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Inglaterra, 1810.

Um cavaleiro rejeitado... Uma dama audaciosa!


Lorde Calder sofre a humilhao de ser rejeitado pela noiva diante do altar. Pouco tempo depois, a famlia o pressiona a se casar de novo. Surge ento Brbara Ruthven, que possui hbitos independentes e uma inteligncia aguada. Mas ela parece mais interessada em ajud-lo a reconquistar a ex-noiva do que em ser cortejada. Porm, quanto mais tempo Calder passa ao seu lado, mais ele imagina se a segunda escolha no deveria ter sido a primeira... Brbara no precisa de um marido. A administrao da propriedade da famlia j preenche sua vida. Mas a amizade com o lorde Calder, a quem tenta ajudar a reconquistar a ex-noiva, de repente comea a tomar um novo rumo... E isso parece ser uma boa idia. Pelo menos at Brbara se dar conta de que ele, possivelmente seja o nico homem capaz de capturar seu corao!

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Jeanne Savery

Jeanne Savery freqenta todas as bibliotecas da cidade em que vive. Adora ler e tem certeza de que a leitura a porta de entrada para conhecimentos mais amplos. Dede a publicao de seu primeiro romance no parou mais de escrever. E a cada livro as tramas ficam mais empolgantes e atraentes, o que faz com que recebe centenas de cartas de leitoras, suas fs declaradas!

Copyright 2003 by Jeanne Savery Casslevens Originalmente publicado em 2003 pela Kensington Publishing Corp. PUBLICADO SOB ACORDO COM KENSINGTON PUBLISHING CORP. NY, NY - USA Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas ter sido mera coincidncia. Ttulo original: An Independent Lady Traduo: Ceclia Rizzo Editora e Publisher: Janice Florido Editora: Fernanda Cardoso Editoras de Arte: Ana Suely S. Dobn, Mnica Maldonado Paginao: Dany Editora Ltda. Ilustrao da Capa: Hankins Tegenborg, Ltd. EDITORA NOVA CULTURAL LTDA. Rua Paes Leme, 524 10 andar CEP 05424-010 - So Paulo - Brasil Copyright para a lngua portuguesa: 2005 EDITORA NOVA CULTURAL LTDA. Impresso e acabamento: RR DONNELLEY Tel.: (55 11) 4166-3500

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Prlogo
Reinou um silncio profundo na igreja antiga. Surpreso, o noivo olhou para a noiva. O bispo, um parente idoso do noivo, inclinou a cabea para frente, virando o ouvido bom para um pouco mais perto. Como a jovem, agarrada ao buqu, continuasse a no emitir som algum, ele levantou o olhar do livro e a fitou com as finas sobrancelhas arqueadas. O farfalhar de roupas na primeira fileira foi seguido por uma exclamao abafada: Sissie! O bispo limpou a garganta a repetiu: Louisa Maria Susanna Morgan, voc aceita este homem como seu marido, para viver com ele segundo a lei divina, no estado sagrado do matrimnio? Promete o amar, honrar, obedecer, servir na sade e na doena, renunciando a tudo, sendo-lhe fiel at que a morte os separe? Louisa Maria levantou o olhar. Estava to plida que a pele quase chegava a ser translcida e seus olhos, muito abertos, tinham expresso aflita. Eu... Fez-se novo silncio prolongado. Sissie! A exclamao repetida pde ser ouvida por todos que ocupavam a igreja a fim de testemunhar o casamento, mas apenas os que estavam bem prximos puderam ouvir a noiva balbuciar: ... no posso. Mais uma vez, o silncio dominou a nave inteira, mas foi quebrado por uma risadinha constrangedora, numa das fileiras centrais. Sir George, o pai de Louisa, aproximou-se dela, segurou-a pelo brao e a sacudiu. Em seguida, murmurou-lhe ao ouvido: Sua tola. Responda corretamente. Eu... no posso. Responda! Em silncio, ela percorreu um olhar vago em volta. Se voc no pronunciar as palavras certas, eu a repudiarei. Est me ouvindo? O pai esperou uns segundos. Fale agora ou nunca mais pronuncie outra palavra. A jovem curvou a cabea. Frustrado e furioso, sir George a observou por um instante. Ento, empurrou-a enquanto vociferava: Deste momento em diante, voc no mais minha filha! Louisa cambaleou, mas no perdeu o equilbrio. Em silncio, olhou para ele. Ainda calada e com expresso triste e confusa, virou-se para o homem com quem acabava de romper o compromisso. Ento, largou o buqu e, de cabea baixa, comeou a dirigir-se bem devagar sada. O zum-zum de murmrios foi-se elevando no ar, porm, a noiva dava a impresso de no o ouvir.
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Novo farfalhar de roupas, mais rudo de passos enquanto uma senhora idosa saa da primeira fileira para acompanhar a neta. Mame, se a senhora for atrs daquela... Sir George deu-se conta de onde estava e, numa voz menos custica, concluiu: daquela traidora, nunca mais ser bemvinda em minha casa. Ela parou e dirigiu-lhe um olhar severo por sobre o ombro. Em seguida, firmada na bengala, continuou a seguir em direo s portas enormes da entrada. A senhora no receber nem mais um vintm de mim! Tenho meu quinho de viva. Isso basta ela declarou numa voz firme e clara. O alarido de vozes aumentou. Lady Dewsbury-Morgan quase j tinha alcanado o fim da nave quando novo rudo de passos se fez ouvir l na frente. Sir George quase gritou, o avermelhado do rosto mudou para uma palidez amarelada e, depois, para um tom arroxeado. A esposa dele ergueu bem o queixo e o encarou, os lbios um pouco trmulos e um leve indcio de medo no olhar. Ento, seguiu rumo entrada. Eu a repudio! Voc no mais minha esposa! Eu sei ela balbuciou e, depois de uns dois passos, acrescentou: Na verdade, nunca fui. Mais uma comodidade, acho. Elevou a voz: Me Vivian, espere por mim. Uma viva e a filha ouviram as palavras murmuradas por lady Morgan, no disfararam o olhar de espanto e as repetiram para outras pessoas. O que ela quis dizer?! indagou uma delas. Diante do altar, o noivo livrou-se do choque. Apalpou o casaco e tirou, de um dos bolsos, uma carteira bem recheada. Entregou-a ao primo e amigo chegado que, boquiaberto, mantinha-se ao lado. O noivo murmurou-lhe algo ao ouvido. O amigo piscou e fez um gesto negativo com a cabea. O noivo insistiu. Ento, o outro deu de ombros, pegou a carteira e desapareceu nas sombras de uma das laterais da nave, rumo entrada. Matthew Adam Woodward Riverton, lorde Calder, virou-se pra o homem que, naquele momento, j deveria ser seu sogro. O senhor jura que ela estava de acordo? Claro que estava! Nenhuma coero? O senhor no a espancou ou a manteve presa em seu quarto a po e gua? Calder indagou e viu a verdade na expresso de sir George. Virou-se para o bispo, pegou-o pelo brao e disse: Vamos embora, tio. O clrigo era mais do que tio-av, provavelmente tio-bisav, e no tinha muita firmeza nas pernas, Como? O que vamos fazer, sobrinho? No h nada para ser feito. No, aqui.

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Captulo I
Aonde ela pode ter ido? conjeturou lady Morgan. Lady Dewsbury-Morgan j no enxergava muito bem, mas no a ponto de no distinguir a silhueta da neta. Ela observou o grupo grande de ociosos que aguardava a sada dos convidados da igreja e, ento, olhou para mais adiante. Eu devia ter me apressado mais. Joelhos imprestveis. Levantou a bengala e cutucou um menino maltrapilho, parado num dos lados da porta. Voc a. Aonde a mocinha foi? Que mocinha? No vi nenhuma respondeu o menino com curiosidade. Sua senhoria apertou os lbios, lanou um ltimo olhar para o povo e voltou ao interior da igreja. Seguida pela nora, dirigiu-se a uma porta lateral. Logo atrs ia o primo do noivo que comeava a sentir uma leve preocupao. Ao ver aquele povaru, Louisa Maria no teve coragem de passar por ele. Deve ter sado por outra porta. Espero que seja esta lady Dewsbury-Morgan comentou ao abri-la e sair, acompanhada pelos outros dois. Quentin Riverton desceu os poucos degraus, questionou algumas pessoas que vagavam por ali e voltou para junto das senhoras. Ela seguiu por aquele lado informou, apontando. O rio balbuciou a mais velha, empalidecendo. Isso arrancou o homem ctico da indiferena. Antes isso do que se casar com meu primo? Ela no pode ser tola a tal ponto. Ela no tem uma boa impresso do casamento afirmou a senhora idosa em tom cido. Embora eu no goste de admitir, meu filho no um bom marido. A velha senhora ignorou as explicaes gaguejadas pela nora, a fim de desculpar o marido. Ali est um coche de aluguel avisou o rapaz ao acenar para o cocheiro. Vou verificar outros lugares enquanto as senhoras vo at a ponte mais prxima. Se for preciso, comprarei aquele cavalo e ns a encontraremos acrescentou ao apontar para um cavaleiro parado a pouca distncia. Ele ajudou as duas senhoras a subir no coche, deu ordens ao cocheiro e, lembrando-se da incumbncia, ps a carteira do noivo entre as mos da mais velha. Minha filha! soluou lady Morgan. Nada de choro. Precisamos ser fortes. Aps um longo momento de silncio, lady Morgan murmurou: E se ela conseguir? O que meu marido vai dizer se ns no a encontrarmos? Voc quer dizer se meu filho vai receb-la de volta? Se precisarmos, viveremos juntas com meu peclio de viva. Quanto a Sissie, ns a alcanaremos a tempo, pois ela est a p. Lady Dewsbury-Morgan lembrou-se de como esta criatura medrosa era antes de
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se casar e de sir George deliberadamente transformar a moa de olhar vivo e esperanoso numa mulher tmida. Mas a rua estava congestionada. O coche levou algum tempo para chegar ponte, onde parou e as duas desceram. Lady Dewsbury-Morgan ps umas moedas na mo do cocheiro, porm, no viu o ar satisfeito dele com sua liberalidade, pois observava uma luta no meio da ponte. Dois meninotes tentavam impedir uma jovem de subir no parapeito. Aonde Riverton foi? Nunca se tem um homem por perto quando se precisa de um lady Dewsbury-Morgan comentou para si mesma enquanto se esforava para seguir a nora. Esta j havia corrido para perto da filha e a segurava. Sissie, voc no pode fazer isso! Com o corpo rgido entre os braos da me, Louisa Maria no desviava os olhos arregalados do rio. O rosto estava lvido. Meio sem flego, lady Dewsbury-Morgan chegou. Firmou-se na bengala e observou a neta. Ento, a estapeou com fora. Louisa apoiou o corpo no da me e comeou a soluar. Quentin Riverton chegou aos aposentos de Calder e o encontrou largado em sua poltrona preferida, com um copo entre as mos. Observou o primo e notou-lhe os olhos turvos. Voc est se sentindo perdido acusou-o. De forma alguma. Apenas um pouco balanado Calder afirmou com dignidade e a pronncia vagarosa de brio. Onde ela foi parar? Est bem? No sei. De nenhuma forma, me desencontrei delas. Mas a moa no pulou. Disso tenho certeza. Pulou... Calder ergueu-se, mas voltou a largar o corpo na poltrona. No rio? Sim. Encontrei dois rapazinhos que contavam como a seguravam para impedi-ia de subir no parapeito da ponte quando a me e a av chegaram. A, as trs entraram no coche de aluguei, mas no consegui encontr-las. Ento elas a acharam? Vo vigi-la? Por favor, no esconda nada, primo Matthew pediu numa voz to aflita que surpreendeu Quentin. Sim, claro. As duas senhoras Morgan a acharam. O que voc quis dizer com essa histria de dois rapazinhos? Voc no estava com as senhoras? Voc conhece Freddy Harrison? Conheo, sim Calder respondeu em tom impaciente. Tentei convenc-lo a me vender o cavalo dele para eu poder ir mais depressa do que o coche com as senhoras. O idiota desgraado insistiu que precisava daquele pangar e no me vendeu o animal! Aliviado com o fato de a srta. Morgan no estar perdida na confuso de Londres, enfrentando perigos que jamais imaginara, Calder riu da irritao do primo e comentou: Harrison nunca comprou um cavalo decente, mas acredito que no seja to ignorante como parece. Na verdade, tem um corao mole e no pode suportar a idia do que acontecer ao pobre animal se ele no o comprar.
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Os dois ficaram em silncio. Quentin procurou e encontrou um copo limpo. Serviuse de vinho da garrafa que o primo quase unha esvaziado. Com um gesto, Calder pediulhe que o servisse tambm. Durante algum tempo os dois continuaram calados, bebendo. Ento, Quentin perguntou: Matt, o que voc far agora? No sei. Calculo que eu v procur-la. Afinal ela minha noiva. Depois de um momento, acrescentou: Ainda quero me casar com ela. Mas... Mas, o qu? No ficou bvio que ela no quer se casar com voc? Calder fez um gesto displicente com a mo. Ora, agora sei que existe um problema. Posso convenc-la, no concorda? Ela pode ser acanhada, mas no boba. No fim, acabar me aceitando concluiu numa voz sem inflexo, tpica de um homem que sabia o prprio valor nas negociaes de um casamento. Quase uma semana depois, lady Dewsbury-Morgan correu o olhar por um dos quartos feios, mal mobiliados e fez uma careta. Alm de pequenos, os cmodos esto imundos. As trs tinham vindo a Reading, para a pequena casa da antiga bab de Louisa, onde atrapalhavam muito. No podiam continuar l, mas estava sendo difcil encontrar acomodaes adequadas se dispunham de to pouco dinheiro. O rapaz encarregado de mostrar os aposentos e a quem ela falara, deu de ombros. A senhora no est em condies de reclamar, no verdade? Sua senhoria dirigiu-lhe um olhar to severo que ele ficou vermelho at a raiz dos cabelos. Como o tivesse intimidado, lady Dewsbury-Morgan respirou fundo e, numa voz custica, disse: No gostei de seu tom, rapaz, mas infelizmente; suas palavras no esto longe da verdade. Numa voz mais amena, perguntou para a nora: Anna, o que voc acha? Lady Morgan olhou em volta. Isso importa? Voc, Anna. quase to frouxa quanto sua filha. claro que importa lady Dewsbury-Morgan censurou. Podemos fazer uma limpeza geral, mas aquele colcho tem de ser jogado fora acrescentou, apontando-o com a bengala. O proprietrio disse mobiliado. Ele deve fornecer s o que possa ser usado. O rapaz apertou os lbios ao refletir sobre situaes opostas. Seu patro, o sr. Deaton, simpatizava com essa velha senhora. Por outro lado, o proprietrio dos cmodos era sovina. Difcil conciliar a questo. Vou falar com o sr. Deaton. Ele far o que for possvel prometeu. Lady Dewsbury-Morgan assentiu com um gesto de cabea e tornou a olhar em volta. Muito bem. Alugaremos os aposentos por um trimestre com a opo de renovar o contrato. Mas s se o colcho for trocado exigiu.
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O rapaz a fitou com olhar impressionado. A senhora est usando a cabea. A sovinice do proprietrio os tinha deixado em pssimas condies. E como estivessem vagos havia muito tempo, o aluguel de um trimestre o convenceria a trocar o colcho. Depois de tudo assentado, lady Dewsbury-Morgan dirigiu-se nora: Talvez queiramos mudar daqui no fim do trimestre. Mas poderemos fazer amizades na rea e encontrar uma nova vida para ns. Nesse caso, renovaremos o contrato. Agora, vamos buscar Sissie e nossa bagagem. Elas haviam deixado a moa sob os cuidados da velha bab. A casa ficava na parte oeste de Reading e os aposentos, que acabavam de alugar, se localizavam perto do centro da cidade. Lady Dewsbury-Morgan detestava a idia da longa caminhada, mas a situao financeira no lhes permitia tomar um coche de aluguel. S mesmo para transportar a bagagem. Seu filho jamais deixaria de cumprir as ameaas. Sabiam disso desde o momento em que haviam decidido seguir Sissie pela igreja afora. Pelo menos, ela sabia, mas achava que Anna ainda no cara na realidade. A nora se vira dividida entre o marido temido e a filha amada. Havia escolhido a filha. Elas j estavam nos limites do centro da cidade quando uma jovem foi empurrada para fora de uma porta bem na frente das duas, na calada. A pobre estatelou-se nas pedras do calamento. E no volte! Uma trouxa, jogada logo atrs dela, abriu-se, esparramando seu contedo. A porta foi balida com estrondo. A moa ficou em p e deparou-se com lady Dewsbury-Morgan. Muito bem, moa, podemos passar? sua senhoria indagou, rspida. Ah, sim! Mil perdes. O tom de voz era bem mais refinado do que se esperava. A moa gemeu, tocou a coxa e tirou um pedao de vidro que furava sua saia. O sangue manchou o tecido. Reconhecido, a dor se fez sentir. Embora ela abafasse um soluo e apertasse o queixo, afastou-se para o lado. Lady Dewsbury-Morgan suspirou. Anna, junte os pertences da jovem enquanto verifico se ela est muito machucada. Virou-se para a estranha e disse, apontando a porta fechada com a bengala: Enquanto fao isso, conte o que aconteceu l. Com dificuldade, ajoelhou-se ao lado da moa. Ai, minha senhora, no faa isso, por favor. Desta vez, a voz era esganiada e bem diferente da anterior, o que indicava uma classe social inferior. Para a surpresa da moa, sua senhoria levantou-lhe a saia a fim de ver o ferimento. No era profundo, mas bem comprido. Abriu a bolsa e tirou um frasco. No um gim muito bom, mas serve para limpar o corte afirmou ao derramar quase metade do contedo nele. A estranha apertou os lbios e no conseguiu conter as lgrimas. Sei que arde, mas melhor isso do que inflamar e nos dar trabalho mais tarde.
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Para as senhoras? Bem, voc precisa de um emprego, no ? lady Dewsbury-Morgan perguntou. A moa mordeu o lbio inferior. E ento? A senhora no sabe por que fui expulsa de l. Com certeza porque perdeu a pacincia. No perca comigo. Sua senhoria observou os cabelos vermelho-escuro, as feies bem-feitas e a expresso decidida da moa. Semicerrou os olhos. Na verdade, no estou lhe oferecendo um emprego. Na verdade, no estou procurando um afirmou a moa na voz original. Sair por a, fingindo-me de criada, foi uma idia ridcula acrescentou em tom pensativo. Nesse caso, penso que talvez esteja disposta a desistir do esquema que planejou. Contudo, voc precisa de um teto sobre a cabea at se organizar, por isso, venha conosco. Pegue minha bengala e eu me apoio no brao de Anna. Pelo caminho, voc nos contar sua histria. Ao se erguer, lady Dewsbury-Morgan fez uma careta provocada pela dor nos quadris, como se a nos joelhos j no bastasse. Porm, no lhes deu importncia, apenas lamentou o gim gasto no ferimento da estranha, pois ele aliviaria um pouco as dores. Muito bem, comece a contar sua histria. Depois, contaremos a nossa. Vamos embora, Anna. Sissie deve estar preocupada. A senhora acha? lady Morgan indagou. Ser que ela estar bem quando chegarmos l? No sei se, algum dia, ela voltar a ficar boa da cabea. Teremos de rezar muito por Sissie. Qual o problema com ela? a farsante de criada quis saber. Ela sofreu um choque e no fala mais. Nem uma palavra lady Dewsbury-Morgan respondeu antes que a nora explicasse todos os detalhes. Mas ns falaremos de nossos problemas depois. Enquanto caminharmos, voc nos distrair com os seus. A moa comeou a falar devagar. Trata-se de um costume antiquado. Ainda no bero, fui prometida em casamento a um homem que nunca cheguei a ver. Sabe, ele foi para a ndia e, agora... Voltou para a Inglaterra, no foi? Sim. Meu tutor recusou-se a mand-lo para o diabo por mim. Romper o compromisso, eu deveria dizer. Ele no me deu ouvidos. Nem permitiu que eu expusesse meus argumentos. Os homens so assim lady Morgan comentou. Eu sei e o resultado que ns mulheres temos de recorrer a medidas extremas para convenc-los de nossa seriedade. Ah, mas... Lady Dewsbury-Morgan interrompeu a nora. Entendo bem como voc se sente. Daremos um jeito at voc decidir o que fazer. No proteste, Anna. A moa no pode ficar vagando pelas ruas. S Deus sabe que dificuldades enfrentaria. Pense em sua filha e tenha um pouco de caridade crist. O que
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fizermos por esta moa ser, em parte, pagamento pelo esforo daqueles rapazinhos em manter nossa menina em segurana at a alcanarmos. Ora, pelo que estou ouvindo, vou achar sua histria muito interessante opinou a moa. As quatro mulheres acomodaram-se nos aposentos exguos que, na opinio de Babs, formalmente conhecida como Brbara Ruthven, lhes provocavam claustrofobia. Ela levantou o olhar do po que amassava e observou Louisa debulhar ervilhas. Ela vai levar o dia inteiro para terminar, pensou e censurou-se pela falta de compreenso. Pobrezinha. Ser que voltar a falar? Segundo o mdico, consultado por insistncia sua, no. Porm, ela no se convencera. Pensou em algo para dizer moa silenciosa. Hoje de manh, Louisa Maria, quando estava olhando pela janela, voc viu o amolador de facas e a mulher da casa em frente discutir? Foi uma briga feia. Voc acha que ele trocou uma faca boa por outra ruim, ou foi ela que tentou obter uma melhor do que a que tinha dado para amolar? Nunca saberemos, mas foi uma cena engraada. E as palavras? Aprendi seis novas. Babs riu, o som cristalino ecoando nas paredes. Sei que elas no podem fazer parte de meu vocabulrio, mas as acho to coloridas. Dragofmea, por exemplo. Voc j ouviu coisa melhor para descrever aquela megera? Babs continuou a falar sobre vrias coisas, at a massa estar elstica e no ponto para crescer. Besuntou-a com manteiga e a ps numa tigela que cobriu com um pano. No pela primeira vez, desde que tinha vindo morar com as Morgan, sentia-se grata s antigas preceptora, governanta e cozinheira. Ao completar onze anos, as trs mulheres tinham se unido para for-la a aprender vrias atividades que ela imaginava dispensveis. Achava incrvel o quanto guardara na memria. Culinria era um dos talentos que as circunstncias tinham reavivado. Ela at se orgulhava de seus ensopados saborosos. Depois de pr a tigela com o po para crescer, perto do fogo, Babs foi ajudar Louisa Maria a debulhar ervilhas. Vasculhou a mente em busca de um assunto para conversar. No sabia por que insistia em fazer isso, mas falar para a moa se tomara um hbito. Tinha certeza de que, s vezes, via uma resposta na forma de um pestanejar ou de uma mudana de expresso do olhar, aps um comentrio. Imagino como descobrir se meu tio j me perdoou. Acho que ainda no lhe falei sobre meu tio, Louisa. Ele to velho que quase podia ser meu av. A me de meu pai no era a mesma dele e sim a terceira mulher de meu av. Isso no importante, mas a velhice de tio William . Ele foi criado no sculo passado e, portanto, antiquado, incapaz de entender por que me recuso a casar com um homem que nunca vi. Algum muito mais velho do que eu, alm de ter morado tantos anos fora da Inglaterra. Ele no deve mais saber como se comportar dignamente em sociedade. Voc me compreende, no ? Afinal, voc no quis se casar com o homem escolhido por seu pai, sem consultla. Babs quase soltou uma exclamao. Louisa tinha empalidecido e imobilizara as mos. Ela ouvira. Ou melhor, ela havia prestado ateno e entendido o que lhe fora dito.
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Babs respirou fundo e prosseguiu: Ento, como posso descobrir se meu tio mudou de idia sem que ele saiba onde estou, caso no tenha mudado? A est voc, Babs. Terminou de ler os livros? Vou biblioteca e posso devolvlos para voc ofereceu lady Dewsbury-Morgan. A biblioteca era a nica extravagncia de sua senhoria. Seu peclio de viva mal dava para sustentar as quatro. Ela sabia que no devia gastar dinheiro com tal distrao. A vida seria insuportvel se elas no contassem com outro lugar a no ser aqueles cmodos. Alm do mais, o gasto no as foraria a passar fome. Talvez tivessem de usar mais camadas de roupa no inverno, pois sua extravagncia no permitiria comprar o carvo necessrio para aquecer o ambiente. Livros? Ah, sim. Louisa, voc faz o favor de ir a nosso quarto e pegar os livros de sua av que esto na mesinha de toalete? Obediente, Louisa levantou-se e saiu da cozinha. Ela a ouviu! Acho que ela ouve tudo. Falo com ela, ou melhor, para ela. De vez em quando, ela reage de alguma forma. Mas se recusa a falar. A tenso de lady Dewsbury-Morgan aprofundou-lhe as rugas. Voc acredita... Babs a interrompeu: Com o passar do tempo, creio que ela se recuperar. Mas precisamos trat-la com muita pacincia e bondade. Pobrezinha. Ela no muitos anos mais nova do que voc. Sculos mais nova Babs afirmou. Com um gesto de cabea, sua senhoria mostrou compreender. Louisa Maria tinha sido criada de maneira fechada. Mesmo sua apresentao sociedade havia sido monitorada com cuidado. Seu pai tinha agido como se ela fosse a jia mais preciosa da coleo dele. E to frgil que poderia despedaar se fosse tocada. Ou talvez como uma flor que murcharia ao menor contato com a realidade, Louisa Maria tinha pouco conhecimento do mundo, dos homens, de qualquer coisa que pudesse furar a bola de cristal em que fora criada. Pior, ela no tivera oportunidade de adquirir um mnimo de conhecimentos. Sua vida era como a de uma princesa de conto de fadas, encerrada numa torre por uma bruxa m. Ou seria por um bicho-papo? Suas lnicas tristezas tinham sido causadas pelo pai, Sir George no era bondoso, no tinha pacincia e constitua a nica experincia de convvio masculino na vida da filha. Por isso, no era de causar surpresa o fato de ela haver rejeitado o noivo, diante do altar. Bastariam as sobrancelhas dele para apavor-la. Meu filho um idiota. Eu o avisei sobre o absurdo, mas ele afirmou que aquela inocncia frgil era o que um homem queria numa noiva. Tratava-se da filha dele e eu no podia interferir. Tolice. Podia e deveria lady Dewsbury-Morgan acrescentou. A senhora ignorava o quanto ela temia qualquer coisa fora de seu mundo de proteo Babs a consolou.
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Eu sabia que ela detestava ir a festas e a bailes, embora danasse muito bem. At desencorajava possveis parceiros e evitava se juntar a grupos onde houvesse rapazes. Talvez ela temesse algum que lhe fizesse perguntas ou esperasse que ela soubesse as regras do jogo do amor. Voc se refere a um flerte inconseqente? Eu desejaria... Babs tomou a interromp-la. Minha preceptora dizia que desejar uma coisa em vez de outra perda de tempo. Deve-se aceitar a realidade e seguir em frente. Lady Dewsbury-Morgan a observou por um instante. O que voc teria feito se ns no estivssemos passando no exato momento em que foi jogada na rua? Babs sorriu. No sou to tola assim. Uso um cinto de linho, sob a roupa, onde guardo moedas caso decida voltar para casa. Acho que voc deveria. Seu tutor deve estar morto de preocupao. Ou voc mandou avis-lo que est bem e em segurana? No encontrei uma maneira de fazer isso sem correr o risco de ele descobrir onde estou. Entendo. Tenho uma amiga em quem se pode confiar. Est invlida h vrios anos e, por isso, no tem vida social. Posso escrever a ela e pr uma carta sua dentro. Ela a enviar para seu tio, sem dar o prprio endereo, e a carta no ter o carimbo daqui. Pensativa, Babs concordou com um gesto de cabea. Obrigada. Louisa Maria no tinha voltado. Babs foi encontr-la imvel no meio do quarto e com olhar vago. Levou-a para perto da cama e a ajudou a se deitar. A moa precisava de exerccio, mas era difcil lev-la para caminhar ali na cidade, pois as pessoas a encaravam e riam. A tmida lady Morgan as tinha acompanhado uma vez e, quando no deveria, proibiu Louisa de sair a fim de no ser exposta a tais olhares e caoadas. Na opinio de Babs, a me se importava mais com a prpria sensibilidade do que com a filha. Babs levou os livros para lady Dewsbury-Morgan que os entregou nora para carreg-los. No vamos nos demorar lady Morgan disse com um olhar nervoso para os quartos. Vamos levar o tempo que for preciso afirmou a sogra. Voc j devia ter percebido que a srta. Ruthven lida muito melhor com Sissie do que eu e voc. Talvez porque eu seja mais da idade dela Babs disse com tato. No, porque voc no a trata como se ela fosse imbecil ou temesse que estivesse louca! No trato minha filha como se ela estivesse louca! protestou lady Morgan, ofendida. Para ser honesta consigo mesma, Babs refletiu, tinha a tendncia de tratar Louisa
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como se ela fosse estpida. E o fato de se impressionar tanto com a condio da moa e conseguir morder a lngua, era uma mudana incrvel no prprio comportamento anterior ao incio desta aventura. Ento, diria o que pensava, pois era muito segura de si mesma. Meio triste, riu e se preparou para escrever ao tio. Quase duas semanas depois, lady Dewsbury-Morgan sentava-se a uma das mesas da biblioteca, lendo o mais recente jornal de Londres. A vida solitria que levavam estava se tomando um problema. Ao se mudarem, tinham gastado muito tempo fazendo uma limpeza completa nos aposentos. Mas depois, para mant-los limpos, no levavam quase tempo algum. Portanto, no havia muito o que fazer. Assim sendo, ela adquirira o hbito de ler o jornal a fim de se distrair. Comeava pelas notcias da sociedade, seguidas pelas da poltica e as da guerra. Finalmente, lia at os anncios. Nesse dia, comentou notcias com lady Morgan que, sentada ao lado, absorvida na leitura de um romance horripilante, do estilo gtico, no lhe deu ateno. As notcias da guerra eram animadoras, mas no no sentido pessoal. Como sempre, ela leu a lista de mortos, no norte da Espanha, perto de um lugar chamado Vitria. Esperava no reconhecer nome algum. Esperana v. Sua senhoria decidiu escrever cartas de condolncias a duas senhoras que tinham sido suas amigas. O fato de no t-las visto durante anos era irrelevante. Seu casamento, feito para salvar o pai da pobreza, a tinha afastado do ambiente em que nascera. Recebia convites para festas maiores, menos seletas, oferecidas por anfitries mais interessados em encher seus sales. Sua senhoria suspirou. Se ao menos houvesse mantido contato com algumas das amigas mais chegadas, teria tido a quem recorrer quando o pior acontecera. Ento, no se encontrariam nessas condies deprimentes. Sua nica amiga sincera, dos velhos tempos, era a invlida que havia mencionado a Babs. Essa senhora vivia em circunstncias confinadas e no poderia acolh-las. Ela se considerava uma parva ao se permitir, mesmo por um momento, lamentar a escolha feita para salvar a neta. Na verdade, ela no havia tido escolha. No podia deixar que Louisa Maria, desprotegida, enfrentasse um mundo desconhecido para ela. Determinada, afastou as reflexes e voltou a ler o jornal. S mais um artigo e, depois, correria os olhos pelos anncios. Divertia-se com as alegaes de vendedores sobre remdios milagrosos para qualquer enfermidade ou de cremes capazes de remover todos os sinais de envelhecimento da pele. O artigo versava sobre as vantagens e perigos da eletricidade. Na opinio de alguns, ela viria a ser a cura de todos os males do homem. Outros afirmavam que era mais uma maneira de separar os simplrios de seu dinheiro que iria parar nos bolsos dos inescrupulosos. S faltavam os anncios. No gastaria tempo para l-los. E ento, o que ela faria pelo resto do dia? Por uns momentos, ficou com o olhar perdido pela biblioteca, mas logo retomou leitura. Alguns minutos depois, lady Dewsbury-Morgan abafou uma exclamao. Releu o item mais duas vezes. Ento olhou em volta e, vendo que ningum a observava, rasgou o
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pedao do jornal, levantou-se e, depois de insistir com Anna para acompanh-la, saiu da biblioteca. Ao se juntar a ela na calada, a nora protestou: Eu ainda no queria ir embora. Estava no meio de uma cena e, agora, no vou descobrir como terminou. Algumas coisas so muito mais importantes do que saber como uma tola fictcia conseguiu arruinar a vida outra vez. A senhora no compreende. O heri estava prestes a salv-la. E quantas vezes, voc calcula, ele ter de salv-la nos trs volumes? No entendo como voc suporta ler essas histrias. Ainda mais quando temos, em nossa casa, dois exemplos reais de vtimas. Duas heronas? O que a senhora quer dizer? H sua filha e a srta. Ruthven, madame. Isso soma, por minhas contas, duas jovens que escaparam de casamentos indesejveis. A srta. Ruthven to competente que no posso imagin-la como a herona de um romance, tentando escapar de um destino cruel. Pois isso exatamente o que ela . Comprometida no bero! Ela est certa quanto a isso ser algo terrvel e antiquado para acontecer a uma jovem nesta poca moderna. Quando eu era moa... Lady Dewsbury-Morgan prosseguiu em sua investida at chegarem rua em que moravam. Mas talvez a srta. Ruthven j esteja fora de perigo concluiu. O qu? Lady Morgan no entendia a fuga de Babs de casa e do tutor apenas porque a moa no concordava com o casamento acertado. Alis, tambm no entendia por que a filha se recusara a casar com aquele rapaz maravilhoso da sociedade. Com a mo no brao da sogra a fez parar. O que a senhora quer dizer? Voc ver. Vamos embora. Acho que vou sentir falta dela. Em vo, lady Morgan tentou deter a sogra mais uma vez. Sentir falta da srta. Ruthven? Ocorreu-lhe que, se a moa fosse embora, no haveria mais quem fizesse po. E embora no considerasse a sua altura as sopas e os ensopados que comiam diariamente, sabia que eram bem mais saborosos do que os que ela mesma prepararia. Imagino se vamos ter dinheiro suficiente para pagar uma cozinheira lady Dewsbury-Morgan comentou, probabilidade que aliviou um pouco a preocupao da nora com a alimentao.

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Captulo II
Mas claro que as trs vo comigo Babs afirmou. Aps ler duas vezes o aviso no jornal, ela havia iniciado uma troca de cartas com o tutor e se convencido de que j podia voltar para casa. Porm, no se conformava em deixar as novas amigas. Com olhar pensativo, observou a pequena sala. Eu me afeioei muito a todas, especialmente a Louisa Maria. Alm do mais, se as senhoras no tivessem me socorrido, onde eu estaria? Eu lhes devo muito. Voc admitiu que no queria voltar para casa lady Dewsbury-Morgan ponderou. E verdade, mas agora, quero. E estou lhes oferecendo moradia pelo tempo que desejarem. Lady Morgan no aprovava tal generosidade por questo de princpios e, acima de tudo, por considerar a moa de cabelos vermelhos moderna demais para seu gosto. Primeiro, voc deveria pedir permisso a seu tutor sugeriu. A casa minha e, como j sou maior de idade, no preciso de permisso de ningum para ench-la com quem eu quiser Babs respondeu, encarando-a com firmeza e, ento, virou-se para lady Dewsbury-Morgan: Confesse, a senhora no gosta de morar aqui e sei que no dispe de muito dinheiro. No tente me enganar, O orgulho pecado. Ela falou com um olhar to cmico de horror que sua senhoria no se ofendeu e at teve de reprimir o riso. E ento, estamos acertadas? Vamos todas? Babs insistiu de maneira amistosa. Voc tem certeza de que seu tutor rompeu o tal noivado e no vai tentar convenc-la a se casar to logo a veja l? Meu tio William escreveu que meu primo to contra nosso casamento quanto eu. Embora tivesse s vinte anos naquela poca, ele considerava ridcula a deciso de nossos pais de contratarem a unio. Ele afirmou que ficou tanto tempo longe na esperana de que eu cansasse de esperar e me casasse com outro. Lady Dewsbury-Morgan percebeu que perdia a batalha contra o orgulho. Observou a neta que, sentada com as mos no colo, olhava para a parede, o pensamento em algo que ningum poderia adivinhar. Exceto, talvez esta jovem muito independente, a quem no se poderia acusar de no pensar por conta prpria. Respirou fundo e fez um sinal afirmativo com a cabea. Muito bem, Babs, aceitamos seu amvel convite. timo! Vamos comear a arrumar a bagagem? Se no perdi a noo do tempo, a carruagem de passageiros chegar por volta do meio-dia, depois de amanh. Sei que no h muito para arrumar, mas como no contamos com criadas, gastaremos algum tempo. Conclu algo desta aventura Babs admitiu ao levantar-se. E o que foi? indagou lady Morgan, certa de que a moa rebelde tivesse aprendido que os homens de sua famlia sabiam mais.
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Vou dar muito mais valor a meus serviais no futuro. Eu no fazia idia do quanto eles se esforavam para tomar minha vida mais agradvel e confortvel. Bem, eu imaginava, pois tinha aprendido a administrar minha casa. Louisa Maria, vamos arrumar nossa bagagem? Com delicadeza, Babs fez Louisa se levantar e a levou ao quarto de ambas. Enquanto comeava a organizar as roupas das duas e lhe falar como sempre, imaginava o que havia feito para ofender lady Morgan. A mulher antipatizava com ela e Babs, desacostumada a isso, no gostava da sensao provocada. Voc vai ter um quarto s seu, Louisa. E vai gostar do jardim de rosas. Ele protegido contra o vento, mas o sol bate nele mesmo nos dias frios. Por isso, voc poder caminhar entre os canteiros sem correr o risco de se resfriar. At l, temos tempo, pois ainda estamos no meio do vero. Continuou a falar enquanto dobrava vestidos e os colocava em valises. Em seguida, cuidou da roupa de baixo e das meias. Havia muito pouco de tudo. As Morgan s tinham contado com uma hora para colocar suas roupas em valises e em dois males velhos antes de deixar a casa do baronete para sempre. Elas precisavam de tudo. Tenho uma costureira muito boa que lhe far vestidos lindos, Louisa. E no pense que caridade, pois h vrios cortes de tecido guardados nos armrios. No que voc v pensar isso, claro. Babs observou Louisa cujo olhar vago indicava que ela no prestava ateno. Suspirou e, desanimada com a recusa da moa em falar, continuou a trabalhar em silncio. Matthew encarou o primo com expresso severa. At tu, Brutus! No sou um traidor, Matt Quentin protestou com veemncia. Apenas no posso acreditar que voc esteja de mau humor por causa daquela moa sem graa. Voc est deprimido porque ela o rejeitou e no porque a ama. Eu gostava, gosto de Louisa. Mas voc est um tanto certo. Meu mau humor no porque eu a ame muito e nem por questo de orgulho ferido. Ento, qual o motivo? Matthew o fitou por entre os clios e Quentin franziu a testa. Conheo esse olhar. Qual o enigma? Voc no percebe? Se percebesse, no perguntaria, to simples, meu primo. Nesse caso, por que voc est achando difcil explicar? Matthew riu. Voc sabe que eu no queria passar a temporada de festas na cidade. E tambm sabe por qu. Seu pai exigia que se casasse e voc alegava no estar preparado para tanto. Porm, bastou um nico olhar para a srta. Morgan e voc se atirou de cabea como o filho obediente que . Eu me sinto um tanto culpado por isso. Gostaria de ter certeza de que elas
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estivessem em segurana. Culpado?! Sim. Se eu no houvesse forado a situao, Louisa ainda estaria escondida atrs de colunas, observando os pretendentes e desejando que todos ns fssemos para o inferno. Que voc fosse... Bem, ela o rejeitou, mas... Voc no entende como uma jovem sensata pde abrir mo da oportunidade de ser minha mulher, no ? Voc deve estar pensando no que eu lhe proporcionaria. Duas casas e uma boa quantia para seus luxos, s para comear. No futuro distante, o ttulo de condessa e as propriedades que o acompanhariam. Alm de minha pessoa preciosa fazer parte do contrato. No se refira ltima parte com tanto desdm. Sei de muitas damas que o aceitariam como marido mesmo que voc no tivesse um vintm de seu. Aposto como nenhuma delas esteja com to pouco dinheiro no prprio nome. Voc ganharia, claro. No conheo nenhuma jovem da alta sociedade de Londres que no cortasse o prprio brao para se casar, mesmo se fosse com algum pobreto. Voc conhece vrias Matthew afirmou. Que tal a srta. Worthington? Ou at minha prima que est determinada a se casar com seu querido reverendo? Ou... Eu me referi a jovens de Londres. Voc no ignora que Mabel Worthington no tem o mnimo interesse por frivolidades e festas. Ela ficar muito feliz em seu chal com seu poeta. S at ser forada a matar e depenar uma galinha para fazer canja. Quentin gargalhou. E minha irm? Ela se recusar a torcer o pescoo de uma galinha? Voc sabe muito bem que no. Matthew assumiu um ar srio. Ela no precisar chegar a tal extremo. Amy est planejando algo. Espero que seu pai ceda, pois acho que ela no ser feliz com outro homem. Suspirou. Isso nos traz de volta ao felizespara-sempre em relao a mim. Voc conhece essa moa sobre quem nossa tia vive escrevendo? Voc ainda no explicou por que pediu a srta. Morgan em casamento. Porque, meu primo sabido, ela no se parece nem um pouco com minha me. Sua me?! Paz, meu amigo. isso que almejo no casamento. Tranqilidade. Uma mulher delicada que no transforme tudo em sua volta num inferno. No me lembro de ser assim to ruim em sua casa. Eu no me esqueo. Matthew apertou os lbios e assumiu o olhar taciturno que Quentin no via fazia muito tempo. Porm, afastou o mau humor que o dominava todas as vezes em que se lembrava da me falecida tantos anos atrs. Ento, repetiu: Voc se lembra da srta. Ruthven? Se ela mora nas vizinhanas de nossa tia, acho que a conhecemos num dos veres que passamos l. A srta. Brbara Ruthven? Tenho certeza de que a conhecemos. Se bem me lembro, voc e ela quase brigaram.
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Deus do cu! Voc est se referindo quela ruiva atrevida que espantou os pssaros todos? Isso para no mencionar minha espingarda nova que ela roubou e escondeu para que eu no a achasse, Matthew pensou. Ela mesma. Nunca entendi por que voc protestou tanto. No era uma caada organizada e ns no pretendamos encher as sacolas com presas mortas. ramos muito jovens. No voltamos para a escola na semana seguinte? Tanto quanto eu, voc sabe que aves de caa no devem ser assustadas a ponto de abandonar os ninhos Matthew afirmou. Devem, sim, caso algum seja contra a caa delas. Matthew franziu as sobrancelhas fartas que se juntaram, formando uma linha grossa sobre os olhos. Acha que foi isso, Quent? Voc no ouviu uma palavra do que a moa disse. Estava muito ocupado gritando com ela. Matthew riu. Bem posso imaginar. Eu ainda no tinha aprendido a dominar meu mau gnio. E j aprendeu? Quentin indagou num fingido tom amvel. Provoque-o e voc descobrir! Os dois homens riram e ficaram em silncio. Quase meia hora depois, como se no tivessem parado de falar, Quentin disse: Mas voc no tem escolha, Matt. Seu pai no vai parar de atorment-lo at que voc se case. Nossa querida tia Hermie diz que a srta. Ruthven rica, bonita e inteligente. Riu e Matthew fez uma careta. Melhor isso do que aquela delicada cabea vazia que sua ex-noiva mostrou ser. Mais uma vez, ele correu os olhos pela carta de lady Blackstock. Na verdade, exceto o ponto sobre a moa ser um pouco teimosa, ela parece a perfeio em pessoa. Se tia Hermie a acha teimosa, ela deve ser voluntariosa e determinada alm da conta. Uma jovem muito independente, voc calcula? Que timo diplomata voc daria, Quent. Digamos, cabeuda como uma mula, est bem? Quentin manteve-se calado e Matthew o observou disfaradamente. Numa voz suave, disse: Voc indagou sobre meu gnio. Peo desculpa. Minhas ltimas palavras foram grosseiras. Quentin concordou, rindo: Muito grosseiras. Est bem, se voc no quer pensar na srta. Ruthven, o que pretende fazer? Seu pai tambm tem gnio forte, no ? Se tem! Mas Quent, eu sofri uma perda, no foi? Gostava muito de minha pequena Louisa. Gosto dela. Na verdade, fiquei muito apegado. Preciso de tempo para lamentar a perda, concorda? Foi isso que escreveu a seu pai? Foi, mas sem ser piegas.
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Acredito que voc tenha sentido uma certa afeio por ela Quentin disse em tom pensativo. De fato senti Matthew confirmou. Quentin conhecia bem o primo para perceber que ele se sentia mais magoado com a rejeio da srta. Morgan do que jamais admitiria, Numa voz cautelosa, indagou: Ento voc vai escrever a nossa tia, informando-a de que ainda no est em condies de pensar numa substituta? Matthew suspirou. No. Escrevi a ela dizendo que iremos at l de tera-feira a uma semana. Quentin observou o primo. Nesse caso, sobre o que discutimos? Que tal meu egosmo e a vontade de ficar livre das algemas? Ah, foi isso! Como velhos amigos, entendiam-se facilmente. Quentin imaginava que profundidade as emoes do primo tinham atingido com a fuga da noiva. Por sua vez, Matthew imaginava que tipo de mulher a menina rebelde, a srta. Ruthven, havia se tomado. O fato de a tia gostar da moa no era, de certa forma, positivo. Ela desdenhava jovens tmidas como a srta. Morgan. Mas Louisa o agradava de inmeras maneiras. Sua timidez no era a menos importante. No discutia com ele e jamais seria o tipo de megera furiosa que a me havia sido, como ele se recordava bem. Lembranas de se esconder, amedrontado, atrs de mveis ou de cortinas, do corao disparado, dos olhos bem fechados e de arrepios ao longo da espinha ainda povoavam, de vez em quando, seus pesadelos. Ele no tinha a mnima inteno de fazer um casamento igual ao do pai. Odiava quando ele e a me se envolviam numa daquelas brigas horrorosas. Odiava. Por qu, eles brigavam?, indagou-se pela primeira vez. No podia mais se lembrar, caso houvesse sabido um dia. Fosse pelo que fosse, ele estava determinado que o prprio casamento seria tranqilo. Isso queria dizer que no seria feliz ao lado de uma mulher de esprito independente. Sem dvida nenhuma, ele no tinha interesse em se casar com uma mulher que pudesse se transformar numa desordeira infernal. Jamais, ele decidiu. Ah, como minha pequenina e meiga Louisa me serviria to bem. Sentiu as orelhas avermelhar e esperou que Quentin no notasse. Ora, como sou pretensioso, refletiu ao dar-se conta, aborrecido, de que existia uma razo bem egosta para preferir a delicada srta. Morgan. Mas eu gostava, no, gosto muito dela. Ser errado desejar uma vida tranqila? No, claro! Voc parece muito preocupado com alguma coisa, primo. O que o aflige? Distrado, Matthew percebeu que Quentin perguntara algo. Como? Indaguei o que o aflige. A mim? Nada. Talvez trs ou quatro coisas, mas no uma nica, acrescentou para si mesmo. Quentin era um bom amigo e de inteira confiana. Porm, a idia de lhe revelar a
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viso repentina do prprio carter o amedrontava. Mas eu gostava dela. Gosto! Ser que Louisa est bem, em segurana, onde e... . Mal posso acreditar nisso! Babs exclamou aps ler o convite. Acreditar em qu? indagou lady Dewsbury-Morgan. Lady Blackstock est oferecendo um jantar e somos todos convidados. E o que h de to extraordinrio num jantar? indagou sua senhoria enquanto passava mais gelia na torrada. Lady Blackstock jamais oferece recepes. A no ser que se considere o caf da manh antes de uma caada ou as comemoraes barulhentas aps uma. Babs franziu a testa. Ah, entendo. Dois sobrinhos dela, primos, esto hospedados l. Quando ramos adolescentes, ambos costumavam passar as frias com ela. Sua senhoria deve querer, agora, tomar a apresentar os visitantes s pessoas daqui. Suponho que devamos ir. Ir aonde? indagou lady Morgan ao entrar na saleta do caf da manh. Em vez de responder, Babs prosseguiu: Vai ser um tdio imenso, um horror. Ela vai convidar todos os manacos por caadas de suas relaes e eu vou ter de morder a lngua at sangrar para no ser indelicada. Voc no caa? lady Dewsbury-Morgan perguntou e curvou-se para limpar os lbios na beirada da toalha. Me Vivian, o guardanapo! lady Morgan murmurou, chocada. A sogra olhou para o lado do prato onde havia um de linho. Ah, sim. Nunca me acostumei a essas novidades disse ao peg-lo e limpar a gelia dos dedos. E ento, Babs, voc no toma parte em caadas? Babs estremeceu. Eu as odeio. Sei que no se pode permitir que animais predadores destruam as aves de um galinheiro, o que fazem se no forem controlados. Mas perseguir uma raposa pelos campos e depois instigar os ces... Tomou a estremecer. Bem, em resposta a sua pergunta, no cao. Notei que voc no serve faiso e outras aves de caa em sua mesa. Pensei que voc no lhes apreciasse o sabor forte. No me importo de comer essa carne se algum a serve em sua casa. Mas no concordo em mandar um servial atirar nas aves e as trazer para minha satisfao. Ns as criamos especificamente para comer. No precisamos perseguir as selvagens. Uma vez ouvi que, se no matssemos as raposas e as aves selvagens, aquelas comeriam estas e todos ficariam satisfeitos. Babs sorriu. Vou me lembrar disso. Um excelente argumento para quando eu estiver discutindo sobre o valor da presa com um caador teimoso. bem provvel que surja uma oportunidade se eu tiver de passar muitas horas na companhia dos convidados de lady Blackstock. Ser um erro seu lady Morgan afirmou em tom rspido. A senhora acha? Por que no certo uma pessoa defender seu ponto de vista?
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Babs indagou em voz calma, Voc no deveria discutir com os mais velhos. Ou com os homens que controlam este mundo. No compete a voc julgar se eles esto errados ou certos. Babs a encarou. Sir George no lhe fez favor algum ao ensin-la a acreditar que ele jamais poderia estar errado. Antes que a nora dissesse o que pensava a respeito do marido, lady DewsburyMorgan afirmou: Concordo com voc, Babs. Com a falta de interesse do pai, meu filho tomou-se o pior dos tiranos. Eu jamais devia ter permitido tal coisa. Permitido?! privilgio do pai decidir como os filhos so criados declarou lady Morgan, olhando para a sogra. E dever da me impedir que ele estrague os filhos em vez de educ-los. Eu falhei nesse ponto. Voc e Louisa Maria sofreram muito. E eu tambm ao ver o que ele fez a vocs duas. Peo perdo, Anna. Voc era uma jovem to alegre e esperanosa. Meu filho no levou muito tempo para transform-la numa criatura sem graa e assustada. Por acaso voc se lembra de como era antes de se casar? lady Dewsbury-Morgan perguntou. Lady Morgan ficou atnita. Podia-se perceber seu esforo para reavivar uma ou duas lembranas da juventude e como se alarmava ao verificar o quanto havia mudado. Mas certamente... comeou a falar, mas foi interrompida por lady DewsburyMorgan. Voc diria que meu filho estava certo ao corrigir sua maneira de ser? Tolice. Ele , como eu disse, um tirano. Tambm egosta e sente a necessidade de controlar tudo ao redor dele. Com voc e Louisa Maria, ele conseguiu, mas comigo, no. Uma vez, quando era adolescente, ele tentou me mudar. Felizmente, tive a firmeza necessria para me negar a atend-lo. Ele costumava dizer que a senhora era uma irritante cabea-dura lady Morgan contou e, ento, dirigiu um olhar amedrontado sogra. Relaxou ao ouvi-la rir. Cabea-dura? Essa era a pior coisa que ele dizia sobre mim, a minhas costas? Minha cara Anna, voc deveria ter ouvido o que ele me dizia, cara a cara, quando eu no me curvava s vontades dele. A expresso de lady Morgan revelou confuso. Mas isso no a perturbava? Se eu lhe dizia coisas piores? De forma nenhuma. No nego, a ningum o direito que garanto a mim mesma. Babs riu e elogiou: Muito apropriado de sua parte. Bem, vou responder o convite e informar que seremos cinco. Meu tio h de querer ir tambm. Franziu a testa. Imagino se meu primo, at ento, j ter terminado os negcios em Londres e vindo para o campo. Talvez eu deva inclu-lo na lista, mas lamentarei se ele no chegar a tempo. Isso atrapalhar o arranjo das pessoas mesa. Na verdade, lady Blackstock no se
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aborreceria. Dizem que ela aponta para a sala de jantar e diz aos convidados para evitar cerimnia e sentar onde desejarem. Ela critica a exigncia de irem aos pares, de acordo com a posio social, e sentarem-se juntos. E indaga por que uma pessoa no pode escolher a companhia que bem lhe aprouver. Lady Morgan mostrou-se consternada. E at lady Dewsbury-Morgan no disfarou a surpresa com o pouco-caso de lady Blackstock pela etiqueta. Numa voz meio fria, declarou: S espero que ela no faa isso no tal jantar. O que aconteceria se cada pessoa agisse como gosta? As regras de comportamento apropriado tm suas razes. Ao ver que a velha senhora estava, de fato, alarmada, Babs tentou acalm-la. Como lady Blackstock enviou um convite formal, tenho certeza de que ela observar as formas corretas que a ocasio exige. Sua senhoria fez um gesto de cabea e j ia dizer algo mais quando uma comoo no vestbulo de entrada a impediu de faz-lo. Babs, que j se levantara e estava perto da porta da saleta abriu-a. Meu primo deve ter acabado de chegar. Isso resolve a questo de quantas pessoas daqui iro ao jantar de lady Blackstock.

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Captulo III
Babs chegou ao vestbulo ao mesmo tempo em que o tutor entrava por uma outra porta. Ele vinha da sute que Babs havia lhe preparado no andar trreo quando as dores nas juntas j o impediam de usar a escada com facilidade. Os dois olharam para o homem bronzeado, de cabelos escuros que orientava serviais a descarregar a bagagem de duas carruagens. James Ruthven, voc deveria ter, pelo menos, pedido permisso para trazer toda essa tranqueira para o vestbulo de minha sobrinha! esbravejou William Ruthven, franzindo as sobrancelhas grisalhas. Alis, pensei que voc tencionasse ir para sua casa. James aproximou-se com a mo estendida. Enquanto apertava a do tio, perguntou numa voz suave: O senhor no viu o estado de The Oaks? O lugar no est em condies de abrigar nem mesmo um animal. Deixei l um batalho de trabalhadores para reformar tudo, desde o telhado at a instalao de banheiros modernos. Enquanto isso, espero contar com a hospitalidade da prima Brbara. Ela no me abandonar ao relento, espero acrescentou ao olhar em volta e ver Babs. Estou certo, prima? Claro. Tenho um depsito que pode acomodar tudo isto. Ele est quase sempre vazio. Acredito que todos esses males possam ser levados para l. Exceto, naturalmente, os que contenham roupas ou papis de que voc precise enquanto estiver aqui. Um leve rudo atraiu o olhar de Babs para o patamar da escada. Viu Louisa Maria que, encolhidinha, tentava se esconder atrs dos pilares finos. Com os olhos arregalados, cheios de medo, ela olhava para a confuso logo abaixo. Babs subiu depressa at ela e a estreitou entre os braos. Numa voz baixa, disse: No se assuste. s meu primo que acaba de chegar da ndia. E meu tutor fala muito alto mesmo, mas como avisei antes, ele no vai mord-la. Aqueles homens estranhos a incomodam? Nenhum deles lhe far mal Babs afirmou, apontando para os serviais do primo. Louisa procurou seu olhar e, depois de observ-lo por uns momentos, relaxou um pouco. Voc est com fome? Que tal eu a levar at sua av que est na saleta do caf da manh? Louisa no deu sinal algum, a favor nem contra, e Babs decidiu por ela como de hbito. Vamos, ento. No se perturbe com a confuso disse ao for-la a descer o resto dos degraus. Agora, vamos seguir pelo corredor e para longe do barulho. Isso mesmo. Pronto, chegamos saleta e tudo est bem. Entregou Louisa av e me e voltou ao vestbulo, onde se dirigiu ao mordomo: Logan, voc sabe a que depsito me referi. Providencie para que tudo, de que meu primo no precise, seja levado para l. Primo, voc gostaria de ver seus aposentos j ou
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prefere tomar o caf da manh antes? Nem uma coisa nem outra. Em vez disso, quero que voc que fale sobre aquela menina James disse ao peg-la pelo brao e a levar at onde William Ruthven estava, apoiado na bengala. Espero que o senhor esteja bem, tio. Depois de trocarem algumas palavras, os trs dirigiram-se aos aposentos de William. Voc fez bem em perguntar sobre a menina que, alis, no criana e no est boa da cabea. Sua prima encheu a casa com estranhas, James, e insiste que elas morem aqui pelo tempo que quiserem reclamou o velho homem. Como j contei, tio William, elas me livraram da rua... No seja vulgar censurou o tio. ...e eu lhes devo um grande favor. Tambm gosto delas e creio estar ajudando Louisa Maria a se recuperar. Por esse motivo, vou continuar a lhes dar teto, comida e at roupas. Tudo isso obrigao de sir George. Ele as repudiou. Num tom conciliatrio, James disse: Com certeza, ele teve uma boa razo para isso. Numa voz veemente, Babs explicou: A razo dele foi que, ao tentar forar a filha a se casar contra a vontade, sentiuse humilhado quando ela, diante do altar, se recusou a fazer as promessas de praxe e fugiu. Ele o tipo de homem que no tolera ser contrariado. E voc sentiu uma certa afinidade pela moa James comentou com um sorriso. Babs no entendeu e o fitou com ar interrogativo. Voc no aceitou nosso casamento arranjado ele explicou, provocando-lhe um sorriso. Mas eu no tenho parentes to idiotas quanto os da pobre Louisa. Os meus reconheceram minha sensatez. Imagino se nosso tio teria cedido se eu tambm no quisesse respeitar o contrato. Voc no o tipo de mulher com quem eu me casaria, prima Brbara! Eu no fazia a mnima idia se voc era o homem certo para mim. Porm, eu no ficaria aqui para descobrir isso depois que o n fosse dado como meu tutor afirmava ser a atitude certa. Quando William resmungou, ela mostrou-lhe a lngua, o que o levou a rir. Ento, ela sorriu. James, ao ver a troca de gestos bem-humorados, balanou a cabea. Voc, minha cara prima, muito segura de si. Mas no explicou o comportamento estranho da moa. Babs no disfarou o ar triste e suspirou. No posso explic-lo. Nem os dois mdicos que consultamos, um perfeito idiota em Reading e o nosso sensato mdico daqui. Antes de o pai dela a repudiar, Louisa Maria falava perfeitamente. Depois, ela emudeceu e no emite som algum. Metade do tempo, d a impresso de que no ouve o que lhe dizemos e parece viver fora deste mundo.
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Pobre menina lamentou James. Nem diga. E eu no vou permitir que ela sofra mais. Ficar morando aqui comigo enquanto precisar. E a av que fala pelos cotovelos, mais a me, um trapo de mulher? William reclamou numa voz aborrecida. Babs riu. Gosto de lady Dewsbury-Morgan. Ela fala um pouco demais, porm, no cansativa. Quanto a lady Morgan... Babs ficou pensativa por uns instantes. Talvez, depois de passar uns tempos longe do marido, ela volte a ser a criatura alegre e animada que era antes de se casar, segundo lady Dewsbury-Morgan. Conheci mulheres que foram to oprimidas pelos maridos que nem conseguiam mais pensar por si mesmas. Seria esse o problema de sua senhoria? James comentou antes que o tio dissesse algo mais e do que se arrependeria depois. Babs fez um gesto afirmativo com a cabea. Ela adquiriu a noo tola de que o simples fato de um ser humano usar cala em vez de saia o toma absolutamente correto. No importa as bobagens que ele diga ou as malvadezas que pratique. Isso foge a minha compreenso. William riu e balanou a cabea ao mesmo tempo. claro que voc no compreenderia. Franziu a testa. Eu nunca devia ter contratado aquele preceptor quando a sua antiga preceptora afirmou que voc precisava de algo mais do que ela poderia lhe ensinar. Mais tarde, como um tolo, concordei em ensin-la a administrar a propriedade. Fiz isso convencido por seu argumento de que nem sempre estaria aqui para faz-lo por voc. Eu queria alargar seus conhecimentos a fim de no ser tapeada e tambm para que tudo fosse feito de maneira certa. Ela chegou mesmo a sugerir que o senhor morreria um dia? James perguntou entre divertido e consternado. Com a maior clareza. O fato de Babs s contar treze anos na poca no serviu de desculpa. Babs cerrou os dentes. Tio William jamais me deixar esquecer o que, admito, foi uma indelicadeza minha. O fato de eu precisar aprender o que me ensinou tambm no serviu de desculpa. Mas at ento, no fora possvel convenc-lo de que eu precisava encher minha cabea com tais conhecimentos. Calculo que, na poca, ele contasse comigo para administrar a propriedade por voc. Talvez. Mas eu queria aprender e tenho imensa satisfao por t-lo feito. Babs riu, bem-humorada. Foi uma boa coisa, pois do jeito que sou, duvido que venha a encontrar um homem com quem queira me casar. Voc tem... Deixe eu calcular. Voc quase vinte anos mais nova do que eu, portanto deve estar com vinte e cinco anos. Vinte e seis, primo. Encalhada e destinada a envelhecer sozinha. Deu de ombros. Melhor isso do que me tomar uma pobre-coitada como lady Morgan. Brbara, voc sabe muito bem que existem poucos homens do tipo de sir George.
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A maioria dos casamentos corre muito bem sem que nenhuma das partes sofra muito William a repreendeu. Claro, porm, prefiro correr melhor do que apenas bem e no sofrer nem um pouco. Estou muito bem solteira. Ser preciso um homem excepcionai para me convencer de que posso continuar a apreciar a vida quase tanto quanto agora, caso me amarre a ele. O dia do jantar formal chegou e as pessoas de Merrywood Hall, exibindo suas melhores roupas, dirigiram-se manso Blackstock. Foram na carruagem de viagem de James, a nica grande o suficiente para acomodar os seis de maneira confortvel. Ao chegarem, o esquisito mordomo de lady Blackstock apontou-lhes para onde deveriam ir. Logo, juntavam-se aos outros convidados. Como o longo salo ocupasse o comprimento todo da manso, havia janelas tanto para leste quanto para oeste. Por ser vero, quando o sol se punha muito tarde, a luz dele as atravessava, pois no havia cortinas, e provocava sombras inclinadas no bonito assoalho, apesar de arranhado e no ser encerado. A manso de Blackstock, menor do que Merrywood Hall, era mais adequada a uma senhora completamente desinteressada em como e onde vivia. Ela preferia contar com um estbulo bem cuidado, cheio de cavalos excelentes, com uma rea de caa de qualidade superior e com um homem que soubesse como proteger seus pssaros. Quando era mais jovem, sua senhoria ia Esccia, todos os anos, a fim de tomar parte em caadas a veados. Mas a idade tomara o passatempo menos agradvel e ela havia desistido das viagens. Era alta, esguia como um poste e possua uma resistncia frrea. Seus cabelos j estavam grisalhos. Mas o que a distinguia mais era a voz alta e forte. Usou-a para receber as pessoas de Merrywood. Entrem, entrem! trovejou. Vocs j conhecem todos, creio. Ou talvez, no. Semicerrou os olhos ao ver James Ruthven e as trs mulheres estranhas. Quem so esses? Depois de apresentar as Morgan, William Ruthven disse: Este, lady Blackstock, meu sobrinho, James Ruthven. Como pode ver, ele finalmente voltou da ndia. O noivo sua senhoria resmungou ao dirigir um olhar curioso de James para Brbara. Ns concordamos em discordar Babs disse com uma expresso recatada que no enganou ningum, exceto, talvez, lady Blackstock. Babs achou pouco provvel. Sua senhoria era muito esperta. Ela fez um gesto com a cabea o que fez seu turbante escorregar para a testa. Endireitou-o enquanto bradava: Ora, muito bem ento. Entrem e apresentem-se aos outros. Voc caa? perguntou a James ao pux-lo para um grupo de homens. Cacei tigres na ndia. Mas o esporte, em outras formas, no cruzou meu caminho de maneira significativa. James tinha sido avisado que a conversa giraria quase s sobre esse assunto.
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Sendo um homem afvel, no se importaria. A alguma distncia, Calder murmurou a Quentin a seu lado: Ento aquela ser minha noiva? Essa a inteno de nossa tia respondeu o outro. Ento, viu o resto do grupo de Merrywood, arregalou os olhos, praguejou baixinho e olhou para o primo. Matt... Calder tambm praguejava, mas num tom diferente. Os deuses esto a meu favor! exclamou, satisfeito ao ver Louisa Maria entre a me e a av, do lado oposto do salo. Lady Dewsbury-Morgan foi a primeira das trs a v-lo. Tambm praguejou, mas mentalmente e apenas numa nica palavra mordaz. Anna, leve Louisa para aquelas cadeiras. Depressa. Lady Morgan, ensinada pelo marido a obedecer sem questionar, a atendeu prontamente. E lady Dewsbury-Morgan foi ao encontro de lorde Calder a fim de interceptar-lhe os passos. Boa noite, meu senhor cumprimentou ela. Minha senhora disse ele, tentando rode-la. No se aproxime dela. A sobrancelhas grossas de Calder subiram um pouco. No?! Ela minha noiva argumentou baixinho, prendendo o olhar de sua senhoria. Ela foi sua noiva. Eu no me lembro de ter publicado o rompimento de nosso contrato nos jornais lorde Calder disse ao franzir a testa, as sobrancelhas fartas formando a linha ameaadora sobre os olhos. O senhor acha que seria necessria tal publicao? Ao ver os dois numa conversa tensa, Babs aproximou-se. Boa noite, lorde Calder. Faz muito tempo que o vi pela ltima vez. O senhor, por acaso, encontrou sua arma? Matt enrubesceu ao ouvir a indagao. Encontrei, sim. Ou melhor, o guarda da propriedade de minha tia a encontrou. Lamento muito saber disse Babs. A senhorita ainda muito contra a caa? Sou, sim. Mesmo assim, no s minha tia, to inclinada caa, a convidou para vir a sua casa como a senhorita aceitou. Babs o fitou e, de propsito, arregalou um pouco os olhos. Sem dvida isso no nem um pouco surpreendente. Se eu fosse evitar a companhia de pessoas que apreciam qualquer forma de caa, acabaria sem vida social. Ele apanhou-se sorrindo de seu tom irnico que contrastava com a expresso afvel. Ah, sim, entendo como poderia ser. Olhou para lady Dewsbury-Morgan que, ao lado, esperava em silncio, mas obviamente com impacincia. Ser que nos d licena, srta. Ruthven? Lady Dewsbury-Morgan e eu temos algo para conversar em particular. Ofereceu o brao a sua senhoria e j ia se virar quando Babs falou num tom pensativo;
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No. Ele ergueu a cabea depressa e a fitou. No creio que lhes d licena ela acrescentou com voz suave. Como? Matt indagou, surpreso. Srta. Ruthven, percebo que no compreende protestou lady Dewsbury-Morgan. Ainda numa voz suave, Babs explicou; As outras pessoas tambm no, embora eu acredite que haver muita especulao sobre os motivos de tal conversa. Os senhores j esto chamando bastante ateno sobre si mesmos. Foi por isso que interferi. Calder correu o olhar pelo salo e deparou-se com vrias expresses curiosas. Deu-se conta de que no poderia acertar a questo sobre a srta. Morgan enquanto os amigos da tia os observavam. Estou vendo. Obrigado, srta. Ruthven, por... A voz esmoreceu quando ele no encontrou a maneira apropriada de expressar o que queria dizer. Por nos impedir de alimentar o escndalo a que j estamos expostos lady Dewsbury-Morgan concluiu por ele, numa voz um tanto spera. Meu senhor, com a permisso da srta. Ruthven, irei dar um passeio amanh cedo. No caminho para c, notei um rio de aspecto muito agradvel, com uma ponte sobre ele. No fica muito longe de Merrywood. O senhor concordaria em me encontrar l, por volta das dez horas? Certamente. Trata-se mais de um canal do que um rio hoje em dia, mas sei a que sua senhoria se refere. Ele ouviu o mordomo desengonado da tia anunciar numa voz indistinta: A cozinheira ficar muito aborrecida se todos no se dirigirem mesa neste instante. Em sua voz muito alta, lady Biackstock disse: Suponho que devamos fazer isso de maneira apropriada. Cada um sabe a ordem que deve seguir. Exato. Exato passou a repetir ao ver os pares se formar. Cutucou um rapaz jovem que se sentia acanhado em oferecer o brao filha de um vizinho. Depois, ela observou o sobrinho, Quentin, acompanhar lady Morgan e a filha tmida. Deu de ombros e negou-se a interferir. No se importava que tal impropriedade perturbasse o arranjo da mesa. Por outro lado, ficou muito aborrecida ao ver o outro sobrinho conduzir lady Dewsbury-Morgan em vez de a srta. Ruthven. Esta, por sua vez, foi acompanhada pelo tio. Suspirou e aceitou o brao do ltimo homem que restava, um libertino idoso. O conde esbanjador tinha vindo passar uma temporada na casa de campo a fim de economizar um pouco. Como fosse o ttulo de nobreza mais alto ali presente, cabia-lhe conduzir a anfitri. Quando todos j estavam sentados, lady Biackstock observou a mesa. Notou que aquele homem bronzeado, recm-chegado da ndia, sentava-se do outro lado da mocinha Morgan e lhe falava baixinho. Um pouco mais adiante, a srta. Ruthven ocupava um lugar entre o tutor, e um rapaz louco por caadas. Como ele houvesse sido recebido recentemente no crculo social de
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adultos, devia ignorar o pavor que a srta. Ruthven alimentava por tal atividade. Sua senhoria achava que sua convidada merecia, por duas razes, a companhia do rapaz. Uma porque ela deveria estar apreciando a conversa agradvel de Matthew e a outra por no ser de sua conta desaprovar caadas. Do outro lado da mesa, lorde Calder acomodava-se entre lady Dewsbury-Morgan e a esposa de um de seus companheiros de caa! Lady Biackstock suspirou, aborrecida. Calder ia apresentar dificuldades. Ele no havia demonstrado m vontade em rever a srta. Ruthven e conduzi-la mesa, quando haviam conversado sobre ela mais cedo. Por que, ento, tinha se esquivado de faz-lo? Afinal, ela no havia se esforado para junt-los da maneira mais inocente possvel? E tambm para garantir que ningum suspeitasse ser esse o primeiro passo do plano para atrair a srta. Ruthven e sua propriedade para o sobrinho? Distrada, ao tentar entender os motivos da rebelio de Calder, sua senhoria caiu em si e voltou a dar ateno aos convidados quando o mordomo a cutucou duas vezes. Ao oposto de outros serviais, o mordomo estava sempre disposto a interferir quando se fazia necessrio. Caso sua senhoria no houvesse entendido as cutucadas, provavelmente ele teria lhe ordenado para cumprir seu dever de anfitri.

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Captulo IV
J fazia muito tempo que lady Dewsbury-Morgan no dirigia um cabriol. Nem tinha certeza se ainda saberia segurar as rdeas. O marido no vira sentido nisso e havia providenciado um cocheiro para lev-la aonde ela desejasse. As razes do filho para proibi-la de dirigir eram baseadas em autoritarismo. Caso a deixasse usar uma pequena carruagem, puxada por um s cavalo, ela poderia ir aonde bem lhe aprouvesse, com ou sem o consentimento dele. Tal comportamento, por parte de algum que vivesse sob seu teto, no seria tolerado, ainda mais tratando-se de uma simples mulher. Portanto, lady Dewsbury-Morgan imaginava se conseguiria se sair bem. O encarregado do estbulo da srta. Ruthven tambm alimentava dvidas. Observou-a da cabea aos ps antes de atrelar uma gua bem calma ao cabriol. A senhora no ter problemas com a velha Bess ele afirmou numa voz bondosa. Ela no teve. Alis, ao passar da propriedade para a estrada, o fez com tanta destreza que se sentiu orgulhosa. Desejou ter um animal mais fogoso entre os varais. Sua senhoria chegou ao lugar marcado antes de lorde Calder e parou o cabriol fora da estrada. Uma carroa, com sacas de cereais rumo ao moinho rimo acima, passou por ela. Lady Dewsbury-Morgan trocou umas palavras, sobre o tempo agradvel, com o homem que caminhava ao lado do cavalo. Ento, ficou espera. De fato o dia estava agradvel. Uma cotovia chilreava numa rvore prxima, abelhas zumbiam sobre uma touceira de papoulas e o sol esquentava-lhe os ossos. Ela quase desejou que lorde Calder esquecesse o encontro. No queria estragar a beleza do dia com uma conversa desagradvel. Porm, l vinha ele num cavalo cinza, com rabo comprido e crina esvoaante. O tipo de animal que ela escolheria para si mesma, vinte anos atrs. Ora, caso ela houvesse tido permisso para ter um cavalo a sua disposio, o que no fora o caso. Bom dia, minha senhora cumprimentou lorde Calder. As sobrancelhas dele, fartas e escuras, pareciam ameaadoras e sua senhoria imaginou se no teriam sido elas que haviam amedrontado a neta imatura. Uma boa manh, de fato. Se o senhor fizer a gentileza de me ajudar a descer, eu gostaria de caminhar ao longo do rio. Matthew prendeu o cavalo num galho da rvore e aproximou-se do cabriol. Depois de baixar o estribo, estendeu-lhe a mo. Desa devagar. Assim, muito bem. Para que direo a senhora gostaria de ir? Ela firmou-se na bengala e olhou para ambos os lados. Vejo que o moinho est funcionando. O barulho l deve estar forte e o ar, cheio de p. Que tal rio abaixo? Matthew concordou e eles logo caminhavam pela trilha larga, paralela gua. Um
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instante depois, ele apontava para uma barca, muito carregada, que seguia bem devagar. Est vendo? H muito trfego de chatas pelo canal. Como a senhora deve ter notado, h uma pequena comporta daquele lado. Fizeram outras rio abaixo para facilitar a navegao. Sei, mas no vim aqui para conversar sobre isso com o senhor. No acharia mais fcil entrarmos vagarosamente no assunto? ele indagou em tom bem-humorado. No. Quero tratar logo dele. Minha neta no est bem. As sobrancelhas dele elevaram-se. No se podia dizer que curvavam, pois apenas formavam uma linha grossa, mais acima dos olhos do que o normal. Ontem noite, ela deu a impresso de estar como sempre. Por acaso comeu alguma coisa que lhe fez mal? Seu estado no tem nada a ver com o que ela comeu no jantar. Minha neta no est bem desde aquele dia em que saiu da igreja. Matthew notou uma certa hesitao em sua voz. O que ela tem? Lady Dewsbury-Morgan respirou fundo. Se o senhor prefere tudo s claras, saiba que ela no falou mais desde aquele dia. Nem uma nica palavra. E a senhora pe a culpa em mim? Eu a ponho em quem a merece, ou seja, no pai dela. Numa voz spera, explicou: Meu filho queria o direito de pertencer alta sociedade to logo alcanou a idade de saber que no o tinha e eu, sim, apesar de meu casamento com o pai dele. Ainda o tenho, bem menos do que antigamente. Bem, tomou-se uma obsesso para ele pertencer s fileiras da aristocracia e pensou que tinha conseguido ao receber o ttulo de baronete. Ficou furioso ao descobrir que no o respeitavam mais ou o acolhiam melhor do que quando era plebeu. Chego a pensar se no ficou meio perturbado com essa mania, especialmente quando decidiu que alcanaria seu objetivo se Louisa Maria se casasse com um nobre. Ento ele lhe disse para apresent-la a algum? Exatamente. Admito que a idia no me desagradou. Esperava que ela se casasse com um homem bom e ocupasse o lugar na sociedade que eu havia perdido. Que grande egosmo! Devo, creio, culpar tanto a mim quanto a meu filho. Porm, Louisa estava na idade certa para se casar. Eu sabia que ela havia sido bem educada e aprendido tudo que precisava. Mas eu no percebia o grau de sua timidez e o quanto ela ficava nervosa quando era forada a conhecer estranhos. Achei que ela havia comeado a vencer a timidez. Ento... Ento, o qu? ele indagou quando sua senhoria parou tanto de falar quanto de andar. Ela voltou a caminhar. Ento, meu senhor, seus olhos caram nela. Ah. Meu filho e a mulher ficaram extasiados. Calou-se novamente e, dessa vez, Calder tambm ficou em silncio. Mas, numa voz triste, sua senhoria continuou: Louisa
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Maria nunca aprendeu a dizer que no queria obedecer uma ordem. E a que lhe deram foi para atra-lo, meu senhor. As sobrancelhas juntaram-se, formando a linha grossa na testa. Notei que ela hesitava muito, era inconstante. Numa voz seca, lady DewsburyMorgan explicou: O que Louisa fazia era obedecer ordens diretas. Esquivava-se do senhor quando no lhe diziam para no faz-lo. Entendo. Tem certeza? Ser que o senhor percebe que Louisa mais do que tmida? Ela morre de medo da proximidade de qualquer homem. O jantar de ontem foi um martrio para ela. Adormeceu to logo entramos na carruagem e teve de ser carregada para a cama l em casa. Mal tinha acordado quando sa paia vir encontr-lo. Louisa ficou esgotada com o esforo para manter uma atitude apropriada durante horas. E isso num grupo de joes-ningum do campo! Sua senhoria deu-se conta de como parecia presunosa e censurou-se mentalmente antes de terminar em tom acusatrio: O pior de tudo foi o senhor estar l. Ela quase se descontrolou. Numa voz vagarosa, Calder disse: Sinto um grande afeto pela srta. Morgan e ainda quero me casar com ela. Entretanto, sei como ser difcil conquist-la. Talvez desse certo se eu a cortejasse com mais gentileza, j que sei mais a seu respeito agora. Sua senhoria suspirou. No sei. Duvido que ela algum dia se sinta vontade ao lado de um homem. De qualquer um. Caminharam em silncio por algum tempo, mas pararam ao ver um peixe enorme saltar no ar e mergulhar em seguida. Esperaram para ver se ele repetiria a proeza. Tiveram sorte. Seria como atirar iscas apetitosas para aquele peixe, no acha? Matthew indagou, pensativo. No, de forma nenhuma. Aquele peixe um malandro esperto e deve entender muito de iscas. Caso contrrio, no teria ficado to grande. Louisa, mentalmente, ainda no tem sua idade cronolgica. Ela no distingue atrativos. Iscas, quero dizer. Se fosse apanhada, no seria pela seduo de uma e sim um acidente ao mord-la sem saber que o anzol estava junto. Nenhuma jovem dessa idade to ingnua! O senhor acha que no? Pois Louisa . Ela no amadureceu como as outras moas. No sente aquelas coisas que um homem e uma mulher experimentam quando encontram prazeres mtuos ela explicou, empregando palavras que jamais dirigiria a um homem se no fosse a necessidade de proteger a neta. Talvez eu possa ensin-la a sentir tais coisas ele sugeriu. Lady DewsburyMorgan quase perdeu a pacincia e passou a ignorar a noo de propriedade. No acredito. Lorde Calder, sem dvida o senhor no deseja uma esposa fria o que, lamento muito, Louisa seria. Naturalmente ela cumpriria seus deveres, mas detestaria todas as vezes em que o senhor deitasse em sua cama. Sei que no pode
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querer isso. Por que no deixa minha neta em paz? Gosto muito de Louisa ele afirmou. Sei, como tambm gosta de seu cachorro preferido sua senhoria disse em tom rspido, provocando-lhe o riso. Gosto, sim. Mas no da mesma forma, eu lhe garanto. Apenas gostar no suficiente. Ser necessria uma grande dose de amor para um homem ser carinhoso e paciente com Louisa. No creio que o senhor sinta esse amor ou seja capaz de ser to paciente. Por um momento, pareceu que lorde Calder concordava. Ento, ele contraiu os msculos do rosto e balanou a cabea. Minha inteno conquist-la. Ela a perfeio em pessoa. Perfeio?! O senhor um idiota. Ela minha escolha. Eu a quero muitssimo. Louisa no o quer. Eu a ensinarei a me querer. No a apressarei e a tratarei com toda a pacincia do mundo ele afirmou numa voz eloqente e acreditando nas prprias palavras. Lady Dewsbury-Morgan suspirou e tentou encontrar mais uma maneira para convenc-lo. Louisa no fala mais. Como o senhor conseguir ter qualquer relacionamento com ela? Se conseguir um, como Louisa poder desempenhar os deveres de dona de casa, cuidar de seus interesses, ser uma anfitri para seus convidados? O senhor no pensou em nada disso? Ela falava muito bem antes daquele dia na igreja. Creio que voltar a falar quando descobrir que ningum a castigar pelo rompimento do noivado. Lady Dewsbury-Morgan o observou com olhar perscruador. O senhor no tenciona se vingar, no ? indagou, aflita. Ele no disfarou a surpresa. Isso jamais me passou pela cabea. Ento o senhor no a pressionar demais, se afastar e a deixar em paz caso ela continue a ter averso por sua pessoa? Calder hesitou em responder e o fez com outra pergunta: Que tal esperarmos duas semanas e ento voltarmos a conversar sobre o assunto? Ela suspirou. Muito bem. De qualquer forma, isso mais do que eu esperava. Ele ficou tenso como se desse outra interpretao a suas palavras. A senhora poderia explicar o que quis dizer? No foi um insulto. Eu apenas no tinha certeza se o senhor viria me encontrar. Caso aparecesse, se compreenderia os sentimentos de Louisa Maria e se importaria com eles. Calder franziu a testa. Eu no os compreendo, mas sei que existe um problema srio com o qual preciso lidar e que no ser resolvido com facilidade. Apesar disso, ela exatamente o tipo de
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mulher com quem sempre sonhei me casar. Portanto, traa-se de um problema que desejo solucionar. E me esforarei ao mximo para faz-lo. Muito bem. Como eu disse, mais do que eu esperava. Viraram-se e rumaram para a estrada. Depois de alguns passos, ela perguntou: Meu senhor, por que veio para c? Como soube que Louisa Maria estava aqui? Ora, distrao minha... Ficou sabendo por sua tia. Ela no revelou nada sobre as senhoras. Em sua opinio, a srta. Ruthven e eu combinamos muito. Na ocasio em que ela me escreveu, determinando que eu viesse para c, eu havia passado trs semanas procurando as trs e desistido de encontr-las. Ele franziu a testa numa expresso triste. Eu ainda preciso me casar e quando minha tia me escreveu... Bem, quela altura fazia pouca diferena com quem eu me casasse, ento vim, embora um tanto relutante. Ontem noite, me lembrei do motivo pelo qual quase escrevi a tia Hermie que no viria. Eu intua que a unio com a srta. Ruthven seria impossvel. O senhor est enganado sobre a questo e sua tia, certa. A srta. Ruthven seria a esposa ideal para o senhor. A senhora no me conhece muito bem. Lady Dewsbury-Morgan j era bem idosa e achava que sabia algumas coisas, porm, sempre existia a possibilidade de estar enganada. No? O senhor poderia me explicar? A srta. Ruthven excessivamente independente. Pensa por conta prpria e jamais aceitar a orientao de como dever agir. Em minha opinio, isso impedir uma vida domstica feliz, satisfatria e, acima de tudo, tranqila. Satisfao, tranqilidade implicam tdio. Enfado absoluto. O que a senhora quer dizer? Que o senhor ter isso se casar com minha Louisa Maria. Em poucas semanas, ela o levar a gritar de tdio. Duvido muito que a srta. Ruthven jamais o aborrea dessa forma. Nem se ficarem casados por cinqenta anos. Muitas vezes, o tdio bem-vindo. Em silncio, continuaram a andar. Ento, lady Dewsbury-Morgan murmurou: Estou tentando me lembrar... sua me... No vou falar de minha me ele a interrompeu numa voz spera e com as sobrancelhas erguidas. O senhor no precisa, mas eu o farei. Ela era bem animada. Uma dama muito independente, se me lembro bem. Meu senhor, sem dvida deve existir um meio-termo satisfatrio entre minha neta tmida e sua me que podia ser qualquer coisa, mas jamais cansativa! Duvido. Nesse caso especfico, um pouco significa muito. Por causa dos jeitinhos de minha me, tenho averso por discusses. Se a senhora pensar na noite de ontem, dever se lembrar que as primeiras palavras da srta. Ruthven foram de provocao. A perda da arma, sua primeira, um raro presente do pai, era uma de suas lembranas mais infelizes. Jamais esqueceria que uma simples menina tinha conseguido roub-la e a esconder para que ele no pudesse ach-la. Intolervel! Algum precisava
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dar uma boa lio quela ruiva turbulenta e... Como? A senhora perguntou algo? Eu estava perdido em minhas reflexes Matthew se desculpou pela distrao. Perguntei quando o senhor pretende visitar Louisa. Acho que preciso prepar-la. No sei. No fao idia do que minha tia planejou para mim e meu primo. Portanto, no sei quando estarei livre. Quer que eu mande um cavalario avis-la? Ah, sim, obrigada. Mas por favor, no se esquea. Lorde Calder esqueceu. Aps voltar manso, a tia o convenceu a acompanh-la numa volta a p. Cansado pelo que ela chamara de pequeno passeio, a promessa feita foi esquecida. Depois do jantar, ele e Quentin entraram na carruagem sem pensar em mandar uma mensagem antes. Pouco depois de chegarem a Merrywood, Babs havia descoberto que Louisa gostava de arrumar flores em vasos. Porm, para colh-las, precisava estar acompanhada por ela, pois o jardineiro no gostava que as flores fossem cortadas apenas porque a patroa gostava de enfeitar a casa. No dia seguinte ao jantar de lady Blackstock e algum tempo depois de lady Dewsbury-Morgan ter sado para seu encontro, Babs localizou Louisa e lhe pediu para acompanh-la ao jardim. Quando j se aproximava da porta, ela percebeu que a moa no a seguia como de costume, Ora, aonde ela ter ido? Era bvio que Louisa tinha se escondido e a indagao deveria ser por qu. Isso tambm no apresentava mistrio algum. Nos ltimos dias, Babs havia notado que Louisa ficava nervosa quando se aproximavam do velho Knowiy, o jardineiro rabugento. Como suspeitasse que ela estivesse por perto, disse em voz bem alia: Muito bem. Vou colher as flores e avis-la quando acabar para voc arrumar os vasos. Caso queira, claro. Teve a impresso de ouvir um suspiro de alvio, vindo da porta entreaberta da sala de msica. Sorriu diante de tal timidez e seguiu para o jardim. Cerca de vinte minutos depois, James Ruthven atravessou o vestbulo, rumo mesma porta, sada conveniente para o jardim e o estbulo. Ele pretendia cavalgar at a cidade, alm da vila. onde poderia comprar jornais diferentes dos que o tio recebia com a correspondncia. Ao passar pela sala de msica, ouviu o som de harpa, vindo atravs da porta fechada. Bem devagar, ele a abriu. Do outro lado da sala, Louisa Maria sentava-se com as mos nas cordas. Era uma exmia musicista. James entrou e sentou-se numa cadeira junto parede. A msica terminou e ela prensou as mos nas cordas para amortecer as vibraes. Ento, manteve-se imvel. Aps uns momentos, como no iniciasse uma nova pea e nem levantasse o olhar, James bateu palmas baixinho. Surpresa, ela o fitou de relance. Que beleza, srta. Morgan. Maravilhoso, na verdade. No creio que j tenho ouvido outra jovem tocar harpa to bem. A senhorita deve ter dedicado muitas horas na prtica do instrumento James elogiou em voz suave. Depois de um momento, ela respondeu com um gesto rpido e afirmativo de cabea.
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A senhorita conhece Greensleeves? Minha me costumava cantar essa cano e era a preferida de meu pai. Eu gostaria de ouvi-la. Aps certa hesitao e sem olhar para ele, Louisa Maria iniciou a melodia antiga. Quando terminou, ele disse, ainda em voz suave: Lindssimo. Obrigado. Ela no o fitou, mas James sentia-se satisfeito. No s a moa havia-lhe respondido com um gesto como tambm tocado a cano. J era uma comunicao por parte de uma jovem que sofria um problema to estranho. Espero que a senhorita toque para mim outra vez. Agora, estou indo cidade a cavalo. Existe alguma coisa que eu possa lhe trazer? ele ofereceu ao levantar-se. Louisa no repetiu o gesto e James ficou desapontado. Deixou-a na sala e continuou rumo porta para o jardim. Quando j a alcanava, ela abriu quase levando-o a chocar-se com Babs. Ai prima, desculpe. Voc sabia que a pequenina Louisa uma excelente musicista? Descobri que ela possui talento para arranjos de flores, mas ignorava que tivesse outros. Ela toca? No fao idia se o piano est afinado. Ela toca harpa. Ah! Vai ver que ela mesma a afinou. Voc no tem dom musical? Babs sorriu. Nunca tive pacincia para ficar sentada e estudar piano. Portanto, no sei se tenho ou no esse dom. De acordo com o que me ensinaram, no necessrio forar aqueles que o tm a estudar. Eles o fazem por vontade prpria. Essa uma prova de que no possuo tal talento, no acha? E voc, primo? ela indagou, curiosa. Bem, acho que tenho um tanto. Imagino se Louisa Maria tocaria um dueto comigo. Que instrumento voc toca? Violino. Eu o levei para a ndia e como l, com freqncia, eu passava vrios dias sem ter muito o que fazer, pude me dedicar ao instrumento. Toco sem cometer erros, mas no possuo aquele toque leve ou a compreenso profunda to necessrios aos grandes msicos. Aprecio muito essa arte e talvez a srta. Morgan possa tocar comigo. Veremos. James perguntou a Babs se queria algo da cidade e, como a resposta fosse negativa, despediu-se e foi embora. Babs encontrou Louisa na sala de msica, ainda sentada ao lado da harpa, com as mos no colo e o olhar vago na janela. Ao ouvir seus passos, a moa virou depressa a cabea. As flores esto na gua. Voc pode arrum-las quando e se quiser. No se trata de um dever e sim de uma coisa para ser feita se lhe der prazer. Babs mudou de assunto sem prembulos; James me disse que voc toca harpa. Talvez, depois do jantar, voc toque para todos ns. James violinista e gostaria que voc tocasse duetos com ele, embora ache que no seja um msico a sua altura. Babs notou um leve colorido nas faces de Louisa e um rpido brilho nos olhos,
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sempre inexpressivos. Era o primeiro sinal de prazer que constatava nela. Seria possvel que elogios a fizessem se sentir mais segura? Babs decidiu faz-los sempre que houvesse oportunidade. Bem, preciso verificar minha contabilidade antes que meu administrador aparea. Ele deve vir no final da manh. Babs saiu, fechou a porta e afastou-se, imaginando se Louisa se lembraria das flores.

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Captulo V
Isso um erro, Matt Quentin disse pela terceira vez depois que tinham entrado na carruagem a fim de ir a Merrywood. Pare de ser agourento. O papel de Cassandra no lhe fica bem. Vamos apenas fazer uma visita como bons vizinhos. O que poderia acontecer? No sei, mas em minha opinio, um erro. Pois fique na carruagem e faa de conta que no me acompanhou Matt sugeriu, impaciente. Oh, no. Voc jamais me contaria que aconteceu e eu quero ver com meus prprios olhos. Verificar se vou passar por tolo? Mais ou menos isso. Entre bravo e brincalho, Matt deu um murro no brao de Quentin. Em silncio, seguiram pelo trajeto curto. Sob a habitual aparncia calma, Matt estava nervoso. A tia, quando haviam dito que iam fazer uma visita em Merrywood, dissera na voz penetrante: Excelente. Dem minhas recomendaes srta. Ruthven. Ela no havia mencionado as Morgan. Na verdade, depois de uma ordem peremptria para o sobrinho no fazer o papel de tolo com a srta. Morgan, durante o jantar da vspera, ela no havia feito a menor referncia presena da moa. Quando j seguiam pela alameda de Merrywood Hall, Quentin comentou; Belo lugar. O tutor da srta. Ruthven cuidou muito bem dele. O que voc quer dizer? Segundo ouvi contar, ela herdou a propriedade aps a morte dos pais, mas ficou sob a tutela de um tio praticamente desde o bero. Eu s quis dizer que as condies da casa e das terras mostram como ele cuidou bem de tudo. Voc no prestou ateno s palavras de tia Hermie, Quentin. Ela afirmou que a srta. Ruthven pegou as rdeas da propriedade quase dez anos atrs. Mas... Mas o qu? Quentin fez uns clculos rpidos. A srta. Ruthven no podia ter mais de dezesseis anos na poca. verdade. Mas... Pare de falar. Em boca fechada no entra mosca. Quentin emudeceu e Matt, num tom seco, acrescentou: Uma dama muito independente, o tipo de mulher com quem eu no me casaria. Muito dada a controvrsias. Porm, voc tem padres diferentes e talvez devesse conquist-la. Quentin ignorou a sugesto.
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Voc no quer uma esposa, Matt, e sim um capacho. Embora surpreso com o tom severo do primo, Matthew no pde responder, pois a carruagem tinha parado e a portinhola j estava sendo aberta. Quentin est errado. Quero paz, silncio, um lar sem contendas e vozes altas. Ele queria uma mulher que soubesse seu lugar, mas um capacho? Bobagem. Jamais. No. Quentin, que j descera, espiou dentro da carruagem. Matt? Voc mudou de idia? Lady Dewsbury-Morgan no havia dito algo semelhante ao tentar convenc-lo de que Louisa no seria boa para ele? O que dissera? Louisa o cansaria? E tambm que seria necessria uma grande dose de pacincia para ajud-la a vencer a timidez e seus temores? Ora. Ele era paciente. Com toda a certeza. Matt, ou voc desce ou eu tomo a entrar para voltarmos. Ele deu-se conta de que se expunha ao ridculo diante do criado. Como? J chegamos? indagou com surpresa fingida. Quentin percebeu a dissimulao, mas o criado no. Ponto importante no esquema planejado, pois serviais tinham lnguas muito compridas. Quanto menos os de Merrywood soubessem, melhor. Os dois rapazes dirigiram-se porta de entrada, onde o mordomo da srta. Ruthven os aguardava, fingindo no saber quem eram. Sabia, claro. Comentrios sobre eles j tinham percorrido a regio toda. O mordomo sabia-lhes os nomes, o parentesco com lady Blackstock e entre ambos. Mesmo assim, os cartes de visita foram colocados na salva de prata. Lorde Calder, sr. Riverton, por favor, me acompanhem. Para a surpresa dos dois, passaram pela porta aberta do salo e seguiram por um corredor. Ao ouvir as indagaes baixas de Quentin ao primo, o mordomo explicou: A famlia est reunida na sala de musica. Nesse instante, eles ouviram o som de harpa e lorde Calder fez o homem parar. Por favor, no nos anuncie. No queremos interromper a msica. O mordomo assentiu com um gesto de cabea, abriu a porta devagar e a fechou depois que os dois entraram. Em seguida, voltou ao vestbulo e mandou um criado cozinha, com ordens para o ch ser mais elaborado, pois tinham visitas. Lorde Calder encontrou uma cadeira ao lado de William Ruthven. Os dois trocaram acenos. Quentin, no entanto, no saiu de perto da porta. Estava fascinado pelo que ouvia. Ao tocar as cordas da harpa, a srta. Morgan conseguia sons maravilhosos. Ele nunca havia contado a ningum como adorava ouvir boa msica. Achava verdadeira tortura quando jovens, mal habilitadas, tocavam qualquer instrumento para distrair visitas. Ele jamais iria esquecer a imagem da srta. Morgan curvada sobre a harpa. De onde se sentava, lady Dewsbury-Morgan viu a entrada dos dois. Apesar de aliviada por eles no interromperem a msica, ressentiu-se do fato de lorde Calder no ter mandado avis-la da visita como prometera. Ao v-lo sentar-se, James Ruthven cutucou a prima sentada ao lado. Babs o fitou e ele, discretamente, apontou para as visitas. Ela gemeu baixinho.
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Lady Morgan tambm notou a entrada de lorde Calder e, com expresso satisfeita, endireitou-se na cadeira. A sogra percebeu e ficou desconfiada. Esperava que Anna no insistisse em forar aquela unio malfadada! Embevecido com a msica, Quentin no se dava conta de mais nada. Calder, por outro lado, notou todas as reaes, mas as ignorou enquanto fingia grande interesse pelo desempenho da srta. Morgan. Na verdade, gostaria que ela tocasse piano em vez de harpa. Ento, ele poderia ficar em p ao lado do instrumento e virar as pginas da msica ao mesmo tempo em que demonstraria o quanto apreciava seu talento. Isso o ajudaria a seduzi-la. No instante seguinte, ocorreu-lhe que tal atitude no surtiria o efeito desejado. Caso se postasse ao lado do piano, a srta. Morgan se transformaria num iceberg, como aqueles que eram rebocados dos mares do norte e pelo Tamisa, todos os veres, para que a alta sociedade pudesse apreciar os gelados do Gunter's. Provavelmente, ela no conseguiria tocar uma nica nota! A msica terminou e Quentin bateu palmas, entusiasmado. O rudo fez Louisa erguer um olhar assustado. Percorreu-o pela sala, viu Matthew e encolheu-se, o que foi notado por todos. Ele fechou os olhos, as sobrancelhas erguidas. Como a moa podia, de maneira to bvia, mostrar que no gostava de v-lo? Ela precisava de umas lies de boas-maneiras e ele era exatamente quem poderia... Cortou o pensamento abruptamente. No era falta de boas-maneiras. Medo. Medo dele. De qualquer homem. Lembre-se disso. Ela no o est insultando, disse a si mesmo. James Ruthven pegou o violino e aproximou-se da harpa, mas no chegou muito perto da srta. Morgan. Hoje de manh, a senhorita tocou Greensleeves para mim. Acha que podemos locar juntos? perguntou, chamando-lhe a ateno. Greensleeves repetiu baixinho ao ver que ela s o notava parcialmente. Podemos fingir que as outras pessoas no esto aqui e tocar s para ns mesmos. O que acha? indagou ao colocar o violino sob o queixo e sorrindo. Tocou umas poucas notas, afastou o arco e ergueu uma das sobrancelhas. Louisa levantou os dedos para as cordas. Ele tomou a sorrir e a viu relaxar um pouco. Tocou as cordas com o arco, fez um sinal com a cabea e recomeou a tocar. Louisa tambm o fez, mas meio hesitante no incio, bem diferente de sua maneira segura. Porm, a beleza da cano antiga a envolveu e logo ela exibia a firmeza habitual. Enquanto a acompanhava com preciso, James observava sua cabea curvada. Sentia-se satisfeito com o que havia conseguido. Certamente era o incio de algo promissor. Alis, quando terminaram, Louisa levantou a cabea e, timidamente, sorriu. James sentiu-se abenoado. De manh, a moa havia respondido com um gesto afirmativo de cabea e, neste momento, lhe sorria. Sem duvida, logo voltaria a falar. Mas o sorriso desapareceu mais depressa do que o sol sob uma nuvem. James suspirou. Obrigado, srta. Morgan. Apreciei muitssimo nosso dueto ele afirmou ao tentar
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chamar sua ateno para si mesmo e desvi-la de lorde Calder que se aproximara. Tambm agradeo. Foi adorvel o ex-noivo murmurou. Quentin, encantado com a execuo musical, se juntava aos trs. Foi magnfico! A senhorita toca excepcionalmente bem. Espero que me permita apreciar muitas demonstraes de seu talento no futuro, srta. Morgan. De cabea baixa e as mos crispadas no colo, ela no olhou para nenhum deles. Talvez possamos ensaiar outros duetos James sugeriu enquanto dirigia um olhar severo para os primos Riverton. Entusiasmado com a msica, Quentin no percebeu e disse: Quem sabe, algum dia eu possa cantar com os dois. Ser um privilgio para mim, caso no seja uma imposio acrescentou ao dar-se conta, finalmente, de como a srta. Morgan estava perturbada. Virou-se para Babs que havia se aproximado: Srta. Ruthven, pedimos a seu mordomo para no nos anunciar, pois no queramos atrapalhar a msica da srta. Morgan. Louisa ergueu o olhar e, vendo que lorde Calder ainda a observava, baixou-o depressa para as mos no colo. A pele nas juntas estava branca por causa da fora com que as apertava. Por favor, no se esquea de que apreciei muito sua msica, srta. Morgan ele disse baixinho para, em seguida, se afastar e ir para perto de lady Dewsbury-Morgan a quem disse: Penso que terei de ser muito mais paciente do que imaginei. Mas no menos do que eu achava. Por que o senhor insiste? ela demandou. Lady Morgan juntou-se a eles, interrompendo-lhes a conversa: Ah, meu senhor, muito bom v-lo outra vez! Um homem to encantador. Fico contente com o fato de o senhor no guardar rancor por causa da tolice de minha filha. Lorde Calder ficou tenso. Tolice?! Nervosismo de noiva lady Morgan afirmou com ar recatado. Lady Dewsbury-Morgan aparteou, impaciente: Absurdo seu, Anna. Se existe tolice nesse caso de sua parte. Venha comigo. Logan j est trazendo a bandeja com o ch. Voc acha que haver aquelas tortinhas deliciosas de morango que a cozinheira faz com perfeio? Calder impediu que os lbios se contrassem ao ver lady Dewsbury-Morgan forar lady Morgan a se afastar do lado dele. Virou-se para observar as outras pessoas e encontrou o olhar da srta. Ruthven. Ela sorriu e veio-lhe ao encontro. O senhor aceita ch? Posso pedir a Logan para trazer vinho ou conhaque, caso o senhor prefira. Quer que eu me embriague e v embora, no , srta. Ruthven? ele indagou, sarcstico. Duvido que tal idia tenha me passado pela cabea, mas j que o senhor a mencionou, talvez no seja de todo m ela respondeu com um leve toque de aspereza na voz. Desculpe. Isso se chama iniciar a ofensiva antes que o oponente esteja preparado ele disse numa voz bem mais amena.
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Ela sorriu e seus olhos brilharam, O senhor me surpreende. No imaginava que pudesse oferecer uma desculpa to diplomtica por uma indelicadeza. Mas j que o fez, devo retribuir sua cortesia. Vamos recomear? Quase com as mesmas palavras, Babs repetiu as sugestes. Ch ser muito bom ele respondeu e ofereceu-lhe o brao. Aproximaram-se da mesinha onde lady Dewsbury-Morgan servia o ch e Quentin passava as xcaras. Para mim, sem leite e acar. Apenas limo, por favor Matthew pediu ao ser servido. Num pratinho, colocou alguns sanduches pequeninos e uma bolacha doce. Em seguida, foi sentar-se numa cadeira ao lado da srta. Morgan. Ela segurava a xcara de ch e tinha o olhar perdido em um ponto vago. Matthew no lhe dirigiu a palavra. Em silncio e devagar, saboreou o ch e as guloseimas. Tinha esperado que, se no a perturbasse de maneira alguma, ela relaxaria. Porm, isso no aconteceu. Depois de algum tempo, levantou-se, cumprimentou-a com um gesto de cabea que ela no notou e foi juntar-se a sua av outra vez. Esta conversava baixinho com Babs que, por sua vez, o observava com olhar faiscando. O que fiz desta vez? Calder indagou com um suspiro. Por que o senhor no deixa a pobre criana em paz? Babs indagou. Ela no criana. E minha noiva. No mais, meu senhor. No publiquei o rompimento do noivado nos jornais ele declarou sem desviar o olhar do de Babs. Pois deveria faz-lo. Eu no quero perd-la. Na verdade, o senhor no pode tolerar o fato de um pedacinho de gente, como essa jovem, haver tido a audcia de rejeit-lo! Ele refletiu um instante. No posso? A senhorita est enganada. Uma pessoa no pode ser rejeitada se no foi, antes, realmente aceita. Mas o senhor no sabia que no tinha sido aceito. Acreditava que fora. De acordo com o que me contaram, o senhor estava to certo disso que se apresentou diante do altar a fim de proferir suas promessas. Esse um comentrio sem o mnimo tato. Muito indiscreto. Evitar a referncia a uma humilhao o dever de uma anfitri na presena da vtima. Como eu disse, o senhor foi rejeitado e no suporta o fato Babs insistiu com uma expresso to feroz quanto a de Matthew. No posso impedi-la de acreditar no que quiser, srta. Ruthven. Gosto muito da srta. Morgan e espero convenc-la de que no sou o bicho papo que ela imagina. Se a senhorita sente algum afeto por ela, por que no me ajuda? Babs abafou uma exclamao. Ora, o senhor quer mudar de posio j que no tem argumentos para sustentla. Por que eu deveria ajud-lo se acho que o senhor no seria uma boa escolha para Louisa?
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Matthew arregalou os olhos. No posso fazer o que considero errado ela afirmou. Claro que no pode. E a senhorita sempre sabe o que melhor para todos, no ? Ao lado dos dois, lady Dewsbury-Morgan observava-lhes os olhares faiscantes com que se enfrentavam. Divertia-se com isso, o que lhe animava as feies. Numa voz suave, disse: Para algum que no gosta de controvrsias, lorde Calder, o senhor muito bom nelas. Como eu lhe disse, ela... Temeroso do que sua senhoria pudesse dizer sobre a convenincia de um casamento com a srta. Ruthven, lorde Calder a interrompeu de maneira abrupta; A senhora me disse muitas coisas. Olhou em volta, em busca de salvao. Vejo que meu primo j terminou o ch. Devemos ir embora a fim de no perder o luar na estrada. Obrigado por uma noite muito agradvel, srta. Ruthven agradeceu com um leve toque de ironia. E obrigada por sua contribuio para tanto ela disse e, num tom impaciente, acrescentou: Por favor, desa de sua torre. O senhor parente de minha vizinha e eu no quero me indispor com ela. Vamos. Eu o acompanho at a porta e lhe fao companhia enquanto vo buscar sua carruagem. Foram chamar Quentin que conversava sobre msica com James. Ao lado, Louisa Maria fingia no prestar ateno no que falavam. Quando j chegavam porta, Quentin contou: Srta. Ruthven, eu disse a Matt que era um erro virmos aqui esta noite, mas eu estava muito enganado. Se a senhorita no fizer objees, tenciono voltar de manh para que James e eu ensaiemos algumas msicas. Por que eu haveria de faz-las? Esta sua casa e, segundo entendi, James hspede aqui. Poderamos, claro, nos reunir na casa de minha tia se... No! Isso no ser necessrio. Eu no fazia idia de que voc gostasse tanto de msica. Incrvel chegar ao ponto de cavalgar quase oito milhas apenas para ter o prazer de pratic-la Matthew comentou ao dirigir um olhar desconfiado a Quentin. Bem, voc praticamente no aprecia msica, Matt, e no entenderia o que ela estimula numa pessoa. A esperana de ouvir a srta. Morgan tocar? o primo indagou. Ah sim, claro. Isso me daria um prazer imenso. Mas desejo me associar a ela e a James. Gostaria de contribuir com msica da qualidade da deles. Matthew percebeu que Quentin mostrava muito mais entusiasmo do que normalmente e do que deveria por ser um homem refinado. Deu-se conta, ento, de que o primo estava, de fato, querendo usufruir da msica e no tentando despertar a ateno da srta. Morgan a fim de roubar-lhe o afeto. Suspirou. Vejo que devo me desculpar outra vez. Isso est ficando muito aborrecido. O senhor descobrir que a prtica leva perfeio. No sei quanto ao senhor, lorde Calder, mas eu acho a prtica muito aborrecida. Porm, apenas quando uma pessoa
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se toma adepta de algo, passa a apreci-lo Babs afirmou, sorrindo. Ele refreou o riso. Apreciar o hbito de pedir desculpas? No acredito. Nem mesmo com muita prtica. Espero no ser forado a faz-lo com freqncia. Ah, a est nossa carruagem. Boa noite, srta. Ruthven. Parte dela foi muito agradvel. Ora, vejo que o senhor tenta encontrar outro motivo para praticar pedidos de desculpa. De jeito nenhum. Uma pessoa no deve desculpas por falar a verdade. Foi a vez de Babs rir. Matthew ouviu seu riso agradvel e surpreendeu-se com a sonoridade profunda dele. Na manh seguinte, ao acordar, lembrou-se de ter sonhado com ele e concluiu tratar-se de um riso irritante. Devia tomar cuidado para no provoc-lo. Refletiu sobre vrias respostas que poderia ter lhe dado na noite anterior, levando-a a rir bastante. Teria sido desastroso!

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Captulo VI
Imagino que voc v se distrair com a pescaria. Caso no queira tentar, leve um livro para ler enquanto eu pesco Babs aconselhou ao ver o desinteresse de Louisa Maria. A moa assentiu com um gesto de cabea e foi buscar o romance que estava lendo. Babs ficou espera junto porta, o equipamento de pesca e a cesta com o lanche nas mos do cavalario que os levaria at o cabriol para ela. Aquilo era o mximo que Louisa dizia desde que a conhecera, refletiu. Alis, no dizia nada, mas, de alguma forma, comunicava o que queria fazer ou no. Vai a algum lugar, prima? James indagou ao entrar no vestbulo. Louisa e eu vamos pescar. Pedi cozinheira para nos preparar um lanche, pois no voltaremos a tempo para o almoo. Louisa voltou e James viu o livro. O que est lendo, srta. Morgan? perguntou. Ela hesitou e, depois, mostrou-lhe o volume. Ah, j ouvi falar desses livros. um daqueles no horripilante estilo gtico? ele indagou, sorrindo. Louisa deu de ombros e ofereceu uma sombra de sorriso. Espero que no lhe provoque pesadelos ele gracejou. Ela sorriu de maneira um pouco mais expansiva, mas logo ficou sria e quase se escondeu atrs de Babs. Desapontado, James franziu a testa. Naquele instante, ouviram passos se aproximando do lado de fora da porta, o que fez Babs virar-se. Ah, bom dia, sr. Riverton. Veio ensaiar com James? Quentin carregava uma pasta que, obviamente, continha seus lbuns de msica. Bom dia, vim, sim. S espero no estar desafinado, Faz tempo que no canto. Ah, srta. Morgan, tocar conosco agora de manh? ele perguntou e ignorou o fato de a moa acabar de se esconder atrs de Babs. Louisa puxou-lhe o vestido e fez um gesto com a cabea para a porta, sem esconder a aflio. Est bem, j vamos Babs a acalmou e virou-se para Quentin: Sr. Riverton, Louisa e eu temos outros planos. Esperamos que o senhor se distraia, ensaiando com James. Quentin fez o possvel para disfarar o desapontamento. Se conseguirmos preparar bem algumas canes, as apresentaremos na prxima vez em que nos reunirmos para uma noite musical. No que nosso despenho chegue aos ps do da srta. Morgan James afirmou. Louisa dirigiu-lhe um olhar rpido enquanto suas faces adquiriam um leve tom rosado. Babs notou e lembrou-se de que elogios faziam bem moa.
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Vocs duas vo embora e apreciem o passeio. O tempo est timo e no deve ser desperdiado James aconselhou. Louisa esgueirou-se at a porta e, ao ver o cabriol espera l fora, quase correu at ele. Babs suspirou. Despediu-se de Quentin, acenou para o primo e saiu. Depois de sentar no cabriol, que dirigiria, pegou as rdeas das mos do cavalario. Ele subiu atrs e se incumbiria de abrir e fechar as porteiras na estrada at o rio. Este marcava a divisa leste da propriedade de Babs. O trajeto era curto e, aps descerem, o cavalario tirou a cesta de lanche e o equipamento de pesca. Em seguida, levou o cabriol a uma rea onde desatrelaria o cavalo e o prenderia com uma corda longa para que pudesse pastar. Enquanto isso, Babs perguntou a Louisa: Voc tem certeza de que no quer pescar? Como a moa indicasse que se sentaria sob um salgueiro para ler, ela deu de ombros. Pegou os apetrechos de pesca e caminhou um pouco ao longo do rio. Parou num lugar onde, sabia, um peixe muito grande vivia entre as razes de uma castanheira-dandia, que entravam na gua. Uma hora passou sem novidade alguma. Pela ensima vez, Babs preparava-se para jogar a linha quando viu um bote contornar a curva rio abaixo. O barqueiro parecia conhecido. Franziu a testa e resmungou aborrecida: No pode ser. Mas disse aps um momento e fez uma careta. Bom dia gritou Calder com um toque de surpresa na voz. A senhorita pesca? Por que no pescaria? Ele dirigiu o bote para a margem e, com o remo, empurrou-o para fora da gua. Em seguida, pulou em terra e o prendeu. Se a senhorita contra a caa por que tambm no contra a pesca? ele indagou, mas no em tom de provocao. No sou totalmente contra a caa. Apenas quando feita por esporte. Ento, se eu sasse com minha espingarda a fim de caar um par de faises para meu jantar a senhorita no se oporia? Ora, um par deles no seria suficiente para alimentar todas as pessoas da casa ela respondeu com um sorriso malicioso. Lorde Calder no conteve o riso. E a senhorita pretende levar peixes suficientes para o jantar de todos em sua casa?! Babs suspirou. Ainda no pesquei nada. Se esse meu objetivo, no vou alcan-lo. A senhorita se expressa num tom desanimado ele comentou, rindo mais. Gosto de pescar, mas mais divertido quando pego alguma coisa. At agora no consegui nem uma puxadinha da linha. Um dia ou dois atrs, vi um peixe enorme cerca de uma milha rio acima Calder contou e, ao lembrar-se do motivo por haver caminhado ao logo do rio, ergueu as sobrancelhas grossas. O senhor no se arrepende de me contar isso? No pretende pescar o tal peixe
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enorme? Ele refletiu por um instante antes de responder: Talvez eu tente. Mas faz muito tempo que no pesco e nem sei se ainda me lembro como faz-lo. Por que pergunta? Impaciente, ela balanou a cabea. Se o senhor no tenciona invadir esta minha parte do rio, por que esse cenho carregado? Se eu fosse Louisa, o senhor teria me deixado morta de medo. Eu franzi as sobrancelhas? Sim, senhor. No me dei conta disso. Est insinuando que minha expresso perturba a srta. Morgan? Cada vez que o senhor ergue as sobrancelhas, o corao dela dispara. E no de alegria. Mas Louisa est sentada logo ali adiante e acho que no devemos falar a seu respeito se ela pode nos ouvir. Deveramos falar a suas costas? Calder indagou com um toque de sarcasmo na voz. No mesmo tom, Babs respondeu: O senhor est certo. No devemos falar sobre ela de maneira alguma. No pretendo det-lo. Tenha um bom dia acrescentou, comeando a enrolar a linha. Vai tentar pegar aquele peixo rio acima? Matthew indagou com inteno de prender-lhe a ateno, por razes que no entendia. Numa voz delicada demais, ela replicou: No. Apenas espero que o senhor entenda a indireta e se v para que eu possa continuar a pescar aqui. No que seja possvel eu pegar qualquer peixinho depois que o senhor assustou todos num raio de uma milha daqui. Perversamente, instigado pela sugesto para ir embora, Matthew decidiu ficar. Eu trouxe uma cesta com lanche. Ser um prazer compartilhar com as senhoritas ele disse, olhando para onde Louisa lia com a cabea curvada sobre o livro. Babs gemeu baixinho e Matthew semicerrou os olhos. A senhorita me proibiria? Se o senhor est determinado a arruinar nosso dia, no posso impedi-lo. Vamos, relaxe. A senhorita deve estar um pouco irritada. Respire fundo este ar fresco, observe o cu azul e oua o gorjeio dos passarinhos. Num dia to lindo, o que poderia ser mais agradvel do que compartilhar uma refeio ligeira com algum? exatamente o que pretendo fazer. Com Louisa. A senhorita tambm trouxe um lanche? timo! Que tal combinarmos nossas iguarias? Matthew sugeriu ao tirar uma cesta do bote. Ao ver que ela no se mexia, insistiu: Vamos l. Argumentei melhor do que a senhorita. Faa uma cara bonita. No com ela que estou preocupada Babs resmungou. Muito bem. Vou mandar John pegar a cesta e tirar as garrafas de sidra da gua. Ergueu a voz: John... Pouco depois, os trs estavam acomodados em volta de uma toalha, com a comida e a bebida ao alcance de todos. Aprecio a informalidade de uma refeio ao ar livre Matthew comentou,
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surpreendendo Babs que o julgava avesso simplicidade por ser membro da alta sociedade londrina. Por qu, em particular? No muito bvio num grupo de trs pessoas. Mas num piquenique grande, podese falar com qualquer pessoa sobre vrios assuntos. J num jantar formal, fica-se limitado a conversar quase apenas com as pessoas mais prximas. Conheo um nico casal em cuja casa no necessrio se preocupar com a etiqueta contou e sorriu. O senhor se lembra de alguma experincia interessante l? Ah, sim. De uma ocasio quando tudo que poderia dar errado, deu. ramos mais de dez convidados dos McMurry e todos concordamos ter nos divertido muitssimo. Sua anfitri deve ter se sentido mortificada Babs disse, embora sua opinio sobre o casal animado e famoso entre as ms lnguas, fosse diferente. De forma alguma. A diabinha riu a valer. Eu sabia! Babs exclamou e sorriu. A senhorita tambm uma s vezes, no ? O senhor est prestes a ter de pedir desculpa ela disse, ainda sorrindo. Estou? Nesse caso, acho bom tomar cuidado. Enquanto Babs e Matthew falavam sobre trivialidades, ele observava Louisa. No gostava de ver o pouco que ela comia e como empurrava a comida de um lado para o outro do prato. No est gostando do almoo, srta. Morgan? perguntou com suavidade. Louisa dirigiu-lhe um olhar assustado, enrubesceu e baixou a cabea. Minha cara, eu no a estou repreendendo Matthew afirmou na mesma voz suave. Mais uma vez, ela o fitou, mas apenas por uma frao de segundo. O rosto vermelho embranqueceu. O senhor ergueu as sobrancelhas Babs acusou. Louisa, ele no est bravo com voc. Apenas, preocupado. Louisa dirigiu-lhe um olhar incrdulo. Ela est dizendo a verdade, minha cara Matthew afirmou ao mesmo tempo em que olhava para Babs com ar interrogativo. Ela deu de ombros. No sabia por que havia dado uma explicao a Louisa se no desejava que ela se casasse com lorde Calder. Ele no era o marido para Louisa e precisava de uma mulher forte que lhe satisfizesse todas as vontades, mas que lutasse pelas prprias sem jamais se acovardar. Caso contrrio, Babs temia, ele se tomaria, como muitos cavalheiros da alta sociedade, o tirano que Louisa o julgava ser. A pobre menina espetou o garfo num pedao de fruta e empurrou-o para o lado do prato. Ento, olhou para Babs. Se no est com fome, Louisa, no precisa comer. No mesmo instante, a moa ps o prato de lado e cruzou as mos no colo, mas no levantou o olhar. Matthew ergueu as sobrancelhas e Babs o encarou. O senhor quer realmente se casar com esta menina?, ela indagou mentalmente.
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Como se houvesse lido seu pensamento, ele apertou os lbios e fez um sinal afirmativo com a cabea. Babs balanou a dela. Matthew repetiu o sinal com firmeza. Depois de procurar um tpico seguro, ela pediu: Fale sobre o Almack's. Ouvi tantas histrias sobre o lugar. A senhorita foi apresentada sociedade e freqentou as festas em Londres, sem dvida. Claro, mas no tentamos conseguir entrada nos clubes mais exclusivos. Graas a minha fortuna, eu teria sido aceita, mas duvido que meu nome de famlia houvesse facilitado uma boa recepo. Caso tivesse freqentado tais lugares, a senhorita se veria imersa num tdio imenso, desconfio. Ainda quer saber? Matthew indagou ao constatar seu o olhar de curiosidade. Gostaria muito. Ele passou a falar sobre as festas de l e seus regulamentos inflexveis. No consigo me lembrar da ltima vez em que estive no Almack's. No fui mais l desde que... parou abruptamente e olhou para Louisa que, no mesmo instante, ficou rgida. Ento, concluiu: Desde que conheci a srta. Morgan num baile e reconheci nela meu ideai de mulher. Pela primeira vez, Louisa o encarou com expresso brava. Acho que Louisa lhe disse que o senhor no a conhece nem um pouco se a considera seu ideal de mulher Babs comentou, rindo. Foi o que ela disse? Matthew indagou sem desviar o olhar da cabea curvada de Louisa. Pensei que discordasse de minha opinio sobre o Almack' s e que talvez ela gostasse de freqent-lo. Um leve sinal negativo de cabea foi a resposta. Ele suspirou baixinho. No? Ento, devo concluir que a srta. Ruthven est certa? Dessa vez, o pequeno gesto de cabea foi afirmativo. Em seguida, Louisa encolheu os ombros como se esperasse o castigo. Ele no vai espanc-la Babs afirmou depressa. Calder! A exclamao exigia a confirmao dele. Bater na srta. Morgan?! Eu jamais faria tal coisa, claro. Por que a senhorita imaginou isso? ele indagou, chocado. Louisa Maria no relaxou. Ela foi ensinada que no deve discordar de qualquer homem. Em relao ao senhor, especialmente, ela deveria agir de acordo com sua vontade e jamais contrarilo. Mas quando o senhor interpretou mal a questo do Almack's, ela disse no atravs de um gesto. Depois, quando o senhor indagou se eu estava certa, seu sinal foi afirmativo. Agora, claro, ela teme a retaliao Babs explicou. No entendo "claro" algum na questo. Se seu pai, srta. Morgan, costumava usar a vara em seus ombros, fica explicado seu medo com a aproximao de um homem. No sou do tipo que bate em uma mulher. Eu no tocaria num fio de seus cabelos. E ento, quando J comeava a convenc-la a acreditar nele, a lngua solta o traiu. Da srta. Ruthven, talvez.
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Assustada, Louisa olhou para Babs que apertou sua mo. Lorde Calder est brincando, minha querida. Ele me acha irritante, mas no bateria em mim. Matthew balanou a cabea. Percebo que devo tomar cuidado com cada palavra minha se no quiser perturbla, srta. Morgan. Tentarei. Tente quanto quiser, mas no conseguir, Babs pensou. A lngua descontrolada dele voltaria a tra-lo muitas vezes. Ela deu-se conta de que estava apreciando a conversa, os gracejos e at as pequenas divergncias. Na verdade, no haviam tido nenhuma sria. Por enquanto. Provavelmente, uma discusso ferrenha no seria nem um pouco agradvel. Babs vasculhou a mente em busca de outro tpico seguro. Encontrou um e conversaram sobre ele at terminarem de comer. Menos tensa, Louisa conseguiu saborear quase sua poro inteira de um pudim delicioso. Ento, lorde Calder ps-se em p. Est na hora de eu voltar. Creio que minha tia planeja convidar todos de sua casa para uma noite informal de msica. Ela ficou sabendo do interesse de Quentin e como ele tm em alta conta as interpretaes musicais da srta. Morgan. Olhou para Louisa e acrescentou: Espero que nos d o prazer de ouvi-la, minha cara, pois a senhorita toca muito bem. Ela levantou o olhar que no o atingiu acima do peito. Mas fez um sinal afirmativo com a cabea. Lady Blackstock tem harpa em casa? Babs perguntou. Acho que no, mas poderemos providenciar o transporte da sua manso Blackstock. Isso pode ser feito facilmente. Babs levantou-se e o seguiu at onde o bote estava preso. Numa voz baixa, disse: O senhor no vai acreditar, mas Louisa lhe respondeu de maneira bem eloqente. Eloqente?! ele exclamou. Ela conseguiu comunicar os pensamentos com facilidade, o senhor no achou? No percebi. Temo que ela se expresse numa linguagem fora de minha compreenso. Por que a srta. Morgan no pronuncia palavras? Ela possua uma voz suave e musical, muito agradvel ao ouvido. Ningum sabe por que ela no fala mais. O quanto sabemos o fato de Louisa no ter pronunciado uma nica palavra desde aquele dia em que saiu da igreja. Ah. Novamente me humilhando. Ora, apenas se o senhor insiste em se sentir humilhado. Eu me limitei a declarar o fato. Matthew sorriu. A senhorita uma antagonista aprecivel. Jamais fica sem resposta, no , srta. Ruthven? Antagonista? O senhor me deve desculpas Babs exigiu, brava. Por que toma minhas palavras como um insulto? Porque, vindas de uma pessoa que no gosta de controvrsias, elas s podem ser
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Matthew a observou por um instante com um leve sorriso. Sabe, meio estranho. No me passou pela cabea, nem por um instante, que nossa conversa fosse polmica. As provocaes no passaram de gracejos. Nesse caso, em vez de insultada, eu me sinto lisonjeada. Preciso voltar para perto de Louisa e o senhor, para a casa de sua tia. Eu no sabia que lady Blackstock tinha um bote Babs comentou ao afastar-se um pouco enquanto ele a soltava. Pois , tem sim. Quentin e eu o usvamos bastante quando ainda ramos estudantes. O bote ficou tanto tempo fora da gua que poderia no flutuar mais. Mas minha tia, que nunca se lembra de dar certas ordens, com certeza as deu para que o mantivessem em condies adequadas. Ou, quem sabe, um de seus serviais, que goste de passear pelo canal, o tenha conservado para o prprio uso Matthew conjeturou e riu. Ento, indagou; Ser que a srta. Morgan gostaria de fazer um passeio de bote? E a senhorita tambm, naturalmente acrescentou um pouco tarde demais. Babs quase riu. Eu apreciaria, mas no posso responder por Louisa. Tenha um bom dia, lorde Calder. Ah, e obrigada por repartir seu lanche conosco. Por favor, diga cozinheira de lady Blackstock que gostei muito do pat e ficaria grata se ela ensinasse a minha a maneira de prepar-lo. Pois no, direi, sim. Matthew acenou enquanto o bote seguia para o centro do rio, onde a correnteza acrescentou mais fora a ele. Babs o acompanhou com o olhar at que sumisse na curva mais adiante. Balanou a cabea ao questionar os sentimentos. Os dois formavam uma combinao estranha de alegria e contrariedade, de simpatia e averso que no fazia o mnimo sentido. Virou-se e olhou para onde Louisa se sentava com o livro no colo. Ela havia recolhido tudo e colocado em duas cestas. Lorde Calder tinha esquecido a dele, Babs percebeu. Ela refletiu se deveria conversar com Louisa sobre o ex-noivo e explicar-lhe que a sobrancelhas dele apenas pareciam ameaadoras, mas raramente eram. No se surpreendeu ao descobrir que no tinha a mnima vontade de explicar coisa alguma. Pois ento, no o farei murmurou. Pegou o equipamento de pesca e foi tentar apanhar o velho inimigo, escondido entre as razes da castanheira-da-ndia.

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Captulo VII
Com os olhos arregalados, sir George Morgan releu a carta da esposa. No natural a maneira com que mame sempre se sente segura, jamais se embaraa, nunca est errada. No posso suportar isso. uma bruxa, ele refletiu. Por dois dias, entregou-se raiva. Ento, tramou um plano. Feito isso, mandou atrelar a carruagem novssima, com o braso pintado em cores espalhafatosas na portinhola. Entrou nela, acompanhado pelo criado pessoal, pequenino e submisso, que carregava uma sacola de couro, com uma grande quantia de dinheiro. Mesmo se fizessem seis vezes a viagem de Londres ao sudoeste da Inglaterra, no gastariam tudo aquilo. Chegaram no dia seguinte, na hora do jantar e, forosamente, sir George foi convidado para a refeio. James Ruthven passava pelo vestbulo no momento em que ele se apresentava ao mordomo. Eu ignorava, sir George, que o senhor fosse esperado. No fao idia onde estejam todos. O tom frio de James desagradou sir George que o considerou insultante. Porm, como estava decidido a ser educado at descobrir o que acontecia exatamente, limitouse a dizer com amabilidade forada: No importa. Apenas pea a um criado para encontrar minha mulher. Preciso conversar com ela. No, venha comigo. hora do jantar e todos j devem estar se dirigindo sala. Quero conversar com minha mulher. A ss sir George teimou. Sua mulher? Ora, voc no tem uma, pois a repudiou. Alis, em pblico afirmou uma voz muito conhecida dele. Mame! A senhora no pode acusar um homem do que ele diz quando est furioso sir George resmungou. Posso, sim. Sr. Ruthven, por acaso foi formalmente apresentado a meu filho? A meno do parentesco, feita por lady Dewsbury-Morgan, enfureceu o filho. O rosto ficou rubro com o esforo para reprimir as palavras que j estavam na ponta da lngua. James fez apenas um gesto com a cabea e tentou se lembrar do que Babs havia lhe contado sobre aquele homem. Algo sobre ele tentar forar a pobre e silenciosa Louisa a se casar? O melhor seria interferir com cautela. Sir George, talvez devssemos procurar sua esposa. Foi o que eu disse. Quero conversar com Anna o homem respondeu por entre os dentes. Anna lhe escreveu? lady Dewsbury-Morgan indagou ao perceber como o filho ficara sabendo onde estavam. E da se ela escreveu?
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Que criatura mais idiota! Escapar da priso e revelar onde est escondida! A senhora pode pensar o que quiser. Quanto a mim, espero que v para o quinto dos infernos sir George vociferou. Mas falarei com minha mulher imediatamente! George? lady Morgan chamou, lvida e com os olhos esbugalhados, ao aparecer no vestbulo. Eu no fazia idia de que voc tivesse chegado. Ah, to bom v-lo afirmou ao se aproximar e fit-lo com expresso de splica e apreenso. Criatura mais idiota lady Dewsbury-Morgan repetiu, a bengala batendo no cho a cada passo seu rumo sala de jantar. James Ruthven hesitou, mas acabou pedindo licena. Dirigiu-se escada a fim de subir para o quarto. Lady Morgan mordeu o lbio, respirou fundo e sugeriu a sir George que fossem a seu quarto a fim de conversarem. Tenho muita coisa para lhe contar. Voc vai ficar muito satisfeito ela disse meio sem flego. Ele resmungou qualquer coisa, mas a expresso estava mais calma. Pensava no que a mulher tinha lhe escrito. Lorde Calder est aqui? No nesta casa, mas a poucas milhas de distncia, hospedado na casa da tia. Uma senhora muito estranha, achei. Louca por caadas. Como uma criana, ela tagarelou at chegarem ao quarto. Voc est muito bem instalada aqui sir George comentou com azedume ao observar o aposento espaoso e arejado. Por razes que ele no compreendia, o quarto parecia muito mais confortvel do que o prprio, desenhado e mobiliado por ele mesmo. A srta. Ruthven no podia ter gastado uma frao do que ele havia, no entanto... Andou de um lado para outro, olhando quadros nas paredes, bibels em mesinhas e um lindo e delicado vaso de cristal no assento da janela. Irritado pelo que no compreendia, de propsito permitiu que a aba do casaco batesse nele e o derrubasse no cho, espatifando-se. Ai, veja o que eu fiz! exclamou num tom falso de tristeza que, a mulher sabia, era o preldio de repreenses perversas. Depressa, lady Morgan comeou a falar antes que ele o fizesse. Precisamos planejar. Desconfio que a tia de lorde Calder quer que ele se case com a srta. Ruthven e no com nossa meiga Louisa. Sir George, prestes a vociferar e brigar por ela o ter abandonado, indagou: Srta. Ruthven? Nossa hospedeira. Dona de uma boa herana. Nossa filha tambm . Mas a srta. Ruthven jovial e animada. Na verdade, demais. Alm de ser muito independente acrescentou depressa, pois sabia o quanto o marido desaprovava esse tipo de mulher. - Nesse caso, no h problema. Calder no vai querer uma mulher independente. Ele prefere um capacho que o obedea sem reclamar. Algum que no viva se queixando ou
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se oponha s vontades dele. Lady Morgan sentiu o sangue fugir-lhe do rosto e temeu desmaiar. Lorde Calder seria igual a sir George? No tinha pensado nessa possibilidade. Havia calculado que fosse um homem forte e bom, capaz de proteger filha. E que, depois de algum tempo, no se importasse de oferecer moradia sogra, desde que ela no fosse exigente e no atrapalhasse. Mas se fosse igual ao marido... Ai, o que eu fiz! Numa voz suspeita, sir George indagou: O que voc fez? Como? Oh! Hum... Um cachorrinho. Exatamente como um cachorrinho assustado ele disse ao ir em sua direo. Ela recuou ao v-lo com aquele sorriso maldoso. Acha que cometeu um erro ao me escrever? Mas voc escreveu e vai voltar para casa que seu lugar. Vamos casar Louisa com aquele homem que cumprir suas obrigaes para comigo e... De repente e sem aviso, ele a estapeou no rosto, derrubando-a no cho. Isto s o comeo. Como voc se atreveu a fugir e me deixar merc daquelas criadas idiotas que no sabem preparar uma refeio decente, arrumar minha cama sem dobras, coar um bom ch de manh, nem se lembrar de passar meu jornal a ferro? ele indagou com olhar desvairado. Mas voc me repudiou! Tolice. Eu apenas estava bravo. Voc no devia ser to parva a ponto de acreditar em mim ele esbravejou. Ento e no mesmo tom de voz, ele comeou a dizer como a me estava certa ao se opor que ele se casasse com uma idiota. Ele jamais devia ter escolhido uma simplria ignorante e que jamais aprenderia coisa alguma. Ao passar pelo corredor, James ouviu os gritos do homem. Consternado, pensou: O pai da delicada Louisa um monstro. No de se admirar que ela tenha medo at da prpria sombra. Tenso, contraiu os msculos do rosto e resmungou: Pois muito bem. O homem no conseguir forar a filha a se casar com lorde Calder. Farei tudo para impedi-lo. O que voc disse, primo? indagou Babs que tambm aparecia no corredor. Como? Ah, o pai de Louisa chegou. Escute s. A voz que tinha baixado tomou a erguer-se. Mais uma vez, ouviu-se o som de tapas. No corredor, os dois entreolharam-se. A expresso de Babs sombreou-se e ela estendeu a mo, disposta a abrir a porta e exigir que sir George parasse com aquilo. Porm, James a impediu e disse: So marido e mulher. No temos o direito de interferir. A casa minha Babs respondeu. Mesmo assim... Naquele instante, a porta abriu-se e um homem truculento surgiu, de costas para eles. Pare com essa choradeira e v lavar o rosto. Voc no quer que seus amigos refinados vejam que criatura imprestvel, sem espinha dorsal, voc na realidade.
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Ele virou-se, viu James e Babs encarando-o. Com expresso mal-humorada, berrou: Muito bem! Pelo que ouvi, nada est bem Babs esbravejou ao passar por ele, entrar no quarto e fechar a porta, deixando sir George por conta de James. Lady Morgan? chamou baixinho. Aproximou-se da cama onde a pobre criatura soluava. Passou a mo em sua cabea, mas no obteve resposta. Ao ir at o lavatrio, viu o vaso quebrado no cho. Mandaria uma criada vir catar os cacos. No, um criado. Impossvel expor uma mulher a um homem violento como sir George. Babs molhou uma toalha e voltou para perto da cama. Depois de forar lady Morgan a se sentar, lavou-lhe o rosto e indagou: Sente-se melhor agora? Pensei que ele ficaria satisfeito, feliz. Pensei... A senhora conhece seu marido h muito tempo, lady Morgan, e j devia ter se dado conta de que impossvel satisfazer um homem da espcie dele. Como? O que h de errado comigo? Por que no posso agrad-lo? Anna, com as faces marcadas pelos tapas, indagou, perplexa. Nunca lhe ocorreu que ele no quer ser agradado? Que gosta de deix-la infeliz, de faz-la sofrer? A senhora no pode mud-lo. Anna retorceu os lbios numa expresso de teimosia. Ele meu marido. Prometeu cuidar de mim. Deveria... A pacincia de Babs esgotou-se. Ora, deveres, obrigaes morais! A senhora nunca aprendeu que no se pode acalentar sonhos e ver o mundo transformado por eles? Mas ele ... Ele um monstro Babs a interrompeu. Lamentvel que a senhora no soubesse disso antes de se casar com ele. Agora, s existe uma soluo. A senhora precisa abandon-lo. Na verdade, j fez isso. No entendo por que ainda o quer. Ele meu marido lady Morgan repetiu como se isso fosse explicao suficiente. Babs suspirou. Est na hora do jantar. A senhora conseguir descer ou devo mandar uma bandeja aqui? Naturalmente posso descer. E por que no? Anna indagou mais perplexa ainda. Babs observou-lhe o rosto marcado, o nariz e os olhos vermelhos por causa das lgrimas, mas deu de ombros. Nesse caso, vamos? A refeio foi muito desagradvel. Babs colocou sir George a seu lado, lady Morgan longe dele e Louisa mais ainda, sentada entre James e a av. Eles tentariam proteg-la contra as intenes do pai. O homem tinha vindo para fechar a armadilha ao redor de lorde Calder. Babs lembrou-se de que ele estava disposto a se deixar apanhar e imaginou por que arquitetava planos para salv-lo. Porm, se ele dispensava socorro, Louisa no. E ela, sem
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dvida alguma, salvaria a moa. To logo as mulheres deixaram a sala de jantar para que os homens saboreassem vinho do porto e charutos, Babs escreveu um bilhete e mandou um cavalario lev-lo imediatamente manso Blackstock. De Merrywood, Matt? indagou lady Blackstock. , sim, mas no estou entendendo. Deixe-me ver. Ele passou-lhe o bilhete da srta. Ruthven. Ora, est muito claro. Voc no bem-vindo l por uns tempos. Ser avisado quando for. Isso entendi, tia. S gostaria de saber por qu. Ser que ela j teve o suficiente de sua companhia por uns tempos? Estar cansada dos torneios com voc? Quer uma licena para reparar suas defesas, cavar uma vala mais profunda a fim de se proteger contra voc? Muito engraado, tia Hermie. A senhora gosta de brincar com assuntos srios, no ? Acho que a nica maneira para eu saber ir perguntar a ela. No sei quando estarei de volta Matt avisou ao levantar-se e rumar para a porta. Meu sobrinho, volte aqui. Neste instante. Por qu? No h nada errado com o bilhete da moa. Ela deve ter uma boa razo para lhe fechar a porta. Espere at que lhe mande um outro, dizendo que voc bem-vindo novamente. Ento, voc poder descobrir os motivos do primeiro. No vou conseguir dominar minha curiosidade nem por um dia Matt afirmou. Se no consegue mesmo, mande Quentin. Ou a srta. Ruthven tambm o proibiu de ir l? No h meno alguma a Quent. Ento, mande seu primo. Ao v-lo hesitar, sua senhoria o advertiu; Matt, no seja tolo. A moa deve ter razes muito srias. Se voc quer saber quais so, escrevalhe indagando ou mande Quentin. Depois de um momento, ele sorriu. Vou escrever e mandar o bilhete por Quent. Muito bem. Talvez voc encontre papel e caneta naquele pequeno escritrio que minha governanta usa. Ou quem sabe, um lpis. Matthew no conteve o riso. Estive muitas vezes aqui antes, tia querida. No me esqueci de trazer minha escrivaninha porttil. Matthew piscou para ela que achava quase impossvel usar caneta e tinta. No porque fosse analfabeta e sim por achar horrvel ficar sentada, durante muito tempo, a no ser na sela da montaria. Ele a deixou na sala, rindo de si mesma. Matthew encontrou Quentin no corredor. s vezes, esqueo por que gosto tanto de nossa tia. O que foi desta vez, Matt? Ele explicou a brincadeira, que perdia a graa na repetio, e perguntou se o primo
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tencionava ir a Merrywood mais tarde. Pensei que ns dois fssemos Quentin respondeu, Fui proibido de entrar l. Como assim? Achei que isso tambm o surpreenderia. Mas por qu? No sei. Por isso, perguntei se voc ir. Vou escrever um bilhete srta. Ruthven, pedindo uma explicao. Como no de bom tom eu escrever a uma jovem solteira, espero que voc lhe entregue a nota s escondidas. Quentin concordou e Matthew subiu ao quarto. Depois de pegar papel, caneta e tinta sentou-se perto da janela de onde olhou para o jardim ensolarado l embaixo. Ocorreu-lhe que a tia precisava arranjar um novo jardineiro que fosse capaz de podar os arbustos e tirar o mato dos canteiros. Era evidente que o atual no fazia bem tais servios. Esqueceu-se da questo ao refletir como iniciar o bilhete a uma dama a quem no tinha o direito de escrever. Por outro lado, senhoritas no deviam escrever a cavalheiros como essa tinha feito de maneira to provocadora. Deu de ombros e comeou: Mea culpa. Porm, no fao a mnima idia do erro cometido. Sem dvida foi um, admito e, embora o ignore, peo perdo. Um milho de vezes. Isso me levar mais prximo perfeio que a senhorita mencionou uma vez? Depois de me desculpar, apesar de no saber pelo qu, desejo uma explicao. Que erro cometi? Por que estou proibido de gozar do prazer de sua companhia e da de outra pessoa angelical em sua residncia? Matthew releu o que tinha escrito e refletiu como terminar a mensagem. Mais uma vez, deu de ombros. Por misericrdia, no me deixe na incerteza e me envie a garantia de que conquistarei o que mais almejo neste mundo. Seu fiel servo, Matthew assinou com a firmeza habitual, que causaria impacto. Ao ler o bilhete, Babs riu, Seu primo tem muito jeito com as palavras, no tem? As sobrancelhas de Quentin, de formato mais normal do que as de Matthew, curvaram-se. Porm, Babs ignorou a interrogao. Devemos ir sala de msica onde, espero, o senhor nos deleite com uma cano ou duas, sr. Riverton. Com o maior prazer ele disse, percebendo que no descobriria por que o primo no podia vir a Merrywood.
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Na sala de msica, Quentin juntou-se a James que conversava com a srta. Morgan. Ou melhor, ele falava e a moa, com a cabea curvada, poderia estar prestando ateno ou no. Mal tinham decidido que os trs apresentariam Greensleeves quando ouviram a voz alta e violenta de sir George. James olhou para a srta. Morgan, viu que estava rgida e com as mos, lvidas, crispadas no colo. Quentin no reconheceu logo a voz. Quando o fez, praguejou por entre os dentes. Isso mesmo James concordou numa voz seca. Posicionou-se para que Louisa ficasse meio escondida pelo corpo dele. Quentin percebeu e fez o mesmo. Os dois a protegeriam, mas sabiam que no seria por muito tempo. No permitirei que ele lhe faa mal, srta. Morgan James afirmou com suavidade. Ela lhe dirigiu um olhar incrdulo. Ao not-lo, Quentin imaginou se ela duvidava que James o fizesse ou se estava surpresa com a promessa. James continuou a falar de msica e, novamente, Louisa o fitou. Dessa vez com expresso espantada. Meio alheio, Quentin tambm falava, mas com os ouvidos atentos ao escarcu atrs deles. Mame, eu lhe garanto que no aceito isso. Elas iro comigo. Imediatamente! No iro. Voc as repudiou publicamente. No tem mais o direito de lhes dar ordens. Engano seu. Anna j est arrumando as malas. Anna adulta e eu no posso impedi-la de fazer o que quiser. Mas no permitirei que voc leve Louisa. Sou sua guardi legal e cabe a mim resolver aonde ela vai ou no. No diga tolices. No existe guardio de filhos se o pai ainda vivo. Voc renunciou sua filha diante de testemunhas. Recebi a tutela dela em seu lugar lady Dewsbury-Morgan declarou com firmeza. Quem cometeu tamanha idiotice? Eu mandarei esquartej-lo sir George vociferou numa voz mais alta ainda. Louisa Maria estremeceu e comeou a tremer. Onde est ela? Onde a esconderam? minha para eu fazer o que bem desejar com ela. James amparou Louisa quando ela comeou a escorregar para o cho, numa ameaa de desmaio. Baixinho, ele disse a Quentin: Sente-se a seu lado e a segure. To logo viu que a moa no desmaiaria, James virou-se e foi em direo a sir George que gesticulava rente ao rosto da me. Abaixe a voz ordenou e quando conseguiu a ateno surpresa do homem, acrescentou: Se o senhor no pode se comportar como o cavalheiro que deveria ser, saia da casa de minha prima disse numa voz to fria que estarreceu sir George. Um cavalheiro o protetor de mulheres. Seu dever dar-lhes amparo e conforto, No pode
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deix-las to infelizes a ponto de desmaiar de medo. Sir George ficou rubro. Com todos os diabos, quem o senhor? Que direito tem de me dizer como devo agir? Algum tem de fazer isso, j que o senhor no aprendeu como se comportar. Sir George ficou to furioso que enrolou a fala. Com esforo, conseguiu gritar: Eu o mandarei enforcar e esquartejar! Na maior calma, James respondeu: Sei. Tipo da ameaa medieval que uma pessoa de sua espcie faz. Estamos no sculo 19. O senhor no pode agir como um tirano. Muito menos com as mulheres de sua famlia. O senhor... O senhor... Sir George pareceu expandir o corpo e estar prestes a explodir. Calado, James arqueou as sobrancelhas. Ora, v embora. Voc uma criatura insuportvel, George. O fato de eu ser forada a admitir isso, deveria envergonh-lo lady Dewsbury-Morgan declarou. Ele dirigiu um olhar incrdulo para a me. A senhora... Tenho os documentos. Se Anna bastante tola para ir com voc, problema dela. Mas voc no vai levar Sissie ela avisou em tom peremptrio. Em seguida, afastou-se, tentando disfarar como se sentia abalada com a discusso. A razo para no ter se esforado mais a fim de convencer o filho era o fato de detestar vozes muito altas. Gostaria bem de no ser to covarde. Quero minha filha! Com ar desvairado, sir George olhou em volta e viu Louisa encolhida na cadeira. Aproximou-se e ordenou: Em p, Sissie. Voc vai comigo. James o tocou no ombro. Alm de tudo, o senhor no ouve bem? Ela vai ficar com a av disse em voz suave, mas firme. minha filha! O senhor a repudiou. Tarde demais para mudar de idia. James esperava estar certo. E tambm que lady Dewsbury-Morgan fosse, de fato, a guardi legal da moa. V para o inferno! No, v o senhor, sir George, e tambm para fora desta casa. Sua carruagem estar atrelada dentro de meia hora. Sugiro que aproveite esse tempo para ajudar sua mulher a fazer as malas James disse j com a pacincia esgotada. Aturdido, o homem o encarou. Ento, virou-se para a filha. Muito bem, Sissie, vai ficar aqui com estranhos ou voltar comigo para casa onde seu lugar? Louisa Maria recomeou a tremer. E ento? ele demandou. Pela primeira vez, Quentin interferiu: A srta. Morgan no pronunciou uma nica palavra desde que saiu da igreja. No sero seus gritos que a faro falar. Sir George dirigiu a raiva para Quentin. Mas, de repente, a expresso dele mudou
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para a de curiosidade. O senhor... Eu no o conheo? Talvez, mas isso irrelevante. Sua filha no pode lhe responder. Ela no fala. Tolice. Louisa fala muito bem. Cuidei dessa parte. Ela teve aulas de elocuo sir George informou em tom de orgulho. Apesar disso, ela no fala. Ento, Sissie, nem uma palavra para seu velho pai? ele indagou com afabilidade falsa. Louisa Maria baixou mais a cabea. Vamos. Diga a seu pai que vai voltar para casa com ele. Um leve gesto negativo de sua cabea foi a resposta antes de os ombros curvarem-se como se ela esperasse ser espancada. Tambm temendo isso, James limpou a garganta e Quentin chegou mais perto de Louisa. Sir George rendeu-se. Eu disse uma vez e estava certo resmungou o baronete. Voc, Louisa Maria, no mais minha filha! Virou-se e saiu da sala, batendo os ps. James e Quentin o acompanharam com o olhar e no viram a srta. Morgan erguer a cabea e fit-los com admirao.

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Captulo VIII
Nesse meio tempo, Babs olhava para a folha de papel em branco. No sabia como responder a nota de lorde Calder. Gostaria de ter a facilidade dele para redigir os pensamentos, ou a prpria para expressar os seus pela fala. Havia uma outra razo para gastar mais tempo com a resposta. To logo a terminasse, teria de voltar sala de msica, onde o horroroso sir George desagradava a todos. Ela sabia que teria de lhe dizer para se retirar, atitude incmoda. O homem, ela sabia, no a atenderia de bom grado. Uma batida na porta a fez franzir a testa e virar-se para trs. Sim? A porta entreabriu-se e James mostrou o rosto pela fresta. Como anfitri, sua presena necessria no vestbulo. Duas pessoas de fora vo embora e desejam se despedir de voc. Sir George convenceu ou forou, no sei bem, a mulher a voltar para Londres com ele. E Louisa? ela indagou, preocupada. Ela e a av vo ficar. Babs respirou aliviada. Como voc conseguiu algo to extraordinrio, primo? ela indagou. O que a leva a pensar que fiz alguma coisa? Babs riu. Estou comeando a conhec-lo, primo. Voc tomou Louisa sob sua proteo e no permitiria que ela voltasse para os cuidados daquele monstro. No se pode classificar os atos dele de "cuidados" James afirmou, bravo. verdade. No sei como vou suportar os prximos minutos Babs queixou-se. Eu, o sr. Riverton e um bom nmero de criados vamos estar l no vestbulo a fim de garantir que sir George se v em paz. Embora com certo estardalhao, o homem se foi, deixando para trs a me e a filha. William Ruthven tinha voltado da cidade algum tempo antes da partida dos dois. Como no gostasse do que sabia a respeito de sir George, havia avisado a sobrinha que ia se esconder e s apareceria quando o monstro se fosse embora. Ao ouvir a partida da carruagem, foi at onde Babs e James falavam sobre sir George a Quentin. Vocs deviam t-lo aconselhado a passar a noite em Stains antes de atravessar a chameca. Por qu? Babs perguntou, satisfeita por ter se livrado do homem. Ouvi boatos de que um bando de assaltantes de carruagens anda agindo por l. Impossvel! Faz anos que no existem mais tais bandos Babs afirmou, mas franziu a testa. Mesmo assim, no se fala em outra coisa na cidade. Segundo me contaram, houve
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dois ataques na semana passada. Assim to recentes? Talvez isso explique nossa ignorncia. E verdade que ningum foi a Stains at eu precisar ir falar com meu advogado. S voltei um pouco antes do jantar. Logan me avisou que sir George estava aqui ele disse, olhando para James, j que Babs sabia disso. Pedi que ele levasse uma bandeja a meu escritrio e s agora percebi que o homem j tinha partido. O que voc acha? Ser melhor mandarmos algum atrs deles para avis-los? Babs indagou, dirigindo-se a James. Sem dvida sir George ficar sabendo quando parar em Stains, como ser obrigado, para trocar os cavalos. E se ele no fizer isso? ela perguntou, preocupada com lady Morgan e os criados. Sir George poderia se arriscar que ela no se importaria. Lady Morgan... murmurou, mas a voz esmoreceu. James suspirou. Est bem. Cavalgarei atrs deles. No mesmo instante, Quentin ofereceu: Eu o acompanharei. bem provvel que sir George no se mostre grato pela informao e reaja com agressividade. Voc se sentir aliviado se me tiver a seu lado. Num tom irnico, James conjeturou: O homem ser capaz de seguir em frente apenas se lhe sugerirmos a esperar at o amanhecer. Se no fosse por lady Morgan, eu diria que o deixssemos entregue prpria sorte. Mas j que ela o acompanha, suponho que devamos ir Quentin opinou. Mandarei uma nota manso Blackstock, dizendo aonde o senhor foi e que dever chegar tarde em casa. E obrigada a ambos. Caso no fossem, eu me afligiria at ter notcias da chegada deles em Londres Babs afirmou. A nota para lady Blackstock inclua um convite para sua senhoria e seus dois hspedes fazerem companhia aos Ruthven num pequeno jantar formal, na noite seguinte. Isso informava, de maneira tcita, que lorde Calder era bem-vindo novamente em Merrywood Hall. Em seguida, Babs escreveu mais alguns convites, um para o pastor e a mulher e dois para vizinhos prximos. Afinal era necessrio um mnimo de convidados para um jantar ser formal. James e Quentin descobriram onde sir George tinha trocado os cavalos. Ficaram aborrecidos ao saber que ele, quando a esposa havia sugerido que ficassem na segurana da hospedaria, tinha feito pouco-caso do perigo. Alegara que a histria no passava de artimanha do estalajadeiro para ganhar mais dinheiro. Ao ouvir as notcias, o cocheiro tambm tinha argumentado a favor de passarem a noite ali. Como resposta, foi-lhe dito que deixasse de ser poltro. De cara feia, segundo um cavalario, o homem havia pegado as rdeas e partido. Apenas meia hora a nossa frente Quentin comentou enquanto os dois tambm seguiam pela estrada para Londres. Felizmente, por ser vero, o sol ainda brilhava no poente. Vamos alcan-los antes que escurea e, se sir George no voltar, suponho que
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tenhamos de acompanh-los como batedores James disse ao mesmo tempo em que instigava a montaria a galopar. Por uns vinte minutos, os dois cavalgaram a rdeas soltas e, ento, ouviram gritos e um tiro. Logo em seguida, mais trs estampidos. E, ento, silncio. Mantenham a calma! Estamos chegando! James gritou a plenos pulmes, empunhando um revlver j destravado. Quentin, perplexo com a apario da arma, imaginou de onde ela havia surgido. Ouviram palavres proferidos nas proximidades da carruagem, cuja silhueta enxergavam apesar do anoitecer. Estava parada no lado da estrada e, inclinado numa das janelinhas, havia um assaltante. Um outro, o que praguejava furiosamente, os viu aproximando-se, virou a montaria e fugiu a galope pela chameca. O da janelinha virou-se, apontando a arma para eles. Mais rpido, James puxou o gatilho. O homem tombou ao cho, sob as patas do cavalo. Um grito veio do interior da carruagem e James bradou: Lady Morgan, somos ns! Viemos socorr-los e vamos lev-los para a segurana! O cocheiro desceu, enxugando a testa com um leno. Pensei que ns todos fssemos morrer disse quando Quentin parou, observando a confuso. Ao lado do assento do cocheiro, o criado pessoal de sir George tremia como vara verde. Estava lvido e a boca aberta parecia emitir um grito silencioso. O cocheiro seguiu o olhar de Quentin e comentou: Sujeito poltro, est morto de medo. Com a ponta da bota, tocou o corpo de um homem. Sir George acertou neste primeiro e, depois naquele acrescentou, apontando. Ele era um tirano, um amo implacvel e injusto, mas enfrentou o desastre com coragem admitiu com relutncia. Do outro lado da carruagem, James tinha aberto a portinhola e se via s voltas com lady Morgan que, soluando, havia se atirado nos braos dele. Meio sem jeito, ele tentou acalm-la. Vamos, vamos. J passou. A senhora est em segurana. Chegamos no momento exato. Repetiu as palavras vrias vezes. Finalmente, lady Morgan inclinou a cabea para trs e o fitou. No, no, chegaram tarde demais protestou e recomeou a soluar. Vamos, acalme-se James insistiu, impotente. Sir George est morto. O que ser de mim? Meu marido morreu. James estranhou. Sem dvida ela no ia chorar pelo homem impiedoso e cruel. Tenha coragem. Vamos voltar para Merrywood e a senhora ter a me dele para consol-la. Ela arregalou os olhos. Me Vivian?! Ela no se importar nem um pouco. No entenderia. Pensa que nenhuma mulher precisa de um homem. Mas eu preciso. James percebeu que um pouco de energia a faria parar de chorar. Numa voz firme, disse:
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Sem dvida a senhora no quis afirmar isso. Sir George era filho dela. Mas a senhora queria aquele bruxo como marido? Numa expresso de teimosia, lady Morgan ergueu bem o queixo. James, ento, fingiu ceder. Est bem. Acho que a senhora vai se sentir melhor na companhia de mulheres. Agora, precisamos nos organizar. Volte para dentro da carruagem e... Surpreendeu-se ao v-la sacudir a cabea e recuar. Por que no? Viajar com... sentar ao lado... O senhor no pode esperar isso de mim. demais para minha sensibilidade. No posso declarou, voltando a chorar, para o horror dele. Lady Morgan olhou para a portinhola aberta e estremeceu. S ento, James percebeu qual era o problema. Viu um dos cavalos dos assaltantes um pouco adiante e foi peg-lo. Vamos amarrar sir George na sela. Lady Morgan sacudiu a cabea com veemncia. Muito desrespeitoso! O senhor no pode fazer isso. J um tanto exasperado, ele indagou: Nesse caso, que soluo a senhora sugere? Ela o olhou de soslaio e respondeu numa voz incerta: Talvez o senhor permita que eu v na frente de sua sela. James no ficou satisfeito com a idia. Cavalgar qualquer distncia dessa forma seria muito desconfortvel. Por outro lado, se ele a levasse, poderiam pr os outros corpos ao lado do de sir George na carruagem, em vez de deix-los na margem da estrada. Ele concordou e, pouco depois, a carruagem voltava estrada e eles seguiam rumo a Stains. Na hospedaria, alm de um quarto e uma criada, James ainda arranjou um mdico para ver lady Morgan. Este lhe receitou uma dose de ludano quando ela garantiu que no conseguiria dormir por causa do horror vivido. Finalmente, James conseguiu dar ateno ao magistrado. O homem, meio impaciente, esperava que sua senhoria e sua depresso estivessem a portas fechadas para que pudessem tratar da questo dos assaltantes mortos. Aps resolverem o assunto, ele, James e Quentin conseguiram tomar uma garrafa de conhaque. S ento, subiram a escada, rumo ao quarto de cada um. Antes, enquanto eles conversavam e bebiam, a nova viva sonhava, mas no com o horror enfrentado e sim com os braos fortes que a amparavam, o ombro largo no qual ela podia apoiar a cabea e a pele bronzeada pelo sol do oriente. Acordou bem descansada, mas ficou desapontada quando nenhum dos homens lhe fez companhia no caf da manh. Ou no almoo. A tarde j ia avanada quando James e Quentin montaram a fim de voltar para casa. Em vo, lady Morgan tentou convenc-los a lhe fazer companhia na carruagem. Nenhum dos dois estava com cabea para ouvir sua tagarelice e temiam insult-la. Tambm achavam que o ar fresco acabaria com o resto da ressaca que as longas horas de sono no tinham eliminado. A viagem seria vagarosa, pois uma carroa, com o caixo do morto, os acompanhava. Ao chegarem, descobriram que o jantar formal planejado,
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tinha sido cancelado por causa da morte que enlutava as trs hspedes de Merrywood. Lorde Calder, ao ler a mensagem recebida por lady Blackstock, franziu a testa. Sir George estava morto! Se Louisa Maria tivesse de guardar luto pelo pai por um ano, como as regras da sociedade exigiam, ela no se casaria nesse perodo. Lady Morgan insistiria em tal ponto? Ou, como fosse a favor do casamento da filha com ele, permitiria uma cerimnia ntima s para as famlias e sem os festejos habituais nos enlaces da sociedade? Qual o problema, Matt? indagou Quentin. Ah, nada importante, apenas o falecimento de sir George ele respondeu, mas deu-se conta de que no se podia considerar uma morte sem importncia. No foi uma grande perda. Quer falar sobre isso? Quentin perguntou, vendo que o primo continuava de testa franzida. Estou pensando no que meu pai dir se o casamento for adiado por esse motivo. Como conheo bem seu pai, duvido que ele fique feliz com a idia de voc esperar um ano. Ele quer que voc se case logo e lhe d muitos netos Quentin comentou. Matthew lembrou-se das palavras de lady Dewsbury-Morgan, descrevendo o tipo de esposa que a neta seria. Umas duas vezes, ele j tinha imaginado se teria pacincia bastante para ensin-la a apreciar-lhe as atenes na cama. No ser nada desagradvel providenciar os tais netos Quentin provocou. De acordo com o que pensava no momento, Matthew indagou-se se isso seria verdade. Ainda mais se for com a mulher certa Quentin acrescentou em tom e olhar srios. Matthew no sentiu vontade de indagar o que o primo insinuava. Virou-se e foi embora, esforando-se para no bater os ps. Por que todos conspiravam para convenc-lo de que Louisa no era a mulher de que ele precisava e queria? Ele ansiava por paz e tranqilidade. E tdio. A imagem da srta. Ruthven surgiu-lhe na mente. Depressa, ele invocou a da me a fim de reforar a deciso de jamais tolerar uma mulher de esprito forte. Lembrou-se de seu comportamento louco, das atitudes tempestuosas, briguentas que transformavam a vida de todos em sua volta num inferno. Ele no suportaria um casamento igual ao do pai. Jamais. Porm, mais uma vez a srta. Ruthven traioeiramente venceu-lhe as defesas e surgiu na mente, junto com uma reao mais traioeira ainda do prprio corpo. No, Ele no aceitaria isso. Carrancudo, dirigiu-se ao estbulo, onde ele mesmo encilhou a montaria, pois no teve pacincia para esperar que o cavalario terminasse o que fazia. Montou e partiu a galope para Merrywood. O mau humor aumentou em vez de diminuir com a cavalgada e, quando entregou as rdeas do animal a um criado de Merrywood, ele estava furioso. A culpa era toda da criatura. Se ela no houvesse escondido o fato de sir George ter chegado a Merrywood,
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tudo teria se ajeitado para a realizao do casamento. E l estava ela. Atrevida! Bruxa! Matthew correu pelo gramado, em direo ao caramancho em que a srta. Ruthven havia entrado. Quando se aproximava, ela reapareceu. Lorde Calder! exclamou sorrindo, mas ficou logo sria. Algo errado? A senhorita ele rosnou. Como se atreveu a se colocar entre mim e sir George para que no nos encontrssemos? Como se atreveu a impedir que Louisa Maria e eu cuidssemos do ca... Pare! Estarrecido por ela o interromper, Matthew parou com a boca aberta, sem terminar a palavra. Em primeiro lugar, no teve nada a ver com o senhor. Quer dizer, meu pedido, logo aps a chegada de sir George, para que no viesse a Merrywood. O homem estava furioso. Espancou lady Morgan e eu temi que tambm batesse em Louisa Maria. Ainda mais se ele descobrisse que o senhor estava nas redondezas, caso j no tivesse sido avisado por lady Morgan. Pensando bem, acho que ele j devia saber. Mas Matthew ignorou suas ltimas palavras, pois tentava entender as anteriores Sir George espancou... Pelo jeito, ela est acostumada, mas eu, no Babs disse. No posso entender por que foi embora com sir George. Ele ameaou lady Dewsbury-Morgan com a lei se ela no lhe entregasse Louisa Maria. Sua senhoria manteve-se firme e ele foi embora com Anna. E ento, por teimosia e idiotice, insistiu em continuar a viagem para Londres ao anoitecer e apesar de ter sido avisado dos ataques de assaltantes. Matthew recusou-se a abrandar a atitude. Numa voz rspida, disse: Bela desculpa. Se a senhorita no tivesse interferido, o homem ainda estaria vivo. A culpa sua por ele ter morrido. Tolice. Ningum responsvel por isso a no ser o prprio idiota turro! Matthew a segurou. No discuta comigo! No levante a voz para mim! Sem que os dois esperassem, Louisa surgiu do caramancho, empunhando o guardasol, com o qual bateu nos ombros de lorde Calder. Numa voz rouca, conseqncia do longo silncio, gritou: No faa isso! No pode machucar a srta. Ruthven! Ele segurou o guarda-sol ao mesmo tempo em que Babs abraava Louisa. Voc falou, minha querida! A moa arregalou os olhos. Com expresso de terror, soltou-se e correu para casa como se fosse perseguida pelo prprio demnio. Ora, que reao foi essa? Babs indagou. No sei. s vezes a senhorita no questiona se ela no vtima de um problema mental? Matthew perguntou ao formar a linha grossa sobre os olhos com as sobrancelhas. Ela falou e, depois, correu como se fosse de um boggard. Um o qu?
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Um duende. Uma das criadas tem medo deles e no sai para fora depois do pr do sol. Est convencida de que existem muitos deles por a, mas o que fazem caso a peguem, ela no sabe. A senhorita lhe perguntou? Por curiosidade. Imagino se Louisa tambm no tenha medo deles. Mais provvel que sinta medo do pai. Mas ele est morto! Pior. Ser que, agora, ela no se preocupa com o fantasma dele? Babs riu. Mesmo assim, por que ela, naquele exato momento, entrou em pnico? Ela havia acabado de falar! Matthew apertou os lbios e franziu a testa. Estou me lembrando de uma coisa. Naquele dia na igreja, seu pai a proibiu de falar at que estivesse disposta a pronunciar as palavras certas. Palavras certas?! As promessas que indicariam que ela me aceitava como esposo. Nesse caso, Louisa ficou em pnico porque falou, mas no est disposta a se casar com o senhor? minha concluso. E o senhor ainda quer se casar com ela? Babs indagou, incrdula. Matthew suspirou e pensou no futuro. Sim. Quer dizer, acho que sim. Talvez o senhor no queira ela comentou. Pode ser... Lorde Calder, o senhor no quer se casar com ela. Acredite em mim, no daria certo. Se ao menos o senhor lhe dissesse isso, ela voltaria a ser feliz. A simples idia de se casar comigo a deixa infeliz? Sim. Como Babs no acrescentasse mais nada, Matthew riu, irnico. Bem, sua resposta to clara e franca que at eu a entendo. Ento o senhor falar com ela? No, de jeito algum. Continuo convencido de que ela ainda no faz a mnima idia do que quer ou no. E creio que posso convenc-la de que me quer. O senhor, lorde Calder, um tolo Babs afirmou e comeou a se afastar pelo gramado. Matthew a seguiu. Posso ser, mas, pelo menos, sei o que quero. Sabe coisa nenhuma. Sei, sim. Babs virou-se para trs e os dois quase se chocaram. Ele teve de segur-la pelos ombros a fim de impedi-la de cair para trs. Numa voz menos alta, disse: Eu quero paz, contentamento, uma vida domstica sossegada. No quero uma mulher que esteja sempre discutindo comigo ou levantando a voz para mim. Muito menos
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que faa cenas em pblico quando no consegue o que quer, que no destrua algo meu apenas porque esteja zangada comigo ou... Babs o interrompeu ao pr um dedo sobre os lbios dele. Sossegue. E claro que o senhor no deseja esse tipo de mulher como esposa. Mas tambm no quer uma que tenha tanto medo do senhor a ponto de s andar na ponta dos ps a sua volta e de evitar sua companhia sempre que puder. Isso alm de apenas lhe responder "sim senhor, no senhor" at que sua pacincia acabe e o senhor faa exatamente o que ela teme, ou seja, a esgane. A viso que ela provocou com tais palavras era to ntida que Matthew fechou os olhos. claro que no quero isso ele concordou. Mas o que ter caso teime em se casar com Louisa Maria ou com algum do mesmo temperamento. O senhor no percebe? S vejo uma soluo. O senhor lhe dir que no quer se casar com ela? Babs insistiu, sorrindo. Suponho que sim. Algum dia. Mas a soluo em que pensei no me casar com ningum. Isso significa que terei de enfrentar muitas brigas com meu pai. Ele est determinado que eu me case o mais depressa possvel. Eu no gosto de brigas. Babs refletiu e achou a atitude do pai dele muita estranha. Por que ele tem tanta pressa? Afinal o senhor est longe de ser velho. Com expresso pesarosa, Matthew contou: Meu irmo mais velho estava no cerco de Burgos e levou um tiro nos pulmes. O fato de ele haver tido licena para se alistar me surpreende. Henry sonhava com isso havia muito tempo e, como argumentou a nosso pai, eu existia. Ento, o senhor tomou-se o herdeiro. Nunca havia pensado nisso antes. Henry era especial. Eu o respeitava e admirava muito, Foi horrvel quando as pessoas comearam a me tratar pelo ttulo dele. E agora, meu pai s pensa em ter netos. De preferncia, muitos. Deve ter sido terrvel para ele quando o herdeiro morreu, mesmo sabendo que isso poderia ocorrer. Entendo por que ele quer que o senhor se case. Com o olhar perdido, Matthew assentiu com um gesto de cabea. Ao observ-lo, Babs mordeu o lbio e teve uma viso repentina de si mesma. A imagem de se ver com o filho dele nos braos foi inacreditvel. Ter muitos filhos. Crianas para encher o berrio de Merrywood e correr pelo jardim. Crianas felizes, alegres. E no solitrias como havia sido ela, apesar de todas as maravilhas da propriedade com as quais podia brincar e que, mais tarde aprendera a valorizar. Mentalmente, Babs riu. Se tivesse todos aqueles filhos com lorde Calder, provavelmente os meninos puxariam por ela, com silhueta delicada e cabelos vermelhos, enquanto os das meninas seriam escuros bem como as sobrancelhas fartas como as dele. E por que no?, ela pensou. Lorde Calder, embora o senhor no saiba, acho que vou convenc-lo de que sou exatamente a esposa que o far feliz. Ela no se atreveria a dizer isso, claro. Ainda mais nesse momento em que ele se
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entristecia com a idia de desafiar o pai e, ao mesmo tempo, apreciava a perspectiva de se manter solteiro. Bem, seja como for, talvez o senhor queira nos fazer companhia numa refeio simples. Vai ser servida em menos de uma hora. Segundo o costume do campo, eles jantavam no meio da tarde. S quando tinham convidados, a refeio era servida noite. Babs olhou para a posio do sol e repetiu: Em menos de uma hora. Venha nos fazer companhia. Ele deu a impresso de estar com o pensamento longe. No, obrigado. A cavalgada de volta manso Blackstock me far bem. Tenho muito em que pensar. Como contar a Louisa que no contnua a desejar que ela se case com o senhor? No. Como dizer a meu pai que no pretendo me casar. Falar com a srta. Morgan ser fcil em comparao. Comunicar a seu pai ser um trabalho de Hrcules? Babs gracejou, o que provocou uma sombra de sorriso nele. Sim, uma tarefa que faria o heri da Antigidade empalidecer. Vejo que o senhor tem, pela frente, um feito homrico. Eu o admirarei a distncia, A senhorita no apreciar a exploso que ocorrer quando meu pai souber. Babs riu, mas Matthew manteve-se srio e advertiu-a: Espere e ver. A senhorita saber que estou certo quando o topo da manso Blackstock se levantar. Matthew despediu-se, foi at o estbulo e logo partia a galope, mas dirigiu-se vila e no manso. Ele tinha, de fato, muito em que pensar, alm de criar uma coragem ilimitada. Desde criana, detestava contendas. E agora, ele estava prestes a, deliberadamente, entrar numa com o pai. Uma expectativa deprimente.

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Captulo IX
Babs olhava para a direo que Calder havia seguido quando James, que a procurava, a chamou de longe: Prima? Ainda com o olhar na distncia, ela respondeu: O que foi? Enquanto se aproximava, ele pediu: Explique o que voc disse a srta. Morgan que a afligiu tanto. Babs virou-se. Eu no disse nada a Louisa que pudesse perturb-la. Lorde Calder, com certa razo, estava to bravo comigo que chegou a me segurar pelos braos. E teria me sacudido se nossa delicada, mas corajosa Louisa, no houvesse me socorrido. Ela o agrediu com o guarda-sol. Foi s isso? James indagou, franzindo a testa. Na verdade, no. Ela falou. No diga! E depois? Louisa fugiu correndo para casa, obviamente em pnico. Calder disse algo que faz sentido. Babs contou como sir George tinha proibido Louisa de falar qualquer coisa at que estivesse disposta a fazer as promessas matrimoniais. Comeo a entender. Ao permitir que as palavras lhe escapassem, ela agora teme que, de certa forma, o aceitou como marido? Ser? Uma explicao razovel. Tentei acalm-la, mas como eu disse, ela fugiu correndo para casa. Onde se chocou contra mim. Estvamos perto da sala de msica e eu a levei para l. Como sempre, ela mantinha-se calada e eu no fiquei sabendo o que se passava, apenas percebi sua aflio. Ento a fiz sentar perto da harpa e sugeri que tocasse enquanto eu descobria qual era o problema. O que j fez. James, voc est sentindo uma certa atrao por Louisa? Seria um contra-senso de minha parte. A srta. Morgan bem mais nova do que voc e eu considero voc jovem demais para mim! Cheguei concluso de que o bom senso jamais impede as tolices do corao. Ele a fitou com olhar de compreenso. Lorde Calder? Imagino... mas ridculo. Grande parte do tempo, nem simpatizo com ele. No entanto, quando o encontro, meu corao dispara e eu me sinto muito estranha. Ao oposto das de Calder, as sobrancelhas de James podiam erguer-se separadamente, o que ele fez com uma delas. Estranha? No da forma que uma dama deveria se sentir ela explicou com ar pensativo.
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Mas? James indagou. Babs deu-se conta de j ter falado demais e refletiu como poderia corrigir-se sem se constranger. Voc ouviu a tal palavra mesmo que eu no a tenha pronunciado? perguntou, procurando uma maneira de escapar do dilema. Ouvi. E apesar de voc ter falado, pelo menos sugerido, algo que uma jovem dama no deve dizer a um homem, mesmo que ele seja seu primo, fique sossegada. No creio que eu jamais tenha tido a pretenso de ser uma dama. No se uma dama precisa fingir que alguma coisa no existe ou que uma verdade bvia no seja. As damas agem assim? James indagou, surpreso. Babs voltou a respirar normalmente e iniciou uma explicao que, esperava, os desviaria de outras revelaes constrangedoras. A mim, parece que sim. Em, minha nica estao de eventos em Londres, descobri que ningum falava dos horrores que eu via em nossa volta. Crianas famintas e maltrapilhas, mulheres vendendo a nica coisa de sua, ex-soldados mutilados pela guerra, tentando sobreviver com os poucos vintns que nosso governo mesquinho lhes d. Homens e mulheres embriagados a qualquer hora do dia e da noite, a jogatina desenfreada, com participantes de todas as classes. Tudo isso ignorado por todos. Quando eu mencionava algo, as pessoas me olhavam de esguelha. Fingiam que nada daquilo existia? Era a impresso que me davam. E o que fingiam existir? A famlia. Mas os filhos nunca eram vistos. Ficavam sob os cuidados de babs, governantas e preceptores. Geralmente iam para internatos bem cedo, pelo menos calculei ao ver um menino assustado que no devia ter mais de oito anos. Marido e mulher raramente se viam. Cada um ia para um lado diferente, seguindo os prprios interesses e sem a mnima demonstrao de afeto. Fui informada que as questes do corao no se expunham. Em minha opinio, o corao quase nunca se envolve em tais casamentos. Sem dvida voc no se refere a todos os casamentos da alta sociedade, a todas as famlias. No, claro. Exagero para fortalecer o argumento. Porm, em muitos casos, me pareceu como se o casamento existisse apenas aos olhos da lei e no no corao onde deveria ser real e sentido. James balanou a cabea. As vezes, prima, voc me surpreende. mesmo? Imagino se lorde Calder tem a mnima noo do que ganharia se a tivesse como esposa. O elogio e o alvio por ele no pedir explicaes por seus sentimentos imprprios provocaram um largo sorriso em Babs. Voc no me quis! provocou. Isso continua sendo verdade, mas no porque voc no prometa ser uma esposa
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de valor. Para ser franco, no aprovo o casamento entre primos. Porque muitas vezes os filhos sofrem? Sim. Ignoro por que isso acontece, mas j observei que existem mais filhos problemticos em tais unies do que nas de cnjuges de famlias diferentes. Babs assentiu com um gesto de cabea. Aprecio conversar com voc, primo. Mas eu tambm no quis, e continuo no querendo, me casar com voc. James sorriu. Pois ento, estamos de acordo. Bem, vou ver se a msica acalmou a srta. Morgan. Babs riu. Um pensamento segue o outro, claro. James corou enquanto dizia: Talvez, mas neste caso, duvido. Babs o afastou do pensamento e tomou a perder o olhar na distncia. Embora lorde Calder j tivesse desaparecido de vista, havia bem tempo, voltou a ocupar-lhe o pensamento. Matthew cavalgou em direo vila com o propsito de parar na hospedaria a fim de tomar uma cerveja. Quando estava quase chegando, percebeu que no tinha a mnima vontade de conversar com pessoas que se reuniam a essa hora do dia para beber. Virou a montaria e seguiu por uma estrada que ainda no tinha explorado. Depois de algum tempo, concluiu que no encontraria nada interessante, mas, ao chegar ao topo de uma colina, avistou um vale pequeno e lindo. Um riacho borbulhava l embaixo e grupos de nogueiras pontilhavam as encostas de verde-escuro. Acima, do outro lado, havia uma casa na qual muitos homens trabalhavam. Uns estavam no telhado, outros em escadas encostadas nas paredes e dois tentavam remover os batentes de uma janela do segundo andar. Com certeza a madeira tinha apodrecido e precisava ser substituda. Enquanto a observava, Matthew imaginava a quem pertenceria a casa. Alm de bonita e de aspecto confortvel, ela parecia ter sido bem projetada. Porm, o estbulo e outras construes ao redor estavam em runas e teriam de ser derrubados, pois corriam o risco de cair. Quem teria permitido que uma casa to bonita se deteriorasse a tal ponto? Matthew resolveu ir investigar. Na verdade, queria adiar um pouco as reflexes sobre o prprio problema. O mestre-de-obras, ao v-lo desmontar no ptio, aproximou-se. Pois no, senhor. Posso ajud-lo em alguma coisa? Gostaria que satisfizesse minha curiosidade. Estou visitando minha tia, lady Blackstock, e nunca cavalguei por aqui antes. De quem essa casa? Ao ouvir o nome de sua senhoria, o homem fez um gesto de cabea, indicando conhec-la. Do sr. James Ruthven que passou muitos anos na ndia. Ah, isso explica, em parte, o estado da casa. Quem ficou encarregado dela no prestou um bom servio. - Bem, o pai do sr. Ruthven morou aqui at morrer uns dois anos atrs. Nos
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ltimos tempos, andava um pouco estranho. Mais do que um pouco e por mais de dois anos, calculo pelas condies da propriedade. O homem esboou um leve sorriso. No queria falar sobre o pai do homem que lhe dera trabalho. Uma bela casa antiga Matthew acrescentou, entendendo a situao. Uma verdadeira jia. O senhor gostaria de conhec-la por dentro? Matthew passou uma hora seguindo o homem e ouvindo-lhe as explicaes. Aprendeu bastante sobre lances de escadas, lambris antigos e problemas provocados por estuque estragado. Para a prpria surpresa, achou tudo bem interessante. A certa altura, comentou: Alguns detalhes daqui me lembram de Merrywood Hall. As duas casas foram construdas, mais ou menos ao mesmo tempo, por dois irmos. Segundo ouvi contar, houve um pouco de competio entre ambos. Cada um estava determinado a construir a casa mais perfeita. Esta aqui menor, mas acho que ganha no quesito de perfeio. O mestre-de-obras concordou com um gesto de cabea. Foi uma casa muito confortvel. E ser novamente. Vou dizer a Ruthven que o senhor est fazendo um trabalho excelente. Ah, muito obrigado. Os dois voltaram ao ptio. O mestre-de-obras viu que um dos trabalhadores, no telhado, fazia algo errado. Pediu licena a Matthew e, j gritando com o outro, correu para uma escada a fim de subir at ele. Como achasse que j havia esgotado todas as desculpas para adiar a carta ao pai, Matthew montou e seguiu para a casa da tia. Infelizmente, ainda no sabia como revelar a verdade ao pai sem enfurec-lo. Talvez, refletiu, a nica coisa a fazer fosse simplesmente comunicar que se negava a casar. Casamento no era para ele. Depois de deixar a prima com o olhar perdido na distncia, James voltou para dentro de casa e dirigiu-se sala de msica. L, pegou o violino, afinou-o e aproximou-se de Louisa Maria. A moa exercitava uma nova pea que, entre outras, ele mandara vir de Londres quando descobrira seu interesse pela msica. Achou o trecho que ela tocava e, meio hesitante, ps-se a acompanh-la. Sem querer, ela tocou uma nota errada e parou. James sorriu a fim de encoraj-la a continuar. Por meia hora, os dois se esforaram para aperfeioar o dueto, mas ainda no estava do agrado de ambos quando o gongo do jantar soou. Amanh poderemos nos exercitar mais ele sugeriu enquanto guardava o violino. Louisa concordou com um gesto de cabea e esperou por ele porta. Esse era um novo comportamento seu, pois sempre ela se afastava sozinha e depressa. Enquanto seguiam pelo corredor, James disse: Srta. Morgan, imagino se de seu conhecimento que, de acordo com a lei, ningum pode for-la a se casar contra a vontade? Tambm existe o fato, embora seja
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desagradvel mencion-lo, de que seu pai est morto e no pode lhe fazer mal algum. Portanto, no h mais motivo para a senhorita no falar, caso deseje faz-lo. Ele abriu a porta da sala de jantar e, abruptamente, mudou de assunto para que ningum desconfiasse do que dissera. Que cheiro apetitoso! Estou com muita fome acrescentou, esfregando as mos e, ignorando-a, dirigiu-se ao lugar dele mesa. Insegura, Louisa Maria tambm foi se sentar. Durante a refeio inteira, volta e meia relanceava o olhar por James. Quando a sobremesa j fora servida, ela pediu, atravs de gestos, licena para subir ao quarto. To logo ela se foi, Babs perguntou: Aconteceu alguma coisa? James esboou um sorriso matreiro. Expliquei a Louisa Maria que ningum pode for-la a se casar contra a vontade, que o pai dela est morto e no lhe far mais mal algum. Sendo assim, acabou o motivo para ela no falar. Ser que voltar a faz-lo? No fao a mnima idia, mas possvel perceber que ela est pensando nisso. Com expresso estupefata, lady Morgan indagou: O que o senhor quer dizer com essa histria de ningum poder forar minha filha a se casar contra a vontade? Isso lei James afirmou, virando-se para ela. Lady Morgan arregalou os olhos. O senhor afirma que os pais no tm o direito de escolher com quem os filhos se casam?! Muito errado, pois os mais velhos sabem mais do que os jovens. Estes ainda no entendem a vida e... Ela continuou a falar e James a ouvi-la com pacincia. As outras pessoas, sem interesse em tal conversa, j tinham pedido licena e se retirado da sala. Finalmente, lady Morgan percebeu que ele apenas esperava por seu silncio. Enrubesceu e murmurou: No acredito como isso seja possvel. Eu no disse que uma filha pode se casar com quem bem entender e sim que no pode ser forada a faz-lo contra a vontade ele repetiu. Lady Morgan refletiu por um momento. Mas suponhamos que uma jovem exigente rejeite um pretendente atrs do outro e acabe solteira? A senhora considera isso to terrvel? James perguntou. No ter a prpria casa, segurana e, no fim, viver da caridade de algum? Sem dvida, terrvel. Perdoe uma pergunta muito impertinente, lady Morgan. A senhora gostava de ser casada com sir George? Se gostava? No, claro! O que gostar tem a ver com a questo? A senhora no acha que uma pessoa deveria apreciar o prprio casamento? Eu... no sei. Nunca me ocorreu tal possibilidade. James suspirou e balanou a cabea. Lamento. Como assim? O que o senhor lamenta? Numa voz suave, ele explicou: Que a senhora tenha passado os melhores anos de sua juventude ao lado de um homem que no se importava com seu bem-estar e sua felicidade. O comentrio deixou lady Morgan completamente confusa.
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Mas... Nunca lhe ocorreu que isso era dever de sir George? No! Era minha obrigao faz-lo feliz e eu falhei. Sempre! Uma vez atrs da outra. No importava o quanto eu me esforasse, jamais conseguia satisfaz-lo ela confessou quase em lgrimas. No, naturalmente. O senhor acha? Ela lembrava to bem um cachorrinho assustado que James quase riu. Mas dada a seriedade do que queria lhe dizer, controlou-se. Sir George no desejava que a senhora o agradasse. Ele era do tipo que s se satisfazia em provocar a infelicidade de outras pessoas, em faz-las sofrer ou em uslas para alcanar certos objetivos. Um bom exemplo foi a tentativa dele de forar a filha a se casar com lorde Calder. Mas lorde Calder era um pretendente to bom! Um excelente rapaz que nunca trataria mal minha filha. Como a senhora tem certeza? James indagou, encarando-a. Ora, isso era evidente. James riu. Sim, claro. Por que no pensei nisso antes? Eu queria que ela se casasse com lorde Calder. Ainda quero. Seria to apropriado e o que seu pai queria. Louisa Maria deveria satisfazer-lhe a vontade lady Morgan acrescentou com olhar esperanoso. Por qu? dever dos filhos obedecer aos pais ela afirmou como se isso explicasse tudo e impedisse qualquer argumento contrrio. Essa era a nica razo pela qual a senhora queria que sua filha se case com Calder? Ela o olhou de soslaio e, depois, para as mos no colo. Em voz bem baixa, respondeu: No. Outra era eu poder me hospedar na casa deles. Entendo James disse aps alguns instantes. Com um reconhecimento sbito, lady Morgan arregalou os olhos. Sou to egosta quanto sir George! exclamou. Mas por razes bem melhores. A possibilidade de se refugiar em casa de sua filha lhe dava a esperana de escapar do encargo terrvel do casamento James argumentou em voz suave. Envergonhada, ela baixou a cabea. Perdoe a si mesma, minha cara lady Morgan. Qualquer pessoa entenderia seus sentimentos. Porm, a senhora precisa se lembrar que no mais necessrio procurar maneiras para agradar seu marido. Ele no est mais neste mundo. Seu olhos azuis alargaram-se e um sorriso iluminou-lhe as feies, dando idia de como eram no frescor da juventude. Eu no tinha me dado conta... Por que no? Seja feliz, lady Morgan James desejou e retirou-se da sala.
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Ele no viu seu olhar de admirao e de algo mais acompanh-lo.

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Captulo X
Aps a conversa com James, lady Morgan passou uns dias muito retrada e pensativa. Naquela manh, encontrava-se diante de lady Dewsbury-Morgan a quem encarava com ar de desafio. Aborrecida, sua senhoria questionou a nora: Que histria essa, Anna, de voltarmos para Londres? O que voc vai fazer l se est de luto e no pode freqentar festas, nem oferec-las? Por que no posso? No digo grandes festas ou recepes, mas pequenas reunies para amigos ntimos e... A sogra a interrompeu: Que amigos? Lady Morgan abriu a boca, hesitou um instante e fechou-a. Todos os amigos da famlia tinham sido mais de sir George e, entre eles, no existia um nico que a interessasse. Acho melhor continuarmos aqui por mais algum tempo a sogra opinou. Pensei em perguntar a srta. Ruthven se no nos aluga aquela casa ao longo da estrada para o rio e que est vazia. Alm de ser do tamanho exato para ns trs, bem bonita. Mas... Voc quer se exibir j que meu filho no pode mais impedi-la? Eu nunca faria isso! lady Morgan protestou ao enrubescer, o que lhe deu um ar mais atraente. Por que no? Quando eu a conheci, voc era uma jovem animada que procurava todo tipo de distrao sadia. E era muito talentosa. Seus bordados lindos provocavam elogios de todos. Ah, mas George achava uma perda de tempo bordar. Lady Dewsbury-Morgan suspirou. Outra falha minha. Eu devia t-la encorajado a continuar a bordar. Meu filho no gostava que voc recebesse elogios, pois eles lhe dariam autoconfiana e enfraqueceriam o controle dele sobre voc. Havia tambm o piano do qual, pela mesma razo, voc foi obrigada a desistir. E, se me lembro bem, voc adorava cavalgar. Quando foi, Anna, a ltima vez em que voc deu um passeio a cavalo? Por uns instantes, lady Morgan refletiu sobre a jovem que tinha sido e, ento, debulhou-se em lgrimas. Constrangida, lady Dewsbury-Morgan estreitou-a entre os braos e massageou-lhe as costas at que a crise passasse. To logo a nora se recuperou, sua senhoria disse; - Voc se sentir muito melhor de agora diante, pois poder esquecer os anos em que era forada a se comportar como uma criana levada, espera do castigo. Pense como ser bom pensar em coisas que queira fazer. Mas no voltar para Londres declarou e saiu do aposento antes que Anna discutisse. Sem perda de tempo, foi conversar com Babs sobre a tal casa. Surpresa, a amiga indagou:
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No esto satisfeitas aqui comigo? Muitssimo, mas j podemos planejar o futuro. O advogado informou que Anna, como viva, conta com uma boa parcela e Sissie, naturalmente, a herdeira de tudo. Receber quantias excelentes, anuais, enquanto se mantiver solteira. Viveremos muito bem, portanto no existe justificativa para continuarmos a abusar de sua generosidade. Por outro lado, alm de apreciarmos muito sua companhia, fizemos vrios amigos entre seus vizinhos. Seria tolice irmos para qualquer outro lugar. Sendo assim, se voc puder nos alugar a Woodbine House, ficaremos muito gratas. No vejo impedimento algum para que a aluguem, mas no j. A casa est fechada h muitos anos. Tenho certeza da necessidade de alguns consertos, de uma nova pintura e de uma boa limpeza geral. Isso sem falar no jardim. Por que no vamos l ver? Lady Morgan e Louisa Maria tambm no gostariam de ir? O grupo foi aumentado por James e com a chegada inesperada de lorde Calder e do primo. Babs, ento decidiu convidar William para o passeio. O tio protestou: Imagine inspecionar uma casa fechada h tanto tempo. Diga-lhes que elas ficaro muito melhor acomodadas aqui. Ora, pensei que o senhor fosse contra a presena delas nesta casa Babs provocou, sorrindo. J me acostumei com a companhia das trs. Gosto da msica da moa. Elas deveriam continuar aqui William resmungou. Bem, elas no mudaro to cedo por causa de tudo que precisa ser feito na Woodbine House. Mesmo que no a aluguem, decidi que a idia de arrum-la boa. Num gesto irritado, William sacudiu o jornal. Desleixo meu. Eu estava espera de que aparecesse um parente procura de um teto. Depois que minha irm viva morreu, deixei a casa para o prximo membro necessitado da famlia. Acabei esquecendo dela quando nenhum apareceu. No estou pondo a culpa no senhor, tio. Mas, quando penso em nossa famlia, no vejo ningum que, to cedo, venha bater em nossa porta. Portanto, vou providenciar para que a casa fique em condies de ser alugada. Para as Morgan no incio, claro. Babs saiu dos aposentos do tio e foi cozinha onde mandou preparar um farto lanche para ser levado, por um criado, Woodbine House. Em seguida, juntou-se aos outros e, logo iniciavam o curto trajeto. Uma hora mais tarde, apoiada no corrimo empoeirado, Babs voltou ao andar trreo da casa. Admito estar agradavelmente surpresa. As condies da casa esto bem melhores do que eu imaginava. Mesmo assim, muita coisa precisa ser feita aqui dentro. No jardim, nem se fala. Est um verdadeiro matagal. Bem, temos de fazer um inventrio dos mveis a fim de verificar o que falta. Antes de chamarmos os pintores, lady Dewsbury-Morgan e lady Morgan devem escolher as cores que desejam e, depois, selecionar os tecidos e estampas para cortinas, sofs e poltronas. E vejam s o estado deplorvel desta passadeira e dos tapetes. Quando sugeri alugar a casa, no calculei que lhe causaria uma despesa to grande. Talvez... lady Dewsbury-Morgan balbuciou, constrangida, mas Babs a
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interrompeu, sorrindo: Nada disso. J que me pediram para alugar a casa, estou decidida a arrum-la. Caso a queiram, devem escolher a decorao que as agrada. Algum problema, lady Morgan? Babs indagou ao v-la franzir a testa. Sir George costuma tomar as decises. Ele sempre diz... James a interrompeu com a mo em seu ombro e ao dizer: Sir George costumava, dizia. Passado. Nada de presente. Lady Morgan enrubesceu. Mas, desta vez, antecipando o prazer da liberdade. Com os olhos reluzindo, disse: Esqueci. Ou melhor, no pensei. Muita coisa mudou em sua vida e vai levar algum tempo para a senhora se acostumar com a nova situao ele explicou. Virou-se para Quentin e viu que ele falava, a Louisa Maria, sobre um concerto, assistido em Londres, na primavera. Ouviu-o com ateno e, ento, comentou: Lamento ter perdido isso. Antes de ir para a ndia, eu costumava assistir a todos os concertos. Mas, recm-chegado a Londres, havia tanta coisa nova para conhecer que no me lembrei deles. Tenho certeza de que os apreciar muito, srta. Morgan, quando passar a prxima temporada de eventos em Londres. Alarmada, ela arregalou os olhos e Quentin tentou acalm-la: Estaremos l para garantir que a senhorita no seja incomodada e possa apreciar os concertos. Creia em mim, contar com amigos para proteg-la. Louisa sorriu, mas olhou para James em busca de confirmao. verdade, A senhorita precisar apenas se distrair ele afirmou e, aborrecido por t-la alarmado, mudou de assunto: A senhorita gosta de jardinagem? Vamos ver o que sobrou dos canteiros da Woodbine? Os trs saram pela porta de trs e Matthew, ao lado de Babs, os acompanhou com o olhar. Gostaria de ter ido tambm a fim de defender os interesses. Porm, acabava de mencionar o mestre-de-obras encarregado da reforma da casa de James e o recomendava a Babs. De forma alguma podia interromper a conversa. Creio que ainda levar alguns meses para a reforma de Ruthven Hall terminar. No posso esperar at l Babs disse: O homem poder contratar mais trabalhadores e supervisionar os dois lugares. Eles no so muito afastados um do outro para impedir isso Matthew sugeriu. Uma possibilidade. Sei que James procurou bastante at encontrar algum competente. Falarei com ele. Agora, minhas amigas, vamos verificar o que precisa ser feito? Lorde Calder, o senhor poder anotar tudo para ns? Babs pediu ao entregarlhe bloco e lpis. Algumas horas depois, quando j tinham saboreado o lanche e se preparavam para seguir caminhos diferentes, um cavalario de Blackstock os encontrou e entregou um bilhete a Matthew. Do que se trata? Quentin indagou ao ouvi-lo suspirar. de meu pai. Ele chegou inesperadamente e ficou bravo por eu no estar l para receb-lo.
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Mas voc ignorava a vinda dele! A expresso de Matthew desanuviou-se e, em tom de gracejo, ele indagou: Quent, como voc pode mencionar algo to lgico? Voc sabe que esse argumento no abrandaria a irritao dele. Vamos embora logo. Foi uma tarde muito agradvel, srta. Rulhven ele afirmou e virou-se para Louisa Maria, porm, ela havia desaparecido. Sem saber porque, Babs irritou-se e informou: Ela est na carruagem. Diga-lhe que a verei quando puder Matthew pediu em voz bem alta para que a moa o ouvisse. Montou, olhou para a carruagem e, depois, para Babs. Para surpresa minha, gostei muito das horas passadas aqui, senhorita. Sorriu e, ao lado do primo, seguiu pela alameda que, na opinio dele, precisava de uma farta camada de cascalho. Mas sem ele com papel e lpis na mo, refletiu. Ele gostou de nos acompanhar pela casa e tomar nota do que decidamos? Muito estranho comentou lady Morgan que tinha ouvido as palavras de Matthew. Estranho por qu? Babs indagou. Ele homem e deveria gostar de dar ordens para serem anotadas. Babs imaginou do que lorde Calder havia gostado. Refletiu sobre conversas, sugestes pertinentes e outras feitas em tom de gracejo. Tudo tinha sido muito agradvel, Sejam quais forem os motivos dele, eu tambm gostei das horas passadas aqui. A senhora no? indagou ao encarar lady Morgan com firmeza. Sua senhoria no disfarou o ar de surpresa. claro! Agora que voc perguntou, percebo que gostei muito. O ar de surpresa foi substitudo por um de reflexo. Babs esperava que Anna j comeasse a se dar conta de que seu mundo no girava mais ao redor de sir George. Naquela noite, James ouviu as duas Morgan mais velhas conversar sobre as decises tomadas sobre Woodbine. A certa altura, ele limpou a garganta e comentou: Tudo parece excelente. Aposentos claros e ventilados embora as senhoras tivessem to pouco tempo para encontrar solues. Vai ser muito mais demorado escolher tecidos, cores e estampas certas para cortinas sofs e poltronas. Os assentos das cadeiras da sala de jantar esto muito estragados. Poderemos bordar novos, mas isso levar tempo e, at l, elas precisam de outros. No sobrou uma colcha em bom estado e tenho medo... Bem, vamos ter de fazer um sem fim de coisas lady Morgan afirmou numa animao que James jamais vira. Com certa cautela, ele disse: Eu estava pensando se no seria abuso de minha parte lhes fazer um pedido. O interior de minha casa j pode ser pintado e eu ficaria grato se as senhoras escolhessem as cores para cada aposento. Gostei muito das que esto planejando para Woodbine e ficaria satisfeito se minha casa pudesse contar com suas opinies. Os olhos de lady Morgan arregalaram-se como os da filha quando uma emoo, boa ou ruim a afetava. Porm, lady Dewsbury-Morgan sacudiu a cabea. O senhor no quer minha colaborao. As decises desta tarde foram de Anna. Eu no fazia idia de seu bom gosto. George, naturalmente, no tolerava opinies de
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mulheres em nada, portanto, minha ignorncia justificvel. Nesse caso, lady Morgan, a senhora iria comigo amanh a fim de me ajudar com o que sabe fazer to bem? Mas hoje foi para ns. No tive de agradar... Homem algum James a interrompeu em voz suave. Porm, gostei do que a senhora planejou. Creio que, se usar seu bom gosto na decorao de minha casa, tambm ficarei satisfeito. Sua idia de pintar um canteiro florido numa das paredes da saleta do caf da manh, as outras de amarelo claro e o teto de branco excelente. O aposento ficar claro e alegre o ano inteiro. Uma vez, sugeri fazer isso na saleta de nossa casa em Londres, mas sir George chamou a idia de idiota lady Morgan contou. Lady Dewsbury-Morgan no conteve um aparte: Como George no tivesse pensado nisso antes, naturalmente achou boba sua idia. Lamento, Anna, no ter interferido e sim escolhido o caminho mais fcil da indiferena. O senhor no acha a idia idiota? lady Morgan perguntou com tal timidez que James sorriu. Ela, ento, mostrou-se encabulada. Depressa, ele protestou: No fique assim. J afirmei que gosto. E uma idia brilhante. Encontraremos um pintor de murais para criar nossos jardins, um para mim e outro para as senhoras em Woodbine. Vou consultar o mestre-de-obras encarregado da reforma de minha casa. Ele deve conhecer um artista capaz de executar o que queremos. Ao v-la sorrir, insistiu: A senhora me acompanhar para explicar como tudo o mais dever ser feito? Ela no disfarou a preocupao enquanto dizia: Eu lhe garanto que aprovarei suas sugestes e, caso contrrio, no ficarei zangada. Apenas pedirei que reflita um pouco e apresente outras melhores. Irei com o senhor, sim. timo! Louisa Maria tambm no gostaria de ir? Alis, podemos convidar todos e ver quem gostaria de fazer o passeio e mais um piquenique. Enquanto ns dois trabalharmos, os outros podero passear pela propriedade. Nesse instante, William Ruthven apareceu e, numa voz rabugenta, perguntou se no iriam apreciar um pouco de msica antes que a noite terminasse. Pouco depois, encontravam-se todos na sala de msica. Louisa Maria e James tocaram vrios duetos e, quando descobriram que William tocava piano, terminaram a noite em volta do instrumento, cantando baladas. Enquanto o fechava, ele disse: Foi uma noite muito agradvel. Babs, devo me retratar por ter lhe sugerido que no enchesse a casa com as estranhas. Sorriu para as trs Morgan. Estas estranhas so muito especiais e tm sido um grande estmulo para ns. Boa noite acrescentou e foi embora, seguido pelos olhares estupefatos de todos. Ora essa! James, nunca ouvi antes tio William pedir desculpa. Por nada Babs murmurou. Ele da escola antiga que ensinava uma pessoa a nunca admitir ter cometido
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erros. Devia ignor-los, ou se fosse impossvel, vociferar e fazer ameaas. Se a falta fosse daquele tipo, enfrentar um duelo. Eu tambm fiquei surpresa ao ouvi-lo. Mas talvez tenha sido mais um elogio gentil do que um pedido de desculpa lady DewsburyMorgan explicou. Acertou em cheio, minha senhora. James, voc sabia que tio William tocava piano to bem? Babs indagou. Tocava muito melhor quando era mais jovem. Voc no deve se lembrar, pois ele desistiu do piano antes de eu ir para a ndia. Naquela poca, ele j sentia sintomas de artrite nas mos e no suportava a idia de no tocar mais com a perfeio a que estava habituado. As juntas, voc sabe, comearam a incomod-lo muito tempo atrs. No conheci tio William quando ainda no sofria dores. Ele jamais se queixa, mas qualquer um pode perceber. Eu compreendo, pois tenho de suportar as prpria dores. Nos dias midos, noto que o sr. Ruthven quase no faz nada e se movimenta com aquela maneira cuidadosa de quem est com dores lady Dewsbury-Morgan disse. Vou lhe fazer uma daquelas tisanas de cevada que preparo para a senhora quando suas dores ficam mais fortes lady Morgan avisou, surpreendendo a todos, ao tomar uma deciso por conta prpria. E assim terminou um dia que tinha sido muito agradvel. Naquele mesmo dia, o ambiente na manso Blackstock estava longe de ser agradvel. Lorde Ararington, muito descontrolado, no conseguiu esboar o mais leve sorriso ao ver o filho. As sobrancelhas crispadas e a voz spera revelavam a irritao. Antes de o jantar terminar e os trs homens serem deixados a ss para saborear vinho do porto, Matthew encontrava-se prestes a perder o prprio controle. Ao perceber a situao, o pssimo mordomo de lady Blackstock sugeriu que eles no chegassem a trocar tapas, pois poderiam quebrar os melhores cristais de sua senhoria, alis, os ltimos. Em seguida, desapareceu. Homem insolente! verdade, tio Adam, mas bom para provocar umas risadas de vez em quando. E como todos o conhecem bem, ningum repara em seus modos estranhos Quentin comentou. Eu reparo. Ele pertence ao estbulo lorde Amrington disse com olhar fuzilante. Se no me engano, foi de l que ele veio Matthew aparteou. Amrington franziu a testa e, depois, gargalhou. Voc deve estar certo. Esse o tipo de coisa que sua tia faria. Ficou srio e os olhos voltaram a fuzilar. Agora, meu rapaz, voc vai se explicar. Matthew fixou o olhar no clice. No vejo o que precisa de explicao. A noiva que escolhi no me quer e eu no tenho outra. Muito fcil de se entender. Tolice. Tudo no passa de um disparate. Nunca entendi por que voc escolheu aquela bobinha desconhecida, sem vivacidade de expresso ou intelectual. Nada que a recomende, nem mesmo um corpo bonito, caso isso seja o que o atrai numa mulher.
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Porm, tudo isso irrelevante. O nico ponto importante a necessidade de voc se casar e arranjar um herdeiro. Imediatamente. Que eu saiba, tio Adam, isso exige nove meses Quentin comentou com a inteno de desviar a ateno dele de Matthew. Ento, quanto mais cedo ele comear, melhor. A tal herdeira, a srta. Ruthven, parece uma tima escolha. Pela primeira vez, concordo plenamente com sua tia. Amanh, vocs me levaro para conhecer a moa e, se ela for realmente o que me informaram, iniciarei as conversaes com o tutor dela. Matthew pulou era p. O senhor, absolutamente, no far isso! No?! indagou Amrington num tom perigoso na falsa voz sedosa. Matthew voltou a sentar, mas manteve-se firme. O senhor no vai constranger a srta. Ruthven. Ela j passou da idade em que seu casamento poderia ser acertado sem sua aprovao. Alis, eu tambm. Alm do mais, recentemente ela escapou de um casamento arranjado. O senhor acha que ela se sujeitaria a outro? Ento no uma jovenzinha? Sua tia no me contou que se tratava de uma solteirona Amrington queixou-se, alarmado. Ela deve ter, calculo, uns vinte e quatro, vinte e cinco anos. Sua senhoria relaxou. Nesse caso, no to velha e pode lhe dar uma dzia de diabretes antes de pr um ponto final nessa atividade. Matthew virou-se para Quentin e viu que ele o observava com olhos esbugalhados. Pr um ponto final?! Voc no pensa que mulheres de nossa classe esto dispostas a passar os melhores anos da vida grvidas, certo? Sua me parou depois do terceiro. De jeito nenhum me deixava chegar perto de sua cama. E era um caso bem comum. Por que, vocs acham, que tantos homens mantm pequenas casas confortveis nos subrbios? Nenhum dos dois primos conseguia desviar o olhar de sua senhoria. Matthew, pela primeira vez, imaginou se os acessos da me no tinham razes plausveis. O pai, com manchas vermelhas no rosto, tartamudeou: Bem, ns, claro, tnhamos nossos momentos. Apenas no eram do tipo normal. Limpou a garganta. No apropriado falar dessas coisas com voc, filho. Afinal, tratase de sua me. Mais uma vez, Quentin tentou aliviar a tenso entre pai e filho. Perdo, meu senhor, se o assunto penoso, mas trs filhos? Engana-se, no . Ela perdeu a criana quase no quarto ms de gravidez e, como eu ignorasse seu estado, s fiquei sabendo depois do acontecido. Voc devia ter uns dois anos, Matt. Ela nunca se recuperou da perda. Com o olhar numa tela de natureza morta, na parede oposta da sala, Amrington continuou como se falasse consigo mesmo: Nunca mais ela voltou a ter a vivacidade da moa com quem me casei. Aquela sim, era do tipo ideal para voc, Matt, animada e disposta o tempo todo, pronta para qualquer diverso, no importava onde e quando. Suspirou. Sinto saudade dela. Muitas. Mesmo depois de todos esses anos confessou com ar sonhador.
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Serviu-se de mais vinho e distraiu-se observando o clice. Com a cabea, Matthew fez um sinal a Quentin, apontando para a porta. Bem devagar e com cuidado, levantaram-se e foram at ela. J iam sair quando sua senhoria tomou a falar: Ainda no terminamos nossa conversa, meu rapaz. Tomou o vinho de uma s vez e serviu-se de nova dose. Os dois rapazes imobilizaram-se, mas como nada mais fosse dito, escaparam da sala. Ele sente saudade de minha me? Matthew indagou quando j estavam longe da porta e no podiam mais ser ouvidos. Foi o que ele disse. Impossvel! Ela era uma bruxa! Briguenta, louca e malvada! Sabe, Matt, voc ainda era criana quando ela morreu. Quantos anos voc tinha? Quase doze. Por qu? Quanto voc conviveu com seus pais? Pequeno ainda, voc ficava no berrio, mais tarde, na sala de estudos e, quando completou nove anos, ns dois fomos para o internato. Voc est insinuando que eu possa ter uma viso distorcida da vida deles? Apenas uma idia. Minha bab costumava, literalmente, sacudir um sapato no ar quando mame aprontava um estardalhao. Talvez isso o tenha levado a pensar que o gesto da bab deveria ser a reao de seu pai violncia de sua me. Pensativo, Matthew ergueu as sobrancelhas espessas. Voc acha que meu pai no reagia dessa forma s brigas dela? Bem, caso eu no tenha entendido mal, me pareceu que ambos apreciavam a reconciliao. Nesse caso, eles tambm no gostariam da batalha que precedia paz? Depois de perder aquele beb, possvel que ela s aceitasse o marido na cama quando estivesse to exasperada a ponto de no refletir mais com racionalidade. Pode ser que ela se zangasse para poder, sem sentimento de culpa, esquecer a deciso de no ter mais filhos. A expresso de Matthew tomou-se mais pensativa ainda e Quentin achou j ter dito o suficiente. Ou melhor, esperava que no houvesse falado demais. Afinal, era um assunto sobre o qual os dois no deveriam conversar. Entraram na sala de jogos e viram a tia ao lado da mesa de bilhar, exercitando tacadas. Ela os aguardava a fim de jogarem a partida habitual de todas as noites. Na habitual voz alta, disse: Eu estava com medo, Matt, que seu pai o mantivesse l durante horas. Ele parecia disposto a lhe pregar um longo sermo. Matthew mal lhe deu ouvidos e perguntou: Tia Hermie, o que a senhora se lembra de minha me? Lady Hermione Blackstock endireitou o corpo e firmou a ponta do taco no cho. Minha irm era maravilhosa. Mas, quando voc j tinha idade para entender certas coisas, ela no era mais a mesma. Havia perdido... Ela observou os rapazes sem saber se falava sobre um assunto que no era
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mencionado entre homens e mulheres. Matthew percebeu, mas queria informaes e no permitiria que a tia as omitisse por questo de propriedade. Ela perdeu uma criana. Sua senhoria fez um gesto afirmativo com a cabea. Era uma menina. Ela queria muito uma filha. J havia dado um herdeiro e at um sobressalente. Perder a criana... Bem, ela nunca se recuperou. Ergueu as sobrancelhas semelhantes s de Matthew, mas menos fartas. A perda a mudou completamente. Transformou-a numa bruxa, a senhora quer dizer? ele indagou, rspido. Como? Ai, no! O que lhe provocou essa impresso? Matthew respirou fundo sem saber por onde comear. Diante de seu silncio, a tia prosseguiu: Ela seria uma bruxa porque seus pais tinham as mais fantsticas discusses? Tolice! Eles adoravam discutir e inventavam motivos para faz-lo. A senhora est dizendo que eles sempre discutiram? Isto , desde o incio do casamento? Lady Blackstock riu. At antes de se casarem. Eles o faziam com tanta energia que todos saam de perto. Muitas pessoas previam que, um dia, eles acabariam trocando tapas. Isso jamais ocorreu. No auge da briga, um dos dois dizia algo para o outro rir e, ento, eles se afastavam, abraados, procura de alguma privacidade. Foi o que sempre pensei. Eles tinham aquela expresso, voc sabe. Matthew sentiu-se mal por estar bisbilhotando o relacionamento dos pais. Lady Blackstock percebeu e riu, divertida. Bem, j falei o suficiente. Vocs da nova gerao so uns santarres que empalidecem ao ouvir certas coisas. Vamos jogar? J iniciavam uma segunda partida quando lorde Amrington se juntou a eles. Ora, voc ainda no consegue dar uma tacada de duas tabelas ele comentou, observando lady Blackstock. Nem voc consegue, aposto. ela respondeu ao dar e errar a tacada. Claro que consigo, at dormindo. Pegue aqui, Matt. Est na hora de eu mostrar a vocs jovens como fazer isto. Ele e o filho trocaram o clice pelo taco. Distrado, Matthew tomou o porto enquanto o pai limpava a mesa. Outra coisa que eu desconhecia sobre meu pai?, indagou-se.

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Captulo XI
Na manh seguinte, Matthew foi tomar caf mais cedo na esperana de faz-lo sozinho. Infelizmente o pai j se encontrava na saleta com uma xcara de caf entre as mos. Ele levantou a cabea e observou o filho com olhos turvos que fechou em seguida enquanto respirava fundo e devagar. Dor de cabea? Matthew indagou num murmrio. O pai estremeceu. Quero conversar com voc avisou em voz tambm baixa, mas inflexvel. Penalizado com o estado do pai, provocado pelo excesso de bebida na noite anterior, Matthew sugeriu: Talvez mais tarde quando o senhor se sentir melhor? A questo no pode esperar. E sobre Alfred. Alfred Woodward? Claro o pai respondeu em voz irritada e voltou a estremecer. Controlou-se e, mais calmo, acrescentou: Herdeiro presuntivo. Ou seja, ele ser meu herdeiro se voc morrer sem deixar um filho. Alfred? Pensei que Quentin... Matthew refletiu sobre a rvore genealgica da famlia e apenas exclamou: Oh! Exatamente. Agora voc entende por que insisto que se case e encha o berrio com crianas? Quando eu contava com seu irmo e voc, a questo da herana e do ttulo no tinha importncia. Foi a vez de Matthew estremecer. No gostava de pensar na morte do irmo querido. Entendo murmurou ao olhar para a janela, atrs do pai. Por causa da dor de cabea, Amrington tinha se sentado de costas para a luz do sol. Mas o caf estava produzindo o efeito desejado e ele comeava a se sentir melhor. Peo desculpa por ontem noite. Geralmente, no abuso da bebida, mas as lembranas de sua me... Bem, como eu disse, sinto saudade dela, Jamais conheci outra mulher que pudesse me enfrentar em p de igualdade e capaz de argumentar e convencer o prprio demnio. Era uma mulher maravilhosa, Matt. Eu gostaria de lhe dar tempo para voc encontrar sua outra metade, mas no posso. Voc precisa se casar. Matthew, a essa altura, se via forado a admitir que guardava lembranas distorcidas da me e a dar razo ao pai por querer v-lo casado logo. Fez uma careta e resmungou: Alfred. Entendo. Isso seria uma catstrofe. As esperanas dele surgiram com a morte de seu irmo. Ele foi me procurar e insistiu que eu lhe desse uma penso. No pude recusar, pois ele se tomara herdeiro presuntivo. Isso e o que mais? Estamos sustentando os... Vcios dele? Essa a melhor palavra para tudo. Estamos, sim, embora no com muita largueza. Consegui estabelecer uma penso mdica, bem menor do que a sua
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quando voc ocupava a mesma posio. Matthew suspirou, Por que o senhor no me contou isso antes? Eu pensava que voc soubesse. Tambm porque evitava ao mximo mencionar essa ndoa no braso da famlia. Alm do mais, voc tinha encontrado a sua delicada Louisa Maria e, embora eu no gostasse do estbulo, a gua parecia bem saudvel. Papai! Lorde Amrington riu e, em seguida, voltou a estremecer. A cabea havia melhorado, mas no tanto. Existe um outro ponto sobre o qual sua tia e eu concordamos. Sua gerao, meu rapaz, muito inspida, piegas. Vocs jovens se recusam a chamar uma espada de p antiquada. Porm, referir-se a Louisa Maria como uma gua reprodutora, o que o senhor quis dizer, extrapola todas as regras de civilidade! No vamos discutir. Em vez disso, prometa que vai procurar a srta. Ruthven e convenc-la a se casar com voc. Ela sabe que continuo interessado.na srta. Morgan. Como posso mudar de repente e propor que nos casemos? No fao idia. Se voc houvesse aceitado a sugesto de sua tia e cortejado a srta. Ruthven, no teria este problema agora. Com expresso sombria, Matthew apertou os lbios. No vejo soluo. Porm, como mudar os cavalos da carruagem no meio da correnteza? Mudar guas reprodutoras no meio da correnteza? o pai indagou, disfarando um sorriso. Matthew sentiu as orelhas queimar. Vejo que eu tambm escolho mal as palavras e, s vezes, no sou to delicado quanto deveria. No faz mal escorregar de vez em quando. Voc me assusta, filho, pois to perfeito. Matthew dirigiu um olhar irritado ao pai. Perfeito? Absurdo! , sim. Seu irmo costumava dizer que voc tinha nascido para ser conde. E essa foi outra razo para eu permitir que ele fizesse o que desejava. Matt o fitou com olhar interrogativo. Aprovar as promoes dele quando as oportunidades surgiam. Eu o admirava muito. A meus olhos, ele era o perfeito Matthew disse com suavidade. Vocs dois eram bons meninos, mas Henry George queria ser soldado desde pequenininho. Amrington bateu as mos na mesa e estremeceu. Chega desta conversa. Ele se foi, voc meu herdeiro e precisa aceitar o fato de que tem responsabilidades com as quais nunca sonhou. Voc se casar, Matthew, e logo. O senhor tem de me dar um pouco de tempo. Fez uma careta por causa da
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imagem que lhe veio mente, provocada pelo dilogo anterior. Mesmo assim, disse: Se devo mudar da sela de uma gua para a da outra, ser impossvel faz-lo num instante. Mas vai comear a mudar? Hoje? Por que o senhor est com essa pressa desesperada? Que diferena faro umas poucas semanas ou mesmo meses? Amrington fitou o filho com expresso preocupada. Alfred anda alardeando sua situao. Conta que voc, infeliz por ter sido rejeitado pela noiva, afirma no querer se casar com nenhuma outra. Posso ter falado tal bobagem depois de beber um pouco demais, mas ningum acreditou em mim. Exceto Alfred. O senhor quer dizer que ele j comeou a tomar dinheiro emprestado por conta da possvel herana? Matthew perguntou. o que temo. Meu advogado est investigando a situao. Caso Alfred esteja, a nica maneira de det-lo voc se casar e providenciar logo um herdeiro. De preferncia trs ou quatro. Se ele morrer, quem lhe ocupar o lugar? No momento, o irmo mais novo. Mas Alfred est falando em se casar e arranjar um herdeiro. O irmo dele soldado e pode vir a morrer. No podemos correr o risco de o filho de Alfred ter direito herana. Desconfio que existe algo errado nesse ramo da famlia Matthew comentou. Sem dvida e veio da av da me dele. A mulher passou o resto da vida internada num manicmio. A filha tambm no era boa da cabea. E a me de Alfred ento? No foi ela que fugiu com um cavalario e acabou morrendo em Veneza? Matthew indagou. Essa mesma e num bordel. A pobre se destruiu. Foram excessos incontrolveis que lhe provocaram a runa. E esse trao, ela passou para o filho. Alfred quer tudo a sua maneira e imediatamente. Eu me lembro disso. Ele no era muito mais velho do que Henry. Amrington esmurrou a mesa. Eu deveria ter me casado mais cedo e gerado mais filhos. Acalme-se, papai. Alfred apenas corrupto e no de ndole m. Ele no tentaria se livrar de mim e de meus herdeiros. Matthew suspirou. Mas no existe outra soluo. De repente, sorriu com ar malicioso. A no ser que o senhor encontre uma jovem esposa e gere os tais filhos de que acabou de falar. Voc pensa que eu no poderia? o pai perguntou, sorrindo, mas logo ficou srio. Porm, desde que sua me... Respirou fundo e soltou o ar bem devagar. voc quem deve arranjar uma esposa, filho. Nada de desculpas. Voc precisa se casar e quanto antes melhor. Sua senhoria levantou-se e encarou o filho at que ele assentisse com um gesto de cabea. Vou dar uma cavalgada para ver se minha cabea clareia.
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Amrington saiu da saleta enquanto o filho olhava para a cadeira vazia dele. Quentin apareceu antes que o primo tivesse se mexido a fim de se servir no buf. Ao ver-lhe a expresso sombria, perguntou: Aconteceu alguma coisa? Sem esperar a resposta, serviu-se de trutas e de ovos mexidos com rins. Quer que eu pea torradas novas? sugeriu. Pea, mas no vai adiantar nada. A casa de nossa tia no muito organizada. Que maneira simptica de dizer a verdade. Voc no vai comer? Matthew levantou-se, arrumou o prato no buf e levou-o mesa. Meu pai j estava aqui quando cheguei. Ele ainda insiste que voc se case com a srta. Ruthven? Eu pensava que voc fosse o herdeiro presuntivo Matt disse em vez de responder a pergunta. O qu? Nunca. Alfred... Foi o que meu pai explicou. Voc sabia disso. No. Alis, nunca pensei nesse assunto. Alfred bem mais velho do que ns e to libertino que evito pensar nele. Eu tinha certeza de que voc viria depois de mim na linhagem do ttulo. No, vem Alfred. Ah! Seu pai insiste que voc se case logo por causa dele? Exatamente. Voc tem de admitir que isso faz sentido. Infelizmente. Precisa ficar to mal-humorado assim, Matt? Muita coisa aconteceu ao mesmo tempo, Quent. Descobrir que meu pai amava minha me. Ela no era o que eu pensava, mas apenas barulhenta e propensa a discutir, o que os dois apreciavam. No posso aceitar isso. Ainda quero minha meiga, plcida e dcil Louisa, mas quase j aceitei o fato de que no posso t-la. Sabe, a srta. Ruthven uma dama de muitas qualidades. Seria bom se voc parasse de v-la atravs de culos deformantes. Do que voc est falando? Voc j os viu, Matt. So aqueles com lentes que do, aos objetos, uma aparncia estranha e diferente da realidade. Matthew esboou um sorriso fraco e empurrou o prato para longe. No estou com fome. Acho que vou cavalgar. Quer ir comigo? No esta manh. Tia Hermie me pediu para ajud-la no projeto para aumentar o estbulo. No estranhe. Entendo um pouco de estbulos, pois como voc sabe, meu pai quase to louco por cavalos quanto nossa tia. A cavalgada de Matthew pelos campos o levou estrada ao longo do rio, cujo leito o tio da srta. Ruthven e outros proprietrios da regio tinham aprofundado para facilitar o trfego fluvial. Ele observou um carregamento de carvo. Um cavalo o puxava e um menino, pequeno demais para segurar a corda que o dirigia, caminhava frente. Diante da cena, Matt balanou a cabea. Uma criana, de uns sete anos,
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trabalhando todos os dias, com sol ou chuva? Ao se aproximar, o menino sorriu-lhe e ele notou as faces coradas e o aspecto saudvel do pirralho. Ele parecia no ser explorado por um patro mesquinho que exigisse um longo dia de trabalho a troco de um prato de comida e de trapos para vestir. Matthew tirou uma moeda do bolso e atirou-a ao menino que a pegou no ar, enfiando-a logo no bolso. Sorriu, deu trs pulinhos e seguiu em frente. Admirado com o fato de meio-xelim deixar a criana to feliz, Matt a observou transpor a curvada estrada. Ele mesmo j chegava ao lugar onde, uma vez, tinha encontrado a srta. Ruthven. E ali estava ela outra vez, mas sem a vara de pescar nas mos. O movimento no rio est interferindo com sua diverso? indagou ao ver uma barcaa passar. Sim. Tambm est muito quente e os peixes, mais sensatos do que ns, devem estar num lugar profundo e fresco. S subiro procura de alimento ao entardecer. Matthew a fitou com olhar severo. A senhorita est sozinha? Nem mesmo um cavalario a acompanha? perguntou sem disfarar o tom de desaprovao. Esta terra minha. Quem poderia me causar problemas? A senhorita ignora o tipo de gentalha que trafega em barcaas como a que acabou de passar? Aquela do velho Neddy. Quando eu era criana, costumava me esconder na barcaa dele na esperana de fugir. Ele no s me encontrava como amarrava a embarcao na margem e me levava de volta a Merrywood. Alm do mais, vim acompanhada por um cavalario acrescentou ao apontar para um homem que dormia sob uma rvore perto dali. A senhorita sempre tem uma resposta Matt disse, rindo. Tento Babs admitiu, olhando-o de soslaio. Sabe, meu pai veio passar uns dias conosco em casa de minha tia ele contou depois de uns instantes. O senhor no parece muito satisfeito com isso. Deveria estar? No conheci meus pais. Minha me morreu pouco depois de eu nascer e meu pai, de um acidente a cavalo, no muito antes. Muitas vezes desejei no ser rf, portanto, lamento que aqueles que tm pais no lhes dem valor. Enfrentamos percalos boa parte do tempo Matt comentou. Percalos?! Ele sorriu com ar irnico. Eu me ouvi dizendo isso e me dei conta de que a senhorita no gostaria. Porm, conheo pessoas que estariam bem melhor sem os pais. No o meu caso. Sei. No sou irracional nesse ponto porque tambm conheo pessoas que nunca poderiam ter criado bem os filhos, mas, na maior parte... Ser que tenho razes para sentir cime? Talvez. Ficaram em silncio por algum tempo e, ento, sentindo-se nervoso, Matt
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perguntou se Babs tinha planos para o resto do dia. Nada especial, apenas voltar para casa. Por qu? Estou pensando se a senhorita no gostaria de ir at a manso Blackstock para conhecer meu pai. Babs hesitou. Sentia curiosidade sobre o homem que forava, lorde Calder a honrar um noivado que no deveria ter sido oficializado. Tinha o cavalario para acompanh-la, portanto no seria imprprio ir. Mesmo assim, hesitava. Finalmente, sugeriu: Por que no volto para casa e envio um convite a lady Blackstock e todos os senhores para um jantar amanh? Tivemos de cancelar aquele outro por causa da morte de sir George. Este no ser formal, apenas o encontro das pessoas das duas casas. Louisa Maria precisa de distraes e lady Morgan no pode ter chances de cair em depresso. De acordo com lady Dewsbury-Morgan, Anna j comea a voltar a ser o tipo de mulher que era antes de se casar. Porm, de vez em quando, ela acha apropriado lamentar a morte daquele homem horrvel. A senhorita assumiu a responsabilidade de evitar que ela sucumba s convenes sociais? Matthew indagou, irnico. Esse tipo de apego a regras severas muito hipcrita. O senhor no concorda? Babs o desafiou. Decidido, ele declarou: A senhorita no me forar a discutir. No sobre este assunto. Srta. Ruthven... Como se calasse, ela o fitou com curiosidade e o encorajou: Continue. A senhorita acha, sinceramente, que um erro meu continuar a pensar na srta. Morgan como minha noiva? Acho. Ela no quer se casar com o senhor, lorde Calder Babs afirmou com suavidade, imaginando o propsito de tal conversa. Sei disso e j me convenci. Porm, me sinto to incapaz, um fracasso por inspirar tanto medo a srta. Morgan. Absurdo! Os sentimentos dela no tm nada a ver com o senhor. Louisa Maria tmida ao extremo por causa da educao que o pai lhe deu. O fato de ela haver tido coragem suficiente para recusar a se casar com o senhor foi um milagre. Com as mos s costas, Matthew enrolou o chicotinho nos dedos. Preciso me casar murmurou. Existe uma razo especial? ela perguntou ao sentir o corao bater mais depressa. Ele falou a respeito do irmo, de Alfred e dos temores do pai. Terminou, dizendo: Como v, imperativo que eu me case o mais depressa possvel. Com certa hesitao, Babs indagou: O senhor sentia tanto amor por Louisa Maria que acha penoso se casar com outra moa? Amor? No. Eu gostava muito da srta. Morgan, mas no acredito que tenha sentido um amor profundo. No como aquele que os poetas descrevem. Suspirou.
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Acho que no tenho inclinao para isso. Ela o fitou por um bom tempo antes de falar. Nesse caso, no existe um grande obstculo que o impea de procurar outra noiva. Um projeto bem mais difcil do que se possa imaginar. A senhorita estaria disposta a aceitar um homem cuja noiva o rejeitou diante do altar? Babs riu. Por que no se a noiva fosse Louisa Maria? Matthew aproximou-se e, com delicadeza, a segurou pelos ombros. Ento a senhorita o faria? Pensaria em aceitar meu pedido de se tomar minha esposa? Ao v-la arregalar os olhos, no a deixou falar e prosseguiu: No d a resposta agora. A senhorita precisa refletir primeiro. No sou um mau pretendente. Posso lhe fornecer dados sobre minha situao atual e futura. Penso que a senhorita j descobriu vrias coisas a meu respeito durante nossa convivncia recente. Sendo assim, possvel que chegue a uma concluso racional sobre a possibilidade de nos acertarmos. Olhou por sobre sua cabea e tomou a suspirar. Eu me esforaria ao mximo para ser um bom marido. No incio, brava por ele se atrever a propor tal absurdo, depois do que haviam conversado, Babs quase recusou o pedido. Em vez disso, ao ouvir-lhe as palavras seguintes, apressadas e nervosas, ela tornou-se pensativa e acabou se desarmando com o comentrio final dele, acompanhado por um olhar suplicante. O senhor est propondo seriamente que nos casemos? Estou. Mais uma vez, ela hesitou. Eu deveria dizer no. Se eu tivesse um pingo de bom senso, diria no. Matthew deu-se conta de que prendia a respirao. Mas pensarei sobre a questo. Por favor, no mencione a ningum que tivemos esta conversa porque terei perguntas a lhe fazer depois de formul-las de maneira clara. E no vejo razo para as pessoas nos observarem at tomarmos a deciso final. Ela soltou os ombros e curvou-se para pegar a vara de pescar. Mandarei o convite a sua tia, meu senhor. Naturalmente no devemos tocar neste assunto diante de outras pessoas, mas talvez possamos nos encontrar aqui outra vez, depois de amanh. Esperarei com a pacincia possvel a um homem que aguarda conhecer seu destino Matthew disse, curvando-se. Mais uma vez, Babs desejou ter a facilidade dele com as palavras. Curvou-se tambm e, depois de v-lo ir embora, foi acordar o cavalario. J estavam na metade do caminho para casa quando Babs perguntou: Voc no estava dormindo, no ? No. Depois de um curto silncio, ele indagou: A senhorita vai se casar com aquele almofadinha? Numa voz severa, ela respondeu: John, lorde Calder no um janota! Nem de longe! Voc pensa assim porque nunca viu roupas feitas por um alfaiate londrino. Franziu a testa. Quanto a me casar
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com ele, talvez. Numa voz rspida, acrescentou; No quero falatrio sobre tal assunto. Voc capaz de guardar segredo? No mencionar nada a ningum? No vou dar com a lngua nos dentes, juro. A senhorita poder me chamar para acompanh-la na prxima vez em que quiser cavalgar como hoje. Assim, no ter a seu lado algum que fale demais. Obrigada, John. No desejo embaraar lorde Calder caso lhe d uma resposta negativa. Alis, eu tambm ficaria numa posio esquerda. Sendo assim, se eu no aceitar o pedido dele, ser melhor para ns dois que ningum saiba que ele me props casamento. Ele no mostrou muito entusiasmo. Acho que no se ofenderia se a senhorita dissesse no o cavalario comentou em tom casual. Babs riu. Desconfio que esse ponto est me incomodando. Por outro lado, casamentos, na alta-roda de Londres, geralmente so encarados com mais frieza do que em outras esferas da sociedade. Esse tipo de casamento no para a senhorita, pois merece um homem que no a maltrate. No acredito que lorde Calder seja capaz de me espancar. Ele a fitou com olhar espantado. Claro que no. No disso que estou falando afirmou num tom meio misterioso. Mas Babs no estava mais interessada em conversar. Novamente lhe ocorreu que queria se casar com lorde Calder. Isso a surpreendia, pois muitas vezes no tinha certeza se gostava dele. Na verdade, Calder no era mau e, muito menos, um egocntrico que no pensasse nos outros. Exceto em relao a Louisa, ele mostrava ser mais sensato do que a maioria das pessoas. Apesar disso, por que ela achava que queria se casar com ele? Babs no gostou da resposta que surgiu em sua mente. No me apaixonei por ele, claro, censurou-se. Ser que sim? Aps um segundo, respondeu: Desgraa, me apaixonei, sim. Em vez de se desesperar como qualquer outra mulher, no mesmo instante Babs ps-se a planejar maneiras de levar lorde Calder a am-la to profundamente quanto ela o amava.

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Captulo XII
Com expresso pouco delicada, lorde Amrington encarou a anfitri. Ao perceber, Babs ergueu bem o queixo e enfrentou-lhe o olhar. De repente, ele apertou os lbios a fim de reprimir um sorriso. A senhorita dar certo murmurou bem baixo para que ningum o ouvisse, exceto Babs. No sei se estarei disposta ela respondeu ao imaginar se lorde Calder havia falado a seu respeito com o pai. Ah, um desafio! O senhor os aprecia? Lorde Calder tambm? Amrington inclinou a cabea para o lado. Eu, sim. Ele goza a reputao de enfrentar todos os riscos quando se trata de apostar corridas com carruagens de duas rodas. Tem uma parelha de cavalos que ainda no perdeu uma nica vez. Em minha opinio, isso envolve desafios. Numa voz suave, ela insinuou: E, um dia, a esposa dele ficar viva s porque ele aposta corridas? Sua senhoria ergueu as sobrancelhas que no eram to densas e escuras quanto as do filho Decida-se de uma vez, moa. Ou quer um homem ou um camundongo. No pode ter ambos. Baixou as sobrancelhas e virou-se de costas. Lady Dewsbury-Morgan! Como tem passado? perguntou. A expresso severa abandonada por Amrington mudou-se para o rosto de Babs. Tentou se lembrar do que havia dito que levara o homem a pensar que ela lhe queria o filho. O que meu pai disse para deix-la aborrecida? lorde Calder indagou, desviando sua ateno do homem mais velho. Ele no me aborreceu. Apenas mencionou uma idia que exige alguma reflexo. No vai me contar do que se trata? Seu humor melhorou e os olhos brilharam. No. Vou mant-lo na ignorncia. At amanh? ele perguntou baixinho e olhou em volta para ver se ningum os ouvia. Babs fez o mesmo enquanto dizia: Ou at depois de amanh, ou no outro dia. Como minha vida que est em jogo, no vou decidir nada s pressas. James passou por eles o que a fez elevar um pouco a voz. Planejamos apresentar um programa musical depois do jantar. Seu pai aprecia msica? Ele no gosta daquelas que as jovens damas apresentam para entreter convidados. Mas tenho certeza de que apreciar muito o que a srta. Morgan tocar afirmou para os ouvidos de James. To logo este se afastou, voltou a falar baixo: A
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senhorita vai me manter na expectativa por muito tempo? Ela fingiu surpresa. Minha resposta assim to importante? Tive a impresso de que o senhor no se importaria muito se fosse sim ou no. Absurdo! Eu me importo, claro! - Matthew espantou-se com a verdade da afirmao. Importava-se, sim. A conscientizao do fato era chocante. At que ele compreendesse isso, no queria continuar tal conversa e resolveu mudar de assunto. Notei que meu primo est conversando com a srta. Morgan. Sobre o que ser? Msica, naturalmente. Ou melhor, o sr. Riverton fala e ela responde com gestos e expresses. Eu j a vi formar as palavras com os lbios, mas sem emitir sons. Muito triste, no acha? O senhor contou que o pai dela ordenou-lhe alguma coisa l na igreja. James pensa que isso a afetou mentalmente. Foi necessria muita coragem por parte dela para abandon-lo, pois sabia que no teria mais um lar ou amigos com quem contar. Nunca entenderei por que ela fez isso. Desespero. O qu? Ela no podia se casar com o senhor por causa do grande medo que sentia por sua pessoa. A alternativa tambm era terrvel, mas no implicava anos e anos de sofrimento. Ela a escolheu e se a me e a av no a tivessem encontrado a tempo... Ela temia menos a morte do que a mim? ele a interrompeu. Eu queria muito saber o que fiz para faz-la me ver como um bruxo. Como j expliquei, o senhor no fez nada. O pai, porm... Eu sei. A senhorita contou que ele a tratava com crueldade. Babs lhe dirigiu um olhar matreiro. E havia a questo de suas sobrancelhas. Riu ao v-lo ergu-las, formando a linha grossa sobre os olhos. Exatamente isso. Minhas sobrancelhas a convenceram de que sou um monstro? Caro lorde Calder, o senhor nunca viu num espelho o que elas fazem a suas feies? Eu lhe garanto que sinto arrepios quando o senhor as contrai. E no sou uma criatura tmida que teme a prpria sombra. Assim? Matthew perguntou ao franzi-las, levando-a a fingir um tremor divertido. Assim mesmo. A senhorita muito petulante. Sou? Talvez o senhor no queira uma esposa com essa falha ela disse, o olhar pensativo sublinhando as palavras. Penso que posso toler-la ele retrucou. timo, pois sou como sou e no estou disposta a mudar para agrad-lo. Se eu o aceitar, o senhor receber a parte m com a boa Babs afirmou num tom to srio que o surpreendeu. Imagino o que a senhorita considera a m e se eu concordaria ele disse em tom de dvida. Mas antes que ela pensasse em que responder, o mordomo os interrompeu,
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avisando que o jantar estava servido. Mais do que na hora. Estou morta de fome. No costumo esperar tanto para jantar lady Blackstock resmungou enquanto apoiava a mo no brao de William Ruthven, por insistncia dele. Com passos vagarosos, seguiram para sala de jantar. No seja indelicada ele a censurou pelo caminho. Ora, todas essas regras absurdas s servem para impedir que as mulheres faam o que querem - ela reclamou. Porm, elas ajudam a manter uma certa ordem na vida. Voc no permitiria que seu estbulo fosse dirigido de forma desordenada, nem que seus cavalos no obedecessem ordens. Ento por que deixar o estbulo em que se vive ficar na maior desordem? Ela lhe dirigiu um olhar estupefato e gargalhou. Eu no imaginava que voc tivesse tal senso de humor, Willy. Voc no sabe muita coisa a meu respeito ele afirmou, meio irritado com o uso do apelido detestado. Lady Blackstock tomou a fit-lo quando William segurou-lhe a cadeira, ao lado direito da cabeceira da mesa que ele ocuparia. Sei o suficiente. Voc no caa ela o acusou. verdade. Caava anos atrs, mas Babs no aprovava e eu detestava aborrec-la. Ento, vendi meus ces de caa e passei a cavalgar s por prazer. Ouvi contar que, na ltima estao de caa, voc apreciou fantsticas corridas a cavalo antes que a raposa esperta se visse encurralada. Depois, tudo perdeu a graa. Voc ouviu a notcia certa. Se eu fosse o chefe da caada, teria deixado o animal escapar. De fato era uma raposa muito esperta e eu a admirava. William esboou um leve sorriso. Alm do mais, isso lhe daria a oportunidade de apreciar outras corridas fantsticas. Ela soltou uma de suas gargalhadas altas. Exatamente, claro! A conversa corria animada mesa e a comida estava excelente. Todos se sentiam vontade e at os homens aguardavam, satisfeitos, a hora de apreciar a msica. Eles no gastaram muito tempo saboreando o vinho do porto e juntaram-se s mulheres quando Louisa Maria acabava de afinar a harpa. Lady Blackstock terminava o segundo clice da bebida, trazida, a pedido seu, pelo mordomo cujo olhar severo demonstrava desaprovao. Ela e Matthew eram os nicos na sala que no notavam a excelncia da msica. Nenhum dos dois tinha bom ouvido para ela e ambos preocupavam-se com outras coisas. Ela, com seu cavalo preferido que no estava muito bem. Queria voltar logo para casa e ir v-lo antes de se deitar. E Matthew imaginava qual seria a resposta da srta. Ruthven ao pedido dele. Planejava como convenc-la a mudar de idia caso ela o recusasse. No entendia por que se preocupava. Afinal, no queria, realmente, se casar com ela. Ou ser que queria? No, claro! Alis, com ningum. Mesmo assim, se ela
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respondesse no, seria possvel convenc-la a dizer sim? Difcil por causa de sua teimosia. A srta. Ruthven ainda no sabia, porm, antes de o vero terminar, ela se tomaria lady Calder. Estimulado pela melodia animada que tocavam, planejou o casamento. Fariam uma longa viagem de npcias. Talvez para o Distrito dos Lagos. L, poderiam visitar seus amigos. Seria um prazer rever os Woodworth e os Coleridge a quem ele conhecera numa expedio a p, nos tempos de estudante, e com quem mantinha correspondncia desde ento. Passariam horas agradveis, falando de literatura e de poesia. Mas teriam outras coisas para fazer. Poderiam tomar um barco para um passeio no lago ou caminhar por lugares aprazveis. E claro, haveria as noites. Quando a idia registrou, Matt sentiu as orelhas queimar. Olhou em volta e ficou aliviado ao ver que ningum o observava. Mas teve a impresso de que a srta. Ruthven acabava de desviar o olhar. No, devia estar enganado. Ora, mesmo se ela o estivesse observando, no poderia saber o que o tinha embaraado. Mesmo assim, seria melhor adiar tais devaneios para quando entrasse em seu quarto, na casa da tia. Isso no levaria muito tempo, pois James e Quentin terminavam o ltimo dueto. Na confuso das despedidas, ele s teve tempo de trocar umas poucas palavras com a srta. Ruthven antes de o grupo de Blackstock ir embora. Mas tinha verificado que ela no havia mudado os planos de ir encontr-lo na manh seguinte. Naquela noite, Babs foi se deitar com o corao pesado. Suportaria no se casar com lorde Calder? Perd-lo? A resposta era sim e, embora sofresse muito por algum tempo, se recuperaria. Mas queria perd-lo? No. Ento, se casaria com ele. Lorde Calder no a amava. Portanto, no devia permitir que soubesse o quanto ela o amava. Se ele descobrisse, seria humilhante. Pior, sentiria pena dela. Via-se forada a manter silncio nesse ponto e esperar que ele aprendesse a lhe dedicar algum afeto. O bastante para no ir procur-lo em outro lugar. Tal pensamento deu-lhe a impresso de que o corao parava de bater. Sabia que certos homens mantinham amantes. Havia aprendido muito sobre eles com as senhoras da vizinhana. Quando se reuniam a fim de costurar para os pobres, ou em recepes ao ar livre, elas falavam demais. Sem dar a perceber, Babs prestava ateno e aprendia coisas que uma jovem solteira no deveria saber. Dessa forma, descobrira que sir Marcus e lorde Hammersmith tinham amantes antigas e filhos ilegtimos que moravam onde no importunassem ningum. As esposas pareciam resignadas. Alis, lady Hammersmith dava a impresso de aprovar a situao, o que fugia compreenso de Babs. Ela toleraria se Calder arranjasse uma amante? A resposta era um enftico no. Nesse caso, no devo me casar com ele murmurou em voz alta.
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Mas se no se casasse, como jamais descobriria o que as mesmas mulheres comentavam sobre o que ocorria entre os lenis? Umas eram a favor e outras, contra. Mesmo estas, confessavam a alegria de segurar, entre os braos, o beb concebido em tais atividades. Eu quero um filho. No apenas um, mas muitos. E no posso t-los se no me casar murmurou. Ter filhos a sua volta a compensaria pelo fato de o marido no a amar? Eles a amariam. Gostaria de encher o berrio com crianas. Seria muito prazeroso as criar, ensinar e amar. Sim, eu me casarei com ele e lhe darei filhos. Eles sero a recompensa. Tero de ser murmurou mais uma vez. Os pensamentos continuavam agitados. No existia uma forma de ensinar um homem a amar? Lembrou-se do jeito de sua criada flertar com o chefe dos cavalarios. Fitava-o e sorria. Posso fazer isso. Mas a criada tambm dava risadinhas afetadas e sem propsito. Rir desse jeito? Jamais! Mas e o resto? Sorrir, olhar de soslaio, conversar de maneira insinuante ela poderia fazer. O que mais despertaria o amor em um homem? Ser que me atrevo a perguntar a lady Dewsbury-Morgan? Alm de idosa, ela sensata. Mas o marido e ela se amavam? Babs tinha a impresso de que o casamento deles no fora por amor e sim arranjado e no muito feliz. Nesse caso, seria melhor no consultar a velha senhora. Desanimada, suspirou. No tinha a mnima idia com quem mais conversar. Suas amigas jovens j tinham se casado e mudado para longe. E este assunto no podia ser tratado por carta. Como continuasse sem saber como agir, decidiu que se comportaria como sempre. Afinal, era a ela que queria que lorde Calder amasse. s vezes, ele dava a impresso de ach-la divertida e de gostar de prosear com ela. Nesse caso, deveria permitir que ele a conhecesse bem. Se tivesse sorte, ele aprenderia a am-la. Cansada, tentou dormir e, na indolncia que precedia o sono profundo, fantasiou que lorde Calder a abraava e beijava. Finalmente, adormeceu. Acordou ao raiar do sol. Lembrou-se de tudo e sorriu. Como seriam os beijos dele na realidade? Ocorreu-lhe que, se fosse encontr-lo dai a umas horas, tinha muito que fazer e era uma perda de tempo imaginar os tais beijos. Eventualmente, ele a beijaria. Acabava de se vestir quando sua criada apareceu para executar as tarefas que precediam sua toalete matinal. A moa espantou-se ao v-la j lavada e vestida sem sua ajuda. Tudo bem, Milly. Estou com pressa hoje e vou descer logo. Voc acha que a cozinheira j pode me servir ch, po e manteiga? Claro, senhorita. Os pezinhos e o mingau esto prontos. Ela at poder lhe arranjar uma boa fatia de presunto. Quer que eu v avis-la que j est descendo para a saleta?
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No, cuide de seu trabalho aqui, menina. Conheo bem o caminho da cozinha. Eu passava um bem tempo l quando tinha sua idade. Poucos minutos depois, Babs chegava cozinha. Bom dia. Voc pode me servir dois ovos mexidos, uma fatia de presunto, torrada e ch? Vou comer aqui mesmo como costumava. Assim voc poder me falar sobre algum problema que eu ignore ela sugeriu. Antes de a cozinheira terminar de desfiar as queixas, Babs arrependeu-se por ter se oferecido a ouvi-las. O rapaz que afiava as facas era impossvel, Mary, a gorducha, comia demais, o limpador de chamins tinha feito um pssimo servio na cozinha e, se no tomassem cuidado, haveria um incndio. A senhorita espere e ver. E o novo fornecedor de carnes no trazia os melhores cortes, alm de cobrar mais do que o antigo. Ento por que trocamos? indagou a cozinheira. Porque voc se queixava que ele roubava no peso. Volte para ele, se quiser. Qualidade mais importante do que quantidade. Quanto ao limpador de chamin, por que voc no o chamou de volta para fazer o servio bem? No posso fazer nada em relao a Mary. Ela responsabilidade sua. Talvez se no fosse to infeliz, comeria menos. Tente descobrir o que a perturba o tempo todo. Como o afiador de facas homem, fale com Logan e pea-lhe para chamar a ateno de rapaz. Isso tudo? A cozinheira empertigou-se porque a voz de Babs tinha um leve tom de reprimenda. S mais uma coisa. O jardineiro contou que os passarinhos comeram quase todas as amoras, framboesas e morangos. O que sobrou no ser suficiente para as conservas para o inverno. Esse um grande problema. Os ajudantes do jardineiro talvez possam percorrer as vizinhanas e colher umas duas cestas dessas frutas silvestres. Vou falar com ele. Levantou-se e disse: Os ovos, como sempre, estavam perfeitos. No sei como voc consegue deix-los to leves e fofos. A cozinheira afirmou que no era fcil, mas seu humor tinha melhorado com o elogio. Babs escapou certa de que as refeies continuariam a ser de tima qualidade, graas percia de uma cozinheira satisfeita. Incrvel o resultado de poucas, mas sinceras, palavras de elogio. Enquanto se dirigia ao escritrio, a fim de atualizar a contabilidade, Babs refletiu se seria justo usar as facetas de uma pessoa, que se conhecia bem, para manipul-la. Se no fosse, como orientar e atender as numerosas pessoas que trabalhavam em uma casa do tamanho da sua? Afastou as reflexes quando viu as pilhas de contas e de recibos na escrivaninha. Suspirou, sentou-se e comeou o trabalho que ocuparia grande parte de vrias manhs. Ela havia querido aprender a cuidar dos prprios negcios e conseguira. Sendo assim, este trabalho era de sua responsabilidade e da qual no podia se esquivar. Mas, s vezes, pensou, seria muito bom fingir que nada disso existia e sair por a a fim de fazer apenas o que a agradasse.
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No conteve o riso. No era isso que havia feito quando fugira? Devia considerar o resultado de tal atitude. James no tinha querido se casar com ela, portanto, se tivesse ficado onde era seu lugar, tudo teria dado certo sem que seus encargos cassem sobre os ombros de outras pessoas. Suspirou, lamentando o que havia sido um erro de julgamento seu. Porm, ocorreulhe que, se no houvesse fugido, no teria conhecido as Morgan. Isso sim, seria lamentvel. Talvez, ento, no tivesse errado. Com uma corda comprida, Matthew prendeu a montaria a uma rvore, no muito longe da estrada ao longo do rio. Como desculpa para sair sozinho, tinha trazido o equipamento de pesca da tia. Impaciente, esperava pela chegada de Babs. Depois de algum tempo, sentiu uma ponta de irritao. Calculou que ela houvesse se esquecido ou mudado de idia. Talvez no quisesse v-lo. A irritao transformou-se em aborrecimento. No queria voltar logo para casa onde o pai, sem dvida, lhe pregaria outro sermo sobre seu dever de herdeiro. Sem ter o que fazer, decidiu pescar. Escolheu um lugar sombreado na margem, prendeu a isca no anzol e atirou-o na gua. Aps algum tempo, ouviu o tropel de um cavalo que se aproximava. No podia se virar para ver quem chegava, pois j tinha sentido um puxo na linha e ocupava-se em trazer a presa para a rede em forma de funil. Sentiu a presena de algum um pouco atrs, mas continuava a no poder se virar para ver se era a srta. Ruthven ou outra pessoa. Muito bem! exclamou uma voz profunda quando ele pegou o peixe com o funil. Eu no sabia que a pescaria neste rio oferecia tais resultados. Matthew virou-se. Sr. Ruthven. Por favor, me trate por James. Traz muita confuso haver dois homens com o mesmo sobrenome numa casa. O que est fazendo?! Matthew acabava de soltar o anzol e atirar o peixe de volta correnteza. Ele me proporcionou uma tima diverso. No merece ser castigado. Ento, voc o soltou? Sim. Alm do mais, esqueci de pedir permisso a srta. Ruthven para pescar em seu pedao de rio. No quero ser acusado de invaso de propriedade. Entendo. Mas l vem ela. Uma pena voc j ter soltado aquele monstro, pois poderia lhe pedir agora. Faa isso logo para poder lev-lo para casa da prxima vez James disse, rindo. Se voc no o pegar antes? Quem sabe? Babs, voc devia ter visto o peixe que lorde Calder acabou de pescar James acrescentou enquanto ela, acompanhada pelo cavalario, parava ao lado deles. O senhor pegou o av de meus peixes? ela indagou ao fitar Matthew com olhar preocupado. No pedi para ser apresentado, mas ele era grande o suficiente para ser av muitas vezes. No se aflija, eu o soltei. Ela relaxou.
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Havia uma falha nas barbatanas dele? Sim, do lado direito. Ento, era ele. Ol, James, voc est indo ver sua propriedade? Estou. Por que vocs no me acompanham? ele convidou antes de pensar se no estaria atrapalhando um encontro. Caso estivesse, no poderia mais voltar atrs. O senhor j viu a casa de James? Babs perguntou a Matthew. Vi, sim. Um dia, estava cavalgando por l, vi os homens trabalhando nela e me apresentei ao mestre-de-obras. Um homem competente ele acrescentou, virando-se para James. Concordo. Vou me encontrar com as Morgan l dentro de uma hora. Lady Morgan est fazendo a gentileza de ajudar na decorao de minha casa. A senhorita tinha um destino em mente? Matthew perguntou a Babs com ar inocente. Tinha, mas gostaria de ir ver o que est sendo feito na casa de meu primo ela respondeu com a mesma expresso. A encenao de ingenuidade de ambos tapeou James inteiramente e ele relaxou, convencido de que no existia nada entre esses dois. Matthew prendeu o equipamento de pesca na sela e, logo, os trs cavalgavam lado a lado, seguidos pelo cavalario de Babs. No demoraram a chegar. A manh estava sendo muito frustrante. Por no poder conversar a ss com a srta. Ruthven, Matthew descobriu que isso era tudo que mais desejava. Detesto a incerteza resmungou, mas foi ouvido. Incerteza sobre o qu? indagou lady Dewsbury-Morgan. Hum? Ah, a senhora acreditaria na incerteza de se poder apanhar outra vez o mesmo peixe? Se for o senhor quem esteja na incerteza de apanhar ou no o tal peixe, acredito, sim ela respondeu e afastou-se. Ela esperta como um azougue, no acha? Babs perguntou, ao chegar ao lado dele. A senhorita calcula que ela descobriu? Talvez. Caso sim, imagino o que tenha visto. Ele riu de sua testa franzida. Temos sido muito discretos. Ela precisa ser muito perspicaz para haver descoberto algo. Por isso, talvez no tenha e se refira a algo diferente. O senhor est sugerindo que nossas conscincias culpadas deram outro sentido s palavras dela? Babs indagou. Isso mesmo. Sei l. No posso pensar em outra interpretao. Culpa das conscincias culpadas ele provocou e relanceou o olhar em volta. A senhorita tem alguma notcia para mim que nos impea de alimentar o sentimento de culpa? Por encontros repelidos? Lamento, mas ainda no ela mentiu. Amanh? No mesmo lugar?
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Certo. At amanh, ento Babs disse e afastou-se. Matthew a ouviu dizer ao primo que j ia voltar para casa e pensou em juntar-se a ela. Desistiu, pois isso poderia tra-los. Ainda mais se lady Dewsbury-Morgan suspeitava de algo. Ele no desejava fazer nada que manchasse a reputao da srta. Ruthven. Cavalgar essa distncia a seu lado, mesmo acompanhados por seu cavalario, poderia provocar isso. Ele tambm queria proteger a si mesmo contra o constrangimento de ela o rejeitar, depois de se tomar do conhecimento geral que ele a cortejava. Entretanto, ele no havia decidido no aceitar uma resposta negativa? Havia, sim e no aceitaria. Voc est com aspecto sombrio, Calder. Posso ajud-lo em alguma coisa? James ofereceu. Hum? Ah, foram umas idias repentinas. Se eu no encontrar uma soluo para um certo problema, talvez pea um conselho seu. James no insistiu. Por falar em conselho, o que voc acha daquele caramancho no fim do jardim? ele perguntou ao apontar para uma estrutura em runas e coberta por trepadeiras que h muito no eram podadas. Acho que ele oculta a vista mais alm Matthew respondeu, depois de um momento de observao. Exatamente. Para baixo, ento. Lady Morgan pensa que seria um bom lugar para se tomar ch ou ler e costurar no vero, quando se quer ficar ao ar livre. Mandarei fazer um novo onde no atrapalhe a vista. Voc vai precisar de proteo contra o sol para ler ou costurar? Matthew gracejou, provocando o riso de James. Ainda no estou to decrpito a ponto de empunhar agulha e linha. E embora no v me casar com minha prima, no tenciono ficar solteiro ele afirmou ao olhar para a srta. Morgan. Algum interesse por aquele lado? Pensei nisso, mas logo me dei conta de que ela me tem como heri e no como homem. Duvido que qualquer um possa manter a posio de heri por muito tempo. Voc a salvou da raiva do pai e lhe disse que no precisava se casar contra a vontade. Desconfio que isso bastar para faz-lo um heri para sempre a seus olhos. Eu no quero desempenhar esse papel em meu casamento. Alm do mais... No vou mencionar isso. O tempo dir James disse. Voc suspeita que meu primo tenha algum interesse por ela? Voc j reparou como ele a trata com ateno? Como delicado? J. Nunca o vi tratar uma mulher dessa forma. S espero que ele no tenha se apaixonado, pois temo que a srta. Morgan jamais vena o preconceito contra o casamento. Talvez, se a me tomar a se casar, ela descubra que nem todos os casamentos so como o dos pais. Pode ser. Mas quem se casaria com lady Morgan? James lhe dirigiu um olhar
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perplexo. O que voc quer dizer? Ela do tipo que fica de mau humor com facilidade e, com freqncia, se queixa de tudo. No ficarei surpreso se ela, to logo se livre do medo incutido por sir George, se tome uma criatura implicante. Voc a julga pelo que viu em Londres. Segundo lady Dewsbury-Morgan, ela est voltando a ser o que era antes de se casar. No tenho, claro, convivido muito com ela desde aquele dia na igreja Matthew disse num tom misto de desculpa e de explicao. Eu moro sob o mesmo teto e a vejo todos os dias. Bem como a srta. Ruthven. Matthew imaginou o que seria viver sob o mesmo teto dela, v-la todos os dias, conversar com ela quando desejasse, subir aquela escada to encerada a seu lado, rumo ao quarto de ambos. Vejo que lady Morgan est me procurando. Com licena James pediu sem interromper-lhe os pensamentos. Matthew o acompanhou com o olhar e o viu encontrar-se com lady Morgan, mas no os observou conscientemente. Na verdade, mal se dava conta de estar sozinho, pois continuava sonhando em abraar a srta. Ruthven, em beij-la e muito mais. Sem prestar ateno, foi at onde a montaria estava, pediu a um cavalario que a encilhasse e, ainda meio alheio, foi embora sem saber para onde. Aps algum tempo, percebeu que estava ao longo do rio, perto do moinho, onde havia se encontrado com lady Dewsbury-Morgan. Parecia que isso fora muito tempo atrs. Incrvel! Estou a caminho de Merrywood Hall murmurou ao puxar as rdeas. Porque quero ver a srta. Ruthven e resolver esta questo acrescentou ao instigar a montaria confusa a seguir. Mas Babs no estava. Ao chegar em casa, ela havia descoberto que o administrador precisava de sua ajuda. Um problema, no telhado do estbulo de um arrendatrio seu, exigia sua opinio. Ela, ento, tinha ido verificar a situao. Matthew, sentindo-se meio tolo, mas muito desapontado, retornou manso Blackstock onde, no mesmo instante, deparou-se com o pai.

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Captulo XIII
Lorde Amrington observou o filho por um instante e ficou tenso. Ela o recusou? No, de jeito nenhum. Sua senhoria relaxou. Ento, qual o problema? indagou num tom mais ameno. Matthew deu de ombros. Desde que se tomara adulto, tinha perdido o hbito de ver o pai como fonte de conselhos e ateno. No h nada errado. Talvez meu aspecto se deva ao fato de eu ter dado uma longa cavalgada. Estou cansado e com fome. Imagino se aquele homem, que tia Hermie chama de mordomo, arranje alguma coisa para eu comer. Afastou-se e foi procura do sujeito que nunca estava no lugar onde deveria. Desta vez, descansava na saleta dos criados, largado numa poltrona, com os ps numa banqueta e um jornal escondendo-lhe o rosto. Matthew limpou a garganta. O jornal baixou e exps a expresso carrancuda do mordomo. Um homem no pode ter um momento de sossego sem que algum venha lhe pedir para fazer alguma coisa? Pensei que minha tia o pagava para fazer alguma coisa Matthew falou em voz mansa. O mordomo, de propsito, levou um bom tempo para dobrar o jornal e o pr de lado. S ento levantou-se e indagou; E o que devo fazer para sua senhoria? Venha comigo. O mordomo suspirou antes de acompanh-lo da saleta at onde lady Blackstock se encontrava, estudando preos de uma corrida. Sim? ela indagou quando Matthew tomou a limpar a garganta. Tia Hermie, quero reclamar da insolncia deste homem. Em minha opinio, a senhora deve ou providenciar um treinamento para a posio que ele ocupa ou despedilo. Ela arqueou as sobrancelhas. Insolncia? Olhou para o mordomo que a encarou. Jeremy, o que voc fez? Nada ele respondeu em tom de desdm. Exatamente, nada. Eu queria alguma coisa para comer e, como da obrigao dele providenciar isso com a cozinheira, fui procur-lo. Encontrei-o na saleta l de trs, esparramado numa poltrona, lendo o jornal. O mesmo que eu queria ler mais cedo e tinha sumido. Ele foi grosseiro quando lhe interrompi a leitura como se achasse um insulto eu lhe pedir para fazer um servio pelo qual pago. Voc pensa que vou deix-lo escapar impune, no , Jeremy? lady Blackstock perguntou. O mordomo fez uma careta. Voc sabe muito bem que pago para executar um trabalho ela afirmou.
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A casa est cheia de gente que exige muitos servios ele retrucou. Boa parte do ano, voc quase no tem trabalho, portanto, no lhe far mal algum se mexer um pouco quando temos hspedes. Ora, mas... Voc quer voltar para seu lugar antigo? ela ameaou. Jeremy empertigou-se. A senhora no faria isso. Voc pensa que pode agir como quiser sem eu protestar? melhor tomar cuidado ele resmungou. Tia Hermie, este homem tem meios para chantage-la? Matthew perguntou numa voz rspida. Ele pensa que sim, mas no passa de um grande engano. Achei divertido deix-lo pensar assim, mas chega! Eu falarei! A senhora no gostar disso. Tem certeza? Por que no? A senhora uma dama. E da? Damas no fazem aquilo. Eu fao. H muitos anos e sou uma dama. Matthew j se sentia perturbado. Tia Hermie... comeou, mas o mordomo o interrompeu; Contarei a histria e a senhora ser objeto da caoada de todos, ser ridicularizada. Voc no se atrever a tanto Matthew afirmou, bravo. J ia questionar a tia, mas no teve coragem. No era segredo para ningum que uma dama levasse um criado para sua cama. Ela, porm, resolveu esclarecer tudo. Gosto muito de uma boa luta de boxe, Matt. Desde que meu querido Blackstock morreu e no pde mais me acompanhar, Jeremy quem me leva. Agora, ele se acha na posio de poder me difamar, o que no passa de um absurdo. Matthew respirou aliviado. A tia no mantinha um relacionamento ntimo com o servial. O que fazia no seria aprovado pelas mulheres de seu crculo de amizades, mas todas sabiam que Hermione era um tanto excntrica e, provavelmente, j sabiam de sua queda pelas lutas de boxe, Matthew refletiu. Virou-se para Jeremy e disse: Voc est muito errado. No posso despedi-lo porque no fui eu quem o contratou, mas aconselho minha tia a se ver livre de voc. Um homem que pensa poder tirar vantagem da pessoa que lhe paga, no vale o salrio. Tia Hermie, o que quer fazer? Ela retorceu os lbios enquanto observava Jeremy. Voc um idiota, homem ela afirmou. O mordomo, se que se podia cham-lo disso, engoliu em seco. Talvez eu o achasse divertido porque tinha preguia de tomar uma atitude. Vou lhe dar mais uma chance. Mas um novo passo em falso, voc vai embora. Entendeu bem? Jeremy assentiu com um gesto de cabea, porm, havia uma expresso de teimosia no olhar. Matthew achava que ele, to logo se atrevesse, voltaria a assumir a atitude preguiosa e insolente. Infelizmente, a tia parecia no se importar que a organizao da
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casa fosse catica ao extremo. Ela o surpreendeu ao franzir a testa. Acaba de me ocorrer que o sr. Ruthven estava certo murmurou. Qual dos dois? Matthew indagou. O sr. William Ruthven. Ele comentou que, se uma pessoa no permitia que seu estbulo fosse desorganizado, por que no exigia a mesma coisa em relao casa? Concordo e certas mudanas precisam ser feitas aqui. Jeremy, voc vai preparar um esquema semanal de trabalho e traz-lo para mim. Caso no saiba pr suas idias no papel, pea cozinheira para ajud-lo. Mas faa isso amanh ou, o mais tardar, depois de amanh. Como assim? Que trabalho? Jeremy indagou, estupefato. Os olhos de lady Blackstock falsearam. Ora, o que feito numa casa. Varrer, espanar, lustrar mveis, polir a prataria, limpar janelas, esse tipo de coisas. Voc garantiu que podia fazer o servio de mordomo, portanto, trate de execut-lo. Matthew sentiu uma ponta de pena pelo homem. Quando, s vezes, voc vai hospedaria noite no encontra outros mordomos l? perguntou. No converso com eles. So muito arrogantes para meu gosto. A simpatia de Matthew evaporou-se. Uma pena. Pensei que voc talvez pudesse pedir orientao a um deles. Isso caso voc queira manter sua posio aqui. No sei por que no podemos continuar como antes o sujeito disse com petulncia. Porque agora olho em volta e vejo como tenho sido negligente, indiferente e muito descuidada lady Blackstock admitiu. Esta casa muito boa e sempre gostei dela. Um erro meu no conserv-la em bom estado s porque no tenho filhos para quem deix-la e apenas desejar que ela dure mais do que eu. Bem, acho que eu mesma farei o tal esquema e, ento, veremos se voc consegue que as criadas e os lacaios executem bem seus servios. Suspirou fundo. Est na hora de eu abandonar o luto por Blackstock. No me importava muito com nada depois que ele se foi. Incrvel, quase dez anos atrs. Endireitou bem os ombros. Est na hora de deix-lo descansar em paz terminou com um olhar triste que prendeu a ateno de Matthew. Ele cutucou o mordomo e apontou para a porta. Aliviado, Jeremy desapareceu. Matthew sentou-se perto da tia, prendeu-lhe a mo entre as dele e, numa voz suave, disse: Acho que no o conheci muito bem. Fale sobre ele. Durante uma hora, a ouviu contar histrias sobre o homem com quem havia se casado e que no s tinha permitido como tambm encorajado seu interesse por esportes, cavalos e outras coisas que, geralmente, as mulheres no faziam. Ento, calou-se. Matthew afagou-lhe a mo e disse: Ele deve ter sido um homem interessante. Com quem se conversar? Ela riu. Nunca falava muito sobre coisa alguma, exceto cavalos, claro. Entusiasmado? Sempre! Jamais lhe faltava algo para fazer ou um
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lugar para ir. O sorriso desapareceu. E agora, no vou a lugar algum. Mas poderia, tia Hermie. Eu sei. Engraado. Nunca me dei conta de como, durante aqueles anos todos, eu sempre seguia a liderana dele. No pensava por mim mesma em coisas para fazer. Apenas apreciava as idias dele que me serviam to bem. E ento... ele se foi. J est mais do que na hora de a senhora comear a ter as prprias idias Matthew afirmou, na tentativa de encoraj-la. Mas, por causa de certas propenses da tia, imaginou se essa seria uma boa idia. Com olhar pensativo, ela contou: Algumas vezes tive vontade de visitar a Itlia. Nunca fomos. Por qu? Blackstock no gostava de navios. Qualquer outra coisa, ele aceitava. Uma vez, subimos num balo. Foi fantstico! Voc deveria experimentar, Matt ela disse com os olhos brilhando. E a Itlia? ele indagou, insistindo no assunto. Preciso pensar sobre isso. A senhora pode conversar com meu pai. Ele lhe dar alguns conselhos teis. Esteve l, a senhora sabe, e gostou muito. Matthew lembrou-se das vezes incontveis em que fora obrigado a ouvir a cantilena do pai sobre a tal viagem. Quase sempre, depois de tomar uns copos de vinho. Na verdade, ele no gostava de ouvir as histrias do pai porque Napoleo tinha fechado o Continente para tais viagens. Isso lhe provocava inveja, pois achava que nunca veria coisas e lugares sobre os quais o pai falava. Mas a guerra esmorecia e talvez logo as viagens se tomassem possveis outra vez. Mesmo assim, seria difcil, Matthew refletiu, pois deveria comear a assumir parte dos cuidados com o patrimnio da famlia. Suspirou. No gostava de admitir que tinha sido egosta ao insistir em ficar em Londres, divertindo-se com os amigos. O fato era que, alm de ter de se casar, precisava tambm aprender muita coisa antes que o pai morresse, deixando-lhe o ttulo e os bens. Esperava que s tivesse de assumir toda a responsabilidade num futuro distante. Tomou a suspirar. O que foi, sobrinho? a tia perguntou. Hum? Ah, estava pensando como tenho sido egosta de vrias maneiras e como no s a senhora que precisa modificar os hbitos, mas eu tambm. Parece que sempre me esquivei de meus deveres e que, talvez meu irmo... Voc devia fingir que ele no havia morrido. Acho que ns dois agimos dessa forma, no concorda? Temos de nos esforar para melhorar, hein? Ela riu e deu-lhe um tapa nas costas. Vamos nos organizar e cuidar de nossas reformas. Venha comigo, Matt. Comearemos percorrendo a casa para que voc me mostre o que venho negligenciando h tanto tempo. As chamins. Pelo menos as dos quartos precisam de uma boa limpeza ele sugeriu depressa. Primeiro item na lista. O que mais? ela indagou ao mesmo tempo em que
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tropeava numa ponta gasta do tapete da sala. Matthew a segurou e impediu que casse. To logo a tia se endireitou, trocaram olhares e observaram o tapete. No mesmo instante desataram a rir to alto que atraram Quentin e lorde Amrington sala para ver o que se passava. Tia e sobrinho acharam impossvel explicar porque a situao lhes parecia hilariante. Ainda mais porque lorde Amrington havia tropeado nesse mesmo lugar de manh e ainda estava meio irritado com isso. Novamente, depois de se deitar, Babs entregou-se s reflexes, muitas vezes expressas em voz alta. Ento respondo que me casarei com ele? Acho que ainda no. Precisamos nos conhecer melhor, explicarei a ele. Direi que no quero me casar com um estranho sem conhecer os interesses dele, o que pensa sobre... sobre... Babs lembrou-se da deciso de refazer o telhado de sap, do estbulo de seu arrendatrio. Era imprescindvel descobrir se lorde Calder assumia seus encargos ou se era daquele tipo terrvel de proprietrio que apenas usufrua de suas terras e nunca acrescentava melhoramentos. Ela no poderia se casar com um homem desse feitio, alm de no saber o que ele pensava da vida. No fazia idia... Tanta coisa que no sei a respeito dele. Na verdade, exceto o fato de nos darmos bem quando proseamos ou achamos graa de nossas pilhrias, o que eu sei? Refletiu sobre isso e admitiu que ele possua senso de humor. timo. Tambm a agradava a atitude dele de soltar o velho peixe. No porque, como James contara, Calder no quisesse passar por invasor de sua propriedade e sim por saber que ela desejava preservar a vida do peixe. Sabia que ele tinha uma inteligncia brilhante e respeitava a sua. Ele parecia admirar a rapidez de sua percepo, qualidade de que alguns homens no gostavam. Muitos ficavam satisfeitos quando suas mulheres no entendiam algo e lhes pediam explicaes. O que mais? Calder tinha sido muito vagaroso para analisar os sentimentos por Louisa Maria. Com o orgulho ferido, ele insistira que desejava uma esposa dcil, meiga e Louisa era um exemplo perfeito disso. No entanto, havia finalmente aceitado a recusa da moa e parado de perturb-la com a persistncia dele. E no voltar a faz-lo, pois j pediu outra em casamento. Eu. Mas apesar da forte atrao que ele exerce em mim, eu no o conheo bem Babs murmurou. Certa de que esse problema ela poderia solucionar, ajeitou melhor a cabea no travesseiro e adormeceu. Mas o que a senhorita quer saber? Matthew perguntou ao fitar Babs com expresso frustrada. Suas crenas. Seus interesses. O que o senhor gosta de comer. Sei l. Eu no o conheo o suficiente para me casar com o senhor. Ela deu de ombros e jogou o anzol na gua outra vez, Ele tambm fez o mesmo.. E ento? Babs insistiu. No sei o que lhe contar. Talvez se me fizesse perguntas seria mais fcil.
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Ela refletiu por um instante e lembrou-se de algo. Muito bem. Ontem, tive de inspecionar o telhado do estbulo de um arrendatrio meu. Pouco tempo atrs, tivemos uma forte ventania e o sap foi danificado. O que o senhor faria? Eu?! Caso fosse responsabilidade sua. Ah. Bem, nunca bom que um telhado tenha goteiras. A gua molha o madeiramento que acaba apodrecendo. Suponho que eu mandasse substituir todo o sap. Foi o que fiz depois de inspecionar o estbulo. Havia goteiras? Ainda no, mas o sap j bem velho e, se no for renovado agora, dar problemas num futuro prximo. Ento vai assumir a despesa embora no exista risco imediato? Uma tempestade forte ser suficiente para acabar com ele. Meu administrador concordou. A senhorita tem um homem competente a seu trabalho? Meu tio o escolheu e, em minha opinio, fez a escolha acertada. Concordamos sobre o que certo, por exemplo, quanto exigir dos trabalhadores. Ela deu de ombros e olhou para a linha que puxava a fim de renovar a isca no anzol. Seu pai deve ter uma grande propriedade. O senhor conhece o administrador dele? Ai, ai! No conhece? A senhorita tocou num ponto sobre o qual me censurei ainda ontem. Evitei mostrar interesse pela propriedade no s por sentir que seria um insulto memria de meu irmo como tambm para no dar a impresso de querer ocupar o lugar de meu pai. Ser que no um insulto maior o senhor se esquivar dessa responsabilidade que, quer queira ou no, sua? Matthew assentiu com um gesto de cabea. Foi o que conclu. Tive uma conversa com meu pai hoje cedo. No muito comprida, apenas para ele ficar sabendo que estou disposto a iniciar meu aprendizado. No imediatamente. Olhou-a de relance. No enquanto a outra questo no ficar decidida. Enquanto ele falava, Babs tinha atirado o anzol para o lado onde havia um tronco cado. Pensava nas palavras acabadas de ouvir quando a linha retesou tanto que ela mal conseguiu segurar a vara. Sorriu ao ver, pelo canto dos olhos, que lorde Calder sentia-se tentado a tir-la de suas mos. Com certeza, temia que ela deixasse o peixe escapar. Pronto murmurou quando ele colocou o funil de rede sob o peixe e o tirou para fora da gua. Ora, meu grandalho, voc foi apanhado duas vezes esta semana. Est, ficando velho? Acho melhor ser mais cauteloso. Babs viu Matt soltar o anzol e fit-la com olhar interrogativo. Ao ver seu gesto afirmativo, ele devolveu o peixe gua. Ele vai se surpreender se algum o pegar e o levar para casa a fim de servi-lo no jantar Matt comentou. O olhar de Babs entristeceu.
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Um dia, isso vai acontecer. Se for eu quem o pegar, tudo bem, mas no vou continuar a pescar para sempre. Vamos parar e conversar? Fale sobre sua casa, como foi ser criado l. Matthew assentiu com um gesto de cabea. Eles arrumaram e deixaram de lado os equipamentos de pesca e foram at onde Louisa lia, sentada na relva. Ele descreveu a propriedade mais querida dos Amrington, a casa rodeada por jardins, as matas e os riachos. Falou ainda sobre as fazendas mais distantes, onde ele e o irmo fingiam ajudar nas colheitas. Provavelmente atrapalhvamos mais do que ajudvamos. Eram dias felizes em que Henry ainda estava vivo e Quentin passava as frias de vero conosco. Infelizmente, havia um outro primo, um pouco mais velho do que Henry, que tambm se hospedava conosco. Infelizmente? Babs perguntou. Notou que Louisa, mal fingindo que lia, prestava ateno na conversa. Ser que ela, de repente, se daria conta de que lorde Calder no era o bruxo criado por sua imaginao? Mesmo naquela poca, ele no era simptico. E no uma pessoa que eu gostaria de apresentar senhorita. Existe uma razo para o senhor fazer isso? Bem, por ser meu primo, sim. Babs entendeu que ele lhe apresentaria todos os parentes quando se casassem, embora ele ainda no soubesse que isso aconteceria. Pior, ele meu herdeiro Matthew acrescentou. Ah! Mais uma vez, infelizmente ele disse num tom seco. Louisa levantou o olhar e, confusa, os observou. No d ateno, Louisa. Lorde Calder est apenas explicando um detalhe Babs disse e sorriu. Sempre dcil, a moa baixou o olhar para o livro, mas Babs percebeu que sua curiosidade no tinha passado. E como foi sua criao, srta, Ruthven? Eu era muito solitria. No tinha primos, bons ou maus, e no havia crianas de minha idade na regio. Ou eram mais velhas ou mais novas, o que me forava a me distrair sozinha. E a senhorita conseguia? Sim, quando me davam tempo para brincar. Minha governanta era muito boa, mas com o tempo, ela concluiu que no tinha muito mais para me ensinar e insistiu com tio William para contratar um preceptor. O sr. Rowland passou trs anos l em casa e era um professor muito exigente. Quando ele permitia que eu escapasse da sala de estudos, a governanta me fazia aprender certas tarefas domsticas como cozinhar e costurar. Aprendi a fazer po, tortas, sopas e alguns pratos mais simples. No dia em que completei quinze anos, ela ps todos os ingredientes na mesa da cozinha, sentou-se e me avisou que tudo estava por minha conta. Preparei o jantar inteiro daquele dia.
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Babs riu ao ver que Louisa a olhava com incredulidade. Voc acha que foi uma criao muito estranha, Louisa? Tambm aprendi como o trabalho no estbulo era feito. Eu no tinha de limpar as baias, mas cuidava de selas, arreios e de minha gua. Eu observava quando animais mais novos eram amestrados para serem atrelados em carruagens ou carroas. Mas no tenho idia de como um potro aprende a aceitar que algum monte nele. Sei que esse um trabalho perigoso quando no feito da maneira certa. E mesmo quando Matthew afirmou, mais e mais estupefato com a mulher que havia escolhido para ser sua esposa. Uma vez, quebrei o brao ao montar num cavalo, ainda no completamente amestrado, que eu havia escolhido e comprado. Babs no se conteve e provocou: Um animal exibicionista, sempre corcoveando e dando coices. Matthew riu e continuou: Uma grande montaria. Levou uma vida longa e til, s que no podia ver gatos. Nunca entendi o que tinha contra eles. Se um cruzasse no caminho, ou mesmo se estivesse sentado num muro, tomando sol quando passvamos por ele... Bem, eu lhes garanto que aquele cavalo me ensinou a nunca esperar que uma cavalgada pudesse ser feita sem o mximo cuidado e ateno. Mas era um excelente animal. Babs balanou a cabea. Uma vez, tive uma gua que tambm era um pouco estranha. O problema dela era com qualquer coisa branca. Eu no me atrevia a sair com ela quando as cenouras silvestres floresciam, Ela corcoveava feito louca ao ver as flores. Se eu avistasse uma mulher vestida de branco, virava a gua e seguia para outra direo. E lenis pendurados em varais? Nem queiram saber! Por que a senhorita a tolerava? Matthew quis saber. Por causa de seu passo rpido e macio. Infelizmente, tio William a viu ter um de seus acessos e, no dia seguinte, descobri que ela havia sido vendida. Fiquei bem aborrecida. Penso que eu teria agido como seu tio. No gostaria se a senhorita fosse encontrada com o pescoo quebrado, s porque no notara a aproximao de um cavaleiro com botas de cano branco. Mas era minha gua, minha responsabilidade. Se eu houvesse sofrido uma queda, ento... Babs o encarou por sobre a mo dele, colocada sobre seus lbios, e a empurrou. O senhor diria que seria tolice conservar o animal, mas no se desfez do seu. Certo. Mas eu no era responsvel pelos sentimentos de um tutor que devia se preocupar com sua segurana. Se algo lhe acontecesse, ele ficaria com a sensao de ter trado a confiana do irmo. Entendo. Tio William se sentiria culpado e no aceitaria a desculpa de eu j ter idade para tomar as prprias decises. Quantos anos a senhorita tinha? Naquele vero, catorze. Matthew riu. Creio que ele ainda no a considerava com idade para refletir de maneira racional sobre sua gua.
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Ela era linda! E desde que eu me mantivesse atenta quando a montava, no havia problema. Eu j cavalgava muito bem, lorde Calder, e no sofro uma queda desde que tentei saltar uma cerca com um fosso do outro lado. A culpa foi toda minha e no da gua. Eu sabia que ela no saltava bem. A senhorita tinha um motivo especial para saltar? Babs sorriu. Eu queria seguir adiante dos ces de caa e apagar o cheiro da raposa. Eu levava uma sacola cheia de ervas de cheiro forte. Elas surtem efeito? No sei, era uma experincia. Ca e os ces passaram por mim antes de eu pegar a gua e tomar a montar. Louisa limpou a garganta e Babs olhou para ela. O que foi, Louisa? A moa apenas a fitou com ar de desaprovao. Voc acha que eu no devia ter tentado aquilo? Louisa fez um sinal afirmativo com a cabea. Por qu? Babs indagou. Por um segundo, pensou que ela falaria, mas a moa virou o rosto. Eu gostaria muito, Louisa, que voc falasse. Poderia, se quisesse. No existe motivo para se manter calada Babs afirmou. Louisa ficou tensa. verdade. Seu pai est morto e no pode cobrar o cumprimento de qualquer ordem que tenha lhe dado Babs argumentou ao pensar se esse seria o motivo, como alguns deles supunham, para a moa no falar. Louisa olhou para os dois, apertou os lbios e levantou-se. Percorreu a distncia que a impedia de ouvi-los, mas no para desaparecer da vista deles. No lugar havia muitas margaridas com as quais ela comeou a fazer uma guirlanda. Acho que ela quase falou. A senhorita j usou de um estratagema para faz-la falar? Matthew perguntou. No. Louisa falou naquele dia em que pensou que o senhor me agrediria. Ela pode falar. Tenho plena certeza. Se ela o fizesse, antes de estar preparada para tanto, isso no lhe causaria mais mal do que bem? Sua sugesto muito perspicaz e me surpreende, lorde Calder. A senhorita se espanta que eu seja perspicaz?! Sim. Ora, caia na realidade. No foi minha inteno insult-lo, mas o senhor tem de admitir que no foi muito sensvel ao insistir em se casar com Louisa. De fato, no fui. E ainda tenho de dizer a ela que desisti. Ele pegou uma folha de grama, segurou-a entre os polegares e indicadores e assoprou, produzindo um assobio. Babs o observou, interessada. Tentou imit-lo, mas no obteve resultado. Como se faz isso? indagou. Ele segurou suas mos entre as dele e explicou: Estique bem a folha. Assim. Agora, sopre suavemente sugeriu ao erguer suas mos altura dos lbios.
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Embora temesse que o corao explodisse com o contato das mos dele nas suas, Babs tentou, mas o assobio foi fraco. Pegue outra folha. Elas murcham depressa Matthew avisou, Ela encolheu outra e, novamente, ele a ajudou a segur-la na maneira correta. Desta vez, temendo que o contato a perturbasse, ela controlou-se e conseguiu um assobio bem mais forte. Riu e, com os olhos brilhando, fitou-o. Os olhares de ambos se prenderam e Babs, excitada, imaginou se precisaria da ajuda de Matt para desatar esse n como ele tinha feito, mais cedo, com o de sua linha de pescar, emaranhada num arbusto. Matthew tambm sentiu como se tivesse sido preso e no houvesse um jeito de se soltar, que, de alguma forma e nesse exato momento, eles haviam sido amarrados juntos por linhas que jamais se partiriam, por algo que o assustava, um sentimento, uma emoo nunca experimentados antes e que o deixavam na incerteza de querer entender. Louisa emitiu um gemido alto. Ambos viraram-se para ela e a viram segurar uma das mos com a outra. Picada de abelha Babs disse ao levantar-se. Por favor, lorde Calder, peque um pouco de barro do rio. Ele ajuda a melhorar a dor. Ela no sabia se estava aliviada ou contrariada por terem sido interrompidos. Matthew foi at a margem, na qual teve de se deitar para alcanar o barro. Levouo e voltou para lavar as mos. Pouco depois, avisava as duas que ia embora. Babs o observou e riu. Vejo que precisa mesmo ir para casa. Se seu criado reclamar da sujeira em seu casaco, diga que a culpa foi minha. Tolice. Direi a verdade. A culpa foi da abelha, claro. At Louisa, cujos olhos lacrimejavam, sorriu. Babs o seguiu com o olhar, desejando que ele ficasse. Havia gostado da manh que passaram juntos, tanto da pescaria quanto da prosa. At mesmo das divergncias. Haviam descoberto muita coisa sobre o outro, o que foi muito proveitoso.

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Captulo XIV
Naquela noite, enquanto Louisa tocava uma nova pea, James foi para o fundo da sala e sentou-se ao lado da me dela. Baixinho, para no interferir na apreciao da msica, ele disse: Lady Morgan, eu queria lhe agradecer por toda a ajuda que tem me dado. Minha casa ficar linda quando a senhora terminar. Ela enrubesceu, olhou-o de soslaio e, numa voz suave, afirmou: Est sendo um prazer. Nunca apreciei tanto uma tarefa. Surpreso, ele a fitou. Esse comentrio muito estranho. James gostaria que estivessem a ss, pois seria menos difcil manter a conversa em particular. Sir George... ela comeou, mas calou-se. Teria estragado seu prazer? Lady Morgan assentiu com um sinal de cabea. Ele no era um homem bom. A senhora no deve se sentir culpada por estar melhor sem ele. Anna o fitou com expresso angustiada. Ele morreu para nos salvar daqueles bandidos. verdade James concordou, embora duvidasse muito. Tinha descoberto que sir George carregava uma boa quantia de dinheiro naquela viagem e suspeitava que estivesse mais preocupado com a segurana dela do que com a da esposa. Eles teriam matado ns dois Anna insistiu. James a viu estremecer e disse; Bem possvel, mas isso no aconteceu. A senhora est viva e deve esquecer a experincia terrvel. Reflita sobre o que quer fazer com seu futuro. A senhora deve pensar em algo alm da decorao de casas. No h muitas espera de seu bom gosto. J pensei ela confessou numa voz meio hesitante. Em qu? Pode me contar? Eu gostaria de ter amigos. Ns nos visitaramos e sir George no me diria que era uma perda de tempo e outras tolices! James riu baixinho. Um dia, lady Dewsbury-Morgan mencionou que a senhora bordava muito bem. Pretende retomar essa atividade? Ah, sim. J mandei minha governanta procurar meus cadernos de bordado e envi-los para mim. A governanta de sua casa em Londres? Ela ainda conta com todos os criados? Seu advogado no os demitiu e a fechou? Eu lhe disse para no fazer isso, pois queria voltar para Londres. Mas me Vivian acha que no devemos Anna disse com uma expresso triste que deixou seu rosto quase bonito.
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A senhora voltar. Mas talvez fosse melhor reduzir a criadagem para uns poucos. Apenas o suficiente para manter a casa limpa enquanto a senhora guarda o luto aqui. Anna suspirou. No me sinto como se estivesse de luto. No como deveria. Ergueu o queixo, fitou-o e, depois, desviou o olhar. No quero realmente lamentar o ocorrido. Pronto, j confessei. O senhor pode me desdenhar se quiser. No quero. Anna o encarou com expresso de choque. Se sir George tivesse sido um homem diferente, eu estranharia que a senhora no se entristecesse com a morte dele. Mas francamente, lady Morgan, seria hipocrisia lamentar-lhe o fim. Tenho sentido tanto medo de admitir isso. Cheguei a me desprezar e me considerar anormal. Ele era meu marido. Eu deveria chorar a morte dele. Uma pessoa tem de conquistar o direito de ser chorada, lady Morgan. Ele no fez isso. Vou tentar me lembrar. muito difcil, pois passei muitos anos me esforando para cumprir o dever de esposa. Vivia olhando por sobre o ombro para ver se no havia feito nada errado que provocasse a raiva dele. No precisa mais James garantiu. Anna respirou fundo e, ento, sorriu. Dessa vez, ficou realmente bonita. No como a filha, mas de um jeito mais adulto, marcante. James se surpreendeu e achou difcil afastar o olhar de suas feies. O sorriso desapareceu. O que foi? O que eu fiz? A senhora me encantou com sua beleza, lady Morgan. Foi s isso. Sorriu daquele jeito e quase me tirou o flego. O sorriso retomou e se firmou. O senhor deveria dizer essas coisas para a srta. Ruthven e no para mim. Ela, sim, realmente bonita. A senhora acha? No gosto dos cabelos vermelhos e nem das sardas no narizinho arrebitado de minha prima. James no resistiu e tocou sua face de pele macia. A senhora nunca teve sardas, no ? Foi a vez de Anna se encantar. Porm, mesmo para salvar a prpria vida, ela no conseguiria falar. Em vez disso, balanou a cabea, o que s piorou a situao, pois ao mex-la, roou mais a face nos dedos de James. No outro lado da sala, Babs notou a cena, cutucou lady Dewsbury-Morgan e, discretamente, apontou para o casal, Imagino... murmurou sua senhoria. Se possvel a unio deles? A velha senhora franziu a testa. Temo que Anna seja um pouco mais velha do que o sr. Ruthven. Ser? Mas no deve ser muito. E isso no seria um problema, no concorda? Anna no poder mais ter filhos. Ele no vai querer um herdeiro? Isso no me ocorreu. Ora, eu achava que seria uma coisa to boa Babs disse
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com expresso pensativa. Eu ainda acho, desde que ele esteja disposto a adotar um filho. Um homem pode fazer isso? No se houver um ttulo envolvido, mas apenas propriedades. feito com freqncia. O menino passa a usar o sobrenome do pai adotivo ou o junta, com um hfen, ao prprio. Pensei que isso s fosse permitido quando casamentos arranjados juntassem grandes fortunas Babs disse. Nesses casos tambm, ou como no meu. Quando me casei, insisti em usar meu sobrenome de solteira por causa de meu ttulo. Meu marido concordou desde que eu usasse o dele tambm. Essa a razo do hfen no meu nome. Preciso ver o que posso fazer para promover essa unio. Seria bom para Anna e maravilhoso para Louisa Maria que o admira como a nenhum outro homem. Ela nunca sentiria medo do sr. Ruthven e teria a oportunidade para descobrir que nem todos os homens so iguais a seu pai. Penso que ela poderia falar se quisesse. Mais de uma vez me ocorreu que no o faz deliberadamente. Acha mesmo, Babs? J a ouvi cantar baixinho para si mesma quando pensa que no h ningum por perto. E permite que exclamaes escapem, o que no ocorria ao nos conhecermos. E hoje, com a picada da abelha, ela gemeu alto. Olhei depressa e vi que ela mordia o lbio como se quisesse impedir outros sons. Hum... muito estranho. Ser que ela acha possvel se livrar das atenes masculinas se no falar? O silncio dela no afastou o sr. Quentin Riverton sua senhoria afirmou em tom seco. Outro casamento possvel caso Louisa venha, um dia, a aceitar essa idia. Temo que o sr. Riverton esteja apaixonado por ela. Ou por sua msica. Babs riu baixinho. Tambm. A msica poder uni-los e, quando Louisa se convencer da sinceridade dele, permitir que a corteje. Com o passar do tempo, ela concordar em se casar. Mas ainda se passou pouco tempo e minha neta pode estar um pouco constrangida pelo fato de o sr. Riverton ser primo do homem a quem ela rejeitou. Babs a fitou com olhar surpreso. Eu no tinha pensado nisso. Ento, as duas se calaram, pois as ltimas notas da harpa vibravam no ar. Depois de se certificar que o filho tinha ido pescar e no estaria nas proximidades da casa da srta. Ruthven, lorde Amrington partiu a cavalo para l. No caminho, satisfez a curiosidade sobre a propriedade e a achou bem cuidada e prspera. Ao chegar, viu as duas Morgan mais velhas sair rumo a Woodbine. Como a mais nova e a srta. Ruthven no as acompanhassem, ele temeu encontr-las na porta de entrada. Mas l, apenas um cavalario pegou sua montaria e o mordomo, seu carto.
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Pois no, meu senhor. Em que posso servi-lo? O sr. Ruthven est? Amrington indagou. Desculpe, qual dos dois, o sr. William ou o sr. James? Ah, sim. O sr. William, o mais velho. O mordomo assentiu com um gesto de cabea e desapareceu. Amrington endireitou a gravata enquanto olhava em volta. At ento, havia tido sorte. Imaginou se conseguiria conversar com o sr. Ruthven sem que o filho ou a srta. Ruthven descobrissem a presena e os objetivos dele. A sorte persistiu e logo ele estava sentado na sala particular de William, com uma taa de um excelente vinho na mo. Os homens conversaram sobre trivialidades enquanto sorviam a bebida e se observavam. Ambos ficaram satisfeitos com o que descobriram, Embora um fosse nobre e o outro plebeu, eram semelhantes em suas convices. O senhor no cavalgou at aqui, sob sol quente, para conversar sobre a ltima aventura do Prncipe Regente, certo? William disse depois de Amrington recusar uma segunda taa de vinho. Claro. Tenho uma proposta definida em mente para discutirmos. Como no continuasse e mostrasse um certo nervosismo, William tentou ajud-lo. Que me ocorra, a nica coisa que temos em comum, meu senhor, a responsabilidade por nossos descendentes. sobre eles que quer conversar? Amrington sorriu, mas logo ficou srio. O senhor entendeu minha inteno. Quero que meu filho se case. Durante o jantar aqui, na outra noite, eu o observei. Ele simpatiza com a srta. Ruthven. Eu tambm notei a atrao crescente que sentem um pelo outro. Seria uma boa unio William comentou. Concordo, boa para os dois lados. Sua sobrinha, eventualmente, se tornar condessa. Creio que ela contribuir com dignidade e inteligncia ao ttulo. Meu filho ter uma esposa da qual se orgulhar pela vida afora. Uma que compreender as complicaes e os deveres que a nobreza exige dele. Tambm que tenha competncia para supervisionar as casas e os criados, sem que ela considere tal encargo muito pesado. Talvez a primeira escolha dele achasse. William sabia que lorde Calder ganharia muito mais com o casamento do que a habilidade da sobrinha para cuidar das casas. Afinal, Babs havia recebido uma boa herana. Porm, deixou para mencionar isso depois e comentou apenas: Ah, sim. Lorde Calder estava prestes a se casar, no ? Amrington suspirou. Eu lhe disse para arranjar uma noiva, o que ele fez. Mas no era aquele tipo de mulher que eu desejava para ele. Para ser sincero, fiquei satisfeito quando a moa o largou no altar. S mais tarde, pensei em verificar se ela estava bem. Ento, lady Dewsbury-Morgan tinha desaparecido com a neta e a nora. Isso queria dizer que estavam juntas e sua senhoria, segundo me certifiquei, tinha meios para sustent-las. Mas no muito bem, de acordo com minha sobrinha. Eu sei. Porm, no passaram fome e nem foram obrigadas a morar num pardieiro de um bairro pobre.
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William refletiu se Amrington no consideraria os cmodos, em que as quatro haviam morado, um pardieiro se tivesse de viver neles. Voltando ao motivo que o trouxe aqui. Eu me recuso a interferir na questo. Creio que a unio dos dois se realizar, mas temo que minha sobrinha teimosa empine o nariz e no queira saber de lorde Calder se algum tentar for-la a se casar antes de ela se sentir pronta a dar esse passo. Para o inferno todas as mulheres teimosas! Pensei que fosse sua independncia que lhe despertasse o interesse, meu senhor. Amrington riu. No espere que eu seja racional nesta questo. Quero que meu filho se case e encha o berrio. Existe uma razo importante. O herdeiro presuntivo precisa ser suplantado declarou com firmeza. Comeo a entender sua pressa. Mesmo assim, aceite meu conselho para deix-los por conta prpria, embora possamos preparar tudo para quando eles estiverem prontos. So adultos. Nenhum tolo. Sentem atrao mtua. Tenha um pouco de confiana neles para resolver a questo sem nossa interferncia. Amrington franziu a testa. No gosto disso. importante demais para se deixar por conta dos jovens. Mas vou tentar me conter por... uns dez dias, Um ms. Duas semanas, ento. Sem dvida isso tempo suficiente. Para algumas pessoas seria mais do que suficiente. Para outras, no passaria de um instante. Amrington suspirou. Duas semanas. No direi mais nada at que passem. William concordou com um gesto relutante e disse: Esperemos que, no final de duas semanas, tudo esteja resolvido a contento. Por um momento, os dois ficaram em silncio. Ento, Amrington tomou a suspirar. O rapaz no faz idia de como teve sorte ao ser rejeitado pela mocinha. Mas isso pertence ao passado. Eu gostaria de ter tudo preparado para um grande casamento. William concordou. Tambm eu. A srta. Morgan uma jovenzinha boa, mas muito imatura. No do tipo para ocupar uma grande posio. William ergueu as mos e juntou as pontas dos dedos, formando uma tenda. Admito minha relutncia em interferir e no o farei tanto quanto o senhor deseja. Porm, sempre cumpri meu dever para com minha sobrinha e o farei neste caso. Entretanto, ela maior de idade e eu no posso assinar nada em seu nome. Temos de ser cautelosos, pois como o senhor disse, um contrato de casamento muito srio para ficar s por conta dos jovens. O senhor e eu devemos fazer os arranjos de maneira apropriada, mas teremos de esperar que os dois cheguem a um acordo antes de inform-los de nossas diligncias e pedir-lhes que assinem os contratos. Amrington franziu a testa, Quero que meu filho se case logo. Num tom seco, William retrucou:
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Eu no quero que minha sobrinha torne a fugir, s Deus sabe para onde, e no encontre outra lady Dewsbury-Morgan, caso se veja em dificuldades. Amrington no conseguiu refrear o alarme. Como assim? Ela fugiu? Por qu? Porque James estava voltando para a Inglaterra e Babs se recusava a honrar o contrato de casamento com ele, acertado quando ela ainda era bebezinho. E eu me neguei a atender suas exigncias para anular o contrato. Porm, James tambm no queria se casar com ela, o que s soubemos depois de sua fuga. Ento ela fugiu?! No fazia idia dos perigos que enfrentaria? Eu pensava que ela fosse uma mulher sensata, embora mais instruda do que gosto, mas com vantagens bvias. Ouvi contar que ela mesma administra sua propriedade. verdade. Amrington tomou a franzir a testa. Vamos l, o senhor pode ser franco comigo. Sem dvida est escondendo algo. O senhor a orienta, no verdade? No, de jeito nenhum. s vezes ela me consulta sobre um novo tipo de problema. Quase sempre, tambm no tenho uma soluo e ns precisamos procurar um perito no assunto. Eu me esforcei para que ela fosse bem instruda. Amrington suspirou. Altamente educada. Era o que eu temia. No possvel querer as duas coisas, meu senhor. Ou se permite que uma mulher explore sua inteligncia at os limites ou a mantm em absoluta ignorncia. Uma vez que pomos seus ps no caminho do conhecimento, ela o percorrer, queiramos ou no. Pelo menos foi o que conclu em relao a Babs. Amrington cerrou o cenho. Eu preferia que fosse diferente, porm, como acho que ela, em grande parte, a mulher certa para meu filho, mudaremos de assunto. O senhor quer que nossos advogados preparem a minuta do contrato ou ns mesmos devemos faz-lo? Em minha opinio, deveramos traar as linhas gerais e mand-las aos advogados. Por exemplo, temo que minha sobrinha no abra mo de seus direitos a Merrywood Hall e se recuse a agir como quando uma mulher se casa. Ou seja, passar a propriedade para o nome do marido. Por outro lado, sei que seus encargos aumentaro muito quando ela tiver de administrar vrias casas, com seus respectivos criados, de providenciar entretenimento para convidados e... Francamente, no sei o que mais se exige da esposa um nobre. Talvez devamos acrescentar uma clusula que lhe d o direito de instruir um agente comercial que esteja preparado para assumir os encargos em seu lugar, quando chegar a hora de tal necessidade. Ela, ento, poder se concentrar em outros. Amrington apertou os lbios ao ouvir a referncia pouco sutil ao eventual falecimento dele. Tambm no gostou da possibilidade de a srta. Ruthven no desistir dos direitos sobre seus bens. O senhor est insinuando que a fortuna dela no ficar sob os cuidados de meu filho como deveria? Apenas as partes que constituem a propriedade de Merrywood. O que est
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investido em fundos ou de outras maneiras ir para a gerncia dele como habitual. Babs tem um amor por sua casa, uma ligao a ela e terra que so to verdadeiros quanto os que j conheci em homens. A expresso de Amrington amenizou um pouco. Se ela compreende o apego emociona que une um homem terra, uma mulher excepcional. Graas a isso, entender o envolvimento de Matthew com a dele quando houver a tal necessidade concluiu com uma careta e as mesmas palavras de William. Babs ser de grande auxlio a ele e de uma forma que a maioria das mulheres no seria. O senhor no estudou a histria da Inglaterra? William perguntou. Amrington espantou-se. claro que sim! Ento, deve saber que nossos ancestrais, quando partiram para lutar contra os sarracenos, deixaram grandes propriedades para trs. Mas o senhor sabe tambm que muitas dessas terras ficaram nas mos e sob os cuidados de suas mulheres? Amrington esbugalhou os olhos. Nunca imaginei isso! Estudei vrios documentos daquela poca. Uma paixo minha. Sempre me surpreendeu o que as mulheres de tal perodo conseguiram. Isso me fez refletir o que existe de errado em nossa poca que nos levou a considerar as mulheres umas inteis, exceto como objetos de decorao e de entretenimento. Alguns homens chegam a acreditar que elas s so capazes disso. Amrington ficou pensativo. Entendo o que o senhor quer dizer. Minha esposa foi uma mulher excepcional, inteligente e com vontade prpria. Mas eu achava que no existia outra igual, que ela fosse... excntrica, talvez. Em minha cabea, todas as outras so umas bonecas tolas, insensatas, como o senhor mencionou. Duvido que, em minha idade, eu venha a pensar de maneira diferente. Entenderia o que o senhor indagaria, mas no saberia lhe responder. No posso lhe dizer o que meu filho pensa sobre esse assunto, pois nunca o questionei ele disse ao, finalmente, dar-se conta de que havia muito sentido na pergunta, de aspecto incoerente, de William Ruthven. Trata-se de um ponto no qual eu preciso refletir William disse em voz suave. Hum, sim, entendo. Bem, creio que ainda estamos de acordo quanto unio dos dois ser desejvel. Eu trouxe o contrato para o casamento que, graas aos cus, no se realizou. O senhor no gostaria de examin-lo e fazer anotaes sobre o que temos de subtrair ou acrescentar? Muito bem. Devemos nos encontrar outra vez, de hoje a trs dias? William sugeriu. Amrington preferia que fosse antes, mas concordou com um aperto de mo. Enquanto servia mais uma taa de vinho para cada um, William indagou em voz preocupada: O que devo dizer se minha sobrinha souber que o senhor esteve aqui e perguntar por qu? Um problema. Talvez que eu, ao ver suas terras to bem cuidadas, tenha vindo
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cumpriment-la. Melhor, diga-lhe que vim propor-lhe a venda de um carneiro meu que ir melhorar muito a qualidade de l de suas ovelhas Amrington sugeriu. Excelente, caso o senhor esteja falando srio. Eu a ouvi dizer que vai procurar outro carneiro, pois no est satisfeita com o que tem. Falo srio, sim. Criei trs para vender. J foram testados. Eu lhe oferecerei o melhor deles. Bem, acho bom ir embora antes que lady Blackstock pense que me perdi disse ao levantar-se. William tambm o fez e tocou uma sineta. Em instantes, apareceu um lacaio que recebeu ordens para mandar encilhar a montaria de lorde Amrington e traz-la porta de entrada. Aps uns quinze minutos, sua senhoria ia embora, satisfeito com o que conseguira. Algum tempo depois, Logan, o mordomo, informou Babs que lorde Amrington tinha visitado o sr. William. Imediatamente, ela foi procurar o tio para saber o porqu da visita. Apenas um gesto amigvel. Ele mencionou que queria cumpriment-la pelas boas condies de sua propriedade, mas achou que a l de suas ovelhas precisava melhorar. Disse que tem um carneiro que poderia fazer isso. Voc ainda est interessada em comprar um? Ele est disposto a vend-lo. Aps desviar os pensamentos de Babs para questes prticas e se livrar dela, William escreveu uma nota a Amrington, avisando-o que a sobrinha poderia procur-lo a fim de comprar o carneiro. No dia seguinte, acompanhada por lady Dewsbury-Morgan, Babs dirigiu o cabriol manso Blackstock. No caminho, sua senhoria comentou: Preciso me lembrar de pedir a Anna para comprar um cabriol ou uma carruagem leve. Gosto de dirigir. Havia tantos anos que eu no o fazia que, na primeira vez aqui, tive medo. Mas logo percebi que ainda sabia dirigir. At pedi, ao chefe dos cavalarios, para atrelar um cavalo menos moroso no cabriol quando eu sasse outra vez. J vi a senhora dirigir pela alameda vrias vezes e imaginei aonde iria. Woodbine House. Anna e eu vamos l para ver o andamento dos servios e para ter certeza de que os pintores fazem a mistura certa das tintas. Outro dia, um deles fez uma horrvel numa tonalidade de ameixa, para um dos quartos, e teimou que era lils. Voc acredita, Babs? Em minha opinio, os homens no entendem muito de cores. Bem, a senhora no precisa comprar uma carruagem. Caso no se importe que no seja muito nova, a de minha me quase no usada e est a sua disposio. Quanto a cavalos, a questo outra. Talvez meu primo James... Acho que vou perguntar ao sr, Riverton. Poderia falar com lorde Calder, mas no quero. Por causa da rejeio pblica de Louisa Maria, muito embaraoso falar com ele. Mas o sr. Riverton parece atrado por Sissie e talvez goste de fazer algo que ser tambm para o benefcio dela. Concordo. Bem, estamos chegando Babs anunciou ao passar pelos altos portes abertos. Alis, seria impossvel fech-los, pois o capim enrolava-se nas bases deles. Buracos
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sugeriam que a alameda tambm merecia cuidados urgentes. No entendo como lady Blackstock permite que a propriedade fique neste estado deplorvel. Ela no um caso como o pai de meu primo James que ficou estranho na velhice Babs comentou. Voc no a considera estranha? No. Apenas louca por caadas. Mas isso no desculpa para as condies desta alameda, ou daquela cerca viva ou de muitas outras coisas ela afirmou enquanto sacolejavam no cabriol. Se voc se casar com lorde Calder e morar na vizinhana, talvez ele providencie para que as coisas melhorem em Blackstock. Babs relanceou o olhar por lady Dewsbury-Morgan, mas sua senhoria mantinha o dela no caminho frente, sria como um padre. No me pressione. No, claro. Mas voc no pode me impedir de pensar que seria muito bom para os dois. Pararam entrada e um cavalario bem treinado correu para segurar o cavalo do cabriol enquanto um lacaio, mal-arranjado, as observava da porta. Preguioso idiota! lady Dewsbury-Morgan resmungou. Ei, voc! Venha abaixar o estribo e me ajudar a descer ordenou. O sujeito obedeceu, mas de maneira to atrapalhada que, quando foi ajudar Babs, ela agradeceu e desceu por conta prpria. Lorde Amrington est? ela indagou. Estava e recebeu-a numa saleta enquanto lady Dewsbury-Morgan aguardava no salo. Vinte minutos depois, Babs j tinha comprado o carneiro. Vamos brindar a transao? sua senhoria props, espantado com a habilidade de Babs para barganhar. Uma taa de vinho seria bem-vinda. Estou satisfeita por termos acertado o negcio. Eu tambm. A senhorita me achar muito ousado se lhe disser que a considero uma mulher surpreendente? Babs arqueou as sobrancelhas. Obrigada. Ele sorriu e indagou num tom dissimulado: Posso tambm acrescentar que ficaria muito contente em receb-la em nossa famlia? No mesmo instante, Babs retraiu-se. Calder a estaria cortejando apenas porque o pai aprovava a escolha? Minhas palavras deveriam ser tomadas como elogio. Ou talvez a senhorita ache que no lhe ser vantajoso fazer parte de nossa famlia? S me casarei, meu senhor, quando tiver certeza de que encontrarei algo muito mais importante no casamento do que prestgio ou vantagem financeira ela declarou em voz fria. E isso ? ele indagou, franzindo a testa.
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Afeto e respeito mtuo Babs respondeu ao levantar-se e largar a taa de vinho, ainda pela metade. Eu lhe enviarei uma ordem de pagamento de meu banco e ficarei espera do tal carneiro to especial. Curvou-se ligeiramente e saiu da sala. Com a taa entre as mos, Amrington olhou para a porta vazia enquanto se censurava mentalmente. William Ruthven me avisou. Por que no posso manter a boca fechada?, indagou-se.

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Captulo XV
Perplexo, James fitou lady Morgan. Ser que ouvi bem? indagou, assustado e sem a naturalidade habitual. No me faa repetir. J foi muito difcil dizer uma vez. Lady Morgan, no desejo me casar com sua filha. Admito que cheguei a pensar nisso, mas abandonei a idia imediatamente. Por qu? Ela o adora! Idolatra! Jamais faria qualquer coisa para aborrec-lo ou lhe causar problemas Anna disse. James passou a mo pelo queixo enquanto observava a expresso esperanosa da mulher em p diante dele. Minha senhora, no quero ser idolatrado. Ser que percebe como seria difcil merecer tal devoo pelo resto da vida? Ele hesitou, mas ocorreu-lhe que no obteria xito se no tentasse. Existe um motivo muito mais importante. Estou pensando seriamente em me casar com outra pessoa explicou com os olhos brilhando. Anna suspirou. Eu sabia. O senhor decidiu se casar com ela afinal. Como tivesse lady Morgan em mente, James franziu a testa. Com ela?! Com a srta. Ruthven, claro Anna disse, meio irritada. Ora, tanto quanto antes, no tenho a mnima vontade de me casar com minha prima ele declarou com firmeza. Anna arregalou os olhos. No mesmo?! De jeito nenhum. Ela muito mais nova do que eu. Bem como sua filha, lady Morgan. Nesse caso... No, isso no de minha conta. , sim James afirmou numa voz suave. Anna imobilizou-se. Fitou-o e murmurou: ? Ele sorriu e fez um gesto afirmativo com a cabea, levando-a a abrir muito os olhos. Ofereceu-lhe o brao e convidou: Vamos caminhar um pouco, minha senhora? Depois de apenas um segundo de hesitao, mas com uma ponta de acanhamento, Anna apoiou a mo no brao de James a fim de acompanh-lo ao jardim ensolarado. Como est bonito aqui ele comentou enquanto andavam entre os canteiros. O seu jardim vai precisar de muito trabalho, sr. Ruthven. Com toda a certeza. A senhora entende tanto de jardinagem quanto de decorao, lady Morgan? S sei do que gosto, mas no fao idia de como se consegue o que quero. A senhora poderia explicar suas idias a um bom jardineiro ele sugeriu. Ainda acanhada, ela lhe sorriu.
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Eu gostaria muito. uma pena que leve anos para se formar um jardim completo. Eu me ofereceria para ajud-lo, como fiz no interior da casa, mas seria impossvel terminar o trabalho no pouco tempo que vamos morar aqui. A senhora no pensou que poderia ser bom morar aqui para sempre? Ela ficou tensa. No voltar para Londres? Apenas a passeio. No fica to longe que no se possa ir por uma semana ou duas. Ainda em dvida se as insinuaes dele significavam uma proposta de casamento, Anna explicou: Alugamos a Woodbine House por um ano, o perodo de nosso luto. A senhora tenciona seguir as regras rgidas de luto? Eu... Como se calasse, James apertou-lhe a mo apoiada no brao dele. Esquea. No foi uma pergunta adequada, mas tenho motivo para ser indelicado. Caso a senhora quisesse se casar comigo, eu gostaria que a cerimnia fosse logo e no daqui a quase um ano. Observou-a e viu seu olhar vago e os lbios que formavam um "oh" mudo. Numa voz suave, disse: No queira me dar uma resposta j, minha senhora. Sei que a surpreendi, porm, no podia deix-la pensando que eu queria me casar com sua filha se, na verdade, s tenho olhos para a senhora! Mas... mas... Ora, impossvel estar assim to surpresa. J tenho uma certa idade. Acho at que sou um pouco mais velha do que o senhor. James acariciou-lhe a mo, encorajando-a. Por isso mesmo j adquiriu experincia de vida e bom senso. Constatei sua habilidade na decorao de minha casa e ser um prazer v-la planejar meu jardim. Existe uma outra razo, mas que no deve pesar muito em sua deciso. Gosto bastante de Louisa Maria e serei um bom pai para ela. Essa uma razo de suma importncia. O senhor sabe que ela poder nunca mais falar? Sendo assim, ser sempre um peso. Temo que jamais se case, o que deveria ser o alvo de toda jovem criada com tanto esmero e cuidado. Essa uma perspectiva terrvel. James quase sorriu por ela considerar o papel de esposa e me o nico de uma mulher. A senhora tem certeza? Pois eu creio que ela se casar. Homem algum h de querer uma mulher que no fale s Deus sabe por qu. Nenhum consideraria isso por um instante sequer. James pensou na atrao crescente de Quentin por Louisa Maria e resolveu que, se lady Morgan no a havia notado, seria melhor no mencion-la. Ela seria capaz de se imiscuir, com as melhores intenes, mas a situao no permitiria interferncia. A senhora ainda no me assegurou se posso ter esperanas ele disse com inteno de desviar seu pensamento da filha. Lady Morgan respirou fundo. Sr. Ruthven, minha viuvez recente. Eu ainda no deveria pensar num segundo casamento.
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A senhora se expressa com as palavras das convenes sociais. Mas as considera corretas? Nervosa, ela retorceu as mos. O senhor no deveria me encorajar a ter maus pensamentos. Vejo que a senhora acha errado pensar em um segundo casamento to cedo. Muito bem. Porm, no se esquea que eu fiz o pedido e a questo ficar em aberto. Como eu poderia esquecer? foi sua resposta veemente. Fico satisfeito com isso. H um rebanho de carneiros na campina mais adiante. Se subirmos aquela colina, poderemos v-lo. A senhora gostaria de ir at l ou prefere voltar para casa? Lady Morgan indicou vontade de caminhar e passou-se quase uma hora antes que retomassem para casa. Ela explicou suas idias sobre um bom jardim e James achou natural gostar tanto delas quanto das de decorao. Acabou concluindo que lady Morgan era uma dama admirvel. Mas calculava que seria ela quem mais se surpreenderia com a prpria capacidade quando readquirisse confiana em si mesma e em seu julgamento. Enquanto James Ruthven descobria que a dama escolhida era mais condizente do que j a considerava, algo que espantaria muitas pessoas, lorde Calder chegou a Merrywood e perguntou se a srta. Morgan poderia receb-lo. Ele havia decidido acalm-la de uma vez por todas. Por duas razes, tinha adiado a questo. A primeira era por ser muito embaraoso faz-lo e a segunda pela dificuldade em se conversar com uma pessoa que no falava. Talvez voc deva dizer a srta. Ruthven para estar presente pediu ao mordomo antes que ele se afastasse. Ciente do problema da moa, Logan foi falar com Babs primeiro. Avisou-a que, a pedido de lorde Calder, ela acompanhasse a srta. Morgan ao salo, onde ele as aguardava. Entendo. Vou imediatamente. Mas onde, Logan, ela estar? Se no me engano, na sala de msica. Talvez seja melhor eu levar lorde Calder l. Louisa sempre ficava vontade perto da harpa e a conversa seria difcil at mesmo nas melhores condies. Isso no caso de Calder estar disposto a dizer a Louisa que no a mantinha mais presa ao compromisso e, portanto, no precisava mais ter medo dele. Sem dvida, ele no teria requisitado minha presena se fosse algo menos apropriado, Babs refletiu. o que farei, Logan. Ela e Calder entraram na sala de msica, onde encontraram Louisa e Quentin com as cabeas curvadas sobre uma partitura musical. Ele apontava para um trecho e ela fazia um sinal afirmativo. Calder limpou a garganta e os dois viraram-se para ele. Quentin endireitou-se e, depressa, afastou-se da moa. Porm, ela lhe dirigiu um olhar angustiado que o fez
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voltar para seu lado. Ol, primo. Voc e a srta. Ruthven vieram observar como nos exercitamos? Quentin perguntou. No. Eu no sabia que voc viria fazer uma visita Matthew respondeu ao se aproximar, levando Babs com ele. Sa para cavalgar e cheguei aqui uma hora atrs, ou mais. Babs riu. Com toda a certeza, mais, pois quando o senhor e Louisa se envolvem com msica, no percebem o tempo passar. Quentin tirou o relgio do bolso e espantou-se. To tarde assim? Srta. Morgan, peo desculpa por ocupar tanto tempo de sua manh! Ela balanou a cabea, dirigiu um rpido olhar zangado para Babs e lorde Calder e, em seguida, concentrou a ateno na partitura. A srta. Morgan, com certeza, pensa que sou eu quem deve pedir desculpa. Ela est brava por eu os ter interrompido Matthew apressou-se em dizer. Ele recebeu um olhar rpido de Louisa, mas conseguiu ver sua expresso de medo. E a srta. Morgan est certa. Eu deveria ter pedido a algum para verificar se ela poderia me atender. Srta. Morgan, tenho apenas umas poucas palavras para lhe dizer. E tendo me revestido de coragem para tanto, peo sua permisso para proferi-las. Dessa vez, Louisa Maria olhou para Babs que, ao ver-lhe a expresso de splica, aproximou-se. Numa voz suave, disse: Minha querida, no creio que lorde Calder v lhe dizer algo que a aborrea e sim para aliviar seus temores. No quer ouvi-lo? Aps um momento e como sempre, Louisa concordou com um gesto. Em seguida, dirigiu o olhar para ele. Srta. Morgan, creio que ns dois j temos certeza da questo, mas fui aconselhado a esclarec-la em palavras. Minha cara, eu a libero formalmente de toda e qualquer obrigao que tinha, ou pensa ainda ter, de se casar comigo. Sem dvida a senhorita, como eu, tambm acha que ns dois no combinamos. Os olhos de Louisa alargaram-se. Ela os focalizou primeiro em Quentin e, depois, em Babs que indagou: Voc concorda que no combinam? Louisa respondeu com um gesto afirmativo e enrgico que repetiu vrias vezes. Voc deseja ser liberada de seu compromisso com lorde Calder? Babs perguntou para ter certeza se a moa entendia o que estava fazendo. Novamente, Louisa respondeu com um gesto afirmativo. Bem, creio que encerramos a questo. A senhorita no quer voltar para sua msica? Matthew sugeriu em voz suave. Ela esboou um leve sorriso e olhou para Quentin que imitou seu gesto de aquiescncia. Aps um momento, Babs acariciou o brao de Louisa, voltou para perto de Matthew, a quem apressou a sair da sala. To logo se viram no corredor, ela confessou:
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Eu me sinto negligente por deix-los l sozinhos. Creio, no entanto, poder confiar em seu primo. Matthew sorriu e afirmou: Quentin no far mal nenhum a srta. Morgan. timo Babs disse e antes de poder acrescentar algo mais a fim de prend-lo por mais tempo, ele sugeriu: A senhorita no gostaria de ir cavalgar? Que boa idia! Se o senhor aceitar uma taa de vinho enquanto espera, mudarei de roupa num instante. At ento, nossas montarias e meu cavalario j estaro prontos tambm. Encontraram Logan que, a pedido de Babs, mandou um recado ao estbulo e levou uma caneca de cerveja, feita era casa, que Matthew tinha pedido em lugar do vinho. Em seus aposentos, Babs achou sua criada que acabava de guardar roupas recmpassadas. De boa vontade, a moa ajudou-a a se trocar. Claro que isso levou mais do que um instante, porm, ela retomou mais depressa do que Matthew esperava. Ele a elogiou pela presteza e, enquanto saiam e montavam, Babs comentou: O senhor deve estar acostumado cora os hbitos das moas de Londres. Nunca entendi por que uma criatura leva horas para trocar de roupa. Conheci uma jovem que gastava mais tempo diante do espelho do que com as amigas ou os namorados. Ela devia ser uma das seguidoras de Beau Brummell Matthew disse, rindo. Como assim? Brummell afirmava que uma pessoa no deveria sair do quarto de vestir antes de verificar se cada detalhe da toalete estava perfeito. Ento, no precisaria pensar mais nela at a hora de troc-la. Esse no era o caso da srta. Grainer. Ela alm de passar horas se aprontando, quando saa do quarto no suportava a proximidade de pessoas ou a mais leve brisa. Ao ser exposta a essas coisas e a outras tantas, corria aflita at um espelho a fim de verificar a toalete. Eu nunca a ouvi falar em nada a no ser vestidos, penteados, jias e chapus. Se a senhorita no tivesse mencionado seu nome, eu saberia de quem se tratava. Com certeza continua solteira, pois ningum consegue faz-la parar de falar sobre essas coisas, nem mesmo para receber um pedido de casamento! Os dois riram e continuaram a cavalgar, conversando sobre vrios assuntos. Quando chegaram perto do moinho, Matthew perguntou se ela gostaria de caminhar um pouco pela trilha ao longo do rio. Como sua resposta fosse afirmativa, ele a ajudou a desmontar, disse ao cavalario que cuidasse dos cavalos e avisou que no iriam longe e nem demorariam muito tempo. O rio, naquele trecho, era praticamente reto, o que permitia ao cavalario observ-los, o que era certo, mas no os ouviria. To logo se sentiu segura, Babs disse: Obrigada por falar com Louisa. Duvido que o tivesse feito se a senhorita no houvesse insistido que essa era a atitude certa.
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Por qu? Por ser muito embaraoso. Quase desisti quando vi Quentin. Quem o ouviu jamais acharia que o senhor estivesse tentado a no enfrentar a situao. Desincumbiu-se muito bem. Obrigado, mas tenho minhas dvidas. Por qu? Se me sa bem, por que ela no falou? Babs deu de ombros e eles caminharam em silncio por algum tempo. Quando pararam para observar uma chata, ele perguntou; A senhorita j tem uma resposta para mim? No. Quando? No sei. O que mais precisa saber? Babs vasculhou a mente. Fale sobre sua vida em Londres. Com facilidade, Matthew contou como gastava os dias. E as noites? ela indagou, com olhar provocador. Ele ergueu s sobrancelhas grossas. Tem certeza de que quer saber? Estou seguro que no me comportarei de tal forma depois de me casar. Babs no o pressionou. Em vez disso, indagou: O senhor est satisfeito como esse tipo de vida? Por um momento, Matthew ficou em silncio, deixando-a em dvida se ele responderia. Ento, suspirou. - Estava. Nos dois primeiros anos, aps terminar os estudos, tudo era novidade e estimulante. Depois, tomou-se um hbito. Ento, uma necessidade. Como assim? Meu irmo morreu. Eu no queria admitir que ele se fora. Por isso e de maneira supersticiosa, o senhor manteve a vida a que estava habituado, achando que, se no a mudasse, a de seu irmo tambm no mudaria? Mais ou menos isso. E agora? ela indagou aps outro longo silncio. Agora est na hora de seguir em frente. Aprender os deveres de um herdeiro e tirar parte do peso dos ombros de meu pai. Desde que ele aceite isso Babs avisou. Matthew riu. verdade. Mas acho que ele j atingiu o ponto de querer descansar um pouco. Logo Napoleo ser derrotado e o Continente voltar a receber viajantes ingleses. H muito desconfio que meu pai quer rever pessoas e lugares que conheceu durante a longa viagem que fez por l. Ou ser que o senhor sonha com uma semelhante e imagina que seu pai deseja rever pessoas e lugares? Desta vez, o silncio de Matthew foi muito mais longo. Porm, Babs aguardou com pacincia, pois intua que ele refletia sobre como lhe responder. Finalmente, ele
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comeou a falar: Houve uma poca, quando eu ouvia as histrias dele, em que desejava tambm ter aventuras parecidas. Agora... Deu de ombros. Posso viajar, mas, no momento, no. Srta. Ruthven... Babs ela o interrompeu. Como? Por favor, me trate por Babs. muito mais amigvel. E ns somos amigos, no somos? Espero que sim. Voc me chamar por Matt? Seu pai o chama por Matthew. Quase sempre. Ele no gosta muito de apelidos. Eu gosto. Ento, Matt. Muito bem. O que eu ia dizer? Fitaram-se e trocaram sorrisos. Ah, j lembrei. Babs, voc seria to boa a ponto de me ensinar o que um proprietrio de terras deve saber? No mesmo instante, ela ficou sria. Eu o qu? Voc me ensinar as funes do cargo que, eventualmente, terei de assumir? ele indagou, usando outras palavras. Voc pensa que posso? Babs perguntou, admirada por ele se mostrar condescendente a ponto de pedir algo to importante a ela, uma mulher. Penso, sim. E com muito mais pacincia do que meu pai. Ele simplesmente vai querer que eu saiba o que nunca aprendi, Ela riu. Voc no respondeu Matt reclamou. Bem, uma questo difcil, no ? Voc no vai aprender o que precisa da noite para o dia. Calculo que poderia ajud-lo, mas... Fitaram-se e, ento, ele entendeu e riu. Voc quer dizer que talvez tivesse tempo para esse encargo se estivssemos casados? Mas voc ainda no est pronta para se decidir. Lorde Calder... Matt ele a corrigiu com severidade. Matt obediente, Babs repetiu. E, no mesmo tom severo, disse: Tenho de admitir que seu raciocnio no uma lesma! De fato no encontro dificuldade alguma para us-lo ele concordou com expresso sria. Ela o olhou de esguelha e riu, satisfeita por ter uma desculpa para mudar de assunto. Eu no deveria ter usado a palavra lesma? Voc o fez em linguagem figurada, mas quase uma gria e, como tal, geralmente no empregada por uma dama. Voc ficaria aborrecido se eu usasse gria de vez em quando? Para grande surpresa minha, no. Um ano e pouco atrs, uma jovem chegou a
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Londres para ser apresentada sociedade. Ela empregava vrias grias de maneira afetada. Por causa disso, impliquei com a moa. Devia ser por causa da afetao. Pode ser. Isso imprime uma certa diferena. Numa conversa informal, no ficamos atentos ao efeito das palavras conhecidas. Ela fazia isso. Olhava em volta para ver se havia impressionado as pessoas. Quase sinto pena dela Babs confessou. Por qu? Todos os anos, muitas jovens so levadas a Londres, em busca de pretendentes. Quase sem exceo, elas exibem comportamento idntico, de acordo com as regras rgidas da sociedade. Isso torna impossvel que sejam vistas individualmente pelos rapazes. Para eles, so todas iguais. A tal moa, desconfio, pensou ter encontrado uma maneira de ser reconhecida e lembrada. bem possvel. Eu no tinha pensado nisso. Nesse caso, ela merece mais pena do que desdm. Claro. Mas, voltemos ao ponto inicial. Fico contente por voc ser um homem inteligente. Os com quem sempre convivi eram e eu no suportaria passar o resto de minha vida na companhia de um que no fosse. Isso quer dizer que voc vai se casar comigo? ele perguntou com ar inocente. No distora minhas palavras. Matthew riu. Acho que vai, sim. Por qu? Porque voc encontrou um homem que lhe permitir ser voc mesma e a obrigar a se esforar para acompanh-lo. Ora, seu arrogante! Babs olhou por sobre os dedos que ele colocou sobre seus lbios. No diga isso. Por que no? ela indagou. Para evitar uma discusso. Voc sabe como eu as detesto. Babs balanou a cabea e sorriu. Voc gosta de provocar, instigar e finge que detesta discutir? Ora, gosto de brincadeiras inocentes, inofensivas, o que no a mesma coisa. Os apreciadores da luta de boxe tambm acham que esmurrar o oponente um jogo, uma diverso. Quem lhe disse isso, minha cara Babs? Ela franziu a testa. Deixe ver se me lembro. Ah, sim, foi sua tia! Matthew a fitou e riu. Claro, s minha tia para dizer um absurdo desse. O propsito da luta determinar o mais forte, o mais gil. Por acaso voc no simpatiza como minha tia? Babs tomou a franzir a testa. Convivo muito pouco com ela, sei que louca por caadas em suas vrias modalidades, mas... seria impossvel antipatizar com lady Blackstock. Ela to autntica. verdade. Existem poucas pessoas neste mundo que tm a vontade e a coragem para assumir quem e o que querem ser. E mandam para o diabo as que no as aprovam.
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Ela no presta ateno ao que pensam a seu respeito? No creio. s vezes, eu acho, minha tia deseja que no a censurem, mas porque v tal atitude como um defeito das pessoas. Posso entender at certo ponto. Eu nunca quis mudar minha maneira de ser para agradar os outros, como lady Morgan fez. Por imposio do marido, ela se transformou completamente. Ela um caso extremo. Matthew a fitou e sorriu. Eu j disse que no tentarei mud-la. Gosto de voc como . Alis, para surpresa minha. Como assim? Por qu? Bem, voc roubou minha arma, no roubou? E a escondeu para que no pudesse ser achada. Pelo menos, por mim. E voc guardou ressentimento durante todos esses anos? No. Eu tinha esquecido tudo. Tinha coisa nenhuma! Em certo sentido, no mesmo. Mas no fiquei remoendo a questo, na esperana de me vingar. No sou de guardar rancor, Babs. Fico bravo de vez em quando, mas to logo d vazo raiva, passa tudo. Acaba. Esqueo. Voc entende? No sou muito diferente. No tolero injustia, por exemplo, e no deixo de passar uma severa repreenso no culpado, alm de exigir reparao. Mas, depois, passo uma esponja no incidente. claro que no porei a tal pessoa numa posio de autoridade e tambm no confiarei nela como antes. Isso faz sentido? Matthew concordou com um gesto de cabea e, em silncio, eles continuaram a caminhar at ultrapassarem a curva que os escondia da viso do cavalario. Babs parou e disse: Devemos voltar. Matthew, porm, a segurava pelo brao e a virava para ele. Ergueu a outra mo e, com delicadeza, a puxou para mais perto enquanto a fitava bem dentro dos olhos. Ela no baixou o olhar, embora suas faces corassem um pouco. Ele continuou calado e, depois de um instante, a soltou e disse: Desculpe. Pelo qu? Senti a tentao de beij-la, mas ainda no tenho esse direito. Babs mordeu o lbio. No precisa pedir desculpa, Eu estava com a esperana de que voc me beijasse. Por qu? Ela ficou em silncio por um longo momento e ento, determinada a aliviar a tenso que se tomara forte demais, sorriu com expresso matreira. Que tal curiosidade? sugeriu. Matthew riu e apontou para a trilha. Vamos voltar antes que eu ceda tentao e satisfaa sua curiosidade. Ela encenou um suspiro exagerado. J que voc insiste, vamos. Ele tomou a rir. Como eu suspeitava, voc meio ousada. Babs o olhou de soslaio. Sou, sim. Mas tudo bem, j que voc um tanto licencioso. Matthew empertigou132

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Jamais fiz qualquer coisa que pudesse embaraar uma jovem! No, mas pensou em fazer. E se fosse to correto quanto um monge, no pensaria. Dessa vez ele riu a ponto de sacudir os ombros. Quanta inocncia, minha cara. Suspeito que at os monges, ocasionalmente, se vem tentados a embaraar uma mulher. A questo que eles no deveriam e se sentem culpados. Eu no. Como eu disse. Um tanto licencioso. Todos os homens so, no verdade? Calculo que sejam no sentido que voc d palavra. Existe outro? Um sentido muito mais comum e bem menos inocente, lamento. O homem que geralmente classificamos de licencioso no costuma ter a mnima considerao pelo objeto de seu interesse. Apenas leva em conta o prprio desejo. A maioria dos homens no assim. Entendo. Babs pensou um instante. Ser que sim? Ele assumiu um ar severo. No vou falar mais sobre este assunto. Talvez o faa com minha mulher, mas no com Babs Ruthven, nem mesmo com minha noiva! E voc nem isso . Ser que no vai me dizer sim e acabar de vez com minha aflio? E a de meu pai, acrescentou mentalmente. Babs no respondeu e ele a fitou. Viu que estava com a testa franzida, mas no com expresso zangada e sim de reflexo. Decidiu que, a essa altura, o melhor seria manter a boca fechada. Estava certo. Depois de uns poucos passos, Babs parou. Matthew deu mais um antes de faz-lo e virar-se para ela. Os olhares de ambos se prenderam como j havia acontecido antes. Quando ele achou que no agentaria mais, ela respirou fundo e fez um rpido sinal afirmativo com a cabea. Isso foi um "sim"? Voc aceita se casar comigo? ele perguntou com palavras que no poderiam ser mal entendidas. Babs tomou a assentir com um gesto. O brilho do sorriso de Matthew competiu com o do sol. Estou contente. Era uma resposta simples, mas perfeita na opinio de Babs. Penso que tambm estou ela murmurou. Voc apenas pensa que est? ele indagou ao elevar as sobrancelhas espessas. Sim. Voc deve admitir que uma deciso sria. Uma que vai afetar o resto de nossas vidas. No sei bem se fiz a coisa certa. Juntos, faremos com que seja certssima ele afirmou com sinceridade bvia. Novamente, Babs fez um gesto afirmativo, mas mordeu o lbio. Na verdade, voc no tem certeza, no ? Matthew indagou. Sim, no tenho Ele contraiu os msculos do rosto. Voc quer voltar atrs?
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Babs no falou logo o que o deixou temeroso. Porm, ela balanou s cabea e disse: No. Suspirou. Penso que devemos informar tio William e participar a todas as outras pessoas. Foi a vez dele de fazer uma pausa. Finalmente, disse: Se voc prefere esperar... Mais uma vez, ficou em silncio. Babs se sentiu tentada a aceitar a sugesto, mas tomou a balanar a cabea um gesto negativo. Baixinho, Matthew soltou a respirao que havia prendido. Imaginou por que sua resposta era to importante para ele. Porm, raramente analisava as emoes e, na verdade, nem sabia faz-lo. Ignorou-as e sorriu para Babs. Eu queria que ainda estivssemos l atrs da curva, longe dos olhares de seu cavalario. Ela sorriu tambm. Infelizmente no estamos. Vamos voltar at l? Com expresso desapontada, ela respondeu: Acho melhor, no. Penso como voc. Os dois suspiraram ao mesmo tempo. Ao se ouvirem, riram. Ento, de braos dados, foram at os cavalos e montaram. Com toda a certeza, tio William est no escritrio dele a esta hora do dia Babs afirmou. Pois ento, sigamos para o escritrio do sr. Ruthven Matthew sugeriu.

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Captulo XVI
Babs entrou no escritrio do tio e, aturdida, parou. Vindo logo atrs, Matthew a segurou pelos ombros a fim de no se chocar contra ela. Olhou para o lado oposto do aposento e viu o pai sentado diante da escrivaninha do sr. Ruthven. Imagino que isto no seja de todo mau murmurou ao ouvido da noiva recentssima. No mesmo, mas seria mais fcil um de cada vez ela afirmou. Ao perceberem a entrada deles, os dois homens levantaram-se e o sr. Ruthven foi o primeiro a falar: Minha menina, voc est um tanto desarrumada. Lorde Amrington lhe dar licena para ir trocar seu costume de montaria e se livrar do odor da cavalgada. Amrington observou os dois e aparteou: Nunca me incomodei em sentir um pouco do cheiro de estbulo a meu redor. Em minha opinio, eles tm alguma coisa para nos dizer e no quero esperar para ouvi-la. Matthew apertou levemente os ombros de Babs e a fez dar uns passos para a frente. Temos sim uma notcia para dar. A srta. Ruthven me concedeu a honra de aceitar meu pedido de casamento. Amrington virou-se para William e deu-lhe um forte aperto de mo. Decidiram-se! exclamou satisfeito. E escolheram o momento com perfeio, o senhor no concorda? William fez-lhe um sinal para ficar quieto, o que no foi visto ou talvez ignorado. Amrington virou-se para os noivos com um largo sorriso e passou a inform-los que a papelada, com os acordos todos, enviada pelos advogados, tinha chegado nessa manh. Eles, ento, podiam assinar os contratos imediatamente. Matthew sentiu Babs se retrair, tensa. Preocupado, fitou-a e disse num tom veemente: No! Ela, porm, escapou-lhe das mos, encarando os homens. Babs, por favor, no... Numa voz mais baixa do que a habitual, porm, mais assustadora do que se fosse alta, ela o interrompeu: No vou aceitar isto! Esses velhos intrometidos no podem deixar de interferir no que no lhes diz respeito? Pois bem, casem-se um com o outro. Para mim, acabou! Vou viver e morrer solteira! Saiu do escritrio e bateu a porta. Ruthven suspirou. Tentei avis-lo um instante atrs, meu senhor. Alis eu j o tinha feito antes claramente disse a Amrington que, boquiaberto, olhava para a porta. Mas... Ela no se deixar ser pressionada. Orientada, talvez, mas jamais pressionada
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Ruthven afirmou. Mas... Ela j havia concordado em se casar com seu filho. Porm, a descoberta de que ns dois apenas aguardvamos que ela se resolvesse, a enfureceu. Pelo menos o senhor no sugeriu que fossem diretamente falar com o pastor, to logo assinassem os contratos. Assim ele j poderia ler os proclamas no culto amanh! Amrington fez uma careta. Como o senhor sabia que isso estava na ponta de minha lngua? Num tom seco, Ruthven respondeu: Embora nosso relacionamento seja recente, j o conheo razoavelmente bem. Lorde Calder, h vinho e taas no aparador ali ao lado. Acho que ns trs precisamos beber um pouco. Matthew olhou para o vinho, encarou o pai com expresso feroz e foi embora sem dizer uma nica palavra. O que fiz para aborrecer Matthew? Amrington indagou, novamente espantado. Como eu, ele o culpa por ter contrariado minha sobrinha, claro. Espero que ele tenha bons argumentos para acalm-la. Sem dvida tudo que ela disse foi da boca para fora. Ruthven manteve-se uns instantes em silncio. Ento, avisou: Eu no me atreveria a prever o que ela tenciona fazer. Foi at o aparador e serviu-se de uma boa dose de Madeira, um vinho que no apreciava muito, mas que, dada a situao, ele considerava bem apropriado. Matthew encontrou Logan no vestbulo, olhando com expresso pensativa para a escada. Quase pulou quando Matthew lhe disse: Tenho uma mensagem para a srta. Ruthven. Quero que seja transmitida exatamente com minhas palavras. Para enfatizar a ordem, olhou para o mordomo com as sobrancelhas densas erguidas. A linha grossa sobre os olhos causou uma forte impresso em Logan. Pois no, meu senhor. Diga-lhe isto. Eu no sabi nada sobre aquilo. S tenho de dizer isso? Lorde Calder no sabia nada sobre aquilo? Nada mais. Suponho que tenha de limpar a garganta para chamar-lhe a ateno, mas no tente inform-la que tem uma mensagem minha ou qualquer coisa parecida. Apenas aquelas palavras. Sua senhoria no sabia nada sobre aquilo. Muito bem, meu senhor. V agora. No posso. Ela deu ordens para no ser perturbada a no ser em caso de incndio ou inundao. Agora Matthew repetiu com firmeza. Isso poria em risco minha posio! Logan protestou, recuando. Matthew j ia insistir, mas um rudo chamou-lhe a ateno. Olhou e viu lady Dewsbury-Morgan descendo a escada. Subiu-a a fim de encontr-la no patamar.
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Preciso de sua ajuda disse ao prender-lhe as mos entre as dele. Logan no quer fazer isso. Diz que a interferncia dele poder custar-lhe o emprego. A senhora capaz de enfrentar o temperamento explosivo da srta. Ruthven e me ajudar em vez dele? Sua senhoria sorriu-lhe. Ela est brava? Sim. E com alguma razo. Brava com o senhor? Apenas indiretamente ele disse com um sorriso. No instante seguinte, ficava srio. Tomou a dizer as palavras para serem transmitidas a Babs. To logo lady Dewsbury-Morgan as repetiu, virou-se e subiu a escada. Pouco depois, desaparecia no corredor que ia aos aposentos de Babs. No patamar, Matthew manteve-se imvel at no ouvir mais o rudo de sua bengala. Relaxou um pouco e, encostado na grade, ficou espera. Oh no, minha menina! Uma vez eu lhe disse para nunca me expor a seu temperamento. Voc vai prestar ateno e me ouvir lady Dewsbury-Morgan declarou com firmeza. A senhora veio a mandado daquele... Babs crispou as mos e virou-se de costas para a mulher que havia lhe invadido o quarto sem permisso. Ele no sabia nada sobre aquilo. H, h! Ele no sabia nada sobre aquilo. A senhora acreditaria no demnio se ele lhe sorrisse? Ele no sabia nada sobre aquilo. Como no? Depressa, lady Dewsbury-Morgan reprimiu um sorriso. No fao idia. Nem sei o que aquilo sobre o que ele no sabia nada. S sei que Logan, com medo de perder o emprego, se negou a transmitir a mensagem. Creio que, se eu no houvesse concordado em vir no lugar dele, lorde Calder, embora no ignore que no tem o direito de entrar em seus aposentos, estaria aqui dizendo-lhe pessoalmente que no sabia nada sobre aquilo. Babs franziu a testa. Seria possvel? De repente surgiu-lhe na mente, clara e marcante, a imagem do tio com expresso alarmada e a mo levantada num sinal para lorde Amrington. Tio William! Voc quer que eu v busc-lo? lady Dewsbury-Morgan indagou, confusa. Como? Ai, no. Babs apertou os lbios enquanto os olhos fuzilavam. Como ele se atreveu? Quem, lorde Calder? No, claro. Meu tio. Ele sabia como eu me sentia. Sabia! Lady Dewsbury-Morgan observou a jovem amiga furiosa por um longo momento.
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Depois, mancando um pouco, por ter andado mais depressa do que deveria pelo corredor, chegou bem perto, levantou a mo e estapeou-lhe as duas faces. Babs, sem pensar, segurou o pulso da velha senhora. Atnita, caiu em si e acalmouse um pouco. Por que fez isso? No estou histrica, a senhora sabe. Apenas muito zangada. Sim e numa atitude bem irracional. Eu gostaria de ouvir seu lado da histria antes de decidirmos o que fazer. Esbravejar e gesticular com esse jeito frentico no adiantar nada. Alm do mais lorde Calder est esperando para saber se voc acredita nele. Caso sim, o que voc pretende fazer? Matt! Onde est ele? Eu o deixei no patamar da escada. Babs rodeou a velha senhora, saiu do quarto e correu pelo corredor at o topo da escada. Olhou para baixo e disse: Acredito em voc, mas ainda estou muito zangada. Por um momento, Matthew cambaleou um pouco e deu a impresso de que ia sofrer um colapso. Com esforo, endireitou-se. Minha confiana em voc significa tanto que quase o fez desmaiar? ela perguntou ao comear a descer a escada para ir-lhe ao encontro. Eu no fazia idia do quanto isso significava at se tomar imperioso ouvir sua confirmao Matt murmurou e, ento, no disfarou a expresso de felicidade. Que estranho. O que estanho? Babs perguntou. A descoberta de que me apaixonei por voc, minha querida. Prendeu-lhe o olhar. Profunda e verdadeiramente. Seus olhos abriram-se muito e ela formou as palavras com os lbios. Voc me ama. E voc, meu amor? Seus olhos brilharam e ela sorriu. Acho que te amo quase desde o momento em que o conheci. Quer dizer, quando nos reencontramos. H tanto tempo? Sim. Voc no deve perguntar por que, sabendo que o amava, levei tanto tempo para aceitar seu pedido de casamento. No preciso. Entendo perfeitamente. A voz profunda dele suavizou-se. Eu te amo muitssimo. Jamais esperei amar algum como te amo. Diante dele, no patamar da escada, Babs ergueu o rosto e o fitou. Ambos levantaram as mos que se uniram. Cada um inclinou-se um pouco para o outro e... E Logan limpou a garganta. Depressa, endireitaram-se, levemente embaraados. Matthew mostrou-se irritado tambm. Do alto da escada, lady Dewsbury-Morgan perguntou: Um dos dois pode me informar quem provocou essa tempestade num copo d'gua? Os dois voltaram ao segundo andar onde Babs os levou saleta de senhoras que, normalmente, no era usada para visitas. Mas esta era uma emergncia, em sua opinio.
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Voc conte a ela Babs disse depois de se sentarem. Posso contar apenas o que aconteceu, mas no por que voc reagiu daquela maneira, Babs suspirou. No aceito imposies. Aqueles... aqueles... Nossos parentes idosos Matthew sugeriu ao olhar para lady Dewsbury-Morgan que, em vo, tentava disfarar um sorriso. Babs apertou os lbios e, depois, suspirou. Meu temperamento no suportou. Eles tencionavam nos casar, quisssemos ou no. J haviam planejado tudo. Tinham at os contratos preparados para assinarmos. Se no os tivssemos encontrado hoje, quando eles nos forariam a sentar e apontariam onde deveramos assinar? Jamais! Como voc pode dizer isso, Matt? Eles no agiriam assim. O que teriam feito, pelo menos meu pai, seria nos importunar para que assinssemos. E por que no? lady Dewsbury-Morgan aparteou. Esquecidos de sua presena, os dois viraram-se para ela que sorrindo, prosseguiu: H muito tomou-se bvio que ambos foram feitos um para o outro. O surpreendente o fato de ter levado tanto tempo para vocs descobrirem isso. Ainda irritada, Babs dirigiu-se a Matthew: No o incomoda a tentativa deles de organizar nossas vidas? Que eles decidissem o que seria melhor para ns sem nos consultar? Eles esperaram que ns anuncissemos ter ficado noivos. Acho que devemos agradecer a seu tio por isso. Meu pai, provavelmente, nos entregaria os contratos, sugeriria que j estava na hora de pararmos com tanta indeciso, de os assinarmos, casarmos e seguirmos nossas vidas juntos. Babs semicerrou os olhos e apertou os lbios. Lady Dewsbury-Morgan aparteou novamente: Minha querida, por que voc considera um erro deles desejar que tudo seja feito para se atingir os melhores resultados? O que eles entendem por melhores. Sim, claro. Mas pense um pouco. Voc tem alguma objeo em se casar com lorde Calder? Babs balanou a cabea e murmurou: No. Voc, na verdade, no concordou em fazer exatamente isso? Sim. Ento no acha necessrio preparar os contratos e publicar os proclamas? Ela assentiu com um gesto vagaroso de cabea. Voc gostaria de ter feito tudo sozinha? lady Dewsbury-Morgan indagou com suavidade. Eu gostaria de ter sido consultada! Matthew tocou sua mo.
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Ningum deve assinar documentos importantes sem os ler antes. Se nos nossos existe algo com o que voc no concorde, devemos mud-lo. Mesmo que isso implique em adiar o casamento ele disse com suavidade, mas com mais nfase nas palavras finais. Babs o fitou com a testa levemente franzida. Matt prosseguiu: Eu preferiria que nos casssemos o mais depressa possvel. Mas, se voc quer castigar seu tio e meu pai, tenho certeza de que bastar fazer objeo a vrios itens dos contratos. Ou poder subtrair ou adicionar certos pontos. Leve o tempo que quiser. Babs arregalou os olhos e riu, mas logo ficou sria. Voc no se importar muito, Matt? Caso voc os mantenha nervosos por um perodo longo demais, sim. Mas, se sua inteno for mudar itens trs ou quatro vezes, eu me controlarei e aguardarei que voc se satisfaa. Voc muito generoso, No. Apenas comeo a compreend-la e no quero iniciar nosso casamento com ressentimentos marcando nossas promessas. Ela sorriu. Penso que talvez voc me compreenda mesmo. Vamos descer? ela perguntou ao levantar-se. Matt tambm se ps em p, ofereceu-lhe o brao e a conduziu at a porta onde parou. Obrigado, minha noiva, por aceitar minha mensagem de amor. Curvou-se enquanto Babs o observava. O amor dele? No patamar da escada, Matt o havia declarado e ela acreditara. Mas deveria? Poderia? Ah, se ele fosse sincero! Seria possvel que ele a amasse realmente? Babs suspeitava que, quando fosse se deitar essa noite, outra vez passaria um bom tempo refletindo e falando sozinha. Os contratos foram e voltaram de Londres trs vezes antes de William Ruthven se dar conta da artimanha da sobrinha. Ele, ento, os leu cuidadosamente, sublinhou dois itens para serem mudados, acrescentou uma clusula em outro lugar e releu tudo antes de lev-los para Babs. Quando ela os leu dessa vez, procura do que mudar, descobriu o que o tio tinha feito. Fitou-o e o viu com os braos cruzados e expresso carrancuda. Numa voz severa, que Babs no ouvia fazia muito tempo, ele indagou: E ento, senhorita? Vai parar de se divertir custa de lorde Amrington e de mim? O senhor percebeu? Uma lstima! ela exclamou com ar inocente. Por quanto tempo voc pretendia continuar com essa tolice? S mais uma ou duas vezes. Na verdade, o senhor sublinhou um item que eu ainda no tinha notado a necessidade de ser mudado. Mas j que o senhor percebeu meu jogo, vamos fazer juntos o resto das modificaes indispensveis. Foi uma pena o senhor adivinhar a brincadeira. Afinal, lorde Amrington e o senhor mereciam ser punidos. E lorde Calder? William perguntou.
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Ele compreensivo e at sugeriu algumas das mudanas. William franziu as sobrancelhas. Ora, isso d um novo aspecto situao, no acha? Como assim? Babs indagou. No tinha me ocorrido que lorde Calder tivesse esse senso de humor. Acho bom ser cautelosa, minha sobrinha, ou ele aprender a manobr-la sem que voc perceba. Ela sentiu um arrepio ao longo da espinha. Refletiu e declarou: Se eu nunca descobrir, no me aborrecerei. Agora, leia aqui disse ao pr o dedo num item. Os dois continuaram a discutir as mudanas que ela queria. Quando terminaram tudo, os documentos foram enrolados num papel grosso e amarrados. Logan recebeu a incumbncia de escolher um cavalario que conhecesse bem Londres e tivesse resistncia para ir at l e voltar depressa. Isso feito, William dirigiu-se sobrinha num tom severo: Voc foi longe demais, Babs. Agora, dir a lorde Calder que est na hora de ele falar com pastor para providenciar os proclamas. Ela levantou-se, cruzou os braos e bateu a ponta do p no cho. Tio, quer fazer o favor de repetir isso com outras palavras? No ele respondeu com um sorriso feroz que Babs nunca tinha visto antes e que a fez compreender como ele havia administrado os bens da famlia e sua herana com autoridade e sucesso. Pelo menos uma vez, voc vai dar ouvidos ao bom senso sem fazer objees apenas porque no gosta do tom e das palavras! Virou-se e foi embora. Babs sorriu com expresso afetuosa. No ignorava que o tinha irritado o quanto ele suportaria, mas, de um modo geral, ela no estava descontente. Ento, foi falar com Logan. Vou cavalgar. Quero que John traga minha montaria, me acompanhe e avise outro cavalario para ir levar um recado a lorde Calder. Depressa, escreveu o bilhete que entregou a Logan. Em seguida, correu escada acima a fim de ir ao quarto, vestir o costume de cavalgar. Ento o sr. Ruthven nos apanhou? Matthew perguntou com um sorriso amoroso para a noiva. Babs balanou a cabea para o lado. Gosto desse "nos". Soa to bem. Lady Dewsbury-Morgan estava certa, no acha? Em qu? Ela disse que tnhamos sido feitos um para o outro. Quando nos reencontramos, eu no fazia idia disso. Nem eu. Babs o olhou de relance. Alis, ainda existem umas certas diferenas entre ns. Ele ergueu as sobrancelhas.
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Se voc est se referindo ao fato de eu caar, me lembro bem de ter lhe dito que no cao por esporte. Isso eu sei, mas o que voc pensa sobre a proibio de caa raposa em suas terras? As sobrancelhas juntaram-se, formando a linha reta. Hum, hum Babs murmurou, observando-o bem. No posso tomar uma deciso que afeta muitas pessoas sem refletir bastante. Tantas assim? Tenho uma propriedade, herdada de meu av, que fica num excelente territrio de caa. Existe at uma sociedade de caadores l. O que voc sugere, me tomaria um traidor aos olhos de amigos meus que so scios dela. Eu o respeitaria menos se voc tivesse me dado uma resposta fcil. Nas terras de Merrywood, a caa proibida. Todo mundo sabe disso e ningum faz mais do que resmungar quando uma boa perseguio interrompida nos limites da propriedade. Naturalmente sou considerada um tanto excntrica Babs concluiu com um sorriso. Matthew tambm sorriu. E o que mais voc quer me perguntar? Duvido que tivesse s a questo da caa em mente. Babs virou-se de lado. Matt, aquele dia que descobri que seu pai e meu tio tinham sido capazes de preparar os contratos, voc... bem... Ai, eu temia que esta conversa seria extremamente embaraosa. Depois de olhar para o cavalario sentado sob uma rvore, com os olhos fechados, Matthew ps as mos em seus ombros. Nada deve ser embaraoso entre ns, Babs. Espero poder lhe dizer tudo e, da mesma forma, voc a mim. Faa sua pergunta e eu tentarei responder com a mxima honestidade. Numa voz quase impossvel de ser ouvida, ela murmurou: Bem... voc me declarou seu amor. Foi sincero? Por um momento, Matthew ficou em silncio e ela sentiu o corao acelerar. Porm, j sabia que ele no respondia suas perguntas importantes no mesmo instante. Costumava refletir sobre elas primeiro, uma caracterstica que apreciava muito nele. Amor. Algo que jamais esperei sentir. E penso que no compreendo o que seja ele disse bem devagar. Babs prendeu a respirao. Eu achava que no gostava de voc, de sua independncia, de sua natureza argumentativa, de sua insistncia em no receber ordens e em ser uma parceira, em p de igualdade, do homem com quem se casasse. Tudo isso era to diferente do que eu aspirava para minha vida. Em silncio, Matthew passou para trs dela e firmou as mos em seus ombros. Ser que eu o amo tanto que a resposta dele muito importante para mim? Eu no havia decidido que o amor de nossos filhos seria suficiente?, Babs indagou-se. As mos de Matthew baixaram de seus ombros para os braos.
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Mudei muito, Babs. Para melhor, espero. E foi graas a voc que me fez ver coisas para as quais eu havia fechado os olhos. Obrigado ele murmurou ao apertar-lhe levemente os braos. Quanto mais isto demorar mais certeza vou ter de que ele dir no poder me amar, ela refletiu num desnimo crescente. Amor. muito importante, no ? , sim - Babs conseguiu balbuciar. E muito difcil confess-lo Matthew murmurou. Uma esperana repentina a fez virar-se entre as mos dele para poder fit-lo. Eu te amo, Babs ele confessou baixinho, fitando-a. Para minha surpresa, minha alegria e do fundo de minha alma amedrontada... A confisso foi interrompida quando ela soltou os braos e os passou em volta do pescoo de Matthew, puxando-lhe a cabea de encontro sua. Quanto aos beijos, o primeiro foi um tanto desajeitado, mas os seguintes, depois de Matthew assumir o comando, foram muitssimo excitantes para ambos. L perto dos cavalos, o cavalario abriu um olho, sorriu e fechou-o. Lorde Calder tem tudo sob controle, pensou. Quando Matthew finalmente levantou a cabea, sorriu ao ver-lhe a expresso atnita. Com delicadeza, perguntou: Isso quer dizer que voc falou a verdade quando disse que me amava tambm? Babs riu. Ai, sim! E parece que j faz tanto tempo. Eu temia que voc no retribusse meus sentimentos, que eu precisasse escond-los de voc e tivesse de me contentar com o amor inocente de nossos filhos. Estou to feliz por voc me amar tambm! E eu, minha dama independente, estou feliz por voc ter tido a coragem de nos fazer discutir a questo. Se no fosse por isso, poderamos passar muito tempo sem saber que nosso amor era mtuo ele afirmou, abraando-a. Sabe, voc muito especial. Aps apenas um ms, parentes e amigos se reuniram na igreja da vila a fim de testemunhar o casamento de Brbara Ruthven com Matthew Adam Woodward Milton Riverton, lorde Calder. A srta. Morgan, com os olhos muito abertos, acompanhou a cerimnia inteira em silncio como sempre. Mas, durante a recepo, foi abraar Babs e, baixinho, perguntou: Voc no morre de medo dele? No, nunca. O segredo esquecer aquelas sobrancelhas diferentes. Quando ele no as ergue, fica bem atraente. Ento, Babs arregalou os olhos. Voc falou! Agora, ningum mais pode me forar a casar com ele Louisa Maria explicou com olhar tranqilo. verdade, ningum mais pode fazer isso. A questo, minha querida, que no teriam tentado for-la se voc, desde o incio, tivesse dito no com firmeza Babs afirmou. Com expresso sria, Louisa Maria balanou a cabea.
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Voc no conheceu meu pai. Espero que nunca conhea um homem igual a ele. Virou-se e foi ficar atrs de um vaso com um arbusto, de onde podia observar os convidados. O que nossa amiga silenciosa queria? Matthew perguntou ao se aproximar de Babs. Queria me deixar saber, creio, que no ser mais to silenciosa. Ela falou! Achei que ela o faria. Ficou bem menos inquieta desde que anunciamos nosso noivado. Agora, que ningum pode for-la a se casar comigo, ela relaxar completamente. Foi o que Louisa Maria disse. Tambm perguntou se eu no tinha medo de voc Babs contou. Tem? Voc sabe que no. Ento, confia em mim para irmos embora? Podemos comear nossa jornada pela vida com um tipo prosaico de viagem? ele perguntou ao apontar, pela janela, para uma carruagem parada no ptio. Voc ainda no me contou aonde pretende me levar, Matt. Ao norte. No direi mais nada. Porm, acho que voc vai gostar. Se tivermos sorte com o tempo. O Distrito dos Lagos? Voc adivinhou Matthew queixou-se, desapontado. Eu queria muito visitar os lagos desde que uma vizinha esteve l e voltou cheia de histrias interessantes. E voc vai satisfazer minha vontade. Se voc estiver pronta para nossa aventura, vamos embora ele convidou, sorridente. Babs olhou em volta e viu o tio conversando animadamente cora lorde Amrington. Do outro lado do salo, as trs Morgan proseavam com James Ruthven e Quentin Riverton. Um deles disse algo que provocou o riso dos outros. Ento, ela verificou se os criados, sob o olhar vigilante de Logan, serviam bem os convidados. Finalmente, virou-se para Matthew e disse: Estou pronta para nossa aventura. Vamos embora. noite, Babs tambm mostrou-se pronta para outro tipo de aventura, apesar de um pouco nervosa, mas, ao mesmo tempo, curiosa e numa expectativa estimulante. Os beijos de Matthew tinham lhe sugerido o prazer que sentiria e, como era de se esperar, ambos exultaram com a entrega total ao poder do amor.

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Eplogo
Quando Babs e Matthew, quase trs meses depois, voltaram a Merrywood Hall, onde pretendiam passar grande parte de cada ano, descobriram que muitas mudanas haviam ocorrido. Lady Dewsbury-Morgan tinha se mudado para a Woodbine House com uma velha amiga que, apesar de invlida, era muito alegre e uma excelente companhia. Anna no era mais lady Morgan. Ela havia se casado com James Ruthven, numa cerimnia ntima, com poucas testemunhas. Vivia agora com a filha em The Oaks, onde James, vagarosamente, convencia Louisa Maria de que nem todos os homens eram monstros e alguns, na verdade, mostravam-se simpticos e bondosos. Convites para as noites de msica em The Oaks eram muito cobiados. A presena de Quentin Riverton se tomara obrigatria. Ele tinha se instalado definitivamente na manso Blackstock e assumido o encargo de cuidar da propriedade da tia Hermie. Devagar, tudo comeava a melhorar l. O trabalho, entretanto, era uma desculpa. Quentin tinha admitido a Matt que esperava conquistar a confiana da srta. Morgan e, com o passar do tempo, seu amor. Era um homem paciente e havia o estmulo da msica para ambos. Lorde Amrington e William Ruthven tinham ficado muito amigos e, com freqncia, sua senhoria ia a Merrywood. Os dois no encontravam dificuldade em manter conversas interessantes, gostavam de jogar xadrez e eram oponentes perfeitos. A nica frustrao de Babs era o fato de ainda no estar grvida. Lorde Amrington no era o nico a desejar ver o berrio comear a ser ocupado. Babs ansiava pelo momento em que pudesse aconchegar, entre os braos, o primeiro filho. Mas s conseguiu faz-lo aps a espera de mais de um ano. E eram gmeos, um menino e uma menina. Eles mal acabavam de completar um ano quando nasceram os irmozinhos. Novamente um menino e uma menina gmeos. No correr dos anos, mais filhos foram surgindo e, nunca mais, Merrywood foi um lugar solitrio para uma criana. Matthew descobriu que o casamento com uma mulher independente oferecia enormes vantagens. Com o passar do tempo, ele se sentia mais e mais satisfeito com a habilidade de Babs para fundamentar seus argumentos durante uma discusso. Alm disso, como o pai tinha insinuado uma vez, havia o prazer de fazer as pazes depois. E, ao oposto da me e das esposas de alguns amigos dele, Babs jamais se negava a receb-lo em sua cama. Para grande regozijo de ambos, o amor profundo e duradouro que os unia lhes permitiu gozar um casamento longo e extraordinariamente feliz.

FIM
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