranda del barco por temor a que las piernas ya no le sostuvieran. Los rayos del sol poniente se reflejaban rojos en el anillo plateado que an engarzaba uno de los dedos gruesos y fuertes de Pezedkhu. Incluso poda ver las profundas lneas que, como tela de araa, se dibujaban en la palma ancha del general. Est muerto, est muerto se dijo. Tan rpido, tan fcil. Result que slo era humano, Kamose, un hombre que cay en batalla igual que otros hombres. Supongo que imagin un encuentro definitivo entre nosotros, que nos enfrentaramos en combate frente a frente, jugndonos el destino de Egipto, pero ha sido derrotado por el capitn de una embarcacin entre muchas. Le dominaron el remordimiento y la compasin. Es el fin de una era pens de pronto. Pezedkhu, Seqenenra, Kamose; vosotros tejisteis una vestimenta sombra, con hilos de destino y de temor, de amargura, terror y asesinato, y vuestros destinos se han cumplido. Rgido, se volvi, encontrando a Qar junto a l. Enva un marinero a buscar esa mano y luego llvame de nuevo a la orilla dijo con voz ronca. Khabekhnet tiene que mostrrsela a los soldados. Los setiu deben verla. Al anochecer, la victoria ser nuestra. Se sent en una cuerda enrollada y esper, ciego a lo que ocurra en torno de l, hasta que Qar se inclin y coloc la mano de Pezedkhu en su shenti. Ya no sangraba. Los dedos se cerraban como intentando acariciar. La ua del pulgar poderoso, en forma de esptula, estaba quebrada y las otras estaban sucias. Ahmose la alz delicadamente y le dio vuelta. El anillo tena grabados smbolos que no reconoca, smbolos extranjeros, quiz el nombre de Pezedkhu, o el nombre de su esposa o de su hijo, grabados en el lenguaje de alguna oscura tribu setiu. No conoc de l ms que su capacidad de estratega y su gran autoridad personal, pens triste. Qar carraspe: El capitn Abana humildemente me pide que le permitas quedarse con el anillo cuando hayas terminado con la mano, Majestad dijo. Quiere usarlo, pues le pertenece

como botn, pero entiende que el general setiu no era un enemigo corriente y que t quiz quieras ofrecrselo a Amn como trofeo cuando vuelvas a Weset. Ahmose asinti con los ojos cerrados. Acun reverente la mano en las suyas mientras el Vivir en Ptah se alejaba de la refriega que continuaba, dirigindose hacia aguas ms calmas. Khabekhnet y algunos de sus heraldos haban visto salir la embarcacin. Haban seguido su avance y la esperaban en el lugar donde haba embarcado, segn le pareca a Ahmose, muchos hentis atrs. Se baj la rampa y l descendi inseguro hacia los carros hundidos en el barro y los caballos agotados. sta es la mano de Pezedkhu dijo, pasndosela al jefe de heraldos. Clvala en una lanza y llvala al centro del combate. Anuncia su muerte y exige la rendicin del enemigo. Luego tremela. Khabekhnet la cogi mientras los otros heraldos comentaban en murmullos excitados. Ahmose no esper a recibir sus reverencias. Volvindose, fue hacia las tiendas, bajo los brazos protectores del sicmoro. El ruido de la batalla se fue apagando lentamente. En su lugar se empezaron a or otros sonidos, comunes, reconfortantes, el canto de los pjaros en la vegetacin que creca junto al afluente, las voces de los sirvientes cumpliendo con sus tareas nocturnas, el relincho de un caballo que llegaba desde el corral. La tela que cerraba la entrada de la tienda de Ahmose estaba, levantada y se vea movimiento en su interior. Al acercarse, Akhtoy sali de ella y, al verle, Ahmose not el peso del cansancio que descenda sobre l, debilitando sus miembros y doblando su columna. Pezedkhu ha muerto-dijo con voz cansada. Es slo cuestin de tiempo antes de que se declare nuestra victoria. Mis Seguidores han sido muertos, todos menos Harkhuf, que est herido. Enva mi mdico a su tienda de inmediato. Akhtoy le recorri rpidamente con la mirada. Majestad, t tambin ests herido?-pregunt. Ahmose se mir. Tena las palmas manchadas con la sangre seca de Pezedkhu y, ms abajo, la sangre de sus guardias se coagulaba en salpicaduras en su shenti y bajaba por sus pan tortillas. Comenz a desnudarse con una repentina ansia de lavarse, arrancndose el cinto de la espada y la tela de la cintura y el casco de la cabeza, quitndose a tirones el pectoral, tirndolo todo al suelo. Trae natrn dijo, con los dientes apretados. Tengo que lavarme ahora, Akhtoy. Tengo que lavarme. Entonces corri hacia el agua, trastabillando en el declive de la orilla, los pies enganchados en races ocultas, golpeando los dedos de los pies los pedruscos, hasta notar la resistencia fresca y en movimiento del Nilo en su piel. Cayendo hacia delante se sumergi, abriendo los ojos y la boca a la insinuacin del ro, frotando las manos, obligando a su cuerpo a permanecer bajo la superficie, hasta notar que las ltimas manchas de la muerte se ablandaban y disolvan. Sali en busca de aire a la atmsfera lmpida del anochecer y vio a su sirviente esperando con un recipiente con natrn y una toalla. Ahmose le hizo una sea. Ven al agua le llam. El hombre, obediente, se colg la toalla del cuello y se meti en la suave corriente. Ahora frtame fuerte le orden Ahmose. Y cuando lo hayas hecho una vez, vuelve a hacerlo. El natrn era casi doloroso contra su piel y a Ahmose le result grata la sensacin, pues senta que se iba librando del horror del da y que de algn modo recuperaba el equilibrio. Aun as, cuando lleg a la entrada de su tienda, con el sirviente siguindole, con un hormigueo en el cuerpo y la mente ms calma, hizo una pausa, renuente a entrar en un lugar cuya familiaridad pareca muy cerrada y antigua. Akhtoy fue hacia l con un gorro y entonces Ahmose advirti que haba estado con la cabeza descubierta en un lugar pblico. Hay comida y cerveza, Majestad dijo Akhtoy al poner el gorro en la cabeza afeitada de Ahmose. No has comido desde esta maana temprano. El mdico ha ido a atender al prncipe Harkhuf. El prncipe Mesehti quiere saber si hoy necesitars tu carro. Ahmose se movi hacia la silla que estaba junto a la mesa y se dej caer en ella, consciente de que le dolan las piernas y la cabeza. No tengo hambre pero supongo que debo comer contest cansado. Ser una larga noche, Akhtoy. Enva por Mesehti y dile que quiero el carro de inmediato. Acerc la copa llena de cerveza oscura y cogi un pedazo de pan. En cuanto haya comido ver a Harkhuf. Hay noticias de Ankhmahor? Akhtoy neg con la cabeza. No, Majestad, pero volver de Aabtu en cualquier momento. Muy bien. Abre el sagrario; luego te puedes ir dijo Ahmose. Quiero ver a Amn. Una ligera sonrisa, en parte de compasin y en parte de afecto, ilumin brevemente el rostro del jefe de mayordomos. Quiz Tu Majestad quiera vestirse antes sugiri, y Ahmose advirti sorprendido que segua desnudo, con un muslo firme cruzado sobre el otro y en medio un nido de vello pu biano ensortijado. Se alz desconcertado, sintiendo de pronto el impulso ridculo de llorar. Akhtoy le hizo una indicacin al sirviente, que fue hasta el fondo de la tienda y alz la tapa del arcn de Ahmose. Akhtoy abri las puertas del pequeo sagrario en silencio y luego se retir haciendo reverencias. Vestido decentemente con un shenti limpio, Ahmose comi y bebi sin apreciarlo conscientemente, con los ojos y los pensamientos puestos en la pequea figura dorada de su dios, mientras su sirviente se ocupaba calladamente de los platos en la mesa. Saba que los acontecimientos ocurridos desde la madrugada le haban dejado entumecido, que ms tarde se sentira lleno de gratitud por Amn, por haberle dado la victoria y salvado la vida, pero por el momento la sonrisa enigmtica de Amn bajo las elegantes plumas de su corona le dieron una cierta paz. Cuando, para su sorpresa, advirti que no quedaban ms que migas en los platos que el sirviente colocaba en una bandeja, se levant, cerr las puertas del altar y, calzndose un par de sandalias, sali de la tienda. No le rodearon los Seguidores, que ya no estaban, pero Mesehti se encontraba all, sosteniendo las riendas de los caballos enganchados al carro de Ahmose. Se inclin al aproximarse ste. El sol acababa de ponerse y el paisaje sin sombras estaba teido de una luz dorada suave, con un toque de rosa, que pronto se convertira en escarlata al caer la noche. Ahmose hizo un gesto. Mesehti subi al carro y Ahmose le sigui. Vamos a la tienda de Harkhuf dijo con voz perentoria. Mesehti cogi con fuerza las riendas y ya abra la boca para ordenar a sus caballos que se movieran cuando se oy un grito. Ahmose se volvi para ver a Ankhmahor que llegaba corriendo, con el rostro congestionado. Majestad, acabo de desembarcar dijo, jadeando. Los hombres hablan en la orilla de una masacre de los Seguidores. Es verdad? Ests bien? Dnde est mi hijo? Es verdad contest Ahmose, admirado de la secuencia de preguntas del prncipe. Sube conmigo, Ankhmahor. Harkhuf fue herido. Me dispona a ir a ver cmo est. Ankhmahor no necesit ms invitacin. El carro comenz a avanzar. Ahmose sinti la extrema consternacin del hombre y no le dijo, aunque lo deseaba, lo aliviado que estaba de tenerlo nuevamente junto a l. Ankhmahor no habl. Los dos se bajaron del carro al aproximarse a la tienda de Harkhuf. Ahmose entr con Ankhmahor pisndole los talones, y el mdico, que estaba inclinado sobre el camastro, se enderez e hizo una reverencia. La flecha tena punta de anzuelo y fue difcil extraerla dijo en respuesta a la pregunta de Ahmose. El prncipe ha sufrido mucho dolor, pero se recuperar con el tiempo si no se produce ukhedu. He llenado la herida con sauce y miel, y prepar una gran cantidad de infusin de amapola que el sirviente le debe dar cuando lo pida. Seguir atendiendo al prncipe si lo deseas, Majestad. Ankhmahor haba ido al otro lado del camastro. Ahmose le agradeci al mdico con un gesto y mir hacia abajo esperando ver los ojos de Harkhuf cerrados, pero la mirada con la que se encontr denotaba consciencia, si bien las pupilas estaban dilatadas y nubladas por la amapola. El sudor cubra el rostro gris de agona. El hombro afectado estaba cubierto con tiras de tela. Harkhuf se lami los labios secos y de inmediato Ahmose se arrodill junto a l, levantando la cabeza empapada y, cogiendo una copa de agua de la mesa junto al camastro, la acerc a la boca del joven. Harkhuf se quej al mover la cabeza, pero bebi brevemente. Majestad, cmo sigue la batalla? susurr cuando Ahmose le apoy la cabeza con cuidado en la almohada. Y Ahmose advirti que no haba visto a Ankhmahor y que, por supuesto, no saba nada de lo sucedido despus de que fue herido. Est prcticamente ganada dijo. Espero la confirmacin final de mis generales. Pezedkhu est muerto. Harkhuf, tu padre est aqu. Aqu? Los ojos drogados de Harkhuf se deslizaron hacia el otro lado. Sonri cuando Ankhmahor se inclin y toc su mejilla. Padre, cumpl con mi deber suspir. Por supuesto que s le tranquiliz Ankhmahor. El mdico dice que tu herida sanar. Debes dormir ahora, Harkhuf, si puedes. Volver por la maana. Duele-murmur Harkhuf, pero sus prpados se cerraban y, aun antes de que Ankhmahor se reuniera con Ahmose, se hundi en una intranquila inconsciencia. Mi mdico es un hombre capaz le dijo Ahmose a Ankhmahor al volver al carro. No creo que Harkhuf est en peligro. Se ha desempeado bien en tu ausencia, Ankhmahor. Lo mismo que los oficiales que murieron tratando de defenderme. Tendr que reclutar nuevos Seguidores de inmediato. Dime lo que ha sucedido desde que fui a Aabtu, Majestad dijo Ankhmahor. Es como si el mundo entero hubiese cambiado mientras yo rezaba en el templo de Osiris. Me siento totalmente confundido. Montaron en el carro y fueron llevados otra vez a la tienda de Ahmose, pero mientras ste hablaba de la apertura de las puertas y las consiguientes batallas, su mente estaba ocupada con otras cosas. Los cuerpos de los Seguidores que fueron muertos deben ser embalsamados pens. Dnde est la Casa de los Muertos ms cercana? Y qu hay de los otros cientos que debemos enterrar sin embalsamar y confiar a la merced de los dioses? Dnde est Ramose? He perdido alguno de mis generales? Deberamos tener noticias pronto del combate en el Delta oriental, que habr que asegurar si queremos conservar lo ganado hoy. Ankhmahor le dej a la entrada de su tienda, ya que la cuestin de la nueva guardia era urgente. Ahmose entr y encontr a Akhtoy encendiendo las lmparas y dos rollos de papiro en la mesa. Ahmose los cogi. Uno tena el sello de su esposa, pero no reconoci el que estaba impreso en la cera del otro. Con el entrecejo fruncido lo abri, pero antes de poder desenrollarlo, oy la voz de Khabekhnet pidiendo permiso para entrar. Detrs iba Ramose. Todo ha concluido, Majestad exclam Ramose sonriendo, con los dientes blancos brillando en medio de la cara cubierta de barro. El montculo norte es tuyo y la mayora de los soldados setiu han sido muertos. Cuando los supervivientes advirtieron que la mano clavada en la lanza de Khabekhnet era de Pezedkhu, comenzaron a dejar sus armas. Seal su cuerpo con la mano. Permteme lavarme solicit. Huelo fatal. Ahmose le sonrio a su vez. Es el olor de la victoria dijo. Ms seductor que el perfume de la misma Hathor. Me alegro de que ests ileso, Ramose. Ve a descansar.

Ramose se inclin, palme a Khabekhnet en el hombro y desapareci rpidamente en las sombras ms all de la tienda. Ahmose se volvi a su heraldo. La mano? En respuesta, Khabekhnet dej una bolsa de cuero en la mesa. Est muy maltratada y ha comenzado a pudrirse, Majestad dijo. Nuestros hombres ahora estn cortando las manos de los enemigos para el recuento. Agrego la de Pezedkhu a una de las pilas? Ahmose lo pens un instante. Haba algo desagradable, incluso irrespetuoso, en la imagen de una parte del cuerpo de Pezedkhu lanzada a una pila con cientos de otras manos, todas annimas por su parecido. No dijo, decidiendo. Trala al ro. Dala en ofrenda a Hapi. Pero primero qutale el anillo y envaselo a Kay Abana. l mat a Pezedkhu. Es su trofeo. La mano est muy hinchada coment Khabekhnet. Tendr que cortar el dedo. Ahmose contuvo un reflejo de irritacin sin sentido. Entonces hazlo dijo cortante. Qu hay del cuerpo, Khabekhnet? El heraldo neg con la cabeza. No lo s, Majestad. No he sabido de l. Pero supongo que a estas alturas lo habrn juntado con los otros cadveres setiu para quemarlo. Me gustara darle un entierro adecuado pens Ahmose ms bien triste o al menos hacerlo embalsamar y enviarlo al este, a su familia. No parece acorde a Ma'at tratar los restos de tan formidable enemigo como si fuera uno ms, pero en el calor del momento mi atencin estaba concentrada en mi supervivencia. No volvers a ver tus bosques ni tu mar, general. Me alegro, pero al mismo tiempo lo lamento. Tus heraldos han estado exigiendo la rendicin de la ciudad? pregunt. Khabekhnet asinti. Siguen hacindolo, pero creo que es muy pronto para una respuesta del usurpador contest. Para ello necesitar algo ms que la prdida de su general y de la batalla. Muy bien. Ahmose hizo un gesto. Enva a algunos de tus subordinados a decir a los oficiales de cada divisin que, cuando el escriba del ejrcito haya completado su recuento y comience la quema, se debe dar a todos los soldados egipcios, menos a los centinelas, comida y abundante cerveza y un da para dormir. Recurdales tambin que se tiene que dar a los heridos lo que los mdicos consideren necesario. Trata de descubrir si hay una Casa de los Muertos cerca, aunque supongo que si la hubiera, los sacerdotes sem no podran embalsamar todos los cadveres egipcios. Khabekhnet vacil. Perdname, Majestad, pero tal tarea es una prdida de tiempo. Hasta ahora el Delta ha estado en manos de los blasfemos setiu, que no conservan a sus muertos sino que los dejan pudrirse bajo el suelo de sus casas. Todos los templos cercanos sern de dioses extraos. Todo soldado egipcio sabe que si cae en batalla ser enterrado sin ser embalsamado. Es el riesgo que corren por su rey. No es lgico tratar de embalsamar a todos nuestros muertos. Tienes razn admiti Ahmose a su pesar. Es un empeo necio. Te puedes ir, Khabekhnet. El heraldo se inclin de inmediato y retrocedi, y Ahmose infl los carrillos mientas se volva hacia la mesa. Un empeo necio pero que disminuira mucho mi sensacin de culpa pens. Kamose les sac de sus hogares y yo les he mantenido alejados. Ahora muchos estn muertos. Puede que bajo la ley de Ma'at todos sean posesin ma, pero nunca los consider ganado que se poda ordear o sacrificar segn mi humor o la urgencia de mis necesidades. Ahora leer los papiros le dijo a Akhtoy, que haba estado esperando su orden. Enva por Ipi. Acercando la silla a la mesa, desenroll el papiro ms fino, cuyo sello ya haba roto. Los trazos eran familiares. Eran los del nuevo escriba de su esposa, Khunes, pero la firma al final era poco ms que un garabato. Ahmose lo descifr con creciente felicidad. Tu hijo que te ama, el Pichn-de-Halcn, Ahmo se-onkh, prncipe de las Dos Tierras, ley. Akhtoy, sta es la primera vez que recibo una carta de Ahmose-onkh y l mismo la firma exclam levantando la vista, pero Akhtoy se haba ido. Ahmose concentr nuevamente con avidez su atencin en el papiro. A Uatch-Kheperu Ahmose, Neb-pehti-Ra, Horas, el Horas de Oro y mi querido padre, saludos de tu hijo leal ley. Con humildad y tristeza te ofrezco mi compasin por la muerte de mi hermana la princesa Hent-ta-hent. Khunes me indic que lo dijera as, pero realmente lo siento. La voy a extraar a pesar de que lloraba mucho. Khunes me va a ensear a escribir mi nombre y mis ttulos. Espero que ests bien y hayas derrotado a los malvados setiu y vuelvas pronto. Tu hijo que te ama, el Pi chn-de-Halcn... Conmocionado, Ahmose, tir a un lado el rollo y rompi el sello del otro, desenrollndolo en un movimiento salvaje. Lo haba escrito Aahmes-nefertari personalmente, con sus trazos pulcros y ordenados. Querido esposo comenzaba. Perdname por cargarte con estas terribles noticias cuando todas tus energas deben estar concentradas en derrotar al enemigo. Pero cundo sera un buen momento para decirte algo que te causar tanto dolor? Nuestra hija Hent-ta-hent muri ayer de una fiebre que Amon mose no pudo exorcizar. Prob muchos sortilegios, pero el demonio era muy fuerte. Estuvo molesta unos das antes de sucumbir. Raa y yo cremos que sus molestias eran causadas por la denticin, hasta que la fiebre la domin con fuerza inconmovible. Muri estando inconsciente. Por supuesto, ser embalsamada y se cumplirn los debidos ritos por su muerte. Y la colocaremos en una tumba temporal hasta que se termine la nuestra. Caminaba muy bien hasta que enferm y ya deca unas cuantas palabras simples que repeta en voz alta una y otra vez con mucho orgullo. Haba empezado a tratar de seguir a Ahmose-onkh, cosa que a l le exasperaba o deleitaba segn su estado de nimo. Se sinti muy mal cuando le imped estar con ella cuando advert cmo se haba apoderado de Hent-a-Hent el demonio. Te extrao mucho y nunca tanto como ahora que la casa est de luto. Escrbeme en cuanto puedas. Tu esposa que te ama y sbdito obediente, Aah mes-nefertari. Ahmose dej que el papiro se enrollara con un pequeo susurro. Durante un rato se qued con el papiro seco entre los dedos inmviles, mirando sin ver la llama de la lmpara que brillaba en su esfera de alabastro. La pequea Hent-ta-hent pens. Recuerdo su diminuto cuerpo sobre mi pecho cuando estaba en el jardn, su dulce y leve peso, su piel que calentaba la ma y su respiracin que mova rtmicamente sus tirabuzones oscuros mientras dorma. La puedo oler, ese hermoso olor puro de frescura, olor a beb. Pobre Aahmes-nefertari. De los tres nios a los que dio vida, slo sobrevive uno, y aunque siento agudamente la prdida de mi pequea nia, no conozco la profundidad del dolor de una madre. Alejando los papiros, apoy los codos en la mesa y el mentn en las manos. No es ningn accidente que esta noticia me llegue en el momento de mi triunfo continu pensando. Todo tiene un precio. Incluso los reyes deben pagar por lo que desean. Hent-ta-hent es el pago que han exigido los dioses por todos aquellos que cayeron hoy para que yo pueda acercarme a mi meta. Kamose tambin fue parte del precio? A pesar de que mi destino de rey no es tanto por deseo propio como por decisin de esos mismos dioses que me han quitado a mi hija en pago y que destruyeron a mi hermano? Le sacudi un escalofro y, de pronto, las lgrimas que amenazaron con dominarlo antes inundaron sus manos. Oy a alguien entrar a la tienda, oy a Ipi y Akhtoy susurrando alarmados, pero no poda moverse. No es bueno que los sirvientes vean llorar a un dios pens incoherente , pero esta noche no me importa. Cuando se desahog alz la cabeza y le alcanzaron un cuadrado de tela limpia. Cogindolo, se limpi la cara y se alz. Ipi se inclin y Akhtoy cogi la tela. La princesa Hent-ta-hent ha muerto dijo Ahmose en tono neutro. Muri de una fiebre. Ten estas cartas, Ipi. Lelas y archvalas. Maana te dictar la respuesta. Quedaos aqu. El escriba del ejrcito llegar pronto con su informe. Se volvi torpemente hacia su mayordomo. Akhtoy, trae vino. Akhtoy se inclin, extendiendo sus manos en el antiguo gesto de ruego o conmiseracin. Majestad, cunto lo lamento dijo. Sin duda, la pequea princesa no tiene que justificarse ante los dioses. Su corazn pesar menos que la Pluma de Ma'at en la balanza del Saln de los juicios, porque ellos mismos han decidido su muerte y ella es inocente. No hubo respuesta ni Akhtoy la esperaba. Sali sin darse la vuelta. Ahmose volvi a su asiento y mir a su jefe de escribas, que haba cogido los rollos y le miraba impvido. Creo que podremos volver pronto, Ipi. dijo Ahmose con pesar. El escriba hizo una mueca amarga. Por supuesto que lo deseo fervientemente acord. Tal como Ahmose haba predicho, aquella noche ni l ni ninguno de los altos oficiales pudo descansar. El escriba del ejrcito apareci antes de la medianoche, cuando el hedor depresivamente familiar de los cuerpos quemndose ya haba empezado a penetrar en las tiendas egipcias. Bajo el brazo llevaba un grueso montn de papiros. Pareca ms exhausto que el mismo Ahmose y, agradecido, acept la invitacin del rey a sentarse. Akhtoy le sirvi vino que bebi de inmediato, con la urgencia que da la verdadera sed. Hemos completado el recuento, Majestad dijo, buscando entre los papiros y hundindose ms en la silla. Se recolectaron cinco mil cuatrocientas noventa manos y yo las cont personalmente. De esos muertos, dos mil cien fueron echados al afluente. Los restantes tres mil trescientos uno fueron reunidos en el montculo norte. Es una prdida terrible para Apepa. Alz la vista. Los cadveres estn siendo quemados en doce lugares, muy lejos del agua. Nuestras bajas suman dos mil muertos y quinientos sesenta y tres heridos. De los heridos se piensa que unos noventa no podrn sobrevivir y doscientos ocho han perdido brazos o piernas. Cuando estn en condiciones, deben ser licenciados, dndoles la pensin habitual. Ya no te son de ms utilidad. Su informe fue conciso y dicho en tono neutro. Ningn escriba del ejrcito, una parte de cuya tarea era ir al escenario de la batalla al terminar el combate atravesando pilas de cuerpo mutilados, poda permitirse el lujo de ser sentimental. Los mdicos me avisan que estamos escasos de suministros. He mandado pedir ms tela para vendajes y hierbas y amapola a los templos de Iunu, pero pasarn algunos das antes de que lleguen. Dime cmo se reparten nuestros muertos y heridos entre las divisiones y la flota le requiri Ahmose. El escriba lo hizo, leyendo de sus listas aparentemente interminables. La divisin de Tot, de Baqet, haba sufrido las mayores prdidas en el intento desesperado por contener a Pezedkhu hasta que llegaron Turi y la divisin de Amn. Y era la flota la que tena la mayor cantidad de heridos, cuyos marinos e infantes haban perdido brazos y manos en el esfuerzo por recuperar sus embarcaciones. Cuando Ahmose tuvo claras y firmes en su mente las cifras le indic al hombre que se retirara, pidindole que le llevara informes regulares sobre la cantidad de heridos que murieran. Fue reemplazado casi de inmediato por un flujo continuo de oficiales de las divisiones que informaban del orden que lentamente surga del caos. Se haban agotado las existencias de flechas. Se perdieron o rompieron espadas y lanzas, y se haban destacado soldados para recoger armas de los setiu, para reemplazar a las perdidas en cuanto fuera de da. Todos los oficiales llevaron consigo a la tienda el lastre del humo y la extrema fatiga. El ltimo en entrar haciendo reverencias fue Ankhtify, portaestandarte de la divisin de Horas. El general Khety te enva su ms ferviente congratulacin, Majestad dijo el oficial. Todos los soldados setiu del parapeto del norte estn ahora quemndose fuera de las

murallas y sus cuarteles estn ocupados por nuestra divisin. Hay un grupo de egipcios y extranjeros, en su mayora comerciantes keftiu, que viven en pequeas fincas al noroeste del montculo. Ruegan que se les deje partir. El general Khety les niega permiso hasta que haya recibido tu orden. sas son las fincas con canales de riego que se llenan generalmente abriendo boquetes en la muralla dijo Ahmose. Frunci los labios, pensando. Quiero hablar con los keftiu. Dile a Khety que ir maana a inspeccionar el montculo. Mientras tanto debe mantenerlos a todos detenidos. Que cierren las puertas y coloquen centinelas dentro y fuera. Deben estar vigiladas en todo momento, en particular la puerta que da al Camino de Horus, donde Khety podra ser vulnerable a un ataque del este. No he tenido noticias de las divisiones del Delta oriental desde hace tiempo. No hay gran riesgo, pero se debe tomar en cuenta. Si el montculo norte fuera retomado por los setiu, sera un desastre. Por supuesto, se pueden abrir las puertas para permitir a nuestras tropas entrar y salir durante el da. Qu hay del antiguo templo de Set? El hombre alz las cejas. Algunos de los setiu se atrincheraron all le dijo a Ahmose. Pero fueron dominados y muertos. El templo no est daado pero requerir purificacin. Majestad, deseas que se haga esta noche? Rezars all maana? No decidi Ahmose rpidamente. El Delta siempre ha sido de Set, pero los setiu cogieron al dios y lo fundieron con su Sutekh. No quiero que nadie piense que, al adorar a Set, doy mi aprobacin tambin a Sutekh. Que los sacerdotes purifiquen los precintos y mantened el templo, pero yo no entrar en l. Se alz, seal de que el escriba poda retirarse. Tambin visitar a los heridos y recorrer las tropas con mi carro concluy. Transmite mi gran admiracin al general Khety por su xito. Cuando Ankhtify se fue, Ahmose se hizo lavar, pronunci sus plegarias de la noche tan postergadas, ofreci el acostumbrado incienso a Amn y cay en su camastro. Iba a pedirle a Akhtoy que apagara la lmpara cuando una nueva sombra oscureci la entrada de la tienda. Era Hor-aha. Se adelant rpidamente, detenindose junto al camastro, mirando a Ahmose sin expresin. Ahmose observ la cara negra que slo delataba el cansancio por dos arrugas apenas perceptibles que nacan del ngulo interno de sus ojos. Ya se extiende por el campo la noticia de la muerte de la pequea princesa dijo sin prembulo. Lo siento, Majestad. Qu ms puedo decir? La idea de los dioses de lo que es justicia no siempre coincide con la nuestra. Ahmose asinti una vez y esper. Hor-aha trag saliva. He venido a expresarte mi vergenza continu. Estoy avergonzado por la vacilacin, no, la cobarda de los medjay. Me avergenza su negativa a obedecer mis rdenes. Me avergenza lo que oigo, que t mismo te viste obligado a ordenarles cruzar el afluente menor y cargar a los heridos. Su voz grave se haba vuelto ronca. Te pido permiso para castigarles. Ahmose observ el rostro exticamente apuesto. Haba algo diferente en Hor-aha, algo que no poda precisar. Concuerdo en que se comportaron abominablemente dijo. Pero es bien conocido su temor al agua, Hor-aha. Debieron intentar dominarlo y no tengo respeto por su falta de iniciativa, pero en las primeras etapas de la lucha actuaron bien. Puede ser dijo Hor-aha serio. Pero ahora se han convertido, y yo con ellos, en objeto de burla para los oficiales egipcios. Si antes me odiaban, ahora me condenan. Ah, s pens Ahmose. El centro del problema. Tu orgullo, mi viejo amigo, y tu inseguridad secreta. Cmo les castigars? quiso saber. Les quitar sus ttems personales contest Hor-aha, y Ahmose record de inmediato que cada hombre de la tribu llevaba algn fetiche brbaro, una piedra de un lugar sagrado, un hueso de algn animal salvaje que mat, incluso un mechn de pelo de algn enemigo vencido, creyendo que tales cosas teman el poder de protegerlos del peligro. Y t mismo ceders tu precioso ttem, Hor-aha? le pregunt Ahmose en silencio. Dejars el pedazo de tela manchado con la sangre de mi padre que llevas en el cinto? No dijo Ahmose enfticamente. No, Hor-aha. Si haces eso se sentirn tan indefensos que perdern toda capacidad de lucha. Entonces s que sern cobardes! Djalo as. Aztales con tu lengua, con cuero si quieres, pero no su espritu. Hor-aha mir hacia abajo pensando un momento, luego alz el mentn. Hablas sabiamente, Majestad reconoci. Pero al hacerlo me cubres an ms de humillacin. Ten. Le tendi a Ahmose algo que a la plida luz de la lmpara pareca la piel de un gato negro con una cola colgando. Me he cortado el cabello como acto de extrema mortificacin. Ahmose observ con asombr las dos largas trenzas de Hor-aha, una al lado de la otra en la sbana blanca. Conque eso era lo diferente pens Ahmose. Lleva el pecho desnudo. Me he acostumbrado tanto a verlo adornado con esas dos cuerdas brillantes. Dioses! Me entrega su hombra! Alz la mirada y se encontr con la mirada impvida de su general. Tus hombres lo vern dijo lentamente. Sabrn lo que has hecho y por qu. Hor-aha se pas una mano por la nuca pelada. As es contest. Pero no es slo por ellos. Es por m. Por cunto lamento lo sucedido. Har todo lo que pueda para asegurarme de que no vuelva a ser necesario, Majestad. Por favor, djame ir. Ahmose lo hizo. Por un momento la tienda qued en silencio. Ahmose y Akhtoy se miraron a los ojos. Entonces Ahmose movi un dedo. Envulvelas en algo y gurdalas en el fondo de alguno de mis arcones le dijo a su mayordomo. Hazlo rpido, Akhtoy. Tengo que dormir ahora o me volver loco. Pero durante un rato no pudo dormir. Acostado de espaldas en la penumbra, not nuevamente el cuerpo lnguido de su hija contra el pecho y se imagin su aliento clido suspirndole en el odo. No le envolvi la inconsciencia hasta que se puso de lado. Se despert temprano para comer rpidamente y vestirse con lentitud, porque deseaba presentarse ante sus tropas con todas las insignias reales y militares. Cuando Akhtoy acomod el pectoral en torno al cuello, el aro dorado en el lbulo de la oreja, los brazaletes dorados de jefe militar en las muecas y el casco de lino entretejido de oro rematado en el arrogante pico de la diosa Nekhbet, se puso el cinto de la espada y las sandalias y sali a la maana llena de humo. Le salud Ipi, que le esperaba armado con su escribana, y se oy el entrechocar de metal y el golpe de pies decididos de un grupo de soldados encabezados por Ankhmahor que iban hacia l desde el afluente. Ya llevaban el blanco y el azul, los colores reales. Al llegar se inclinaron todos a una, y luego se enderezaron expectantes. Tus nuevos Seguidores, Majestad explic Ankhmahor. Los seleccion de entre las tropas de asalto de cada divisin. Estn impacientes por servirte. Ahmose les dio una breve bienvenida antes de volverse a Ankhmahor. Detrs de l apareci Makhu, las ruedas del carro con un brillo apagado en la atmsfera neblinosa. Cmo est Harkhuf? inquiri Ahmose. Ha mejorado levemente y an no hay seal de ukh.edu en la herida respondi Ankhmahor. El dolor sigue siendo intenso. Bebe mucho, tanto agua como amapola. Bien. Ahmose comenz a caminar hacia su carro y la guardia le rode rpidamente. Hoy nos detendremos primero en el montculo del norte. En el vasto campo que recorri haba actividad ordenada, alegremente bulliciosa. Soldados cargando ropa sucia iban car mino del ro, detenindose para reverenciarle. Otros estaban sentados delante de sus tiendas limpiando las armas o bebiendo cerveza. Algunos dorman, ajenos a la alegre batahola alrededor, los shentis limpios sobre las caras y los brazos y piernas cansados, flccidos en el suelo. Muchos renqueaban, no por heridas, advirti Ahmose, sino por los msculos cansados despus de todo un da de combate. Haba un ambiente optimista. Ahmose se detuvo en el canal que serpenteaba, partiendo del afluente, en torno del montculo del norte, cruz el agua por un puente improvisado por los soldados de Khety y pas entre los brazos abiertos de la puerta del Camino de Horas, sintiendo una oleada de orgullo. Le recibi el general y, con Ipi, los Seguidores y los oficiales de ms alta graduacin, Ahmose pas varias horas inspeccionando su conquista. Era un lugar poco agradable, hurfano de vegetacin, excepto en los tejados, y de filas interminables de barracones militares, donde los soldados extranjeros haban logrado cultivar un poco de cebada, ajo y verduras. Los hombres de Khety estaban ocupados sacando todo lo que los infelices setiu haban dejado, apilando cacharros, ropa e incluso algunos arcos y espadas sin usar, al brillo del sol de la maana. Se atenda a los heridos en una mansin, cerca del templo, donde reinaba gran desorden. Ahmose recorri las filas de camillas en las que yacan sus hombres, oyendo sus quejidos y gritos, que parecan hacer eco contra los altos techos de las habitaciones con columnas. Los mdicos se movan entre ellos t acompaados por varios sacerdotes de Set, que exorcizaban a los demonios de la fiebre y ofrecan las plegarias que podan para aquellos que ya estaban muriendo. Hicieron profundas reverencias al pasar Ahmose. Supongo que el gobernador del montculo viva aqu antes de que Apepa se viera obligado a convertirlo en campamento militar para alojar a las tropas que venan del este contest Khety a la pregunta de Ahmose cuando volvieron al aire libre. El edificio es del tiempo de tu antepasado Osiris-Sen wasret, pero los setiu agregaron algunas cosas, ms que nada salas hechas con ladrillo de barro. No les interesa mucho la arquitectura. Es una mezcolanza poco grata admiti Ahmose. Y no nos es de ninguna utilidad. Cuando los heridos se hayan retirado puedes derribar las paredes de los setiu y usar lo que quede como tu cuartel general, Khety. T y la divisin de Horas quedaris acuartelados aqu, al menos hasta que se rinda Het uart. Cuntos pozos de agua hay? Slo cuatro, Majestad. Se abastecan con el agua del canal, por supuesto. Cava ms pozos si los necesitas y decomisa los jardines de las pocas fincas que hay aqu. Si seguimos controlando el Delta oriental habr suficiente comida para tus hombres pero no debemos presuponer que estamos definitivamente seguros. Se volvi hacia Khety y sonri. Has demostrado ser un general valioso y un hijo fiel de Egipto dijo con calidez. Ahora debo hablar con los habitantes de esas fincas. No estaba lejos el enclave donde los privilegiados se haban apartado del hedor y el raido del resto del montculo. Una pared tosca formaba un amplio semicrculo que limitaba con las murallas a ambos lados. A intervalos regulares aparecan puertas de madera slida, y cada una se abra a un pequeo patio, con la casa ms retirada y un pequeo jardn junto a la muralla exterior. Los porteros haban huido y las puertas estaban abiertas de par en par. Siguiendo las instrucciones previas de Ahmose, los dignatarios extranjeros haban sido reunidos en el patio de la primera casa y cuando Ahmose, Khety y los Seguidores atravesaron el portal ces bruscamente el parloteo en lengua keftiana. Un pequeo mar de ojos oscuros e inquietos se volvi hacia l antes de que varas docenas de cabezas aceitadas y con pendientes se inclinaran sumisas. Ahmose los recorri rpidamente con la mirada. No haba mujeres ni nios. Hay algn portavoz entre vosotros? pregunt. De inmediato se alzaron las cabezas. Un hombre dio un paso al frente, arrodillndose para rozar con la boca el pie polvoriento de Ahmose. Vesta un shenti al estilo egipcio, pero bordado ricamente con un dibujo de formas circulares entrelazadas, y el borde que se curvaba hacia arriba, hasta la cintura tejida, estaba adornado con borlas rojas. Llevaba una cinta roja en la cabeza y otra le sostena la cascada de rizos aceitados en la nuca. En una mueca luca un brazalete de cobre,

semejando un delfn cuyo morro se una con la cola. Ahmose le indic que se alzara. Sois todos comerciantes? inquiri en forma perentoria. El hombre le entendi de inmediato. Su Majestad Awoserra Apepa escoge sus consejeros militares y todos sus altos oficiales de entre sus hermanos en Rethennu contest y luego, advirtiendo lo que haba dicho, se sonroj. Oh, perdn, Majestad, te ruego... No estamos acostumbrados... Slo nos ocupamos... No quise decir... Ahmose hizo un gesto de impaciencia. Contina! le urgi. El hombre extendi sus dedos delicados. Gracias, eres bondadoso. La mayora somos comerciantes y estamos aqu para hacer negocios entre Keftiu y Egipto. Algunos son arquitectos y artistas. Su M... Apepa gusta de los colores y las formas de Keftiu, y gran parte de su palacio en Het-uart ha sido decorado por nosotros. Y soy comerciante y proveo a Apepa de embarcaciones y aceite a o cambio de papiro, lino y oro. Obviamente alentado por la expresin de Ahmose, sonri. La prdida de los treinta barcos cargados de tesoros construidos por los keftianos y tomados por tu hermano fue un duro golpe para Apepa. Sin duda. Ahmose observ al grupo silencioso. No tengo intencin de haceros dao dijo en voz alta. El comercio con vuestro pas floreci durante el reinado de mis antepasados. Somos viejos socios. Daris vuestros nombres y vuestra ocupacin al escriba del general Khety. Los arquitectos y artesanos podris volver a Keftiu. Egipto no os necesita. Este montculo ahora es una base militar egipcia y confiscamos vuestras casas. Los comerciantes podis volver a vuestra isla pero, si sois emprendedores, os sugiero que reunis a vuestras familias y pertenencias y vayis al sur, a Weset, a solicitar audiencia con la reina Aahmes-nefertari, que est impaciente por transferir todos los contratos comerciales de los setiu a lo que ahora es la capital de un pas unificado. Os dar tiempo para obtener permiso de quien gobierne Keftiu. En estos momentos las rutas del oro a Wawat estn siendo confiscadas. Tal cambio de alianza os ser beneficioso. Ipi, has anotado todo esto? Cruzado de piernas a sus pies, el escriba asinti. Ahmose observ la reaccin de los keftianos y, no viendo ms que alivio y una expresin de clculo codicioso en sus rostros, alz una mano. Es todo. Tenis un mes para iros. Un coro de expresiones de gratitud le sigui cuando dej el patio acompaado de su comitiva y continu avanzando junto a la tosca pared. No les va a gustar Weset coment Ankhmahor. Aqu en el Delta estn cerca de su amado Gran Verde. El desierto les secar. No les gustar mi ciudad pero les encantarn las ganancias que obtendrn respondi Ahmose. Aahmes-nefertari les podr manejar y entonces nosotros tambin seremos ms ricos. Los egipcios, llevados tambin a un patio, se enfrentaron con Ahmose con una actitud muy distinta. Casi poda sentir su hostilidad, por ms que la ocultaran tras miradas vacas, y no se molest en tratarlos con cortesa. Hay nobles entre vosotros? espet, sin siquiera molestarse en saludarles y queriendo gritarles: Sois egipcios, podrais haber abierto la puerta a Kamose hace tiempo, podrais haber actuado como espas para nosotros, no merecis vivir ni que ocupe mi precioso tiempo con vosotros, cuando cientos de hermanos yacen sangrando y sufriendo por Egipto. Les observ echndose miradas furtivas unos a otros. Luego, tres hombres se adelantaron. Soy Antefoker, prncipe de Iunu dijo uno de ellos. Tengo una finca en Iunu pero vengo aqu para cumplir mis obligaciones como juez supremo de Apepa cuando baja la inundacin. Siempre hay disputas entre los terratenientes cuando el ro se lleva las marcas en el terreno. No hablo, por supuesto, de los lmites de las tierras de los campesinos. Los funcionarios del templo local se encargan de eso. Se detuvo, tom aire y luego concluy: Yo no he intervenido en la guerra, Majestad. Soy un hombre de paz, me ocupo de lo mo y cumplo con una tarea necesaria. Ah, s? dijo Ahmose afablemente. Dicho de otro modo, has metido la cabeza en la arena de la ignorancia deliberada como un avestruz estpido de Kushit, mientras todo egipcio que merezca el nombre de tal empeaba cada nervio y cada msculo para liberar esta tierra sagrada. Dobl el labio en seal de repugnancia. Sois peores que los traidores que intentaron matarme. Al menos ellos fueron capaces de actuar, aunque equivocadamente. Dado que t te has ocupado de la orientacin de los canales de riego y los campos, creo que pondremos un azadn en tus manos y te daremos un shaduf para que trabajes. Tienes hijos? Antefoker no pudo contestar. Su garganta se esforzaba por emitir sonidos sin lograrlo y sus manos se tensaron. Cuando pudo hablar son como un sapo. Majestad, esto no es justo protest. Y no tengo ningn afecto por Apepa, pero la alternativa a trabajar para l era quedarme sin tierras. Haba muchos setiu deseosos de o apoderarse de mi ttulo y mis responsabilidades si me negaba. S, tengo hijos, y fue por ellos que sacrifiqu mi integridad. Qu hijo respeta a un padre que se desentiende de la salud de su alma? Ahmose le interrumpi cidamente. Pero quiz soy injusto. Todava hay muchos como t en Egipto, Antefoker, hombres que se sientan precariamente en la cerca y no tocan el suelo de uno u otro lado. No puedo dejar que contines siendo juez, pero puedo nombrarte ayudante de escriba de alguno de los jueces del templo de Iunu. No puede verse a un noble, no importa cun degradado, con mugre bajo las uas. Da el nombre de tus hijos al escriba del general Khety. En mi ejrcito pueden aprender a ser leales. Tu finca de Iunu es khato para m. Y qu hay de vosotros dos? Uno de ellos posea grandes extensiones de tierra en el Delta occidental, donde supervisaba las vias que producan el mejor vino de Egipto. Ahmose, por motivos enteramente egostas, le mantuvo en su posicin, luego de interrogarlo respecto al cultivo y el cuidado de las uvas, pero le puso bajo el control de uno de sus escribas agrcolas. Una vez ms se asegur de que Ipi hubiese anotado todo. El otro noble, ms bien pattico, tena un ttulo menor y un puesto an ms bajo como ayudante del administrador que haba gobernado el montculo antes de que se instalara el ejrcito setiu. Obviamente haba perdido su cargo y Ahmose le dej en paz. El resto de vosotros grit, no s ni me interesa qu hacais aqu. Coged vuestras pertenencias y marchaos. Agradeced que os perdone la vida. Un rey menos misericordioso podra haberos mandado a todos al sur, a Wawat, y hubierais muerto en las minas de oro. Vio movimiento entre los del fondo y contuvo el intento de protesta. Si decs una palabra, lo har! rugi. Khety, Ankhmahor, vmonos. El olor aqu es peor que el de los cadveres quemndose. Pas el resto del da recorriendo las otras divisiones, consultando con sus generales exultantes, haciendo que Ipi anotara los nombres de los que se haban distinguido en la batalla y merecan premios, y quedndose junto a los heridos. Hacia la noche, al ir agotado camino de su tienda y cuando Makhu por fin llevaba sus caballos igualmente agotados a los establos, le abord un explorador. Majestad, traigo mensajes de los generales Neferseshem ptah, Iymery y Akhethotep dijo. El Delta oriental es tuyo. Tus divisiones tienen el control del Camino de Horus y en estos instantes marchan sobre los fuertes que componen la Muralla de los Prncipes. Cules son tus rdenes? Lleno de alegra, Ahmose not que se desvaneca su cansancio. No vale la pena que pierdan buenos hombres tratando de tomar los fuertes dijo al cabo de un momento. Bastar con mantener el control del Camino del Oeste. Ms tarde o ms temprano, los setiu que los habitan simplemente admitirn la derrota y se irn, y entonces podremos quedarnos con los fuertes. Bien hecho! Di a los generales que si juzgan que el este est realmente seguro, permitir que la tropa vuelva a su hogar por turnos. Luego mandar ms detalles. Llvales la noticia de nuestra victoria aqu. Esta vez su tienda lo recibi con la promesa de comida caliente, bebida y un descanso pacfico. Akhtoy y su sirviente le esperaban. No haba papiros para leer ni decisiones que tomar de forma inmediata, slo el lujo del agua caliente y el descanso. Entr feliz. Detrs de l Ankhmahor daba rdenes a los de la primera guardia y, delante de l, Akhtoy serva vino. Ahmose se encontr canturreando una meloda de su niez mientras se quitaba las sandalias y se acomodaba en una silla. Por la maana Ahmose presidi los ritos funerarios por los egipcios cados. Los escribas haban completado la lista de sus nombres y los pozos en los que se haban colocado sus cuerpos fueron cubiertos. Ahmose orden que se colocarn lpidas en cada agujero, con los nombres de los que estaban sepultados all grabados en la piedra, para que los dioses pudieran encontrarlos. El funeral fue solemne y conmovedor, con las divisiones formadas en filas silenciosas tras sus estandartes y el incienso amargo subiendo al cielo en volutas de humo, para mezclarse con el humo de las piras donde an se consuman los cadveres de los setiu. Luego, Ahmose mantuvo a los soldados en formacin mientras suba a un estrado improvisado e impona condecoraciones a los que las haban ganado. Hubo promociones, menciones y la promesa del Oro del Valor a ciertos hombres que haban mostrado gran coraje e iniciativa. Era, por supuesto, imposible darles los trofeos hasta que Ahmose volviera a Weset y los hiciera fabricar. El general Baqet, de la divisin de Tot, fue uno de los condecorados por su decisin de mantener firme la lnea contra el embate de Pezedkhu hasta que llegaron los refuerzos, y otro condecorado fue Kay Abana. Cuando Ahmose le nombr por su combate con Pezedkhu vio que el joven ya llevaba el anillo del general en una cadena de plata en torno del cuello. Ahmose haba pensado largamente en su imprudente capitn. Kay pareca impulsivo y temerario, pero Ahmose haba llegado a entender que detrs de sus pavoneos, que lo hacan querido por sus infantes y divertan a sus superiores, haba una autntica fortaleza de corazn y buen juicio militar. Adems de otorgarte el Oro del Valor he decidido ponerte a cargo de mi nave insignia, el Brillando en Mennofer, y darte el ttulo de almirante le dijo a un encantado Kay. Como capitn del Brillando en Mennofer sers responsable de mi seguridad cuando est a bordo, y como almirante dirigirs la estrategia de ia flota en cualquier batalla. Tu padre y Paheri siguen siendo los administradores generales de la flota. Kay se qued mirando a Ahmose y al grupo de generales que lo rodeaban. Majestad, es un honor muy grande dijo serio. Estoy abrumado. Me faltan las palabras. Lo dudo susurr Turi, y Kay obviamente lo oy. La sonrisa que ablandaba la autoridad e inspiraba obediencia se extendi por su rostro. En esta ocasin ests equivocado, general Turi exclam- Majestad, soy para siempre tu sirviente. Gracias. Pero no pudo resistirse a tener uno de los gestos grandilocuentes por los que estaba hacindose famoso. Como muestra de mi gratitud y de mi lealtad te pido que me permitas cambiar de nombre continu con una reverencia. No soy digno, pero quisiera llamarme Ahmose en vez de Kay. Soy dueo de tu vida pero no de tu nombre le contest Ahmose. Lleva mi nombre si quieres y que te d salud y prosperidad. - La prosperidad depende enteramente de ti, Gran Encarnacin respondi Kay feliz. Nuevamente te lo agradezco. - Es una buena eleccin a pesar de sus modales dijo Turi al volver Kay, ahora Ahmose, a su lugar. Te servir bien y lealmente.

Ahmose concord. Haciendo una seal a Khabekhnet de que anunciara que se haba terminado la ceremonia, orden a los generales que le acompaaran a la mesa instalada fuera de su tienda y l mismo descendi del estrado. El resto del da se dedic a planificar los tumos de las tropas. Ahmose dividi las divisiones de Horas y Ra de modo que ms de la mitad de los hombres pudiera irse a sus casas y sembrar. Destac el resto de las huestes de Khety y Kagemni en el montculo norte, de manera que hubiese un nmero de soldados equivalente a una divisin entera, cinco mil, presentes en todo momento. Dividi las otras divisiones del mismo modo, asegurndose de que la mitad de sus tropas continuaran el sitio de Het-uart. En cuanto al Delta oriental, envi mensajes a sus generales otorgndoles el poder de dar permiso a tantos combatientes como fuese posible, sin dejar de mantener la seguridad que tanto haba costado ganar. Ahora comienza la segunda semana de Tybi dijo. Si los del primer turno vuelven a sus casas, siembran y vuelven, dejando a sus mujeres al cuidado de la cosecha, quiz pudiera liberarse al resto a tiempo de cumplir con la misma tarea. A Tybi le sigue Mekhir, el mes en el que se hace la mayor parte de la siembra, y luego vienen Phamenoth y Pharmuthi, antes de la estacin de Shemu, que es cuando tenemos ms calor y aridez. No creo que el enemigo lance una ofensiva militar en Shemu este ao. S que es la poca tradicional de las batallas. Pero de dnde sacarn los setiu ms tropas? No del este. Se ha detenido el flujo hacia aqu. Tampoco saldrn del montculo norte. Lo hemos tomado. Hetuart no cuenta con suficientes soldados para volver a hacernos frente. Es slo cuestin de meses que Apepa se rinda. No logro hacerme a la idea de que, salvo por un pedazo mnimo de terreno, Egipto vuelve a estar en manos de los egipcios coment Tri. Despus de pasar tantas penurias, parece irreal. Ser muy real cuando el rey est en el palacio, en Het uart, ante el Trono de Horus, y d la orden de llevarlo al sur contest Paheri. Qu hars con la flota, Majestad? Ahmose le dirigi una sonrisa de disculpa. Muchas embarcaciones han sufrido daos durante el abordaje de los hombres de Pezedkhu contest. Las que necesiten reparaciones deben volver con sus tripulaciones a Nekheb. Kay y t, o Baba Abana, podis ir con ellas. Los dos sabis de construccin de embarcaciones. Uno de vosotros volver a su casa mientras que el otro se quedar aqu. Necesito que patrullis el afluente, incluso en la parte ms ancha del ro. No se debe permitir que salga o entre ningn ciudadano de la ciudad. Ved qu gente no necesitis y mandadla a sus aldeas para la siembra de primavera. Os dejo a vosotros dos esa decisin. Los dos hombres asintieron. Ahmose se levant para indicar que se haba terminado la reunin y todos le imitaron. Y tengo que volver a Weset con los medjay concluy Ahmose. Pero me quedar aqu hasta mediados de Tybi para recibir vuestros informes finales o y, por supuesto, dejar heraldos con cada uno de vosotros de modo que nos podamos comunicar mediante papiros. La verdad es que me siento extraamente renuente a volver se dijo al verles dispersarse en pequeos grupos, analizan i do la situacin al irse, con una avidez y alivio que eran evidentes en su paso tranquilo. No quiero llegar a tiempo para el funeral de mi hija. No quiero conocer al nuevo escriba de Aahmes-ne fertari. No quiero or los grandes trabajos que el prncipe Se bek-nakht y mi esposa han estado adelantando juntos. La vida en el ejrcito ha sido recia y simple, y temo volver a la complejidad de mi hogar. O es slo que temo encontrarme cara a cara con Aahmes-nefertari, por miedo a que se descontrolen una vez ms los sentimientos de celos y posesin que he logrado contener? Tengo la sensacin pesarosa de que volver a un Weset muy distinto al que dej hace seis meses. Ramose, que haba estado silencioso junto a l, interrumpi sus meditaciones. Y qu hay de m, Ahmose? pregunt con suavidad. Si me das a elegir, aqu me quedar, lo sabes. Haciendo un esfuerzo, Ahmose se volvi hacia l. S contest. Pero quiero que vuelvas a Khemmenu, donde debes estar. Toma la finca y la gobernacin que son tuyas. Si no se levanta antes el sitio, para comienzos de Tot estar aqu, en el mismo lugar, y t conmigo. Hasta entonces, ocpate de tus asuntos y olvida el tesoro manchado que est en Het-uart. Habl con una creciente irritacin viendo de pronto la constancia de Ramose como algo dbil y ms bien digno de lstima. Ramose le mir sbitamente. Por supuesto que te obedecer dijo simplemente. Creo que te he molestado. Pido disculpas. Ahmose dej caer los hombros. No, no es por ti admiti. A decir verdad, Ramose, yo mismo no tengo deseos de ir al sur a asumir mis responsabilidades. Me he convertido en otro en estos ltimos meses. Si pudiera pensar en dedicarme a pescar tranquilo, a pasar las tardes dedicadas al tiro al blanco, una o dos jarras de vino en la cena y luego noches sin ansiedad, quiz no sentira esta... esta falta de disposicin. Ramose no contest. Toc a su amigo en el hombro, hizo una reverencia y se fue. Ahmose se qued un largo rato con los pies separados, los brazos cruzados y los ojos puestos en las murallas de la ciudad, que se alzaban hacia el color escarlata de un cielo anochecido. El aire era suave. Suaves vientos soplaban en tomo de l, agitando el borde de su shenti contra los muslos y rozando su mejilla. Entre su tienda aislada y vigilada y aquellas defensas teidas de rojo se extenda su ejrcito, con sus integrantes tejiendo ordenadas tramas con la habitual apariencia de caos. Nuevas llamas comenzaron a perforar la creciente oscuridad al encenderse los fogones para cocinar. Se ha ido Hent-ta-hent pens Ahmose, se ha ido Pezedkhu. La pluma de Ma'at se agita y, una vez ms, los colores y configuraciones dentro de este dibujo vivo que son mi vida y el destino de Egipto cambian a formas desconocidas a las que debo adecuarme. Y all est Het-uart, envuelta en el hosco silencio de una bestia vencida, mortalmente herida, pero que se niega a morir. Se qued perdido en sus meditaciones hasta que la luz de su tienda ilumin ms que la desvanecida fuerza de Ra.

8
Aahmes-nefertari se despert temprano y sinti una gran excitacin al tomar conciencia de lo que le esperaba. El papiro estaba en la mesa junto a su cama, donde lo haba dejado despus de leerlo por centsima vez la noche anterior. Hoy volver a casa pens, bajando los pies al fro suelo de cermica. No ser esta maana, pero en algn momento yo estar dictando a Khunes, o en audiencia con Tetaky, o caminando junto al agua con Ahmose-onkh, y se me acercar un heraldo para decirme que su barca ha aparecido en la curva del Nilo. Dir a todos los de la casa que salgan. Nos reuniremos en los escalones del embarcadero, excitados, y all estar, de pie en la proa con los Seguidores detrs de l. Se encontrarn nuestros ojos. Estar sonriendo. Ay, dioses! Es maravilloso! Ahmose vuelve a casa. No podr hacer nada hasta que le abrace nuevamente. Llamando a Senehat, cogi su capa, fue a la ventana y enroll la cortina de caa. De inmediato la cubri el aire fresco, y la msica somnolienta del coro del amanecer lleg amortiguada a sus odos desde los rboles del jardn con sus sombras quietas. Era muy temprano, incluso para los jardineros, y la extensin de hierba cubierta de roco delante de ella estaba vaca. Con un pequeo escalofro regres a la habitacin, y entonces entr su sirvienta, que se inclin somnolienta, con el pelo negro enredado y la ropa de dormir arrugada. Es una hermosa maana, Senehat. Aahmes-nefertari sonri: Ve a ver si estn calentando el agua en la casa de baos. Dile a Neb-Amn que quiero que me depile, adems de masajearme despus del bao. Y que ponga esencia de loto en la derecha, el poder para delegarlas. Juntas haban creado una explosin de fatiga, inquietud, determinacin y una creciente autoridad, de la que naci una reina capaz. Aahmes-nefertan era plenamente consciente de en qu se haba convertido. Dudaba que su marido lo fuera. Y sin embargo, aquella maana, aquella maana extraordinaria, estaba su rostro claramente visible en su mente, como no suceda desde haca muchos meses, y por ello sinti , una oleada de amor que aceler su corazn y puso color en sus mejillas. Haba estado sola y angustiada, la mitad de un todo maravilloso que se unira una vez ms, y dio gracias a Amn y Hathor mientras recorra una y otra vez su dormitorio. Sin embargo, no fue Senehat quien llam a la puerta, sino Ahmose-onkh. Lleg trotando completamente desnudo, con una rodaja de pan en una mano y un dtil azucarado en la otra, y fue directo a la ventana, ponindose de puntillas para poder mirar afuera. Ra ha comenzado a subir en el cielo y los jardineros ahora estn all afuera, pero estn parados, hablando dijo. Deberan estar instalando los toldos. Qu pasar si viene pap antes de que estemos listos? Aahmes-nefertari apart tanto sus divagaciones sobre Ahmose como las dudas que la asaltaban. Hay tiempo suficiente rega a su hijo. Primero llegar un heraldo y habr una ceremonia en los escalones del embarcadero, antes de que comamos juntos. Clmate, Ahmose-onkh, o llorars o te meters en problemas antes del medioda. Come el dtil y no toques nada con esos dedos pegajosos hasta que te hayan lavado. El nio se meti el dtil en la boca, y lo masticaba furiosamente cuando Raa y Uni aparecieron en la puerta. Raa, te he dicho muchas veces que no le permitas corretear desnudo dijo Aahmesnefertari exasperada cuando la niera cogi a Ahmose-onkh por la mueca luego de numerosas reverencias y peticiones de disculpas. Es muy mayor para eso. Vstelo de ceremonia y trata de que est limpio. Lo siento, Majestad dijo Raa. Tiene una habilidad sorprendente para desaparecer en cuanto le doy la espalda. Lo s. Aahmes-nefertari se inclin y bes la cabeza afeitada del nio, pasando los dedos por el largo mechn de pelo que caa por su hombro derecho. Ponlo a cargo de su guardia. Puede lanzar sus pequeas flechas a los rboles del jardn. O que alguno de los ayudantes del mayordomo juegue con l a la pelota. No creo que quiera dormir esta tarde. Ya casi podra tener un tutor se quej Raa. Tiene que gastar sus energas en aprender en vez de corretear molestando a los sirvientes y los ladrilleros. S que aprendo, Raa! protest Ahmose-onkh, cuando se lo llevaba por el pasillo. Los ladrilleros me han estado enseando a mezclar el barro y la paja y a meterlos en los moldes. Eres un prncipe. No deberas mezclarte tanto con la gente comn. La voz de Raa se oa cada vez ms lejos. Voy a regaar a tu guardia, me parece que disfruta mucho con los chismes de los trabajadores... Aahmes-nefertari suspir y prest atencin a Uni, que haba estado esperando impasible. Ella tiene razn, Majestad dijo. Al prncipe le encanta jugar con el barro y ver cmo cortan la paja, pero no es un pasatiempo adecuado para un Pichn-de-Halcn. Aahmes-nefertari hizo una mueca. Lo s, Uni, pero he estado muy ocupada para hacer algo ms que darle el beso de buenas noches reconoci. Debo pensar un poco en esto. Es un nio inteligente. Es muy pronto para un tutor? Puedo decirle a Yuf que evale si est en condiciones? contest Uni. A la reina Aahotep no le molestar. Yuf tiene que ir pronto a Djeb para inspeccionar la tumba de su antepasada, la reina Sebekemsaf, y hasta entonces no tendr mucho que hacer. Bueno, no puedo ocuparme de Ahmose-onkh hoy le dijo Aahmes-nefertari. Habla con Yuf, si quieres. Es una buena idea. Raa ama al nio, pero continuamente se le escapa y se est quedando exhausta. Entra, Senehat. La muchacha pas junto al mayordomo y empez a servir la comida de la maana en la mesa. El aroma del pan recin horneado y cubierto de semillas de ssamo llen el cuarto y de pronto Aahmes nefertari se sinti famlica. Manda por Emkhu a los cuartete se diriga a Uni. Hablar con l esta maana respecto al desfile en honor al rey. Dile al prncipe Sebek-nakht que hoy no trabaje en el palacio viejo y que est preparado para saludar a Ahmose. Convoca al escriba del grano. Quiero hablar con l luego de dar audiencia a Tetaky. Manda por Amonmose. Est invitado al banquete de esta noche. Tambin Neferperet. Espero que Ahmose apruebe que le haya nombrado tesorero principal. Majestad, has hecho maravillas en los meses que el rey ha estado ausente dijo Uni, y Aahmes-nefertari supo que el hombre haba percibido la duda en sus palabras. Si a Su Majestad no le agrada lo que has hecho lo cambiar, pero no creo que est descontento. Weset est floreciente bajo tu cuidado. Bajo mi ltigo quieres decir! Aahmes-nefertari ri. Vigila de cerca los preparativos, Uni. No quiero que nada salga mal. Estamos celebrando algo ms que la vuelta del rey. Tambin saludamos su triunfo sobre los setiu. Se detuvo y le mir a los ojos, que mantenan una mirada firme. Ha sido todo como un sueo, verdad? dijo en voz queda. Recuerdo el da en que lleg la carta insultante a mi padre, aquella en la que Apepa se quejaba de que los hipoptamos en nuestras cinagas le impedan dormir. Nuestro padre entonces no era ms que un prncipe del sur, insignificante a los ojos de los conquistadores de Egipto a pesar de su linaje real. Eso no fue hace tanto. A veces pienso que me voy a despertar en mi antiguo cuarto con Tani an dormida junto a m y la voz de nuestro padre viniendo del jardn a travs de la ventana. Se encogi de hombros. Me abruma la irrealidad de lo que esta familia ha logrado y no puedo creer que ahora soy la reina de Egipto. An queda Het-uart-dijo el mayordomo afablemente. Aahmes-nefertari asinti y le indic que se fuera, mientras avanzaba hacia la mesa. Quin sino t me coger de los tobillos y me traer de nuevo a la tierra! le respondi al mayordomo sin maldad. Ocpate de tus asuntos, Uni. Senehat puede servirme ahora. Despus de desayunar fue a la casa de baos a que la frotaran y la depilaran, y a que la cubrieran de aceite perfumado. Recostada en el banco de madera, mientras las manos seguras del hombre trabajaban sus msculos y el aroma del loto llenaba su olfato, pens en Uni, en su capacidad de percepcin, su fiabilidad pese a ser de origen setiu y en cmo ella haba llegado a confiar en su juicio y su apoyo silencioso. Akhtoy volvera con Ahmose y querra recuperar su lugar como principal mayordomo. No le gustaba la idea. Uni conduca la casa como a ella le gustaba, de manera eficiente y con tacto. Era firme pero justo con los sirvientes. Le evitaba conocer detalles innecesarios. Era observador. Cuando ella entrevistaba a los candidatos para distintos puestos, l, de pie detrs de su silla, haca su evaluacin de aptitud y pocas veces discordaba con sus ideas. Ella no le peda siempre su opinin, pero cuando lo haca l no andaba con rodeos. No quiero que Akhtoy lo cambie todo pens mientras volva a sus aposentos envuelta en una toalla y se sentaba frente a su mesa de cosmticos. No quiero que se peleen cuando trato de tomar decisiones que afectan a todo Egipto. Pero no continuars hacindolo le record agriamente la otra voz, la que ella desesperadamente intentaba contener . Ahmose lo har. Te deleg su poder mientras estuvo fuera, pero en cuanto baje de su barca, el poder volver a l. Tendrs que aprender a cooperar, reina Aahmes-nefertari. Tendrs que morderte la lengua si su juicio no parece mejor que el tuyo. Pero, por qu habra de ser as? se pregunt cuando el cosmetlogo alz la tapa de la mesa dejando a la vista los compartimentos llenos de pinturas faciales. Siempre hemos sido compaeros, Ahmose y yo, no nos hemos guardado secretos, hemos compartido las decisiones difciles. Qu temo realmente? No la prdida de mi autoridad, dado que Ahmose siempre ha respetado mi capacidad de razonar y ha odo mis argumentos. Quiz es simplemente la sospecha de que al ejercer su poder, el poder masculino, no entorpecido por mi presencia, se ha vuelto arrogante. Sus cartas han sido de tono imperativo. Casi fras. Porque ha estado preocupado e impaciente o porque ha comenzado a sentir resentimiento contra m? O porque... Contuvo el aliento por el dolor agudo que le atraves el pecho. Porque no le di un varn sano como a Si-amn? Por qu habra yo de pensar que es diferente a otros reyes que necesitan garantas de una sucesin pacfica? Como prncipe no le importaban tales cosas y estbamos totalmente unidos. Pero como rey, con slo un hijastro y ahora ni siquiera su hija para llevar su sangre real, acaso ve un peligro y me culpa por ello? Pero an soy joven y l tambin. Hay tiempo de tener ms hijos, varones o mujeres. Dioses, Aahmes-nefertari, deja de pensar! Qu color de tnica usars hoy, Majestad? inquin el cosmetlogo. Haba terminado de pasarle el ocre por el rostro con el cepillo y toqueteaba los tarros de kohl. Escarlata dijo impulsivamente. S, escarlata, se dijo. Es brillante al sol, y oro y lapislzuli, para que est tan deslumhrado que no vea a nadie ms que a m. Entonces te aceitar los prpados y los espolvorear con polvo de oro, y usaremos el kohl negro concluy. Cierra los ojos. Cuando hubo concluido su trabajo le alcanz el espejo de cobre y ella observ su reflejo con detenimiento. Sigo siendo hermosa? le pregunt al rostro que la miraba tan pensativa. Los labios, cubiertos de alhea roja, se separaron en una mueca de duda, y los ojos rodeados de kohl bajo los prpados centelleantes estaban solemnes. Me seguir deseando? Dejando el espejo le agradeci al hombre con un gesto de su cabeza y le indic que se fuera. Senehat le puso una tnica escarlata que caa en pliegues con reflejos dorados desde los hombros hasta los tobillos marrones. El cuello estaba circundado de bandas de oro, lapislzuli y jaspe. Haba cobras de oro con ojos de lapislzuli en sus lbulos. Eligi una peluca sin trenzas, una gruesa mata de pelo negro que caa en tres crenchas, una en la

espalda y las otras dos delante de cada clavcula, y encima se ci una pequea corona de oro con la imagen diminuta de la diosa buitre, Mut, patrona de las reinas. Senehat le puso brazaletes de oro en las muecas y sandalias de cuero rojo con cuentas de lapislzuli en los pies pintados con alhea. Por ltimo, antes de que se pusiera los anillos, sus manos tambin fueron pintadas con alhea. Y cuando lo haca lleg Uni. El alcalde de Weset ha venido con tu escriba del grano dijo. Esperan en la sala de recepcin. Khunes ya est all. Bien. Aahmes-nefertari alz los hombros notando el peso del collar. Quiero mi litera para ir a los cuarteles en cuanto haya hablado con ellos dijo. Dnde estn mi madre y mi abuela esta maana? La reina Aahotep ha ido al templo con Yuf, y la reina Tetisheri est supervisando la instalacin de su toldo cerca de los escalones. En su boca apareci una sonrisa torcida. No quiere perderse la llegada del rey. Muy bien. Entonces comencemos el da. Le gustaba Tetaky, el alcalde de Weset, y disfrutaba de sus informes a intervalos regulares acerca de la ciudad que l amaba tanto como ella. Hablaban y se entendan fcilmente, mientras Khunes, sentado a sus pies con las piernas cruzadas, la escribana apoyada en las rodillas desnudas, anotaba los puntos ms importantes de la conversacin. Cuando concluy, Aahmes-nefertari dedic unos momentos a analizar los avances de la siembra de primavera con el escriba del grano, y luego fue caminando con su escriba en la brillante luz de la maana hasta su litera, que los transport hasta los cuarteles. Emkhu, el hombre al que haba nombrado capitn de la guardia de la casa, la salud reverente, siguindola a la sombra de su cuarto, donde le ofreci cerveza que ella no acept. Aahmes-nefertari y su madre a menudo iban all a observar a los soldados practicar con el arco y la espada o para pasar el tiempo con los oficiales. Ambas mujeres se sentan curiosamente cmodas en aquella reserva masculina, quiz porque se haban ganado la admiracin sin lmites de las tropas en los das desesperados del asesinato de Kamose pero tambin, supona Aahmes-nefertari en privado y con diversin, debido a la clara falta de toda presencia masculina de autoridad en la casa. Por supuesto, Ahmose-onkh no contaba. Tampoco los sirvientes, y no se esperaba que los soldados de guardia en los pasillos y frente a las puertas se entretuvieran en otra cosa que en su misin. Durante largo rato discuti con su capitn el orden y lo que haran los guardias que estaran a cada lado del camino, desde los escalones del embarcadero hasta la casa, escoltando al rey a travs del jardn y siguiendo el permetro del saln de recepcin, si se haca muy tarde para festejar afuera. Aahmes-nefertari estaba orgullosa de la red de soldados capaces que haba creado y que haba distribuido por la finca y la estruendosa ciudad, y quera que Ahmose lo aprobara. Lo mismo quera Emkhu. Recordndole que tuviera a sus hombres en posicin despus de la comida del medioda, ella y Khunes fueron conducidos a travs de la puerta trasera del muro, donde Aahmes-nefertari permiti retirarse a los portadores de la litera, dijo a Khunes que le mandara llamar ms tarde y camin lentamente por el jardn hacia la escalinata que daba al ro. Ya no era necesario pasar por una abertura en la pared que se derrumbaba para llegar al viejo palacio. La primera tarea que acometi Sebek-nakht fue demolerla bajo su direccin, de modo que ahora Aahmes-nefertari poda mirar a la izquierda y ver el edificio antiguo, que se iba revelando gradualmente, con sus ngulos a gran altura, las piedras del vasto atrio y el laberinto de andamios que lo abrazaban. La fachada miraba al oeste y el frente segua en sombras, y las filas de columnas que flanqueaban la gran entrada pblica lograban proyectar un mensaje de silenciosa advertencia. Sebek-nakht haba instalado su mesa bajo un toldo permanente, a media distancia entre las columnas y la pared perime tral, y era all donde departa con los arquitectos ayudantes y con Aahmes-nefertari; una mesa cubierta de planos, mientras que en los andamios se multiplicaban los obreros sudorosos y una pila tras otra de ladrillos nuevos iba de los pozos cerca del rio, donde a Ahmose-onkh le gustaba jugar, hasta el palacio. Por orden de la reina, aquel da no se trabajaba. Aun as, los ojos de Aahmes-nefertari se sintieron atrados hacia el lugar y pens en sus hermanos en tiempos lejanos, trepando a travs de una brecha en la pared que ya no exista para gozar de sus juegos secretos, dejndola fuera, sola y envidindolos. Brevemente mir al tejado, donde la claraboya an se abra, rota, hacia el norte. All su padre y, despus de l, Kamose, se haban quedado sentados mirando sin ver la copa de las palmeras temblorosas y el brillo del ro, pensando en silencio, y all Seqenenra haba sido golpeado brutalmente con un garrote y paralizado parcialmente por Mersu, el mayordomo setiu en quien haba confiado. Rpidamente, Aahmes-nefertari apart la mirada. Sera bonito volver a ver el palacio con vida, lleno de movimiento y de luz, el tejado alegre con las conversaciones de las mujeres extendiendo alfombras coloridas bajo las estrellas, para escapar del calor de Shemu. Quiz entonces los fantasmas tristes que colgaban en los rincones polvorientos y que lloraban sus reclamaciones de justicia se sentiran satisfechos. Junto al camino, Tetisheri se haba reclinado en un trono de almohadones colocado en la hierba. Ella tambin estaba suntuosa con la tnica blanca, con cinturn y adornos hechos de cruces ansadas doradas y, cuando Aahmes-nefertari se acerc a ella, pens que era muy apropiado que aquella mujer, que se aproximaba a su cumpleaos nmero sesenta y siete y no mostraba mayores signos de decrepitud, llevara el signo de la vida. Tetisheri, al orla llegar, volvi su cara agria, muy maquillada, y agit un brazo delgado, cubierto de brazaletes de oro. Desde que elevaron y extendieron la pared en torno de nuestras aruras ya no se pueden ver los escalones del embarcadero se quej. Si quiero ver el Nilo tengo que ordenar a los guardias de este lado de las puertas que las abran, y luego atravesarlas, hacer que las cierren los guardias del otro lado y luego quedarme menos tiempo junto a los escalones de lo que quisiera, porque los soldados se ponen visiblemente nerviosos con mi presencia. Es una gran molestia, querida. Lo s-dijo Aahmes-nefertari, detenindose para besar a su abuela en la mejilla arrugada. Lo siento, Tetisheri. Pero slo segua las rdenes de Ahmose. Si quieres, puedes atravesar el patio del viejo palacio y luego la abertura que hay all, en la pared, hasta que se coloquen las nuevas puertas. Tetisheri gruo. Despus de protestar se senta mejor. Puertas nuevas. Supongo que quiere fundir oro y plata, si logramos amasar esa cantidad, para su nueva residencia. El oro ya no es problema desde que se domin a los kushitas, y ltimamente ha estado entrando en el tesoro y en los talleres de los joyeros con frecuencia reconfortante. Teti el Elegante ha estado muy callado. Eso dicen mis espas. Aahmes-nefertari se dej caer en los almohadones junto a la mujer mayor. Pero Kush nunca ha estado tranquilo mucho tiempo, a menos que mi profesor de historia se equivoque. Tengo que confesar que siento una fascinacin secreta por ese prncipe misterioso. Su abuela resopl. Prncipe? No dara ese alto ttulo a un hombre con una mezcla poluta de sangre egipcia y kushita dijo. No me sorprendera que tuviera algn antepasado setiu. Acaso no ha sido un firme aliado de Apepa y de su padre desde que lleg a la jefatura de su tribu brbara? Ahmose hara bien en vigilarlo de cerca. Aahmes-nefertari no contest. No tendra sentido recordarle a Tetisheri que el rey haba estado ocupado en cuestiones un poco ms importantes que las correras de un titulado a s mismo gobernante, muchos estadios al sur, o incluso que ella y Aahotep haban formado una red de exploradores que les llevaban informes regulares de Wawat y Kush. Para Tetisheri, Ahmose siempre sera el hermano menor ms bien tonto que necesitaba continuos consejos y admoniciones. Durante un rato las dos mujeres se quedaron en silencio. Y luego Tetisheri dijo: El mes que viene celebraremos el nacimiento de tu padre. Iremos a su tumba y ofreceremos comida, vino y aceite. Espero que Ahmose lo recuerde sin que haya que decrselo. Por supuesto que lo har le contest Aahmes-nefertari. Pero te lo advierto, abuela, no trates de empujarle. Dentro de una semana enterraremos a Hent-ta-hent y su atencin estar puesta en la prdida de su hija. No pensar en Seqenenra hasta despus. Se volvi para mirar a Tetisheri a los ojos. Los ojos pintados de kohl, an inteligentes en medio de la mirada de finas arrugas y cubiertos con prpados tan finos y acartonados como una hoja seca, le sostuvieron la mirada. S lo que vas a decir-dijo Tetisheri. Que nunca he querido ni respetado a tu marido, que vivo en el pasado, que estoy llena de arrogancia y orgullo que no cede. Es verdad y lo siento, Aahmes-nefertari. Seqenenra era un rey. A Kamose le adoraba. No me queda nada para Ahmose, aunque debes creerme cuando digo que trato de superar mis prejuicios. Agit una mano frgil para espantar una mosca que trataba de aterrizar en su cuello. Una de las condenas de la vejez es que vuelven muchos recuerdos juveniles olvidados, mientras que los acontecimientos del pasado cercano parecen desaparecer. Entiendo lo que Ahmose ha hecho. Pero no puedo evitar pensar en la brillantez, la desesperacin y el sacrificio de su padre y su hermano, sin los cuales Ahmose nada hubiera logrado. Hablas de cosas que pudieron o no haber sucedido dijo Aahmes-nefertari, luchando por contener su ira. Tales pensamientos son vanos y peligrosos. T eres la nica, la nica, Tetisheri, que se ha permitido jugar al juego sin sentido del qu pasara si...?. Si mi padre y Kamose hubiesen cado en la misma trampa en la que t entras voluntariamente, tantas veces hubisemos aceptado la derrota de Seqenenra a manos de Pezedkhu y nos hubisemos separado e ido al exilio bajo Kamose. Y si mi marido no tuviera una mente ms compleja que la de Kamose, no estara hoy volviendo a casa, dejando Het-uart como una isla diminuta en un mar de triunfos egipcios. Seqenenra inici nuestra rebelin. Kamose la continu. La tarea de Ahmose es completarla. Por qu no puedes ver el tejido armonioso de Ma'at en los distintos destinos de tres vidas preciosas? Se alz y alis su tnica con dedos rgidos. La historia tendr lstima de Seqenenra, y vilipendiar a Kamose porque no se entender lo que tuvo que hacer. Pero las futuras generaciones venerarn a mi marido como el salvador de Egipto. No puedo adivinar lo que dirn de ti. Quiz que fuiste hermosa en tu juventud. Apareci una expresin de dolor en el rostro anciano y digno, y Aahmes-nefertari comprendi que haba ido muy lejos. Agachndose, cogi el rostro de Tetisheri con las dos manos. Perdname, abuela le rog. Eso fue injusto. Pero probablemente cierto. Tetisheri se solt de las manos de Aahmes-nefertari. Estoy sentada aqu para poder ser la primera que le reciba, para poder atrapar su atencin, para que me vea y sea consciente de m dijo ronca. No soy estpida, Aahmes-nefertari. S que me excluy deliberadamente de las reuniones de estrategia que tuvo contigo y tu madre, que en respuesta a mi actitud de desamor hacia l, firme pero amablemente me ha relegado a los aposentos de las mujeres, que a su manera amable pero totalmente implacable me ha quitado cualquier poder que pudiera ejercer. Es culpa ma, pero no puedo simular un calor que no siento por l. Entonces no lo intentes. Aahmes-nefertari suspir y se enderez. Eres su abuela y como tal tienes su respeto. No hagas que lo pierda por una actitud deshonesta. Recuerda que su sangre es la tuya y que l es rey. Mir a su abuela apesadumbrada. Kamose reconoci la capacidad de Ahmose para gobernar dijo con crueldad. Kamose saba que l mismo nunca hubiese sido un buen rey. Era un guerrero. Su destino era morir violentamente y tambin eso lo saba. Si hubiese vivido, su reino hubiese sido increblemente brutal. Cumpli su destino, Tetisheri. No es el que t hubieses querido para l, pero tu amor te ceg y no pudiste ver sus defectos, aunque l los vea con claridad. Ahmose naci para restaurar la paz y la prosperidad de Egipto. No es un destino tan glorioso como el de un jefe militar que da la vida en la lucha por su pas. As es como lo ves, no es cierto? Hizo una pausa. Tetisheri miraba inexpresiva al suelo. No naciste hombre ni yo tampoco concluy con repentina claridad. No podemos usar la espada ni llevar la Doble Corona. Slo te espera la desesperanza si permites que la amargura de tu sexo te consuma, abuela. Ahmose es rey. Si dejaras de pensar en ti misma y agradecieras su

divinidad, encontraras en l a un nieto bondadoso y dispuesto a perdonar. Volvindose, fue hacia la puerta nueva y, viendo que se acercaba, los guardias la abrieron. No debera culparla por mi propio resentimiento pens al atravesar la puerta. Al regaarla me estaba castigando a m misma. As, yo misma me estoy avisando. No soy el Hijo del Sol. No soy un guerrero. Sin embargo, soy una reina, y con eso me contentar. Que Amn no quiera que termine mis das inmersa en un mar de compasin por m misma, como Tetisheri! Majestad, no tendras que ir por el camino del ro sin escolta le dijo uno de los soldados cuando ella avanz en direccin al templo. Los ciudadanos de Weset ya se estn congregando en la orilla para ver llegar al rey. Podran empujarte. Podran empujarme pens Aahmes-nefertari. No hace mucho tiempo podra haber sido blanco de un asesino, pero hoy mi augusta persona podra soportar empujones. Pero record lo que Ahmose haba dicho la ltima vez que caminaron juntos a la vera del ro, que no era bueno que la realeza estuviera tan visible, tan accesible para la gente comn. Entonces venid conmigo dos de vosotros concedi con renuencia. No pienso llegar hasta el templo. Slo quiero mirar el Nilo. Y escaparme de los frenticos preparativos en la casa, se dijo mientras la seguan dos hombres. Comenz a andar el camino, tantas veces recorrido, que corra entre el muro de la finca y la vegetacin primaveral que bordeaba el ro. Sinti su desaprobacin. Creen que debera quedarme secuestrada detrs del cortinaje de mi litera sigui pensando. Creo que Senehat coincidira con ellos. Tendrn que lavar y suavizar mis pies, pues se llenarn de polvo del camino. Sin embargo, su repentino deseo de soledad se vio frustrado. Tal como haban predicho los soldados, la gente de Weset sala de la ciudad y ya haba llegado a rodear el templo y a extenderse hasta los lmites de la casa real. Grupos parlanchines de hombres, mujeres y nios se agolpaban en el camino, deseosos de ocupar los mejores lugares en la orilla, desde donde tener una visin clara de la flotilla de Ahmose cuando apareciera. No es un da de fiesta dedicado a los dioses reflexion resignada Aahmes-nefertari, pero como si fuera por acuerdo universal, nadie parece estar trabajando. Al verla llegar el ruido se apag momentneamente, pero nuevamente se volvi a or cuando hubo pasado. Hubo reverencias, las frentes tocaban el suelo a su paso y, en una ola de afecto, coreaban su nombre, sin ninguno de sus ttulos, como si saludaran a una amiga. Se dispona a volverse, frustrada, cuando percibi una conmocin delante y, mirando ms all de la trama de luces y sombras que dibujaban las ramas de los sicmoros y las acacias en flor, vio que bajaban cabezas y se doblaban las espaldas, pero no en su direccin. Se detuvo, con el corazn galopando. Iban figuras hacia ella, cubiertas de sombras en movimiento, el paso confiado, las voces profundas y llenas de autoridad hablando entre s. En torno de ellos estall un rugido de aclamacin. El rey! Es Su Majestad! Larga vida a ti, poderoso Horas! El corazn de Aahmes-nefertari se detuvo. Luego corri, pasando a Khabekhnet, con su imponente altura, esquivando la columna oscura que era Hor-aha, casi chocando con Ipi, hasta que sus brazos encerraron a su marido y el pectoral de Ahmose qued contra su mejilla. Por un instante l qued sorprendido. Ella lo advirti, porque Ahmose hizo un leve gesto de rechazo. Entonces, con una risa de felicidad, sus brazos la rodearon, fuertes brazos masculinos, estrujndola, dndole proteccin y seguridad, hacindola sentir pequea y amada, y una con l. Durante unos instantes que le parecieron largos, se apoy en l, no queriendo moverse, pero al fin, Ahmose se separ suavemente, cogindola de los hombros y sonrindole. Majestad, Segunda Profeta, mi querida Aahmes-nefertari dijo. Qu haces aqu sin ms escolta que dos soldados? Le devolvi la sonrisa, mareada, absorbiendo el calor de sus ojos oscuros, los contornos familiares y amados de su rostro, ahora ms delgado, ms anguloso, pero la misma mandbula ancha y la frente amplia bajo la banda dorada de su alada corona. Ahmose suspir, mientras los hombres alrededor se inclinaban ante ella. Podra decirte lo mismo. Mis guardias en este instante estn formando en el camino del jardn para saludarte en tu desembarco. De dnde vienes? Dnde estn tus barcas? Oh, decid rezar a Amn por mi victoria en el norte antes de llegar a casa explic. Por supuesto que luego haremos un sacrificio oficial, pero quera que mis primeras palabras aqu fueran para el dios. Me gust volver a ver a Amonmose. En cuanto a las barcas, mi Brillando en Mennofer ya est detrs de nosotros y los medjay no se encuentran muy lejos. Aahmes-nefertari dio un paso atrs, luchando contra la desilusin y la ofensa. Quera gritar: Acaso no te soy ms querida que el Sumo Sacerdote? No sabes como he deseado verte, cmo he pasado las horas imaginando que vendras a m con una sola idea, tu mente slo llena del deseo de verme? No te he impresionado con mi tnica escarlata, mis joyas nuevas, el mensaje que pensaba transmitir? Pero ni siquiera me has mirado realmente! Con una gran fuerza de voluntad pas el brazo por el suyo. Toda la casa est conmocionada dijo con alegra for zada. Tetisheri se situ a la entrada de las puertas, junto a los escalones del embarcadero, hace horas. Nuestra madre fue al templo temprano con Yuf, para poder volver a tiempo. Tendras que haberla visto. Seguro que atraves la ciudad con su litera y volvi a la finca por la entrada de los sirvientes. Hubo tal clamor! El personal de la cocina comenz a preparar tu festn al amanecer! Sinti que al lanzar el torrente de palabras, ya no poda detenerse. Su boca deca palabras que casi no oa, mientras en su interior vea el humo mortfero del resentimiento aumentar gradualmente. Hor-aha le dijo a la espalda desnuda del general, qu le pas a tu pelo? Fue un setiu quien te cort las trenzas? El le dirigi una sonrisa forzada. No, Majestad dijo inexpresivo. Me las cort yo mismo. No era una explicacin y, de pronto, Aahmes-nefertari se sinti como una idiota. El flujo de lo que era casi histeria se cort sbitamente. Apret los dientes. La multitud les sigui cuando se acercaban a los escalones del embarcadero. Cuando les saludaban los guardias de la puerta, Aahmes-nefertari vio a su marido alzar la mirada con admiracin para observar el muro nuevo. Espero que la construccin sea lo que t deseabas, Ahmose dijo. Se ha elevado en tomo de nuestras araras y se puso esta puerta. Seal al frente, pero Ahmose se haba detenido y miraba a travs de la abertura ms cercana, donde algn da estaran las puertas del palacio. Dioses! dijo conteniendo el aliento. Mira esto, Hor-aha! El tiempo ha avanzado aqu ms rpido que en el norte o he estado bajo algn hechizo del que acabo de despertar. Ha desaparecido la pared que nos separaba del antiguo palacio. Puedo ver mi jardn. Los andamios... Las pilas de ladrillos... Pareca desconcertado. Apoy una mano temblorosa en el brazo de su esposa. Ahmose, t enviaste a Sebek-nakht para que iniciara estas tareas dijo Aahmes-nefertari. No es de tu agrado? Hemos hecho mal las cosas? l neg con la cabeza. No, no! exclam. Es maravilloso! Es slo que mis pensamientos han estado tan concentrados en otras cosas, Aahmes-nefertari, e incluso ahora me resulta difcil dejar de pensar en Het-uart. Le sonri cuando volvieron a avanzar, todo su rostro iluminado. No veo el momento de discutirlo con el prncipe. Qu otros milagros ha producido? Estn las nuevas construcciones para las divisiones que quieres acuartelar aqu de forma permanente, por supuesto le record Aahmes-nefertari, herida. Y qu hay de m? pens, humillada. Acaso no he estado junto a Sebek-nakht da tras da pergeando los planes para tu palacio? Acaso no fue por tus rdenes que dispens al prncipe la mayor cortesa, preocupndome de su comida y estando a su disposicin? He llegado a tenerle simpata y respeto y l a su vez ha incorporado mis ideas a su visin. No hay lugar para ti. Sorprendida por la acritud de sus pensamientos, se sinti aliviada cuando entraron con los guardias en el jardn y se cerraron las slidas puertas a sus espaldas. Emkhu haba seguido sus rdenes. La guardia de la casa ahora estaba formada a cada lado del camino que atravesaba el parque, pasaba junto a la laguna y desapareca detrs de la casa, con los cortos shentis blancos al sol, la fuerte luz brillando en la punta de las lanzas y en las hebillas de bronce de los cintos de las espadas. Las sandalias y los cascos de cuero relucan aceitados. Eran una visin magnfica y Aahmes-nefertari sinti gran orgullo al observarles. Oy a Khabekhnet lanzar la orden tradicional. Se acerca el rey! De cara al suelo! Y al unsono los hombres saludaron a Ahmose con el grito de Majestad!, mientras Emkhu se adelantaba y, arrodillado, besaba los pies de Ahmose. Sin pensar, Aahmes-nefertari le indic que se levantara; le vio vacilar y oy la autorizacin de Ahmose mezclada con la suya. Se mordi el labio. Majestad, ste es Emkhu, el capitn de la guardia de la casa dijo. Es de Birabi, el pueblo de la orilla occidental, detrs de los acantilados. El y su padre lucharon junto a Seqenenra. Su padre fue muerto. Ahmose inclin la cabeza. Tienes un grupo de soldados impresionante coment con amabilidad. Cuntos hombres componen ahora la guardia de mi casa? Gracias, Majestad contest Emkhu. En la actualidad la reina manda doscientos soldados. Vigilan por turnos. Cien patrullan la casa y la finca, las puertas delantera y trasera y el permetro exterior del muro y, mientras, los otros cien descansan. Pero hoy los doscientos estn aqu para rendirte homenaje. Ahmose ech una mirada de soslayo a su esposa. Conque ella les manda, eh? murmur. Pero, por supuesto. Y mismo le di esa autoridad. Contina con tus tareas, Emkhu. El capitn hizo una reverencia y luego grit o una orden. Los hombres volvieron nuevamente la vista al camino. Me han dado muy buena impresin, Aahmes-nefertari agreg Ahmose. Has cumplido muy bien tu tarea. Debes decirme todos sus nombres y cules son sus tareas individuales, si rotan las guardias dentro de la casa. Era la voz y el tono de un Ahmose ms joven, ingenuo y considerado y, sintiendo una oleada de gratitud, Aahmes-nefertari se puso de puntillas y bes su mejilla clida. Se dispona a hablar, pero Tetisheri surgi entre los soldados firmes y camin rpidamente hacia ellos en medio del charco de sombra del parasol que Isis sostena sobre su cabeza. Sonrea. Al llegar junto a Ahmose hizo una leve inclinacin. Bienvenido a casa, Majestad dijo. Quise ser el primer miembro de la familia, aparte de mi nieta, en felicitarte por tu gran victoria sobre los malditos. No pasar mucho antes de que Het-uart abra sus puertas y Apepa salga arrastrndose para pedir clemencia. Haba comenzado su discurso en tono afable pero comenzaba a animarse, los dedos apuntando al aire, los ojos llameantes. Ahmose se ech a rer. La levant en un gran abrazo y la volvi a dejar en el suelo. En medio de tanto cambio, al menos t eres la misma, abuela sonri. Egipto debera proclamar que el Pilar de Djed es un smbolo de que tu columna no cede, no la de Osiris. Me alegro de que an puedas gruir con tanta ferocidad como Sekhmet. Mientras no te grua a ti, supongo se quej, nada molesta. Se puso a su lado, cogiendo su otro brazo, sin molestarse siquiera en advertir la presencia de Hor-aha. Quiero saber todo del sitio y las batallas. Todo continu mientras avanzaban los tres por el camino. Ven a mis habitaciones esta noche y cuntamelo. Su deseo evidente de apropiarse

de l resultaba embarazoso y Aahmes-nefertari not que Ahmose se retraa. Esta noche se la debo a mi esposa. Rechaz a Tetisheri afablemente. Pero maana por supuesto que te contar mis andanzas en el norte. Te debes a m esta noche? pens Aahmes-nefertari, nuevamente deprimida. Qu halagador que consideres el tiempo que pasas conmigo como el pago de una deuda! Qu te pasa, esposo? El camino continuaba en torno de la casa, pero el pequeo cortejo se volvi hacia la hilera de columnas que sealaba la gran entrada. All estaban reunidos los sirvientes para reverenciarle, entre ellos Kares y Uni. Los salud a todos con placer no disimulado, dicindoles lo feliz que se senta de estar con ellos nuevamente y autorizndoles a retirarse con la seria amabilidad de la que siempre haba hecho gala en su trato con ellos. Cuando se dispersaban, Aahmes-nefertari hizo una sea a Khunes, que estaba a un lado. Majestad, ste es mi escriba personal, Khunes. Fue adiestrado en el templo de Tot, en Aabtu, y le encontr trabajando para Amonmose. l fue quien me lo recomend y se ha mostrado capaz. De pronto la boca se le sec y trag varias veces. Por qu estoy justificando mi trabajo y mi eleccin? se pregunt. De dnde viene este deseo de tranquilizarle? Nunca fue parte de nuestros reencuentros. Ahmose observaba al joven con impasibilidad pero atentamente, su mirada casi era descorts al recorrer a Khunes. Final y sorprendentemente, suspir. Eres muy buen mozo, Khunes dijo lentamente. Si el cumplimiento de tus obligaciones es tan bueno como tu aspecto, entonces debes de ser un modelo de las virtudes de Tot. Khunes obviamente se sinti incmodo. Hizo una reverencia. Gracias, Majestad tartamude. En cuanto a mi aspecto fsico, soy como los dioses lo decidieron. La reina es quien puede juzgar mi capacidad como escriba. Aahmes-nefertari, observando sorprendida a su marido, le vio abrir la boca para decir algo ms. Pero la volvi a cerrar y, pasando entre las columnas, entr en la sala de recepcin. Varios hombres estaban reunidos en el otro extremo de la sala, junto al estrado. Se volvieron cuando l entr pero de entre ellos se adelantaron Ahmose-onkh y Aahotep. Aahmes-nefertari esperaba que su hijo se acercara a la carrera a Ahmose, pero el chico mantuvo cierta dignidad conmovedora, manteniendo alta la cabeza, la expresin solemne, los grandes ojos oscuros pintados con kohl fijos en el rey. Su mechn juvenil haba sido trenzado con hilo de oro, y un collar de lunas en cuarto creciente y diminutos monos, los smbolos de Khons, hijo de Mut y Amn, descansaba en su pecho. Al llegar junto a Ahmose se detuvo, alz sus palmas cubiertas de alhea y se inclin. Me alegra volver a verte, Gran Horus, padre mo dijo, su voz alta y clara reson en la habitacin umbra. Espero que te encuentres bien y los setiu no. A un lado, Raa sonrea orgullosa. Aahmes-nefertari observ su rostro perfecto, tambin con un nudo de orgullo en la garganta. Ahmose no intent abrazar a su hijastro y Aahmes-nefertari aplaudi el tacto de su esposo. En vez de ello se inclin y le tendi la mano. Tambin me alegro de verte, mi Pichn-de-Halcn respondi. Por supuesto que me encuentro bien y los setiu no. Ahmose-onkh insinu una sonrisa. Cogiendo los dedos de Ahmose, los roz con su boca con un gesto ostentoso y luego susurr: Estuvo bien mi carta, padre? La parte que yo mismo dict? Me dio gran alegra y tambin mucha pena, Ahmose onkh contest Ahmose. Pero debes darte cuenta de que desde ahora, cada vez que me encuentre lejos, esperar recibir mensajes tuyos. La sonrisa del nio se hizo ancha. Ser un placer para m dijo Ahmose-onkh y, como si el esfuerzo de tanta formalidad le hubiese agotado, corri junto a Raa y hundi el rostro en los pliegues de su tnica. Aahotep se acerc seria y le abraz sin tensin. Ahmose cerr los ojos y se relajo visiblemente junto a ella. Al menos t no has cambiado, madre le dijo con evidente alivio. An eres el telar donde se teje la vida de nuestra familia; tem encontrarte enferma o avejentada despus de tantas separaciones. Ella le sonri levemente y luego ri. Oh, Ahmose, a veces eres tan absurdo! le rega. Agradezco tu cumplido. T s pareces cansado. Tienes que descansar. Creo que ser la primera vez en muchos aos que podrs hacerlo sin enfrentarte a una crisis. Aahmes-nefertari y yo hemos sido regentes fieles en tu ausencia. No hay nada de que preocuparse aqu. Dio un paso al lado, permitindole recorrer la distancia que an le separaba del grupo de dignatarios que lo aguardaban silenciosos. Aahmes-nefertari respir hondo cuando los hombres hicieron su reverencia. Majestad, cuando fuiste al norte me diste la responsabilidad de gobernar tu ciudad y la provincia de Uas comenz cautelosa, mirndole a la cara. Para hacerlo fue necesario aumentar el nmero de administradores a tus rdenes. Como hay paz en el sur tenemos una creciente prosperidad, y la prosperidad requiere una sabia administracin y control; si no, degenera en un alegre caos. Se detuvo, observndole atentamente, pero en sus gestos no haba indicios de otra cosa que inters. Tu madre y yo pudimos controlar los diversos aspectos por un tiempo. Pero con la expansin de Weset, con el creciente ingreso de oro desde Wawat, con toda la construccin que requeriste, ya no tenamos tiempo para supervisarlo todo. El asinti. Su mirada pas de ella a los hombres pacientes y comenz a escudriarlos. Durante algn tiempo continu cumpliendo mis deberes como Segundo Profeta de Amn, mandando personalmente la guardia de la casa y ayudando a Aahotep en el manejo de los asuntos domsticos agreg. Pero entonces lleg Sebeknakht, deba comenzar la siembra y an intentaba completar la lista de hombres adecuados para enviar junto a los prncipes de otras provincias, y advert que haba llegado el momento de dejar de lado la idea de que era el ama de una pequea finca junto a un tranquilo pueblo del sur. As eran las cosas en tiempos de nuestro padre. As nos vean los setiu. Hizo una sea a uno de los hombres, que se adelant con la larga tnica con rebordes de plata agitndose en torno de sus tobillos. sta ya no es la finca de un prncipe seal Aahmes-nefertari. Se est convirtiendo en la corte de un rey y, con el consejo de Aahotep, he seleccionado los funcionarios que necesitaba para que me ayudaran. Y ahora, Majestad, para que te liberen a ti tambin de la necesidad de evaluar el grano para la siembra o de asegurarte de que los cientos de artesanos, campesinos y albailes se organicen bien y reciban la paga correcta. Me reno con ellos cada maana aqu, en la sala de recepcin, para or sus informes. Sebek-nakht ha diseado un nuevo conjunto de despachos para ellos y sus ayudantes detrs del viejo palacio. En este momento no es muy conveniente tenerlos all, pero cuando nos mudemos al palacio, estarn cerca. El segua observndoles con los ojos entornados y el cuerpo muy quieto. Aahmes-nefertari no poda juzgar lo que estara pensando y de pronto sinti temor de l. La sensacin le result tan novedosa que casi se le escap una exclamacin. Este es Neferpe ret, tu nuevo tesorero continu, luchando contra el impulso de alejarse de l como si la hubiera amenazado. He puesto a Neshi, el tesorero de Kamose, al frente del tesoro del templo. Neferperet ahora manejar todos nuestros ingresos. Puede decirte el peso y la ubicacin de cada grano de oro que ha cado en nuestras manos en los ltimos seis meses, as como rendir cuentas de nuestros gastos. Era empleado del alcalde de Weset y tena el control del tesoro de la ciudad. Y o misma evalu su historial. Es escrupuloso y merece confianza. Ne ferperet volvi a inclinarse. Ahmose continu con la mirada fija en l, con una expresin especulativa en el rostro. Finalmente, se llev la mano al pectoral que llevaba en el pecho en actitud defensiva. Dime, Neferperet dijo animado. Mi intencin es tener a dos de mis divisiones, Amn y Ra, en alerta permanente aqu, en Weset. Diez mil hombres a los que hay que alimentar todos los das. Supongo que ya lo sabes. Hay cuarteles en construccin al sur de esta casa. Puedo mantenerles, a ellos y a mi corte se le trab la lengua al decirlo, con cereales y verduras de mis propias tierras? Los ojos de Neferperet se incendiaron. Frunci el entrecejo, se mordi el labio y con una mano empez a dar palmadas inconscientemente en su cadera. No, Majestad dijo. Tus tierras producirn suficiente comida para tus sirvientes y administradores pero no para tus soldados. Sin embargo, cada ao evaluar los informes de tus escribas de graneros, viedos y ganado, quienes a su vez recibirn sus informes de los pueblos y aldeas de Egipto, y sugerir un impuesto apropiado, basado en el nivel de la inundacin y la bondad de las subsiguientes cosechas. Tambin est, por supuesto, el ingreso que puedes esperar de las renovadas negociaciones comerciales con los keftiu, que ya han expresado el deseo de enviar una delegacin a Weset, y creo que la reina ya ha enviado a tu escriba de comercio a Asi, de modo que algo positivo puede salir de ah en el futuro. En cuanto a Wawat y Kush... Ahmose le interrumpi. Mi escriba de comercio dijo pesadamente. Mis escribas de graneros y vias y ganado. Se volvi hacia su esposa. Dioses, Aahmes-nefertari, has estado organizando toda una revolucin aqu mientras yo me dedicaba a masacrar a los setiu. Una revolucin no, Ahmose respondi ella rpidamente. Un reverdecimiento pacfico. Un florecimiento. El viejo orden ya no funcionaba. Bien suspir. Que vengan esos escribas. Ser un cambio respecto a hablar con generales. Durante una hora, mientras Khabekhnet, Ipi y los miembros de la familia esperaban, Ahmose interrog a los hombres que Aahmes-nefertari haba elegido tan cuidadosamente para formar el corazn de lo que significaba un nuevo orden en Egipto. Ahmose-onkh, que bostezaba, fue llevado a dormir su siesta. De vez en cuando apareca un sirviente o heraldo que consultaba a Aahmes-nefertari en susurros y luego volva a desaparecer. Ella casi no los oa. Su atencin estaba preocupadamente concentrada en su marido, sus gestos, el tono de su voz, la serie de expresiones que pasaron por su rostro. Una vez vio su dedo ndice ir hacia la cicatriz detrs de la oreja, y supo que se estaba cansando o que estaba irritado por lo que Amoniseneb, su escriba de graneros, deca con tanto nfasis. Pero finalmente les indic a todos que se retiraran con un gesto de la mano y fue hacia ella. Estoy sediento y ha empezado a dolerme la cabeza dijo de mal humor. Hay mucho aqu que el rey debe tratar de entender, Aahmes-nefertari, pero por ahora quiero volver a ver mis habitaciones y acostarme en mi cama en paz y en silencio. Supongo que los medjay ya habrn llegado, pues veo que Hor-aha se ha ido, y sin duda mi barca est en el embarcadero. Le dedic a Aahmes-nefertari una sonrisa a medias. Ha sido un regreso curioso fue su comentario final. Ella y Aahotep le vieron salir por la puerta que llevaba al corazn de la casa, con Ipi y Khabekhnet siguindolo. Es imposible saber qu piensa dijo Aahotep lentamente. Hemos ido muy lejos, Aahmes-nefertari? No temamos opcin dijo su hija bruscamente. La carga sobre nuestros hombros se haba vuelto insoportable. Ms tarde o ms temprano se dar cuenta de que estamos creando una jerarqua de gobierno que no se ha visto en Egipto durante hentis, un retorno pleno a la senda de Ma'at, pero an no se da cuenta. Sigue siendo un rey guerrero, aunque la necesidad de guerrear ya casi no existe. No quiere estar aqu-dijo Aahotep afablemente. Cree que s, pero hay algo en l que desea recorrer el pas con el ejrcito y no tener que enfrentarse a las pesadas

obligaciones de la divinidad. En eso es muy parecido a Kamose. No. Aahmes-nefertari mir las diminutas cuentas de lapislzuli de sus sandalias cuyas tiras de pirita de oro brillaban en la penumbra de la sala ahora vaca. No es en absoluto como Kamose, pero la sombra de su hermano an le cubre. Y esa sombra no se ir hasta que Apepa se rinda. Aquella noche, despus del festn que llen el jardn iluminado con antorchas de risas y charlas, luego de las congratulaciones y las canciones y las bromas alegres, Aahmesnefertari se retir a sus aposentos con una renuencia que le caus consternacin. Ahmose respondi a su peticin de que le permitiera hacerlo alzando las cejas, pero luego le palme la rodilla y le dijo que s, que haba sido un largo da y que deba de estar cansada. El se qued, presidiendo benigno el alegre tumulto de los invitados borrachos, pero ella not sus ojos en la espalda mientras caminaba en medio de las flores aplastadas y la comida tirada, rumbo al bendito silencio de la casa. Senehat esperaba para desvestirla y lavarla. Las lmparas llenaban el cuarto con una luz tranquila y pacfica. Las sbanas teman un leve perfume de loto, mezclado con el incienso que haba ofrecido aquella maana ante el altar de Hathor, y de pronto la domin la tristeza. Ya no iba al cuarto de los nios a mirar el rostro dormido de Hent-ta-hent, mientras susurraba las palabras del hechizo que impedira que el demonio La-Que Mira-Hacia-Atrs le robara el aliento a la nia. Esa criatura maligna no se haba impuesto. Fue otro agente del mundo invisible el que se haba aparecido en la nariz, la boca, las orejas de la nia y, haciendo nido all, encendi el fuego que quem a Hent-ta-hent hasta matarla. No me dijo una sola palabra de ella pens Aahmes-ne fertari al coger Senehat la peluca de su cabeza con manos experimentadas y quitarle la tnica escarlata, que qued tirada en el suelo. No pregunt nada. No busc consolarme. Como si nuestra hija no hubiese existido. Cmo debo interpretarlo? Su herida es tan profunda que no puede expresarla o es simplemente muy honesto para ocultar su indiferencia? Se qued sentada mientras su sirvienta llevaba agua caliente y le quitaba la alhea de las palmas de las manos y las plantas de los pies, le limpiaba suavemente la pintura del rostro y luego le trataba la piel con una mezcla de miel y aceite de ricino. La pein. Rgida, Aahmes-nefertari se puso de pie, de modo que Senehat pudiera colocarle la bata de dormir, pero cuando la sirvienta iba a apagar la lmpara, Aahmes-nefertari la detuvo. Voy a los aposentos de mi marido dijo, sorprendida de su pensamiento impulsivo. Trae tu colchn del pasillo y duerme junto a mi cama hasta que vuelva. Era tarde y no haba llegado la llamada que esperaba. Tendra que meterme entre las sbanas y olvidar este da decepcionante se dijo. Pero no podra descansar, as que me tragar mi orgullo e ir con l. Senehat se estaba inclinando con un par de sandalias de junco en la mano y mientras levantaba un pie a Aahmes-nefertari se le ocurri una posibilidad que la paraliz. Quiz tengo una rival. Quiz a Ahmose le ha cado en gracia alguna nia que le presentaron en su camino del norte, la hija de un prncipe, una cantante o una bailarina de uno de los templos donde se detuvo a rezar. A fin de cuentas ha estado lejos de mi cuerpo durante seis meses. Es rey. Puede tener concubinas. Puede tener ms esposas si lo desea, y que nuestros corazones y nuestras mentes hayan estado en armona desde que ramos nios no significa que siempre ser as. O s. Ahmose nunca ha mirado a otra mujer. No es taimado ni falso en ningn aspecto de su vida. Detrs de su simpleza hay una profunda inteligencia, pero no hay subterfugios. Hay algo ms que est mal. Haciendo una seal al guardia en su puerta, fue a oscuras por los pasillos hacia los aposentos de Ahmose. Akhtoy se alz del taburete en el que estaba sentado frente a la puerta doble cuando ella se aproxim y le salud con una sonrisa. Me alegra volver a verte, mayordomo dijo. Uni se ha ocupado del bienestar de tu familia mientras estuviste lejos. Debes estar impaciente por verla. Por supuesto que s, Majestad, gracias contest. Su Majestad me ha dado permiso para visitarles unos das ahora que tiene tanto a Uni como a Kares para ocuparse de l. Aahmes-nefertari tena en la punta de la lengua contestar que Kares era el mayordomo de su madre y que Uni estaba dedicado a servir a Tetisheri y a ella misma, pero se contuvo. Esto es parte del problema entre Ahmose y yo pens. La designacin de los funcionarios. Bien! dijo con tono perentorio. Ahora deseo ver a Su Majestad. Por favor, annciame. El hombre vacil. Te pido disculpas, Majestad, pero el rey en estos instantes se prepara para dormir. La fiesta le ha cansado. Espero su ltimo permiso antes de retirarme a descansar. Aahmes-nertari contuvo el impulso repentino de darle una bofetada. Akhtoy le dijo con firmeza. Haz lo que te digo, inmediatamente. El mayordomo se inclin una vez, asinti y, abriendo una de las puertas, desapareci en el interior. Aahmes-nefertari esper, aunque sinti que era una afrenta tener que hacerlo, observando el rayo de luz amarilla que sala al pasillo por la abertura. Oy la voz del mayordomo y luego la de su marido. Akhtoy abri la puerta y le indic que pasara, retirndose cuando ella entr en el cuarto. Ahmose estaba sentado junto a la cama y un sirviente colocaba en su cabeza rapada el cuadrado de tela. Pareca cansado. Haba sombras oscuras bajo sus ojos y Aahmesnefertari advirti por el modo en que la miraba a la luz de la lmpara que le dola la cabeza. Aun as, le sonri pidiendo disculpas, cuando ella avanz. S que le dije a Tetisheri que te deba esta noche, Aahmes-nefertari dijo prontamente. Pero estoy muy fatigado. Slo quiero descansar. La fiesta fue excelente. Gracias. Ella se detuvo, rgida de ira. No he venido a cobrar una deuda dijo con amargura. Ni hay necesidad de que me trates en forma condescendiente, Ahmose. Podras haberme mandado recado. El sirviente la miraba y su indignacin encontr un blanco. Quin eres t? El hombre parpade y reaccion. Soy Hekayib, sirviente de su Majestad, dijo en medio de una explosin de reverencias. Entonces, Hekayib, puedes irte le orden Aahmes-nefertari. El sirviente mir a Ahmose, que asinti imperceptiblemente. Haciendo reverencias fue hasta la puerta y la cerr lentamente. No le conozco dijo Aahmes-nefertari. Me gusta conocer a todos los que estn bajo este techo. Ahmose se encogi de hombros. Envi a mi anterior sirviente a ocuparse de Harkhuf, el hijo de Ankhmahor, cuando fue herido explic. Luego permit que se quedara con l. Por qu ests tan enfadada, Aahmes-nefertari? Porque fuiste primero al templo quera gritar. Porque has pasado por alto mi dolor. Porque obviamente no quieres hacerme el amor. Hubo un tiempo en que no importaba cuan exhausto o indispuesto te encontraras, me arrastrabas a la cama contigo cuando habas estado ausente. No estoy enfadada minti. He venido a decirte que ped a Amonmose que enve sacerdotes para que todas las maanas se paren frente a tu puerta y canten el Himno de la Alabanza. Es correcto que se reviva la antigua costumbre de saludar al rey con el sol. Tambin tienes que saber que me reno con mis ministros y escribas inmediatamente despus de la primera comida del da. Tendras que asistir, Ahmose. Ella no se haba movido. Se qued donde estaba, de pie en medio del cuarto, con los puos apretados a sus espaldas. La observ largo rato en silencio, los ojos entornados, las piernas cruzadas bajo su shenti de dormir, moviendo lentamente un tobillo desnudo. Entonces dijo: Has trabajado como una esclava en las minas de oro para crear las bases de un nuevo orden para gobernar Egipto, Aahmes-nefertari. Estoy admirado de la capacidad y el discernimiento que has mostrado. Sin ti hubiera vuelto a otro conjunto monumental de tareas y estoy agradecido. Pero, querida hermana, estos son mis ministros y funcionarios o los tuyos? Soy o no la encarnacin de Amn y, por tanto, el gobernante y juez del destino de Egipto bajo las leyes mayores de Ma'at? Suspir. Veo que he herido tu orgullo, pero simplemente supuse que continuaramos trabajando por Egipto unidos, t aqu, en Weset, y yo en el norte, y que no reclamaras ms agradecimiento por ejercer tu autoridad aqu en mi representacin de la que yo reclamara de ti por haber librado una batalla significativa contra los setiu frente a Het-Uart. No somos una mente y un cuerpo, Aahmes-nefertari? No nos hemos movido siempre con esta bendita armona? S-dijo ella inexpresiva. Lo que dices es razonable, es verdad, pero, Ahmose, nos conocemos bien. No hay sinceridad en tus palabras tan racionales.v Pero hay ira en las tuyas le contest rpidamente. No te prohibo que ests presente en futuras reuniones. Te estoy diciendo que puede que conozcas a esos hombres, pero yo no, y si he de estar en el pinculo de la autoridad, si he de gobernar adems de reinar, es vital que entienda no slo quines son sino cada aspecto de lo que hacen. No confas en mi juicio para contratarles! explot ella. Yo fui quien les eligi y no t. Esto te molesta, verdad? El se puso de pie con un movimiento rpido. Vuelvo a casa para encontrarme con ms cambios en Weset de los que se han visto en hentisl grit. Muros levantados y muros derrumbados, hombres extraos con ttulos extraos, una esposa demasiado ocupada en construir y consultar y dictar para recibir a su marido con algo ms que amabilidad. No he hecho ms que cumplir tus deseos! le grit ella. Llenaste una bolsa con pesadas responsabilidades y la pusiste sobre mis hombros antes de irte alegremente para cubrirte de gloria militar. Cmo te atreves a acusarme de estar muy ocupada y no actuar a la manera de una mujer indolente, una gata, que debe dar de lado su ovillo y arquear el lomo y ronronear cuando aparece su amo? He hecho un milagro aqu y lo he hecho en seis meses porque t me lo pediste, mientras mora mi hija y mi marido persegua su noble sueo. Y t qu has estado persiguiendo?-respondi l. Un escriba apuesto y un arquitecto que te admira? Ahmose! Ella le mir conmocionada, notando que se le iba el color de la cara. Se trata de celos? Ests celoso de Khunes y Sebek-nakht? El rostro de Ahmose se contorsion en una mueca. Se inclin y se reclin en la silla, enlazando los dedos con fuerza hasta que sus nudillos blanquearon. S dijo al fin, a su pesar. De ellos y de todos. No slo eres hermosa, Aahmes-nefertari, adems llevas contigo un aura de poder que antes no era evidente. La mir casi tmido. He sido atormentado por visiones de ti y de esos hombres que se reunan contigo, llenando el espacio que yo haba dejado mientras t ponas a prueba la autoridad que delegu en ti. El poder es un potente afrodisaco. Sonri dolido. No s si sentirme halagada u ofendida dijo incrdula, mientras su ira empezaba a desvanecerse. Has admitido que no puedes confiar en m y que el poder se me ha subido a la cabeza. Alarg los brazos con estupor. No eran visiones de la realidad, Ahmose, eran fantasas. S, me avengo muy bien con mi escriba. Por supuesto! Y s, me , entiendo con el prncipe. Cmo podra trabajar con l si as no fuera? Pero cmo pudiste interpretar la necesidad de estar en armona con mis sirvientes y ministros como un estado

de mutua atraccin sexual, es algo que no entiendo. Lo has vuelto a hacer le contest. Con excepcin de Khunes no son tus sirvientes y ministros. Son mos. Son nuestros-dijo ella deliberadamente. Y les encontr, les evalu, defin sus responsabilidades, actuando como reina. Me temes ahora, Ahmose? Tu deseo secreto es o tener una presencia femenina ms delicada y afable? Sueas conmigo como era antes, tmida y retrada? O quiz ya has encontrado otra mujer que se amolda mejor a tus antiguos gustos? Ni siquiera me has besado desde tu vuelta, por no hablar de manifestar algn deseo de mi cuerpo. l se enderez pero no separ los dedos, apretndolos como si quisiera fusionar los huesos. Lo siento, Aahmes-nefertari-dijo con suavidad. Tus cartas parecan denotar tanta capacidad, eran tan fras, tan distantes, y mis das estaban llenos de desesperacin, primero en el Delta oriental y luego frente a Het-uart. Mencionaste hombres cuyos nombres no reconoc, hablando de ellos de un modo informal que indicaba una intimidad que yo no poda compartir. Me asust, lo reconozco. Estaba celoso y asustado. Separ las manos y las mir resignado. No hay ninguna otra mujer. Slo t. Confieso que me enamor de ti con un amor nuevo. Qu es esto? pens, desesperada. Distancia y celos? Saber que no podas estar aqu para tomar t mismo el control, mientras yo rehaca tus dominios? Todo lo tradujiste en pasin? Dnde ests, Ahmose? Dnde te has ido que no ves lo que significan en realidad estas cosas? La sangre y el fuego te han cegado y te impiden ver la realidad? Hent-ta-hent dijo ella, con voz temblorosa. Su muerte signific algo para ti? Estabas tan dominado por los fantasmas de los celos y el temor que ninguna tragedia autntica poda tocarte? El alz la vista. S dijo simplemente. Es as. Ella se acerc a la mesa con las piernas temblando, alz su vaso de vino a medias vaco y bebi lo que quedaba. Entonces cogi un taburete y se sent junto a l. Eres un imbcil, Gran Horus dijo. Pero yo tambin lo soy. Y tambin he sentido temor y resentimiento, y no quera que vinieras a casa para deshacer todo mi trabajo, no o quera dejar las riendas del gobierno en tus manos cuando yo disfrutaba tenindolas. Sigo sin querer dejar las tareas que inici. No me excluyas, Ahmose, te lo ruego. De pronto l se ri y su mano se cerr sobre la suya, clida y firme. Y excluirte? brome. Cuando viv aterrorizado de volver para encontrarme vagando sin nada que hacer mientras mi esposa gobernaba Egipto? Creo que los dos o, hemos estado sufriendo de engaos sutiles, Aahmes-nefertari, y no estoy seguro por qu. Los vestigios de la preocupacin continua en la que vivimos durante las campaas de Kamose? El lujo de sospechas infundadas ahora que se ha aminorado la tensin en la que vivimos durante aos? No importa. Digo nuevamente que lo siento y tienes razn. Siempre hemos vivido y actuado como uno solo. Sigamos hacindolo. Qu dices? Digo que an siento el dolor de que me quites mis prerrogativas pens; y tu indiferencia por la muerte de nuestra hija es una traicin que puede atenuarse con el tiempo pero que nunca se borrar por completo de mi corazn. Se oblig a mirarle con una sonrisa. Cmo tendremos que hacerlo, esposo mo?-pregunt. Percibo el aguijn en tus palabras murmur. Empezaremos por presidir juntos el consejo de ministros cada maana. T me ensears. Y aprender. Cuando sepa tanto o como t, escucharemos juntos y tomaremos juntos las decisiones. De acuerdo? Aahmes-nefertari suspir en su interior. De acuerdo. Quiero mostrarte los nuevos cuarteles y tambin los planes para el viejo palacio que Sebek-nakht y yo hemos diseado dijo. Son muy buenos, Ahmose. Creo que los aprobars. Si no, te permitir cambiarlos. Alz las cejas y por un momento se sinti molesto. Luego sonri y la sent en su falda. Bsame le orden cerrando los ojos. Ella obedeci, hundindose en la sensacin familiar de su boca, su sabor, el olor de su cuerpo, la presin sostenida de su abrazo, buscando la seguridad que siempre haba encontrado en esas cosas. Pero aunque se acostaron en la cama e hicieron el amor, aunque ella luch por someterse tanto al deseo de Ahmose como a su necesidad, una parte de su mente se mantuvo alejada y fra. l no vino a m susurraba. Tuve que ir a l. No me bes. Me orden que le besara. Nuestros cuerpos buscan unirse, pero es ms una lucha que fundirnos el uno en el otro. Incluso en el momento que entra en m, su ka est muy lejos y el mo ve morir a nuestra hija. Despus se quedaron lado a lado contemplando la lmpara y el techo pintado de azul y blanco. Pasado un tiempo, Aah mes-nefertari se movi. Me olvid decirte que a quien no conociste esta maana es a mi principal espa en el sur dijo. Est en Kush. Tiene hombres en Esna, Pi-Hathor, Swenet y en varias aldeas en Wawat. Espas en Wawat? La gente de Hor-aha? dijo Ahmose sorprendido, y ella asinti, el pelo enredado rozando su cuello. No seriamente contest. Aahotep y yo no esperamos problemas de las tribus medjay. Pero son volubles, como sabes. Queremos tener toda la informacin respecto a cualquier ofensiva que pueda iniciar Teti-En desde su plaza fuerte en Kush. Ahmose se alz en un codo. Y por qu segus vigilando Pi-Hathor? inquiri. Het-Uy, el alcalde, firm un pacto con Kamose. Jur que no iba a interferir en la guerra contra Apepa. Pero Kamose est muerto dijo Aahmes-nefertari. Los setiu llevaron prosperidad a Pi-Hathor. Es la ciudad que marcaba la frontera sur de los extranjeros y en ella construan barcas para los reyes setiu. Los espas me dicen que tanto en Esna como en Pi-Hathor hay signos de intranquilidad. Nek heb se ha convertido en nuestro centro para la construccin y el mantenimiento de embarcaciones, Ahmose. Estamos pasando por alto los dos pueblos, aunque tambin estn en la provincia de Nekhen. No olvides que an estn llenos de gente setiu. Ahmose gru. De modo que piensas que con la muerte de Kamose consideran roto el pacto se quej. Dioses, no tiene fin! Acabo de ganar cierto control en el norte y ya estamos amenazados desde el sur! Y estn a slo dos das de navegacin! No creo que tengamos que dejarnos llevar por el pnico dijo Aahmes-nefertari con cautela. Despus de todo, una gran cantidad de nuestras embarcaciones acaba de pasar por ambas ciudades camino del astillero de Nekheb. Esna y P Hatborban visto nuestra armada. No van a actuar precipitadamente. Adems, seremos alertados. Los espas nos avisarn. Sonri levemente ante su entrecejo fruncido. Aplastar un par de pueblos en rebelin con una tropa de los medjay no es nada comparado con tu victoria en Het-uart. Kay Abana lo podra hacer con una barca! Ahmose sonri y se volvi a acostar. Cambi su nombre por Ahmose Abana le dijo. Es incorregible. Y qu hay de Ramose? quiso saber Aahmes-neferta ri. Dnde est? Le dej en Khemmenu para que se familiarizara con sus deberes de gobernador dijo Ahmose. Espero que est demasiado ocupado para pasar mucho tiempo pensando en Tani. Es amor u obsesin? murmur Aahmes-nefertari, ms para s misma que para Ahmose, y comprendi muy tarde que no haba disfrazado el sentimiento de envidia en sus palabras. l no contest. Aunque su conversacin haba parecido ntima, un retomo a la unin sin fisuras de otros tiempos, Aah mes-nefertari saba que el frgil tejido no haba eliminado la distancia entre ellos. El silencio se alarg, cada vez ms cargado de esos sentimientos que no teman solucin presente, y ella no poda romperlo. Finalmente se atrevi a mirar a su marido y, viendo que se haba dormido, se levant con cuidado, pasando por encima de su cuerpo tendido, cogi su bata y sus sandalias y volvi a la bendita reclusin de sus aposentos.

9
Despert al amanecer despus de una noche intranquila en la que so que vea en su espejo de cobre un rostro tan deformado y grotesco que al principio no reconoci sus rasgos, y se encontr de costado en el lecho, con las sbanas enredadas en las piernas. Saba que el presagio del sueo era malo. Mientras coma el pan y la fruta de la maana y observaba a Senehat movindose por el cuarto, levantando las cortinas, sacando una tnica limpia, profiriendo una ligera exclamacin al ver un charco de vino seco en el suelo, reflexion sobre el mensaje. Me enfrento a una vida completamente nueva y no necesariamente cmoda pens. No puede significar que Ahmose morir! Por supuesto que no. Hay presagios ms importantes de Amn que sustentan su divinizacin y su puesto como rey de Egipto. Se ha abierto una brecha entre nosotros y el sueo lo reflej. No puede durar mucho. Nos amamos demasiado. Se cerrar. Baada y vestida, y con la escolta de uno de sus guardias, fue al saln de recepcin, salud a Khunes, que la esperaba, y se le uni. Ahmose ya estaba all, sentado en el estrado, en la silla en la que durante los ltimos seis meses ella haba presidido, con Ipi a sus pies, cruzado de piernas. Aahmes-nefertari se inclin ante l cuando los escribas y ministros reunidos all le hicieron a ella su reverencia, conteniendo la oleada de resentimiento cuyo sabor casi poda notar en la boca y obligndose a sonrer. Haban colocado otra silla junto a la de Ahmose, y ella subi al estrado y se sent. No te necesitaremos hoy, Khunes dijo Ahmose en voz muy alta, y el escriba, que ya haba colocado la escribana en las rodillas y abierto el frasco de tinta, le mir sorprendido. Majestad? Ahmose le hizo un gesto perentorio. Ipi es el escriba principal explic con brusquedad. Te agradezco tus servicios en su ausencia pero ahora puedes volver a ocuparte exclusivamente de los asuntos de la reina. Los ojos de Khunes huyeron consternados hacia Aahmes nefertari. Ella alz una mano hacia l y se volvi hacia su marido. Perdname, Majestad dijo con cautela, consciente de que haba muchos odos escuchando. Pero Khunes ha tomado nota de todas las consultas que ha habido con tus funcionarios. l conoce bien sus requerimientos y problemas actuales. Quiz hoy se le podra permitir tomar el dictado y, luego, que dedique un tiempo a poner a Ipi al tanto de sus tareas, de modo que ste asuma sus responsabilidades maana. Vio a Ipi asentir con seriedad. La sugerencia, a fin de cuentas, era sensata. Advirtiendo que Ahmose haba hablado impulsivamente, se le acerc y dijo en voz baja: No estoy tratando de contradecir tu orden. Ni quiero retener el control de tu corte. Lo que busco es acelerar las cosas y hacerlas de un modo eficiente. l no la mir. Fue extrao y agradable que esta maana me despertaran un sacerdote y sus aclitos cantando el Himno de Alaban za-murmur. Te has convertido en el espritu mismo de la eficiencia, Aahmes-nefertari. Gracias por evitar que me tropiece con mis propios dedos reales Alz la voz. La reina habla sabiamente. Khunes, prepara el papiro. Ipi, me las puedo arreglar sin ti el resto del da. Ms tarde vers a Khunes. El despacho de los escribas y la nueva sala de archivo estn terminados, Ipi dijo Aahmes-nefertari. Estn listos para que los ocupes. Khunes te lo ensear todo. Ya estoy deseando haberme quedado en la cama le dijo Ahmose en voz baja, sin irritacin, y ella ri en silencio, sintiendo que su impulso de enfrentarlo quedaba ahogado por una oleada de afecto. Hazles jurar lealtad, Majestad le respondi tambin en un susurro. Estn muy deseosos de servirte. Durante las siguientes horas los hombres que ella haba seleccionado cuidadosamente se adelantaron para besar los pies y manos de Ahmose y jurarle lealtad, y luego se acomodaron para comentar sus xitos y preocupaciones. Ahmose pareci contentarse con escuchar, haciendo unas cuantas preguntas pertinentes, mientras Aahmes-nefertari orientaba las deliberaciones y Khunes se afanaba con la pluma. Cuando concluy y se autoriz a los hombres a retirarse, Ahmose se alz y estir. Los has escogido bien coment cuando dejaron el saln y salieron a la cegadora luz del medioda. Estoy particularmente impresionado por Amoniseneb. El estado de los graneros y la abundancia proyectada de la cosecha son de importancia vital y l parece estar bien informado respecto a ambas cosas. Crees que Neferperet como tesorero real nos har ricos, Aahmes-nefertari? Ella ri. Es el renovado comercio y el aumento de los impuestos que vendrn de un pas saludable y pacfico lo que nos har ricos, y Amn tambin respondi. Pero Neferperet har que conservemos esa riqueza. Agradezco tu aprobacin, Ahmose. Significa mucho para m. Suspir. Pero est creciendo el nmero de escribas, ayudantes y funcionarios menores por las necesidades de los ministros y escribas. Nuestras vidas ya no sern tranquilas. Comparado con las conversaciones y los movimientos que nos rodean aqu, un campo de batalla es un mar de tranquilidad dijo con humor. Haban llegado al camino principal que iba de la puerta de los escalones hasta el final de la finca. La casa estaba a sus espaldas y delante de ellos, en la hierba, ya se vea el dibujo de los caminos serpenteantes recorridos en todas direcciones por hombres. Haba individuos y grupos movindose por todas partes, algunos con rollos de papiro bajo el brazo, otros hablando entre s muy compenetrados. Cuando se terminen los despachos no tendrn que usar tanto el jardn coment Aahmes-nefertari. Pasarn de una puerta a otra, todo a la sombra del muro posterior, junto a las habitaciones de los sirvientes. Por el momento trabajan donde pueden. Sintiendo en l una incomodidad peligrosamente cercana al atontamiento, le cogi del brazo y le hizo volverse lentamente para que la mirara a la cara. Escchame, Ahmose dijo inquieta. Hace poco tiempo ramos unos principitos viviendo en un lugar lejano del sur. Nuestro padre gobernaba una provincia tranquila, bajo la vigilancia de Apepa. De nios pescamos, nadamos y jugamos en lo que pareca ser una ronda interminable de pequeas tareas y placeres que conformaban una existencia segura y predecible. Habamos aceptado nuestro destino bajo un Ma'at pervertido. Todo eso ha cambiado. Nada ser igual. Apepa lanz la espada de la humillacin contra nuestro nido pacfico y nuestro padre se vio obligado a responder a la ofensa. Desde aquel momento la suerte estaba echada. No podemos volver atrs. Sabes, realmente sabes, qu ha sucedido en el ltimo ao?-Ahmose sacudi el brazo y sus ojos de pronto perdieron la expresin vaga y se encontraron con los de ella, concentrados. Egipto nuevamente tiene un rey egipcio. Egipto ha comenzado a cantar su antigua cancin sagrada de la fertilidad. Ser rico. Una vez ms ser estable y poderoso. Hemos salido de un capullo y lo que ves a tu alrededor es un florecimiento inevitable al reunirse las fuerzas del Ma'at. Esta finca se ha convertido en el corazn de la administracin de Egipto. Ya no cumples los dictados de la guerra, sirves a Ma'at y a Amn. Eres un dios, querido hermano. Ya no puedes pertenecerte slo a ti. Dej de hablar y le solt. l sigui observando su rostro, con una mezcla de comprensin y angustia, mientras los portadores de sombrillas aguardaban pacientes, sosteniendo los toldos sobre sus cabezas, y los guardias esperaban para rodearlos cuando decidieran avanzar. Finalmente asinti. S todo esto dijo, sopesando cada palabra. Muchas veces me imagin cmo sera en las largas noches cuando Kamose y yo luchbamos recorriendo el Nilo y la voluntad del dios era todo lo que nos haca continuar, a pesar del terror y la miseria de aquellos meses. Pero me resulta difcil asir la realidad. Lo veo todo, pero soy prcticamente incapaz de comprender. Quisiera haber estado aqu mientras creca. Lanz una mirada anhelante hacia la puerta cerrada que daba a los escalones. Tendr mis das ocupados, no es cierto? Me gustara llevarme a Ahmose-onkh en un esquife e ir a cazar a las cinagas. Ella neg con la cabeza. Ahmose-onkh ha ido al templo con uno de los sacerdotes we 'eb le dijo. Est aprendiendo las plegarias y los ritos que el dios requiere de un prncipe. Sebek-nakht te aguarda, Majestad. Quiere mostrarte lo que ha hecho. Ella vio cmo apretaba las mandbulas al volverse para mirar hacia donde estaba el viejo palacio, cubierto de andamios en medio de una nube de polvo. Los gritos y ruidos de los trabajadores hacan eco sobre sus muros. Debera sentirme feliz murmur para s. Todo esto es la culminacin de aquello por lo que hemos luchado. Es el clmax de nuestra lucha, la justificacin de los muertos que honramos. Entonces, por qu me da la impresin de que he mordido una manzana madura y la he encontrado podrida en su interior? Hizo una seal e inmediatamente los guardias se pusieron en guardia. Camin con Aahmes-nefertari por la hierba esponjosa. Amaba el viejo palacio cuando tena una atmsfera de decadencia benvola le dijo cuando se aproximaban a la leve elevacin del terreno que era todo lo que quedaba de la pared divisoria. Era un lugar umbro, lleno de la presencia melanclica del pasado, pero haba privacidad y silencio. Su silencio reclamaba justicia a nuestro padre y a Kamose respondi Aahmes-nefertari cortante. Lo imaginaron restaurado, Majestad, lleno de luces, brillando las paredes doradas y las puertas de plata. Y qu dir el tesorero Neferperet del gasto? le contest Ahmose. Aahmes-nefertari se encogi de hombros de buen humor, pero no pudo responder, porque Khabekhnet haba comenzado a anunciar que se aproximaba el rey y se oyeron gritos excitados y los trabajadores dejaron a un lado sus herramientas y pilas de ladrillos para arrodillarse donde pudieron. Un grupo de hombres con peluca y shenti blanco que haban estado inclinados sobre una mesa hicieron la reverencia cuando la pareja lleg junto a ellos, caminando por las losas del gran patio exterior. Ahmose les orden que se alzaran y se acerc sonriente. i Sebek-nakht! exclam. Qu alegra volver a verte, mucho antes de lo que los dos esperbamos. Perdona que te creara un problema de conciencia al impedirte volver a entrar en Het-uart para completar la tarea que Apepa te encomend. El prncipe alz las palmas de las manos llenas de anillos, con el gesto universal de sumisin o de aceptacin de lo inevitable. Cumpl mi compromiso con mi seor tanto como las circunstancias lo permitieron contest. Y comprendo que tu guerra. Majestad, no pudiera detenerse para permitir el desmantelamiento de templos mortuorios, Su mirada se dirigi a Aahmes-nefertari y sonri. Estoy ms contento construyendo que demoliendo y te agradezco, Majestad, la oportunidad que me has dado de hacerlo aqu en Weset. Seal al puado de hombres que esperaban respetuosos a sus espaldas. Estos son los arquitectos ayudantes que Su

Majestad, la reina, me permiti amablemente contratar. Los present rpidamente y luego extendi los rollos de papiro que estaban en la mesa y que se agitaban ligeramente en la brisa. He hecho esbozos para la renovacin del palacio continu. Pero el trabajo hecho hasta ahora ha sido en gran medida ornamental. La reina deseaba que esperara a tu retorno, Majestad* para que aprobaras los planes de cambios en el edificio que resultaran ms difciles de corregir una vez hechos. Por supuesto! dijo Ahmose, acercndose a l y mirando las delgadas lneas negras que se extendan de un modo aparentemente ininteligible en el papiro. Aahmes-nefertari no advirti rencor en su voz. Mejor mustrame lo que has hecho y explcame el resto, Sebek-nakht, porque no logro entender estos dibujos. Si la reina confa en ti, entonces yo tambin. Golpete en la mesa, echando una mirada de soslayo a su esposa. Aahmes-nefertari, has estado aqu todos los das. Comprendes lo que significan estos dibujos? Ella observ su rostro, tratando de advertir si le tenda una trampa o no y luego se rega por cobarde. Si empiezo a mentir ahora para tranquilizarle, ser el cuento de nunca acabar, pens. Algunas cosas aprend contest con voz firme. Recorr el recinto muchas veces con el prncipe antes de sentarnos en el viejo despacho de nuestro padre, y Sebek-nakht me explic lo que le gustara hacer. l pas de mirarla de soslayo a prestarle toda su atencin con una amplia sonrisa. Muy bien dijo. Caminemos por los salones de mis antepasados, prncipe, y te oir. Cmo le hubiera gustado a Kamose caminar junto a nosotros! Puede muy bien estar junto a nosotros pens Aahmes nefertari, al avanzar entre los obstculos que representaban los ladrillos destrozados, las herramientas de los trabajadores, partes de andamios descartadas y los campesinos que haban dejado a un lado su carga para postrarse en las piedras polvorientas- He notado fuertemente su presencia cuando Sebek-nakht y yo nos movimos por el palacio y estoy segura de que una vez le vi sentado all arriba, en el tejado, sobre los aposentos de las mujeres, adonde le gustaba ir para estar solo. Sebek-nakht se haba detenido ante la hilera de columnas elevadas que sealaban la entrada principal. Como sabes, son diez deca. El palacio est construido con ladrillos de barro, pero estas columnas son de piedra arenisca. Toc una de ellas. Son majestuosas y bellas a pesar de que las escenas pintadas, que sin duda las cubran, han sido destruidas en gran parte. Tres de ellas estn levemente inclinadas, pues han cedido sus cimientos. Tienen que bajarse y luego habr que recurrir a albailes capaces para volverlas a colocar. Puedo mandar a buscar a Mennofer artesanos con los que ya trabaj? Garantizar su competencia. La mirada de Ahmose recorri las poderosas columnas hasta ver el cielo azul. Hazlo dijo. Confo en tu juicio, prncipe. Entraron, pasando de la clida luz del sol al umbro y gran saln de audiencias, dejando la antigua sala de la guardia a la izquierda y otra sala mayor a la derecha, donde los peticionarios, los ministros y los que haban sido convocados esperaban para presentarse ante el rey. Ahmose se detuvo, aspirando lentamente. Aahmes-nefertari y Sebek-nakht le observaron tensos. El suelo, que era antiguamente un mar de irregulares ondas de piedra, que producan pequeas sombras, haba sido reemplazado por otro, liso y homogneo, que se extenda puntuado por las filas de columnas que atravesaban su expansin brillante. Las paredes desintegradas en cuyos boquetes hacan nido los pjaros, ahora se alzaban, revocadas y sin fisuras, hasta un techo sin grietas y perfectamente plano. El estrado del trono haba sido remodelado por completo. No era tarea para un arquitecto, Majestad observ Sebek nakht. Slo requera albailes habilidosos y un capataz experimentado de Weset. Lo que ves, naturalmente, es slo el esqueleto de una gloria final que debes tratar de imaginar. Puedo imaginarlo dijo Ahmose admirado. Un embaldosado de lapislzuli oscuro cubriendo el suelo, con sus motas doradas reflejando la luz de las antorchas y brillando como el sol en el agua, de modo que todo el cuarto parecer vivo. Paredes cubiertas de una amalgama de oro y plata con imgenes de los dioses en bajorrelieve. Y el techo incrustado de estrellas plateadas. Seal el estrado con el dedo temblando de excitacin. Puedo ver el Trono de Horus en el centro, Aahmes-nefertari, y la caja que contendr la Doble Corona sagrada, y el cayado y el ltigo apoyados en ella. Dnde estn las sombras que siempre acechaban desde los rincones oscuros? Los fantasmas se han ido, Ahmose respondi Aahmes-nefertari en voz baja. Estn contentos porque por fin se acab su larga tristeza. El palacio vuelve a la vida para cobijar a un rey. Crey ver lgrimas en sus ojos pero si fue as, no se derramaron. Durante largo rato se qued clavado en el suelo, mirando para un lado y para otro, notando olores que, ella saba, deban de resultarle extraos ahora que el aire estaba cargado de polvo de ladrillo y del sudor de los trabajadores, en vez del humor hmedo y decadente que inundaba el laberinto de habitaciones abandonadas. Finalmente alz los hombros para quitarse un peso no deseado. Continuemos entonces le dijo al prncipe. Me agrada mucho. Le acompaaron por salas menores llenas de los escombros resultantes de las reformas, por pasillos cuyos tejados haban sido quitados, dejando a la vista los techos del piso superior, atravesando portales que llevaban a pozos recin excavados y a pozos antiguos que se estaban tapando. Mientras avanzaban, Sebek-nakht explic su concepcin de un palacio que saldra de la crislida del antiguo, con las habitaciones ms amplias y aireadas, los pasillos ms anchos y las escaleras ms espaciosas. No podemos subir a las habitaciones privadas le dijo a Ahmose. Muchos de los suelos de arriba no son seguros y hay peligrosos boquetes donde varias de las claraboyas se hundieron hacia el interior. Te he enseado qu paredes quiero derribar por completo para agrandar muchas de las salas. Esto limitar el nmero de personas que podrn habitar el palacio, por tanto, pido tu autorizacin para construir dos alas nuevas, una hacia el norte y la otra, unindose a tu casa actual, hacia elsur. Las proyectar para que se puedan adaptar fcilmente para dar cabida a una familia real ms numerosa. Por supuesto, tambin he proyectado nuevas habitaciones para los sirvientes y pequeas celdas para que las habiten tus gobernadores cuando vengan a Weset. Me sentira honrado de presentarte esos planos. Haban llegado al pie de la escalera estrecha y tortuosa que llevaba al tejado, donde Seqenenra fue atacado y donde Kamose se sentaba, con la espalda apoyada en los restos de la claraboya, los ojos observando el panorama del ro y los acantilados distantes. Ahmose se detuvo. Esta escalera es importante para m dijo. Eres un arquitecto talentoso, prncipe, y te felicito por el trabajo hecho hasta aqu. No tengo crticas y tu visin ha sobrepasado la ma para este lugar sagrado. Pero quiero que estos escalones queden exactamente como estn. Son seguros? S, Majestad le asegur Sebek-nakht, confundido. Han sido examinados y se mantienen bien pero los marqu para ser demolidos y reconstruidos. Deberan ser ms anchos y tener un solo cambio de ngulo si han de usarlos muchas mujeres y sus sirvientes cargados. Construye otra escalera para que las mujeres lleguen al tejado desde sus aposentos dijo Ahmose. No quiero que nadie pueda usar esta escalera sin permiso. Pon una puerta al pie y otra en el tejado, de modo que nadie baje por aqu por error. Puedo hacerlo acept Sebek-nakht. Pero sin duda querrs que las piedras y otros escombros que la cubren se retiren y que se arreglen los escalones. No Ahmose neg con la cabeza. Djalo como est, una pequea parte de la antigua estructura para recordar a futuros reyes que, si no estn atentos y vigilantes, la tragedia puede una vez ms imponerse en Egipto. He hablado. Ms tarde, cuando se haban despedido de un Sebek nakht visiblemente aliviado y estaban casi junto al estanque del jardn donde tomaran la comida del medioda, Aahmes nefertari le cogi del brazo. S realmente por qu quieres dejar esa escalera como est dijo. Pero es sabio, Ahmose? Una escalera extraa con puertas abajo y arriba, un lugar por donde subi el mal y baj el dolor, donde Kamose subi a menudo con el corazn lleno de muchas emociones fuertes y secretas; sin duda es peligroso dejar atrapados los vestigios de tal poder invisible. No se quedar aqu, no se extender al resto del palacio, no nos traer sueos melanclicos y recuerdos extraos de una tristeza que no ser la suya a quienes vengan despus? Quiz. Se sent en los almohadones dispuestos bajo el toldo blanco y de inmediato apareci Akhtoy a la cabeza de un desfile de sirvientes con bandejas. Pero nuestro destino se forj en esos escalones, Aahmes-nefertari, son preciosos para m, por ese motivo y porque son la nica porcin del viejo palacio que queda con la huella de los pasos de nuestro padre y de Kamose. Ellos no permitirn que se transforme en una maldicin. Ella advirti que ya estaba decidido y no cambiara de opinin. Ahmose-onkh lleg corriendo por el camino desde el embarcadero, con su guardia siguindolo apresuradamente. Majestad padre, he estado recitando mis plegarias toda la maana y estoy tan hambriento! grit cuando llegaba junto a ellos. Puedo comer con vosotros? Puedo no dormir esta tarde? Quiero ir a la cinaga a ver la cra hipoptamo que acaba de nacer. S y no respondi Ahmose ecunime cuando el muchacho se lanz entre l y Aahmes-nefertari. Iremos a ver a los hipoptamos pero an no. Sera peligroso acercarse ahora a los padres de la cra. Una vez tu ta, la princesa Tani, fue perseguida por un hipoptamo por el mismo motivo. Amaba los hipoptamos y pasaba mucho tiempo mirndolos. Akhtoy haba hecho una seal y los sirvientes se inclinaban uno tras otro para ofrecer comida y cerveza. Aahmes-nefertari mir a su marido con reprobacin. Ahmose-onkh extenda la mano para coger el plato que le ofrecan. He odo a los sirvientes hablar de mi ta Tani, pero no a mi familia dijo. Por qu no? Est muerta? No vamos a su tumba a hacer ofrendas en la Hermosa Fiesta del Valle. Slo tengo un rbano en mi plato se quej al sirviente. Dame ms. De modo que, mientras coman, Ahmose le cont a su hijastro de la nia feliz y traviesa, que amaba mirar a los hipoptamos abriendo las aguas quietas de las cinagas cuando suban lentamente desde el fondo, con las espaldas inmensas y grisceas mojadas y brillantes, y los dientes protuberantes llenos de hierbajos verdes; la nia que haba danzado y corrido por toda la casa y los jardines, haciendo rer por igual a amos y sirvientes. Habl de la pasin que haba nacido entre ella y su amigo Ramose, de cmo esa llama se haba convertido en un fulgor constante que an arda en el interior de Ramose y de que, despus de derrotar a Seqenenra en Qes, Apepa haba ido a Weset para separar a la familia, condenando a cada uno a un exilio diferente pero llevndose a Tani como rehn, ante la posibilidad de que Kamose intentara vengarse. Ahmose-onkh oy atentamente, empujando su verdura favorita al borde del plato para comerla la ltima. Pero mi to Kamose, el Osiris, no hizo lo que le orden el usurpador interrumpi a Ahmose, masticando un tallo de hinojo y agitando los restos bajo la nariz de su padre. l fue a la guerra. Qu pas con mi ta? La mat Apepa all, en Het uart? Ahmose neg con la cabeza. No contest con tono grave. Puede ser un usurpador, Ahmose-onkh, pero no es cruel. Vive all an.

Oh! El muchacho empez a meterse los rbanos en la boca uno a uno con gran deleite. Entonces la rescatars cuando tomes la ciudad y se ir a vivir con Ramose? Quiz. Espero que s. Estaba perdiendo el inters ahora que haba visto satisfecha su curiosidad y, alcanzando su plato vaco a un sirviente, se acost boca abajo y comenz a peinar la hierba con la mano, buscando insectos para dar a las ranas del estanque. Supongo que acaba de recibir su primera leccin de historia pens Aahmes-nefertari, mirndole con una mezcla de afecto y tristeza. El destino de Tani parece historia antigua ya, un relato de otros tiempos. Ahmose no le cont todo, que envi a Ramose a la ciudad para pasar informacin equivocada a Apepa y sus generales, que Apepa permiti a Ramose reunirse con Tani a cambio de esa informacin y que Ramose descubri as que Tani se haba casado con Apepa y era conocida por los setiu como la reina Tautha. Siento muy poco dolor cuando pienso en mi hermana ahora pens Aahmes-nefer-tari. Lo que se rompe de tal manera no puede arreglarse. Cuando Ahmose tome Het-uart, qu har con ella? Se volvern a abrir entonces nuestras heridas? Es hora de dormir, Ahmose-onkh dijo. Raa te espera. El nio suspir aparatosamente, pero se levant de inmediato. Puedo nadar cuando despierte? pregunt. Ahmose le dio un tirn a su mechn juvenil. Iremos a ver a la cra de hipoptamo, si quieres dijo. Un largo rato contigo en el ro es lo que necesito. A Ahmose-onkh se le ilumin la cara. Gracias Majestad padre! exclam. Y puedo practicar con mi jabalina! Puedes lanzarla a los patos, no a los hipoptamos dijo Ahmose, animado. Mir al muchacho irse a la carrera hacia la casa y se volvi hacia su esposa. Tiene una jabalina? Aahmes-nefertari meti los dedos en el recipiente de agua y los sec con la servilleta que le ofrecieron, antes de contestar. Emkhu hizo que le construyeran una pequea dijo. An no logra hacer blanco. Emkhu me dice que los patos estarn seguros durante unos cuantos aos. Ahmose no sonri. Casi tiene cinco aos coment. A partir de ahora cambiar y crecer muy rpido. Debemos tener ms hijos, Aahmes-nefertari, una hija para legitimar el acceso de Ahmose-onkh a la divinidad. Es todo lo que se interpone entre la estabilidad de Egipto y una vuelta al caos. Le encerrara para protegerle de todas las vicisitudes de la vida, si pudiera. Nunca haba hablado tan directamente de un temor que ella saba que le obsesionaba y de inmediato se sinti invadida por una sensacin de fracaso. Lo s murmur. Lo siento, Ahmose. Pero si pudieras quedarte aqu ms de uno o dos das quiz podramos comenzar a dar habitantes a esas nuevas habitaciones de las que habl Sebek-nakht. Tuvo xito en el esfuerzo por mantener un tono ligero. El ri y la bes en la nuca. Quiz concord con un brillo en los ojos. Deberais intentarlo con todas nuestras fuerzas, mi hermosa guerrera. En realidad esta noche... Se interrumpi, viendo a su madre salir de la sombra del fondo de la casa en direccin al estanque, con Kares a su lado llevando un taburete. Aahotep! exclam. Te has perdido una buena comida! Ella salud y pronto se detuvo bajo la proteccin del toldo. En su frente haba gotas de sudor y una hebra de cabello oscuro estaba pegada a su nuca hmeda. Tras hacer una pequea reverencia a Ahmose, hizo un gesto a su mayordomo que coloc el taburete en el suelo y chasque los dedos al sirviente que sostena la jarra de cerveza. Aahotep se sent y vaci la copa que le alcanzaron. Es un da muy clido para ser primavera dijo. No tena hambre, Ahmose. Estuve con Tetisheri en la huerta. La hice agrandar este ao para responder a una mayor demanda. Hubo que llevar all mucho barro de la inundacin y mezclarlo con la arena, y regarla se ha vuelto problemtico, es tan grande. Quiero cambiarla de lugar, convertir en huerta uno de los campos del norte dedicados al grano, de modo que pueda regarse directamente desde un canal que conecte con el Nilo. Kares le alcanz un cuadrado de tela de lino y ella se lo pas delicadamente por la frente, teniendo cuidado de no correr el kohl. Se acabaron los tiempos en que bastaban con unas cuantas hileras de ajos, lechugas y cebollas. Estoy cansada. No habrs estado arrancando malas hierbas?-se quej Aahmes-nefertari, y Aahotep le dedic una sonrisa agria. Por supuesto que no. Pero me encontr enredada en una discusin con Tetisheri acerca de los pepinos. Aahmes-nefertari parpade, confundida, y luego su sonrisa se hizo mitad risa, mitad quejido. Tetisheri desaprueba los pepinos porque vinieron a Egipto con los setiu. No quiere que aumentemos los cultivos. Le dije que no fuera ridcula, que los pepinos son frescos y jugosos y, en todo caso, toda comida permitida es un regalo de los dioses. Pero se mantuvo firme. Tuve que indicarle al escriba del jardn que no cumpliera sus rdenes. Se ha ido a dormir a su cuarto. A Aahmes-nefertari no le pareci graciosa la situacin y tampoco, obviamente, a Ahmose. Se qued pensativo. Aunque est envejeciendo, conserva todas sus facultades dijo Ahmose. Se la debe reverenciar y respetar por ambos motivos y deseara darle alguna tarea que absorbiera esas energas extraordinarias que tiene, pero cmo puedo hacerlo cuando trata de convertir la ms mnima responsabilidad en el derecho a decidir el futuro de Egipto? La amo por ser mi abuela. Por lo dems, me exaspera. Quiero hacer el viaje a Djeb en cuanto termine el funeral de Hent-ta-hent dijo Aahotep. Pensaba mandar a Yuf solo para inspeccionar la tumba de mi antepasada, la reina Se bekemsaf, pero he llegado a la conclusin de que necesito un cambio de aires. Lanz una mirada dura a su hijo. Sin duda me aburro, Ahmose, cuando no tengo nada ms que hacer que investigar el estado del huerto y pelearme con otra reina por los pepinos. Djame llevar a Tetisheri conmigo. Vacil. Ser algo positivo, con dos barcas, todo mi personal. Ella disfrutar. Nos detendremos en Esna y Pi-Hathor, y tambin Nekheb, por supuesto. Nos prepararn banquetes y entretenimientos. As que piensas que Esna y Pi-Hathor necesitan que se les recuerde que ahora estn bajo mi gobierno dijo Ahmose. Era una afirmacin ms que una pregunta y Aahmesnefertari se admir de la lucidez de su marido. Como tanta gente, de vez en cuando an pienso en Ahmose como alguien simple y directo pens para s. Deb haber aprendido hace tiempo que sa es una falsa impresin. Aahotep la mir a los ojos. Los espas nos dicen que siempre hay quejas en esos dos pueblos, pero ltimamente ha habido ms dijo con franqueza. No ser malo que nos vean all. Pero no voy al sur simplemente para conocer el estado de nimo reinante. La inspeccin de la tumba de mi antepasada no es una excusa. Pregntale a la abuela si quiere acompaarte accedi Ahmose. Pasar un tiempo en el ro y en las salas de recepcin de los alcaldes reverentes la divertir, y quiz vuelva de mejor humor. Cunto tiempo te irs? No lo s. Un mes o dos, quiz ms Ahmose alz las cejas. Por supuesto que tienes que estar aburrida, madre dijo lentamente. Tambin te sientes infeliz? Aahotep se mordi el labio, un gesto extraamente chocante en una persona habitualmente tan controlada. Ahmose, tengo cuarenta y un aos admiti. He vivido muchas experiencias que corresponden al mundo de los hombres. He dominado rebeliones. He matado a un traidor. Me ha sido difcil volver a las tareas mundanas del manejo del hogar, a pesar de la bondad de Aahmes-nefertari, que me ha permitido compartir algunos de sus deberes ms importantes. El Oro de las Moscas est en la mesa junto a mi cama. A veces lo cojo cuando me despierto de noche y recuerdo que me hiciste ir al templo con la tnica manchada con la sangre de Meketra, la sangre que derram, y que pusiste la condecoracin en torno de mi cuello. Se puso la mano en el pecho, como si los tres preciosos insectos dorados, smbolos de su valor, descansaran all. No te confundas continu con ms fuerza. No volvera a ese momento por todo el oro de Kush. No tengo deseos de ser general. O ejecutora. Sonri por su broma. No estoy descontenta pero s inquieta. Un viaje por el ro me curar. Quieres que te busque otro marido, Aahotep? inquiri su hijo impulsivamente y entonces ella s ri plena y musicalmente. Dioses, no! se ahog. Tendras que ir ms all de los lmites de Egipto, porque soy una reina, esposa de un rey y madre de otro. Adems, estar en Weset a medida que se va transformando me intriga, y dormir en paz sola es una bendicin. Lo es? se pregunt Aahmes-nefertari mientras observaba el rostro elegante de su madre. Siempre has sido una mujer sensual, Aahotep. Se ve en tus huesos, en tu manera de caminar, en la gracia de tus movimientos. Tu cuerpo no desea? Como si Aahotep le hubiese ledo la mente, su mirada se volvi hacia ella y en los ojos grandes y oscuros haba un mensaje. Pareca estar diciendo: S, deseo, pero es Seqenenra a quin extrao, y en esta vida no podr satisfacerse ese deseo. No soy feliz pero estoy aprendiendo a contentarme. Un mes despus, el diminuto atad de Hent-ta-hent cruz el Nilo y Amonmose cumpli con los ritos funerarios. El da era agradable y estaba despejado. En el cielo no haba ms que las alas extendidas de los halcones que se deslizaban lnguidas por las corrientes ascendentes del templado aire primaveral. El olor del ro se mezclaba con una esencia casi indefinible que emanaba de los cultivos a medio crecer que iban atravesando con fuerza ciega el suelo hmedo. Se cumplieron los rituales indicados. Las plaideras profesionales aullaban y se cubran de arena la cabeza. Tocaron el cadver envuelto en vendas con la azadilla sagrada y el pesesh-kef, para abrir la boca, ios ojos y los odos de Hent-ta-hent. Nubes de incienso la envolvan. Sin embargo, para Aahmes-nefertari, que lloraba en silencio junto a su marido, en los procedimientos haba algo de descuido e incluso de falsedad, una sensacin de sorprendida impaciencia respecto a que la nia tuviera que contar con toda la parafernalia de un funeral. No vivi lo suficiente para dejar impresa su personalidad en los dems pens Aahmes-nefertari. Ni siquiera en m ni, por supuesto, en Ahmose. El no llora. Est all de pie, con los ojos secos, pasando el peso de su cuerpo de un pie al otro, respirando pesadamente. Est aburrido. Slo yo la lloro realmente. Ahmose tuvo su fiesta de bienvenida en la que hubo msica y danzas y canciones, todo lo cual est prohibido en los setenta das requeridos para el embalsamado. No le import. Ni siquiera se le ocurri respetar los edictos de Ma'at en esta cuestin. Pero mi cuerpo contuvo el suyo. Mis pechos le dieron de mamar. La tuve junto a m da tras da, observando su cara, mecindola a la hora de dormir, viendo sus ojos abiertos y su sonrisa cuando me reconoca. La calmaba cuando lloraba, su cabeza con suave pelo apoyada en mi cuello. La nica angustiada soy yo. Despus del banquete funerario Ahmose indic a la gente que se retirara, pero l no volvi a la orilla oriental. En vez de ello se fue con un guardia y el portador del parasol a

deambular entre las otras tumbas dispersas por el desierto arenoso como monumentos a lo inevitable del destino. Aahmes-nefertari, envuelta en su tristeza y no deseando enfrentarse a la vida ruidosa de la finca por un rato, se sent bajo la proteccin de un toldo y le observ aparecer y desaparecer, andando con misterioso propsito. Se detuvo un tiempo fuera del monumento de su padre, muy quieto, los brazos en jarras, el shenti azul de luto agitado por el viento, el sol brillando en el oro que le adornaba el pecho marrn y las muecas. Cuando al fin avanz hacia el pequeo patio de su hermano, una forma gris se separ de la sombra de las piedras y fue bambolendose hacia l. Aahmes-nefertari le vio agacharse y acariciar las orejas del perro antes de volverse hacia ella. Cuando lleg a la escasa proteccin del toldo se dej caer en la arena junto a su taburete. Qu hace Behek aqu? pregunt. No la mir. Sus ojos, entornados para protegerse del fulgor del medioda, estaban fijos en el panorama austero que se extenda delante de l. Ms all del conjunto de tumbas, el suelo suba lentamente hacia el templo funerario de Osiris Mentuhotep neb-hapet-Ra, que anidaba entre las graderas afiladas del acantilado de Gurn, con paredes plidas casi indistinguibles de las rocas. Cruz el ro solo contest Aahmes-nefertari. Hay muchos esquifes entre las orillas. Vive junto a la puerta de la tumba de Kamose. Le he ordenado a un sirviente que le lleve comida y agua todos los das, porque no quiere irse de all. Ahmose no hizo ningn comentario. Sigui con la mirada fija en la aridez silenciosa que pareca tener su propio y peculiar sentido de aislamiento exclusivo. Se movi y le puso a Aahmes-nefertari una mano en el pie. Hent-ta-hent no logr nada, no se convirti en nada dijo con voz queda. No se le dio tiempo para salir del capullo. Y sin embargo est aqu, entre los que lucharon y sufrieron, amaron y odiaron, murieron de vejez en la cama o en lo mejor de su vida en la punta de una lanza. Cuando enterramos a nuestro padre y a Kamose lo hicimos en medio de una turbulencia de la vida que hizo que sus muertes parecieran simplemente una parte de esa gran agitacin. Incluso Si amn, que se mat por la culpa y el remordimiento de habernos traicionado y entregado a Apepa, incluso su suicidio estaba imbricado en el flujo de nuestras vidas. Pero Hent-ta-hent... Retir la mano y se rode las rodillas con los brazos. Su muerte me parece no natural, algo irreal, algo grotesco y ajeno en este tiempo de paz y nueva prosperidad. No pertenece al flujo comn de la existencia, no encaja, no como las otras prdidas que hemos soportado. Alz rpidamente la mirada hacia ella y luego en otra direccin. Lo siento, Aahmes-nefertari. Lo estoy diciendo de modo torpe. Quisiera poder ser ms claro, porque es la razn de que no sienta emocin por la muerte de nuestra hija. Al menos logras reconocer esa falta contest con voz pesada. Tu silencio me ha herido profundamente, Ahmose. Lo siento repiti l. No es que me faltaran recuerdos de ella, aunque fueran pocos, ni que no la quisiera. Ella estaba aqu. Ahora se ha ido a los dioses. Y era su padre y o claro que su partida ha dejado una marca en mi ka. Pero es una marca de acontecimientos, no de sentimientos. La muerte ya no est tejida con la vida como lo estuvo durante la lucha de nuestra familia. Es algo separado, aparte. Nunca est separada-contest ella salvajemente. Si crees eso te engaas, Majestad. Nuevamente hubo silencio, quebrado slo por el chillido de un halcn girando en las alturas y el crujido de cuero cuando uno de los guardias acomod su cinto. Entonces Ahmose dijo: Extraas a Si-amn alguna vez, Aahmes-nefertari? Piensas en l a menudo? A fin de cuentas, era el mellizo mayor de Kamose, tu marido antes que yo, el verdadero padre de Ahmose-onkh. An tiene un lugar en tu corazn? Por supuesto que s! explot ella. Era bien intencionado y dbil y su destino fue cruel y oscuro, pero yo le amaba. Igual que t. En cuanto al amor de una esposa por su marido, ahora el mo te pertenece a ti y slo a ti. Cuando pienso en Si-amn es como si mirara por un largo tnel a un punto de luz en el extremo opuesto, donde se ve un hombre sin rasgos, borroso e indefinido. No le extrao. Si a veces lamento algo, son las brutales necesidades del pasado en las que Si-amn cumpli su papel. Se alz en un movimiento agitado. Qu te pasa hoy? l segua sin mirarla. S que te obligo a ir a la orilla del ro dijo en voz queda, usando la expresin que describa el sufrimiento de mujeres que quedan sin marido y sin hogar por la guerra. Temo estar perdiendo tu estima. Una docena de respuestas amargas se atrepellaban en su garganta. El da de hoy es para Hent-ta-hent, no para la compasin por ti mismo. Me has tratado sin tacto ni ternura desde que volviste a casa. Tu inseguridad tiene sus races en un temor egosta, no en amor por m. Pero se las trag todas con un esfuerzo que le sec la garganta y la boca. Haciendo un gesto con la cabeza al guardia y al sirviente, fue con paso inseguro hacia la litera que descansaba a los pies de un anciano sicmoro. Los portadores se alzaron prestos cuando se acercaba. Volvemos al embarcadero dijo cortante, e instalada en los almohadones cerr las cortinas. Con el mes de Phamenoth, comenz el perodo de crecimiento del ro. A lo largo de la estrecha franja de tierra a cada lado del Nilo, los campos estaban densos de cultivos frondosos de trigo, cebada y lino, alfombras de un verde brillante cuyos permetros irregulares, rodeados de palmeras, se encontraban con la arena desrtica al este y el oeste, en una marcada divisin entre la fertilidad y la aridez. En campos menores haba frondosas traceras de verduras y hierbas. Todo estaba cruzado por canales de irrigacin cuyas superficies plcidas hervan de insectos. En todas partes se vea a los campesinos embarrados y descalzos, con las espaldas dobladas sobre los azadones o metidos hasta las pantorrillas en la tierra, mientras los pescadores en sus falucas iban de aqu para all en el ro, y el sonido de sus cantos y de sus tambores hacan de acompaamiento a la silenciosa meloda que cantaba Egipto. Aahotep, Yuf y Tetisheri salieron rumbo a Djeb con un gran squito de sirvientes y guardias, cajas, cofres, regalos oficiales para los alcaldes de los pueblos donde se detendran, el mdico personal de Aahotep e instrucciones privadas de Aahmes-nefertari de contactar con los espas en Esna y Pi-Hathor para obtener las noticias que tuvieran. Me intranquilizan esas ciudades y no s realmente por qu le dijo a su madre. Trata de evitar que la abuela sospeche de nuestras actividades clandestinas. Slo crear confusin. Usa tu intuicin, Aahotep, y que las plantas de tus pies estn firmes. Todos los habitantes de la casa salieron a despedir a las mujeres. Tetisheri, inusualmente efusiva, abraz a Aahmes-ne fertari y subi a la cubierta de la barca de Aahotep con entusiasmo nada caracterstico en ella. Su saludo de despedida result ms afable de lo esperado. Supongo que disfrutaris de deshaceros de m por una temporada protest, pero la sonrisa que sigui a la dureza de sus palabras suaviz el momento. Se equivoca, pens Aah mes-nefertari al ver las embarcaciones alegremente decoradas avanzar lentamente hacia el sur, las banderas reales de azul y blanco agitadas por la brisa sobre el agua y los remos hundindose en cascadas. La voy a extraar, y tambin a mi madre. Ms que nada a mi madre. Su equilibrada presencia da salud mental a la casa, pese a que pocas veces se pone en evidencia. Antes de irse, Aahotep haba ido a pedirle a su sacerdote un tutor apropiado para Ahmose-onkh, y al cabo de una semana se present un hombre joven en uno de los consejos matinales que Ahmose ya presida con ms confianza. Su nombre era Pa-she. Era nativo de Aabtu. Su padre era un comerciante que tambin serva en el templo de Osiris, en el turno rotativo de tres meses de los sacerdotes menores, pero a Pa-she le interesaban las tumbas antiguas y, tras ser aceptado como escriba, solicit ser admitido en el templo de Amn en Weset, para poder estar cerca de la Ciudad de los Muertos en la orilla occidental. Yuf y l se haban hecho amigos, pero Aahmes-nefertari saba que la recomendacin para un puesto tan importante como el de tutor real no poda basarse slo en la amistad. Pa-she lleg a la sala de audiencias portando varias muestras de su escritura, una carta del Sumo Sacerdote, otra de su maestro en el templo de Osiris de Aabtu y una pequea historia sobre varias de las tumbas ms antiguas que compilaba en sus tiempos libres. Esper a que se concluyeran los asuntos ms vitales del da y a que los ministros se dispersaran por sus despachos provisionales. Entonces Ahmose le indic que se adelantara, extendiendo una mano para recibir sus referencias y leyndolas rpidamente antes de pasarlas a su esposa. Aahmes-nefertari le ofreci una sonrisa alentadora. Las cartas que traes son muy laudatorias dijo. Pero un tutor debe tener algo ms que inteligencia. Debe ser capaz de ganarse la confianza y el respeto de sus pupilos. Has tenido algo que ver con nios, Pa-she? No, Majestad contest Pa-she. Pero la oportunidad de formar a una mente joven, particularmente la mente del que reinar en Egipto algn da, es un desafo precioso. Mi padre me cri con mano firme pero suave y yo quisiera la misma mezcla de bondad y disciplina para mi pupilo. El prncipe Ahmose-onkh necesita ms disciplina que bondad coment Ahmose. Su aya le ha malcriado y se le ha permitido hacer prcticamente lo que ha querido. Preveo un perodo de mutua adaptacin, Majestad contest Pa-she. He odo que el prncipe es indisciplinado, pero un poco de espritu a menudo denota una naturaleza noble e inteligente que simplemente requiere ser dirigida. Ahmose se inclin. Parece que ests listo para domar al muchacho. Cmo empezars a hacerlo? Se iluminaron los ojos de Pa-she. El prncipe an no ha cumplido cinco aos dijo entusiasta. Sugiero un rato de lecciones por la maana y por la tarde los primeros seis meses, durante los cuales le ensear los elementos de la escritura hiertica ms simple, antes de empezar con los jeroglficos ms explcitos. Hace setecientos aos se compil la obra llamada Kemyt con ese propsito. Me atrevo a decir que su Majestad tambin comenz con este antiguo texto antes de pasar a las Instrucciones de Osiris Amenemhat Primero y al Himno del Nilo escrito por Khety, hijo de Duauf. Lo recuerdo dijo Ahmose sombro. Cada palabra iba acompaada de una amenaza de golpes. Mi tutor era severo. Golpear ser mi ltimo recurso dijo Pa-she indignado y Aahmes-nefertari ri. Puede que cambies de opinin en poco tiempo! dijo. Y si lo haces tendrs que enfrentarte a su aya, Raa. Ella se queja de su desobediencia pero le protege mucho. Pa-she vacil. Majestad, quisiera que consideres la posibilidad de darme una habitacin junto a la del prncipe dijo. Tiene que verme como un amigo y guardin, adems de su maestro. Quiero estar con l cuando coma, nade, rece. Cualquier actividad suya ser una oportunidad para educarle. Es una peticin fuera de lo corriente dud Ahmose. Pero supongo que si quieres castigarte a ti mismo se puede arreglar. Aahmes-nefertari, qu piensas? Ella observ el rostro de Pa-she largo tiempo antes de contestar.

Es un mtodo particular de ensear dijo lentamente. Sin embargo, estoy dispuesta a acceder a la peticin de Pa-she por el momento. Khabekhnet! El heraldo principal se le acerc desde su puesto en el fondo del saln y se inclin. Encuentra a Ahmose-onkh y trelo aqu. Que conozca al hombre que le har desgraciada la vida. Volvi su mirada a Pa-she. Nunca olvides que tienes que cuidar a un Pichn de-Halcn. Cada palabra tuya que oiga determinar su aptitud para reinar como dios cuando se siente en el Trono de Horas. Una vez por semana me dars cuenta de sus avances. Pa-she se arrodill para luego postrarse. Mil gracias, Majestades dijo con la nariz pegada al suelo. Cargar con esta responsabilidad como Khnum acun en sus manos divinas la arcilla con la que se cre al hombre en la rueda del alfarero celestial. Ahmose dej su silla. Tienes mi permiso para rerte tambin de vez en cuando, Pa-she dijo secamente. Te deseo buena suerte. Aahmes-nefertari, encrgate de este encuentro augurador. Y tras hacer una sea a Ipi y Akhtoy sali el saln. A mediados del siguiente mes de Pharmuthi, lleg una flotilla de embarcaciones del norte que llevaba a los mercaderes keftianos a los que Ahmose se haba dirigido en el montculo del norte. Haba en total unas quince familias completas con sus bienes y sirvientes, y Aahmes-nefertari arregl a travs de Uni su instalacin en Weset. La tarea no fue fcil. Todos queran fincas a orillas del Nilo y cuando Aahmes-ne fertari oy la voz preocupada de Uni recitando sus quejas, advirti de qu manera tan indulgente Apepa les haba tratado. Sabemos que los setiu estn enamorados de los productos y el arte de los keftianos le dijo al mayordomo. El rey me dijo que esta gente habitaba las mejores propiedades en un montculo atestado de gente. Pero no debemos provocar su ira, Uni. No slo nos traern buen comercio, bronce, espadas y dagas incrustadas en oro, vasos, lmparas y, lo ms importante, amapola y tintes, sino que tambin nos darn la oportunidad de crear vnculos polticos con su isla. Tambin estoy tratando de atraer a los comerciantes de Asi a Weset. Atindelos lo mejor que puedas. Uni se quej visiblemente en una rara muestra de irritacin y accedi. Poco despus, Aahmes-nefertari recibi el mensaje de que Keftiu haba despachado un embajador a la corte de Ahmose que esperaba quedarse de forma permanente en Weset. Fue un triunfo para ella. Haba iniciado las negociaciones con el gobernante de Keftiu algunos meses antes, recordndole en los trminos ms amables y diplomticos que su anterior aliado, Apepa, no era ahora ms que un escorpin sin aguijn y sin esperanzas de recuperar el poder en Egipto, pero que el verdadero rey del pas graciosamente aceptara continuar la relacin tradicional entre Egipto y Keftiu. Haba llegado una carta igualmente amable en respuesta, llena de palabras afables pero sin contenido. No haba insistido pero, optimista, haba solicitado a Sebek-nakht que agregara a su carga aplastante de tareas el proyecto y construccin de una serie de casas grandes con jardn para uso de cualquier embajador extranjero que fuera atrado al nuevo asiento del poder. Los edificios, encantadores, se haban erigido al sur, entre el muro exterior protector de su finca y los ahora concluidos cuarteles que alojaran las dos divisiones permanentes de Ahmose. Pero el rey keftiano obviamente se haba tomado su tiempo para investigar la suerte de Apepa, y al advertir que era irremediable, decidi transferir sus compromisos a un rgimen ms sano. Cuando lleg el embajador con toda la pompa y su familia, Ahmose le agasaj generosamente y pas largas horas comentando con l una renovada amistad entre las dos naciones, pero fueron la reina y Neferperet, el tesorero real, quienes concretaron los trminos de los acuerdos comerciales. Aahmes-nefertari tambin se asegur de que uno de los sirvientes de la cocina y uno de los jardineros de la residencia del embajador se escogieran entre la gente que haba pasado un tiempo aprendiendo a espiar en Esna. Aahmes-nefertari y Ahmose haban llegado a una tregua insegura y no declarada, a un acuerdo respecto a los deberes y ocupaciones de la administracin que se extenda dolorosa mente al trato entre ellos. Tiempo atrs compartan cada alegra y preocupacin, pero ahora se encontraban esquivando cuidadosamente las regiones de sus almas an dolidas, conscientes de que algunas heridas eran muy recientes para tocarlas. Haban vuelto a hacer el amor, pero con la misma cautela que empleaban en sus conversaciones privadas, y su pasin se haba convertido en un ejercicio practicado en silencio. Aahmes-nefertari trataba de no recordar la inconsciencia feliz que haba imbuido su unin sexual en el pasado. Tales pensamientos slo podan servir para frotar sal en heridas ya sangrantes. Al final de Pakhons descubri que una vez ms estaba embarazada y que llevaba en su vientre no slo la esperanza de nueva vida que creca all, sino tambin la esperanza de que con su final expulsin podra terminarse la amargura entre ella y su esposo. Cuando le dio la noticia l sonri con evidente alegra, la bes y abraz y fue al templo a dar gracias a Amn. Pero entre ellos se interpona la muerte de dos de sus hijos, Hent-ta-hent y el primer hijo de Si-amn, y sus esperanzas se vean atemperadas por el temor. Llegaban regularmente los informes del ejrcito y de la flota, an detenidos en el Delta. La situacin all no se haba alterado. Het-uart segua cerrada en s misma. Ahmose y Aahmes-nefertari leyeron las cartas en el despacho de Seqenenra, sentados de espaldas a la luz del sol que entraba entre las columnas. Hor-aha estaba con ellos. Su pelo haba vuelto a crecer. An era muy corto para trenzarlo del modo que Aahmes-nefertari lo recordaba, pero ya le llegaba a los hombros en gruesas ondas brillantes que se alisaba hacia atrs con mano impaciente. Ella le haba visto poco desde que volviera a Weset. Hor aha haba repartido su tiempo entre los medjay en su aldea, cruzando el Nilo, y largas expediciones de caza en el desierto, donde acechaba hienas, antlopes y leones. Se inclin sobre la mesa cuando Ahmose dej que el papiro recin llegado se enrollara antes de pasarlo a Ipi, sentado a sus pies. Cmo est todo, Majestad? quiso saber. Cuando dejamos la ciudad estaba plagada de enfermedades y falta de agua. Tendra que haber capitulado en semanas. Las epidemias siguen su curso y despus desaparecen dijo Ahmose. Sin duda murieron muchos cientos de ciudadanos. Vimos el humo de sus piras funerarias. Es una evaluacin prctica y fra, general, pero supongo que esas muertes permitieron que el agua fuera suficiente para los supervivientes, que sin duda cavaron nuevos pozos. En cuanto a la comida, hacen huertas en los tejados de sus casas. Una dieta reducida, pero quiz suficiente para mantener unidos el cuerpo y el ka. Se han vuelto una pesadilla recurrente intervino Aah mes-nefertari. Terminar alguna vez? Por supuesto que s le asegur Ahmose. Las divisiones del este controlan el Camino de Horas y los fuertes de la Muralla de los Prncipes sin ningn esfuerzo. Es slo cuestin de tiempo. Tamborile un instante en la mesa. Se habr completado la rotacin de las tropas para fines de Epophi continu. Creo que entonces puedes llevar a los medjay a Wawat durante unos meses, Hor-aha. Se han ganado una visita a sus familias. Abana puede traer una parte de la flota aqu, y Turi y Kagemni pueden llevar las divisiones de Amn y Ra a los cuarteles nuevos al sur de esta finca. Trataremos de hacer caso omiso de Apepa y de lo que queda de su poder hasta que nos obligue a hacer otra cosa. Hor-aha observ pensativo su rostro. No ser una decisin sabia dejar a los medjay en sus aldeas mucho tiempo, Majestad dijo. Rpidamente se volvern a integrar en la vida de sus tribus, y buscarles y volver a entrenarlos para que recuperen el nivel de disciplina egipcio ser una tarea tremenda. Has pensado en traer a sus familias aqu? Son criaturas del presente. Estaran ms que dispuestos a convertir los cuarteles que habitan hoy en una comunidad si sus mujeres e hijos estuvieran con ellos. Si lo hago con los medjay, debo hacerlo con todos y cada uno de los soldados de mis dos divisiones de Weset objet Ahmose. Se puede alojar a diez mil hombres sin mucho problema ni gastos pero si se suman sus esposas e hijos tendr que crear otro departamento ms en la administracin. Hizo una mueca. O mejor dicho, t lo tendras que hacer dijo, dirigindose a Aahmes-nefertari. El generoso reconocimiento de sus esfuerzos la hizo sentir feliz. Pero Ahmose, si quieres tropas permanentes estacionadas aqu, tienen que poder ver a sus familias le record ella. De lo contrario su moral se ver gradualmente erosionada. Suspir, un poco preocupado. Me sigue resultando difcil asimilar la idea de su permanencia reconoci. En los ltimos aos, mi vida ha estado marcada por el movimiento. Sin embargo, la permanencia se est afirmando a mi alrededor, a nuestro alrededor. Weset se expande casi a diario acot Aahmes-nefer tari. Al convertirse en el asiento del poder en Egipto, la gente se siente atrada por la perspectiva de un avance en sus vidas o un mejor comercio o las ambiciones para sus hijos. Hay espacio para muchos ms. Destina algunas tierras para las familias de tus soldados. Puede que algunos decidan no desarraigar a sus parientes, pero al menos sern ellos los que decidan. Puedo nombrar un inspector de asentamiento del ejrcito, si t quieres, para que lo organice todo. Entonces la rotacin significar una corta caminata de los cuarteles al pueblo y no un largo viaje por el Nilo hasta aldeas remotas. Tus hombres estarn disponibles en todo momento. Supongo que tenis razn dijo con renuencia. Lo puedo hacer tambin con los medjay, Hor-aha. No s por qu estas cuestiones me hacen temblar el alma. Arrglalo como dijiste, Aahmes-nefertari. No podra hacerlo yo. Es la prdida del control total lo que te aflige, esposo mo pens Aahmes-nefertari al salir del despacho cogida de su brazo. Ya no puedes conocer cada acto de tus ministros y ya no salen todas las rdenes de tu boca. Ests obligado a confiar en la inteligencia y honestidad de otros y eso te enloquece. De Pakhons se pas a Payni y luego a Epophi. Se intensific el calor del verano, imponindose con fuerza cada vez mayor a los hombres y las bestias, y el ritmo de la vida se hizo ms lento. Los nobles y campesinos durmieron por igual las largas tardes calurosas, pero en las noches clidas las calles de Weset se llenaban de vida cuando los ciudadanos salan para llevar sus asuntos o simplemente beber cerveza e intercambiar chismes. Para Aahmes-nefertari, dominada por las nuseas cada maana, las horas de oscuridad suave eran una bendicin. Al atardecer iba a la casa de baos para que le limpiaran el sudor y le aliviaran la fatiga del da; luego, vestida con una tnica suelta, suba al tejado de la casa donde Senehat haba extendido alfombras, desparramado almohadones e instalado lmparas cuyas llamas en los vasos de fino alabastro brillaban doradas en la oscuridad. Haba cuencos llenos de fruta y jarras con agua y vino, el juego del sennet y el de Perros y Chacales, y mantas para cubrirla cuando finalmente se quedaba dormida bajo el bosque de blancas estrellas del verano. Pero Aahmes-nefertari se senta sola. Extraaba a las otras mujeres de la casa, su madre y abuela, que otros veranos haban ido all, pasando el tiempo en conversaciones ociosas de mujeres. Llegaron papiros de Aahotep y, con menos frecuencia, de Tetisheri. Las dos haban sido bien recibidas en Esna y Pi-Hat hor y se haban quedado unos das en cada pueblo, pero ninguna de las dos haba disfrutado el tiempo que pasaron all. Tetisheri protestaba porque los sirvientes de las casas de los alcaldes eran descuidados e ineptos y la gente

comn poco cuidadosa en su trato hacia ella cuando sala. Le record a Aahmes-nefertari que el pene de Osiris haba sido tragado por un pez en Esna y, por tanto, no se permite comer pescado a nadie, incluyendo a tu madre y a m deca su carta cida. En mi opinin, hubiese sido mejor que el pene del dios hubiese aparecido en la orilla y que los peces hubiesen decidido comerse al pueblo. Pero Aahotep escriba acerca de vagas corrientes subterrneas de descontento en ambos lugares. Haba hablado brevemente con los espas y le haban dicho que los muelles y los almacenes estaban abandonados, al igual que las fincas de hombres que se haban hecho ricos bajo los setiu, y que una atmsfera de incertidumbre dominaba Esna y Pi-Hathor. Estos pueblos compartieron el privilegio de construir, equipar y reparar embarcaciones para nuestros invasores escriba Aahotep. Esa fuente de prosperidad ahora se ha trasladado a Nek heb. Otra fuente de ingresos para ellos era la ruta comercial de Kush. Estn a medio camino entre Het-uart y Kush. Pero dado que Weset, que se ha convertido en el centro de Egipto, est a slo 200 estadios al norte, su situacin geogrfica ya no es una ventaja. Todo lo que les queda es la cantera de piedra caliza cerca de Pi-Hathor y, como Ahmose an no ha comenzado a erigir grandes monumentos, los hombres de la cantera estn ociosos y hambrientos. Advierto un posible peligro para nuestra nueva estabilidad y me alegro de que hayamos creado una red de espas tan eficaz. Maana nos iremos a Nekheb con gran alivio. Esperamos quedarnos all al menos un mes. Har mucho calor y ms an a medida que nos acerquemos a Djeb, pero no hay salud ni paz en el aire de los pueblos sureos. Aahmes-nefertari mostr las cartas a Ahmose que las ley y solt un gruido. Kamose tampoco confi en ellos coment, pero al estar entre Weset y Nekheb estn impotentes, Aahmes-nefertari. Qu pueden hacer ms que resignarse a su destino? No puedo emplear a los hombres de las canteras slo para que tengan pan y cebolla, aunque me dan pena, y los constructores de embarcaciones de Nekheb, bajo control de Paheri y los Abana, son ms fiables que los de Pi-Hathor. Por lo menos Kamose no arras sus casas como hizo en Dashlut. Le haba dado un beso rpido en el mentn. Vosotras y vuestros espas! se ri. Aahmes-nefertari se sinti indignada por la insinuacin de que ella y Aahotep se haban estado divirtiendo frivolamente cuando tonnaron su red de espas, pero no se enfrent a l. Ahmose no despreci tanto el esfuerzo cuando se lo dijimos por primera vez pens con rebelda. En aquellos tiempos estaba agradecido de toda proteccin, no importaba si era algo nebuloso. No volver a discutir la cuestin con l. A veces Ahmose se le una en el tejado y, reclinados entre los almohadones, hablaban en voz baja o jugaban a juegos de mesa o se turnaban para nombrar las constelaciones que refulgan en el cielo, pero ms a menudo l prefera sentarse en el jardn en sombras bebiendo cerveza con Turi, Kagemni, Hor aha y otros. Para comienzos de Mesore, las divisiones de Amn y Ra estaban en Weset, habitando con comodidad los nuevos cuarteles, y Paheri y Ahmose Abana pasaron por Weset camino de Nekheb. Ankhmahor tambin haba vuelto con su hijo Hark huf, cuya herida no haba dejado ms que una cicatriz de bordes irregulares que se haca cada vez menos notoria. Aahmes-nefertari, sentada por encima de los cientos de puntos de luz que indicaban los otros tejados habitados de la ciudad y oyendo las risas masculinas que llegaban desde el jardn, se senta tan abandonada como una sandalia gastada. La cosecha est en marcha pens tristemente. Los cultivos caen bajo las guadaas de los segadores y el aire est lleno del polvo de la trilla. En los viedos, los hombres y mujeres cantan al pisar las uvas y la miel de las colmenas cae como una gruesa luz del sol en los jarros. Los jardines estn fragantes con el aroma de las hierbas: el cilantro y el comino, el tomillo y la frescura picante de la menta. Sin embargo, no noto movimiento en mi seno, ninguna seal de que mi hijo est vivo. Es muy pronto, supongo. El prximo mes har notar su presencia pero, por ahora, me siento estril en medio de tanta fertilidad. Es as como sern las cosas: Ahmose envuelto en un mundo de hombres, mientras yo me esfuerzo por adecuarme una vez ms al mundo trivial de las preocupaciones femeninas? Para esto trabaj todo los meses que l estuvo ausente? Un movimiento apenas perceptible le llam la atencin ms all de las palmeras, en cuyas hojas delgadas estaba atrapada la luna llena, y, mirando por encima del borde del tejado, vio un esquife que pasaba silencioso, con un remero en la popa y las figuras abrazadas de un hombre y una mujer totalmente atentos el uno al otro, cerca de la proa. Senehat dijo aburrida. La chica dej su sitio junto a la claraboya y fue junto a ella. Record que an no he recibido una evaluacin de la cantidad de pescado que se tiene que salar y conservar para los comerciantes keftianos. Tenlo presente si puedes y recurdamelo maana. Senehat murmur su afirmacin y se fundi nuevamente en las sombras. Dioses pens Aahmes-nefertari acostada de espaldas y cerrando los ojos. La luna est llena, la noche tiene aromas de amor y yo me acuerdo del pescado. Se senta demasiado vaca para llorar.

10
Todo Weset haba celebrado la hermosa Fiesta del Valle en el mes de Payni, el da de la luna llena, y los Tao se haban unido a la multitud de personas que cruzaban el ro con ofrendas de comida, aceite y vino para sus muertos. Ahmose no se haba olvidado del da del nacimiento de su padre en Phamenoth, recordndole con los habituales rezos y el banquete de costumbre, que corresponda a cada miembro de la familia, vivo o no. Los cumpleaos llegaban regularmente como los das de los dioses y eran ocasiones para una feliz reflexin. Pero la Hermosa Fiesta del Valle era un acontecimiento de solemnidad y regocijo universal, mientras los sacerdotes pasaban de tumba en tumba con el incienso. Cuando terminaron las ceremonias, los parientes de los embalsamados se instalaron junto a sus muertos para comer en su presencia y hablar de ellos con amor. Tenemos muchos muertos pens Ahmose, mientras observaba a los sirvientes servir el banquete en el pequeo patio de Kamose. El marido de la abuela, Osiris Senakhtenra, Seqenenra, mi padre, dos nios, Osiris Kamose y Si-amn, a quin no podemos reconocer en este da. Vamos de una puerta sellada a otra dejando ofrendas, pero la vida es algo tan inmediato a estas alturas del ao, una explosin de frutas y granos, la excitacin e inquietud que causa la espera de la cosecha, y luego el llanto de Isis, las preparaciones para las festividades del ao nuevo. Slo pueden llorar los que llevan un luto reciente. Y tampoco es que la Fiesta se considere algo triste. Se celebra para la santificacin de los muertos y para conjurar su recuerdo. Behek es el nico que an siente como actual y dolorosa su tristeza. Cunto puede sentir un perro? Qu lmite tiene la capacidad de razonar de Behek Espera en este lugar rido que aparezca Kamose o sabe que se ha ido la esencia de mi hermano y considera que su deber es velar su largo sueo? Ahmose-onkh estaba arrodillado en la arena con los brazos en torno del cuello de Behek. Su tutor, Pa-she, estaba de pie junto a l, explicndole algo que Ahmose no poda or por el barullo de las conversaciones de los sirvientes y el entrechocar de los utensilios de comida. Esa asociacin funciona bien,-continu pensando Ahmose. Hubo algunos berrinches al principio, cuando Ahmose-onkh se dio cuenta de que ya no podra correr por la casa y el jardn con la exasperada Raa detrs, pero ahora parece no slo haber aceptado la disciplina de Pa she, sino que le est tomando confianza. Los informes semanales de Pa-she sobre los avances del nio no incluyen ese hecho, por supuesto, pero es evidente por el modo en que ha mejorado la conducta del muchacho. Aahmes-nefertari ha triunfado en esto como en todo lo dems. Ech una mirada en direccin a su esposa, sentada silenciosa en una silla cercana. ltimamente estaba en guardia, sola contestarle con un s o no abrupto y tena una expresin laxa que lograba ocultar sus pensamientos. Otro podra haberlo interpretado como un retorno a la timidez de su juventud, pero Ahmose saba que no era as. Estaba profunda y constantemente enfadada con l, una ira mezclada con desilusin y orgullo herido y, aunque l deseaba que no fuera as, tambin tena que luchar con su orgullo herido. Trat de tender un puente entre ellos, yendo a veces con ella al tejado de la casa en las noches clidas que estaban imbuidas de una invitacin sensual al amor, pero las palabras que deba decir no le salan y ella le haba rechazado pidindole con dureza que no fuera condescendiente. El hubiera perseverado, desesperado por recuperar la intimidad que en un tiempo compartan, pero sus divisiones volvieron, Ankhmahor y Harkhuf llegaron al mismo tiempo que Paheri y Ahmose Abana, y l se vio obligado a concentrar su atencin en el ejrcito. Evitaba reconocer el alivio que le daba esa distraccin. Sentado en el jardn, con lmparas colgantes, rodeado de los hombres con los que haba luchado, discutiendo el futuro y reviviendo el sitio y la batalla de Het-uart, disfrutaba de sus risas y de su conversacin franca. Era consciente de su esposa, sentada en lo alto, sola y lamentndose, pero por primera vez desde que se unieron como esposos no senta urgencia de estar con ella. Se preguntaba si el nuevo embarazo exageraba su estado de nimo. Estaba contento de que fuera a nacer otro nio, pero tema la ansiedad que crecera con el nuevo hijo. Haba ido en secreto al templo a hacer leer los augurios, de pie, a distancia respetuosa del joven sacerdote con el don de Ver. El hombre se agach sobre un cuenco donde una fina pelcula de aceite nadaba en el agua, y esper conteniendo el aliento a que le dijera cul era su visin. Su corazn haba dado un salto de temor cuando se complet la ceremonia y ley el desastre en la manera que el sacerdote sacuda su cabeza. Busca un mensaje del orculo de Amn, Majestad dijo. El aceite no siempre manifiesta lo que ser pero la voz del dios es infalible. Es enfermedad o muerte? alcanz a decir Ahmose. Tanto enfermedad como muerte para el nio fue la respuesta impiadosa, y Ahmose haba dejado el cuarto en penumbras y subido a la litera para que lo llevaran a casa, desesperado. Hasta entonces simplemente haba aceptado que los nios eran vulnerables a las fiebres y a las enfermedades. Los nios moran fcilmente. Pero comenz a preguntarse si quiz haba una malformacin en el vientre de Aahmes-nefertari, algo invisible pero mortal para los nios a los que daba a luz. La posibilidad aument su angustia. A pesar de su alejamiento, la amaba con un sentimiento constante que an le llenaba el corazn y no haba variado. Se le ocurri, la idea entr en su mente como una serpiente que avanzara hacia la sombra hmeda bajo una roca, que otra mujer poda darle descendencia sana. A fin de cuentas, tena derecho a tomar otras esposas. Incluso concubinas. No poda imaginarse hacer el amor con nadie que no fuera Aahmes-nefertari. Saba que era la clase de hombre que se une a una sola mujer y es feliz con ello. La sensacin de su piel bajo los dedos, los olores de su cuerpo durante el sexo, el gusto de su boca, todo significaba seguridad y plenitud para l. Una carne extraa no podra reemplazar aquellas cosas preciosas ni ser sustitutivo de la confianza mutua y la comprensin que haban creado. Pero la carne extraa quiz pudiera producir futuros reyes, y a sus rei as, que vivieran lo suficiente para alcanzar la edad de la razn. Horrorizado, Ahmose trat de dar de lado tales deliberaciones incmodas, pero la serpiente, una vez que encontr un lugar oscuro y fresco, se enroll y no se dej echar. Ahmose-onkh haba estado tratando sin xito de alejar a Behek de su puesto. Se dio por vencido y, a la llamada de Akhtoy, fue corriendo a ponerse bajo la proteccin del toldo de sus padres. Pa-she, luego de hacer una reverencia en su direccin, camin de manera ms tranquila para unirse a los dems miembros del personal de la casa, donde haban sido instalados sus esterillas y parasoles, fuera del mbito de la tumba. Hace tanto calor! exclam Ahmose-onkh, cogiendo la jarra de agua. Por qu tiene que celebrarse esta fiesta en verano? Porque durante el invierno la Inundacin hace difcil cruzar el ro, y en primavera todos estn ocupados plantando y sembrando le contest su madre. Es un momento apropiado para recordar a los muertos. Ahmose observ con aprobacin al muchacho limpiarse los dedos en el cuenco de agua sin que se lo dijeran, antes de que un sirviente pusiera un plato de comida en sus rodillas. Pa-she te ha estado enseando buenos modales dijo. Ahmose-onkh asinti solemne. Mi tutor lo sabe todo afirm. Majestad padre, sabas que hay seiscientos smbolos sagrados que el poderoso dios Tot le dio a Ptah para que pudiera dar vida con su voz a todo lo que existe en el mundo? Es cierto dijo Ahmose con la mayor seriedad. Y nosotros los usamos en nuestra escritura oficial. Pero no los ests aprendiendo an! An no. Ahmose-onkh desprendi un pedazo de pato asado fro de un hueso y lo mordi con energa. Estoy practicando la escritura hiertica en la arcilla que Pa-she me hace traer de la cocina. Hasta ahora slo he logrado dibujar doce letras. Doce! exclam Aahmes-nefertari. Muy bien, Ahmose onkh. Me mostrars tu trabajo pronto? Lo har cuando pueda dibujarlas todas dijo, lamiendo la sal de una rodaja de pepino antes de metrselo en la boca. Entonces la mir. Ha sido de mala educacin, Majestad madre? Acabo de aprender la admonicin del escriba Ani. Frunci el entrecejo, masticando pensativo. Recuerda cmo te trajo tu madre al mundo y con qu ternura te dio de mamar recit titubeante. Nunca le des motivos para acusarte y elevar sus manos al dios en seal de condena de tu conducta y nunca des al dios motivos para escuchar las quejas de tu madre. Resopl por el esfuerzo que le exigi la tarea y qued fez. Aahmes-nefertari sonri encantada a Ahmose, la primera sonrisa no forzada que he recibido de ella desde que llegu a casa, pens. Excelente le dijo a Ahmose-onkh. Tienes buena memoria. Ahmose-onkh aplaudi feliz, pero luego estrope la impresin de obediencia y erudicin que se esforzaba por presentar, al decir: A qu dios se refera el escriba, Majestad madre? Tenemos tantos. Puedo llevar estos huesos y restos a Behek.? Estoy muy contento con el cambio que veo en l, Aahmes-nefertari coment Ahmose, con los ojos puestos en la pequea figura de su hijastro mientras ste caminaba por la arena. Pa-she nos ha dicho lo rpido que entiende y retiene lo que se le ensea. Aahmes-nefertari asinti. Pa-she pregunt si poda llevarlo al tejado una de estas noches y ensearle las constelaciones dijo. Mi primera reaccin fue de temor, Ahmose. Pens en nuestro padre, all arriba del viejo palacio, y luego en cmo Kamose fue asesinado y t herido. Verdad que es una estupidez? Nunca hemos estado ms seguros y, sin embargo, an me asustan las sombras. A veces a m tambin admiti l. Pero los dos estaris seguros con un guardia que os siga. Chasque los dedos llamando a Akhtoy. Es hora de volver a casa dijo . Quiero ver a Abana y Paheri antes de que se vayan a Nekheb. Les he dado un mes con sus esposas antes de volver al Delta. De inmediato el rostro de ella se volvi una mscara. Me quedar aqu un poco ms dijo con frialdad. Quiero dejar una ofrenda a Si-amn y no me importa que no est permitido. - A m tampoco me importa respondi l afablemente a su gesto desafiante. Recuerda su funeral, Aahmes-neferta ri. Todos nosotros, incluido Amonmose, nos atrevimos a santificar su cuerpo al mismo tiempo que enterrbamos a nuestro padre. No recordaba si ella haba honrado a Si-amn en otras Fiestas Hermosas y se pregunt si insista en hacerlo ahora para incomodarle. Akhtoy, busca al prncipe y haz que traigan las literas orden. La ceremonia ha terminado. Pasado Mesore, el primer da del mes de Tot marc el comienzo del ao nuevo, el ascenso de la estrella Sopdet y el inicio del invierno. Todo Egipto lo celebraba, la gente se apiaba en los templos, se instalaba en las orillas del Nilo, donde los vendedores de dulces y los que vendan figurillas baratas de los dioses anunciaban sus productos, e invada las aldeas para bailar, beber e intercambiar chismes. Los nobles y los ricos salan a navegar por la noche, al son de los tambores, las flautas y los lades, mientras los reflejos de sus

antorchas iluminaban las ondas que nacan al paso lento de sus esquifes y barcas. Ahmose se levant antes del amanecer para que le cantaran el Himno de Alabanza en el templo de Amn, y luego l mismo ofici la apertura del santuario y la alimentacin, el vestido y el perfumado del dios. Esperaba reconfortarse con el rostro apenas sonriente de la divinidad que haba sido venerada durante generaciones por su familia y que fue la compaera de sueo de Kamose, pero los rasgos dorados parecan ajenos a l en aquel da trascendente, creando en el santuario un ambiente de misterio encerrado en s mismo que los rezos de Ahmose no podan penetrar. No haba hablado a nadie de la visin condenatoria del Vidente. Y tampoco se haba acercado al orculo de Amn. Mientras no busque la confirmacin de la prediccin puedo dudar y, por tanto, tener esperanzas se dijo sombro al inclinarse y postrarse, los brazos subiendo y bajando y la boca pronunciando palabras de alabanza y splica, rodeado de hombres vestidos de blanco. El nio est vivo. Aahmes-nefertari lo not moverse dentro de ella. Coloc mi mano en su vientre y yo mismo not el leve movimiento de sus miembros. Puede ser que todo salga bien. El aceite del Vidente puede haber atrado demonios que quieran engaarme, envenenar mi amor por ella y la gran promesa del futuro. Pero era un hombre honesto y tales pensamientos le sonaban huecos. Camin hasta su litera por el atrio exterior del templo, donde le acalor y ceg un sol feroz, y luch contra el abatimiento. Esta noche la llevar a navegar-se jur. Dormir con ella en el tejado. Har de mi cuerpo un instrumento de reafirmacin para ella cuando mi lengua se niegue a pronunciar las palabras que quisiera decir. Hoy los sacerdotes inician su vigilancia del Nilo, listos para registrar el alza de las aguas. Hoy comienza otro ao con todas sus alegras y terrores desconocidos y slo los dioses saben cmo acabar, pero sin duda est en nuestras manos preservar el afecto que sentimos el uno por el otro, o lo veremos perderse como arena entre los dedos. Haciendo una seal con la cabeza a Ankhmahor y a su escolta militar, subi a la litera e inici el camino de casa. Egipto suspir aliviado cuando comenz la inundacin anual. La cosecha haba concluido, se fijaron los impuestos correspondientes y Ahmose se reconciliaba con la ronda diaria de consultas, audiencias y pequeos dilemas de los que se compona su vida ahora. La familia de Sebek-nakht arrib a Weset con todas sus pertenencias, seal para Ahmose de que el prncipe se comprometa final y completamente a su servicio. Ahmose le nombr arquitecto jefe y le dio una casa junto a las de los embajadores extranjeros, que haban comenzado a llegar poco a poco al pueblo que se converta rpidamente en ciudad. Ahmose empez a desear cada da la llegada de la hora en que se encontraba con Sebek-nakht en el viejo palacio. Al seguir elevndose al nivel del Nilo, para luego derramarse sobre la tierra con su preciosa carga de limo, el palacio tambin cobr nueva vida. Lentamente sala de su largo sueo de abandono, como si los cientos de albailes, artistas y arquitectos menores que lo cubran cumplieran la funcin de sacerdotes sem en la Casa de los Muertos. Eliminadas sus entraas, con su cascarn restaurado a su antigua gloria, en vez de transformarlo en un cadver embalsamado, se le embelleca para que recuperara su grandeza. Aahmes-nefertari segua presidiendo con Ahmose las audiencias de la maana, pero participaba poco en las deliberaciones, y su escriba, aunque tambin estaba presente, no tomaba notas. Su embarazo comenzaba a hacerse notorio en una cierta redondez delicada de su abdomen y el rubor de la buena salud en su piel. Pasaba la mayora de las tardes en sus habitaciones, cumpliendo con sus obligaciones en el templo como segunda profeta de Amn, visitando de vez en cuando el acantonamiento de la guardia de la casa, que segua bajo el mando de Emkhu y, ms tarde, descansando en la sombra del jardn. Ninguno de los dos vio mucho a Ahmose-onkh. El y Pa she haban formado un ejrcito de dos. Pa-she acompaaba a su pupilo al campo de entrenamiento, donde el muchacho haba iniciado su instruccin en el uso de su diminuto arco y su espada en miniatura. Iban juntos a la cinaga para que Ahmose-onkh pudiese lanzar la jabalina a los patos que graznaban. Y Ahmose-onkh iba de la mano de su tutor cuando Pa-she atenda a sus asuntos, acompandole a ver los fabricantes de papiro y en sus excursiones a la orilla occidental para avanzar en su estudio histrico entre los muertos. Ahmose le haba dicho a Pa she, durante uno de sus informes semanales, que un tutor no era responsable de su pupilo fuera de las horas de instruccin, pero Pa-she objet. A veces las lecciones ms valiosas se aprenden cuando el tiempo de educacin oficial ha concluido, Majestad seal. A menudo la oportunidad de ensear los buenos modales, honestidad y bondad requeridos por un hijo de Ma'at no surge en el dictado de los textos o en el clculo del valor de dos khar de trigo. Cuando deseo estar solo, mando a buscar a Raa y ella se lleva al prncipe. Es as de simple. Raa engorda de tan ociosa que est dijo Ahmose, sonriente. Y tu prncipe se ha convertido en una fuente irritante de toda clase de conocimientos medio digeridos. Paz! Alz una mano para contener la respuesta indignada de Pa-she. Estoy muy contento con tu cuidado del Pichn de-Halcn. Mira de no cansarte de tus esfuerzos. Una tarea que Ahmose era renuente a abordar era la larga deliberacin requerida para poner, junto a cada gobernador de las muchas provincias que ahora controlaba, un hombre que le enviara informes fiables de la situacin de los distritos. Haca mucho tiempo le haba pedido a Aahmes-nefertari que elaborara una lista de espas aptos, porque efectivamente eran espas, pese a su exaltado ttulo de representantes del rey. Pero l ni la haba mirado. Ahora le pidi que se la mostrara, en parte como un deber sin atender, pero principalmente como una oportunidad para hablar con ella. Su esposa y Khunes fueron a su despacho muy entrada la tarde y, como gesto de confianza, Ahmose despidi a Ipi. Aahmes-nefertari se sent en la silla enfrente de Ahmose. Al sentarse en el suelo junto a ella, Khunes le alcanz un paquete de hojas de papiro. Ahmose se sinti desfallecer. Slo hay veintids provincias dijo. T escriba no habr necesitado tantas hojas para escribir! Ella le sonri con aire superior. Por supuesto que no contest ella. Pero pens que querras saber tambin cmo marchan nuestras negociaciones comerciales. Has recibido oficialmente embajadores de Keftiu, Asi, Mitanni e, incluso, algunos hombres extraos y groseros de Kush. Neferperet y yo hemos estado ocupados tratando de aumentar las posibilidades de llenar el tesoro. A fin de cuentas, la remodelacin en el viejo palacio ha significado el gasto de desmedidas cantidades de grano y verduras para los campesinos, y se es slo uno de los problemas. Alimentar a las dos divisiones es otro. Los campos que ararn han sido preparados, por supuesto, pero no se puede sembrar hasta que retroceda la inundacin. Ahmose se inclin intrigado. Qu tratados has concluido? quiso saber. Ella busc en la pila de hojas beige claro. Con Keftiu primero, por supuesto. Nos enviarn bronce, amapola y tintes a cambio de lino y papiro. Tienen otras cosas, jarrones, copas y dems, pero an no necesitamos tales lujos. Le pas el papiro a Khunes. Con Asi, plata sin trabajar, no mucha porque es escasa. Les daremos lino, papiro, cuero y grano. Otra hoja fue a manos de Khunes. Ahmose oa el crujido de los papiros, pero no poda ver al joven. Mitanni ha sido difcil. Est lejos, al oriente, ms all de Rethennu, y su embajador no est seguro de querer quedarse en Weset y perder su tiempo en un lugar tan distante. Sonri. Pero vinieron varios comerciantes con l y Neferperet centr su atencin en ellos. Los comerciantes quieren ganancia y huelen riquezas futuras. Nos proveern de especias, maderas preciosas, oro y hojas de hierro para dagas, nada de lo cual podemos hacer o cultivar aqu en Egipto. Pero a cambio quieren cereales y oro. Los graneros estn llenos, de modo que el cereal no es problema acot Ahmose. Pero el oro de Kush y Wawat an no est plenamente asegurado. Cmo cumplirs este compromiso? Ella alz un dedo. Me tom el trabajo de recibir en audiencia a los hombres de Kush. Han venido a Weset desde el sur, donde estn sus tribus, buscando garantas de que no les molestars. Temen a Teti-En y al grupo de tribus que componen su pequeo reino, y te temen a ti. Les dije que mientras nos provean de oro nos esforzaremos por protegerlos de Teti-el-BuenMozo, si l decidiera expandir el rea de su influencia. Lo que me faltaba! exclam Ahmose. Tengo que enviar tropas a Kush cuando los trogloditas imaginen que sus miserables vidas estn amenazadas? Crees que vale la pena? Creo que s contest ella framente, sin dejarse perturbar por su explosin. Kush mantendr activas las minas de oro y tambin nos enviar marfil, bano, incienso, lapislzuli y pieles de animales exticos. Ah! asinti Ahmose. Muy bien. Tanto a cambio de nada ms que la promesa de proteccin. Esperemos que Teti-En siga contento con el curioso conglomerado de aldeas que llama su reino. Me sorprende que no nos haya enviado emisarios ahora que su hermano Apepa ha quedado impotente suspir. Pero, Aahmes-nefertari, necesito cedro de Rethennu para construir los mstiles de mis embarcaciones. Cundo caer Het-uart? Hubo un momento de silencio en que su esposa lo mir con las cejas oscuras alzadas. l advirti de pronto que ella esperaba una felicitacin. Ha hecho mucho por m y yo estoy sentado aqu como un idiota egosta. Estoy impresionado por tu eficiencia y el xito de tus esfuerzos dijo finalmente. Esperemos que todos los acuerdos den frutos. Ahora qu hay de la lista de nombres? Ella asinti, como si le satisficieran sus palabras, y en vez de leer desliz el papiro hacia l. Negociar los contratos de comercio fue nada comparado con los meses que dediqu a preparar esto para ti dijo secamente. Investigu en los archivos en la Casa de la Vida, aqu, en Weset, buscando el linaje de los hombres aptos. Cuando emple a Khunes, le envi a cada Casa de la Vida, desde Khem menu, al norte, a Swenet, en el sur, con el mismo objetivo. Cuando volvi observ todo lo que habamos averiguado. Edad, historia familiar y relaciones, capacidad, xito o fracaso en el manejo de los escribas y campesinos, conducta durante los alzamientos de nuestro padre y de Kamose. Muchas de mis conclusiones fueron resultado de una serie de indicios respecto a cada candidato que se fueron reuniendo como granos de arena en un rincn olvidado de la casa. Seal con el mentn la lista que l observaba con el entrecejo fruncido. Todo el juicio e intuicin de que soy capaz estn ah-le dijo. Estoy en condiciones de hacerme responsable de la lealtad de cada uno de los hombres que he seleccionado. De verdad? dijo soiprendido. Entonces debes de haber sido extraordinariamente exhaustiva en tu investigacin y tener plena confianza en el resultado. Sacudi el papiro y se alivi su expresin. Veo que no slo has creado una lista de nombres, sino que tambin indicas cules deben ir a cada provincia. Slo reconozco a unos cuantos. Su alivio era evidente. Casi no se haba molestado en observar la lista. Confieso que se me quitar un gran peso de encima cuando estn en su lugar envindome comunicaciones regularmente. Tengo que suponer que nuestra madre y t habis hecho esos arreglos ya? Ella, en broma, hizo un mohn y cogi de nuevo la hoja. Por supuesto contest con prontitud. He contratado nuevos heraldos que esperan tu orden para convocarles a Weset para jurar su lealtad a tus pies antes de dispersarse a sus respectivos puestos. Dud. Ahmose, quiz fuera ventajoso inventar un ttulo para ellos. Oficialmente sern

consejeros de los gobernadores y prncipes, pero saber que son poco ms que espas puede ofenderles. Les he escogido por su honestidad y Habilidad. Te dije hace meses que en mi reinado ningn noble alzara la cabeza por encima del nivel que yo determinara dijo. Y que no tendra inconveniente en darles tal cantidad de ttulos que a sus sirvientes les llevara toda una maana anunciarlos. Los ttulos no significan nada a menos que vayan acompaados de poder, y poder no les dar. Por lo tanto, estoy de acuerdo contigo. Mir al techo y con la sandalia empez a golpetear la pata dorada de la mesa. Cmo les llamaremos? Veamos. Qu tal Heraldos de su Seor e Hijos del Rey? El ttulo heraldo har que sus mensajes tengan una categora superior a la de intercambio clandestino, por lo menos para ellos, y lo de Hijos del Rey les har sentirse particularmente ligados a m. No crees? Eres un dios ingenioso y taimado! ri ella. S, has elegido un buen ttulo. No les dars ningn poder, Ahmose? No hablar con ellos de otorgarles autoridad cuando estn arrodillados ante m contest pensativo. Pero estar dispuesto a darles el gobierno de cualquier provincia que sea mal regida o cuyo gobernador fomente la rebelin. 'La excepcin, por supuesto, es Ramose seal ella. Le has dado la gobernacin de la provincia de Un y pleno control de Khemmenu, Nefrusi, Hor y Dashlut. No puse ningn nombre secundario junto al suyo. No, No es necesario vigilar a Ramose. En l s confo. Ests perdiendo tu cautela aventur ella. No por completo dijo. A veces sueo con la rebelin de los prncipes. Y yaca inconsciente y herido y no la vi, ni tu gran coraje y el de nuestra madre al sofocarla, pero aun o as tengo esa pesadilla. No quiero un cuchillo por la espalda cuando menos lo espere, Aahmes-nefertari. Ni tampoco quiero dedicar mi reinado a correr de aqu para all con mis divisiones sofocando insurrecciones. Ya no desconfas, verdad, esposo mo? l la mir a los ojos y vio afecto en ellos. No dijo simplemente. Has justificado plenamente la confianza que puse en ti, mi querida hermana, y eso me ha alentado a tener fe en los hombres que en mi ausencia has reunido a tu alrededor. Gracias, Ahmose dijo Aahmes-nefertari con voz temblorosa. Necesitaba or eso. Entonces ya no tienes celos? l busc una seal de humor en su rostro, esperando encontrarla, pero ella estaba totalmente seria. Ahmose no quera, pero se vio obligado a contestarle con igual sinceridad. Haban estado hablando como en el pasado, cuando tomaban decisiones juntos en perfecto acuerdo, y sinti el dao que poda hacer si contestaba livianamente. A veces me invaden, como a ti la ira admiti apesadumbrado. Pero te amo, Aahmes-nefertari. Te amo como siempre lo he hecho. Para su incomodidad, vio sus ojos inundados de repentinas lgrimas. Yo tambin te amo, hermano dijo ella. A su lado Khunes, sentado en el suelo, se movi. Perdona Majestad, supongo que no quieres que copie las palabras pronunciadas despus de los hombres que en mi ausencia has reunido a tu alrededor. Aahmes-nefertari ri, an temblorosa. Por supuesto que no! acord ella. Ahmose la observ a medias esperando que palmeara la cabeza del escriba cubierta con una tela. Torpemente cambi de tema, alzndose al hacerlo. Hace tiempo que no recibimos un mensaje de nuestra madre o de la abuela observ. Obediente, Aahmes-nefertari tambin dej su silla, pero, de manera brusca e inesperada, alz los brazos sobre la cabeza, se estir lentamente y bostez, exponiendo su largo cuello, adornado de oro. El gesto felino sorprendi a Ahmose y, para su sorpresa, le excit. Estoy segura de que estn a salvo y con buena salud contest ella. En su ltima carta, madre dijo que haba arreglos por hacer en la tumba de su antecesora en Djeb, y que hasta que se completaran, ella y Tetisheri estaban instaladas cmodamente en una casa junto al ro. Creo que disfrutan del ritmo lnguido de la vida del sur. Ahmose rode la mesa y meti una mano bajo su pelo. Su nuca estaba caliente. - Dejar en tus manos convocar a los hombres de la lista murmur. Mientras tanto vayamos a mis habitaciones, Aahmes-nefertari, o a las tuyas, no importa. Te he extraado en mi cama. Quiero hacer el amor contigo. Se haba tragado su orgullo al hacer su peticin de modo tan desembozado y esperaba impaciente su respuesta. Por un instante ella se qued inmvil. Estaba a punto de retirar la mano, avergonzado, pero finalmente ella se volvi hacia l, primero con expresin de desconfianza, pero luego se iluminaron los rasgos con una creciente felicidad. S, esta vez estar totalmente contigo, le dijo en silencio. Aahmes-nefertari debi de leer el pensamiento escrito en sus ojos, porque inclin la cabeza hasta que descans contra su pecho. Estoy a tus rdenes, Majestad susurr ella. Y t, Khunes, puedes redactar una carta para enviar a los hombres que el rey ha aprobado. La leer luego/ Fue el comienzo de una especie de reconciliacin entre ellos, un proceso que tuvo sus retrocesos y heridas en su lucha por aceptar los cambios que se haban producido en ambos. La reconciliacin se vio ayudada tanto por la compleja y, al mismo tiempo, cada vez ms estable rutina de la vida en la corte, con la que Ahmose se estaba familiarizando, como por el embarazo de Aahmes-nefertari. Al pasar las semanas, ella tuvo menos deseo de participar activamente en la relacin con la gente que haba nombrado o en las polticas que haba propuesto, contentndose con que Ahmose le contara los acontecimientos y decisiones del da en las noches que pasaban juntos. Al comienzo de Khoiak, recin terminada la Fiesta de Hat hor, cuando el ro haba llegado casi hasta su punto ms alto y el aire ya no herva de calor, lleg Ahmose Abana. Haba amarrado su esquife a un poste del embarcadero y, precedido de uno de los heraldos que estaban siempre de guardia junto a las puertas, atraves el jardn donde Ahmose y su esposa, junto con su personal, disfrutaban del fin del atardecer. Pa-she y Ahmose-onkh tambin estaban all. La falda de Aahmes-nefertari la parte que dejaba a la vista su embarazo cada vez ms avanzado estaba cubierta de pedazos de arcilla, porque el muchacho haba estado mostrndole con orgullo las lecciones que haba inscrito en las tablillas. Ahmose les observaba a ambos con placer ocioso. El aire estaba lleno del fulgor rojo que se desvaneca rpidamente y les envolva en su luz suave, y sus voces, la voz grave de su esposa y la estridente de su hijo, hacan eco, creando la alucinacin auditiva peculiar que a menudo acompaaba la visin final del disco de Ra al hundirse en el horizonte. Temblaban los mosquitos en la plcida superficie rosada del estanque y las sombras comenzaban a fundirse en una sola masa apagada bajo los rboles que rodeaban el jardn. An no se haban encendido las grandes lmparas que colgaban del marco que sostena el toldo y Ahmose acababa de indicarle a Akhtoy que lo hiciera, cuando surgi de la penumbra un heraldo, seguido por otra figura, e hizo una reverencia. El almirante Ahmose Abana, Majestad anunci. Qu? Ahmose le indic que se hiciera a un lado. Abana, qu haces aqu? No han pasado seis semanas desde que termin tu licencia de un mes en Nekheb y volviste al Delta. TU aspecto es terrible. Akhtoy, pasa la vela a alguien y ve a buscar comida y vino. Mientras el joven avanzaba y se inclinaba, con los hombros encogidos y el rostro, normalmente animado, con una expresin rgida, un espasmo de temor sacudi a Ahmose. La Muralla de los Prncipes ha sido retomada por el enemigo pens alocado. Los setiu han conseguido ms tropas y en estos instantes estn invadiendo el Delta a travs del Camino de Horas. Se abrieron las puertas de Het-uart y mi ejrcito no pudo resistir, y Apepa marcha sobre Weset. Respirando hondo, control el pnico e hizo una seal a Pa-she. Ahmose-onkh, es hora de irte a dormir-dijo. No discutas. Pon tus trabajos en la bolsa. Bsanos a tu madre y a m. Con una expresin de desilusin mal disimulada, Ahmose-onkh hizo lo que se le deca y se alej de la mano de Pa-she. Ahmose se encontr en una especie de estupor, contemplando sus figuras recortadas a la luz de las antorchas que comenzaban a brillar desde la casa. Despabilndose mir alrededor. Ipi, qudate orden. El resto os podis ir. De inmediato, los sirvientes hicieron su reverencia y se dispersaron, todos menos Hekayib, que pasaba rpidamente de una lmpara a otra con la vela. A su paso iba dejando crculos de luz creciente, que proyectaban su sombra en la hierba. Ahmose vio cmo se iban definiendo los rasgos de Abana al iluminarse la noche. El hombre pareca exhausto, con los ojos hinchados y medio cerrados, los hombros cargados. Hekayib complet su tarea, apag el candil, se inclin y desapareci en la oscuridad circundante. Ahmose hizo una sea al almirante. Ms vale que te sientes antes de que te desplomes, Abana dijo. Ests solo? Viniste en el Brillando en Menno fert Abana se dej caer en la esterilla, suspirando aliviado. Vine solo, en la barca ms ligera que pude encontrar, Majestad contest ronco. Necesitaba velocidad. Fue un error no traer ayuda, porque tuve que remar en las aguas ms altas y con los vientos en contra, pero quera darte mis noticias en persona, antes de que llegaran a Weset por otras bocas. Se frot un ojo con los dedos sucios y esboz una sonrisa. Luchar contra la inundacin, incluso en una barca, no es poca cosa. Ten calma se dijo Ahmose, mientras todo su cuerpo se tensaba. Por qu presupones que sus noticias son malas? Cmo pueden ser malas cuando mis soldados rodean Het-uart en filas tan compactas como las de los cultivos de granos? Conozco tu habilidad en el agua dijo irritado, no tienes por qu recordrmelo. Dime qu ha sucedido. Abana alz su mirada. Te hemos fallado, Majestad admiti. Tuvimos la oportunidad de capturar a Apepa y fallamos. Traigo disculpas de los generales responsables de mantener el sitio de la ciudad. Capturarle? dijo Aahmes-nefertari cortante. Nos ests diciendo que Het-uart ha cado? Se inclinaba y su expresin incrdula era muy notoria a la luz amarilla de las lmparas. Abana neg con la cabeza. Que los dioses nos castiguen por nuestra desatencin dijo amargamente. No nos disculpar pero s dir que un sitio de aos es muy cansado y que los hombres pueden perder la concentracin aun en sus puestos y cumpliendo su misin. Se tropezaba con las palabras y, pese a que Ahmose estaba desesperado por or lo que pudiera contar, alz una mano.

Come y bebe antes de continuar dijo. Akhtoy est aqu. El mayordomo se haba acercado con un sirviente que dej un plato junto a Abana y se retir. Akhtoy sirvi vino. Abana lo cogi y bebi abundantemente antes de atacar la comida. Ahmose esper. Por fin, Abana se limpi la boca con la tnica ya sucia. Perdona, Majestad... comenz, y por fin la paciencia abandon a Ahmose. La humildad ante los dioses es altamente loable rugi. Pero ante un rey es un obstculo molesto que mejor se deja a un lado. T, de todos los hombres, eres el menos propenso a ejercerla, almirante, por tanto, djala a un lado y danos tus noticias. Aun as, Majestad, mi carcter presumido se ha visto apaciguado en alguna medida por mi propia idiotez, como oirs. Abana rpidamente compens su expresin con una chispa de su impertinencia habitual. Se cruz de piernas y, asido a sus rodillas, comenz a mecerse lentamente adelante y atrs. Est autnticamente abatido, pens Ahmose sorprendido No es una actuacin. El doceavo da de Athyr celebramos el ltimo da de la Fiesta de Hapi continu Abana Por supuesto, todo el ejrcito particip, pero como Hapi es el dios del Nilo, los de la flota cumplimos los ritos con especial reverencia y alegra. Di rigi una rpida mirada a Ahmose. Cuando digo todo el ejrcito me refiero a los hombres que no estaban de servicio. Una parte de la flota segua patrullando los canales en torno de Het-uart, sobrios y correctamente. El resto de vosotros se emborrach-dijo Ahmose secamente. Abana asinti. Como siempre en tales ocasiones. Paheri se haba hecho cargo de la flota aquella noche. Mi tripulacin y yo nos contbamos entre los que, habiendo sido relevados, estbamos en tomo de los fogones con la cerveza. Estbamos en el lado oriental de la ciudad, con el agua entre nosotros y las murallas. De pronto omos una gran conmocin que vena del lado oeste, donde el afluente principal serpentea junto a Het-uart y donde en una ocasin ya se abri la puerta. Me levant y comenc a correr. Cuando llegu a la puerta vi que una hueste setiu haba salido silenciosamente en la oscuridad y atacaba a nuestros soldados. La puerta se haba vuelto a cerrar. Nuestros hombres estaban sorprendidos y confundidos. No haban sido alertados. Por supuesto que no haban sido alertados! protest Ahmose. Esperaban los generales que los setiu se asomaran a la muralla con antorchas y gritaran: Preparaos, que salimos? Abana se agarro ms fuerte de sus rodillas. Estoy s... La ciudad haba estado silenciosa tanto tiempo, fueron semanas, Majestad, como si se hubiese muerto. La salida fue totalmente inesperada. Nuestros soldados respondieron y vi a nuestras barcas acercarse para socorrerles. Volv corriendo a donde estaba el Brillando en Mennofer. Y mi tripulacin conmigo. Estbamos frente al lado oriental de Het-uart. Soltamos amarras con la intencin de unirnos a la batalla, cuando vi movimiento en el sector de la muralla frente a m. Se golpe la cabeza con la palma de la mano. Necio de m! Y no estaba de servicio. Me haba emborrachado. Ya estaba recuperndome, pero no lo suficiente. La muralla y el cielo o estaban muy oscuros. No pude ver bien, pero mi primo Zaa estaba junto a m y seal algo en la penumbra. Hay hombres bajando algo, dijo. Creo que es una embarcacin. En el momento que hablaba lleg al agua. Y estaba confundido. Si no hubiese estado lleno de cerveza, hubiera advertido ms rpido que el combate en el oeste era nada ms que una o distraccin, pero me qued en la cubierta de mi barca sin entender. Estn bajando otra cosa, dijo Zaa. Parece un gran canasto. Qu est sucediendo, Ahmose? Abana apret los puos y golpe el suelo. Majestad, an no me daba cuenta exclam. Si hubiese permitido que bajaran el canasto, si hubiese esperado pacientemente, estara presentndome ante ti esta noche triunfal con tu vil enemigo atado a mi mstil. Apepa estaba en el canasto dijo Aahmes-nefertari en tono monocorde. Trataba de escapar. Qu acto deshonroso, desertar de su gente y escapar como la rata que es. Cmo supiste que era l? Haba alguien ms con l? Tani, pens Ahmose inmediatamente y busc los dedos de su mujer. Sintindolos fros los apret suavemente. La lmpara del timonel estaba encendida en mi embarcacin, Majestad le contest Abana. Poda distinguir movimientos en el canasto mientras descenda lentamente junto a la pared. Sin pensar, an confundido, cog mi arco y lanc una flecha a las formas vagas que sobresalan del canasto. Dio en un hombre que grit y cay a tierra, arrastrando consigo una tela negra que cubra a los que se ocultaban en el interior. Se oy un grito y subieron nuevamente el canasto. Lanc una flecha ms, pero no di en el blanco. Un rostro apareci observando hacia abajo cuando el canasto fue subido por encima de la muralla. Era Apepa, sin lugar a dudas. Uno de mis marineros le recordaba de su avance por el ro cuando vino a Weset a destruir a tu familia. Los puos se abrieron lentamente y se le ofrecieron a Ahmose, con las palmas hacia arriba. Ahora sabes por qu debo rogar tu perdn dijo Abana. El usurpador ha vuelto a su fortaleza y estoy avergonzado. Llev mi barca a la muralla occidental, pero ya se haba terminado la pequea batalla. Perdimos treinta hombres, pero murieron todos los setiu. Cog la mano del hombre que mat. Se qued en silencio y Ahmose se reclin, con el rostro en las sombras, pensando rpidamente. Junto a l, Aahmes-nefertari respiraba en forma acelerada y audible, no saba si por ira ante la ineptitud de Abana o por la visin de Tani en el canasto. No, no se llevara a Tani con l se dijo Ahmose con firmeza. Si se hubiese llevado a alguien sin duda sera a su hijo mayor, el segundo Apepa, y quiz a Kypenpen, su hijo menor. Se puede reemplazar a las reinas fcilmente, pero no es tan fcil crear un sucesor. No puede nacer maduro y sano de la semilla de su padre. Identificaron al hombre que mataste? pregunt de repente. Abana neg con la cabeza. Llevaba una rica vestimenta de mayordomo dijo. Tena el pelo blanco y barba al estilo setiu. Debera ejecutar a sus consejeros replic Ahmose. Una distraccin es lo ltimo que tena que intentar. Lo que logr fue alertar a todo el ejrcito y a la flota, mientras que un solo canasto que se deslizara silenciosamente por la muralla en la noche tena posibilidades de no ser detectado. Se ha visto frustrado. Qu har ahora? Abana resopl. Tras contar su historia sin una explosin de ira del rey, comenzaba a recuperar su aplomo natural. :-Creo que lo intentar otra vez dijo, pero no pronto. La experiencia le habr golpeado. Pero, Majestad, la situacin dentro de Het-uart debe de ser muy crtica si decidi abandonar a miles de ciudadanos a su suerte. Estoy cansado de conjeturar suspir Ahmose. Cunta agua, cunta comida, cunta enfermedad, cunta desesperanza...? Qu importa si esas puertas nunca se abren para reconocer la derrota? Levntate, Abana. El joven hizo lo que se le indic. Vindole de frente, Ahmose advirti que la comida y poder contar su historia le haban hecho bien. Su rostro haba perdido el aspecto de animal perseguido. No deja de tener su sensibilidad pens Ahmose. Debe de haber sido terrible su viaje frentico desde el Delta con tal peso en la conciencia, pensando que le castigara. Si todo el ejrcito y la flota hubiesen estado de juerga y t de servicio y borracho, mi ira sera suficiente para arrancar las narices y las orejas a mis jefes militares y desterrarles dijo. Pero no se ha dado tal conducta indisciplinada. Por tanto, no se requiere ninguna reprimenda, aunque parece que se debilita la vigilancia de los generales. Ve con Akhtoy. l te dar una cama y har que te baen. Abana se inclin. Majestad, dices la verdad respecto al cuidado que pone el ejrcito en el desempeo de sus funciones dijo. Agradezco tu magnanimidad hacia m, tu sirviente dispuesto y arrepentido. Se retir, an inclinado, perdindose en la oscuridad entre las luces que rodeaban al tro del jardn y las lmparas que ardan en la casa. Ipi, tomaste nota de todo lo que dijo el almirante? pregunt Ahmose. El escriba asinti. Entonces t tambin puedes irte. Ipi cogi sus plumas, cerr el tintero y se fue . Creo que es hora de que vuelva al Delta dijo Ahmose con pesadumbre. Las tropas necesitan verme nuevamente. Su entusiasmo por una tarea que efectivamente es aburrida se desvanece. Era plenamente consciente del perfil fijo de su esposa, de la tensa inmovilidad de su cuerpo desfigurado. Me sent extraa cuando se me ocurri que Tani pudiera estar en ese canasto dijo deliberadamente. Me importaba, y, sin embargo, no me importaba en absoluto. Puso un brazo sobre sus hombros tiesos. Lo s dijo simplemente. Tendramos que entrar, Aahmes-nefertari. Tienes fro. Obediente, ella se alz. No estaba seguro de que le hubiera odo decir que deba irse hasta que, envolvindose en la capa, ella dijo: Hars lo que debas, ir al norte o quedarte. En cuanto a m, soy prisionera de este cuerpo y debo dar a luz una vez ms. Su tono era irritado y, sabiamente, l no respondi. Al entrar a la casa ella le bes y, desendole que durmiera en paz, se retir a sus aposentos. Pero Ahmose se qued irresoluto en el pasillo, un poco ms all de la sala de recepcin, oyendo su voz que le llegaba flotando cuando se detuvo para intercambiar unas palabras con el guardia de su puerta. No pudo discernir lo que deca, pero su tono era clido. Ama a los soldados que escogi y condujo pens. Sabe los nombres de sus esposas e hijos. Sabe quines estn de guardia y dnde. Todas las semanas va a su cuartel y si ve que falta algo lo soluciona de inmediato. Ese vnculo se cre en los das que yo me perd, cuando estaba inconsciente y el destino de Egipto qued en sus manos. Las suyas y las de Aahotep. Siempre faltar un pedazo de mi vida, pero la de ella continu y estar eternamente excluido de las muchas cosas que maduraron en torno a m durante aquel tiempo. Como si fuera en respuesta a su ponderacin, comenz a dolerle la cabeza, y un pulso sutil le avis que deba acostarse, pero las noticias de Abana le haban perturbado. Sinti una ira postergada, no hacia el almirante, sino por el destino que le haba burlado con la promesa de la captura de Apepa que le fue negada. Apepa atado a un carro de guerra y llevado en torno de I las murallas para que le vieran todos sus habitantes, mientras Kjiabekhnet voceaba: Vuestro rey ha sido hecho prisionero! Rendos! Era una fantasa envenenada y tanto ms dolorosa por el hecho de que casi se haba hecho realidad. Esta lucha ya est estancada y en descomposicin, como agua que se deja mucho tiempo en una jarra se dijo. Slo pensarlo me cansa. Camin hasta sus aposentos, pasando junto a los soldados en guardia de los pasillos y cuando se acercaba a la puerta, Akhtoy se alz de su taburete y se inclin. Ahmose hizo una pausa. Saba que si no dorma aumentara su dolor de cabeza, pero de pronto ya no poda enfrentarse a estar encerrado solo con su intranquilidad. Manda llamar al prncipe Ankhmahor dijo. Dile que se encuentre conmigo en el embarcadero y luego puedes irte a tu lecho, Akhtoy. Quiero estar un rato en el ro esta noche. La inundacin ha alcanzado su nivel ms alto y la corriente est muy rpida dijo Akhtoy dudoso. Crees que es una sabia decisin, Majestad? No replic Ahmose. Treme una capa antes de irte. La presencia de Ankhmahor le tranquilizaba. El hombre tena un control de s mismo y una calma que relajaban a Ahmose y, al coger cada uno un par de remos y alejarse del embarcadero, sinti que su tensin y su desaliento comenzaban a disiparse. Ya casi haba luna llena, un globo azulado y desfigurado cuya luz era lo suficientemente brillante para dibujar un rastro plateado en el seno oscuro y henchido del Nilo. Los rboles medio tapados por el agua en cada orilla

conformaban un bosque oscuro y misterioso, y ms all, en la orilla oriental, la ciudad de Weset produca un fulgor naranja leve pero siniestro, recortado contra la profunda negrura del cielo nocturno. Un diminuto punto de luz en la altura sealaba el tejado del templo de Amn, y bailaban y titilaban los reflejos de luces similares, en tramos irregulares a lo largo del borde oriental de la inundacin, donde tenan sus nuevos y elegantes amarraderos los ministros y nobles. Ahmose se adue de la belleza silenciosa aspirando lentamente. Deseara poder pescar dijo nostlgico. El rey no debe ofender a Hapi, pero extrao mi pasatiempo favorito. Adonde deseas ir, Majestad? pregunt Ankhmahor amablemente al comenzar la corriente a tirar de la embarcacin. Ahmose se encogi de hombros. Podemos dejarnos arrastrar corriente abajo un rato y luego remar dijo. Necesito el ejercicio y, adems, simplemente no puedo dormirme an, Ankhmahor. Het-uart me est volviendo loco. La situacin en el norte no puede mantenerse para siempre dijo Ankhmahor, razonable. Si tenemos paciencia, Majestad, la ciudad finalmente caer. Pudo haber cado el mes pasado se quej Ahmose y, mientras el prncipe asa el timn y se deslizaban llevados por la corriente ciega del Nilo, le cont a Ankhmahor el relato de Abana. El prncipe escuch, hizo comentarios y, antes de que pasara mucho tiempo, los dos estaban inmersos en una conversacin que abarc todas las estratagemas jams concebidas para la cada de Het-uart. Le hizo bien a Ahmose, pero tuvo cuidado de recordarse que no se haba dicho nada nuevo. No haba nada nuevo que decir o hacer. El esfuerzo para volver al embarcadero fue grande y les qued poco aliento para hablar. Los dos hombres estaban cansados y sudorosos cuando la barca qued amarrada y se encontraron frente a las puertas del jardn de Ahmose. Deseando las buenas noches al prncipe, Ahmose pas y, dando la vuelta a la casa, entr por el fondo. La casa de baos estaba a oscuras y vaca, con su aire hmedo perfumado levemente con aroma a loto y jazmn. Dejando abierta la puerta para que entrara la luz de la luna, Ahmose inspeccion las altas vasijas de agua alineadas contra las paredes, hasta que encontr una llena. Cogi un puado de natrn, se lo pas por el cuerpo y luego se enjuag con el agua fra, profiriendo exclamaciones cuando la not en su piel caliente. Los sirvientes haban llevado a lavar toda la tela por lo que no encontr con qu secarse, pero no le import. Le dominaba una fatiga agradable. Cogi el shenti y el manto sucios, abri la puerta interior que daba a la casa y fue hacia sus aposentos, advirtiendo que haba desaparecido por completo su dolor de cabeza. Al acercarse a su puerta vio que estaba abierta y que sala luz al pasillo. Haba voces nerviosas en el interior, la de su esposa y otra, y su corazn comenz a latir deprisa. Oa pasos rpidos a sus espaldas. Se volvi para encontrarse con Emkhu. Majestad, mis hombres te han estado buscando por todas partes dijo agitado. Akhtoy dijo que estabas en el ro, pero para cuando interrogu a los guardias de la puerta ya habas vuelto y desaparecido. La reina te necesita. Cuando terminaba de hablar, la misma Aahmes-nefertari inquiri: Eres t, Emkhu? Le has encontrado? Ahmose atraves la puerta a la carrera. Aahmes-nefertari mantena cerrada su tnica de dormir con las manos y caminaba de un lado a otro, y un hombre que Ahmose no haba visto antes estaba junto a la ventana. Se inclin cuando Ahmose se detuvo, parpadeando a la luz de la lmpara, y Aahmes-nefertari se volvi hacia l. Dnde has estado? inquiri en tono perentorio. Ahmose, ests desnudo y chorreando! Akhtoy dijo que saliste en una barca. Acaso volcasteis? No contest de inmediato. Pareca preocupada, pero no enferma, de modo que su primer temor result infundado. Fue hasta su lecho, cogi una sbana, se cubri y se dio la vuelta para mirarla. No volcamos dijo tranquilo. Cuando Ankhmahor y yo volvimos fui a la sala de baos y me lav. Su mirada se dirigi hacia el hombre, que se haba alejado de la ventana y le observaba serio. ste es Mereruka, el jefe de mis espas en Esna y Pi-Hathor explic Aahmes-nefertari. Te lo he mencionado. Tiene cinco hombres y mujeres trabajando para l y vive en Pi-Hathor, donde cra y vende burros. Una ocupacin til para un espa coment Ahmose. Sintindose de pronto muy cansado, se sent en su silla. Por unas cuantas horas preciosas volv a ser un prncipe pens. Ahora una vez ms soy rey. Tus noticias deben de ser importantes para que vengas en persona a Weset. Mereruka inclin la cabeza. Ahmose pens que era el hombre menos llamativo que jams haba visto. Todo en l, desde su pelo negro corto hasta sus sandalias de junco gastadas, resultaba annimo. No tena rasgos distintivos. Incluso sus gestos eran poco llamativos, ni muy rebuscados ni muy simples. Ahmose se dio un instante para admirarse de la astucia de su mujer al elegir a alguien que no sera ms que un rostro en la multitud aunque estuviera solo. Es una cuestin vital, Majestad dijo Mereruka. He estado transmitiendo a Su Majestad, la reina, informes orales acerca de la creciente inquietud de los ciudadanos de los dos pueblos de los que soy responsable. Estoy seguro, Majestad, de que no necesitas que te diga lo que han sufrido Esna y Pi-Hathor. Muchos setiu viven en esos dos pueblos. Y solan ser prsperos. Puede que tenga un rostro fcil de olvidar, pero su intelecto y su modo de hablar no lo son pens Ahmose. Dnde lo encontr Aahmes-nefertari? Lo s interrumpi impaciente. Kamose logr acallarles con amenazas y un pacto. Ya no estn callados dijo Mereruka sombro. Hace dos das el alcalde de Pi-Hathor fue asesinado y su casa incendiada. Ayer tambin mataron a garrotazos al alcalde de Esna, cuando una multitud de ciudadanos enardecidos interrumpieron el paso del ro con una barricada y mataron a uno de tus heraldos que vena de Djeb. Quieren asaltar los transportes de oro. Estaban desorganizados, pero ahora hay hombres que controlan y canalizan su insatisfaccin en una fuerza coherente. Slo 35 estadios distan entre los dos pueblos. Ya hay patrullas estacionadas al norte de Pi-Hathor para evitar que alguien pueda dejar el rea y alertarte. Temo un alzamiento concertado. Cmo llegaste aqu? quiso saber Ahmose. Mereruka contest sin dar importancia al hecho: Llev algunos de mis burros hacia Esna con mi hijo, se los dej por el camino y atraves el ro con una barca. Enve mensaje a las reinas Aahotep y Tetisheri a Djeb de que se quedaran all hasta que resolvieras la situacin. De verdad? dijo Ahmose, consciente de una irritacin irracional. Has hecho bien. He de suponer que quieres darme tu consejo? El hombre mir rpidamente a Aahmes-nefertari, obviamente incomodado por el tono del rey. Aahmes-nefertari se adelant un paso. No supongamos nada dijo con fuerza. Pero haramos bien en escucharle, Ahmose. Con tacto haba evitado acusarle de ingratitud arrogante y se termin el resentimiento de Ahmose. Es cierto dijo suavemente. Dime lo que tendra que hacer, Mereruka. Los descontentos se cansarn luego de unos cuantos actos de violencia, en cuyo caso puedo esperar y luego enviar jueces, o es necesario enviar un ejrcito al sur? Quiz no un ejrcito, Majestad contest Mereruka cautelosamente. Pero en mi opinin tienes una pequea rebelin en tus manos, que se convertir en algo mucho ms peligroso de lo que ya es si esperas. Mil hombres debieran bastar para sofocarla. Ahmose se alz, echando una mirada lnguida hacia su lecho. Gracias dijo. Volvers a Pi-Hathor esta noche? Mereruka hizo una reverencia. Ya iba hacia la puerta. Tengo que hacerlo dijo. He dejado a mi hijo y los burros en un lugar tranquilo junto al ro, pero si est all mucho tiempo la gente que los vea al pasar se preguntar por qu. Puedo irme? Ahmose asinti. Otra reverencia, esta vez en direccin a Aahmes-nefertari, y Mereruka sali. A Ahmose le pareca que, si no fuera por sus palabras, nunca haba estado all. Qu hombre tan singular! coment Ahmose un tanto incmodo. De dnde viene? Aahmes-nefertari haba ido hasta la mesa y ahora le miraba con la tnica an cerrada en torno de su cuello. Un sirviente le habl de l a Uni y ste me lo coment contest. Viva en Weset con su esposa e hija y trabajaba para un comerciante que lo contrataba para obtener informacin respecto a los negocios de otros comerciantes. Parece ser que a menudo el mayor soborno es el que logra los acuerdos comerciales ms ventajosos y su amo quera saber lo que ofrecan los otros de su profesin. Sonri con frialdad. Pero lo que me interes fue el hecho de que si bien se haba vuelto famoso entre los sirvientes de varias casas, nadie poda describir claramente su aspecto o sus hbitos. Ahmose, qu vas a hacer? Voy a disciplinar Esna y Pi-Hathor, por supuesto. Llam a Akhtoy y luego se volvi hacia ella. Debo darles una leccin, Aahmes-nefertari. Kamose les trat mucho mejor que a muchos otros pueblos en Egipto y pagan su magnanimidad con traicin. Estn empobrecidos y en la miseria argument ella. El alz las cejas. Les defiendes? La mayora son setiu, recurdalo. Podran haber enviado a sus alcaldes y delegaciones aqu para explicarme su situacin y pedir mi ayuda. Hubiera hecho todo lo posible, Aahmes-nefertari, t lo sabes. Pero no. Como todos los setiu, se comportan de un modo prfido y sangriento. Su total falta de preocupacin por las consecuencias de sus actos es una ofensa a m. No lo voy a tolerar! Akhtoy haba entrado y esperaba impasible. Saca a Abana de la cama y envamelo orden. Y detn al espa. Despierta al personal de la cocina. Quiz nos tengan que dar comida caliente. No creo que durmamos esta noche. Cuando Ahmose Abana entr haciendo reverencias, con los ojos tan abiertos como siempre y aparentemente alerta, pese al pelo desordenado y al shenti mal puesto, Ahmose le cont lo que haba dicho el espa. Irs al sur, a Nekheb orden. No tendras que tener muchos problemas al pasar Esna y Pi-Hathor. Estn en la orilla occidental del Nilo y Nekheb en la oriental. Puedes ir hasta all con el espa. Os dar a los dos una escolta. Trae tres de los barcos que fueron enviados para reparar despus de la batalla frente a Het-uart. Eso debiera bastar para solucionar lo de la barricada, sea lo que sea. Puedes observarla camino a Nekheb. Y ir al sur con mil hombres de la divisin de Amn. No tardar ms de un da en llegar a Pio Hathor. Queda a poco ms de 150 estadios de Weset. Cunto tardars en traer las embarcaciones? Abana calculaba con los ojos entornados. 150 a Pi-Hathor, 24 a Esna, otros 190 hasta Nekheb murmur. 364 estadios a pie. Tres das si todo marcha bien. Luego un da ms para reunir a los marineros y los

soldados que sean necesarios para esta pequea tarea. Su tono era custico. Navegando a favor de la corriente, con el ro alto y la corriente rpida, tendra que avistar Esna en un da ms. Bien. Entonces en cinco das atacar Pi-Hathor y luego me encontrar contigo cerca Akhtoy te presentar a Mereruka. Cuando Abana dej el cuarto, Ahmose se hundi en la silla, Maldita sea, Aahmes-nefertari se quej. Esperaba no tener que matar ms despus de Het-uart! An as, ests feliz de marcharte respondi ella. Te estabas aburriendo. Admtelo, Ahmose. No pudo mirarla directamente a la cara, aunque poda verla por el rabillo del ojo. No, aburrido no. Pens en su defensa y luego la neg reflexivo. Pero no logr dedicarme de lleno a las ocupaciones mundanas de la organizacin de Egipto con Het-uart an sin conquistar. Un hilo suelto que estropea la hermosa trama que estamos tejiendo juntos. Ahora s la mir a los ojos Esto ser una distraccin, una accin positiva, algo que hacer en vez de estar oyendo la leve pero constante pulsacin de frustracin que me viene del norte. No saba que matar era una distraccin dijo ella enrgica, yendo hacia la puerta. Estoy cansada y me ir a mi lecho. No quise decir eso! grit l cuando ella se iba. Pero quiz s se dijo a s mismo un rato despus, cuando Hekayib dejaba delante de l un plato caliente de lentejas con ajo y Akhtoy se adelantaba para servirle. Ser una desviacin bienvenida en el largo camino de las puertas abiertas de Het uart y me molesta menos de lo que debera matar setiu amotinados. Abana y Mereruka, con veinte hombres de la divisin de Amn, se fueron antes del amanecer. Ahmose convoc a Turi y Ankhmahor, alertndoles de que deban estar preparados para marchar en pocos das, Turi con las tropas de su divisin de Amn y Ankhmahor con los Seguidores. Haba decidido no llevar ningn medjay consigo. No crea que se necesitara su habilidad con el arco y, adems, haban vuelto de sus aldeas en Wawat con sus esposas e hijos y an se estaban estableciendo en las chozas que Sebek-nakht rpidamente les haba proporcionado al borde del desierto, con el ruido y la excitacin que pareca acompaar todo lo que hicieran. Hor-aha, animado, le cont a Ahmose que se haba visto obligado a tomar medidas estrictas para impedir que aldeas enteras juntaran sus pocas pertenencias y siguieran a los arqueros al norte, a Egipto. A Ahmose sus viviendas le parecan pobres y caus un paroxismo de excitacin cuando pas entre sus ftidos rebaos de vacas y cabras para darles la bienvenida. Hor-aha le asegur que estaban contentos con sus casas. No hubo ms cartas de su madre y abuela, pero Ahmose no esperaba recibir ninguna. Aahotep seguira la recomendacin de Mereruka de quedarse en Djeb por el momento. Tetisheri considerar tal consejo, no importa lo sensato que sea, como un cuestionamiento de su nobleza por parte de los campesinos de los pueblos le coment Ahmose a su esposa cuando estaban juntos en el lecho, la vspera de su partida. Si hubiese nacido hombre, a estas alturas sera rey y los setiu no seran ms que un recuerdo. Aahmes-nefertari cubri sus pechos con la manta porque la noche era fresca y el fuego del pequeo brasero se estaba apagando. Tendr curiosidad por saber qu pasa coment. Quiz Abana debi detenerse en Djeb, camino de Nekheb, para explicrselo. Por suerte no se lo suger respondi Ahmose. Tiene mucha ms autoridad que l. Tetisheri podra haber exigido que la recogieran las embarcaciones al pasar y Abana hubiera tenido gran dificultad para negarse. Quisiera ir contigo. Aahmes-nefertari habl, quebrando el pequeo silencio que se produjo. No eres el nico que a veces se aburre, Ahmose. El alz la cabeza y bes su pelo ensortijado. Te necesito aqu como reina dijo jovialmente. Adems, ests muy gorda: ya no cabes en mi carro. Ella no se ri de su broma. Volvers antes de que nazca nuestro hijo, no es cierto Ahmose? insisti. El se alz sobre un codo y mir su rostro preocupado. Esta cuestin se acabar en una semana, contando desde maana dijo. Comparado con las grandes campaas que he llevado a cabo, estoes simplemente agitar un poco la espada. Estar a tu lado en la celebracin de la Fiesta de la Coronacin de Horas, el primer da de Tybi, Aahmes-nefertari, y el nio no nacer hasta el mes que viene. No te preocupes. A ella se le aclar la mirada y cerr los ojos, pero l no se movi, y con la vista recorri la curva agradable de su mandbula, las largas pestaas negras, la sombra tenue entre los pechos, medio oculta por las sbanas. Aqu estar, hermana ma pens. Pero no quiero estar. Si supieras lo desesperadamente que deseo encontrarme a diez mil estadios de Weset cuando des a luz, tu amor por m se transformara en desprecio en un instante. Si el Vidente tiene razn no hay ms que dolor para ti y desesperanza para m en tu vientre hinchado. Que Amn me ayude, porque an te adoro y te librara de este mal si pudiera. Ella se haba dormido, su respiracin era lenta y regular, y l se acost de espaldas con un brazo cruzado en la frente, mirando las sombras rojas que se dibujaban en el techo y tratando de contener las fantasas que invadan su mente.

11
Cuando las barcas les llevaron a la orilla occidental, Ahmose y sus hombres salieron rumbo al sur, dejando atrs la zona de los muertos y doblando la lenta curva del Nilo. A su derecha la arena se extenda hasta las colinas, que alternadamente caan y se alzaban en punta contra el cielo sin nubes. A su izquierda, ms all de los grupos de palmeras por los que marchaban, las cinagas sonaban suavemente en el viento fresco, llenas de pjaros blancos aferrados precariamente a los juncos que se agitaban. Aqu y all Ahmose divis las jorobas gemelas de las narices de los hipoptamos hundidos, y el agua agitada indicaba dnde se haban sumergido. El nivel del Nilo iba bajando, el sol estaba brillante pero sin el calor incmodo de Shemu y, feliz, Ahmose inhal el olor de la tierra hmeda mezclada con el del sudor de sus caballos. Delante y detrs de l, sus soldados caminaban, hablando sin prisas y alegremente, y el murmullo de sus conversaciones era un acompaamiento agradable al sonido de las ruedas de su carro y al golpe amortiguado en el suelo de las sandalias de sus Seguidores. Es como una expedicin de caza pens contento. Los hombres saben que no corren riesgos. Su presa ya est arrinconada, una turba de gente iracunda que no ser un desafo importante para su capacidad. En cuanto a m, la nica obligacin que tengo es quedarme en mi carro y ver pasar Egipto. Soy libre. Haban iniciado el viaje antes del amanecer y al medioda ya haban cubierto la mitad de la distancia a Pi-Hathor. Ahmose orden detenerse y comi pan, fruta seca y queso de cabra, con la espalda contra el tronco de una palmera, mientras uno de los Seguidores desenganchaba sus caballos y los llevaba al agua a beber. Por todas partes los soldados compartan sus raciones a la sombra de las palmeras, con las espadas y los arcos tirados descuidadamente en tomo de ellos. Algunos incluso se haban desnudado y jugaban en los bajos, gritando y riendo. A Ahmose no le importaba. No terna prisa por avanzar e incluso se podra haber quedado dormido bajo las palmeras que susurraban en lo alto. Pero la voz de Turi, brusca e imperativa, interrumpi su somnolencia y se alz renuente, mientras los soldados se afanaban por vestirse y recuperar sus armas. Dos horas despus del anochecer, su nico explorador volvi para decir a Ahmose que Pi-Hathor estaba slo a nueve estadios. Creo que han sido avisados de tu llegada, Majestad dijo. Por lo que pude ver sin entrar en el pueblo, las calles siguen llenas de gente, pese a que a estas horas ya deberan estar en sus casas comiendo. Supongo que era inevitable que supieran de nuestra venida contest Ahmose. Cerca de aqu vimos a algunos campesinos llevando a sus bueyes al ro a beber. Estoy seguro de que nos vieron. Agradeci al explorador y le envi otra vez a su puesto, y orden al resto de sus tropas que encontraran un lugar para pasar la noche. No haban llevado tiendas. Cada hombre se envolvi en su manta y Ahmose hizo otro tanto. Turi dej centinelas haciendo guardia, aunque Ahmose pens que sera improbable que Pi-Hathor pudiera organizar un ataque, y menos an resistir a sus soldados al da siguiente. En la madrugada, notndose entumecido por un momento, Ahmose dej la hondonada arenosa donde haba descansado junto a Turi y Ankhmahor y, luego de una comida rpida, ya estaban en marcha. Pero no haban andado mucho cuando la columna de vanguardia se detuvo y alguien fue corriendo hacia Ahmose. Era Mereruka. Encontrars Pi-Hathor desierta de hombres, Majestad le dijo a Ahmose. Por la noche se fueron todos a Esna para unirse a los hombres de all. A menos que pienses quemar el lugar, no pierdas el tiempo con Pi-Hathor. Slo quedan mujeres y nios. Entonces, fueron alertados dijo Ahmose. Mereruka sonri con malicia. As es. Y mismo les alert anunci. Mi hijo esperaba tu llegada. Cuando me dijo que estabas cerca hice correr la noticia. No tuve que gritar mucho para persuadir a los o hombres de que se fueran a Esna, donde juntos podran ofrecer mayor resistencia a tus tropas. De modo que ahora podemos dar un solo golpe en vez de dos y tener la ayuda de Abana para hacerlo dijo Ahmose admirado. Eres un hombre ingenioso para ser un simple criador de burros. Qu hay de mi almirante? Nos separamos sin ser vistos y l sigui hacia el sur declar Mereruka. Dos de mis espas en Esna, cortadores de caa que deben trabajar junto al ro y as nunca resultan sospechosos, me enviaron el mensaje de que el almirante Abana lleg al sur de Esna anoche. En estos instantes se estar preparando para atacar el pueblo. Mirando el rostro de Mereruka, an oscurecido pero hacindose ms definido en la creciente luz, Ahmose tom nota mental de asegurarse de que recibiera el Oro de los Favores por su lealtad. Y seguir necesitando de sus conocimientos pens despus de darle permiso para retirarse y vindole desaparecer en las sombras. Cuando todo marche bien en Egipto le nombrar los Ojos y Odos del rey. Aahmes-nefertari estar contenta. Probablemente ya ha pensado en tal promocin para l. Con un gesto de la cabeza, Ahmose dio la orden de formar. Era como el espa haba dicho. El Nilo haca una curva al este a la altura de Pi-Hathor, de modo que el pueblo estaba a cierta distancia del agua y el camino del ro cruzaba varias avenidas anchas que conducan del pueblo a los muelles. Una multitud de mujeres y nios silenciosos estaba frente a los depsitos en ruinas, viendo pasar a los soldados. Unos cuantos perros salan a ladrar y lanzar mordiscos al aire, pero eran los nicos que se movan. Incluso los nios estaban quietos. Ahmose advirti que incluso los muelles estaban en ruinas, las maderas agujereadas, los soportes inclinados hacia el norte, en la direccin que llevaba la corriente. No haba seal de embarcaciones. Pese a que estaban evidentemente seguros, Ahmose not que se le erizaban los pelos de la nuca al pasar con su carro junto a la extraa escena. Sus hombres estaban en silencio. Slo se oa el sonido de sus pisadas y el pialar de los caballos, que hacan eco en las paredes de los edificios ruinosos, pero el aire pareca cargado de desesperanza y del peso de ia hostilidad, lo cual le record sus semanas con Kamose, ia terrible campaa por el control de los pueblos y aldeas entre Weset y Het-uart, las matanzas e incendios, un da tras otro, hasta que tanto l como su hermano quedaron medio enloquecidos por la sangre y ia brutalidad. Se sinti ms que contento cuando Pi-Hathor qued a sus espaldas y el ro comenz a curvarse nuevamente hacia el oeste. El sol de las primeras horas de la maana era fuerte, el aire fosco y Esna estaba a slo 35 estadios. Los hombres pronto recuperaron su buen humor, pero ya no hubo ms charlas, porque a pesar del resultado predecble del encuentro inminente, an habra que pelear. Oyeron el pueblo antes de verlo y el viento les llev una repentina bocanada de aire caliente y el olor, no desagradable, de madera quemada. Ahmose orden desenvainar las espadas y espolear a los caballos para pasar a la vanguardia, con Ankhmahor y los seguidores corriendo a su lado. Cuando llegaron al trente de la columna, se detuvo. Los muelles de Esna estaban incendiados, las llamas suban casi transparentes a la luz del sol y el aire vibraba con el calor. El ro estaba cubierto de barcos que cerraban el paso y Ahmose comprendi por qu no haba embarcaciones en Pi Hathor. Los hombres del pueblo, todos buenos marineros, las haban llevado all y torpemente rodeaban las embarcaciones de Abana, fcilmente reconocibles por el bosque de arcos que formaban lilas disciplinadas en las cubiertas. Algunos de los hombres de Abana lanzaban sus flechas a la multitud de hombres que gritaban en la orilla, pero la mayora apuntaba a blancos en las embarcaciones. Rpidamente Ahmose evalu 1a situacin. No haca falta una estrategia. Era simplemente cuestin de meterse de inmediato entre la gente del pueblo, que cubra todo el terreno entre el ro y las construcciones, y hacerles pedazos. Algunos tenan espadas y unos cuantos, lanzas, pero la mayora no tena ms que cuchillos, instrumentos de trabajo y herramientas para la construccin de embarcaciones. Dominando la culpa y el sentimiento de conmiseracin que le invadieron, Ahmose dio una orden firme a Turi y le vio transmitirla a los oficales, haciendo bocina con las manos en ia boca. Los Seguidores se colocaron en formacin defensiva a su alrededor, con las espadas listas. Observando el conflicto ruidoso en el agua, Ahmose divis a Abana. Estaba en ia proa de una de las embarcaciones y cuando Ahmose le reconoci, l tambin te vio. inclinndose levemente, alz un brazo. Pero las tropas de Turi avanzaban rpidamente sobre la multitud que aullaba y la atencin de Ahmose se volvi hacia ellos. No lleg a ser una masacre, porque de la multitud surgi un hombre que pareca ser un jefe. Su voz se alz sobre el estruendo de la batalla. Sus palabras no se entendan pero su tono era inconfundiblemente de mando y los hombres del pueblo obedientemente hacan fintas en una u otra direccin, formaban grupos compactos y corran a tomar otras posiciones. Ahmose record la afirmacin de Mereruka de que alguien coordinaba la rebelin en ambas ciudades. Evidentemente sa era la mente en la que se haba concentrado toda la insatisfaccin, el hombre que haba logrado darle un sentido. Ahmose, observndole atento, se pregunt si no habra sido soldado en el ejrcito de Seqenenra o incluso de Apepa. No se poda saber si era setiu o no. Sostena una espada en alto que usaba para sealar sus intenciones a los hombres que luchaban tan desesperadamente junto a l. Cada msculo de su cuerpo pareca tenso y concentrado y, sin embargo, Ahmose pens ms bien con tristeza: A pesar de todo su esfuerzo y coraje, debe de saber que su causa estaba condenada desde el comienzo. Cmo odio tener que hacer esto! Durante un largo rato los soldados y los ciudadanos se mezclaron inextricablemente pero, gradualmente, en medio de las nubes de polvo creadas por los cuerpos en pugna y los pies en movimiento, el nmero de ciudadanos comenz a mermar. El ritmo del enfrentamiento se hizo ms lento. Haba cuerpos tirados en el suelo y los supervivientes comenzaron a escapar, arrojando sus armas y corriendo hacia los campos medio anegados o lanzndose al Nilo, donde dos de sus embarcaciones, abandonadas e incendiadas, flotaban a la deriva y escoradas. Los infantes de Abana ya haban abordado las otras y atacaban a los hombres que las manejaban, pero no guerreaban en las cubiertas inestables. Los gritos y quejidos de los heridos llenaban el aire, junto con los gritos excitados de los vencedores. El choque haba durado quiz una hora. An no era medioda, el sol no haba llegado al cnit y ya la batalla se haba terminado. El hombre que haba agrupado a los rebeldes segua gritando. Haba saltado de la roca donde se encontraba y corra hacia el ro, no intentando escapar, advirti Ahmose, sino en un esfuerzo por dispersar la niebla de pnico que envolva a sus hombres y llevarles nuevamente a la batalla. Unos cuantos le hicieron caso, retrocediendo en medio de las aguas agitadas. Resbalando por el barro de la orilla, se meti en el agua para encontrarse con ellos, llegando hasta donde el agua le tapaba el pecho; el oleaje causado por los movimientos de las embarcaciones rompa contra l. No vio a Abana inclinarse sobre la baranda de su nave, evaluar la situacin con una mirada rpida y lanzarse al agua para caer exactamente detrs del hombre, con una gran salpicadura que Ahmose pudo or. El hombre se volvi, pero torpemente, impedido por su espada y la resistencia del agua. Abana se alz, rode al hombre con los dos brazos y le desequilibr. Los dos se hundieron y cuando salieron a la superficie Abana terna asida la mueca de la mano con la que el otro sostena la espada. La sacuda fuertemente, utilizando el codo y la cabeza para darle los golpes que pudiera. Turi! grit Ahmose. Que alguien se meta en el agua a ayudarle. La orden era innecesaria. Ya haba varios hombres corriendo por la orilla hacia donde luchaban. Cuando

se lanzaron al ro, la espada del hombre le haba sido arrancada de la mano y se hunda bajo la superficie, y Abana, con un brazo en tomo del cuello de su prisionero y la otra agarrndole del pelo, le arrastraba a la orilla. Su captura marc el fin de la dbil resistencia. Los hombres que seguan en el ro salieron desconsolados y tiraron sus armas al suelo. Turi se acerc a Ahmose y salud. Se termin, Majestad dijo. Qu quieres que hagamos con los que se rindieron? Ahmose observ las ruinas quemadas de los muelles, los muertos tirados por todas partes, las mujeres que ya haban comenzado a salir del pueblo y lloraban al unsono. Por ahora retenedles contest. Recoged los cuerpos y que los quemen. Que esas mujeres no os entorpezcan. Y quiero un recuento de nuestros muertos y heridos lo antes posible. Dejando su carro fue hasta donde estaban Abana y su prisionero, los dos chorreando, en medio de un crculo de soldados vigilantes, que retrocedieron haciendo reverencias cuando l se acerc. Abana le sonri, lanzando una lluvia de gotas de su cabeza empapada. No pudo con un almirante egipcio de entrenamiento y disciplina superior! exclam. Pero mand bien a su gente, no es cierto? Ahmose asinti y mir al hombre de arriba abajo. Temblaba un poco, aunque era difcil decir si de temor o como reaccin inconsciente, porque su expresin era tranquila. Cmo te llamas? pregunt Ahmose. El hombre baj los ojos. Yamu contest. Eres setiu. Era una afirmacin, no una pregunta, y el hombre inclin la cabeza. Yamu, hoy has causado aqu mucho derramamiento de sangre intil continu Ahmose. Nada de esto era necesario. Si los ciudadanos de Pi-Hathor y Esna estaban insatisfechos tendran que haber llevado sus quejas a sus respectivos alcaldes y luego a m, en Weset. Hubiera preferido nombrar a un juez para investigar vuestros problemas a traer a mil soldados para aplastaros! Yamu alz la cabeza y sus rasgos de pronto se animaron con una expresin de desprecio. El alcalde de Pi-Hathor se neg a romper el cobarde acuerdo que hizo con tu hermano dijo mordaz. Y nuestro alcalde, en Esna, tena muchas tierras y ganado, y no quera arriesgarse a perder su riqueza llevndote nuestras quejas, Ahmose Tao. Por eso les cortamos las cabezas. Ahmose le mir pensativo. Haba algo ms que el resentimiento por la injusticia detrs de sus palabras amargas, haba un desprecio que rozaba el odio. Vosotros, los setiu, siempre nos habis despreciado pens. Nos conquistasteis sutilmente, sin violencia, con toda la astucia y el engao por los que sois famosos, y como pudisteis engaarnos tan fcilmente nos considerasteis inocentes y estpidos, una gente que poda ser usada, un pas que se poda violar. Vinisteis a Egipto como pastores de ovejas, con permiso del rey para alimentar a vuestros rebaos en el Delta, y vuestros comerciantes y aventureros os siguieron para llevarse nuestras riquezas y finalmente nuestra libertad. Ahora que nos atrevemos a alzar nuestras pobres y simples cabezas y recuperar lo que es nuestro nos odiis por no ser lo que creais. Ningn juicio podra haber calmado la ira de este hombre. Ahmose suspir. En ese caso, no tengo ms remedio que cortarte la cabeza-dijo. Se volvi al portaestandarte de la divisin que estaba cerca. Idu, que los prisioneros se pongan en fila y se reagrupen nuestros soldados orden. Voy a ejecutar a este hombre por traicin. Preocupado, observ cmo limpiaban de cadveres un espacio de terreno y a sus tropas afanndose obedientes para rodearlo. La ltima ejecucin que presenci fue la de Teti, despus de la batalla del fuerte en Nefrusi pens. Era primo de nuestra madre y sedujo a Si-amn para que nos traicionara. Era un arma de Apepa, como este hombre, aunque indirectamente. Kamose lo ejecut l mismo con su arco en aquel lugar cubierto de sangre. Recuerdo que Teti se aferraba a su hijo y el semblante de Ramose cuando se vio obligado a alejarse de su padre para que Kamose pudiera matarle. Kamose no tena eleccin, pero fue terrible. Luego o a Ramose llorando en la noche y s que Kamose tampoco pudo conciliar el sueo oyendo la agona de su amigo. Terna la esperanza de que aquellos das hubiesen terminado. Las charlas de los soldados haban comenzado a silenciarse. Los prisioneros eran llevados ante l, donde permanecan de pie, ignorantes y temerosos de su futuro. Los ojos se volvieron a Ahmose en el nuevo silencio. Kamose lanz su flecha continu pensando agitado al salir al espacio baado por el sol, con Turi y Ankhmahor junto a l. Pero yo debo usar mi espada, debo notar el golpe al cortar sus msculos y huesos, debo estar listo para apartarme y evitar la sangre y las convulsiones de su cuerpo. Una cosa es hacerlo al calor de la batalla y otra, framente, cruzando el terreno hacia un hombre de rodillas, con mechones de pelo hmedo pegados al cuello que estoy a punto de cortar y con el agua que empapa su taparrabos cayndole por las nalgas. Qu Amn me ayude a no hacer algo que me desprestigie a los ojos de mi gente! Desenvainando la espada camin hacia los hombres de Esna y Pi-Hathor. Por compasin he decidido permitiros volver a vuestras casas dijo, con voz ntida en el silencio expectante. Todos sois culpables de traicin, no importa qu justificacin creis tener para este alzamiento. Sin embargo, os exijo que recordis de este da tanto mi misericordia como la venganza que voy a tomar. Egipto es mo. Vosotros me pertenecis. Si volvis a olvidarlo matar a cada hombre, mujer y nio de los dos pueblos y los arrasar. He hablado. Oy el alivio en sus murmullos, y la aversin que sinti por su egosmo le ayud a mantener firme la mano y a calmar los latidos acelerados de su corazn. Una de las mujeres empez a gritar: Yamu, no!, Yamu, no! Volvindose hacia el hombre, Ahmose alz la empuadura de la espada hasta los hombros. Quieres un momento para rezar? pregunt, sorprendido de que no le temblara la voz. S dijo Yamu, con la voz amortiguada por la cercana de su boca a la tierra y por el pelo abundante que caa sobre su cara. Rezo por que seis por siempre malditos, t y tu descendencia, cada Tao, hasta el fin de los tiempos. Ahmose separ los pies para afirmarse mejor. Alz la espada con ambas manos, queriendo que fueran una extensin de sus ojos. La nuca del hombre estaba tensa, con la fila de huesos expuesta. En nombre de mi padre Amn dijo Ahmose en voz baja. Y tomando impulso, hizo caer la espada que apenas produjo un susurro al atravesar el aire, destellando al sol. Logr dar la orden de que tiraran el cuerpo al fuego con los dems y de que colocaran la cabeza en una pica, para que se pudriera a la vista de todos los que fueran del pueblo al ro, antes de irse caminando firme, dejando atrs el gran charco de sangre que ya estaban cubriendo con arena. Pero cuando lleg al carro se dej caer, doblando los brazos en el estmago y apoyando la cabeza en las rodillas. Ankhmahor gru. Manda a un par de Seguidores al pueblo a buscar vino. Cualquiera. Incluso de palma. Haba una mancha de sangre en su shenti, a pesar de que se hizo a un lado al sacar la espada. Alzndose un poco, se quit Ja prenda y la arroj a un espino, pero con asco vio una mancha roja en su muslo. Ankhmahor grit una orden a dos hombres y luego se inclin. Majestad, qu te pasa? dijo. Has matado antes. Todos lo hemos hecho. T y Osiris Kamose, y tu padre antes que vosotros, todos sois reyes guerreros. Lo que hiciste fue justo y necesario. Qu pasa? Ahmose lo mir. Nunca se termina-suspir. Notaba el pecho tenso y le dolan los hombros por la fuerza del golpe que haba dado. Tantas vidas perdidas. Y haba pensado... Y tena la o o esperanza... Apepa no se rendir. Het-uart me espera como una monstruosa herida supurante que hay que cauterizar y esto toc con la punta de un dedo la sangre an mojada en su muslo, esto se est convirtiendo en el signo de mi familia. Sangre y la familia Tao. Si piensas en una, inmediatamente piensas en la otra. Ankhmahor se agach ms. Te encontrar ropa limpia y los Seguidores volvern con vino dijo afablemente. Coge natrn y lmpiate en el Nilo, Majestad. No hay nada que requiera tu atencin el resto del da. Los cuerpos estn siendo quemados y Abana completa la tripulacin de las embarcaciones de los setiu para que las lleven a Nekheb. He odo que no tuvimos bajas y que ningn hombre est tan herido que no pueda marchar a Weset; pero el jefe militar, Turi, sin duda te traer un informe oficial luego. Esta expedicin punitiva era esencial, Ahmose, y t lo sabes. Pi-Hathor y Esna pudieron convertirse en una plaga que se hubiera extendido. Adonde? A quin? murmur Ahmose. Se apoy en el borde del carro para levantarse y se qued tembloroso frente al jefe de sus Seguidores. No hay ms influencia de los setiu en Egipto que no sea en el Delta. Pero tienes razn como de costumbre, Ankhmahor, y ya me estoy controlando. Me someter a la limpieza de Hapi, como me aconsejas. Envame a Abana cuando termine con sus ocupaciones. No fue el acto en s mismo pens mientras se baaba en los bajos, fuera de la vista del pueblo. Eso no estaba fuera del alcance de mi alma, porque no soy delicado ni cobarde. No, fue la maldicin que pronunci lo que acobard a mi alma, como si supiera de la prediccin del Vidente, como si uno de sus dioses, que odian a Egipto, hablara a travs de l. Una cosa es aceptar la voluntad de Amn, y otra saber que sus enemigos disfrutan viendo la desgracia que su voluntad causa a su divina familia. Cuando se sec y se puso el shenti y el casco de tela que Ankhmahor le llev, ya haba recuperado el equilibrio. Y sentado en el suelo de su carro bebi con sed el vino que su Seguidor haba encontrado, sosteniendo la copa con manos que ya no temblaban. Turi fue a informarle de que los restos de los muelles quemados haban sido sacados del agua para no impedir el abastecimiento de las naves, no haba habido muertos, slo unos cuantos heridos de poca gravedad, y las piras funerarias de los rebeldes estaban encendidas. Los prisioneros haban sido liberados y se esparcieron por el pueblo, seguidos por las mujeres. Todo est en orden, pens Ahmose sombro. Le orden a Turi organizar a los hombres y llevarlos hacia Pi-Hathor, a algn lugar donde pudieran descansar y pasar la noche antes de volver a Weset. Se fue Turi y casi de inmediato lleg Abana, por el camino del ro; se inclin respetuoso y, a peticin de Ahmose, se sent en la hierba junto al carro. Por un tiempo ninguno de los dos habl. No muy lejos los Seguidores hablaban entre ellos en voz baja. Ankhmahor se haba situado junto al Nilo, donde poda vigilar a todos los que se acercaban al rey. Sin palabras, Ahmose le pas el resto del vino a su almirante y Abana lo bebi. Ahmose observ sus movimientos descansados. Comenzaba a tenerle simpata. Qu edad tienes, Abana? pregunt impulsivamente. Abana le mir con una expresin de desconfianza fingida. Tengo veintitrs aos, la misma edad que t, Majestad contest. He logrado muchas cosas en mi corta vida, pero no tantas como t, Majestad. Aun as, estoy orgulloso de mi ttulo de almirante y de ser capitn del Brillando en Mennofer. Vuelvo a tener tu favor, verdad?

Siempre alardeando! replic Ahmose de buen humor. Y sin embargo, hay mucho de tu padre. Baba, en ti: su buen sentido y su capacidad para ganarse la confianza de , los hombres. Dime, si fueras el seor de esta provincia, qu haras ahora con Esna y Pi-Hathor? Abana apoy la copa en el suelo, pero sin soltarla, pensando con los ojos entornados y mirando las ramas enredadas de los rboles. Por compasin he decidido permitiros volver a vuestras casas dijo, con voz ntida en el silencio expectante. Todos sois culpables de traicin, no importa qu justificacin creis tener para este alzamiento. Sin embargo, os exijo que recordis de este da tanto mi misericordia como la venganza que voy a tomar. Egipto es mo. Vosotros me pertenecis. Si volvis a olvidarlo matar a cada hombre, mujer y nio de los dos pueblos y los arrasar. He hablado. Oy el alivio en sus murmullos, y la aversin que sinti por su egosmo le ayud a mantener firme la mano y a calmar los latidos acelerados de su corazn. Una de las mujeres empez a gritar: Yamu, no!, Yamu, no! Volvindose hacia el hombre, Ahmose alz la empuadura de la espada hasta los hombros. Quieres un momento para rezar? pregunt, sorprendido de que no le temblara la voz. S dijo Yamu, con la voz amortiguada por la cercana de su boca a la tierra y por el pelo abundante que caa sobre su cara. Rezo por que seis por siempre malditos, t y tu descendencia, cada Tao, hasta el fin de los tiempos. Ahmose separ los pies para afirmarse mejor. Alz la espada con ambas manos, queriendo que fueran una extensin de sus ojos. La nuca del hombre estaba tensa, con la fila de huesos expuesta. En nombre de mi padre Amn dijo Ahmose en voz baja. Y tomando impulso, hizo caer la espada que apenas produjo un susurro al atravesar el aire, destellando al sol. Logr dar la orden de que tiraran el cuerpo al fuego con los dems y de que colocaran la cabeza en una pica, para que se pudriera a la vista de todos los que fueran del pueblo al ro, antes de irse caminando firme, dejando atrs el gran charco de sangre que ya estaban cubriendo con arena. Pero cuando lleg al carro se dej caer, doblando los brazos en el estmago y apoyando la cabeza en las rodillas. Ankhmahor gru. Manda a un par de Seguidores al pueblo a buscar vino. Cualquiera. Incluso de palma. Haba una mancha de sangre en su shenti, a pesar de que se hizo a un lado al sacar la espada. Alzndose un poco, se quit Ja prenda y la arroj a un espino, pero con asco vio una mancha roja en su muslo. Ankhmahor grit una orden a dos hombres y luego se inclin y se baj del carro. Quieto, Abana. Ankhmahor, ven aqu: Ankhmahor lleg corriendo . T eres mi testigo de esto-le dijo Ahmose cuando se detuvo. Al volver a Weset har que Ipi escriba el papiro correspondiente. Acercndose a Abana le toc en la frente, el pecho y los pies. Ahmose Abana de Nekheb dijo. Te nombro gobernador de la provincia de Nekhen y te doy el ttulo hereditario de erpa-ha, prncipe, a ti y a tus hijos, para siempre. Cogiendo a Abana por los hombros recalentados al sol, le bes en ambas mejillas. S feliz en el favor de tu Seor. Por una vez Abana pareca incapaz de hablar. Pero, Majestad, no tengo hijos an tartamude, mareado. No... Esto significa... Tambin te vuelvo a conceder el Oro del Valor Ahmose interrumpi el tartamudeo del hombre. Eres un hombre valiente, prncipe. Nombra a quien quieras tu subgobernador. Espero informes mensuales sobre la situacin de mi provincia. Abana parpade. Mi esposa ahora es una princesa? pregunt. Soy un prncipe? La mirada velada empezaba a limpiarse y sus ojos comenzaban a brillar. Majestad, me haces un gran honor! No te fallar! Esto me supera! Me solazo en la luz de tu divina munificencia! Pero qu hay de mi Brillando en Menno ferl-termin desanimado. Debo cederle el mando a otro? Por supuesto que no, te necesito junto a mi flota del norte. Tienes que llevar las naves a Nekheb, embarcar a tus hombres y sus armas y volver a Het-uart de inmediato. Tu nuevo subgobernador deber hacerse cargo de la gobernacin en tu lugar. Te puedes retirar. Abana cogi las manos de Ahmose y las apret fervientemente contra sus labios. Gracias, Ser Divino, gracias! suspir, y con muchas reverencias retrocedi. Luego gir y se fue corriendo a saltos por el camino. Es una sabia decisin nombrarle gobernador de este lugar, a pesar de su juventud reflexion Ankhmahor, mientras ambos observaban su carrera delirante. Es muy capaz, adems de enteramente confiable. Ahmose asinti. A pesar de su juventud se repiti tristemente: Ya no piensas en m como un joven, no es cierto Ankhmahor? No puedes imaginarme saltando y aullando con la fuerte salud y el optimismo de mi edad. Yo tampoco. Mi nuevo prncipe no me har perder el sueo acord. Ahora haz que enganchen mis caballos, Ankhmahor. Es hora de irnos. En poco tiempo l y su tropa alegre haban dejado Esna atrs. Haba muchos cantos y bromas en torno de los fogones que Ahmose permiti que encendieran al anochecer. Ahmose observ que la lnea de las dunas, al oeste, apareca cada vez ms definida contra un cielo que pasaba del azul al rosa delicado, y advirti que, al dar a Abana instrucciones de ir de inmediato al norte, inconscientemente haba resuelto no quedarse en Weset. Desde que Abana llegara con la noticia del intento de fuga de Apepa, la ciudad nunca haba estado lejos de su mente y ahora saba que no podra esperar pacientemente en su casa otros dos meses hasta que naciera el hijo de Aahmes-nefertari. La perspectiva le agitaba fsicamente, no slo porque tema tal momento sino porque, adems, tena la intuicin de que la situacin en el Delta iba a cambiar. No haba augurios ni sueos que se lo anunciaran, pero haba vivido aos con la obsesin de la ciudad de Apepa clavada en el vientre, como la hoja rota de una daga, sintiendo una continua incomodidad. Ahora esa incomodidad se converta en momentos de intensa inquietud que resultaban peores porque no haba contra qu luchar. Tema enfrentarse a su esposa, pero ms tema la inaccin. Se estaba acomodando para pasar la noche lo mejor posible cuando oy a un Seguidor pedir el santo y sea, y pronto el rostro de Mereruka apareci en medio de la oscuridad. He terminado mi trabajo en Pi-Hathor y en Esna, Majestad dijo, cuando Ahmose le salud. Voy a preparar un informe para la reina Aahmes-nefertari, pero mientras tanto deseas algo? Estoy contento de que hayas venido le dijo Ahmose. Por favor, enva otro mensaje a Djeb. Mi madre y mi abuela pueden volver a Weset cuando quieran, siempre que sea dentro de los prximos dos meses. Aahmes-nefertari las iba a necesitar, pero no le dijo eso al espa. He nombrado a Ahmose Abana gobernador de la provincia de Nekhen continu. Puedes serle til al subgobernador, pero eso lo decidir la reina. Me has prestado tus servicios con lealtad, Mereruka, y te estoy agradecido. Te paga lo suficiente? Incluso en la oscuridad Ahmose vio que el hombre no saba si sonrer una broma o sentirse molesto por lo que pareca ser un intento de subvertir su lealtad hacia su empleadora. Por supuesto, Majestad contest Mereruka. La reina es generosa con los bienes que me da, y tengo mis burros. Haba un afecto genuino por las bestias en las palabras del hombre y Ahmose sinti, a su vez, afecto por l. Bien dijo. Abana vuelve al sur. Ve con l hasta Nekheb. Y no olvides dirigirte a l con correccin, Mereruka. Ahora es prncipe. Es extrao que un campesino resulte honesto cuando hay prncipes que murieron por su perfidia reflexion Ahmose, tratando de acomodarse bajo la manta y encontrar un lugar adecuado para dormir. Criador de burros y, adems, espa. Un espa honesto. Ri para s y cerr los ojos. La noche siguiente ya estaba en su casa, cubierto de polvo y cansado. Sus hombres se dispersaron y fueron a sus cuarteles, y l mismo fue a la casa de baos de inmediato para que le limpiaran la suciedad del viaje. Hekayib acababa de secarle y le pona un shenti limpio, cuando entr Aahmes-nefertari pisando con cuidado el suelo de piedra hmedo. Vi a Ankhmahor cruzando el jardn dijo. Estoy tan contenta de que ests aqu y a salvo. Y tan pronto! Tienes hambre? Ahmose-onkh y yo no hemos comido an. Llevaba una tnica de tela muy fina, cuyos pliegues blancos brillaban con hilo de plata. Una delgada banda de plata rodeaba su frente y el pelo le caa en ondas hasta los hombros. Ahmose pens que nunca la haba visto ms hermosa. No puedo decrselo se desesper. No puedo soportar ver esa sonrisa desaparecer de sus labios y sus ojos oscurecerse por la ira y la desilusin. Yendo hasta uno de los bancos junto a la pared, se sent para que Hekayib pudiera ponerle las sandalias. Fue una pequea correra, y muy sencilla le dijo. Ya no hay que preocuparse por Esna y Pi-Hathor. He nombrado a Ahmose Abana prncipe y le di el gobierno de la provincia de Nekhen. Una decisin extraamente apresurada, esposo mo. Tiene suerte de haber ganado tu confianza tan pronto. Haba una crtica implcita en sus palabras? Ahmose le lanz una mirada, pero ella continuaba sonrindole con calidez. Estoy muy hambriento admiti, levantndose y dndole el brazo. An es temprano. Comemos en el jardn? Luego tengo que dictar algunas cosas. Ella no pregunt qu cosas. Le asegur que estara aqu para el nacimiento del nio, pens con culpa, cuando su mano suave le recorri el antebrazo y su perfume le envolvi. Est tan contenta. No me cuestiona respecto a la represin de la gente de los pueblos o los asuntos que debo atender con Ipi. Todo lo que le importa es tenerme con ella. La vergenza le hizo actuar de manera excesivamente solcita cuando salieron a la penumbra y fueron hasta sus almohadones y alfombras. La ayud a sentarse, le coloc una capa corta sobre los hombros, cogi los platos a medida que Uni los llevaba y l mismo se los sirvi. Espant las moscas tardas de su cuello y varias veces le record a Ahmoseonkh, que se inclin por encima de ella para limpiar un plato, que no fuera tan torpe. Ella se dej atender complacida diciendo: Deberas irte ms a menudo, Ahmose, si te pones tan carioso al volver. Era la oportunidad de darle la noticia, pero su lengua an no poda formar las palabras. Ahmose-onkh les dej para ir junto al estanque, donde los peces salan para atrapar a los mosquitos entre las fragantes flores de loto que flotaban, azules y blancas, en el agua llena de ondas, y an Ahmose no poda hablar. De pronto, ella le cogi la mano, la coloc en su abdomen y la mantuvo all, y con una oleada de asco, compasin, amor y temor not a su hijo patear vigorosamente contra su palma. No va a tardar mucho dijo besndole la oreja. Esta vez un hijo, qu te parece Ahmose? O mejor, una hija! l no pudo contestar. Con tristeza la cogi entre sus brazos. Ms tarde llam a Ipi y le dict el nombramiento de Abana para los archivos y tambin cartas a sus jefes militares del norte, anuncindoles su inminente llegada. Los papiros deban ser llevados por Khabekhnet a la maana siguiente. Tambin escribi a Hor-aha, Turi y Ankhmahor, dicindoles que se prepararan para marchar en dos das. Luego fue a los aposentos de Aahmes-nefertari. Haba flores primaverales en floreros por todo su dormitorio, tamarindos rosas, azulinas, amapolas rojas, margaritas delicadas, que derramaban su

profusin de colores y aromas por todo el cuarto. Las lmparas cargadas con aceite perfumado llenaban el aire de sensualidad. Ella le recibi efusivamente en su lecho, con los brazos extendidos y, pese a su consternacin, su cuerpo respondi a la exuberante invitacin. No quiero hacerte dao ni poner en peligro al nio dijo torpemente en el momento que ella le atraa hacia la promesa de su cuerpo, que se entrevio tentador a travs de su tnica transparente. El mes que viene quiz no contest con voz sensual. Pero esta noche dejemos la ira a un lado, querido hermano. Nos amamos y nos necesitamos el uno al otro y qu puede ser ms importante que esto? Het-uart es ms importante pens al hundirse en el lecho junto a ella. Matar a Apepa es ms importante. Que Amn me ayude, cmo puedo hacerte entender que, aunque llenas mi corazn y dominas mi mente, hay necesidad que temporalmente debe tener precedencia y que me consume, incluso ms que mi preocupacin por ti? Cerr los ojos con fuerza y enterr su cara entre sus pechos hinchados por el embarazo, como si ocultndose en la dulzura de su piel pudiera hacerse invisible al mundo. Nada minti, sin saber si ella le oa y sin que le importara. Nada, querida. La tormenta le golpe la tarde siguiente. Khabekhnet se haba ido al norte, las divisiones de Amn y Ra y los medjay recogan sus armas, contaban las flechas y aceitaban los carcajes y los cintos de cuero, y Ahmose le haba ordenado a Akhtoy que se encargara de preparar sus cosas. El camastro de viaje, la tienda, la silla plegable, las alfombras y el sagrario porttil de Amn ya estaban a bordo de la barca, amarrada al muelle. Le haban despertado con el Himno de Alabanza , asisti a la audiencia habitual en el saln de recepciones con Aahmes-nefertari y fue con ella a inspeccionar los avances de Sebek-nakht en el viejo palacio. Ella no haba dejado sus aposentos hasta la hora de la audiencia y obviamente estaba demasiado preocupada para advertir la actividad febril de la casa u or los movimientos junto al ro, ms all de las puertas, y Ahmose estaba feliz por ello. Haban compartido la comida del medioda y luego ella fue a descansar a sus aposentos. Ahmose fue al despacho. Tena que ultimar muchos detalles, y acababa de darle instrucciones a uno de los escribas subordinados de que estuviera alerta a cualquier carta que pudiera llegar de Aahotep y Tetisheri desde Djeb, cuando se abri la puerta y su esposa entr sin anunciarse. Estaba muy plida, pero sus ojos rodeados de kohl negro le acusaban por su cobarda. Sal! le grit al escriba. Una mirada le bast al hombre y no esper a que Ahmose le autorizara a retirarse. Cogiendo su escribana, pas junto a ella y sali. Aahmesnefertari cerr la puerta de una patada con un movimiento salvaje. Me mentiste dijo ella con firmeza, pero era tan intensa la ira tras la calma artificial de sus palabras, que Ahmose tuvo que contenerse para no dar un paso atrs. No te ment comenz a decir. Antes de que Abana me trajera las noticias de Het-uart yo deseaba estar junto a ti hasta que naciera el nio. Pero aquello lo cambi todo. No cambi lo que me hiciste creer le interrumpi glida. Qu fue lo que me dijiste hace slo unos cuantos das? Estar a tu lado el primer da de Tybi, cuando celebremos la Fiesta de la Coronacin de Horus. Quiz le hablabas a Apepa. O quiz simplemente estabas ventoseando. Extendi una mano, desesperado por hacer algo para evitar la avalancha de dolor que saba que mereca, desesperado por acallarla. Aahmes-nefertari, tienes razn y lo siento dijo. Pero trata de entender por qu... Por qu? Por qu me trataste como a una imbcil? Por qu todos en la casa menos yo saban que te vas maana y nadie se atrevi a decrmelo? Por qu no tuviste el coraje, por no hablar de la compasin, de decirme que te ibas? No son los motivos por los que te vas lo que me ha herido el alma grit. Es la mentira. La mentira! Se adelant torpemente, con una mano en el vientre y con la otra intentando agarrarse del respaldo dorado de la silla. Ahmose-onkh entr en mi cuarto para saber si poda ir contigo. Entonces lo supe. Me hiciste el amor anoche e incluso llenaste mi lecho de mentiras! Se detuvo para tomar aire y l intent acercarse, pero ella se escabull. S lo que pasa. Mis hijos son dbiles. Mis hijos se mueren. No quieres estar aqu para ver la criatura dbil que expulsa mi seno y no te importa que est tan asustada, que est aterrorizada, que te necesite junto a m. Quieres otra esposa. Horrorizado, la mir, consciente de que ella haba penetrado en su ms profunda agona, pero no haba logrado discernir la verdad mayor, que la amaba y que slo tomara otra mujer por una necesidad dinstica imposible de desatender. Nada que diga apaciguar su dolor pens. Yo mismo lo he provocado. Por supuesto que soy cobarde se aventur. Por supuesto que evit tener que decirte que deba ir al norte. Permteme tratar de explicarte... Explicar es una palabra tan desapasionada dijo amargamente. Tan fra en su significado, tan terriblemente razonable. No, Ahmose. No me ofendas con tus explicaciones. Son frases de la mente que no pueden tocar el escorpin que clava su aguijn en mi alma. Le hubiera dicho todo entonces: la prediccin del Vidente, su sensacin de fatalismo, su deseo intenso de escaparse de ella porque no poda protegerla de lo que llegara, su intuicin de que tena que estar ante los muros de Het-uart lo antes posible o todo se perdera. Pero el estruendo de sus pensamientos le confundi y no pudo decir nada. Soltando la silla, ella se volvi hacia la puerta. No quiero verte antes de que te vayas dijo. No me importa si Het-uart cae o no, y tampoco debiera importarte a ti hasta que nazca este hijo. Vete a Set, Ahmose Tao. No esperes ninguna carta de m mientras ests lejos. Estar demasiado ocupada para dictar. Dolido en el alma la vio partir, con la cabeza erguida, todo el cuerpo temblando. Cuando cerr la puerta la llam, su garganta de pronto qued liberada de su parlisis, pero ella no volvi. Aahmes-nefertari, ahora eres reina dijo en voz alta en el silencio apabullante. Has creado una nueva administracin, has gobernado en mi ausencia, sin duda entiendes la marcada diferencia entre cmo ramos, cmo quisiramos ser y cmo somos ahora, divinidades que llevan el peso de nuestro pas sobre los hombros. Pero sus palabras se deshicieron en el haz de luz del sol que se reflejaba en la superficie de la mesa y fueron absorbidas por las motas de polvo que flotaban en el aire. No es a la divinidad a quien heriste y engaaste, Ahmose, imbcil se dijo. Es a la mujer. Y no hay ruego ni postracin que te devuelvan su favor. Deseaba que ya hubiese descargado su ira y que se encontrara en los escalones del embarcadero para darle su bendicin, cuando embarc con su squito despus del amanecer del da siguiente, pero aunque esper todo lo que pudo, utilizando varios pretextos para demorar el momento en que debera volverse y subir por la rampa a la barca, ella no apareci. Ahmose onkh le abraz ferozmente. He estado practicando con mi arco y mi espada dijo, cuando Ahmose le alz y le bes antes de ponerle en el suelo. Ests seguro de que no me necesitas, Majestad padre? Ahmose trag saliva, notando un nudo en la garganta. Te necesito mucho contest con seriedad. Pero esta vez tu madre te necesita ms. Qudate con ella algunas horas cuando no ests con tus lecciones, Ahmose-onkh. l mir a Pa-she, que asinti en seal de comprensin. La puedes entretener con juegos de tablero. Hblale. Ella se sentir sola hasta que nazca tu hermano o hermana. Est muy malhumorada murmur el nio. Pero te obedecer, Ser Divino. Como Pichn-de-Halcn ocupar tu lugar y la consolar. Quedaba poco que decir, no haba otros miembros de la familia de quienes despedirse. Con el acompaamiento de la salmodia de Amonmose y el sonido de los cmbalos de los bailarines del templo, Ahmose finalmente subi por la rampa, con Ankhmahor y los Seguidores. Los sirvientes soltaron las amarras, el capitn grit una orden al timonel y los remeros se inclinaron, sacando la embarcacin a la corriente que la llevara al norte. Detrs iban las otras embarcaciones en las que viajaban el personal de Ahmose y los altos oficiales, Horaha, Turi, Idu, Kagemni, Khnumhotep y Khaemhet. Los medjay y las divisiones ya marchaban por el borde del desierto a las rdenes de oficiales de menor jerarqua. Abana habr llegado a Nekheb e iniciado su viaje al norte reflexion Ahmose, pero seguir estando a dos o tres das de mi flotilla. Me detendr en Khemmenu para recoger a Ramose, y aun as llegar a Het-uart antes que mi almirante. No importa. Pese a mi sensacin de urgencia, no debo presuponer que encontrar la situacin cambiada al llegar. La idea de volver a ver a Ramose le hizo sentir mejor, pero al mirar a Ahmo se-onkh, una figura pequea, ms bien triste, cogido de la mano de su tutor en medio de una multitud de adultos, volvi a sentir culpa. Mir la casa, expectante, esperando poder ver a su mujer en el ltimo momento, pero las sombras del camino y el jardn seguan solitarias. Haba mantenido su decisin. A travs de la inmensa abertura sin puerta que llevaba al patio delantero del viejo palacio vio a Sebek-nakht y a sus arquitectos que alzaban las manos y se inclinaban a su paso. Los campesinos ya estaban trabajando, encima y alrededor del edificio venerable. Ahmose poda or el rumor de sus conversaciones alegres en el aire claro de la maana. La casa y el palacio iban retrocediendo, tragados por la escena mayor de las palmeras elevndose por encima de la vegetacin primaveral. El tejado del templo se asomaba en medio de las otras dos construcciones. Weset misma se vea muy poco desde el ro, pero estaba presente en un susurro continuo de sonidos amortiguados, y el camino del ro estaba transitado. Pronto completarn la renovacin del palacio coment Ankhmahor. Haba llegado junto a Ahmose y se inclinaba sobre la baranda, viendo perderse la ciudad. Supongo que querrs mudarte all, Majestad, cuando vuelvas del norte. Supongo que s contest Ahmose con poco entusiasmo. Al curvarse el ro y quedar su hogar oculto a la vista, mejor su estado de nimo y ya no quiso pensar en Weset.

12
Hasta mediados de Tybi, Ahmose no volvi a ver las murallas de Het-uart. Los vientos haban sido intermitentes. An no llegaban del norte impidiendo el avance de las embarcaciones, como sucedera en el verano, pero comenzaban a hacerse turbulentos, de modo que, a pesar de la corriente hacia el norte, se haba perdido algo de tiempo dando bordadas. Ahmose se haba detenido en Khemmenu ms de lo que pensaba: durmi dos noches en casa de Ramose, dio audiencia al alcalde y a otros dignatarios, y discuti con su amigo la reforma que se llevaba a cabo en la ciudad. Ramose pareca feliz de habitar una vez ms la agradable finca que en un tiempo perteneci a su traidor padre, pero Ahmose se encontr obsesionado con el pasado que amenazaba con atraparle en cada rincn familiar de la gran casa. Visit al primo de su madre, Teti, y a su esposa, Nefer Sakharu, muchas veces de nio, cuando Seqenenra llevaba a Aahotep a Khemmenu para cumplir en el templo con los ritos de la fiesta de Tot. Teti era un hombre que sonrea mucho y al que gustaba sentarse en el jardn y lanzar dulces a sus hijos y a los de Seqenenra, pero Ahmose le haba tenido un poco de miedo y tambin a su esposa ricamente ataviada, aunque siempre haban sido buenos con l. Ahora, por supuesto, saba por qu. Teti haba resultado un hombre engaoso, oculto tras una apariencia afable, y muri por ello. El tercer da, Ramose dio las instrucciones de ltimo momento a sus ayudantes en la gobernacin y se uni a Ahmose en la cubierta. Haban llegado mensajes de las divisiones, que ahora estaban a slo un da de ellos. Paheri y Ahmose Abana tambin estaban en camino. Ahmose no prevea otra parada. Ahora slo necesito que se abran esas puertas y mi copa de satisfaccin estar llena pens. Quiz si le ruego a Shu, l las abrir con su soplo. La imagen del dios del aire con sus mejillas infladas y sus ojos desorbitados, intentando destruir las defensas de Het-uart con la fuerza de su soplido, le hizo rer. Ests contento, Ahmose Ramose le sonri por encima del borde de su jarra de cerveza. Es bueno estar en el ro otra vez, no es cierto? S admiti Ahmose, alejando la imagen de su esposa cuando amenaz con interponerse entre l y el brillo del sol en el agua movida por los remos. De repente seal: Mira, Ramose. All. Un cocodrilo se acaba de meter en la cinaga de los papiros. Ser un buen presagio? La palabra presagio le hizo callar y mientras los marineros corran al costado de la nave para ver la bestia, con gritos excitados, se dio vuelta y entr en su cabina. Al llegar a las afueras de Het-uart, Akhtoy hizo levantar su tienda exactamente en el mismo lugar que el ao anterior, junto al afluente. Y mientras llevaban al interior sus , pertenencias y su cocinero instalaba la cocina de campaa, Ahmose subi a su carro con Ankhmahor, que llevaba las riendas, y se hizo conducir lo ms cerca de Het-uart que pudo. All desmont y se qued mirando las familiares murallas. Haba enviado a Khabekhnet a invitar a sus generales a cenar con l aquella noche. El anuncio de su llegada se haba propagado rpidamente entre los soldados que continuaban el sitio. Poda percibir su excitacin por el ruido que provena del vasto campamento de tiendas en el llano, a su derecha. Pero de Het-uart no sala ningn sonido. Durante un rato, Ankhmahor y l observaron la ciudad. Entonces Ahmose dijo: Jefe militar, tienes la sensacin de que algo ha cambiado desde la ltima vez que estuviste aqu? Ankhmahor vacil. Es una pregunta extraa, Majestad contest. No veo nada distinto, pero tienes razn. Es como si Het-uart estuviera a punto de hundirse, como si los cimientos de sus murallas se estuvieran desmoronando en forma invisible y silenciosa. Hay tensin en el aire. Cre que era mi imaginacin. Lo he sentido desde que Abana confes que casi haban dejado escapar a Apepa dijo Ahmose. Ha abandonado la lucha, Ankhmahor. Quiere correr al seno de sus hermanos de Rethennu y est tratando enloquecidamente de encontrar una manera de hacerlo sin tener que rendirse personalmente y tampoco rendir la ciudad. Algo va a suceder. Het-uart parece muerta coment Ankhmahor. No hay humo de cocinas ni de piras funerarias. Tampoco oigo nada. Se volvi hacia Ahmose. Es posible que todos los ciudadanos hayan muerto? No dijo Ahmose brevemente. La poblacin sin duda ha sido diezmada por las epidemias y la falta de alimentos, pero an veremos buitres rondando esas murallas condenadas. Hacia el atardecer comenz a caer una lluvia suave que salpic el suelo y oscureci la superficie del afluente, pero cuando llegaron los generales haba cesado, y el cielo se limpi, revelando las estrellas espolvoreadas en el cielo azul oscuro. Ahmose, arropado con un manto de lana, estaba sentado a la cabecera de la gran mesa que haban instalado fuera de su tienda, con Ramose a su lado y Ankhmahor y los Seguidores detrs de ellos. Ardan seis lmparas en fila en el centro de la mesa. Haba taburetes y los jarros de vino estaban llenos. Akhtoy y su ejrcito de sirvientes esperaban para servir los sencillos alimentos primaverales, lechuga fresca, pepinos, cebollas tiernas, rbanos, ajos, queso blando, carne de gacela asada, que haban llevado los cazadores ms temprano, y pan. No habra fruta por algunos meses, pero iban a ofrecer higos y dtiles secos baados en miel. Al bajar sus hombres de los carros y llegar a donde iluminaban las lmparas, Ahmose les dio la bienvenida, recibi sus reverencias y les invit a sentarse. Cada rostro le recordaba vividamente la batalla del ao anterior y con los recuerdos le lleg una profunda sensacin de contento. Hablaron en voz queda entre s mientras los sirvientes se adelantaban para servir vino, esperando a los que tardaban e intercambiando chismes de soldados, con los pendientes de oro, las monedas de jaspe o las cuentas de turquesa que colgaban de los lbulos de sus orejas reflejando la benigna luz amarilla, y los ojos negros, rodeados de kohl, brillando. Algunos llevaban mantos, igual que Ahmo se, pero otros iban con el torso desnudo, la piel marrn brillando aceitada, los msculos de los hombros anchos tensndose y aflojndose al moverse. La fuerza de su virilidad afect a Ahmose como si se lanzara al agua fra. Le tensaba y reviva. Los hombres que le servan en Weset, sus ministros y funcionarios, eran inteligentes. Sus discusiones le atrapaban y resultaban un desafo. Pero su virilidad era de otra clase, recubierta de la complejidad de una vida que se expresaba en la creciente complejidad de la corte en rpido desarrollo. Prefiero esto pens Ahmose, mientras Hor-aha, el ltimo en aparecer, se inclinaba antes de sentarse en un taburete. Khabekhnet pidi silencio. Para estos estrategas no hay objetivos ocultos, ni se obsesionan con detalles que finalmente tienen poca importancia. Supongo que algn da tendr que volcar por completo mis energas al gobierno pacfico, pero mientras tanto tales ocupaciones comunes empalidecen comparadas con mi tarea aqu: la salvacin de Egipto. Haciendo una seal a Akhtoy para que empezaran a servir la comida, observ sonriente los rostros que se volvan hacia l. Estoy feliz de encontrarme junto a vosotros nuevamente dijo. Mientras comis podis informarme sobre la situacin de vuestras divisiones uno a uno. Espero que todos vuestros soldados hayan tenido un permiso rotativo, que su salud sea satisfactoria y que estn entusiasmados por volver a su deber. Entusiasmados no es la palabra que yo hubiese elegido para expresar su estado de nimo, Majestad dijo Baqet. La palabra que mejor lo describe es resignacin. Los logros del ao pasado les alentaron y esperaban el fin del sitio. Pero no fue as. Se inclin mientras un sirviente llenaba su copa de vino. No digo que la tropa piense en rebelarse. Se han entrenado y han practicado con sus armas con voluntad admirable. Pero ya no hablan en torno de los fogones de cosas sin importancia. Comentan la altura de las murallas, su grosor, la resistencia de sus puertas. Inventan planes alocados para tomar la ciudad. Tenemos el ejrcito ms entrenado del mundo, pero no estamos ms cerca de la meta que lo que lleg Kamose. Hubo un murmullo de asentimiento en tomo de la mesa. Mis hombres dentro del montculo norte hablan de subirse a sus murallas y lanzar fuego al interior de Het-uart intervino Khety. Pero el fuego dentro de la ciudad no abrir las puertas Ahmose alz una mano. Ya lo s dijo con firmeza. Sin embargo, ests equivocado. general Baqet, cuando dices que no hemos avanzado desde los tiempos de mi hermano. Me esperaban rollos de papiro de las divisiones del Delta oriental. Toda esa regin ha vuelto a Egipto, el Camino de Horus es nuestro y los fuertes que componen la Muralla de los Prncipes han sido abandonados por el enemigo y ocupados por nuestros hombres. Nada queda de los setiu, nada, slo eso. Seal Het-uart, que se vea inmensa y alta en la creciente oscuridad. Ahora todo lo que necesitamos es paciencia, y habremos ganado. La paciencia es una virtud que los egipcios tenemos en abundancia dijo Kagemni irnico. Todos rieron. Ahmose golpe la mesa. Maana llegarn los medjay, las divisiones de Amn y Ra. y Paheri y el prncipe Abana con sus embarcaciones dijo en tono perentorio. Creo que esta estacin ver el fin del sino. Pero no quiero pasar la noche conjeturando en vano o inventando locuras. Quiero saber de mis soldados. Khety, comienza ni. Cmo est la divisin de Horus? Comieron en silencio, atendidos por los sirvientes tambin silenciosos, mientras se turnaban para contarle a Ahmose cmo se haban invertido los meses en su ausencia. Ipi estaba a sus pies, anotando las quejas. Hubo pocas. Una falta temporal de shentis nuevos para la divisin de Osiris del general Mery renefer y un cargamento de cerveza que iba dirigido a Sebek khu y su divisin de Montu y que se haba perdido de algn modo. Actualmente estamos racionando la comida termin Sebek-khu. La inundacin fue importante y pronto comenzaremos la siembra, pero como sabes, Majestad, es tarea muy (tea para tus escribas de distribucin alimentar a miles de soldados. La cosecha del verano pasado fue buena, pero no puedes seguir trayendo al norte la mayor parte de la produccin de Egipto. El Delta ha sido dominado, como bien dices, pero muchas de las aldeas son ahora improductivas. Pasar un tiempo antes de que los campesinos se sientan suficientemente seguros para preparar sus campos y huertas. No podemos esperar nada de ellos hasta el ao que viene. Y que los dioses no quieran que estemos aqu el ao que viene dijo estremecindose. Una vez completados los informes y vaciadas las fuentes, los hombres se acomodaron para beber y hablar y hubo muchas risotadas. Ahmose oa contento el rumor de la conversacin que le rodeaba, pero no particip. Se senta lejos, su mente daba vueltas perezosamente al problema de mantener el abastecimiento constante de comida, con el trasfondo de un ro de ideas a medio formar mezcladas con las sensaciones que le llevaba la noche. El aire hmedo del Delta era fresco, casi fro, la luz de las estrellas amortiguada por nubes grises apenas era visible. Detrs de l, Ankhmahor se mantena vigilante, tan cerca de Ahmose que estaba seguro de notar el calor de su cuerpo en la espalda. Girando un poco en su taburete, poda ver una lmpara que brillaba a travs de los pliegues de su tienda y lanzaba una luz difusa en el tronco del sicmoro bajo el que se encontraba. La luz se disipaba en la densa oscuridad de los arbustos un poco ms all. Pese a mi frustracin estoy en paz pens. Voy a extraar las semanas que he pasado aqu, vigilando la ciudad obstinada, este afluente ancho. Se levant de su taburete y de inmediato se hizo silencio. Voy a acostarme dijo. Quedaos todo lo que queris. Ankhmahor, ordena las guardias.

Los hombres no se quedaron. Deseando las buenas noches con sus reverencias, se fueron en la penumbra. Los sirvientes empezaron a limpiar y Akhtoy acompa a Ahmose al interior de la tienda. La ciudad caer dijo Akhtoy de pronto. Sorprendido, Ahmose se volvi hacia l. Akhtoy echaba aceite perfumado en una palangana llena de agua y Hekayib esperaba para lavar a Ahmose. Por qu has dicho eso? quiso saber Ahmose. Akhtoy volvi a tapar el recipiente y le chasque los dedos a Hekayib, que se adelant de inmediato para quitarle a Ahmose el cinto y el shenti. Anoche, en la barca, so que matabas un ganso, Majestad explic. Es un presagio muy favorable. Por supuesto que lo es concord Ahmose. De modo que matar a mis enemigos. Fue vivido el sueo, Akhtoy? Hasta en el menor detalle y en colores muy brillantes le asegur el mayordomo. Hekayib, escurre esa tela. Est goteando agua en la alfombra. Antes del medioda del da siguiente llegaron Paheri y Abana y, luego de un breve saludo, Ahmose les orden que concentraran sus naves en el lado occidental de la ciudad, cubriendo la Puerta de los Ciudadanos, la Entrada Real del extremo norte y la Puerta del Comercio. Necesitars tu nave insignia? pregunt Abana esperanzado. Ahmose neg con la cabeza. Que el Brillando en Mennofer se quede amarrado aqu, al sur, donde yo pueda embarcar rpidamente si fuera necesario contest. Pero quiero que te sites en un lugar desde donde puedas dirigir todas nuestras embarcaciones. Paheri le dirigi una mirada inquisitiva. Esperas un enfientamiento con los setiu, Majestad? Ahmose suspir. No s lo que espero admiti. Todos estn inquietos, tienen sueos e intuiciones, juran que todo ha cambiado cuando a la vista no hay ningn cambio. Pero algo me dice que est preparado. Sin embargo, permite a tus marineros dormir en tierra, Paheri. No creo que nos enfrentemos a un cataclismo tan pronto! Aquella noche, las divisiones de Amn y Ra y los medjay llegaron cansados al campamento. Ahmose, a travs de Kha bekhnet, dio a Hor-aha instrucciones de que por la maana los medjay subieran a cinco embarcaciones y patrullaran el afluente menor al este de la ciudad, concentrando su atencin en la pared de la muralla de ese sector, la puerta del Camino de Horus. El ro y, en consecuencia, los afluentes, haban vuelto a su cauce, pero no bajaran ms hasta pasado un mes. Todas las puertas de Het-uart daban a la estrecha planicie entre la muralla y el agua. El ao anterior se haban destruido los muelles. Nadie que dejara la ciudad podra escapar sin puentes ni embarcaciones pero, aun as, Ahmose no iba a correr ningn riesgo. Hizo que sus generales situaran sus tropas como en el ltimo enfrentamiento. Las divisiones de Amn y Ra se colocaron en el borde occidental, desplegndose detrs de la flota. La de Tot, bajo el general Baqet, ocupaba la curva del sur, juntndose con los medjay frente a la Puerta de los Ciudadanos, al oriente. La divisin Montu de Sebek-khu fue enviada a vigilar el rea del noroeste, donde corra el afluente menor entre la ciudad y el montculo norte, ahora firmemente en manos de los egipcios. Veinte mil hombres, sin contar la flota y a los medjay, rodearon Het uart al da siguiente. Cada divisin tena puentes porttiles que podan servir para cruzar las fosas llenas de agua si se abran las puertas. Ahmose se qued con la divisin de Osiris de reserva. Saba que sus expectativas probablemente eran un engao a s mismo, un deseo necio que de algn modo su mente anhelante haba transformado en una certeza mgica, pero los soldados tambin parecan sentirlo. El optimismo dominaba todo el vasto campamento, iniciado por el regreso de Ahmose con sus dos divisiones, pero alimentado tambin por el rumor de que su Majestad haba encontrado una va secreta para entrar en la ciudad, que su intencin era derribar las murallas de inmediato o, entre los ms supersticiosos, por la noticia de que el Vidente de Amn le haba dado un encantamiento que incendiara toda Het-uart y la hara desaparecer en una gran bola de fuego. Los jefes de seccin comunicaron estos rumores a sus capitanes de compaa, quienes a su vez informaron a los portaestandartes, que los transmitieron finalmente a Ahmose, dndole noticia de que todo su ejrcito esperaba, conteniendo el aliento, que hiciera un milagro. Se ri, sabiendo que los campesinos, incluso los que se haban convertido en soldados, eran una horda crdula y que esa hornada de teoras alocadas desaparecera con la prxima oleada de chismes, pero l tambin estaba excitado. Aquella noche durmi intranquilo, despertndose muchas veces sin poder recordar lo que soaba y observando brevemente la penumbra de su tienda antes de volver a quedar inconsciente. El da siguiente no fue mejor. Cansado y nervioso, logr dictar una carta a Aahmes-nefertari y una a Ahmose-onkh, e hizo una breve inspeccin de los caballos de tiro antes de retirarse a la orilla del afluente, donde camin, nad, comi sin apetito y finalmente decidi pasar la tarde haciendo prcticas con el arco. Ankhmahor y Harkhuf le acompaaron, aceptando su apuesta de un brazalete de oro, que perdieron. Se alegr cuando el cielo comenz a oscurecer. Se sent en su tienda hablando con Akhtoy, mientras Khabekhnet y sus heraldos se reunan en torno de un fogn y jugaban a las tabas. Les haba reunido por si surga la ocasin de mandar muchas rdenes a los generales, sintindose ridculo por hacerlo, pero decidido a no dejarse sorprender. Tanto l como Akhtoy estaban tensos. El aire pareca denso, como si fuera a llover nuevamente. La cabeza le dola poco pero persistentemente, y notaba escozor detrs de la oreja. Poco despus del atardecer, Akhtoy encendi las lmparas y sac el tablero de sennet. Ahmose no tema ganas de jugar, pero tampoco de beber ni de pasear, de modo que, durante las siguientes dos horas, l y su mayordomo trataron de concentrarse en el juego. Terna un significado csmico, incluso cuando se usaba para pasar una tarde ociosa. Segn la casa en que cayeran el cono o el carrete del jugador, se reforzaba la suerte del da o atraa un destino negativo, y Ahmose, sintiendo que su destino temblaba en la balanza, casi tuvo miedo de tirar los palillos que decidan sus movimientos. Cerca de la tienda, los Seguidores de guardia iban de aqu para all con pasos amortiguados. En el interior, chisporroteaba el pequeo brasero que haba encendido Akhtoy. Fuera de ello, el sonido rtmico de los palillos del sennet era lo nico que quebraba el profundo silencio. Ahmose acababa de lograr una marca que le permitira quitar su ltima pieza del tablero y darle la victoria, cuando se oyeron unos pasos que se acercaban, alguien respondi a la orden del centinela con agitacin y entr en la tienda. Se qued jadeando, con las manos en las rodillas y la cabeza gacha. Perdn, Majestad dijo. No haba ningn carro que tuviera los caballos enganchados y tuve que correr todo el camino. Ahmose reconoci las plumas de Amn en el brazalete de bronce que llevaba el hombre. Qu dice el general Turi? le urgi. Apretaba un cono dorado tan fuerte que le doli la palma y lo solt. Algo est pasando en las murallas explic el oficial. Estaba recuperando el aliento y se enderezaba. Estn apareciendo hombres all, no son muchos, pero la noche es oscura y no los vemos bien. No llevan antorchas. Akhtoy ya estaba cogiendo el cinto con la espada, el arco y el carcaj de Ahmose del arcn. Y ste meti los pies en las sandalias y se agach rpidamente para atarlas. Ve a los establos y dile al prncipe Makhu que enganche caballos a todos los carros orden. Coge uno para ti y vuelve con el general Turi. Y voy enseguida. El hombre o salud y sali apresuradamente, y Ahmose cogi el cinto y se lo at con dedos temblorosos. Quiz tu sueo deca la verdad, Akhtoy dijo. El mayordomo le alcanz el carcaj y Ahmose agach la cabeza para pasar la tira de cuero y cruzarla en su pecho. Abre el sagrario y ruega a Amn que as sea. Het-uart est acabada. Fuera, mir al cielo. Los Seguidores ya cogan sus lanzas y Ankhmahor sali de la oscuridad. Hay luna nueva Ahmose le dijo ansioso. Cmo podremos pelear con esta oscuridad? Si no podemos pelear, entonces tampoco podrn los setiu le record Ankhmahor. No creo que estemos frente a una batalla, Majestad. Ni siquiera Apepa es tan estpido. Puede que lo sea ahora que ya no tiene a Pezedkhu para tomar las decisiones por l le respondi Ahmose. T eres el jefe militar de las tropas de asalto de Amn, Ankhmahor. Ocpate de tus obligaciones. Enva a Harkhuf para sustituirte. Esper impaciente a Makhu y su carro, conteniendo el impulso de correr por la ribera hacia Het-uart. Se oyeron gritos en la oscuridad, seguidos de los ruidos producidos por sus tropas que se ponan en movimiento. A pocos pasos, a travs de los arbustos, se vean unos cuantos puntos de la dbil luz de las estrellas reflejada en la obsidiana fluida que era la superficie del afluente. Los heraldos estaban reunidos en las cercanas y, rpidamente, los dispers con rdenes de traerle la informacin que tuviera cada general. Cuando por fin lleg su carro, saliendo de pronto de la oscuridad, le indic a Khabekhnet que subiera detrs de l. Conduce t! le grit a Makhu. Llvame lo ms cerca que puedas de la ciudad! El extremo sur occidental del montculo de Apepa no estaba lejos, pero Ahmose sinti que tardaba una eternidad en llegar all. Por fin Makhu detuvo los caballos y Ahmose salt al suelo, seguido por Khabekhnet. Ante ellos, el afluente menor, un canal hecho por la mano del hombre que sala de la corriente principal y serpenteaba en torno del lado este de la ciudad, se vea oscuro y pacfico. A su izquierda, la corriente principal del Nilo se perda en la noche. Ahmose observ la muralla, maldiciendo la falta de luz. No se vea nada. Ninguna forma se mova contra el cielo lleno de estrellas medio ocultas por las nubes. La ciudad pareca! hundida en el sueo. Pero los soldados de Baqet, a la derecha de Ahmose, corran a formar a lo largo de la orilla del canal y Tchanny, el jefe militar de las tropas de asalto de la divisin, se acerc a Ahmose e hizo su reverencia. Majestad, quieres que tendamos los puentes? quiso saber. Era una pregunta razonable. Las tropas de asalto de cada divisin siempre eran las primeras en entablar batalla y Tchanny tena que estar preparado. Pero luego de reflexionar un momento, Ahmose neg con la cabeza. No, an no dijo. Necesito las noticias del general Turi antes de decidir qu hacer. Est frente a la puerta occidental, donde se vio gente en las murallas. Te enviar un mensajero, Tchanny. El hombre se inclin nuevamente y se fue en el momento que llegaban, a pie, los Seguidores. El rostro de Harkhuf, plido y tenso, apareci junto a Ahmose. Llevaba la espada desenvainada. Transcurri un rato. Ahmose sinti el paso de cada instante con el lento latido de su corazn y esper junto con sus guardias. Sus ojos se estaban acostumbrando a la oscuridad, pero haba poco que ver. La noche estaba en calma y no soplaba el viento. Uno de los caballos piaf y su arns de bronce tintine. De pronto hubo un gran rugido que se convirti en un rumor de mil voces excitadas. Harkhuf lanz un grito. Ahmose no se movi, aunque su corazn dio un salto que por un momento le dio nuseas. Miraba al oeste, tratando de distinguir algo, cualquier cosa, pero las noticias finalmente llegaron del este. Uno de sus heraldos lleg contando a gritos la

noticia, incluso antes de hacerse claramente visible. Se est abriendo la puerta del sur! grit. Majestad, la puerta del sur! Desde luego, esto no es una fantasa, pens Ahmose en un instante antes de espabilarse. He ganado. Lo siento en los huesos. Het-uart por fin es ma. Enva un mensaje a Baqet dijo con calma: que bajen los puentes; y a Tchanny, sus hombres tienen que cruzar el canal de inmediato. Nada ms irse el heraldo lleg un carro de guerra a toda velocidad y otro heraldo se lanz al suelo. Majestad, la ciudad se ha rendido dijo, la voz quebrada de emocin. Los hombres de la puerta occidental de las murallas lo han anunciado, y se abre la puerta. Los generales Turi y Kagemni han ordenado tender los puentes. Bien. Entonces deben hacer pasar a las tropas de asalto lo antes posible. El general Sebek-khu envi un mensajero al general Turi con la misma noticia continu el heraldo. Tambin se ha abierto la puerta de la Entrada Real. Entonces debo presumir que tambin se estn abriendo las puertas del Camino de Horus y la del Comercio dijo Ahmose. Quera volverse a Harkhuf y abrazarle enloquecido, alzarle, besarle vigorosamente. Ve al montculo norte le indic al heraldo. Di al general Khety que de ningn modo debe abandonarlo. La divisin de Horus debe quedarse donde est con las puertas firmemente cerradas. No quiero ningn ataque por sorpresa de Apepa para tratar de retomarlo. Ya le indicar a Khety si se necesita a sus hombres. El hombre y su carro se fueron veloces. Harkhuf toc el brazo de Ahmose reverente. Felicidades, Gran Horus dijo. Has triunfado. La voz del joven sonaba tan admirada que Ahmose ri. Es una maravilla despus de tanto tiempo, no es cierto, prncipe Harkhuf? Pero an no estamos en el interior de esos muros condenados. Es muy pronto para alabarme. Fue hasta su carro y mont detrs de Makhu. Ven le llam. Nos uniremos al general Baqet. Quiero ver a nuestros soldados pasar la puerta sureste. Makhu fue por el borde del canal y pronto tuvo que avanzar ms lento por la aglomeracin de soldados de la divisin de Tot. Cinco mil hombres esperaban para cruzar el agua. Se abrieron al aviso de Khabekhnet y el carro de Ahmose pas entre sus filas. Pero aun antes de que Makhu lo detuviera junto al canal, donde estaban ahora los puentes (unas planchas slidas de madera atadas que se vean tenues en la luz incierta), Ahmose ya saba que algo iba mal. Tchanny y las tropas de asalto no se haban movido. Baqet estaba con ellos. Se inclin cuando Ahmose baj y camin hacia l, sealando al otro lado del agua. Qu hacemos, Majestad? murmur. Los ciudadanos salan de Het-uart. La puerta estaba atestada de ellos, una masa humana que se mova lentamente y pareca manar por la abertura como aceite oscuro y que comenz a extenderse a cada lado de la muralla. El rea entre la muralla y el canal ya estaba atestada y llegaban ms. Se mantenan en un silencio casi total, rostros vagos sobre ropa y bultos en sombras, salvo por el llanto de algunos nios y el de una mujer annima. A Ahmose le acometieron dos pensamientos simultneamente. Uno fue que, para atravesar la multitud, sus tropas tendran que empujar a la gente al agua. El segundo era an ms problemtico. Saba que era incapaz de dar la orden de matar a aquellas criaturas miserables que arrastraban los pies. Apepa est haciendo esto a propsito dijo sombro. Est usando a su gente para impedir que ocupemos rpidamente la ciudad y, quiz, para inspirarme piedad por ellos y por l. Pues bien, s que siento piedad. Mralos, Baqet! Has visto alguna vez gente ms cadavrica? No creo que sean una amenaza para nosotros. Y t? Baqet neg con la cabeza. No veo soldados entre ellos, Majestad, pero supongo que algunos pueden llevar armas ocultas bajo los mantos. Se ve muy poco. Ahmose continu observando el xodo pattico. La multitud ahora se extenda a derecha e izquierda, ms all del alcance de su vista, una hueste que andaba a trompicones y que le recordaba las pinturas que representaban a las vctimas del hambre cuando el Nilo no creca. Por supuesto que son vctimas del hambre pens. No por falta de inundacin, sino por mi sitio. Que se abran las tropas y les dejen pasar le indic a Baqet. Ma'at no aprueba dar muerte a gente ya medio muerta de hambre y enfermedad. No pueden hacernos dao. Pon hombres a cada lado del puente para vigilarles cuando crucen. Traed antorchas. Cualquiera que lleve armas debe ser detenido. Baqet pas la orden a un oficial que, a su vez, comenz a gritarla. Los soldados reunidos al borde del agua comenzaron a formar en dos lneas, pero sus movimientos fueron mal interpretados por la gente en la orilla opuesta. Se agitaron y alguien grit: Piedad, piedad, hombres de Egipto! No nos hagis dao! No somos nada! Se volvan hacia la puerta dominados por el pnico pero estaba bloqueada por los que trataban de salir. Baqet salt al carro de Ahmose. No os haremos dao! exclam, y su voz se oa por encima de sus gritos. El rey ha ordenado que no se os moleste. Cruzad! Cruzad! Sigui gritando hasta que sus palabras lograron penetrar su histeria. Dubitativamente, un hombre ms resuelto que los dems subi al puente y comenz a caminar por l. El rebao le observ, haciendo cada vez menos ruido. Cuando le vieron pasar libre entre las filas de soldados a la luz de las antorchas, se apresuraron a seguirle y pronto cruzaban a la carrera, las cabezas gachas, los ojos mirando a un lado y a otro las tropas impasibles. Baqet se volvi a reunir con Ahmose. Qu hars con ellos, Majestad? quiso saber. Ahmose se encogi de hombros, con los ojos puestos en el ro de desechos humanos que se perda en la noche. No lo s respondi. Est claro que no son nada. Los escribas de la distribucin no pueden alimentarles a todos. Tendrn que arreglrselas. Quiz intenten volver a Rethennu sugiri Baqet. Ahmose hizo una seal a Harkhuf y Khabekhnet. Rethennu es un pas extrao para la mayora de ellos dijo. Slo la sangre de sus antepasados les vincula a ella. Para serte franco, Baqet, no me importa a donde vayan. En cuanto disminuya esta ola de muertos de hambre haz que la divisin cruce el puente y pase esas puertas. Fue hasta su carro, dando la espalda al triste espectculo con alivio. Se situ con su escolta en un lugar donde el afluente y el canal se dividan, y los heraldos no tardaron mucho en encontrarle. Todos contaban lo mismo. A pesar de que las puertas estaban abiertas y los puentes tendidos, no se poda hacer nada por la cantidad de ciudadanos que salan de Het-uart. Ahmose les mand otra vez con la orden de permitir que se fuera la gente antes de intentar entrar en lo que sera una ciudad desierta. La idea le preocup. Cul era el objetivo de Apepa? Se imaginaba que estaba privando a un rey sediento de sangre de una masacre? Pero hubiera sido igualmente sencillo matar a la gente una vez fuera de las murallas. Quiz quera darle a Ahmose una victoria literalmente vaca. O quiz, quiz Apepa haba muerto y sus hijos ordenaron la rendicin de la ciudad en un momento de desesperacin. Akhtoy y sus subordinados les llevaron pan, queso y frutos secos, y Ahmose y sus guardias comieron de pie, los Seguidores mirando hacia la zona de donde llegaba un murmullo bajo y constante en la oscuridad. Acababan de terminar la escasa comida cuando un oficial que llevaba las insignias de la divisin de Osiris se acerc y salud. Majestad, los refugiados se estn desperdigando por las tiendas del ejrcito dijo. Estn cogiendo toda la comida que encuentran. Nuestro escriba de la distribucin teme que no podr proteger las reservas de grano. Dile al general Meryrenefer que enve un destacamento a montar guardia en los graneros decidi Ahmose. Que destaque tambin tantos hombres como sea necesario para que la gente se siga moviendo. Se les debe permitir llevarse los restos que encuentren, pero no deben demorarse ni robar tiendas, ropa o armas. Los que lo hagan sern muertos. Se pregunt qu estara pasando con la flota, si alguno de los ciudadanos era lo suficientemente fuerte o hbil para robar una barca en la confusin. A fin de cuentas, el puente de la puerta occidental los llevara directo hacia las naves de Abana, esparcidas a lo largo del afluente. Seguramente no se dijo impaciente. Estoy siendo necio. Estos espantajos no pueden enfrentarse a infantes armados. Pasado un largo rato comenzaron a disminuir los sonidos de la multitud en fuga y Ramose sali de la densa negrura. Se inclin y luego se qued con los brazos fuertemente cruzados en el pecho, con el rostro vuelto hacia la ciudad. Cruc el puente y logr caminar alrededor del permetro exterior de la muralla dijo. Me llev mucho tiempo. Cada puerta lanza sus desechos. Su tono era amargo. Interrogu a ciudadanos sobre la marcha, esperando or que Apepa ha muerto, pero me aseguraron que sigue vivo, encerrado en su palacio. Ver nuevamente a Tani esta noche. Lo s. Ahmose sinti una conmocin. Se haba olvidado completamente de su hermana. Ha pasado algn tiempo desde que entraste en Het-uart como espa para Kamose dijo con cautela. Recuerda tu dolor, Ramose, cuando se te permiti reconfortarla y descubriste que se haba casado con Apepa. Puede no recibirte con alegra. Incluso puede estar muerta. Ha habido epidemias y hambre en la ciudad. Ramose se volvi al fin. Sus dientes brillaban en la penumbra Si hay justicia bajo la Pluma de Ma'at, estar viva y Apepa muerto dijo con los dientes apretados. Ahmose haba visto a su amigo triste, incluso enfadado, pero nunca supo que Ramose albergaba un odio tan corrosivo. An la amas? dijo susurrando para que sus ayudantes no pudieran or. Ramose desvi la mirada. No lo s contest rgido. Pero me pertenece. El contrato de la promesa de matrimonio est en los archivos de Seqenenra, en Weset, y la tendr, no importa lo que pase. No es suficiente que te haya hecho gobernador de la provincia de Un y te haya dado un ttulo?, se pregunt Ahmose con tristeza. Eres el amo de Khemmenu, vuelves a vivir en las fincas de tu familia, tienes toda mi confianza y favor, pero parece que la nica compensacin que quieres por los males que has sufrido es reanimar un cadver. No podemos volver a entrar en el pasado, ninguno de nosotros dijo en voz alta. Y quiero vivo a mi padre. Quiero a Kamose a mi lado, con su dureza y su integridad o inquebrantable. Quisiera tener a mi hija viva, y bien, y feliz. Todos hemos sufrido, Ramose. Seqenenra, Kamose y Hent-ta-hent estn muertos respondi Ramose. No puedes recuperarlos. Tani vive. Esa es la diferencia. Pero mi querido Ramose, no hay diferencia, quiso decirle Ahmose. La Tani que conociste est muerta. La chica que amaste se ha ahogado en el mar del tiempo y no la volvers a encontrar. Sabiamente se guard su opinin. No esperaba que le llamaran antes del amanecer, pero poco despus de que Ramose le dejara para ir a sentarse, encogido, junto al agua, lleg un heraldo.

El general Baqet se dispone a cruzar el puente, Majestad dijo. Quiere saber si irs con l. De inmediato contest Ahmose. Harkhuf, que formen los Seguidores. Khabekhnet, ve a despabilar al prncipe Ramose. Makhu, da la vuelta a los caballos. Le invadi la excitacin, un estremecimiento de premonicin mezclada con temor, pero lo ocult saltando al carro. Ramose se puso de pie y corri con el jefe de los heraldos para subir detrs de l. No estaba lejos el puente donde Baqet esperaba con su guardia y unos veinte soldados que portaban antorchas. Le salud serio, pero Ahmose pudo ver la excitacin reflejada en sus ojos iluminados por las antorchas. Las tropas de asalto de Pepynakht ya han entrado, Majestad le dijo Baqet. Y tambin tres capitanes de compaa con sus hombres. El estandarte va con ellos. Ahmose asinti. Makhu, baja y lleva a los caballos del tiro para cruzar el puente dijo. De lo contrario no querrn pasar. Makhu hizo lo que le indicaba. Los caballos estaban nerviosos, pero respondieron a sus requerimientos suaves, y pronto Ahmose se encontr ante la Puerta de los Ciudadanos, una gran puerta de cedro tachonada de bronce. Su mirada recorri las dos gruesas hojas, ahora abiertas. Ms all pareca haber una calle que atravesaba el sorprendente grosor de las murallas y que suba suavemente en la penumbra. Por aqu entr entonces coment Ramose, con la voz afinada por la emocin. Esta avenida se angosta rpidamente hasta encontrarse con el camino del palacio. Ahmose no respondi. Toc a Makhu en el hombro y el carro comenz a rodar, pasando las puertas y avanzando por la pendiente suave del camino. Los soldados que llevaban antorchas se adelantaron rpidamente para iluminar su camino, y con la luz Ahmose pudo ver los oscuros huecos a cada lado, donde se situaban los guardianes de la puerta. La calle era una avenida amplia, pero, tal como Ramose haba dicho, pronto se redujo a poco ms de la anchura de un carro. Estaba encerrada entre edificios, casas grises de ladrillo de adobe que se apoyaban una en la otra en una mescolanza sofocante. A intervalos regulares, a derecha e izquierda, haba pasajes demasiado estrechos incluso para un burro. Eran bocas oscuras cuyas gargantas no podan ser penetradas por la luz de las antorchas. El silencio era espectral. No haba balidos de ovejas o cabras, ni ladraba un perro, ninguna voz humana lo perturbaba. El sonido de las sandalias de los soldados y el rumor ligero de las ruedas del carro en el suelo apisonado parecan casi demasiado fuertes, como si estuvieran profanando una tumba. Haba huesos desparramados aqu y all. Al principio Ahmose pens con repulsa que eran humanos. Record el comentario de Sebek-nakht de que en Het-uart los setiu se vean obligados, por la falta de espacio, a enterrar a sus muertos bajo el suelo de sus casas, y tuvo una visin repentina y horripilante de los ciudadanos hambrientos desenterrando y comindose a sus parientes recin muertos; pero entonces reconoci el cuero disecado de una cabra, pegado a lo que era obviamente los restos del espinazo, y comprendi que los huesos eran de animales. Todo, ratas, perros, cabras y gatos, haba sido devorado. Mir hacia donde podra haber alguna prueba de cereales o verduras cultivados en los tejados, pero no haba a la vista ni una hoja. Khabekhnet resopl. Majestad, qu olor! Muerte, plagas y enfermedades! murmur, y Ahmose, dando media vuelta, vio que el hombre se tapaba la nariz con la tela de su shenti. Het-uart heda, una mezcla casi insoportable de excrementos humanos, cuerpos en descomposicin y desperdicios podridos. Al fin, la mezcolanza catica de casas se fue espaciando y la comitiva comenz a pasar paredes interrumpidas, aqu y all, por callejones un poco ms anchos y, de vez en cuando, sicmoros, cuyas ramas tristes, casi sin hojas, se inclinaban hacia la abertura de pozos cavados a sus pies. Muchas de las puertas de los muros estaban abiertas y Ahmose, mirando con inquietud a travs de ellas, vio las ruinas de lo que haban sido pequeos pero hermosos jardines, ahora apenas trozos de tierra revuelta. Varios haban sido removidos en toda su superficie, Ahmose supuso que para entierros. Ramose haba dejado el carro y ahora caminaba junto a l, con una mano agarrada al borde, como si eso le diera seguridad. stas eran las casas de los ricos dijo admirado. No queda nada, Ahmose. Hasta los ricos se han comido la hierba. Dioses, mira all! Haba aparecido un altar, poco ms que un pilar de granito bajo que sostena la imagen de uno de los dioses brbaros de los setiu, quiz Anath, a juzgar por sus pechos toscamente tallados, pero el pedestal estaba volcado sobre el borde de un pozo que llegaba hasta el camino. Surga un hedor casi insoportable de all y al llevar Makhu a los caballos junto al pozo, Ahmose observ las extremidades blancas de un cuerpo que sobresalan de la tierra. Luchando contra las nauseas, fij la mirada en los flancos marrones del animal delante de l. Todos estn muertos o se han ido suspir Ramose. Temo lo que podamos encontrar en el palacio, Majestad. Y tambin pens Ahmose. Y mientras Apepa est all al acecho, como una araa en una red desintegrada, no voy a permitirme reemplazar la preocupacin por la felicidad o plena. Una leve brisa refresc el aire y Ahmose la aspir aliviado. El silencio ominoso tambin fue quedando atrs al hacerse ms fuertes los ruidos del ejrcito entrando a Het-uart a travs de las otras puertas. El cruce del camino del que haba hablado Ramose estaba atestado de tropas de varias divisiones que se mezclaban ruidosamente, y Makhu detuvo los caballos. Turi y Kagem ni se haban encontrado. Saludaron a Ahmose y rpidamente se le acercaron. ste es un lugar terrible! exclam Turi. Aun antes de la peste y el sitio, debe de haber sido hediondo, con tanta gente metida aqu. Cmo podan vivir as? No son como nosotros, as es como vivan dijo Ka gemni. Las ratas que engullan eran sus semejantes. Le dirigi a Ahmose una de sus escasas sonrisas. Majestad, todo ha terminado dijo entusiasta. Egipto es uno. Encontrasteis soldados setiu? quiso saber Ahmose. Miraba por encima de sus cabezas, lejos, hacia la derecha, hacia donde el templo de Sutekh alzaba sus pilares, y junto a ste, los muios de lo que saba que eran cuarteles. Turi sigui su mirada. Creo que el templo haba sido invadido por los enfermos dijo. Sus patios y salas siguen cubiertos de desechos, tablillas, cuencos, huesos de animales y morteros de los mdicos. Incluso hay unos cuantos cuerpos en descomposicin. En cuanto a soldados, no. Entramos en los cuarteles y no encontramos ninguno. Quiz todos murieron en la batalla el ao pasado. Los hombres estn desilusionados ri. Se sienten privados de una victoria en toda regla. Mantenedles lejos del templo dijo Ahmose. An puede haber peste all. Poned guardias. Que vuestras tropas averigen si queda alguien en la ciudad, pero que vayan con mucho cuidado. No quiero que la enfermedad se apodere de m ejrcito. Por fin mir hacia donde se alzaban los muros del palacio, pasando las dependencias de los soldados. Estar all les dijo, apuntando con el mentn. Traed informes cuando los tengis. General Baqet, tu tambin puedes desplegar tus hombres por estas calles miserables. Oh. Amn, Grande entre los Grandes rez mientras sus jefes militares saludaban y desaparecan entre sus hombres, que Apepa est vivo y esperndome. Que se recuerde esta noche como el mayor desagravio en la historia de Egipto. No estaban lejos las altas puertas de cedro encajadas en el muro protector del palacio. Ramose haba soltado el carro y ahora caminaba con los brazos cruzados y la cabeza gacha. Khabekhnet salt del vehculo y, junto con Ankhmahor y la mitad de los Seguidores, que haban cogido las antorchas de la escolta de tropas de asalto de Baqet, corri a colocarse delante de los caballos. Ahmose no crea que fuera a necesitar su escudo. All no haba peligro. Het-uart estaba muerta, su corazn enfermo daba sus ltimos latidos en algn lugar del laberinto de pasillos y patios que Ramose haba descrito a su vuelta. Ahmose mir a su amigo al detener Makhu el carro, pero no pudo ver su rostro en la penumbra. Mir al cielo. No tema idea de cunto tiempo haba transcurrido desde que supo la noticia de que se abran las puertas, pero no haba seal del amanecer. Las estrellas an brillaban en el terciopelo negro de la noche. Haba ms antorchas pasada la entrada del palacio, cruzndose en la visin de Ahmose como llamas escapadas de un incendio. Se baj y, ordenando a Makhu que esperara, sigui a su guardia al interior de los recintos de Apepa. Estaba lleno de soldados egipcios. El estandarte de Mon tu estaba plantado delante de l, justo en el centro del camino imponente que conduca al edificio en sombras. Y tambin estaba all su estandarte, su azul casi negro y su blanco, grisceo, a la luz incierta de una antorcha. Haba estatuas a ambos lados de la avenida, figuras extraas sosteniendo bastones o emblemas desconocidos para Ahmose, la mayora con barba y cuernos, cuyos rasgos solemnes parecan moverse con la luz de las antorchas. A derecha e izquierda tuvo la impresin de que haba jardines vastos y en sombras. Le lleg un leve aroma de rboles frutales en flor y oy el susurro de las hojas. Pero el suelo estaba yermo, una alfombra de hierba muerta y seca mezclada con tramos de tierra pelada. No hay agua pens. Apepa no poda regar su hermoso csped ni las flores, y la lluvia no fue suficiente. Sebek-khu iba hacia l con Tchanny, que sostena una antorcha. Se inclinaron. Los dos sonrean. Mis divisiones entraron por la puerta de la Entrada Real, Majestad dijo Sebek-khu. Est muy cerca, pasadas la antigua fortificacin de la ciudadela y el huerto de Apepa, y bajando de inmediato al afluente. Me sorprendi no encontrar resistencia en los muros del palacio. Entr con una tropa pequea con la intencin de enfrentarme a cualquier resto de los soldados de Apepa, pero slo quedan algunos cortesanos. Ahmose sinti una oleada de desesperacin que le envolva como un manto gastado. Apepa no est aqu? Sebek-khu neg con la cabeza y su sonrisa se desvaneci. No, Majestad, a menos que se oculte en alguna parte. He hecho una primera batida por el edificio, pero es vasto y complejo, y mis hombres y yo an lo estamos ocupando. Sin embargo, su visir te aguarda. Le he detenido en una pequea habitacin, aqu cerca. Quera saludarte en la sala de recepcin, pero se habran necesitado muchos soldados para vigilarle. Me temo que hemos ofendido su dignidad. A Set con su dignidad! contest Ahmose con fuerza, sintiendo la desilusin que le dominaba. Hemos de vernos privados de nuestra venganza, Kamose. Todo esto, la desesperacin, las matanzas, la incertidumbre y el dolor, el nuestro y el de los ciudadanos de este maldito lugar, todo por nada? Si Apepa se ha ido me echar tierra sobre la cabeza y aullar como un perro herido. Llevadme con l dijo iracundo. De pronto fue consciente de su extrema fatiga. La excitacin le haba llevado hasta all, pero ahora quera darse vuelta, salir por aquellas puertas engaosas, meterse en su lecho y taparse con sbanas limpias. Het-uart era un vaco en ruinas. Sigui a su general, caminando entre las peculiares estatuas cuyas figuras extraas le ponan la piel de gallina, con Khabekhnet y Ramose a cada lado y los Seguidores ahora detrs. Delante, una fila de altas columnas sealaba lo que Ahmose supuso que era la entrada principal. No haba luz entre sus moles adustas, la oscuridad detrs de ellas era incluso ms profunda que la noche. Sebek-khu no fue hacia all. Gir a la izquierda, por el costado del palacio, y se detuvo junto a una puerta pequea en el muro oeste. Ramose exclam. Estuve aqu dijo. Aqu fui trado. Ahmose alz una mano.

Khabekhnet dijo. Entra y anuncia mis ttulos. Sebek-khu abri y el heraldo entr. Prostrnate ante Uatch-Kheperu Ahmose, Hijo del Sol, Horus, el Horus de Oro, el de las Dos Seoras, el del Junco y la Abeja. Khabekhnet, por propia decisin, haba agregado los dos ttulos que Ahmose no haba adoptado al aceptar su primera coronacin porque an no era rey tanto del Alto como del Bajo Egipto. Cuando oy el ttulo en boca de su jefe de heraldos se le hizo un nudo en la garganta. Lo que hizo Khabekhnet fue magnfico. La luz de los cirios, suave y difusa, que le recibi le hizo parpadear, despus de haber estado iluminado slo por la antorcha de Tchanny. Se encontr en un cuarto agradable, con sillas doradas bajas y una mesa elegante que sostena un conjunto de cirios gruesos. Aqu y all haba almohadones de colores y dibujos enrevesados. El espacio deba de iluminarse habitual mente con tres altas lmparas de alabastro, pero no estaban encendidas. Las paredes eran de color ocre amarillo atemperado y debajo del techo haba un friso de volutas pintadas en negro. En un rincn haba un sagrario dorado cerrado. El suelo estaba alfombrado y en el centro haba un hombre de rodillas con la frente tocando el suelo. En una mano llevaba un bastn azul y blanco que indicaba su rango. Ahmose le mir un instante antes de ordenarle que se alzara. Los soldados que le custodiaban reverenciaron a Ahmose y volvieron a vigilar atentamente al hombre a su cuidado. Levntate y dame ese bastn le orden Ahmose. El hombre se puso de pie con esfuerzo. Era de mediana edad, con la cara surcada de amigas y dominada por una nariz ganchuda, curvada como el pico de un halcn, y una barba trenzada. Tena el pelo negro corto. La tnica blanca llevaba un cinto de plata. Obedeci, y sus ojos pintados con kohl se fijaron en Ahmose mientras le entregaba el bastn. Con un gesto salvaje, Ahmose lo quebr contra su pierna y tir los pedazos a un rincn. Quin eres? dijo. El hombre carraspe. Soy Peremuah, Visir y Guardin del Sello Real dijo con firmeza. Es mi deber rendirte oficialmente la ciudad de Het-uart en nombre de mi seor, Su Majestad el rey Awoserra Apepa. Y dnde est Su Majestad? inquiri Ahmose. Saba que no era digno hacerlo pero no pudo dejar de decirlo con desprecio. El hombre se sonroj. Ha dejado su ciudad y fue a reunirse con sus hermanos en Rethennu. Tengo autoridad para entregarte lo que est a mi cargo, el Sello Real, en reconocimiento de que Egipto ahora es tuyo. Siempre lo fue contest Ahmose, pero estaba perplejo. Cmo puede haber escapado Apepa, si Het-uart ha estado rodeada por mis soldados estos meses? Cunto hace que se ha ido?-pregunt a Peremuah. Los ojos del visir se nublaron. Mir sus sandalias plateadas y no dijo nada. De pronto Ahmose tuvo la respuesta y se volvi hacia Khabekhnet Toma mi carro de inmediato le orden. Ve por la puerta Real lo ms rpido que puedas y encuentra al prncipe Abana. Tiene que estar cerca. Detn a todo ciudadano que encuentres. Quiero verles. Cunto tiempo hace? le grit a Peremuah mientras Khabekhnet sala a la carrera. Y a qu lugar de Rethennu iba? Peremuah se mordi el labio y alz la cabeza. Su expresin era de obstinacin. Slo se me orden decirte que Su Majestad se ha ido y darte el Sello persisti. Lo siento. Lo sientes? dijo Ahmose furioso, aunque su ira fue detonada por la frustracin y no por la actitud de Peremuah. El hombre slo cumpla con su deber ministerial. Entonces dmelo! Peremuah abri una bolsa que colgaba de su cinto y extrajo el sello, pasndoselo a Ahmose con una breve inclinacin. Era un pequeo cilindro de greda. Ahmose lo mir en su palma. Frot los caracteres en relieve del nombre y los ttulos de Apepa con un pulgar, sabiendo que tena en la mano el ltimo smbolo del poder setiu en Egipto, luego lo tir a la alfombra y lo aplast bajo su pie, sintindolo romperse y deshacerse. As termina el reinado de Apepa dijo, dispersando el polvo gris. Peremuah, quedars detenido aqu hasta que encuentre a alguien que me diga adnde ha ido Apepa. Luego podrs dejar Egipto. El hombre se mostr conmocionado. Pero M... Majestad, no voy a morir? tartamude, diciendo inconscientemente el ttulo de Ahmose. No seas ridculo. No eres un soldado ni un traidor a tu amo, y yo no soy un demonio. Qudate en este agujero de ratas o vete a Rethennu, no me importa. Sebek-khu, encrgate. Y bien, dnde estn los dems cortesanos? Les encerr en los aposentos de Apepa le dijo Se bek-khu antes de dar una orden a los guardianes de Peremuah y sealar una puerta interior. Son en su mayora mujeres. Mir a Ahmose de soslayo cuando salieron a un pasillo desierto, con Ramose y los Seguidores detrs e, instantneamente, el visir desapareci de la mente de Ahmose. El sabe que Tani puede estar entre ellas, pens con inquietud. Nunca la ha visto, pero todos conocen la tragedia de mi familia. Qu har si ella tambin se ha ido? Sigui a su general y pronto se sinti perdido en el laberinto de pasillos estrechos y salones, interminables paredes color ocre y espacios sin luz llenos de ecos que parecan fundirse entre ellos como la pesadilla de un nio. Sebek-khu y varios de los Seguidores haban cogido antorchas que lanzaban una luz incierta en tomo de la comitiva, pero fuera del alcance de las llamas la oscuridad era total. Para Ahmose aquellas imgenes eran tanto desoladoras como fantasmagricas, como si los miles de cortesanos que haban llenado el palacio y luego huyeron hubiesen dejado rastros que se iban desvaneciendo en medio de un pnico hecho de susurros. Sebek-khu, a pesar de tener un sentido casi infalible de la orientacin, a menudo vacilaba ante una bifurcacin hacia el oscuro vaco. A intervalos regulares haba soportes para antorchas, generalmente en las paredes, junto a las muchas puertas cerradas que Ahmose no tena ningn deseo de ver abiertas, pero estaban vacos. Varias veces cruzaron patios diminutos abiertos al cielo, con fuentes que ya no lanzaban agua y empedrados cubiertos con todas las pruebas de un abandono apresurado. En tales momentos alzaba la vista y se reconfortaba con el cuadrado de cielo lleno de estrellas que era el techo. Finalmente hubo luz al final de un pasillo estrecho y Ahmose se detuvo ante las hojas de una puerta imponente. Los soldados que la flanqueaban le saludaron y, a una orden de Sebek-khu, las abrieron. Ahmose pas. Una rpida mirada a los rostros temerosos que se volvieron hacia l le dijo que Apepa no estaba entre ellos. Se haba aferrado a la esperanza de que ste se hubiese disfrazado, pero sin llegar a escapar en medio de la marejada de ciudadanos. Aquella gente era en su mayora de la edad de Apepa, pero ninguno de los cuatro o cinco hombres se le pareca. Supongo que los cortesanos ms jvenes se aventuraron a unirse a los ciudadanos pens Ahmose. Pero los aos vuelven cauta a la gente y dan un creciente temor a lo desconocido. Tani tampoco est aqu. Dedic un instante a observar la gran sala. Las paredes estaban cubiertas de tapices tejidos con los mismos colores chillones y los dibujos en volutas de los almohadones de la primera sala. Y donde no haba tapices, aparecan pintadas directamente en la pared escenas de montaas con cumbres cubiertas de nieve que se alzaban sobre un mar azul moteado de naves. El agua estaba llena de exticas criaturas marinas que Ahmose no pudo identificar. Haba dos puertas interiores, las dos de madera pintada. En la superficie de la de la izquierda, le miraba iracundo un toro de gran joroba, cuernos de oro y aletas de la nariz dilatadas y, a la derecha, el dios setiu del mar, Baal-Yam, con su barba trenzada, alzaba el torso por encima de las aguas agitadas. Haba lmparas curvas y adornadas como caracoles de mar, todas apagadas. Las pocas sillas que no estaban ocupadas tenan patas con la forma de muchachas de pechos llenos, faldas cortas y bucles encintados. Sostenan asientos y respaldos de marfil con forma de delfn. Y ms delfines, plateados en este caso, le sonrean benignos desde las bases de las muchas copas de vino que ocupaban las mesas bajas. Lo extrao del ambiente hizo encogerse a Ahmose. Una cosa es comerciar con Keftiu objetos exticos pens. Muchos son bonitos. Pero aqu no hay nada egipcio, ninguna prueba de que nuestros conquistadores sintieran otra cosa que desinters por nuestro arte y nuestros dioses.,i|| imBh i liii riTi if ni iSmMHW Volvi su atencin al grupo silencioso que le observaba con un temor palpable. Las mujeres no llevaban maquillaje e iban desaliadas, el pelo suelto, las largas faldas de lana atadas deprisa y corriendo. En el suelo alfombrado haba una pila de mantos con borlas junto a un brasero apagado. El cuarto se mantena tibio por el calor de los cuerpos y ola ligeramente a sudor y perfume. Estis todos borrachos? inquiri Ahmose. Uno de los hombres se separ del grupo y avanz. Hemos estado terminando las existencias de vino de nuestro seor dijo simplemente. Pero no hemos logrado escapar del desastre. Quin de los egipcios eres t? Ahmose se sinti incomodado. Nunca le haban preguntado eso y advirti que al vestirse y dejar su tienda tan deprisa se haba olvidado de coger los emblemas de la realeza. Hasta su casco de lino era simple. Sebek-khu contest por l. Te ests dirigiendo a Su Majestad Uatch-Kheperu Ahmose. Reverenciadle. El hombre se inclin, obviamente confundido, y el resto imit su ejemplo. Perdona, Majestad. Soy Semken, alcalde de Het-uart. No poda dejar mi ciudad. Vas directo al grano segn veo coment Ahmose. Ahora dime: Adnde ha ido Apepa? Semken neg con la cabeza. Juro que no lo s. Slo soy alcalde, Grandeza, no un cortesano. Fui convocado al palacio hace tres das y el visir Peremuah me dio instrucciones de preparar a los ciudadanos para la evacuacin de esta noche. Pero cuando lleg la hora de marcharme, no pude, aunque me asegur de que mi familia lo hiciera. En cambio, vine aqu. Quiz el visir pueda decirte dnde se encuentra nuestro seor. Podra, pero se niega. Ahmose alz la mirada para mirar al grupo. Alguno de vosotros sabe adnde ha ido? dijo en voz alta. Nadie se movi, pero de pronto hubo un grito y una mujer joven se separ del resto. Sealaba a Ramose. T! grit. Te conozco! En la casa de baos, aqu, en Het-uart! Te lavabas a mi lado y tenas un guardia contigo. l trat de impedirme hablar porque eras prisionero de Apepa, del sur, y preguntabas por la princesa Tani. Se qued en medio del saln, chasqueando los dedos exasperada. TU nombre... Tu nombre... Entonces se ilumin su rostro . T eres Ramose! Ahmose se volvi hacia su amigo. Miraba a la muchacha con el entrecejo fruncido, tratando de recordarla. S dijo lentamente. T eres Hat-anath, hija de un escriba ayudante de uno de los escribas de ganado de Apepa. Te recuerdo. Una pequea sonrisa se dibuj en su rostro . Debo disculparme por no honrar la invitacin que me hiciste entonces de visitarte en tus aposentos. Siguen abiertos para ti respondi ella sonrindole, sin la menor muestra de avergonzarse de su aspecto. A menos que hayas encontrado a tu princesa, por supuesto.

La encontr dijo Ramose con voz queda. Pero volv a perderla. Dnde est tu padre? intervino Ahmose cortante. Hat-anath hizo un gesto hacia atrs. Aqu, y tambin mi madre. Desde que se impuso el sitio, mi padre no ha podido cumplir con sus tareas. Mir a Ahmose a los ojos. Dicen que has matado todo el ganado del Delta, como hizo tu hermano, y que nos matars tambin dijo. No es cierto, verdad? No contest Ahmose sobriamente. Pero mi intencin es quemar este palacio, por lo que os sugiero que dejis las jarras de vino, cojis lo que podis y os vayis. Mis hombres no os harn dao. Adnde podemos ir, Majestad? Hat-anath extendi sus manos. Soy egipcia. Nac aqu, en Het-uart. Tambin mi padre, aunque mi abuelo era setiu. Todo lo que he conocido es el Delta! Ahmose suspir para sus adentros. Hemos librado una guerra sucia, t y yo, Kamose pens con tristeza. Pero qu guerra civil no es sucia? Nos hemos visto obligados a destruir a los inocentes junto con los culpables en nuestra lucha por la libertad y t, Hat-anath, eres slo otra baja. Lo siento dijo en voz alta. Pero se no es problema mo. Si tu padre an tiene familia ms all de las fronteras de Egipto, entonces debis ir con ellos. Pero os lo advierto. Haba alzado la voz. Salid del palacio. Ella hubiese protestado nuevamente pero Ahmose alz un dedo admonitorio. No dijo. He hablado. Se volvi una vez ms a Ramose, cuya expresin era ilegible. Segua observando a Hat-anath. Ramose, la quieres? pregunt inspirado. Ramose se sobresalt. Si la quiero, Ahmose? repiti. Con qu objeto? Ahmose se rindi. Ninguno dijo cansado. Sebek-khu, vamos. Haba esperado un estallido de consternacin cuando dio la espalda a los cortesanos, pero no lo hubo. Tan slo le sigui un silencio resignado cuando atraves la puerta. Cuando se acercaba al final del pasillo se les acerc el jefe militar de las tropas de asalto de Sebek-khu. Llevaba una antorcha que iluminaba una expresin de preocupacin que desapareci cuando les reconoci. Se inclin. Majestad, me alegro de haberte encontrado. Supongo que acabas de hablar con la gente en los aposentos de Apepa. Hay una mujer que se neg a unirse a ellos. Insisti en quedarse en sus habitaciones. Dice que es reina y, por tanto, dud de obligarla. Ha pedido que fueras llevado ante ella. El tono denotaba su enfado por tal falta de pudor. Ahmose not que se le aceleraba el pulso y, junto a l, Ramose aspir. Llvame all-logr decir Ahmose. Ankhmahor, llvate a los Seguidores y ve con Sebek-khu. Encuentra la sala del trono. Supongo que estar pasada la entrada principal. Envuelve el trono de Horus y la caja que contiene las Insignias Reales con las telas limpias que encuentres y llvalas a mi tienda. Qu las vigilen bien. Ramose, ven conmigo. Era Tani quien le esperaba. Tena que serlo, y no deseaba saludarla en presencia de odos vidos. No tengo ningn deseo de verla pens. Qu puedo decirle? Cmo pueden las palabras superar la distancia que nos separa despus de tanto tiempo? La amo o la odio? Vive! susurr Ramose con tal asombro que Ahmose se sinti avergonzado de su resistencia instintiva al encuentro. Hizo una sea breve al oficial. Vayamos entonces dijo.

13
No estaban lejos las habitaciones de las mujeres, situadas, como era de esperar, cerca de los aposentos privados de Apepa, y Ahmose se encontr frente a una nueva puerta doble mucho antes de sentirse preparado para ello. Los guardias que haban estado apoyados contra la pared del pasillo, hablando distendidos, se pusieron firmes cuando lleg, le saludaron y, ante su peticin vacilante, abrieron. Sinti como si sus pies estuvieran hundidos en el fango del Nilo, pero se oblig a avanzar, seguido de Ramose. Las puertas se cerraron. Lo primero que not fue la luz. Haba dos soportes que sostenan cuencos de alabastro y que lanzaban un fulgor aterciopelado en un cuarto agradable, con alfombras mullidas, sillas de cedro chapadas en plata, una mesa baja de bano con tapa de cuadros de marfil, para juegos de tablero, y en un costado un delicado y pequeo sagrario. Tienes aceite! estall. La mujer, de pie junto a la mesa, no sonri. Llevaba un manto de lana a cuadros rojos, azules y verdes, y sus pequeos pies calzaban botas bajas de cuero. Su largo pelo negro estaba sujeto por un pasador de oro. De sus orejas colgaban pendientes de lapislzuli, y del mismo material eran las pulseras en sus muecas, y llevaba anillos en cada dedo de sus manos temblorosas. Estaba maquillada, los prpados cubiertos de una sombra oscura mezclada con polvo de oro, los ojos rodeados de kohl, la boca naranja de alhea. All, al fin, haba alguien con suficiente dignidad para no buscar en el vino un escape frente al desastre. Ahmose la observ, con la boca tan seca que no poda tragar, su corazn golpeando con tal fuerza que pens que se desmayara. Por supuesto dijo ella, y era la voz de Tani, un poco ms profunda que la voz de nia que recordaba, un poco ms decidida y con el acento de una persona de la corte. Y tambin lea para mi brasero. Ser reina tiene sus ventajas, Ahmose, en particular durante un sitio. Me alegro de volver a verte. No pudo contestar. Aquella criatura familiar y, sin embargo, totalmente extraa que le miraba con tanta calma le haba dejado sin habla. Se qued parado estpidamente, rgido, y vio a aquellos grandes ojos de gacela que de pronto se humedecan. Me alegra volver a verte! exclam ella, y de pronto cruz el cuarto corriendo, con el manto cayndose. l abri sus brazos y la recibi en ellos, su cuerpo reconoci instantneamente la vitalidad que siempre haba tenido, la mejilla contra su cuello, las lgrimas calientes en su rostro. Tani dijo ahogado. Tani. Tani. Has crecido. Casi no te reconoc. Qu hermosa ests! Ella rea y lloraba, abrazndole, palmeando su espalda, diciendo cosas ininteligibles, pero an no poda hablar, su corazn estaba muy lleno. Durante largo rato permanecieron abrazados. Cuando finalmente se separaron, se volvi hacia Ramose. l esperaba rgido, con los brazos en los costados, pero ella le cogi de las muecas, mirando su rostro tenso. Y t, Ramose. Ests vivo. Ests vivo! Cuando te fuiste de aqu no supe ms de ti. Me vi obligada a suponer que Kethu na te haba puesto en la vanguardia en la batalla y que habas muerto. Ramose le cogi las manos y las bes antes de dejarlas caer. l quera que muriera, pero no tuvo xito contest con voz gruesa. Kethuna muri. Soy tan feliz. Ella quera coger nuevamente a su hermano, tocando sus dedos y luego asindolos. Cuntamelo todo, Ahmose. Cmo est nuestra madre? La abuela sigue viva? Te casaste con Aahmes-nefertari? Tenis hijos? No sabe nada advirti Ahmose, permitiendo que le condujera a una silla. Nosotros al menos sabamos que haba sobrevivido y que fue tratada con cortesa, pero cmo habr sido para ella, teniendo por heraldo slo los fantasmas de su imaginacin. Ramose pudo decirle tan poco en el tiempo que le permitieron verla. Se sent y ella lo hizo frente a l. Ramose, ven junto a m le llam ella. Obediente, cogi otra silla, pero ella volvi su atencin a Ahmose. T eres el Horus de Oro, el campen de Ma'at continu, con el llanto asomando en su voz. Eres el vencedor. Nadie en Het-uart lo crea posible. Entonces pudo hablar y, con los ojos de ella fijos en los suyos, le cont de la vida en Weset, la rebelin de los prncipes, el asesinato de Kamose y que l haba sido herido, el florecimiento de Aahmes-nefertari y, con dificultad, la muerte de sus hijos. No habl de sus campaas, la planificacin de los sitios, la derrota de Pezedkhu por Abana. Ella haba conocido esas cosas, aunque desde un punto de vista diferente. Cuando termin, Tani dio unas palmadas con fuerza y de un cuarto interior lleg una sirvienta que se inclin. Heket! exclam Ahmose . Conque sigues al servicio de mi hermana. S dijo la mujer con presteza. Y espero que puedas persuadirla de volver a casa, prncipe. Extrao el desierto y a mi familia. Ella tampoco sabe nada se dijo Ahmose con una sensacin de impotencia. Ambas han estado en una burbuja de tiempo creada aqu, en Het-uart, por Apepa, mientras fuera todo Egipto ha cambiado. Por supuesto que volver a casa! intervino Ramose con fuerza. Todo ha terminado. Ya no es rehn. Est libre. Pero Tani sacudi su cabeza. Trae vino y copas, Heket orden. Debe de quedar una vasija en la mesa, junto a mi lecho. No, Ramose dijo ella descontenta. No es as. Le hice una promesa a mi marido. Qu quieres decir? inquiri l. Qu promesa? Tani. El usurpador se ha ido. Todo lo que tienes que hacer es que Heket empaque tus pertenencias, subirte a una embarcacin y volver por el ro a Weset. O an mejor, a Khemmenu, donde firmaremos un contrato de matrimonio y al fin entrars en mi casa como mi esposa. Su voz se haba alzado. Apretaba los puos contra las rodillas, inclinado, como si notara dolor. Ahmose hizo un gesto para detener el flujo de palabras cada vez ms vehementes. Qu sucede, Tani? dijo afablemente. Sus labios empezaron a temblar. Apepa quera que le acompaara dijo en un medio susurro. Uazet, su primera esposa, y sus hijos y varias de sus otras esposas, todos se fueron. Pero yo ped que me permitieran quedarme en la ciudad para poder volver a verte, Ahmose. Acept pero me hizo jurar ante mi sagrario de Amn que no te dira adnde ha ido. En cuanto a casamos... Se volvi hacia Ramose, con la voz descontrolada, y sus palabras se hicieron difciles de entender. Ya estoy casada. Tengo un marido. Firm un contrato con l. Ramose salt de su silla y se plant delante de ella, con las manos en las caderas. l temblaba tambin, pero Ahmose, observndole, tuvo la intuicin inmediata de que la ira que le consuma no se deba a amor o a desconcierto. Era una ira producto puramente de la frustracin. No tienes ninguna obligacin hacia ese hombre! grit-I Destroz a tu familia! Te tuvo prisionera aqu! Te sedujo para causar a Kamose la mayor agona posible! No le perteneces de acuerdo con las reglas de decencia de Ma'at! Me perteneces! lla se cogi el rostro con ambas manos y comenz a mecerse. Soy su esposa! dijo entre llantos. Es mi marido! Me ha tratado en forma honorable! No puedo abandonarle ahora que lo ha perdido todo! Ahmose, horrorizado, puso una mano en su espalda caliente. Su gesto la calm de inmediato. Ramose, no puedo casarme contigo dijo casi incoherente, enredndose con las palabras. No fui obligada a firmar ese contrato. No me amenaz. Escrib mi nombre y mi ttulo por propia voluntad. l se agach lentamente hasta que su rostro qued a la misma altura que el de Tani. Por un largo momento observ sus ojos y luego se enderez. Le amas dijo embotado. Lo veo pero no lo creo. Amas a esa abominacin. Entonces te maldigo, reina Tautha. Os merecis el uno al otro. Gir sobre sus talones, fue hasta la puerta, la abri de un tirn y se fue. Tani respir temblando. Heket, que se haba quedado estupefacta, se adelant, dejando en la mesa las copas y sirviendo el vino. Tani alz la suya y bebi rpidamente, con ambas manos en torno de la base de la copa. Ahmose no se movi. Es cierto? le pregunt en tono neutro. Ella asinti. S. Oh, perdname, Ahmose, y trata de entender. Cuando vine a Het-uart era poco ms que una nia, aterrorizada y sola, adorando a Ramose, extraando a mi familia, y cuando supe que Kamose haba iniciado una nueva revuelta estaba segura de que Apepa me ejecutara por su desobediencia. Pero me equivoqu. Bebi otro trago de vino y luego lo dej en la mesa baja y alej la copa. Fue carioso y amable. Me habl, me dio regalos, me dijo que admiraba a los Tao por su coraje, aunque se viera obligado a luchar contra ellos por su traicin. l saba de mi confusin. Fue tan paciente. Se frot las mejillas hmedas, luego se qued mirndose las manos. No quera mirar a Ahmose. No me enamor de l como me sucedi con Ramose continu en voz baja. Ese amor era feroz y me consuma, y cuando muri, como sucede con el primer amor, dej un eco que an me duele. Esboz una sonrisa. Mi amor por Apepa creci lentamente. Es una emocin slida y duradera, Ahmose. No pido disculpas por ella. Esperbamos que la nia que nos dej volviera como nia respondi Ahmose con torpeza. Era una esperanza cruel e irreal. No tienes la culpa, querida Tani. Te hemos amado y odiado desde que supimos que te casaste con nuestro enemigo, pero ahora veo que no merecas nuestro odio. Hiciste algo ms que sobrevivir aqu y estoy orgulloso de ti. Ella se volvi conmocionada y l cogi su rostro entre sus palmas. Ramose an no lo sabe, pero en realidad ya no te ama continu cauteloso. Convirti su amor en una fantasa permanente para poder conservar la cordura a pesar de los terribles padecimientos que soport. Ahora quiz conozca la verdadera libertad, por primera vez desde que nuestro padre le permiti cortejarte oficialmente. Y t, Tani, tambin eres libre. Puedes volver a casa. No dijo con ms fuerza. No, Ahmose. No quiero volver a ver Weset. Quiero ir junto a mi esposo. Dnde est? Ya te he dicho que no puedo decrtelo. Jur no hacerlo. Ahmose se levant de la silla. Tani, debo encontrarle, sin duda lo comprendes! protest. No puedo permitir que quede en libertad para formar un nuevo ejrcito y tratar de recuperar el Delta! No volver a dormir tranquilo si queda libre para andar por Rethennu! Su rostro qued marcado por una expresin obstinada. Ahmose la record de cuando ella era ms joven y sinti el dolor de una prdida casi insoportable. Qu pensaras si Aahmes-nefertari te traicionara de ese modo? pregunt. Especialmente si jur no hacerlo. Pero Tani, tu silencio es traicin, no lo entiendes? la urgi. Apepa es un enemigo de Egipto y si le ayudas, incluso indirectamente con tu silencio, eres culpable de

traicin. Entonces tendrs que ejecutarme dijo con resolucin. Ella tambin se alz, cruzando los brazos. No slo di mi palabra sino que jur por Amn. Es un juramento que no puedo quebrar. Si lo hago correr el peligro de que la balanza en el Saln del Juicio condene mi ka. Hars conmigo lo que te plazca. Ahmose arrug los labios y la observ. No quieres decrmelo, verdad? dijo. Realmente le amas. Tani no contest. El se encogi de hombros. No puedo liberarte para que te vayas sola en direccin a Rethennu, aunque supongo que podra hacerte seguir dijo, pensando en voz alta. Ni puedes quedarte aqu. Todo lo que puedo hacer es encerrarte en mi tienda y hacerte vigilar para que no te escapes. Oh, Tani concluy con tristeza. Te escaparas, no es cierto? Ella se mordi el labio y agach la cabeza. Ahmose pens un momento antes de volverse hacia la sirvienta. Heket! le orden. Coge las posesiones de tu ama y enviar a alguien para que las lleve a mi campamento. Tani, ven conmigo. Sin mediar palabra, ella fue hasta donde estaba tirado su manto, lo cogi y, volviendo a colocarlo sobre sus hombros, fue hasta la puerta. Al salir, Ahmose orden a los dos soldados que le siguieran y, con Tani encabezando la marcha, atravesaron el palacio vaco. Tani camin en silencio y Ahmose, mirando las borlas coloreadas de su manto que se arrastraban por el suelo, a sus pies, se pregunt qu estara pensando. Se desorient de inmediato, pero ella avanz confiada por los pasillos tortuosos, arrastrando una mano por la pared, y sus botas de cuero no hacan ningn ruido. Al cabo de un rato Ahmose vio luz y, casi de inmediato, Tani se hizo a un lado. Sebek-khu, Ankhmahor y los Seguidores llegaban envueltos en la luz de una antorcha. Ankhmahor llevaba una gran caja. Inclinndose levemente, Sebek-khu no perdi el tiempo. El trono de Horus ha desaparecido, Majestad dijo. Tambin las Insignias Reales. Las buscamos por todas partes. Tani dio un paso al frente. Los buscarn en vano dijo. Mi marido se ha llevado el Trono y las Insignias con l. Creo que es una pequea venganza. Una pequea venganza? Ahmose escupi. El trono de la divinidad y los smbolos de su poder y clemencia? En el nombre de Amn, Tani, qu te pasa? Se calm. General, prncipe, sta es mi hermana, la reina Tautha, esposa de Apepa. Abrieron los ojos sorprendidos y luego les invadi una compasin profunda. Ahmose se sinti sucio y dominado por las nuseas. Ankhmahor, qu tienes ah? inquiri con los dientes apretados. Ankhmahor le pas la caja. Estaba en el estrado, en la gran sala de recepcin donde supongo que haban colocado el Trono de Horus le dijo Ankhmahor. Alz la tapa. Era un tocado con forma de bulbo, de tela almidonada azul oscuro, que formaba dos ondas sobre las orejas y estaba cubierto de pequeos discos de oro. Ahmose lo sac a la luz. De la parte de atrs salan dos cintas, tambin azules. En el centro de la banda de oro, que descansara en la frente, haba un hueco. Ahmose la toc con recelo. Qu es esto? dijo. Es una corona setiu le contest Tani. Apepa la usaba a menudo. Te la dej como tributo. De inmediato Ahmose la tir en la caja. Quera destrozarla y aplastar sus restos bajo los pies, como haba hecho con el sello de Apepa, pero saba que no deba perder lo ltimo de control de s mismo que le quedaba, porque entonces se le hara muy fuerte el deseo de matar a diestro y siniestro. No es ningn tributo dijo con voz gruesa. Es una ofensa. Se lleva el Hedjet, el Deshret, la Heka y la Nekhakha, las posesiones reales ms sagradas de Egipto, y en su lugar deja una muestra de la blasfemia setiu. Supongo que colocaba el Ureus Sagrado en el hueco cuando lo deseaba, pero, por supuesto, eso es parte de la Doble Corona. No lo dejara. Devolvi bruscamente la caja a Ankhmahor. Llvalo a mi tienda, y tambin a la reina Tautha le orden. Ordena a algunos de los Seguidores que la vigilen. No debe salir. Dile a Akhtoy que instale un lecho para ella. Tani puso tentativamente una mano en su brazo, pero la apart. Lo encontrar aunque me lleve el resto de mi vida dijo con amargura. Debo obligar al ladrn a devolver los objetos valiosos que se llev antes de castigarle. Ankhmahor se inclin y vacil, y Tani interpret correctamente su mirada. Antes de que pudiera tocarla pas junto a l y Ankhmahor y sus hombres la siguieron en las penumbras. Estamos cerca de la sala del trono, Majestad dijo Se bek khu. Ven y descansa un rato. Me siento como si nunca hubiese dormido y nunca lo volviera a hacer pens Ahmose, permitiendo que el general le guiara. Cmo puede semejante triunfo mezclarse con tanto dolor? Haba unos cuantos soldados con velas dando vueltas por el cuarto, cuando Ahmose entr, sus voces hacan eco en el techo que no alcanzaba a ver. Pero la mirada de Ahmose se pos en el estrado desnudo y en la fila de columnas a travs de las cuales poda verse el cielo. Las estrellas comenzaban a palidecer. Fue hasta los escalones que suban a la plataforma y se sent, relajando los msculos. Vaya noche, Majestad! dijo Sebek-khu. An no puedo creer que se ha terminado el sitio. Y tena la esperanza de que todo hubiese terminado, de que todo estuviera en su sitio murmur Ahmose. Pero no es as. Tendr que organizar una invasin a gran escala o de Rethennu para terminar con toda esta triste historia. Sebek-khu, qu desea Amn? Quisiera saberlo. Oy la conmocin antes de ver la causa, un alboroto de voces excitadas que se acercaban y finalmente entraban con sus antorchas encendidas. Abana se acerc, con el anillo de Pe zedkhu reflejando la luz en la cadena dorada en tomo de su cuello y su primo Zaa trotando junto a l, y un grupo de marineros detrs que rodeaban a un hombre y tres mujeres. Tenan las manos atadas delante. La mujer ms joven estaba aterrorizada. Jadeaba y lloraba. Majestad, tengo noticias! grit Abana antes de llegar junto a Ahmose e inclinarse. Estos setiu son mis prisioneros! Ahmose record su orden de que detuvieran a todo setiu que estuviera en las cercanas de la ciudad, pero una mirada le dijo que el hombre con la barba desordenada y la expresin adusta no era Apepa. Los ojos de Abana bailaban en las llamas anaranjadas. Ahmose no se alz. Cuntame le contest. T me mandaste buscar-comenz Abana con un gesto ampuloso. Y yo haba recibido la orden que tu jefe de heraldos pasaba a todos los oficiales, as deduje que no habais encontrado a Apepa en el palacio. Pero antes de poder responder a tu convocatoria me encontr con un asunto un tanto confuso. Mis marineros haban estado durmiendo en la orilla, como t graciosamente permitiste, y las naves estaban sin tripulacin, salvo por dos centinelas en cada una. No estbamos preparados para la repentina apertura de las puertas y el ro de gente que sali. Debo confesar que por una vez mis hombres y yo nos vimos sorprendidos. Hizo una pausa, con una expresin de abatimiento tan adecuada como falsa. El Norte, bajo el capitn Qar, estaba fondeado casi exactamente frente a las puertas de la Entrada Real y yo no estaba lejos. Tanto Qar como yo estbamos durmiendo en la orilla norte del afluente. Cuando despert, la primera gran oleada de ciudadanos haba cruzado el puente tendido por los hombres de Montu y se desparramaba por la orilla, al alcance de las rampas de las naves. Almirante, has equivocado tu vocacin. Le interrumpi Ahmose, animado a su pesar. Debiste haberte dedicado a contar cuentos por los pueblos. Majestad, me ofendes retom Abana con tono digno. Es necesario que te describa la escena. Puedo continuar? Debes. Ahmose haba comenzado a sonrer. Haba tal multitud de gente corriendo y llorando que ni Qar ni yo ni ninguno de tus capitanes podamos ver al principio lo que suceda. Y t habas ordenado que haba que permitir pasar a los setiu sin molestarles. No parecan interesados en las embarcaciones. Desaparecan en los campos y huertos. Pero cuando su nmero fue menor, Qar advirti que el Norte haba desaparecido. Ahmose se sent, alerta de pronto. Los cuerpos de los dos centinelas llegaron flotando a la orilla. No haba seal del Norte por ninguna parte. Qar no tiene la culpa afirm Abana insistente. Haba mucho caos y estaba muy oscuro. De inmediato entend lo que haba sucedido. Apepa y sus guardias, y quiz su familia, se haban disfrazado de campesinos, lograron subir sigilosamente al Norte y se fueron remando en medio del xodo que el mismo Apepa haba organizado. Su voz expresaba una genuina admiracin. Fue una estratagema audaz. S, es verdad. Ahmose se haba alzado y el cansancio le abandon. Oh, es verdad le asegur Abana orgulloso. Entonces lleg la orden de detener a los setiu. Zaa y yo pescamos a estos tres peces sospechosos. Una mirada a sus manos suaves y su piel plida me convenci de que eran tan campesinos como yo. Lo que es ms, no saben mentir. Este hombre se volvi y arrastr a su prisionero por la cuerda que llevaba atada a las muecas, este hombre trat de convencerme de que es comerciante, pero tena restos de alhea en las palmas de las manos. Zaa y yo les llevamos a bordo del Brillando en Menno fer. Pusimos cabeza abajo a esa pequea hermosura y la colgamos por la borda. Zaa sostuvo una pierna y yo la otra. Era algo digno de verse! Sonri. Para cuando ella haba acabado de gritar y su madre y hermana de rogarnos que no la ahogramos, su padre ya nos lo haba dicho todo. Se inclin. Majestad, tienes ante ti a Yamusa, heraldo de Apepa. Su amo est camino de la ciudad fortificada de Sharuhen, en Rethennu, con su primera esposa, Uazet; el jefe de sus escribas, Yku Didi; los hijos reales, Apepa y Kypenpen; y otros de la carnada real. Desgraciadamente, creo que es demasiado tarde para alcanzarles antes de que lleguen a su destino. Habrn salido directo al Gran Verde y virado al este por la costa, y creo que Sharuhen est a corta distancia de la misma. Ahmose camin hacia l y brevemente le acerc a s. Abana, logras constantemente sorprenderme y deleitarme dijo. Bien hecho. Has abierto el camino ante m. Los hombres que inspeccionaban el saln se haban acercado al grupo al pie del estrado y escuchado la historia de Abana con atencin. Ahora, viendo que el rey abrazaba a su almirante, surgi de ellos un murmullo de aprobacin. Abana hinc una rodilla. Majestad, que me toques es el mayor privilegio que puedes dar a uno de tus subditos exclam. Es un verdadero honor! Levntate dijo Ahmose. Miraba a los cuatro prisioneros sin mucho inters. Te he dado suficiente oro para que no te falten lentejas durante el resto de tu vida, Abana. Quieres quedarte con estos setiu? Yamusa lanz una exclamacin y su esposa comenz a llorar. Silencio! orden Ahmose, y el sonido golpe las paredes y volvi amplificado en el vaco del saln. No haba palabra que significara esclavo en nuestro idioma hasta que vuestros antepasados la trajeron. Abana? El principe pareca dubitativo. Los cortesanos no son buenos para el trabajo fsico, Majestad coment. Y quiz sera imprudente poner a extranjeros en puestos de responsabilidad. Se podra adiestrar a las dos muchachas para hacer tareas domsticas o, incluso, como sirvientas; pero Yamusa es heraldo. Quiz pueda aprender con mi escriba del grano a hacer el recuento cuando almacenan la cosecha en el granero observ su agitacin. No os preocupis dijo con desdn. Los que vivimos bajo el manto de Ma'at no somos crueles. Tratamos bien a nuestros sirvientes. Gracias, Majestad. Les llevar conmigo. Chasque los dedos y sus marineros les sacaron del cuarto. La mujer segua llorando. Cundo saldremos para

Sharuhen? En cuanto podamos respondi Ahmose. Tienes mi gratitud, prncipe. Puedes irte. Sebek-khu haba llegado junto a l-I Asegrate de que el palacio est vaco y luego prndele fuego orden al general. Cada mueble, cada adorno colgado en las paredes, cada lecho y cada pieza de tela. No habr saqueo. Ni una copa de plata ha de salir de este edificio. Qumalo todo y luego arrasa lo que quede. Pero la muralla norte, ms all de estos terrenos, fue erigida por mi antepasado, Osiris Senwasret. Que quede en pie. Y qu haremos con la ciudad? quiso saber Sebek-khu. Ahmose vacil. Le hubiera gustado ordenar su completa destruccin, pero hubiera exigido tiempo y un esfuerzo ms all de lo necesario. Es un agujero pestilente admiti. Y supongo que tambin habr que arrasarla. Sin embargo, est en buena situacin para el comercio que venga al Delta desde el Gran Verde. Pensar en volverla a poblar. Las defensas y el montculo del norte deben desmantelarse. Tu divisin y la de Horus, bajo Khety, pueden encargarse. Diez mil hombres bastarn para derribarlas. Dej la sala del trono con los dems Seguidores y, guiado por uno de los oficiales de Sebek-khu, sali al exterior. La oscuridad iba cediendo y las estrellas palidecan. Ahmose aspir hondo. El aire estaba enrarecido y muy quieto. Ra an no respiraba, aunque se acercaba el momento de su nacimiento. Dejando partir al oficial y dicindole que podan soltar al alcalde Semken, Ahmose recorri rpidamente los restos disecados del jardn de Apepa y pas por las altas puertas. All se encontr con Turi, y Makhu ya haba vuelto con el carro, pero Ahmose se demor. Quiero ver el sol alzarse desde aqu, desde el centro de Het-uart le dijo a su amigo. No tardar mucho. Camina conmigo, Turi. El amanecer es fresco.' Durante un tiempo pasearon frente al muro. Gran nmero de soldados entraba y sala por las puertas. Los caballos esperaban pacientes, con la cabeza gacha, resoplando ligeramente. Makhu estaba sentado en el suelo del carro, con las riendas al hombro. Fuera de la ciudad la neblina cubra las copas inmviles de las palmeras y el horizonte an segua perdido en un gris suave y perlado. De pronto Turi tropez y, agachndose, alz lo que se haba enganchado en su sandalia. Quitando la tierra, lo examin por encima y luego prest ms atencin. Era un talismn o parte de un amuleto, aproximadamente del largo de la palma de su mano, y al estudiarlo apareci una expresin de asco en su rostro. Majestad, mira esto dijo, pasndolo a Ahmose. A primera vista pareca el trabajo de un artista chapucero, una figura arrodillada cuya cabeza era muy grande, el torso muy corto e indefinido y las extremidades inferiores del revs, de modo que presentaba las nalgas cubiertas. Pero, al observarlo, Ahmose vio que en realidad eran dos figuras. La superior tena los ojos rasgados, sin pupilas, encima de una nariz delgada y una boca con una ancha sonrisa. A pesar de la caricatura hbilmente dibujada, los rasgos eran indudablemente setiu. Su rostro estaba levemente inclinado, lo que le daba una expresin avara y depredadora. Llevaba un tocado burlesco y tableado y de su frente surga una representacin tosca de una serpiente que se enroscaba hacia atrs. Bajo las orejeras del tocado salan los brazos extendidos, terminados en dedos huesudos y con forma de garra que cogan los codos aprisionados de una segunda figura arrodillada, la cual tena la cabeza perdida en la sombra del cuello de la primera, las rodillas dobladas y separadas, la cintura hundida y soportando tensa el dolor que le causaba esa posicin. Mira con atencin los pies dijo Turi afablemente. Ahmose lo hizo, sin saber qu deba ver. Sorprendido, mir a Turi. La pierna del egipcio ha sido rota le mostr Turi. Un pie est vuelto hacia arriba, mostrando la planta, como es normal cuando uno se arrodilla. Pero el otro est plano. No se puede ver el empeine. Ha sido torturado. Hay odio en esa figurilla. Ahmose quera lanzarlo lejos, pero se encontr sostenindolo. Fue hecho con un molde dijo. Podra haber docenas, cientos de ellos desparramados por Het-uart. Esto no es desprecio, Turi, tienes razn, es odio. Sus dedos se cerraron en tomo de la figurilla, como si su carne pudiera aislarle de su hedor y corrupcin. En aquel momento una ligera brisa toc su mejilla. Alz la cabeza. Todo el horizonte oriental estaba escarlata y en el centro de su mirada el cielo centelleaba. En el momento que mir, Ra asomaba por el horizonte, alzndose triunfante sobre un Egipto libre y unido despus de muchos hentis, y Ahmose se qued all, con lgrimas en las mejillas y el smbolo de todo lo que haba conquistado apretado en su mano. Tani estaba profundamente dormida cuando entr en su tienda, los arcones que contenan sus pertenencias estaban apilados ordenadamente contra una pared, y Heket, tambin perdida en el sueo, acostada en una estera a su lado. Ahmose tena hambre, pero necesitaba descansar. Tras avisar a Akhtoy de que le despertara al medioda, rpidamente se quit las sandalias, el shenti y el casco, cay en su catre, y se durmi casi al instante. Cuando despert, el aroma de pan recin horneado llenaba la tienda y an tena en la mano el amuleto setiu. Akhtoy lo cogi, hizo una mueca breve al verlo y lo tir a la caja de joyas. Tu hermana pasea junto al agua en compaa de Heket y un guardia respondi a la pregunta de Ahmose. Comi muy poco al despertar, Majestad. Pareci agradarle encontrarse conmigo, tanto como a m con ella. Vacil, sufriendo la agona de una amable indecisin escrita en su rostro. Perdona, Majestad, cmo he de dirigirme a ella y cmo debo servirla? Un campamento del ejrcito no es lugar para una princesa. Ahmose se haba sentado y observaba el contenido de la bandeja que Akhtoy haba llevado. Detrs del mayordomo, Hekayib se mova silencioso en torno de un cuenco con agua hir viente, navaja en mano y una tela limpia en el otro brazo. Ahmose suspir ruidosamente. Lo s dijo. Quiero enviarla a Weset, pero temo que no ir. Debes llamarla reina Tautha, Akhtoy, y tratarla con la deferencia que corresponde a su ttulo. Supongo que se ha convertido en mi prisionera continu apesadumbrado. Ve junto al escriba de la distribucin de la divisin de Turi y pdele una tienda de oficial para ella. Despus, envame a Ipi y a Khabekhnet. Y mantnla fuera hasta que me lave y afeite. Comi y bebi con placer, se qued sentado tranquilo mientras Hekayib le afeitaba la cara y el crneo, y permiti que le vistieran, disfrutando cada momento de su liberacin. Porque de eso se trataba. Liberacin. Su determinacin de perseguir a Apepa se haba visto reforzada al ver el pequeo amuleto, pero montar una campaa contra Rethennu no sera lo mismo que tomar Het-uart. Estara dejando un Egipto impoluto del que se haban eliminado los ltimos vestigios de ocupacin fornea. En los ltimos aos, Rethennu haba enviado un mar de soldados al Delta. Los prncipes se haban quedado sin hombres para sostener el debilitado control de Apepa sobre el pas. Ahmose no prevea una larga lucha para llegar a Sharuhen. Era el momento de enviar exploradores a observar la fortaleza. Hekayib acababa de atar las sandalias de Ahmose y estaba arreglando su mesa de cosmticos cuando Tani volvi. Entr en la tienda vacilante, casi tmida, con su manto multicolor y el color del rostro mejorado por el fresco aire de la maana. Ahmose la salud y la invit a sentarse. Ella lo hizo cautelosa, sentndose en el borde del taburete y mirndole con cierta desconfianza. Se sinti irritado por su quisquillosidad. Era su hermana, su sangre, sacrificada por Kamose y que ahora volva a l sana y salva. Debera sentirme feliz de verla pens. Pero todo lo que quiero es castigarla. Quiz estoy enfadado porque no me gusta imaginar que Apepa tiene bondad o misericordia en su carcter. Quiero acabar con un monstruo, no matar a un hombre. Akhtoy no ha cambiado comenz ella. Est exactamente igual. Est buscndome una tienda. S. No es necesario hacemos vigilar todo el tiempo, Ahmose. Aunque quisiera escapar, no creo que Heket y yo llegramos muy lejos por nuestra cuenta. Qu opinas? l la observ atentamente. No lo s dijo taimado. Ya no te conozco, Tani. Quiz seas capaz de irte hasta Sharuhen. Eso es lo que quieres, no es cierto? Sus ojos se nublaron y ella se inclin. - S, ms que nada en el mundo! dijo. Por favor, no me enves a Weset, Ahmose. Ya no es mi hogar. Si lo haces me ir en cuanto pueda escaparme. Apepa es mi hogar. l me necesita. No me repitas tu discurso la interrumpi bruscamente. Apepa tiene casi el doble de mi edad y t eres tres aos ms joven que yo. Puedo entender su deseo de tenerte en su cama pero no me ofendas fingiendo que sientes afecto por l. Los rasgos de Tani se afearon. Pero es as-exclam. De qu sirve! Encadname y envame junto a mi madre, cuyo perdn y condescendencia me quemarn como los carbones encendidos de un brasero. Y junto a mi abuela, que no se molestar en ocultar su desprecio por m. Y mi hermana, que ahora es reina y no perder la oportunidad de recordarme que es mucho mejor ser reina de Egipto que esposa de un jefe fugitivo. Ahmose trag incmodo. Su estallido se acercaba ms a la realidad de lo que l hubiera querido admitir. No la recordaba tan astuta. Quiz tiene razn pens. Y la idea le sorprendi. Quiz no vuelva a ser bienvenida en Egipto llevando la lacra setiu. Qu sera en la corte de Weset sino una curiosidad? Un ejrcito en marcha no es lugar para ti dijo. No tenemos literas. No puedes viajar en un carro todo el da. Pero podra ir sentada! interrumpi ella impaciente, previendo su victoria. Podra ir a tus pies, detrs de tu conductor! Los ejrcitos no van a la carrera, Ahmose. Me llevars contigo? Pienso matarle y tambin a sus hijos dijo Ahmose pesadamente. Su linaje debe extinguirse de modo que no quede ninguna amenaza para Egipto. No hay ruego que vaya a hacerme cambiar de opinin cuando me enfrente a l, Tani. Hay mucho en juego para que me preocupe por tu lealtad equvoca. Lo s. No pensar en eso ahora. Me llevars, Ahmose? Por el amor que alguna vez nos tuvimos. An te amamos, Tani dijo, pero menta y supo que era as. S, te llevar a Sharuhen. Que disfrutes el viaje. Fueron interrumpidos por Ipi y Khabekhnet, y Ahmose agradeci poder ocuparse de asuntos ms agradables. Deseaba que ella se fuera mientras daba instrucciones, pero no poda esperar que se quedara esperando fuera mientras lo haca. Ipi, copia estas rdenes para que Khabekhnet las transmita dijo. Ipi ya se haba sentado cruzado de piernas en el suelo y preparaba su escribana. Los exploradores de las siguientes divisiones deben partir para Sharuhen de inmediato. Amn, Ra, Ptah, Tot y Osiris. Deben tomar el Camino de Horus y entrar en contacto con los generales Iymery y Neferseshemptah. Esas dos divisiones, Khonsu y Anubis, permanecern en el Delta por ahora. Luego los exploradores pueden continuar hasta la Muralla de los Prncipes y desde all a Rethennu. Y les seguir casi de inmediato y esperar sus informes lo antes posible. Haz seis copias, una para cada explorador y otra para tus archivos. Khabekhnet, cuando las o hayas entregado, enva heraldos a transmitir la noticia de la cada de Het-uart por todo el pas. Que se anuncie en cada aldea, pero designa uno para que vaya directo a Weset con un

rollo para la reina, que dictar en cuanto Ipi haya preparado las rdenes para los exploradores. Comprendido? Khabekhnet asinti. Y di al general Hor-aha y al prncipe Abana que se requerirn diez naves, y a sus respectivas tripulaciones de medjay, para que vayan por el afluente hacia el Gran Verde y atajen toda ayuda a Sharuhen desde el mar. Eso debiera ser desafo suficiente para mi impulsivo almirante. Eso es todo. Hicieron sus reverencias y abandonaron la tienda. Tani se movi. Cinco divisiones dijo ella. Veinticinco mil hombres. Crees que podrs tomar Sharuhen con tan pocos, Ahmose? No creo que encuentre resistencia en el camino. Rethennu est exhausta respondi de mal talante. Si me encuentro con problemas siempre puedo recurrir muy rpidamente a las dos divisiones del Delta oriental. Y Se interrumpi de pronto, consciente de que estaba a punto de comentar su estrategia con un enemigo. Qu pasaba si o... Tani lograba escapar de su vigilancia en algn punto cercano a Sharuhen y corra a alertar a su marido de que vena el ejrcito egipcio? Hara una cosa as? Su cambio de bando la llevara a una traicin activa? Ella esperaba que continuara, alerta, los ojos delatando su concentracin, pero l no vea nada furtivo en su expresin. Era tan abierta como siempre. Tani nunca haba podido ocultar sus pensamientos. Ms que eso no puedo prever concluy desanimado. Los exploradores nos describirn Sharuhen. Es una fortaleza poderosa dijo inesperadamente. Una ciudad amurallada como Het-uart, pero con la ventaja de un marque protege su flanco occidental. Me lo dijo Pezedkhu. No ser fcil de conquistar, Ahmose. De inmediato, l se avergonz de sus pensamientos acusatorios. Pero la conquistar dijo enfticamente para ocultar su incomodidad. Se oyeron voces que provenan del exterior y casi de inmediato se alz el toldo de la entrada. Ahmose esperaba ver a Ankhmahor, pero fue Ramose quien se adelant. Se inclin reverente ante los dos, algo que a menudo se olvidaba de hacer y por lo que Ahmose le perdonaba. Obviamente tena algo importante en mente. Majestad, quisiera hablar contigo en privado dijo. No mir a Tani. sta se levant de inmediato y puso el grueso manto a los hombros. Ir a ver si mi tienda est lista dijo. Al pasar junto a Ramose se detuvo, pero l mantuvo la mirada en Ahmose y, con un suspiro apenas audible, Tani sali. Sintate le ofreci Ahmose. Lamento que tus esperanzas se hayan truncado, Ramose. Debes de sentirte como si tu alma estuviera baada en cido. Ramose se sent en el taburete que Tani dej. No respondi a la invitacin implcita de Ahmose a desahogarse. En cambio dijo: Marchars sobre Sharuhen la prxima semana, Ahmose. Ahmose asinti. Entonces tengo una peticin. Se pas una mano por el pelo. Espero que no me consideres desleal o voluble con relacin a Tani cuando la escuches. Los dioses saben que durante aos he llevado mi amor por ella en el seno, como a un nio, pero ahora ese amor ha nacido muerto. Mir a Ahmose. La parte de m donde habitan mis recuerdos siempre la amar, pero estoy cansado del pasado. Se pas un dedo por el prpado y Ahmose advirti lo cansado que estaba. Perdname continu. He pasado la mayor parte de la noche en mi tienda pensando, y esta maana, en el palacio. El fuego se ha encendido. Comienza a arder. Ahmose aguard. Hubo silencio mientras su amigo aspiraba, frunca los labios y el entrecejo, y finalmente alzaba las manos. Te pido que me dejes volver a Khemmenu exclam. Si Tani se hubiese ido con Apepa a Sharuhen hubiera querido ir contigo, pero ahora no tiene sentido. No soy uno de tus generales. Te acompao como amigo. Pero ya no me necesitas a tu lado. Quisiera hacerme cargo de mi provincia de inmediato. Ahmose se not desfallecer. Has sido mi defensa contra la prdida de Kamose dijo lentamente. Incluso ocupaste su lugar a menudo. Pero si quieres volver a tu hogar tienes mi permiso. Y mi bendicin. Sin embargo, la expresin de tristeza de Ramose no cambi. Hay ms admiti. Quisiera llevar a Hat-anath y a sus padres conmigo. Por un momento el nombre no signific nada para Ahmose, pero entonces record a la chica de los aposentos de Apepa, tan desaliada como desafiante, y junto a su rostro record otros dos, dibujados con terrible claridad. El padre de Ramose, Teti, y su esposa, Nefer-Sakharu, los dos instrumentos de los setiu y los dos ejecutados por traicin. Ahmose record las muchas tragedias que Ramose haba sufrido por su culpa y la de Kamose. La defeccin de Tani era la ltima piedra sobre su espalda, la que por fin le haba roto? Esto es una prueba para ti, rey de Egipto le susurr su mente. Vivirs continuamente atrapado en la cinaga de la desconfianza o te librars en este momento? Con qu objeto? logr decir. Quieres ms sirvientes en tu finca? Y qu hay de Senehat? No dijo Ramose decidido. Me gusta Hat-anath. Est bien educada y tiene espritu. Me recuerda un poco a Tani o, quiz, a cmo hubiera sido Tani si el destino no la hubiera tratado con tal crueldad. Ser buena esposa de gobernador y yo, querido Ahmose, ser un buen gobernador. En cuanto a Senehat, estoy muy encariado con ella. Si quiere venir a Khemmenu no ser como sirvienta. Le encontrar un marido honesto miraba directamente a los ojos de Ahmose al decirlo. Tonto no eres, verdad?, pens Ahmose. Se levant. Vuelve a tu casa, amigo mo dijo con calidez. Lleva contigo a la muchacha y mustrale lo afortunada que es al casarse con un egipcio. Te echar de menos. Decirlo le haba costado mucho. No quiero que te vayas, grit en silencio. No quiero que cambie nada entre nosotros. No quiero que estos das turbulentos cambien lo que tenemos entre nosotros igual que me han alejado de Aahmes-nefertari. Gracias, Ahmose dijo Ramose con dignidad emocionada. Estoy agradecido por todos tus favores. Que Tot te contine dando sabidura as como yo te continuar amando y sirviendo. La tienda pareca menor y oscura cuando sali. Odio los cambios pens Ahmose sentado inmvil en la silla, lo que es curioso, porque he pasado la mayor parte de mi corta vida luchando por lograrlos. Pero una cosa es el cambio que uno mismo causa y otra el que es ajeno al propio control, y es este ltimo el que me causa mucho dolor. Que seas feliz, Ramose. Es hora de que los dioses te sonran. Ve en paz. Sinti alivio cuando Ipi entr haciendo reverencias y se instal para recibir el dictado de la carta dirigida a Aahmes-ne fertari. Le domin el ansia de estar junto a su esposa mientras buscaba las palabras adecuadas. An no haba recibido noticias de ella. Ipi haba aplicado su instrumento al papiro con el habitual vigor y habilidad. Su pluma estaba sobre el rollo en blanco y esperaba paciente. Por fin, Ahmose carraspe y comenz. A la reina de Egipto, Segunda Profeta de Amn, saludos dijo. Mi querida Aahmes-nefertari, te har feliz saber que Het-uart ha cado en mis manos y que en estos momentos estn derribando sus paredes. Sin embargo, Apepa ha huido a Rethennu y creo que entenders que debo perseguirlo por la seguridad futura de esta tierra. Por ello tardar un tiempo en besarte y asegurarme de tu buena salud. Nuestro hijo nacer pronto. Perdname por pedirte una vez ms que camines sola esa senda. S de tu ira y tu soledad, y te pido que no me condenes, porque realmente te amo. Debo hablar ahora de Tani... Su voz le sonaba dbil y sus palabras como charlatanera. Tuvo deseos repentinos de beber vino.

14
Pas una semana hasta que Ahmose y sus cinco divisiones iniciaron la marcha desde las afueras de Het-uart y tomaron el Camino de Horus en direccin al este. Por entonces el interior del palacio ya haba quedado reducido a una ruina humeante y cuadrillas de soldados de las restantes divisiones haban comenzado a demoler sus gruesos muros. Unos cuantos ciudadanos volvan a la ciudad, inquietos pero decididos a dormir bajo sus techos, despus de vagar sin destino por las orillas del afluente, y Ahmose les dio permiso para regresar. Era en su mayora gente pobre, que no tena a donde ir, y, por tanto, no significaba una amenaza para las tropas que maldecan y sudaban, esforzndose por derribar las defensas de Het-uart. Ahmose no tena comida para ofrecerles, pero el Delta ahora estaba abierto y les dio libertad para merodear en busca de cualquier planta comestible o animal confiado que pudieran encontrar a esas alturas del ao. La siembra no se hara hasta el mes siguiente, pero el ro haba descendido a su nivel de primavera y las tierras anegadizas estaban en su mayora secas. El Camino de Horus iba al este por terrenos elevados, serpenteando en torno de los muchos lagos perpetuos y los pozos de agua que no se vaciaban. La moral de los hombres era alta. Cantaban mientras marchaban bajo los rboles, con las lanzas al hombro, y hachas y espadas golpeando contra sus muslos. Ahmose iba a la cabeza de la columna que le segua, perdindose en la bruma fra de la maana temprana. Delante de l iban Ankhmahor y las tropas de asalto de Amn, e inmediatamente detrs, el carro que llevaba a Tani y Heket, con una sombrilla, conducido por Makhu. Mesehti miaba el suvo. El primer da slo recorrieron cerca de 220 estadios, menos de lo que hubiera deseado Ahmose, pero en algunos lugares el Camino segua blando y las tropas necesitaban endurecerse despus de su larga permanencia en las afueras de Het-uart. La segunda noche la espesura del Delta haba comenzado a ralear y descansaron al borde del Mar de Juncos, una zona cenagosa y amplia, cubierta de pjaros, ranas y nubes de mosquitos y otros insectos, que descendieron vidos sobre el ejrcito y volvieron desapacibles las horas antes del amanecer. El Camino pasaba por el centro, suficientemente seco para los carros en verano, pero, a esas alturas del ao, cuando el barro hecho costras comenzaba a afirmarse con el calor del sol, arrastrar los pequeos vehculos daba mucho trabajo a los caballos. Ahmose orden que todos los que viajaban en los carros se bajaran y caminaran, y Tani hizo lo propio detrs de Makhu. Se sumaba a Ahmose y sus generales en torno de los fogones que se encendan por la noche, pero deca poco, sentada en el suelo, con el mentn apoyado en las rodillas, todo el cuerpo envuelto en el manto con borlas. Pareca contenta y no le afectaba la incomodidad, y Ahmose la dejaba tranquila. Hacia el final del cuarto da, Ahmose comenz a percibir el olor del mar. Las tropas haban salido con alivio de la densidad de los juncos a un terreno desrtico y tosco de arena y grava, y al dejar la vegetacin profusa, tambin dejaron atrs sus variados aromas. El aire ms seco que llenaba sus pulmones no llevaba ms que el sabor picante de la sal en alas de un fuerte viento del oeste, directo del mar. Ahmose, que nunca haba visto el Gran Verde, trat de analizar lo que su nariz recoga tanto con placer como con asco, pero se dio por vencido. El olor era desconocido, pero el viento llevaba sal que le cubra los labios y los haca arder. Cerca del medioda haba avistado parte de la Muralla de los Prncipes, la serie de pequeos fuertes que sus antepasados haban construido para cuidar la frontera noroeste de Egipto. Estaban emplazados de norte a sur, cruzando el Camino de Horus, y, partiendo del Gran Verde, desaparecan en el desierto. Los centinelas y los portaestandartes de las divisiones intercambiaron saludos a gritos, pero Ahmose no se detuvo a pesar de que advirti que varios de los fuertes necesitaban reparaciones. Y por qu se iban a molestar los setiu en restaurarlos? pens sarcstico. No haba invasores que pudieran amenazar su control de Egipto desde el este. Sus verdaderos enemigos estaban al sur, en el propio Egipto. Aquella noche el viento an soplaba y un pequeo temporal azot el campamento con una lluvia helada y penetrante. Los hombres estaban encogidos en torno de sus fogones, con mantos y mantas, con demasiado fro para dormir. Slo Tani pareca en paz, acostada en su alfombra bajo la proteccin del carro, del que se haban desenganchado los caballos, mientras el tejido prieto de su pesado manto setiu le daba el calor que faltaba a los soldados, que temblaban de fro con sus abrigos ms livianos de lana egipcia. Ahmose, igualmente incmodo, advirti que, al pasar la Muralla, se terminaba el Camino de Horus y abandonaba la seguridad de Egipto. La lluvia y las temperaturas en descenso eran una bienvenida adecuada a una parte del mundo que siempre odi y temi, a pesar de que saba poco de ella. La mayora de las amenazas contra Egipto llegaron del este reflexion, oyendo a los centinelas empapados toser mientras hacan la ronda. Mi pas descansa clido y seguro bajo la gracia de dioses benficos, pero no tiene inters en nada fuera de sus fronteras. Aqu reinan el fro y la oscuridad. Pero por la maana el cielo se haba despejado, aunque su plido color gris azulado pareca sumar otra dimensin a la calidad fra del aire. El ruido del campamento levantndose era apagado, y los hombres decan poco y se preparaban para reanudar la marcha con sus mantas empapadas sobre los hombros. Ahmose observaba impaciente el panorama ante l. Una rodera serpenteaba por la arena llena de guijarros. Pero llevaba a Sharuhen o se perda en algn pramo desrtico? Decidi seguirla mientras el sol se mantuviera bajo y luego, cuando llegara el medioda, esperar la llegada de los exploradores. La idea de perderse con veinte mil hombres no era agradable, pero la marcha de unas horas les calentara la sangre y mejorara el nimo. Acababa de dar el alto y los hombres se haban desparramado para sentarse en la arena y comer su pan y cebolla, cuando la vanguardia avist un punto en movimiento en el horizonte. A la orden de Ahmose, Mesehti llev el carro a la vanguardia de las tropas de asalto que se haban puesto de pie y buscaban sus armas. Ahmose se baj e hizo visera con la mano sobre sus ojos. Pronto vio que el punto eran seis hombres que iban a paso ligero hacia l. Ahmose envi a uno de los Seguidores a buscar comida y cerveza, y cuando ste volvi los seis exploradores ya se limpiaban el sudor de la frente y dos soldados instalaban un toldo ordenado por Ahmose. El viento segua fuerte y picante, pero el sol ya estaba en lo alto, deslumbrante. Khabekhnet convoc a los generales, y Turi, Kagemni, Akhethotep, Baqet y Meryrenefer se sentaron en la arena para or el informe. Ahmose, oyendo sus comentarios ociosos antes de empezar a hablar, sinti repentinamente la ausencia de Hor aha, que se haba ido con los medjay y Abana al mismo tiempo que Ahmose suba a su carro y daba la orden de avanzar. Se han celebrado pocos consejos de guerra sin l pens Ahmose con cierta tristeza. Sus palabras eran pocas pero siempre lgicas. Me gustara ver su brillante piel negra junto a m y esta brisa de olor extrao moviendo sus trenzas. Quiz le d un principado. Interrumpi la charla con un movimiento de la mano. Los exploradores haban terminado de comer y esperaban que les autorizara a hablar. Fue el explorador de la divisin de Amn quien dio el informe. Ests a tres, quiz cuatro, das de Sharuhen, Majestad comenz. Esta rodera conduce directo all. Has estado avanzado hacia el este hasta ahora, pero maana virar hacia el norte y atravesar una zona de grandes dunas. La marcha es lenta y hace mucho fro de noche. Las dunas terminan unos 18 estadios antes de Sharuhen, donde comienza esta clase de desierto nuevamente. Seal a su alrededor, la expansin de arena sembrada de pedruscos al sol implacable . A 18 estadios al oeste del fuerte, del lado del mar, aparecen nuevamente las dunas. Cubren tambin los cerca de 90 estadios entre el fuerte y el Gran Verde. Hay espacio suficiente para rodear Sharuhen por completo. Pero es tan grande como Het-uart y est hecha de piedra. Sus palabras provocaron un murmullo de consternacin y Ahmose sinti un gran desnimo. Se enfrentaba a otro sitio, a menos que intervinieran los dioses, y Sharuhen no caera fcilmente. Sus habitantes estaban bien alimentados y fuertes, todava no desgastados por los meses de privaciones de un sitio. Hay un camino ancho, que atraviesa las dunas, que va de la ciudad ai agua continu el explorador. Cerca de 90 estadios, pero hay mucho trfico de comerciantes que llevan sus mercancas a Sharuhen. Hay burros disponibles en la pequea aldea junto a la costa y, tambin, junto a la puerta occidental del fuerte. Decidimos robar uno y hacer el viaje hasta el Gran Verde. Entendimos que el prncipe Abana intentara un bloqueo desde el mar. No hay all ms que la aldea destartalada, como te he dicho, y unas cinco o seis naves de construccin keftiana ancladas junto a la costa, y el Norte. Sonri ante la expresin de Ahmose. Ya no queda duda de que Apepa est en la ciudad. Cuntas puertas hay? pregunt Ahmose. Hay cuatro: norte, sur, este y oeste. Son similares a las puertas de Het-uart, de cedro, muy gruesas y tachonadas de bronce. Hay muchos soldados sobre las murallas. Y fiiera? El explorador neg con la cabeza. Nos pareci que Sharuhen, siendo tan poderosa y estando tan aislada, no necesita tropas fuera de sus muros. Majestad, vimos poca gente cuando abandonamos el Camino de Horus y en su mayora eran mujeres, nios y ancianos. Interrogamos a algunos. Pertenecen a la tribu de brbaros que controla la regin costera del sur. Aparentemente, otra tribu controla el norte y otras ms viven en las altas colinas del este. Pronto las vers a distancia. Pero las tribus de las colinas pelean entre s. Ni siquiera respondieron a la llamada de los hermanos de Apepa de acudir en su defensa. Creo, igual que t, que la mayor parte de Rethennu ya no cuenta con hombres en condiciones de luchar. Los matamos a todos en el Delta. Hubo risas generalizadas ante sus palabras, pero rpidamente se acallaron. Ahmose vea que los generales pensaban en muros de piedra y grandes puertas, al igual que l. Gracias por vuestro informe dijo a los exploradores. Fue claro y cumplisteis bien vuestra tarea. Volved a vuestras divisiones. Cogiendo los restos de su comida, los exploradores se fueron. Hubo unos largos momentos de silencio cargados de pesimismo. Luego Kagemni habl por todos. Nos enfrentamos a un nuevo sitio en un pas que no conocemos, lejos de nuestras fuentes de abastecimiento dijo abatido. El camino de Egipto tendr que patrullarse permanentemente por el peligro de ataques, pese a que actualmente la zona que hemos atravesado est vaca. Vale la pena, Majestad? Por qu no reforzar simplemente la Muralla de los Prncipes, hacerla una barrera inexpugnable para todos los extranjeros y retirarnos detrs de ella? A fin de cuentas, Egipto ya est reunificado Meryre nefer agreg. Apepa ha vuelto a la tierra de sus antepasados. Het-uart te pertenece. Tu lucha ha terminado. Ahmose se encontr mirando a Tani. Se haba subido a una pequea elevacin a cierta distancia del ejrcito y se encontraba sentada, envuelta en su manto y de espaldas a ellos. Heket sostena una sombrilla sobre ella. Por qu no volver a casa? pens meditabundo. Podra enviar a Tani a la ciudad con una escolta adecuada y hacer que el ejrcito vuelva sobre sus pasos, dejando a Apepa cumplir con su destino. Pero estn sus hijos... Parece razonable seguir vuestros consejos dijo cauteloso. Pero debo pensar en el futuro, no slo en nuestro actual dilema. Si vuelvo a Egipto, dejo atrs a un hombre que rein en Egipto, y tambin a sus herederos. Quedan como una amenaza para quien me suceda, hombres que pueden levantar una bandera unificadora ante cualquier intento de los extranjeros de invadimos nuevamente, por la fuerza o la astucia, no importa. Al menos debo intentar eliminar cualquier posibilidad de que alguien aparezca con una reclamacin del trono de Egipto en los aos venideros.

Pero, Majestad, una ciudad de piedra! exclam Baqet. No tenemos capacidad para dominar Sharuhen. Es inevitable un largo sitio, y esta vez con la necesidad de defender nuestras tropas del Gran Verde y de todas las tribus circundantes, adems de vigilar las puertas. Tenemos nimo para hacerlo? Los soldados no se desanimarn si les permitimos visitas regulares a sus aldeas contest Ahmose. Creme, Baqet, que se me retuerce el estmago ante la perspectiva, pero debo concluir este asunto. Eso es todo. Preparaos para marchar. Reticentes, se alzaron y abandonaron la proteccin del toldo que fue rpidamente desmantelado. Ahmose envo a un mensajero a avisar a Tani. Estaba enfadado y deprimido. Dos veces haba tenido la oportunidad de capturar a Apepa y terminar con aquel asunto deshonroso, se deca al volver a su carro. Dos veces haba fallado. De modo que, en castigo, debemos continuar. Comienzo a sentirme como un alma condenada a nadar por siempre en el lago del mundo inferior, mientras Kamose y mi padre pasan navegando junto a m en la Barca Celeste, despus de ganar sus batallas. Que Amn me d el coraje necesario para mirar Sharuhen y no desesperarme. Fue como haba dicho el explorador. Al da siguiente la rodera vir al norte, entrando en una vasta desolacin de dunas que suban y bajaban, y la arena de las crestas se iba disolviendo en el viento. Durante tres das los soldados avanzaron esforzadamente con las cabezas gachas. El viento arrastraba la arena por el camino con un susurro seco, metindose en la nariz y entre los labios partidos, se masticaba, atascaba las ruedas de los carros y se meta en la piel agrietada. Ahmose crey distinguir lejos, al este, una verde lnea delgada al pie de las montaas que se vieron al segundo da, y coment a Mesehti, sombro, que no era sorprendente que los setiu se hubiesen desesperado tanto por obtener el permiso para llevar sus rebaos a pastar en la gloriosa fertilidad del Delta, tantos hentis atrs. Tus antepasados se equivocaron por piedad y generosidad al permitirles entrar, Majestad fue la respuesta breve del prncipe. Tal decisin estuvo en concordancia con las leyes de Ma'at, pero fue desastrosa para Egipto. Ahmose le dio la razn en silencio. Por la noche amain el viento, pero lleg el fro, perturbando el sueo de los soldados y cubriendo sus mantas de escarcha. Si tenemos que pasar aqu otro invierno y otra primavera, tendr que conseguir ropa de ms abrigo para las tropas advirti Ahmose mientras temblaba junto a los restos del fuego que Mesehti haba encendido para l ms temprano. Quiz, tnicas de lana con mangas. Sin duda ms mantas. Oh, Amn!, ests aqu, en este lugar maldito, tan lejos de tu templo y de Amonmose, tu Sumo Sacerdote, y de Aahmes-neferta ri, tu Segunda Profeta? Haba intentado rezar, pero la visin del rostro de su esposa se interpuso en su mirada interior y las palabras de alabanza y ruego se apagaron. Se hundi en un sueo inquieto. Poco despus del medioda de la cuarta jomada, la octava desde que partieran de Het-uart, avistaron Sharuhen. A 45 estadios de distancia, se alzaba de la grava del desierto como una extensin de las montaas del este a la que se le hubiese cortado la cima, suavizado y hundido en la tierra. Su imagen era desmoralizadora, pues transmita una sensacin de permanencia e invulnerabilidad. Se aproximaron con cautela, aliviados de salir de las dunas, observando su mole alta a medida que se iba definiendo en el brillo de la luz de la tarde. Ahmose orden detenerse a suficiente distancia para no ser alcanzados por flechas lanzadas desde las murallas y, de inmediato, despleg sus divisiones, cuatro para rodear el fuerte y una que form un cerco en torno de ellas para defenderlas de un ataque exterior. No haba ningn refugio en el llano. Unos cuantos arbustos espinosos y achaparrados se aferraban tenaces a la vida, y haba alguna prueba de las resistentes flores del desierto que floreceran brevemente bajo las lluvias del invierno, pero era un escenario desolador para un sitio. Ahmose hizo levantar su pabelln cerca del de Turi. Por todas partes se alzaban las pequeas tiendas blancas de sus hombres. Los carros pasaban veloces en una y otra direccin llevando oficiales vociferantes, se descargaban las carretas de provisiones, pero los ruidos de los preparativos se vieron eclipsados por el repentino clamor salvaje que lleg desde las murallas de la ciudad. Ahmose vio hombres sobre ellas, sealando y gritando, una loca estridencia de sorpresa, pero no haba terror en sus voces. Saben que no tienen por qu temer una muerte inmediata a nuestras manos pens desanimado. Nuestras espadas no pueden alcanzarles. An no. Hasta que se estn muriendo de hambre. Y este lugar es lo suficientemente grande para contener dentro de sus muros de piedra muchos buenos jardines y pozos. No los hay afuera. Sharuhen me va a derrotar. Lo presiento. Se volvi hacia Khabekhnet, que esperaba junto a l. Enva un mensajero con guardias a la costa orden. Puede llevarse un carro. Quiero saber si Abana y Hor-aha han arribado y qu han hecho hasta ahora. Si todo va bien, haz que vengan aqu junto con los medjay, y luego convoca a los generales a consejo esta noche. Khabekhnet hizo su reverencia y se fue, inclinndose nuevamente ante Tani que avanzaba hacia Ahmose. Le has ordenado a Akhtoy que instale mi tienda junto a la tuya dijo sin prembulos. Pero no la necesitar, Ahmose. Quiero ir a la ciudad de inmediato. Tena el mentn alzado y los ojos desafiantes. La observ, sopesando si era aconsejable tenerla con l durante las discusiones sobre estrategia. Quiero exigir a Apepa la rendicin antes de despedirme de ti le contest. Lo har maana. Te ruego que soportes mi compaa dos das ms, Tani. Su expresin se abland. Lo siento dijo contrita. Estoy partida en dos, entre mi amor por mi marido y mi lealtad hacia ti, hermano. Me quedar. Es un lugar penoso, verdad? Lo es. Cambia de idea y permteme enviarte a casa! la urgi sin muchas esperanzas. Qu puedes esperar para el resto de tu vida sino el exilio, aqu, entre los extranjeros, o en lugares similares? Y si muere tu marido no sers nada, una de las esposas de un jefe fugitivo. No extraas a veces tu pequeo cuarto de la finca en Weset, el estanque y los hipoptamos, la voz de tu madre y el desierto al atardecer? S, extrao esas cosas dijo con voz queda. Pero eso no importa, Ahmose. Si mi tienda est lista ir a descansar. Ahmose celebr el consejo al atardecer en el interior de su tienda, para escapar del primer fresco de la noche. El lugar estaba atestado, pero los hombres estaban tranquilos, bebiendo sobriamente su vino y hablando calladamente, sin entusiasmo. Haban llegado seis capitanes keftianos con Abana y ahora estaban sentados en el suelo, en torno de l, con las piernas cruzadas; sus gorras de cuero ajustadas reflejaban la luz de las lmparas, y sus ojos oscuros y sus narices aguileas buscaban descubrir de dnde soplaran los nuevos vientos. El furor en las murallas de la ciudad se haba acallado, pero los ciudadanos seguan apiados all, mirando con curiosidad a las huestes egipcias. Ahmose haba prohibido a los medjay lanzarles flechas. An no tena sentido matar a nadie. He pensado mucho en nuestra situacin comenz, y de inmediato cesaron todas las conversaciones. No necesito deciros que estamos en una situacin insostenible. No con relacin al sitio, por supuesto. Nos hemos vuelto expertos en esa tctica militar. Me refiero a la necesidad de alimentar y proveer de agua a veinticinco mil soldados. Nadie se movi ni ri su broma amarga. Esta tarde he instalado una serie de puestos en el camino que hemos recorrido, con mensajeros y un puado de soldados para llevar y traer noticias rpidamente del Delta. Pero la distancia es demasiado grande para el transporte continuo de agua y difcil incluso para la comida. Podra enviar una expedicin a la montaa, donde debe de haber fuentes y corrientes de agua utilizadas por los hombres de las tribus que habitan la regin, pero me resisto a enfrentarles. No dieron ayuda a Apepa en Egipto. Supongo que no querrn ayudarnos e, incluso, si estuvieran de acuerdo, la provisin dependera de su buena voluntad y de lo que estuviramos dispuestos a pagarles y, por tanto, no sera fiable. No puedo correr el riesgo de que mi ejrcito muera de sed a merced de los pastores de cabras de Rethennu. Gir en su silla y fij la vista en los keftianos. Sabis que vuestro soberano ha concluido tratados con mi corte de Weset?-pregunt. Asintieron y uno se puso de pie. Lo sabemos, Majestad dijo. Ya hay un intercambio entre Keftiu y Weset. El comercio entre nuestras naciones siempre ha sido pacfico y rentable, y me perdonars si digo que no nos importaba quin ocupaba el Trono de Horus mientras pudiramos zarpar de Egipto con telas y papiro en nuestras bodegas. Los setiu ya no controlan el Delta, por lo tanto estamos dispuestos a ayudarte en lo que podamos. Tenis seis embarcaciones ancladas junto a la costa dijo Ahmose. S. Habamos descargado vasijas de aceite para Sharuhen y nos disponamos a partir. Son embarcaciones grandes, capaces de navegar en el mar, Majestad interrumpi Abana. No tenemos nada parecido. Seran muy tiles. Obviamente haba interpretado la idea de Ahmose, quien sonri y volvi su atencin al capitn keftiano. Si aceptis traer comida y, en particular, agua del Delta a mi ejrcito, os pagar con oro-le dijo. Y por supuesto producira un sentimiento favorable en Egipto del que Keftiu . podra desear beneficiarse en el futuro. El capitn vacil. Se ajust el cinto ancho tejido que llevaba en la cintura y tir del borde de su falda de dibujos blancos y negros. Entonces cruz los brazos. Keftiu contina comerciando con Rethennu, Majestad seal con cautela. Nos proveen de cedro y otras mercancas que valoramos. Si los dems capitanes y yo te ayudamos, estamos en peligro de provocar a Rethennu y que se interrumpa el comercio con nosotros. No tengo nada contra Rethennu dijo Ahmose enftico. Luch contra soldados setiu que fueron enviados al Delta, a Egipto, para apoyar a Apepa. Estoy aqu porque quiero a Apepa, no porque piense invadir y someter Rethennu. Cuando le tenga, me ir a casa. Esta incursin no ir ms all de Sharuhen. El capitn an estaba dubitativo. Sus compatriotas observaban la alfombra. Debo enviar un mensaje al mercader para el que trabajo en Keftiu, y l se dirigir a nuestro soberano dijo. No quiero que por descuido nos enemistemos con Rethennu, pero tampoco con Egipto. Se mostraba crecientemente preocupado. Manda tu mensaje, entonces dijo Ahmose insistente. Y si te dan autorizacin, solicita ms naves de Keftiu. No bastarn seis. Enviar una carta a tu soberano solicitando su ayuda fraterna. Pero, mientras esperis respuesta, trabajaris con el prncipe Abana trayndonos agua? A cambio de oro? El capitn se rindi. Afloj los brazos. Muy bien acord, y se sent en el suelo. Gracias. Si vais con el jefe de mis Seguidores, que est fuera, os encontrar comida, y mi almirante y sus marinos os escoltarn hasta vuestros barcos. Abana se puso de pie de inmediato y, mientras salan los keftianos, se acerc a Ahmose. Sus embarcaciones son interesantes, Majestad dijo en voz baja. Mis capitanes y yo podemos aprender mucho de su construccin y manejo. Ms adelante necesitaremos

embarcaciones propias para extender el comercio de Egipto. Trtalos con cortesa, Abana contest Ahmose en el mismo tono. Elogia sus conocimientos. Que nuestros marineros se mezclen con los suyos. No tengo dudas de que el soberano de Keftiu estar de acuerdo en ayudamos, pero mientras tanto necesito esa agua. Abana se inclin y sonri. Entiendo perfectamente, Majestad. Te asegur que maana por ia maana estarn camino del Delta escoltados por el Brillando en Mennofer. Espero volver con agua en seis das. Le dar instrucciones a Paheri para que enve ms barcos dentro de tres das. As aseguraremos una disponibilidad escasa pero constante hasta que lleguen ms naves de Keftiu. Sali y los dems hombres intercambiaron miradas. Una jugada brillante, Majestad dijo el general Akhet hotep. Keftiu, a la larga, pierde ms negndose a apoyamos que enfrentndose a Rethennu. Qu haremos con Sharuhen? Nadie le respondi. Ahmose durmi bien aquella noche pese a la discusin infructuosa con sus generales. Un sitio era algo simple. Proteger los flancos exteriores del ejrcito era simple. Entrar en Sharuhen era imposible y, luego de varias horas de discusiones intiles y planes an menos realistas, Ahmose les envi otra vez a sus tiendas. Hor-aha haba hecho la nica sugerencia razonable: aprovechar cuando una de las puertas se abriera para dejar pasar a Tani. Era una idea vlida, aunque de escasas posibilidades, y Hor-aha se sinti desilusionado cuando Ahmose la rechaz. Hara que mi hermana pareciera una traidora a su marido les dijo. Apepa y el jefe de Sharuhen creeran que ha traicionado su honor. A pesar de lo desesperado que estoy de poner fin a esta guerra prolongada, no le har eso a Tani. Majestad, la lealtad a tu familia es encomiable dijo Iymery, audaz. Pero tu objetivo principal debera ser tomar la ciudad, no proteger el buen nombre de tu hermana. Hubo un murmullo de aprobacin mezclada con inquietud. Esperaban que Ahmose estallara en ira real, pero no fue as. Valoro tu honestidad, general respondi Ahmose, tranquilo. Creo que, cuando creamos este ejrcito, os di a todos la orden de decir con libertad lo que pensis. Adems, Tani se dara cuenta de nuestras intenciones y se negara a aproximarse a la puerta. Estoy decidido a no hacerlo. He hablado. Baqet hizo un gesto amargo. Supongo que no lo hara aport. Tu hermana puede ser ahora la reina Tautha y tener equivocada su lealtad, pero sigue siendo una Tao, con los mismos firmes principios que nos llevaron a todos a luchar para recuperar la soberana de Egipto. Y tal firmeza puede an lograr desgastar la obstinacin de Sharuhen. Han sucedido cosas an ms extraas cuando los dioses estn a nuestro favor. Ahmose crey que su desaprobacin muda le molestara y le impedira relajarse en su camastro en la oscuridad. Era la primera vez que haba un desacuerdo entre l y sus camaradas de armas. Pero comprendi con humildad que no slo le reverenciaban como su rey, sino que adems sentan afecto por l como hombre, y se hundi feliz en el sueo. Aquella maana no hizo tanto fro. No se haba formado escarcha y el sol brillaba dando un calor agradable. A Ahmose le lleg, mientras se vesta, la noticia de que la carta que haba dictado la noche anterior para el soberano de Keftiu, iba en camino llevada por un heraldo y uno de los capitanes extranjeros, y el resto, junto con Abana, haban salido para el Delta. La moral de las tropas, al estar instaladas en posiciones permanentes, era ms alta, y los medjay, que haban sufrido por el mareo que les caus navegar en el mar durante el viaje desde Het-uart, ya estaban recuperados y se encontraban junto a la divisin de Amn, gritando y riendo con buen nimo. Un sitio crea una ciudad extraa reflexion Ahmose al salir a la luz del sol. No hay mujeres ni nios; hay tiendas en vez de casas de adobe y puestos de mercado, pero por lo dems semeja un gran pueblo, con sus calles, los depsitos de grano, los templos, las multitudes, el olor de las cocinas y el rebuzno de los burros. No haba seal de Tani o su guardia, aunque la lona de la entrada de su tienda estaba levantada. Ahmose se sinti a la vez culpable y aliviado. Mand a buscar a Khabekhnet y a su carro, y observ Sharuhen mientras esperaba. Una vez ms haba multitud de curiosos, hombres y mujeres, sobre las murallas, con el pelo y la ropa sacudidos por la brisa fuerte, los rostros indistintos, pero los gestos y las ondas de sus conversaciones mezcladas delataban gran excitacin. Podran estar celebrando una fiesta, a juzgar por el ruido que hacen coment Ankhmahor. Los Seguidores estaban cerca, como siempre. No me sorprendera verles lanzarnos flores, Majestad. No creo que fueran flores. Hay un tono de arrogancia en su parloteo coment Ahmose. Se saben invulnerables. Veremos si podemos sacudir un poco su sentimiento de invencibilidad. Khabekhnet lleg y salud, y Ahmose se volvi hacia l. Vendrs conmigo y pregonars este mensaje en cada puerta dijo. Al jefe militar del fuerte de Sharuhen, saludos de Uatch-Kheperu Ahmose, Hijo del Sol, el Horus de Oro, el del Junco y la Abeja. Y Rey de Egipto, juro por el divino Amn que si me entregas al setiu Apepa y a o, toda su familia, junto con el trono de Horus y las Insignias Reales que rob, se salvarn los habitantes de tu ciudad. Si te niegas, todo hombre, mujer y nio ser pasado por las armas. Tienes hasta maana por la maana para contestar. Reptemelo, Khabekhnet. El heraldo obedeci. Bien dijo Ahmose con presteza. Ankhmahor, trae a los Seguidores y la bandera real que est frente a mi tienda. Aqu est Mesehti con mi carro. Comenzaremos por la puerta del sur, que es la ms cercana. Se haba asegurado de que Hekayib le vistiera del modo ms suntuoso posible, con un shenti bordado con hilo de oro, que reflejara el sol, y un casco de tela almidonada azul y blanca, tambin con reflejos dorados. Cubra su pecho el pectoral macizo que Kamose haba ordenado y Ahmose adapt para s, con incrustaciones de turquesa y jaspe y el sagrado lapislzuli. Cruces ansadas doradas colgaban de sus lbulos. Sus dedos pintados con alhea lucan anillos de feldespato y cornalina, y en las muecas y brazos llevaba brazaletes de oro con incrustaciones de escarabeos de lapislzuli. Subi al carro con Khabekhnet, y Ankhmahor llevaba la bandera detrs de ellos. Al dar Ahmose la orden, Mesehti sacudi las riendas. Majestad, es un gran riesgo acercarse mucho a la puerta le alert Ankhmahor cuando ganaban velocidad. Estars al alcance de sus arcos. Lo s le grit Ahmose contra el viento. Pero es un riesgo que debo correr. Si no aparezco junto a Khabekhnet no tomarn en serio el ultimtum y parecer cobarde. No les cost mucho recorrer los casi diez estadios de arena pedregosa entre su campamento y el fuerte. El espacio estaba lleno de soldados cumpliendo sus tareas que se detenan a hacerle reverencias a su paso, y l contestaba con una mano enjoyada alzada y con el smbolo de su autoridad revoloteando sobre la cabeza. Pero saludaba distrado. Toda su atencin estaba concentrada en las murallas de piedra macizas, que se acercaban y comenzaban a alzarse sobre l. La multitud de gente en la cima lanz un rugido al unsono al verle llegar. Y no se acall hasta que Mesehti detuvo el vehculo frente a las altas puertas. Ahmose esper calmo. Gradualmente se produjo un silencio expectante. Khabekhnet respir hondo. Al jefe militar del fuerte de Sharuhen, saludos de Uatch Kheperu Ahmose, Hijo del Sol comenz, con su voz de heraldo bien adiestrado sonando clara y fuerte en el aire lmpido de la maana. Ningn sonido llegado de la muralla interrumpi el desafo, pero cuando los que escuchaban advirtieron que haba terminado, se alz un coro de burlas e insultos. Volved a Egipto, basura del Nilo! Morios de aburrimiento, ratas del desierto! Baal-Reshep os odia, asesinos! A una orden de Ahmose, Mesehti hizo avanzar el carro y comenz a recorrer la larga curva que les llevara hasta la puerta del este, a varios estadios de distancia. Salvajes! Sabandijas! gru Khabekhnet. Espero que nuestros soldados hayan odo sus provocaciones. Entonces estarn ms dispuestos a cortar unos cuantos cuellos cuando finalmente pasemos esas malditas defensas. Tal reaccin era inusual por parte del jefe de los heraldos. Ahmose concord con l. El mismo herva de ira, pero apret los labios y mir hacia delante a medida que pasaban los grandes bloques de piedra. Ya era medioda cuando llegaron a la cuarta puerta, donde soportaron las mismas provocaciones y burlas que en las puertas del este y el norte. Los Seguidores que haban corrido junto al carro jadeaban y sudaban copiosamente. Ahmose tambin estaba sudado y cansado, y Khabekhnet prob la fuerza de su garganta antes de mirar hacia arriba, afirmndose y lanzando el ltimo pregn. Detrs del carro, el camino del mar se vea blanco y vaco. El sol estaba en su cnit, casi cegando a Ahmose cuando sigui la direccin de la mirada del jefe de sus heraldos. Apret los ojos para poder ver y descubri que aqu en la cresta del muro no haba ms que tres hombres, cuyas siluetas se dibujaban contra el cielo iluminado y que escuchaban impasibles. Llevaban barba y tenan rostro de halcn, se cubran la frente con una banda de tela con borlas y ocultaban el cuerpo con tnicas que les llegaban hasta las pantorrillas, adornadas con figuras geomtricas multicolores y flecos en el cuello y los bordes. Portaban lanzas, y el del centro tambin una gran hacha cuya hoja descansaba junto al tobillo. Khabekhnet termin su mensaje. Ahmose esper alguna respuesta de los centinelas inmviles, alguna indicacin de que haban odo y comprendido el mensaje, pero siguieron mirndole con aparente indiferencia y, antes de empezar a sentirse ridculo, toc la espalda hmeda de Mesehti. Los caballos cansados giraron. Me pregunto quines seran dijo Khabekhnet cuando el carro se acerc a la tienda de Ahmose y se detuvo. Quiz era la guardia personal del jefe militar. Baj entumecido y Ahmose le sigui. La cabeza le lata tras haber pasado la maana al sol y expuesto al viento. Tengo la sensacin de que el hombre del centro era el jefe militar respondi Ahmose. Hubo tiempo suficiente para que le dijeran que estbamos lanzando nuestro desafo en cada puerta, y se coloc sobre la occidental para orlo. Temo que haya quedado como un acto de fanfarronera de nuestra parte, Khabekhnet, pero haba que hacerlo. Khabekhnet coloc la bandera en su lugar, hizo su reverencia y se march. Ahmose dej partir a Mesehti y entr en sus aposentos. La cabeza se me parte en dos le dijo a Akhtoy al quitarse el shenti y el casco y dejarse caer en el lecho. Ve donde mi mdico y consigeme amapola. Se qued acostado con los ojos apretados y los dedos presionando las sienes para contener el dolor. Afuera, Ankhmahor dejaba descansar a algunos de los Seguidores y daba al resto instrucciones para la tarde; su tono familiar transmita a Ahmose sensacin de seguridad, mientras esperaba tenso el alivio que le dara la droga. T me hiciste esto le dijo a Apepa mentalmente. Fue tu mano la que gui al asesino de Kamose y me dej este demonio en el crneo. Aunque me cueste el resto de mi vida, sitiar Sharuhen hasta que te rindas. Akhtoy volvi con Hekayib, y juntos le ayudaron a sentarse. Con cuidado, Akhtoy le dio una cucharada del lquido lechoso y le recost, y Hekayib le lav delicadamente. Ahmose comenz a dormitar bajo el sedante masaje de Hekayib.

Dnde est Tani? pregunt adormilado. Su Majestad ha ido a ver el Gran Verde con Heket y sus guardias contest desde el otro extremo de la tienda. Me est evitando coment Ahmose, ya casi dormido. No oy la respuesta que murmur el mayordomo. Se despert para comer a la puesta del sol, con la pulsacin en su cabeza reducida a un dolor sordo, y luego volvi a dormir. No haba nada que hacer, ni rdenes que dar, ningn cambio en el despliegue de su ejrcito. Akhtoy le dijo a la maana siguiente que Tani haba ido a su tienda, se le dijo que no estaba bien y se fue. Ahmose se alegr de haber estado inconsciente en ese momento. Ya no quera hablar con su hermana, estar con ella en una atmsfera de incomodidad e ira oculta, ver cmo desviaba la mirada en cuanto haca cualquier comentario que no fuera la observacin ms superficial. La amapola le dej levemente mareado. Rechaz la comida, pero bebi un poco de cerveza; hizo que Hekayib le vistiera con la misma ropa suntuosa que haba usado el da anterior y sali al fresco del aire temprano. Khabekhnet y Ankhmahor estaban en cuclillas, hablando muy concentrados, y Mesehti estaba sentado en el borde del carro de Ahmose, balanceando las piernas y con el rostro vuelto hacia la brisa de la maana. Los tres se enderezaron cuando se acerc. Nos quedaremos junto a la puerta del sur hasta que Ra est en lo alto o Sharuhen nos d respuesta les dijo al subir al carro. Le hizo una sea a Khabekhnet, que mont junto a l, y una vez ms fueron hacia el fuerte y se detuvieron al lado de la puerta. Esa vez la muralla estaba desierta. Han ordenado a los ciudadanos apartarse de la cima dedujo Ahmose. No para evitamos la indignidad de horas de insultos, sino para alargar cada momento que aguardamos en el calor y el silencio. No respondern hasta la tarde. Alguien nos vigila, aunque no le veamos, un centinela al que se orden observar cada gota de sudor, en qu pie nos apoyamos para aliviar el cansancio, cada suspiro, hasta que el jefe militar se digne aparecer. Apoy la cadera contra el armazn de mimbre del carro y cerr los ojos, imaginndose en el embarcadero de Weset, con el Nilo fresco y sombreado ante l, y la barca de pesca de su niez tirando de la amarra. Tal como pens, el sol haba recorrido la mitad del cielo antes de que hubiera movimiento sobre la puerta. Al principio, Ahmose y sus hombres hablaban espordicamente, pero al poco la necesidad de permanecer quietos y de pie acab con su charla. Ahmose, agotadas todas las visiones de su hogar, estaba en un trance gris cuando Khabekhnet se inclin y susurr: Estn aqu, Majestad. Ahmose alz la cabeza. Los tres hombres del da anterior haban salido y se inclinaban sobre la baranda de piedra que les cubra hasta la cintura, pero ahora la figura del medio llevaba una larga pluma de pjaro en la banda de tela que le rodeaba la cabeza, y el que estaba a su derecha se llev un cuerno a la boca. Son emitiendo un sonido desagradable y Ahmose percibi que desapareca su cansancio con tal estridencia. Ahmose Tao, proclamado a s mismo rey de Egipto grit el hombre del centro. Soy el hik-khase de esta ciudad fortaleza. Mi palabra es ley. Insolentemente exigiste la rendicin de Awoserra Apepa, el verdadero soberano de Egipto, al que expulsaste de su pas como el perro del desierto que eres. Est bajo mi proteccin y as seguir. Me ro de tu presuncin y me burlo de tus amenazas huecas. Coge tus soldados de juguete y vuelve al redil de donde saliste. Sharuhen nunca se abrir a ti. Entonces se fue tan rpida y silenciosamente como lleg, y Ahmose se encontr mirando el solitario borde de la muralla. Ni siquiera se molest en decirnos su nombre, Majestad dijo Ankhmahor con voz ahogada. Pero estamos en un pas sin Ma'at, donde el seor de la ciudad trata a otro seor, aunque sea un enemigo, de modo tan descorts. En ese momento algo golpe a Khabekhnet en la cabeza. Grit y alz una mano, y en ese momento la muralla se cubri de gente que gritaba y lanzaba proyectiles que Mesehti, inclinndose para coger uno que haba cado en el carro, identific con asco. Es boiga de burro!-exclam, lanzndola lejos y frotando la palma de la mano en su shenti. Nos lanzan excrementos de animal, Majestad! Tirando de las riendas salvajemente, oblig a los caballos a girar. Varios de los Seguidores saltaron al carro para proteger a Ahmose de la andanada y, con Ankhmahor y el resto de la guardia, se alejaron del alcance de la multitud histrica. Cuando desmont junto a su tienda, Ahmose le dijo a Mesehti que esperara. Cogiendo un puado del estircol que les haban arrojado, camin vacilante hasta la pequea tienda de Tani, y alzando la tela que cerraba la entrada, entr. Estaba junto a su camastro con una bata, el pelo suelto cayendo en la espalda, obviamente a punto de descansar. Ahmose se le acerc y le puso la materia repugnante bajo la nariz. sta es la boiga de burro, cogida de las calles de Sharuhen, que me lanzaron cuando estaba frente a la puerta para or la respuesta a mi ultimtum le dijo, acentuando cada palabra. sta es la ofensa que tu buen marido y su hermano setiu ordenaron lanzar a mis nobles y a m. Estos son las bestias que prefieres a tu propia familia, a Ramose, un hombre honorable que te am. La tir en la alfombra. Que Heket empaque tus pertenencias y deja este campamento de inmediato. Mesehti te llevar a la puerta. No quiero verte ms, Tani. Tu presencia es una afrenta para todo egipcio leal. Se haba puesto pal ida y comenzaba a temblar por la descarga furiosa de su ira. Rodaron lgrimas por sus mejillas, pero Ahmose estaba demasiado indignado para preocuparse por distinguir si era por temor a l o por vergenza por la raza de su marido. Ahmose, lo siento tanto... tartamude, pero un gemido de Heket, que estaba asustada en un rincn, la interrumpi. Majestad, yo no quiero ir con los setiu! Quiero volver a Weset! exclam. Corriendo junto a Tani se arroj al suelo. Por favor, no me obligues a seguir a tu servicio, te lo ruego! Se volvi hacia Ahmose. Ser divino, ten piedad de m solloz. No soy esclava. He sido fiel a tu familia incluso dentro de los confines asquerosos de Het-uart. Por favor, djame partir! Ahmose contest antes de que Tani pudiera hablar. No le ordenara al perro ms sarnoso que roba comida en los muelles de Weset que entrara en ese lugar maldito dijo. Fue una afrenta deliberada a su hermana y ella se ahog lloriqueando. Ordena las pertenencias de tu ama y luego quedars libre. Lo arreglar para que viajes en la prxima embarcacin que vaya al Delta. Se alej de la boca agradecida que buscaba su pie. En cuanto a ti, Tani, creo que no deseo despedirte con un beso. Ahmose, por favor... Por nuestra juventud juntos... Ahora lloraba abiertamente, su cuello y la pechera de su bata empapados en lgrimas. No debemos separarnos as. Si me envas sin tu bendicin caminar desprotegida bajo los ojos de dioses extranjeros. Puedes llegar a lamentar esta negativa en los prximos das. Ahmose se volvi y fue hasta la abertura de la tienda, el corazn tan lleno de dolor, ira y tristeza que sinti que se ahogaba. Lo nico que lamento es que Ramose no te estrangulase cuando vio en qu te habas convertido gru, y sali a la tarde calurosa. No la vio partir. Luego de darle una orden brusca a Mesehti se encerr en su tienda. Le ardan los ojos y, aunque se lav las manos, percibi que el hedor del excremento de burro segua en su piel y viciaba el aire. Se sent en la silla y al cabo de mucho rato oy el traqueteo de su carro en direccin a la ciudad. Segua en la misma posicin cuando volvi su conductor a decirle que la puerta se haba abierto para ella y un pequeo contingente de soldados haba salido con rapidez a buscar sus pertenencias y conducirla rpidamente al interior. La noche era clida y Ahmose coma junto a la entrada de su tienda para disfrutarla, cuando lleg Ipi haciendo su reverencia. El jefe de sus escribas tena un rollo de papiro en la mano. Viene de Weset, Majestad dijo. El heraldo me vio cuando vena hacia aqu. Descansar y se presentar ante ti para la respuesta. Ahmose asinti y alej su plato. Lemela orden. Ipi se sent y rompi el sello. Es de tu estimada madre dijo, desenrollndolo y observando los caracteres en la creciente penumbra. Te saludo Ahmose, Seor de Toda la Vida. Debes saber que el doceavo da de Mekhir tu esposa dio a l uz una hija. Aahmes-nefertari se ha recuperado bien pero ia nia es delgada. Vomita la leche de su nodriza y llora mucho. He obtenido leche de cabra para ella, la cual parece retener un poco ms que la otra, pero el pronstico del mdico respecto a su supervivencia no es bueno. Tampoco lo es el nombre que eligieron para ella ios astrlogos. Esper a dictar esto para poder incluirlo. Tambin esperaba que Aahmes-nefertari te diera la noticia, pero se niega a comunicarse contigo. Est muy melanclica desde que volvimos con Tetisheri de Djeb y tambin temo por su salud. Los astrlogos insisten en que se llame a la nia Sat-Ka mose. Aahmes-nefertari recibi tal decisin con una apata poco comn en ella, pero tu abuela y yo estbamos enfadadas. Mandamos a ios hombres otra vez al templo para que volvieran a hacer el horscopo, y yo interrogu al Sumo Sacerdote Amonmose respecto a sus calificaciones, pero de nada nos vali. Los astrlogos son sacerdotes sabios y experimentados. Volvieron a hacer el horscopo de la nia, pero se niegan a buscar otro nombre. Creo que tu afliccin por esta tragedia ser tan grande como la ma. Si lo es, te ruego que vuelvas a casa. De tu ltima misiva concluyo que te has decidido por otro sitio, y, por tanto, sera posible que dejaras a tus generales a cargo del ejrcito por un tiempo. Si no puedes dejar Sharuhen por tu hija, quiz debieras hacerlo por tu esposa. Ipi alz la mirada. Eso es todo, Majestad. Aparte de los ttulos y la firma de la reina, por supuesto. Ahmose le mir a los ojos. La expresin amable del buen sirviente denotaba un sentimiento de solidaridad y preocupacin. Gracias, Ipi logr decir. Enviar la respuesta maana. Su tono indicaba que quera quedarse a solas. Ipi cogi su escribana, que haba dejado junto a la rodilla, se levant, hizo su reverencia y desapareci en la creciente penumbra. Limpiad esto y dejadme solo dijo Ahmose a Akhtoy. Y alzndose sobre las piernas, que de pronto notaba dbiles, camin los pocos pasos que le separaban de la tienda y, una vez en el interior, baj el toldo de la entrada. Hekayib encendi una lmpara mientras Ahmose coma. Ahmose se qued mirando el alabastro radiante, incapaz de avanzar. Dioses, pobre nia, pobre Aahmes-nefertari pens incoherentemente. El Vidente me alert y fue taxativo. Dijo "muerte", pero de algn modo pens que habra una esperanza. Sat Kamose. Las dos palabras resonaban en su cerebro y retumbaban en su corazn como una elega. Sat Kamose, el nombre de un hombre asesinado y el de una diosa que se encontraba en la entrada del mundo subterrneo y que baaba con el agua de la purificacin a los muertos. Estaba condenada desde el nacimiento continu pensando. Marcada para Osiris en el seno de su madre. Y qu ser de Aahmes-nefertari? Se movi entumecido hacia el sagrario de Amn, abri las puertas y cay al suelo ante la delicada imagen dorada del ttem de Weset, pero no pudo rezar. Su mente estaba embotada. Advirti que la carta de Aahotep contena una nota de crtica, adems de preocupacin. Ruego y deberas, deca. Era cierto que nada adelantaba su presencia all. La rutina montona del sitio continuara sin l. Los heraldos le informaran de cualquier cambio en la situacin. No esperaba una rpida conclusin del problema de Sharuhen. Pero en su

ausencia ocurran cambios terribles en su casa, acontecimientos que sucedan semanas antes de que l sufriera el dolor. Esta vez debes estar junto a Aahmes-nefertari cuando muera la nia le susurr el corazn. Esta vez no debes fallarle. Si lo haces, la habrs perdido para siempre. Por fin pudo ponerse de rodillas. Cerrando los ojos y alzando las manos rog al dios que se interpusiera entre Sat Kamose y la Saln de los juicios para que l pudiera tenerla viva en los brazos, al menos una vez. Convoc a Akhtoy y dio rdenes de llenar los arcones. Mand a buscar a Mesehti al establo para que tuviera listo su carro al amanecer y le dijo a Ankhmahor que preparara a los Seguidores para viajar a Weset. Tambin fueron alertados Ipi y Khabekhnet. El heraldo que haba llevado el rollo de papiro de Aahotep, fue enviado de inmediato al Delta con la orden a Paheri de tener una embarcacin veloz esperando, con el doble del nmero habitual de remeros para que no hubiera necesidad de hacer paradas en la navegacin por el Nilo. Cuando Akhtoy cerr el ltimo arcn, Ahmose se fue a la cama, yaciendo en el lecho en la tienda vaca, mientras creca la urgencia con un nudo de piedra en su interior ms amenazador que los bloques de piedra que defendan a Apepa. Cuando sali el sol, ya estaba alimentado y vestido. Hizo que Mesehti le llevara a donde la divisin de Amn se entrenaba. Las rdenes de los oficiales se oan con claridad en el aire fro de la maana temprana. Turi observaba con expresin crtica desde el pequeo estrado que se haba instalado junto al campo de adiestramiento. Cuando vio a Ahmose desmontar, salt al suelo y se inclin. Majestad, no esperaba verte hoy! exclam. Has venido a conducir personalmente las maniobras? Ahmose neg con la cabeza. No. He recibido noticia de que naci mi hija, pero se est muriendo. Debo volver a casa. Turi extendi una mano enguantada. Oh, Ahmose, lo siento dijo. Dile a Aahmes-nefertari cunto lo siento. No haba formalidad en las palabras de Turi. Conoca a la familia desde haca mucho. Ahmose sonri. Y soy el jefe de todos los ejrcitos, pero t eres el general que manda mi principal divisin dijo. Quiero que ocupes mi lugar mientras yo no est. Tienes autoridad para o tomar las decisiones necesarias relativas a la eficiencia y el bienestar del ejrcito, Turi. Hay que ocuparse del abastecimiento de agua. Consulta a menudo con Abana. Da a los keftianos toda aquello razonable que reclamen. Espero informes regulares, pero no creo que haya nada nuevo. Destaca soldados para que vayan a cazar al pie de las montaas. Que se ocupen de proveeros de la carne fresca que encuentren. Pero inssteles en que deben mantenerse alejados de las tribus. No quiero otro frente de batalla en nuestro flanco este. Respir hondo. Volver cuando pueda, pero no hasta que est seguro de que Aahmes-nefertari no me necesita. Entiendo. Cmo viajars? En carro hasta Het-uart, y luego en barco. Quiz hubiera sido ms rpido embarcar en el Gran Verde en una de las naves que usamos para transportar agua, pero debo inspeccionar sobre la marcha los puestos que he dejado en la ruta terrestre a Egipto. Renete con todos los generales cada semana, Turi. El estado de nimo de un ejrcito en sitio puede decaer rpidamente. Creo que es todo, a menos que me quieras preguntar algo. Impulsivamente abraz a su amigo. Turi le abraz tambin sin reticencia antes de besar su mano. Que las plantas de tus pies se mantengan firmes, Majestad dijo. No te preocupes por Sharuhen. Y no dejes de enviar mis saludos a tu madre. No quedaba ms que decir, pero Ahmose de pronto se sinti renuente a partir. Por un instante observ a las tropas haciendo sus maniobras, al sol que ya estaba en lo alto. Te enorgulleceras de cmo se han transformado los campesinos en soldados, Kamose, pens, y subiendo a su carro dio la orden a Mesehti e inici el largo camino a Egipto.

15
Ahmose lleg a Het-uart en ocho das, tras comprobar que los puestos de mensajeros que haba situado a lo largo de la ruta por tierra a Egipto eran seguros y eficientes. Se detuvo brevemente para consultar con los generales Iymery y Neferseshemptah, cuyas tropas ocupaban la muralla de los Prncipes y patrullaban el Delta oriental, satisfecho de ver que se imponan la paz y el orden por todas partes en los campos recin sembrados y los huertos que rodeaban las aldeas. Incluso Het-uart pareca industriosa como un panel de abejas. Las murallas de ambos montculos ya semejaban las ruinas de algn monumento antiguo, aunque no quedaran demolidas por completo hasta pasados varios meses, y del palacio quedaba escasamente alguna seal, salvo una gran rea de tierra roja arrasada por el fuego, unos cuantos rboles ennegrecidos y el muro construido por el antepasado de Ahmose, Senwasret, que se alzaba orgulloso pero sin sentido, entre el edificio desaparecido y el camino de la puerta de la Entrada Real. Muchos ciudadanos haban vuelto, pero la mayora de las casas de adobe estaban ocupadas por soldados de la divisin Montu. Las tropas de la divisin Horus, de Khety, tambin se haban ido instalando en casas abandonadas en el montculo norte. Ahmose advirti la ventaja estratgica de la ciudad para el comercio y como base militar para cualquier futura incursin que decidiera hacer en Rethennu. Construir un nuevo palacio fortificado en el lugar del antiguo decidi. No como mi capital, por supuesto. Weset continuar siendo el centro del poder administrativo de Egipto. Pero Het-uart ser mi bastin en el norte. Tres embarcaciones esperaban para llevarle al sur con su comitiva y, con sensacin tanto de inquietud como de alivio embarc en el Norte, la antigua nave de Abana, con Ankhmahor, Ipi y Khabekhnet; salud al capitn Qar y se inclin sobre la baranda para observar cmo cargaban las otras dos embarcaciones. Haba hablado con Paheri y Baba Abana, que se ocupaban de coordinar los envos de agua para las tropas en Sharuhen desde el Delta. Haba pasado revista brevemente a sus oficiales de las divisiones y la flota. No quedaba ms que hacer que esperar a que Qar diera la orden de soltar amarras. El viaje a Weset, que ordinariamente hubiera llevado al menos un mes, se hizo en poco ms de la mitad de ese tiempo. Paheri haba previsto dos equipos de remeros y, mientras Ahmose dorma, el Norte continuaba su lento avance hacia el sur. Khemmenu quedaba aproximadamente a medio camino entre Het-uart y Weset, y Ahmose se sinti tentado de detenerse all. Extraaba a Ramose y tena curiosidad de ver a la chica setiu, Hat-anath, en la vieja casa de Teti, pero superaba su intriga la creciente sensacin de urgencia y resisti la tentacin. Una maana brillante de finales de primavera, el Norte pas la curva que anticipaba la llegada a Weset y, con una mezcla de excitacin y cobarda, Ahmose vio la extensin familiar de casas construidas a lo largo de la orilla y ms all del camino del ro, a la sombra de las palmeras y sicmoros que adornaban el pueblo. El templo de Amn, de un clido beige, se alzaba sobre los rboles que lo protegan. La nave se acerc a la orilla oriental y llegaron al embarcadero, viendo el viejo palacio como una mole gris que sobresala por encima del muro nuevo que rodeaba toda la finca y, un poco ms all, las puertas cerradas de su jardn flanqueadas por la guardia. Qar dio una sucesin de rdenes. Los remos se alzaron a la vez del agua y el Norte se desliz graciosamente hasta chocar suavemente contra los postes de amarre. Los marineros cogieron la rampa y se prepararon para bajarla. Ahmose estaba en casa. Los soldados a cada lado de la puerta se haban puesto firmes a la vista de la bandera real flameando en el mstil del Norte. Observaron con atencin el tro de hombres que esperaban para desembarcar, pasando su mirada del Norte a las dos embarcaciones que iban detrs, pero al acercarse la nave su expresin se aclar. Es Su Majestad! exclam uno de ellos. Es su bandera! Dejaron caer las lanzas y corrieron a sostener la rampa. La puerta detrs de ellos se estaba abriendo. Ankhmahor y los Seguidores bajaron por la rampa y Ahmose les sigui. No dio rdenes. Los Seguidores le rodearon cuando entr rpidamente en sus dominios, encontrndose con el aroma de las flores y la hierba mojada; la sombra matutina de la casa creaba en el csped formas que l recordaba y, ms all, los lotos, con sus flores blancas y azules, se movan en forma casi imperceptible en la superficie brillante del estanque. Haban instalado un toldo all y dos figuras estaban lado a lado, con una montaa de rollos de papiro. Alertados por la conmocin alzaron la vista y, entonces, Ahmose-onkh se separ de su maestro y fue corriendo por el camino. A medio camino se detuvo y empez a caminar lentamente, con paso digno, pero Ahmose vea el esfuerzo que estaba haciendo el muchacho para controlarse. Cuando se acerc, se detuvo e hizo una profunda reverencia. Estoy muy feliz de verte tan inesperadamente, padre dijo. Y yo a ti, mi pequeo Pichn-de-Halcn respondi Ahmose. Extendi la mano y enderez la coleta juvenil que formaba una trenza reluciente cayendo en su hombro. Eres ya demasiado mayor para permitirme abrazarte? Por supuesto que no dijo el nio seriamente, entonces se le form una gran sonrisa y se lanz sobre Ahmose. Por un momento se colg de su pecho, todo brazos y piernas, antes de que Ahmose le pusiera de nuevo en el suelo. Sabemos que ese impostor se escap a un fuerte llamado Sharuhen coment. Lo has capturado, Majestad? Ahmose observ los pequeos rasgos solemnes. Haban cambiado desde su partida. Los ojos eran mayores, la lnea de la mandbula ms amplia, las mejillas ms finas. Est empezando a dejar atrs la infancia pens Ahmose con una sensacin de amor y orgullo. Pronto ser un buen mozo. Pa-she y yo hemos estado observando Rethennu deca Ahmose-onkh. Pasado Sharuhen hay pastizales y bosques, y montaas que a veces tiemblan, y las langostas se comen los cultivos. Parece un lugar horrible. Has visto temblar las montaas, padre? No. Todas esas cosas ocurren en el nordeste. Y no, an no captur a Apepa. Sharuhen es un fuerte muy bien defendido, hijo mo. No lo derrotaremos pronto. Apoy la barbilla del nio en la palma de su mano. He vuelto para ver a tu madre y a tu hermana explic afablemente. Vuelve ahora con tu tutor. Hablaremos ms tarde. Est muy enferma susurr Ahmose-onkh. Mi madre piensa que hay un maleficio. Contra la nia o contra ella?, se pregunt Ahmose. Ahmose-onkh se inclin nuevamente y volvi a donde le esperaba Pa-she. Ahmose le salud de lejos y el tutor le contest con una reverencia. El capitn de los guardias de la casa haba salido de la misma y le esperaba en la entrada lateral. Bienvenido a casa, Majestad dijo. De haber sabido que venas habra hecho desalojar el camino del ro y puesto ms hombres en el embarcadero. Avisar al resto de la casa de que has llegado. Gracias, Emkhu contest Ahmose, ocultando su impaciencia. Aprecio tu preocupacin. Pero quiero ver a la reina de inmediato. Dnde se encuentra? Su Majestad pasa la mayor parte del da en la habitacin de los nios, una vez cumplidas las audiencias de la maana le dijo Emkhu. Vacil. Majestad yo... nosotros... estoy muy contento de verte aqu. Entiendo dijo Ahmose en voz baja. Asegrate de que no nos interrumpan. Atraves rpidamente la casa, sobresaltando a los sirvientes que apenas tuvieron tiempo de reconocerle e inclinarse antes de verle pasar, y un creciente murmullo de sorpresa y especulacin ya haba comenzado a crecer a su paso cuando lleg a los aposentos de las mujeres. Vio a Uni alzarse de su taburete a las puertas del cuarto de Aahmes-nefertari, con los ojos muy abiertos por la sorpresa. Estoy muy aliviado de verte, Majestad dijo el mayordomo, su rostro volviendo rpidamente a la expresin habitual mente amable. Tuve la esperanza de que la carta de tu madre te hiciera venir. Exager? le pregunt Ahmose en tono perentorio. Uni neg con la cabeza. De ningn modo. La princesa se debilita cada da y la reina se desespera. Ha logrado continuar con sus deberes oficiales gracias a la ayuda de Khunes, pero est al borde del colapso. Ha sufrido mucho por los nios. No haba ninguna seal de condena en el tono de Uni. Ahmose no la esperaba. Uni, al igual que Akhtoy, conoca los pensamientos y sentimientos de las personas a su cargo mejor que ellos mismos. Est aqu? Ha hecho quitar la puerta entre su dormitorio y la habitacin de los nios explic Uni. No permite que ningn sirviente o niera toque a la princesa, lo que significa, por supuesto, que se despierta cada vez que ella llora. Y llora mucho. He tratado de razonar con Su Majestad, pero no ha servido de nada. Entrar ahora dijo Ahmose. Trae vino y algo de comer dentro de una hora. No me anuncies. Uni abri la puerta y l entr. No estaba en su pequea antecmara ni en su dormitorio. Ahmose los atraves silenciosamente. La oa cantar, con su voz suave y baja, pero con tal tono de ternura y angustia que Ahmose se detuvo, por un instante renuente a irrumpir en su privacidad. Se acerc a la puerta. Poda verla, inclinada sobre un camastro alto en el que haban puesto un canasto. No haba nadie ms en el cuarto y el nico mueble era una silla sin brazos. Debi de notar que estaba all porque de pronto dej de cantar y alz la vista, al principio sin reconocerle. Su rostro estaba plido, los ojos hinchados. Tena manchas oscuras bajo los prpados, como si fueran borrones de tinta. Las clavculas desnudas sobresalan debajo de su garganta y los brazos se notaban delgados. Ahmose vea poco de su cuerpo, porque su tnica se haba inflado al estar inclinada sobre la canasta. Dioses, ella tambin se est muriendo, pens, mientras el amor y el miedo le dominaban como una oleada caliente. Ella le mir fijamente mientras se enderezaba, y el blanco de sus ojos se hizo visible un instante cuando advirti quin era. Ahmose? dijo con voz ahogada; entonces rode el camastro, y corri y se arroj contra l, con los puos cerrados. Comenz a golpearle, gritando su nombre. Logr abrazarla, sostenindola sin apretar, no intentando esquivar sus golpes, hasta que de pronto ella se afloj y, apoyando la cabeza en su pecho, se qued encogida, llorando amargamente. Te odi, he estado tan enfadada contigo, me dejaste sola, no puedo soportarlo, no aguanto ms a medias balbuceaba y a medias lloraba, las uas clavndose en su piel, la frente caliente y apretada contra sus costillas. La abraz con ms fuerza y la meci, abrumado por su fragilidad y su completa falta de control. Durante mucho tiempo se quedaron as, apretados, hasta que el torrente de su dolor e ira comenz a ceder y sus sollozos se hicieron intermitentes; entonces se separ suavemente. Cada maana me pongo una mscara para los escribas y los ministros dijo. Ha sido el desafo ms difcil al que me he enfrentado jams. Creo que estoy volvindome loca, Ahmose. Qu haces aqu? En su voz an haba histeria. l pas los pulgares por sus mejillas, borrando las lgrimas, y bes su boca hmeda.

Nuestra madre me envi una carta, querida ma le dijo. Me llen de remordimiento y preocupacin, y supe que deba venir. Ahora, mustrame a mi hija. En respuesta, ella le cogi de la mano y le llev hasta el canasto. La accin fue casi tmida y, aunque ella iba delante, tuvo la impresin de que l era quien la guiaba. Le sorprendi que su violenta reaccin no hubiera despertado a Sat-Kamose. Cualquier nia sana hubiera llorado. Pero al mirar dentro del canasto de mimbre advirti de inmediato que su princesa estaba muy dbil para responder a cualquier estmulo. Estaba acostada de espaldas, con los brazos extendidos a los lados, los ojos negros medio cerrados, y respiraba rpidamente. Ahmose baj la pequea sbana que la cubra y tuvo que reprimir un grito de horror al ver las costillas, el estmago hundido y las caderas apenas cubiertas por la piel. Parece desnutrida murmur. Est desnutrida contest Aahmes-nefertari. Bebe con gran voracidad, pero luego vomita y encoge las rodillas, y llora. Oh, Ahmose, mi corazn est partido por su sufrimiento. Si hubiera algo que pudiera hacer, incluso dar mi vida, lo hara. Los mdicos se confiesan impotentes. He consultado a cuatro. Nuestro propio mdico real quiere darle amapola, pero yo me negu. Podra causarle ms dao. No s qu hacer! Ahmose alz el pequeo cuerpo, que era ms liviano que su pectoral. Sat-Kamose llorique, volviendo la cabeza hacia l, y en el momento en que su suave pelo toc su pecho se enamor de ella. Fue hasta la silla, se sent y la meci lentamente. Un puo plido se alz y encontr su pecho, descansando all con una aceptacin inmediata tal que quiso llorar. Pero Aahmes-nefertari se haba hundido en el suelo junto a l, los brazos en tomo de sus pantorrilias, la cabeza contra su muslo. An temblaba y l no se atrevi a sumar su agona a la de ella. Perdname por mi amargura y mi silencio susurr. He sido cruel y lo siento. No dijo l con pesadumbre. Soy yo el que ha sido terriblemente insensible. Te amo, esposa ma, y amo a mi hija. Se quedaron as un tiempo, sintindose emocionalmente exhaustos, ella recibiendo la fuerza y reconfortada por el calor de su carne, y l buscando los lmites de su nueva y extraa pasin y sin poder encontrarlos. Sus ojos no abandonaron el rostro de la nia. Vio el parecido con Aahmes-nefertari en la forma de la mandbula, y su boca se doblaba del modo que lo haca la de Seqenenra. Con dolor advirti que las orejas seguan las curvas y los valles de las suyas. Pero ms que nada era consciente de su palidez, el tinte grisceo de su piel, las marcas que ya haba dejado la angustia en las diminutas sienes. Quera poner sus labios en los suyos y lanzar el aliento clido a su boca para darle vida, aplastarla contra su pecho para que el latido de la vida, tan constante bajo sus costillas, la inundara de su vitalidad. Soy el rey pens angustiado. Soy el Hijo del Sol, la encamacin de Amn en Egipto. Cada espiga de trigo, cada buey abrevando en los bajos del Nilo, cada campesino, soldado y noble, todos existen para obedecerme. Y sin embargo, soy impotente , para ordenar que sane mi nia. Por fin Aahmes-nefertari se movi. Pona otra vez en el canasto, Ahmose dijo atontada. Est dormida. Ahmose advirti repentinamente que la nia haba cerrado sus prpados hundidos. Con cuidado se alz y la dej con ternu j ra. Ella hizo un pequeo sonido de succin pero, fuera de eso, no se movi y sus miembros flccidos cayeron en el colchn. Ahmose la cubri con la sbana y se volvi hacia su esposa. Orden a Uni que trajera comida dijo, acallando su protesta cogindole las manos. Comers y bebers, y luego irs a la casa de baos y Senehat te baar. Y me o quedar aqu hasta que vuelvas. Vio la consternacin en su rostro y sacudi sus dedos. Tengo que hablar con el mdico real y con nuestra madre, pero volver despus le asegur. Voy a hacer que traigan mi cama aqu. Mantendremos juntos esta terrible vigilia, Aahmes-nefertari, y de ahora en adelante la audiencia de la maana ser mi responsabilidad. Ella empez a llorar nuevamente pero ahora con una gratitud silenciosa. No te he preguntado por Sharuhen empez a decir, pero l la interrumpi. Sharuhen hoy es un espejismo dijo. Slo me importis t y Sat-Kamose. Llamaron a la puerta y Uni entr con Senehat y Hekayib detrs de l. De las bandejas que llevaban emanaba un vapor fragante. Esta vez fue Ahmose quien condujo a Aahmesnefertari y la sent junto a la mesa, vertiendo vino para ella mientras los sirvientes servan la comida. Mira, amor, hay lechuga fresca, seguramente la primera de la temporada dijo. Sopa de lentejas que huele a cilantro, carne asada con granos de pimienta y pan de centeno caliente con semillas de ssamo. No debemos desperdiciar nada! le acerc los platos, indicando a Uni que se retirara. La puerta se cerr y l se sent junto a ella. Come, Majestad, te lo ordeno dijo con severidad. O har que te encierren en la crcel de Kamose. Ella premi su esfuerzo con una sonrisa tenue y, para su alivio, cogi un tallo delgado de cebolla tierna, hacindolo girar entre sus dedos antes de morder un pedazo. Gracias, Ahmose murmur. Creo que hoy s tengo un poco de hambre. Atenders a Sat-Kamose si despierta? El asinti. Poniendo los codos en la mesa, apoy el mentn en la palma de la mano y la observ con satisfaccin, pero mucho antes de que terminara de comer se oy un llanto dbil. Indicndole que se quedara donde estaba, se alz y fue a atender a su hija. Sinti como si caminara hacia su ejecucin. Cuando Aahmes-nefertari volvi de la casa de baos, Ahmose la dej y fue al despacho de su padre. Akhtoy e Ipi se haban reunido con Uni frente a la puerta de Aahmesnefertari, y Ahmose envi a su mayordomo en busca del mdico real y a Ipi a Aahotep con el alerta de que ira a sus aposentos pronto. Una vez dentro del cuarto, que an consideraba de Seqenenra, se sinti ms tranquilo. All perduraba algo de la serenidad de su padre, y Ahmose le record extrandole. Nunca parecas perturbado o agitado, Osiris le dijo mentalmente. Siempre eras reflexivo en tu modo de hablar y digno en tu actitud, incluso despus de que el salvaje ataque de Mersu te dejara lisiado y paralizado. No importa lo que sucediera en tu interior, nunca se revelaba en tu actitud. Que Amn me d la misma gracia y el mismo dominio de m mismo, y el coraje para cargar con la desesperacin de mi esposa y mi propio dolor cuando esta tragedia llegue a su inevitable final. Cuando entr el mdico y salud, Ahmose ya haba recuperado su equilibrio. El hombre pareca casi tan cansado como Aahmes-nertari. Esper impasible. No hay esperanzas para mi pequea hija, verdad, doctor? le requiri Ahmose sin prembulos. El mdico se pas la lengua por los labios. Ninguna, Majestad dijo con franqueza. Lo siento. La princesa no retiene la leche de su madre ni la de su nodriza, ni la leche de cabra que tuve que recomendar. Me avergenza decir que no s por qu. La reina dio de mamar a Sat-Kamose? exclam Ahmose, sorprendido. S, al principio, cuando la leche de la nodriza no logr alimentarla. Pero fue en vano. Ahmose pens un momento. La reina me dice que deseabas dar amapola a la nia, pero que se neg. El mdico alz los hombros bajo la tnica amarilla. La princesa muere lenta y dolorosamente de inanicin dijo. La amapola no prolongara su vida, pero aliviara su dolor y le dara el regalo de la inconsciencia. Sus palabras eran vacilantes y Ahmose las cogi al vuelo. Por qu piensas que la reina rechaz tal ayuda para una nia cuya afliccin est consumiendo su vida? El mdico mir al suelo. No podra decirlo, Majestad. Ahmose se acerc. S puedes! dijo tajante. Eres mi mdico. Eres sabio y hbil en tu profesin. Contstame! El mdico alz la cabeza a su pesar. No tengo ninguna conclusin clara admiti. Pero me parece que su Majestad se est castigando a s misma por algo al negar la amapola a la princesa. Quiere empaparse del sufrimiento de la nia como expiacin. Quiz t sepas ms que yo, Majestad. Ahmose le mir, con el entrecejo fruncido. Una expiacin, reflexion. Claro. Mi pobre Aahmesnefertari. Te culpas por tus hijos muertos y moribundos, no es cierto? Temes que te rechace por lo que consideras tu fracaso y te flagelas en forma inmisericorde con la culpa. Quiz sea as dijo reflexivamente. Prepara la amapola y ven a los aposentos de la reina esta tarde. Esprame all. Puedes irte. Siento como si hubiera pasado ya al menos una semana desde que volv, pens al ir al cuarto de su madre. Pero slo son unas horas. Y sin embargo, no creo que est impaciente por partir nuevamente, como la vez , pasada, ni temo el aburrimiento que me domin entonces. Sat-Kamose ha capturado mi corazn y debido a ella mis dominios brillan con la luz de la satisfaccin. No la tendr mucho tiempo. Estoy resignado a perderla en el momento que descubro la alegra de amarla. Abrazo lo amargo con lo dulce, porque sospecho que ha comenzado a mostrarme aspectos de m mismo ante los que estaba completamente ciego. Cmo me habra cambiado Hent-ta Hent si hubiese estado con ella cuando muri? Se le ocurri vagamente que sus dolorosos y recientes encuentros con Tani podran haber tenido algo que ver con aquel casi instantneo reconocimiento de su hija como algo precioso, que la defeccin sin vacilaciones y poco esperada de Tani le haba hecho tomar conciencia de lo impredecible de la vida de un modo que nunca lo haban logrado sus experiencias militares. Ponderaba la cuestin cuando el mayordomo de su madre le vio llegar, salud y le hizo pasar. Le sorprendi encontrar a Tetisheri tambin all, sentada en la silla junto al lecho de Aahotep, los pies descansando en un taburete y las manos rugosas en la falda. Crey haber ocultado su sorpresa, que era casi alarma, muy bien, pero al acercarse e inclinarse para besar sus dedos llenos de anillos, ella gru. No esperabas verme, verdad, Majestad? dijo. Pero hace mucho que no nos vemos y cuando supe que habas dispuesto ver a Aahotep, me apresur a venir aqu. Su tono era de leve reproche. Significaba: al menos podras haberme mandado saludos, si no pensabas visitarme. Y Ahmose acall lo me jor que pudo la irritacin mezclada con vergenza que sus crti cas implcitas conjuraban siempre. Tienes buen aspecto, abuela murmur, obligndose a mirar a los ojos feroces y sabios que an brillaban inteligentes, aunque ya tena cerca de setenta aos. Me duele la espalda y no duermo mucho respondi ella. Fuera de ello, estoy bien. Lamento que las circunstancias te hayan obligado a volver, Ahmose. Realmente no hay nada que puedas hacer por Sat-Kamose, y en cuanto a Aahmes-nefertari... Se encogi de hombros elocuentemente y los huecos llenos de arrugas de sus clavculas se ahondaron con el gesto. Tu esposa ha perdido el control del modo ms lamentable. La amo, pero siempre le falt energa. De nia se asustaba fcilmente y lo que esa nia necesita es el cuidado de una mujer fuerte y equilibrada. La nodriza era admirable en ese sentido, pero Aahmes-nefertari la despidi. Ahmose se enderez y la observ, tratando de calmarse. Su

lengua se haba hecho ms punzante con la edad, pero se oblig a recordar que efectivamente amaba a Aahmes-nefertari, aunque su visin de la reina se conformaba casi enteramente con los recuerdos a los que se aferraba. No me vi forzado a volver a casa dijo con firmeza. Vine a ver a mi hija antes de que muera y a dar apoyo a mi esposa. Ninguna mujer ha soportado tanta tensin sin hundirse, Tetisheri, excluyndote a ti, por supuesto. A ti nada te hunde. A ella no le pas desapercibido el sarcasmo de sus palabras, pero no respondi. Por el contrario, dijo inesperadamente: El asesinato de Kamose me hundi. La muerte de tu padre en la guerra casi me hundi. Mis palabras a veces son crueles, Ahmose. Perdname. Simplemente, es tan frustrante... Se fue quedando en silencio y l se volvi hacia su madre con alivio. Al menos en ella haba un eco de Seqenenra, equilibrada y competente en sus acciones sin estridencias, e intuitiva en sus decisiones. Cogiendo su mano y apretando su mejilla con la de ella, le sonri. Gracias por la carta dijo simplemente. Ella le devolvi la sonrisa. Saba que vendras contest. Ha sido terrible, Ahmose. No quera traspasarme las riendas del gobierno porque le habas confiado la direccin del pas a ella. Era una cuestin de orgullo. Pero si llegas a demorarte ms, creo que se hubiese hundido por completo. Y no tengo autoridad para darle rdenes. Seal el vino de granada y las tortas de o cereal en la mesa. Ahora sintate y hblanos de Tani le invit. Tu informe deca poco y gritaba mucho. Ahmose se sinti desanimado. Saba que llegara aquel momento, pero aun as le molestaba. Verti el lquido rojo brillante en una copa y bebi un trago antes de sentarse con desnimo en una silla. Pese a sus esfuerzos desesperados no pudo encontrar una manera de suavizar el golpe para Aahotep, ninguna mentira piadosa para cerrar una herida sangrante. De modo que les habl de la negativa de Tani a decirle adnde haba ido Apepa y a coger una embarcacin y volver a Weset, su deseo declarado de entrar a Sharuhen y estar con su marido, con un lenguaje claro y sin barnices. Sin embargo, no repiti la evaluacin tan realista de la recepcin que su hermana esperaba de las mujeres de la familia. Aahotep escuch inmvil, observando el rostro de Ahmose, alzando su copa de vez en cuando para beber, pero sin decir nada. Cuando termin, fue Tetisheri quien expres su desagrado. La persona que describes es irreconocible como la nia que se fue de aqu tan valientemente con Apepa resopl. Permiti que los setiu la corrompieran. Pequea cobarde! Gracias a los dioses que su padre no vive para ver su traicin. La habra cogido a latigazos y devuelto a Weset atada a la pared de su cabina. No hablaremos ms de ella. Ahora, cuntanos de Sharuhen y del sitio. Esas noticias son ms interesantes. Haba explotado iracunda con su voz cascada, pero Ahmose vio cmo esconda las manos entre los pliegues de la tnica para ocultar el temblor, y sinti pena por ella. Rpidamente empez a hablar de la fuga de Apepa, la quema del palacio, la captura de los setiu por Abana y cmo les haba obligado a revelar el destino de Apepa, todo el drama y la emocin que la entusiasmaba, y ella le premi con una serie de resoplidos, risas y exclamaciones al quedar cada vez ms atrapada en el relato. Finalmente golpe el brazo de la silla. Ja! chill. Ahora le tenemos, ese hijo de Sutekh! Slo es cuestin de tiempo que caiga Sharuhen y puedas cortarle la cabeza. Bien hecho, Majestad! No quiso amargarle la alegra recordndole lo inexpugnable que era Sharuhen. Vaci su copa y se alz, y les hizo una reverencia a ambas. Fuera de las audiencias matutinas, pasar todo el tiempo en las habitaciones de Aahmes-nefertari dijo. Ocupaos de Pa-she y Ahmose-onkh. Sigue escapndose a jugar con el barro de los ladrilleros? Los ladrilleros se han ido, Ahmose dijo Tetisheri. El viejo palacio no necesita ms que ser blanqueado y la decoracin. Hasta los jardines han sido redibujados, aunque todava son muy recientes y no muy graciosos. Lo hars bendecir pronto? He soado con ese momento desde que Kamose y yo navegamos hacia el norte para reconquistar Egipto, pens Ahmose con tristeza. Ahora est aqu y slo puedo pensar en Sat-Kamose. No me siento feliz, no tengo ninguna sensacin de triunfo. El destino me la ha robado. No lo s contest con pesar. Quiz. Se volvi hacia la puerta, pero la voz de su madre lo detuvo. Ella esta bien? pregunt Aahotep. Ahmose hizo una pausa. Est bien y ms bella que nunca respondi sin mirarla. Dio un golpe en la madera. Kares abri de inmediato y, enfermo de tristeza, Ahmose sali al pasillo. El mdico y Uni le esperaban fuera del cuarto de Aahmes-nefertari, y entraron con l. A Ahmose le pareci que ella deba de estar yendo de un lado a otro en su antecmara, esperando impaciente su vuelta, con la nia en sus brazos, porque casi corri hasta l cuando Uni cerr la puerta y su expresin se aclar. Pero cuando vio el frasco y la cuchara que llevaba el mdico se detuvo sbitamente. No dijo. Ahmose le puso una mano con firmeza en el hombro. Si has de culpar a alguien por la debilidad de nuestros hijos, culpa a los dioses, y no a ti le dijo en voz baja. Y no te culpo. No lo sabes? Cmo puedes creer que estas o prdidas tan horribles pueden erosionar mi amor por ti? Somos uno, querida hermana. Hemos sobrevivido a muchas pruebas. Hemos estado enfadados el uno con el otro. Pero hay un vnculo que no se rompe. Delicadamente cogi a Sat-Kamose. Ests usando su sufrimiento para torturarte y eso es egosta. Ella est bien? Debemos tratar de aliviar su dolor y facilitar su paso a la presencia de Osiris. Lo vomitar protest Aahmes-nefertari dbilmente, pero no hizo otra objecin. Se haba puesto muy plida, pero algo en sus ojos cambi cuando l le habl. Era una prueba escasa, pero saba que la batalla contra su locura estaba ganada. Haciendo una seal al mdico, baj las telas que cubran a la nia y descubri su boca. Sat-Kamose le miraba. Notaba su aliento clido en los dedos. Su cabeza, con su escaso pelo negro, pareca haber crecido, apoyada en su brazo. Es una ilusin producto de la reduccin de su pequeo cuerpo pens Ahmose con una compasin amorosa que le atraves como una espada. Amn, has dado mucho con tu mano derecha omnipotente, pero has quitado mucho con la izquierda. El mdico se acerc, la cuchara llena del lquido lechoso. Cuidadosamente la introdujo entre los labios secos. Sat-Kamose arrug su nariz del tamao de un guisante, trag convulsivamente, tosi dbilmente y empez a llorar. Ahmose la meci, susurrando una cancin a medias olvidada de su infancia, y todos los all presentes esperaron a verla vomitar la droga. Pero no lo hizo. Al cabo de un momento se cerraron sus ojos. Ahmose not que se relajaba su cuerpo tenso. Se durmi. Vendr dos veces al da y una vez por la noche para repetir la dosis, Majestad dijo el mdico. Un ro cada vez, no ms. Haciendo su reverencia, retrocedi y dej el cuarto. Ahmose le pas la nia a Aahmes-nefertari, que fue al cuarto vecino con ella. Ahmose se volvi hacia Uni. Trae todas nuestras comidas aqu le orden. Hazlas atractivas y apetitosas para que la reina se sienta tentada. Beberemos cerveza en vez de vino. La cerveza es ms nutritiva. Que no se acerque nadie que no sea Akhtoy, Ipi y Khabekhnet, y djales pasar slo si es algo urgente. Uni sonri. Entiendo, Majestad dijo. Es una decisin sabia. Sabia?, reflexion Ahmose en el momento en que sali Uni y su esposa an no volva. No es sabidura, mi buen mayordomo, sino temor ciego. Qu hara sin Aahmes-nefertari? Sera como una vela sin viento. Las siguientes semanas siguieron un patrn rgido deter minado por las necesidades de Sat-Kamose, cuyos colores sombros los pintaba la muerte. Cada maana Ahmose se levantaba con el Himno de Alabanza, costumbre que retomaron a su vuelta. Iba a la casa de baos a que le lavaran, rasuraran y masajearan, luego a sus aposentos para que le pintaran y vistieran, y luego, con Ipi y Khunes, a la sala de recepcin principal donde atendan los asuntos que siempre se acumulaban de un da para otro. Otra vez en las habitaciones de Aahmes-nefertari, saludaba al mdico y juntos le daban a la nia el gran regalo de los dioses que tena el poder de quitar el dolor y llevar la inconsciencia. Sat-Kamose siempre lloraba por el gusto amargo y a veces vomitaba, pero con el tiempo su estmago lleg a estar demasiado dbil para el espasmo que expulsaba la amapola. Alentado, el mdico haba intentado alimentarla nuevamente con la leche de cabra, pero no pudo retenerla. Estaba en brazos de Ahmose o de su madre casi continuamente. Ahmose, cargando con su peso de pluma, yendo de un cuarto a otro, muchas veces crey que ya haba muerto, por la laxitud de su cuerpo y su respiracin inaudible. Al principio, volva de las audiencias y se encontraba con su esposa sentada junto al lecho, con la comida de Uni sin tocar en la mesa y Sat-Kamose en el regazo. Cuando el mdico se iba, se sentaba junto a ella y la convenca de que comiera un bocado y despus, quiz, otro. Ella aceptaba indiferente, con los ojos hinchados y la espalda curvada, y dos veces ella misma vomit lo que haba comido en un ataque de violento rechazo, pero gradualmente su apetito mejor hasta que Ahmose, al entrar en sus habitaciones, a menudo se senta feliz de ver las fuentes vacas, donde slo quedaban algunas migajas. Senehat la acompaaba hasta la casa de baos, mientras Ahmose vigilaba el canasto que contema un dolor tan preciado y tan penetrante para los dos. Por insistencia de Ahmose, Aahmes-nefertari se someti al examen del mdico y su dictamen fue alentador. Ha ganado algo de peso, sus ojos tienen menos del uk hedu amarillo y su aliento ya no apesta le dijo a Ahmose. No le prescribir nada. Todo lo que necesita es comida sana y descanso. Duerme bien? Ahmose le asegur que s. Al principio slo dormitaba a ratos, con largos perodos de vigilia agitada durante los cuales intentaba calmarla con juegos de tablero y cuentos, a la luz de la lmpara que siempre estaba encendida. Pero lentamente se fueron alargando sus horas de descanso y su sueo se hizo ms profundo. Una noche ni siquiera despert cuando el mdico entr silenciosamente para darle a Sat-Kamose su ro de amapola. Ahmose, despierto, pasaba muchas horas sentado junto al lecho de Aahmes-nefertari, observndola, volviendo a descubrir el placer de la armona de su cuerpo, el pelo oscuro cado por encima de las sienes, el tinte azul delicado de los prpados cerrados, las pestaas gruesas, que temblaban con los sueos, el perfil aguileo de la nariz de su padre y los labios llenos, similares a los de su madre. La luz constante de la lmpara creaba sombras agradables en el cuello, aumentaba la hendidura entre los pechos y haca brillar los hombros como si hubieran cubierto de aceite su piel. No senta deseo. Los das estaban demasiado cargados de preocupaciones para algo tan elemental y fuerte. En aquellos momentos le llenaban la ternura y la conciencia de que ella era nica como esposa, su amada, dndole la paciencia y el desprendimiento que necesitaba para cuidar de ella y de su hija. Una vez, poco despus de la medianoche, cuando el mdico se haba ido y Aahmes-nefertari estaba dormida, dej los aposentos de las mujeres y, dando una indicacin a Uni, acostado en su colchn junto a la puerta por si ella despertaba, sali solo, con la idea de ir al templo. La luna estaba casi llena y el jardn, pacfico, envuelto en sombras bajo sus rayos plidos. Sintindose mareado por su largo encierro, Ahmose se detuvo a aspirar el aire clido antes de dirigirse al embarcadero, rechazando la escolta que le ofrecan los guardias y siguiendo el camino del ro, una cinta gris bajo sus pies, rumbo a los oscuros troncos de las palmeras. El cielo baado en la luz de la luna era un dibujo de hojas y ramas que apenas se movan y, junto a l, el Nilo estaba plateado y silencioso. El pueblo de Weset, ahora casi una

ciudad, pareca un espejismo ms all de los arbustos; las oscuras casas de barro, las calles slo transitadas por unos cuantos perros callejeros y una ocasional chispa de luz donde algn ciudadano estaba sentado, sin dormir, como su rey. Haba sonidos apagados, su pulso era una mezcla de toda la vida humana y animal que componan su existencia. Lejos, en el desierto, una hiena ladr y el sonido hizo eco en dunas invisibles antes de desaparecer. Amo este lugar pens Afamse mientras caminaba. Todo lo que soy ha sido moldeado por su impacto, que se multiplica lentamente por todos mis sentidos. Soy el rey de Egipto, pero antes que nada soy hijo de Weset y siempre lo ser. El atrio del templo estaba desierto. Ahmose lo cruz rpidamente. El atrio interior, con su tejado de grandes losas de piedra, estaba a oscuras. Un guardia apareci de entre las sombras y le ordeno detenerse, pero viendo quin era, se retir con una rpida disculpa. Quitndose las sandalias, Ahmose se acerc al santuario. Estaba cerrado y sellado, por supuesto, pero eso no importaba. Un leve perfume a incienso flotaba en el aire y se mezclaba con el olor del polvo y las flores marchitas. Ahmose se arrodill y luego se postr, con los brazos extendidos. Con los ojos cerrados rez por Sat-Kamose, por Aahmes-nefertari, por s mismo, y las palabras le llegaban con facilidad, pues tena la mente clara como hacia mucho tiempo que no suceda. Al rato percibi un movimiento detrs, pero no alz la vista. Alguien se acomod a su lado y comenz a rezar tambin, y con alegra reconoci la voz de Amonmose. Cuando termin de decir al dios todo lo que quera se alz, y el Sumo Sacerdote lo hizo junto con l. Supe que habas vuelto, Majestad dijo, y su voz se oa apagada en el lugar cerrado. Tu madre me enva regularmente a Yuf con informes de los asuntos de la casa. La reina me pidi que nombrara un sustituto para cumplir con las obligaciones de la Segunda Profeta hasta que la pequea princesa se recupere o muera, y lo he hecho. He sabido que ella tambin est mal. jQu rgido sentido del deber tiene Aahmes-nefertari!, se admir Ahmose en silencio. Egipto podra estar hundindose bajo un lago de fuego y ella seguira preocupada de no poder asumir sus responsabilidades. Siempre he valorado tu tacto, Amonmose contest Ahmose. Ella carga con un peso tremendo y se siente aplastada, pero se est recuperando. Me alegro de volver a verte. Por el momento slo cumplo mis deberes con Amn en el corazn y no pido disculpas por ello. El rostro de Amonmose era un valo que sala de la oscuridad. Aun as, Ahmose pudo leer su expresin sombra. Por supuesto que no dijo el Sumo Sacerdote. No tengo nada para reconfortarte, Majestad, salvo una prediccin del Vidente. Sharuhen caer y Apepa ser tuyo. No hay nada que me reconforte en mi actual dolor dijo Ahmose pesadamente. Pero no dudo del don del Vidente. A fin de cuentas, predijo la actual tragedia. Es slo un instrumento del dios dijo Amonmose. Por favor, transmite mis respetos a la Segunda Profeta. Lo har. Y te agradezco tu compaa. El atrio exterior era un rectngulo gris. Ahmose se volvi hacia all, recuper sus sandalias y comenz a caminar hacia la casa. Sat-Kamose muri durante la noche del da treinta de Pharmuthi. El mdico hizo su visita acostumbrada despus de la medianoche. Aahmes-nefertari haba dormido brevemente pero se despert, levantndose del lecho y yendo a sentarse en el borde del camastro de Ahmose, donde l tambin se preparaba para dormir. Me perturb un sueo dijo a modo de disculpa. No s lo que fue. No puedo volver a descansar, Ahmose. Necesito tener a mi hija. Ahmose saba que eso no importara. La nia slo estaba semiconsciente la mayor parte del tiempo y ni siquiera lloraba cuando la alzaban. Hizo a un lado la sbana y se puso de pie. Te la traer dijo. Acomdate con almohadones en mi lecho. Quieres agua? Ella asinti. Antes de ir al cuarto de la nia, le sirvi una copa y se la pas. Has sido maravilloso conmigo dijo impulsiva. Ms de lo que merezco. Te amo tanto, Ahmose. Perdname todo. Todo? sonri, advirtiendo que los efectos de su sueo an la perturbaban. An as, su rostro ya no tena aquel aspecto decado y volva un color saludable a su piel. No puedo imaginarme qu es todo. Si ests cmoda, ir por Sat-Kamose. Fue hasta el cuarto apenas iluminado y se inclin sobre el canasto, pero se detuvo. Haba visto la muerte muchas veces en los ltimos aos, incluso en los rasgos de soldados sin desfigurar: su marca era inconfundible. O ms bien, la ausencia de marca, pens sintiendo una terrible premonicin. No importa lo compuesto que est el rostro, no importa lo engaosa que sea la imagen, una mirada basta para confirmar que el ka ha volado y slo queda una cscara vaca. Los ojos entornados de la nia brillaban, pero con la luz que les prestaba la lmpara. Su boca estaba parcialmente abierta, los huesos diminutos de su pecho totalmente inmviles. Ahmose la alz apretndola contra su pecho. Su cuerpo an estaba tibio, pero con el calor de cualquier cosa inanimada dejada al sol, un almohadn, una manta, no generado por la escasa chispa de vida que haba habido en ella. Mordindose ferozmente el labio en el intento de controlar las lgrimas que ya le quemaban los ojos, la llev al dormitorio. Aahmes-nefertari profiri una exclamacin cuando vio su rostro y le tendi los brazos. Reverente, Ahmose le tendi el cadver diminuto y luego se sent a su lado, cogiendo una de las manos de Sat-Kamose y rodeando a su esposa con el otro brazo. No hablaron. Se quedaron acurrucados en el lecho, llorando, mientras la noche se haca ms profunda a su alrededor y el cuerpo de la nia gradualmente se iba enfriando en su abrazo luctuoso. Ahmose llev a Sat-Kamose a la Casa de los Muertos. Envolvi el cadver en una tela limpia, envi a Uni a que ordenara el envo de su litera y camin silenciosamente por los pasillos callados de la casa. De pie junto al camino que atravesaba el jardn, advirti que la luna desapareca, que se haba levantado viento y agitaba las palmeras oscuras, y que algo, un insecto o una rana, mova la hierba a sus pies. El mundo no ha cambiado pens. Ninguna estrella cae para sealar tu muerte, pequea. Los rboles no dejan de moverse para susurrar tu nombre. El ro no nos cubre de lgrimas mientras espero aqu, con tu cascarn en mis brazos. Hacemos el mapa de las estrellas, usamos los rboles y el ro, cultivamos la tierra y domamos a los animales, pero nada de eso puede expresar conmiseracin por la agona de los humanos. Lleg la litera, llevada por cuatro sirvientes somnolientos. Ahmose les dijo a donde llevarle, subi y cerr las cortinas. La Casa de los Muertos estaba pegada al templo de Amn y no era grande la distancia. En la soledad de la litera, descubri la cara de su hija y bes su boca laxa, pero era su alma la que deseaba abrazar, la esencia que contena todo lo que hubiese podido ser, y al fin la volvi a cubrir con una sensacin de frustracin. Los portadores de la litera le dejaron a cierta distancia de la entrada de la Casa, donde haba una guardia muy numerosa. Entendi su renuencia a acercarse ms y no protest. Sosteniendo a Sat-Kamose con fuerza, camin hasta los guardias del templo y pidi ver a un sacerdote sem, esperando calmo mientas uno de ellos desapareca en la oscuridad del edificio. El otro haba cruzado la lanza frente a la puerta, un gesto ceremonial, aunque Ahmose saba que era perfectamente capaz de usar la fuerza para impedir entrar a nadie. Aunque nadie en su sano juicio querra pasar el lgubre portal. Salan aires ftidos de all, imbuidos de olores no identificables, que provocaron a Ahmose un escalofro de aprehensin. Hubo un ligero movimiento en las sombras y apareci un hombre. No pas el dintel de piedra, pero se inclin. Qu deseas de nosotros, Majestad? inquiri. Ahmose mostr su pequea carga. Te traigo a mi hija, la princesa Sat-Kamose, para su embalsamado dijo con la voz temblorosa. Lamentamos su muerte respondi el hombre. Djala en el suelo y aljate unos pasos. Haba llegado el momento de soltarla pero, por un instante, Ahmose no pudo hacerlo. Con un quejido, la alz hasta su cuello, descansando su mentn en las envolturas, cerrando los ojos con fuerza, notando las lgrimas que corran calientes por sus mejillas. El sacerdote sem esper impasible. Por fin, Ahmose hizo lo que se le ordenaba, dejndola delicadamente en el suelo y alejndose. El sacerdote de inmediato sali, la alz y rpidamente retom su lugar al otro lado del dintel. Mi tnica no te toc, pero mi aliento o las emanaciones de mi cuerpo pueden haberte transmitido impurezas continu. Ve al lago sagrado y purifcate. Tras otra leve inclinacin, desapareci, y a Ahmose no le qued ms remedio que retroceder a su litera. Se senta yermo, como los cadveres secos y eviscerados en cuya compaa pronto se encontrara la nia. Se hizo transportar al lago de Amn. A su vera se quit el shenti y el tocado y se meti en el agua fresca hasta quedar completamente sumergido, permitiendo que su boca, odos y nariz se enjuagaran con el agua del dios. Sali, se visti rpidamente y dio la orden de volver a la casa. Me he limpiado la corrupcin de su muerte pens. Pero mi alma siempre llevar cicatrices por su breve vida. Que los dioses te reciban con felicidad, mi pequea inocente! La noticia de la muerte ya se haba extendido por la casa cuando dej la litera y volvi a los aposentos de Aahmes-nefertari. A pesar de la hora avanzada, unos cuantos sirvientes se encontraban en ios pasillos. Le hicieron reverencias cuando pas junto a ellos, con expresiones de tristeza en el rostro, pero se senta demasiado abatido para agradecer sus muestras de compasin. Aahmes-nefertari estaba sentada en el suelo, con la fente en las rodillas, cuando por fin cerr la puerta a sus espaldas. Ella alz ia vista. Ya est dijo, y la alz. Por unos instantes se quedaron abrazados y luego ella le solt. Qudate conmigo esta noche le rog ella. Quiero notar tu calor, Ahmose. Tengo tanto fri. En respuesta, alz las sbanas y ella se meti debajo. El no se molest en desvestirse. Sintindose de pronto agotado, se dej caer junto a ella, que de inmediato le rode con los brazos. Esta noche no habr ningn sonido en el cuarto de los nios, pens, y junto con la tristeza sinti una brisa de alivio. Al da siguiente volvi a sus habitaciones y se iniciaron los setenta das de duelo por Sat-Kamose. Ahmose sigui atendiendo los asuntos del gobierno cada maana. Consult con Pa-she acerca de los progresos de Ahmose-onkh y dedic varias horas al da a estar con el muchacho. A menudo se encontr con su madre y Tetisheri en el jardn, al final de la tarde, ya que aumentaba el calor al pasar de la primavera al verano. No haba msica ni fiestas. Supona que Aahmes-nefertari sufrira una recada de su depresin e insomnio e, incluso, extraaba las horas intensas que haban pasado juntos cuando se convirti en su enfermero, pero ella se ocupaba de sus asuntos con calma y, segn su mayordomo, coma y descansaba bien. Ahmose la vea poco. Ella no le evitaba. Se encontraban a menudo, cruzndose fuera de la sala de recepcin o yendo en direcciones opuestas por la casa, y una vez la invit a navegar por el ro para disfrutar de la puesta del sol. Ella estaba tranquila y sonriente, pero algo distante, y l senta que tena que dejarla. Llegaban informes de Sharuhen, uno similar al otro. El ejrcito estaba estratgicamente colocado en tomo de la ciudad. Los hombres se encontraban bien. El agua llegaba en cantidades escasas pero suficientes bajo la supervisin de Abana. No haba escaramuzas con las tribus de las montaas y Sharuhen pareca totalmente ajena a la presencia egipcia. Ahmose suspiraba con cada sello que rompa Ipi y expresaba su disgusto despus de cada lectura. Se necesitar un acto de los dioses para abrir esas puertas reflexion abatido. Amonmose me habl de la prediccin del Vidente, que Sharuhen caer y Apepa ser mo, pero el Vidente no me dijo exactamente cundo sucedern estas cosas. Puede que sea cuando tenga sesenta aos y Apepa sea un anciano. Los Videntes me irritan. Hablan en acertijos y esperan que se les pague. Pero record las palabras desalentadoras del hombre acerca de Sat-Kamose, cuando an no haba nacido y no tena nombre, y acall sus pensamientos sacrilegos.

Su atencin se concentr en el final de las obras del palacio viejo. No quera entrar en l hasta que fuera capaz de revivir los muchos recuerdos que sus habitaciones llenas de ecos le llevaban. Su gloria pasada le haba llevado sueos melanclicos, sus fantasmas le atemorizaban como cuando, de nios, Kamose y l entraban de noche, el tejado cubierto de escombros donde su padre fue atacado, todo le haca sentir el peso de la ira y la prdida. Pero durante las semanas de duelo por su hija, se encontr a menudo en el jardn y lo miraba desde all, sin el impedimento del muro que antes separaba a la casa del palacio. Es mo por derecho de nacimiento se dijo. Es la mansin de un rey, y mudarme a l significar el restablecimiento de la ley de Ma'at en Egipto despus de tantos aos de ocupacin setiu. Pero no se decidi hasta que una maana luminosa y clida vio a Ahmoseonkh correr en tomo del edificio y luego lanzarse, riendo y gritando, al estanque, con un sonriente Pa-she detrs de l. Mand a buscar al prncipe Sebek-nakht, y se encontr con l a la sombra de una de las columnas monumentales del atrio que ahora se alzaba recta hacia el azul deslumbrante del cielo de comienzos de verano. Algunas de las paredes interiores ya han sido blanqueadas, Majestad le dijo el prncipe mientras caminaban hacia el interior. Pero, por supuesto, no puede proseguir el trabajo hasta el funeral de la princesa. Estoy satisfecho con el resultado. Espero que lo apruebes. Ahmose no contest. En silencio recorri los suelos pulidos que escapaban hacia las umbrosas cavernas, pas la punta de los dedos por las paredes suaves que hacan eco de sus pisadas, se qued pensativo en los charcos de luz blanca que caan de los altos tragaluces, subi por escaleras anchas que conducan a habitaciones ms altas y finalmente se encontr en el tejado, con Weset extendido a sus pies, el bosque de palmeras y el Nilo brillando entre las orillas arenosas. Un grito desde abajo le hizo asomarse. Ahmose-onkh le haba visto y saludaba, un nio de juguete en mitad de un pequeo jardn. Ya haba cambiado su sentido de las proporciones. l tambin agit la mano. Vers que he cumplido tu orden respecto a la pequea escalera que conduce a la parte del tejado que est sobre las habitaciones de las mujeres deca Sebek-nakht. Hay puertas al pie y en la cima de la escalera, y no se han quitado los escombros de los escalones ni han sido reparados. Quieres inspeccionar las nuevas oficinas administrativas al fondo, Majestad? Ya estn terminadas. Hablaba con un orgullo que se le poda perdonar. Ahmose neg con la cabeza. Estoy impresionado por tus logros, prncipe dijo. El palacio mantiene su aire de antigua autoridad y, sin embargo, es ms liviano, mayor, lo nuevo est en armona con lo antiguo. Extendi las manos. No puedo expresar el sentido de lo que pienso ms que diciendo que estoy encantado. Sebek-nakht sonri. Es una morada para un dios y ser un marco adecuado para tus descendientes divinos le asegur a Ahmose. El palacio de Apepa en Het-uart era una choza comparada con esto. La reina ha contratado a los artistas ms renombrados del sur para decorar las columnas y paredes. Tambin ha ordenado baldosas de lapislzuli para el suelo de la sala del trono, y lminas de oro para las paredes. Me dice que est entrando suficiente plata y oro en la Tesorera Real para forjar las puertas del embarcadero con plata y oro, como deseas. Brillarn con la gloria del sol y cegarn a todo timonel que intente pasar. Aahmes-nefertari hizo eso? Ahmose estaba atnito. Sebek-nakht baj el tono. Dio la orden antes de que la princesa naciera dijo 1 de su corazn est en este edificio, Majestad. Insisti en participar personalmente en cada decisin que se tomaba. Ella y tu madre incluso consultaron con los jardineros respecto a la situacin del csped y las flores, y han trado escultores de Swenet para las fuentes. Ahmose no se atrevi a hacer un comentario por temor a que el nudo en su garganta evidenciara la emocin que le dominaba. Estoy avergonzado, pens. No me importaban los informes que llegaban de Weset mientras sitiaba Het-uart y marchaba sobre Sharuhen. No les dedicaba ms que unos momentos impacientes. Mi esposa, mi familia, eran menos para m que una noche de vino y conversacin con mis generales junto a los fogones de los cocineros del ejrcito. Que Amn me perdone. Asintiendo bruscamente, trag y se volvi para bajar al patio soleado. El onceavo da de Epophi, dos meses y medio despus de que Ahmose llevara a Sat-Kamose a la Casa de los Muertos, sta fue acompaada a travs del ro por toda la corte y el personal del templo, y puesta en su diminuto atad junto a Hent ta-hent. Ahmose no pudo evitar la comparacin de ese funeral con el anterior. Aparentemente era igual. Las mujeres llevaban el azul del luto, lanzaron tierra sobre sus cabezas y se lamentaron. Los bueyes rojizos ceremoniales, arrastrando el trineo en el que yaca Sat-Kamose, avanzaron lentamente hacia las tumbas en la orilla occidental en medio de nubes de polvo. Amonmose blanda el pesesh-kefy el netjeri-blades para abrir la boca de la nia y restaurar la vida a sus cinco sentidos. El incienso se alz en el aire caliente y los cantantes y bailarines giraban. Pero esta vez cada sonido y movimiento, cada palabra del ritual, me duelen pens Ahmose. El funeral de Hent-ta hent no penetr mi insensibilidad. Ahora estoy hurfano de felicidad, estoy herido, y todo debido a la pequea criatura que poda sostener cmodamente en las palmas de mis manos. Mientras coma en el festn con Aahmes-nefertari, observ a Ahmose-onkh acercarse a la tumba de Kamose, donde Behek continuaba su vigilia. El perro se alz con dificultad para saludar al muchacho, que se arrodill y empez a acariciar la cabeza gris. Behek se est haciendo viejo y entumecindose pens Ahmose. Algn da los sacerdotes que atienden las tumbas vendrn a ofrecer sacrificios a Kamose y lo encontrarn muerto. Tengo que alertarles que se le tiene que embalsamar y enterrar con honor, cerca de Kamose. Tal fidelidad merece un premio. Aahmes-nefertari no dijo una palabra en los das en que se llevaron a cabo los ritos. De vez en cuando lloraba, y Ahmose la abrazaba, pero la mayor parte del tiempo estaba con las manos cogidas delante, mirando fijo el suelo. Ya no estaba preocupado por su salud o seguridad. Saba que no haba desesperacin en su pesar, porque lo compartan. Pero tambin senta que ella estaba pensando, profunda y ferozmente. Al volver a la casa fue consciente de que haba cambiado el ambiente. Siempre era as despus de un funeral. Comenzaba el luto y todos sentan la opresin, que se evaporaba cuando los barcos que volvan de la orilla oeste chocaban con los escalones del embarcadero. Desembarcaron, y Aahmes-nefertari y Ahmose, cogidos del brazo, caminaron hacia las columnas de la entrada seguidos por los dems miembros de la familia. De pronto, ella le retuvo y esper a que Aahotep, Tetisheri y Ahmose-onkh, que bostezaba, pasaran junto a ellos. Entonces le solt. Tengo algo que decirte, Majestad dijo con voz aguda y apresurada. Siempre he sido un poco cobarde. Cuando era ms joven tema casi todo: un mal agero, el pinchazo de una espina, una palabra dura. Esperaba constantemente que los dioses me atacaran. Entonces comenz la guerra y me vi obligada a enfrentar peligros reales, separndolos de los fantasmas de mi mente. Se mordi el labio. No tuve mucho xito. Hasta que mataron a Kamose y te hirieron a ti no descubr una chispa de autntico valor y temeridad en m. Me liber. Pero con la muerte de Hent-ta-hent todos los antiguos terrores regresaron. Cruz los brazos, cogindose con fuerza, como si tuviera fro. Los tap. No luch. Cuando me qued embarazada de Sat-Kamose las aguas oscuras de la compasin por m misma y la extrema cautela me anularon por completo, y cuando naci yo estaba tan enferma que no poda comer, dormir o caminar sin odio por m y por ti. Ahmose pretendi cogerla, pero ella se alej. No dijo. Djame terminar. Nada de eso fue culpa tuya. Nada. Entonces volviste a casa y fuiste amable y amoroso, y la viste, y la quisiste por los dos, y algo en m empez a sentir vergenza. Le caan lgrimas pero sonrea. He reencontrado mi coraje, Ahmose. Hemos perdido a nuestras hijas, pero tendremos ms nios y no volver a temer. No me negar a vivir. Vendrs a m est noche a hacerme el amor? Ha pasado tanto tiempo. Asombrado y profundamente conmovido, Ahmose la acerc, acunando su cabeza caliente contra el pecho. No toda la culpa es tuya, querida hermana dijo con voz ronca. He sido imperdonablemente egosta. Me encantara ir contigo esta noche. Nada me placera ms. La oy suspirar. Tenindola todava contra su pecho, volvieron hacia la casa. Se preguntaba si su desahogo haba sido simplemente una reaccin a la tensin del funeral de Sat-Kamose, pero al pasar los das ella sigui alegre y afectuosa y l se convenci de que los fuegos de penitencia y revelacin que se haban encendido en ella estaban apagados, y que haba cambiado definitivamente. Estaban ms prximos de lo que jams haban estado, haciendo el amor felices cada noche, atendiendo las audiencias juntos, observando a Ahmose-onkh aprender a nadar y presidiendo las fiestas cada vez ms sofisticadas para los dignatarios, embajadores y ricos comerciantes extranjeros que haban comenzado a llegar a Weset como mineros que descubrieran una veta de oro en lo que haba sido una cueva oculta. Ahmose se hubiese sentido muy contento si no fuera por el problema de Sharuhen. Cada vez que un heraldo llegaba con los rollos enviados por sus generales, se esconda en el despacho de su padre hasta que se disipaba la nube de frustracin que le causaban. Sharuhen era una tarea inconclusa. Apepa era algo maligno que creca dentro de un monstruoso capullo, pegado a las fronteras de Egipto, que deba ser extirpado, aplastado, y Ahmose saba que pronto debera dejar Weset una vez ms y tomar el Camino de Horus. Esper para comentar la cuestin con su esposa hasta comienzos de Tot, cuando terminaban las celebraciones del ao nuevo y comenzaba la inundacin. Haba habido una rica cosecha. Los escribas y gobernadores enviaban la nueva del regreso de todo Egipto a la fertilidad y la paz junto con sus ofrendas al rey. El Tesoro se llenaba. Las rutas del oro estaban seguras. Ahmose reflexion que era un buen momento para partir y Aahmes-nefertari gobernara con calma eficiencia mientras estuviera lejos. Eligi una noche, cuando no haba invitados y pudieron sentarse en el jardn, compartiendo una ltima copa de vino antes de ir a sus aposentos. El calor haba sido intenso aquel da. Haban nadado en el ro al atardecer y ahora se envolvan en el silencio de su mutua compaa, mientras las sombras llenaban las copas de los rboles y se alargaban por el csped. Aahmes-nefertari estaba sentada en un taburete y Senehat le peinaba el pelo mojado. Ahmose estaba reclinado a sus pies, recorriendo sus huesos delicados con un dedo pensativo. Acababa de juntar suficiente coraje para hablar cuando ella se le adelant. Tengo buenas nuevas para ti, Ahmose dijo ella. Estoy embarazada nuevamente. El beb nacer en primavera, al final de Pharmuthi. Te hace feliz? l levant la mirada. Ella le miraba sonriente. Se oblig a cogerle el pie, concentrndose en la accin de su mano para que la preocupacin no pudiera leerse en su rostro. Por supuesto que me hace feliz dijo con firmeza. Ests segura? Totalmente. Y totalmente feliz. Le empuj juguetona con el dedo del pie. Fui a ver al Vidente en busca de una prediccin. Dice que nacer un varn sano que vivir una larga vida. Miente el Vidente?, se pregunt Ahmose y luego se sinti avergonzado. Se puso de pie y la bes suavemente en la boca. Oh, Aahmes-nefertari, te lo mereces dijo. Los dos lo merecemos. Iremos maana al templo para hacer una ofrenda a Amn. Ella indic a Senehat que les dejara y, volcando su pelo hacia delante, comenz a trenzarlo rpidamente, con movimientos hbiles. Tengo un favor que pedirte, Ahmose dijo ella, sin mirarle a los ojos. Puedes negarte si quieres. No quiero negarte nada protest. De qu se trata? An no la miraba. Quiero que te quedes conmigo hasta que nazca el nio dijo. No me entiendas mal, no estoy asustada. Pero te necesito aqu. Te quedars? Se congelaron las manos en la trenza y ella se qued inmvil. Ahmose poda notar la tensin.

De pronto advirti que todo lo que era importante para ella dependa de su respuesta. No era una prueba. No se haba propuesto framente poner a prueba su lealtad con ira o tranquilidad. Ella arriesgaba todo su futuro bienestar en aquel momento y haba elegido el momento perfecto para hacerlo. Ella saba que sus hombres no le necesitaban, podran no necesitarle nunca en Sharuhen. Tampoco se requera su presencia en Weset, donde los engranajes del gobierno podan seguir sin l, siempre que hubiera alguien con autoridad para guiarlos cuando fuera necesario. Slo ella le necesitaba realmente y le preguntaba si l la necesitaba de manera igualmente vital. Arrodillndose, alz las manos y las coloc baj su mentn. Su rostro ya se esfumaba en la creciente penumbra y sus ojos parecan muy grandes y oscuros. El sonri lentamente. Por supuesto que me quedar dijo.

16
El mes de Pharmuthi del ao siguiente Aahmes-nefertari dio a luz un varn gordo y sano. Su embarazo haba sido normal. Los fantasmas de la duda y el temor, que la haban perseguido mientras llevaba a Sat-Kamose en su vientre, haban vuelto de vez en cuando durante la larga espera de nueve meses, pero los haba dominado bien, compartindolos con Ahmose, de modo que rpidamente perdan poder sobre ella. El mismo se volc decididamente a la mtina de la vida en la corte, al principio obligndose a estar contento, pero luego, leyendo los rollos que llegaban de Sharuhen, con sensacin de alivio al saber que no haba cambios en el este. Estaba feliz con su esposa, feliz por la creciente paz y prosperidad de Egipto y si se despertaba de noche con una sensacin pasajera de insatisfaccin, era debido a que el viejo palacio segua hurfano tanto de trono como de Insignias Reales. Aahmes-nefertari y l pasaban parte de cada maana vagando por los elegantes salones y los pasillos seoriales del lugar que sera su casa y un templo a la Divina Encarnacin de un Ma'at renovado. Las baldosas de lapislzuli de la sala del trono estaban terminadas y colocadas. Las paredes por fin estaban cubiertas con lminas de oro, en las que haba representaciones del rey con la Doble Corona golpeando a sus enemigos con un hacha, mientras que una Aahmes-nefertari menor se asa a uno de sus tobillos con una mano y alzaba la cruz ansada con la otra. Haba bandadas de artistas en todo el recinto, con tarros de colores brillantes, convirtiendo las columnas en vias, cubriendo los techos de pjaros y estrellas, y transformando los pasillos en ros y estanques de agua azul en los que nadaban peces y flotaban flores de loto y de lirio. Ahmose se sinti rebosante de felicidad cuando el tesorero principal, Neferperet, anunci que ya haba suficiente oro y plata para empezar a trabajar en las puertas con la aleacin de ambos metales, y los orfebres estaban listos para presentar al rey distintos dibujos. Se estaba consolidando el comercio. Del sur llegaban oro, marfil, bano; plumas de avestruz y pieles de animales exticos, de Wawat; bueyes, de Tjehenu; artculos de oro y plata, como aguamaniles y vasijas, utensilios de bronce, espadas y dagas ceremoniales con incrustaciones, cermicas del grosor de una cascara de huevo, adornadas con pulpos, delfines y, por supuesto, la preciada amapola, llegaban de Keftiu, pero an no haba cedro del norte de Rethennu, ni nuevas remesas de caballos de las tribus, an ms al este, con las que haban comerciado los setiu. Ahmose se preguntaba, ms bien pesimista, si los habra alguna vez, pero no se dejaba abrumar. Los dioses le haban otorgado sus favores y l no dejaba de agradecerles. Los astrlogos eligieron el nombre Amonhotep para el hijo de Ahmose. Aahmes-nefertari, abrazando al beb regordete mientras las ayas revoloteaban a su alrededor, se sinti feliz cuando el propio Amonmose llev la nueva. Amn-Est-Satisfecho! exclam ella, inclinndose para frotar la nariz contra la de su hijo. Qu maravilloso nombre! Sin duda significa que el dios ha dejado de poner a prueba nuestra resistencia, Ahmose. Est satisfecho con lo que hemos hecho por l. Ahmose mir a Amonhotep y en aquel momento el beb gorgoje, sonri y movi espasmdicamente sus brazos regordetes. Deberan haberle puesto Poderoso Toro de Weset brome. Come y patalea como un toro. El Vidente ha predicho un futuro glorioso para l, Majestad dijo Amonmose. Larga vida y estabilidad. Soy tan feliz susurr Aahmes-nefertari. Tan, tan feliz. Mir a su marido a los ojos. El prncipe Amonhotep. Ser un gran guerrero y un buen gobernante, como su padre. Y valiente y obcecado como su madre respondi Ahmose, sonriente. Bes su mejilla sonrosada. Cuando acabes con la adoracin de este logro tuyo, ven al ro conmigo. La noche es fresca y fragante, y yo tambin necesito de tu atencin. Permaneci en su hogar otros tres meses para asegurarse de que tanto Aahmes-nefertari como su hijo siguieran con buena salud. Haba comenzado la estacin de Shemu, con su calor sofocante. Pasaron Pakhons y Payni y, al comenzar Epophi, en todo Egipto los campesinos salieron con sus guadaas, las trilladoras estaban listas para separar la paja del trigo y los viadores esperaban para pisar las uvas polvorientas que se descargaban en las tinajas. Ahmose fue a los aposentos de su esposa y, al no encontrarla, subi por las escaleras que conducan al tejado. Estaba all con Senehat, recostada indolente en una alfombra, la cabeza en un almohadn, observando las estrellas del verano que cubran el cielo negro. Cuando le oy llegar se volvi hacia l, pero no se alz. Ahmose se recost junto a ella y cogi la copa de agua que Senehat le alcanz inmediatamente. La casa es insoportablemente calurosa hoy murmur ella. Es hora de empezar a dormir en el tejado. Incluso el aire que soplaba entre las columnas de la sala de recepciones pareca caliente durante la comida de esta noche. Qu agradable es estar aqu, Ahmose! l trag el agua y asinti, observando lentamente su cuerpo desnudo a la luz de la nica lmpara, la cual estaba alejada para que los insectos que pudiera atraer no la molestaran, y la media luz dorada que lanzaba destacaba sus rodillas y caderas, el leve montculo de su estmago, la cisura de sus pechos, y dejaba el resto oculto en una sombra tentadora. Ella era hermosa y era suya. Not su mano deslizarse sobre la suya. Querido Ahmose dijo ella. S por qu ests aqu. Quieres ir al norte nuevamente, no es cierto? Sorprendido por su sensatez, se acerc para ver su expresin. Ella sonrea mustia. No quisiera tener que hacerlo, Aahmes-nefertari, y te estoy diciendo la verdad contest. Pero debo hacerlo. Ya es hora. Lo s. Ella se sent y se dio la vuelta para mirarle. Te echar mucho de menos admiti. Este ao ha sido una bendicin, verdad? Y t no vers a Amonhotep cuando diga sus primeras palabras y d sus primeros pasos. Es una pena. No haba rencor en sus palabras, slo pena. Ri. Ahmose-onkh ha comenzado a llamarlo Ahmose-onkh-tasherit. Se sienta junto al canasto y le dice que se d prisa en crecer para que puedan usar el arco y leer cuentos juntos. Creo que se ha sentido solo. Ahmose le toc la pantorrilla. Y tambin lo creo. Ahmose-onkh-el-menor. Es encantador. Pero mi intencin es no perderme un momento de los avances de Amonhotep, si puedo evitarlo. Voy a Sharuhen o slo para desmantelar el ejrcito y traer las divisiones de Weset a casa. Ahmose! Se inclin sorprendida. Abandonars el sitio? Dejars a Apepa a salvo para siempre en esa ciudad? Por qu? Porque no se puede tomar Sharuhen. Podra quedarme aos all mientras los habitantes comen los frutos de sus jardines y beben de sus pozos. Supongo que en algn momento sufriran algn infortunio. La poblacin podra crecer mucho en proporcin a la disponibilidad de alimentos o podran sufrir una epidemia, cualquier cosa, pero eso no puede predecirse. Los keftianos no pueden transportar agua para las tropas indefinidamente y no se puede esperar de los hombres que acepten morir de viejos, de inactividad y frustracin. Se encogi de hombros. Dejar una divisin acantonada permanentemente en la Muralla de los Prncipes y cruzando el Camino de Horus, en el interior de nuestras fronteras. El resto lo distribuir entre guarniciones en el Delta, Iunu y Mennofer, quiz una en Khemmenu, para que puedan rotar y, al mismo tiempo, puedan ser convocadas segn sea necesario. Las de Amn y Ra volvern conmigo e irn a sus nuevos cuarteles con sus esposas y familias. Pero qu ser de Apepa? insisti ella. Fue el smbolo de la opresin contra Kamose y tambin contra ti. Si le dejas vivo la tarea quedar inconclusa. Y qu hay de sus hijos? Reclamarn el reino de Egipto si les permites sobrevivir. Lo s dijo. He pasado las ltimas semanas pensando nada ms que en esto. Pero no hay alternativa, Aahmes-ne fertari, no hay manera de prender a Apepa y a sus hijos en el interior de esas paredes de piedra. Dejar vigas en las cercanas, y se pueden usar las divisiones que estarn en Iunu y Mennofer para marchar rpidamente sobre Sharuhen si surge la oportunidad, pero no voy a perder la vida sentado en una tienda esperando a que suceda algo. Quiero estar aqu, contigo y con los nios, con mis ministros y escribas, y ver Egipto florecer bajo mi mano. Se acost y la atrajo hacia s, tras indicar a Senehat que se retirara. Encargar un nuevo trono, nuevas insignias y tratar de olvidar que fracas en el ltimo tramo. He llegado a la conclusin de que es un precio que vale la pena pagar a cambio de todo lo que quiero. Ella se qued en silencio en sus brazos un largo tiempo y l se pregunt si se haba quedado dormida, pero finalmente se movi. Aun as suspir. Es la voluntad del dios lo que determina nuestro destino. Ve al templo antes de partir y sacrifica un toro a Amn, y ruega que nuestra venganza pueda cumplirse. No te abandonar ahora, al final, Ahmose. Soy la Segunda Profeta, recurdalo. Tengo la sensacin de que la guerra no ha terminado. Respeto tu intuicin dijo Ahmose sin mucha convic cin. Har lo que dices, pero sin tu confianza en ello, Aahmes-nefertari. Ahora debes hacer lo que digo. Bsame. Puede ser la ltima vez que hagamos el amor en el tejado de la vieja casa Mdate a la nueva mientras yo no est y encrgate de que instalen las puertas de oro y plata, para que su fuego me salude cuando vuelva. De inmediato ella se alz sobre un codo y puso la boca en la suya, y sus brazos la abrazaron. Tengo razn en admitir esta pequea derrota, pens, antes de perder el control de sus sentidos. Es cuestin de prioridad. Pero saba que cargara con una pequea semilla de amargura en su alma durante el resto de la vida. Inici el viaje el duodcimo da de Epophi con Akhtoy, Hekayib, Ipi, Khabekhnet, Ankhmahor y los Seguidores, un da despus del aniversario del funeral de Sat-Kamose. Junto con Aahmes-nefertari haban llevado ofrendas de frutas, aceite, flores y pan para colocar en el exterior de la tumba. Estuvieron con Amonmose de pie al sol abrasador frente a la entrada sellada, recitando plegarias de remembranza y ruego por el ka de la nia, y no haba tristeza en Ahmose al coger la mano de su esposa, slo amor por la nia que haba derretido su corazn y la comprensin de que su breve vida haba sido la causa de que se cerrara la brecha entre Aahmes-nefertari y l. Despus dijo adis a Aahotep y su abuela, llev a Ahmose-onkh al desierto en un carro de guerra y le dio su primera leccin de conduccin y, luego, fue al templo a hacer el sacrificio que haba prometido a su esposa. Mirando la sangre del toro caer en la escudilla que la reciba, rez con el mayor fervor que pudo por una venganza final, pero sus pensamientos no lograban concentrarse en las palabras que deca y finalmente se qued en silencio. Haz lo que sea, rey de todos los dioses le dijo resignado al ttem. Nos has conducido de la ocupacin a la libertad a costa de muchas vidas y mucho sufrimiento. Si finalmente eliges perdonar la vida a nuestro enemigo, entonces es tu sublime prerrogativa hacerlo. Pas la noche con Aahmes-nefertari discutiendo los asuntos del gobierno que haba que atender mientras l no estaba, luego fue al cuarto de los nios, bes a su hijo dormido y se retir a sus aposentos. Acostado en su lecho en la oscuridad ya senta que extraaba su casa, sentimiento que recibi como una seal de que realmente estaba reconciliado con su decisin de dejar Sharuhen en su paz aislada. Durmi profundamente y sin soar hasta que Akhtoy le despert dos horas antes del amanecer. Las barcas estn cargadas y listas, Majestad dijo el mayordomo. Y hay agua caliente en la casa de baos. Uni no despertar a la reina, tal como ordenaste. Comers ahora? Ahmose baj los pies al suelo. El aire era espeso y caliente en su dormitorio y le dola ligeramente la cabeza.

Comer en la barca cuando salga el sol dijo. Pero me baar. Ha enviado Khabekhnet un heraldo para avisar a los generales? S, lo hizo. El Sumo Sacerdote est esperando en los escalones del embarcadero para purificar tu camino con sangre y leche. Ahmose se frot la cara y logr despertarse por completo. S? Por qu? No me embarco en una nueva campaa ni se trata de un viaje oficial. La reina Tetisheri lo orden respondi Akhtoy Fue llevada al templo en su litera despus del descanso de la tarde ayer. Ella tambin te aguarda. Ahmose intercambi miradas cmplices con su sirviente. Muy bien dijo. Dame un shenti, Akhtoy, e ir a la casa de baos. As mi partida ser discreta. Le esperaban pacientes junto a la puerta abierta del embarcadero. La sirvienta de Tetisheri, Isis, sostena una lmpara. An era noche cerrada, sin atisbo del amanecer. Tetisheri estaba envuelta en una manta como si fuera invierno. Ahmose se acerc a ellas con cierta timidez, sin saber qu esperar de su abuela. No le haba hablado de sus intenciones de retirarse de Sharuhen por temor a que la noticia provocara una avalancha de palabras duras, pero quiz lo hubiese descubierto por algn medio misterioso y se dispoma a cubrirle de imprecaciones. Pero cuando se acerc, ella alarg el brazo y le cogi con su mano huesuda. Ayer por la tarde so que matabas un ganso dijo sin prembulos. Temas al animal firme bajo tu brazo, con la cabeza en tu mano. Primero le clavaste el cuchillo en el pecho y luego le cortaste el cuello de un golpe. La sangre te cubri el pecho y corri por tus piernas. Tan hmeda, roja y rica, Ahmose, y las plumas eran blancas y el cuchillo brillaba cuando lo apualabas. Su rostro sin pintura estaba vuelto hacia l y pareca solemne. Cuando lo so no saba que ibas al norte a desarticular el ejrcito, lo juro. Ahmose-onkh me dijo ms tarde que le habas prometido verle pronto. Y entonces lo supe. Sus ojos empaados brillaban con luz triunfal. Tal sueo es muy raro y su interpretacin es clara. Matars a tu enemigo. No hay duda Tetisheri dijo lo ms amablemente que pudo. Estoy impresionado por tu sueo. Akhtoy tuvo uno similar hace algn tiempo, precisamente antes de que se abrieran las puertas de Het-uart. Pero si me lo dices para persuadirme de que me quede en Sharuhen, ests equivocada. Voy a terminar el sitio. Estoy decidido. Se afirm para recibir la oleada de protestas que esperaba, pero ella simplemente asinti y dej caer j la mano. T eres el rey dijo inesperadamente. Tus decisiones siguen la senda de Ma'at. Sin embargo, sacrificaste un toro con la esperanza de que Amn te dara esta ltima victoria, no es cierto? Lo hice, pero... Amonmose ha trado leche mezclada con la sangre de tu ofrenda le interrumpi imperiosa. Santificar tu partida y consagrar tus pies para llevarte veloz a matar a Apepa. Lo s. Slo pido que prolongues la estancia en tu tienda a las afueras de Sharuhen una semana. Una semana. Hars eso por m? Llevar ms de una semana al ejrcito prepararse para la partida contest. S, abuela. Puedo prometer eso. Gracias. Habl con una humildad tan rara en ella que qued desarmado. Alzndola, plant un beso en su mejilla correosa antes de dejarla en el suelo. Ella lo soport con dignidad, haciendo una seal al Sumo Sacerdote para que iniciara el rito. De inmediato comenz a cantar, caminando delante de Ahmose, y la mezcla rosa de leche y sangre salpicaba las piedras y bajaba por los escalones hasta diluirse en las aguas oscuras bajo la rampa. Ve, Ahmose, vete ahora le urgi Tetisheri. Las rampas de las barcas de los sirvientes ya han sido subidas y Apepa se retira hacia la muerte. Rezar por ti todos los das. No laves la mezcla de tus sandalias. Lleva la bendicin del dios contigo hasta Rethennu. Cuida a mis hijos logr decir Ahmose, y ella sonri. Siempre dijo. La mezcla de sangre y leche no pring la suela de sus sandalias porque las piedras del pavimento estaban frescas. De todos modos, not que el lquido humedeca sus pies e impregnaba las suelas cuando descenda por los escalones del embarcadero. Subi por la rampa corriendo y, volvindose, salud a Amonmose y a su abuela. Ella no le salud. Se haba envuelto nuevamente en la manta, su pelo gris caa pajizo y desaliado por sus hombros, sus rasgos avejentados pero imperiosos se vean suaves a la luz de la lmpara que sostena Isis en alto y, por una vez, Ahmose la am sin reservas. Soltaron amarras. Qar grit una orden al timonel y los remeros bajaron los remos. Pesadamente el Norte sali a la corriente. Lo ltimo que vio de Tetisheri fue su porte orgulloso mientras caminaba hacia la casa dormida y en sombras. En el viaje al Delta no hubo novedad. Ahmose no se apresur pero tampoco se detuvo en Khemmenu para ver a Ramose, como haba querido en su regreso al sur. Lleg a Hetuart a finales de la primera semana de Mesore, habiendo pasado largas y gratas horas apoyado en la baranda para observar ia cosecha mientras bajaban por el Nilo. Tambin estaban atareados los aldeanos del Delta, cosechando fruta de los rboles cargados y uvas de las vias. Ahmose senta hasta los huesos la nueva armona que produca su pas. En todas partes la atmsfera era de esperan/a y abundancia y de confianza en la seguridad que estaba creando. Caiga o no Sharuhen, los hentis de dominio extranjero desaparecen rpidamente de la mente y los recuerdos de mis subditos. Pero no de los mos ni de mis descendientes se prometi, yendo de su cabina a la baranda y observando la costa en las noches tranquilas. Me asegurar de que ningn rey futuro olvide jams estos tiempos, para que Egipto nunca ms caiga presa de hombres rapaces que viven sin Ra. En Het-uart le precedi la noticia de su llegada y Mesehti esperaba con su carro. Pasadas unas horas de consultas con Khety y Sebek-khu respecto a la continuada demolicin de las murallas y la recuperacin de la ciudad, inici la marcha por el Camino de Horus, con su impedimenta y su comitiva siguindole alegremente. Abana no estaba en el Delta. Estaba camino de Rethennu en una de las barcas que cargaban agua y Ahmose aguardaba con impaciencia feliz el momento de volver a verlo. A aquellas alturas del fin del verano, los llanos anegadizos estaban secos y duros, e incluso el Mar de Juncos se haba encogido. Ahmose avanz a buen ritmo. En uno de los fuertes de la Muralla de los Prncipes pas una noche placentera con los generales Iymery y Neferseshemptah, mientras consuman cerveza y pan comn, oyendo las noticias de la restauracin de los fuertes y el acantonamiento de nuevas tropas. Es bueno estar otra vez con soldados pens contento, pero no tanto como estar con Aahmes-nefertari y nuestro hijo en el jardn, compartiendo las noticias de la casa tras un largo da caluroso. Ya les extraaba. Ocho das ms tarde se encontr con el portaestandarte Idu y una escolta de su divisin de Amn y, rodeado por los Seguidores, entr en el permetro del campamento. Podra haberse ido ayer. Estaban las mismas filas ordenadas de tiendas, el mismo aroma de carne asada, los mismos soldados que caminaban en grupos ruidosos o que se afanaban en sus obligaciones, el mismo fulgor de las ruedas de los carros con oficiales que iban de aqu para all. Una nube de polvo a la derecha, donde terminaban las tiendas y comenzaba el desierto pedregoso, le dijo que un contingente de tropas se adiestraba, aunque la distancia era demasiado grande para poder or las rdenes que gritaba el capitn. Mientras Akhtoy supervisaba la instalacin de su tienda y Khabekhnet iba a convocar a los generales, Ahmose se hizo llevar cerca de Sharuhen. El campamento lo recordaba bien pens. Pero por algn motivo, record a Sharuhen menor al pasar los meses. Quiz porque deseaba tan desesperadamente conquistarla. Pero es mayor de lo que recordaba. Sus muros son ms altos y firmes, es mayor la impresin de inviolabilidad que da. Hago lo correcto al aceptar un lmite a la retribucin que obtendr. Me pregunto si los jefes militares estarn de acuerdo. Se reunieron a la sombra de la tienda. La tarde, ya cerca de la noche, segua muy calurosa y aceptaron con gusto el agua y la cerveza que Akhtoy les sirvi. Ahmose, observndoles uno por uno detenidamente mientras le saludaban y ocupaban sus lugares en torno de la mesa, pens que parecan apagados. Aunque estaban contentos de verle regresar, no haba risas ni conversaciones ociosas entre ellos. Les hizo callar con un saludo y pidi sus informes. Kagemni fue el primero en hablar. Bajo su casco de lino rojo arrugado, tena el entrecejo fruncido y brillante de sudor, y tena polvo en las arrugas en torno de la larga nariz. No ha habido novedades de la ciudad, Majestad dijo. De vez en cuando nos observan desde las murallas, casi displicentes, pero fuera de eso nos hacen caso omiso. Necesitamos ms agua. El calor del verano aqu es intenso y el viento ha dejado de soplar desde el mar y ahora sopla del norte, levantando la arena del desierto y molestando a los soldados. No pueden baarse para aliviar las molestias. Hemos comenzado a enviarles al mar por tandas agreg Akhethotep. Se divierten en el Gran Verde y se lavan, pero muchos temen el tamao y la fuerza del mar. En cambio, no hay problemas con la comida. El general Hor-aha ha convertido a los medjay en cazadores. Recorren las montaas y regularmente traen mucha caza. Ha habido muchas enfermedades de los ojos, Majestad agreg Baqet. Los mdicos mandaron a buscar ms ungentos al Delta. Por supuesto, son consecuencia del constante fulgor de la luz que se refleja en la arena, adems del polvo. No hay nada con qu guarecerse aqu, nada verde. A los medjay no les interesa guarecerse dijo Hor aha. Estn contentos. Pero el resto de tus tropas se queja a sus oficiales todos los das. Adems, debe de ser la estacin de la langosta. Mis hombres han encontrado grandes nubes en la estrecha franja de tierra frtil al pie de las montaas. No las temen, pero sus manchas oscuras se pueden ver desde el campamento y eso provoca temores supersticiosos en otros soldados. Creen que son el anuncio de un desastre. Ahmose observ a su amigo. Era el nico, entre todos los generales, que pareca haberse beneficiado con la permanencia en aquel lugar seco y olvidado. Su piel negra estaba lustrosa y saludable, y sus ojos oscuros, despejados. El pelo le haba vuelto a crecer y brillaba sobre los hombros anchos. A diferencia de los otros, no sudaba. Ahmose golpe la mesa con los nudillos. Ya haba decidido abandonar el sitio dijo. Y todo lo que escucho refuerza mi decisin. Es hora de admitir una derrota sin sangre, generales, y de retirarnos ms all de la Muralla de tos Prncipes. Y quedar mal, pero sin duda mis soldados me bendecirn. A ningn egipcio le gusta estar lejos de su tierra mucho tiempo. Nadie objet y en el silencio o pudo percibir alivio. Veo que estis de acuerdo continu secamente. Entonces, podis informar a vuestros oficiales de que nos marcharemos dentro de una semana. Os dar la redistribucin de las divisiones ms tarde. Ahora os invito a comer conmigo y hablaremos de otros asuntos. Me alegro de estar con vosotros nuevamente. Cuando se fueron no deseaba volver a su tienda. Se desvaneca la luz y con ella el calor, aunque an haba rachas de viento que aplastaban su shenti contra las piernas y tiraban de las orejeras de su casco. l y Ankhmahor caminaron en direccin al fuerte. Le atraa la firmeza tosca de las piedras, la impresin de total indiferencia. Trat de imaginar las puertas abiertas, los ciudadanos yendo de aqu para all por el camino del mar, los canos tirados por bueyes de los comerciantes y su traqueteo al acercarse a la ciudad, los gritos de los nios y las charlas de sus mujeres, pero no pudo hacerlo. Sharuhen era demasiado slida, demasiado real para ser un espejismo, y, sin embargo, tena un aire de ensoacin que le preocupaba. Nunca ver lo que hay en su interior-pens. En alguna parte, tras esas defensas mudas, Apepa y Tani comen y duermen, caminan y hablan, pero mi mente los ve rgidos e inmviles del amanecer al ocaso, un par de estatuas que no respiran ni parpadean. Supongo que los muros de roca apagan todos los sonidos, en particular con las puertas

cerradas, pero no puedo borrar la fantasa de que Sharuhen est poblada de figuras sin vida. Durante tres das se levant temprano e hizo que le llevaran lo ms cerca posible de la ciudad sin correr riesgos, y pas las horas de la maana sentado bajo un toldo con la vista puesta en la puerta sur. No tena nada que hacer. Una ola de excitacin recorri el campamento con la noticia de que se levantaba el sitio, pero Ahmose recordaba la arrogancia de los hombres que hablaron desde la muralla y no dijeron sus nombres, y en parte lamentaba su retirada. Me hubiera gustado verle humillado pens. No es ms que el gobernador de una ciudad. Y, sin embargo, yo, el rey de Egipto, debo salir a rastras, como un perro apaleado, ante su desprecio altanero. Pero el cuarto da, cuando estaba hundido en su silla con la escasa proteccin del toldo que ondeaba sobre l, vio a un hombre aparecer repentinamente sobre la muralla. Ankhmahor lanz una exclamacin y los Seguidores, que le rodeaban, le hicieron eco. Ahmose se puso de pie, y en su mente reapareci el sueo de su abuela y su promesa de quedarse siete das frente a Sharuhen. Se sinti inundado de excitacin. El hombre se llev un cuerno a la boca y sopl. Egipcios! grit. La reina Tautha desea audiencia con su hermano. Permitid que se acerque a l sin hacerle dao. Cien ideas atravesaron la mente de Ahmose, pero una le domin. Abrirn la puerta para dejarla salir, podramos atacar en ese momento; pero no, llevara mucho tiempo lanzar un ataque, podemos intentarlo con los Seguidores? El hombre no haba esperado respuesta. Desapareci tan rpidamente como lleg. Ya se abra lentamente la puerta y sala una pequea figura. Era Tani, sin escolta, una mujer solitaria que atravesaba el desierto caliente hacia l, las borlas de su bata movindose en el viento, mechones sueltos de su pelo se apretaban contra su cuello. Mesehti, el carro dijo Ahmose. Los Seguidores, con las manos en la empuadura de la espada, tambin vean acercarse a Tani. Creen que me va a atacar con una daga?, pens. Entonces ella se encontr frente a l, con los ojos entornados para protegerse del sol y las manos extendidas a los costados. No traigo ninguna arma le dijo a Ankhmahor con un dejo de sarcasmo en la voz. Te saludo, Ahmose. Tengo que hablar contigo de inmediato y en privado. Puedo? En respuesta, seal el carro. Ella subi y l la sigui. Mesehti azuz a los caballos y fueron hacia la tienda de Ahmose. l no haba dicho una palabra. Una vez en el interior, le indic a Akhtoy que se fuera y se volvi para enfrentarla. Me traes la rendicin de Sharuhen? pregunt sin muchas esperanzas. Ella ri sorprendida. No, por supuesto que no! dijo con dureza, pero luego se abland. Es maravilloso volver a verte, Ahmose. l no respondi a la ternura de su tono. Qu quieres? dijo con dureza. Te has cansado de los setiu? Has venido a rogarme que te enve a casa? Lo har con gusto, Tani. Ella se mordi el labio y desvi la mirada. Necesito tu ayuda dijo en voz baja. Mi esposo est muy enfermo. Necesita amapola para aliviar su dolor, pero no hay en la ciudad. Sharuhen siempre la obtuvo de Keftiu, pero el sitio lo impide. Puedo sentarme? Ahmose asinti y ella se hundi en una silla. S que le odias continu apremiante, pero te ruego que te compadezcas de un hombre que sufre mucho. Est enfermo? repiti Ahmose incrdulo. Apepa? Qu le sucede? Hay una escalera empinada de piedra que conduce de la casa en la que vivimos a la entrada contest. La bajaba cuando tropez con algo, un pedrusco, quiz, no lo s. Los guardias le atajaron al pie de la escalera, pero fue tarde. Se haba roto la pierna Una pierna rota? Pero sin duda... Se la rompi por tres sitios le interrumpi. Y no limpiamente. Astillas del hueso atravesaron la carne. Gritaba. Oh, Ahmose, fue terrible. Sigui gritando mientras le suban a la casa y le acostaban en la cama. El mdico trat de colocar los huesos en su lugar y l se desmay. Fue intil. Eso sucedi hace tres das. Entonces empez a extenderse el ukhedu. No sirvi de nada lavarle la pierna y ponerle ungentos. Se hinch, y supura algo viscoso. No se la puedo tocar sin que grite de dolor. Esta maana le dej cubierto de sudor y temblando como si fuera invierno. Su rostro se descompuso y rompi a llorar. Su mdico es un idiota! exclam. Se est muriendo! Y no puedes imaginarlo con qu sufrimiento! Por favor, Ahmose, dame amapola! Se tap los ojos con un trozo de tela que cogi de la mesa y sus hombros se sacudieron con el llanto. Ahmose se qued observndola. No le afect su afliccin pero le llenaba una alegra maliciosa que le haca sonrer. Una parte de l sinti crecer la alegra con horror, pero no pudo controlarla. Apepa se mora. No con la muerte rpida y fcil de una flecha en el pecho o una espada cortndole el cuello, sino lentamente, en un tormento exquisito. Era una venganza mejor de la que l mismo hubiera podido cobrarse. Amn haba visto que Sharuhen era inexpugnable. Haba introducido la mano en la ciudad y aplastado a Apepa. Haba honrado la confianza y perseverancia de sus sirvientes. Haba contestado a sus ruegos y envi un sueo a Tetisheri para decrselo. Con aquel acto de venganza divina el dios haba puesto por siempre su poderoso sello en Egipto y Ma'at por fin estaba completo. Dejmosle sufrir-pens Ahmose salvajemente. Que la mano de Amn le aplaste cada vez ms, hasta que haya bebido el vino amargo de la angustia hasta la saciedad y la vida le abandone. Pero entonces otra idea se insinu bajo la tormenta de hostilidad y placer oscuro, y dio un paso hacia su hermana. No dijo con firmeza. No te dar amapola para que lleves a Sharuhen. No me importa si Apepa muere atormentado o felizmente inconsciente bajo el encantamiento de la droga. Sin embargo, si le traes aqu junto con el Trono de Horus y las Insignias Reales, tendr toda la amapola que necesite. Tani alz la cabeza. Vio como perdan color sus mejillas hasta quedar lvidas bajo el marrn delicado de su piel. Sus dedos cogan convulsivamente la tela. Ahmose! dijo abogada. No tienes piedad? No. Arrastr el taburete y se sent con las rodillas casi pegadas a las suyas. ste es el hombre por el que nuestro padre qued lisiado y por quien fue asesinado Kamose dijo con dureza. ste es el hombre que quera casar a Aahmes-nefertari con un cualquiera, y enviar a la abuela a un harn para mujeres ancianas, y desterrar a Kamose al fuerte fronterizo de Sile. Me conden a vivir toda mi vida en Kush, bajo Teti-En, luchando contra las tribus que no se sometieran a l. Si Kamose no se hubiera aferrado a su coraje e iniciado la rebelin, la familia hubiese quedado no slo dividida sino totalmente humillada Se reclin en la silla y cruz los brazos. Y este hombre es por quien t pides misericordia. No. Mi compasin no llega tan lejos. Te he dado una opcin. Vuelve con las manos vacas o scale con los objetos sagrados que rob. Cunta compasin tienes t? Ella tir de la tela y se puso de pie. La sacuda el llanto, pero estaba recuperando el control de s misma. No vine a negociar! se encresp. Vine creyendo en la clemencia de un hermano. Pero se ha carcomido su corazn y slo queda un demonio! Cree lo que quieras respondi Ahmose con frialdad. No me importa Apepa y t me importas muy poco. Le matars en cuanto aparezca! No digas tonteras. A menos que ests mintiendo, ya se est muriendo. Tienes mi palabra de que mi mdico se encargar de cuidarle si vienen mi trono y mi corona con l. Qu hars? Tani fue tropezando hasta la salida de la tienda y l gir en el taburete para observarla. Te has vuelto ms cruel de lo que jams hubiera imaginado, Poderoso Toro de Ma'at dijo en un susurro ahogado. Me has herido hasta lo ms hondo. Por supuesto que le traer. Slo el ms duro de los criminales soportara estar a su lado y verle sufrir, y yo le amo. Su familia te maldecir y yo tambin. Trat torpemente de subir el toldo de la entrada. Trele de inmediato le dijo Ahmose cuando salan. Ponindose de pie de un salto, corri tras ella, que ya se apresuraba hacia la ciudad, despeinndose, arrastrando la ropa por el suelo. Dile a Mesehti que la alcance con el carro y la lleve el resto del camino le orden a Ankhmahor. Luego encuentra a Turi. Dile que rena a cincuenta hombres y espere junto a la puerta sur. Ella reaparecer con Apepa. Turi les escoltar hasta aqu. Brillaron los ojos de Ankhmahor. Majestad, cmo pudiste lograrlo? pregunt, Ahmose resopl. Pronto lo vers dijo. El mismo se encontraba enfermo. De pronto le domin la culpa, pero enderez los hombros y su malestar pas. Lo siento, Tani, le dijo en silencio. No es cierto que ya no me importas, pero no poda dejar pasar esta oportunidad. Eres menos importante que los smbolos de la estabilidad de Egipto. Akhtoy permaneca cerca y Ahmose le llam con un gesto del dedo. Haz que instalen otra tienda junto a la ma y convoca a mi mdico orden. Y dile a Hekayib que traiga una jarra de vino. Promete ser un da muy largo. Se qued acostado con la copa inclinada en su pecho desnudo, oyendo a los sirvientes que instalaban la otra tienda y llevaban un lecho, una mesa y sillas al interior. Haba abierto su sagrario y quemado incienso, y se haba postrado dando gracias a su dios. Tambin haba rogado para que no le impidieran a Tani llevarle lo que deseaba. Qu pasara si se oponan los hijos de Apepa o si su primera esposa, Uazet, se lanzaba sobre su esposo negndose a dejarle partir? Pero, sin duda, si el hombre sufra tal agona todos estaran contentos de la oportunidad de aliviar su dolor. Lo que esto podra significar respecto al destino de Sharuhen no lo saba. Pero tampoco le importaba. Con el corazn latiendo aceleradamente, sinti que su destino llegaba rpidamente a su momento culminante. El dios se haba movido. La cadena de acontecimientos resultantes de su accin dependa del rey. La tarde estaba avanzada cuando oy los sonidos que esperaba. Una oleada de voces excitadas, el traqueteo de las ruedas de un carro y el ruido de muchos pies marchando le hizo salir con rapidez. Apoyaban dos literas en el suelo, y Turi orden retirarse a sus hombres curiosos. Tani baj y. con una sacudida de las riendas, Mesehti dirigi a los caballos hacia los establos. Tani no mir a Ahmose. Haciendo una sea a varios de los Seguidores, descorri el cortinaje de la primera litera. De inmediato el aire se llen de olor a carne podrida. Varios de los Seguidores hicieron una mueca de asco cuando se inclinaron para alzar la camilla y su carga quejumbrosa, pero Tani no. Tampoco Ahmose. El mdico y su ayudante aguardaban junto al lecho. Delicadamente, los Seguidores bajaron a Apepa y se retiraron. Tani se hundi en una de las sillas. El mdico retir las sbanas manchadas y Ahmose no pudo contener un grito. Apepa slo llevaba un taparrabos que ya estaba sucio de excrementos. Una de sus piernas se sacuda y temblaba de modo incontrolable. La otra era una masa casi irreconocible de pus. Haba gusanos movindose en el hueso que sala de las perforaciones que supuraban, y el hedor en el lugar cerrado ahora era insoportable. Slo el mdico pareca no conmoverse. Trae un cuenco le orden a su ayudante. Primero debemos quitar todos estos parsitos. Mientras lo hago, puedes traer agua caliente para lavarle. Ya tema preparada la amapola. Comprenders, Majestad, que morir en cuestin de horas le dijo a Tani. No puede hacerse nada con una fractura de esta clase. Ni siquiera hubieran podido salvarlo

los mdicos egipcios. Todo lo que puedo ofrecerle es el alivio de la inconsciencia. Ella trag saliva y asinti, sus rasgos estaban desfigurados por la tristeza. Ahmose se acerc, tratando d encontrar alguna afinidad entre el recuerdo del rostro de Apepa y la imagen contorsionada en la almohada. El hombre cuya imagen haba quedado impresa en su mente era ms alto de lo normal, con piernas largas y bien formadas, y hombros anchos. Tambin era largo su cuello, casi demasiado delgado para sostener una cabeza muy distinta a la de los egipcios, con pmulos muy altos, mentn puntiagudo, ojos marrones muy juntos y una boca cuyas comisuras se curvaban hacia abajo, dndole un aspecto severo. Tena arrugas formadas por la risa alrededor de los ojos. Ahmose las recordaba vividamente. Pero la frente brillante por el sudor de la fiebre, la boca contrada en un rictus de dolor, los ojos hundidos, no guardaban ninguna semejanza con el rey cubierto de telas bordadas con hilo de oro y joyas que haba ascendido al Trono de Horus para juzgar a la familia. Aqul era un ser humano reducido a la condicin de animal herido. De pronto, los ojos de Apepa se abrieron. Respiraba con esfuerzo y aceleradamente, y con cada expiracin sala un quejido, pero se esforzaba por hablar. Lentamente concentr la mirada en Ahmose. Pese a la repulsin que senta se inclin, viendo a Tani coger la mano de su marido. Ahmose Tao susurr Apepa. No saba ni imaginaba el da en que te tuve frente a m en Weset que, al pronunciar mi sentencia contra ti y tu familia, liberaba el poder de la amargura y la obstinada desesperacin. He pagado muy cara mi ceguera. Tambin lo pagaron caro mi padre y mi hermano, Awo serra Apepa respondi Ahmose. Al igual que muchos egipcios. Han sido aos sangrientos. Y ahora eres rey. Subestim tu orgullo y tu perseverancia. Mis dioses me han abandonado. Me abandonaron para morir en tu tienda como una bestia indeseada. He huido a Sharuhen, pero estoy otra vez en Egipto. Estoy otra vez en Egipto! Su voz se fue perdiendo en una serie de lamentos y murmuraciones y sus ojos quedaron en blanco. Ahmose se enderez. Que le den la amapola si puede tragarla orden. El ayudante estaba detrs con el cuenco. Ahmose retrocedi un paso. No crey que su estmago le permitiera observar sin rebelarse cmo atrapaban los gusanos. Conteniendo el aire sali de la tienda. Turi y los soldados seguan reunidos protegiendo la segunda litera. Ahmose fue hasta ella, aspirando a su paso el aire clido y limpio de hedor. Hizo un gesto con la cabeza y las cortinas fueron corridas. La luz roja de del sol que caa al oeste ilumin el Trono de Horus, convirtiendo su oro en fuego. Los hombres expresaron su sorpresa. Algunos se inclinaron. Sacadlo-orden Ahmose. Varios soldados lo alzaron cuidadosamente, lo dejaron en el suelo y dieron rpidamente un paso atrs. En el asiento haba dos cajas. Ahmose vacil antes de exponer su contenido, luego, haciendo acopio de valor, abri la primera. La Doble Corona estaba bajo su mirada: el hedjet blanco del Alto Egipto, de forma cnica y suave, y, junto a l, el deshret rojo, producan un fulgor rosado. Los toc reverente. Es el pshent-exclam Turi impresionado. Ahmose no pudo contestar, su corazn estaba muy colmado. Con amor abri la segunda caja. Con bandas de oro y lapislzuli, la heka y la nekhakha descansaban en sus soportes, baadas en la gloria escarlata de Ra. Casi incapaz de creer que estaban all ante l, Ahmose recorri sus formas con un dedo. El Cayado de la Misericordia y el Ltigo de la Justicia susurr. Amn, te agradezco todos estos regalos, aunque lleguen en medio del dolor y la muerte. Ruego ser siempre merecedor de ellos, recordando que aunque soy tu Encarnacin, tambin soy sirviente de Ma'at. No se sent en el Trono. En ningn momento sinti la tentacin de hacerlo. No era el momento ni el lugar, y la hermosa silla pareca negrselo. Pero observ cada detalle: las alas de Isis y Neith incrustadas de turquesa y lapislzuli en el oro de los lados, donde las diosas alzaban los brazos para proteger y abrazar al rey; el respaldo de oro trabajado con incrustaciones de jaspe y cornalina, que representaban la bonanza; el bastn de la eternidad del que colgaban muchas cruces ansadas; el poderoso Ojo de Horus en la parte de atrs; y las amenazantes fauces de los leones en los que descansaran sus manos. Turi llam, con la voz gruesa de emocin. Que los guarden bien y los escolten a Weset con un nmero adecuado de tropas para cuidarlas. Ven a verme antes de partir. Dictar una carta dirigida a la reina. Pens en la sala del nuevo palacio, donde el Trono se asentara en su estrado majestuoso, con su aura de poder y esplendor llenando el espacio impresionante, la luz de docenas de lmparas reflejadas en las vetas de pirita del suelo de lapislzuli y magnificadas por las paredes doradas. No poda creer que todos los smbolos de su reinado estuvieran all, en un desierto extranjero, emanando una dignidad que restaba toda significacin al lugar. Durante unos instantes, simplemente los mir, sin decidirse a salir del crculo de su influencia muda, y tropez cuando finalmente se volvi para dar los pocos pasos que le llevaron a su tienda. De pronto tuvo hambre y orden a Akhtoy que le llevara comida. Terminaba de comer cuando anunciaron al mdico, con el que lleg un olor apenas perceptible a carne corrupta. El hombre se inclin. El paciente est inconsciente le dijo a Ahmose. Creo que no volver a despertar. No pude ayudarlo, Majestad. Lo siento. Qudate con l y ten ms amapola disponible por si recupera la conciencia dijo Ahmose. Le promet a la reina Tautha que le atenderan hasta que muriera. El mdico interpret que en las palabras haba un signo de interrogacin. Mucho me sorprender si sobrevive hasta el amanecer dijo. Se pudre incluso antes de que su ka deje el cuerpo. No parece fuerte, pero tiene una gran voluntad de vivir. Es extrao, considerando que lo ha perdido todo. Ahmose hizo una pausa. Gracias. Te puedes ir. Di a la reina que venga a verme. Pas algn tiempo antes de que hicieran pasar a Tani. Cuando cay la noche, Hekayib encendi la lmpara, le quit a Ahmose las sandalias y el shenti, y le ayud a ponerse una tnica sin mangas antes de volver a su puesto fuera de la tienda. Ahmose la vio acercarse tratando de ocultar su preocupacin. Tani pareca exhausta, los ojos hundidos y los labios plidos. Ven y sintate dijo; necesitas dormir, Tani. Tienes hambre? Te servir vino. Ella encontr una silla, cogi indiferente la copa y se qued mirando el lquido como si no estuviera segura de lo que era. El mdico me dijo que estar muerto por la maana dijo sin expresin. Estoy desolada, Ahmose. Sin l estoy completamente a la deriva. Para los setiu soy una extranjera egipcia y para los egipcios soy una mujer que renunci a los derechos de su cuna. El me am y protegi. Qu puedo hacer ahora? La observ con cautela. Ella no era dada a la compasin de s misma. Qu quieres hacer? dijo tajante. Supuse que llevaras su cuerpo a Sharuhen para reunirte con su familia. Su cabeza se alz. Llevarle otra vez a Sharuhen? repiti ella como si l hubiera dicho algo demente. Pero Ahmose, debe tener el entierro que le corresponde a un rey egipcio. Qu? Dej su copa en la mesa con tal fuerza que el vino se derram en su mano. Se sacudi las gotas bruscamente. Agregars la blasfemia a tu necedad, Tani? Apepa no slo perteneca a una larga estirpe de usurpadores sino que, adems, era setiu. Un extranjero. Que su gente le queme o cave un pozo para l, o lo que sea que hagan los habitantes de Rethennu con sus cadveres. Qu te sucede? Te has vuelto loca? Haba hablado como si Apepa ya estuviera muerto y Tani apret los labios. No tienes opcin dijo con calma. Si le niegas un entierro real estars creando dudas de tu propia divinidad. Explcate. Se limpi los dedos en la tnica con movimientos rpidos e iracundos. Si el dolor envenena su mente quedar bajo la proteccin especial de los dioses, pensaba. Como loca, su persona ser sacrosanta y la puedo llevar a casa para terminar con este absurdo. En Weset todos le tendrn lstima por perder la razn por vivir entre los setiu tanto tiempo. jAy, Tani, lo que dara por verte riendo a la vera del estanque con los pies descalzos colgando entre los lirios y Ahmose-onkh junto a ti! Ella haba bebido un sorbo de su vino y l observ que le temblaba la mano. Es as-continu ella. Eres rey por derecho de linaje, no es cierto? l asinti. Y yo soy una princesa real de pleno derecho. El derecho de legitimacin se transmite por la lnea femenina, no por la masculina, Ahmose. Te casaste con Aahmes-nefertari, que tambin es una princesa real de pleno derecho. Tuviste que hacerlo para poder ser divinizado. Apepa se cas conmigo. Eso le convirti en un rey egipcio de pleno derecho. l hirvi de ira y apret los puos. Cmo te atreves a sugerir que Apepa tena derecho a reclamar el trono de Egipto? grit. Amn te dejar muda por la blasfemia que acabas de pronunciar! No significa nada para ti lo que ha soportado esta familia? Cundo te abandon tu alma egipcia avergonzada dejando en su lugar un ka setiu? No fue as hasta que se cas conmigo dijo con fuerza y enfticamente, enfrentando su explosin de ira. Pero en cuanto firm el contrato, Apepa se convirti en rey de Egipto por derecho propio. Si le niegas todos los honores que se le deben como tal estars poniendo en duda tu propia legitimidad. Ahmose se reclin. De pronto se qued congelado. Puta susurr. Veo la lgica de tu argumento, pero es malvada, perversa. Ella hizo un esfuerzo y no llor. Har cualquier cosa para asegurarme de que su ka no sea aniquilado dijo apasionadamente. Es un buen hombre, Ahmose. Un hombre bueno. Si los setiu le entierran, nuestros dioses no le reconocern, y eso no lo podra soportar. Quiero que llegue a los campos de Osiris y que se siente en paz bajo el sicmoro durante toda la eternidad! No cejar en este empeo! Un momento de admiracin le cautiv brevemente. Puede que sea setiu, pero la sangre de su abuela obcecada corre por sus venas pens. Y tiene razn. Lanzar a Apepa a una pira de estircol es negar su realeza y mi divinidad. Maldita seas, Tani! No puede ser embalsamado le record cortante. Aqu no hay Casa de los Muertos, ni sacerdotes sem. Ni hay suficiente natrn para embalsamar. Se pudre mientras muere, y cuando muera el proceso de putrefaccin se acelerar. Ella le contest, obviamente previendo su victoria. Se le puede cubrir de arena y transportar rpidamente a Het-uart le urgi. Hay una Casa de los Muertos construida para los egipcios que vivan dentro de sus murallas. Sin duda los sacerdotes sem podran hacer algo, y entonces le llevaran a la tumba que hay fuera de Het-uart, con sus antepasados. Ahmose vio el lado irnico del asunto. Molesto, verti un poco ms de vino en su copa. Suponiendo que acepto esta... esta parodia dijo. Permitir que t viajes con l pero no el resto de su familia. No quiero prncipes setiu en Egipto nuevamente. Ella bebi, hizo girar la copa entre sus dedos y la alz hasta su pecho, donde la sostuvo como un escudo. No me importa si les dejas aqu dijo envarada. Slo me importa Apepa. Su familia nunca me acept realmente. Su primera esposa estaba celosa y sus hijos me trataban con desprecio apenas oculto. Ahora me han repudiado por rebajarme para rogarte tu ayuda. Queran que muriera como un guerrero.

Los guerreros no mueren cayendo por escaleras respondi custico. Felicidades, Tani. Parece que has logrado ganarte por igual el desprecio de los egipcios y el de los setiu. Ella se sonroj. Eres cruel, Ahmose susurr. Tu tambin te mofas de m? Tuvo un breve sentimiento de piedad. No dijo con mayor suavidad. Has vendido el orgullo de tu sangre y tu herencia, y por ello ya no puedo respetarte, pero sigues siendo mi hermana. Sigue existiendo el afecto de un miembro de la familia por otro. No es muy reconfortante murmur ella. Pero supongo que debe bastar. Bastar? Es mucho, considerando la profundidad de tu egosmo y estupidez exclam, pasado su momento de compasin. Ahora hblame de los hijos de Apepa. Necesito saber cmo son. Vio la duda en sus ojos y la cautela que le impeda expresarla. Tiene varios de sus concubinas dijo, pero slo dos son de su esposa legtima, Uazet. Apepa, el joven, y Kypenpen. ste es muy parecido a su padre en temperamento, pero el joven Apepa es arrogante, irreflexivo e impulsivo. Antes de que mi marido tuviera la cada que le destruy, su hijo mayor le conminaba constantemente para que enfrentara a tu ejrcito: Desafales, abre las puertas y pelea, le insista. Era una idea ridicula y Apepa lo saba, pero no poda acallar las ruidosas expresiones de su hijo. No me gusta el joven Apepa y l me odia por ser tu hermana. Por qu era ridicula la idea? le insisti Ahmose. Algo en su tono la alert y ella cerr la boca, concentrando la mirada en la punta de las sandalias bajo los pliegues de su vestido. Djame adivinar dijo lentamente. Puede ser debido a qu en Sharuhen hay mayora de ciudadanos y su guardia es muy pequea? Rethennu est escasa de sus soldados. Mi ejrcito mat a la mayora en el Delta. Tengo razn? Ella sigui mirndose a los pies sin contestar. Ahmose volvi a su silla y cruz las piernas. Mrame! le exigi. Ella le mir renuente a los ojos. Estoy dispuesto a ordenar un entierro real para tu marido dijo. Habr una caja llena de arena ante su tienda en una hora. En cuanto muera puedes partir con su cadver a Het-uart, y te dar una carta dirigida al general Sebek-khu dndote permiso para ir a la Casa de los Muertos, cumplir el duelo oficial de setenta das y comprometer a cualquier Sumo Sacerdote que puedas encontrar para que lleve a cabo todos los ritos necesarios ante la tumba de los antepasados de Apepa. Entonces sers desterrada. No volvers a Egipto jams. Si lo haces, te matarn. Dar instrucciones a Abana de que te enve a Keftiu con suficiente oro para que puedas vivir con comodidad. Csate nuevamente si quieres. A cambio me dirs cuntas tropas hay en Sharuhen. Ella se qued muy quieta mientras l hablaba. Incluso su respiracin se volvi casi imperceptible. Pero sus ojos se fijaron en los de Ahmose con una intensidad persistente. Y si me niego? susurr. El se encogi de hombros. Entonces har que quemen el cuerpo de tu marido en cuanto muera y te tendr prisionera en Weset por el crimen de traicin. Ahmose! estall. No lo haras! S lo hara replic con fuerza y frialdad. Decdete ahora, Tani. La noche pasa. Qu magnfica eleccin dijo con amargura. Qu alternativas tan gloriosas. Condenar el ka de mi marido a la aniquilacin o traicionar a mi benefactor, el jefe de Sharuhen, e ir al exilio. Cunta es tu piedad, Hijo del Sol, Sostn de Ma'at. Qu benigno! Una vez ms has frotado sal en una herida que ya me produce un dolor insoportable. Muy bien. Ella se puso de pie, arropndose con sus vestiduras con gestos graciosos y principescos. La guarnicin de Sharuhen no tiene ms de cinco mil soldados. Estn bien armados, pero no son muy disciplinados. Por supuesto, no pueden enfrentarse a tu ejrcito, como saba Apepa cuando se neg a escuchar los ruegos insensatos de su hijo. Pero no saldrn, Ahmose. El jefe no se lo permitir. Quin gobierna Sharuhen? la urgi Ahmose. Lo hace el jefe o el hermano al que dio refugio? El jefe tendr que inclinarse ante la autoridad del joven Apepa admiti ella. Ahora djame volver junto al lecho de mi marido. Espero que no volvamos a vemos. No esper a que la dejara partir. Yendo hacia la entrada de la tienda con la cabeza gacha, le dej. Me niego a sentirme avergonzado se dijo con firmeza. Hice lo que deba. Hice ms por ella de lo que muchos en mi situacin hubiesen hecho. Quiz algn da se d cuenta de que mis opciones eran tan limitadas y terribles como las suyas y me perdone. Y endo hasta la abertura de la tienda llam a Khabekhnet y, cuando apareci el heraldo haciendo la reverencia, le dio sus instrucciones. Quiero que traigan un atad para Apepa lleno de arena de inmediato dijo. Que se ocupe de ello el escriba de la distribucin. Dile al general Turi que, adems del Trono, escoltarn a la reina Tautha y el cadver de su marido hasta el Delta. Enva a Ipi aqu de inmediato y luego encuentra al prncipe Abana, si ha vuelto. Ipi no tard mucho en aparecer, instalarse con su escribana en las rodillas y prepararse para tomar el dictado. Ahmose dict una carta a Aahmes-nefertari respecto a la recuperacin del trono. No pudo evitar referirse al papel de Tani en ese proceso, pero lo hizo con el mayor tacto posible. Termin la carta a Sebek-khu, en Het-uart, con mayor dominio de s. Abana ya le esperaba cuando Ahmose termin y, dicin dole a Ipi que se quedar y tomara nota de la conversacin, invit a su almirante a entrar. Abana se inclin y cogi la silla que le ofreca Ahmose. Las semanas en el mar haban marcado un poco ms las arrugas de su rostro y oscurecido an ms su piel marrn, pero llen la tienda de una sensacin de bienestar y vitalidad masculina que Ahmose absorbi con gratitud. Cesarn los embarques de agua en tres das le dijo Ahmose. Pero antes quiero que llenes hasta el ltimo barril. Estoy retirando el ejrcito. Eso he odo. Abana estir las piernas, cruz los tobillos y mir a su rey con expresin especulativa. Pero el ejrcito no necesitar tanta agua simplemente para marchar hacia el Delta, donde hay suficiente. Tienes un plan, Majestad. Ahmose le sonri. Por supuesto. He sabido que la guarnicin de Sharuhen es muy pequea y que la ciudad est bajo el mando de un joven muy arrogante e impulsivo. Me llevar tres de mis cinco divisiones a Egipto, y dejar una a la vista de Sharuhen y otra oculta a pocos estadios, detrs de las dunas al oeste. Quiero que te conviertas en soldado de infantera por un tiempo, prncipe. Abana asinti, comprendiendo. Estoy a tus rdenes dijo. Intentars atraer a ese joven estpido a la batalla y cuando le hayas persuadido de que salga, reforzars tus tropas para derrotarle. Destruiremos Sharuhen aunque Apepa ya est casi muerto? inquiri Abana. S. T sers quien provocar al prncipe para que salga de su fortaleza dijo Ahmose. Eres insolente, prncipe. Todos los das te pasears junto a las murallas gritando insultos. Slo es cuestin de tiempo para que se abran las puertas. Abana pareca pensativo. Cuntos soldados tiene el fuerte? quiso saber. Y de quin me burlar? Cinco mil, y por eso dejar una divisin, cinco mil hombres, a la vista, y otros cinco mil ocultos en las dunas. Quien no podr resistir tu desafo es el hijo mayor de Apepa, el joven Apepa. Abana achic los ojos. No puedes dejarles con vida, no es cierto Majestad? dijo afablemente. Apepa muere, pero viven sus hijos, una amenaza para todo lo que has logrado. Cuando termine la batalla y resulte victorioso, debo ejecutarle? No tengo eleccin al respecto respondi Ahmose. Los soldados pueden saquear Sharuhen. Se lo merecen. Pero no deben matar a ningn ciudadano. Slo quiero que matis al joven Apepa y a su hermano Kypenpen, si les identificis correctamente. No toquis a los hijos de las concubinas de Apepa. No tienen derecho a reclamar la corona de Egipto. Me has entendido? Perfectamente le asegur Abana. Una cosa ms continu Ahmose. Mi hermana debe embarcar hacia Keftiu despus del entierro de Apepa. Le he dado autorizacin para celebrar los ritos funerarios en Het-uart, pero luego debe salir de Egipto. Has trabado relacin con muchos comerciantes keftianos. Arregla el viaje para ella. Le dar una carta para el soberano de Keftiu. Vea cmo se sucedan las conjeturas tras los ojos oscuros y alertas de Abana. No tengo que explicar nada de esto, pens aliviado. Abana es lo suficientemente astuto para sacar conclusiones respecto a mi fuente de informacin y a cmo la obtuve. Ella guardar el luto los setenta das de rigor concluy. Seguramente en ese plazo habrs derrotado a Sharuhen y regresado al Delta. Llvate a algunos de los funcionarios de Apepa contigo. Le harn compaa a Tani en su viaje y sern el ncleo central de su nuevo hogar. Los keftianos y los setiu siempre se han respetado dijo Abana, levantndose. Puedes confiaren que har todo lo que deseas, Majestad. Bien, entonces puedes irte. Se acost temprano pero no pudo dormir. No le llegaban ruidos de la tienda de al lado, pero era muy consciente de quin haba all, y su mente insista en llevarle imgenes exageradas del mdico inclinado sobre la forma descompuesta de Apepa y de Tani, los dos haciendo sombras grotescas en las paredes de la tienda. Cuando su imaginacin cre una tercera sombra, alta y siniestra, se alz, se envolvi en una capa y, dejando su tienda, entr a la otra. El mdico dormitaba en una silla y Tani dorma en un taburete junto al lecho, con un brazo en el pecho de su marido, la cabeza apoyada junto a l en la almohada. Al dormir se haban borrado las seales del cansancio y la tristeza de su rostro y, a la plida luz de la lmpara, Ahmose vio nuevamente a la joven sin mancha que haba sido. Quera acercarse y quitarle el pelo de la cara, murmurarle palabras tranquilizadoras y de aliento, pero se sent en el suelo junto a la entrada y la observ. El mdico se haba despertado con los ligeros ruidos que haca Ahmose. Bostezando, se puso de pie y se inclin. Su respiracin es muy leve e inconstante, Majestad dijo en voz baja. Morir en cualquier momento. Ahmose asinti y se puso un dedo en los labios. El mdico volvi a su silla. Ahmose se despert por el grito de Tani. Haba volcado el taburete y estaba recostada en el lecho, con Apepa en los brazos, acunndole y llorando. Ahmose se puso de pie medio dormido. El mdico guardaba sus recipientes y cucharas.

Permteme volver a mis aposentos, Majestad dijo. Ha sido una larga noche. Me asegurar de que quemen las sbanas por la maana. Ahmose le indic con la mano que partiera y se volvi hacia Tani queriendo decir algo, hacer algn gesto de conmiseracin, pero vacil. Ella era ajena a todo lo que no fuera su sufrimiento, los ojos cerrados, todo el cuerpo gritando mudo su dolor. No podra decir ni hacer nada sincero pens Ahmose. Soy feliz de que haya muerto y una expresin en sentido contrario sera una mentira. Se fue tan silencioso como haba llegado. Le dijo a Turi que se preparara para partir de inmediato, pero dio a Tani ms tiempo para agotar la primera reaccin histrica de tristeza antes de permitir que sacaran el cuerpo de Apepa y lo pusieran en el atad lleno de arena. Cuando sali, con los ojos hinchados pero silenciosa, la caja ya haba sido tapada y subida a un carro tirado por bueyes, el Trono y las Insignias ocupaban otro y Makhu tena un carro de guerra esperando para ella. Tambin estaban listos Turi y la escolta, con rostros solemnes a la luz naranja y movediza de sus antorchas. Ahmose fue a su tienda, pero ella pas junto a l sin mirarlo, subi al carro y se acomod en el suelo. A una seal de Ahmose, Turi dio la orden, los soldados formaron filas y la cabalgata comenz a moverse. Ahmose la sigui con la mirada hasta que la llama de las antorchas no era ms que un punto que se perda en la distancia, y entonces comenz a caminar. Ve a dormir, Akhtoy dijo por encima del hombro. No te necesitar hasta el amanecer. Sigui caminando, tropezando de vez en cuando en el suelo accidentado, atravesando las filas ordenadas de tiendas del ejrcito, pasando los establos de los caballos, los graneros, hasta llegar al permetro exterior del campo. Le exigieron el santo y sea y respondi. Poda notar la mirada curiosa del centinela en su espalda, pero continu. Por fin advirti que estaba fuera de la vista o los odos de su ejrcito y se detuvo. La luna se pona, un disco plido y deformado que se dispona a enterrarse en el mar. No daba luz, pero las estrellas eran una alabanza blanca, compacta y extendida sobre su cabeza, y a su alrededor, el desierto estaba en paz. Ni el aire se mova. Vio la forma vaga de una roca cercana. Ahmose se sent y descans la frente en las rodillas. Se acab pens. Realmente se acab. Sinti que algo ceda en su interior con esa idea, como una faja ajustada rompindose, y de pronto estaba llorando, lgrimas calientes caan en sus pies, sollozos por largo tiempo congelados que surgan de algn lugar dentro de su alma, y no par hasta que el ltimo vestigio se hubo quebrado, derretido, y fue barrido por los lgrimas.

17
Amaneca cuando Ahmose volvi a su tienda. Antes de lavarse y comer, llam a Khabekhnet. Designa cuatro heraldos para que anuncien la muerte de Apepa frente a los cuatro lados de la muralla, al medioda, a media tarde y al atardecer-orden. Que digan: Esta noche, Awoserra Apepa fue recibido por sus dioses. No hay necesidad de ofender. Debemos tener en cuenta el dolor de su familia. Vio que Khabekhnet observaba su rostro antes de bajar la mirada y retirarse, y advirti que las sealas de su llanto an deban de estar a la vista. Qu as sea, pens cuando Hekayib corri el toldo de la entrada con el hombro, llevando un cuenco lleno de agua caliente y perfumada y un frasco de aceite. Que mi gente vea que un rey puede ser lo suficientemente humano para derramar lgrimas y tener, al mismo tiempo, la autoridad de un dios. Hekayib le quit la tnica arrugada y comenz a quitarle las seales de los rigores de la noche. Era grata la sensacin del agua en la piel, refrescante y limpia, y tuvo la idea de que sus lgrimas tambin le haban purificado, limpiando su corazn y su mente y liberndolos de todos los pesos invisibles acumulados en ellos a lo largo de los aos de tensin y dolor. Pas la maana recorriendo el campamento en su carro. Los soldados ya haban recibido la noticia de que se iran y le vitorearon a su paso. Por la tarde se encontr con los generales, trazando minuciosamente sus planes y subrayando el papel de Abana. Las divisiones de Amn y Ra me acompaarn a Weset les dijo. La de Ptah se disgregar temporalmente, pero no lo digas an a tus hombres, Akhethotep. Deben volver a Egipto i sobrios y en orden. Sus hombres rieron. T, Baqet, mantendrs la divisin de Tot aqu, a la vista de Sharuhen, y t, Meryrenefer, fingirs que te retiras, pero debes desplegar tus hombres detrs de las dunas y prepararles para la batalla. Que estn bien ocultos, pero listos para responder cuando Baqet te mande decir que el joven Apepa ha abierto las puertas. Quedars acuartelado permanentemente en Khemmenu cuando esto termine, Baqet. Mandar decir a Ramose que inicie la construccin de cuarteles para los soldados y sus familias. Una divisin de las que an estn en el Delta tambin ser dispersada, pero sujeta a su inmediata convocatoria si fuera necesario, y la otra seguir montando guardia en el Camino de Horus y ser la guarnicin de los fuertes de la Muralla de los Prncipes. Finalmente, Sebek khu se har cargo permanentemente de Het-uart, y Khety llevar su divisin a su nuevo cuartel de Mennofer. As todo Egipto tendr proteccin militar. Hay preguntas u objeciones? Qu ser de los medjay, Majestad? pregunt Hor-aha malhumorado. Han sido tus aliados fieles desde los tiempos de tu padre. Les enviars otra vez a la nada de Wawat? Ahmose le mir intrigado. Temes la nada de Wawat, general? le pregunt con firmeza. No te preocupes. Los medjay tienen su aldea en la orilla occidental de Weset. No les olvido y sus servicios sern recompensados. Todos vosotros dijo alzando la voz. Todos seris recompensados. Sin vosotros el sol se alzara sobre un Egipto muy distinto. Sin vosotros mi coronacin sera un acontecimiento realmente pobre. Os avisar en cuanto los astrlogos hayan elegido un momento propicio. Le miraron intrigados. Y luego Kagemni resopl. Qu estpidos somos, amigos! exclam. Apepa ha muerto, el Trono de Horus va camino de Weset, la lucha ha terminado. Se termin! Despertad! Egipto se regocijar con una verdadera encarnacin. Hemos sobrevivido y tenemos la victoria! Aullidos de risa y una explosin de comentarios siguieron a su discurso y Hor-aha se acerc a Ahmose. Saban pero no saban coment. No comprendieron plenamente hasta que mencionaste tu coronacin. Crees que se acomodarn a la paz? Ahmose mir a los negros ojos de Hor-aha. La paz slo se mantiene con una fuerza vigilante respondi. Egipto ha aprendido bien esta trgica leccin. No la olvidar, y ellos tampoco. Recorri con la mirada a los hombres felices en tomo a la mesa. Tu arco podr estar colgado en la pared y tu daga dejar su vaina slo para matar una hiena, Hor-aha, pero t y ellos seguiris siendo la defensa de Egipto. Te aseguro que eso nunca dejar de tenerlo presente. La maana del cuarto da las divisiones pusieron sus pertenencias al hombro, se ajustaron los cintos y las sandalias y se fueron de Sharuhen, dejando a Baqet y a sus cinco mil hombres formados, ms bien tristes, en medio de los montones de desechos del ejrcito. La ciudad quedaba atrs como un gran monstruo y el desierto pedregoso se extenda en todas direcciones, brillando malvolo en medio del calor. No haba existido ninguna respuesta a los pregones de los heraldos, pero vieron hombres que salan brevemente a la cima de las murallas antes de desaparecer con la rapidez de fantasmas. Ahmose, echando una ltima y rpida mirada al estandarte de Tot, enmarcado en aquellos bastiones, rog que incluso su recuerdo finalmente se le borrara de la mente. Ocho das ms tarde sus tropas volvieron a acampar, ahora en tomo de Het-uart. La divisin de Osiris se haba separado obedientemente del cuerpo principal del ejrcito cuando Sharuhen qued fuera de la vista, y se atrincher en la base de las dunas, a 45 estadios de la ciudad. Las tres divisiones restantes haban continuado rpidamente, acelerada su marcha por el optimismo, y en el viaje no hubo novedad. Al llegar a Het-uart, Ahmose envi a Kagemni y la divisin de Ra a Weset, junto con los medjay. Dio permiso para dispersarse a la divisin de Ptah, conducida por Akhethotep, en medio de los festejos alocados de los soldados, y vio a la divisin de Horus marchar bajo el general Khety al sur, hacia Men nofer. Slo le quedaban la divisin de Amn (menos el contingente que haba escoltado a Tani y luego continuado hacia Weset) y Sebek-khu, cuyos hombres estaban ocupados en derribar las murallas de Het-uart. Aunque se record muchas veces que los aos de guerra haban terminado, que no correra ms sangre en Egipto, que se haba acabado la necesidad de mantenerse alerta, se sinti desnudo e indefenso. Tambin se sinti sin objetivo. El fin haba llegado tan rpidamente; un simple cambio repentino acab con la inquietud constante que tensaba su cuerpo y su corazn mientras su mente segua pensando en la siguiente batalla, la siguiente decisin militar. Hizo montar su tienda fuera de Het-uart. No tema deseos de entrar en la ciudad, pero, desde donde se sentaba en las noches sofocantes, poda ver, mucho ms all de los restos truncados de sus defensas, las calles estrechas y las casas apiadas. Ahora las calles se vean revivir nuevamente con soldados, ciudadanos nuevos y antiguos, perros, carros tirados por burros y nios sucios jugando en el suelo. Incluso alcanzaba a ver el templo de Sutekh y lament su decisin de dejarlo en pie. Se encontr con Sebek-khu, que le dijo que Tani viva en un cuarto del templo. Apepa haba sido llevado a una Casa de los Muertos y Sebek-khu haba obligado a un sacerdote de Ra, de Iunu, a celebrar la ceremonia funeraria cuando acabara el perodo de duelo. Espero haber hecho lo correcto, Majestad dijo el general disculpndose. El sacerdote se mostr muy renuente a ayudar a tu hermana. Tema que al dar al usurpador la bendicin de un entierro egipcio incurrira en tu ira. Has hecho bien le dijo Ahmose. La reina goza de buena salud? Parece ser que s admiti Sebek-khu. Rara vez deja el templo. Le he asignado un guardia y un sirviente. Deseas que el oficial la traiga aqu? Ahmose lo pens pero rechaz la propuesta. No. Avsame cuando lleven a Apepa a su tumba. Entonces la ver. Se content con vagar junto al afluente, que se estaba llenando gradualmente con el poder de la inundacin, disfrutando el canto de los pjaros y la sombra grata de la vegetacin con Ankhmahor y los Seguidores. Se quedaba con ellos por las noches bebiendo vino y recordando, un lujo que todos podan darse ahora que ya no les amenazaba ningn peligro. Descansaba en su lecho en las horas de oscuridad, oyendo pacficamente el rumor de Het-uart, un sonido compuesto de tantos elementos familiares que le recordaban su hogar. Haba ordenado que colocaran centinelas en puntos estratgicos a lo largo del tramo ms cercano al Camino de Horus, ms por hbito que por necesidad, y no haba retirado a los exploradores de Rethennu por si Abana o Meryrenefer necesitaban comunicarse urgentemente con l, pero encontr que por fin su mente se sosegaba, acompaando la creciente distensin de su cuerpo y de su corazn, y supo que nunca ms habra una alarma repentina que le despertara para enfrentar alguna necesidad imperiosa en medio de la noche. Se celebr el comienzo del nuevo ao un da despus de la llegada de Ahmose al Delta, y con l lleg el mes de Tot. El calor continu en Paophi, no tan intenso como en el sur, pero ms molesto por la humedad del Delta. El cuarto da de Paophi, Abana, el general Baqet y el general Meryrenefer se personaron ante Ahmose en el lugar donde ste se encontraba sentado junto al agua, contemplando perezosamente el impulso y el burbujeo de la corriente. Se alz y les salud ponindose en guardia, sin poder interpretar el gesto de sus rostros. Aceptaron su invitacin a sentarse con rapidez. El Mar de Juncos ya resulta difcil de atravesar, Majestad dijo Baqet, bebiendo con avidez la copa de cerveza que le alcanz Akhtoy. Tardamos menos de lo que esperbamos y los hombres estn cubiertos de barro y picaduras de mosquito. No nos detuvimos para que se baaran cuando llegamos a los lagos del Delta, pero ahora estn saltando en los canales. Qu contento estoy de haber vuelto a Egipto! Me alegro mucho de veros contest Ahmose. Qu pas en Sharuhen? Fue Abana quien le contest. Los otros dos se quedaron en silencio. Actu frente a las murallas tan descortsmente como queras, Majestad comenz. Cre que disfrutara provocando al hijo de Apepa pero no fue as. Al pasar los das comenc a sentirme mal por tener que cumpr tarea tan innoble. So con l llorando por la muerte de su padre. Empez a dolerme la garganta, creo que no por gritar sino por la culpa. Dirigi a Ahmose una mirada sombra. Haba que hacerlo, pero me avergonzaba. Cuando vuelva a Nekheb me purificar en el lago sagrado de la diosa y le ofrecer un sacrificio para expiar mi culpa. Lo s-dijo Ahmose afablemente. No era tarea para un hombre honesto, prncipe, y estoy realmente apenado de que fuera precisa. Pero funcion le interrumpi Baqet. Una maana se abrieron las puertas y los soldados setiu salieron a trompicones. Les mandaba el joven Apepa. Para ser tropas acuarteladas en una guarnicin eran muy disciplinadas, pero no podan competir con nosotros, y el hijo de Apepa no era ningn Pe zedkhu. La divisin de Tot los aplast fcilmente. Y envi un mensajero a Meryrenefer en cuanto vi moverse las puertas. Cuando la divisin de Osiris lleg y advirti que no necesitaba su ayuda, entr en Sharuhen. Al terminar la o lucha, la ciudad ya estaba en manos egipcias.

A propsito, cog una mano en la pelea y me llev dos mujeres del fuerte dijo Abana. La mano fue registrada por el escriba del ejrcito. Espero que me dejes quedarme con las mujeres. Mi esposa lamentar que se acabe la guerra, yaque logr proveerla de todo el personal para la casa gracias a mis capturas. Su tono era ligero, intentaba ser gracioso, pero Ahmose percibi la incomodidad que intentaba disimular. Contadme el resto orden. Ninguno habl. Finalmente Meryrenefer carraspe. El prncipe Abana prendi al joven Apepa en el campo de batalla. Gritaba imprecaciones como una mujer enfurecida. Se pareca mucho a su padre, Majestad. Quiz eso hizo un poco ms fcil ejecutarle. Mir dubitativo a Abana, pero ste observaba el suelo entre sus rodillas. El jefe de Sharuhen ya estaba muerto, cay en la pelea. En el centro de la ciudad haba una especie de palacio de piedra. All estaba toda la familia de Apepa, as como muchos de sus ministros. Haban escapado de Het-uart ms de los que pensamos. Nos ordenaste no hacer dao a nadie ms que a Apepa y a Kypenpen, pero haba muchos nios y jvenes reunidos con las mujeres y no sabamos cul era el prncipe ms joven. Nos vimos obligados a... a... maltratar a uno de los nios antes de que Kypenpen se entregara. Le atamos una soga alrededor del cuello y la retorcimos dijo Abana con voz ronca. Los egipcios no torturamos nios. La pobre criatura aullaba y lloraba. Uno de los jvenes dio un paso al frente y se identific como Kypenpen. Supimos que era l porque su madre corri gritando: No, Kypenpen, t no! Que muera el nio, pero t no! Le llevamos al jardn junto a su hermano y les cortamos las cabezas. Un oficial cort sus manos, lo cual qued registrado. Hay muchos jardines hermosos dentro de Sharuhen. Es difcil de creer viendo el desierto. Luego hubo un da de saqueo dijo Meryrenefer. Los soldados tienen muchas cosas hermosas y unos cuantos esclavos para llevar a sus esposas. Muy bien dijo con firmeza. Meryrenefer, maana ordenars disgregar la divisin de Osiris y t, Baqet, llevars la de Tot a Khemmenu. Ya he avisado al prncipe Ramose de tu llegada. Los dos podis retiraros. Vaciaron rpidamente sus copas, se alzaron y retrocedieron. Ahmose se volvi hacia Abana. Pienso convocar a las divisiones una vez al ao para hacer maniobras dijo. Te parece una buena idea? S, Majestad-contest Abana, mirando an apesadumbrado el afluente que pasaba veloz. El anillo de Pezedkhu en su cadena dorada brillaba a la fuerte luz del sol. Creo que dejar la mitad de la flota en el Delta para transportar mercancas; me llevar una cuarta parte a Weset y la otra ir a Nekheb contigo continu Ahmose. Como almirante, lo apruebas? S. Ahmose extendi la mano y le toc suavemente. Tienes mucho orgullo, Abana. Te consideras por encima de tu propio rey. Por un instante su acusacin no caus efecto, pero entonces Abana se volvi sobresaltado. Me hieres, Majestad protest. Soy tu sirviente ms fiel. He arriesgado mi vida por ti. Morira por ti. Entonces por qu lamentas haber cumplido tu deber como si la orden y su cumplimiento fueran slo tu responsabilidad? Eres el rey? El prncipe baj la cara. Comenz a sonrer. Eres muy sabio, Poderoso Toro contest con tono arrepentido. Tienes razn, por supuesto. Perdona mi excesiva arrogancia. Ya lo he olvidado. Ahora dime qu setius has trado contigo. Abana se enderez. Unos cuantos peces se enredaron en nuestra red coment. Mi primo Zaa les vigila. Estn secuestrados en una tienda muy pequea. Su sonrisa se ensanch. Puedes hablar de arrogancia, Majestad. Esos hombres son muy arrogantes y estn llenos de quejas. Se quejaron desde Het-uart hasta aqu. Si no hubiese sido por las instrucciones explcitas que nos diste, habra sido feliz abandonndoles cuando pasamos por las dunas y dejando que los leones y las hienas les devoraran. Zaa es ms tolerante que yo, motivo por el cual intenta cuidarles. Estn Itju, el jefe de los escribas de Apepa; Nehmen, su mayordomo principal; Khian y Sakheta, heraldos; y Peremuah, el antiguo encargado del sello real. Con sus esposas e hijos, debo agregar. Dej a la primera esposa de Apepa para que enterrara a sus hijos, y tambin a las concubinas y sus hijos. Bien dijo Ahmose. Di a Zaa que lleve a los prisioneros a la habitacin de la reina Tautha en el templo. Sern desterrados con ella y participaran del cortejo fnebre de Apepa. Tu tarea ahora es encontrar una nave con un capitn de confianza para que les lleve a Keftiu en cuanto Apepa est en su tumba. Ipi te dar los rollos y el oro que debes entregarles. Luego te irs a Nekheb. Abana se levant. Pero, Majestad, yo pens... No pienses le interrumpi Ahmose afablemente. Necesitas descansar, prncipe. Llvate un cuarto de la flota. Lleva a tus prisioneros. Visita el templo de Nekhbet. Preprate, recibirs la invitacin a mi coronacin. De pronto Abana se puso de rodillas y, postrndose, pos sus labios en el pie de Ahmose. Eres un gran dios dijo con emocin. Te amo, Ahmose. Luego se puso de pie e inclinndose, se fue rpidamente. A mediados de Paophi comenz la larga celebracin de la fiesta de Amn de Hapi, cuando se reverenciaba al dios del Nilo y se le agradeca su generosidad. Ahmose, junto con cientos de sus sbditos, sali en su barco a las aguas en rpido ascenso y lanz montones de flores a la corriente, derram aceite y vino, y se uni a los cantos de adoracin que surgan de las gargantas de la multitud y hacan eco de una orilla a la otra. Cada da se deba celebrar un rito diferente y hacer nuevas ofrendas. Era una de las costumbres religiosas ms amadas de Egipto y continu hasta el doceavo da del siguiente mes de Athyr. Pero el noveno da de Athyr, Ahmose supo que Apepa sera sepultado ia maana siguiente y, lleno de pesar, se prepar para retirarse de las ceremonias. Sera la ltima oportunidad que tendra de ver a su hermana y, le gustara a ella o no, quera estar presente. No haba pisado Het-uart desde su regreso pero, rodeado de sus Seguidores, anduvo por el laberinto de calles. La guardia le abra camino y Khabekhnet iba delante pregonando su presencia, pero todos queran verle y avanz lentamente. La gente se arrodillaba a su paso, gritando su nombre. Los nios corran hasta l pese a los desvelos de los Seguidores, ofrecindole flores marchitas o guijarros brillantes, incluso intentando cogerle las manos. Se sinti sorprendido y humilde por la oleada de amor y admiracin que surga a su paso. Esto tambin te pertenece, Kamose pens, ensordecido por el ruidoso tumulto. Es un homenaje a la casa de Tao, a todos nosotros, por liberarles de su servidumbre de hentis. Cmo lo hubiera disfrutado Tetisheri! Sin embargo, al entrar en el distrito de los nobles, se redujo la multitud. All se haban instalado muchos oficiales y le saludaban a su paso, hasta que incluso ellos quedaron atrs y se encontr ante el templo de Sutekh. Haban eliminado el caos que reinaba en el atrio. A su izquierda vio un vasto espacio de tierra rojiza donde antes se encontraban el palacio de Apepa y su muro. Slo quedaban unos cuantos rboles, mecindose graciosos, con sus sombras despobladas. Apart la vista. Igual que la vez anterior, se neg a entrar en el dominio de Sutekh. Esper en silencio hasta que sali el cortejo: primero el sacerdote de Ra, con sus aclitos llevando incensarios humeantes; luego el buey rojo sagrado ritual, arrastrado el trineo en el que yaca el atad de Apepa; luego Tani y los funcionarios setiu, seguidos por las plaideras. El atad era de madera decorada con oro y los ojos pintados en sus costados estaban dibujados con delicadeza. Sebek-khu, obviamente, se haba esforzado mucho por lograr algo adecuado en el depsito mortuorio de la ciudad. Tani, vestida de luto azul, lloraba, y las plaideras, unas cincuenta, chillaban con voces agudas y se lanzaban a la cabeza la tierra que llevaban en las manos. No haba tierra en Het-uart, slo el suelo aplanado, tan duro como las piedras de Sharuhen. Ahmose se record que deba reembolsar a Sebek khu el precio que haba pagado a las mujeres. 1 nmero de plaideras reflejaba la importancia del muerto. La comitiva dio la vuelta al templo y entonces Ahmose se uni a ella. No quedaban lejos las tumbas de los antepasados de Apepa. Detrs del templo haba un mausoleo al que se entraba por una puerta que ahora estaba abierta. En el interior haba una ciudad en miniatura (calles pavimentadas con pequeas casas que, a primera vista, parecan invitar a entrar para disfrutar del fuego de la cocina y de dormitorios cmodos), pero cuando Ahmose pas junto a la primera fila de columnas de una entrada y mir al interior, vio que el espacio estaba vaco, excepto por un altar de ofrendas. Los muertos de los nobles setiu yacan bajo tierra. No le gustaba la manera en que hacan eco sus pisadas, y los llantos discordantes de las mujeres despertaban otros llantos que volvan, dbiles, como la respuesta de espritus lejanos que se vieran atrados por los asuntos de los vivos que invadan su reino. El sacerdote se detuvo frente a una casa, cerca del final de la fila central. Cogieron el atad de Apepa del trineo y lo enderezaron. Ahmose, mirando en la penumbra interior, vio el profundo hoyo en el que colocaran el sarcfago y tembl. Armado con el Pesesh-kef y el netjeri, el sacerdote comenz los ritos y Ahmose cerr los ojos. Ni siquiera el incienso ola bien en aquel extrao lugar. Pareca mezclarse con el olor de las piedras y la tierra hmeda que el sol nunca endulzaba. Record el hedor de la muerte de Apepa y, apretando los dientes, se resign a esperar. Los rituales complicados e intrincados llevaron largo tiempo, pero por fin llevaron el atad al interior y los presentes se reunieron a su alrededor para verlo descender. Tani coloc un ramo de flores en la tapa, qued pensativa un momento y luego se volvi hacia Ahmose. l no haba advertido que ella era consciente de su presencia. Se miraron en la penumbra. No me quedar a la comida funeraria dijo Ahmose torpemente. He cumplido con mi parte del acuerdo, Tani. Busc en su cintura y cogi un papiro de la bolsa que llevaba. Lleva el sello con mi nombre y mis ttulos le dijo al entregrselo. Dselo al soberano de Keftiu. El prncipe Abana se ha ocupado de todos los detalles de tu viaje. Estars segura y cmoda. Ella asinti. S que expresaste el deseo de que no volviramos a vernos sigui con dificultad. Pero quera ofrecerte el escaso apoyo que pudiera en este da. Y tena que decirte adis. De pronto ella se acerc a l y, atnito, not que le envolva con sus brazos. Querido Ahmose dijo ella con voz quebrada. Cada uno ha hecho lo que deba. Sers uno de los reyes ms poderosos de Egipto, lo s, y s que pese a todo nos seguimos queriendo. Por favor, perdonmonos el uno al otro y a los dioses que han decretado que vivamos en esta poca terrible. Ella se retir, besndole suavemente en la boca, y l prob la sal de sus lgrimas. Podremos hacerlo? S contest, vindola a travs de sus lgrimas. S, querida Tani, reina Tautha. Envame una carta de vez en cuando. Dime cmo ests. Si algo te faltara y puedo proporcionrtelo, lo har. Adis. Gir y la dej, volviendo por la avenida fantasmal que guardaba a cada lado los cuerpos de los que haban dibujado la historia de la ocupacin de Egipto. Se haban engendrado

con orgullo e indiferencia por el pas esclavizado, hasta que el ltimo soberano de su Casa dict una carta a un prncipe insignificante, lejos, all en el desierto del sur y, al hacerlo, cre el factor que fue el catalizador de su cada. Se acab pens Ahmose. He cumplido contigo, Seqenenra, padre mo. He logrado el xito de tu lucha, Kamose, amado hermano. Estoy justificado ante los dioses. Es hora de volver.

Eplogo
Aunque era temprano y el sol acababa de salir, ya haba multitudes reunidas a cada lado del camino del ro, entre el palacio y el templo, y el Nilo estaba atestado de pequeas embarcaciones de toda clase. Desde haca algunas semanas la poblacin de Weset creca sin parar, a medida que se acercaba el da de la coronacin del rey. Nobles menores y aldeanos de todo Egipto haban dejado sus casas y convergan en el pueblo, produciendo una ruidosa congestin. El alcalde de Weset, Tetaky, se haba visto obligado a solicitar tropas de la divisin de Amn para que patrullaran las calles y pusieran orden en las peleas por comida o por los espacios para ocupar; y, tambin, a decidir si en los estrechos callejones deban ceder el paso las literas o los burros y si era justo que se permitiera a los vendedores locales instalar sus puestos en los mejores puntos para ofrecer sus artculos a lo largo del recorrido de la comitiva real. Ahmose haba despertado antes del alba y, por primera vez desde que se restaurara el viejo palacio, subi al tejado por las escaleras que haba ordenado cerrar y sellar. El lacre, adherido a la cuerda colocada en la puerta al pie de la escalera, se quebr fcilmente cuando lo toc, y al abrir la puerta tirando hacia fuera y poner el pie en el primer escaln, tom conciencia del olor hmedo y rancio a cerrado. La lmpara que llevaba ilumin las capas de polvo, las resquebrajaduras y los pedazos de ladrillo roto y los esquiv con cuidado, apoyando una mano en la pared. Saba que en aquel lugar, ms que en cualquier otro, su padre y su hermano estaban junto a l, y les llam susurrando mientras suba, rogando que estuvieran presentes en el templo, con sus plegarias y sus bendiciones en aquel da augurador. La puerta superior estaba sellada desde dentro. Nuevamente rompi el lacre en el que estaba impreso su nombre y, saliendo al fin, se encontr sobre los aposentos donde an dorman las mujeres. Haban quitado los escombros que tapaban la alta claraboya en la que su padre apoyaba la espalda, y nuevamente conduca el viento del verano al interior del palacio, de modo que Ahmose se vio obligado a apoyarse en ella mirando al este. En el cielo se insinuaba un fulgor rosa. Ra estaba a punto de nacer del cuerpo de Nut. Encogiendo las rodillas, Ahmose esper. Su intencin era pasar aquellos escasos y preciosos momentos recordando a sus muertos queridos, contemplando el camino que haban iniciado juntos y que slo l tena el privilegio de recorrer hasta el fin, meditando sobre la ceremonia que le convertira en la encarnacin de su dios, pero al acomodar el cuerpo le comenz a dominar una alegra profunda, por lo que no pudo mantener un estado de quietud interior. Se ensanch la franja rosa en el horizonte, se hizo ms profunda y, por debajo de ella, un fulgor amarillo resalt el desierto como una extensin oscura. Se alz viento. Abajo, en los jardines que ahora rodeaban el palacio, un pjaro trin. Otros lo imitaron, y pronto se mezcl la armona musical de su canto con el murmullo constante y apagado del agua que caa de las fuentes a los cuencos de piedra. Al este, una orla de fuego hizo vibrar el aire y lanz rayos de luz hacia Ahmose, produciendo una tormenta de colores. Cerr los ojos. Hijo de Ra, Hijo de la Maana pens. Tambin soy eso. Tcame con tus dedos dorados, Ser poderoso. Estoy en el centro del Ma'at, que es donde debo estar. Este es mi destino, ser el eje en tomo del cual gira la rueda del equilibrio de Egipto. Acababa de soplar la llama ahora tenue de la lmpara cuando le lleg una voz apagada desde la escalera. Majestad, ests all arriba? Es hora de que vayas al templo. Ahmose se puso de pie con esfuerzo. Akhtoy, te he nombrado mi Portaabanico de la Mano Izquierda le contest. Ya no tienes que cumplir estos encargos. Que se ocupen el mayordomo real Hekayib y sus ayudantes. A menos que pienses que no le preparaste bien. Lo siento, Majestad respondi Akhtoy cuando Ahmose lleg al pie de la escalera y cerr la puerta empujndola. Es una antigua y preciosa costumbre, difcil de abandonar. Los portadores de la litera le esperaban junto a las columnas de la entrada. Con ellos se encontraban Harkhuf y los Seguidores. Ahmose les salud y se dispona a sentarse cuando Hekayib lleg corriendo. La reina y el Pichn-de-Halcn se estn vistiendo, Majestad dijo agitado. Y los prncipes ya han dejado sus habitaciones. Ahmose asinti. Gracias, Hekayib, pero no tienes que preocuparte. Todos esperarn a que me haya ido. Ve a comer algo. Pareces cansado. Los portadores corrieron las cortinas y le alzaron. Oy a Harkhuf dar una orden a los guardias de la puerta y pasaron. Ech una rpida mirada a travs del cortinaje a las grandes puertas de electro que se cerraban pesadamente. Las haban colocado el da antes de su vuelta de Het-uart. Las haba visto destellar como el fuego cuando su barca se aproximaba a Weset y, con un escalofro de orgullo, supo que desembarcara en los escalones del embarcadero, pasara entre ellas y entrara por primera vez en su nuevo dominio como habitante. El camino del templo estaba custodiado por soldados que contenan al pueblo. Ahmose no vea nada, pero oa las especulaciones excitadas al paso de su litera. Volvera al palacio sentado en el Trono de Horus, Aahmes-nefertari junto a l y Ah mose-onkh a sus pies, coronado y con las vestiduras reales, y llevado en alto para que sus subditos pudieran verle. Pero ahora, sin ms que un taparrabos, deba permanecer oculto. El canal que llevaba al templo tambin tena una guardia numerosa. Nadie ms que los invitados podra entrar en los recintos de Amn, y Ahmose se sinti agradecido por el silencio solemne que descendi sobre l al dejar la litera. Indic a los Seguidores que entraran y ocuparan sus lugares y fue solo hasta el lago sagrado. Le esperaban dos sacerdotes. Quitndole el taparrabos le llevaron al agua, le sumergieron y frotaron todo su cuerpo con natrn. No hablaron y l tampoco lo hizo. La solemnidad de la ocasin comenzaba a dominarle y se someti a sus cuidados con seriedad. Calzado con vulgares sandalias de junco, le escoltaron hasta la antesala y le afeitaron desde el crneo hasta los tobillos, siempre con ese silencio eficiente y reverente. Entonces apareci Amonmose. Llevaba todos los atributos de su ministerio: una tnica de lino blanco con terminaciones de hilo de oro, tan fina que los pliegues se agitaban con su aliento, una cinta blanca rodeaba su cabeza, la piel de leopardo en un hombro y en la mano llevaba el bastn rematado en oro. Un aclito estaba junto a l. Pasando el bastn al muchacho, Amonmose le puso un nuevo taparrabos a Ahmose y luego, cogindole de la mano, le condujo al atrio interior. Estaba atestado de nobles, generales, cortesanos y embajadores extranjeros, un mar de joyas titilantes, telas perfumadas y ojos expectantes rodeados de kohl, que logr entrever en medio de la dulce nube de docenas de incensarios humeantes. Primero trat de localizar a su familia. Tetisheri y Aahotep estaban sentadas junto a la pared del lado opuesto. Su abuela pareca una estatua, cubierta completamente por una tnica y una capa plateadas, el pelo oculto bajo un largo tocado de plata que rozaba sus clavculas delgadas. Aahotep haba escogido una tnica escarlata cubierta de cuentas de oro. Por encima de su rostro pintado, el alto tocado dorado, smbolo de la diosa Neith, se alzaba como una corona slida. En sus manos b