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O mar do tempo perdido.

Para o fim de Janeiro o mar ia-se tornando tempestuoso, comeava a despejar sobre a povoao um lixo espesso e poucas semanas depois tudo estava contaminado pelo seu humor insuportvel. A partir de ento o mundo no valia a pena, pelo menos at ao outro Dezembro, e ningum ficava acordado depois das oito. Mas no ano em que veio o senhor Herbert o mar no se alterou, nem sequer em Fevereiro. Pelo contrrio, tornou-se cada vez mais liso e fosforescente, e nas primeiras noites de Maro exalou uma fragrncia de rosas. Tobas sentiu-a. Tinha o sangue doce para os caranguejos e passava a maior parte da noite a espant-los da cama, at que virava a brisa e conseguia dormir. Durante as suas longas insnias tinha aprendido a distinguir qualquer mudana do ar. De maneira que quando sentiu um cheiro de rosas no precisou de abrir a porta para saber que era um cheiro do mar. Levantou-se tarde. Clotilde estava a acender o lume no ptio. A brisa era fresca e todas as estrelas estavam nos seus lugares, mas era difcil cont-las at ao horizonte, por causa das luzes do mar. Depois de tomar caf, Tobas sentiu um ressaibo da noite no paladar. - Esta noite - recordou - sucedeu uma coisa muito estranha. Clotilde, evidentemente, no a tinha sentido. Dormia de uma maneira to pesada que nem sequer recordava os sonhos. - Era um cheiro de rosas - disse Tobas -, e tenho a certeza de que vinha do mar. - No sei a que cheiram as rosas - disse Clotilde. Talvez fosse verdade. O povoado era rido, com um solo duro, gretado pelo salitre, e s de vez em quando algum trazia de outro lugar um ramo de flores para o atirar ao mar, no stio de onde se atiravam os mortos. - o mesmo cheiro que tinha o afogado de Guacamayal - disse Tobas. - Est bem - sorriu Clotilde -, ento se era um bom cheiro, podes ter a certeza de que no vinha deste mar. Era, com efeito, um mar cruel. Em certas pocas, enquanto as redes no arrastavam seno lixo em suspenso, as ruas do povoado ficavam cheias de peixes mortos quando se retirava a mar. A dinamite s punha a flutuar os restos de antigos naufrgios. As raras mulheres que ficavam na aldeia, como Clotilde, viviam cheias de rancor. E, como ela, a esposa do velho Jacob, que naquela manh se levantou mais cedo que de costume, ps a casa em ordem e chegou ao pequeno-almoo com uma expresso de adversidade. - A minha ltima vontade - disse ao seu esposo - que me enterrem viva. Disse-o como se estivesse no seu leito de agonizante, mas estava sentada na cabeceira da mesa, numa sala de jantar com grandes janelas, por onde entrava a jorros e se metia por toda a casa a claridade de Maro. Em frente dela, apascentando a sua fome repousada, estava o velho Jacob, um homem que a estimava tanto e desde h tanto tempo que j no podia conceber nenhum sofrimento que no tivesse origem na sua mulher. - Quero morrer com a certeza de que me poro debaixo da terra, como s pessoas decentes - prosseguiu ela. - E a nica maneira de o saber ir-me para outro lugar a suplicar a caridade de me enterrarem viva. - No precisas de suplic-lo a ningum - disse com muita calma o velho Jacob. -

Hei-de levar-te eu mesmo. - Ento vamo-nos - disse ela -, porque vou morrer muito em breve. O velho Jacob examinou-a a fundo. S os seus olhos permaneciam jovens. Os ossos tinham-se tornado descarnados nas articulaes e tinha o mesmo aspecto de terra aplanada que, no fim de contas, sempre tinha tido. - Ests melhor do que nunca - disse-lhe. - Esta noite - suspirou ela - senti um cheiro de rosas. - No te preocupes - tranquilizou-a o velho Jacob. - Essas so coisas que nos sucedem aos pobres. - Nada disso - disse ela. - Sempre rezei para que me seja anunciada a morte com a devida antecipao, para morrer longe deste mar. Um cheiro de rosas nesta povoao no pode ser seno um aviso de Deus. O velho Jacob no se lembrou de mais nada seno de pedir-lhe um pouco de tempo para arranjar as coisas. Tinha ouvido dizer que a gente no morre quando deve, mas sim quando quer, e estava seriamente preocupado com a premonio da sua mulher. At se interrogou para saber se, chegado o momento, teria coragem para a enterrar viva. s nove abriu o local onde tivera antes uma loja. Ps na porta duas cadeiras e uma mesinha com o tabuleiro das damas e esteve toda a manh a jogar com adversrios ocasionais. Do seu lugar via a povoao em runas, as casas descalabradas, com vestgios de antigas cores carcomidas pelo sol e um pedao de mar no fim da rua. Antes do almoo, como sempre, jogou com dom Mximo Gmez. O velho Jacob no podia imaginar um adversrio mais humano que um homem que tinha sobrevivido intacto a duas guerras civis e s tinha deixado um olho na terceira. Depois de perder propositadamente uma partida, reteve-o para outra. - Diga-me uma coisa, dom Mximo - perguntou-lhe ento -, o senhor seria capaz de enterrar a sua esposa viva? - Com certeza - disse dom Mximo Gmez. - Voc creia-me que a mo no me tremeria. O velho Jacob guardou um silncio assombrado. A seguir, tendo-se deixado despojar das suas melhores peas, suspirou: - que, pelo que parece, a Petra vai morrer. Dom Mximo Gmez no se perturbou. - Nesse caso - disse -, no tem necessidade de a enterrar viva. - Comeu duas peas e fez uma dama. Depois fixou no seu adversrio um olho humedecido por uma gua triste. Que que ela tem? - Esta noite - explicou o velho Jacob - sentiu um cheiro de rosas. - Ento vai morrer meio povoado - disse dom Mximo Gmez. - Esta manh no se tem ouvido falar de outra coisa. O velho Jacob teve de fazer um grande esforo para perder de novo, sem o ofender. Guardou a mesa e as cadeiras, fechou a loja e andou por todos os lados em busca de algum que tivesse sentido o cheiro. Por fim, s Tobas tinha a certeza. De maneira que lhe pediu o favor de passar pela sua casa, como se fosse por acaso, e de contar tudo sua mulher. Tobas cumpriu. s quatro, vestido como para fazer uma visita, apareceu no corredor onde a esposa tinha passado a tarde preparando para o velho Jacob a sua roupa de vivo.

Fez uma entrada to sigilosa que a mulher sobressaltou-se. - Santo Deus - exclamou -, pensei que fosse o arcanjo Gabriel. - Pois veja que no - disse Tobas. - Sou eu e venho para lhe contar uma coisa. Ela ajustou as lunetas e voltou ao trabalho. -J sei o que - disse. - Aposto que no - disse Tobas. - Que esta noite sentiste um cheiro de rosas. - Como o soube? - perguntou Tobas, desolado. - Na minha idade - disse a mulher - tem-se tanto tempo para pensar que uma pessoa acaba por tornar-se adivinha. O velho Jacob, que tinha a orelha encostada ao tabique do quarto atrs da loja, endireitou-se, envergonhado. - Que te parece, mulher?! - gritou atravs do tabique. Deu a volta e apareceu no corredor. - Ento no era o que tu pensavas. - So mentiras deste rapaz - disse ela, sem levantar a cabea. - No sentiu nada. - Foi por volta das onze - disse Tobas -, e eu estava a espantar os caranguejos. A mulher acabou de remendar um colarinho. - Mentiras - insistiu. - Toda a gente sabe que s um mentiroso. - Cortou o fio com os dentes e olhou para Tobas por cima das lentes. - O que no compreendo que te tenhas dado ao trabalho de untar o cabelo com vaselina e de engraxar os sapatos unicamente para vires faltar-me ao respeito. A partir da, Tobas comeou a vigiar o mar. Pendurava a rede no corredor do ptio e passava a noite esperando, assombrado com as coisas que acontecem no mundo enquanto as pessoas esto a dormir. Durante muitas noites ouviu o arranhar desesperado dos caranguejos tentando marinhar pelas vigas, at que passaram tantas noites que se cansaram de insistir. Conheceu a maneira de dormir de Clotilde. Reparou que os seus roncos de flauta se foram tornando mais agudos medida que o calor aumentava, at se converterem numa nica nota lnguida, no torpor de Julho. Ao princpio Tobas vigiou o mar como o fazem aqueles que o conhecem bem, com o olhar fixo num nico ponto do horizonte. Viu-o mudar de cor. Viu-o apagar-se, tornar-se espumoso e sujo e lanar os seus arrotos carregados de desperdcios, quando as grandes chuvas agitaram a sua digesto tormentosa. Pouco a pouco, foi aprendendo a vigi-lo como o fazem aqueles que o conhecem melhor, sem olh-lo sequer, mas sem poder esquec-lo nem sequer durante o sono. Em Agosto morreu a esposa do velho Jacob. Amanheceu morta na cama e tiveram de atir-la, como a toda a gente, para um mar sem flores. Tobas continuou espera. Tinha esperado tanto que aquilo se converteu na sua maneira de ser. Uma noite, enquanto dormitava na rede, deu-se conta de que alguma coisa tinha mudado no ar. Foi uma lufada intermitente, como nos tempos em que o barco japons despejou na entrada do porto um carregamento de cebolas podres. Seguidamente, o cheiro consolidou-se e no tornou a mover-se at ao amanhecer. S quando teve a impresso de que podia agarr-lo com as mos para mostr-lo, Tobas saltou da rede e entrou no quarto de Clotilde. Sacudiu-a vrias vezes. - C est - disse-lhe. Clotilde teve de afastar o cheiro com os dedos, como uma teia de aranha, para poder

endireitar-se. A seguir voltou a deixar-se cair na lona tpida. - Maldito seja - disse. Tobas deu um salto at porta, saiu para o meio da rua e comeou a gritar. Gritou com todas as suas foras, respirou fundo e tornou a gritar, a seguir fez um silncio e respirou mais fundo, e o cheiro ainda estava no mar. Mas ningum respondeu. Ento foi batendo de casa em casa, inclusivamente nas casas de ningum, at que o seu alvoroo se misturou com o dos ces e acordou toda a gente. Muitos no o sentiram. Mas outros, e especialmente os velhos, desceram para o gozar na praia. Era uma fragrncia compacta que no podia comparar-se a nenhum cheiro do passado. Alguns, esgotados de tanto cheirar, regressaram a casa. A maioria ficou a acabar o sono na praia. Ao amanhecer o cheiro era to puro que fazia pena respirar. Tobas dormiu quase todo o dia. Clotilde foi ter com ele durante a sesta e passaram a tarde a divertir-se na cama sem fechar a porta do ptio. Primeiro fizeram como as lombrigas, depois como os coelhos e por fim como as tartarugas, at que o mundo se ps triste e voltou a escurecer. Contudo, ficavam vestgios de rosas no ar. s vezes, chegava at ao quarto uma onda de msica. - no Catarino - disse Clotilde. - Deve ter chegado algum. Tinham chegado trs homens e uma mulher. Catarino pensou que, mais tarde, podiam vir outros, e tentou consertar a grafonola. Como no o conseguiu, pediu esse favor a Pancho Aparecido, que fazia toda a espcie de coisas porque nunca tinha nada que fazer e, alm disso, tinha uma caixa de ferramentas e umas mos inteligentes. A taberna do Catarino era uma casa afastada, de madeira, em frente ao mar. Tinha um salo grande com bancos e mesinhas e vrios quartos no fundo. Enquanto observavam o trabalho de Pancho Aparecido, os trs homens e a mulher bebiam em silncio, sentados ao balco, e bocejavam por turnos. A grafonola funcionou bem depois de muitas experincias. Ao ouvir a msica, remota mas definida, as pessoas deixaram de conversar. Olharam umas para as outras e durante um momento no tiveram nada para dizer, porque s ento se deram conta de quanto tinham envelhecido desde a ltima vez em que tinham ouvido msica. Tobas encontrou toda a gente acordada depois das nove. Estavam sentados porta, escutando os velhos discos do Catarino, na mesma atitude de fatalismo pueril com que se contempla um eclipse. Cada disco recordava-lhes algum que tinha morrido, o sabor que tinham os alimentos depois de uma longa doena, ou alguma coisa que deviam fazer no dia seguinte, muitos anos atrs, e que nunca fizeram, por esquecimento. A msica acabou por volta das onze. Muitos deitaram-se pensando que ia chover, porque havia uma nuvem escura sobre o mar. Mas a nuvem desceu, esteve a flutuar um momento superfcie e acabou por afundar-se na gua. Por cima s ficaram as estrelas. Pouco depois, a brisa da povoao foi at ao centro do mar e trouxe de regresso uma fragrncia de rosas. - Eu disse-lho, Jacob - exclamou dom Mximo Gmez. - C o temos outra vez. Tenho a certeza de que agora o sentiremos todas as noites. - Deus nos livre disso - disse o velho Jacob. - Este cheiro a nica coisa na vida que me chegou demasiado tarde. Tinham jogado s damas na loja vazia, sem prestar ateno aos discos. As suas

recordaes eram to antigas que no existiam discos suficientemente velhos para as fazer voltar. - Eu, pela minha parte, no acredito muito em nada disto - disse dom Mximo Gmez. - Depois de tantos anos a comer terra, com tantas mulheres desejando um patiozinho onde semear as suas flores, no admira que uma pessoa acabe por sentir estas coisas, e at por acreditar que so verdadeiras. - Mas estamos a senti-lo com os nossos prprios narizes - disse o velho Jacob. - No quer dizer nada - disse dom Mximo Gmez. - Durante a guerra, quando a revoluo j estava perdida, tnhamos desejado tanto um general que vimos aparecer o duque de Marlborough, em carne e osso. Eu vi-o com os meus prprios olhos, Jacob. Passava da meia-noite. Quando ficou s, o velho Jacob fechou a loja e levou a luz para o quarto. Atravs da janela, recortada na fosforescncia do mar, via a rocha de onde atiravam os mortos. - Petra - chamou, em voz baixa. Ela no pde ouvi-lo. Naquele momento navegava quase superfcie da gua, num meio-dia radiante do golfo de Bengala. Tinha levantado a cabea para ver atravs da gua, como numa vitrina iluminada, um transatlntico enorme. Mas no podia ver o seu esposo, que nesse instante comeava a ouvir de novo a grafonola do Catarino, no outro lado do mundo. - Repara - disse o velho Jacob. - H apenas seis meses supuseram-te louca e agora eles prprios fazem festa com o cheiro que te causou a morte. Apagou a luz e meteu-se na cama. Chorou devagarinho, com o chorinho sem graa dos velhos, mas muito depressa adormeceu. - Punha-me a andar desta aldeia, se pudesse - soluou entre soluos. - Iria mesmo para o catano, se, pelo menos, tivesse vinte pesos arrecadados. Desde aquela noite, e durante vrias semanas, o cheiro permaneceu no mar. Impregnou a madeira das casas, os alimentos e a gua de beber e deixou de haver um lugar onde estar sem o sentir. Muitos se assustaram ao encontr-lo no vapor da sua prpria cagada. Os homens e a mulher que tinham vindo taberna do Catarino foram-se embora numa sexta-feira, mas regressaram no sbado, com um tumulto. No domingo vieram mais. Formigaram por todos os lados, procura de comer e de onde dormir, at que no se pde andar pela rua. Vieram mais. As mulheres que tinham partido quando morreu a povoao voltaram taberna do Catarino. Estavam mais gordas e mais pintadas e trouxeram discos da moda que no recordavam nada a ningum. Vieram alguns dos antigos habitantes da aldeia. Tinham ido apodrecer-se de dinheiro noutro lugar e regressavam falando da sua fortuna, mas com a mesma roupa que tinham levado vestida. Vieram msicas e tmbolas, mesas de jogos de azar, adivinhadeiras e pistoleiros e homens com uma cobra enrolada no pescoo que vendiam o elixir da vida eterna. Continuaram a vir durante vrias semanas, mesmo depois de terem cado as primeiras chuvas e o mar se ter tornado turvo e desaparecido o cheiro. Entre os ltimos chegou um padre. Andava por todos os lados, a comer po molhado numa malga de caf com leite, e pouco a pouco ia proibindo tudo o que o tinha precedido:

os jogos de azar, a msica nova e a maneira de a danar, e at o recente costume de dormir na praia. Uma tarde, em casa de Melchor, pronunciou um sermo sobre o cheiro do mar. - Dai graas aos cus, meus filhos - disse -, porque este o cheiro de Deus. Algum o interrompeu. - Como pode sab-lo, padre, se ainda no o sentiu? - As Sagradas Escrituras - disse ele - so explcitas a respeito deste cheiro. Estamos numa povoao eleita. Tobas andava como um sonmbulo, de um lado para o outro, no meio da festa. Levou Clotilde, para conhecer o dinheiro. Imaginaram que jogavam somas enormes na roleta e a seguir fizeram as contas e sentiram-se imensamente ricos com o dinheiro que poderiam ter ganho. Mas, uma noite, no s eles, mas tambm a multido que ocupava o povoado, viram muito mais dinheiro junto do que o que poderia ter-lhes cabido na imaginao. Essa foi a noite em que veio o senhor Herbert. Apareceu de repente, ps uma mesa no meio da rua e em cima da mesa dois grandes bas cheios de notas at aos bordos. Havia tanto dinheiro que ao princpio ningum lhe prestou ateno, porque no podiam acreditar que fosse verdade. Mas, como o senhor Herbert se ps a tocar uma pequena sineta, as pessoas acabaram por lhe dar crdito e aproximaram-se, para ouvir. - Sou o homem mais rico da Terra - disse. - Tenho tanto dinheiro que j no sei onde met-lo. E, como, alm disso, tenho um corao to grande que j no me cabe dentro do peito, tomei a determinao de percorrer o mundo para resolver os problemas do gnero humano. Era grande e corado. Falava alto e sem pausas e movia ao mesmo tempo umas mos tbias e lnguidas que pareciam sempre acabadas de ser tratadas. Falou durante um quarto de hora, e descansou. Depois, voltou a agitar a sineta e comeou a falar outra vez. A meio do discurso, algum agitou um chapu, por entre a multido, e interrompeu-o. - Bem, mister, no fale tanto e comece a repartir o dinheiro. - Assim no - replicou o senhor Herbert. - Repartir o dinheiro, sem tom nem som, alm de ser um mtodo injusto, no teria nenhum sentido. Localizou com a vista o que o tinha interrompido e fez-lhe sinal para que se aproximasse. A multido abriu-lhe passagem. - Em vez disso - prosseguiu o senhor Herbert -, este impaciente amigo vai permitir-nos agora que expliquemos o mais equitativo sistema de distribuio da riqueza. - Estendeu uma mo e ajudou-o a subir. - Como te chamas? - Patrcio. - Muito bem, Patrcio - disse o senhor Herbert. - Como toda a gente, tu tens, desde h tempos, um problema que no podes resolver. Patrcio tirou o chapu e confirmou com a cabea. - Qual ? - Pois o meu problema esse - disse Patrcio -, que no tenho dinheiro. - E de quanto precisas? - Quarenta e oito pesos. O senhor Herbert lanou uma exclamao de triunfo. Quarenta e oito pesos, repetiu. A multido acompanhou-o num aplauso.

- Muito bem, Patrcio - prosseguiu o senhor Herbert. -Agora diz-me uma coisa: que sabes fazer? - Muitas coisas. - Decide-te por uma - disse o senhor Herbert. - A que faas melhor. - Bem - disse Patrcio. - Sei fazer como os pssaros. Aplaudindo outra vez, o senhor Herbert dirigiu-se multido. - Portanto, senhoras e senhores, o nosso amigo Patrcio, que imita extraordinariamente bem os pssaros, vai imitar quarenta e oito pssaros diferentes e resolver por essa forma o grande problema da sua vida. No meio do silncio assombrado da multido, Patrcio fez ento como os pssaros. Umas vezes assobiando, outras vezes com a garganta, fez como todos os pssaros conhecidos e completou o nmero com outros que ningum conseguiu identificar. No fim, o senhor Herbert pediu um aplauso e entregou-lhe quarenta e oito pesos. - E agora - disse - vo passando um por um. At amanh a esta mesma hora estou aqui para resolver problemas. O velho Jacob foi informado do acontecimento pelos comentrios da gente que passava diante da sua casa. A cada nova notcia o corao ia-se-lhe pondo grande, cada vez mais grande, at que o sentiu rebentar. - Que opinio tem o senhor deste gringo? - perguntou. Dom Mximo Gmez encolheu os ombros. - Deve ser um filantropo. - Se eu soubesse fazer alguma coisa - disse o velho Jacob -, agora poderia resolver o meu problemazinho. coisa de pouco valor: vinte pesos. - Voc joga muito bem s damas - disse dom Mximo Gmez. O velho Jacob no pareceu prestar-lhe ateno. Mas, quando ficou s, embrulhou o tabuleiro e a caixa das peas num jornal e foi desafiar o senhor Herbert. Esperou pela sua vez at meia-noite. Por fim, o senhor Herbert mandou levar os bas e despediu-se at manh seguinte. No foi deitar-se. Apareceu na taberna do Catarino, com os homens que levavam os bas, e at ali o perseguiu a multido, com os seus problemas. Pouco a pouco foi-os resolvendo, e resolveu tantos que por fim s ficaram na taberna as mulheres e alguns homens com os seus problemas resolvidos. E, ao fundo do salo, uma mulher solitria que se abanava muito devagar com um carto de propaganda. - E tu - gritou-lhe o senhor Herbert -, qual o teu problema? A mulher deixou de abanar-se. - A mim no me meta na sua brincadeira, mister - gritou, atravs do salo. - Eu no tenho problemas de nenhuma espcie e sou puta porque me d na gana. O senhor Herbert encolheu os ombros. Continuou a beber cerveja gelada, junto dos bas abertos, espera de outros problemas. Transpirava. Pouco depois, uma mulher separou-se do grupo que a acompanhava na mesa e falou-lhe em voz muito baixa. Tinha um problema de quinhentos pesos. - Qual o teu preo? - perguntou o senhor Herbert. - Cinco. - Imagina - disse o senhor Herbert. - So cem homens. - No tem importncia - disse

ela. - Se consigo todo esse dinheiro junto, estes sero os ltimos cem homens da minha vida. Examinou-a. Era muito nova, de ossos frgeis, mas os seus olhos expressavam uma deciso simples. - Est bem - disse o senhor Herbert. - Vai para o quarto, que para l tos vou mandando, cada um com os seus cinco pesos. Saiu porta da rua e agitou a sineta. s sete da manh, Tobas encontrou a loja do Catarino aberta. Estava tudo apagado. Meio adormecido e inchado de cerveja, o senhor Herbert controlava o ingresso dos homens no quarto da rapariga. Tobas tambm entrou. A rapariga conhecia-o e surpreendeu-se de v-lo no seu quarto. - Tu tambm? - Disseram-me para entrar - disse Tobas. - Deram-me cinco pesos e disseram-me: No te demores. Ela tirou da cama o lenol empapado e pediu a Tobas que o segurasse de um lado. Pesava como tela. Espremeram-no, torcendo-o pelos extremos, at que recuperou o seu peso natural. Viraram o colcho, e o suor saa pelo outro lado. Tobas fez as coisas de qualquer maneira. Antes de sair ps os cinco pesos no monto de notas que ia crescendo ao p da cama. - Manda toda a gente que possas - recomendou-lhe o senhor Herbert -, a ver se acabamos com isto antes do meio-dia. A rapariga entreabriu a porta e pediu uma cerveja gelada. Estavam vrios homens espera. - Quantos faltam? - perguntou. - Sessenta e trs - respondeu o senhor Herbert. O velho Jacob passou todo o dia a persegui-lo com o tabuleiro. Ao anoitecer conseguiu a sua vez, exps o seu problema, e o senhor Herbert aceitou. Puseram duas cadeiras e a mesinha sobre a mesa grande, em plena rua, e o velho Jacob comeou a partida. Foi a ltima jogada que conseguiu premeditar. Perdeu. - Quarenta pesos - disse o senhor Herbert -, e dou-lhe duas peas de vantagem. Voltou a ganhar. As suas mos mal tocavam nas peas. Jogou vendado, adivinhando a posio do adversrio, e ganhou sempre. A multido cansou-se de v-los. Quando o velho Jacob decidiu render-se, estava a dever cinco mil setecentos e quarenta e dois pesos com vinte e trs centavos. No se perturbou. Anotou a importncia num papel que guardou no bolso. Depois dobrou o tabuleiro, meteu as peas na caixa e embrulhou tudo no jornal. - Faa de mim o que quiser - disse -, mas deixe-me estas coisas. Prometo-lhe que passarei o resto da minha vida a jogar at lhe reunir este dinheiro. O senhor Herbert olhou para o relgio. - Tenho muita pena - disse. - O prazo acaba dentro de vinte minutos. - Esperou at se convencer de que o adversrio no encontraria a soluo. - No tem mais nada? - A honra. - Quero dizer- explicou o senhor Herbert -, qualquer coisa que mude de cor quando se lhe passe por cima uma broxa suja de tinta.

- A casa - disse o velho Jacob, como se tivesse decifrado um enigma. - No vale nada, mas uma casa. Foi desta maneira que o senhor Herbert ficou com a casa do velho Jacob. Ficou, alm disso, com as casas e propriedades de outros que tambm no puderam cumprir, mas ordenou uma semana de msicas, foguetes e acrobatas e ele mesmo dirigiu a festa. Foi uma semana memorvel. O senhor Herbert falou do maravilhoso destino da povoao, e at desenhou a cidade do futuro, com imensos edifcios de vidro e pistas de baile nas aoteias. Mostrou-a multido. Olharam assombrados, procurando encontrar-se nos transeuntes coloridos pintados pelo senhor Herbert, mas estavam to bem vestidos que no conseguiram reconhecer-se. Doeu-lhes o corao de tanto o usar. Riam-se das ganas de chorar que sentiam em Outubro e viveram nas nebulosas da esperana, at que o senhor Herbert sacudiu a sineta e proclamou o termo da festa. S ento descansou. - Vai morrer com essa vida que leva - disse o velho Jacob. - Tenho tanto dinheiro - disse o senhor Herbert - que no h nenhuma razo para que morra. Deixou-se cair na cama. Dormiu dias e dias, roncando como um leo, e passaram tantos dias que a gente se cansou de o esperar. Tiveram de desenterrar caranguejos para comer. Os novos discos do Catarino tornaram-se to velhos que j ningum pde escut-los sem lgrimas, e teve de se fechar a taberna. Muito tempo depois de o senhor Herbert ter comeado a dormir, o padre bateu porta do velho Jacob. A casa estava fechada por dentro. medida que a respirao do adormecido ia gastando o ar, as coisas tinham ido perdendo o seu peso e algumas comeavam a flutuar. - Quero falar com ele - disse o padre. - preciso esperar - disse o velho Jacob. - No disponho de muito tempo. - Sente-se, padre, e espere - insistiu o velho Jacob. - E, entretanto, faa-me o favor de falar comigo. H muito que no sei nada do mundo. - A populao est em debandada - disse o padre. -Dentro em pouco, a aldeia ser a mesma de antes. Essa a nica novidade. - Voltaro - disse o velho Jacob - quando o mar voltar a cheirar a rosas. - Mas, entretanto, preciso sustentar com alguma coisa a iluso dos que ficam - disse o padre. - urgente comear a construo do templo. - Por isso veio procurar o senhor Herbert - disse o velho Jacob. - verdade - disse o padre. - Os gringos so muito caritativos. - Ento, espere, padre - disse o velho Jacob. - Pode ser que acorde. Jogaram s damas. Foi uma partida longa e difcil, de muitos dias, mas o senhor Herbert no acordou. O padre deixou-se confundir pelo desespero. Andou por todos os lados, com um pratinho de cobre, pedindo esmolas para construir o templo, mas foi muito pouco o que conseguiu. De tanto suplicar foi-se tornando cada vez mais difano, os seus ossos comearam a encher-se de rudos, e num domingo elevou-se dois palmos acima do nvel do cho, mas ningum o soube. Ento ps a roupa numa maleta e noutra o dinheiro recolhido e despediu-se para sempre.

- No voltar o cheiro - disse queles que tentaram dissuadi-lo. - preciso enfrentar a evidncia de que a povoao caiu em pecado mortal. Quando o senhor Herbert acordou, a povoao era a mesma de antes. A chuva tinha fermentado o lixo que a multido deixou nas ruas e o solo estava outra vez rido e duro como um ladrilho. - Dormi muito - bocejou o senhor Herbert. - Sculos - disse o velho Jacob. - Estou morto de fome. - Toda a gente est assim - disse o velho Jacob. - No tem outro remdio seno ir praia desenterrar caranguejos. Tobas encontrou-o esgaravatando na areia, com a boca cheia de espuma, e assombrou-se de que os ricos com fome se parecessem tanto com os pobres. O senhor Herbert no encontrou suficientes caranguejos. Ao entardecer, convidou Tobas para ir procurar alguma coisa para comer, no fundo do mar. - Oua - preveniu-o Tobas. - S os mortos sabem o que h l dentro. - Tambm o sabem os cientistas - disse o senhor Herbert. - Mais abaixo do mar dos naufrgios h tartarugas de carne deliciosa. Dispa-se e vamos. Foram. Nadaram primeiramente em linha recta e depois para baixo, muito fundo, at onde se acabou a luz do Sol, e a seguir a do mar, e as coisas eram unicamente visveis pela sua prpria luz. Passaram diante de uma povoao submergida, com homens e mulheres a cavalo, que giravam em torno do coreto da msica. Era um dia esplndido e havia flores de cores vivas nos terraos. - Afundou-se num domingo, por volta das onze da manh - disse o senhor Herbert. Deve ter sido um cataclismo. Tobas desviou-se em direco da povoao, mas o senhor Herbert fez-lhe sinais para o seguir at ao fundo. - Ali h rosas - disse Tobas. - Quero que Clotilde as conhea. - Num outro dia voltas, com calma - disse o senhor Herbert. - Agora estou morto de fome. Descia como um polvo, com braadas amplas e sigilosas. Tobas, que fazia esforos para no o perder de vista, pensou que aquela devia ser a maneira de nadar dos ricos. Pouco a pouco foram deixando o mar das catstrofes comuns e entraram no mar dos mortos. Havia tantos que Tobas no acreditou ter visto alguma vez tanta gente no mundo. Flutuavam, imveis, de barriga para cima, a diferentes nveis, e todos tinham a expresso dos seres esquecidos. - So mortos muito antigos - disse o senhor Herbert. - Precisaram de sculos para conseguir este estado de repouso. Mais abaixo, em guas de mortos recentes, o senhor Herbert deteve-se. Tobas alcanou-o no momento em que passava em frente deles uma mulher muito jovem. Flutuava de costas, com os olhos abertos, perseguida por uma corrente de flores. O senhor Herbert ps o indicador na boca e permaneceu assim at terem passado as ltimas flores. - a mulher mais formosa que vi na minha vida - disse.

- a esposa do velho Jacob - disse Tobas. - Parece cinquenta anos mais nova, mas ela. Garanto. - Viajou muito - disse o senhor Herbert. - Leva atrs a flora de todos os mares do mundo. Chegaram ao fundo. O senhor Herbert deu vrias voltas sobre um solo que parecia de ardsia lavrada. Tobas seguiu-o. S quando se acostumou penumbra da profundidade descobriu que ali estavam as tartarugas. Havia milhares, aplanadas no fundo e to imveis que pareciam petrificadas. - Esto vivas - disse o senhor Herbert -, mas dormem desde h milhes de anos. Virou uma. Com um impulso suave empurrou-a para cima e o animal adormecido escapou-se-lhe das mos e continuou subindo deriva. Tobas deixou-a passar. Ento olhou para a superfcie e viu todo o mar ao contrrio. - Parece um sonho - disse. - Para o teu prprio bem - disse-lhe o senhor Herbert -, no contes isto a ningum. Imagina a desordem que haveria no mundo se as pessoas soubessem destas coisas. Era quase meia-noite quando voltaram aldeia. Despertaram Clotilde, para que aquecesse a gua. O senhor Herbert degolou a tartaruga, mas foram precisos os trs para perseguir e matar outra vez o corao, que saiu dando saltos pelo ptio, quando a esquartejaram. Comeram at no poder respirar. - Bem, Tobas - disse ento o senhor Herbert -, preciso enfrentar a realidade. - Certamente. - E a realidade - prosseguiu o senhor Herbert - que esse cheiro no voltar nunca. - Voltar. - No voltar - interveio Clotilde -, entre outras coisas porque no veio nunca. Foste tu quem convenceu toda a gente. - Tu prpria o sentiste - disse Tobas. - Naquela noite eu estava meio atarantada - disse Clotilde. - Mas agora no tenho a certeza de nada que tenha que ver com este mar. - De maneira que me vou embora - disse o senhor Herbert. E acrescentou, dirigindo-se a ambos: - Tambm vocs deviam partir. H muitas coisas a fazer no mundo em vez de ficarem a passar fome nesta aldeia. Partiu. Tobas permaneceu no ptio, contando as estrelas at ao horizonte e descobriu que havia mais trs, desde o Dezembro anterior. Clotilde chamou-o para o quarto, mas ele no lhe deu ateno. - Vem para aqui, bruto - insistiu Clotilde. - H sculos que no fazemos como os coelhinhos. Tobas esperou um bom bocado. Quando por fim entrou, ela tinha voltado a adormecer. Semiacordou-a, mas estava to cansado que ambos confundiram as coisas e por fim s puderam fazer como as lombrigas. - Ests embobado - disse Clotilde, de mau humor. - Tenta pensar noutra coisa. - Estou a pensar noutra coisa. Ela quis saber em que era e ele decidiu contar-lhe, com a condio de que no o

repetisse. Clotilde prometeu. - No fundo do mar - disse Tobas - h uma povoao de casinhas brancas com milhes de flores nos terraos. Clotilde levou as mos cabea. - Ai, Tobas - exclamou. - Ai, Tobas, pelo amor de Deus, no vs comear agora, outra vez, com estas coisas. Tobas no voltou a falar. Chegou-se para a beira da cama e tentou dormir. No o pde fazer at ao amanhecer, quando mudou a brisa e os caranguejos o deixaram tranquilo.

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