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Mentirinhas Inocentes

Gemma Townley

Contracapa: No faz muito tempo, Natalie Raglan chegou a Londres. Largou o emprego em uma pequena agncia de publicidade no interior e seguiu em direo s brilhantes luzes londrinas, para morar no transado bairro de Nottinng Hill, onde planejava ter a vida urbana e chique que sempre desejou. S que a vida na cidade mostra-se muito menos glamourosa do que ela havia imaginado. At Cressida Langton, a antiga inquilina do apartamento onde Nat mora, recebe mais telefonemas e correspondncias que ela convites para festas descoladas, para jantares com bonites. Antes de se dar conta, Natalie passa a se fingir de Cressida. Mas quando conhece Simon Rutherford, executivo de um banco de investimentos, ela nota que suas mentirinhas inocentes simplesmente saram de controle. Abas: O que uma mentirinha inocente? Tudo bem, a mentira de que estamos falando no assim to pequena... digamos que mais ou menos uma extravagncia! As coisas no acontecem exatamente como Natlie Raglan tinha imaginado ao largar o emprego em Bath, dar fim ao namoro com um cara sem futuro e se mudar para Londres. Depois de ter tomado a atitude corajosa de morar na cosmopolita capital inglesa, a jovem tmida do interior descobre que a vida glamourosa ainda est bem longe de seu alcance. At Cressida Langtonk, a antiga moradora de seu novo - e minsculo - apartamento, continua recebendo mais telefonemas e cartas do que Nat. Pensando bem, a vida da ex-inquilina parece um tanto atraente - ainda mais quando chega para Cressida o convite de uma festa no descolado e exclusivo clube Soho House. Antes de se dar conta, Nat j abru a correspondncia da ex-moradora... e se apoderou da vida dela. Logo, logo, Nat comea a sair com Simon Rutheford (um lindo executivo de banco de investimentos), faz sesses de Reiki, veste roupas maravilhosas e vai para a balada com o grupo seleto do Soho House. Mas a melhor parte Simon. Ele tudo que Nat sempre quis. O problema ele acreditar que ela outra pessoa. Mas quando sua vida e suas mentiras comeam a fugir do controle, Nat e suas mentiras comeam a fugir do controle, Nat no consegue deixar de imaginar o que pode acontecer se seu disfarce for descoberto. "Natalie Raglan: mentirosa e impostora!"... ou ser possvel evitar a desonra simplesmente suas boas intenes?

Para meus pais, com amor.

AGRADECIMENTOS Um enorme obrigada a minha agente, Dorie Simmonds, e a minha editora, Allison Dickens, pela inspirao, o apoio e as idias maravilhosas. Obrigada a Maddy e Mark por lerem (e ouvirem) e por dizerem todas as coisas certas. E obrigada s timas lojas de Notting Hill, nas quais tive de passar tanto tempo, em funo de pesquisa...

Captulo 1 Deixe-me fazer uma pergunta. uma pergunta terica, por favor, preste ateno. Voc abriria a correspondncia de outra pessoa? No? Claro que no, eu j sabia a resposta.

Certo, mas suponhamos que houvesse uma carta especial. Uma carta com aparncia chamativa de verdade, em um envelope cor de creme bem grosso, endereada mo, sem o endereo do remetente. E suponhamos que a carta tenha sido enviada a voc. Mais ou menos por engano. E que voc no tivesse como entregar para a pessoa a quem se destinava. Aidna no sentiu a tentao? Muito bem. Bom, digamos tambm que a pessoa para quem a carta estava endereada fosse scia de um dos mais exclusivos clubes privados de Londres e tivesse uma vida social fabulosa. Isso tudo enquanto voc est realmente entediada, depois de ter acabado de se mudar para uma cidade nova, onde sua vida ainda no tinha exatamente deslanchado. E suponha que voc tivesse de ficar olhando para aquela carta, dia aps dia, em cima do consolo da lareira. Imagine, se puder me fazer esse favor, que essa pessoa tivesse uma pilha de correspondncia se acumulando em seu apartamento e que voc estivesse cuidando daquilo tudo para ela, apesar de ser altamente duvidoso que algum dia ela retornaria para recolher as cartas. E digamos ainda que a pessoa que deveria receber a tal carta tivesse se mudado de seu apartamento j fazia mais de um ms, mas continuava recebendo mais telefonemas do que voc. Agora, ser que voc sentiria a tentao? S um pouquinho? No? No, claro que no. Eu tambm no. Bum. Bum. Huh, huh, yeah. O teto balana, e isso sugere que Alistair, o sujeito que mora no andar acima de mim, est dando mais uma festa. Durante a ltima hora, fiquei tentando ler Feira das Vaidades (o livro preferido de minha me), mas cada vez que chego ao fim de um pargrafo, percebo que no absorvi nada e preciso voltar para comear tudo de novo. O que uma pena, porque esse livro timo, e eu quero saber o que acontece a seguir. At agora, a alpinista social Becky Sharp, uma moa esperta e maldosa, est manipulando todo mundo a seu redor, e parece que tudo movido a dinheiro e virtude: quanto mais uma personagem tem de qualquer uma dessas coisas, melhor sua posio na sociedade, apesar de dinheiro sem virtude ser prefervel a virtude sem dinheiro. Acho que algumas coisas nunca mudam. Tento ler de novo, mas no adianta: Becky Sharp no pode competir por minha ateno quando o hip-hop ecoa pela minha cabea. Talvez uma revista seja a melhor idia. Tentando ignorar a msica alta e as risadas que vm do apartamento de Alistair, pego um exemplar de Elle e comeo a ler, bem feliz, um artigo a respeito de limar os excessos. "Limpe seu guarda-roupa e crie uma nova voc!", diz. Bom, eis a uma idia. Essa seria uma maneira construtiva de passar mais ou menos uma hora. S que no era bem assim que eu imaginava passar uma noite de sbado em Londres quando resolvi me mudar para c. Eu me senti delirante de tanta animao quando entreguei minha carta de demisso h um ms, dizendo a meu chefe que me mudaria para Londres e que ele no podia fazer nada a respeito. Eu me senti muito bem de entrar na sala dele com passos firmes e um sorrisinho se espalhando por meu rosto. Quase fiquei esperando ouvir aplausos e uma trilha sonora de filme quando disse a ele (ou quem sabe Richard Gere pudesse entrar ali e me carregar para fora da sala). Sabe, eu no sou o tipo de pessoa que toma uma atitude, bate o pau na mesa e manda ver. Sempre fui boazinha, direta

e previsvel. Ningum achou que isso poderia acontecer (muito menos eu). Mas s vezes engraado como a vida faz a gente mudar, voc no acha? As coisas no estavam muito bem l em Bath, onde eu trabalhava e morava com meus pais, e quando eu comentei com minha me que estava pensando em me mudar para Londres, ela ficou to animada que eu meio que precisei levar a idia a cabo, apesar de no ter dito aquilo a srio mesmo. Mas minha me disse que a gente s tem uma chance de viver; ento preciso aproveitar a todas as oportunidades. Assim, acabei deixando para trs meus amigos, minha famlia, meu trabalho... De certo modo, eu achava que devia minha me experimentar. Ela sempre quis se mudar para Londres e viver a vida da alta sociedade, como ela diz, desde que era menininha. Mas nunca pde fazer isso: casou, teve filhos e, antes que se desse conta, perdeu a chance dela. E como meu pai detesta estar em qualquer lugar de onde no d para enxergar um campo, ela nem pode visitar Londres com muita freqncia. Eu, por outro lado, sei exatamente do que meu pai est falando: as cidades grandes podem ser assustadoras. Mas, bom, o negcio que agora eu estou aqui. E no posso ficar sem fazer nada, s ouvindo a msica de uma festa em que eu no estou. Preciso fazer as coisas acontecerem. Minha me ficaria totalmente decepcionada se soubesse que eu passei um ms sem sair noite. Preciso pelo menos tentar fazer com que ela aproveite um pouquinho da vida em Londres por intermdio de mim. E eu realmente me senti bem por abandonar meu emprego na Shannons, a agncia de publicidade e marketing em que eu trabalhava, por saber que no ficaria mais no pub na sexta noite reclamando do novo Diretor de Marca que chamava todo mundo de querida, em um tom condescendente e irritante de verdade. Chega de ter de vestir saia curta toda vez que fazamos uma apresentao. E chega de ficar me perguntando se um emprego em Bath, de que eu nem gostava muito, era a melhor coisa que eu podia esperar. No, eu ia assumir o controle da minha vida. Ia sair da regio oeste do pas e da atitude super-desencanada-masna-verdade-bem-limitada-se-voc-olhar-um-pouquinho-alm-da-superfcie de l. E eu estava no topo do mundo. Talvez eu devesse ter resolvido mais alguns detalhes prticos antes de simplesmente ter me mudado para c, mas me deixei levar um pouco pelo calor do momento e pela idia romntica de chegar a uma cidade grande sem nada alm de uma mala. Eu era a herona da minha prpria historinha. Eu no ia me contentar com no era bem isso que eu queria. E eu iria provar para minha me que eu era capaz: ela s tem uma filha, ento meu dever deix-la orgulhosa. Claro que isso significa que eu no tenho exatamente um emprego neste momento; eu tenho um servio, s que no bem o que eu esperava. Mas trabalhar em uma loja no assim to ruim. E eu tenho lido o jornal The Guardian, procura de vagas adequadas em publicidade. Pelo menos minha inteno. S preciso dar um jeito na vozinha dentro da minha cabea que no pra de me lembrar de que eu nunca quis muito trabalhar em publicidade, para comeo de conversa. Examino o artigo com mais ateno. O guarda-roupa uma janela para a alma, parece. Se o seu no est todo arrumadinho, o autor escreve, como voc pode esperar que a sua vida esteja? Hummm. Espero que no seja verdade. Meu guarda-roupa est um pavor. pequeno, est abarrotado e cheio de cabides de arame horrorosos. Quando entro no quarto, de repente me dou conta de que tirar tudo dali e comear de novo talvez no seja m idia. Realmente, posso fazer uma limpa ali: vida nov, guarda-roupa novo. E uma vez que estiver tudo resolvido, talvez o restante da minha ida tambm entre um pouco mais nos eixos.

S que... fico olhando para o guarda-roupa, imaginando por onde comear. Talvez no seja uma idia assim to boa, no fim das contas. No tenho dinheiro para comprar roupas novas, e de que adianta se desfazer de tudo se voc no vai poder sair logo em seguida para comprar roupas novas que reduzem sua cintura e alongam suas pernas como que por milagre? Depois de hesitar durante alguns instantes, volto para o sof. No estou com pressa: este provavelmente no mesmo o melhor momento para arrumar meu guarda-roupa. sbado noite, pelo amor de Deus. Eu devia estar fazendo algo divertido. Bum bum, huh huh huh, uh huh, huh, yeah. Largo a revista: a msica est alta demais, e no tem como eu me concentrar. Talvez eu devesse cozinhar alguma coisa. Eu podia tentar preparar alguma receita nova tima ou algo assim. Sempre digo que no tenho tempo para cozinhar da maneira adequada, e esta a minha chance. Tendo dito isso, minha cozinha no exatamente o local mais fcil onde se cozinhar. Eu digo cozinha, mas o que quero dizer na verdade uma pequena rea emendada na sala que tem uma pia, uma geladeira e um fogo. Da tem uma mesinha entre a rea da cozinha e a rea da sala e... bom, s isso, para falar a verdade. No tem espao para armrio: precisei guardar as caixas de cereal nas estantes de livro porque no h nenhum outro lugar para colocar. Esse o problema de Londres. A gente v o anncio de um apartamento na vitrine de uma imobiliria (Apartamento moderno em Ldbroke Grove, um quarto, perfeito para receber os amigos), e voc fica achando que vai deparar com um lugar igual casa da Monica de Friends. Da, voc chega l e v que o perfeito para receber os amigos se traduz por cozinha fica na sala, ento s dar um passo. Acho que eu podia fazer mais por este lugar: est um pouco vazio, eu sei. Mas o negcio que eu realmente no tenho nada para fazer mais. Eu vim de Bath de trem, e mal consegui trazer minhas roupas, imagine s livros e quadros. E, de qualquer maneira, eu no quis trazer toda a minha bagagem (nem fsica nem metafrica). Mudar par uma cidade nova comear vida nova, e trazer lembranas de Bath s serviria para abalar o objetivo. Meus mveis velhos no passam disto: velhos. Fazem parte da minha velha vida com Pete. Peter meu namorado. Ou melhor, meu ex-namorado. Ele parte da razo por que eu me mudei para c. Como eu disse, no estou pronta para me contentar com no exatamente o que eu queria. Mesmo assim, isso no desculpa para no deixar o lugar mais personalizado, com cara de quem algum mora aqui: j faz um ms que me mudei, afinal de contas. O problema que eu nunca consigo decidir que tipo de decorao seria pessoal. Ser que eu escolho moderno e clean com sofs de couro e tapetes felpudos? Pete teria vendido a av (ou eu, para ser honesta) para ter um apartamento moderno e eleve, completo com sof de couro, uma enorme TV de plasma e eu daqueles boxes com tijolos de vidro. A certa altura, at abrimos uma poupana juntos, pensando em comprar um lugar. Mas nunca conseguimos economizar muito, sempre havia algo mais importante, como entradas para o campeonato de futebol (ele) e sapatos (eu). Talvez nenhum de ns quisesse mesmo ter um apartamento. No de verdade. Ento, bom, tem o visual moderno, mas no tenho certeza se tem a ver comigo. Da tem a coisa toda do visual pobre-chique que, vamos ser realistas, est bem mais condizente com

meu oramento, de todo modo. Desde que eu me mudei para c, as parcas economias que tinha conseguido juntar esto desaparecendo com rapidez. Mveis vintage com certeza dariam certo neste apartamento. Alm do mais, a primeira vez em muito tempo que moro sozinha, e estou muito inclinada a adotar a idia de fazer tudo com cara de mulherzinha, s porque eu posso. Nada de ficar achando lugar para um PlayStation, ningum para ficar me dizendo que qualquer coisa florida deveria ficar em casas de velhas senhoras. Eu poderia criar um paraso fofo, s meu. Mas ser que eu sou mesmo uma moa do tipo mulherzinha? Ainda no estou completamente convencida disso. Nunca uso rosa e, quando estava na escola, nunca fui muito daquela coisa toda de usar suter de caxemira. Eu era mais do tipo que andava com os meninos, sempre a maior bagunceira. Para falar a verdade, s comecei a exibir sinais de vaidade quando entrei na faculdade. A coisa era to simples que eu no sei por que nunca tinha tentado antes: s passar uma hora na frente do espelho aplicando maquiagem e penteando o cabelo que os caras comeam a prestar muito mais ateno na gente. Tambm ajuda se voc rir das piadas deles, em vez de ficar tirando sarro da cara deles (isso eu aprendi no segundo ano com universitria). D. Quando voltei para casa, j conhecia todos os truques do negcio. E foi ento que Pete finalmente comeou a reparar em mim. Pela primeira vez na vida, ele veio conversar comigo como se eu fosse uma garota, e no um dos caras. Durante praticamente a vida inteira (bom, desde que eu tinha uns 13 anos), tinha sido apaixonada por ele, e ele nunca tinha me considerado nada mais que amiga. E, durante todo aquele tempo, para chamar a ateno dele, eu s precisava passar um pouco de brilho nos lbios e jogar o cabelo de um lado para o outro. Eu teria ficado extremamente louca da vida se no estivesse to feliz por ele finalmente reparar em mim. Claro que a outra opo de decorao a coisa toda de indiano/tnico: mesinhas de rata, tapetes vermelhos com formas geomtricas e incenso queimando. Mais uma vez, no sei se tem a ver comigo, mas preciso comear de algum lugar, no mesmo? H uma loja em Portobello Road que vende um monte de mesinhas e tapetes e nem muito cara. Suspiro. Tomar decises importantes assim demais para mim neste momento. Mesmo assim, com certeza d para fazer alguma coisa com o que eu j tenho. Olho ao meu redor em busca de inspirao. H dois livros no brao do sof. Meu som, que j viu dias melhores, est no cho, rodeado por CDs e fitas. Um espelho torto que o senhorio deixou pendurado e desolado na parede reflete a parede vazia a sua frente, com a tinta rachada e os buracos que sugerem o lugar em que havia quadros pendurados. E da tem uma pilha de cartas enchendo o consolo da lareira, sendo que nenhuma para mim. Quando aluguei este lugar com um contrato de seis meses, o senhorio me pediu para guardar qualquer correspondncia que chegasse para Cressida, a moradora anterior, para o caso de ela voltar. O que na verdade era um tanto desconcertante: parece que este apartamento no bem meu, s estou cuidando dele enquanto a pessoa que morava aqui no volta. Mas o pior que ela recebe mais correspondncia do que eu. Talvez eu precise pendurar algumas fotografias na parede. Jogar umas mantas em cima do sof. Da eu poderia tirar os tapetes e lixar o assoalho. Ou podia comprar um tapete enorme e deixar bem aconchegante... Realmente no sei como as pessoas conseguem tomar decises sobre coisas como decorao com tanta facilidade. Parece que elas tm um tipo de segurana incrvel, de que existe uma maneira certa de fazer as coisas, e o jeito delas. Veja meus pais, por exemplo. Meu pai gosta de msica clssica e no agenta bares e pubs barulhentos. Ele gosta de sair de frias, mas s se puder ir de carro (detesta avio). Gosta de comida inglesa tradicional e

l mais biografias do que livros de fico. Minha me, por outro lado, gosta de comida italiana, de restaurantes glamourosos, de mveis e panos estampados, de frias na Europa continental e de filmes com Michael Caine. Eu sei quando eles vo gostar ou no de algo, porque so bem diretos, bem decididos. Minha me sempre diz: "Eu conheo meu gosto e gosto do que conheo", e verdade, ela sabe. Mas eu sempre fico com vontade de perguntar para ela: "Como? Como que voc sabe? Como voc pode ter tanta certeza?" Sabe, eu tambm gosto de comida italiana, mas gosto de chinesa, japonesa, inglesa e francesa. J fui vegetariana e vegan, e tambm j fiz a dieta do dr. Atkins (com muito e muito bife). Gosto de comdias romnticas com Meg Ryan, mas tambm gosto de filmes franceses e de terror. Gosto de sair para danar, mas tambm gosto de ficar em casa. Gosto de refeies aconchegantes a dois e gosto de festas barulhentas; s vezes me visto dos ps cabea de bege e marrom neutro, outras vezes saio mais colorida do que o arco-ris. E nunca consigo resolver do que gosto mais. E da tem Pete. Quer dizer, eu achei que gostasse dele. Achei que o amasse. Mas nunca tive muita certeza. Ou ser que eu nunca tive certeza se ele me amava? Ento, bom, voltemos cozinha. Vejamos... abro a porta da geladeira. Dois ovos, um pouco de salso (parece que muito bom para desintoxicar; bem que eu gostaria que o gosto no fosse to horrvel) e um po. Eu s tenho isso mesmo? Abro o compartimento do congelador e vejo a pizza que comprei do Fresh'n' Wild outro dia. Minha cabea imediatamente se enche de argumentos contra a idia de "preparar uma receita refinada": cozinhar para uma pessoa s perda de tempo; no tenho nada para usar; no vou me dar o trabalho... Meu Deus, que loucura. Estou em casa no sbado noite. No tem nada de mais, certo? Ento, por que estou to irritada? E por que estou com o estmago todo embrulhado por causa da msica de Alistair? Quer dizer, claro que est alta, mas estamos em Notting Hill. As pessoas fazem festas, no mesmo? Qual o problema disso? Saio da cozinha com determinao, esforando-me ao mximo para ignorar a vozinha dentro da minha cabea que no vai embora, repetindo que eu sou uma fracassada por estar sozinha em casa em um sbado noite. Que se a minha me estivesse aqui agora (e sabe como , se ela fosse vinte anos mais nova), teria arrumado um jeito de ser convidada para a festa em vez de ficar aqui sozinha, s escutando. Que eu nunca vou realmente conseguir vencer aqui e, assim que meu dinheiro acabar, vou voltar para casa com o rabo entre as pernas. Uh huh, boom boom, huh huh, yeah. Alistair e eu nos cumprimentamos de vez em quando. Mas s isso. E tambm no exatamente verdade: sou sempre eu que digo oi, Alistar simplesmente meio que retribui com um sorriso. Mas ele muito sexy, No bem meu tipo... quer dizer, muito moderninho, para comeo de conversa. Usa aqueles culos de armao escura, ao estilo de Buddy Holly, e est sempre de jeans escuro, parece at uniforme; acho que designer ou artista, porque est sempre carregando um portflio. Ele to "Londres55... nunca se veria algum assim em Bath. E isso parte do problema: eu me sinto superintimi-por tudo o que tem a ver com Londres. Todas as outras pessoas parecem simplesmente conviver bem com isso, em vez de ficarem emocionadas com uma coisa boba como o metr. Acho que eu vou acabar me acostumando, mas preciso entender que fui criada em Gastle Goomble, um vilarejo minsculo perto de Bath, e s ouvia minha me contando histrias sobre as luzes fortes, o perigo e as emoes

da cidade. Quando eu era adolescente, achava que a vida comeava e terminava em Londres, e que estar presa regio oeste do pas era a pior coisa que poderia ter acontecido comigo. As pessoas falam de "comunidade" como se fosse a melhor coisa do mundo, e , mesmo. Mas ser que voc consegue se imaginar morando em um lugar em que todo mundo sabe o livro que voc est lendo; onde sua vizinha lhe d parabns no dia em que voc fica menstruada pela primeira vez; onde todo mundo de sua rua sabe a nota que voc tira em cada prova da escola? Pode acreditar, a coisa fica sufocante. Quando fiquei um pouco mais velha, pelo menos podia ir at Bath, a cidade mais prxima. Mas isso no l muito emocionante, no mesmo? O lugar lotado de turistas na maior parte, e todo mundo acha "lindinho". Bom, estou cansada de lindeza. Quero tosqueira, diverso e loucura. Tambm existe o problema de que Bath se transforma em uma cidade muito pequena mesmo depois que voc termina com algum. Principalmente quando a razo da separao o fato de voc saber que ele a estava traindo, e agora voc no consegue ir a nenhum restaurante ou bar sem ficar olhando para os lados, tentando disfarar, para ver se ele no est l com a outra pessoa. Examino meus CDs e fitas: tem de tudo, de Stan Getz a White Stripes. Hummm. Bjork... Faz um tempinho que eu no escuto... mas provavelmente intenso demais. Air...? No, suave demais. Este o problema dos lbuns, eu acho: voc precisa assumir compromisso com um estado de esprito especfico. Eu sei que isso no nada cool, mas adoro compilaes, em segredo. Adoro a variedade contida em nico disco, e isso significa que no preciso me decidir por escutar um ou outro artista. Meus dedos hesitam por cima de uma fita antiga que eu gravei quando estava na escola e eu a tiro do meio das outras. Quando estava na escola, eu passava a vida gravando fitas para meus amigos; esse era provavelmente meu mtodo de comunicao preferido. A mistura certa de msicas capaz de dizer: "Voc fica melhor sem ele" ou "Voc uma amiga maravilhosa, e sinto muito por ter estragado sua blusa preferida" muito melhor do que palavras. Essa fita uma compilao tpica de sua poca: um par de canes chorosas como "Unbreak My Heart", algumas faixas das Breeders e de PJ Harvey que capturavam minha angstia adolescente perfeitamente, algumas faixas de dance e uma ou outra msica retro de alguma banda obscura que inclu para mostrar como eu era cool. Os CDs podem utilizar tecnologia maravilhosa, mas o lado negativo que ningum mais perde tempo fazendo fitas de compilaes. Fazer o download de uma faixa em segundos simplesmente no a mesma coisa que ter de gravar tudo manualmente, ouvir cada msica e apertar o boto do stop no momento exato, no final de cada msica. Talvez as fitas no sejam assim to ruins, apesar de o gravador mastig-las sempre que pode. Feliz por ter tomado uma deciso com tanta rapidez, coloco a fita para tocar e me deito no sof, determinada a relaxar e aproveitar a noite ao mximo. Este aqui s um percalo de curto prazo, lembro a mim mesma. Quanto tempo faz que estou em Londres? Um ms. S um pouco mais de quatro semanas. No tenho como achar que j teria vida social. Essas coisas demoram para ser cultivadas. Morei no meu vilarejo durante 26 anos, ento no surpresa o fato de nunca ter passado uma noite em casa. Pego-me pensando com saudade no apartamentinho que eu dividia com Pete em Bath, com uma lareira sempre acesa que me aquecia enquanto ele estava fora, fazendo sei l o qu (ou melhor, fazendo sei l quem). Mas, lembro a mim mesma, eu no era feliz de verdade. Vivia rodeada de amigos e familiares, mas sempre me sentia sozinha. E claro que eu era convidada para todas as

festas, mas eram sempre as mesmas pessoas falando sobre os mesmos velhos assuntos. Todo mundo conhecia todo mundo: diabos, a certa altura, todo mundo j tinha ficado com todo mundo. No havia emoo nem intriga, e ningum que no me conhecesse como "Nate-Pete": no tinha como eu ser annima, como reconstruir minha identidade. Ao passo que aqui... bom, com certeza no h problema nenhum no quesito do anonimato. E se a balana est pendendo um pouco para um lado, tenho certeza de que logo recuperar o equilbrio. Au mento o som mais um pouco. So os Indians cantando: "liife ain't no bed of roses" [a vida no nenhum rnar de rosas]. Nem me lembre disso, penso com sinceridade. Mesmo assim, olhe para o lado positivo. Eu tomei a iniciativa. No moro mais em Bath, a cidade de Jane /Vusten, das runas antigas, da gua de "spa" com gosto esquisito e dos campos infindveis. No sou mais Natalie de Bath: sou Natalie de Notting Hill. O telefone toca e eu salto do sof para atender. S umas poucas pessoas podem estar me ligando. Minha me (mas eu falei com ela ontem noite, e ela no costuma ligar dois dias seguidos); Ghloe, minha melhor amiga (mas tambm improvvel, ela deve ter sado para se divertir); ou... Pete. Desde que eu me mudei para c, acho que temos nos falado uma vez por semana, e nossos telefonemas so sempre praticamente idnticos. Comeamos contando como estamos timos e maravilhosos; da falamos sobre o trabalho, a famlia (qualquer assunto neutro que possamos encontrar) e da ele sempre diz: 'Ainda no consigo entender por que voc saiu de casa. Por que voc no volta? Agente se divertia tanto...". E eu respondo algo como: "No, voc costumava se divertir e, na maior parte do tempo, nem estava comigo, alis", e da ele comea a dizer que eu sou paranica, e eu fico na defensiva e o acuso de ir para cama com outras, e antes de nos darmos conta, j estamos discutindo a mesma coisa que passamos trs anos inteiros discutindo repetidamente. Depois de um tempo, eu normalmente comeo a chorar. Eu o superei; mas que eu fico aborrecida quando penso no tempo que desperdicei com ele. Pensando que ele se sentia do mesmo jeito que eu. - Al? digo, cheia de esperana. Ento, ns discutimos. Isso no quer dizer que eu no deseje ter notcias dele. - Al. Estou falando com Cressida Langton? diz uma mulher que parece refinada. Meu corao se aperta. Certo, a outra possibilidade que o telefonema nem seja para mim. O que bem deprimente, levando em conta que eu sou a nica pessoa que mora aqui. Agora eu bem que queria ter trocado de nmero, mas isso custa 40 libras e na hora eu no achei que seria problema ficar com o telefone antigo quando eu me mudei. S que . Isso sem mencionar o fato irritante de que a desgraada da Cressida recebe mais telefonemas do que eu, e ela nem mora mais aqui. Mas vai ver que melhor assim. Se fosse Pete, eu poderia ter confessado que estou me sentindo meio para baixo. E isso teria sido um desastre. - No digo, tentando manter a decepo longe da minha voz. Ela se mudou h um ms. - Ah. Voc tem o telefone novo dela? - No, sinto muito _ digo pela dcima vez nesta semana. Ser que Cressida no se lembrou de dizer aos amigos qual seu novo telefone? - Bom, uma pena _ a mulher diz, parecendo muito irritada. - Aqui do Nobu. Ela reservou uma mesa aqui hoje noite, e preciso saber se ela vem ou no. - Do Nobu? esse s o restaurante mais caro em toda a Londres. Cressida deveria estar l nesta noite? Uau.

De repente ela subiu muito na minha avaliao. - responde a mulher. Certo digo depois de uma breve pausa. No acre dito que estou ao telefone com o Nobu! Bom, sinto muito, mas realmente no posso ajudar. No, bom, ento est certo. E, com isso, ela desliga. Huh huh, huh huh. Boom, yeah. Fico olhando para o telefone durante alguns segundos, tentando imaginar como seria sair para jantar no Nobu. Cressida provavelmente uma moa urbana toda glamourosa. Glamourosa e rica. Fico imaginando com quem ela ia jantar. Meus olhos pousam na pilha de cartas endereadas a Cressida. De repente, elas me parecem bem mais interessantes. Imagino qual o tipo de correspondncia que uma pessoa que come no Nobu recebe. Vou at l e pego as cartas. A maior parte delas parece bem tediosa. Mas tem um envelope pardo grande que parece meio interessante, e um menorzinho, cor de creme, escrito mo. Da tem um catlogo, que d para ver atravs do invlucro de plstico transparente. Deixo o restante das cartas onde esto e levo as duas de aparncia interessante e o catlogo para o sof comigo. Acho que posso abrir o catlogo. Quer dizer, s propaganda, no mesmo? No vai ter nada pessoal ali. Quando estou prestes a rasgar o plstico, paro e reviro os olhos por tomar uma atitude to ridcula. No d para acreditar que cheguei ao ponto de realmente pensar em abrir as propagandas que outra pessoa recebe pelo correio para me divertir. Mas, j que cheguei assim to baixo, eu meio que estou mesmo com vontade de abrir. Acho que, se vou ser pattica, ento que o faa completamente. Olho em volta sorrateira, como se estivesse preocupada que algum me visse fazendo isso, puxo o plstico com rapidez e abro o catlogo. Sei que s um catlogo, mas me sinto um pouco estranha de abrir a correspondncia de outra pessoa. Mas reprimo minhas dvidas e volto a ateno para o catlogo. Se que isso pode ser chamado de catlogo, quer dizer: de algum modo, parece lindo demais para uma descrio to simples. Nunca vi um catlogo de reembolso postal assim! Para comear, o papel em que est impresso reluzente; em segundo lugar, est lotado de coisas interessantssimas, todas incrivelmente caras (abajures de pedra e vestidos de veludo e outras coisas de que ningum precisa, mas que so to lindas que voc provavelmente hipotecaria a casa s para t-las). Claro, se voc tivesse o que hipotecar, claro. Acho que vou guardar isto aqui para minha me, o tipo de coisa que ela adoraria. Imagino minha sala repleta de "objetos" lindos. Ser que Cressida fazia encomendas deste catlogo? Quando ela morava aqui, ser que esta sala era cheia de mantas e almofadas lindas? Aposto que sim. Ela provavelmente tambm sempre acendia velas. Se eu fechar um pouco os olhos, posso imaginar cortinas grossas de veludo na janela, almofadas de couro e camura no cho e uma manta de pele falsa no sof. Certo, assim que eu guardar um pouco de dinheiro, vou sair para fazer compras. Largo o catlogo e olho para as outras cartas. Agora meu apetite foi atiado, e estou com vontade de dar mais uma olhadinha na vida de Cressida. No seria ruim se eu tivesse minha prpria pilha de cartas para abrir, mas no tenho nenhuma. Recebi um extrato do banco hoje de manh (algo que nunca bom de se ver no incio do fim.

de semana) e um carto-postal dos meus pais h duas semanas: e tudo, desde que me mudei para c. Ser que as pessoas no escrevem mais cartas? Claro que sim, s que escrevem para Cressida, no para mim. Depois de hesitar durante alguns minutos, pego o envelope marrom grande, devolvo pilha de cartas com um gesto pomposo, procurando em segredo algum sinal de que seja outra carta de propaganda, para justificar sua abertura. Em vez disso, fico chocada. Tem um selinho discreto no canto que diz "Soho House". Como que eu no vi isso antes? Ser que no da Soho House? O clube particular que todo mundo que algum freqenta? Aquele que abriu uma filial em Nova York e apareceu logo em Sex and the City? No me diga que Cressida era scia! Meu corao comea a bater um pouco mais rpido. Se quiser falar em "alta sociedade", isto aqui tem de ser o que mais se aproxima disso hoje em dia. De repente, Londres no parece assim to impenetrvel, afinal de contas. Eu realmente recebi uma carta do Soho House. Correo: Cressida recebeu uma carta do Soho House. Mas ela no est aqui, no mesmo? E, alm do mais, no fao a menor idia de onde ela est. Porque, at onde eu sei, ela pode ter se mudado para a Austrlia e no vai se importar muito com algumas cartas que ficaram aqui, no mesmo? Dou uma bela apalpada no envelope: no tem muita coisa ali dentro. Algumas folhas de papel, no mximo. Ento, largo mais uma vez. Isso insuportvel. No posso ficar abrindo a correspondncia de outra pessoa assim. Mas, veja bem, estamos falando do Soho House! Quando que eu vou ter uma oportunidade dessas de novo? Volto-me para a outra carta, que parece igualmente atraente. O envelope grosso e cor de creme, a caligrafia elegante, endereada como se deves com uma caneta-tinteiro. Cressida Langton, Ladbroke Grove, 127, ap 3, Notting lt Londres W11 Parece bem chique, no mesmo? E agora meu en-. Eu moro aqui. De repente, sinto uma onda de animao. Dane-se Pete, e dane-se a festa no andar de cima: no preciso de nenhum dos dois. Fico imaginando como Cressida deve ser. Bonita, provavelmente. No posso imaginar nenhuma pessoa feia que freqente o Soho House. Levanto para me olhar no espelho empino a cabea e ajeito a postura, imaginando que sou ela. Queriiida, voc est divina digo para meu reflexo, fingindo ser Catherine Zeta-Jones ou algum assim. Certo, talvez o sotaque esteja um pouco exagerado (pareo mais a rainha do que Elizabeth Hurley), mas posso dar um jeito nisso. Estou com pressa, saindo para tomar um drinque no Soho House digo a um Pete imaginrio. Ah, Alistair, sinto muito; no posso ficar mais... tenho uma reserva no Nobu daqui a uma hora... Enquanto falo, minhas mos so atradas de maneira irresistvel para as cartas mais uma vez, eu as tomo na mo e comeo a me abanar, para completar o quadro. No faria mal dar s uma olhadinha, no mesmo? Quer dizer, ningum nunca vai saber, vai? Tenho certeza de que Cressida nunca vai voltar para peg-las, ento dar uma olhadinha no vai fazer absolutamente diferena alguma. S que pode ser que ela volte, no pode? E da, o que eu fao? No seria exatamente adequado entreg-las j abertas, no mesmo? Caramba, e elas tambm parecem to irresistveis... Quase como em um reflexo, puxo as mos para longe das cartas, como se tivessem queimado as pontas dos meus dedos. Natalie Raglan, que diabos voc acha que est fazendo? digo para mim mesma por entre os dentes e me arranco para fora desses delrios de "Cressida Langton". Essa foi por pouco. Sorrio para meu reflexo enquanto escuto "Tempted by the fruit of

another" [Tentado pelo fruto de outro] saindo do meu som. No sei se foi bem isso que o Squeeze quis dizer quando fez a cano, mas as palavras tm tudo a ver. Vou resistir tentao. Essas cartas so correspondncia pessoal de outra pessoa, e eu no sou o tipo de gente que vai abri-las. Ponto final. Ligo a TV, mas, antes que possa ter oportunidade de comear a mudar os canais, o telefone toca de novo. Salva pelo gongo! grito e estico a mo para pegar o telefone. Natalie? pergunta uma voz conhecida. Voc parece meio sem flego. Chloe! E, bom, que acabei de atravessar o apartamento correndo. Ou melhor, mergulhei por cima do sof. Chloe e eu fomos vizinhas desde mais ou menos os cinco anos e, at eu vir para Londres, fazamos praticamente tudo juntas. Meu irmo, James, morreu quando eu tinha seis anos, e meus pais demoraram muito tempo para superar a questo, ento eu passei uns dois anos mais na casa de Chloe do que na minha. Ns ramos inseparveis: amos a todo lugar juntas, lamos os mesmos livros, assistamos aos mesmos filmes... ...Meu Deus, at nosso primeiro beijo aconteceu na mesma noite. Obviamente, no nos beijamos uma outra, beijamos meninos. Foi com John e Steve da escola, e ns duas tnhamos 14 anos. At fizemos questo de ficar a cerca de trs metros uma da outra, para o caso de alguma coisa dar errado, e da acabamos rindo tanto que John e Steve ficaram completamente paranicos e saram andando, como se fssemos uma dupla de retardadas dementes. Fiquei bem aliviada, na verdade: John era pssimo de beijo e, j naquele tempo, eu me preocupava com a possibilidade de Pete ficar sabendo. No que fosse fazer alguma diferena significativa: at parece que Pete tinha me convidado para sair quela altura, mas quando eu tive aquela idia, eu estava me guardando para ele. Mas, bom, desde ento, Chloe e eu fizemos praticamente tudo juntas (escola, faculdade, at trabalho: entramos na agncia Shannorfs, em Bath, no mesmo dia). Quando sa da faculdade, comecei a atirar para todos os lados para tentar conseguir um emprego: como no sabia o que queria fazer, eu me candidatei a praticamente tudo, enquanto Chloe estava pronta para viver na misria um tempo, at descobrir o que realmente queria fazer da vida. Mas eu a convenci a mandar um currculo juntamente com o meu para algumas empresas, e acabamos as duas conseguindo um trabalho na Shannon's, uma agncia de publicidade. Acontece que Chloe acabou se adaptando ao posto com naturalidade, ao passo que eu nunca senti no fundo do corao que aquilo era para mim. Mas, se eu no tivesse resolvido pedir demisso e me mudar para Londres, ainda estaramos trabalhando lado a lado. S que, para ser sincera, desde que cheguei a Londres, tenho evitado os telefonemas de Chloe. No que eu no queira falar com ela (claro que quero), mas que eu queria deixar at ter mais coisas para contar. . Afinal de contas, ela minha melhor amiga. A ltima coisa que eu quero ela ficar achando que eu fico sentada de bobeira toda noite. Quero impression-la com histrias fantsticas a respeito do meu maravilhoso turbilho social: meus dias cheios de glamour e minhas noites cheias de hedonismo. E, tambm, no posso contar a ela a verdade, porque ela acabaria contando para minha me. E no suporto a idia de os sonhos da minha me de se mudar para Londres irem pelo cano pela segunda vez na vida. Que bom que voc finalmente resolveu ficar em casa! diz Chloe com seu tom alegre de sempre. Ento, conte, como est tudo? Voc est feliz em Londres? Fao uma pausa. Tenho vontade de contar a Chloe que ando me sentindo um tanto solitria, um pouco assustada de ter mergulhado na parte funda e no me lembrar muito bem de como se faz para nadar. Eu sempre contei meus problemas para Chloe (e pode acreditar,

foram muitos). Sempre adorvamos passar a noite de sbado assistindo a filmes antigos e discutindo nossa vida amorosa (geralmente desastrosa), e eu sei que ela espera que eu lhe faa confidncias como sempre. Mas, por algum motivo, eu no consigo, ento murmuro alguma coisa e peo que ela me fale de si em vez disso. Enquanto Chloe vai me contando sobre a semana que passou, penso sobre como ela ficou surpresa quando eu concretizei minha ameaa de me mudar para Londres. Na verdade, eu me surpreendi tambm. Eu s disse isso para causar efeito em uma noite quando Pete chegou em casa meia-noite sem explicar por onde tinha andado. Ento eu disse a ele que j estava farta daquilo, e que iria larg-lo e me mudaria para Londres. E quando ele me disse para parar de ser ridcula, eu finquei o p no cho e me recusei a confessar que, na verdade, no tinha planos de me mudar... no a srio. E da minha me ficou sabendo... bom, ela ficou to animada que eu no tive como dizer que no tinha certeza se tinha falado a srio ou no. Mesmo assim, agora est feito; mas eu bem que gostaria de ter algumas boas histrias para contar para Chloe. Meus olhos so atrados para as cartas de novo. Acho que eu bem que poderia contar algumas mentirnhas inofensivas, no mesmo? Sabe como , s para deixar as coisas um pouco mais animadas. Quer dizer, at parece que Chloe est aqui ou algo assim. Ela nunca vai saber. Olho para outro lado. Caramba, Natalie, dou bronca em mim mesma. Voc est mesmo pensando em esconder a verdade de sua melhor amiga? S porque no quer que todo mundo ache que voc um fracasso? Natalie? Tudo bem com voc? Chloe sussurra ao telefone. Faz vrios minutos que eu no digo nada, o que realmente no normal no meu caso: geralmente, ns duas falamos tanto que precisamos nos esforar para inserir uma palavra no meio da frase da outra. Olha, se as coisas no esto dando certo, voc pode me dizer, sabe disso. No tenha vergonha nenhuma em admitir que voc estava errada... Eu me sinto corar. Reconhecer que eu estava errada? Acho que no. Isso significaria decepcionar minha me e fazer Pete cantar de galo para cima de mim e, sinceramente, no tem como eu confessar que estou sozinha em um sbado noite pela quarta vez seguida. E, de todo modo, ser que Chloe no se d conta de onde eu estou? Estou em Notting Hill. Moro no nmero 127 de Ladbroke Grove. Claro que as coisas esto dando certo. Meus olhos repousam outra vez nas cartas - Se eu estou bem? ouo a mim mesma dizer, com a voz levemente esquisita. Meu Deus, no tinha como eu estar melhor! Fao uma careta por causa do que acabei de dizer e sinto meu rosto esquentar. - mesmo? que sua me disse que voc tinha parecido um pouco para baixo quando ela ligou... que talvez as coisas estivessem um pouco mais difceis do que voc esperava. Quer dizer, Londres um lugar enorme... Minha me? Ai meu Deus, ser que eu fui assim to bvia? Achei que eu tinha feito um bom trabalho ao dizer-lhe que era exatamente como ela achava que seria, quando me ligou outra noite. Obviamente preciso ensaiar para parecer mais convincente. E que hora melhor para treinar do que o presente? Respiro fundo. A cidade enorme e fabulosa! digo a Chloe, tentando sorrir enquanto falo. Alis, voc teve sorte de me pegar em casa neste horrio. Eu estava de sada. Eu me contoro toda enquanto falo, mas tento convencer a mim mesma de que est tudo bem. Sinto-me um tanto vazia enquanto falo, mas acho que isso no tem muita importncia. Ah, que bom diz Chloe, parecendo aliviada, e sinto uma pontada de culpa. Ela

realmente se importa comigo, e eu estou aqui inventando histrias ridculas a respeito de ter uma vida social secreta. Ento, aonde voc vai? ela pergunta. Aonde eu vou? tento, desesperadamente, pensar em algum lugar. E da me bate. Ou melhor, o cantinho esquerdo de uma das cartas de Cressida atrai meus olhos. Ah, para falar a verdade, vou ao Soho House digo, antes que consiga me deter, ento fao careta. No acredito que disse isto. No acredito! Chloe exclama. Caramba, Natalie... esse o clube mais legal de Londres. Com quem voc vai? Com quem eu vou? Merda... com quem diabos eu poderia estar indo desgraa do Soho House? Com... comeo a dizer, ento fao uma pausa. Isso ridculo, preciso dizer a verdade a Chloe. Diga simplesmente: "No verdade que eu vou. Eu inventei." Mas sei que no posso fazer isso. Algumas pessoas...? digo, hesitante. S com algumas pessoas? Caramba, eu bem quegostaria de conhecer gente que vai ao Soho House. Ento, como so as coisas... em Londres, quer dizer? Como so as coisas? Como que eu vou saber? Fico com vontade de dizer que fiquei em casa praticamente toda noite desde que cheguei aqui. A vista da minha janela maravilhosa e, para ir e voltar do trabalho, eu atravesso a feirinha de Portobello, com todos aqueles bares e restaurantes maravilhosos, mas ainda no entrei em nenhum. Mas no digo. Em vez disso, respiro fundo, cruzo os dedos e falo sobre os bares bacanas de Portobello Road pelos quais passei e nos quais fiquei morrendo de vontade de entrar, usando a imaginao para descrever o interior; sobre todas as roupas maravilhosas vendidas na feirinha, onde d para comprar sapatos e camisetas de brech bacanas por 5 libras; sobre a rea espanhola no fim de Portobello, bem onde se junta a Golborne Road, onde d para comprar o melhor azeite de oliva e as melhores tortas de creme do mundo. Da tem o caf e rotisseria Tom's, que o melhor lugar para tomar caf-da-manh, e o Beach Blanket Babylon, que tem os melhores drinques do mundo descrevo, entusiasmada, sem mencionar que tirei as informaes da revista Heat, e no de experincia pessoal. Enquanto falo, vou lembrando a mim mesma de que Londres deveria ser assim. Londres provavelmente assim para pessoas como Cressida. Espero que Londres venha a ser assim para mim. uma maravilha concluo no final de minha descrio desta minha maravilhosa cidade mtica, em quetudo pode acontecer, e em que nada aconteceu para mimpor enquanto. mesmo uma maravilha. Parece fantstico Chloe suspira. Fico feliz. Outro dia mesmo, o Pete estava dizendo que acha que voc volta daqui a um ms, olha s como ele no sabe nada. E agora voc vai ao Soho House! Todo mundo vai ficar impressionadssimo. Pete disse isso? Caramba, que sujeito mais arrogante. Bom, vou mostrar a ele. Vou transformar tudo aqui em sucesso. Apesar da culpa que inunda minhas veias, sinto um jorro de animao ao pensar que todo mundo da minha cidade vai ficar achando que estou me divertindo muito. Eu sei que contei algumas mentirinhas inofensivas. Talvez no to inofensivas assim. Mas pelo menos agora todo inundo vai ficar pensando que minha vida maravilhosa. Esse um tipo de consolo para o fato de que a realidade bem diferente. Mas, bom, por que que eu no poderia ir ao Soho House? Cressida ia, e ela morava no mesmo apartamento que eu. Tudo possvel. Ento digo, mudando de assunto antes de me empolgar demais. E voc, o que vai fazer hoje noite? Bom, todo mundo est no The George, ento devo ir l perto do horrio de fechar. E a

Rebecca Williams vai dar uma festa, ento acho que vamos todos para l mais tarde. Maravilha... parece timo - consigo dizer, tentando parecer entusiasmada. Rebecca Williams uma daquelas tipinhas passivo-agressvas com cabelo e unhas perfeitas, e sempre foi uma das principais suspeitas de causadora das noitadas de Pete. E a loja? Chloe pergunta, e eu tenho um pequeno sobressalto. Loja? eu no contei para ningum da minha cidade que estou trabalhando em uma loja. Quer dizer, eu trabalhava com publicidade. Estava na fila para uma promoo. Vai ser difcil confessar que agora dobro fileira de suteres, apesar de trabalhar em uma das lojas mais glamourosas de Notting Hill. Ento, eu meio que disfarcei e disse para todo mundo que estava trabalhando em algo parecido com o que fazia antes. Quer dizer, estou trabalhando com moda, no mesmo? E eu costumava ter alguns clientes de moda na Shannon's. Ento maisou menos a mesma coisa. No ? Sabe a sua lojinha? No me diga que... que voc mudou de idia. Acho que no seria a primeira vez... Chloe est dando risadinhas. De repente me lembro da noite que passamos bebendo at no poder mais na vspera da minha partida para Londres. Confessei que a minha ambio verdadeira na vida era ter uma lojinha cheia de coisas lindas. Na verdade, quando disse isso a ela, estava pensando em uma loja com sabonetes bacanas e talvez algumas roupas, mas depois de olhar para o catlogo Found de Cressida, elevei um pouco minhas expectativas - No, no mudei de idia respondo, indignada. Chloe sempre caoa de mim porque eu nunca consigo tomar uma deciso. E isso no verdade, no mesmo. No em relao s coisas importantes. Pelo menos, no sempre. Ento, voc vai abrir a loja? Chloe pergunta, toda interessada. Ah, sei. At parece que eu vou simplesmente abrir uma lojinha. De algum modo, acho que no to fcil assim respondo com um suspiro. Acho que a idia provavelmente devesse ser classificada como "sonho", mais do que "ambio", se que voc me entende. Voc no contou para ningum certo? - Claro que no diz Chloe. Quer dizer, eu falei que minha ambio era ser modelo de passarela, ento, quem sou eu para falar? E a, com uma vida to glamorosa em Londres, tem alguma notcia no fronte romntico? Fao uma pausa. Quer dizer, a resposta bvia no. No, no tenho. Ento por que s estou pensando e no digo em voz alta? Por que a idia de Chloe indo festa de Pete e dizendo para todo mundo que continuo solteira to difcil de aceitar para mim? Natalie? Chloe pergunta, cheia de curiosidade, depois de eu ficar sem falar alguns segundos. Voc no fez isso, fez? Ai meu Deus, voc j arrumou namorado! Ela parece superanimada. Ser que seria assim to errado deix-la achando que eu estou saindo com algum? Diabos, o que est acontecendo comigo? Claro que seria errado, e tambm incrivelmente triste. Parei de inventar namorados aos 15 anos, e Chloe nunca acreditou em nenhum deles mesmo. Mas parece que minha boca ganhou vida prpria. Hum... bom, talvez digo, enigmtica. Gostaria de poder enxergar meu prprio rosto, porque a cara de indignao que estou fazendo com certeza daria fim a essa fantasia no mesmo minuto. Vou at a frente do espelho para franzir a testa para mim mesma. Alis, eu consigo parecer bem assustadora quando quero. Eu sabia! Chloe berra. Quem ele ? Qual o nome dele?

Merda. O nome dele. "Est vendo?" Digo a mim mesma, de mau humor. "Est vendo o que acontece? E agora, o que voc vai fazer?" Olho ao redor, em uma busca desesperada por inspirao. De algum modo, acho que as cartas de Cressida no podem me ajudar agora. Meus olhos viajam para o alto, na direo do teto. Alistair digo baixinho. Ele... hum, mora no andar acima de mim. Certo, muito bem, de volta realidade. Reconheo que seja um certo exagero dizer que estamos indo para a cama juntos, mas ele pelo menos mora no andar de cima. Isso deve contar para alguma coisa, quem sabe? Seu vizinho! Chloe exclama. Natale, voc pssima! Voc no faz a menor idia de como eu sou pssima digo, com tristeza. A pior coisa que dizer a Chloe que tenho namorado me d uma sensao bem boa: como aqueles espelhos das lojas que fazem a gente parecer dois tamanhos menor do que a realidade. Voc sabe que no verdade, mas fica feliz do mesmo jeito. Isso legal demais Chloe prossegue, cheia de esperana. Ento, quando que voc vai me convidar para uma visita? =O qu? Aqui? de repente, sinto um choque de medo. Ela no pode vir aqui. Ela vai descobrir que eu ando que eu ando elaborando a realidade s um pouquinho... - Voc no quer que eu v a passar uns dias? Chloe parece estar na defensiva. Claro que quero. Meu Deuss eu adoraria que voc viesse passar alguns dias aqui. Mas ser que podemos marcar para daqui a algumas semanas? Eu..- tento encontrar uma desculpa com rapidez ...vou viajar com o Alistair no fim de semana que vem e vou trabalhar no outro - ouo a mim mesma dizer. Mas eu ligo para voc, certo? Voc j vai viajar um fim de semana com ele? Chloe pergunta. Uau. Ele tem algum amigo solteiro? Tento lembrar se vi Alistair com algum cara bonito, da me lembro de que na verdade no faz diferena, j que Alistair pouco mais do que um namorado imaginrio, ento se ele tem ou no amigos solteiros no passa de uma questo acadmica. Tenho certeza de que consigo (desencavar um para voc prometo. Maravilha! Boms diz quando voc acha que eu posso ir. Certo. Divirta-se hoje noite! Voc tambm... Tchau! Coloco o telefone no gancho e fico l parada por um instante. Estranhamente, sinto-me animadssima. verdade que os fatos no so nada bons. Fato nmero um: Meu emprego uma bela porcaria. Fato nmero dois: No tenho nenhum amigo aqui. Fato nmero trs: sbado noite e eu estou em casa assistindo TV. Fato nmero quatro: Acabei de mentir para minha melhor amiga e me senti bem fazendo isso. Mas talvez seja bem como dizem: as aparncias que contam. O que comeou como uma mentirinha inofensiva para impedir que minha me ficasse aborrecida transformou-se em uma vida inventada completa, at com namorado. E, para ser sincera,, nunca me senti to

bem quanto agora desde que me mudei para Londres. Chloe acha que eu vou ao Soho House, e que estou saindo com Alistair. E isso significa que minha me vai ficar feliz da vida, e Pete... bom, espero que ele fique bem menos do que feliz. Talvez ele finalmente perceba que eu tenho capacidade total de viver sem ele. E, da, s vou precisar encontrar uma maneira de passar das aparncias para a realidade. Ligo a TV e sinto uma onda de prazer se abater sobre mim quando vejo Hugh Grant oferecer a Julia Roberts alguns damascos com mel. O Channel 4 est exibindo Um lugar chamado Notting Hill. Sinto-me inchar de orgulho ao v-lo caminhando por Portobello Road: meu novo lar! Eu adoro esse filme. Assisti com Chloe quando foi lanado, e foi quando resolvi que me mudaria para Ladbroke Grove. Eu disse para todo mundo, e todo mundo s disse "sei, sei", e ningum acreditou mesmo em mim. Ha! Bem rapidinho, coloco minha pizza pronta Fresh 'n' Wild no forno e sirvo uma taa de vinho para mim mesma. Fico olhando para os crditos do filme. Minha garrafa de vinho est vazia e, para dizer a verdade, no estou me sentindo to efervescente quanto antes. Quer dizer, eu sempre choro um pouco quando o cara que tem a mulher de cadeira de rodas se recusa a deix-la para trs quando saem caa de Julia Roberts. Mas normalmente no choro tanto assim. O filme terminou h cerca de dez minutos, e eu continuo toda chorosa. O negcio que todo mundo super-resolvido naquele filme. Quer dizer, Hugh Grant conhece Julia Roberts porque ela simplesmente entra na loja dele. E todos j so bem amigos, ao passo que eu no tenho amigo algum em Londres. Talvez eu tenha sido idiota de pensar que poderia recomear tudo. Com certeza nunca achei que ficaria solitria em uma cidade que tem tanta gente. Depois de ruminar um pouco, levanto para pegar um copo de gua. Quando vejo meu reflexo no espelho, quase comeo a chorar de novo: minha aparncia est pssima, com a maquiagem toda escorrida pelo rosto e a ivelinha de strass que eu comprei hoje na feirinha de Portobello quase caindo de uma mecha de cabelo. Mas claro que isso no passa do vinho tinto falando (ou, sabe como , melhor, chorando). Estou tima, mesmo. Realmente, s preciso ir para a cama. Comeo a arrumar tudo, pego a caixa de pizza vazia e a embalagem de chocolate e enfio em um saco de lixo; da percorro o restante do apartamento catando lixo. Preciso reconhecer que a colheita no muito impressionante: pacotes vazios de refeies individuais prontas, garrafas vazias de vinho, exemplares das revistas Heat e Hello!. Vou me livrar de toda essa porcaria e vou resolver minha vida, penso, determinada. Vou fazer o que o artigo da revista mandou: limpar minha vida e criar uma nova eu. E isso inclui jogar fora as cartas de Cressida (o senhorio que se dane). Agora este apartamento meu, e no sei por que tenho de deixar as cartas dela se acumularem. Talvez eu at mande trocar o telefone, afinal de contas. Em vez de pegar as cartas, porm, fao uma breve pausa. Jog-las fora com certeza uma opo. Mas e se Cressida de fato voltar? Ou se o senhorio resolver dar uma passada para peg-las? Fico olhando para elas durante um tempo, tentando decidir se ficar com elas seria um ato de fora ou de fraqueza. No fundo do meu corao, acho que o motivo por que no quero joglas no lixo que estou desesperada para saber o que tem dentro delas. Mas isso ridculo. No h como abri-las. Nesta noite, j fui bem m de dizer a Chloe que tenho uma vida social superglamourosa, quando a verdade que s fico aqui comendo pizza. No tem como, alm disso, eu tambm abrir a correspondncia de outra pessoa. Acho que eu poderia devolver tudo para o correio. Assim, provavelmente poderiam ser

repassadas para Cressida, seja l onde ela more agora. Mas, na verdade, provavelmente seriam jogadas fora. Quer dizer, quem se importa com o fato de Cressida receber ou no as cartas dela? Pego o envelope grosso, cor de creme e endereado mo, e seguro na contraluz, mas no d para obter nenhuma informao adicional assim. Voc s est fazendo isso por estar entediada, lembro a mim mesma. Vai ser s alguma carta tediosa sem nada de interessante dentro. E, de todo modo, abrir a correspondncia de outra pessoa simplesmente errado. Como roubar. Ou espiar algum. Pode at ser crime. S que... bom, se eu abrisse, poderia descobrir de onde veio, de modo que seria possvel devolver com um bilhete explicativo. O correio s vezes abre as correspondncias para devolver ao remetente, no mesmo? Ento, eu simplesmente poderia fazer isso para eles. Sabe como , assim eles economizam tempo... No. Idia idiota. Como no quero ceder tentao, olho de novo para a carta do Soho House. Certo, esta aqui tem mais a ver com correspondncia comercial. No como se tivesse sido enviada por um amigo, ou um hospital, ou um banco, ou algo assim. No pessoal. Quem eu estou tentando enganar? Claro que pessoal. Tem o nome de Cressida escrito nele. Mas se eu no abrir, nunca vou saber o que tem dentro. Minha me sonhou a vida toda em ser do tipo de Cressida, que vai a todas as melhores festas. Nunca se sabe, se eu abrir, pode ser que descubra como ficar igual a ela. E se Cressida no se d o trabalho de dizer aos outros que se mudou, no minha culpa, certo? Rapidamente, antes que minha conscincia tome conta de mim, rasgo o envelope. Da, largo de novo. O que est acontecendo comigo? Por que eu me preocupo com o que est dentro do envelope? E da que do Soho House? Mas, bom, agora que eu abri, acho que d na mesma olhar. O mal j foi feito. Certo? Lentamente, meus dedos se fecham sobre o contedo do envelope e puxo para fora. Tentando convencer a mim mesma de que isso algo absolutamente adequado a se fazer, viro as pginas at encontrar um programa do Soho House com uma carta endereada a Cressida de algum chamado Podge, convidando-a para a sesso fechada de um filme na semana seguinte e um jantar especial na outra em homenagem a algum diretor de quem eu nunca ouvi falar. Ento, isso que as pessoas fazem no Soho House. Fico olhando para a carta durante alguns minutos, tentando Imaginar como seria estar na pele de Cressda, receber uma carta como esta de verdade. Ser scia do Soho House, estar inserida na turma mais in. Dou outra olhada no programa, imaginando que sou ela. Hummm, a alguns filmes eu posso ir. Ao jantar, tenho certeza... Da, percebo que h um item em destaque anunciando que h um festival na filial do Soho House no interior, o Babington House. para l que as pessoas mais refinadas vo passar fins de semana para descansar. S que no o tipo de interior que eu conheo: de acordo com a revista Heat, os quartos tm banheiro privativo e enormes home theaters, e o Gow Shed (ou "celeiro"), na verdade um spa no qual se podem fazer tratamentos como Raw Hide (ou "pele em carne viva", uma esfoliao). Fico olhando para a outra carta. Minha curiosidade agora foi atiada e estou desesperada para abri-la. Mas no vou abrir. Posso no ser rica e fabulosa como Cressida, nas tenho integridade. Mais ou menos. Fico imaginando; e Alistair a conhecia. Aposto que ela teria

sido convid-la para a festa dele; a diferena seria que ela provavelmente estaria ocupada demais para ir. Mesmo assim, no importa. Eu que moro aqui agora. E vou me divertir aos montes, mesmo que no me torne scia de algum clube prvado. Prego o programa do Soho House em meu quadro de recados e coloco o catlogo da Found na minha mesinha de centro: de algum modo, ambos alegram o ambiente e fazem com que eu me sinta mais sofisticada. Ento, decepcionada comigo mesma, pego os dois de novo e guardo em uma gaveta. Eu gostaria de ser mais parecida com minha me: ela era lindssima e sofisticadssima quando era mais jovem. Vi fotos dela com minivestidos nos anos 1960, parecia modelo. Aposto que, se tivesse se mudado para Londres quando era mais nova, teria ido trabalhar na Vogue ou algo assim. Mas eu sou mais como meu pai: s fao o que seguro e gosto de estar com pessoas que conheo bem. Minha me capaz de circular em uma festa e conhecer todo mundo que est l, ao passo que eu sempre encontro um grupo de amigos e colo nele. Mas vou ter de mudar se quiser que as coisas aconteam aqui. Principalmente porque no tenho um grupo de amigos com quem andar, e isso significa que eu vou ter de tomar jeito e ser ousada, por mais assustadora que a perspectiva seja. E, nesse nterim, no adianta nada ficar fingindo que eu sou Cressda, imaginando se compro um cobertor de caxemira novo e a qual sesso fechada com meus amigoscelebridades irei, porque est na cara que eu no sou ela. De todo modo, j passa da meianoite, estou cansada, e vou para a cama. Quando me levanto para Ir para o quarto, fao uma breve pausa, ento pego a segunda carta. Sem questionar minhas intenes, levo-a para o quarto e a coloco na mesinha-decabeceira. No que eu v abrir. De jeito nenhum. Captulo 2 Eu adoro trabalhar no domingo. Para comear, recebe-se um dia inteiro de pagamento e trabalha menos; s precisa entrar s onze e meia no domingo. E tambm, na verdade legal ter alguma coisa para fazer. Quer dizer, domingos so timos quando se tem namorado; no h nada melhor do que passar o domingo inteiro na cama ou pegando o carro para ir a algum pub para um almoo maravilhoso. Mas, tendo dito isso, eu geralmente passava as manhs de domingo com Chloe, enquanto Pete curtia uma ressaca. Mas neste exato momento estou aliviada por ter algo para fazer, mesmo que essa coisa seja arrumar cabides e vender roupas com preos ridculos de to caros. Pode ser mundano, mas pelo menos ocupa meu tempo. Chego Tina T, a loja em que trabalho, cerca de cinco minutos adiantada, e encontro Laura olhando para uma arara de roupas com uma expresso aborrecida no rosto. Droga ela diz, distrada, e ento comea a resmungar sem abrir a boca. Est tudo bem? pergunto, hesitante. Como regra geral, eu no falo com Laura. Ela a pessoa mais aterro-rizante que j conheci, e tem um jeito de ficar olhando para voc quando diz algo, como se voc fosse algum tipo de inseto que ela no sabe muito bem se deve matar ou no. Laura minha chefe, e tem olhos na nuca, consegue vender qualquer coisa para qualquer um e consegue ver um gro de poeira na sua roupa a dez passos de distncia. Eu no me surpreenderia se ela tivesse um casaco feito de dlmatas em casa. Os idiotas desgraados me mandaram tamanho 44 da Marni. Quer dizer, puta que o pariu, eu disse que era tamanho 40. Isto aqui Notting Hill, puta que o pariu, quem usa tamanho 44 aqui?

Essa outra caracterstica da Tina T. Parece a terra dos magros. Veja Laura, por exemplo: tamanho 36, no mximo. Ela simplesmente no tem carne. Eu a acho magra demais, toda ossuda e angulosa, alm de usar o cabelo preso em um rabo-de-cavalo bem puxado no topo da cabea, de modo que a pele dela parece esticada por cima das bochechas. E todas as clientes tambm so magras. Uma vez entrou uma mulher de tamanho normal, se voc entende o que estou dizendo. No era enorme, nem magra. Mas, bom, Laura deu uma olhada nela que, em cinco minutos, j tinha ido embora. Eu adoraria levar Laura para a regio oeste do pas. L, as pessoas tm bunda. Do tamanho adequado, sobre a qual possvel ficar sentada durante horas sem ficar desconfortvel. Quem sabe vende digo, pensativa, olhando para as roupas mais de perto. Quer dizer, elas so larguinhas, no mesmo? Provavelmente ficam muito bem em quem usa tamanho 44. E s vezes entra gente de tamanho normal na loja. Laura fica me olhando fixamente durante um instante, arqueia a sobrancelha esquerda e ento volta para a comanda da entrega. No sei o que h de normal em usar tamanho 44. Natalie, voc pode, por favor, levar aquela pilha de Missoni para o estoque e colocar alarme em tudo? A Julie est l, mas preciso que ela suba para me ajudar com a vitrine. Mal-humorada, caminho na direo da porta do estoque. Parece que as tarefas de estoque so sempre dadas s funcionrias mais novas. Com certeza, parece que eu passo muito tempo l embaixo. s vezes eu me lembro da minha mesa na Shannon's com saudade, mas me convenci de que s vezes necessrio dar um passo atrs para poder dar outro frente. E pelo menos aqui no vai ter ningum baforando no meu pescoo. Descobri que as tarefas no estoque permitem que voc pare um pouco e leia o jornal; fcil ouvir quando Laura est descendo porque a escada range muito. Julie est parada na frente do espelho do estoque, de cigarro na mo, admirando a si mesma em um vestido Vivienne Westwood. Ela est maravilhosa. Julie tem mesmo cara de atriz de cinema: usa um coque loiro-platinado perfeito que nunca sai do lugar, tem a pele mais plida que eu j vi e sempre usa batom vermelhssimo com saia justa e saltos altos. Acho que nunca a vi de cala; parece que saiu diretamente da dcada de 1940. Ela at tem cheiro de diva: cigarro e perfume marcante. E o vestido que ela est usando incrvel: cintura marcada, com um top tipo corselete e uma saia justa que deve ser um inferno para caminhar, mas que lindssima. uma pena no podermos usar as roupas na loja, porque as compradoras (desculpe, clientes) no conseguiriam tirar os olhos dela. Aposto que esses vestidos sairiam caminhando sozinhos para fora da loja. Mas, veja bem, tambm no temos permisso para fumar no estoque. Ou em qualquer lugar prximo s roupas de Tina T. No que isso jamais detenha Julie. Est bonito digo em tom de apreciao. A Laura quer que voc suba para ajudar na vitrine. Puta merda Julie diz e apaga o cigarro. Aqui a gente no consegue ter nem uma porra de um minuto de sossego. Voc vai colocar os alarmes nos Missoni? Assinto com a cabea. Faa um favor e perca este vestido em algum canto, pode ser? Quero usar hoje noite e tenho certeza de que, se voltar para a loja, algum vai comprar. Eu devolvo na tera, certo? Julie j tirou o vestido e entregou para mim, e d para sentir cheiro de fumaa de cigarro nele. Olho para a pea cheia de incerteza. Aposto que tambm existe uma regra proibindo que se escondam vestidos de Laura. Vou ver o que consigo fazer digo sem entusiasmo.

Obrigada, Natalie. Olha, no se preocupe; a gente faz isso o tempo todo. E s deixar uma pilha de coisas por cima ou algo assim... s tem um tamanho 40 l em cima, e se algum quiser um menor, no quero que levem este aqui, certo? Julie arqueia as sobrancelhas para mim e ajeita o vestido prateado (igualmente glamouroso) que est usando. Ento, desvia o olhar como se tivesse se lembrado de algo. Alis, voc vai fazer alguma coisa amanh noite? Nada de especial. A menos que lavar roupa conte, penso comigo mesma. Abrir a correspondncia de outra pessoa. Ter uma crise sobre o significado da vida... a minha, em especial... Bom, se voc estiver a fim, eu e a Lucy vamos ao Canvas. Se eu estiver a fim? Julie est mesmo perguntando se eu estou a fim de sair? Meu Deus, daqui a pouco o Hugh Grant vai entrar na loja e me convidar para sair. Parece timo digo calmamente. Eu sei que Julie provavelmente s est me convidando porque vou fazer um favor a ela com o vestido Westwood, mas no faz a menor diferena. Eu vou ao Canvas, o bar mais legal de Notting Hill, com Julie e Lucy, que so quase exatamente a personificao de "fabuloso". Se Chloe estivesse aqui, eu ficaria com vontade de dar um "toca aqui" nela. Certo. Bom, assim que a Laura sair, ns vamos, certo? Ela sempre cai fora mais cedo na segunda. E, com isso, Julie se vira e sobe a escada em direo loja. Coloco o vestido em um cabide que tem um Marc Jacobs de inverno pendurado, atrs da arara dos Dolce & Gabbana, ento Laura provavelmente no vai encontrar, a no ser que procure muito, e volto para os Missoni e comeo a colocar os dispositivos de alarme. No to fcil quanto voc pensa, principalmente quando se trata de calas e vestidos de tric da Missoni: um erro e a pea toda pode desfiar perante seus olhos. Se a pessoa que trabalhava aqui antes de mim tivesse tido mais cuidado, eu no teria conseguido este emprego, fato que Laura faz questo de me lembrar praticamente todo dia. Eu sempre fico com vontade de responder: ", bom, mas se eu no desconfiasse de que meu ex-namorado me traa e no tivesse largado meu emprego em uma tima agncia de publicidade, eu tambm no estaria aqui." Mas no respondo. No sou assim to idiota. Quando chega a uma da tarde, j consegui colocar alarme em tudo e deixar pronto para a venda, ento levo a pilha de roupas para a loja. O lugar est coalhado de gente (domingo o dia em que os casais saem para fazer compras). H sofs para os homens se sentarem, e podem pedir xcaras de caf e de ch, para que se divirtam muito relaxando enquanto as mulheres e namoradas experimentam uma pea atrs da outra. Mas no tenho certeza se isso seria suficiente para fazer Pete sair s compras. Ele ficava corcunda e comeava a andar devagar sempre que eu o levava para as proximidades de uma loja de roupas e, por mais que eu insistisse, sempre me dizia que me esperaria do lado de fora. E claro que a culpa por faz-lo esperar no frio congelante era demais para mim, de modo que eu deixava para l e voltava depois, sozinha. So lembranas como essa que me deixam to brava agora. No tanto com Pete, mas comigo mesma por agentar tudo aquilo. Onde eu estava com a cabea? Laura faz um sinal para que eu pendure os Missoni perto da entrada, a arara de mais destaque da loja. O sol brilha atravs da janela e faz com que a loja fique clara e com ar de vero, apesar das temperaturas abaixo de zero l fora, e com as batidas disco que tocam no

sistema de som da loja, as clientes ignoram as linhas mais pesadas e olham os linhos e os algodes mais leves. Laura sabe o que faz: assim que penduro as peas, duas mulheres pegam vestidos da arara e perguntam se podem experimentar. Dou meu novo "sorriso de vendedora" (andei treinando) e levo os vestidos at o provador. Aah, so lindos suspira uma mulher, passando a mo no tecido quando entramos na cabine. Eu sei, e acabaram de chegar hoje digo. Voc tem sorte de conseguir um; na Harvey Nichols, tem fila de espera! No tenho certeza se isso bem verdade, mas ouvi Julie dizer isso para algum ontem sobre um jeans Ale-xander McQueen, e a pessoa acabou levando dois. As moas entram no reservado, felizes da vida. Acontece que so irms. Mas por que iam querer comprar vestidos iguais est muito alm da minha compreenso. Afinal, o motivo de se comprar algo caro de verdade para no cruzar com ningum usando a mesma coisa, no ? S quando saem do provador que percebo quem so. Uma atriz e a outra diretora de cinema; havia uma reportagem enorme sobre elas no jornal The Times, porque esto concorrendo ao Oscar por seu ltimo trabalho. Acho que, se usarem vestidos idnticos, vo receber muito mais ateno da mdia. O nico problema que uma delas ficou tima e a outra... bom, eu no sairia na rua daquele jeito. As duas olham para mim e eu franzo o nariz um pouco. O que voc acha? pergunta a irm mais alta, a que ficou fantstica com o Missoni envolvendo sua estrutura delicada. Ah, est mesmo maravilhoso respondo. Quer dizer, esse vestido simplesmente a sua cara. No tenho certeza diz a outra irm (a diretora), esticando o pescoo para ver as costas no espelho. No sei se esse vestido tem a ver comigo. E com muita certeza no tem mesmo. Vocs precisam mesmo comprar o mesmo vestido? , nosso assessor quer que nos fotografem hoje noite na frente do Ivy, e j andamos por tudo o que loja procurando alguma coisa. Vocs tentaram a Joseph? sugiro. Vi uns vestidos adorveis de frente-nica l outro dia. Seriam perfeitos. De repente, Julie aparece do nada. Ai meu Deus, olha s para isso. Vocs esto sensacionais! ela diz, cheia de dramaticidade, e me lana um olhar enviesado. Esses vestidos ficaram simplesmente lindssimos nas duas. E tambm a maior sorte terem encontrado no tamanho... na Harvey Nicks tem lista de espera. , eu sei diz a irm mais cheinha. Mas no tenho certeza se cai bem em mim. Minha bunda no ficou grande? Est de brincadeira? Ficou fabuloso! E tambm temos um leno lindo que vai ficar timo como acessrio diz Julie, olhando para as irms com admirao total. Aah, pode dar certo diz a irm cujos quadris foram ampliados enormemente pelas listras do Missoni. Natalie, por que voc no vai buscar uns lenos? Julie sugere. Quando me dirijo para a rea dos acessrios, ela agarra meu brao. Voc no quer ganhar dinheiro? assobia

por entre os dentes. Pelo amor de Deus, voc est com uma venda nas mos. No diga para elas irem para a porra da Joseph! Fico vermelha e caminho na direo dos lenos. Que leno que nada. O vestido vai ficar horroroso, independentemente do acessrio utilizado. Desencavo alguns e entrego para as irms, que continuam se admirando na frente do espelho. Ento, respiro fundo. Uau! digo com tanta sinceridade quanto consigo aparentar. Est... lindo mesmo. Os lenos so perfeitos. Querem experimentar sapatos? Estamos com uns da Prada de salto alto que vo ficar maravilhosos com o vestido. As irms assentem com a cabea, em xtase, e eu deso ao estoque para pegar os sapatos mais caros que existem na Tina T. Voc consegue murmuro para mim mesma. Venda, venda, venda. As irms adoram. Pronto, vamos levar diz a irm magrela. Certo concorda a irm rechonchuda, que ento se vira para mim. Tem certeza de que este vestido no me deixa... larga demais? Fico olhando para ela. Ela me fita com tanto ar de confiana... Ser que realmente posso deixar que ela saia com a irm daquele jeito, j que podia ficar muito melhor? Mas eu no vou conseguir manter este emprego se ficar mandando clientes timas embora. Meu Deus, nunca achei que trabalhar em uma loja de roupas pudesse representar um dilema moral desses. Tento no refletir muito sobre o que estou fazendo e, sem olhar a irm nos olhos, abro o maior sorriso que consigo. Larga demais? Deve estar de piada... est lindo! Ela sorri de alvio e, dez minutos depois, j estou anotando uma venda de duas mil libras. Isso significa mais cem libras no meu salrio deste ms. Laura me lana um olhar que, pela primeira vez, no faz com que eu me arrepie toda. Julie d uma piscadela para mim, e eu me sinto bem. E, na boca do meu estmago, a culpa pesa. Pelo menos estou em Londres. At parece que eu vou voltar a ver aquela mulher. E, se eu quero me dar bem neste trabalho, e sinceramente preciso que isso acontea, acho que preciso ficar mais durona. s trs da tarde, tiro meu intervalo para o ch. S temos 15 minutos, mas eu sempre saio. No almoo, dou um passeiozinho at o Hyde Park e observo os patos nadando no lago e, apesar de s ter 15 minutos, sempre dou uma volta (bem diferente de Julie, que passa o tempo todo no estoque, tomando caf e fumando). Eu adoro Londres, mas s vezes sinto falta dos descampados do interior, nos quais fui criada. No que Julie consiga entender isso: ela acha que eu sou louca por chegar perto de locais verdes e abertos, que para ela representam um pesadelo de grama enlameada e cachorros. Mas acho que, para quem sempre usa salto dez, grama enlameada realmente um perigo. Enquanto caminho por Ledbury Road e por Westbourne Grove, repasso os acontecimentos da manh na cabea, tentando racionalizar meu comportamento. Eu no menti para aquela mulher: simplesmente fiz o meu trabalho, como Julie disse. Quer dizer, todo mundo j ouviu uma vendedora dizer que voc estava linda sem estar, no mesmo? Meu Deus, amigas minhas j disseram que algo estava timo, mas da eu vi meu reflexo no espelho (geralmente quando j tarde demais para tomar alguma atitude) e percebi que a escolha tinha sido um erro enorme. E, de todo modo, os vestidos eram timos. S preciso parar de

levar as coisas to a srio. At parece que na publicidade era tudo assim to sincero, no mesmo? Houve uma campanha de um fabricante de mveis em que eu trabalhei cujo enfoque era na qualidade. Os mveis eram bem bonitos, tambm, ento acabei comprando uma mesa que se desmantelou em um ms. E quando eu contei isso ao meu chefe, ele mal piscou; s sorriu e disse: "No acredite em tudo o que voc l." Como se fosse minha culpa por acreditar no slogan publicitrio que eu mesma criei. Respiro fundo algumas vezes, tomo o caminho de volta loja e dou uma olhada no meu reflexo na vitrine. Ser minha imaginao ou eu de fato estou comeando a parecer integrada ao local? No so s as roupas (apesar de eu estar usando o uniforme bsico de jeans afunilado, camiseta justinha e sapatos de bico fino), a minha maneira de andar apressada e preocupada, inatingvel. Isso conhecido como o sistema de defesa de Londres: nunca se sabe quando um louco vai abord-la na rua. Por um segundo, me pergunto se quero me transformar em uma londrina neurtica e sempre na defensiva; depois, dou de ombros. Claro que quero. Se no, por que estaria aqui? Volto cheia de determinao para a Tina T, e vou direto para uma cliente que est olhando sapatos Jimmy Choo. No so lindos? digo com um suspirozinho que j vi Julie usar. Naquela tarde, vendo mais seiscentas libras em roupas, sem quase ajuda nenhuma de Julie. Isso representa um total de 130 libras de comisso no meu bolso. E eu me sinto tima. s seis da tarde, Laura me aborda. Natalie, eu vi mesmo voc fazendo uma venda? ela pergunta com um sorriso jocoso no rosto. Assinto com a cabea. De repente me dou conta de quem ela me lembra. a bruxa de O mgico de Oz. O que, acho, faz de mim Dorothy. Ou talvez Tot. Bom, s serve para mostrar como as roupas desta estao esto boas ela prossegue, com um sorriso de lbios apertados. Acho que ela uma vendedora nata diz Julie, partindo em minha defesa com rapidez. mesmo? diz Laura, com falsa surpresa. Que interessante. Fico aqui me perguntando se voc tambm acha isto aqui natural, ser? Ela estende para mim um dos vestidos Missoni em que eu coloquei os alarmes hoje de manh. Algum tentou arrancar o dispositivo e rasgou o tecido, Voc acha que fui eu? pergunto, incrdula. Isto ridculo. Obviamente, algum tentou arrancar. Impossvel diz Laura, Fiquei do lado deles hoje o dia todo. Eu avisei voc sobre os alarmes, Natalie. Eu poderia mandar voc embora por isso. Se voc no tivesse de fato vendido algumas roupas hoje, j teria demitido. Como vendeu, estou pronta para lhe dar mais uma chance. Mas voc vai ter de pagar o prejuzo. Meus olhos se apertam. Quero berrar um insulto para ela. Ou jogar um balde de gua na cabea dela e v-la encolher. Mas, em vez disso, s digo: O qu? com a voz estranha. Fala srio, Laura, para mim, parece tentativa de roubo diz Julie sem muita certeza, mas Laura aperta os lbios. No adianta nada tentar defend-la ela diz, calmamente. E no desejo mais discutir a questo. Vou embora agora Julie, voc fecha o caixa? O horrio para o restante da semana vai estar afixado amanh de manh. Natalie, voc fica com tera e quinta livres. Julie, voc folga tera e quarta, e avise tambm a Lucy que as folgas dela so na quinta e no domingo de novo? Espero boas vendas nesta semana, e que no haja sinais de

incompetncia. Incompetncia? Sua... sua... Como no quero pro-ferir as palavras que desesperadamente tentam se lanar para fora da minha boca para cima de Laura, resolvo no dizer absolutamente nada, simplesmente pego minha bolsa e vou embora. Estou to P da vida que nem me despeo de Julie. Eu odeio Laura. Um dia, penso com meus botes, um dia, quando eu no precisar mais do emprego desgraado e fedorento dela, vou me vingar. S Deus sabe o que eu vou fazer, mas com os diabos, alguma coisa eu vou fazer. Preciso me acalmar, e assim resolvo voltar para casa pela Graham & Green, minha loja preferida do mundo Inteiro. Algumas pessoas bebem para acalmar os nervos; outras fazem meditao. Eu venho a este lugar: como um santurio, repleto de lindas colchas de veludo, cartes feitos mo, sofs de couro macios e castiais com aparncia antiga. O ar sempre cheira a jasmim e h uma paz reconfortante no lugar, que sempre acalma meu nimo. Se tem alguma coisa que pode fazer com que eu me sinta melhor, isto. Abro a porta e ouo o sininho que conheo to bem. O andar de cima cheio de mveis e porta-retratos lindos, mas eu me dirijo para o andar de baixo, para o departamento de dormitrios, onde fico admirando com olhos gulosos os penhoares de veludo e as camisolas de algodo egpcio. assim que a vida deve ser, penso. Repleta de coisas lindas. Gostaria de trabalhar aqui em vez de ter emprego na porcaria da Tina T. Gostaria de trabalhar em qualquer lugar em vez de ter emprego na porcaria da Tina T. Tirando a Shannon's, claro. Acho... A mulher atrs da caixa registradora sorri para mim. Eu conheo esse sorriso. o mesmo sorriso que lano para as pessoas que entram na Tina T o tempo todo, obviamente sem ter dinheiro para comprar nada. Mas eu no ligo: pelo menos significa que ela no vai me perguntar se eu preciso de alguma coisa. Vinte minutos depois, com minha raiva expurgada, estou pronta para ir para casa. Assim que volto, sirvo uma taa de vinho para mim mesma e preparo um banho. Ento, enquanto a banheira est enchendo, remexo as gavetas para encontrar o catlogo Found. O programa da Soho House est junto, e meus dedos repousam sobre ele por alguns segundos. Talvez no seja to ridculo assim preg-lo ao meu quadro de avisos mais uma vez. Quer dizer, s um programa. Ser que to errado assim passar a impresso de que eu tenho vida social? Antes que possa mudar de idia, rapidamente o penduro; depois levo o catlogo Found para o quarto e o folheio, imaginando que as coisas lindas daquela pgina me rodeiam. Depois da minha recuperao na Graham & Green, sinceramente acho que um quimono de seda faria maravilhas pela minha vida. Assim como um banho de espuma supercaro. A carta no-aberta continua na mesinha-de-cabeceira, e de vez em quando eu dou uma olhada nela, tentando fingir que no ligo para o que h dentro do envelope. Mas no consigo evitar: eu me importo, sim. Sei que parece ridculo, mas eu quase estava ansiosa para chegar em casa hoje por causa daquela carta desgraada. Tenho certeza de que s a curiosidade de saber o que h dentro: provavelmente s uma carta chata da av de Cressida ou algo assim. Mas no consigo parar de pensar que aquela carta e o programa do Soho House de algum modo me conectam com um mundo em que eu nunca poderia tocar normalmente; se eu abrir, posso descobrir a porta para um mundo que inclui o Nobu, o Soho House e festas timas, e que no inclui Laura nem Pete nem nada mais que me deixa deprimida. No acho que vou encontrar nada ao estilo de Alice no Pas das Maravilhas, do

tipo de uma plula em que se l "Coma-me" ou uma garrafa que manda "Beba-me", mas como um presente de aniversrio: por mais que Voc saiba que vai ser s mais uma caixa de lenos, voc no consegue esperar para abrir: talvez seja outra coisa. Eu realmente preciso jogar isso fora e colocar fim neste dilema. Mas eu prometi que ia guardar. De repente tenho uma idia: pego a carta e percorro o envelope grosso e cor de creme com os dedos. Ento levo para o banheiro comigo e ajeito perto das torneiras. A banheira est quase cheia e, enquanto me enfio na gua quente e fumegante, fico olhando sorrateiramente para a carta. Se o vapor a abrir por acaso, no minha culpa, ? Pode acontecer com qualquer pessoa. Uma hora depois, estou toda vermelha e enrugada. A carta, no entanto, continua macia, cor de creme e completamente fechada; de enfurecer. Irritada, saio da banheira, seco o corpo e passo creme. Creme. Eis a uma idia. Pego a carta de novo e sem querer querendo lambuzo toda a parte de trs com creme. gordura, certo? Isso deve abrir a carta, no deve? O envelope no se abala. Decepcionada, fico olhando para o frasco de creme como se estivesse me sacaneando de propsito. Na frente, como se estivesse tirando sarro da minha cara, est escrito: "No oleoso, no pegajoso." Desgraa de creme idiota: essa a ltima vez que eu compro esta marca. Bom, que se dane. No preciso mesmo ler esta carta idiota. Tenho coisas muito melhores para fazer da vida. Tipo... olho para os meus ps. Claro: tipo pintar as unhas dos ps. Cheia de determinao, visto um roupo atoalhado, pego a carta e um esmalte vermelho e me jogo no sof. Enquanto embelezo meus ps com muito cuidado, fao questo de ignorar a carta, que agora est encostada no brao do sof. Fico pensando no que devo vestir para ir ao Canvas. Sei que Julie vai estar usando uma criao estonteante de Westwood, e Lucy provavelmente a pessoa mais linda com quem eu j estive no mesmo recinto, ento vou ter de achar algo bem espetacular no meu guardaroupa (ainda abarrotado). Bom, pelo menos vou ter belos dedos dos ps para exibir, ento vou ter de usar sandlia. Estico as pernas para admirar meu servio e reparo, irritada, que o dedo est borrado. Abaixo-me para limpar com um leno de papel e derrubo o esmalte, que comea a se espalhar por cima do sof. E por cima da carta toda. Merda: eu sabia que no devia ter deixado ali. Xingando a mim mesma por ser to desastrada, pego o esmalte rpido e tento devolver o mximo possvel de produto para dentro do frasco, mas com isso s consigo ficar com as mos todas sujas. Mas que desastre da porra. Por que eu sou to atrapalhada? Pego alguns lenos de papel e removedor de esmalte no banheiro e fao o que posso para limpar tudo. Ento me levanto para avaliar a extenso do estrago. A almofada do sof s estragou de um lado, ento eu a viro rapidamente e largo o peso do corpo pesadamente em cima dela. Os coitados dos meus dedos dos ps agora esto de um tom cor-de-rosa todo manchado: parecem arranhados e cortados, no brilhantes e ajeitados. No que diz respeito carta, bom, no tem como eu poder entregar para o senhorio agora, com o nome e a maior parte do endereo todo borrado com uma meleca vermelha e brilhante. Mas... examino mais de perto. Coberta assim de esmalte, no d para saber para quem era a

carta. Quer dizer, no d para ver nem um pouco da parte de "Cressida Langton". Poderia ser para qualquer um. Poderia ser at para mim... Meus dedos comeam a arranhar o esmalte. Talvez o fato de eu ter virado o frasco tenha sido o destino me dizendo para abrir a carta. Como se fosse minha sina ou algo assim. S que no , lembro a mim mesma com firmeza. Se for o destino de algum, o destino de Cressida e, infelizmente, no se sabe onde ela est. E no estou interessada na correspondncia dos outros, apesar de a caligrafia nela ser bem bonita. Vou at a lata de lixo cheia de deciso e coloco a carta bem no fundo. Mas da fico pensando se tomei mesmo a deciso certa. Ser que, por jogar fora a carta, tambm estou jogando fora uma oportunidade? Durante a vida toda, minha me sonhou fazer parte da turminha mais in. Pelo que j li de Feira das vaidades, Becky Sharp teria aberto esta carta em um piscar de olhos, e ela est se dando muito bem, pelo que posso ver. Cinco minutos depois, recupero a carta. Meu Deus, que agonia. como ter uma barra de chocolate na geladeira quando voc resolve ficar um ms sem comer chocolate. E eu nunca consegui passar mais de um dia sem fazer isso. Meio dia, para falar a verdade. Assim que penso em desistir de tudo, s consigo pensar no sabor delicioso e doce derretendo na minha boca. Mas isso no quer dizer que vou sucumbir desta vez. Coloco um CD para tocar e entro na cozinha para me servir de mais uma taa de vinho. Meus quadris comeam a requebrar de leve quando o ritmo de Kylie toma conta da sala. "I just can't get you out of my head" [no consigo tirar voc da cabea], canto baixinho a msica. Ento meu quadril comea a requebrar um pouco mais e pouso a taa de vinho para poder mexer os braos um pouco mais. "Ha na na", canto e dano pelo cho da sala. Caramba, estou mesmo precisando sair mais. Fico imaginando que tipo de msica toca no Canvas. No Kylie, disso eu tenho certeza. Meu Deus, espero que no seja nada obscuro demais que no d para danar. Quero alisar o cabelo e me divertir, e nunca consigo fazer isso quando o lugar cool demais: simplesmente no d para imaginar Julie fazendo a dancinha do YMCA. Ai meu Deus, eu provavelmente vou me fazer de trouxa, completamente, e todo mundo vai perceber que eu no sou uma garota urbana como elas: que eu sou s uma garota do interior que canta "I Will Survive" sempre que algum liga o karaok. Eu queria ser mais segura. Chloe no est nem a para o que os outros pensam dela, e eu sempre a admirei por isso. Mas eu realmente me importo com o que as pessoas pensam de mim, principalmente em Londres. Mesmo assim, pelo menos eu finalmente vou sair. E posso dar conta de um clube cool em Notting Hill, sem problemas. Meus olhos repousam sobre o programa do Soho House de novo. S preciso ficar mais parecida com Cressida, digo a mim mesma. Ficar bacana e sofisticada. Sentindo-me muito melhor, aumento o som e dano at gastar as meias pelo restante da noite. Captulo 3 A segunda-feira se passa sem maiores percalos. Laura resolve no ir trabalhar, de modo que todas ficamos um pouco mais relaxadas, apesar de Julie me mandar limpar o estoque. Acho que os pequenos protocolos que estabelecem a escala de comando so necessrios: na Shannon's, o que determinava se voc era iniciante ou se "ia chegar a algum lugar" era

preparar o ch; aqui, limpar o estoque. Mesmo assim, estou aproveitando a falta de responsabilidade de diversas maneiras. Consigo fazer algumas vendas tambm, mas a maior parte da minha comisso vai para aquela porcaria de vestido Missoni que Laura me acusou de estragar e, antes que eu me d conta, Julie j est fechando o caixa. Ento, voc vai sair com a gente? ela pergunta para mim. Assinto com a cabea, aliviada por ela ter se lembrado de que tinha me convidado. Nunca se sabe com Julie. Maravilha. Vou ligar para a Lucy. Ela pega o telefone e tecla o nmero, e d para ouvir o som das unhas compridas no plstico. Lucy? , sou eu. Estamos terminando aqui, voc quer vir para pegar sua roupa? Desliga o telefone e olha para mim. Ento, o que voc est a fim de usar hoje noite? Um pouco de Prada? Quem sabe um modelo da Moschino mais animado? Tudo menos Westwood: vou usar aquele vestido e no quero que ningum roube a minha luz! Est falando srio? A Laura me esfolaria viva! digo, sem entusiasmo. Ah, esquea a Laura Julie diz, despreocupada. Ela s uma mulher triste e amarga. Procure alguma coisa legal para voc e vamos encher a cara. Desde que voc mande lavar a seco e devolva at tera tarde, a Laura nem vai desconfiar. Vamos l... ela est nos deven-do, caramba. Olho ao redor da loja. Desde que comecei a trabalhar aqui, passei montes de horas tediosas olhando para aquelas roupas fantsticas e imaginando como ficariam em mim. Mas parece que elas pertencem a outro mundo: um mundo de bnus da Bolsa de Valores em que quatrocentas libras por uma cala jeans parece normal. Enquanto Julie fecha o caixa, eu passeio pela loja, pegando saias e vestidos e admirando-os sob outra luz. Como ser que eu fico com esta cala Chloe? E com este vestido Alberta Ferretti? Aposto que, se eu estivesse usando isto quando encontrei com Alistaijr na escada da ltima vez, ele teria me convidado para a festa dele! Junto um monte de roupas e levo tudo para o provador, ento experimento cada pea com calma, examinando o efeito no espelho. O problema que so todas to lindas que eu no consigo escolher. O vestido Alberta Ferretti de outro mundo, mas delicado demais para uma noitada em um bar. A cala Chloe sublime, a saia Gucci faz com que meu traseiro fique a metade do tamanho normal; e tambm experimento um vestido frente-nica fantstico Dolce & Gabbana que, tenho certeza, vi Carrie usando em Sex and the City: tem um suti embutido que aparece, como se voc no pudesse dar o trabalho de comprar um suti frente-nica s para usar com o vestido ou algo assim. Nem pareo eu no espelho: parece alguma mulher bacana que sai para danar toda noite. Mas que eu no tenho certeza se consigo fazer isso. Quer dizer, eu sei que seria s um emprstimo, mas mesmo assim no me parece certo. Eu ficaria nervosa a noite toda, para o caso de acontecer alguma coisa. Pode at ser que Lucy faa isso o tempo todo, mas no tenho certeza se eu consigo tambm. Talvez eu ainda no seja exatamente a Natalie de Ladbroke Grove. Qual o problema? No encontrou nada? Julie pergunta quando eu volto para a loja de jeans, camiseta preta e salto alto. Olha, eu posso encontrar algo se voc quiser. Uma roupa supersexy! Na verdade, acho que estou bem assim digo, tentando parecer o mais desencanada possvel. Parece que Julie no acha que eu estou supersexy assim.

Ela olha para mim de um jeito esquisito, e por um instante fico achando que ela vai comear a dar uma de chefe e me obrigar a vestir outra roupa, mas por sorte algum bate na porta com fora, antes que ela possa dizer alguma coisa. Lucy. Lucy universitria e s trabalhava aqui aos sbados como folguista, mas acabou gastando tanto dinheiro em roupas que precisou ser contratada em tempo integral para poder pagar as dvidas. Ento, agora ela estuda e trabalha, e est sempre tentando ser mandada para fazer alguma coisa no estoque, para poder ficar l escrevendo ensaios e tal. O negcio que as roupas ficam to lindas nela que d para entender completamente por que ela gasta tanto dinheiro com isso: ela se parece com Helena Christensen ou algum assim, com aquelas pernas compridas e a pele que sempre est com aquele ar de quem acabou de voltar de frias. Julie diz que ela faz bron-zeamento artificial, mas eu nunca consegui ficar daquele jeito, nem com uma ajudinha de St. Tropez. Oi para voc ela estrila quando Julie abre a porta para ela. Me dem cinco minutos, eu sei exatamente o que vou vestir. Julie vai at o som da loja e coloca um hip-hop bem alto. Desaparece para dentro do estoque com Lucy e volta alguns minutos depois, absolutamente maravilhosa com o vestido Vivienne Westwood que faz a cintura dela parecer quase inexistente. Olho para minha prpria roupa e fico me perguntando se tomei a deciso certa. Mas a verdade que eu nunca ficaria como Julie mesmo; nem como Lucy, alis. Quer dizer, eu no sou nada mal, no se engane: na minha cidade, sou at considerada bem bonita. Mas os padres aqui so mais altos. Infelizmente, eu no uso tamanho 36 e no tenho cara de quem acabou de sair de um set de cinema. Vamos pelo menos colocar uma maquiagem em voc diz Julie, fazendo sinais de desaprovao, e eu aceito. Ela pega uma bolsinha e logo j est passando cremes no meu rosto. Quando me olho no espelho, meus olhos dobraram de tamanho e meus lbios fazem um biquinho bem vermelho. Sorrio. Queria que Chloe me visse agora. Pete tambm. Dez minutos depois, Lucy sai do estoque em uma nuvem de perfume e p compacto. Gostei do seu jeans ela diz com generosidade e d o brao para mim. Prontas, meninas? pergunta. Julie pisca para mim. Prontas! No h filas na frente do Canvas quando chegamos, mas, ainda assim, h um segurana no topo da escada, com cara de quem est um tanto entediado. Ele pisca para Julie e Lucy quando entramos, ento me mede de cima a baixo bem devagar. Imediatamente, sinto minha parania vindo tona: ser que ele no vai me deixar entrar? O que Julie e Lucy vo pensar? Mas ele rapidamente desvia o olhar de mim, e tiro a concluso de que devo entrar. Tentando segurar a emoo, vou atrs de Lucy. s sorrir para o homem simptico ela diz com uma risada e pisca para o segurana porta. til conhec-lo. No andar de baixo, o bar menor do que eu tinha imaginado. H alguns bancos cobertos de almofadas, uma pista de dana pequena e um bar comprido. Um DJ toca msica ambiente bacana no canto. Julie vai direto para o bar. O que vai ser, lindona? o barman pergunta. Trs vodcas com tnica, por favor Julie responde com um ar de vagabunda, ento se vira para cochichar no meu ouvido. Fui para a cama com este idiota na semana passada, d para acreditar? Nunca se deu ao trabalho de ligar, claro. Acho que hoje eu no volto mais

para o bar, se voc achar que tudo bem. Ela se afasta, caminhando na direo de um dos bancos, e Lucy vai atrs dela. Deixaram voc para pagar, hein? diz o barman, sorrindo. Eu sou o Jason, alis. Sabe o qu? Dou estes drinques para voc de graa se conseguir convencer sua amiga Julie a me dar o telefone dela. Mas eu achei que voc j tinha, no? Quando abro a boca, fico me perguntando se estou traindo uma confidncia ao admitir que sei que ele no ligou. Beleza, Natalie, repreendo a mim mesma. Mas tudo bem. Recebi a instruo de ligar para ela, mas no o nmero Jason explica, despejando garrafas de gua tnica em trs copos. Ela gosta de fazer joguinho. Assinto com a cabea, nervosa, como se estivesse entendendo. Caramba, eu no tenho a menor chance de ser convidada para sair, arrumar namorado, ento, nem pensar, se precisar seguir regras assim. Na minha cidade, a gente d o telefone para as pessoas e elas ligam.... ou no. Agradeo a Jason e digo que farei o possvel para arrumar o telefone; ento pego os copos e levo at onde Julie e Lucy esto. Obrigada, Natalie, voc foi legal. Ento, quanto que a gente deve para voc? Um nmero de telefone. O seu, alis... para o Jason. Ele disse que adoraria saber qual . O rosto de Julie se contorce em um sorriso. Hummm. Aposto que adoraria mesmo. Lucy se ajeita para abrir espao para mim e eu me sento. O lugar j est enchendo. Tem uma garota usando a saia mais curta que eu j vi, com meia-cala rosa cortada e sandlias azuis com glitter; uma outra com o cabelo rosa fosforescente vestida com um macaco aberto at embaixo da cintura, revelando a barriguinha definida e um suti cor de laranja. Fico imaginando o que Pete acharia disso, depois repreendo a mim mesma por ter pensado nele. Ento, qual sua histria com os homens? pergunta Lucy. Est saindo com algum? Bom comeo, cheia de incerteza, lembrando-me do monte de mentiras que acabei de contar a Chloe. Na verdade, acabei de terminar com algum. Que bom para voc diz Julie. Os homens so uma porra de um pesadelo, no so? Os olhos dela se deslocam para o bar. Eu bem que gosto de homem diz Lucy, em tom de brincadeira. Ento, enxuga o copo. Certo, est na hora de pegar mais um ela diz. A mesma coisa, de novo? Julie e eu assentimos com a cabea e Lucy vai at o bar. Jason aparece perto da nossa mesa com muita rapidez e se senta ao lado de Julie. Tudo bem a, queridinha? Julie se vira e fica olhando fixamente para ele. No venha para cima de mim com essa de "queridinha", seu aproveitador. Nenhuma porra de flor, nada de me convidar para jantar... Se voc acha que algum dia eu vou para a cama com voc de novo, pode tirar a porra do cavalinho da chuva, cara. O tom dela bravo, mas seus olhos sorriem, e Jason se inclina para lhe dar um beijo na boca. Voc tem toda a razo, lindona ele sorri e volta saltitante para o bar. Ele parece legal experimento. Voc vai dar seu telefone para ele? No sei Julie responde. Mas com certeza acho que vou lev-lo para casa hoje. A

bunda dele linda, voc no acha? Lucy chega com as bebidas. O Alistair e o Michael esto aqui ela diz e coloca as vodcas com tnica nossa frente. Vo para o Woody's daqui a pouco, ento eu disse que talvez a gente fosse junto. Achei que poderamos entrar no clima com uma dose dupla... Alistair? pergunto, interessada. , vocs se conhecem? Hum, na verdade, no... se ele for o Alistair que eu estou pensando. que tem um Alistair que mora no andar acima de mim, s isso. Cabelo escuro, culos, sempre com a mesma porcaria de jaqueta jeans? Na mosca respondo e sorrio. Desde que disse a Chloe que estava saindo com Alistair, a coisa comeou a me parecer uma idia bastante boa. Pensando bem, ele perfeito. Ele bacana, bonito e completamente diferente de qualquer outro cara com quem eu j sa. Eu ficaria muito feliz de aparecer em Bath de braos dados com Alistair, s para ver a reao de Pete... Bom, ele vem aqui daqui a pouquinho, ento voc pode se apresentar direito diz Lucy. Jules, por acaso eu acabei de ver o Jason dando um beijo em voc? Que canalha corajoso. Peo licena e vou ao banheiro. Se Alistair vem at aqui, essa pode ser a minha grande chance. Vou at o bar e pergunto a Jason onde fica o toalete. Ele aponta para uma porta lateral, eu entro e vou direto at o espelho. Meu cabelo parece todo errado, ento tento criar um pouco de volume, mas acaba ficando dez vezes pior, de modo que tento abaixar tudo de novo. Eu gostaria de tomar uma deciso a respeito do que quero fazer com o cabelo: simplesmente no consigo me decidir entre um corte curto repicado ou um rabo-de-cavalo comprido e sem volume. Ento eu corto curto, da deixo crescer, da corto curto de novo, de modo que pareo sempre estar naquele estgio intermedirio do crescimento, e isso significa que nunca est bom. Mas, neste momento, vou ter de me virar com o que tenho. Certo, Natalie, voc sabe o que fazer balbucio para mim mesma. Simplesmente relaxe. E d risada das piadas dele. s vezes, eu gosto de falar comigo mesma em voz alta; sabe como , para ter certeza de que vou ouvir mesmo. Ele pode ser legal, mas na verdade s o vizinho, e isso tudo. Prossigo. E, de todo modo, voc est fabulosa! No me sinto assim to fabulosa. De repente, minha camiseta preta faz com que eu parea uma garota indie dos anos 1990. Por que eu no peguei alguma coisa emprestada na Tina T quando tive a oportunidade? Coloco um pouco de gua na nuca e treino uma risada na frente do espelho. Merda: fico parecendo um cavalo quando rio assim. Certo, cabea abaixada, mo na frente da boca... isso, assim bem melhor. Mas ainda no estou bem pronta para sair. Por alguma razo, estou com um friozinho na barriga. Acho que j faz alguns anos que eu no fico solteira, e um tanto assustador ir paquerar um desconhecido completo. Respiro fundo e digo a mim mesma que vai ficar tudo bem. Afinal de contas, as pessoas fazem isso o tempo todo. Aposto que Cressida no ficaria escondida no banheiro a noite toda, tentando reunir coragem para voltar. E o que ela tem que eu no tenho? (Quer dizer, alm do dinheiro, da carteirinha do Soho House e dos milhes de pessoas que no param de ligar nem de escrever para ela?) Nada, eis o qu.

Comea a tocar Michael Jackson nos alto-falantes e eu me pego sacudindo o corpo um pouco, mexendo o quadril no ritmo da msica. Se est tocando "Can't Stop (Till You get Enough)", ento este lugar no pode ser ruim. Parece que um bom pressgio: esta noite vai ser minha. Oh, yeah canto com a msica e dou uma voltinha que termina com um sorriso vencedor para o espelho. Estou pronta para sair. Tenha pensamentos animados. Digo com os dentes cerrados. Tenha pensamentos sexy. Tenha pensamentos... Sou interrompida pelo barulho de algum que se coloca atrs de mim. O que estranho, porque ningum entrou desde que eu entrei, ento, de onde veio essa pessoa? Olho no espelho para ver quem e fico paralisada. Ai. Meu. Deus. Alistair. Ele est aqui. Ele est aqui comigo, e deve ter ouvido tudo o que eu disse... Tento dar um sorriso desencanado, mas no adianta. Meu rosto todo est contorcido e completamente vermelho. Eu, hum, achei que este era o banheiro feminino! consigo dizer com a voz esganiada. E, bom, unissex Alistar responde devagar. Unissex! Igual a Ali McBeal. Pare de falar, ordeno a mim mesma. Assim, s vai piorar tudo. Hum, , acho que sim. Eu, pessoalmente, no assisto. No, muito bem. Ento, hum, tudo bem com voc? Nada mal. E voc? Ah, sabe como . , eu sei. Sei mesmo. Tenho certeza de que Alistair deu um sorrisinho sarcstico ao fazer seu ltimo comentrio. Ai, meu Deus. Ele me viu danando, ouviu cada palavra que eu disse e vai contar para todo mundo. Eu poderia morrer que no faria a menor diferena. Eu no costumo falar sozinha no banheiro, sabe como digo em tom de splica. Mas no tinha percebido que tinha algum aqui. Eu costumo cantar, ento no me preocuparia com isso Alistair responde, sorrindo, e d uma piscadela quando sai pela porta. Meu corao bate rpido e meu rosto est todo corado. Por que eu no fiquei com a minha boca grande fechada? E por que eu tive de dizer "o vizinho"? Alistair mora no andar acima de mim. Ele vai saber exatamente de quem eu estava falando e, em vez de me ver como uma candidata a namorada sofisticada e sensual, vai ficar pensando que eu sou uma louca que anda pela rua com seus pertences em um carrinho de compras velho e que avisa s pessoas para tomar cuidado com os Idos de Maro ou algo assim. Chorando por dentro, eu me arrasto para fora do banheiro e de volta mesa, com a esperana intil de no precisar mais ver Alistair pelo restante da noite. E de que talvez ele se mude do prdio amanh. Mas, com a sorte que eu tenho, Alistair est sentado com Julie e Lucy, com mais um cara que eu reconheo vagamente como amigo de Alistair; acho que j o vi subindo para o apartamento dele. Tento parecer o mais normal possvel quando ele apresentado para mim. O nome dele Michael. Acontece que trabalha na Joseph. Eu j vi voc na escada, no mesmo? pergunta para mim. No prdio do Alistair? J. Por favor, v se me engole, imploro para o cho. Por favor, permita que eu acorde e descubra que foi tudo um sonho. Quer beber alguma coisa? Michael pergunta e eu assinto com a cabea, agradecida. Bem que um gole de gua me faria bem agora, a vodca est subindo. Mas isso no necessariamente algo ruim. At onde eu sei, ningum est rindo da minha cara, ento no

tem como Alistair j ter contado para todo mundo... por enquanto. Nesse nterim, acho que uma bebida pode me ajudar a esquecer como estou envergonhada. Mas, em vez de ir at o bar, Michael tira uma garrafa de vodca do bolso do casaco e enche meu copo. Sade! ele diz, sorrindo, e eu tomo um gole. Reparo que Julie sai de fininho na direo de Jason e tomo mais um gole de vodca. Uma msica da Motown dos anos 1960 est saindo de um alto-falante bem em cima de ns, e olho ao redor para pensar em algo a dizer a Michael. Voc mora por aqui? pergunto depois de um tempinho. O qu? Michael pergunta, j que no consegue me escutar por causa da msica. Voc. Mora. Aqui. Perto grito no ouvido dele. Ele assente com a cabea e meio que sorri. Ai, meu Deus, ele est entediado. Est entediado porque eu no tenho idia de que conversa puxar com ele. Mas por que eu teria? Sou uma louca que conversa com o prprio reflexo. No pela primeira vez nesta noite, penso que gostaria de ser mais desencanada. As conversas de Julie e Lucy so to diferentes das conversas que eu tenho com Chloe (elas s conversam sobre "blabl lista de convidados" ou "blabl uma banda bacana de que eu nunca ouvi falar". E como aprender uma lngua nova, e eu nem tenho um dicionrio). Lucy chega e se senta no colo de Michael, enquanto eu fico olhando com inveja, apesar de me sentir aliviada por ela ter criado uma distrao. Mais vodca? Michael pergunta. Fao meno de erguer a mo como quem diz "no, j bebi demais", mas mudo de idia. Que se foda, por que eu sempre preciso obedecer as regras? Durante cinco anos, fui sempre aquela que ficou sbria, que levei Pete para casa e ignorei todas as mulheres por quem ele ficou babando. Talvez esteja na hora de eu me soltar um pouco. Lucy no est recusando, no mesmo? E aposto que Cressida tambm no recusaria. Sorrio para Michael e entro no modo Gressida. Adoraria mais um pouco, obrigada respondo, com um sorriso aberto. Que idia fabulosa! Ele corresponde o sorriso, Lucy lhe d um beijinho na testa e se levanta para danar com um cara de terno risca-de-giz agarradinho e tnis Adidas. Adivinha quem foi nossa loja hoje? ele pergunta, em tom conspiratrio. Minha resposta olhar para ele com as sobrancelhas arqueadas. A Kate Moss! ele diz, todo radiante. L estava ela, bem na minha frente. No acredito! engulo em seco. Ela estava maravilhosa? O que voc acha? ele responde, arqueando as sobrancelhas. Finjo suspirar, ento conto sobre a atriz para quem vendi o vestido Missoni e ele solta risadas histricas quando falo da irm mais gorda que comprou o mesmo vestido e ficou horrorosa com ele. Est vendo, digo a mim mesma. No assim to ruim vender roupas inadequadas a algum: engraado. E, alm do mais, eu estou me divertindo. Talvez no seja uma lngua assim to diferente, afinal de contas. Michael grita to alto no meu ouvido que chega a fazer ccegas e, quando sugere que passemos pista de dana, concordo cheia de entusiasmo. Posso estar um pouquinho bbada, mas o incidente com Alistair parece uma lembrana distante, e isso, nos meus clculos, uma coisa muito boa, que deve ser incentivada. O lugar agora est to lotado que impossvel fazer qualquer coisa alm de balanar o corpo um pouco ao ritmo da msica. Michael coloca os braos em volta da minha cintura e

tenta meio que sambar, mas esbarramos em pessoas demais, ento paramos depois de alguns minutos. Fico me perguntando levemente onde Alistair se enfiou, mas no o vejo em lugar algum, e logo Michael e eu estamos danando ao redor um do outro, balanando o quadril e erguendo as mos para cima. Depois de um tempinho, Julie reaparece e se junta a ns na pista de dana. Estou em xtase. Era com isso que eu sonhava quando estava l em Bath. Estou aqui com meus novos amigos de Londres, em um bar bacana de Notting Hill. E estou danando com o amigo de Alistair. Que quase to bonito quanto Alistair. Seria demais se Pete estivesse aqui agora... eu adoraria ver a cara dele. Ha! Tambm estou um pouco bbada. Talvez um pouco bbada demais. Dirijo-me para o banco, passando por Julie, que est danando com os braos em volta de Jason. Michael continua danando pela pista sozinho, derrubando bebida de todo mundo. Sento-me, fecho os olhos e volto a abrir quando sinto que o bar comea a girar. Meu Deus, eu bebi mais do que pensava. Teve a primeira vodca com tnica, depois a dupla que Lucy trouxe; da teve a garrafa de vodca que Michael tirou do bolso e virou nos copos... Sobressaltada, sinto que pode ser que eu vomite. Quer dizer, no estou dizendo que certeza, mas j aconteceu. E no vai ter como eu deixar que algum me veja. No aqui. No na frente dos meus amigos. Vou cambaleando at Julie. Jules, Jason, estou indo para casa falo enrolando a lngua. Preciso acordar cedo amanh. Tudo bem, querida, a gente se v mais tarde Julie responde com um sorriso e me d um beijo na bochecha. Comporte-se! No a vejo em lugar algum, ento subo a escada na direo do segurana. Quando vou me aproximando da porta, ouo risadas. No banheiro? Est falando srio? Total. Eu vi tudo! Que maravilha, cara. Vamos ter de colocar um circuito fechado de TV l. Vai ser o mximo! Alistair, Lucy e o segurana esto parados no topo da escada e, para meu terror, percebo que devem estar falando de mim. Ento, Alistair contou tudo a eles, e esto achando que hilrio, no mesmo? Quando apareo no topo da escada, rapidamente param de falar. Lucy olha para mim e estou certa de que Vejo pena em seu rosto. Tudo bem com voc, Natalie? Tudo. Estou bem. Vou para casa consigo dizer. Sinto meu estmago borbulhando e acho que no tenho muito tempo antes de colocar tudo para fora. Esse o problema de ser a parte do casal que nunca fica bbada, penso com meus botes, ento sorrio por ter a idia de que consigo culpar Pete at por estar bbada. Ai, meu Deus, por que eu no parei depois da vodca dupla? Quer que eu chame um txi? o segurana pergunta. No acredito que ele pode fingir tanta preocupao Agora mesmo tinha sugerido colocar um circuito interno de TV para me ver em uma tela fazendo papel de boba, danando e conversando com meu reflexo no espelho. No. Minha. Casa. Fica. Perto. Entre cada palavra engulo com fria. Meus olhos tm dificuldade em focalizar as imagens. V com ela, Alistair Lucy sugere, mas eu sacudo cabea... s vou perceber tarde demais

que isso no nada bom quando se est prestes a vomitar. No. Mesmo. Dou uma espcie de aceno e saio andando pela rua, fazendo o maior esforo possvel para caminhar em linha reta e no conseguindo, nem de longe. Ento, assim que alcano a esquina, dobro esquerda bem rapidinho e corro at uma lata de lixo, onde vomito com violncia. Agora voc no est assim to desencanada e fabulosa, no mesmo, Natalie Raglan? Penso comigo mesma, triste. Sentindo-me pssima, com os o lhos cheios de lgrimas e o nariz escorrendo, lentamente aprumo o corpo e tento encontrar meu caminho de volta para casa. S que, alguns minutos depois, percebo que estou caminhando para o lado errado. Fao uma volta rpida de ,180 graus e, para meu pavor, vejo Lucy e Alistair parados na esquina, olhando para mim. Devem ter visto tudo. Humilhada, tento ignor-los, mas eles caminham at onde eu estou e me seguram com, firmeza, um em cada brao, e me acompanham pelos cem metros que me separam do meu apartamento. Alistair abre a porta do prdio e Lucy consegue encontrar a chave da porta do apartamento na minha bolsa. Agora eu estou bem consigo dizer. Mesmo. Muito obrigada. Por favor, podem jr embora. Tem certeza? Lucy pergunta. Tenho sim, porra balbucjo quando caio de cara na cama. No fale dormindo Alistair diz, rindo, quando fecham a porta atrs de si. Devo ter desmaiado, porque a primeira coisa de que me lembro depois disso de que so trs da manh e estou sedenta. Cambaleio at a cozinha e pego um copo do armrio. Jogo gua no rosto antes de encher o copo. Na medida em que vou engolindo o lquido, os acontecimentos da noite vo me voltando mente e eu sinto calafrios de vergonha. Nunca mais vou poder olhar na cara das minhas colegas de trabalho nem do meu vizinho. Sou uma piada completa. Alistair acha que eu estou a fim dele, e todo mundo sabe que eu fiquei danando no banheiro. Ando at a sala e me sento no sof. minha frente est a carta de Gressida. A culpa toda sua digo para a carta com a voz arrastada, como se fosse a prpria Gressida. Se no fosse por voc, eu no teria danado, nem bebido... Naturalmente, a carta no responde. Na verdade, olhando melhor agora, o esmalte vermelho se parece um pouco com. sangue daqui. Gomo se eu a tivesse ferido, como se estivesse sangrando. Eu no tinha a inteno de encher voc de esmalte, sabe? digo. No foi minha culpa. Mas voc sabe disso, certo? Reviro os olhos ao me dar conta do que estou fazendo. Eu me mudei para Londres para ter uma vida mais emocioante. E aqui estou eu, s trs da manh, falando com uma carta. Pedindo desculpa para ela. Bom, que se dane. uma carta. S uma desgraa de uma carta. E se eu quiser abrir, vou abrir, porra. Seguro a respirao, estico a mo na direo do envelope e passo o dedo por baixo da aba, rasgando o papel lentamente. Um certo prazer toma conta de mim, semelhante quela sensao de quando voc compra uma coisa carssima r e v o vendedor embalando com papel de seda. sabe que vai se sentir mal dali a algumas horas, talvez minutos, mas no momento voc se sente decadente, controlada. O som do envelope rasgando suntuoso, fao com que o ato de abrir se estenda o mximo de tempo possvel.

Seja l o que h l dentro, vai ser bom, d para sentir nos ossos. Enfio mo l dentro e puxo uma carta. Examino-a com cuidado, ento a afasto dos olhos. Por alguma razo, estou tendo dificuldade em enxergar as letras com nitidez. Ah, j lembrei. Ainda estou bbada. Pisco algumas vezes, ento comeo a ler. Cara Cressida, Como prometido, estou enviando os detalhes sobre Simon Rutherford. Ele preenche seus critrios: fez grande fortuna no mercado financeiro e tem interesse por terapias alternativas; tambm um homem encantador, tenho certeza de que vocs vo se dar muito bem. O endereo dele est abaixo. Mas voc tambm pode entrar em contato com ele na Administradora de Investimentos Henderson, pelo telefone 020 7556 7000. Atenciosamente, Lenora Stapleton Sinto uma pontada de decepo. Este no um convite para a festa de aniversrio da Madonna, nem para o casamento de Giselle Bndchen. No passa de uma carta de uma agncia de encontros. Mesmo assim, serve para mostrar que, afinal de contas, Cressida no pode ser perfeita... Quer dizer, ela nem consegue arrumar namorado sozinha! Saboreando a idia maldosa de que Gressida provavelmente no assim to resolvida quanto eu pensava, examino a carta com mais ateno. Que tipo de agncia de namoro uma scia do Soho House usaria? Ser que eles tm celebridades na lista? Quem sabe eu possa me inscrever! Olho detalhadamente para o endereo na parte de cima: no h sinal do nome de uma empresa, ento parece que no pode ser uma agncia de namoro; no com uma carta escrita mo como esta. Ento, deve ser uma apresentao feita por uma amiga ou algo assim. Leio de novo: "fez grande fortuna no mercado financeiro...n. Que 1 tipo de fortuna? o que fico imaginando. A parte do "interesse em terapias alternativas" tambm ajuda a explicar os telefonemas que tenho recebido de gente em busca de terapia de Reiki. Tambm recebo ligaes de gente atrs do restaurante chins com entrega em casa, ento nunca pensei muito sobre o assunto, mas imagino que Cressida talvez seja praticante de Reiki. Eu j fiz Reiki uma vez, em um spa novo de terapias alternativas que abriu em Bath h um ano. O pessoal da regio oeste do pas adora essas coisas: moramos perto de Stonehenge e dos crculos das plantaes, e as pessoas acham que tudo muito espiritual. De todo modo, uma mulher com cara de hippie simplesmente colocou as mos bem perto do meu corpo, mas sem encostar, enquanto eu fiquei deitada em um sof de couro. Realmente, no consegui ver qual era a serventia daquilo, mas evidentemente outras pessoas viram, porque recebeu altos elogios no jornal Bath Gazette. Ento, Cressida terapeuta de Reiki. Ser que ela atendia aqui? Cheiro o ar para ver se consigo captar alguma energia espiritual, mas em vez disso s me sinto ainda mais tonta do que antes. Mas estranho: eu tinha feito uma imagem de Cressida na minha mente como uma mulher toda glamourosa... quer dizer, fale srio, o Soho House apareceu em Sex and the City, e ela janta no Nobu. J os terapeutas de Reiki andam de chinelo e roupa roxa, no mesmo?

Retorno carta, imaginando como ser o pretendente a namorado de Cressida. Simon Rutherford. Hurnmm. Provavelmente anda com ternos risca-de-giz e tem barriga de tanto participar de almoos de negcios. Quando eu era pequena, meu pai costumava fazer uma brincadeira sempre que amos ao dentista. Na sala de espera, havia um monte de revistas Country Life, daquelas que cobrem a vida no interior. A gente folheava at encontrar uma foto de alguma garota linda que tinha acabado de ficar noiva. Meu pai cobria a legenda e ns tentvamos adivinhar qual seria o nome dela. Pensando melhor, talvez no fosse a melhor brincadeira do mundo, mas eu adorava. Eu tambm ficava imaginando algum que olhasse para minha fotografia e tentasse adivinhar como eu me chamo. Ento, Cressida Rutherford, hein? Nada mal. Droga. Achei que a carta seria muito mais interessante do que isso. Largo o papel e pego mais um copo de gua, ento retorno para o sof, mas, antes de chegar at l, dou uma topada com o dedo do p. De novo. a segunda vez em dois dias. Di para caramba, e eu o aperto com fora, xingando bem alto, at que comeo a me sentir melhor. Mas esta noite realmente se transformou em uma tremenda piada. Primeiro, eu passo a maior vergonha no Canvas. Ento, finalmente abro a carta, s para descobrir que a maior chatice, e agora ainda dei uma topada com o dedo. Mexo o dedo do p e, com cuidado, jogo a carta de cima do sof para o cho, onde seu lugar. Cressida no tem de passar por essas coisas. Aposto que ela nunca d topadas com o dedo do p. E, se desse, aposto que faria um pouco de Reiki e voltaria a se sentir bem. Ela no precisa nem sair atrs dos prprios namorados... ah, no. Por que ela faria isso, se tem amigas como Lenora para aprcsent-la a jovens solteiros com enormes fortunas? Graas a Deus, eu no preciso de ajuda nenhuma para conseguir sair com algum. Quer dizer, eu nunca pediria para minhas amigas marcarem um encontro para mim com um desconhecido qualquer. E, de qualquer modo, estou muito bem sozinha, obrigada. Bom, mais ou menos bem. Fao uma leve careta e reflito sobre minha relao recm-terminada com Pete e sobre os acontecimentos desta noite. Ento talvez eu no esteja me dando assim to bem. Ah, danese, estou me dando pessimamente mal. Suponho que uma ajudinha caria bem, afinal. Quer dizer, por que s Cressida fica com toda a sorte? Fico olhando para a carta durante alguns minutos, tentando fazer com que a sala pare de girar. Ento, tenho uma idia. Posso ligar para ele, no posso? Eu, Natalie Raglan. Quer dizer, ele no propriedade de Cressida, ? S porque Lenora escreveu para Cressida, isso no quer dizer que outra pessoa no tem o direito de entrar em contato com ele, quer? No, claro que no. Pego o telefone e ento volto a colocar no gancho. O que eu tenho na cabea? De todo modo, eu no saberia o que dizer. Fico em p para ver se, assim, eu me sinto mais decidida. Grande erro: imediatamente me sinto enjoada e sento de novo. Ento, rapidamente, antes que tenha a oportunidade de mudar de idia de novo, teclo o nmero da carta. Se voc sabe o ramal que deseja acessar, por favor, disque um. Ramal? Ah, que merda. No fao a menor idia. Para identificao por nome, disque dois. Isso! Digito dois. Penso por um minuto, durante o qual fico olhando para as letras no meu telefone, ento aperto sete para R, oito para U e oito para T. Espero, nervosa. Ser que eu deve-ma ter discado os trs primeiros nmeros do primeiro nome dele?

Para Andrew Ruta, por favor pressione um. Para James Rutger, por favor pressione dois. Para Simon Rutherford, por favor pressione trs. Para... Beleza! Rapidamente pressiono trs e imediatamente escuto uma voz forte e educada pedindo que eu deixe recado. Respiro fundo. Voc no me conhece digo lentamente, tentando parecer sbria e, em vez disso, parecendo um relgio falante. Mas uma amiga em comum, Lenora Stapleton, sugeriu que eu ligasse. Parece que ela achou que a gente se daria bem. Ento, se quiser, ligue para mim. Meu telefone 020 7221 8790. Ao desligar o telefone, desmaio de novo. CAPTULO 4 Acordo muito devagar e aperto os olhos por causa do sol que entra pelo arremedo de cortina fina que cobre as janelas da sala. O sol est forte demais para minha frgil cabea de ressaca, por isso volto a fechar os olhos, com fora. Acho que ca no sono no sof ontem noite. Ontem noite... comeo a reconstituir os acontecimentos da noite. Sei que fiz alguma coisa idiota, mas no consigo lembrar o qu. Esse o problema de morar sozinha. Por um segundo, fico desejando que Pete estivesse aqui para que eu pudesse esconder a cabea no peito dele e ter algum ao meu lado para enfrentar o dia. Mas, para ser sincera, ele s daria risada da minha cara e faria com que eu me sentisse pior do que antes. A distncia de Pete me fez perceber como a idia que eu tinha da vida com ele e a realidade eram dspares. E como se eu tivesse passado tantos anos fantasiando que era a namorada dele que no podia me permitir acreditar que tudo foi menos do que perfeito. At ele comear a desaparecer sem motivo e chegar em casa tarde do trabalho, cheirando a vinho e um leve perfume. At eu perceber que no tinha como fazer a relao dar certo sozinha. No, com certeza estou melhor assim. Ento, est na hora de danar conforme o ritmo da msica: O que est me deixando to desconfortvel? (Tirando o lcool ainda presente no meu estmago, quer dizer?) Eu gostaria de ser o tipo de pessoa que no quer saber o que aconteceu, mas no sou: preciso analisar cada detalhe de cada minuto. Minha me sempre diz que no adianta nada se preocupar com qualquer coisa que voc disse ou fez em uma festa, porque ningum vai ter reparado; as pessoas vo estar muito preocupadas em se preocupar com o que disseram e fizeram para reparar em mim. Mas as pessoas de fato reparam no que as outras pessoas fazem; se no, por que haveria tantas revistas de fofocas nas bancas? No, melhor saber a verdade, aceitar a humilhao, e trabalhar em uma estratgia de distrao/sair de frias/ arrumar amigos novos. Ento, teve a bebida, a dana... ai meu Deus, foi o negcio do banheiro unissex. Eu estava falando comigo mesma sobre Alistair e ele ouviu. Enterro a cabea em uma almofada, em uma tentativa de bloquear a vergonha. Mas ainda tem alguma coisa me incomodando. Uma outra coisa. Claro, eram Lucy e Alistair conversando com o segurana. Sobre mim. Alistair vai contar para todo mundo e vou ser motivo de piada. Ai, meu Deus, no minuto em que comeo a arrumar alguns amigos, j vou l e estrago tudo. Mas ainda parece que est faltando alguma coisa. Alguma outra coisa aterradora que eu no

consigo especificar. Repasso os acontecimentos da noite mais uma vez... a vodca, minha humilhao completa no banheiro, a dana com Michael, ouvir Alistair e Lucy... Ah, sim, e vomitar na frente de todo mundo e ter de ser levada para casa. Era isso que eu estava tentando lembrar. Contoro-me toda s de lembrar. Tentando ignorar minha cabea latejante, lentamente rolo para o lado e me coloco em posio sentada. Consigo ficar em p e me arrasto at o banheiro para fazer uma avaliao do prejuzo. Meu cabelo est todo eriado e o lpis borrado faz com que eu me parea com um urso panda. Realmente, um certo exagero do estilo manh-chique. Fecho os olhos, coloco um pouco de sabonete facial na palma da mo e o esfrego vigorosamente no rosto; depois enxguo com gua fria at comear a me sentir vagamente humana. Remexo o armarinho do banheiro em busca de alguma aspirina, depois vou at a cozinha, onde me sirvo de um copo grande de suco de laranja. Pelo menos no preciso ir trabalhar hoje. Pelo menos no preciso nem sair de casa. Ningum precisa me ver, de jeito nenhum. Infelizmente, meus armrios da cozinha no oferecem muita coisa em termos de comida de ressaca: no h os cereais, o bacon e os muffins que eu costumava preparar para Pete quando ele estava se sentindo frgil. Examino o contedo da geladeira: um po branco, meio litro de leite, meia caixinha de suco de laranja, fatias de presunto, um tomate, seis ovos. Meu Deus, realmente preciso me lembrar de fazer compras de verdade, em vez de s dar uma passadinha no mercadinho da esquina de vez em quando. Certo, ento, ovos mexidos acompanhados por torrada com presunto e tomate parece bom. S no consigo exatamente reunir a energia para preparar tudo. Sonho com um caf com leite do Starbucks com cheesecake de mirtilo, mas isso me obrigaria a sair a rua. E isso est simplesmente fora de questo. Em vez disso, preparo uma xcara de ch e coloco uma colherada extra de acar como mimo. Enquanto caminho ate o sof, vou pensando que as coisas no esto assim to ruins. No mesmo. Eu vomitei... bom, todo mundo vomita, no verdade? E, se eu estava falando sozinha posso simplesmente fazer piada disso, no posso? E se no funcionar, bom, posso me mudar. Quer dizer, meu contrato para este apartamento s de seis meses, e j faz um ms que estou aqui. Ento s vou ter de agentar a vergonha mais cinco meses e da posso ir para outro e recomear. Tipo a Austrlia. O telefone toca e eu pulo de susto. Por que a ligaria para mim s... olho para o relgio... s nove e meia da tera-feira de manh? Olho para o telefone desconfiada mas ele no desiste, ento atendo, com relutncia. Provavelmente deve ser algum ligando para Cressida. _ A1? - minha voz diz, mais rouca do que o esperado, e limpo a garganta com muito barulho Natalie? A voz e seca e dura. Mmmmm? _ Que bom que voc est em casa. Preciso que voc venha trabalhar. A Lucy est doente e estamos precisando de mais algum aqui. Voc pode chegar daqui a uma hora? Laura. Ela deve estar fazendo piada, certo? No estou em condies de trabalhar. Reviro meu crebro em busca de algo que me permita escapar. Laura, eu adoraria poder, mas... - Creio que voc no tern escolha, Natalie. Se quiser trabalhar na Tina T, precisa ser flexvel. Vaca. Aposto que ela no jogaria essa para cima da Julie. Respiro fundo.

Tudo bem. S me d um tempo para comer alguma coisa, certo? L se foram meus planos de ficar em casa o dia inteiro. No acredito que Lucy avisou que estava doente. Quando deve saber muito bem que no estou em condio de trabalhar. Pulo para dentro do chuveiro e ligo a gua no gelado para dar um cheque trmico no meu corpo e ver se acordo. Pelo menos agora vou poder comprar um caf bem grande e alguma coisa doce para acompanhar. E, para variar, vai ser um alivio estar sozinha com Laura; ela pode ser uma vaca, mas pelo menos no sabe sobre o incidente de ficar falando sozinha no banheiro. Visto um jeans e botas e pego as chaves. Mas, bem quando vou abrir a porta para sair, algum bate. Fico paralisada. Uma batida na porta significa algum que mora no mesmo prdio, se no, tocariam o interfone. E isso significa que ou algum vizinho de baixos que eu nunca vi, ou Alistair, a ltima pessoa que eu desejo ver. Fico o mais imvel possvel, na esperana de que a pessoa em questo perca o interesse e v embora. Mas as batidas recomeam, e dessa vez vm acompanhadas de uma voz. Natalie? Voc est a? Droga, Alistair. E no estou pronta para encar-lo, de jeito nenhum.

Certo, tenho duas opes. Posso ignor-lo e torcer para que simplesmente v embora, ou posso abrir a porta e encarar meu medo. Posso ser fraca, ou posso ser forte. Respiro fundo. Alistair? Oi! que eu estou... no banho, desculpa falo com a voz mais ou menos alta. Certo, sempre existe uma terceira opo. Ah, tudo bem diz Alistair, parecendo um pouco acanhado. S queria saber se estava tudo bem. Meus olhos se apertam. Ser que ele est sendo sincero ou s quer dar um pouco mais de risada de mim? E, estou me sentindo tima minto. Mesmo? Ele parece surpreso. , na verdade, estou tima. Absolutamente tima digo, mais tentando convencer a mim mesma do que qualquer outra coisa. Olha, obrigada por me trazer para casa e tudo o mais. Geralmente no costumo dar tanto trabalho assim. Estou disposio, sempre que precisar diz Alistair enquanto eu vou para o banheiro na ponta dos ps, para que minha voz parea estar saindo do lugar certo. Infelizmente, meu assoalho range muito e faz um barulho quando eu me movimento. Tem algum a com voc? Ele pergunta. Aqui? No! No, sou s eu. Sabe como , estou sozinha. Parece que estou mentindo. Palavras demais. Devia ter dito s "No" e pronto. Sei que est. Mas, bom Alistair prossegue , estamos indo para o Market Bar, se quiser vir junto. S vamos tomar caf, sem vodca, prometo. Ns? Eu e a Lucy. Ela dormiu no cho do meu apartamento ontem noite e me acordou cedo pra caramba, ento acho que ela me deve o caf-da-manh.

Ah, certo, maravilha! Ento, Lucy dormiu no cho do apartamento de Alistair, foi? E agora a coitada da Lucy doentinha vai ao Market Bar com Alistair enquanto eu vou trabalhar? Ouo algum descer a escada. Ela vem com a gente? ouo Lucy perguntar a Alistair. No sei. Est tomando banho. Acho que tem algum a dentro com ela. No tem ningum aqui comigo! berro, indignada. Estou sozinha no banheiro. Que amor Lucy diz com sua voz cantada. Vai sair logo? Na verdade, a Laura pediu que eu fosse trabalhar hoje digo, de propsito. No tem mais ningum l hoje. Voc est de piada, no est? Devia ter ligado para dizer que estava doente... foi o que eu fiz! Eu sei digo, de mau humor. Bom, ento quem sabe a gente se v mais tarde, heim? Claro respondo. Mais tarde, depois de voc passar um dia adorvel com Alistair e eu passar um dia horrvel no trabalho, penso, irritada. Vocs vo rir muito, no vo? Grito antes que consiga me segurar. Quer dizer, parecia que vocs estavam dando boas risadas ontem noite. Voc ouviu? diz Lucy, rindo. Meu Deus, hilrio. Vamos nos divertir muito com isso amanh no trabalho! No d para acreditar, ela nem parece ter pena de mim. Parece que perfeitamente adequado tirar sarro de algum. Na cara! Ainda assim, eles me trouxeram para casa. Isso eu estou devendo. A gente se v depois, ento. Divirta-se com seu amigo inexistente Alistair diz enquanto Lucy tropea escada abaixo atrs dele. Apio o corpo na parede. Estou cansada, minha cabea di e preciso ir trabalhar. Meus novos amigos esto rindo descaradamente de mim, e ainda tenho bastante certeza de que estou me esquecendo de alguma coisa... algum outro passo em falso que certamente vai voltar para me assombrar. Pelo menos, hoje Laura no vai conseguir me deprimir. Eu j fiz um bom trabalho nesse quesito sem a ajuda de ningum.

Passo as primeiras horas de trabalho me castigando por no ter dado alguma desculpa quando Laura ligou. Quer dizer, mal tem movimento hoje, mesmo. No era exatamente um caso de vida ou morte. Natalie? Natalie! Voc pode vir aqui um instante? Sou acordada de meu retiro quando Laura me chama para ajudar uma compradora. Desculpe, cliente. Parece que compradora um termo muito antigo e passa a idia errada a respeito da poltica da Tina T: estamos aqui para trabalhar com nossas clientes, no para servi-las. Ou qualquer coisa assim; foi o que Laura me disse quando eu comecei no emprego, mas no achei que ficaria tempo suficiente para precisar me preocupar com isso. O que me lembra de que preciso comear a procurar outro emprego. Mas a questo a seguinte: que tipo de emprego? Natalie, ser que voc pode dar uma olhada no estoque para ver se no tem um vestido Vivienne Westwood tamanho 38? Tenho certeza de que ainda temos um

em algum lugar, mas no estou achando na loja. Olho com ar vago para o vestido. Ah, sim, ns tnhamos um tamanho 38 desse digo a Laura, antes de rne dar conta de por que ele parece conhecido. o vestido que Julie usou ontem noite. Aquele que ela s vai devolver mais tarde hoje... isso se ela se lembrar. Ai que merda. Deso at o estoque e finjo remexer nas roupas. Ento realmente comeo a procurar, como se pudesse mesmo estar ali, afinal de contas, escondido entre os Balenciaga ou algo assim. Mas claro que no consigo encontrar... at onde eu sei, pode ser que Julie ainda esteja usando. Depois de alguns minutos, volto para a loja. Laura, no consigo encontrar digo em tom de desculpa. Tenho certeza de que est l embaixo em algum lugar, mas simplesmente no sei onde. Laura olha para cima e seus olhos se apertam. Se estivesse l embaixo, tenho certeza de que voc encontraria ela diz em tom glido, ento se volta para a cliente com um sorriso enjoado no rosto. Vou ver se conseguimos encomendar um para voc, Deborah. Se no, acho que d para ajustar o tamanho 40... Passo o restante da tarde torcendo para que Laura no v procurar o vestido de novo... eu ligaria para Julie se tivesse o telefone dela, mas, como Jason j deve ter descoberto, ela no est na lista. Felizmente, parece que Laura esquece o assunto. Mas quando pego minhas coisas para ir embora, ela me encurrala. Detesto quando Laura se aproxima demais de mim. A distncia, ela parece quase simptica, apesar do jeito magrela e atormentado dela. Mas, de perto, d para ver como o rosto dela emplastrado de maquiagem, que quase no tem carne na face. Voc sabe de que vestido eu estava falando, no sabe? ela diz, ameaadora. O Westwood. Sei respondo da maneira mais calma que consigo. Achei que tnhamos um tamanho 38, mas talvez tenha sido vendido ou algo assim. Tenho certeza de que no pareo convincente e, no pela primeira vez hoje, desejo que Julie estivesse aqui. Ela seria capaz de enrolar Laura direitinho. Eu conferi, e no foi vendido ela diz em voz baixa. Agora, oua bem, Nataie. Eu sei que vocs pegam roupas emprestadas e acham que eu no vou reparar. Mas eu reparo. Se por um instante eu suspeitar de que voc estava mentindo para mim, vai ser mandada embora e todo o prejuzo ser pago com seu salrio. Estamos entendidas? Fico olhando para ela com raiva. A pior coisa que, apesar de estar ultrajada pela acusao dela, realmente fico feliz por ela achar que eu caberia no vestido de Julie (ou melhor, no vestido da Tina T), com aquela cinturinha minscula. Realmente no sei do que voc est falando digo calmamente. Est na hora de ir para casa e eu realmente gostaria de terminar o dia sem perder a pacincia. Ah, acho que sabe sim, Natalie Laura diz e sua boca se contorce em uma espcie de sorriso. Lembre-se apenas da nossa conversinha, pode ser? Claro que vou me lembrar digo em tom calculado quando saio da loja. E espero que voc se lembre de que eu no tenho nada a ver com aquela porcaria de vestido. Eu sabia que no devia ter me levantado da cama hoje.

Ainda est claro quando eu chego em casa, depois de no encontrar ningum no Market Bar, e abro a janela da sala para deixar entrar um pouco de ar. Meu apartamento est com o mesmo cheiro que estava de manh (de ressaca, sono e roupas com cigarro). Alistair no est em casa (eu me esgueirei at a porta do apartamento dele antes de entrar no meu, s para ver se ouvia alguma coisa, mas estava tudo em silncio). Para ser sincera, estou comeando a me sentir bem melhor a respeito de tudo, agora que adquiri uma certa perspectiva. No foi assim to vergonhoso. E ele realmente me convidou para um caf hoje. Isso pode no parecer muita coisa para voc, mas h algumas semanas eu ficaria em xtase completo e absoluto se recebesse um convite de Alistair (ou de qualquer cara remotamente interessante). No h nada como estar sozinha para transformar qualquer evento social em algo extremamente emocionante. Estou comeando a perceber por que, quando eu era pequena, minha me costumava se arrumar tanto para ir jantar com meu pai: acho que, na poca, era tudo o que ela tinha. Pego o livro Feira das vaidades de novo e retomo a leitura. Estou meio que simpatizando com a protagonista Becky, e no tenho certeza se essa a minha inteno: ela realmente a vil da histria. Antes que eu possa tirar qualquer concluso de tudo isso, sou interrompida pelo telefone tocando. Tiro o fone do gancho e espero ouvir a voz da minha me. Ou algum ligando para Cressida. Al. Ah, Al. uma voz de homem. Que eu no conheo. Eu, hum, meu nome Simon. Simon Rutherford a voz prossegue. Voc, ahm, deixou uma mensagem para mim... ontem de madrugada, parece. Bem tarde. E, na verdade, eu fiquei bem curioso. Ento no a minha me. Mas quem ? O nome no me parece estranho. E a voz at parece um pouco familiar. Bom, no exatamente familiar, mas meio que me lembra alguma coisa. Ou algum. Simon Rutherford? pergunto, tentando ganhar tempo. . Eu trabalho na Henderson. Voc deixou um recado para mim no trabalho. Acho que foi a Lenora que deu meu telefone? Hum, ser que voc pode esperar s um instante? digo com a voz esganiada, e coloco o telefone no cho. Em algum lugar no fundo da minha memria, vejo a mim mesma abrindo a carta de Cressida, lendo seu contedo. Pegando o telefone e ligando para algum... Meu corao comea a bater forte e olho para o lado do sof. Claro, tem uma carta ali no cho. Pego e leio. Ai, que bosta. Por que eu sou to idiota? Respiro fundo algumas vezes. Certo, deve haver uma sada para isso. Mas qual? Ouo uma voz vindo do telefone e rapidamente o levo ao ouvido. Desculpe por isso consigo dizer. Eu estava... hum... cozinhando. No queria que os legumes... hum... passassem do ponto. Olha, desculpa pelo recado. Eu realmente no devia ter ligado. Minhas mos esto completamente molhadas de suor. Voc deve estar achando que eu sou completamente louca concluo com a voz fraca. De jeito nenhum! Acho que voc bem corajosa de simplesmente ligar para algum. Apesar de trs da manh me parecer, bom, um horrio interessante para isso. Voc sabe por que a Lenora achou que a gente podia se dar bem? Eu realmente no a

conheo assim to bem... ela mais uma amiga da famlia... eu s fiquei curioso... Merda. Ela amiga da famlia. Ele a conhece. Vai contar para ela, e ela vai contar para Cressida, e Cressida vai saber que fui eu... Remexo meu crebro em busca de uma resposta adequada, mas no consigo pensar em nada. Onde eu estava com a cabea de ligar assim para ele? Graas a Deus que s tinha o telefone do trabalho. Ah, eu realmente no sei... acho que foi s uma idia dela termino por dizer. Bom, se voc estiver a fim, estou dentro. A fim? De me encontrar. Ele quer se encontrar comigo. Ele realmente quer se encontrar comigo. Coloco a mo no bocal e solto um "ai, meu Deus" baixinho, antes de me recompor. timo! ouo a mim mesma dizer Quando bom para voc? Quando? Ah, hum... Finjo estar conferindo a agenda. Bom, na sexta bom para mim. Para mim tambm. Que tal l pelas oito? E tudo bem a gente marcar no West End? Estava pensando que a gente podia ir ao Momo. O Momo seria fantstico. No fao a menor idia do que Momo nem onde fica. Maravilha. Bom, hum, a gente se v l, pode ser? Tem s, hum, uma coisa Simon diz, cheio de hesitao. O que ? O seu nome. Voc, hum, no me disse qual o seu nome. Quando deixou a mensagem. O meu nome... Certo, esta deveria ser uma pergunta fcil. Mas no posso dizer a verdade a ele. Minha histria no se encaixaria na realidade, Lenora diria que nunca ouviu falar de mim e eu provavelmente seria presa por abrir a correspondncia de outra pessoa. Eu sabia que no devia ter aberto aquela carta. Eu sabia que causaria problemas. Mesmo assim, acho que no faz muita diferena. At parece que eu vou ao nosso encontro insignificante. Meu nome Cressida ouo a mim mesma dizer. Cressida Langton. Bom, Cressida Langton, a gente se v na sexta. E ento a linha fica muda.

CAPTULO 5 Voc j foi ao Momo? sexta e, depois de passar a semana inteira com Laura no meu p, finalmente consegui ficar um minuto a ss com Julie. Ela olha para mim como se eu fosse louca. Ao Momo? Claro que sim. Por qu? Ah, por nada, s queria saber. legal, no ? bacana, para quem gosta desse tipo de coisa. Fico com vontade de perguntar que tipo de coisa essa, mas no posso, no agora que fingi j ter ido l. Vou ter de ligar para o servio de informao. No que eu esteja planejando ir, claro.

Alis, a Laura est procurando o vestido da Westwood digo enquanto dobro algumas camisetas Clements Ribeiro. Voc vai ter de tomar cuidado para devolver loja, porque ela procurou no estoque na segunda. J dei um jeito diz Julie, cheia de segurana. Coloquei na arara do Dolce & Gabbana. Sabe que eles so mesmo bem parecidos? Algum poderia muito bem ter posto l por engano, no mesmo? Olho para ela com admirao. Realmente, uma profissional. _ Natalie, oua, ser que a gente pode ter uma palavrinha antes de voc ir embora? sobre segunda noite Meu corao se aperta. Ningum comentou nada a respeito do Canvas a semana toda... achei que estava tudo esquecido. E agora Julie vai perguntar se verdade que eu falo sozinha na frente do espelho. Ou vai dizer que eu preciso aprender a beber. Ou... - O negcio o seguinte... ela prossegue O pessoal anda falando, e eu no sei quem espalhou o boato, mas queria esclarecer algumas coisas. Quem anda falando? Fico imaginando. Quando? - De mim? - digo, resignada. - Olhe, Julie, eu no costumo falar sozinha daquele jeito. E no sabia que o Alistair estava l... - Voc? No. Mas eu quero saber sobre esse negcio de falar sozinha depois. Olha, no nada demais algum me viu com o Jason no banheiro e eu queria esclarecer que no costumo fazer esse tipo de coisa. No em publico, de todo modo. Que tipo de coisa? Certo digo bem devagar, tentando descobrir do que Julie est falando. O que da e Jason podem ter feito no banheiro? A menos que... No pode ser... - Julie, est dizendo que voc e o Jason... - Trepamos. . E agora o segurana sabe e isso significa que vo ficar tirando sarro da cara do Jason toda vez que ele for trabalhar. Eu adoraria colocar as mos na pessoa que contou para ele. Mas, olha, voc no ficou chocada nem nada, n? Comeo a rir. Ento, era disso que Lucy e Alistair estavam rindo. Alistair no contou para ningum sobre o lato de eu ficar falando sozinha, afinal de contas. E quando Lucy estava na porta do meu apartamento na tera, estava falando de como a gente ia se divertir tirando sarro de Julie... Meu Deus, no acredito que ela e o Jason treparam no banheiro. Acho que fantstico respondo com um sorriso. Sinceramente, gostei muito dele. Eu tambm -Julie responde. Mas no se atreva a contar para ele.

Tem uma mulher olhando um par de sandlias Gucci. Compreendo totalmente a cara dela... quer dizer, so lindas. Mas no acho que eu usaria: so muito altas e pontudas, e simplesmente um pouco excessivas para as roupas do meu guarda-roupa, mas mesmo assim. preciso apreciar a beleza quando se v, e esses sapatos so a beleza encarnada. So bonitas, no so? digo e me aproximo. Quer experimentar? Ela assente com a cabea, agradecida. Tambm preciso de alguma coisa para combinar com elas a mulher diz, com um sorriso estampado no rosto. para uma festa. Tem de ser sexy. D para ver Julie medindo-a de cima a baixo de trs do caixa, onde est registrando alguns lenos para uma de nossas clientes assduas. Julie divide nossas comprado-ras, desculpe, clientes, em cinco tipos distintos. Tem o no posso comprar, mas e da?, que realmente no

devia entrar na loja; quer dizer, elas no tm cartes de crdito gold nem milhares de libras guardadas no banco, mas tm cartes de crdito normais. A tendncia delas comprar com bastante rapidez, correndo de um lado para o outro e experimentando um monte de coisas antes que a conscincia (ou o gerente do banco) tome delas quando entram no provador. Em seguida h as que "compram para investir", que aparecem cerca de quatro vezes por ano e compram montes de coisas para trabalhar ou para o fim de semana sei l para que, e basicamente querem que voc lhes diga o que comprar e confiam muito em voc. So as clientes ideais porque, se gostarem de suas sugestes, voltam sempre e, quando o fazem, gastam uma fortuna. Julie tem um caderno todo cheio de nomes e telefones desse tipo de cliente e chega para elas quatro vezes por ano para falar sobre as coisas lindas que acabamos de receber e que elas vo amar. Sempre funciona. Da, h as fashionistas, que passam l um avez por ms (s vezes mais), para pegar as novidades mais fresquinhas, seja um vestido Marc Jacobs, uma bolsa Prada ou um mai Missoni. Querem tudo o que novo, desejam comprar antes que a pea v para a vitrine e geralmente so editoras ou produtoras de revistas. Nunca usam o nome inteiro para nada, perguntam por Choo e Dolce como se fossem seus melhores amigos. O que provavelmente acontece porque so mesmo os melhores amigos delas, sabe como , de um jeito esquisito. E sempre esperam que voc saiba quem elas so. Como se fossem celebridades ou algo assim. Normalmente, tambm no so muito fceis: tipo, se voc faz alguma sugesto, ficam olhando como se voc fosse completamente louca, e se pedem uma pea que ainda nem foi desenhada, ficam todas chorosas se voc diz que est em falta. Ainda assim, so bem boas para ficar falando mal de modelos e essas coisas. Em seguida vm os casais, que acredito j ter mencionado: aparecem aos domingos e, para eles, fazer compras e um pouco parecido com preliminares. As mulheres experimentam coisas e mostram para os homens, que ficam sentados em poltronas confortveis de couro e olham para elas com aprovao; depois tiram do bolso os cartes gold e mostram como so ricos. como um jogo de poder: quanto uma mulher pode fazer com que um homem gaste com ela? Normalmente, muito (desde que a mulher escolha as coisas de que o homem gosta). Marcas italianas costumam fazer muito sucesso, ao contrrio de peas desconstrudas ou sem forma, ainda que remotamente. Os casais so os meus preferidos porque so os que mais gastam, parecem estar se divertindo com a atividade e eu no fico me sentindo culpada de ver as pessoas estourando o limite do carto sem necessidade. Tirando o fato de que alguns homens acham que gastar muito dinheiro na loja lhes d o direito de dar tapinhas na minha bunda ou espiar outras mulheres no provador. Eu detesto isso. Finalmente, temos as "mulheres de sbado", que querem comprar alguma coisa para vestir em um encontro importante. s vezes chegam em dupla, ocasionalmente em trio, e so o maior pesadelo. Querem experimentar tudo, e querem que a roupa mude o formato do corpo delas, faa o cabelo ficar brilhante, melhore a postura e, de maneira geral, deixe-as irresistveis. "Quer dizer", ouo Julie dizer vez aps outra, "roupas boas fazem diferena, s vezes, muita diferena, mas no fazem milagre". Ela se irrita de verdade porque as "mulheres de sbado" sempre discordam em relao ao que fica bom e ao que no fica. Ento, uma mulher pode ficar bem feliz com um jeans, mas a amiga dela vai fazer aquela boca torcida, de modo que a primeira comea a duvidar se a cala funciona mesmo, afinal, e da a gente ouve a frase imortal: "O que ? A minha bunda fica grande ou o qu?", e da j d para saber que ela no vai comprar. Eu tambm ficaria irritada, no fosse pelo fato de Chloe e eu sermos totalmente culpadas.

No tenho certeza se a minha cliente uma "no posso comprar, mas e da?" ou se "compra para investir"; sabe como , uma que tenha se esquecido de levar roupa de festa quando fez a compra da estao. E isso significa que eu no sei se a conduzo para a linha de luxo ou para os produtos mais baratos. Voc tem alguma coisa em mente? pergunto a ela. Temos centenas de vestidos que seriam timos para uma festa. Depende do tipo de festa. Feminina e sexy ela responde imediatamente. Tinha um vestido legal na vitrine... Acho que sei de qual ela est falando. Recebemos um carregamento inteiro de vestidos Marc Jacobs outro dia: tem um amarelo-limo lindssimo, mas a pessoa teria de estar bem bronzeada para usar aquela cor, e alguns outros de uma cor meio rosada puxando para o pssego. O que me faz pensar em investidora, j que cada um deles custa quase mil libras! No tenho l muita certeza se vo ficar bem nela (parece meio grandalhona para um Marc Jacobs), mas no d para saber. Pego vrios e levo a moa para o provador. O primeiro fica horrvel: justo demais nos lugares errados. Mas da ela veste um rosa fantstico, todo coberto com fitas e um lacinho na cintura: parece uma madrinha de casamento ou algo assim. No exatamente sexy, mas com certeza feminino. Suspira ao ver o reflexo. Ento, um festo? Mais ou menos ela responde, sem tirar os olhos do espelho. Na verdade, um jantar. Com meu namorado. S que estou esperando que, at o fim da refeio, ele no seja mais meu namorado... se que voc me entende. Olho para ela meio incerta. Ento, voc quer terminar com ele? No! responde, rascante. Quero terminar o jantar sendo noiva dele! Claro que sim! emendo rapidamente, xingando a mim mesma pelo deslize. Ento, est procura de um vestido de "resultado", hein? Bom, temos modelos mais sensuais, mas depende do gosto dele... No, este aqui perfeito. Sabe como , fico com cara de quem daria uma boa esposa ela responde e vira para contemplar a bunda. Seguro um espelho para ela. Ento, o que seu namorado faz? Na verdade, trabalha no mercado financeiro, Fico um pouco sobressaltada. No foi isso que Lenora disse que Simon fazia? E mesmo? digo, tentando disfarar meu interesse. Tenho uma... amiga que tem um encontro com um cara que trabalha no mercado financeiro. Parece muito interessante. Ela sorri para mim. No nem um pouco interessante, e ele tambm no . Alis, para dizer a verdade, nenhum deles ela diz. Mas muito recompensador financeiramente. Diga para sua amiga para segurar firme. Certamente, essa a minha inteno. E acho que este pode ser o vestido perfeito para fechar o negcio. Quanto... quo recompensador? pergunto antes de conseguir me segurar. Meu Deus, como eu queria conseguir ficar de boca fechada... simplesmente no d para sair por a perguntando s clientes quanto o namorado delas ganha. Mas, em vez de ficar ofendida, o sorriso dela aumenta ainda mais. Bem, digamos que ela diz, com suavidade , se este vestido funcionar, no vou "ter que" fazer nada, nunca mais. De acordo com a minha experincia, muito fcil agradar quem trabalha no mercado financeiro. Se ele quer alguma coisa ela pisca de maneira

conspiratria para mim , ele consegue. E desde que ele continue obtendo o que deseja, bom, eu tambm consigo tudo o que eu quero. Ele me deu um carto platinum, sabe. Bom, acho que vou precisar de uma bolsa para combinar. O que voc acha? Quando ela sai da loja com suas compras novas, minha cabea est rodando. Percebo que como uma transao de negcios. Eu nunca poderia fazer isso. Se as pessoas que trabalham no mercado financeiro so assim, no vai ter jeito de eu ir me encontrar com Simon. No mesmo. Minha euforia de ter feito uma venda to grande no dura muito. Laura est de pssimo humor, e isso significa que o restante do dia bem difcil para todo mundo. Mas consigo convencer uma garota de que ela precisa, sim, comprar uma cala Helmut Lang e uma bolsa Marc Jacobs, o que significa mais comisso hoje. Se eu continuar assim, logo meu apartamento estar cheio de tapetes e abajures novos. Mas eu no me importaria em ter uma cala Helmut Lang daquelas, na verdade... acho que ficaria tima em mim. Imagino a mim mesma entrando no Canvas, com aquela cala e sandlias Gucci de salto alto. E ento, ao voltar para casa de uma noitada, eu ataco Alistair na escada ou algo assim... Com licena. Ergo os olhos, absorta em pensamentos sobre Alistair sem querer ou de propsito esbarrando em mim e beijando minha nuca antes que consiga se segurar. A garota comprando a cala Helmut Lang e a bolsa Marc Jacobs olha diretamente para a mquina de carto de crdito. Ah, desculpe! digo, sorrindo. Certo. So 648 libras, por favor. Mas, antes que ela possa me entregar o carto de crdito, Laura me chama. Desculpe, Laura, espere um minuto... estou atendendo uma cliente! respondo, alegre. Mas, em vez de assentir, Laura vem na minha direo. No, no posso esperar um minuto ela silva por entre os dentes. Venha aqui agora. Espumando por dentro, dou um sorriso de desculpa para minha cliente, que meio d de ombros, e vou at onde Laura est. Bem ao lado da arara Dolce & Gabbana. Natalie, voc sabe o que isto? ela me pergunta. Olho para o vestido Westwood que ela aperta entre as mos. Um vestido Dolce & Gabbana? pergunto. Ela fica olhando para mim fixamente, irradiando dio. No, Natalie. Voc sabe e eu sei que no um Gabbana. Este o vestido Westwood que eu estava procurando outro dia. Est lembrada? A voz dela est bem baixa e suave, mas d para sentir a raiva que emana dela. Tento parecer surpresa, at assombrada. No, mesmo? Meu Deus, eu no pensei em procurar aqui. No? Bom, eu procurei. E, naquele dia, no estava na arara. Voc... tem certeza? pergunto a ela, olhando em volta, procura de Julie. Quer dizer, ser que voc no prestou ateno? Tento dar um sorriso reconfortante para Laura, mas ela s fica mais brava. Natalie, voc acha isso divertido? Voc acha graa no fato de um vestido de oitocentas libras desaparecer e reaparecer na arara errada dias depois, com uma etiqueta de lavagem a seco nele? Porque eu certamente no acho. Meus olhos se apertam. Se ela acha que vai jogar a culpa do vestido "perdido" em cima de mim, pode mudar de idia. Mordo o lbio para no dizer alguma coisa que me faa ser demitida e olho fixamente para Laura,

perguntando a mim mesma onde esto o Espantalho e o Homem de Lata quando a gente precisa deles. Essa uma questo muito sria, Natalie. E voc ficar a olhando para mim desse jeito no vai fazer com que melhore nada. Olho para o cho, ento penso, que se dane, e volto a encar-la. No tem nada a ver comigo digo com a maior calma possvel. Ento, quem responsvel pelo fato, Natalie? Meu Deus, percebo que ela est mesmo saboreando o momento. No sei respondo na lata. Tenho vontade de completar com um voc deveria saber que roupas Westwood no so exatamente para o meu corpo, mas s serviria para incriminar Julie. Certo, faa como quiser Laura diz, glida. Mas garanto que isso no o fim desta questo especfica. Agora, que tal voc voltar sua cliente? Ou tambm vai ignorar esse aspecto do seu contrato? Eu no queria abandonar minha cliente, para comeo de conversa digo, bem assertiva, e me viro para retornar ao caixa. Mas a garota no est mais l. Rapidamente, dou uma olhada na loja toda, mas ela no est mais vista. Julie grito, com rapidez , voc viu minha cliente? A garota com a bolsa Marc Jacobs? Ela saiu h alguns minutos. Mas ela no tinha pago! berro. Ela no levou as coisas, levou? Mas j sei a resposta. Claro que levou. Estava tudo embalado e prontinho. Ouo uma risada oca atrs de mim quando Laura se aproxima. Parece que seu salrio vai ter o maior rombo neste ms ela diz, e passa por mim com os lbios apertados em um sorrisinho. Sinto dizer, Natalie, mas se me causar mais um problema, vou ter de dispens-la. Antes que eu possa dizer qualquer coisa, ela desaparece para dentro do estoque e me deixa l, tremendo de raiva e de humilhao. Tudo bem? Julie pergunta. Apenas ignora ela deve estar na TPM ou algo assim. Mas eu no posso ignorar. Estou to brava e aborrecida que no sei o que fazer. Como Laura ousa dizer que vai me demitir se foi ela mesma que me forou a largar minha porcaria de "cliente" para olhar um vestido idiota? E Julie... ela no percebe que tudo isso s aconteceu por causa dela? Ergo os olhos e vejo Alistair e Lucy espiando pela vitrine. Anime-se! Alistair me diz alegremente quando segue Lucy loja adentro. Tento sorrir, mas no adianta nada, meu rosto est paralisado em uma enorme careta. Sem entusiasmo nenhum, pergunto o que eles esto fazendo. Ah, sabe como , isso e aquilo. Fomos ao Ground Floor Bar ontem noite. Hoje vamos a uma festa com os amigos da faculdade da Lucy... aquele estilo de vida debochado que meus pais tanto desprezam ele diz e remexe na arara Maharishi. Luce, voc acha que essa cala ficaria bem em mim? Antes que ela possa responder, Laura reemerge do estoque e Lucy vai at ela com rapidez, para falar sobre o horrio da semana seguinte enquanto Alistair finge ser um cliente de verdade. De m vontade, finjo ajud-lo a encontrar uma cala, mas no consigo me concentrar. O que toma conta da minha mente tentar encontrar uma maneira de me vingar de Laura. Colocar aranhas nos sapatos dela, acar em seu caf... coisas bem maduras assim. Julie se aproxima.

Alistair, nem pense em Maharishi. Vai ficar ridculo em voc ela diz, assertiva. Ele sorri para ela. Ento, Julie, vai sair hoje noite? O que vai ser? O banheiro do Market Bar, ou que tal o do Electric? Ouvi dizer que no do White Swan tem uns sofs bem confortveis... muito mais confortveis do que os vasos de metal do Canvas... Julie pega Alistair pela orelha. Para algum to pequena, ela sabe ser bem assustadora quando quer. Mais uma palavra, s mais uma palavra e eu jogo voc na rua atravs da vitrine. Ouviu bem? Ele ergue os olhos com ar de cordeirinho. No falo mais concorda. Acho que maravilhoso duas pessoas serem capazes de se expressar com tanta liberdade... Os olhos dele brilham de sarcasmo, e eu me vejo sorrindo apesar de tudo. Meu Deus, ele bonito, penso momentaneamente esquecendo como estou P da vida. Antes que Julie possa bater nele, Lucy aparece. _ Alistair, comporte-se. Ele sorri. Eu no disse nada. No foi, Natalie? Ele olha para mim suplicante e eu dou um meio sorriso. Natalie, ignore. Ento, o que podemos fazer por vocs dois? S passamos para dar um oi diz Lucy. Achei que voc tinha vindo, provavelmente, para pegar umas roupas emprestadas diz Julie. Bom, no vai dar. A Laura est aqui e voc no vai ter oportunidade de pegar nada. Desculpe, querida, mas hoje noite s jeans para voc. Lucy d de ombros. Ah, tudo bem, no faz mal. Alistair, vamos embora? Claro. Ento, o que voc duas, adorveis senhoritas, vo fazer hoje noite? No que seja da sua conta, mas eu vou ao bar Rumba Julie responde com brilho nos olhos. Acho que est na hora de explorar meu lado latino, se que me entende. Vai com algum especial? Alistar pergunta em tom seco. Vou --Julie olha fixamente para Alistair, desafian-do-o a perguntar quem. Em vez disso, ele se volta para mim. Percebo. E voc, Natalie, que planos emocionantes tem para hoje noite? No tenho certeza digo, depois de uma pausa. Gostaria de sair com ele e Lucy, mas no posso exatamente dizer isso. Talvez v jantar no Momo. No Momo, hein? Que bacana. Bom, acho que somos s eu e voc, Luce. Vamos comear pelo Elgin e ver o que acontece? Lucy fica olhando para um macaco de seda intensamente. No adianta nada, vai ficar a mesmo, no cabide diz Julie. Lucy responde e d de ombros. Eu sei. Certo, Alistair, vamos. Mas voc quem paga as bebidas hoje; ontem noite, me deixou lisa. Quando saem da lojas fico imaginando se poderia sair com eles se no tivesse dito que tinha um jantar. No fico surpresa de ver que voc est vermelha diz Julie. Ergo os olhos com rapidez. Ser assim to bvio que gosto de Alistair? Francamente, voc tem um encontro legal e nem me conta. Ento, diz a. Quem ? Fico olhando para Julie sem entender nada. Do que ela est falando? Momo? ela diz, e eu me ligo. Ah respondo, sem entusiasmo. No um encontro de verdade. Quer dizer, s um

jantar com uma pessoa... Para mim, parece um encontro. Julie sorri. Ento, o que voc vai vestir? Ah, sei l, acho que s um jeans. No quero dizer a ela que, como na verdade no vou, o que vou vestir no faz a menor diferena. Jeans? Hummmm. Ento, no est a fim de se dar bem, certo? Ergo os olhos, chocada. No! Bom, s estava perguntando. Sabe o qu? Lembra o jeans com top preto Gucci que estava na vitrine na semana passada? Est falando daquele decotado at a cintura? Sei do que ela est falando. o tipo de coisa que J.Lo usaria. Ou algum com a barriga to lisa que no faz pregas quando senta. Eu, por acaso, no sou detentora de tal barriga. No... aquele legal, mas no para jantar. Estava pensando no frente-nica diz Julie, pensativa. Agora sim, penso. Vi algum experiment-la antes e linda. Imagino a mim mesma entrando em um restaurante refinado com uma blusinha frente-nica sexy e salto alto. Mas logo elimino a imagem da mente. No vai ter como eu pegar roupa emprestada, e no vai ter como eu sair para jantar com um cara que trabalha no mercado financeiro. Vou ligar para Simon e cancelar. Meu dia foi uma bosta, e a ltima coisa de que preciso passar a noite na companhia de um sujeito que trabalha na bolsa e obcecado por dinheiro e espera que eu faa tudo o que ele quiser para ganhar um carto platinum. No sei bem se esse tipo de jantar digo com um sorrisinho. Julie tem boa inteno, mas ainda no esqueci que a razo por que Laura me detesta culpa quase toda dela. Voc quem sabe ela diz e se afasta, para ajudar uma cliente a escolher uma bolsa Clements Ribeiro. Olho para o relgio. No posso mais enrolar; realmente preciso ligar para Simon e dizer que no vou poder jantar. Ir encontrar-me com ele seria loucura. Simplesmente no posso entrar no Momo e jantar com um sujeito que acredita que meu nome Cressida e tem uma relao prxima com Lenora antiga amiga da famlia. Alm do mais, eu nem sei onde o Momo fica. Dirijo-me para o estoque para pegar meu celular, mas Laura me chama antes que eu chegue l. Natalie, j que voc tem tempo de ficar a olhando para o nada, ser que poderia ser til e ir buscar um pouco de caf e leite? Est quase acabando, e tenho algumas clientes que vo vir mais tarde. Alis, melhor trazer um pouco de vinho tambm. V at a Corney and Barrow e pea o de sempre, pode ser? Laura sempre oferece caf ou vinho para as clientes assduas ou para qualquer pessoa que tenha cara de quem vai gastar um monte de dinheiro. Ou que pode se transformar em cliente assdua. Parece que a gente sabe exatamente para quem deve oferecer caf e para quem deve oferecer vinho e para quem no se deve oferecer nada. Julie geralmente tenta oferecer vinho para todo mundo porque, quando uma garrafa aberta, temos permisso para acabar com ela quando a loja fecha. Mas Laura cortou nosso barato e disse que s podemos oferecer vinho se perguntarmos para ela primeiro. E isso significa que, agora, s ela distribui o lcool.

Fao um gesto de aceitao e me dirijo para a Ledbury Road. Na verdade, fico aliviada de poder sair da loja: um pouco de ar fresco vai me fazer bem. Alm do mais, a Corney and Barrow fica bem na frente da West Village em Kensington Park Road, uma lojinha fofa que tem uma saia esvoaante linda na vitrine. Se eu conseguir pegar o caf bem rpido, vou ter tempo de experimentar antes de comprar o vinho, e Laura no vai nem desconfiar. Dou uma corridinha e abano para Michael quando passo na frente da Joseph. Ele sorri e leva a mo boca, como quem diz "estou completamente entediado". Ento entro no mercado Tom para comprar o caf e corto caminho por Colville Terrace e Portobello Road para chegar West Village. A saia continua l: rosa forte com estampa psicodlica e um corte bacana em A. Entro e acho uma do meu tamanho, ento pego tambm duas blusas e levo para o provador, para garantir. O que um erro, porque as duas ficam perfeitas. A saia no (faz meu quadril parecer que tem um milho de centmetros de circunferncia), mas as blusas so muito legais, e s tenho dinheiro para uma. Uma vendedora vem at mim. Est bonito ela diz. engraado, mas parece que o fato de trabalhar em loja no deixa a gente mais descrente. Pelo menos no me deixou mais descrente. Eu sei que Julie com freqncia diz que alguma coisa ficou bonita s para que a pessoa compre mais; no entanto, quando algum me diz que algo cai bem em mim, eu sempre acredito. Est mesmo, no est? digo, olhando para o meu reflexo no espelho. E que a outra tambm ficou boa, e eu s posso comprar uma. A garota assente com a cabea, solidria com a minha situao delicada. Por que no experimenta a outra de novo? sugere. Volto para o provador e troco de blusa. Quando saio, ela faz uma leve careta. Tem razo diz. Esta tambm ficou tima. Vai ser uma deciso difcil. Essa aqui ficaria tima com cala digo, olhando para mim mesma no espelho. Com certeza diz a garota. Mas a outra ficaria melhor com saia. h-ram concordo. Qual voc acha que ficaria melhor com jeans? No sei a garota diz, depois de hesitar um pouco. Por que voc no coloca um jeans para ver? Assinto com a cabea, agradecida, enquanto ela pega uma seleo de jeans escuros e eu levo tudo para dentro do reservado. Com certeza essa a a garota diz quando eu saio. uma frente-nica azul, e reconheo que ficou tima com o jeans. Que tambm est fantstico, faz minhas pernas ficarem compridssimas. _ Voc acha que a blusa ficou melhor do que o jeans? O jeans? A garota agora est obviamente confusa. Fica claro que no est acostumada a atender pessoas que s tm dinheiro para comprar uma pea de roupa e no tm idia do que desejam comprar. Sally, voc pode fechar o caixa hoje? ouo uma mulher mais velha perguntar garota que est me ajudando. Fechar o caixa? J? Olho para o relgio, alarmada. Ah, merda, merda, merda: j so vinte para as seis. Faz quase quarenta e cinco minutos que eu sa. Gorro de volta para o provador e tiro o jeans e a blusa, jogo por cima da porta para a garota, com o meu carto de crdito. Vou levar o jeans digo, vestindo a cala e a blusa azul. Mas preciso que seja rpido, certo?

Quando saio, ofegante e vermelha, ela j est com o recibo pronto para eu assinar. Sem olhar com muita ateno para a linha do Valor, assino e pego a sacola. Ento entro apressada na Corney and Barrow, compro cinco garrafas de Sancerre e corro de volta Tina T. Quando entro estou ofegando pesado, e consigo esconder minha sacola da West Village atrs do caixa antes que Laura veja. Natalie, por onde voc andou? ela diz, mal humorada, e pega o caf e o vinho de mim. Desculpe... fila... grande engasgo. Ser que estou mesmo to fora de forma assim? Preciso comear a fazer mais exerccio. Ou, sabe como , simplesmente comear a fazer exerccio. Hummm, bom, so seis horas. Vocs duas podem comear a guardar tudo ela diz, rspida. Obviamente, quer que ns estejamos longe quando as clientes dela chegarem. Julie arqueia as sobrancelhas para mim. Est pronta para sair? pergunta. A Laura disse que vai fechar o caixa hoje, ento eu j estou pronta, se voc estiver. Assinto com a cabea e vou at o estoque. Tudo bem; estou com a sua bolsa aqui Julie avisa antes de eu chegar, ento me dirijo para o caixa, pego minha sacola da West Village e caminho at a porta. Tchau Laura digo e recebo um pequeno aceno de cabea como resposta. Desculpe, mas eu no agentava esperar para sair dali Julie suspira e acende um cigarro assim que samos da loja. Consegui enfiar uma blusa Gaultier linda na bolsa e a Laura ficou urubuzando em cima de mim que nem uma... bom, voc entendeu. Aah, estou vendo que comprou uma coisinha para hoje noite tambm ela diz, sorrindo e espiando dentro da minha sacola da West Village. Ai, meu Deus. Hoje noite. Eu no liguei. Abro a bolsa e tiro o celular e o pedao de papel em que anotei o telefone de Simon; teclo furiosamente, mas no h resposta. Ele j deve ter ido para casa. Com relutncia, volto a guardar o telefone na bolsa. Ento, animada com minhas novas compras e me sentido um pouco imprudente, paro de repente. Julie digo, pura e simplesmente. Voc pode me ajudar a lembrar onde mesmo fica o Momo? CAPTULO 6 Acho que nunca fiquei assim to nervosa. Nem quando fiz minha entrevista de emprego na Shannon's. Pelo menos, na ocasio, eu no estava fingindo ser outra pessoa. Sento-me no metr, certa de que todo mundo est olhando para mim, imaginando o que vou fazer para escapar desta. Quase dei meia-volta para retornar ao meu apartamento um milho de vezes, e acabei de entrar no trem, na estao de Notting Hill. Ainda tenho mais seis paradas at Oxford Street. Da, preciso caminhar at Regent Street, virar em Heddon Street, e pronto. Confiro o relgio: sete e meia. Respiro fundo; meu corao dispara. O negcio que eu realmente no queria seguir em frente com isso. Quer dizer, vai ser um horror. Mas eu no podia deix-lo esperando, no mesmo? Seria muita maldade. E, quando cheguei em casa do trabalho hoje, tinha um recado de Pete na secretria eletrnica. No o "liga para mim,"tchau" de sempre, mas uma mensagem comprida, dizendo que estava com saudade de mim e que talvez viesse fazer uma visita, se eu no

estivesse ocupada demais com meus amigos novos... totalmente bvio que Chloe contou a ele sobre minha visita (falsa) ao Soho House e sobre meu namorado (falso). Eu no sabia se devia ficar feliz por ter obtido uma reao, ou triste por precisar inventar coisas para chamar a ateno dele. E da, quando experimentei minha blusa nova da West Village, de algum modo me pareceu uma pena no us-la para ir a algum lugar. Gomo se ela merecesse ir ao Momo Olhei no espelho e no vi mais a Natalie de Bath. Vi bom, na verdade, meio que vi Cressida Langton. Ou, pelo menos, disse a mim mesma que conseguiria me fazer passar por ela. Uma garota descolada solta pela cidade. Scia do Soho House. Convidada de todas as melhores festas. Simplesmente me senti bem demais, parada ali, pensando: "Vou ao Momo hoje com um cara rico que trabalha no mercado financeiro", como se fosse uma coisa completamente normal de se estar fazendo. Mas isso foi antes, e agora agora. E estou com o estmago virado, para ser totalmente sincera. Quem eu quero enganar? Ele provavelmente j ligou para Lenora e j descobriu tudo sobre Cressida e ela provavelmente no tem nada a ver comigo e ele vai olhar para mim de um jeito estranho e dizer: "Isso alguma piada?" E o que eu vou responder? "Ah, desculpa, achei que a carta era da minha velha amiga Lenora. - Ou talvez: "Tenho amnsia e achei que era Cressida." Eu no devia ter aberto aquela carta desgraada. Desta vez, acho que meu olho foi maior do que a barriga. De repente, tenho uma idia. Na verdade, no preciso ir at o fim desse negcio de encontro. Posso chegar l e dizer que Cressida teve um compromisso inadivel e pediu para eu avisar. Podemos tomar um drinque rpido, como adultos maduros que somos, e ento voltar para casa. Solto um suspiro de alvio com esta idia brilhante. No preciso fingir que sou Cressida. No preciso passar uma noite inteira inventando uma identidade completamente nova. O metr chega a Picadilly Circus e eu subo a escada rolante. A estao est ainda mais movimentada do que na hora do rush, acho que est todo mundo indo para os bares e clubes. Sinto a adrenalina da noite londrina circular por meu corpo e sinto um arrepio de animao por fazer parte desta cidade fantstica em que tudo pode acontecer. Regent Street est abarrotada de gente e de luz, e caminho toda exuberante pela rua, imaginando para onde todo mundo est indo. Dobro direita em Heddon Street e, de repente, o Momo est bem minha frente. D para sentir que meu corao comea a bater mais rpido e eu lembro a mim mesma de que s vou entrar para pedir desculpa em nome de Cressida e ir embora. Sem problema. No h necessidade de meus joelhos ficarem moles. No h necessidade de minhas mos tremerem. Fico parada um instante, observando as pessoas entrarem. o mesmo tipo de gente que faz compras na Tina T: cheia da grana, urbana, bacana e confiante. Por um instante penso em dar meia-volta. Eu no perteno a este lugar. Todo mundo vai ver logo que eu sou uma garota interiorana sem a menor noo de nada, to confiante quanto um antlope entrando na cova de um leo. Simon Rutherford vai dar uma olhada em mim e cair na risada. Provavelmente vai contar a histria para os amigos amanh no trabalho. E da, eles tambm vo rir de mim. Mas, antes que eu possa fugir, algum olha para mim e abre a porta para eu entrar. um sinal, digo a mim mesma. Preciso entrar. Aperto as mos, me esforo para respirar fundo, sorrio para o fulano que segura a porta e entro no restaurante. L dentro, demoro um pouco para enxergar com nitidez: h diversas mesas espalhadas pelo recinto, com pessoas

sentadas conversando, e meus olhos disparam de uma mesa outra, tentando encontrar Simon. Sinto-me absolutamente acanhada, mas parece que todo mundo est absorto demais na prpria conversa e no repara em mim. Posso ajudar? uma moa vestida de preto pergunta. Dou um sorriso nervoso. Eu vim me encontrar com uma pessoa. Nome? Cressida. Quer dizer, no, Natalie... Lembro que no vou posar de Cressida quando j tarde demais. Natalie digo com firmeza. A moa olha para mim de um jeito estranho e olha para o livro sua frente. Sobrenome? ela me pergunta. Voc sabe isso, no sabe? Raglan respondo, e ento percebo que ela quer saber o nome da reserva. Deve estar no nome de Simon. Meu Deus, est dando tudo errado. Rutherford corrijo rapidamente, ento limpo a garganta, porque minha voz est quase inaudvel. Simon Rutherford. Mas prossigo, sem conseguir conter a tagarelice , na verdade, eu no vou me encontrar com ele, quer dizer, a minha amiga que ia, mas ela no vai poder. S vim aqui para avisar. Se voc quiser, posso simplesmente avisar voc...? Ela olha para a lista e vira a pgina. Ah, certo. No andar de baixo. Venha comigo. Evidentemente, ela no vai dar o recado para mim. Vou ter de fazer isso pessoalmente. Mas tudo bem. Quer dizer, no pode ser assim to difcil, no mesmo? Sigo-a atravs do restaurante e descemos um curto lance de escadas que leva a uma espcie de refgio de Aladim com mesas baixas e batuques africanos agradveis tocando. A moa faz um sinal com a cabea na direo do canto e eu sigo o aceno com o olhar para ver uma silhueta sentada mesa, pouco vontade. O cabelo dele no est muito bem assentado e seus olhos castanhos intensos examinam alguma coisa (acho que o cardpio). Quando olho para ele, seus olhos se erguem e encontram os meus. Por alguma estranha razo, no me mexo imediatamente. Ouo meu corao bater e sinto minhas mos ficarem molhadas. E ento ele sorri. aquele tipo de sorriso que ocupa o rosto todo, que preenche todos os traos. Simon Rutherford? a hostess pergunta, seca. Sim, sou eu mesmo. Ergue o olhar com um sorriso. Acredito que sua companhia no pde... Simon, oi! Eu sou a Cressida digo rapidamente, interrompendo-a. Que bom finalmente conhec-lo! Rapidamente me sento e lano um olhar cheio de segundas intenes para a hostess. Ela arqueia as sobrancelhas e sai na direo da escada. Cressida? ele sorri de novo. Prazer em conhec-la. D para ver por que ele estava estudando o cardpio com tanta ateno. Quer dizer, at a lista de bebidas difcil de decifrar. Alm do mais, estou achando muito difcil me concentrar nas palavras. Fico olhando para aquelas frases em ingls que deveriam ser muito fceis de entender, mas parece que no consigo passar tempo suficiente em cada letra para que faam sentido juntas. Para meu alvio, quando o garom pergunta o que gostaramos de beber, Simon diz: "Uma cerveja". Uma cerveja: que boa idia. Assinto com a cabea para mostrar que concordo e consigo soltar um ", eu tambm quero". Ento limpo a garganta de novo: por alguma razo, ler no a nica coisa que me cria dificuldades neste momento.

Ficamos praticamente em silncio at as cervejas chegarem, o que no muito difcil, porque a msica est bem alta e ainda estamos tentando interpretar o cardpio. Ento, voc sempre vem aqui? pergunto, antes de perceber que escolhi a pior maneira de todos os tempos de puxar papo; quer dizer, "voc vem sempre aqui" to ruim quanto "o que isso na sua cala? Uma canoa? Ou voc s ficou feliz por me ver?". um horror. Um horror! Na verdade, eu nunca vim aqui Smon confessa. S achei que seria uma boa idia... para ser sincero, s conheo lugares do distrito financeiro. Sorrio. Continuo sem saber o que dizer. E voc? Onde costuma sair em Londres? Penso rpido. No quero confessar que mal conheo Londres. Costumo ficar por Notting Hill, onde moro, para falar a verdade consigo dizer e coro um pouco. Notting Hill? Ah, ento voc bacana demais para mim Simon diz com um sorriso. Acho que no deixam pessoas como eu desembarcar na estao de metr de Notting Hill. Ento, faz tempo que voc mora l? Ah, sabe como , faz um tempinho. Dou de ombros, tentando imaginar o que uma pessoa como Cressida diria. difcil tentar imitar algum que voc nunca viu. Enquanto Simon estuda o cardpio, eu o estudo, absorvendo o semblante aberto e caloroso dele, a camisa formal que parece prend-lo, apesar de o boto de cima estar aberto. O suter que ele veste por cima parece muito mais ser o tipo de coisa com que ele se sentiria confortvel. As mos dele no parecem nem um pouco mos de quem trabalha no mercado financeiro (se que existe algo assim). So grandes, e nem um pouco cuidadas. Ele faz uma leve careta, e acho que no est se sentindo exatamente vontade aqui. Isso faz com que eu me sinta muito melhor por me sentir pessoalmente pouco vontade. Talvez a noite no v ser assim to difcil... simplesmente posso relaxar e ser eu mesma. Quando essa idia passa pela minha mente, sorrio. Ser eu mesma? Como vai ser possvel, se ele acha que eu sou Cressida? meio irnico: no Canvas, eu fingi ser Cressida para ganhar segurana; agora, estou com algum que acha que eu sou Cressida, e estou me sentindo mais como se fosse eu mesma. Isso vai alm da ironia. Fico divagando a respeito do que Cressida deve estar fazendo agora. Talvez esteja em um encontro com algum. Percebo, cheia de culpa, que ela que deveria estar sentada frente de Simon. Abri a carta dela e lhe roubei seu encontro s escuras. Est tudo bem? Simon pergunta. Assinto com a cabea bem rapidinho e tiro Cressida da mente. Agora estou na cidade grande: melhor me cuidar. como acontece na Tina T. Se voc se preocupar muito com os outros, no ganha sua comisso. Estou absolutamente tima digo e sorrio. Ento, voc decidiu o que vai pedir? Simon abre a boca para falar, mas interrompido pelo garom que aparece repentinamente ao seu lado. O que vo querer? ele pergunta enquanto eu rapidamente retorno ao cardpio. O que voc recomenda? Simon pergunta. O mezze est muito bom diz o garom, sorrindo. E o merguez um prato timo para dividir... Simon arqueia as sobrancelhas para mim, e eu assinto. Parece timo! digo e devolvo o cardpio para o garom. E um vinho Simon prossegue. Tinto ou branco? pergunta para mim. Branco, acho digo, ento me dou conta de que marguez so lingias. Provavelmente

ficariam melhores com tinto, no mesmo? No, tinto digo rapidamente. S que tinto sempre me deixa com sono. Ento, talvez branco seja melhor. Ou branco... Simon olha para mim de um jeito estranho, ento sorri. Tenho uma sugesto: que tal uma garrafa de cada? diz. Assim, voc pode tomar o que quiser, ou os dois, e se ns ficarmos bbados, vai ser um benefcio extra. Sorrio para ele, agradecida. No ficou irritado com minha indeciso. A maior parte das pessoas fica passada, e quanto mais mal humoradas ficam, menos capaz de decidir eu sou. Acho que gostei bastante de Simon. Ele pede o vinho, ento se vira para mim e olha bem nos meus olhos. Devo dizer ele fala quando o garom finalmente se afasta que eu considero voc corajosa de verdade. Por ter ligado para mim, quer dizer. Foi mesmo muito emocionante receber seu recado. No o tipo de mensagem que costumam deixar para mim no telefone do trabalho. Imagino de onde Lenora tirou essa idia. Os olhos dele penetram nos meus, e parece que ele seria capaz de ler meus pensamentos se quisesse. Mas, se pudesse, saberia que isso no foi idia de Lenora, de jeito nenhum. Eu... no sei respondo baixinho. Vai ver que ela s achou que ns poderamos nos dar bem. Ento, fale de voc. Simon se recosta na cadeira e d um sorriso cheio de pesar. Acho que no tenho muita coisa para contar. Trabalho no distrito financeiro, com um emprego chato de doer em que passo dinheiro de um lado para o outro para render o mximo de lucro para meus chefes. Moro em Chelsea, em um apartamento terrivelmente caro, mas que fica bem perto da estrada M4, que pego nos fins de semana para ir a Merlborough sempre que no estou acorrentado mesa. l que meus pais moram. Foi onde eu me criei. O que mais? Eu sei preparar um curry timo. Sou torcedor do Arsenal e no consigo cantar no ritmo nem que minha vida dependa disso. E s. Simon Rutherford em resumo. E voc, Cressida Langton? Hesito. Ele tambm do interior, da regio oeste do pas. De repente, fico com vontade de contar a verdade para ele. Quero falar sobre minha casa em Bath. Sobre sair de carro com Chloe no domingo de manh quando est frio de rachar mas tem sol, e d para percorrer quilmetros e quilmetros sem ver ningum. Sobre me mudar para Londres sem conhecer ningum. Sobre Laura, a bruxa. Mas claro que no posso fazer nada disso. Sou Cressida, no mesmo? Ento, em vez disso, tomo um golinho ligeiro de vinho e tento inventar rapidamente uma histria que se encaixe com Cressida. Uma que no me force a fingir que sou terapeuta de Reiki. Ah, sabe como digo, animada, tentando disfarar a leve sensao de vazio que est tomando conta do meu estmago. Eu moro em Notting Hill... mas isso eu j disse, certo? Trabalho com moda. Como mais fora do que cozinho. E sempre morei em Londres. Eu adoro. Quer dizer, aqui tem tanta coisa para fazer, tanta coisa para ver... como dizem: quando a gente cansa de Londres, porque cansou da vida, certo? Sorrio o que considero ser sorriso de vencedora. D para sentir que estou sendo transportada para o modo Cressida. Sou desencanada e fabulosa. Mas, em vez de retribuir o sorriso, Simon franze o cenho um pouco. Voc gosta mesmo de Londres tanto assim? Que engraado, no parece ser uma londrina de verdade. Como assim? retruco, na defensiva. As palavras dele parecem ser uma crtica cida. Como se ele conseguisse enxergar atravs da minha personagem londrina.

Bom, vou mostrar para ele. Sou absolutamente londrina prossigo. As pessoas que falam bem demais do interior. Elas exageram. Podia jurar que vi uma sombra de decepo cruzar o rosto de Simon. Eu considero Londres tolervel, nada mais do que isso ele diz e passa a mo no cabelo. Acho a maior parte das pessoas muito ensimesmadas. At mesmo obcecadas consigo mesmas. Existem mais coisas na vida do que o clube, o bar ou o vernissage da moda. Preocupao com os outros, amor pela natureza, honestidade... Olho para ele meio incerta. Ser que ele sabe que estou mais longe do que nunca da honestidade? Coro, quase sentindo a desaprovao de Simon. Mas ento, percebo que estou sendo ridcula: ele no faz a menor idia de que eu no sou Cressida. E, de todo modo, por que eu deveria me importar com o que ele pensa? Ele um fulano exibido que trabalha no mercado financeiro e considera Londres "tolervel", apesar de todo mundo saber que no existe lugar melhor do que este. Quer dizer, eu mal conheo, e j acho que maravilhoso. Ficamos l sentados em silncio por um instante. Ento o rosto de Simon se amassa em outro sorriso. Desculpe. Voc tem razo... Londres realmente no assim to ruim. S estou aborrecido com o trabalho, mais nada. No conheo Londres to bem assim para no gostar. Mas eu realmente no gosto do distrito financeiro. Sorrio, aliviada. O interior tambm no to chato assim fao uma concesso, afastando-me de Cressida e me aproximando de Natalie. E voc tem razo: as pessoas so muito mais simpticas no interior. L, ningum deixaria uma pessoa deitada na porta do seu prdio com um cobertor sem parar e ajudar, certo? Mas as pessoas fazem isso o tempo todo por aqui. Alm do mais, ningum anda na rua daquele jeito diz Simon, e seus olhos brilham ao apontar para um casal que entra no restaurante. Sou obrigada a rir. Ela tem cabelo vermelho brilhante e usa um minivestido cor de laranja com meia-cala prateada. O cabelo dele parece de um integrante de boy band, e usa um monte de jias de ouro ao estilo de Ice T, apesar de ser magrela e parecer ter uns 18 anos. Damos risadinhas quando a dupla passa por nossa mesa; ento Simon fala mais um pouco a respeito do distrito financeiro. Diz que o salrio timo, mas que no sente que faz alguma coisa para merecer. Voc no nem um pouco como eu pensei que seria, sabe? diz, depois de um tempo. Voc tambm no reflito. Simon olha para mim como quem no est entendendo nada. Diga ele pede. Como voc achou que eu seria? Penso na conversa que tive com aquela mulher na Tina T. Aquela que tinha um namorado que trabalhava no mercado financeiro. Simon no parece ser do tipo que distribui cartes platinum. E, para falar a verdade, ele no chato. No mesmo. Como um cara tpico que trabalha no mercado financeiro digo e dou de ombros. Sabe como , arrogante, esperando que as pessoas faam o que voc quer e tudo o mais. Simon fica srio um minuto, ento sorri. Sei. Bom, fico feliz por voc no achar que eu sou arrogante. E eu? pergunto. Como voc achava que eu seria? Ai meu Deus, por onde eu comeo? Simon diz com um sorriso. Olho para ele de um

jeito estranho. De repente, comeo a me preocupar com o fato de ter me entregado. Com o fato de ele ter percebido que eu no sou Cressida. Ou, pior, que ele realmente no tenha gostado de mim. Porque, para ser absolutamente sincera, acho que ele fofo de verdade. Tanto que estou tentada a contar para ele que meu nome na verdade Natalie. - Para comeo de conversa, voc muito mais bacana do que eu esperava. Quer dizer, gente como eu geralmente no conhece pessoas descoladas de Notting Hill, que trabalham com moda... Mas voc tambm no bacana demais, se que me entende. De um jeito positivo, quer dizer... Meus olhos se apertam. No sou bacana? pergunto, mal-humorada. Simon esfrega a nuca com a mo. No foi o que eu quis dizer... olha, posso ser absolutamente sincero? Assinto com a cabea. O que eu quero dizer que voc parece genuna, bem diferente de tanta gente que tem aqui em Londres... Eu... bom, eu realmente gostei de conversar com voc, e isso com certeza foi inesperado. O rosto dele se abre em um sorriso e seus olhos brilham de um jeito que faz meu estmago dar uma cambalhota. Ele realmente gostou de conversar comigo. Claro, vou ter de dar um jeito nessa coisa de "parecer genuna": acho que se eu confessar agora que na verdade no sou Cressida, posso ter alguns problemas. Mas tenho certeza de que isso s um detalhe. Ele lindo, e gostou de mim. E de pensar que eu quase no abri aquela carta. Eu me pego olhando para os lbios de Simon e imaginando como deve ser beij-los. Mas, ento, me detenho. Para comeo de conversa, ele acha que eu sou Cressida. E, em segundo lugar, eu me mudei para Londres em busca de uma vida nova. No posso comear a sair com algum que obviamente est louco para voltar para o interior. - Ento, Cressida Simon diz, olhando bem dentro dos meus olhos. - Fale mais de voc. O que quer da vida? Hummm. Ser que eu respondo como Natalie ou Cressida? No consigo me decidir: no quero mentir para ele, mas tambm no acho que esteja completamente pronta para ser sincera. Ento, em vez disso, digo a ele o que costumo dizer para os amigos dos meus pais e outras pessoas que no conheo muito bem. Que quero fazer carreira em marketing. Comer alimentos orgnicos. Entrar em forma e ler mais. Quer dizer, que diferena faz? At parece que a gente vai se ver de novo, no mesmo? Eu sei que no pretendia ficar mais do que cinco minutos. Eu sei que no devia ter ligado, para comeo de conversa, muito menos combinar de jantar. Mas que tinha algo em Simon. E, apesar de ele estar muito longe do tipo de pessoa com quem eu achei que queria ficar, no consigo me impedir de esticar o brao e pegar na mo dele e ficar com os dedos enrascados com ele, como se fosse a coisa mais natural do mundo. Tambm fiquei sabendo de tudo sobre a vida dele. Por exemplo, que a me foi embora quando ele tinha trs anos, simplesmente desapareceu, e ele nunca superou. Que a nova mulher do pai como uma me para ele e que pouqussima gente sabe que ela no a me dele de verdade, nem amigos de escola. Que o irmo ainda mora perto dos pais e que ele inveja a qualidade de vida que todos eles tm, apesar de todos considerarem Simon uma grande histria de sucesso. E ele ficou fazendo perguntas a meu respeito: no como a maior parte dos homens, que s

faz perguntas para serem educados e depois s ficam falando de si mesmos. Ele parecia mesmo interessado em mim. Acho que consegui convenc-lo de que eu era Cressida, nascida e criada em Londres. Mas tambm inclu algumas coisas verdadeiras, como o fato de que eu sei como minha me ainda sente tanta saudade de James que s vezes chora at cair no sono. Que Chloe mais ou menos a irm que eu nunca tive. E que os dois primeiros namorados que eu tive eram to ruins de beijo que eu quase desisti dos homens completamente. Provavelmente foi essa ltima parte que me causou problemas. Quer dizer, se eu no tivesse dito isso, pode ser que ele no tivesse me perguntado, quando estvamos saindo do Momo, se eu ainda tinha na cabea a idia de me recusar a ter namorado. E ento eu poderia no ter respondido: "No, mas fao questo de beij-los primeiro." E da, improvvel que ele tivesse dito: "Percebo. Ento, ser que podemos ver se eu passo no teste?" E ele provavelmente no teria me abraado e me beijado bem de leve na boca, e no teria me beijado de novo, dessa vez no to de leve assim, e eu provavelmente no teria me inclinado na direo dele, aberto a boca e correspondido o beijo, bem l no meio de Regent Street, para todo mundo ver. E com certeza no teria marcado de encontrar com ele de novo na quarta que vem. Quando sa do txi (cerca de dois segundos depois de Simon ter me colocado dentro dele; no d para andar de txi com meu salrio), fiz o que pude para no ficar relembrando aquele beijo vez aps outra, mas no teve jeito. Mas o que eu preciso lembrar que ele beijou Cressida, no eu. E que no vai acontecer de novo. Pelo menos, tenho bastante certeza de que no vai. CAPTULO 7 Ento, como foi, Natalie? Ol, tem algum em casa? Ergo os olhos, assustada. Julie est olhando para mim. - Desculpe, eu estava longe. O que foi que voc disse? - Eu queria saber como foi o encontro. Mas, pelo seu ar sonhador e sua incapacidade de dobrar um pulver direito, imagino que foi bom. Tem algum detalhe picante para contar? Fico vermelha e sorrio. - Foi tudo bem digo, tentando parecer indiferente. - S tudo bem? Vamos l, voc pode ser melhor do que isso. Alis, qual o nome dele? - Simon. Simon Rutherford. - Legal. Parece esnobe, mas legal. E o que mesmo ele faz? - Trabalha no mercado financeiro digo baixinho. No parece certo quando eu digo. Simon est o mais longe possvel da imagem que eu tenho de quem trabalha no mercado financeiro. Ele to caloroso e envolvente... Mas no quero saber de caloroso e envolvente, lembro a mim mesma. Quero bacana e urbano. Gomo Alistair. Por algum motivo, pensar em Alistair no me faz corar nem sorrir como geralmente acontece. Ah, olhe s para voc. Ento, Simon, que trabalha no mercado financeiro, convida voc para jantar no Momo. E a? E a o qu? Bom, voc levou ele para casa? Ou foi para o apartamento luxuoso dele com vista para o rio? Imagino que ele tenha um, no tem?

Ergo o olhar, fingindo estar chocada. No teve nada disso respondo com firmeza, ento, sorrio. Mas ns nos beijamos entrego. Ele beija muito bem. Ah. Beijos. Eu me lembro disso diz Julie com ar sonhador, enquanto vai pendurar alguns vestidos Pucci. Tento me concentrar novamente nos pulveres, mas me pego comparando Alistair e Simon. No daria para encontrar duas pessoas mais diferentes, nem que voc tentasse. Alistair vive em bares e cafs, usa caxemira e jeans e acha que dar um passeio significa fazer compras a p, no de txi. Ele totalmente diferente dos caras de Bath, e tambm muito bonito, como se tivesse sido esculpido. Ao passo que Simon... bom, ele confessou que nunca foi a um show, disse que s dana em casamentos e que no tem a menor noo de moda. Mas eu me senti super-confortvel com ele, como se nos conhecssemos havia sculos. Mas o negcio que eu no sei se quero me sentir vontade. Quero me sentir emocionada e animada. s que a "emoo e animao" no assim to... confortvel, se que voc me entende. Ouo a porta abrir e levanto os olhos. Michael. Est lindo com uma camisa listrada e uma gravata grandona, com cala afunilada preta. Tento imaginar como Simon ficaria com uma roupa dessas e sorrio com a idia de um espetculo to ridculo. No, Simon e roupas da moda no andam juntos. Vai sair com a gente hoje noite? Michael pergunta apoiando-se na porta aberta, sem entrar. O Alistair e a Lucy vo. Achei que a gente podia ir ao Market Bar e depois ao Woody's. Quer vir? Com certeza. Dou um sorriso quando Julie se aproxima. Eu ouvi algum dizer Woody? ela pergunta. Talvez. Est interessada? Ah, pode ser que sim responde. O Jason vai trabalhar hoje noite, e no vou ficar l naquela porcaria de Canvas de novo. E, d para ver por que voc no est disposta a fazer isso diz Michael, com um sorriso sarcstico, enquanto Julie o apunhala com o olhar. Ouvi dizer que voc teve um encontro bacana ontem noite Michael diz, voltando-se para mim. Olho para Julie, que tenta parecer toda inocente. Era segredo? ela pergunta. O Alistair me contou Michael diz com um sorriso. Ele pediu para eu descobrir se voc arrumou um namorado rico para sustentar todos ns. Diz para ele que no da conta dele retruco e retorno aos pulveres, secretamente deliciada. Como quiser. Alis, vamos estar no bar daqui a uns dez minutos. Preciso de um drinque. Michael sai e abana com a mo. Certo, a gente se v daqui a pouco. Quando Julie e eu chegamos, o Market Bar j est lotado. Precisamos passar na casa dela, porque estava desesperada para trocar de roupa e da no conseguia resolver o que vestiria. O estado do apartamento de Julie era inacreditvel. Nunca vi tanta roupa atirada no cho. Tinha roupa at pendurada na parede, como quadros. No apartamento dela, tinha mais sacolas do que na seo de sacolas da Selfridges, aquela loja de departamentos enorme. E o

cheiro... perfume misturado com cigarro misturado com sexo. Uma mistura e tanto. Finalmente se decidiu por um vestido dourado brilhante que desencavou do fundo do guarda-roupa. Enquanto fechava o zper e arrumava o cabelo louro platinado em seu formato de colmia permanente, pensei, no pela primeira vez, que um desperdcio ela trabalhar como vendedora. Quer dizer, ela realmente tem cara de atriz de cinema: toda perfumada, com o batom bem aplicado e as meias-calas com costura. O apartamento dela ou melhor, conjugado fica no topo de um prdio moderno em Pembridge Crescent com uma sacadinha adorvel, que d vista para Portobello. Mas nem consegui chegar at l por causa de todas as pilhas de discos, roupas e porcarias. Na verdade, bem legal: a coisa simplesmente grita "estou ocupada demais com minha vida fantstica para me preocupar em arrumar tudo". Mas s posso imaginar a reao da minha me se visse isso: colocaria as luvas de borracha no mesmo instante. Durante um segundo, sou tomada por uma enorme afeio pela minha me e por sua mania de limpeza. - Ento, est gostando de Londres? Julie pergunta enquanto revira a casa procura de batom. Ah, com certeza digo, examinando a coleo de discos dela. Eu sei que no comeo pode ser bem difcil ela prossegue, fazendo uma careta na frente do espelho para aplicar o delineador labial com destreza. Vim para c, de Sussex, quando tinha 16 anos. Na primeira semana, detestei para caramba; da comecei a cair na balada e, para falar a verdade, nunca mais parei, se que voc me entende. Ser que eu entendo? No tenho certeza. Eu achei que tinha sido corajosa de me mudar para Londres com a idade madura de 26 anos. Ser que vou ser como Julie daqui a dez anos, eu me pergunto, saindo toda noite, sempre atrs da prxima festa? Ser que eu quero isso? No tenho certeza se quero. Mas ento, por que estou aqui? Certo, estou pronta diz Julie, interrompendo meus pensamentos bem a tempo. Vamos! Nossa, mas vocs duas esto lindas hoje Alistair nos cumprimenta quando entramos no bar e coloca os braos ao redor de ns duas. Hoje noite, vamos beber coquetis. Ento, o que vai ser? De repente, no consigo pensar em coquetel nenhum. Tirando gim e tnica, mas esse no conta, certo? Escaneio meu crebro em busca de pontos de referncia e me lembro de Carrie, de Sex and the City, bem a tempo. Hum, um cosmopolitan, por favor digo, com um sorriso. Para mim, sex on the beach diz Julie, com uma piscadela. Que tal um cosmopolitan sex on the beach? Como ser que o gosto? diz Alistair, cheio de ms intenes. Os braos dele envolvem minha cintura e eu me apio levemente no ombro dele. Mas no sinto nada: nenhum arrepio de animao nem nada. Qual o meu problema? Comporte-se, garoto mal-educado diz Julie, dando risada. Simplesmente traga as nossas bebidas, pode ser? Vamos ficar ali com os outros, no vamos, Natalie? Eu me desgrudo de Alistair e sigo Lucy at um conjunto de sofs de couro em que Michael, Lucy e alguns desconhecidos esto sentados. H uma menina de cabelo rosa-shocking e um cara magrelo com cabelo desgrenhado cor de burro quando foge. Ele parece mal-humorado e no retribui meu sorriso. - Oi! diz Lucy, toda alegre. Pessoal, este aqui amigo Richard, e esta Marie, da

faculdade. Marie sorri e, quando diz oi, ouo um forte sotaque francs. Richard parece estar fazendo de tudo para evitar todo o contato humano possvel e fica olhando para o nada, a meia distncia. Perdoem o Richard diz Lucy. Ele s est P da vida porque deparou com um enorme empecilho em sua carreira de modelo de passarela. Lano um olhar enviesado para Richard e paro de dar risadinhas no mesmo instante. Ele modelo? Ai, meu Deus! Preciso me assegurar de que o fato de que eu passei uma noitada com um modelo chegue aos ouvidos de Pete. Talvez eu precise enfeitar a coisa um pouco, transformando-o em um Adonis de dois metros de altura, mas no faz mal. Ele lana um olhar mortfero para Lucy. No de passarela ele diz com o sotaque do Leste Europeu misturado com um tom londrino que forma o jeito de falar mais estranho que eu j ouvi. Como se fosse uma cruza entre Bjork e Michael Caine. para uma campanha. Helmut Lang. Comeo a imaginar o que Simon pensaria de Richard, e comeo a rir sozinha. Algum viu Richard na rua e quis que ele fosse a Paris para uma sesso de fotos. Mas ele no tem passaporte, ento no pode ir Lucy explica. Tenho certeza de que d tempo de tirar o passaporte digo, em tom reconfortante. Uma vez, eu s fui perceber que meu passaporte estava vencido na vspera de uma viagem, mas se voc tiver pacincia de ficar na fila, consegue outro em duas horas. s ir ao... No, ele no tem passaporte. Tipo, no tem mesmo diz Lucy, arqueando as sobrancelhas para mim. Mas... estou prestes a retrucar, mas logo entendo o que ela quer dizer. Ele no est legalizado. No pode sair do pas. Sinto muito, mesmo muito chato digo, meio sem jeito, s que Richard nem ergue os olhos. Mas bom, ele modelo. Vou perdo-lo por sua falta de traquejo social. Ento, o que voc estuda na faculdade? volto-me para Marie. Quoi? Qu!est-ce quejefais? Hum, eu, eu estud cinem ela consegue dizer e d um sorriso vago, mas entediado. Parece timo. timo. . Ento, quem so seus diretores preferidos? prossigo, ciente de que a linguagem corporal de Marie no das mais convidativas, mas prefiro arriscar com ela a tentar falar com Richard mais uma vez. Ah, muitos diz Marie. Mas voc nao vai conhecerrrr nenhum. D para ouvir a voz de Simon na minha cabea, dizendo: "Eles que se danem", mas eu afasto a idia com rapidez. Ento, eles no so pessoas muito simpticas, mas talvez seja a coisa da lngua. Mesmo assim, fico aliviada quando Alistair reaparece. Um cosmopolitan para nossa garota cosmopolita ele diz, com um sorriso e um sex on the beach para... bom... S me d isso a logo, seu adolescente diz Julie e tira o drinque da mo de Alistair. Sinceramente, s vezes eu no sei por que a gente deixa voc sair conosco. Por causa da minha bela aparncia de garotinho, creio Alistair responde, todo srio. E o que vai acontecer quando voc no for mais to bonitinho assim? Julie pergunta. Bom, a eu vou vender a alma ao diabo para recuperar minha beleza. Ento, Natalie Alistair diz, voltando-se para mim , como voc anda se virando? Algum

encontro interessante ultimamente? Talvez. Dou um leve sorriso, contente com a ateno. S talvez? Ento, quem o cara? Quando que ns vamos conhecer? Ele rico? Sorrio. Vocs no vo conhecer. E eu no sei se ele muito rico. No sabe? Minha querida, voc passou uma noite inteira com ele e no sabe quanto dinheiro ele tem? Fala srio, voc pode ser melhor do que isso. Ele tinha um carto platinum? Estava com roupa feita sob medida ou prt--porter? E como assim, ns no vamos conhec-lo? Que falta de educao. Alistair finge virar para o outro lado com uma bufada. Acho que est um pouco bbado. Vai ver que eu quis dizer que ele no vai conhecer vocs. Sabe como , at que ele faa por merecer digo, dando-lhe cutuces. Ah, percebo ele diz e volta a me encarar. A energia e a animao de Alistair so contagiosas. S de falar sobre Simon para ele j faz com que eu fique mais anima da com a coisa toda. Apesar de saber que jamais poderia apresent-los: os dois vivem em mundos diferentes. E, no mundo de Simon, meu nome Cressida. Bom, , d para ver que voc quer nos manter longe dos seus namorados muito especiais Alistair diz, sorrindo. Mas, falando srio, no h necessidade. Se ele for rico, ns o receberemos de braos abertos. Voc receberia qualquer um de braos abertos Michael caoa. Lucy, reparei que voc no exatamente se apressou em me defender Alistair diz bem alto, mas Lucy finge ignor-lo. Est conversando animadamente com Julie a respeito de alguma coisa, e s d um sorrisinho para Alistair. Ento, que histria essa de coquetis? pergunto, mudando de assunto. Ah, bom diz Alistair. para uma campanha que eu vou apresentar na semana que vem. Uma cadeia nova de bares de coquetis que muito grande nos Estados Unidos e que vai abrir aqui. Preciso mergulhar na cultura dos coquetis para conseguir inventar o slogan e o conceito de publicidade perfeito. O que significa que hoje tudo por minha conta. Voc trabalha com publicidade? pergunto, toda animada. Era o que eu fazia. E eu criava um monte de slogans. Que tal "drinques para misturar" ou "misturinhas" ou algo assim... Mas Alistair viu algum que conhece do outro lado do bar e se levantou de um pulo para ir cumprimentar.

Pego meu coquetel e olho em torno da mesa. Lucy e Julie continuam envolvidas na conversa e Michael tambm se ergueu para se juntar a Alistair. Assim sobramos eu, Marie e Richard. Ento, voc faz muito trabalho de modelo? Ele tem olhos fundos e cabelo que obviamente tingido, apesar de a razo por que algum tingiria o cabelo de castanho burro quando foge est alm da minha compreenso. J fiz alguns trabalhos, sim. Eu podia ser o melhor, mas como no tenho uma porra de um passaporte, no posso ir para a porra de Paris. Que bosta do caralho, cara. No tenho muita certeza sobre o que dizer. Opto por: Parece que voc precisa de um drinque mas isso no cai muito bem.

No bebo lcool. Deixa a gente gordo, sabe? No bebo, tambm no como. Est vendo? Levanta a camiseta para mostrar a barriga achatada e magra. No sou gordo. Assinto com a cabea, em sinal de que concordo. No, voc no gordo. No sei muito bem para onde conduzir esta conversa. Com certeza no vou mostrar minha barriga para ele, se o que ele espera. Rich, voc no est mostrando sua barriga para os outros de novo, est? Lucy diz, a distncia. Desculpe, Natalie, ele completamente obcecado. Simplesmente ignore. Voc vai trabalhar amanh, alis? Sacudo a cabea. Tenho um delicioso domingo inteiro s para mim. Que pena. Parece que vou ficar l sozinha. Eu e a adorvel Laura. Mal posso esperar. Avano no sof para ocupar o lugar de Alistair ao lado de Lucy. Richard fica me olhando com desdm enquanto bebo meu coquetel e no consigo encontrar uma posio confortvel para sentar. Se o fato de ser um modelo bacana significa ser assim to esquisito e infeliz, talvez no seja assim to bacana, no fim das contas. Ou talvez eu simplesmente seja to antibacana que nem consigo entender. Estou comeando a desejar que Simon estivesse aqui. Ento, voc se divertiu na festa ontem noite? pergunto a Lucy. Foi boa, acho. No est entre as melhores festas a que eu j fui, sabe, mas serviu para passar o tempo. Tinha drogados demais para o meu gosto, e Classes A de menos. Ela v que estou com cara de quem no entendeu nada. Classes A. Sabe... nada de danar ela explica e olha para mim de um jeito curioso. Assinto, tentando no fazer cara de chocada quando percebo que ela est falando de drogas. Eu detesto quando as pessoas me pegam desarmada assim. Olho ao redor de maneira furtiva para ver se algum est olhando para mim e pensando: "Que suburbana... ela nem sabe o que so Classes A", mas, por sorte, parece que ningum notou. E voc? Lucy prossegue. Foi ao Momo, no mesmo? Divertiu-se? Imediatamente, sinto-me mais segura ao pensar em Simon e dou um sorriso caloroso. E, sabe como . Foi legal. O Momo tem um clima gostoso, no tem? Foi a algum lugar depois? Por l, tem uns lugares timos para danar. Voc poderia ter se encontrado com a Julie no Bar Rumba, no mesmo, Jules? Sair para danar? Nem passou pela minha cabea sair para danar depois do Momo. Felizmente, Julie intervm antes que se espere que eu diga alguma coisa. Vou dizer uma coisa ela fala, revirando os olhos. Nunca mais volto l na sextafeira. Cheio demais. Quer dizer, eu gosto de danar juntinho com os caras, mas foi ridculo. Tinha suor pingando do teto. Fico ouvindo enquanto Julie descreve sua noite nos mnimos detalhes. Ela to boa para contar histrias... logo que comea, j d vontade de rir. E ela conta todos os detalhes, tipo tudo mesmo. Agora eu sei mais a respeito de Jason do que sei de todos os homens com quem j sa. E eu no consigo pensar em nada para dizer sobre ontem noite. Bom, isso no exatamente verdade, mas eu no conseguiria contar como se fosse uma coisa engraada. E no acho que Lucy entenderia se eu dissesse que no fomos para nenhum lugar depois. Que o jantar e o caf e os licores e a msica africana hipntica foram suficientes, e que ir a algum lugar depois daquele beijo seria impossvel. Alm do mais, claro, no sei onde fica clube nenhum e no consigo ver como Simon poderia se juntar a

Julie no Bar Rumba. Alistair reaparece, dessa vez com jarras cheias de um lquido cor-de-rosa. E um coquetel novo ele diz e enche os copos. Eu fiz pessoalmente. Os barmen aqui so mesmo muito legais. Aposto que so diz Lucy, rindo, ao cheirar o contedo do copo. Alistair, que diabos isto? O cheiro nojento. , mas o gosto que importa. Na verdade, o gosto tambm horrvel, mas deixa a gente deliciosamente bbado. Tomamos um golinho, e Alistair tem razo: horrvel, mas tambm incrivelmente forte e doce. Ele insiste em que todo mundo enxugue o copo e ento volta a ench-los. Richard olha para ele com desdm e faz o que pode para ficar de costas para todos ns. Alistair retorna ao bar e reaparece alguns minutos depois com um magrelo vestindo roupas chamativas, que me apresenta como Serge. Parece que Serge est abrindo um clube novo em Hoxton e est animadssimo com o fato. Ele se senta entre mim e Richard e logo j est me contando sobre os DJs que vai contratar, as filipetas que vai distribuir e o clima do lugar. Vai ser maravilhoso da porra ele diz com um sotaque de quem estudou em escola particular, mas que quer soar como um londrino qualquer. Suave, sabe como , mas de um jeito refinado. Mas no com muita msica ambiente. E nada do trip-hop de sempre. S uma coisa suave bem certinha, sabe como ? Assinto com a cabea para concordar, surpresa e satisfeita com o fato de ele achar que eu posso ser o tipo de pessoa que sabe do que ele est falando. Alistair e Lucy esto rindo de alguma coisa, e eu tento escutar, mas tem barulho demais e Serge fica olhando para mim, ento preciso fingir que ouo o que ele diz. De repente, percebo que est olhando para mim cheio de expectativa, como se tivesse perguntando algo e estivesse esperando a resposta. Ento, o que voc acha? ele pergunta para mim. Droga, deve ter feito uma pergunta. Mas qual? Bom, uma questo interessante digo devagar, tentando ganhar algum tempo. Pense, digo a mim mesma. Voc deve ter escutado a pergunta em seu subconsciente. O que foi? E, sim. Mas o que voc acha? O que ela acha do qu? Michael interrompe, para meu enorme alvio. Rudo branco e rudo rosa. So fundamentalmente diferentes ou s a nossa percepo deles que difere? Michael parece perplexo por um instante, ento responde: , o rudo rosa com certeza tem um som mais...fofinho. Dou uma olhada nele e tento no dar risada. Certo, Serge responde. O rudo branco , tipo, mais duro, no . De repente, parece que Richard acorda. Eu podia ser DJ no seu clube ele se oferece, debruando-se por cima de mim para pegar no pulso de Serge. Sou um DJ excelente da porra. De um som ambiente breakbeat, sabe como ? Serge d um sorriso amarelo. Certo, preciso ir andando sussurra ao meu ouvido e pede licena para ir ao banheiro. Viro-me com relutncia para falar com Richard, mas ele j est olhando para o nada de novo. Esta noite pode ser muito longa. J passa da meia-noite e vazamos do Market Bar. Julie vai ao Woody encontrar Jason, e Alistair, Lucy e Serge vo com ela. Michael vai para casa porque trabalha amanh. Eu estou

dividida. No me incomodaria de ir ao Woody, mas Serge se apegou muito a mim (principalmente, at onde eu sei, porque assim no precisa conversar com Richard) e fica falando coisas sobre as quais eu no fao a mnima idia. Ele at ameaou tocar para mim algumas demos de uma banda que ele empresaria. Parece que eles usam muito rudo branco na msica, mas ele fica se perguntando se o rudo rosa no seria mais comercial. Eu sei que deveria estar aproveitando tudo isso. Quer dizer, eu sei que era com isso que eu sonhava h algumas semanas. Mas tem uma vozinha dentro de mim que no vai embora, e ela me diz que estou entediada. Mas que diabo essa vozinha sabe? Penso repentinamente. Estou em Notting Hill, sou solteira e deveria muito bem sair para danar, diabos. Alistar agora est completamente bbado e fica puxando briguinhas com desconhecidos na rua. Vem at mim e me abraa. Ento, Natalie, voc vai cair na balada comigo? Claro que sim respondo, sorrindo. Ento, o que voc achou do Serge? ele pergunta enquanto subimos a rua. O Serge? Ah, ele timo digo, determinada. No vai ter jeito de eu confessar que o achei esquisitssimo. Ento, acha que ele talvez seja o seu nmero? Ou voc do tipo que no gosta de matemtica? Agora Alistair est cambaleando bastante, ento eu o seguro com um pouco mais de fora para mant-lo ereto. Alistair, do que voc est falando? digo e dou risada. Eu quero saber se voc gostou dele diz e se afasta. E que ele gostou de voc. No mesmo, Serge? Alistair procura Serge, que anda atrs de ns com Lucy. Voc gostou da Natalie? grita. Alistair! berro, brava. Ele no gostou, e eu no gostei. Voc est bbado. Na verdade, achei que Serge era gay. Com certeza creio que poderia ser convencido a gostar diz Serge, aproximando-se de mim por trs. Acho que voc fantstica, porra. No toda mina que gosta de msica que nem voc sabia? Os olhos dele assumiram um ar diferente: no de admirao, mas de embriaguez completa. Eu j vi esse olhar: tinha um cara chamado Steve que saiu completamente dos trilhos dePois de brigar com a namorada e quase virou alcolatra. Ele bebia at cair todo fim de semana e aparecia completamente bbado no nosso apartamento, em horrios imprprios. Assim que chegava a uma quantidade especfica de lcool, toda a sua personalidade mudava, comeando pelos olhos. Dava para ver o momento em que mudavam: ficavam como os de Serge, levemente mortos. E, a partir daquele momento, voc ficava na companhia de Steve, o Bbado, no Steve, um Cara Totalmente Legal. D para ver que no adianta nada querer ter uma boa conversa. Hum, Serge, voc parece muito legal, mas... Antes que eu possa terminar minha frase, Alistair j voltou a se juntar a ns e nos abraa. Voc vai ter de disputar com o namorado rico dela ele tenta sussurrar ao ouvido de Serge. Serge olha para mim de modo acusatrio. E o que ele tem que eu no tenho? ele diz, afrontado. Sinceramente, lindona, achei que voc fosse melhor do que essas que s querem saber da riqueza vulgar. O sotaque londrino falso dele sumiu completamente agora e ele soa como Rupert Everett. Eu no tenho namorado rico digo, brava. No acredito que Alistair est mesmo

tentando me juntar com Serge. Ento, quem foi que mandou um monto de flores para voc hoje de manh? Flores? Do que Alistair est falando? , chegou um buqu enorme para voc hoje de manh. Voc no estava em casa, ento tocaram no meu apartamento. Me acordaram, caramba. Alistair, por que voc no disse antes, seu imbecil? Lucy d bronca nele e o puxa para que no d de cara com um poste. Desculpe, eu esqueci Alistair diz com um sorriso, danando pela rua e fingindo socar Serge. Mas eu deixei na frente da sua porta. Esto em um daqueles sacos com gua. Um toque adorvel. Serge me lana um olhar levemente magoado e tento entender por que sinto uma onda de alegria se espalhar por meu corpo. So flores, s isso. Ento, por que de re pente estou desesperada para voltar para casa? Olha, acho que na verdade vou para casa digo a Julie. No me espanto. Acho que esta noite vai ser meio confusa, a julgar pelo estado do Alistair. Tudo bem voc voltar sozinha? Claro, tudo bem garanto a ela e disparo por uma rua lateral antes que Alistair ou Serge notem. Assim que saio de vista, disparo com a maior rapidez possvel de volta ao meu prdio. Remexo a bolsa em busca da chave e subo a escada correndo, para encontrar o maior buqu de rosas que j vi. lindo. E, no envelope, s diz: "Para a linda fashionista, Ladbroke Grove, n 127, Apartamento 3." De repente me dou conta de uma coisa: o que teria acontecido se Simon tivesse escrito "Cressida Langton" no envelope? Ser que Alistair teria dito ao entregador que ela no morava mais aqui? Ser que teria aceitado as flores e ficado com elas. Tenho um calafrio com a idia. Ento abro a porta e pego o carto para ler. "Querida Cressida, obrigado por uma noite maravilhosa. At tera! Simon bjs." Enquanto escovo os dentes, fico imaginando se muito difcil trocar de nome legalmente. CAPTULO 8 Sou acordada por uma campainha que no para de tocar. Olho para o despertador: so apenas nove da manh. Nove da manh de domingo... quem diabos pode fazer tanto barulho a esta hora? Parece um alarme de incndio, e minha reao instintiva vestir uma roupa qualquer e descer a escada calmamente at um ponto de encontro em um lugar predeterminado de Ladbroke Grove, mas isto aqui no a escola nem o trabalho, e acho que no h alarme de incndio em prdios residenciais com fachada de estuque. Eu me arrasto para fora da cama, visto o penhoar e tento pensar claramente. Brrrrriiinnnnnnng! Brrrrriiiinnnnnng! Esse negcio est me dando dor de cabea, e eu nem tomei tantos coquetis assim ontem noite. Abro a porta s para ver se o barulho s dentro do meu apartamento ou se no prdio de modo geral, mas o corredor est bem silencioso. De repente, ouo a porta de Alistair abrir e ele desce com. um colete e pijama azul-claro listrado de branco. Meus olhos se arregalam um pouco: ele est sem culos e os braos dele parecem incrivelmente musculosos. Ento, por que estou pensando "que graa" em vez de "teso"? Ele tambm est com a maior cara de sono, com bolsas embaixo dos olhos e o cabelo

espetado para todos os lados. Ser que voc pode atender a porra da campainha? ele diz, cansado. S cheguei em casa s cinco. No preciso desse tipo de alvorada no domingo. Ento, volta para dentro do apartamento dele e me deixa parada no corredor. Claro. a campainha da minha casa. Algo que eu nunca usei desde que me mudei para c. Corro para a janela da sala e a levanto. Dou uma olhada na rua e distingo uma silhueta feminina. Lucy? Ah, no diga que Laura pedindo que eu v trabalhar de novo. Simplesmente no tenho como suportar. Desta vez, com certeza vou dizer a ela que estou doente. Com a voz falsamente rouca, grito l para baixo: Ol? Ol? Vejo um rosto olhar para cima. Mas em vez de um rosto esticado, retesado e com jeito de bruxa, um rosto amado, conhecido, sorridente. Ai meu deus! Chloe! Chloe! Fique parada a! grito e deso a escada correndo; s no ltimo instante eu me lembro de pegar a chave. Tasco um beijo na bochecha dela, agarro-a com um abrao de urso e a arrasto escada acima. J no me importo se Chloe descobrir que eu menti sobre a coisa toda do Soho House e de ter namorado: bom demais v-la, maravilhoso t-la em Londres. Por que no me disse que viria aqui? Meu Deus, como bom ver voc! Chloe sorri. - Eu mesma no sabia que vinha. Meu pai tem um amigo que vai correr a maratona, ento ele veio assistir. S peguei uma carona. - A maratona? hoje? h-rm. Ento, esta a sua casa, hein? Que legal! Mostro o apartamento para ela e vou arrumando tudo pelo trajeto. No muito grande nem nada, mas quase d para ver Portobello Road. E a porta azul de Notting Hill tambm fica logo ali na esquina. Pelo menos, ficaria se no tivessem vendido. Mas a Travel Bookshop continua l... Quer um ch? Adoraria. Ah! Que flores lindas! De quem so? Do Simon! respondo toda animada, ento lembro que tinha dito a Chloe que estava saindo com Alistair. Penso rpido e resolvo que o melhor no confessar. Em vez disso, finjo que estou levemente triste. O Alistair e eu meio que terminamos digo, com pesar. Mas eu... bom, eu j superei. Ah, Natalie, sinto muito... parecia que voc gostava muito do Alistair. O que aconteceu? Na verdade, a coisa meio que esfriou digo sem olhar Chloe nos olhos. Ah, bom, estas flores so lindas. Ento, que tal esse Simon? Ele um amor digo com ar sonhador, ento me lembro de no me deixar levar demais. Ele acha que eu sou outra pessoa. Mas, realmente, no tenho certeza se ele o meu tipo prossigo. Ele trabalha no mercado de financeiro... Espero que Chloe revire os olhos ou algo assim, mas em vez disso ela volta a olhar para as flores. No o seu tipo? Que pena. Elas so demais. Meu Deus, eu bem que queria conhecer um homem que trabalha no mercado financeiro para me dar flores assim. Ento, me deixe ver o carto! Ela comea a examinar o buqu. Bosta! No posso deixar que veja o carto; est endereado a Cressida. Rapidamente, arranco as flores dos braos dela.

No tem carto apresso-me em dizer. O Simon no do tipo que manda carto, sabe como ? Mas bom, eu preciso colocar na gua... No do tipo que manda carto? Quem manda flores sem carto? pergunta Chloe, perplexa. Ah, sabe como ... digo, tentando fazer a conversa avanar. Ento, bom digo da maneira mais alegre possvel , aqui est o seu ch. Quanto tempo voc vai ficar? Vamos para o sof e nos sentamos. S at o fim da tarde, acho. Mas estava pensando em dormir aqui e ligar para o trabalho amanh, dizendo que estou doente Chloe diz com um sorriso. mesmo? pergunto, incrdula. Pode acreditar, isto muito incomum. Chloe nunca cabulou uma nica aula na escola; ligar para o trabalho e dizer que est doente., ento, nem pensar. , bom, acho que j est na hora de eu comear a correr alguns riscos tambm. Quer dizer, aqui est voc neste apartamento bacana, em Londres, com flores, e eu estou l naquela cidadezinha com o mesmo trabalho chato, e no tenho namorado... Ela abraa uma almofada bem forte e eu dou de ombros, solidria. Chloe nunca tem namorado: s tem nmeros enormes de admiradores nos quais encontra falhas e mais falhas, at ns duas chegarmos concluso de que no tm futuro e ento os dispensa. Sabe o qu? digo. Amanh, eu vou trabalhar. Mas sempre tem o fim de semana que vem. Por que voc no volta com seu pai hoje noite, da vem de novo no fim de semana que vem e liga para o trabalho na segunda avisando que est doente? Assim voc pode passar mais um dia aqui. Eu tiro o dia de folga e a gente pode ir ao cinema ou algo assim. Fechado! Chloe diz, os olhos brilhando. Ento, conta. Os londrinos assistem a programas ruins de TV no domingo de manh ou vocs so cool demais para isso? No, assistimos sim. S no confessamos para ningum respondo, sorrindo. Entrego o controle remoto para Chloe e ela fica trocando de canal enquanto comemos algumas torradas. - Ento, o que voc est a fim de fazer hoje? pergunto. - Qualquer coisa que voc sempre faz Chloe responde, folheando a ltima edio da revista Heat. No tem um monte de celebridades que moram por aqui? - Acho que sim digo e dou de ombros. No quero confessar que, na verdade, nunca vi ningum famoso por aqui. Talvez eu tenha visto Hugh Grant no bar 192 outro dia, mas no tenho bem certeza. Terminamos nosso ch com torradas, eu tomo uma chuveirada rpida e me visto. O sol brilha e eu preciso aproveitar ao mximo a presena de Chloe aqui. Certo, vamos? digo a Chloe quando estou pronta. Ela continua absorta pela Heat. Certo... responde. Acho que sim... Pode levar, se quiser digo com um sorriso. No, isso seria a maior tristeza diz Chloe. Ento, tem uma loja chamada Tina T por aqui? Ergo os olhos, assustada. Tem. Tem sim, pelo menos, acho que tem... Por qu? Bom diz Chloe , de acordo com a Heat, todo mundo, de Kate Moss a Elle Mac Pherson, faz compras l. Ento, acho que a gente devia dar uma olhada. Voc

no acha? No, no faz respondo antes que consiga me segurar. Pelo menos, essa gente nunca entrou l desde que eu cheguei. Provavelmente foi s um jeito que Laura encontrou para alavancar os negcios. Como que voc sabe? Hummmm, boa pergunta. Como que eu poderia saber isso? Respiro fundo. Agora est na hora de colocar tudo a limpo, resolvo. De contar a Chloe a verdade a respeito do meu trabalho. Ela no vai ligar: ela minha melhor amiga, pelo amor de Deus. Sem problemas. s abrir a boca e contar. Mas eu ficaria P da vida se ela mentisse para mim. Provavelmente terminaramos tendo a maior discusso e isso estragaria o dia todo. muito melhor contar s quando ela estiver indo embora. Depois de passarmos um dia inteiro juntas para ela se lembrar de como somos boas amigas. - Ah, eu... hum... vou l de vez em quando, s isso digo, sem pensar. Mas, bom prossigo rapidamente, ignorando o sentimento crescente de culpa , falam isso de todas as lojas daqui. E tem umas lojinhas bem legais ao redor de Portobello Road. Sabe como , menos caras. No sei como voc pode saber se a Kate faz compras l ou no diz Chloe, obviamente decepcionada com a rainha falta de interesse. Voc pode ir l o tempo lodo, mas eu no, e se a loja boa para a Kate, boa para mim diz, cheia de deciso. Dou um sorriso fraco. Quem sabe eu no compro uma peruca na feirinha para ningum me reconhecer na Tina T? Ou talvez eu mostre a ela onde fica, da digo que preciso ir ao banheiro e sumo? Suspiro. Por que, com todas as porcarias de loja que existem aqui, Chloe est to determinada a ir Tina T? Tento pensar em mais desculpas para no ir l e abro a porta. Descendo a escada minha frente est Alistair, e Michael o acompanha. Bom dia para todas diz Michael com um bocejo. Oi, Michael, Alistair digo, um pouco acanhada. Desculpe por ter acordado vocs hoje de manh. Esta aqui a minha amiga Chloe. Chloe, estes so o Alistair e o Michael. Chloe. Prazer. Michael faz uma mesura floreada, e Alistar revira os olhos. Tem algum plano para hoje? ele pergunta com a voz arrastada e preguiosa. No exatamente digo, bem quando Chloe responde. Vamos fazer compras! Ns duas nos entreolhamos e damos risada. - Bom, agora que fomos acordados de maneira to grosseira, vamos para o Ground Floor tomar caf e ler o jornal, ento, se vocs ficarem entediadas, ou no tiverem mais ningum para perturbar, onde podem nos encontrar diz Alistair. Maravilha! Quem sabe a gente se v mais tarde, ento? sorrio e Chloe e eu os seguimos escada abaixo. Assim que samos pela porta e Alistair e Michael esto fora de alcance auditivo, Chloe puxa meu brao. Ento, qual o Alistair? O bonito? Dou um sorriso animado. . O alto. O alto? Ah, eu gostei mais do outro. O que fez uma mesura. Ele era lindo! Olho para ela, desconfiada.

Mesmo? Voc no acha que ele meio magro? Chloe s sorri em resposta. Acho que vou querer um pouco de caf logo, voc no? Quer dizer, se voc no se importar de ficar perto do Alistair. Pareceu que vocs se do bem... quer dizer, que no ficou aquele climo nem nada...? Ela ergue os olhos para mim, cheia de esperana. Ah, no ficou clima nenhum garanto a ela; fao qualquer coisa para me livrar de ir Tina T. Acho que caf parece uma tima idia. Conduzo-a por Portobello Road, experimentamos blusas na Preen e olhamos as bolsas da feirinha. Percebo quanto senti falta de simplesmente me divertir com Chloe: ela sempre fica animadssima com as menores coisas, e totalmente contagiante. Ser que agora a gente pode ir Tina T? ela pergunta depois de uma hora batendo perna. Pode ser... respondo, hesitante , mas fica meio longe. Se a gente for at l, provavelmente no vai dar tempo de voltar ao Ground Floor Bar a tempo de tomar caf. Os olhos de Chloe fascam. Certo. Caf agora, roupas de marca e celebridades depois. Alistair e Michael esto sentados janela com uma pilha de jornais frente. Quando Chloe e eu ramos crianas, costumvamos assistir a filmes em que pessoas iam a cafs bacanas (geralmente, eram filmes franceses em que todo mundo era filsofo e as moas eram bonitas e silenciosas), e passvamos dias inteiros passeando pelos cafs e casas de ch de Bath em busca de homens lindos sentados por l, lendo romances franceses e s fazendo pose. S que nunca encontramos nenhum: Em Bath s tem gente com aparncia normal e turista, mas ningum parecido com Johnny Depp. Mas agora, olhando para Alistair e Michael com suas jaquetas de couro marrom e suas calas jeans, sentados em uma mesa de madeira surrada com o sol banhando-os de luz, bom, podemos estar um pouco velhas demais para brincar com essa fantasia, mas sei que Chloe est pensando exatamente a mesma coisa que eu. Oi! digo e me sento ao lado de Alistair. Ele ergue os olhos e assente com a cabea. Voc no pode interromper a leitura dele Michael diz com um sorriso. Resolveu que deseja aprimorar seus conhecimentos a respeito do que est acontecendo no mundo. Vivo dizendo a ele que no devia ler a seo deEstilo se quer saber o que est acontecendo no mundo, mas ele no me escuta. Chloe d risadinhas. O que vo querer? uma garonete pergunta, e ns duas pedimos caf com leite. Ento, compraram algo? No Chloe responde, com ar decepcionado. Quer dizer, tem algumas coisas legais aqui, mas so todas muito caras. Nem me diga diz Michael. Se voc for Joseph e vir alguma coisa de que gosta, s me dizer que eu consigo um desconto. - mesmo? Voc trabalha l? Chloe pergunta, toda animada. A Tina T no d desconto, d, Natalie? Michael pergunta. Por que daria? Chloe pergunta enquanto eu sacudo a cabea. Porque ela trabalha l diz Michael bem devagar, em um tom que passa idia de que Chloe deve ser muito lerda ou algo assim. Por sorte, nossos cafs chegam antes que Chloe possa dizer qualquer coisa. Depois eu explico sussurro, tentando ganhar tempo quando ela me lana um olhar

enviesado e Alistair e Michael brigam por cadernos dos jornais de domingo. No fim, Chloe d de ombros e pega uma revista solta. Dou uma olhada no nosso grupinho. Isto que domingo, penso, contente. Quero fazer isso toda semana. S eu, Alistair, Chloe e Michael ao redor de uma mesa, tomando caf, falando de nada especfico. Fico imaginando, de leve, como Simon se encaixaria neste grupo de quatro. Talvez ele se d bem com Alistair e Michael. Mas assim que a idia me passa pela cabea, vejo como improvvel. So como co e gato. Como Bath e Notting Hill. Como Natalie e Cressida... Depois de mais alguns caf e uma pilha de croissants, Lucy chega e olho para o relgio: j passam das quatro, ento ela j deve estar livre do trabalho. - Oi ela estrila em sua voz cantada, - Oi, Luce digo, tentando parecer feliz de v-la. Esta a minha amiga Chloe. - Que nome lindo diz Lucy, sentando-se no colo de Alistair e inclinando-se para dar um beijo na bochecha de Michael. Ento, quais so as novidades, queridos? Estou tentando ler diz Alistair. Correo. Voc estava tentando ler. Agora eu cheguei e quero me divertir! Alistair finge estar aborrecido, mas acho que no est de verdade. Troco um olhar com Chloe. No sei como Lucy consegue se comportar desse modo. Eu simplesmente nem ousaria tentar. Chloe comea a revirar a bolsa e tira de l o telefone, que vibra furiosamente. Esqueci que tinha colocado no vibratrio explica com um meio sorriso enquanto o leva ao ouvido. Ignoro a atividade de Lucy e Alistair meticulosamente, enquanto Michael ajeita as xcaras de caf na mesa para que Lucy no derrube nenhuma enquanto faz coceguinhas em Alistair. Natalie, era meu pai... acho que preciso ir andando. Ele disse que vai me pegar no metr daqui a vinte minutos. Est de brincadeira? Mas voc acabou de chegar! Eu sei... mas vou voltar com certeza no fim de semana que vem Chloe diz e me d um abrao enorme. Posso ir com voc at o metr? ofereo, e Chloe assente com a cabea e sorri. Ento, Tina T Chloe diz, assim que samos pela porta. Droga: achei que ela podia ter esquecido. Eu... eu fao o marketing para eles vejo-me dizendo. E, s vezes, as lojas oferecem descontos quando voc faz as campanhas delas... Sinto-me horrvel. No fao idia de por que simplesmente no consigo contar a verdade. Ou melhor, tenho idia sim, e ela se chama Pete. Chloe a melhor amiga do mundo, mas ela nunca conseguiu guardar um segredo durante mais de cinco segundos, e eu simplesmente no suporto a idia de Pete descobrir que, afinal de contas, no tenho um emprego em publicidade. Por que voc no me disse antes? Quando eu disse que queria ir l? Chloe pergunta. Bom... digo, hesitante. Eu no queria impedir que voc fosse l, se quisesse, quer dizer, mas para mim, sabe como , s trabalho... No d para acreditar em como eu me aprimorei em distorcer a verdade: a coisa agora j ficou natural. Caminhamos na direo de Notting Hill e, ao nos aproximarmos de Kensington Park Road, paro abruptamente. Preciso ser sincera com Chloe pelo menos a respeito de uma coisa. Chloe, preciso contar algo. Ela olha curiosa para mim.

Eu nunca sa com o Alistair. Eu s disse aquilo porque... ...porque voc sabia que eu iria ver o Pete na festa da Rebecca? Chloe pergunta. Dou de ombros. Bom, deu certo ela disse, com um sorriso. Quer dizer, ele ficou fazendo perguntas sobre ele, o que deixou a Rebecca P da vida de verdade. Foi bem engraado, alis... Fao uma pausa. A Rebecca? Merda, desculpe... achei que voc soubesse. Sobre o Pete e a Rebecca, quer dizer... Chloe parece preocupada, e pega minha mo. Eu sabia. Caramba, eu sabia. Sinto-me vingada, fortalecida pela verdade. E amargamente magoada. Qualquer esperana que eu tivesse de que ele viesse a Londres para me buscar finalmente foi completamente descartada. Voc fez muito bem de se livrar dele Chloe diz, sentindo o terreno. Sabe que eu sempre achei que voc merecia mais. Tanto mais que precisei inventar um namorado respondo, com a voz comeando a ficar trmula. Ele estava me traindo. Durante todo o tempo. Talvez seja tudo que eu mereo. Bom, o Alistair pode ser inventado, mas pelo menos bonito. E estiloso, Mas bom, acho que ele gay Chloe diz e d de ombros. Tenho um leve sobressalto. Como assim? O qu? Voc acha que o Alistair gay? Voc no acha? Fao um minuto de pausa. Acho que nunca pensei sobre o assunto. Fala srio, Natalie. As pernas dele estavam entrelaadas nas do Michael. E o Michael dormiu na casa dele ontem noite, no dormiu? E por acaso ele no estava lendo a seo de Estilo...? Ele meio afeminado, acho. Muito bem vestido. Todo obcecado com o cabelo. E est sempre com Michael... Ai meu Deus. Ah, que vergonha. Ergo os olhos lentamente e encontro os de Chloe. Natalie...? ela pergunta para ver o que acontece. Mas, antes que eu possa dizer alguma coisa, meu rosto involuntariamente se contorce em uma espcie de meio sorriso. E antes que eu possa voltar minha expresso normal, Chloe meio que j soltou uma gargalhada enorme e estrondosa, e apesar de tentar fingir que era tosse, o estrago j est feito. Comeo a sacudir bem de leve com risadinhas e, antes que eu me d conta, estamos as duas no meio da rua, dando gargalhadas histricas. Quer dizer, a coisa toda simplesmente ridcula. Claro que Alistair gay, caramba. No d para acreditar que eu fui to imbecil. Chloe, eu realmente senti sua falta digo a ela, contorcendo-me toda por dentro por ter sido to ridcula. isso que acontece quando sua melhor amiga mora longe demais: voc sente falta das coisas bvias da vida a que elas normalmente chamam ateno. Meu Deus, eu tambm. Sinceramente, a vida uma porcaria sem voc para dar risada junto. Mas a gente se v no fim de semana que vem, certo? E no se preocupe com o Pete. Ele e a Rebecca se merecem. Gostei do jeito desse tal de Simon... Com isso, ela me d outro abrao. E, enquanto desaparece estao de metr adentro, eu me desmancho em lgrimas. Volto para casa rindo e chorando ao mesmo tempo.

CAPTULO 9 - Cressida! Cressida! Estou esperando na frente do Langan, um restaurante em Mayfair, sem ter certeza se devo entrar ou no. Para comeo de conversa, estou mais de dez minutos adiantada e, depois, no tenho certeza se jantar uma boa idia, em primeiro lugar. Cressida! Meus olhos se fixam em um txi. Tem algum pendurado para fora dele, gritando. Parece muito com... Ai, meu Deus, Simon... e ele est me chamando. Faz mais de um minuto. Meu corao d uma cambalhotinha. Ele est lindo. Desculpe, Simon, eu estava com a cabea em outro lugar. Cheguei um pouco adiantada e quis tomar um ar. Voc est linda ele diz, sai do txi e se inclina para me beijar. Que bom que voc chegou cedo. Isso significa que no vou ter de passar dez minutos imaginando se voc vem ou no. Ergo os olhos, surpresa. Por que eu no viria? Ah, sei l. Talvez porque voc linda e bacana dedais... pode ter passado os ltimos dias pensando sequer mesmo sair para jantar com um cara chato que trabalha em um banco... Voc no chato digo, entrelaando meu brao no dele e imaginando se Simon se d conta de como chegou perto da verdade a respeito de minha deciso de no vir. Estico o brao para lhe dar um abrao.- muito bom ver voc digo para o pescoo dele. O restaurante parece ter sado da Frana do sculo XVIIl; todo dourado e suntuoso, com quadros por todo lado e um cardpio que parece delicioso. O lugar perfeito para um casal apaixonado jantar. S que no estamos apaixonados, lembro a mim mesma com firmeza. Simon certamente no est apaixonado por mim. Ele nem sabe meu nome verdadeiro. No sabe que eu sou de Bath e que trabalho em uma loja de roupas. Que a nica razo por que nos conhecemos eu ter aberto uma carta de outra pessoa. Se ele descobrisse... bom,, seria o fim de tudo. Ele diz que gosta de mirn por eu ser genuna e sincera. E, para minha vergonha, parece que perdi toda a ligao com esses valores especficos. - Querem tomar um aperitivo? Olho para o garom que paira sobre ns. -tima idia - diz Simon. Eu quero um gim com tnica, por favor. Cressida? Gim e tnica parece timo! Consigo sentir que estou relaxando... muito fcil estar perto de Simon. Eu s gostaria de conseguir me livrar das duvidazinhas irritantes que no saem da minha cabea. O que me preocupa? Que Simon descubra quem eu sou? Ou estou mais preocupada que no descubra? Sade Simon diz quando as bebidas chegam, erguendo o copo de encontro ao meu. Quando ele faz isso, meus dedos roam os dele e sinto um arrepio de excitao. Antes que eu consiga afastar a mo, o dedinho dele se enrosca no meu. Acho que eu quero fazer um brinde Lenora ele diz com um sorriso. O que voc acha?

Ah, com certeza. Sorrio, de corao. Se no fosse ela, ns nunca teramos nos conhecido. Lenora. Fazemos o pedido, comeamos a conversar e, antes que eu me d conta, j comemos dois pratos e a sobremesa chegou. Simon fala sobre como crescer em uma cidade pequena na regio de Wiltshire, como ele detestava o internato, mas nunca disse aos pais porque era muito caro; como todo mundo que estudou em Oxford com ele foi trabalhar em banco, administrao de fundos ou contabilidade e ele escolheu um banco porque seu melhor amigo arrumou emprego na mesma empresa mas da saiu seis meses depois e deixou Simon sozinho; como s teve um relacionamento srio desde a faculdade, que terminou h uns seis meses. Ento, de onde voc conhece Lenora? ele lana no final. Como se fosse s um comentrio inofensivo. Como se ele s estivesse curioso. Claro que ele s est curioso. Quer dizer, realmente pensa que eu sou Cressida. Ela... hum... conhecia minha me digo. Ento, Oxford era mesmo to difcil quanto dizem? No, no tanto Simon diz com um sorriso. Ento, onde foi que sua me conheceu Lenora? Ela tambm passou um tempo na ndia? ndia? Caralho, ser que Lenora indiana? Para mim, esse no parece ser um nome muito indiano. No foi exatamente na ndia digo, desesperada. No quero ter esta conversa, mas, at agora, minhas tentativas de desviar Simon do assunto foram um fracasso total. Onde foi, ento? Por que Simon quer saber tanta coisa? Que horror. Ah, sabe, ela viajava muito. Penso em minha me em Bath, ainda morando no mesmo quilmetro quadrado em que nasceu, e fao uma leve careta. Que maravilha. Mas ela se juntou aos missionrios? Missionrios? Ah, no, no se juntou, no. Fico surpreso de ela no ter cado nas garras de Lenora! Simon sorri. Eu tambm! Simon continua a me pressionar para saber exatamente onde minha me conheceu Lenora, que parece meio louca, e meu corao se aperta. Quem eu quero enganar? Isto aqui nunca vai dar certo. No posso namorar algum que acha que minha me amiga de alguma missionria indiana e que eu me chamo a porcaria de Cressida Langton. Olho para o relgio. Dez e meia da noite. Bom, foi divertido. Simon um amor. Mas no h futuro nisso. Acho que talvez esteja na hora de ir para casa. Olha, Simon, muito obrigada mesmo por uma noite to maravilhosa digo de um flego s, tentando ignorar a voz dentro de mim que me diz para ficar. O negcio que eu... hum... preciso ir agora. Estou com um projeto enorme no trabalho agora... preciso acordar cedo e tudo o mais... Simon parece decepcionado, mas sorri, educado. Claro que sim, eu compreendo. Ser que a gente vai se ver de novo, logo? Pergunta, cheio de esperana. Com certeza. Eu ligo para voc, pode ser? Simon assente com a cabea. Ao sair, sinto-me incrivelmente triste com o fato de que no vou ligar coisa nenhuma.

Ento, Alistair gay; isso estraga um pouco meu plano de "estou namorando Alistair". Isso tambm pode explicar por que, por mais que eu me esforce, simplesmente no consigo ficar a fim dele: talvez, em nvel subconsciente, eu estivesse captando as vibraes de "ele nunca vai se interessar por voc". Mas o fato de Alistair estar fora de questo no significa que eu deva sair com Simon. Simon, que nem sabe qual meu nome verdadeiro. Digo estas palavras para mim mesma enquanto dobro pulveres na Tina T, mas nem por isso mais fcil aceit-las. Pelo menos quarta-feira, e isso significa que Chloe chega daqui a alguns dias. Oi! Tem uma mulher parada na minha frente, agindo como se me conhecesse. Percebo que fiquei olhando para o nada durante uns bons cinco minutos. Observo o rosto dela e lembro imediatamente: a namorada daquele sujeito que trabalha no mercado financeiro. Oi! respondo, toda alegre, feliz por ter algo em que me concentrar alm do fato de s serem 16h45 e eu ter de esperar at as seis para ir embora. Ento, o vestido funcionou? Foi uma maravilha responde a mulher, sorrindo, obviamente muito feliz consigo mesma. E, hoje, preciso de alguma coisa mais informal para uma viagem de fim de semana. Estava pensando em uma cala azul-marinho ou algo assim. Alguma coisa que no vai ficar horrvel depois de passar algumas horas em uma mala. - Tem umas calas azul-marinho da Dolce & Gabbana bem legais digo, pensando em voz alta. Mas tem umas calas adorveis da Chloe, um pouquinho mais claras... ou que tal pastel? Da entramos no territrio de Michael Kors, e so todas muito fceis de usar... Passei pela loja pegando roupas enquanto minha cliente, cujo nome descubro ser Angela, vem atrs de mim contando quais so seus planos para o fim de semana. Vamos ficar na casa dos pais dele, ento no posso parecer muito saidinha... claro que eu os conheo h anos e eles me adoram, ento no vou ter de me esforar tanto, mas sabe como ... medida que vou pegando as roupas, Angela me diz que tambm vai precisar de lingerie nova, j que ele viu todas as melhores coisas dela naquela outra noite. - E ele adora renda preta. Nunca enjoa... ela explica. Ainda no parou de falar quando entramos no provador; no sei bem se est falando comigo ou consigo mesma. Quer dizer, ns somos perfeitos um para o outro. Se tudo der certo, acho que no fim de semana que vem... ah, sim esta cala realmente perfeita... Ela sai do provador com a cala Michael Kors cor de pistache e uma blusa Prada que revela um pedacinho de barriga durinha por baixo. Ela se analisa com muita ateno no espelho, jogando o cabelo dourado de um lado para o outro e mexendo o quadril. Fico imaginando como seria comprar roupas para uma viagem de fim de semana com Simon. Sentir aquela enxurrada de animao. Ento afasto a idia da mente. Como est atrs? ela diz, toda sria. Voc tem um espelho para eu dar uma olhada? Obediente, pego um espelho comprido e seguro para ela. Maravilha. Certo, esta cala perfeita. Mas deixa eu experimentar a outra. Ela volta para o provador. Olho para o relgio. Cinco e meia da tarde. Ah, esta linda - ouo Angela suspirar quando sai de novo, desta vez com a cala Chloe e a blusa Clements Ribeiro. um pouco cara, mas e da, n? Ela olha para mim em busca de aprovao e eu sorrio na mesma hora. Esta compra um investimento ela diz, sorrindo e admirando sua silhueta lateral no

espelho. , com certeza vou levar tudo. Alguns minutos depois, ela volta para o provador e sai com uma pilha de roupas no brao. Para meu alvio, Julie se aproxima para ajudar a empacotar. Ah, voc fez bem de levar a Michael Kors Julie diz, piscando para Angela. J estamos quase sem, e s chegaram ontem. Como previsto, Angela irradia de tanta alegria. Bom ela diz, quando tudo est empacotado e pago , se esta coleozinha no der certo, nada mais vai dar! - Voc tem um plano de seduo, ? diz Julie, com ar de quem j entendeu tudo. Apenas um pequeno projeto Angela responde com um sorriso. Um projeto de casamento, para dizer a verdade. Preciso conseguir aquela aliana, sabe do que estou falando? Julie assente com a cabea e revira os olhos em sinal de solidariedade. Ento, Michael Kors e Chloe vo fazer com que ele se ajoelhe a seus ps? ela pergunta e entrega a sacola a Angela. Os olhos de Angela se iluminam visivelmente. Exatamente. Ou, pelo menos, esse o plano. Desejem sorte para mim! Ns duas desejamos sorte a ela e a acompanhamos at a porta. Nunca quero ter um "projeto de casamento". Parece algo manipulador demais, nada romntico. Imagino se h alguma mulher atrs de Simon desse jeito, e fico surpresa com a pontada de cime que sinto s com a idia. Quando volto para o caixa, Julie e eu trocamos olhares. Ento, Natalie, vai comprar mil libras em roupa para ir ao Canvas hoje noite? ela me pergunta sem nenhuma emoo no rosto. Claro que sim respondo. Pensei em compraralguns modelitos diferentes... sabe como , para o caso de eu mudar de idia no meio da noite. Boa idia Julie concorda. Quer dizer, um investimento, no mesmo? Exatamente respondo, dando risadinhas. Ento, o que voc compraria... se dinheiro no fosse impedimento? Olho para Julie, incerta. O dinheiro no teria a menor influncia? Ela assente. Bom, provavelmente isto. Pego o vestido Alberta Ferretti que experimentei antes. o pretinho esvoaante mais lindo do mundo, feito de um chifon levinho que cai lindamente sobre cada curva do corpo. Quase no reconheci a mim mesma com ele. Hummmm. legal Julie concorda. Mas no to sensual quanto o Gucci. Sacudo a cabea. Acho que eu no sou do tipo Gucci, na verdade. No tenho peito para isso. Tem razo. Eu fico com Westwood toda vez - Julie diz. Ficam bons na bunda, os Westwood. Volto a dobrar os pulveres e ergo a cabea despreocupada quando ouo o sininho da porta tocar. Tem um homem alto de terno espiando para dentro, obviarnente sem ter certeza se est no lugar certo ou no. Com um sobressalto, percebo que Simon. Que diabo ele est fazendo aqui? Quando Laura vai at ele, agacho-me atrs de um mostrurio e assobio para Julie. Talvez ele tenha descoberto quem eu sou. Talvez tenha ligado para Lenora. Meu Deus, que horror! Julie olha para mim sem entender nada. Est tudo bem a em baixo? ela pergunta.

Julie! Voc tem de me ajudar. Aquele o Simon! o cara com quem eu sa! Ento, por que voc est se escondendo? legal da parte dele vir dar um oi no trabalho, no ? Acho que seria legal... se eu soubesse como diabos Simon conseguiu me achar. Puxo Julie para baixo, para que ela fique no meu nvel. Ela parece ficar muito infeliz: as roupas dela no so muito adequadas para agachar. Ele no sabe que eu trabalho aqui digo, atormentada. No sei o que ele est fazendo aqui. Mas ele no pode saber que eu estou aqui. Certo? Julie olha para mim sem entender nada. Tem certeza de que no quer falar com ele? Sacudo a cabea violentamente. Uma coisa no ligar para Simon, mas outra ser totalmente desmascarada desta maneira. Bom, tudo bem, se voc insiste... Natalie! Julie, voc viu a Natalie? Laura e Simon esto caminhando pela loja e vindo na minha direo. Agacho-me ainda mais e fao uma manobra para o outro lado do display, com o corao batendo forte no peito. Como foi que ele descobriu meu nome verdadeiro? Ela deve ter sado para o intervalo diz Julie. Ser que eu posso ajudar? Mas ela acabou de fazer intervalo. , bom, ela fez outro. O que posso fazer para ajudar? -Julie lana um enorme sorriso para Simon, e Laura | se afasta, espiando por toda a loja para ver onde eu estou. Meu corao bate to forte que uma surpresa ela no escutar. Na verdade, voc pode ajudar sim, se no se importar ouo Simon dizer. Estou procurando um presente. Percebo diz Julie, piscando para mim. Que tipo de presente? Roupas. Provavelmente umas roupas. Bom, muito bems ento veio ao lugar certo. Julie d um sorriso cheio de pacincia. Simon parece levemente acanhado. Desculpe ele diz, meio envergonhado. Eu nunca fiz isso na vida. que a... hum... pessoa para quem estou comprando presente entende muito de moda. Sabe como . Ela mora por aqui, na verdade. Umas colegas de trabalho me disseram que este seria o lugar certo para vir. Sabe. Parece que top models fazem compras aqui ou algo assim? A voz de Simon vai sumindo. Obviamente, ele est se sentindo totalmente pouco vontade e deslocado. Coro de tanta culpa. Simon veio at aqui para me comprar um presente, e eu nem estava pensando em ligar para ele. , voc veio ao lugar certo Julie diz, entrando em seu modo-vendedora. Ento, tem alguma idia de que tipo de coisa quer levar? Blusa, cala, saia...? Simon parece no saber. Bom, que tamanho ela usa? Os olhos de Simon se enchem de alarme. O tamanho normal ele sugere. Maior ou menor do que eu? Simon a avalia por um instante, e eu me sinto ferver de raiva por dentro. Maior Simon conclui. Solto um guincho de indignao. Quanto maior? Certo. Bom, eu uso de 36 a 38. Quem sabe ento 40? 42? Lano um olhar penetrante para Julie da minha posio agachada desconfortvel. No uso

42 de jeito nenhum. No sei diz Simon. Ela tem belas curvas. magra, mas no... sabe como , no magra demais. Julie parece um pouco desconcertada por um instante, ento faz cara de pensativa. Ela loira? Simon parece surpreso. sim... como voc...? Ah, foi s um palpite diz Julie, com um sorriso maldoso que, eu sei, direcionado para mim. Hummm. Bom, tem um coletinho lindo que acabou de chegar; Marc Jacobs. Muito fofo. E temos tambm umas saias timas... Ou... No, no, acho que voc no vai querer. caro demais. O qu? pergunta Simon. Eu me manobro um pouco para poder enxergar melhor. O que Julie est tramando? Ah, nada. que temos um vestido maravilhoso que ficaria timo em uma loira linda e magra com curvas. Mas um pouco demais. No, vou mostrar os coletinhos. Quanto? pergunta Simon. Bom... que tal se eu mostrar? Julie pergunta, coquete. Meu Deus, ser que ela est fazendo o que eu estou pensando? No, ela no faria, no mesmo? Simon segue Julie at a arara de Alberta Ferretti. Rapidamente, pega o meu vestido. Simon fica olhando para ele. lindo. E no ? Julie concorda. Quer que eu experimente para voc ver? Quase ca para trs de susto, mas consigo me segurar ao mostrador a tempo de me equilibrar. Mas Julie me d outra piscadela enquanto Simon hesita. Eu... acho que no vai ser necessrio gagueja, obviamente estupefato. Ainda quer ver as blusas? Julie pergunta. Ele continua olhando para o vestido, como se estivesse transfixado, No... acho que este provavelmente o vencedor... Ele diz, distrado. Ele mesmo muito lindo, no ? Ela vai ficar maravilhosa com ele Julie concorda, empacota a pea com rapidez e passa o carto Amex de Simon na maquininha. Seja l quem ela for... Fico de joelhos, ento me abaixo rapidinho, quando os olhos de Simon percorrem a loja. Ele parece um tanto surpreso ao ver a quantia que est pagando (no tenho dvidas de que ele no esperava que Julie o convencesse a gastar oitocentas libras), mas da d um leve sorriso. Obrigado diz com educao quando Julie lhe entrega a sacola. Ah, de nada. Volte sempre! ela lhe diz e lana scu sorriso mais doce. Quando Simon se dirige para a porta, sinto que estou tremendo um pouco e acho que no inteiramente pelo lato de o meu corpo estar contorcido de encontro ao cho. Ele comprou para mim o vestido Alberta Ferretti. Ele realmente o comprou para mim. O adorvel e doce Simon. Como eu pude pensar em simplesmente no ligar? No v deixar esse a escapar Julie sussurra, quando Laura encurrala Simon na porta. Quando algum gasta mais de quinhentas libras, ela sempre faz questo de dar um sorriso apaixonado para a pessoa quando deixa a loja. Dou um gemido ao esticar as pernas para ficar em p. No digo, quando finalmente fico ereta. Acho que voc tem razo.

Fico sorrindo at chegar em casa. Isso s serve para comprovar: se eu no tivesse aberto a carta, onde estaria agora? Sozinha, eis onde. Graas a Deus eu ca na tentao, tudo o que posso dizer. Acho que s vezes a gente precisa se arriscar. engraado: todo mundo sempre fala de Ado e Eva, como se ter comido aquela ma tivesse sido a pior coisa do mundo. Mas se Eva no tivesse dado uma mordida naquela ma, no teramos internet, Marc Jacobs ou Shakespeare... nem sexo, no mesmo? No, estou feliz por ter feito aquilo. S preciso descobrir como superar o fato de que Simon pensa que sou Cressida. No deve ser muito difcil, ser? Dobro a esquina e vejo a sacola da Tina T na porta da minha casa. Bem ali, com o papel de seda rosa aparecendo por cima. o meu vestido! Olho ao redor cheia de incerteza: e se algum tivesse roubado? Ento, pego a sacola c tiro as chaves da bolsa. Quando minha mo se estica na direo da fechadura, meu celular toca. Irritada pela interrupo, tiro-o da bolsa e aperto OK. Voc no vai olhar dentro da sacola? Simon. - Era exatamente o que eu ia fazer! digo, toda animada, e ento fico um pouco assustada. Simon, como voc sabe que eu achei a sacola? Voc no achou que eu ia deixar a para algum roubar, achou? diz Simon. Ento, voc est... Do outro lado da rua. Olho em volta e, claro, l est Simon na frente da Frog and Firkin, com as mangas da camisa dobradas, totalmente lindo. Ele atravessa a rua enquanto eu abro a sacola e tiro o vestido. O meu vestido. Achei que voc iria gostar de experimentar... de levar para passear comigo em algum lugar hoje... Simon diz com um sorriso enquanto eu olho para o vestido, transfixada. Ou quem sabe a gente deixa para l a parte de sair digo baixinho, enquanto desligo o telefone e me viro para beijar Simon. Ele retribui o beijo cheio de vontade, apertando meu corpo contra a porta do prdio. Consigo entregar minha chave para ele e, quando abre a porta, eu quase caio com tudo atravs dela. Desejando no precisar compartilhar o hall de entrada com quatro outros apartamentos, subo a escada com a maior rapidez possvel, com Simon logo atrs de mim. E ento, finalmente entramos no apartamento e fechamos a porta atrs de ns. Nem chegamos cama. No imediatamente. Comea-mos logo ali na entrada, mas no muito confortvel, enfio enquanto eu tiro a camisa de Simon, de me carrega at o sof e meu jeans comea a sair; digo comea porque Simon tenta tir-lo sem abrir todos os botes, e isso significa que a cala entala no meio do caminho, e no e exatamente uma viso das mais belas, para ser sincera. Mas eu consigo me livrar da pea de roupa e ento... bom da Simon est me beijando em todo lugar, e isso to diferente de tudo, ou de qualquer pessoa que eu experimentei antes e eu realmente me sinto como a mulher mais sexv da face da terra em vez de ficar preocupada em corno minha barriga est grande ou como eu no sou criativa o suficiente. Fazemos amor. No sof, no tapete e, finalmente na minha cama. E, se ele no tivesse dito Cressida naquele momento fundamental, a coisa teria sido bem prxima de perfeita.

CAPTULO 10 Sabe aquelas vezes quando voc deseja que algum pudesse v-la? Aquelas vezes quando voc pensa, , neste momento eu ficaria feliz da vida se aparecesse no horrio nobre da TV, porque ficaria orgulhosa de me assistir, orgulhosa porque outras pessoas poderiam ver o que eu estou fazendo, do jeito que eu estiver. Voc j se sentiu assim? Bom, este um desses momentos. Imagine a cena: estou sentada na minha cozinha de Ladbroke Grove com o sol entrando pela janela, usando um penhoar leve, com um pouco de maquiagem borrada em volta dos olhos, que na verdade est bem mais bonito do que o visual borrado que eu tento desesperadamente obter quando saio, mas nunca consigo. E, sentado minha frente, tomando ch, est um homem lindo. Ele est bem aqui, comigo: no est assistindo futebol por cima do meu ombro nem pedindo para que eu pare de falar porque est de ressaca, mas falando do que tem pela frente naquele dia e perguntando o que eu tenho. Isso deve ser a coisa mais prxima do paraso possvel. Cmeras escondidas, est na hora de comear a rodar. O negcio o seguinte Simon diz todo srio, enquanto passo manteiga em algumas torradas e coloco mais gua para ferver. Dinheiro faz dinheiro, mas no exatamente algo que deixa a gente satisfeito. Quer dizer, lucrativo, sim. Mas no sei se contribui com a sociedade de alguma maneira. Acho que depende em que voc investe sugiro. Em qualquer coisa que renda dinheiro Simon diz, sem emoo. Acho que a Lenora teve a idia certa, sabe. De trabalhar como missionria, quer dizer, de realmente fazer diferena. No tem muita gente que capaz de fazer isso, no mesmo? Assinto com a cabea, pouco vontade. Quantas conversas mais eu vou ter de fingir a respeito dessa tal de Lenora? Talvez eu possa dizer que ns nos desentendemos e que nunca mais quero falar com ela. Mas como que a gente inventa uma briga com uma porcaria de uma missionria? Sabe, estranho, mas eu estava pensando na Lenora no dia que voc ligou Simon diz e abocanha um pedao de torrada. Meio que pareceu o destino quando recebi seu recado. Quer dizer, se tivesse sido em qualquer outro dia, eu provavelmente teria apagado. incrvel, no ...? Voc teria apagado? pergunto, indignada. Voc pareceu meio esquisita diz Simon, sorrindo. E voc realmente ligou s trs da manh. Quer dizer, agora eu sei que voc uma gatinha linda. Mas podia ser uma louca completa, no mesmo? Como voc sabe que eu no sou? pergunto de brincadeira. Na verdade, eu devia pedir a ele que definisse louca: por exemplo, ser que abrir a correspondncia de outra pessoa e se passar por ela uma atitude de louca? - Boa pergunta diz Simon. Mas, falando srio. Voc acha que o destino teve alguma coisa a ver com isso, no acha? Olho para ele e me sinto desconfortvel. E se o "destino" na verdade estivesse tentando unilo com Cressida e eu me intrometi? Enquanto tento pensar no que dizer, o telefone toca. Penso rpido. Ser que atendo e arrisco uma conversa de uma hora com minha me ou deixo a secretria eletrnica atender e corro o risco de Simon ouvir um recado totalmente vergonhoso dela? Ai meu Deus, e se for o Pete? Corro para atender, mas o gravador comea a funcionar antes que eu tire o fone do gancho.

Oi, deixe seu recado! ouo minha prpria voz dizer. Ah, uma secretria eletrnica? Aquele foi o bipe? Ah. Al. Este um recado para Cressida Langton. Meu nome Stanley Wickett. Soube que voc oferece terapia de Reiki, e queria marcar um horrio. Talvez possa me retornar para combinarmos. Meu telefone 020 7354-2667. Muito obrigado. Solto um enorme suspiro de alvio. Graas a Deus, mais um telefonema de Reiki. No d para acreditar na minha sorte! Sorrio alegre para Simon. Tenho vontade de dizer algo do tipo: ". Um recado para Cressida. Eu. Eu sou ela", mas, em vez disso, volto para a cozinha. Ento, Reiki, hein? Voc nunca tinha comentado. Bosta. Isso no tinha me ocorrido. Mesmo assim, faria sentido: sabe como , se minha me supostamente amiga de Lenora, que missionria e provavelmente adora todas essas coisas... s uma atividade paralela, na verdade balbucio. Para ser sincera, acho que no vou mais fazer. Foi s uma coisa que eu experimentei durante um tempo. No diga isso Simon fala e larga a xcara de ch. Acho que fantstico voc tentar curar as pessoas. No d para abandonar algo assim. Vamos, retorne a ligao. Ergo os olhos, chocada. Ligar para ele? Ah, no. No, mesmo... Eu... acho que no tenho mais nenhum, hum, poder de cura. Ento, fale mais sobre o distrito financeiro imploro, desesperada para mudar de assunto, mas Simon no quer nem saber. Ele vai at o telefone e comea a discar. Dois, meia, meia, sete, no era? Certo. Ah, al, o Sr. Wickett? Esplndido. Estou ligando da parte de Cressida Langton, a respeito de uma sesso de Reiki... , isso mesmo. Bom, que horrio seria adequado para o senhor? Percebo, aguarde s um minuto. Ele pisca para mim e cobre o bocal. Hoje noite por volta das sete, tudo bem? Fico olhando para ele e sacudo a cabea com violncia. s sete, ento. Isso, Ladbroke Grove, n 127, apartamento 3. Maravilha. Cressida o atender nesse horrio! No d para acreditar no que ele fez. No sou terapeuta de Reiki. Mas, bom, eu tambm no sou Cressida. Se eu fizer muita confuso sobre o fato, pode parecer estranho. Quer dizer, Cressida no dispensaria clientes, no mesmo? Simon volta at onde eu estou e coloca as mos em meus ombros. Voc no se importa, no mesmo? que eu acho superlegal ser terapeuta de Reiki. E ele ficou to feliz de receber o seu retorno... Bom, o meu, na verdade, mas voc sabe do que eu estou falando. Retoro os lbios em um sorriso desconfortvel. Claro que no me importo digo bem baixinho. Simon se inclina e me beija. Olha, preciso ir para o interior neste fim de semana, mas volto no domingo. Acho que voc no est livre, est? Quem sabe a gente no faz um piquenique no Hyde Park ou algo assim? Gengibirra e torta de porco? digo com um sorriso. Precisamente. E morangos. Creme. Vamos fazer uma orgia de comida, vinho e... D um belisco firme na minha bunda. No parque tem policiais, sabia? digo, sria. Ento, no tenha nenhuma idia... Tarde demais Simon diz e pega o palet. Certo digo, sorrindo. Mas, olha, deixa que eu levo a comida, t? Acho que estou

devendo... Prefiro que voc me pague em favores sexuais, mas se insiste... Simon diz e me d um beijo cheio de ternura nos lbios. E, com isso, sai pela porta e vai trabalhar. Eu, por outro lado, fico paralisada no mesmo lugar durante uns bons dez minutos, apoiada na parede, refletindo sobre o que aconteceu desde ontem noite at esta manh. De algum modo, isto aqui no se parece em nada com as outras vezes em que sa com algum. Tudo: o visual dele, a sensao que provoca em mim, simplesmente o jeito dele. como se eu j o conhecesse, o que obviamente impossvel. Mas acho que eu gosto dele. Acho que gosto dele de verdade. E acho que, talvez, ele realmente goste de mim. Vou contar a ele sobre o negcio do nome no domingo, e vamos dar risada disso, e tudo vai ser maravilhoso. Finalmente, com um sorrisinho, pego minha bolsa e saio para trabalhar. O homem minha espera na frente de casa no parece algum ligado em terapia de Reiki. Quer dizer, ele no usa roupas esquisitas, no tem cabelo comprido. Alis, o visual dele praticamente o oposto do que se esperaria de um paciente de Reiki, caso voc tivesse preconcebido uma imagem na cabea, coisa que voc provavelmente no concebeu. Eu no tinha concebido, at ver o fulano e perceber que no tinha nada a ver. Ele tem uns setenta anos. Talvez seja at mais velho. E usa um palet de tweed. Parece que deveria estar acomodado em um clube de cavalheiros, no parado na frente de uma casa em Ladbroke Grove. Boa noite, Stanley Wickett ele diz e estende a mo para me cumprimentar. Que bom que voc pde marcar um horrio para mim com to pouca antecedn cia. Eu costumava ir ao centro de terapia ali da esquina, mas a praticante de Reiki deles largou, e me deram seu nome e telefone. Dou um sorriso amarelo. Ah, no, no tem problema, mesmo. Muito gentil da sua parte. E, hum, esqueci de perguntar no telefone quanto voc cobra. Quanto eu cobro? Para o tratamento. Quanto custa a sesso? Ah, certo. Acho que so quarenta libras. At parece que eu vou cobrar dele por nada. Mas eu tinha de dizer alguma coisa, no mesmo? Que beleza. Eu estava pagando 45 no centro de terapia, ento uma tima notcia. Assim, sobra um pouco mais de dinheiro para as boas coisas da vida diz Stanley com animao, quando o conduzo para meu apartamento. Meu estmago s comea a se revirar quando abro a porta. O negcio que eu passei o dia todo negando essa coisa toda de Reiki. Quer dizer, era totalmente surreal: o telefonema, Simon achando superlegal eu ser terapeuta... Tanto que eu meio que bloqueei aquilo para fora da minha mente e preferi me concentrar no problema maior, que como explicar a Simon a respeito da leve confuso de nomes (eu me convenci de que esse o tipo de coisas que simplesmente acontece s vezes. Tipo: "Ops, eu disse que meu nome era Cressida? Eu quis dizer Natalie..."). E agora tem um homem de carne e osso na minha casa, esperando receber um tratamento. Isso no a mesma coisa que mentir sobre meu nome: agora eu realmente preciso fazer algo. Ento, quer um ch? pergunto a ele com voz falsamente alegre, tentando adiar o

momento inevitvel. Onde vou coloc-lo? No sof? Na minha cama? No, na minha cama, no. De jeito nenhum. Adoraria, obrigado. Com leite, sem acar, se no for incomodar. Se no for incomodar? Meu Deus, eu passaria a noite inteira preparando ch se isso me livrasse de ter de fazer um "tratamento" nele. E este cara faz Reiki com regularidade. Quer dizer, no tem como eu fingir que estou fazendo alguma coisa. No incomoda nem um pouco digo, animada. Na verdade, para a primeira sesso, geralmente melhor bater um bom papo. Sabe como , para saber que problemas voc tem, no que eu devo me concentrar. Assim, eu posso ter certeza de que vou, hum, canalizar a energia na direo certa. Canalizar a energia? De onde eu tirei essa? Mas parece funcionar. Stanley se recosta com um sorriso. , acho que voc tem mesmo razo absoluta. Bom, vejamos. Acho que so as dores de cabea, e a sensao generalizada de cansao. Eu simplesmente no me sinto eu mesmo, se que voc me entende. J faz um tempinho que estou assim. H quanto tempo, exatamente? Entrego a Stanley seu ch e ele sorri, agradecido. Assim bem melhor. Quer dizer, eu adoro um bom papo. Com certeza muito melhor do que assistir televiso sozinha. Para ser sincera, por mais que eu goste de morar sozinha, eu meio que sinto falta de ter algum comigo no fim do dia para conversar. E Stanley parece ser um fofo. H quanto tempo? Stanley pergunta. Ah, acho que uns dois anos. Anos? Nossa, que horror. Ento, o que voc acha que est causando isso? Meu mdico diz que o estresse. Voc est estressado? Acho que no. Eu no trabalho mais. No tenho preocupaes financeiras. No, no diria que estou estressado. Mas meu mdico tem muita certeza disso. Minha ltima terapeuta tambm. Ela achava que eu precisava relaxar mais. Mexo o meu ch. engraado: s de fazer essas perguntas, fico me sentindo uma conselheira caridosa ou algo assim. Como se realmente soubesse do que estou falando. Ento, o que aconteceu h um ou dois anos? Sabe, o que deu incio s suas dores de cabea? pergunto, lanando a ele meu melhor olhar de "voc sabe que pode se abrir comigo". No teve nada especfico Stanley diz, friamente. Foram comeando gradualmente, veja bem. Creio, querida, que no haja algum acontecimento marcante que possa ser responsabilizado. Depois que minha mulher morreu, entrei em uma rotina que raramente muda de um dia para o outro. Sinto muito pela morte de sua mulher. Eu tambm senti. Ainda sinto Stanley se corrige. Ela era uma mulher tima. Muito espevitada. Eu gosto de mulheres espevitadas, sabe. No gosto daquelas criaturas dceis que s ficam olhando para voc e sorrindo. Urgh, essas eu no agento. No, Bess no parava quieta. Ela me apavorava. Apavorava a famlia toda. Mas eu a amava. Voc casada? No respondo, um pouco rpido demais. Essa outra coisa sobre a qual eu e Pete costumvamos conversar. Mais uma coisa para a qual nunca conseguamos guardar dinheiro. Stanley sorri para mim. Ento, o rapaz do telefone no o escolhido?

Coro levemente, Ele , bom, a gente acabou de se conhecer... Quer dizer... Percebo. Bom, pode confiar: quando voc encontrar o homem certo, vai fazer de tudo para que funcione, no vai? muitssimo importante. Fico muito feliz por ter podido passar tantos anos ao lado da minha mulher. Fomos to felizes... Stanley pra de falar e fica olhando para o nada. Ele tem razo, claro. Ser feliz... bom, no existe nada melhor do que issos no mesmo? E acho que agora estou feliz. Qualquer coisa melhor do que a insatisfao, a insegurana misturada raiva em banho-maria que eu sentia quando estava com Pete. - Ento, quando foi que sua mulher... quer dizer, Bess... morreu? - Em agosto de 2001. No dia seguinte ao aniversrio de setenta anos dela. - Ento isto aconteceu h o qu? Quase dois anos? - E. Meu Deus, como o tempo passa rpido, no mesmo? Parece que foi s ontem que ela estava me dando ordens no supermercado. Ela no acreditava em lazer, sabe como . Achava que s servia para apodrecer o crebro e o corpo. Passou os ltimos cinco anos da vida tentando obter permisso da prefeitura para transformar nossa lojinha do andar de baixo em uma loja de verdade. Em uma loja grande, onde desse para se movimentar. - Voc tem uma loja no andar de baixo? - Na verdade, no. No mais. A casa era dos pais dela. Vendiam antigidades. Mas mal tem espao para sacudir um gato. A Bess queria aumentar os fundos; sabe, l no tem realmente nada, a no ser uma rea til que ningum usa, e um estacionamento. Mas no temos carro. No tnhamos, quer dizer. A Bess no gostava de carro. De repente, Stanley comea a rir sozinho. - Ento, talvez seja por isso que voc anda tendo dor de cabea. - Por que a prefeitura no nos deu a licena? Ah, no, isso era coisa da Bess, no minha. Seria bom se ela pudesse abrir um negcio, mas eu, no. No a licena de expanso digo. a morte da sua mulher. O qu? Ah, no diz Stanley, sacudindo a cabea. Comearam um bom tempo depois disso. Uns bons meses. Eu me lembro, era quase Natal quando tive a primeira. Hummmm. Certo. Bom, o que mais? O que tem nessa sua rotina que pode estar causando estresse? Stanley conta tudo a respeito de seu dia, desde a visita da faxineira pela manh para se assegurar de que ele tem comida e lenis limpos, at seu passeio pelo parque e a visita biblioteca tarde. A, noite, ele costuma ler, ou ouvir ao sem fio. O "sem fio"? Stanley, hoje as pessoas chamam de rdio! Mas e a televiso? No assiste? Televiso? Ah, meu Deus, no. A Bess achava que televiso tambm apodrecia o crebro. Ela desprezava o aparelho: no permitia que houvesse um em casa. Ele d uma risadinha, ento olha ao redor, nervoso, como se estivesse preocupado com o fato de que Bess pudesse ouvi-lo. Ento, nunca assistiu a nenhuma novela? No, nunca. Nem Friends? No, tambm no. Que tal Dad's Army, ou Seinfeld, ou A novia rebelde? Sinceramente, estou em estado de choque. Como que Stanley pode nunca ter assistido televiso?

Ah, eu vi A novia rebelde no cinema. Um filme adorvel. Gostei muito daquela personagem, Liesel... Stanley termina a ltima xcara de ch e olho para o relgio. Vejo que j so quase oito da noite. Os olhos de Stanley seguem os meus e ele se levanta de um salto. Ah, sinto muito. Meu Deus, realmente assim to tarde? Ah, espero que no a tenha causado inconvenientes. Deixe-me pagar pela sesso, por favor. Ele comea a procurar a carteira enquanto eu tiro as xcaras. No vai ter como eu permitir que este homem doce e solitrio me pague por uma hora de conversa. Quer dizer, poderamos estar no ponto de nibus ou algo assim. E, alis, eu realmente gostei do papo. No seja bobo, Stanley digo com gentileza, pegando no brao dele. Olhe, esta por minha conta, certo? At parece que eu fiz algum Reiki ou algo assim. Ah, no, por favor, permita-me pagar. Deixe que eu... Stanley achou a carteira e est tirando dela algumas notas de vinte libras. Pensando em Bess, suponho que preciso ser firme. Stanley, no vai ter como eu deixar que pague por este papinho. E ponto final. Stanley sorri. Bom, colocando desse jeito... Sabe, gostei muito da nossa conversa, obrigado. Hoje em dia, no sempre que a gente consegue conversar de verdade. E ter algum que escute. Realmente, estou muito agradecido. Olho para ele com ateno. Stanley, vai comear a novela EastEnders na TV. Ser que gostaria de assistir um pouco comigo? Os olhos dele se iluminam. Ahs eu seria incapaz de me intrometer dessa maneira diz, olhando por cima do sof. Claro que no estaria se intrometendo. Olha, tenho algumas lasanhas de microondas aqui, vou esquentar, pode ser? Fique vontade. Bom, tem certeza mesmo? ele diz com cautela, aproximando-se do sof. Tenho certeza absoluta digo com firmeza e pego o controle remoto. Enquanto vejo a tela ganhar vida, Stanley se ajeita no sof. Ento, este o Ricky digo e aponto para a tela. - Ele filho de Frank, que era casado com Pat. E Ricky era casado com Bianca, mas faz muito tempo; mas bom, ele casou com Natalie, que era casada com o outro filho de Pat, Barry. Mas Barry foi assassinado pela irm de Ricky h algumas semanas. S que ningum sabe que ela fez isso por enquanto... Stanley suspira feliz e franze um pouco a testa, tentando entender o enredo. Coloco as lasanhas no microondas, ento me junto a ele no sof. Duas horas depois, acabamos com as lasanhas e um pacote de biscoito de chocolate para fazer a digesto. Alm de ter sido apresentado a East Enders, Stanley tambm conheceu Selling Houses, Ground Force e Will & Grace. No tenho como agradecer ele diz com um sorriso, ao deixar meu apartamento s dez da noite. E eu gostaria muito de marcar outra sesso. Com certeza digo, sem certeza nenhuma. Quer dizer, acho que da prxima vez ele vai mesmo ficar esperando que eu faa um Reiki, no mesmo? Quando gostaria de vir? Bom Stanley responde, pensativo , quando mesmo voc disse que era o prximo episdio de Friends...? Amanh noite digo, com um sorriso. E isso significa que tambm vai dar para

ver The Osbournes. Stanley parece bastante desanimado. Sexta-feira? Ah, meu Deus. Tenho certeza de que deve ter alguma coisa marcada. E eu realmente no posso ficar achando... Amanh vai ser timo digo com um sorrisinho. Como Simon vai passar o fim de semana fora e Chloe s chega sbado de manh, vai ser bem legal ter a companhia de Stanley. Ento, desde que eu consiga fazer com que ele s fique assistindo a sitcoms. No vou ter de fazer Reiki nenhum. E parece que ele est precisando de companhia. Eu reconheo aquele brilho nos olhos dele: no est estressado, est solitrio. mesmo? diz Stanley e seus olhos se iluminam. Tem certeza absoluta? Perfeito. Vamos combinar s 15 para as oito, assim temos tempo de fazer um pouco de ch antes de comear. E se comear a falar de pagamento de novo, mando sair pela porta, certo? Acho que sim Stanley diz, todo animado, e pega o palet. Mas, nesse caso, voc me permite que traga os biscoitos da prxima vez? Sinto vontade de dar um abrao nele, mas ele no o tipo de homem que se abraa. Pelo menos, no acho que seja. E no sei muito bem se terapeutas de Reiki fazem esse tipo de coisa, ento s assinto com a cabea e dou um sorriso ao acompanh-lo at a porta. Eu realmente poderia entrar nessa aventura do Reiki. CAPTULO 11 Chloe parece perplexa. Hum, ol! ela diz animada, mas d para ver que est confusa. Ah, certo, beleza digo, como se estar com um senhor de idade no meu apartamento assistindo a Friends fosse completamente normal. Este aqui o Stanley. Stanley, esta aqui minha melhor amiga, Chloe. Que eu achei que s chegaria no sbado! , desculpe por ter avisado to em cima da hora. Chloe d de ombros. Eu consegui sair mais cedo do trabalho e pensei, que diabos... Stanley se levanta para trocar um aperto de mo com Chloe. Muito prazer em conhec-la. Voc tambm f? Chloe olha para mim e ergue as sobrancelhas. De Friends explico, O Stanley veio aqui assistir. Ah, entendi! Ah, certo, bom, claro que sou. Quer dizer, eu no diria que assisto religiosamente, mas... Stanley vai para o canto do sof para abrir lugar para ela, e ela tira o casaco e se junta a ele bem quando a msica comea. Eu levo as malas dela para o quarto, ento tiro do forno as pizzas que tinha comprado e coloco-as na mesinha de centro. Stanley tira uma garrafa de vinho da bolsa e faz um sinal para que eu abra. O negcio que Chloe me ligou apenas h uma hora para dizer que estava chegando, e eu no tive coragem de dizer a Stanley para no vir. Por sorte, ela no o tipo de pessoa que se apavora com facilidade: ela simplesmente aceita as coisas a as aproveita da melhor maneira possvel. Gomo aconteceu aquela vez que eu tentei comprar ingressos para irmos ao show dos Stone Roses e eu me confundi e acabei levando entradas para o show do Guns N' Roses: ela adorou o programa e no fim acabou agarrando um motoqueiro. Ento, em vez de arrumar uma desculpa para lev-la ao meu quarto e explicar o que est

acontecendo, achei que provavelmente no vai ter problema se eu no disser nada. Afinal de contas, no quero fazer com que Stanley fique pouco vontade. Quando eu disse a ele que Chloe estava a caminho, ele imediatamente se prontificou a ir embora, e eu tive de passar um tempo convencendo-o a ficar. Sirvo o vinho e me aperto ao lado de Chloe no sof. Ento, Stanley, diga Chloe comea. Do que mais voc gosta alm de Friends"? - Ah, a Cressida me apresentou novela EastEnders ,e eu tambm gostei de Ground Force Stanley diz, cheio de sinceridade. Quem Cressida? Chloe pergunta. Merda. Stanley fica olhando para ela, confuso. Cressida? ele diz, olhando para mim. Ah... certo Chloe responde e me lana um olhar estranho. Finjo ter derramado um pouco de vinho na blusa para criar uma confuso. Stanley se levanta e eu corro para o banheiro, tentando imaginar o que vou dizer. Por sorte, Chloe vem atrs de mim. Natalie, est tudo bem? ela pergunta enquanto eu finjo lavar a blusa. Est, claro que sim digo a ela, sentindo exatamente o oposto. Ento abaixo a voz e comeo a cochichar. Olha, aquele negcio todo de Cressida... s o nome que o Stanley me chama, certo? No sei por qu. Acho que ele deve ter uma filha chamada Cressida ou algo assim. Fico vermelha ao mentir. Faz com que eu me sinta pssima. Mas que escolha eu tenho? Ai, meu Deus, desculpe Chloe solta. Eu no fazia idia. Olha, no vou mais tocar no assunto, certo? Obrigada digo, agradecida. Dez minutos depois, quando ela vai ao banheiro, Stanley se aproxima de mim. Ela meio lerdinha, no ? diz, cheio de com paixo. Fico olhando para ele sem entender nada. Como assim? A sua amiga, Chloe. Nem se lembra do seu nome! Ah, to triste... e ela to bonita, e to jovem tambm! Fico me remexendo no sof durante alguns segundos. Isto aqui realmente est errado. No posso deixar Stanley pensando que a minha melhor amiga burra. Respiro fundo. - verdade surpreendo-me de me ver dizendo. Mas, olha, ela muito sensvel, ento no mencione o assunto, pode ser? Ela... hum... gosta de me chamar de Natalie. Certo, agora eu cheguei ao nvel mais baixo possvel. Eu disse a Stanley que Chloe retardada? Meu Deus, minha vida vai ser assim daqui para a frente, vou viver apavorada com a idia de os meus amigos se conhecerem e descobrirem a mentirosa deslavada que eu sou na realidade? Para o meu alvio, Stanley decide que ainda no est preparado para The Osbournes e vai embora depois de Friends. Desculpe por isso, mas ele um amor, no ? digo quando escutamos a porta de entrada do prdio bater e os passos de Stanley rua abaixo. mesmo. Ento, como foi que voc o adotou? Eu no tinha pensado nisso. Vai ser

difcil de eu contar a verdade para Chloe, no mesmo? Hum, a gente meio que comeou a conversar um dia. Na parada de nibus. Percebo Chloe responde, pensativa. Que coisa estranha. Ergo a cabea de supeto. Estranha? No, no exatamente. Eu sempre falo com desconhecidos na rua. Alis, Londres fica muito mais simptica quando a gente comea a conversar com as pessoas digo rapidinho. Com qualquer pessoa na rua? Chloe insiste na pergunta. Com certeza. Quanto mais aleatria for a pessoa, melhor. - Ele tambm disse alguma coisa a respeito de voc ser terapeuta dele ela diz, dando muita nfase informao. Terapeuta dele? Tento parecer surpresa, e em vez disso, exagero na dose e acabo parecendo culpada de verdade. Terapeuta de Reiki dele, para ser mais exata ela diz e toma um gole grande de vinho. Natalie, exatamente qual seu trabalho aqui? Eu nem sabia que voc era ligada nessas coisas alternativas... quando a gente foi quele spa em Bath, voc disse que era tudo a maior bobagem. Voc pode me contar, sabe como , se passou por uma transformao de carter. Acho isso uma coisa muito emocionante! Emocionante? digo fraquinho. No me parece nada emocionante. Sinto que ridculo para caramba. Meu Deus, sim. Ento, voc se tornou terapeuta de verdade? Ser que pode fazer uma sesso comigo? Voc prestou exame e tal? No... respondo, tentando pensar rpido. Mais algumas mentirinhas inofensivas no podem fazer mal, podem? Na verdade, ainda no prestei o exame. Ainda estou, sabe como , estudando. E o Stanley... bom, ele me deixa treinar com ele. Nossa, voc mesmo cheia de segredos Chloe exala. Ela parece estar animada de verdade, mas pode ser s o efeito do choque. No sou, de jeito nenhum, o tipo de pessoa que se torna terapeuta. que eu realmente no fazia idia ela prossegue. Achei que voc estava mesmo sendo um tanto evasiva em relao ao seu trabalho, mas nunca desconfiei disso. Ento, quando que voc vai largar seu trabalho com publicidade e se dedicar a isso em tempo integral? Dou um sorriso fraco. Ah, mas ainda vai demorar bastante tempo. Quer dizer, h muita coisa a estudar, montes de exames, workshops, sabe como . S estou esperando para ver o que vai acontecer, sabe como ? Claro. Ento, tem mais alguma coisa que voc est escondendo na manga? E aquele cara com quem voc est saindo? Dou um sorriso relutante. Ele me deu de presente um vestido lindo. Ah! Mostra para mim! Chloe solta um gritinho. No, espera. Vamos abrir mais um vinho primeiro. Quero saber todos os detalhes. E no ouse deixar nada de fora: quero saber a verdade, toda a verdade, em nome de Deus. Quando tiro a garrafa de vinho da geladeira, no consigo deixar de pensar se algum dia vou poder voltar a contar toda a verdade para algum na vida. Resolvemos no sair com Alistair e Michael sbado noite. Principalmente porque parece

que Alistair no est em casa e Michael no diz: "Ento, o que vocs acham de sair comigo e com o Alistair hoje noite?", quando passamos na Joseph para dar um oi a ele. Mas ele encontra, sim, uma cala fantstica para Chloe, que faz as pernas dela parecerem que tm l,80m de comprimento, e d a ela seu desconto de funcionrio, ento no foi uma viagem perdida. Para ser sincera, digo a Chloe, enquanto nos arrumamos, talvez seja melhor mesmo sairmos sozinhas. Sabe como , igual aos velhos tempos. Ela concorda, toda entusiasmada. Ento, onde a gente vai? ela pergunta, ajeitando o delineador na frente do espelho do banheiro. Vamos danar em algum lugar? Parece uma tima idia digo e vou at o quarto para dar uma espiada no guia da Time Out. No quero confessar que s estive no Canvas e no Woody's: dei a entender que conheo Londres de trs para frente. Encontro um clube chamado Notting Hill Arts Club no roteiro e fao uma anotao mental do endereo. Ou ento temos a Subterrnea... mas no tenho certeza se a msica que toca l exatamente o que a gente quer. Quer dizer, som break heat est muito bem, mas no fao a menor idia de como danar isso... Chloe continua remexendo na ncessaire de maquiagem, de modo que eu resolvo dar uma arrumadinha geral: nos ltimos dias, meu apartamento meio que se transformou em um depsito, e no de um jeito bacana como o apartamento de Julie... mais ao estilo do seriado Men Behaving Badly. Enquanto vou recolhendo um carregamento de papis e folhetos da mesinha de centro, olho, hesitante, para a nova pilha de correspondncia que se acumulou para Cressida. Nada de mais: s uns dois envelopes pardos. Mas eu prometi a mim mesma que no vou abrir... no desta vez. Quer dizer, abrir a correspondncia de outra pessoa algumas vezes pode ser compreensvel, at mesmo perdovel. Mas repetir o ato procurar confuso. Mas elas parecem bem tediosas, para falar a verdade. Incuas. E se eu quiser mesmo que Simon ache que eu sou Cressida, realmente devia deixar algumas cartas com esse nome espalhadas por a, no mesmo? Alm do mais, eu certamente deveria saber o tipo de correspondncia que ela recebe, para poder parecer convincente, certo? Desculpe, Natalie, eu resolvi no usar a blusa azul, ento preciso refazer a maquiagem para combinar com a rosa. No vou demorar... Chloe realmente deveria ser maquiadora ou algo assim... nunca vi ningum com tanta fixao em cor de sombra quanto ela. Olho para as cartas de novo. Abro ou no abro? Por um lado, eu j me enfiei mesmo na maior confuso, e no preciso piorar a situao. Por outro lado, s conheci Simon porque abri a carta de Lenora. E suponho que, como eu j me revelei uma pessoa moralmente repreensvel por ter mentido para a minha melhor amiga e para o homem mais adorvel que eu j conheci, melhor entrar logo de cabea. Depois de passar alguns minutos resmungando, abro a primeira carta com muito cuidado. do Citibank, tentando convencer Cressida de que ela precisa de um banco que a permita ter euros e dlares alm de libras. Ento, ela uma terapeuta de Reiki do jet-set, hein? Jogo na lata de lixo. Da, bem quando estou prestes a abrir a segunda carta, Chloe entra na sala. Ento, o que voc acha? Olho esquerdo ou olho direito? Rapidamente enfio o envelope embaixo de uma almofada e ergo os olhos, cheia de culpa. Chloe est batendo as pestanas para mim, cada olho enfeitado com uma combinao

diferente de sombra, delineador e coisinhas brilhantes. Hum, o olho esquerdo digo rapidinho e sinto meu rosto corando de leve. E mesmo? Achei que talvez o direito funcionasse melhor... mas se voc acha... Chloe caminha at o espelho da parede para se admirar. Asseguro-me de que a carta est completamente escondida, levanto-me e vou at onde ela est. - Venha at a janela para eu ver com a luz natural sugiro. No! Choe diz, revirando os olhos. Ns no vamos sair enquanto ainda estiver claro l fora, certo? Ns vamos a boates e a bares. Ah, claro que sim digo, humilde. Bom, nesse caso, talvez voc tenha razo: o direito melhor. Achei que era diz Chloe, sorrindo. Ento me d mais alguns minutos e eu vou estar pronta. Assim que ela sai da sala, eu volto para o sof, pego o segundo envelope e rasgo para abrir. Quando tiro a carta, vejo o logotipo familiar do Soho House em cima e meu corao d pulinhos dentro do peito. Debruada por cima da carta, para que possa escond-la se Chloe entrar na sala de novo, absorvo seu contedo com rapidez. Bl bl noite de cinema. Bl bl novos funcionrios trabalhando na creche. Bl bl... envio da nova carteirinha. Nesse ponto, paro de ler. Carteirinha? Do Soho House? Inclino o envelope em cima do sof e, claro, uma carteirinha no formato de um carto de crdito cai l de dentro, uma linda apario em preto e dourado. E tem o nome de Cressida escrito. Rapidamente ponho o carto no bolso e enfio a carta no lixo da cozinha. Ento pego de novo. Tem o endereo escrito em cima: Greek Street, n 40, Wl. Tem detalhes sobre os filmes exibidos naquela semana na sala de projeo particular dos scios. E eu tenho um carto para entrar. Mas, obviamente, no teria como us-lo. Quer dizer, no existe a possibilidade de eu ter coragem de entrar com ar despreocupado no Soho House, sorrir para Jude Law, bater um papinho com Julia Roberts. Mas, por outro lado, pode ser que eu me vire bem. Tenho a carteirinha, no tenho? E no todo dia que se tem uma chance como essa, no mesmo? De poder entrar em um dos endereos mais exclusivos de Londres? Sinceramente, seria falta de educao no aproveitar. Estou pronta! Chloe estrila ao retornar sala. Olho para ela, maravilhada. Est usando a cala da Joseph com saltos sete e meio, uma blusa rosa cintilante e o ca belo escuro caindo pelas costas. Est absolutamente incrvel. Chloe, voc est fantstica digo a ela. Caramba, espero que sim, depois de tanto trabalho. Mesmo assim, no todo dia que a gente sai em Londres, no mesmo? Ento, diz logo, Natalie: aonde a gente vai? Quero ficar impressionada! Certo... respondo, hesitante. O Soho House impressionante o bastante para voc? Demoro um pouco para conseguir acalmar Chloe. Principalmente porque tambm demoro um pouco para conseguir me acalmar. A adrenalina corre pelas minhas veias e eu estou dividida entre dois pensamentos. Um: vamos ao Soho House! Dois: vamos ser expulsas do Soho House por uso de identidade falsa!

Chloe, enquanto isso, parece incapaz de segurar a animao. Natalie, no existe ningum mais bacana do que voc. Eu estava torcendo para voc me levar l... quer dizer, quando voc disse que ia l, naquela vez que eu liguei, fiquei morrendo de inveja. E eu contei para todo mundo na festa do Pete: ele ficou bem impressionado, alis. Ficou perguntando como estavam indo as coisas para voc em Londres e tal. E... ai, meu Deus, estou falando um monte de besteira, no estou? Caralho, vamos ao Soho House! Dou um sorriso vazio, tentando suprimir o fato de eu saber que essa coisa toda pode dar completamente errado e que provavelmente vai dar. E ento um sorriso verdadeiro comea a se abrir em meu rosto. Quer dizer, na verdade, provavelmente no assim to difcil. Acho que demonstrei que contar algumas mentirinhas inofensivas aqui e ali, alm de ser fcil de se fazer, tambm rende frutos. s olhar para as provas: as coisas deram bem certo com Simon, no deram? Consegui contornar o problema de no ser terapeuta de Reiki, no foi? Para ser sincera, a honestidade no me levou assim muito longe no passado. No entanto, ao abrir a correspondncia de Cressida, conheci Simon, impressionei todo mundo na minha cidade e agora tenho uma carteirinha do Soho House. Acho que nossa noite vai ser tima. Confiro se o carto ainda est no meu bolso, pego a bolsa e dou o brao a Chloe. Certo, vamos l! digo, alegre, deixando a porta bater atrs de ns. No vamos direto para o Soho House. Quer dizer, no d para aplicar um golpe desses assim de cara. Para ser sincera, no sei bem o que vamos encontrar l, o que dificulta contar coisas sobre o lugar para Chloe, e ela quer saber tudo, desde como o bar at como so os banheiros, passando por se tem pista de dana no sbado. Ento, enquanto bebericamos nossos drinques na cadeia de restaurante All Bar One do bairro do Soho, consigo convenc-la de que nunca fui ao Soho House no sbado, apesar de ter dito a ela em um sbado que iria l. Da descrevo o lugar com base em fotos que vi no programa: cheio de poltronas de couro molengas e pisos de madeira antigos e gastos. Fico preocupada de estar ficando boa demais em inventar coisas, mas cada vez que me mexo, sinto a carteirinha no meu bolso e lembro a mim mesma de que pode dar tudo errado, e de que pode ser bem horrvel. Por sorte, quando terminamos nossos cosmopolitans, j estamos bem altinhas e Chloe parece ter esquecido a maior parte das coisas que eu disse a ela, porque fica repetindo as mesmas perguntas, em um tom de voz cada vez mais alto. Enxugo o copo e olho para o relgio. Nove e meia da noite. Achei que alguns drinques me deixariam mais segura, mais blas. Mas, em vez disso, s fazem com que eu me sinta mais apreeensiva. Eu vou parecer uma idiota completa se no entrarmos. Ser que a gente toma mais alguma coisa? digo toda alegre, tentando adiar o inevitvel. Estou tentando convencer a mim mesma de que mais um drinque vai fa zer toda a diferena. Mas Chloe sacode a cabea. No, acho que devemos ir andando. Quer dizer, as celebridades que tm filhos precisam voltar para liberar a bab s onze da noite. Se no formos logo, no vamos ver ningum. - O qu? digo, incrdula. Voc tem noo de corno o que voc disse foi ridculo? Chloe lana um olhar enviesado para mim. Tem All Bar One em Bath diz, bem especfica. E com beb ou sem beb, acho que

devemos ir andando. A menos que voc queira ficar aqui, claro. Quer dizer, no precisamos ir ao Soho House se voc no quiser. No suspiro , podemos ir agora. No consigo pensar em mais nenhuma desculpa, e ela tem razo: o All Bar One no , nem de longe, o epicentro da vida noturna londrina. No fique assim to entusiasmada diz Chloe, olhando cheia de curiosidade para mim, mas evito o olhar dela. Em alguns minutos, quando no nos deixarem en trar no Soho House, vou ter de dar muitas explicaes. Mas isso para depois. Neste momento, meu desafio , em primeiro lugar, encontrar o endereo. Certo digo, cheia de iniciativa, quando samos para o ar da noite do Soho. Precisamos encontrar a Greek Street. Que fica... por ali. Memorizei o mapa do Soho que estava na parede da estao de metr de Oxford Street antes de irmos para o bar, mas no tenho certeza se estou indo para o lado certo. No me lembro se estamos de frente para o norte ou para o sul. Ou, alis, para onde fica o oeste e onde o leste. Nunca fui muito boa em me orientar, e ter tomado dois coquetis tambm no ajuda em nada. Caminhamos por Old Compton Street durante cerca de dez minutos e eu examino cada placa de rua, em busca de indicaes. Seria realmente vergonhoso se estivssemos indo para o lado errado. - Ainda falta muito? Chloe pergunta. Meus ps esto doendo. Solto um grunhido de frustrao. Eu vou me humilhar completamente e ela reclama de dor nos ps? No est longe consigo dizer. E logo ali na esquina, acho... Mas, na prxima esquina, o nome da rua Frith Street, e continuo sem saber direito onde estamos. Dou um sorriso nada convincente e sugiro que continuemos seguindo em frente. Chloe bufa e arfa e eu mal consigo conter minha irritao. Olha, estamos quase l, certo? Chloe suspira, ento pra, depois de alguns passos. Chegamos! Esta Greek Street! ela solta um grito histrico. Ah, graas a Deus! Desculpa por ser uma chata, mas voc no faz idia de como andar com estes sapatos. Engulo em seco. Chegamos. Chegamos de verdade, e vamos entrar. Assim que eu encontrar a porta, claro. Como a sorte quis, estamos na ponta certa da rua, e logo nos vemos na frente da porta do Soho House. Chloe aperta minha mo de tanta emoo. Meu Deus, como voc est suando, Natalie. Qual o problema? Nenhum! estrilo, em tom alegre. Absolutamente nenhum! Tem certeza? Parece que voc est muito nervosa. Nervosa? respondo, com uma risada histrica. Por que eu estaria nervosa? Mas bem que a gente podia ir a outro lugar primeiro para um drinque rpido, quer? Tem um monte de lugares por aqui... Chloe me olha enviesado e eu paro de falar rapidinho. Ela est certa, eu estou nervosa. Na verdade, estou mais do que nervosa: estou quase tremendo de pavor. Acalme-se, digo a mim mesma. Tenho de entrar, mostrar minha carteirinha e pronto. No difcil. S preciso ficar com cara de quem faz isso sempre. Pense como Cressida, digo a mim mesma. Sou fabulosa. Sou capaz de fazer isso. Respiro fundo, abro a porta e entramos.

A mulher da recepo olha cheia de incerteza para ns. Posso ajudar? diz, educada. S viemos beber um drinque explica Chloe, os olhos brilhando de emoo. E:ntendo. Bom, este um clube fechado, ento creio... A Natalie scia, no , Natalie? Chloe apressa-se em dizer. Dou um sorriso sem jeito para a mulher, que me espia desconfiada. Saco. Agora ela sabe que meu nome Natalie, e na minha carteirinha est escrito Cressida. Estamos ferradas. E est com a carteirinha? Claro que sim respondo, com a maior segurana possvel. Est aqui em algum lugar... Meio de m vontade, reviro a bolsa. Que horror. No estou me sentindo fabulosa. Estou me sentindo quente e pouco vontade, e tenho certeza de que j ficou bem bvio para a recepcionista que eu no sou scia. Chloe nunca vai me perdoar por ter feito ns duas parecermos to ridculas, e por ter mentido a ela. Por que eu no posso simplesmente ser como as outras pessoas e simplesmente dizer a verdade a respeito das coisas? Por que eu complico tanto tudo para mim mesma? - Vamos l diz Chloe, impaciente, e arqueia uma das sobrancelhas para a recepcionista, como se no estivesse acreditando que ela est mesmo me obrigando a mostrar a carteirinha. Gomo se ela devesse saber quem eu sou. O que, obviamente, faz com que eu me sinta ainda pior. E ento a porta se abre e um grupo de pessoas entra falando alto. Ergo os olhos e reconheo um rosto: acho que ela apareceu na revista Heat na semana passada, mas no consigo me lembrar de quem . Um sujeito tambm me parece bem familiar, mas no sei de onde me lembro dele. Olha para mim de um jeito estranho, e eu desvio o olhar rapidinho. Ele deve ser famoso, e eu no quero passar mais vergonha. Mas, em vez de desviar o olhar tambm, ele vem na minha direo. Tudo bem, lindona? Que legal cruzar com voc aqui! Ergo os olhos chocada para estudar o rosto que se aproxima do meu e tasca um beijo na minha bochecha, e Chloe se vira toda para olhar. E da eu me lembro. Claro, Serge, o cara do rudo branco/rudo rosa. Sinto uma onda de alvio percorrer meu corpo. Serge, oi! Bom, a gente s est dando uma passada. Sabe como ... Maravilha ele diz e me abraa, a caminho da recepo. Essa a minha chance de entrar, penso rapidamente. Sorrio para Chloe, para que saiba que deve vir atrs de ns, e ela revira os olhos para mim, tentando adivinhar o que est acontecendo... Serge se debrua por cima do balco e d um beijo na bochecha da mulher severa. - Voc nova, no ? ele diz, com leveza. Bom, provavelmente j avisaram sobre mim. Serge Waterman. Parece que eu baixo um pouco o nvel. Ele sorri e entrega a carteirinha a ela. A recepcionista parece encantada, e retribui o sorriso, devolvendo a carteirinha dele. Estas moas esto com voc? ela pergunta a ele, dando uma olhada rpida em mim e Chloe. Agora esto! responde Serge, com um sorrisinho malicioso. Mas voc a primeira da minha lista, voc sabe disso. A recepcionista d risadinhas e todos entramos, e sinto um enorme peso sair de cima de meus ombros. Quase dou um beijo em Serge de gratido, mas a mo dele j est se dirigindo para minha bunda, ento acho melhor no.

Ento, isto aqui o Soho House! Finalmente estou dentro do clube fechado mais bacana do mundo! Infelizmente, no estou vendo Madonna em lugar algum, nem Jude Law, alis, e por isso resolvo me concentrar no ambiente. mais ou menos como estar na casa de algum, mas algum que rico de verdade com gosto fantstico, montes de amigos bacanrrimos e toneladas de empregados. No d para imaginar nada parecido com isso abrindo em Bath. As pessoas simplesmente no saberiam como agir. E apesar de ser bacana de verdade, no achei que seria assim to aconchegante. Tipo, d para tomar um coquetel, mas, se quiser, pode pedir torrada com margarina (e bem o que Serge faz). Ou um chocolate quente. E tem pessoas assistindo a DVDs como se estivessem em casa. Pessoas sentadas em poltronas simplesmente lendo o jornal, como se no fossem dez horas de um sbado noite. A garota da Heat atriz, fico sabendo, e est lanando um single pela gravadora de Serge. E o single vai entrar na trilha sonora de um filme que outro cara que est com eles est produzindo para a DreamWorks. Parece um mundo diferente: nomes que eu conheo das revistas temperam a conversa com as operaes plsticas que supostamente fizeram ou com a pessoa com quem esto supostamente transando, e preciso me segurar para no ficar boquiaberta a cada cinco segundos. Chloe nem tenta esconder sua surpresa e fica dando gritinhos e apertando meu brao toda vez que alguma pessoa famosa mencionada. Ento, cad aquele seu namorado? Serge me pergunta, disfaradamente. Viro-me rapidamente. Ele no meu namorado. Quer dizer... ele , sabe como . Mas hoje s vim com a Chloe... No est saindo do jeito que eu queria. Ah, s um casinho, ? Serge sorri. Muito dinheiro e nada mais? Bom, as garotas precisam se divertir, no mesmo? Eu no sou assim digo, esquentada. Eu gosto dele. Maravilha! diz Serge, com um sorriso maroto. Fica mais fcil quando se gosta, no mesmo? Olho brava para ele. Gomo que ele se atreve a dizer que s estou com Simon por causa do dinheiro? Ele nem me conhece. S porque ele anda com gente louca e obcecada por si mesma no quer dizer que todo mundo faa a mesma coisa. Caramba, estou falando igualzinho ao Simon. Ou, pior, igualzinho a meus pais. Certo, pense como Cressida, repito para mim mesma. Voc est no Soho House, pelo amor de Deus! Volto-rme para a atriz. Voc apareceu na Heat da semana passada, no apareceu? digo, sorrindo. Ela fica olhando fixo para mim. E dai? diz e ento se vira para a garota sentada a seu lado- e as duas comeam a rir. Olho ao redor para ver se Chloe me viu sendo completamente humilhada, mas, por sorte, est ocupada mandando uma mensagem de texto para algum pelo celular. No final, acabo percebendo que nenhum dos "amigos" de Serge, se que se pode cham-los assim, vai falar conosco. E prprio Serge s tem uma coisa na cabea: o p dele no pra de roar minha perna, independentemente de quantas vezes eu me remexo na cadeira. Eu no me sinto vontade, e quero ir para casa. No tem muita coisa rolando aqui, no mesmo? - digo o mais baixinho possvel para Chloe. Ser que voc no quer ir embora daqui a pouco? Ir embora? Est falando srio? Ela parece decepcionada.

- digo, dirigindo os olhos dela na direo da mo de Serge, que agora se acomodou em cima do meu joelho. Certo ela concorda com um dar de ombros e pega a bolsa. Vocs no vo embora, vo? diz Serge enquanto eu desalojo a mo dele e me levanto. Acho que sim respondo, com um sorriso apologtico. Os outros esto to envolvidos em uma conversa que mil trotam quando nos retiramos. Eu ligo para voc Serge diz, bbado, atrs de mim, enquanto dou um sorriso hesitante para a mulher da recepo e saio para a Greek Street. Sabe, acho que eu devia me mudar para Londres diz Chloe, pensativa, mexendo o caf. Quer dizer, l em Bath eu no vou chegar a lugar nenhum, no mesmo? No como voc... domingo de manh, e estamos sentadas mesa da minha casa, tomando caf-da-manh. Estou aliviada por termos voltado relativamente cedo ontem noite: minha cabea continua latejando um pouco por causa de todos aqueles coquetis, mas eu consegui dormir bastante. Olho para Chloe cheia de curiosidade: Gomo assim? Tudo est dando supercerto para voc l. Ha! ela solta uma gargalhada. Tenho um trabalho chato na Shannon's e s... quer dizer, pelo amor de Deus: estou l desde que sa da faculdade. pattico. Voc, por outro lado, est mudando de nvel aqui. - Achei que voc adorasse seu trabalho, no? pergunto, incrdula. Chloe sempre foi a garota de ouro da agncia Shannorn's, sempre pegou os trabalhos mais interessantes. Ah, se pelo menos ela soubesse o que eu estou fazendo realmente em Londres... Eu me sinto um engodo. E, ontem noite, no Soho House, comecei a questionar, pela primeira vez, se deveria mesmo estar em Londres. - Eu adoro... quer dizer, tambm acabei de ganhar uma promoo, o que bem legal. Estou ganhando bem e tudo o mais. Mas isto... Chloe examina o meu aparta mento com os olhos. Isto aqui diferente. Voc deu um salto, e realmente valeu a pena. - Promoo? Voc no tinha me contado! Chloe olha para mim como se eu no estivesse entendendo absolutamente nada. . Sou diretora de conta de uma agenciazinha em Bath. Grande merda. Voc scia do Soho House e sai com diretores de cinema. Respiro fundo. Chloe, no acredito que voc no me contou. Diretora de conta... que demais. Geralmente demora anos para algum conseguir esse tipo de cargo. E, olha, ficar scia da Soho House no muda a vida de ningum. Ento, voc v a Zoe Ball tomar um drinque. No assim to maravilhoso, mesmo! Voc costumava achar que era maravilhoso Chloe diz, bem assertiva. Ela tem razo, eu costumava mesmo. Eu me mudei para c exatamente pelas razes que Chloe est mencionando, ento, por que acho que ela parece boba de abrir mo do que tem? Depois de ter me mudado para Londres para ser bacana e andar com o povo da moda, agora estou dizendo que no assim tudo isso? Talvez respondo. S acho que agora, com o seu emprego novo e tudo o mais... bom, provavelmente no seja o momento certo. Voc acha que iria ser uma pedra no seu sapato. Olho para Chloe, chocada.

O que foi que voc disse? Ah, fala srio ela diz, mal-humorada. Voc j est com tudo na mo aqui. Acha que, se eu me mudasse para c, eu ia entregar voc. Eu vi aquela olhada que voc me deu na recepo do Soho House. Gomo se eu estivesse parecendo emocionada demais. Bom, eu estava emocionada: que diferena faz? Voc tambm costumava ser assim... Continuo sendo! digo, surpresa. No, no continua. Voc est muito diferente. Parece que voc no quer que eu conhea seus amigos porque eu no sou bacana o bastante. Voc nem queria ir ao Soho House comigo at seus amigos londrinos chegarem. Qual o problema? Agora eu fiquei quadrada demais para voc? No sirvo mais para sair com voc? Acho que foi por isso que quis ir embora cedo: achou que seu amigo Serge podia ficar com uma m impresso de voc porque eu estava l... Chloe quase est com cara de quem pode se desmanchar em lgrimas a qualquer momento. Fico olhando para ela, completamente chocada. Chloe, voc acha tudo isso mesmo? Caramba, voc j me conhece h bastante tempo, no mesmo? Voc sabe que eu no sou assim. Eu estava tentando fugir do Serge, no afastar voc. Ele um pavor. No pareceu que voc o achava pavoroso quando entrou valsando no Soho House com ele e me deixou para trs. Chloe retruca. Posso no morar em Londres, Natalie, mas pelo menos no sou uma vaca pretensiosa e aproveitadora. Chloe me lana um olhar cheio de ressentimento. No d para acreditar nela. Como que ela pode ser to cruel se eu me esforcei tanto para proporcionar uma bela noite para ela em Londres? Se isso mesmo que voc pensa, por que veio aqui ficar na minha casa? pergunto, brava. o que eu fico me perguntando - Chloe retruca. Voc se transformou em terapeuta de Reiki, pelo amor de Deus. Quer dizer, que histria essa? Parece que voc Se tornou outra pessoa, Natalie. E eu no gosto muito dessa pessoa nova. E se voc no se importa, acho que agora vou voltar para casa, para ver umas pessoas normais. Chloe comea a jogar as coisas dela dentro da mala. lcvanto-me em silncio e recolho as xcaras de caf e as tigelas de cereal. Uma tenso pesada enche o ar enquanto ns duas nos recusamos a dizer qualquer coisa. Dez minutos depois, ela j est porta. Sabe, voc e o Pete tm mais coisas em comum do que eu pensava. Quando voc parar de ser assim to exibida, a gente se v por a ela diz, cheia de amargor. No conte com isso respondo, azeda. E antes que eu possa dizer qualquer outra coisa, ela j se foi. Vou at a janela e vejo quando ela aparece na rua l embaixo, caminhando na direo do metr. Ela olha para cima e me avista e, por um instante, quase abro a janela e grito para que ela no v embora. No quero que ela me deixe aqui sozinha. Mas no grito. No sei bem se sou eu quem deve pedir desculpa. E nem sei o que diria se fosse pedir. CAPTULO 12 Diga uma coisa Simon pergunta, pensativo, enquanto mastiga uma coxa de frango garotas londrinas bacanas como voc s vezes vo sujar os ps de lama no interior? Olho para ele sem ter muita certeza do que est falando e tomo mais um gole de

champanhe. Est um pouco frio para fazer piquenique, para falar a verdade, mas ele foi cavalheiro e me emprestou o casaco dele. Estou usando por cima do meu lindo vestido novo Alberta Ferretti com um pulver grande, que no est me esquentando nem um pouquinho. No que eu me importe: assim que Simon me viu usando o vestido, fez questo de me levar de volta para casa e tir-lo todinho, e quase nem conseguimos chegar ao parque. Mas, mesmo assim, eu coloquei de novo antes de sair. Nunca mais quero tir-lo, para ser absolutamente sincera. E, apesar do friozinho de comeo de noite, Simon parece estar determinado a aproveitar ao mximo nosso piqueniquezinho. Depende do que voc quer dizer com sujar os ps de lama digo, tremendo um pouquinho. Meus pais querem que eu v visit-los no fim de semana que vem de novo, e eu fiquei aqui pensando se voc no quer ir comigo. Ergo os olhos, chocada. Achei que ele iria sugerir um fim de semana no campo, no que fosse me fazer um convite para conhecer os pais dele. Ainda no contei a Simon a coisa toda de sem querer ter fingido ser outra pessoa. No posso conhecer os pais dele antes que saiba a verdade. mesmo? digo, tentando no parecer to assustada quanto me sinto. Voc no obrigada a ir Simon diz e parece um pouco decepcionado. No... no isso. s que... um pouco cedo demais? No, eu sei. M idia. Olha, esquece, tudo bem? Simon se serve de mais um pouco de champanhe. Na verdade, vinho frisante, mas foi a nica coisa que consegui encontrar. Deixei para comprar a comida no ltimo minuto e precisei comprar no mercadinho da esquina, porque o supermercado estava fechado. Ento pegamos vinho frisante, coxas de frango e um monte de samosas, que Simon mastiga alegremente. No estou com muita fome: a coisa toda com Chloe me deixou com um certo gosto ruim na boca. Examino o rosto de Simon. Ele est com aquela cara de "no estou nem a". Mas d para ver que ficou desapontado. Talvez eu deva aceitar o convite. Hoje eu j me desentendi com minha melhor amiga. Ser que tambm posso me dar ao luxo de afastar Simon? Eu adoraria ir digo, pego a mo dele e prometo a mim mesma que vou contar tudo antes da viagem - mesmo? o rosto de Simon se ilumina. Quer dizer, seria mesmo timo. Quer dizer, eles so uns amores. E... bom, eu preciso contar uma coisa a eles neste fim de semana. E seria mesmo timo se voc estivesse l. O que voc vai contar? pergunto, curiosa. Simon abre a boca para dizer alguma coisa, ento pensa melhor. s... na verdade, no nada de interessante. s uma coisa que andei pensando em relao ao trabalho, nada mais. Mas eles vo ficar superfelizes de conhecer voc. Principalmente porque voc conhece a Lenora. Meu pai adora a Lenora. Percebo uma sensao arrepiante do pavor percorrendo o meia corpo. Eles se conhecem superbem, ? Ah, meu Deus, sim. A famlia dele e a dela eram muito prximas quando eram criana. No a vemos muito desde que comeou a trabalhar na ndia, mas ele adora falar dela. ndia. Ela est na ndia! Deus existe, afinal de contas. Acalentada pela idia de que Lenora est a milhares de quilmetros de distncia e que assim vou ter facilidade de blefar algumas conversas sobre ela, sirvo-me de uma samosa. Pena que ela no vai poder estar l digo com um sorrisinho. Ento, voc est mesmo curtindo este piquenique rtico ou ser que a gente pode ir para casa agora?

Sinto muito, Natalie, mas a resposta no. No d para acreditar. Laura me colocou para trabalhar no sbado e no domingo, e Lucy se recusa a trocar comigo. Ela tem o fim de semana todo livre e nenhum programa especial, a no ser ir a um clube qualquer no sbado, a que poderia ir em qualquer outro dia, e mesmo assim se recusa a ajudar. Tudo bem respondo, mas no est nada bem. No vai ter como eu trabalhar neste fim de semana. Vou viajar com Simon de qualquer jeito, s dez da manh de sbado. Estou ficando cada vez mais animada com a idia. Quer dizer, conhecer os pais dele uma coisa bem sria, Tento Julie, mas como era de esperar, no h muito que ela possa fazer. Desculpe, Natalie... mas eu vou trabalhar de qualquer jeito no sbado. Vocs podem remarcar, no podem? Tenho certeza de que ele vai convidar de novo em algum outro fim de semana E, e com certeza eu vou estar trabalhando de novo respondo, sarcstica. Voc folgou no fim de semana passado, no folgou? Desvio o olhar. Julie tem razo: eu folguei mesmo no fim de semana passado. Mas tambm preciso deste fim de semana de folga. E, de todo modo, o fim de semana passado foi to pssimo que nem devia contar. Continuo totalmente abalada por causa da minha discusso com Chloe. Desde que ela se foi, tenho me sentido muito distante de casa: primeiro as mentiras, agora me desentendo com minha melhor amiga. Estou me sentindo muito sozinha. Simon a nica pessoa que consegue fazer com que eu me sinta melhor a respeito de tudo. Ento, no vai ter como eu recusar a oferta dele para uma viagem de fim de semana. Julie me d um sorriso solidrio e se afasta para atender uma cliente, deixando para mim a tarefa de separar os cabides, o que significa que tenho que percorrer toda a loja checando se eles esto a um centmetro e meio de distncia um do outro. Demora uma eternidade e, assim que se termina, algum chega e baguna tudo de novo. Mas hoje Laura marcou com algum estilista importante de vir conferir nossos displays, ento tem de estar tudo perfeito. Olho para o relgio e resolvo fazer meu intervalo. Deso at o estoque e me sirvo de um enorme caf com leite e acar, e avisto os cigarros de Julie na mesa. disso que preciso, resolvo. De um cigarro para acalmar os nervos. Dou um berro para Julie para ver se ela se importa de eu pegar um cigarro dela e ela enfia a cabea no vo da porta, surpresa. Nem sabia que voc fumava diz, arqueando uma das sobrancelhas para mim. No fumo. No de verdade. Mas estou precisando de um digo, toda dramtica. Tudo bem, mas no fume aqui, certo? A Laura vai sentir o cheiro. V fumar fora da loja. Sentindo-me como uma adolescente rebelde (quando eu tinha essa idade, foi a ltima vez que fumei, principalmente porque todos os garotos bacanas da escola costumavam se reunir atrs do abrigo das bicicletas para fumar no intervalo e era a maneira mais certa de encontr-los), saio para Ledbury Road e sento-me no meio-fio, bem na frente da loja, tomando meu caf. Ento, pego o isqueiro de Julie, acendo o cigarro e dou uma tragada profunda. Grande erro. Meus pulmes, desacostumados com qualquer coisa que no seja o fumo passivo, rebelam-se e, antes que eu consiga tirar o cigarro da boca, sou acometida por um enorme acesso de tosse. Isso a faz muito mal, sabia?

Assustada, olho para cima e vejo um homem magro, na casa dos cinqenta, abaixando-se para se sentar ao meu lado. Posso? ele pergunta, e eu assinto. Ele pega o isqueiro da minha mo e acende um cigarro seu.. De um jeito bem mais bacana do que eu pensei que faria. No tosse nem nada. que, na verdade, eu no fumo _ digo, atestando os fatos. Neste momento no estou a fim de uma conversa a respeito de como o cigarro faz mal com urna pessoa que fuma. Eu tambm no diz o homem, sorrindo. Arrasto os ps no cho um pouco. O sotaque dele carregado, parece italiano. Talvez na Itlia seja normal conversar com desconhecidos na rua, mas eu realmente no estou a fim. S estou fazendo meu intervalo do caf digo olhando bem para meu copo de caf. No quero que fique sentado aqui. Quero que ele entenda a indireta e v embora. Mas ele no mostra nenhum sinal de estar de partida. Eu tambm estou no intervalo ele diz, com um sorriso. Mas no estou tomando caf. Pode comprar um no Tom's sugiro. Fica logo ali na esquina. Infelizmente, tenho uma reunio daqui a alguns minutos ele diz. Voc trabalha aqui? Qs olhos dele vo at a placa da Tina T. Trabalho. Percebo. E voc gosta? No gosto de ter de trabalhar no fim de semana quando tenho planos com meu namorado. Mas tirando isso, gosto. Por qu? Olho para ele, curiosa. Voc faz muitas perguntas. Sinto muito, s o meu jeito. Eu ofendi voc? O cara parece mesmo arrependido, e eu me sinto um pouco mal. Mas acho que ele s est sendo simptico. E no culpa dele se Lucy no quer trocar comigo. Desculpe. que hoje eu estou meio de mau humor respondo, rapidinho. Ah ele diz. Mau humor. Compreendo. Sinto muito... vou deixar voc em paz. No estou to de mau humor assim digo, sorrindo para ele. Ento, bom, voc pode responder a minha pergunta, no pode? Sua pergunta? no lembro o que ele me perguntou. Por favor, tomara que no seja nada relativo a rudo branco e rosa, imploro em silncio. A loja. Por que voc gosta de trabalhar a? Ah, certo digo, feliz por ser uma pergunta que posso responder com sinceridade. Bom, eu gosto das pessoas. Menos da minha chefe que ... ela uma vaca total. E claro que as roupas so lindas, apesar de sere um pouco caras demais para o meu oramento. E depois, estamos em Notting Hill, o que fantstico... Ele ergue as sobrancelhas, como se no acreditasse em mim. Voc no acha? pergunto, incrdula. Meu Deus, voc tinha de ver Bath. Foi onde eu me criei. L perto, de todo modo. S sa de l h uns meses, e vim para c. No acredito que voc no goste daqui. Ah, eu gosto sim, s que no parece muito movimentado. Hummm digo, concordando. Mas s esta loja. Para dizer a verdade, se a loja fosse minha, eu colocaria na outra esquina. Tem um monte de cafs e outras coisas ali, h muito mais gente passando na frente. Em Westbourne Grove mesmo? diz o italiano, aparentemente interessado. Meu Deus,

ele deve mesmo estar precisando de algum para conversar. Talvez eu deva apresent-lo a Stanley. Talvez digo para agrad-lo. Ou uma rua por ali. Tenho um amigo que trabalha na Joseph, e l sempre est cheio. As pessoas gastam muito, tambm. Mas, tirando isso, a loja legal? Ah, , sabe como digo, sem muito entusiasmo. Quer dizer, as vitrines podiam ser melhores... mas minha chefe insiste em arrumar pessoalmente, e o gosto dela ... bom, meio antiquado. E no temos permisso de usar as roupas, o que uma loucura... quer dizer, seria uma boa propaganda, se a gente usasse, no ? Ento, voc gosta das roupas? Ele sorri. Meu Deus, eu adoro. S que no tenho dinheiro para comprar... Voc no ganha desconto de funcionria? No, no ganho. O que eu acho uma falta de viso. Principalmente porque no estamos ganhando um mon to de dinheiro neste momento. Os negcios no vo bem? - Muita gente est de frias digo com um sorriso desanimado. Ento, diga, o que voc faz arrisco. Na verdade, o cara legal. E conversar com ele muito melhor do que ficar com Laura baforando no meu pescoo. De repente me lembro de como Chloe no acreditou em mim quando disse que conheci Stanley na rua e sorrio. Talvez no tenha sido uma idia assim to descabida, no fim das contas. Eu tambm trabalho com moda ele diz. Do lado do estilo. mesmo? exclamo, animada, ento olho para mim mesma. No assim to emocionante... no em Notting Hill, pelo menos. Parece que todo mundo por aqui ou estilista ou diretor de cinema ou alguma coisa superlegal. Voc trabalha por aqui? pergunto e ento percebo como a questo idiota. Ah, no, no deve trabalhar, se no, j conheceria a regio... Ele d um sorriso maroto para mim. Pode ser que trabalhe, em breve. Bom, no eu... minhas roupas. Vim encontrar com uma pessoa para falar sobre vender minhas peas na sua loja! Ergo os olhos, chocada. Ai, meu Deus, voc o estilista que tem reunio com a Laura? Merda, no conta para ela o que eu disse, pode ser? imploro. s disto que eu preciso: Laura descobrir que eu fiquei me queixando do preo das roupas para um estilista. Ah, e de contar para ele que ela uma vaca. Claro, fica entre ns o tal estilista diz e sorri. Olho para o rosto dele com ateno. Est bronzeado e castigado pelo sol, como se ele tivesse passado meses no Caribe. Voc algum estilista superfamoso? pergunto, ento imediatamente desejo no ter perguntado. Quer dizer, que pergunta mais burra esta? Eu devia saber quem ele . - Na verdade, eu no desenho as peas ele diz, com um sorriso. Meu nome Giovanni. Eu trabalho com estilistas. Administro a empresa. Quem sabe j ou viu falar da Stallioni? - Claro que ouvi digo, toda animada, quase sem flego. Eu costumava trabalhar na sua conta. Na agncia de marketing Shannon's. A agncia ganhou a conta deles h anos, e eu agarrei a oportunidade de trabalhar com ela. Mas nunca ganhei nada, o que foi uma

pena, porque foi por isso que eu quis a conta. Giovanni olha para mim, curioso. Voc trabalhava na equipe da Shannon's? Trabalhava! exclamo. Eu adorava a sua conta. Meu Deus, suas bolsas so as mais lindas do mundo! verdade: mas tinham de ser mesmo, porque cada bolsa custa oitocentas libras nas lojas. Alis, fui eu quem idealizou a campanha deles do ltimo inverno: "Uma bolsa Stallioni no s para o Natal, para a vida toda." Depois disso, a sada das bolsas foi tima. E sapatos, em breve. Ele pisca. Estamos expandindo. Que maravilha! Sempre me perguntei por que vocs no faziam calados. Eu costumava dizer ao... como mesmo o nome dele? O cara do marketing? Steve Bidwell? Giovanni interrompe. Isso, ele mesmo. Bom, mas eu costumava dizer a ele o tempo todo que vocs deviam fazer calados. Simplesmente faz todo o sentido: os laos e os botes das bolsas tm toda a cara de sapatos... E agora voc trabalha aqui, com marketing? Giovanni pergunta, interessado. - No... fao uma pausa, pensando em inventar alguma coisa, mas logo mudo de idia. Eu trabalho como vendedora respondo. Ele olha para mim, curioso. O negcio o seguinte prossigo. Quero ter minha prpria loja algum dia. Dizer isso d uma sensao muito boa. Como se fosse uma possibilidade verdadeira. Ah, percebo diz Giovanni, e seu rosto se abre em um sorriso. De repente, penso em uma coisa. Quer dizer, no todo dia que a gente encontra o administrador da sua marca de bolsas preferida, no mesmo: Hum, Giovanni pergunto, sentindo o terreno. Ser que vocs j pensaram em lanar uma linha mais acessvel? Sabe como , que os meros mortais possam comprar? Ele d risada. No estou bem certo de que nossos modelos possam ser recriados para o mercado de massa. Por que no? insisto. O Marc Jacobs j fez. A Dolce & Gabbana j fez. No nada demais. s usar botes diferentes. E talvez em menor nmero. Eu compraria uma das suas bolsas com um quarto dos botes se custasse um quarto do preo. Na verdade, continua sendo um pouco demais para mim, mas voc sabe do que eu estou falando. Mas, antes que Giovanni possa responder, sinto uma sombra se avultando por sobre mim. Laura, parada a alguns passos de distncia. Natalie, voc se importa de voltar para dentro, por favor? ela diz, glida. Ergo os olhos, irritada: h quanto tempo ela est ali? Com relutncia, levanto e abano a mo para Giovanni. Quando passo por Laura, ela fica olhando para Giovanni, desconfiada, ento tem um pequeno sobressalto quando se d conta de quem ele . Sr. Tivoli, o senhor? ela pergunta, com uma risada pouco vontade. Por favor, entre. Posso oferecer um caf? Giovanni se levanta lentamente. Estou aqui aproveitando seu solzinho ingls. Ele sorri, gracioso. E, sim, eu adoraria um caf. Claro que eu acabo sendo obrigada a fazer o caf. E assim sou enviada para dentro do

estoque, como se Laura estivesse com medo de eu a envergonhar ou algo assim. Antes de ir embora, no entanto, Giovanni enfia a cabea para dentro do estoque. Gostei de conhec-la, senhorta... Raglan respondo. Natalie Raglan. Obrigado pelo conselho. Conselho? Do que ele est falando? Mas, antes que possa perguntar, ele j se foi. Quem sabe, vai ver que ele vai lanar uma linha mais acessvel, no fim das contas, penso com meus botes enquanto etiqueto saias Miu Miu. Quem sabe ele me manda uma bolsa em sinal de agradecimento. Claro que voc pode ligar e dizer que est doente. Fico olhando para Stanley com ar de desaprovao, de brincadeira. sexta noite e estamos no rneu sof, tentando decidir como preencher a meia hora entre EastEnders e Friends. Nesta semana, ele passou aqui praticamente toda noite, e nossa relao passou a ser meio a de velhos amigos. Falando srio, Stanley, no achei que voc fosse assim digo a ele. De todo modo, e se a Laura ligar e eu no estiver em casa? Voc pode dizer que foi ao mdico. Ah, essa uma idia. Stanley, voc um gnio digo, sorrindo. Ela no vai poder discutir isso, no mesmo? Ento, como que voc to bom para inventar desculpas? Stanley d um sorriso conspiratrio e volta a ateno para a TV. Nenhum dos canais principais tem muito a oferecer, ento ficamos mudando entre o Paramount, no qual est passando Married... with Children, e outro canal que apresenta um programa de perguntas surpreendentemente cativante, em que uma famlia joga apostando at onde os parentes vo para ganhar o grande prmio e colocam armadilhas pelo caminho. Mas eu no estou me concentrando muito porque Simon vai passar amanh de manh para me pegar, e Laura acha que eu vou estar na Tina T s nove. Agora que Stanley veio me salvar, no entanto, estou pronta para me dedicar totalmente ao programa de perguntas. Ento, o que voc faria para ganhar cinco mil libras? pergunto a Stanley. Depois de um irmo revelar uma confidncia que fez irm para ver se ela vai revelar equipe de filmagem o segredo dele, para ganhar o prmio. S que ele est mentindo, e se ela abrir o bico, vai perder. - Para ser sincero, no sei se faria muita coisa Stanley diz, pensativo. Quando voc chega minha idade e tem dinheiro suficiente para ter conforto, no precisa de muito mais. Agora, se algum me oferecesse o elixir da juventude eterna, eu entregaria qualquer um... E voc? O que faria por cinco mil libras? Mentiria? Trapacearia? Ele ri e me oferece um biscoito Hobnob de chocolate. Eu me ajeito na cadeira, pouco vontade. Nas ltimas semanas, a mentira se tornou minha segunda natureza. E nem foi por dinheiro. Estou prestes a ir passar um fim de semana romntico com um homem que pensa que eu sou outra pessoa, depois de mentir para minha chefe que vou estar doente. E da h Stanley, que veio aqui em busca de Reiki, e eu o fico enrolando com novelas e seriados. Mas pelo menos assim ele est economizando o dinheiro das consultas. Dinheiro? digo com um sorriso desajeitado. Dinheiro no assim to importante. Voc tem toda razo Stanley diz, caloroso. Amizade. Pessoas em quem se pode

confiar. s isso que importa. Tento me reconfortar com isso, mas a mera meno da palavra amizade me faz pensar em Chloe e sinto as lgrimas fazendo meus olhos arderem. Ela minha melhor amiga absoluta, e agora ela me odeia. Sou uma mentirosa e uma trapaceira e nem vou ganhar cinco mil libras por ter tido tanto trabalho. Piscando furiosamente para segurar as lgrimas, tento empurrar Chloe e minha teia de mentiras para longe da mente. Conta quando os nicos amigos que voc tem esto na televiso? pergunto a Stanley da maneira mais animada que consigo, mudando de canal bem na hora certa para pegar o comecinho da msica de Friends. CAPTULO 13 Certo, eu consigo. Tudo o que eu tenho a fazer o seguinte: 1. Ligar para Laura, dizer que estou passando supermal e que preciso ir ao mdico. Apesar de que ontem eu estava tima. 2. Fazer a mala para o fim de semana. Isso no to fcil quanto parece. No sei como vai estar o clima (hoje um daqueles dias que pode ficar quentssimo, mas tambm pode nublar. Amanh, pode ser que fique um gelo). E se formos dar uma caminhada? Coloco sapatinhos fofos e fico sensual ou levo sapatos de caminhada prticos e confortveis? No que eu tenha algum sapato de caminhada, mas voc sabe qual o meu dilema. E, de todo modo, eu no tenho l muitas roupas bacanas. S o jeans e a blusa da West Village, que j usei duas vezes. E meu vestido Alberta Ferretti, que preciso mandar para a lavanderia: est com manchas de grama por causa do piquenique. E, de todo modo, no sei bem se a roupa mais adequada para um fim de semana no campo. 3. Treinar a voz de doente para parecer convincente quando ligar para Laura. 4.Encontrar algo para enfiar minhas coisas dentro. S tenho uma mala enorme e um monte de sacolas de mo. Ai meu Deus, por que eu no pedi uma malinha de fim de semana bacana para minha me de presente de aniversrio no ms passado, em vez de uma torradeira? Na verdade, eu uso a torradeira o tempo todo, mas realmente preciso de uma mala. Ser que eu consigo transformar uma das minhas cortinas em bolsa a tempo... 5. Pensar em muitas coisas interessantes sobre as quais conversar com os pais de Simon. Sei que a lista no assim to longa, mas o contedo que importa. E falando de contedo... preciso me concentrar na questo da mala. No assim to difcil. O problema que eu nem consigo pensar em fazer a mala enquanto continuo preocupada em ligar para Laura. Vou ter de fazer isso primeiro. Mas e se a Julie atender? Claro que eu preferiria dizer a ela que estou doente, mas acho que no vou conseguir mentir de maneira convincente. Ou melhor, ela j vai saber de cara que eu estava mentindo porque sabe como eu estava fazendo de tudo para Lucy ficar com meu turno. Eu queria ter o nmero do celular de Laura: da, poderia mandar uma mensagem de texto. Sabe como , dizendo que eu estava to pssima que nem conseguia falar. Passo um tempo andando de um lado para o outro no apartamento, calculando as palavras exatas que vou usar, treinando com voz rouca. Da, comeo a questionar se voz rouca a melhor escolha: ela pode ficar achando que eu s estou com um resfriado leve, e preciso

dar a entender que estou muito doente mesmo, de no trabalhar o fim de semana todo. Talvez um problema de estmago seja melhor. Dores sem explicao... preciso ir correndo ao atendimento de emergncia... no, complicado demais. Enxaqueca? No, no, no. Certo, ento vai ser mesmo a voz rouca. Suspeita de amigdalite. Muitos pontos brancos por toda a minha garganta. E na verdade eu j tive amigdalite, ento sei do que estou falando. Dor de ouvido de matar. Essa sempre boa: sugere tudo quanto tipo de complicao. Certo. Pegue o telefone, tecle o nmero... Ou eu poderia fazer a mala primeiro. Sabe como , para tirar da frente, assim fao a ligao depois. No pode ser? Limpo as mos no penhoar. Estou to quente e aborrecida que posso mesmo estar doente. Ai, meu Deus, so nove e meia. Merda. Preciso fazer a mala, tomar banho, ligar e ficar linda em uma hora. Pego o telefone de novo e aperto o boto de rediscagem. Al, Tina T. Laura. Bom, pelo menos j alguma coisa. Laura, a Natalie. Eu estava mesmo imaginando onde voc estava. , bom, acho que estou doente. Estou me sentindo pssima, ento no vou trabalhar digo rapidinho. Sabe, estou com dor de garganta, dor de ouvido. Sentir-se pssima um termo tcnico, ser? Laura pergunta, com sarcasmo. No respondo, pensando rpido , mas amigdalite . Como assim, no ouvido? Eu sabia que no devia ter mencionado dor de ouvido. Foi s para arrumar problemas. No, a garganta. Quer dizer, meus ouvidos tambm esto doendo. Mas estou com umas manchas brancas... e uma dor lancinante. Dor lancinante: com isso ela no pode discutir, pode? Sei. Ento, voc vai ao mdico, isso? Vou. Quer dizer, estou saindo agora. Ento, voc ainda no sabe se amigdalite? Bom, tudo bem, ligue de novo mais tarde. Para dizer qual foi o diagnstico verdadeiro, e se voc vem trabalhar mais tarde. Mais tarde? Depois do mdico. Certo. A gente se fala mais tarde. Espero que sim. Sinto que fiquei branca. O que Laura est pensando? Sugeriu que eu v trabalhar depois do mdico? Est louca? At parece que eu iria trabalhar com amigdalite. A menos que ela no tenha acreditado em mim... Ah, com o diabo, agora vou ter que ligar de novo e inventar um diagnstico completo. Sento no sof e fico l largada durante alguns minutos. Desgraada da Laura. Como que ela ficaria se eu estivesse doente de verdade? Fui internada no hospital com alguma doena muito rara. A ela ia ver s uma coisa. No d para acreditar que ela acha que eu vou trabalhar quando estou assim to doente. S que eu no estou doente de verdade, estou? E ainda nem comecei a fazer a mala. Resolvo que o banho deve ser minha prxima prioridade: e vou poder resolver o que levar no chuveiro. Quando eu tiver lavado o cabelo e feito uma esfoliao completa, vou comear a me sentir um pouco melhor a respeito de tudo. Posso ligar para Laura quando chegarmos casa dos pais de Simon. Vou dizer que meus pais esto indo me buscar. Que o mdico mandou descansar dois dias pelo menos. Ou posso dizer que foram trs dias e folgar na

segunda tambm... Vai dar tudo certo. No sei por que estava to preocupada. E da, bem quando comeo a passar creme no corpo, a campainha toca. Enrolo uma toalha no corpo e me debruo na janela. No d para acreditar: Simon est vinte minutos adiantado. O que ele est pensando? Ser que ele achou mesmo que eu estaria pronta? Abro a janela. Simon! Ele olha para cima, apertando os olhos por causa do sol, e vejo a boca dele se abrir em um sorriso quando me avista. Cress! Est pronta para sair? Me d uns minutos, pode ser? Grito para ele. Ser que no est vendo que o meu cabelo est molhado e que estou com uma toalha em volta do corpo? Certo, mas no achei lugar para estacionar, ento estou em uma vaga de residente. No posso esperar muito, ou vou levar multa. Multa? Ele quer que eu me preocupe com multa quando nem sei o que vou vestir? Sem problema. No vou demorar. Onde est seu carro? Na esquina? ... em Cornwall Crescent. A gente se v daqui a pouquinho! E da ele me d um aceno e sai caminhando pela rua. Lentamente fecho a janela, olho para o creme hidratante que est pingando no cho e entro em pnico. Certo. Secar o cabelo. Merda, cad minha escova? Consigo encontrar um pente e desesperadamente o enfio nos fios enquanto seguro o secador esquerda, mas no funciona muito bem, e logo meu cabelo est todo frisado e nem de longe com o visual liso e macio que era minha inteno. Visto meu jeans e fico olhando para meu guarda-roupa, na esperana de que alguma blusa linda de repente aparea do nada. No aparece, ento eu recorro minha blusa preta sem manga que usada pelo menos cinco vezes por semana. Agora s preciso de sapatos: desencavo a linda plataforma de amarrar que comprei nas ltimas frias de vero, e parece que est tudo bem. Tirando o fato de que eu continuo sem ter mala. De repente, tenho uma idia. Pego meu saco de roupa suja e despejo tudo em cima da cama. Isso podia ser uma mala de fim de semana, no podia? Quer dizer, no tem escrito "Saco de Roupa Suja" nem nada. Meus olhos pousam em uma pequena etiqueta no fundo, com a palavra "Roupa Suja" discretamente bordada. Mas, mesmo assim, floridinho, uma bolsa e, sinceramente, minhas opes esto chegando ao fim. Que diabo, vou simplesmente dizer que vintage: Simon no sabe nada sobre moda. Rapidamente, pego uma tesoura e corto fora a etiqueta. Infelizmente, eu me apresso tanto que acabo cortando o prprio saco, mas no tenho tempo para me preocupar com detalhes assim. Ignoro o cheiro levemente azedo que emana do interior, jogo l dentro meu outro jeans, minha blusa bacana, um suter, tnis, um suti, minha ncessaire de banho e ento pego minha bolsa. Estou pronta. Em tempo recorde. Que mala interessante Simon diz, sorrindo. Preciso admitir que se parece um pouco com um saco de lixo florido. Dou um sorriso acanhado quando Simon se inclina para me dar um beijo. Imediatamente comeo a me sentir muito melhor em relao a tudo. Que carro interessante digo com um sorriso, quando ele abre a porta para mim. Ah, , o carro diz Simon, esfregando a nuca. No to interessante quanto improvvel. um modelo esportivo vermelho: um Porsche. Quer dizer, eu no duvidei de

que Simon teria um carro absolutamente caro, mas isto aqui parece algo que um corredor compraria. Na verdade, no o meu carro Simon prossegue. Eu tive de pegar emprestado de um colega que, hum, precisava do meu carro para um encontro. O dono deste carro no achou que estava bom para um encontro? Mas que diabos de carro voc tem? pergunto, descrente. Um Volvo. Arqueio as sobrancelhas. Ento, no era um encontro muito interessante? - Na verdade, um pouco complicado. Ele est meio que tentando desmotivar a namorada. Parece que ela est desesperada para se casar com ele, e ele no est, sabe como , pronto para se amarrar, por enquanto. E, aparentemente, ele acha que se a levar para sair com um Volvo, ela vai se acalmar. Sabe, assim ela vai ver que ele muito chato e vai atrs de outra pessoa. Dou risada. Simon, voc acha mesmo que uma mulher desesperada para casar vai ficar desmotivada por causa de um Volvo? Mas que idiotice. Se ele estiver de Volvo, ela vai imediatamente pensar que ele quer se amarrar, ter filhos e ir comprar mveis na Ikea no domingo de manh. Percebo. Agora Simon que est arqueando as sobrancelhas. Eu no estava falando de voc... digo rapidinho. Quer dizer, Volvos so carros timos. Quer dizer... Paro de falar quando percebo que Simon est sorrindo. S para voc saber, eu odeio a Ikea ele diz, d uma piscadela e me deixa imaginando se est tentando me dizer alguma coisa a respeito da questo de se amarrar. Bom, este carro pode no ser de Simon, mas com certeza rpido. E legal, para quem gosta desse tipo de coisa. No sei bem se eu gosto, mas como lenis de seda: voc pode no comprar, mas gostoso experimentar. Disparamos pela estrada e, a cada quilmetro percorrido, eu me sinto mais segura, mais distante de meus problemas. Laura parece insignificante; o fato de eu mentir sobre meu nome, um mero detalhe administrativo. S quando entramos na garagem dos pais de Simon eu me lembro de que no retornei a ligao de Laura. E o que pior, esqueci meu celular na mesinha de centro. Querido, como bom ver voc! H uma mulher bonita de meia-idade vindo na nossa direo, com vrios cachorros, duas criancinhas e um homem um pouco mais velho e mais cheinho. Simon aperta meu joelho. Est pronta para conhecer meus pais? Com certeza! respondo alegre, imaginando quando vou ter oportunidade de pegar o telefone de Simon emprestado e ligar para Laura. Por que no fiz isso no caminho? Podia fingir que estava no carro dos meus pais. Teria sido perfeito. Sabe como , desde que Simon no ouvisse o que eu estava dizendo. Ele acha que eu trabalho com marketing. E executivas de marketing em ascenso no tm de ligar para a chefe no sbado, fingindo estar doentes. Sorrio e tento manter o equilbrio j que, quando saio do carro, os cachorros comeam a pular em cima de mim e a me de Simon (ou melhor, sua madrasta, mas acho que ela no sabe que eu sei disso) me agarra para tascar um beijo na minha bochecha logo de cara. O pai dele um pouco mais reservado, estende a mo para me cumprimentar, mas, quando eu o cumprimento, ele me puxa e me d um abrao de urso. Quando me solta, eu me ajoelho e

acaricio um cocker spaniel que tenta lamber meu rosto. O lugar cheio de vida, com muito barulho e confuso, e vejo o rosto de Simon relaxar visivelmente enquanto ele observa a cena. Que coisa esplndida conhec-la, querida. Que bom ter vindo at aqui nos conhecer. Fizeram boa viagem? Simon, que monstruosidade essa que voc est dirigindo? Ento, vocs podem esperar pelo menos uma hora para almoar? A Kitty est de frias e a moa nova no faz a menor idia de onde ficam as coisas. Est deixando sua me louca. O pai de Simon direciona seus comentrios e perguntas para ningum especificamente, e eu sigo Simon e ele at a porta de entrada, que est escancarada. A casa enorme. No enorme como as manses que havia perto da minha cidade, mas enorme como as casas dos filmes de Agatha Christie, em que umas 15 pessoas se hospedam, todas com um motivo para cometer assassinato. Quer dizer, o terreno ao redor imenso. E tem uma entrada comprida, E, s na parte da frente, h umas cinqenta janelas, o que sugere a existncia de um bom nmero de quartos. Olho para minha mala morrendo de vergonha: est pendurada no ombro de Simon. A famlia dele provavelmente viaja com malas de couro de avestruz ou algo assim, no com um saco de roupa suja que no foi lavado. Mas, quando entro, vejo que no uma casa to grandiosa quanto eu estava pensando. Quer dizer, imponente: tipo, o p-direito bem alto, e h uma lareira to gigantesca que caberia um sof dentro, logo ali no hall de entrada. Mas no formal. No preciso andar na ponta dos ps para no esbarrar em um vaso Ming nem nada. O hall de entrada tem uma escada enorme e portas duplas para todos os quartos, que esto todas escancaradas, ento quase um plano aberto completo, e o lugar realmente parece bem usado. H toneladas de moblia antiga, pilha de livros antigos e dois cestos de cachorro bem no meio da sala, E tem um autorama enorme montado em cima do que presumo ser a mesa de jantar. Os cachorros latem de alegria e eu fico morrendo de vontade de sair correndo pelo jardim lindssimo que enxergo atravs das portas envidraadas da saa, para onde os dois menininhos saram correndo para brincar. Em vez disso, s olho ao meu redor, maravilhada com a casa. Perdoe-nos pela baguna diz a me de Simon, recolhendo algumas folhas de jornal aleatrias do cho. Os sobrinhos do Simon vo ficar aqui por mais meia hora, e parece que deixam destroos por todos os lugares que passam. Alis, eu sou Tilly, e este aqui meu marido, Archie. Ento, Simon, o que voc acha de preparar um ch para ns todos? Ch? Archie diz, com desdm. Est quase na hora do almoo, Tilly. Est na hora de alguma coisa mais forte do que ch, voc no acha? Tilly revira os olhos. Archie, duas taas de vinho por dia, o mdico recomendou. Acho que ele no ficaria muito contente de saber que voc completou a dose com gim e tnica antes do almoo. Ela se vira com rapidez e lana um olhar de "no sei o que fazer com ele". Desculpe, Cressida, querida, quer uma bebida? ela me pergunta. Archie est proibido de exagerar, mas isso no deve atrapalhar os outros. Para mim, ch est timo consigo dizer antes que os dois menininhos que vi antes irrompam casa adentro, quase me derrubando de novo, Oscar, Jacob, faam o favor de parar de correr Tilly prossegue, em tom exasperado, Se quiserem brincar, fiquem no jardim, entenderam? Agora, cumprimen tem a Cressida.

Oi, Cressida os meninos dizem, obedientes, antes de correr na direo de Simon e o desafiarem a uma luta de kung fu. Ah, ento voc vai ficar do lado dela, ? Archie me pergunta, em tom de acusao. Que coisa ridcula. No se pode nem tomar um drinque hoje em dia sem algum para dizer que est proibido... Simon se desvencilha das crianas e me abraa. Vamos at a cozinha ele sugere. Vamos fazer o ch e deixar minha me e meu pai discutindo a. Quanto mais eu olho ao meu redor, quanto mais eu ouo Archie acusando Tilly de esconder a chave do armrio de bebidas, mais segura eu me sinto. No para menos que Simon acha Londres exagerada. At a cozinha perfeita. grande, como o restante da casa, mas incrivelmente aconchegante, com jarros e potes por todos os lados, arranjados em uma desordem confusa, e aromas maravilhosos emanam do fogo. o tipo de cozinha em que seria possvel ficar o dia inteiro, com uma mesa grande e surrada e uma despensa que corresponde a mais ou menos a metade do meu apartamento em Londres. Sinto uma enorme pontada de culpa ao me dar conta de que estou nesta casa maravilhosa sob falsas pretenses. Que eles acham que eu sou outra pessoa. Preciso resolver a questo. Oscar entra correndo na cozinha e colide com Simon. A gente foi no mundo de aventura de Tessington. ele nos conta, sem flego. Fomos na montanha-russa. O Jacob ficou com medo, mas eu no. Nem na descida. Descer d mais medo do que subir. E era super-rpido. Parece divertido digo a ele. Vocs tambm foram ao zoolgico? Oscar parece pensativo. No um zoolgico de verdade diz, depois de alguns segundos. um zoolgico de beb. E eu no sou mais beb. Sou menino. Com certeza que diz Simon e o pega no colo, pendura de ponta-cabea e o coloca em cima dos ombros enquanto Oscar solta gritinhos de alegria. o Oscar que est a? Tilly grita da sala. Simon, voc pode dizer para ele ir para o jardim? O Jacob est l sozinho. Obediente, Simon abre a porta lateral e deposita Oscar do lado de fora. Agora ele diz, aproximando-se do enorme bal co comprido que percorre toda a extenso da cozinha e remexe em um dos armrios por cima dele. Earl Grey, English Breakfast, Assam ou Darjeeling? Acho que isso. Ah, no, retiro... tambm tem Lapsang Souchong. Simon digo, conduzindo meu corpo para baixo do brao dele de modo que fico apoiada no balco e no peito de Simon. Obrigada por ter me trazido aqui. Eu... eu adorei de verdade. Adorou? Que bom Simon responde com ternura, inclinando-se para me beijar. Cress, voc sabe que eu estou completamente apaixonado por voc, no sabe? Ele me beija de novo, e eu aperto os braos ao redor do pescoo dele. No d para acreditar que as coisas esto assim to maravilhosas. Passo os dedos pelo cabelo macio e espesso de Simon, ento me afasto um pouco para olhar seu rosto lindo e forte. Completamente apaixonado por mim. Posso viver com isso. E agora, com certeza chegou a hora de contar a verdade. Eu no quero mais que ele fique me chamando de Cressida. Quero ouvi-lo me chamar de "Natalie". Simon... comeo, mas ele continua falando. Tem uma coisa sobre a qual eu preciso conversar com voc ele diz baixinho. Eu

tomei uma deciso. Eu estava querendo contar para minha me e meu pai neste fim de semana, mas queria contar primeiro para voc. Logo. Eu queria ter falado antes, mas parecia que nunca era a hora certa... Certo... digo, hesitante. Que tipo de deciso? Mas, antes que Simon consiga abrir a boca de novo, o pai dele aparece porta. Achei que voc estaria fazendo ch ele diz, jovial. Tilly, voc acredita que o Simon ainda nem colocou o bule no fogo? E voc diz que eu no tenho permisso para tomar uma bebida de verdade. Ser que preciso ser diagnosticado com desidratao aguda antes que algum faa qualquer tipo de lquido passar por meus lbios? Tilly irrompe na cozinha. Archie, querido, voc pode se servir de um copo de gua, sabe como . Ento, Simon, ser que voc e Cressida podem pr a mesa? E assegurem-se de que os meninos vo ficar no jardim nos prximos vinte minutos. E os cachorros tambm, alis. Archie, voc est encarregado do espinafre. Todos os outros, por favor, saiam da cozinha, ou no vai ter almoo. Ento, diga comeo a perguntar quando samos da cozinha, mas, em vez de falar, Simon me agarra e me tasca um beijo apaixonado. Sinto quando ele fica duro e olho ao redor nervosa, para conferir se ningum est olhando. Tento me afastar, preocupada de algum nos ver, mas ele me segura com fora. Voc disse que gostava de enfiar o p na lama, est lembrada? Simon est sorrindo. No, foi voc quem disse isso observo. Certo, mas voc no disse que no... Sorrio e movimento as mos para apertar a bunda dele, mas Archie sai da cozinha e ns nos afastamos com rapidez. Alguns minutos depois, ele volta para a cozinha. Acho que a gente devia estar arrumando a mesa Simon diz, todo srio. Absolutamente respondo. Minhas bochechas esto levemente coradas. Sabe que, se os velhos no estivessem aqui, eu j estaria comendo voc em cima da mesa neste momento, no sabe? Simon sussurra ao meu ouvido enquanto guardo os brinquedos. Dou uma risadinha, e Tilly aparece de novo porta. Andem logo, vocs dois ela d bronca, ento retorna cozinha. Comeamos a arrumar a mesa quase em silncio, esbarrando um no outro o tempo todo, apesar de ter muito espao, e permitindo que nossas mos se toquem de leve enquanto ajeitamos facas, garfos, guardanapos e copos. Em intervalos de poucos minutos, Archie ou Tilly aparecem, e ns trocamos piscadelas e olhares, desafiando o outro a fazer o mesmo e se arriscar a ser pego. Cada centmetro do meu corpo quer ser consumido por Simon. E eu nunca soube que arrumar a mesa podia ser to divertido. Quando coloco algumas taas de vinho na mesa, Simon me agarra por trs e ento se afasta quando Tilly sai da cozinha mais uma vez. - Aqui est diz e deposita uma travessa cheia de batatas assadas na mesa. Simon, querido, voc pode ajudar seu pai a trazer o restante da comida? Ento, Cressida, voc pode abrir o vinho para mim? Ela me entrega uma garrafa e um saca-rolha, e consigo abrir sem muita dificuldade. muita gentileza de vocs me convidarem para vir aqui digo quando comeo a servir. Sua casa muito linda.

Ah, voc muito gentil Tilly diz, carinhosa. Ns adoramos este lugar. Custa uma fortuna para manter, claro, mas no seria a mesma coisa em nenhum outro lugar. O Archie foi criado aqui, sabe... O lugar deve ser um sonho para as crianas digo, tentando no me deixar levar demais por minhas fantasias de morar aqui. que a casa simplesmente perfeita. Ah, com toda a certeza Tilly se deleita. Deve ser por isso que o Oscar e o Jacob esto sempre aqui. So filhos do Peter. o irmo do Simon... tenho certeza de que vai conhec-lo mais tarde. Com tanto espao, d muita liberdade. Ento, e voc? Tambm mora em Londres? Assinto com a cabea, tentando me lembrar de todas as timas razes que eu tinha para me mudar para Londres. De algum modo, meu apartamento de Ladbroke Grove perdeu um pouco do charme. Meu apartamento bem pequeno digo a ela. Mas, sabe como , bom estar perto dos luminosos e tudo o mais... Minha voz vai definhando, eu no consigo parecer convincente. Bom, tenho certeza de que adorvel. Eu costumava morar em um apartamento em Kensington, sabe? Da, conheci o Archie! Ela parece pensativa por um instante, ento abaixa a voz. O Simon nunca trouxe uma namorada aqui antes. Conhecemos algumas delas, claro, mas normalmente em Londres. Em festas, esse tipo de coisa. mesmo? pergunto, descrente. Achei que ele trazia todas logo de cara. Quer dizer, realmente uma surpresa... Ele... no faz as coisas de modo despreocupado.Simon sempre foi muito sincero. Ele se magoa com facilidade. Tilly olha para mim nervosa, como se estivesse preocupada de ter falado demais. No que voc fosse mago-lo, tenho certeza de que no. s que, bom, importante que voc saiba... quer dizer, que voc no vai... ela pra a frase no meio, parece confusa. Tilly, claro que eu nunca o magoaria respondo com um sorriso. Eu realmente... gosto muito dele. Bom, fale srio, no vai ter jeito de eu dizer para ela que estou apaixonada, no mesmo? Apesar de cada centmetro do meu corpo formigar de paixo. Ah... Ah, fico muito contente ela responde, e seu rosto se abre em um enorme sorriso. D para entender por que Simon a considera sua me verdadeira. Eu adoraria se ela fosse minha me tambm. Tilly d uma fungadinha e parece que vai me dar outro abrao, mas muda de idia. Voc realmente no o que ns estvamos esperando ela diz, rapidinho. A Lenora realmente no fez uma descrio condizente! Engulo em seco. Lenora? Ela andou falando com Lenora? O qu... o que a Lenora disse? pergunto, o pnico me corroendo por dentro. Ah, nada demais. Quer dizer, eu s comentei...nmas... Tilly olha ao redor, como se estivesse tentando decidir se vai ou no dizer mais. Obviamente, resolve ficar quieta. Bom termina por dizer. melhor ir pegar as couves-de-bruxelas. Quando ela sai da sala, eu me sento e meu corao comea a bater forte no peito. Minha cabea est a mil. Eu amo Simon. Estou completa e totalmente apaixonada por ele. Ele atencioso, sexy, inteligente e adorvel, e eu no me importo nem um pouco com o fato de que ele pareceria totalmente deslocado no Market Bar ou no Canvas. Mas eu me

importo sim com o fato de ele achar que eu sou Cressida Langton. Alis, me importo bastante com isso. E tambm me importo com o fato de Tilly ter falado com Lenora. E se ela descobrir antes que eu possa contar a Simon? Vou ter de contar, e vai ter de ser hoje, antes que seja tarde demais. Antes que possa pensar em qualquer coisa, Tilly comea a arrebanhar todos os humanos para dentro da sala de jantar e todos os animais para fora, e finalmente nos sentamos para comer. Talvez a comida acalme meus nervos em frangalhos. No consigo olhar para Tilly sem ficar imaginando o que Lenora disse. Quando ela tira a tampa das travessas, percebo que estou faminta e que o cheiro divino: batata assada com alho, frango assado com coentro e vagem com funcho. Inspiro os perfumes e gradualmente vou esquecendo o nervosismo. Apesar da coisa toda do nome errado, incrvel como eu me sinto em casa aqui: normalmente, eu no me sinto bem na casa dos outros. Tilly me passa um prato abarrotado de frango, e eu me sirvo dos legumes com avidez. Enquanto comemos, Archie fala sobre sua ltima partida de golfe ("Porcaria de vento. Acabou com meu jogo") e Tilly fala sobre o festival do vilarejo que ser realizado amanh ("No nada de mais, mas todo mundo adoraria ver vocs dois. Se tiverem tempo"). Ah, a Cress bacana demais para o festival do vilarejo, me. Ela mora em Notting Hill, sabe? Simon diz com um sorriso. No! No sou nada respondo rpido e lano um olhar para ele. Quero ir ao festival. Quero ser apresentada a pessoas que conheceram Simon quando era criana. Fico imaginando, superficialmente, o que Julie e Alistair diriam, ento percebo que no estou nem a. Eu adoraria ir ao festival digo a Tilly. Que nome interessante, Cressida Archie diz repentinamente. Ergo os olhos rpido. , sim consigo dizer. D para sentir que fiquei vermelha. No, no agora, imploro. No permita que tudo d errado agora. No quando est tudo to perfeito. E vou contar para Simon hoje tarde. Sem dvida. de Shakespeare, no mesmo? Assinto com a cabea, em silncio. Shakespeare? Achei que era s um nome. Tenho certeza de que Archie est olhando para mim de maneira curiosa. Ser que ele sabe? Ser que percebeu que eu sou um embuste? Antes que ele possa me fazer qualquer outra pergunta, Simon se vira para Oscar, que est puxando a manga da camisa dele. Pois no? diz ao sobrinho, com carinho. Voc gosta de mandar ver, Simon? Oscar pergunta aos berros. Todo mundo contempla a questo em um silncio longo e chocado. To feliz por termos deixado de lado a conversa sobre Cressida, quase comeo a dar risada, mas consigo me deter a tempo. Simon engasga um pouco com o frango assado e olha ao redor nervoso, sem saber o que dizer. Archie limpa a garganta com muito barulho e todo mundo evita se olhar nos olhos. E ento eu me lembro do que Oscar estava nos contando na cozinha. Brinquedos de parquinho consigo dizer, segurando a risada. Ele est perguntando se voc gosta de mandar ver na montanha-russa! Ouve-se um suspiro de alvio coletivo e Simon abre um sorriso. Gosto sim, Oscar diz num tom cara-de-pau. Gosto de mandar ver, mas no em brinquedos muito assustadores. Acho que vou deixar esses para voc e o Jacob. Quando ele diz "mandar ver", sinto o p dele roar no meu. Archie olha para mim e eu fico um

pouco vermelha. Depois do almoo, o irmo mais novo de Simon, Peter, aparece para buscar Oscar e Jacob. Ele mais alto do que Simon e com a aparncia mais rude. D um sorriso de flerte para mim e faz piada com Simon por causa do carro. Vocs, os desgraados que trabalham no mercado financeiro, so todos iguais. Simon, talvez voc realmente no seja muito bem dotado, mas para que comprar um carro desses e dar nfase ao fato? Simon fica vermelho como um pimento. Pete, j foi apresentado minha namorada, Cres-sida? Aquela que com certeza vai embora daqui a pouco, se voc no calar a boca? Pete pisca para mim. Ento, Si, voc finalmente conseguiu achar algum para sair com voc? Que surpresa. Cressida, se tiver algum problema, s falar comigo, certo? Acho que todos os talentos e a beleza da famlia vieram para mim, mas o Simon bom com... Faz uma pausa Simon, desculpa, o que mesmo voc sabe fazer bem? Simon pega um livro e joga na direo de Peter. Voc no tem umas crianas para recolher? diz, em tom de acusao. Ai, meu Deus, preciso mesmo levar? A Sarah ainda est fazendo compras. Me. Me! ele chama alto, e Tilly aparece porta. Querido, os meninos esto prontos para ir. O Jacob s est procurando o sapato. Ah, bom, parece que eles sobraram para mim... Peter diz de modo lacnico, quando Oscar corre para seus braos. Papai, papai, eu fiz trs gols no jardim. E o Jacob s fez um Oscar conta a ele, sem flego de tanta animao. Pense bem, Simon Peter diz com um sorriso maldoso. Um dia, voc vai ter tudo isto s para voc. Gols no jardim, brinquedos para todos os lados, nenhum momento de paz e sossego. Voc no faz idia de como estava bom hoje de manh: Sarah fora, as crianas fora, s de poder me sentar e ler o jornal sem interrupo... Ah, que tempo feliz. Ainda assim, uma tima maneira de seduzir mulheres. E s sair de casa com as crianas e as mulheres pulam em cima de mim. Por que as coisas so assim, Cressida? Peter e Simon se viram para mim, cheios de expectativa. E eu me pego corando furiosamente. Ah, tenho certeza de que s pena respondo, sorrindo, Ento, voc no sofre dessa afeco do instinto maternal que se abate sobre o restante das representantes do sexo feminino? Peter prossegue, olhando para mim sem desgrudar os olhos. Fico ainda mais vermelha. No quero que Simon fique achando que estou desesperada para casar e ter filho. Mas tambm no quero que pense que eu no desejo nada disso algum dia. Sabe como , mais tarde. Talvez. Para falar a verdade, Provavelmente com certeza. Acho que no h muita gente que imune - responde. Mas tudo tem de ser na hora certa. Viro-me para Simon, hesitante, e ele sorri para mim. O Peter um idiota diz, alegre. Apenas ignore. Ele s est em busca de aplausos. Sorrio para ele e vejo, aliviada, que Jacob apareceu e est tentando escalar as costas de Peter. O Oscar no me deixou pegar a bola ele reclama quando Peter o pega no colo. Ficou fazendo gol e nem me deixou chutar.

porque voc era o goleiro Oscar explica. Mas eu no queria ser goleiro. Oscar d de ombros, ento d um empurro bem calculado em Jacob quando Peter no est olhando. Como era de esperar, Jacob comea a chorar. Certo, est na hora de levar vocs dois para falar com a mame Peter diz a eles, ento grita para Archie que no est vista: Pai, nossa partida de golfe de amanh est marcada? - Golfe? ouo um grito abafado do andar de cima. Alguns minutos depois, Archie aparece no topo da escada. s trs horas, certo? Peter diz ao se dirigir para a porta de sada. melhor marcar para as quatro diz Archie. Venha tomar um ch antes. Simon, voc vai ficar para o ch, no vai? Simon olha o relgio. Vou, acho que sim. Cress, se a gente sair daqui l pelas quatro, vamos fugir do trnsito pior para entrar em Londres. O que voc acha? Assinto com a cabea, alheia. Amanh parece estar a sculos de distncia: realmente no me importo se formos embora agora mesmo. Maravilha ele diz com um sorriso e d um tapa nas costas de Peter. A gente se v amanh, ento. A Sarah vai trazer os meninos? Acho que sim diz Peter, j na entrada. Simon me abraa e se inclina para sussurrar no meu ouvido. Quer conhecer a cidade? Acho que voc no passou muito tempo em vilarejos ingleses tradicionais, certo? Consigo dar um sorrisinho. No muito digo, completando, em silncio: "Isso se voc no contar a minha vida inteira, tirando os trs anos de faculdade e os dois ltimos meses." Mas bom, a oportunidade perfeita para contar a verdade a Simon. Tem um pub adorvel margem do rio ele prossegue. Foi l que bebi legalmente pela primeira vez. E,claro que, antes disso, j tinha tomado vrias doses ilegalmente l tambm. Da, podemos dar um passeio... Enquanto ele fala, Tilly sai da cozinha e Simon apruma o corpo. Me, a gente vai sair para dar um passeio ele diz, cheio de segurana. Sinto a mo de Simon apertando minha bunda de modo que sugere algo bem diferente de um passeio. Mas que boa idia diz Tilly. Ns todos podamos. .. mas a voz dela vai sumindo ao captar o olhar de Simon ...nos encontrar aqui de novo mais tarde ela conclui depois de uma breve pausa. Simon, querido, se passar na frente do mercado, pode, por favor, trazer leite? E, um pouco corada, ela volta para a cozinha. CAPTULO 14 O pub o tipo de lugar que no d para imaginar que algum dia no existiu. Fica bem no meio do vilarejo, com o campo gramado de um lado e o rio do outro. H dois times jogando crquete no gramado, e pegamos nossas cervejas para sentar do lado de fora e observ-los. As pessoas sorriem para ns e cumprimentam Simon. ainda mais ingls do que Castle Coombe, e isso realmente algo a ser mencionado.

Parece que no estamos nos dando muito bem Simon diz e faz um sinal com a cabea na direo do placar. Dou um sorriso de apoio. Para ser sincera, nunca consegui entender crquete. No me leve a mal, eu adoro esse jogo, mas so as roupas e o sol e a coisa de ficar sentada ao ar livre bebendo que me agradam de verdade. Eu nunca consegui compreender totalmente as regras. Mas, de algum modo, sentada aqui com Simon, eu gostaria de entender. Este lugar lindo digo, contente. Simon sorri. - Voc gostou? Achei que ia odiar. Quer dizer, tem nada a ver com Notting Hill, no mesmo? Achei que voc ia desprezar, achando que no nada cool. Sorrio. Ele tem razo, de certo modo. Esta a mesma paisagem em que eu cresci. Eu a conheo, eu a compreendo. E talvez isso faa mais parte de mim do que eu me dou conta. Da h a maravilhosa sensao de comunidade. Esse o problema de Londres. Quer dizer, l tudo animado e divertido, mas a gente no tem essa sensao de pertencer cidade. Sorrio para mim mesma e me lembro de como isso costumava me dar claustrofobia. De algum modo, diferente estar aqui com Simon. No tem nada de no ser cool digo, bem certa do que estou dizendo. adorvel. E, de todo modo, s porque eu moro em Londres, no quer dizer que no sei apreciar o interior. Acho que voc tem razo diz Simon. Ento isso quer dizer que voc pode vir a considerar a idia de deixar a metrpole algum dia? Ele sorri, mas seus olhos esto srios. No sei dizer respondo, pensativa. Achei que eu nunca voltaria para o interior, mas agora no sei mais. Voltar para o interior? Simon diz, surpreso. - Mas achei que voc tinha nascido em Londres. Saco. Esqueci que disse a Simon que tinha nascido em Londres. Simplesmente parecia se encaixar no perfil de Cressida. Ns costumvamos... passar frias... no interior - digo, cheia de hesitao. No muito longe daqui, alis. Perto de Bath. - um lugar lindo Simon concorda, olhando para o nada. Mas eu sei do que voc est falando quando diz que j no tem tanta certeza ele diz. Eu tambm achei que sabia exatamente o que eu queria... Ento, ele se vira para mim: Voc j quis fazer uma coisa completamente diferente... sabe como , mudar a sua vida de verdade? Como assim, tipo pegando outro nome e adotando a vida de outra pessoa? Penso comigo mesma. Acho que sim respondo devagar. Mas no tenho certeza se a gente muda de verdade. S na superfcie... aperto os punhos. Est na hora de contar a verdade a Simon. Sobre ser Natalie. Se eu conseguir encontrar as palavras certas, talvez ele entenda. Mas, antes que eu possa abrir a boca, Simon olha para o outro lado. , acho que voc deve ter razo ele diz, todo srio. Est com uma expresso muito pensativa. Talvez este no seja o melhor momento para contar, afinal de contas. Quero contar quando ele estiver mais bem humorado: quem sabe assim vai ver o lado engraado da coisa. Claro que eu tambm poderia esquecer a idia toda de "contar para ele". Fao uma careta ao considerar minhas opes. 1. Mudar meu nome para Cressida Langton.

Prs: No preciso contar a Simon e sua famlia adorvel que sou uma fraude. Contras: Meus pais vo ficar um pouco aborrecidos. E pode ficar um tanto esquisito no trabalho. 2. Cortar o contato com qualquer pessoa que me conhea como Natalie e simplesmente continuar com a farsa. Prs: Abordagem direita, simples de cumprir. Contras: Nunca mais ver minha me e meu pai? Talvez seja um tanto draconiano demais. 3. Convencer Simon de que eu quero mudar de nome, para Natalie Raglan. Prs: Ah-ha! Que idia fantstica! Problema resolvido. Contras: S que no vai funcionar. Assim que ele conhecer minha famlia, vai saber que eu sempre me chamei Natalie Raglan. 4. Largar Simon e nunca mais voltar a v-lo. Prs: Nenhum. Essa idia ridcula. Alis, essa idia toda ridcula. Vou simplesmente contar a verdade. S preciso que ele esteja com o estado de esprito certo. Ento digo, tentando deixar o clima mais leve. Voc est pensando em mudar de profisso ou algo assim? que tem um cartaz no pub... esto precisando de um ajudante de bar! Dou risada, mas Simon continua srio. Estou sim. De certo modo. Pelo menos, acho que sim... Quero fazer alguma coisa que valha a pena. Algo que realmente possa ser importante para algum ele diz, bem srio. Voc importante para mim digo baixinho e me inclino para beij-lo. O rosto dele se enruga todo em um sorriso. Importante? Eu sou importante para voc? , bom, voc no sabe o tamanho da importncia, sabe? digo, em tom de brincadeira. Mas bom, acho que voc deve escolher a carreira que bem entender. Desde que possa me dar sempre vestidos Alberta Ferretti, quer dizer... Simon fica olhando para mim durante alguns segundos, ento se levanta. Quer dar uma caminhada? ele pergunta. Caminhamos ao longo do rio e acabamos nos sentando sob uma rvore, com finos raios de sol chegando at ns atravs da folhas. um lugar lindo. O lugar perfeito para contar a Simon o desastre todo de Natalie/Cressida. Quer dizer, at pode ser que ele ache engraado. Sabe como , talvez... Simon eu digo, antes que tenha oportunidade de mudar de idia. Tem uma coisa que eu preciso contar. Uma coisa a respeito da qual eu... bom, eu no fui sincera com voc. Ele ergue o rosto com brusquido, ento sorri. Ento ande logo, conte o que . Pensando melhor, no, no conte. Deixa que eu adivinho. Voc ... metade aliengena? No, no isso. Voc tem sessenta anos e um cirurgio plstico timo? No, isso tambm no . Hm... ah, j sei, voc no Cressida Langton, mas uma impostora maligna que amarrou a Cressida de verdade e a trancou em um armrio por a... Fico vermelha como um pimento enquanto Simon d risada bem alto. Ela est no meu calabouo, para falar a verdade digo com um sorriso nada convincente. Ento, vamos l. O que voc queria contar? Simon fica olhando para mim, cheio de

expectativa. Hum... respondo, hesitante. Gomo que eu vou poder contar agora? Ele vai achar que piada. Ou que eu sou uma criminosa insana. De todo modo, no tem como eu contar para ele que nossa relao toda foi construda em cima de mentiras. De todo modo, acho que o que eu estou fazendo pode ser ilegal. Simon continua olhando para mim. Merda, se eu no contar a histria toda de Cressida para ele, preciso pensar em outra coisa para contar. Realmente no acho que meu futuro esteja na publicidade de moda termino por dizer. Bom, pelo menos isso no mentira. Quer dizer, no trabalho mais com publicidade de moda, ento improvvel que eu tenha futuro nisso. Simon olha para mim, contente. Que bom ele diz, sorrindo. Voc agora vai se concentrar no Reiki, certo? Isso to bom... estava falando disso com minha me antes... Voc contou para a sua me que eu fao Reiki? Merda. Saco. E se ela quiser que eu faa Reiki nela? No vai ter como ela entrar na de assistir a EastEnders no lugar da sesso. Disse... e ela acha timo! Cress, acho que voc est fazendo a coisa certa. Deveria estar muito orgulhosa... Fico olhando para ele. Ai, meu Deus. Isto aqui est indo de mal a pior. Estou com vontade de gritar, de berrar que no estou nem a para a porra do Reiki. Quero que ele saiba quem eu sou de verdade. Quero que ele me diga que vai ficar tudo bem. No quero mais mentiras. Mas agora parece que Simon est apaixonado pela mentira. Este relacionamento todo construdo sobre o nada: ele acha que eu sou uma pessoa completamente diferente. Quer dizer, como que ele pode estar apaixonado por mim? Ele nem sabe quem eu sou! O negcio que eu achei que conseguiria dar conta do recado. Achei que tudo se encaixaria. Mas talvez eu tenha ficado com o olho maior do que a barriga. Ser que isso? Ser que isso algum tipo de castigo por ceder tentao? Voc tem de fazer isso Simon prossegue e pega minha mo. De verdade, voc precisa fazer isso, Cress. A vida curta demais para se ficar presa porcaria do marketing se voc quer fazer algo que realmente importante. Olho para ele com pesar, tentando segurar as lgrimas. Voc acha mesmo que o Reiki importante? pergunto. Claro que sim. Qualquer coisa que voc desejar importante Simon responde, com os olhos brilhando. S necessria uma estratgia de ao. Dou um sorriso fraco. Estratgia de ao? Sabe, um plano. Ele parece to entusiasmado... Como se achasse que eu posso vir a ser de verdade uma terapeuta de Reiki de muito sucesso. Eu o amo por acreditar tanto assim em mim, por mais deslocado que esteja. Mas esse o ponto principal, no ? Que todos os sentimentos dele esto deslocados. Simon, no tem estratgia de ao nenhuma digo, depois de um tempo. No vou ser terapeuta de Reiki em tempo integral. No seja ridculo. Sacudo a cabea para dar nfase, e Simon parece murchar. Voc deve ter razo ele diz com tristeza, levanta para irmos embora e estende a mo para mim. De volta ao massacre do mercado de trabalho, hein?

Caminhamos em silncio boa parte do caminho at a casa dos pais dele. Durante todo o trajeto, fico conversando com ele em minha cabea. Digo a ele que no sou Cressida, Digo a ele que no sou porcaria nenhuma de terapeuta de Reiki, e minha famlia no tem nenhuma amiga que faz trabalho missionrio na ndia. Sou de Bath, digo com suavidade. Fui completamente idiota, e estou absolutamente arrependida. Por favor, me perdoe. Mas as palavras no chegam aos meus lbios, e Simon continua caminhando alegremente, sem saber de nada. O jogo de crquete ainda est a mil quando passamos pelo campo gramado do vilarejo e alguns minutos depois chegamos em casa. Coloco um dos braos ao redor da cintura de Simon quando nos aproximamos. Tem alguma coisa naquela casa, nos pais de Simon, que est corroendo minhas emoes. Talvez seja o fato de eu ainda no ter contado a verdade a Simon, mas eu sinto vontade de rir, ou de chorar, ou talvez dos dois. s que, depois de Londres, o lugar parece to acolhedor... como um lar de verdade, em que as pessoas discutem e fazem as pazes e conversam e brincam e... bom, vivem. E eu gosto daqui. Tilly est porta, toda animada. Vocs no vo acreditar quem est aqui! ela diz? correndo ao nosso encontro na entrada da casa. O Papai Noel? pergunta Simon, com a voz cheia de frieza. Ele estava quieto desde nossa conversa margem do rio. No seja bobo. No, a Lenora! Ela est de volta Inglaterra para ficar alguns meses, e outro dia eu disse a ela que vocs viriam aqui. Ela ligou logo depois que vocs saram para dizer que faria uma visita. Cressida, voc no nos disse que ela sua madrinha! O meu corao quase pra de bater, e minhas mos ficam encharcadas de suor. A Le... Lenora? Ela est aqui? Pior ainda: ela madrinha de Cressida. Ah, que merda. Por que eu no vi logo que isso iria acontecer? Como que eu achava que simplesmente poderia passar o fim de semana na casa dos pais de Simon sem que algo assim acontecesse? ! Ela est to ansiosa para ver voc. E voc tambm, Simon. Ento, o passeio foi bom? Nosso passeio foi timo, no foi, Cress? ...Cress? O qu? Ah, sim, o passeio foi timo... Acho que vou desmaiar. Ou vomitar. Ou talvez os dois. No consigo sentir as pernas. No consigo enxergar direito. isso que chamam de ataque de pnico? Cress... Cress, est tudo bem? Simon olha para mim cheio de preocupao no rosto. Simon tento dizer, mas tenho dificuldade em formar palavras. A ltima coisa de que me lembro a sensao do cascalho batendo contra meu rosto com muita fora. Mexo meu rosto bem devagar de um lado para o outro. macio, fresquinho. Um travesseiro! um travesseiro! Devo ter sonhado a coisa toda. Ah, graas a Deus. Estou em casa e nada daquilo aconteceu. Simon provavelmente vai chegar logo para me pegar para nossa viagem de fim de semana... S que este travesseiro no meu. muito melhor do que meu travesseiro. E este quarto tambm no o meu. Tem papel de parede cor-de-rosa e enormes janelas cobertas com cortinas esvoaantes, no aquelas coisas vagabundas da Ikea que eu tenho penduradas no meu quarto. Sento-me na cama abruptamente e olho ao meu redor. Est escuro l fora, mas

h luz suficiente das estrelas atravessando as cortinas para que eu pegue minhas roupas em uma cadeira ao lado da cama. E para ver que estou sozinha. Devo ter desmaiado. Meu Deus, que vergonha. Acho que eu nunca tinha desmaiado antes. Meu corao se aperta quando me lembro de Lenora. Mas ela j deve ter ido embora a esta altura. Mas ser que ela me viu? Ser que ela contou para todo mundo que eu no era Cressida? Mordo os lbios de nervosismo, ento saio da cama com muito cuidado, fazendo o mnimo barulho possvel. Lentamente, muito lentamente, visto minhas roupas. D para ouvir vozes vindo do quarto ao lado, e cadeiras sendo arrastadas pelo assoalho: devo estar no anexo ao lado da cozinha. D para ouvir a voz de Simon, e a de Tilly, da a de Archie, e depois a de outra pessoa. Uma mulher. Ai, meu Deus, deve ser Lenora. Ela continua aqui. Por que no volta para a ndia e me deixa em paz? Certo, hora de encarar a realidade. Preciso ir at l e contar toda a verdade. Vai ser um pavor, mas tambm vai ser um alvio enorme: como largar uma mala pesadssima que ando carregando de um lado para o outro. Detesto mentir para Simon, detesto ter de evitar certas questes. E se ele ficar bravo, tudo bem: eu agento a raiva. Simplesmente vou continuar explicando at ele achar que est tudo bem. Vou provar para ele que s tinha boas intenes quando fiz tudo isso. Que nunca pretendi mentir para ele. Ai, meu Deus, e se no fim ele me odiar? E se ele me expulsar daqui? Eu me pego pensando que Simon nunca me mandaria para a rua a esta hora da noite, seja l que horas forem, e que esse fato pode me ser favorvel: vou ter mais tempo para remediar a situao. Mas da eu fico brava comigo mesma por estar tramando mais planos. Que Cressida, que nada: parece que estou me transformando em Becky Sharp. Respiro fundo. Vamos conseguir superar isso: Simon me ama e a famlia dele gente boa; eles vo me escutar; vo pensar que eu sou um tanto ridcula, mas vo ver o lado engraado e vamos falar disso durante anos e anos. Mas e se nada disso acontecer? E se eles no me perdoarem nunca mais? Ro as unhas, nervosa. Eu adoro este lugar: quer dizer, estou apaixonada por Simon, mas tambm adoro a famlia dele, esta casa, a maneira como eles vivem. Apesar de todas as minhas reclamaes de que o interior absolutamente tedioso, eu amo este lugar e quero fazer parte dele. E no suporto a idia de que quando Simon souber como eu sou de verdade (quem eu sou na realidade), no vai querer mais falar comigo. Que eles vo me colocar de escanteio, e eu no vou mais poder voltar. Mesmo assim, s h uma coisa a fazer. Sair daqui e encarar. Com muita cautela, vou at a porta e, com muita coragem, abro com tudo, pronta para enfrentar meu destino. Mas, em vez da cozinha, a porta se abre para um corredor que leva para a cozinha. Sinto que minha coragem titubeia um pouco, mas vou na ponta dos ps na direo da cozinha, tentando escutar um pouco melhor o que esto dizendo. Para ver se esto mesmo bravos ou se esto falando de algo totalmente diferente: sabe como , que a coisa toda no assim to grave. Mas, Simon ouo Archie dizer. ...no sei... certa para voc... to diferente... Do que ser que eles esto falando? ...acho que sua paixo est deslocada. Paixo deslocada? Isso parece interessante. Paixo por o qu? E que isso veio to do nada... me parece um pouco temerrio acho que ouo Tilly dizer. Talvez Simon esteja comprando um carro novo?

Seja l o que for, Simon est estranhamente quieto a respeito do assunto. Alguns segundos depois, Archie recomea a falar. No d para ouvir tudo o que ele diz pela porta grossa da cozinha, mas d para distinguir vrias palavras. ...preocupado com voc... ele diz. ...queria mais para voc... em longo prazo no vai funcionar... De repente, sinto uma coisa horrvel no estmago. No pode ser... ele no est falando de mim, est? Aproximo-me mais. Tudo bem seguir o seu corao Archie prossegue , mas voc tem de pensar no aspecto prtico. Assegurar-se de que a sua escolha apropriada. Meu corao comea a bater muito forte no peito, e eu me afasto com rapidez, para ningum escutar. Antes, Archie tinha dito alguma coisa a respeito de a paixo de Simon estar deslocada. Ser que isso que ele pensa? Ser que eles acham que eu no estou altura dele? Bom, s me resta uma coisa a fazer. Vou ter de ir at l e provar a eles que sou certa para Simon, que ele no est sendo temerrio. Que tudo no passou de um grande mal-entendido e que normalmente eu no sou assim... Mas o que eu estou pensando? Eu normalmente sou assim, sim. Pelo menos, tenho sido assim desde que me mudei para Londres. No que eu me transformei? Nem sei mais quem eu sou. Talvez eles tenham razo. Talvez Simon fique melhor sem mim. Ele um homem to maravilhoso, e eu passei o tempo todo escondendo a verdade dele. Fico parada ao lado da porta por mais alguns minutos, tentando decidir o que fazer. No posso ficar aqui, mas tambm no posso ir embora... pelo menos at pedir desculpa. De repente, meus pensamentos so interrompidos por uma voz alta e elegante. De algum modo, sei que pertence a Lenora. Simon, eu simplesmente no sei como voc vai poder baixar seu padro de vida a esse nvel ouo-a dizer em tom alto e indignado. Voc j chegou to longe... est mesmo disposto a comear tudo de novo? Franzo a testa um pouco. Baixar o padro de vida? Ser que ela est mesmo dando a entender que sair comigo significa baixar o padro de vida dele? Mas que audcia! Fico escutando com ateno, esperando que Simon saia em minha defesa, que diga a ela que est errada. Mas no ouo nada. Ento me dou conta. Ele deve concordar com ela. Ele deve ter concordado com todos eles. Se no concordasse, teria dito: antes, ficou discutindo at no poder mais com os pais a respeito de reformar o banheiro ou no, ento no pode ser um arroubo repentino de timidez. Diga alguma coisa assobio por entre os dentes, desesperada para ouvir uma palavra, apenas uma palavra que sugeriria que Simon continua do meu lado. Mas, em vez disso, s escuto quando ele suspira e diz: Bom, talvez vocs tenham razo. Acho que vou pensar melhor. Ele vai pensar melhor? Ele vai pensar melhor se eu sou boa ou no para ele? Ai, meu Deus. esse o apoio que eu tenho do homem por quem estou apaixonada? Que eu achei que estava apaixonado por mim? Volto p ante p, sem fazer barulho, para o quarto onde estava dormindo, furiosamente tentando expulsar as lgrimas que fazem meus olhos arderem. Quase d vontade de rir; quer dizer, da ironia de tudo isso. L estava eu pensando que meus amigos de Londres so superficiais e obcecados com a imagem, quando na verdade so pessoas bem legais. E a famlia de Simon, as pessoas que eu considerava as mais maravilhosas e verdadeiras do

mundo... bom, eles no so nada disso, no mesmo? Posso ter dito a Simon que meu nome era Cressida, mas com certeza no mereo isto... ser difamada pelas costas por no ser boa o suficiente para ele. Sento-me na cama para organizar meus pensamentos. No quero ver mais nenhum deles, nunca mais... no vou suportar a humilhao. Mas estou na casa deles, ento no tenho exatamente como evitar. Posso esperar at que todo mundo v dormir para me esgueirar para fora, mas e se eu escolher o momento errado e ainda estiverem acordados? E se Simon vier aqui ver se eu acordei? Meus olhos repousam na janela minha frente. No teria como... ser que teria? Levanto e me aproximo para examinar melhor. Estou no andar trreo, ento o salto no assim to grande, e assim eu no teria de ver ningum. Examino o quarto. Minha bolsa est no bolso da minha jaqueta, que est pendurada bem direitinho nas costas de uma cadeira, meu saco de roupa suja no est vista, mas posso viver sem meu jeans e sem a minha escova de dente. Vou demorar um pouco mais para me acostumar a viver sem Simon, mas depois do que acabei de ouvir, acho que consigo dar um jeito. Pisco at secar as lgrimas e saio para a noite fresca. Fao uma pausa para dar uma olhada na janela ao lado, para a cozinha quente e aconchegante, e ento me enrijeo. E uma miragem, lembro a mim mesma. Eles no so pessoas calorosas e hospitaleiras na verdade: s fachada. E eu quase ca que nem um patinho. Ento eu me viro e corro para a estao de trem do vilarejo o mais rpido que posso. CAPTULO 15 Fico olhando para a luzinha da secretria eletrnica que pisca furiosa para mim. Na hora que chego em casa, estou com frio e me sentindo pssima (descobri que os trens no circulam com muita freqncia no sbado noite quando se est no meio do nada). E, ao passo que no tenho bem certeza se quero encarar meus recados agora, preciso fazer isso em algum momento. Ento, para que prolongar a agonia? Talvez Simon tenha deixado um recado que vai fazer com que tudo volte a ficar bem. Eu sei que improvvel, mas possvel, no mesmo? Pelo menos, no vai ter como ele fazer com que eu me sinta pior. Eu me encho de coragem e aperto o boto. "Bip! Natalie, a Laura. Olha, no sei se voc j foi ao mdico, mas eu me lembro de voc ter dito que ligaria mais tarde. Agora so duas da tarde, ento espero que voc me ligue at as trs." Eu tinha dito que no ia ter como eu me sentir pior? Bom, ento gostaria de retirar, se possvel. Eu no liguei para a Laura. timo! Realmente, uma porra de uma maravilha. Algum mais se habilita? Vamos l, deve ter mais alguma coisa que pode dar errado, com certeza? Eu me encolho toda ao lado do telefone, esperando o prximo recado. "Bip! Natalie. Aqui a Lucy. Olha, s para avisar: a Laura est louca da vida. Est aborrecidssima por voc no ter ligado de volta. Ento, se voc estiver a, v se d uma ligada, certo? Tchauzinho." Deixo a cabea afundar entre os ombros e abrao as pernas bem apertado. Por enquanto, no estou me sentindo nem um pouco melhor. "Bip! Al, aqui o Stanley. No me lembro se a gente tinha combinado ou no de eu ir a

no domingo. Vou dar uma passada l pelas sete, se voc no estiver em casa, no se preocupe. Vai ser bom sair de casa, de qualquer jeito. Vou biblioteca antes. Ah, talvez a biblioteca esteja fechada no domingo. Eu nunca me lembro. Bom, no se preocupe. Talvez a gente se veja s sete. Se no, ento na segunda. . Certo... Ele parece um tanto confuso ao desligar o telefone, e eu sinto uma pontada de preocupao." "Bip! Querida, a mame. S queria saber como voc est. Eu encontrei a Chloe outro dia, e ela pareceu muito evasiva quando perguntei se ela tinha notcias suas. Voc no est com problemas, est? Ento, se tiver alguma coisa a ver com drogas, s contar para o papai e para mim, e a gente vai a buscar voc. Ns vivemos os anos sessenta, ento sabemos tudo a respeito do assunto../' Ouo meu pai no fundo dizendo que ela no sabe se o problema drogas. "Eu sei, Phillip, mas pode ser. Ento, Natalie. Seja l o que for, ligue para nss certo? E seu pai est mandando lembranas. Quando o recado termina, sinto meus olhos se encherem de lgrimas de novo. Ah, se eles soubessem o tipo de problema que eu tenho... E Chloe tinha sido evasiva... bom, isso no de surpreender. Meu Deus, no tenho nem mais minha melhor amiga para conversar. "Bip! Cress... hum, este seu nome? o Simon. ..." No! No, minha secretria eletrnica no pode parar agora. Simplesmente no pode... mas, alguns segundos depois, ouo a fita comeando a voltar. Droga, droga de secretria eletrnica velha, barata e vagabunda. Paro a fita e coloco para tocar de novo, avanando at escutar a voz de Simon, da ouo vezes e mais vezes, tentando adivinhar o que ele iria dizer na seqncia. Depois de muito tempo, consigo dormir, mas o despertador dispara depois de o que aparenta ser apenas alguns minutos. Est regulado para as oito e meia, o horrio que acordei s pressas ontem para me preparar para meu fim de semana fora. Agora, nem consigo me mexer. Meus olhos esto inchados, minha cabea di, e eu me encolho toda cada vez que me lembro de ontem. Penso no meu pai citando Winston Churchill, "KBO, keep buggering on" [algo como no se deixe abater], e consigo mexer as pernas para alcanar o cho, ento arrasto meu corpo para fora da cama; no processo derrubo uma pilha inteira de roupa para lavar. Fico olhando para aquilo, tentando me lembrar de por que est ali, ento percebo que no faz a menor diferena. Nada importa. Estou cansada, porm mais do que isso: eu me sinto entorpecida. Caminho at a cozinha e vejo a secretria eletrnica no cho, ao lado do lugar em que eu me sentei ontem noite. Com calma, coloco-a perto do telefone e me concentro em preparar uma xcara de ch. Preciso enfrentar Laura hoje, o que no vai ser nada divertido. Mas, sinceramente, prefiro enfrent-la a Simon neste momento. Realmente no me importo com o que ela acha de mim. De todo modo, foi s um dia. As pessoas fazem isso o tempo todo. Lucy faz, pelo menos. Mas, e Simon? O que eu vou fazer? Estou com tanta vontade de ligar para ele, de dizer que sinto muito por ser to idiota, que sinto muito por ter mentido. Na verdade, o que realmente quero ouvir ele me dizer que tudo bem. Mas vai ser bem difcil de ele fazer isso, no mesmo? No depois de tudo o que a famlia dele disse sobre mim. Achei que Lenora era missionria ou algo assim. Achei que ela deveria ser uma pessoa caridosa. Lentamente, eu me arrumo para o dia minha frente. Pelo menos domingo. S preciso entrar s dez e meia. No preciso me apressar. Coloco po na torradeira por fora de hbito, apesar de realmente no estar com fome. Consigo dar uma ou duas mordidas e deixo o resto. Eu me sinto sem vida e cansada, como

se uma pequena parte de mim tivesse morrido. Como se nada nunca mais fosse ficar bem. Como se eu tivesse sado do Jardim do den e no conseguisse mais voltar. Mas acho que essa a questo, no ? No h como voltar atrs. Porque no existe jardim, para comeo de conversa. Fao uma careta ao me lembrar de Tilly, Archie e aquela vaca da Lenora dizendo ao Simon que ele estava sendo precipitado e que no deveria baixar seu padro de vida ficando comigo. Apesar de eu provavelmente ter merecido. Se eu no tivesse fingido ser Cressida, eles nunca teriam tido a oportunidade de me desprezar. Pulo para dentro do chuveiro e, sem entusiasmo nenhum, lavo o cabelo. Tambm fao esfoliao: isso no uma coisa com que eu me preocupe normalmente, mas a esfregao faz com que eu me sinta bem, uma eliminao ritualstica de pele morta. Saio dali, esfolada porm limpa, e procuro alguma coisa para vestir. Mas claro que minha cala jeans ficou em Wiltshire. Juntamente com minha blusa nova, dois pares de sapatos e meu saco de roupa suja. Suspiro, mas ento dou de ombros. Acho que realmente no faz diferena. Quer dizer, quem se importa com minha aparncia? Eu que no, com toda a certeza. No hoje. Quando visto uma cala, vejo que estou olhando para meu vestido Alberta Ferretti. Pego e dou uma cheirada, tentando trazer de volta aquela sensao maravilhosa de quando Simon ficou to excitado com o vestido que precisamos ir para casa no mesmo instante. Ento, com tristeza, coloco na bolsa para levar embora. Precisa ser lavado a seco, digo a mim mesma, apesar de meu instinto ser deix-lo como est: a nica prova que tenho de Simon e eu. Gradualmente, vou arrumando o apartamento, empilhando a roupa suja em um canto e, s dez, estou pronta para sair. Ainda bem que no estou preocupada com minha aparncia, porque, de acordo com o espelho da sala, eu estou pavorosa. Julie apia minha avaliao quando chego loja. Ai, meu Deus, Natalie, voc est pssima! Laura, olha s para ela! Laura sai de trs da caixa registradora. Natalie, eu pedi que voc me ligasse mais tardo ontem ela diz, em tom de acusao. Eu sei respondo, humilde. que... eu fui ao mdico e depois fui dormir. E no acordei a tempo de ligar. Sinto muito. Nem reparo que continuo mentido. Parece que isso se tornou tanto parte de mim que contar a verdade mais difcil do que inventar alguma coisa. Sei. Com isso, Laura se afasta, e eu fico l trocando olhares com Julie. No ligue para ela; s est P da vida porque acha que no vai conseguir as bolsas Stallioni. Parece que ainda no resolveram se este o ambiente certo para a base de clientes deles. mesmo? Que pena. O Giovanni parecia legal. , bom, essa a outra razo por que a Laura est passada. Parece que seu amigo Giovanni fez algumas perguntas sobre voc. Ela acha que voc deve ter falado mal da loja quando conversou com ele. Ah, que maravilha. Parece que eu no consigo fazer nada certo. Julie olha para mim sem entender nada. Tudo bem com voc? arrisca. No exatamente. Ontem foi um dia meio horrvel digo com um dar de ombros,

desesperada para que Julie no pergunte o que aconteceu. Estou conseguindo manter minhas emoes presas, e se Julie fizer algo como barulhos de comiserao, provvel que eu me desmanche em lgrimas. Parece que sim - Julie diz e assente com a cabea. Que engraado, achei que voc estava fingindo estar doente, depois de ter tentado convencer a Lucy a trocar de horrio com voc. Mas voc est com cara de quem ainda deveria estar em casa hoje. Que bom que a Lucy no trocou, hein? Se no, voc passaria sua folga de fim de semana deste jeito. Dou um sorriso fraco. Pelo menos vou fazer as clientes se sentirem bem consigo mesmas digo e dou de ombros. Acho que mais provvel que voc as espante. Quer que eu faa uma mgica com maquiagem? Sou muito boa com a cobertura, sabe como . Olho para Julie, cheia de dvidas. O negcio que eu estou gostando do fato de estar pssima. assim que eu nie sinto por dentro, e um tanto reconfortante saber que eu estou to ruim quanto me sinto. Mas talvez esteja deixando passar algo aqui. Talvez se eu disfarar os olhos inchados e vermelhos e a pele manchada, assim tambm vou poder esconder Simon, esconder o dia de ontem. Voc realmente acha que maquiagem vai dar jeito nisto? Ah, faa-me o favor. Voc algum dia j me viu com pele de ressaca? Sacudo a cabea. A pele de Julie sempre uma porcelana imaculada. Bom, ento, vamos l embaixo rapidinho ela olha para trs e diz para Laura: Vamos l para o estoque um pouco. D um grito se precisar de algo. Obediente, sigo Julie escada abaixo e me sento enquanto ela pega a bolsa e comea a remexer l dentro. Ento ela puxa meu rosto, passa um lencinho umedecido por toda a pele e comea a trabalhar. Pronto diz, em tom satisfeito, cerca de dez minutos depois. Viro-me para olhar no espelho estreito e comprido que Julie e Lucy costumam usar para ver como ficam com as roupas de marca que "pegam emprestadas" para sair e sorrio. Minha pele est clara de novo; meus olhos parecem olhos, e no pontinhos. Minhas bochechas parecem quase esculpidas, e parece que eu nunca tive uma nica noite maldormida na vida. Est vendo? Julie prossegue, obviamente feliz consigo mesma. Nada que um pouco de pancake no possa resolver. Julie, voc fantstica. Eu realmente estou me sentindo melhor. E quase me sinto mesmo. Olhando para mim mesma, toda bonita e renovada, faz com que eu sinta que as coisas no podem estar assim to ruins, afinal de contas. Mas, antes que eu tenha oportunidade de ficar muito feliz, ouo Laura abrir a porta do estoque. Viro-me e encontro os olhos dela. No sei por que voc est to contente consigo mesma. Olho para Julie, que revira os olhos para mim. Laura ela diz, com pacincia. S estou me assegurando de que a Natalie no vai espantar as clientes. Voc no acha que ela ficou bonita? Laura fica olhando fixamente para Julie com frieza. Tenho certeza de que ela ficou bonita diz, em tom glido. E tenho certeza de que tambm fica bonita com este vestido. Eu quero saber o que este vestido est fazendo na bolsa dela. Laura est segurando meu vestido Alberta Ferretti. Este vestido meu! digo, indignada, e vou at ela para arrancar o vestido de suas

garras. Mas ela o afasta de mim e aperta os olhos. Seu vestido? pergunta, com a voz suave. E como foi que voc conseguiu um vestido de oitocentas libras? O meu namorado... o meu... o Simon. O Simon comprou para mim digo, brava. Devolve aqui. Laura recua. Sei. E agora ele est amassado dentro da sua bolsa, com marcas de grama. Que interessante. Eu ia levar lavanderia, apesar de isso no ser da sua conta digo, mal-humorada. Ah, mas da minha conta, sim diz Laura, em tom glido. Veja bem, este vestido exclusivo da Tina T no Reino Unido. Ento, estou muito interessada em saber como foi que seu namorado comprou para voc. Ele comprou aqui! digo, desesperada. Na semana passada. No comprou, Julie? Julie assente com a cabea. verdade, Laura. Lembra o cara de terno? Claro que lembro dele diz Laura, com um brilho no olho. E ele de fato mencionou uma namorada. Eu lembro, porque era um nome lindo. Cressida. Julie parece confusa e ergue a sobrancelha para mim. Estou tremendo: de raiva de Laura por me acusar; de medo que eu no pegue meu vestido de volta; e de dio de mim mesma por permitir que isso acontea. Por permitir que Laura jogue essa histria de Cressida na minha cara desse jeito. Eu no roubei este vestido digo lentamente, conseguindo manter a voz baixa e calma. O vestido meu, e eu quero de volta. Laura olha para mim com um sorriso de desdm. Muito bem ela diz e me entrega o vestido. No serve mesmo para a loja, no estado que est. Mas acho que talvez seja melhor voc juntar suas coisas, Natalie. No acha? Provavelmente melhor que voc se despea da Tina T agora mesmo. Demora um instante para eu absorver as palavras. Voc est me mandando embora? Acho que essa a frase correta sim. Beleza. Est tudo uma beleza. Bom, e voc que se dane, alis. Arranco meu vestido das mos de Laura, subo a escada s pressas e saio da loja correndo, parando apenas para pegar minha bolsa. Eu odeio Laura. Eu odeio Notting Hill. Eu odeio... Para falar a verdade, mais do que tudo, eu odeio a mim mesma. No vou direto para casa. Em vez disso, vou para o Hyde Park. uma tarde quente de agosto, e o parque est cheio de famlias, gente patinando, cachorros e pessoas fazendo exerccios com seus personal trainers. O lugar est cheio de vida e paz ao mesmo tempo, e eu caminho at chegar perto do lago dos patos para me sentar. Foi a apenas cinco minutos daqui que fiz meu pique-nique de fim de tarde com Simon. Parece que foi h semanas, mas foi s no fim de semana passado. No d para acreditar como fui ingnua. Achando que tudo ia simplesmente dar certo. Que eu podia simplesmente passar o restante da vida fingindo que era outra pessoa. E agora eu coloquei tudo a perder.

Sento apoiada nos cotovelos, observando a cena. Grupos de patos rodeiam as criancinhas que lhes jogam po, com pais nervosos atrs, assegurando-se de que nenhum pato vai pegar um pedao da mo de seus queridinhos sem querer. Eu gostaria de ainda ser criana. Gostaria de no ter absolutamente responsabilidade alguma. Mas talvez esse seja o meu problema. Talvez eu simplesmente precise crescer e dar um jeito em minha vida. Quer dizer, quem eu estava querendo enganar achando que simplesmente me mudaria para Ladbroke Grove e encontraria um emprego timo, novos amigos e uma vida completamente diferente? Chloe tinha razo: eu realmente virei a maior bundona. Nunca vou ser Natalie de Ladbroke Grove ou a porcaria da Cressida Langton. Eu nunca seria capaz de viver na cidade grande. Veja s o que aconteceu quando eu tentei: acabei criando uma rede enorme de mentiras que explodiu na minha cara. E afastei minha melhor amiga. Isso nunca teria acontecido se eu tivesse ficado onde estava. Se eu no tivesse tido a grande idia de me mudar para Londres. O negcio que eu sou Natalie de Bath. isso que eu sempre fui, e isso que eu sempre serei. Quanto mais cedo eu aceitar e retomar para a minha velha vida, melhor ser para todo mundo. Dou uma ltima olhada no parque, ento volto caminhando rpido para meu apartamento e coloco na mala as poucas roupas que sobraram. Posso pegar o restante das minhas coisas depois, raciocino. Tenho um contrato de aluguel do apartamento por mais trs meses mesmo, e se voltar para a casa dos meus pais, vou poder pagar. A sensao de ter tomado uma grande deciso com tanta rapidez, sem deliberao, tima. Acho que e assim que a gente se sente quando toma uma deciso que absolutamente a coisa certa a fazer. Meu Deus, to fcil! Deixo um bilhete curto para Stanley e escondo uma cha ve embaixo do vaso. S porque vou voltar para Bath no quer dizer que Stanley precisa perder EastEnders. CAPTULO 16 Ento, voc foi mesmo ao Soho House? Assinto. E estava morando em Ladbroke Grove? Estava. Tento parecer entusiasmada, para convencer a mim mesma de que sou dona do mundo. Estou no Rummers, o melhor pub de Bath, com Pete, meu namorado. , isso mesmo: ns voltamos. E ele largou aquela vagabunda da Rebecca Williams. O negcio o seguinte: eu percebi que preciso aceitar seu lugar na vida. Eu no sou o tipo de pessoa que se adapta vida agitada de Londres. E tambm no sou o tipo de pessoa que combina com Simon Rutherford: a famlia dele deixou isso bem claro. O Pete legal, mesmo: tem boa inteno. E vamos comear a economizar para comprar um apartamento. A partir de segunda-feira, vou at ter meu emprego de volta; bom, mais ou menos. No h nenhuma vaga para gerente de conta no momento, mas meu chefe disse que eu podia voltar ganhando um pouco menos para ver o que acontecia. So s duas mil libras por ano a menos do que eu ganhava antes, ento no tanto assim. E vou fazei basicamente o mesmo tipo de coisa, s que com menos responsabilidade. Roger deu nfase a essa palavra ao telefone, como se estivesse sugerindo que eu preciso me esforar um pouco nesse quesito. Mas tudo bem. Simplesmente me sinto agradecida por ter meu emprego de volta. Voc acha que poderia me levar l? Sabe como , se fssemos passar um fim de semana em Londres?

Fico olhando para Pete sem entender nada. Onde? A Soho House, claro! Ele parece exasperado. O James levou a namorada dele ao Babington House no ms passado. Eu preciso me dar melhor do que ele! Talvez digo, depois de uma pausa. No quero voltar a Londres nunca mais, se puder, mas no preciso dizer isso a Pete. Meu Deus, faz mesmo s algumas semanas que eu estive l? Parece que no se passou tempo algum... e, ao mesmo tempo, parece que foi h uma eternidade. Como se Londres na verdade s fosse um sonho. Quando cheguei em casa, passei os primeiros dias quase s dormindo. Parecia que eu estava dentro do meu prprio inferno particular (sem Simon, banida da Tina T) e dormir parecia infinitamente prefervel a enfrentar a realidade. Arrastei-me para dentro do meu antigo quarto e meus pais me levaram xcaras de ch, sem fazer nenhuma pergunta. Foram realmente maravilhosos. Mas, depois de um tempo, comecei a sair para dar caminhadas pelo vilarejo. E logo comecei a me aventurar por Bath. Li meu livro em Queen Square, esticada na grama e aproveitando o solzinho de fim de tarde. Passei horas na abadia, pensando sobre tudo e sobre nada. Ento esbarrei com Pete em uma loja, e samos para tomar um caf. Disse a ele que eu tinha voltado e ele nem fez piada por as coisas no terem dado certo. S disse que estava com saudade de mim e perguntou se a gente podia voltar. E eu disse que sim. Sem mais nem menos. Nada de rodeios, nada de indeciso. Tudo faz parte da nova eu. Ou melhor, da velha eu. A verdadeira eu. De volta ao lugar a que perteno. Est preocupada que eu aparea na frente dos seus amigos de Londres? Pete sorri, olhando por cima do meu ombro. Viro-me e vejo Rebecca Williams entrando no pub. Ela me v e rapidamente olha para o outro lado. No v ficar com cime agora Pete diz e d uma piscadela quando eu me viro de novo para ele. Ela j era. Eu sempre preferi voc mesmo. Terminamos nossos drinques e samos do pub. Caminho at Pulteney Bridge e olho para o rio, na direo de Bristol. Eu e Chloe costumvamos tentar caminhar at l; so s trinta quilmetros. Mas nunca chegamos muito longe. Acho que ns no queramos ir a Bristol de verdade; s gostvamos da idia de caminhar ao longo do rio e chegar a um lugar completamente diferente. Talvez minha mudana para Londres tenha se dado por causa disso. Respiro fundo. O clima est agradvel e o rio lindo. Quanta paz... Acho que vou voltar para casa caminhando digo a Pete. A noite est linda. No seja louca ele diz, coloca um dos braos ao meu redor e me leva para longe do rio. Estou com o Saab do meu pai. Com relutncia, permito que ele me guie at o carro, e voltamos em silncio at o vilarejo. Ento, a gente se v no fim de semana Pete diz com um sorriso e se inclina para me dar um beijo de boa noite. Claro digo toda animada e movimento meus lbios ao encontro dos dele. No sinto nada, mas no surpresa nenhuma. No sinto nada desde que voltei para casa. Nem chorar eu chorei. S fiquei levemente entorpecida. E sabe o qu? Assim as coisas ficam muito mais fceis. Caminho lentamente at a porta de entrada e olho para a casa com tristeza. Este o lugar onde eu cresci, onde passei anos sonhando com um futuro reluzente e cheio de glamour,

oportunidades incrveis e grandes conquistas. E agora eu voltei, depois de ser demitida de um emprego em uma loja de roupa. Como foi que isso aconteceu? Ser que foi minha culpa, por querer coisa demais? Ser que eu simplesmente devia ter ficado aqui, agradecida com o que eu tinha? Ergo a chave para abrir a porta, mas a porta abre antes de eu chegar at ela e meu pai aparece ali. A noite foi boa? ele pergunta e me d um abrao. - , no foi m digo e dou um beijo nele. Acho que nunca me senti assim to agradecida aos meus pais como nos ltimos dias. Eles no me pressionaram nenhuma vez para dizer por que voltei para a casa deles pela primeira vez em mais de oito anos; nem mesmo minha me, que obviamente estava louca para saber tudo o que aconteceu. Em vez de perguntas, me ofereceram muita comida caseira e espao para eu fazer o que quisesse, o que se concentrou basicamente em assistir a programas andinos na TV e levar o cachorro para passear. Muitas vezes. Voc... hum, tem visita ele diz, em tom grave. Ento, por favor, no faa barulho, porque sua me est na cama, com dor de cabea. Meu corao pra. Visita? Quem viria me visitar a esta hora, em uma noite de quinta-feira? Sinto uma onda cie animao e pavor percorrer meu corpo enquanto imagine-se Simon poderia ter me achado e vindo at aqui pedir uma explicao, para oferecer seu perdo, para fazer as coisas ficarem bem de novo. Mas, obviamente, isso impossvel. Ele nem sabe qual meu verdadeiro nome. Em vez disso, quando entro na sala, encolhida em cima do sof que meus pais compraram no ano em que eu nasci, est Chloe. Eu, hum, soube que voc tinha voltado ela dizs pouco vontade, quando meu pai fecha a porta atrs de si e nos deixa para conversar em particular. consigo dizer. Voc... quer conversar sobre o assunto? Fico olhando para ela, cheia de incerteza. Ser que ela est sendo sincera? Ou ser que s veio aqui para me espezinhar, para descobrir quanto eu estraguei tudo? Simplesmente achei que estava na hora de voltar digo, de maneira nada convincente. No tenho certeza se j estou pronta para falar sobre o assunto. Certo diz Chloe; ento ela se levanta e comea a caminhar na minha direo. Desculpe, Natalie. Sinto muito mesmo por aquele fim de semana. Eu estava... Ah, sei l. Acho que estava com inveja. Ou algo assim. Eu, s me senti estranha por voc ter outra vida, sabe? Voc se sentiu estranha? pergunto, incrdula Como voc acha que eu me senti? Fiz de tudo para deixar voc toda impressionada e ver como eu era sofisticada c... ah, voc no faz idia. Estamos bem pertinho uma da outra agora, olhando bem nos olhos uma da outra. Acho que eu no fazia idia mesmo. Pelo menos, estou certa de que no entendo o que voc est fazendo de volta a este lugar. Achei que voc tinha tudo o que sempre quis. Eu tinha digo e, ao falar, sinto uma lgrima surgir no meu olho. Mas tambm no tinha. Foi s um monte de mentiras. Eu no sabia mais quem eu era. A lgrima se transforma em lgrimas, e logo j estou soluando. Chloe estica a mo para me dar um abrao e me acompanha at o sof, onde ns duas sentamos sem que ela me largue. Sinto muito mesmo digo a ela entre soluos, com os ombros arqueados ao finalmente

enfrentar a enormidade de como tudo aquilo tinha acabado mal de verdade, como sinto saudade desesperada de Simon. Sou uma pssima amiga. No, eu que sou uma pssima amiga. Deveria ter dado todo o meu apoio a voc diz Chloe, apertando meu ombro com uma das mos. Ento, olha, conta para mim o que aconteceu. Que porcaria fez voc voltar? Chloe, lembra que voc achou que eu tinha virado terapeuta de Reiki? Ela assente. Bom, na verdade eu no virei. O Stan pensava que eu era terapeuta de Reiki, mas eu no sou. E no tenho a menor inteno de vir a ser. Chloe olha para mim bem de perto, ento sorri, aliviada. Porra, graas a Deus por isso ela diz e suspira. Caramba, Natalie, achei que voc tinha se transformado em uma pessoa completamente diferente. Quer dizer, voc nunca foi ligada nessas coisas. Mas por que o Stanley achava que voc era isso? Ento, o que aconteceu com seus comentrios de: "Ah, acho que terapia de Reiki tima"? pergunto em tom de acusao, por entre as lgrimas. Bom, eu no ia dizer para voc que achava que tinha ficado completamente louca, ia? Chloe sorri. , bom, eu quase fiquei completamente louca digo com um dar de ombros. Olha, se eu contar o que eu fiz, voc promete no ficar achando que eu sou uma fracassada completa? Chloe assente, solene. Vou at o armrio de bebidas e sirvo uma tacinha de vinho do Porto para cada uma de ns, para ganhar um pouco de coragem. Ento, volto para o sof e conto tudo a ela: comeando com a carta e terminando com Lenora e Laura me mandando embora. Quando termino, Chloe est olhando para mim, completamente chocada. Voc simplesmente fugiu? Bom, eu que no ia implorar para ter meu emprego de volta. Quer dizer, ela tinha deixado bem claro que... Do Simon, quer dizer Chloe interrompe. Voc simplesmente largou ele e a famlia dele l sentados na cozinha? As sinto. - Eu no consegui suportar a idia de ficar digo bem baixinho - Eles achavam que eu estava abaixo dele E eu no tinha como olhar para a cara do Simon depois de ter mentido a respeito de tudo para ele... Mas acho que foi melhor assim. Na verdade, ele no me amava mesmo: ele amava a Cressida. Ele amava aquela garota londrina que fazia Reiki, no a Natalie Raglan, a sem graa. - Voc acha mesmo? - Chloe pergunta, incrdula. Dou de ombros. - E, de todo modo, o Pete terminou com a Rebecca. Acho que as coisas podem ficar bem entre ns Os olhos de Chloe se apertam. - Agora eu tenho certeza de que voc est em estado de negao. Dou de ombros. - Talvez ele seja tudo o que eu mereo. Chloe pousa o copo. - Natalie, olha, o que eu vou dizer no maldade: v se da um jeito na sua vida, porra!

- No sei do que voc est falando - digo, brava O que eu estou dizendo que voc era a fim do Pete quando a gente tinha 14 anos, e eu concordo ele era bacana naquela poca. Mas voc o ultrapassou. Voc o ultrapassou antes mesmo de vocs ficarem juntos mas voc simplesmente no enxergava. Voc ficou to embasbacada por esse cara ter reparado em voc que deu o trabalho de olhar de novo para ver que ele no tinha nada de especial, que ele um cara que no vale na da. No venha me falar sobre no merecer nada melhor, porque voc merece: voc merece muito mais. Mas caramba, voltar e cair direto nos braos dele... uma porra de uma loucura. Fico olhando fixamente para Chloe. Por que todo mundo resolveu me atacar agora? Eu s quero que minha vida volte ao normal digo, um pouco na defensiva. Ao normal? Com o Pete? Olha, o Pete timo para ir ao pub e conversar sobre futebol, mas essa a soma das capacidades dele. Voc largou o Simon sem nenhuma pista de como encontrar voc, e fugiu de todo mundo de Londres, e agora vem me dizer que est feliz de sair com um cara cuja nica qualidade que o define uma jaqueta de couro que, como especialista em moda, voc devia perceber que est fora de moda h dez anos, alm do fato de que a porra da Rebecca Williams a fim dele. Sabe, s vezes eu realmente queria que voc parasse de se preocupar tanto com o que as outras pessoas pensam... Chloe est toda nervosa e rosada, e os olhos dela fascam. Estou trabalhando com propaganda de novo... digo com a voz fraca. Voc nunca quis trabalhar com propaganda, alis! Chloe diz, triunfante. Olho para meus ps. Chloe, voc j leu Feira das vaidades? Ela olha para mim, perplexa. J, mas o que isso tem a ver com qualquer coisa? Bom, eu finalmente consegui terminar de ler quando voltei para c digo devagar. E a Becky... bom, ela manipuladora e vive fazendo tramias, no ? E ela tambm leva o troco dela, no leva? Chloe assente, sem muita certeza. Voc no percebe? pergunto, impaciente. Eu sou a Becky. Eu menti para todo mundo, e agora estou recebendo o meu troco. No mereo nada melhor do que o Pete. Para falar a verdade, ns somos perfeitos um para o outro. Ele mente para mim, e eu... bom, parece que eu minto para todo mundo... Minha voz vai sumindo quando comeo a chorar. - Estou com medo, Chloe consigo dizer depois de um ou dois minutos. No sei mais o que fazer. Minha garganta se aperta e Chloe me abraa forte. Nat, voc no a Becky Sharp. Voc no fica fazendo tramia, de jeito nenhum. Certo, voc mentiu. Mas s fez isso porque no queria que a gente se preocupasse. E voc me levou ao Soho House s porque eu queria ir l. s que... s vezes voc precisa parar de ficar tentando agradar a todo mundo. E voc no pode simplesmente se esconder aqui pelo resto da vida. Por que no? digo, chorando, colocando para fora um ms de dor e raiva. Ai, meu Deus, Chloe, eu estava apaixonada de verdade pelo Simon. Eu estou apaixonada de verdade por ele. E agora, nunca mais vou v-lo. Simplesmente no posso agentar. f Acho que precisamos de mais uma bebida diz Chloe, depois de um tempinho, e vai at o armrio de bebidas. Quando chega l, serve-se de mais uma taa de vinho do Porto, guarda a garrafa, pensa melhor e a traz consigo at o sof.

E como voc acha que o Simon est se sentindo? ela prossegue. Agora? Acho que ele provavelmente me odeia digo, baixinho. Odeia ou s acha que voc completamente louca? Provavelmente os dois. Ficamos l sentadas em silncio durante alguns minutos, as duas contemplando a situao terrvel em que eu me meti. Voc no acha que devia entrar em contato com ele? Chloe diz, afinal. Quer dizer, nem que seja apenas para explicar por que voc... bom, fingiu que era a Cressida? Sacudo a cabea. Agora no. Talvez daqui a um tempo, quando no for mais to importante. Mas se eu tentasse falar com ele agora, eu simplesmente... bom, eu no ia conseguir. Acho que no tenho fora suficiente para enfrentar a rejeio. Chloe assente com a cabea. Muito justo. Bom, melhor eu ir para casa. Mas d uma pensada, por favor. Fique aqui se quiser mesmo, de verdade. Mas no desista de tudo simplesmente. No por enquanto, No estou desistindo digo e dou um abrao apertado nela. Eu finalmente tomei uma deciso e vou me ater a ela, s isso. Vou ficar aqui, onde o meu lugar, e pronto. Mas olha, muito obrigada mesmo... por vir aqui, por escutar. Eu realmente estava precisando. Ela me d um abrao rpido. , bom, da prxima vez que voc tiver feito alguma tramia maluca, voc me conta antes, certo. E, Nat? Ergo os olhos. O qu? Eu sempre gostei mais da Becky do que da Amlia em Feira das vaidade... Consigo dar um sorriso de apreciao e observo enquanto Chloe se afasta da casa. uma noite quente de vero, e ainda no estou com vontade de ir para apesar de j ser tarde. Em vez disso, deixo a porta aberta e me sento no degrau da frente para ficar olhando o jardim e absorver a paisagem da rua. Para todos os lados que olho, h casas espaosas com carros salpicados de lama na frente. D para sentir o cheiro delicioso do alho silvestre e ouvir a cano da populao local de gaivotas voando na direo do rio Avon. Sempre me senti to desesperada para deixar tudo isto para trs e me mudar para a cidade grande, mas acho que no era um lugar to ruim assim para crescer. As pessoas eram simpticas e eu tinha permisso para andar de bicicleta pelas ruas sem que meus pais se preocupassem com a possibilidade de eu ser atropelada por um carro. Minha infncia aqui foi tima Ouo um barulho atrs de mim e me viro para ver meu pai parado ao corredor. Quer sentar? pergunto, afastando-me um pouco para o lado e abrindo espao para ele no degrau. Ele sorri e se junta a mim. Ficamos ali em silncio alguns minutos e ento ele se recosta. Ns amos nos mudar para Londres, sua me e eu. Mais ou menos um ano antes de voc nascer ele diz pensativo. mesmo? pergunto, chocada. Mas voc detesta Londres, no detesta? Ele d risadinhas. Agora eu detesto, mas era a fim quando era rnais novo... sabe como , estava disposto a experimentar. E por que no foram? - Bom, eu recebi uma proposta de emprego, que nos daria dinheiro suficiente para viver de maneira bem confortvel. E sua me estava mesmo muito disposta... voc sabe o que ela

acha de Londres. Mas da ela comeou a pensar melhor. Queria ter filhos. Ns dois queramos. E ela achou que se sentiria solitria em Londres, com todas as amigas aqui. Eu no estava assim to ansioso para sair daqui, ento conversamos sobre a questo e resolvemos ficar aqui. Mas eu achei que a mame estava desesperada para se mudar para Londres, no? Meu pai faz uma pausa. Acho que sua me no teria gostado realmente de Londres. Ela gosta da segurana do lar, sabe como . Uma coisa ler livros emocionantes e sonhar com uma vida repleta de animao, mas viver essa vida algo bem diferente. Mas... Voc e sua me no so muito diferentes, sabe? Vocs duas passam tanto tempo falando de Londres e de como seria emocionante. No adiantaria nada dizer o contrrio para voc, porque no teria ouvido. Ento, voc acha que eu errei de ir? Claro que no. Acho que voc tomou a deciso certa... S espero que tenha tomado a deciso certa em voltar, s isso. Nenhum lugar perfeito. Nenhuma vida perfeita... h sempre altos e baixos. Eu no queria decepcionar vocs digo baixinho. Voc nunca nos decepcionaria meu pai diz, bem srio. Olha, eu sei que as coisas s vezes foram difceis. Depois do James... depois que seu irmo morreu, foi muito doloroso ver voc tentando compensar a ausncia dele, tentando ser tudo para todo mundo para preencher o vazio. Voc foi to forte, Nat, foi uma soldadinho e tanto. Fez tudo o que a gente pediu e muito mais... at aprendeu a andar de bicicleta sozinha porque eu tinha acabado de ensinar ao James quando ele... ficou doente. A sua cabecinha sbia lhe disse que eu poderia ficar chateado de ter de ensinar a voc; que aquilo poderia me trazer lembranas dolorosas. E, sabe, acho que voc estava certa. Mas agora no precisa mais fazer isso. Ns amamos voc tanto... tanto que voc nem faz idia. E queremos o que melhor para voc. E para ningum mais. Pego a mo do meu pai. Eu tambm, pai. S que eu no sei mais o que . O segredo da vida descobrir quais so as coisas importantes, Nat. Algumas coisas no valem a pena o comprometimento nem o sacrifcio... por outras coisas, vale a pena abrir mo de tudo. Penso a respeito disso por um instante. Mas, antes que eu possa dizer qualquer coisa, meu pai se levanta e volta para dentro de casa. Est na minha hora de dormir ele diz, ento faz uma pausa. Natalie, no sei por que voc voltou, e no preciso saber. Mas tenha certeza de que o sacrifcio valeu a pena, certo? Tenha certeza de que por uma boa razo. Ento ele d um beijo no topo da minha cabea e sobe a escada para ir dormir. Fico sentada ali porta de casa durante sculos. James era o meu super-heri antes de morrer. Dezoito meses mais velho do que eu, ele era loiro, bonito, falante e brilhante. Todo mundo o adorava: eu mais do que qualquer pessoa. E da ele teve leucemia, e nada mais foi igual. Imagino como ele seria agora. Continuaria sendo meu heri, disso eu no tenho dvida. Talvez pudesse me dizer o que fazer agora. Ou talvez ele me dissesse que eu preciso pensar um pouco por mim mesma. Talvez ele me diga que no adianta nada fugir de tudo (primeiro para Londres, depois de volta a Bath, inventando histrias quando as coisas no andaram do jeito previsto em vez de encarar meus medos). E talvez meu pai tenha razo. Talvez eu tenha passado a vida toda tentando compensar

James no meu subconsciente. Talvez agora esteja na hora de colocar minha vida de novo nos trilhos. Mas onde? Ser que eu fico aqui ou volto para Londres? Londres um lugar timo, eu sei disso. Suponho que o den vem em formas e tamanhos diferentes, em momentos diferentes. E talvez eu ainda no esteja bem pronta para a paz do interior mais uma vez. Mas encarando a coisa de maneira realista, o que h na cidade grande para que eu volte para l? O que meu pai estava falando sobre comprometimento e sacrifcio? Bom, acho que ficar aqui vale a pena. Nunca mais ter de encarar Simon uma boa razo. Perder meu emprego tambm uma razo bastante decente. No, no h dvida, eu tomei a deciso certa. Pelo menos, acho que tomei. Talvez. Natalie, querida, tem uma ligao. Para voc. Minha me est andando de um lado para o outro em meu quarto quando abro os olhos lentamente. Sinto-me exausta, como se no tivesse dormido, e no entanto dormi: estava sonhando com a escola e com minha professora mais assustadora, a Srta. Adams, fazendo perguntas, e eu no sei as respostas... Sempre sonho com isso quando estou preocupada com alguma coisa ou quando tenho uma entrevista de emprego ou algo assim. Ento, no sei por que sonhei com isso ontem noite. Ser que voc pode pedir para quem for retornar a ligao? Peo a ela e volto a enterrar a cabea embaixo do edredon. Eu j tentei, mas a mulher na linha foi muito insistente minha me diz, aborrecida. Quase sem educao, para falar a verdade, mas acho que os bons modos j no so mais importantes... Sigo-a s cegas para fora do meu velho quarto e pego o telefone. Enquanto desce a escada, ela pergunta: Quer um ch? E eu assinto, agradecida. Al? Minha voz est desesperadamente rouca, ento limpo a garganta e tento de novo. Desculpe. Al? Natalie? Puta que o pariu, ainda bem que voc. Caramba, garota, voc difcil de achar! Julie. Julie! Como voc est? Hum... como foi que arrumou meu telefone? No foi fcil, isso eu vou dizer ela diz, mal-humorada. Mas que porra voc est fazendo em Bath? Caramba, voc nem sabe o estresse que foi achar voc. O Alistair e eu ficamos batendo na sua porta, e um velho abriu... sinceramente, Natalie, voc tinha de ter visto ns dois. Ficamos l, olhando para ele. E ele nos disse que voc se mudou para Bath! , bom, acho que melhor assim. No sei ao certo se ter ido para Londres foi uma boa deciso. Mas bom, eu perdi o emprego, lembra? , mas essa a questo diz Julie. Voc no perdeu mais o emprego. E precisa voltar, s para eu ouvir a Laura implorando. O qu? Julie, voc sabe to bem quanto eu que a Laura no vai querer me ver de novo na loja.

Pode ser que a Laura no queira, mas bom, pode ser que a Laura no tenha muita escolha. Como assim? Isso coisa demais para o meu crebro sonolento absorver. De que diabos a Julie est falando? Lembra o seu amigo Giovanni? Aquele italiano? Ele no exatamente meu amigo, Julie, e no culpa minha se ele no quer vender as coisas dele na Tina T. , bom, mas o negcio que ele quer, sabe? Ele vai deixar a Laura revender as bolsas e os sapatos dele. Uma nova linha. Exclusiva. S tem uma condio: ele quer que voc seja responsvel pelos produtos dele, a vitrine e tudo. E a Laura est cuspindo sangue. Eu? Quase derrubo o telefone. Mas eu estou em Bath! Julie solta um suspiro bem alto. Meu Deus, garota, o ar da que deixou voc assim ou sempre foi burra desse jeito? Ela comea a falar bem devagar. Deixa eu explicar em palavras simples. Voc tem de voltar de Bath. A Laura no disse para o Giovanni que voc saiu da loja. Ele quer que voc seja o contato dele. E a Laura est enrolando o cara porque no consegue falar com voc e no sabe o que fazer. No! engulo em seco. Sim! Julie diz, toda animada. Olha, ela est precisando de voc. E agora, graas a Deus, eu sei onde voc est. Certo, vou dar seus telefones para ela, pode ser? E voc pode dar uma de difcil. Fazer ela dar um aumento ou algo assim. Fao uma pausa. Tem uma vozinha dentro de mim urrando de alegria. Que deseja que eu v fazer as malas e volte para Londres o mais rpido possvel, para ver Laura implorando para que eu volte ao trabalho. Mas claro que eu no posso fazer isso de verdade. Estou de volta a Bath, onde o meu lugar, e vou ficar aqui, Julie, olha, essa mesmo uma boa notcia digo tentando convencer a mim mesma de que estou fazendo a coisa certa. Mas acho que no vou poder retomar meu antigo trabalho. s que... bom, eu preciso comear de novo, s isso. Comear de novo? De que porra voc est falando? Natalie, voc s passou alguns meses em Londres e agora deixou a Laura na mira... E, alis, voc tinha dito que detestava a porra de Bath. , bom, as coisas mudam digo, na defensiva Vou dizer uma coisa, querida, voc mudou isso Olha, voc que sabe. Quer que eu d seu telefone para a Laura ou no? No respondo baixinho. Obrigada, Julie, mas eu sei o que estou fazendo. Espero que sim Julie diz e desliga o telefone. Vou para a cozinha me arrastando. Tem algum plano? minha me pergunta ao colocar uma xcara de ch minha frente. Sirvo-me de um pouco de flocos de milho e reflito sobre a pergunta dela. Eu tenho algum plano? Quer dizer de verdade, tenho? Eu estava pensando em ir fazer umas compras Se voc quiser ir comigo. Sua tia Liz vai dar uma festa na semana que vem e eu preciso de algo para vestir... Natalie, querida, est tudo bem? Tento assentir com a cabea e abrir um sorriso, mas no adianta. No estou bem. Estou o mais longe de bem que j estive na vida. Sinto-me como se fosse um vcuo, e que todas as

opes que se abrem minha frente no so nada atraentes, e a culpa toda minha, ento nem posso culpar ningum, e minha vida est praticamente acabada, at onde sei. Ergo os olhos desolada, enquanto lgrimas escorrem para dentro de minha tigela de cereal. No tenho plano algum digo, toda triste. No posso voltar para Londres, e eu no amo o Pete, e provavelmente nunca mais vou ter nenhum plano... mas, sim, acho que fazer compras vai ser legal. Por que voc no pode voltar para Londres, querida? minha me pergunta, puxa uma cadeira, senta-se ao meu lado e me d um abrao. Parecia que voc estava to bem l... O que aconteceu, querida? Eu simplesmente estraguei tudo digo, cheia de pesar. Acho que minha me no precisa saber dos detalhes. Estragou como? Vamos l, eu sou sua me. Voc pode me contar, sabe disso. No vou ficar chocada. Mas no foi problema com drogas, foi? Voc sabe que seu pai e eu sempre fomos compreensivos, mas drogas... bom, a eu coloco meu limite... No foi problema com drogas garanto a ela. - Bom, ento no pode ser assim to ruim, no mesmo? ela diz toda alegre, fazendo um carinho em minhas costas, como fazia quando eu era menininha. Olha, querida ela prossegue. Voc se lembra do que o vov costumava dizer quando estava vivo? Se no mata, engorda. Ento, voc tem sade, tem um emprego timo na Shannon's, e sempre tem o seu pai e eu com quem contar. O que pode ser assim to ruim? Ela tem certa razo. Quer dizer, no assim to ruim. No quando se compara o meu problema com pessoas morrendo de fome e tal. Olhando para a coisa de maneira geral, acho que minha vida bem boa. Querem que eu volte para Londres digo, fungando alto. Para o meu trabalho, quer dizer. Mas no posso voltar. Quer dizer, no tem nada l para mim... Voc tem o seu emprego de volta? Ah, graas a Deus minha me diz e se levanta rpido. Phillip! Phillip! A Natalie vai voltar para Londres! A minha me sai procura do meu pai, e eu vou atrs dela. No foi o que eu disse digo, bem assertiva. Eu disse que no podia ir. Me, pra com isso, pode ser? No posso voltar para Londres. Alis, achei que voc queria que eu ficasse aqui. Ficar aqui? Minha me olha para mim como se eu fosse louca. Natalie, no seja boba. Se voc quiser voltar para c daqui a alguns anos, quando estiver casada e com filhos, ento seu pai e eu adoraramos. Mas voltar deste jeito, com este ar de resignao no rosto... ah, querida. Seu pai fica arrasado, sabe... Ento, cad ele? Phillip? Ela sobe a escada e meu pai aparece l em cima. Eu ouvi sua me dizer que voc vai voltar para Londres, Natalie? Olho l para cima irritada. No! Quer dizer, no sei... Quer dizer, talvez... consigo dizer, fungando alto. Mas, em vez de me dar um abrao, como acho que vai dar, ele bate palmas, todo contente. Que notcia maravilhosa! Eu posso levar voc para l, se quiser. Sabe como , depois que voc fizer as malas. Ele olha para mim cheio de expectativa, obviamente esperando que eu v fazer as malas. Confusa, volto para a cozinha, tentando entender como uma conversa a respeito da merda que minha vida terminou em uma conversa sobre eu voltando para Londres. No posso voltar, posso? Tento me imaginar de volta Tina T, saindo com Julie, assistindo a EastEnders com Stan,

e sinto uma pontada repentina. Talvez eu queira voltar para Londres. Mas e Simon? Ser que serei capaz de enterrar meus pensamentos sobre ele com facilidade quando voltar? A menos que... a menos que enterrar meus pensamentos na verdade no seja a melhor opo. Sento enquanto minha cabea funciona a mil, tentando decidir se realmente posso fazer o que estou pensando em fazer. Ser que estou mesmo pensando em ligar para ele? Para explicar tudo? Parece brilhante de to simples, absolutamente direto. Mas o que vai acontecer quando eu ouvir a voz dele? E se ele realmente estivesse apaixonado por Cressida Langton? O que eu, Natalie Raglan, tenho que Simon pode vir a querer? Mas, pelo menos, se eu ligasse, iria descobrir a resposta. S preciso colocar um ponto final nisso, para que possa seguir com a minha vida. As palmas das minhas mos suam intensamente, mas eu sei que preciso ir at o fim, agora mesmo, enquanto tenho coragem. Enquanto meus pais correm de um lado para o outro l em cima, fazendo as malas, fecho a porta da cozinha sem fazer barulho e pego o telefone. Eu sei o telefone direto de Simon de cor, e disco antes que tenha chance de mudar de idia. Al, aqui Helen Adams. Ah! Ah, desculpa, acho que liguei errado balbucio e desligo o telefone. Saco. Devo ter discado um dos dgitos errado. Com cuidado, disco novamente. Al, aqui Helen Adams. Em que posso ajudar? Ah! Eu queria falar com o Simon digo, indignada. Por que essa tal de Helen est atendendo o telefone dele? Quem ela? Simon Rutherford? Creio que tenha deixado a empresa. Posso ajudar? No! Quer dizer, por qu? E onde? Para onde ele foi? No sei, para dizer a verdade Helen responde. Ele saiu faz mais ou menos um ms. Foi alguma deciso repentina? que... eu sou s amiga dele digo, tentando me explicar rapidamente. Estou com uma sensao ruim no estmago. Ser que ele largou o emprego por causa de mim? Porque eu o magoei? Repentina? No, acho que no. Ele voltou a estudar. .. acho que quer ser professor, ou algo assim... - Certo! digo no tom mais alegre possvel. Maravilha. Bom, desculpe o incmodo. Desligo e sinto uma espcie de tontura. Simon estudando para ser professor? Isso ridculo. Ela deve t-lo confundido com outra pessoa. Rapidamente, disco o nmero da casa dele. O telefone toca algumas vezes e ento a secretria eletrnica atende. Oi, aqui so Jezza e Caroline. Deixe o seu recado. Jezza e Caroline? Quem essa gente? Largo o telefone e fico olhando para o aparelho. Ento, o que voc est achando de voltar para Londres? diz meu pai ao entrar na cozinha. O qu? Ah, sabe como . Quer dizer, timo. timo de verdade ouo a mim mesma dizer. Certo, voc est pronta? meu pai pergunta, bem quando minha me entra, toda esbaforida. Voc est bastante ansioso para me ver ir embora, no est? pergunto a ele. Estou bastante ansioso para ver voc feliz meu pai diz, todo srio, e ento me d um beijo na bochecha.

Fao uma pausa. Ser que a gente pode ir por Wiltshire? pergunto, com hesitao. No vejo por que no meu pai responde. Por qu? Preciso falar com umas pessoas respondo baixinho. Para resolver uma questo pendente. CAPTULO 17 Ligo para Julie do carro. Eu sabia que no fim voc iria recobrar o juzo, porra ela suspira. Sinceramente, voc uma porra de uma perua dramtica, sabe? Vou dar o seu celular para a Laura. Mas demore pelo menos um dia para retornar. Adoro v-la sem saber o que fazer. Meu pai e eu no falamos muito durante o trajeto. Ele liga o rdio e, de vez em quando, cantamos juntos uma msica do ABBA ou algo assim, mas, fora isso, ficamos praticamente em silncio. Meu pai muito bom nessa coisa de dar um apoio forte e silencioso. E, neste momento, eu no sei o que dizer. S quando paramos na frente da casa dos pais de Simon que resolvo que estou com vontade de falar; mas s uma ttica para evitar o que est por vir, e meu pai sabe disso. Provavelmente foi uma idia idiota simplesmente aparecer aqui. E o coitado do meu pai... foi legal da parte dele se oferecer para me levar a Londres; desviar o caminho em um monte de quilmetros para passar em Wiltshire tambm. Fale mais a respeito de quando voc e a mame iam se mudar para Londres... pergunto repentinamente. Mas meu pai se recusa a me dar trela. Voc vai entrar? ele pergunta educadamente e desliga o motor. Respiro fundo e abro a porta. At onde eu sei, pode ser que no haja ningum em casa. Quer dizer, foi uma idia ridcula aparecer aqui deste jeito. E, mesmo que estejam em casa, vai ser difcil quererem falar comigo, no ? Lentamente, aproximo-me da porta de entrada. Lembro-me da ltima vez que eu estive aqui... como tudo estava ensolarado e feliz. Todos aqueles cachorros e crianas. E agora sou s eu. Mas, antes que eu possa tocar a campainha, a porta se abre e o pai de Simon est na minha frente. A Tilly achou que era voc ele diz, com um meio sorriso. Ento, desta vez voc vai nos contar seu nome verdadeiro? Archie faz com que eu entre logo e nos sentamos no escritrio dele. muito mais formal do que os outros aposentos em que eu estive, e quase parece que estou sendo isolada do calor humano do restante da casa de propsito. Gomo se eu no merecesse entrar l. Tilly me oferece uma xcara de ch e sai da sala. Volta alguns momentos depois com meu saco de roupa suja. Hum, o Simon deixou isto aqui com a gente. S por precauo. Sabe como ... ela diz, a voz sumindo no final, obviamente sem saber muito bem o que dizer. Pego o saco, agradecida, e Tilly se senta, pouco vontade. Tenho certeza de que olha para mim com reprovao, mas toda vez que olho nos olhos dela, ela meio que me lana um sorriso que me faz sentir pior do que se ela s ficasse ali olhando com dio para mim. Isto

quase pior do que encontrar o prprio Simon. Limpo a garganta. Meu nome Natalie digo, sentindo-me como se estivesse falando a um grupo dos Alcolicos Annimos. Eu quero explicar e pedir desculpas prossigo, com a voz vacilando um pouco. Ergo os olhos e no obtenho reao nenhuma, ento simplesmente prossigo. Eu nunca tive a inteno de mentir para o Simon. Sobre meu nome, quer dizer. Eu s... Olha, eu estava morando no apartamento em que a Cressida morou. E recebi uma carta. Ela recebeu, quer dizer. E eu abri, porque estava solitria e entediada e... bom, mas ela recebeu uma carta para um encontro s escuras, da Lenora, sugerindo que ela entrasse em contato com um tal de Simon. Dizia que ele trabalhava no mercado financeiro e tal, e eu sei que no era eu que ela queria apresentar para o Simon, mas eu... estava um pouco solitria. Eu sei que no devia ter aberto, mas... bom, eu abri. Uma carta para um encontro s escuras? isso que voc acha que aquilo era? Archie pergunta, parecendo surpreso. Bom, no sei... quer dizer, no comeo eu achei que a Lenora poderia ser de uma agncia de encontros refinada ou alguma coisa assim, mas era to pessoal que eu achei que era uma amiga ou algo assim... e eu sei que ela estava tentando juntar o Simon com a Cressida, mas achei que a Cressida no receberia mesmo a carta, ento no seria to ruim se eu entrasse em contato com ele em vez dela... Voc entrou em contato com ele porque achou que a Lenora estava promovendo um encontro s escuras? - Archie diz, severo. . No! Quer dizer, isso meio que aconteceu por acaso. Eu s... bom, convidei o Simon para sair digo, nervosa. Quando eu estava bbada. No... no que eu me embebede muito nem nada enfatizo. No quero que eles fiquem achando que eu sou uma bbada, no mesmo? Mas, bom, eu simplesmente resolvi ligar para ele, e quando ele retornou, fiquei com medo demais de contar para ele quem eu era de verdade. Quer dizer, eu no achei que ele ia querer sair com uma desconhecida completa qualquer. - Mas no menti a respeito de nada mais. Tirando o negcio de ser terapeuta de Reiki, quer dizer. Mas isso no foi culpa minha. Foi do Stanley. Ele meu paciente. Mas eu no fao Reiki nele nem nada, s televiso... Archie e Tilly olham para mim, completamente embasbacados. Certo, Natalie, no se desvie do assunto, digo a mim mesma. Sinceramente prossigo. Todo o restante era verdade... e eu queria contar para ele... s que no sabia se ele iria continuar gostando de mim se eu fosse Natalie e no tivesse uma amiga da famlia que era missionria... A Lenora? Archie pergunta, com um sorriso. Eu no a chamaria exatamente de missionria. Mas ela gerencia um projeto de missionrios. De Wiltshire. Vai para l uma ou duas vezes por ano para ver como as coisas esto indo. Ah, certo digo, desconsolada. Archie olha para mim muito srio e, ento, pouco a pouco, seu rosto comea a se abrir em um sorriso. Voc no estava atrs de respaldo financeiro, ento? O qu? pergunto, sem entender. Do que Archie est falando? A carta, Cre... desculpe, Natalie, no era, como voc disse, para marcar um encontro s escuras. A Lenora na verdade escreveu para a afilhada para sugerir que ela me abordasse para que eu investisse na idia de negcio dela. Um centro de cura por Reiki, ou qualquer coisa do tipo. E, antes que ela se d conta, Cressida aparece dizendo que est apaixonada

pelo meu filho... Estou apaixonada por ele digo, cheia de certeza. E ento, fao uma pausa. Alguma coisa que Archie disse simplesmente no encaixava. Voc? pergunto, incrdula. Por que ento a Lenora deu o nome do Simon? No deu. Mas... mas dizia "Simon". A carta dizia "Simon", e falava que ele trabalhava na Henderson... Que a firma para a qual continuo sendo uma espcie de consultor Archie diz, agora com um sorriso aberto. Diretor snior, para ser mais especfico. E eu me chamo Simon. S que nunca combinou comigo, ento meus amigos me chamam de Archie. E o meu segundo nome, sabe como . Mas bom, eu sou o que se pode chamar de anjo dos negcios: sempre estou atrs de projetos novos para investir. Gosto de me manter ocupado, sabe? Sinto meu rosto ficar vermelho. Ento, no era uma carta para um encontro s escuras? No, mas parece que funcionou em vrios sentidos ele diz e d um sorriso malicioso. E voc achou que eu tinha mentido para o Simon para conseguir o seu dinheiro? A Lenora obviamente ficou preocupada quando descobriu que a Cressida estava hospedada em nossa casa. Principalmente porque a Cressida se mudou para Los Angeles h alguns meses diz Archie, os olhos brilhando levemente. Engulo em seco. Ela sabia? Quer dizer... vocs sabiam que eu no era a Cressida desde o comeo? Os olhos de Archie brilham. Ns no sabamos, no. No at comentar com a Lenora que voc estava aqui. Ela veio na mesma hora. Achei um pouco estranho... mas foi s depois do seu... ah... do seu malestar que ela nos contou. Deixo a cabea cair de vergonha. Aposto que ela quis chamar a polcia digo, cheia de tristeza. Ela pensou mesmo no pior concorda Archie, afvel. Mas ns no acreditamos nela. E o Simon com certeza no acreditou. mesmo uma pena voc no ter podido ficar para se explicar. Eu queria me explicar digo baixinho. Mas a ouvi vocs conversando sobre mim. Sobre o Simon baixar o padro dele e tal. Simplesmente no pude enfrentar... no consegui sair... Examino Archie com ateno, em busca de uma reao, mas em vez de parecer culpado, ele parece absolutamente surpreso. Do que que voc est falando? Ns no dissemos nada desse tipo! Tilly diz, indignada. Disseram sim, eu ouvi digo, com muita segurana. Vocs disseram que era uma deciso precipitada. E que ele estava baixando o padro. E achou que estvamos falando de voc? Archie diz, com um enorme sorriso. Claro que sim respondo, brava, incapaz de compreender o que to engraado. O que tudo bem, se isso que vocs pensam... Minha querida diz Archie. D um pouco de crdito para ns, pode ser? Estvamos falando a respeito da idia do Simon de mudar de carreira, se quer mesmo saber. O Simon enfiou na cabea que quer ser professor. Parece que ele passou vrios meses querendo nos contar, e finalmente resolveu nos dizer na semana anterior ao incio do curso preparatrio. No fim de semana que voc esteve aqui.

Ento, vocs estavam falando... digo lentamente, minha cabea anuviando-se com a idia de que eu julguei tudo isso mal, muito mal... ...da mudana de padro de vida dele Tilly diz, terminando minha frase para mim. Pagar o financiamento do apartamento, esse tipo de coisa. Esto falando srio? Eu quero tanto acreditar neles... Dane-se: olhe s para eles. Claro que eu acredito. So as pessoas mais legais do mundo. , Natalie diz Tilly, mal-humorada. No acredito que voc achou que ns falaramos de voc desse jeito. Ela parece realmente aborrecida. Sinto muitssimo. Levo as mos cabea. Que beleza, Natalie. Voc mente para o homem que ama voc e depois insulta a famlia dele inteira. Acho que ns podemos perdoar voc, no podemos, Tilly? diz Archie, cheio de generosidade. Afinal de contas, voc ficou fazendo malabarismo com dois nomes e um pouco de terapia de Reiki. Qualquer pessoa teria se encrencado. Os olhos dele esto brilhando, e eu sorrio agradecida. E essa nova carreira do Simon pergunto a ele. Ele vai mesmo virar professor? Liguei para o trabalho dele c uma moa disse que ele tinha voltado a estudar ou algo assim. diz Archie. At que estou comeando a gostar da idia agora. No incio foi um pouco chocante, claro. Mas aquele menino nunca se sentiu vontade no distrito financeiro, sabe como . Eu me sinto a maior idiota digo, humilde. "Idiota" um pouco severo demais, acredito. "Boba" deve ser uma descrio melhor diz Archie, alegre. De todo modo, da prxima vez voc vai pensar melhor, no vai? Vai haver uma prxima vezs no vai? Olho para ele, nervosa. O negcio que... digo, para sentir o terreno. Eu no sei onde o Simon est... tem um cara chamado Jezza morando no apartamento dele. Ah, Jezza, mesmo? Archie diz, distrado. , bom, ele alugou o apartamento por um tempo. Ele... ah, como que se diz mesmo hoje em dia? Est fazendo um downsizing. , isso. S enquanto estuda, sabe como . Est em algum lugar de Shepherd's Bush, acredito, perto da faculdade. Ento, no tenho certeza se tenho o endereo novo dele, mas eu sei o nome da faculdade... pronto, aqui est. Ele me entrega um cartozinho em que est rabiscado "Newham College, Uxbridge Road, n 255, Londres W12". Sabe diz Archie, quando eu me levanto para ir embora. Acho que Natalie um nome lindo. Combina com voc. E tenho certeza de que o Simon vai achar a mesma coisa tambm. Ele me acompanha at a porta e me d beijos nas bochechas. Tem certeza de que no quer abrir uma clnica de terapias alternativas? Sacudo a cabea. Tenho certeza. Que pena ele diz despreocupado quando me acompanha at a porta, eu segurando com fora meu saco de roupa suja. Avise se mudar de idia, certo? Volto para o carro em silncio. Meu pai coloca uma das mos no meu ombro. Tudo bem com voc? pergunta para sentir o clima.

Tudo bem. Estou tima digo, firme. Acho que estou pronta para ir para casa agora. Para casa? diz meu pai, com preocupao na voz. Achei que estvamos indo para Londres. Foi o que eu quis dizer digo com um meio sorriso. Para Londres. Para a minha casa. Meu pai se estica e me d um abrao. Para casa ento, Natalie. Para casa. Percorremos o interior ingls na direo de Londres, e fico olhando a paisagem e me lembrando de conversas com Simon. Lembro-me de ele dizendo que trabalhar no mercado financeiro no valia a pena. Imaginando se haveria coisas mais importantes. E agora ele encontrou algo mais importante. Estou muito orgulhosa dele. E desesperada para falar com ele, para me explicar. Ah, se pelo menos eu tivesse ligado antes... Se pelo menos eu no tivesse sido to ridcula e no tivesse voltado correndo para casa... Chegamos a Ladbroke Grove e eu deso do carro. Quer subir? pergunto ao meu pai, mas ele balana a cabea. A sua me e eu viremos fazer uma visita daqui a uma ou duas semanas, quando voc estiver instalada. Agora melhor eu voltar. Obrigada, pai. De verdade. Ele assente com a cabea e sorri para mim. Lembre-se do que Winston Churchill costumava dizer. - Keep buggering on? digo, com um sorriso. isso a. Sua me e eu estamos muito orgulhosos de voc, Natalie. Dou um ltimo abrao nele, ento pego minha mala e caminho na direo do apartamento. Ao subir a escada, ouo o som conhecido da TV vespertina saindo do meu apartamento. Sem surpresa nenhuma, quando abro a porta, vejo Stanley sentado no sof, olhando para a tela, com uma xcara de ch na mo. Cressida! ele diz, levantando-se de um pulo... ou com o movimento mais prximo de um pulo que uma pessoa da idade dele pode fazer. Natalie corrijo. Stanley parece confuso. Cressida, muito bom t-la de volta. Mas eu achei... achei que tinha ido para no voltar. Eu sei digo, largando minhas coisas. Stanley, olha, tem muita coisa que eu preciso contar. Uma rede complicadssima de mentiras e... Uma rede complicadssima de mentiras? Bom, acho que isso exige uma xcara de ch, voc no acha? Stanley interrompe. Voc me conta sua histria e eu a informo sobre os ltimos acontecimentos de EastEnders. Voc no vai acreditar no que a Janine andou aprontando. Sorrio, agradecida. Enquanto Stanley prepara o ch, conto a ele toda a histria deplorvel, desde a carta de Lenora at ela ter aparecido na casa de Archie e Tilly, meu retorno a Bath e minha conversa com Archie e Tilly. Espero que ele fique chocado, ou aborrecido, mas ele s d risada. Voc no entende, Stanley digo a ele, perturbada pela reao. No sou nem terapeuta de Reiki. Eu menti para voc... Com isso, Stanley d ainda mais risada. Querida, voc acha que eu no sabia? Eu vi que voc no era terapeuta de Reiki no

minuto em que entrei em seu apartamento. Coisa demais amontoada, nada de mesa de massagem, nada de nada. Mas voc fez mais por mim do que qualquer terapeuta alternativa. Voc me proporcionou o que eu realmente queria: companhia. E parece que voc deu a Simon o que ele realmente queria tambm. Todo esse negcio de nome no importa, sabe? O que importa a pessoa. Olho para ele, cheia de dvidas. Ento, voc acha que o Simon vai me perdoar? Perdoar? Claro que vai. Minha cara, a vida curta demais para no aproveitar cada oportunidade que aparece. O Simon sabe disso: por isso que encarou uma carreira nova. Parece que voc precisa conversar com ele. Se ele for um camarada sensato, vai compreender. As pessoas fazem coisas curiosas pelo corao. isso que significa ser humano, sabe? Esfrego a nuca, ciente da tenso que vem se acumulando em meus ombros o dia inteiro. fcil para Stanley dizer que Simon vai compreender... mas o que que ele sabe na realidade? Sabe, a Bess morreu hoje. Hoje faz dois anos Stanley prossegue. E sabe o que eu recebi pelo correio hoje? Ele faz um gesto na direo da mesinha de centro, onde um envelope aberto repousa. Com hesitao, pego e olho o contedo. uma carta da prefeitura. Permisso do plano-diretor diz Stanley, meio riu do, meio beira das lgrimas. Permisso do plano-diretor para a loja. A Bess passou dez anos tentando conseguir isto, e dois anos depois que ela morre, chega. Parece que houve uma mudana de regulamentao ou algo assim... Olho para Stanley, chocada. De repente, sinto-me imensamente egosta de ter me preocupado tanto com a possibilidade de Simon no me receber de volta com braos abertos... Stanley no tem esse luxo com o amor de sua vida. Sinto muito consigo dizer, no final. Ah, no sinta. Esta a lei do dane-se Stanley diz, pesaroso. A Bess deve estar olhando para mim agora, ficando brava porque eu no vou realizar o sonho dela. Mas no d. A gente no pode viver o sonho de outra pessoa, no mesmo? Ele olha para mim como se eu fosse capaz de responder. Como se eu pudesse saber mais do que ele. No respondo, com cuidado. Acho que cada um tem de fazer o que o deixa feliz. E voc? O que a deixaria feliz? Stanley pergunta. Ficar com o Simon de novo? digo, com muita nfase. Mas acho que tem uma outra coisa. Ah diz Stanley. Isso parece interessante. Mas no outra viagem a Bath, certo? - No digo, sorrindo. No Bath. s que o Simon me provou que possvel mudar as coisas. Ele foi atrs do sonho dele, sabe? E isso me fez perceber que preciso fazer as coisas acontecerem, no ficar esperando que aconteam com voc. No quero mais fazer o que outras pessoas acham que eu deveria fazer... nem o que outras pessoas podem achar que eu deveria fazer. __ verdade diz Stanley. Ento... __ Ento vou estabelecer um plano de ao. __ Um plano de ao Stanley diz, assentindo com a cabea muito srio. Um plano de ao para ter minha prpria loja explico. Se o cara da marca Stallioni est to a fim de que eu me envolva com os produtos dele, talvez esteja interessado em eu gerenciar uma concesso dele durante alguns anos. Preciso estabelecer alguns objetivos

para mim mesma, e trabalhar para alcan-los, sabe? Stanley sorri para mostrar que sabe, sim. - Eu podia at entrar na fila de espera para uma barraquinha na feira de Portobello prossigo. Sabe como , para dar o primeiro passo. Foi assim que o cara da Monsoon comeou, sabe? Um dia, uma barraquinha, no outro dia... __ Uma lojinha? diz Stanley, com os olhos brilhando. __ Exatamente! repondo, feliz. - Ou voc podia pular a parte da barraquinha e ir direto para a idia da loja Stanley sugere. Olho para Stanley, cheia de incerteza. __ No exatamente grande diz Stanley. Mas tem permisso do plano-diretor. E fica em uma parte muito boa de Notting Hill, bem na esquina de Westbourne Grove. Tem algumas coisas ruins... tipo o velho chato que mora no andar de cima, mas ele at que no mau depois que voc conhece... A voz de Stanley vai sumindo e os olhos dele brilham quando entendo o que ele est dizendo. A loja dele. A loja de antigidades que ele tinha com Bess. Aquela para a qual ele acabou de obter permisso do plano-diretor. Voc no pode estar falando srio digo em tom de cochicho. No tinha como estar falando mais srio - Stanley diz. Mas eu no poderia... quer dizer, eu no saberia por onde comear com uma loja de verdade... Claro que saberia. E eu posso ajudar se voc quiser... eu costumava fazer a contabilidade e o planejamento do antiqurio. Na verdade, eu bem que gostaria de ter alguma coisa til para fazer. Fico l, parece que estou presa ao sof, com pensamentos disparando dentro da minha cabea. Claro que eu no posso fazer isso. Ser que posso? Consigo ouvir a voz de Archie em minha cabea, dizendo para eu entrar contato se precisar de financiamento, afinal de contas. A voz de Julie falando que Giovanni quer que eu seja responsvel pela linha de sapatos dele. E se eu conseguisse fazer Julie e Lucy virem comigo... Sinto um enorme sorriso se fixar em meu rosto, e para Stanley, cujos olhos reluzem. Com certeza algo em que pensar, hein? ele diz, sorrindo, feliz. A Bess ficaria feliz. Vou pensar sobre o assunto digo, sria, tentando segurar a animao. Voc sabe que uma pssima influncia para mim, no sabe? Na minha idade Stanley diz, de sacanagem eu considero isso um enorme elogio. CAPTULO 18 Uma semana e meia de rdua labuta depois, ligo para Laura. Julie, que se revelou uma gerente de negcios fantstica, alm de uma tima demonstradora de roupas, tem vindo ao meu apartamento toda noite para discutirmos detalhe por detalhe, e agora estamos prontas para comear. Obviamente, escolhemos um dia para ligar em que Julie no foi trabalhar. Assim, ela pode ficar sentada ao meu lado enquanto eu falo, para ouvir cada palavra. Oi, Laura! tento parecer nervosa, no cheia de satisfao e malcia. Passei a manh toda me preparando para este telefonema. Se eu parecer convencida demais, vou entregar o jogo muito rpido. E isso estragaria toda a diverso. Natalie, ah, que bom que voc voltou. Ouvi dizer que esteve viajando?

Nunca ouvir Laura soar to agradvel. Parece que ela se transformou em outra pessoa. Algum de quem quase d para gostar. Mas s quase. digo, em tom despreocupado. Eu quis sair de Londres um tempo. Julie me lana um olhar e eu quase caio na risada, mas consigo me segurar. Que boa idia! Laura diz, toda alegre. Eu gostaria que ela parasse com essa camaradagem falsa: est comeando a me deixar mal. Ento, bom ela prossegue. Eu estava aqui pensando se voc pode dar uma passada na loja. Para conversar sobre seu futuro na Tina T. Quase fao uma observao cida a respeito de como eu no tinha futuro nenhum na Tina T da ltima vez que nos falamos, mas mordo a lngua. Este no o momento para retrucar. Bom, neste momento eu estou um pouco ocupada, mas quem sabe posso dar uma passada no comeo da semana que vem? digo, da maneira mais despreocupada possvel. Que tal na tera? Mas daqui a mais de uma semana Laura diz, rspida. Qual o problema de amanh? Ah, agora sim. Esta a Laura que eu conheo. Sinto muito, Laura, mas tenho algumas coisas para fazer. O primeiro dia livre que eu tenho tera-feira. Julie revira os olhos e sorri, ento faz uma tima imitao de Laura perdendo a pacincia. timo ouo Laura dizer. Que tal na hora do almoo? Para mim, no almoo est bom. Ns nos vemos na tera. Desligo o telefone e ouo meu corao batendo alto. Voc conseguiu! diz Julie, animada. Certo, agora eu vou falar com o Stanley. Peguei algumas informaes sobre o projeto que preciso passar para ele. Quando ela sai, tiro Laura da minha lista. Ainda preciso passar nosso plano de negcios para Archie, mas isso pode esperar: ele j tem montes de informao no momento. Nesse nterim, tem uma outra pessoa para quem preciso ligar. Pego o telefone de novo e ligo para o nmero que Julie concordou em arrumar para mim, rabiscado em uma nota da Tina T. Hum, al... o Giovanni? ? Ah, que bom. Olha, aqui a Natalie Raglan. Pode ser que voc no se lembre de mim... ah, lembra? Ah, que timo. Bom, eu estava pensando se posso passar a amanh para falar com voc. Tenho uma proposta de negcio a fazer... Na tarde da tera-feira seguinte, Stanley insiste em me acompanhar at a Tina T. Ele prometeu que vai ficar esperando do lado de fora, mas diz que se sente to envolvido na trama que quer ver o que vai acontecer em primeira mo desta vez. Aperto a mo de Stanley para ter sorte antes de deix-lo bem porta e entrar. Tanto Julie quanto Lucy esto na loja quando eu chego, e piscam para mim quando Laura me cumprimenta. Natalie, como bom v-la. Voc parece bem! Dou um sorriso doce para ela. Ela olha para mim cheia de incerteza, ento me leva at o provador que usa para clientes particulares. Caf? Ch? Quem sabe uma taa de vinho? No precisa, obrigada digo em tom agradvel. timo. Bom, olha, como eu disse ao telefone, quero falar com voc sobre seu futuro na Tina T. Achei que eu no tinha futuro algum digo, sem parar de sorrir.

Laura lana um olhar para mim. , bom, todo mundo diz coisas que no tem inteno de dizer s vezes. S acho que talvez possamos reavaliar a situao. Fao uma pausa e fico olhando para ela. O rosto dela parece rgido, como sempre, e as roupas esto praticamente penduradas nos ossos. - Reavaliar a situao? termino por dizer. Achei que voc tinha deixado bem claro que no queria mais olhar para a minha cara. Ouo um arroubo de gargalhada. Julie e Lucy obviamente esto porta do provador, ouvindo cada palavra com ateno. Natalie, veja bem Laura diz com um tom falso de irm mais velha. Eu gostaria de resolver a situao, se voc for razovel. Posso oferecer seu antigo emprego de volta se voc quiser comear na segunda-feira. E pode mos ento discutir a questo das roupas. A questo das roupas? O emprstimo de roupas. Obviamente, vou ter de fazer buscas nos objetos pessoais para acabar com a prtica. Certo... digo. Mas e a questo da ofensa? Os olhos de Laura se apertam. Como assim? Acho que no ouvi muito bem ela diz com a voz estrangulada. - As ofensas que voc faz s funcionrias. Acusando-as de coisas que elas no fizeram, e nem se dando o trabalho de conferir primeiro. Fico aqui imaginando se vai tomar alguma providncia sobre isso tambm? O rosto de Laura se fecha. Sua pirralha diz, brava. Como ousa falar comigo assim? E que tal tomar uma providncia sobre o fato de ser uma vaca total? pergunta Julie, aparecendo no meio da cortina. Como ousa! diz Laura, em tom glido, com os olhos falseando. Se voc acha que vou admitir esse tipo de linguagem em minha loja, est muito enganada. E pode esquecer o emprego, Natalie. Eu mudei de idia. J voc, Julie, vai ter de pensar com muito cuidado sobre o seu futuro. Para mim, est timo Julie diz, com muita calma. Eu tambm diz Lucy. Voc? Laura estrila. Lucy, fique onde est. Mas eu tambm acho que voc uma vaca Lucy diz, com os olhos arregalados. Muito bem, pode juntar seu seguro-desemprego ao destas outras duas Laura grita. Natalie, saia daqui. Julie, Lucy, melhor pensarem em uma boa desculpa para esse comportamento. Ento, nossa conversinha terminou? pergunto a Laura, enquanto Julie e Lucy se dirigem para a porta. Ela fica olhando para mim, obviamente confusa. Vocs no podem simplesmente ir embora! ela grita. Podem ir pedindo desculpa agora mesmo. Ah, mas veja bem, isso no vai ser o correto, certo? digo, toda doce. O negcio que a gente pode sair sim. E estamos de sada. Tambm, j estava na hora Julie diz, para garantir. - Mas... Julie Laura implora. Eu preciso de voc para cuidar da loja. Vamos conversar sobre isso. Sinto muito por ter me excedido. Vamos conversar sobre suas perspectivas... Eu adoraria, mas estou um pouco ocupada no momento diz Julie, toda alegre. Emprego novo, horizontes novos. Sabe de uma coisa? Quem sabe voc me convida para

tomar um drinque um dia desses, e a a gente conversa sobre minhas perspectivas? Como assim, "emprego novo"? Laura assobia por entre os dentes. O seu emprego aqui. Ah, mas veja bem, no , no. Porque voc acabo de me demitir. No foi? diz Julie, indo direto ao ponto Demitiu mesmo, ela tem razo diz Stanley acabou de entrar. Eu ouvi tudo atravs cia cortina ele explica. E quem este? Laura pergunta, olhando para Stanley como se ele fosse a criatura mais reles do planeta. o meu scio digo, com um sorriso aberto Um deles, na verdade. Acho que voc conhece o outro? O Giovanni Tivoli? O rosto de Laura parece uma tempestade. Isto no vai ficar assim ela cospe. Pode escrever: Isto no vai ficar assim. Para falar a verdade, Laura diz Julie, enquanto todos samos da loja. Acho que as coisas no vo ficar assim mesmo, para voc. E imagino que voc nem vai querer saber o que vai acontecer. Descemos Ledbury Road em silncio, dobramos direita em Westbourne Grove, depois de novo esquerda. O meu corao bate forte dentro do peito. isso. Este o momento com que eu sonhei a vida toda. Eu em minha prpria lojinha. s que Archie e Giovanni ainda no a viram. Pareceu to fcil: falar com Stanley, falar com Giovanni. Julie e Lucy disseram sim de cara. E agora vai mesmo acontecer... respiro fundo e tento escutar os outros conversando e dando risada. Vai dar tudo certo, fico repetindo para mim mesma como se fosse um mantra. A lojinha adorvel. S espero que os outros tambm achem... E se acharem pequena demais? Ou fofa demais? E se Stanley mudar de idia? E se Giovanni odiar? Depois de alguns minutos, Stanley pra. Bom, aqui est. Todo mundo pra e olha para a casinha nossa frente. Quando vejo a pedra pintada de branco e a plaquinha dizendo "Antigidades Finas", solto um suspiro de alvio. Cada vez que eu a vejo, parece melhor. Continua sendo a casinha/lojinha mais linda que eu j vi. E parece que Julie e Lucy tambm pensam a mesma coisa. Stanley pega a chave e ns todas entramos. Dou um abrao rpido em Stanley. Voc tem certeza mesmo? pergunto pela milionsima vez. Ele revira os olhos. Eu gostaria que voc parasse de me fazer essa pergunta responde, impaciente. Fao um ch, ento, nervosa, olho para o relgio. Giovanni deve chegar a qualquer minuto; Archie tambm. Os dois ficaram animadssimos com a perspectiva de abrir uma loja na casa de Stanley para vender a nova linha de roupas e bolsas da Stallioni, com preos mais acessveis, alm da nova coleo de calados; mas ser que vo enxergar o potencial que eu enxerguei no ex-depsito de Stanley? Potencial bastante para financiar a empreitada e pagar o preo da reforma? Minhas mos esto suando um pouco quando ouo a porta se abrir com um rangido e me viro para ver Giovanni entrando na lojinha apertada. O rosto dele est muito srio. Acabei de passar na Tina T ele diz. Parece que voc aborreceu a gerente, no? Trocamos olhares acanhados.

Bom, eu nunca gostei dela mesmo ele diz, com um sorriso. Alguns momentos depois, Archie chega. Esta a loja? ele diz, parecendo surpreso. Assinto, e meu corao se aperta. Ele est decepcionado: obviamente, esperava muito mais do que uma loja de antigidades minscula, e vai dizer no. Vai precisar de muito trabalho Archie diz, bem srio. Claro que sim Julie responde, sem fazer rodeios. Mas ns fizemos trs oramentos, e os empreiteiros acham que fica pronta em seis semanas. Ela espia Archie enquanto ele absorve as vigas de madeira e o assoalho desgastado. E imagine s quando ficar pronta! digo, cheia de animao. As araras de roupas ali; os sapatos ali; a caixa e uma vitrine aqui onde eu estou, o estoque e o escritrio no fundo... perfeito, simplesmente perfeito! Giovanni est andando pela loja toda, batendo em paredes e parando na frente das janelas. Stanley pisca para mim e coloca o brao ao redor dos ombros de Archie. Voc viu as propostas de extenso, no viu? ele pergunta. L no fundo, temos mais o dobro do espao desta sala. Ento Sorri, cheio de confiana. Desculpe... permita que eu me apresente. Eu sou Stanley Wickett. E vocs devem ser Archie e Giovanni ele prossegue. Permitam-me lhe mostrar o projeto. Archie e Giovanni assentem, e fico observando, nervosa, enquanto Stanley lhes mostra o projeto que Bess fez h tantos anos. Achei que a rea das instalaes poderia ser o provador digo, hesitante, seguindo os trs homens que vo at os fundos, assentindo com muita seriedade e ou vindo Stanley. Provadores, entendo diz Archie, pensativo, enquanto troco olhares nervosos com Julie e Lucy. Por favor, no permita que tudo isso tenha sido por nada, imploro em silncio. Por favor, permita que tudo d certo. Archie e Giovanni do prosseguimento a seu passeio l fora e mais cinco minutos se passam antes que eles voltem para dentro. Bom diz Archie, finalmente , imagino que voc tenha suas projees de lucro e perda e de fluxo de caixa prontas? Olho para Julie, que se esforou muitssimo na ltima semana para delinear o projeto financeiro. Ou melhor, esforou-se muitssimo para fazer Jason delinear nosso projeto financeiro. De olhar para ele, a gente nunca pensaria, mas o cara contador experiente. Simplesmente resolveu que no gostava de nmeros e foi trabalhar em um bar. O que Julie no sabia at recentemente que Jason dono do Canvass o que foi muito prtico quando ns precisamos de experincia financeira e finesse empresarial. Tudo est aqui, revisado ela diz e entrega alguns papis para Archie. Trs anos. necessrio um certo investimento, mas como pode ver, as margens de lucro nos anos quatro e cinco devem ser muito boas. Olho para ela, maravilhada. De algum modo, este projeto transformou tanto Julie quanto Stanley em empresrios cheios de confiana. Parece que passaram a vida toda apresentando idias e preparando projees financeiras. Archie estuda as folhas de papel durante alguns minutos. E sua linha de produtos com preos mais acessveis... seria exclusiva para esta loja? Archie pergunta a Giovanni, e ele assente. E o nome da loja? Todo mundo olha para mim.

Bom, eu meio que estava pensando em Bess &Stanley digo, hesitante. Sabe como , igual a Graham& Green, ou Farrow and Ball... Stanley parece um tanto embevecido. Archie assente de novo, ento abre um enorme sorriso. Bem-vinda ao mundo dos negcios, Natalie. Fico muito feliz de participar. Ento, quando que os pedreiros podem comear a trabalhar? No, no, no diz Giovanni, com um sorriso de orelha a orelha. Primeiro, vamos tomar um champanhe, certo? Tira da pasta uma garrafa e algumas tacinhas de plstico. Com certeza digo, toda alegre, e ento dou um beijinho na bochecha de Giovanni. A Laura estava muito mal-humorada? pergunto a ele. Ela completamente louca responde Giovanni, sorrindo. D medo de to louca. Examino o espao da lojinha enquanto minha cabea fica tonta por causa do champanhe. Todo mundo aqui... bom, eles meio que so minha famlia, na verdade. Londres to bonita e acolhedora quanto o interior. S que de um jeito diferente. E apesar de eu ter achado que tinha vindo para Londres para fugir dessa coisa de comunidade, percebi que a vida fica bem sem sentido se isso no existir. Acho que as coisas no so preto no branco, afinal de contas. Achei que Londres era bacana e maravilhosa; Simon achou que era cheia de gente s fazendo pose. Ento, quando as coisas deram errado, achei que Bath era segura e Londres, assustadora. Mas isso no verdade, de jeito nenhum. A cidade grande tem muitas comunidades pequenas, com pessoas timas: s necessrio encontr-las. E no que diz respeito a Bath... bom, o Pete era to pretensioso quanto Serge, a seu modo. Nem o certo e o errado so to exatos assim. Quer dizer, abrir aquela carta: foi certo ou errado? Se no tivesse aberto, nunca teria conhecido Simon. Nem Stanley. Nenhum de ns estaria aqui. Talvez Chloe tenha razo: no mereo um final deplorvel, como Becky Sharp, por ter aberto aquelas cartas, no fim das contas. Mas por no contar a verdade a Simon... bom, essa uma outra questo. Depois de terminar o champanhe, ns nos amontoamos em um caf para conversar sobre os planos e a decorao. Archie nos explica a estrutura de propriedade (vamos todos ser scios, com participaes diferentes) e como o negcio vai ser gerenciado. Stan vai supervisionar os pedreiros; eu sou responsvel por compras e promoo; Julie e Lucy vo cuidar da loja e fazer os registros; e Giovanni tem uma equipe que vai acompanhar o projeto de decorao. Julie imediatamente comea a trabalhar, determinando uma cota de roupas para cada uma de ns. Para podermos promover as roupas junto aos clientes ela explica, com um sorriso. Finalmente, Archie anuncia que precisa voltar a Wiltshire, e todos nos levantamos para ir embora. Quando Archie se inclina para me dar um beijo de despedida, sussurra: E o Simon? aonde eu vou hoje tarde sussurro de Ele parece surpreso, e pego a mo dele rpido. Eu queria provar a ele que sou capaz de perseguir rneus sonhos tambm digo, tentando explicar por que ainda no liguei para Simon. Penso em completar com: "Estou morrendo de medo de que ele tenha arrumado alguma outra namorada e que simplesmente v me rejeitar de cara", mas resolvo guardar esse sentimento para mim mesma. Archie assente, com muita seriedade. No espere muito tempo diz com um sorrisinho e aperta minha mo. Quando todo mundo vai embora, tomo um ch rpido com Stanley, que se oferece para me acompanhar at em casa, mas digo a ele que vou ficar bem sozinha; ento volto, como que

entorpecida. No d para acreditar que aconteceu. Tenho uma loja. Subo lentamente as escadas na direo do meu apartamento, perdida em meus prprios pensamentos. To perdida que dou um encontro em Alistair, que desce a escada apressado. Ento, como foi? ele pergunta, todo animado. No me surpreende ele j saber de tudo: de acordo com Julie, eles no falam de outra coisa desde que eu sugeri a idia a ela h algumas semanas. Sorrio. Bom, a Laura ficou bem P da vida. Que emocionante ele diz, dando um abrao em mim e um beijo na minha bochecha. E, assim que precisarem de algumas idias criativas para fazer propaganda, j sabem quem procurar! Alistair, voc j est no primeiro lugar da nossa lista. Mas ns no vamos ter muito dinheiro para gastar, sabe? Pague em sapatos ele diz, srio. Sabe, ou em cintos, se o dinheiro estiver mesmo apertado. Ento, olha, quer ir ao Canvas? Estou a fim de comemorar. Sorrio para mim mesma. No h muito tempo, meu nico desejo era que Alistair me convidasse para a balada. No acredito quanto as coisas mudaram. Eu adoraria, Alistair, mas preciso ir a Shepherd's Bush. Coitadinha Alistair faz cara de arrasado. Bom, no fique muito tempo l, pode ser? No queremos que voc invente outra viagem para Bath, certo? No vou inventar, prometo respondo, sorrindo. Bom, tudo bem, ento Alistair concorda, fingindo estar desconsolado, mas com um brilho nos olhos. Mas, assim que voc voltar, junte-se imediatamente a ns, certo? E, com isso, ele acena em despedida e saltita escada abaixo na direo da porta. CAPTULO 19 Parada na frente dos portes da escola, fico surpresa com as lembranas que me voltam do meu tempo de estudante. De ficar vadiando com Chloe no abrigo das bicicletas, de sair correndo pelos corredores por estar atrasada para a aula de matemtica. E aqui estou eu, na frente de outra escola, sem querer entrar, na verdade. Nada muda, penso, tristonha. Minha esperana era ter encontrado Simon na faculdade preparatria de professores: a moa da recepo me disse que ele estava "em campo". S quando eu me recusei a sair se ela no me dissesse exatamente onde eu poderia encontr-lo foi que ela concordou e me deu o endereo da St. Luke's, a escola onde Simon est trabalhando durante algumas semanas para adquirir experincia prtica. Se fosse mais longe, eu provavelmente teria convencido a mim mesma para voltar outro dia. Mas era logo ali na esquina. Uma caminhada de cinco minutos. Mas uma hora j se passou e eu no estou mais prxima de entrar. Em algum lugar deste prdio, penso com meus botes, est Simon., dando aula para um monte de garotos barulhentos de 16 ou 17 anos. Gomo que ele agenta? Fico imaginando. Ser que ele est no controle ou est todo mundo tirando sarro da cara dele? De repente, sinto-me incrivelmente protetora. Simon to corajoso por enfrentar algo completamente novo, abrindo-se ao ridculo. Eu nunca ousaria fazer algo assim. Enfio as mos bem no fundo dos bolsos da jaqueta (depois de desaboto-la para que Simon veja que eu estou usando o vestido Alberta Ferretti) e comeo a me deslocar lentamente na

direo da entrada da escola. um lugar enorme, muito maior do que a escola em que eu estudei em Bath. Deve haver mais de mil alunos aqui. Abro a porta e me aproximo de uma menina que no pode ter mais de 14 anos toa no corredor. Eu... hum... estou procurando o Simon Rutherford digo, esperanosa. Acho que ele d aula de economia. Ela olha para mim com o olhar vazio, ento aponta para um lance de escada. O horrio est afixado ali diz e se afasta. Nervosa, subo a escada. Gomo informado, ali em cima h um quadro de avisos com um horrio plastificado, de acordo com o qual o segundo ano do ensino mdio estava tendo aula de economia na sala B16. Deso a escada e caminho pelo corredor, examinando as plaquinhas na porta das classes. A12, A14... Cad o B? Percorro o corredor de novo e subo a escada. Claro que a primeira sala com que deparo B1. Isso significa que Simon pode estar a apenas 15 salas de distncia. D para sentir que minhas mos esto suadas. Eu gostaria de encontrar um banheiro antes para ver como eu estou. Ele j me amou uma vez, digo a mim mesma enquanto caminho na direo da sala B16. Archie disse que ele ficaria felicssimo por me ver. No tenho nada com que me preocupar. De repente, dou uma freada brusca. Ouvi a voz dele. Com certeza Simon. Diminuo o passo e me dirijo para a voz na ponta dos ps; depois, aproximo-me hesitante da porta da sala B16. Ele est na frente, com um palet de veludo cotel. Meu Deus, ele at est com cara de professor. H cerca de vinte alunos na sala. E todos esto escutando. Ningum est rindo nem trocando bilhetinhos nem nada. Olho para o relgio. Faltam dez minutos para o fim da aula. Vou ficar aqui esperando, ele sai logo. Mas assim que me viro para olhar para o corredor, vejo uma professora subindo a escada. E se ela perguntar o que eu estou fazendo aqui? E se me fizer ir embora? Antes que ela repare em mim, fao uma rpida avaliao da situao e viro a maaneta da porta da sala B16. Simon ergue os olhos, assustado. Vrios alunos viram a cabea e ficam olhando para mim. Hum, continue - digo, tentando parecer autoritria, e me sento na carteira mais prxima da porta. Os alunos perdem o interesse e olham para Simon, cheios de expectativa. , certo, bom ele diz, obviamente confuso e perdendo o fio da meada. Ele encontra meu olhar, eu assinto com a cabea e sorrio, dando o maior incentivo possvel. Ento ele prossegue. Realmente, uma questo de segurana. Os mercados reagem no informao, mas interpretao da informao. Keynes argumentou que valeu a pena pagar um homem para fazer um buraco e outro para tap-lo, apenas porque a circulao do dinheiro fez a economia andar. Pois no, Patrick? Um garoto na fileira da frente est com a mo levantada. Ele a abaixa e empurra a cadeira para trs um pouco. Ento, tipo, se voc tiver mesmo segurana, s, as minas caem em cima de voc. Tipo, sabe como , mesmo que voc no tenha grana nem nada. Simon assente, srio.

Muito bom exemplo ele diz, e Patrick tenta esconder sua satisfao. De repente, penso em uma coisa e levanto a mo. Simon olha para mim sem entender muito. Pois no? pergunta. Eu estava aqui imaginando digo com hesitao, tentando decidir o que vou falar. Voc est dizendo que os fatos podem ser menos importantes do que as aparncias? Depende responde Simon, parecendo um pouco chocado e desconfortvel. s vezes, criam-se bolhas econmicas em que, assim como a primeira bolha da internet, no h nada mais do que ar quente. De maneira geral, a vaca vai mesmo para o brejo se no tiver nenhum cho firme em que se apoiar em um boom. Ele parece to seguro de si, to srio... penso, orgulhosa. Est realmente fazendo estes garotos se interessarem por economia. Se eu tivesse tido um professor como ele, talvez tivesse de fato aprendido alguma coisa a respeito das foras de mercado. Mas, neste momento, sou eu que preciso despertar o interesse dele. Pegue como exemplo o mercado imobilirio insisto. Uma casa vale tanto quanto algum est disposto a pagar por ela, certo? Certo... diz Simon, olhando para mim com curiosidade. - E os anncios classificados que as imobilirias colocam no jornal... bom, nem sempre tudo exatamente verdade, certo? Sabe como , quando descrevem um armrio como um Bijou pied--terre ou algo assim... Ouo uma risada de desdm de alguns garotos. Simon, parecendo se esforar para manter a compostura, assente. - E o que voc quer dizer mesmo? - ele pergunta com delicadeza. O que eu quero dizer... falo com a maior segurana que consigo. Fale srio, digo a mim mesma. Voc capaz de exprimir o que quer dizer... no ? _ Eu quero dizer que s vezes necessrio fazer as coisas parecerem melhores do que so. Sabe como , at chegar a contar mentiras inofensivas, s para fazer com que as pessoas entrem para ver. Da, se odiarem o lugar no vo comprar, certo? Mas se comprarem... bem, a vai ter sido bom voc ter feito parecer melhor do que era no comeo, se no a pessoa nem teria ido ver... O que isso tem a ver com economia, professor? - uma menina sentada perto do fundo pergunta a Simon. Hmm. Ela est tramando alguma. Lano um olhar en viesado para ela. No tem muito a ver com economia... comeo a dizer, mas antes que possa terminar, o sinal toca e de repente a sala se enche com o som de cadeiras arrastando no cho e a conversa dos adolescentes que se levantam para sair. Alguns me olham de um jeito estranho quando passam por mim, mas eu retribuo o olhar, com ar de desafio, e eles logo perdem o interesse. Leiam o captulo dez do livro para a prxima aula Simon consegue avisar antes que todos desapaream e nos deixem a ss. Na verdade, no tinha nada a ver com economia digo, levemente na defensiva. Acho que eu percebi Simon diz. Eu s queria explicar. Eu sei que menti para voc, e realmente me odeio por isso. Mas eu s fiz isso porque no sabia mais o que fazer. Quer dizer, se eu no tivesse mentido, nunca teria conhecido voc. E eu vivia tentando contar, mas sempre parecia que tinha alguma coisa para atrapalhar. Mas eu nunca menti sobre nada srio. S... sabe como ... o meu nome.

Foi o que o meu pai disse diz Simon, obviamente confuso. Ele me disse que eu devia escutar o que voc tem a dizer. Eu... hum... ouvi dizer que seu nome Natalie...? Assinto, encabulada. Natalie Raglan. Nome bonito. Combina com voc. Simon apresso-me em dizer. Preciso colocar isso para fora antes de mais nada. Voc... est saindo com algum? Quer dizer, se estiver, s dizer que eu vou embora... No estou saindo com ningum ele diz baixinho e ento meio que faz uma careta. Mas isso no significa que voc deva ficar com alguma idia na cabea. Voc no tem noo do que me fez passar. Voc simplesmente desapareceu. Ningum sabia o que pensar. Eu no sabia o que pensar... Deixo a cabea cair. Nenhuma dessas est entre as minhas melhores decises confesso. Mas na hora eu no sabia mais o que fazer. Achei que vocs todos me odiavam. Que a gente odiava voc? Simon pergunta, incrdulo. Eu nunca odiei voc. Mas, caramba, faz semanas que no tenho notcias suas! Eu sei. Fico l parada, desconfortvel, por um instante. Ele parece to magoado, e a culpa minha. Mas eu s posso explicar. Explicar e esperar que, de alguma maneira, ele possa me perdoar. E se no perdoar, bom, pelo rmenos eu tentei. Respiro fundo. A Cressida morava em meu apartamento antes de mim explico. E ela recebeu uma carta interessantssima da Lenora, falando de voc. S que, na verdade, no era... parece que era sobre o seu pai. Mas eu no sabia disso... e eu sei que no devia ter aberto a carta dela, j que no estava endereada a mim. Mas eu abri. E da, eu no devia ter ligado para voc... Mas voc ligou Simon termina a frase para mim. O rneu pai meio que me contou essa parte. Olha, eu no me importo se voc se chama Cressida, ou Natalie, ou... Mas o negcio este: voc tem de se importar interrompo. Eu me importo. Eu detestava quando voc me chamava de Cressida. Eu achei que gostava... achei que ser Cressida era melhor do que ser Natalie Raglan. Parecia muito emocionante e tal. Mas eu no sou Cressida. E no quero que voc goste dela. Quero que voc me ame. Simon sorri com ternura para mim. Certo ele diz com suavidade. Ento, nunca mais vou chamar voc de Cressida. Mas por que voc fugiu daquele jeito? Por que no me disse? Ele parece to magoado... Eu achei... eu achei que tinha ouvido vocs falando sobre mim. Achei que seus pais no me consideravam boa o bastante para voc. Agora tudo parece a maior idiotice. No era boa o bastante? Mas de onde voc tirou essa idia...? Na verdade, eles adoraram voc... Eu sei. Simon, eu fui realmente uma idiota. E fiquei com medo. E escolhi a sada mais fcil. Mas eu no conseguia parar de pensar em voc e... andei pensando... que talvez voc possa me perdoar. Simon olha para os ps. Achei que nunca mais ia ver voc. Achei... achei que voc tinha fugido de mim. E por causa de experincias passadas, fiquei com a impresso de que nunca mais veria voc. Ai, meu Deus. A me dele. De repente percebo como Simon deve ter ficado magoado. Eu

fui embora do mesmo jeito que ela. Sem dizer palavra alguma. Olho dentro dos olhos de Simon e, pela primeira vez, sinto que realmente sou capaz de enxerg-lo direito. Como se t-lo visto magoado e confuso tivesse me feito compreend-lo. E tivesse feito com que eu percebesse que no me importo se morarmos em Notting Hill, Wiltshire ou na Monglia Exterior, desde que estejamos juntos. Por favor, me aceite de volta sussurro. Eu fui idiota e egosta e nunca deveria ter ido embora. Nunca mais vou fazer nada parecido com isso, prometo. E vou recompensar voc... de alguma maneira... Simon faz uma careta e passa a mo no cabelo. Ficamos l parados, em silncio, por um minuto, enquanto eu rezo para que as coisas dem certo e ele me perdoe. Ento, j que estamos conversando mesmo, tem mais alguma coisa que voc quer me contar? ele termina por perguntar. Quer dizer, se antes voc era homem, acho que eu mereo saber, no mereo? Sorrio, nervosa. Ele continua parecendo srio, mas acho que d para ver um pequeno brilho nos olhos dele. Um bem pequenininho. Tudo mais verdade digo, hesitante, porque no quero que o brilho desaparea, e ento fao uma pausa. Tudo menos a coisa da terapia de Reiki digo depois de alguns segundos. Na verdade, no sou terapeuta de Reiki. Simon parece levemente atordoado. Mas o Stanley Wickett... ele sabe que voc no qualificada? Natalie, isso extremamente antitico. Fico vermelha. Ai, meu Deus, o brilho se foi. Agora ele voltou a parecer confuso e levemente magoado. uma combinao que mexe com meu corao e me d vontade de abra-lo e fazer um cafun na cabea dele. Mas no posso fazer isso. E se eu continuar a contar a ele as coisas que fiz de errado, pode ser que eu no consiga nunca mais fazer nada disso. Ele sabe... digo, com precauo. O negcio que eu nunca cheguei a fazer uma sesso de Reiki com o Stanley. A gente... bom, se voc quer mesmo saber, eu o apresentei novela EastEnders. Ergo os olhos para Simon, para avaliar sua reao. Ele parece inteiramente estupefato. Agora ele passa na minha casa quase toda noite prossigo, com um dar de ombros. Sabe como . E... respiro fundo. melhor j dizer tudo agora. ...foi ele que me convenceu de que eu devia abrir uma loja. Uma loja Simon diz, como se fosse a coisa mais normal do mundo. Assinto com a cabea. Minha prpria loja digo, com um pouquinho de orgulho evidente na voz. O seu pai um dos investidores, e vamos vender as bolsas mais lindas que j se viu... Simon arqueia as sobrancelhas para mim e fica com cara de quem vai fazer uma pergunta, mas pensa melhor. Achei que eu nunca mais ia ver voc ele diz, com toda a seriedade Achei que voc nunca mais ia querer me ver. Gomo que voc pode pensar isso? pergunta Simon, com suavidade, chegando mais perto de mim. Acho que voc a mulher mais louca, mais irritante e mais imprevisvel que eu j conheci. Mas voc faz com que eu me sinta vivo. Mas eu menti para voc a respeito de tanta coisa... gaguejo. E eu nem sabia que voc queria ser professor... Bom, ento parece que ns dois somos pssimos na comunicao, acho, porque pensei

que voc queria abrir mo de tudo para se tornar terapeuta de Reiki. Agora Simon est rindo, e eu me aproximo mais dele, at quase encostar. Quero esticar a mo e pegar a dele, mas ainda me sinto meio sem jeito. Como se eu ainda no estivesse merecendo. Meu pai tambm me disse que voc achou aquela coisa toda de trabalhar no mercado financeiro meio desanimadora ele diz, severo. Coro levemente. S falando de maneira relativa explico. Mas ser professor, por outro lado... bem sexy. Voc gosta do visual de cotoveleiras de couro, ento? Claro que sim. bem Paul Smith digo, toda sria. Vou ganhar muito menos dinheiro diz Simon. Mas vai ter mais tempo para fazer piquenique no parque observo. - Ento, chega de mentiras? Chega de mentiras prometo. Simon sorri. Diga uma coisa ele diz, agora com o brilho firme no olho. A Natalie Raglan beija to bem quanto a Cressida Langton beijava? Uma onda de alvio toma conta de mim. Est tudo bem entre ns, penso, alegre. Vai ficar tudo bem entre ns. Bom, no tenho certeza digo, pensativa. Suponho que o teste final seria... Experimentar? Simon interrompe e se inclina para me beijar. Beijar, na verdade sussurro quando os lbios dele encontram os meus. Eeeeeecaaaaaa! Erguemos os olhos rapidamente e vemos um grupo de garotos de 14 anos entrando pela porta. Professor, que coisa nojenta! um menino diz bem alto, e os outros morrem de rir. Simon se afasta com destreza e olha para mim como se fosse mdico ou algo do tipo. Acho que assim est bom. Professor, o senhor estava beijando aquela moa uma criana berra, com voz estridente. - No, no estava diz Simon, com firmeza. Ela s estava com uma coisa no olho, e eu estava vendo se est tudo bem. Agora, meninos e meninas, sentem-se em silncio e esperem at o professor chegar. Vamos sair daqui ele sussurra e pisca para mim. Achei que tnhamos combinado que no ia haver mais mentiras e decepes? digo com um sorriso e cutuco as costelas dele quando samos da sala. Obviamente, andei passando tempo demais com voc Simon diz com um sorriso. Voc deve ser m influncia. No sou totalmente m... retruco. Voc diz isso porque tinha boa inteno? Simon sugere. Exatamente... eu sempre tive a melhor das intenes respondo e pego a mo dele quando chegamos aos portes da escola. Mas s vezes vale a pena ceder tentao... EPLOGO Tem certeza de que eu estou bem? pergunto a Simon, nervosa, olhando meu reflexo no espelho de todos os ngulos possveis. Estou usando meu vestido preferido: o Alberta

Ferretti, aquele que ele comprou para mim. E apesar de eu saber que est perfeito, no consigo parar de me preocupar. Voc est linda Simon sorri, passando segurana. A loja tambm est. A festa vai ser tima. Caminho at a unidade de display recm-instalada sobre a qual Simon est apoiado e jogo meus braos em volta do pescoo dele. Voc acha mesmo? s olhar ao redor ele diz, sorrindo. Est fantstico! Dou uma volta e deixo meus olhos passearem pela loja, absorvendo o assoalho envernizado, as araras imaculadas cheias de roupas lindas, a caixa registradora que toca uma campainha antiquada quando a gaveta abre (disfarando um pacote de software de gerenciamento de estoque carssimo que Julie e Giovanni insistiram em instalar). At a placa l fora perfeita: lato antiquado em verde musgo e letras rosa-shocking. A partir de amanh, a loja vai estar aberta ao pblico. A que hora seus pais disseram que vo chegar? pergunto, ansiosa. s oito. Na mesma hora que todo mundo. E, sim, tem vinho suficiente. E, no, no vai faltar comida. Enquanto fala, Simon aperta minha mo, e eu me encosto nele. No sei o que eu teria feito sem ele nos ltimos meses: sempre me escutava enquanto eu passava horas falando sobre bolsas, cores de parede e tipos de cortina de provador. Achei que a reforma da loja seria o que daria mais trabalho, mas foi s o comeo. Apenas o nmero de decises que Julie e eu precisamos tomar (desde o tamanho das araras at a propaganda, passando pelo nvel do estoque) de apavorar. Mas agora est tudo pronto. Agora est pronta para abrir. E, daqui a alguns minutos, a festa de inaugurao vai comear. Olhe s para vocs dois... parecem dois apaixonados! ergo os olhos e vejo Julie entrar pela porta, parecendo Madonna na poca de "Justify My Love" e "Vogue". Lucy vem logo atrs dela, com um vestido amarelo-limo justinho e salto verde luminoso, incrivelmente linda. Fica mais bonita cada vez que eu olho ela diz, toda contente, passeando pela loja e servindo-se de uma taa de vinho das mais ou menos cinqenta que esto arranjadas em uma mesa na parte da frente. Quer uma? Assinto. Ela traz quatro taas em uma bandeja e as coloca nossa frente. Julie pega uma e vira de uma vez s. Nunca estive to nervosa assim na vida, caramba ela explica com um sorriso desconsolado. No sei qual o meu problema, sinceramente. Gosto da maneira como voc pensa diz Lucy, e vira o vinho dela tambm. Meus olhos cheios de incerteza encontram os de Simon e ele pisca. Concordo. Estamos precisando de um pouco de coragem proporcionada pelo lcool aqui. Ento... vamos l. Os olhos dele brilham quando vira a taa de vinho; ento ele sorri para mim, e Julie e Lucy fecham o cerco. Vira, vira, vira... Vira, vira, vira... ficam entoando at que eu finalmente me entrego e tomo a taa toda de uma vez s. Em um minuto, minhas bochechas esto rosadas e eu me sinto levemente tonta. O Giovanni ficaria horrorizado digo, com um sorriso. vinho italiano, vocs sabem.

Horrorizado com o qu? O que voc est fazendo com o maravilhoso vinho italiano? Ns nos viramos rapidamente e vemos Giovanni, que acabou de chegar com Archie e Tilly. Julie se apressa para receb-lo e, alguns minutos depois, o irmo de Simon chega com a mulher, Sarah. Em poucos minutos, a loja est cheia de gente se cumprimentando, beijinhos no ar e exclamaes de "oh" e "ah" na medida em que mais e mais gente vai chegando e olhando a loja. Sinto Simon apertar minha cintura antes de desaparecer no meio da multido, deixando-me sozinha para receber e cumprimentar porta. Meu Deus, isto aqui fabuloso! Porra, mais fabuloso do que a Joseph! Sinceramente, estou com inveja! Alistair e Michael chegaram, e vo direto para o vinho, voltando logo para me dar beijos escandalosos nas bochechas. Ento, cad a Julie? Ouvi dizer que ela veio de dominatrix e fiquei excitadssimo Alistair diz para ningum especificamente enquanto examina o local. Aponto a direo certa para ele e me viro bem a tempo de ver meus pais chegando. Logo atrs deles vm Richard, o aspirante a modelo, e Marie, a amiga de Lucy que estuda cinema. Me! Pai! Aqui! grito, abanando os braos toda animada e ignorando o olhar de desdm de Richard. Meu pai parece nervoso: est usando um palet refinado com gravata, e olha para Julie, assustado. Acho que ele no costuma ver gente com coleira e meia arrasto com muita freqncia. Minha me, por outro lado, est estonteante. Arrumou o cabelo em um coque e usa um tubinho preto lindo, com um leno dourado solto em volta do pescoo. Olha para a loja toda animada, e eu corro para dar um abrao nela. Voc est maravilhosa digo, e ela abre um sorriso. Bom, no todo dia que a gente vem a uma inaugurao de loja em Notting Hill, no mesmo? ela diz atestando os fatos, tentando esconder sua animao. Ento, aquele estilista italiano sobre quem voc falou j chegou? B quero que voc tambm me apresente aos pais do Simon. Mas primeiro o estilista. E onde esto as bebidas? S tem vinho ou tambm vo servir coquetis...? Meu pai d um sorrisinho. No se preocupe com sua me sussurra. Faz semanas que ela est ansiosa por causa desta festa. Acho que ela quer fazer caber toda a vida de Londres em uma noite. De verdade, disse que quer sair para danar quando a festa acabar. Srio? pergunto, incrdula, mas meu pai s d de ombros. - Ela est orgulhosa demais, sabe? diz, com suavidade. Ns dois estamos. No poderamos estar mais felizes por voc. E esta loja ... bom, ela ... Ele olha ao redor, desesperado para encontrar as palavras certas: moda no algo de que ele realmente entende, e as roupas estranhas e maravilhosas em exposio obviamente so um pouco demais para ele. tima - escolhe, no fim. Absolutamente tima. Dou um sorriso e outro abrao nele. Minha me j se afastou e conversa toda animada com Alistair, que elogia o vestido dela. Meu pai revira os olhos e pisca para mim. Ah, aqui est voc. Viro-me e vejo Stanley parado ao meu lado. Stanley! Estava mesmo imaginando onde voc estava. Pegue uma bebida, rpido! digo, toda alegre. Voc no conhece o meu pai, conhece? Meu pai parece incrivelmente aliviado por ser apresentado a algum que no est usando

um bo de penas ou roupas de couro, e aperta a mo de Stanley com firmeza. E uma honra enorme conhec-lo ele diz. A Natalie falou muito de voc. O que est fazendo aqui maravilhosos sabe? Os olhos de Stanley brilham. Ah, eu no fiz quase nada ele diz, sorrindo, cheio de orgulho. Mas tem razo, est mesmo maravilhoso. S gostaria que minha esposa estivesse aqui para ver. Eu tambm digo baixinho, e pego no brao de Stanley. Ele sorri para mim, ento se sacode um pouco e volta-se para meu pai. melhor deixar a Natalie fazer o que tem de fazer, no acha? Ento, voc mora em Bath ele diz com ar jovial, pegando o brao dele e o conduzindo at o vinho. Aquele lugar adorvel... Examino a loja em busca de Simon e o vejo conversando com Giovanni. Mas acho que seria mais justo dizer que Giovanni est "falando para ele". Giovanni joga as mos para todos os lados, e Simon assente, srio. Ele v que estou olhando e me d um sorrisinho, como se dissesse: "No fao a menor idia do que este cara est dizendo", e eu dou uma risadinha. Adoro o fato de Simon no entender absolutamente nada de moda, de ser a anttese do bacana. E parece que todo mundo tambm adora isso. Quando ele e Alistair se conheceram, logo se deram superbem... quase fiquei com vergonha de ter achado que eles no teriam nada sobre o que conversar. Ol, estranha! Eu me sobressalto quando Chloe joga os braos em volta de mim e interrompe meus devaneios. Chloe! Voc est aqui! dou um abrao de urso nela e pego sua mo, toda animada. O que voc achou? Diga a verdade, por favor! Gostou? Chloe olha ao redor, maravilhada. Nat, isto aqui simplesmente inacreditvel. A sua prpria loja. Voc realmente conseguiu. E claro que eu gostei. Meu Deus, est demais! Ela pega o meu brao e caminha pela lojinha, apertando-se por entre as pessoas para enxergar melhor o display. Ai, meu Deus, que bolsas! ela suspira. Voc tem razo... elas so mesmo lindas. - E no so? Michael diz, juntando-se a ns e dando um beijo em Chloe. Espere at ver os sapatos. Alistair, olha quem chegou! Estamos combinados para mais tarde? pergunto rapidinho, antes que ela seja levada para longe, e ela assente. Est perguntando se macaco quer banana? Claro que sim! Ela me lana um sorriso exultante rpido enquanto Michael a conduz para a parte dos sapatos. Vou direto para onde est Giovanni, porque ainda no tive a oportunidade de cumprimentlo adequadamente, mas me distraio com uma voz que reconheo, mas no consigo localizar. Parece... mas no, no pode ser... pode? Falando srio ouo algum dizer com um sotaque bem forte da regio oeste do pas. Achei que voc era modelo, no vendedora. mesmo. Pete. E ele est tentando passar uma cantada em Lucy, que est com uma expresso no rosto de quem no est entendendo nada. Certo ela diz, sem muita certeza. Bom, ento, acho que melhor... mim... circular. O que voc est fazendo aqui? pergunto, incrdula, enquanto Lucy me d um sorjisinho e corre na direo de Alistair, Michael e Chloe. Tambm bom ver voc ele diz, um pouco P da vida, ento d de ombros. Eu no tinha nada para fazer e a Chloe disse que me dava carona se eu quisesse.

Olho ao redor e encontro Chloe. Ela olha para mim, olha para Pete e me lana um sorriso acanhado. Mas, bom, voc me deu o p na bunda pelo telefone Pete prossegue. Achei que s homens fizessem esse tipo de coisa. - Desculpe, Pete. Eu no queria magoar voc digo, sria. Simplesmente percebi que minha vida era em Londres. No se preocupe com isso ele diz, bem vontade. Dei uma boa catada de compaixo na Rebecca e tambm em uma amiga dela, a Sally, ento no fim deu tudo certo. Mas sei bem o que voc quer dizer a respeito de Londres. Nunca vi tanta mulher gostosa na vida. Acho que vou me mudar para c. Olho para ele, com ar duvidoso. mesmo? No sei por que no. No deve ser muito difcil, se voc conseguiu, hein? Com isso, o rosto de Pete se contorce em um sorriso e ele comea a rir. Dou um sorriso amarelo. - Caramba, aquela ali no nada m, n? ele diz depois que acaba de gargalhar. Sigo o olhar dele at a porta e fico paralisada. Ali, no exatamente dentro da loja, est Laura. Laura, a bruxa m de Notting Hill. Est vestida de preto, como sempre, com batom vermelho-sangue, e parece mais cansada do que o normal. Julie tambm a viu e est indo na direo dela. Podemos ajudar? diz bem assertiva. Gostaria de falar com a Natalie Laura diz, em tom glido. Bom, eu estou aqui digo rapidamente, avanando. Veio tentar estragar a festa, ? Porque voc no vai conseguir. Laura olha para mim com cuidado. No vim estragar a sua festa, no. Vim aqui dizer uma coisa a voc. Bom, ento diga Julie fala, impaciente. Laura lana um olhar enviesado para ela e ento se volta para mim. O vestido ela diz, depois de um tempo, sendo que cada palavra parece ser dolorosa de proferir. Eu examinei o estoque, e parece que o vestido... parece que eu estava... que voc no... Que eu no o qu? Que... o vestido era seu, afinal de contas. Meus olhos se apertam. Ser que Laura est mesmo tentando, apesar de horrivelmente, pedir desculpas, reconhecer que estava errada? Sim, era meu respondo, simplesmente. Bom, s isso. Desculpe, Natalie. Desculpe por voc e eu... por as coisas terem sido to difceis. Fao uma pausa. Isso inesperado, e no sei bem como reagir. Laura est agindo de maneira quase humana, e isso um tanto desconcertante. Acho que agora so guas passadas digo, sem ter muita certeza. Ah, Giovanni Laura diz com um sorriso de lbios apertados quando ele aparece ao meu lado. Achei que estaria aqui. Bom, boa sorte para todos. Ela d meia-volta para ir embora, mas eu me vejo com vontade de convid-la a voltar. Certo, ela foi uma vaca completa, mas pelo menos me deu um emprego. E ns todas a abandonamos Michael nos contou que, durante duas semanas depois que fomos embora,

ela ficou trabalhando sozinha todo santo dia. Faz pouco tempo que conseguiu contratar funcionrias novas. Talvez j tenha sido castigo suficiente. Laura... digo, com hesitao. Voc podia ficar para um vinho. Se quiser. Julie olha para mim de um jeito estranho, ento d de ombros para Laura. Por que no? Ns bebemos um monte de vinho seu durante todos aqueles anos. Laura hesita; ento sua boca. forma o que eu acho que ia ser um sorriso, mas no tenho certeza absoluta. Quem sabe s uma taa ela diz, com suavidade. Depois completa, de maneira quase inaudve: Obrigada. De nada digo em voz alta, com um sorriso, e a direciono para o vinho. Isso foi muito... hum... nobre, certo? Acho que sim diz Giovanni, alegre. melhor estar sempre em bons termos com os outros, sabe? Eu sei respondo. Mas no quero ser simptica demais, muito obrigada. Ento, est se divertindo? Giovanni sorri. Nunca me diverti tanto. Conheci muitas pessoas legais. E a sua me. Oouf! Uma senhora e tanto! Ele revira os olhos para mim, e eu dou risada. No deixe o meu pai escutar digo com um sorriso. Mas, por favor, sinta-se vontade para flertar com ela at no poder mais. Ela vai adorar, absolutamente. Giovanni d uma piscadela e desaparece. Examino o ambiente: Chloe est rindo com. Michael; Lucy brinca de brigar com Alistair; Stanley e meu pai conversam compenetrados sobre algum assunto qualquer; Simon conversa com Jason, que conseguiu tirar a noite de folga do Canvas; Julie e Archie conversam algo muito srio; minha me joga a cabea para trs e ri de alguma coisa que Giovanni acaba de dizer; e Pete d em cima de Laura. Voc j assistiu a A primeira noite de um homem? ouo quando ele pergunta. que eu sempre imaginei como seria. Sabe como , pegar uma mulher mais velha... Est se divertindo? Simon sussurra no meu pescoo. h-ram respondo com um sorriso. Sabe, uma pena que a Cressida no pde vir. Eu meio que queria agradecer a ela. Por que agradecer Cressida? ele pergunta, curioso. Ela no tem nada a ver com isto aqui. Claro que tem apresso-me em responder. A carta dela me levou a voc, e se eu no tivesse conhecido voc, no teria conhecido o Stanley, nem o seu pai. Ento voc devia agradecer Lenora por escrever a carta, no Cressida diz Simon, em tom despreocupado. Mas logo assume semblante srio. Nat, na verdade, voc no precisa agradecer a nenhuma delas. O que elas fizeram ou no fizeram foi mero acaso. Foi voc quem reuniu todas estas pessoas. Voc ficou amiga do Stanley, conquistou o meu pai, inspirou o Giovanni. E, claro, fez com que eu me apaixonasse perdidamente por voc. Dou um beijinho rpido em Simon. Eu amo voc de verdade digo com suavidade. Obrigada por... Bom, apenas obrigada. Julie se aproxima. J est na hora? A Chloe vai ficar bbada demais para andar com aqueles saltos se a gente no comear logo. Dou uma olhada em Chloe, que de fato parece meio instvel, e concordo rapidinho. Volto daqui a um segundo digo a Simon e fao um sinal para Alistair, que vai at o som enquanto Julie pega Chloe e Lucy.

Cinco minutos ela diz para mim por entre os dentes. Dou um sorriso rpido para ela, ento sinto meus nervos flor da pele. Se voc der uma de Gwyneth e chorar, sabe que eu nunca mais vou falar com voc, no sabe? Alistair diz, amvel, e eu consigo dar um sorriso. Vou fazer o melhor possvel prometo. Ento Julie sai de trs da cortina do provador e faz um sinal com a cabea. Bato um copo contra o outro, e gradualmente o zumbido da conversa se transforma em silncio. Respiro fundo. Obrigada por estarem aqui nesta noite, e bem-vindos Bess and Stanley, o novo ponto dos fashionistas em Notting Hill digo com a voz embargada, ento limpo a garganta com um rudo alto. Falar em pblico nunca foi o meu forte. No vou falar muito... s algumas palavras de agradecimento prossigo. A Stanley, meu amigo e scio, em cuja loja vocs esto neste exato momento; a Archie, por acreditar em mim mesmo quando eu no acreditei nele; a Giovanni, por me permitir vender as bolsas e os sapatos mais lindos que j existiram; a Julie por me mostrar como se faz e por manter os negcios na linha; aos meus pais por me darem tanto amor e apoio... e, claro, por terem me expulsado de Bath e me mandado de volta para Londres; e finalmente a Simon, por... bom, por ser ele. Alistair olha para mim e eu dou uma piscadela. Mas agora eu gostaria que vocs abrissem um espao para poder assistir apresentao de outras duas grandes amigas: a Lucy, parte universitria e parte Mulher-Maravilha, que fez milagres com nosso merchandising, e Chloe, minha melhor amiga, marqueteira extraordinria e... como vocs vo ver, quase top model... Alistair aperta um boto no som e, quando White Stripes toca alto nas caixas, Lucy e Chloe saem do provador usando sapatos de salto Stallioni, jeans de cintura baixa, parte de cima de biquni e o maior nmero de bolsas Stallioni que conseguiram pendurar em si mesmas. Desfilam pela loja durante vrios minutos, dando voltinhas enquanto Michael as fotografa. As duas esto lindssimas, mas Chloe com toda a certeza est reluzente: parece que nasceu para fazer isso. E de pensar que ela achou que eu estava de piada quando fiz a sugesto, lembrando-a de que essa era uma ambio que ela ainda no tinha realizado. Enquanto desfilam as coisas, reparo em Richard parado ao lado de minha me, e tenho certeza de que o ouo dizer: Eu que devia estar na porra da passarela. Sou modelo, sabe? Sorrio ao v-la examin-lo de cima abaixo, obviamente to surpresa com a afirmao de Richard quanto eu fiquei. Ento dou risada quando o vejo comear a levantar a camiseta. Quando as "modelos" retornam para o provador, Chloe faz um sinal para Alistair desligar o som e me d um abrao. Acho que a gente no pode ir embora hoje sem fazer um brinde Nat, no mesmo? ela pergunta. Fico terrivelmente vermelha quando percebo que est todo mundo olhando para mim (todo mundo menos Richard, quer dizer; ele continua olhando para a prpria barriga, vidrado). Todo mundo parece to orgulhoso, to feliz por mim que comeo a me preocupar de "dar uma de Gwyneth", afinal das contas. A Nat Chloe prossegue. Por mostrar que os sonhos podem se realizar. E a Cressida eu digo baixinho para mim mesma. Por ter me ajudado com a burocracia.

FIM

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