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VULCANIZAO A borracha natural extrada do ltex, que sai de algumas espcies de rvores, como a seringueira. Porm, essa borracha possui algumas limitaes que dificultam o seu uso pela indstria. Por exemplo, ela no muito resistente s variaes de temperatura, pois em dias frios ela se torna dura e quebradia; j em dias quentes, ela se torna mole e gosmenta. Outras limitaes so sua baixa resistncia ao calor e trao. Mas, no cotidiano, vemos inmeros produtos que so feitos de borrachas naturais e sintticas que no apresentam esses problemas, como, por exemplo, as borrachas de pneus de automveis. Ento, o que faz com que a borracha se torne mais resistente e seja utilizada pelas indstrias? A resposta est num processo denominadovulcanizao. Esse processo foi descoberto incidentalmente em 1839 por Charles Goodyear, que era realmente fascinado com a ideia de tornar a borracha imune s mudanas de temperatura. Assim, certo dia, depois de vrias tentativas, Goodyear deixou sem querer uma mistura de borracha e enxofre cair sobre o fogo quente. Ele notou que a borracha no chegou a derreter, mas apenas queimou um pouco. Desse modo, ele percebeu que a adio de enxofre borracha a torna mais resistente. Goodyear batizou esse processo de vulcanizao, em homenagem ao deus grego do fogo, Vulcano. Goodyear patenteou esse processou e determinou tambm a temperatura e tempo de aquecimento ideal para estabilizar a borracha. Portanto, podemos conceituar a vulcanizao como:

Observe as imagens abaixo e entenda como a vulcanizao torna a borracha mais resistente:

Observe que, antes da vulcanizao, as molculas da borracha podem deslizar umas sobre as outras, o que causa a elasticidade conhecida da borracha. Entretanto, com o processo de vulcanizao, os tomos de enxofre tomam o lugar dos hidrognios allicos (hidrognio ligados ao carbono vizinho ao carbono que realiza a dupla ligao) e esses enxofres formam pontes que ligam as macromolculas umas s outras. Dessa maneira, mesmo sendo distendida, a borracha volta sua forma original e o material fica mais resistente. Alm disso, a quantidade de enxofre adicionado tambm influencia no resultado obtido:

Isso ocorre porque o aumento da quantidade de enxofre aumenta tambm a quantidade de pontes formadas entre as molculas, assim a elasticidade diminui. Normalmente, para se fabricar borrachas usadas em artefatos em geral, adiciona-se cerca de 2 a 10% de enxofre. No caso das borrachas dos pneus que citamos anteriormente, o teor de enxofre varia de 1,5 a 5%; e usa-se um teor acima disso at 30% para borrachas empregadas em revestimentos protetores de mquinas e aparelhos de indstrias qumicas.

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Borrachas sintticas

As mangueiras das bombas de gasolina so feitas de uma borracha sinttica cujo polmero constituinte o policloropreno ou neopreno

A borracha natural, tambm denominada ltex, o resultado de reaes complexas que ocorrem dentro de vrias espcies de rvores principalmente a seringueira (Hevea brasiliensis). A constituio dela se d por uma repetio de unidades isoprnicas, conforme mostrado na figura abaixo:

No entanto, os cientistas conseguiram sintetizar uma espcie de polmero de adio que apresenta exatamente a mesma estrutura da borracha natural. Esse poli-isopreno um polmero dinico porque, conforme pode ser visto na sua estrutura mostrada acima, seus monmeros tm a estrutura de um dieno conjugado. Alm do poli-isopreno acima, por meio de reaes anlogas os qumicos conseguiram sintetizar outros polmeros dinicos, como o polibutadieno e o policloropreno, ou neopreno, que so os mais comuns para a produo de borrachas sintticas.

Todos esses polmeros tm propriedades iguais s da borracha natural, como a elasticidade; assim, eles so chamados de borrachas sintticas ou elastmeros. No entanto, se compararmos as borrachas naturais com as sintticas, veremos que as sintticas so at mesmo mais resistentes a variaes de temperatura e ao ataque de produtos qumicos. por isso, que, por exemplo, as mangueiras de bombas de gasolina so de neopreno. Esse polmero tambm usado em artefatos que ficam expostos gua do mar, como cabos de submarinos, correias transportadoras, roupas, luvas, revestimentos industriais e adesivos. Essa borracha se torna resistente depois de passar por um processo denominado vulcanizao, que a adio de 2 a 30 % de enxofre borracha, sob aquecimento e na presena de catalisadores, formando um polmero tridimensional com o enxofre servindo de ponte entre as cadeias carbnicas. Alm desses polmeros de adio, que so formados por monmeros iguais, existem borrachas sintticas que so constitudas tambm de copolmeros, isto , so formadas pela unio de monmeros diferentes. Dessas, a borracha mais importante a utilizada na produo de pneus. Esses polmeros so conhecidos pela sigla em ingls GRS (government rubber styrene) ou SBR (styrene butadiene rubber). Essas siglas indicam que essa borracha formada pela unio dos monmeros do eritreno (buta-1,3-dieno) e do estireno, conforme a reao de polimerizao abaixo. Esse polmero tambm chamado de buna-S, sendo que o termo bu vem de butadieno, na vem de sdio (Natrium) e S de estireno (styrene).