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Theodore Sturgeon

Acordou aterrorizado. Estava numa cela prateada e s conseguia se lembrar de seu prprio nome... Charlie Johns. Mais tarde lhe explicaram que ele se encontrava em Ledom - um pas cujo povo era sbio, tranquilo e gentil. Tentaram ajudar Charlie Johns... mas eram... esquisitos... Podia constat-lo de muitas maneiras... pelas roupas... pelos msculos peitorais muito desenvolvidos... pela estranha tanga de seda que todos usavam. Entretanto, s percebeu toda a extenso da estranheza da terra de Ledom quando viu dois homens em evidente estado de gravidez...

Vnus mais X

Ttulo original: VENUS PLUS X () Copyright 1960 by Theodore Sturgeon

Na opinio de Frederik Pohl: -Brilhante. No li melhor romance de fico cientfica nos ltimos anos. Esta a obra-prima de Theodore Sturgeon.

Dedicado - sem qualquer referncia ao assunto desta novela - a Gertrude e seu Isaac.

Observao: Este livro tambm foi lanado sob o ttulo de O Homem que Vinha do Passado, em 1962, pela editora Livros do Brasil, correspondendo ao volume 67 da Coleo Argonauta.

- Charlie Johns! - gritava Charlie Johns, angustiado: - Charlie Johns, Charlie Johns! - O mais importante era isto: precisava saber onde estava Charlie Johns, precisava insistir, no desistir nem por um minuto, por motivo nenhum, jamais. - Mas eu sou Charlie Johns - afirmou em tom queixoso e agressivo, e voltou a repeti-lo. Ningum discutiu, ningum negou o fato. Ficou deitado na escurido morna, com os joelhos dobrados, os braos cruzados e a testa comprimida contra as rtulas. Via lampejos de um vermelho fosco, mas isto acontecia atrs das plpebras fechadas e ele era Charlie Johns. C. Johns, como aparecia em letras de forma em sua maleta militar, e em letras ornamentadas no diploma do colgio, e batido mquina nos cheques de salrio. Johns, Chas., como se lia na lista telefnica. Este era o nome, muito bem. Muito bem, timo, perfeito, mas um homem no apenas um nome. Um homem tem vinte e sete anos, quando se levanta de manh e se olha no espelho, v seus cabelos que despontam no topo da testa de uma maneira muito caracterstica, gosta de duas gotas de molho Tabasco sobre os ovos (estrelados, com as claras firmes e a gema ainda mole). Um homem sabe preparar um bife, dirigir um carro, amar uma garota, fazer funcionar um mimegrafo, ir ao banheiro, escovar os dentes, inclusive a ponte fixa, canino e pr-molar esquerda, no alto. Um homem que saiu de casa bastante adiantado, mas que chegar atrasado no servio. Abriu os olhos e no viu nenhum lampejo vermelho-fosco, s cinza - uma cor sem provenincia definida, clara como o rastro das lesmas sobre as folhas dos arbustos de lils - algo que lembrava a primavera. Era primavera, era tudo primaveril: o amor da noite anterior, Laura, ela que... No incio da hora de vero a noite continua clara at altas horas e a gente pode fazer muitas coisas. Praticamente, implorara a Laura para que deixasse colocar as telas nas janelas: se sua me tivesse visto aquilo, teria ficado admirada! Depois, naquela escurido, naquele poro malcheiroso, na casa de Laura, enquanto caminhava na semi-escurido com as telas debaixo dos braos, acabara por esbarrar numa velha persiana encostada e a ponta cruel da maaneta fizera um buraco em suas calas de tweed marrom, deixando uma mancha de sangue pisado (com trama e urdido) em sua coxa. Mas valia a pena, valia a pena aquele sero demorado, eterno, com uma moa de verdade (e que podia prov-lo), todo aquele demorado fim de noite; e enquanto voltava para casa, amor! aqui e agora, e claro, era primavera, sem dvida nenhuma, e as pererecas nas rvores repetiam amor! junto com os arbustos de lils, o ar e o suor que estava secando sobre sua pele. (Que bom, isto bom! bom ser parte integrante do aqui e do agora, e da primavera, claro, e do amor, mas o melhor de tudo lembrar, saber tudo isto, Charlie.) Melhor do que o amor, lembrar o caminho at a casa, o passeio entre as sebes altas, as lmpadas brancas com aquele 61 preto pintado em ambas. (Era obra de mame, ela era muito prendada.) Os algarismos agora j pareciam velhos, e as mos tambm. O saguo do prdio, cheio de lato oxidado, tinha uma poro de caixas de correio e campainhas discretas para todos os inquilinos, uma grade para o telefone interno que nunca funcionou, e uma chapa macia de lato que protegia a fechadura eltrica, que durante muitos anos

conseguira abrir simplesmente com um golpe decidido do ombro, sem sequer interromper o passo... precisava chegar mais perto, mais perto ainda, porque importante lembrar - as coisas lembradas no so importantes, o importante lembrar - voc pode, voc pode! Os degraus que subiam do trreo tinham protetores niquelados sobre o carpete gasto, reduzido lona, com um pouco de pelcia nas beiradas. (A senhorita Mundorf lecionava na primeira srie, a senhorita Willard lecionava na segunda e a senhorita Hooper lecionava na quinta srie. Precisava lembrar tudo.) Olhou ao redor, enquanto ficava relembrando naquela luz prateada; as paredes suaves pareciam de metal e no pareciam de fazenda, mas lembravam as duas coisas, e fazia bastante calor ... continuou a lembrar, de olhos abertos: o lance do primeiro ao segundo andar tambm tinha protetores niquelados, mas no havia carpete, e os degraus eram gastos, s um pouquinho: enquanto a gente subia, podia estar pensando em qualquer coisa, mas o estalar dos ps contra os degraus sem carpete logo assinalava onde a gente estava... Charlie Johns gritou: - Meu Deus, onde estou??? Esticou as pernas e os braos, colocou-se de bruos e voltou a encolher os joelhos, mas durante um instante pensou que no poderia se mexer mais do que isto. Sentia a boca seca, e por dentro um calor como o das fronhas que sua me costumava passar a ferro; seus msculos, as pernas e as costas, tudo estava mole e emaranhado, como as ls na cesta de trabalho de sua me, que ela queria pr em ordem qualquer dia... ... o amor com Laura, a primavera, as lmpadas com o nmero 61, o ombro sobre a chapa de lato, subindo pela escada, primeiro o carpete depois o lance sem carpete, e sem dvida devia poder lembrar o resto, porque entrara no apartamento, deitara na cama, depois levantara para ir ao trabalho... no era assim? No era assim? Levantou-se, trmulo e, com muito esforo, ficou ajoelhado e depois de ccoras. Sua cabea caiu para frente e descansou um pouco, ofegando. Observou a fazenda marrom de seu terno como se fosse uma cortina que logo se abriria para revelar com certeza alguma coisa horrvel e desconhecida. E aconteceu. - O terno marrom - murmurou. Descobriu a fazenda rasgada sobre a coxa (e logo abaixo, a mancha quadriculada do machucado, um pouco inchada e dolorida) e isto provava que naquela manh no se vestira para ir ao trabalho, que no chegara a alcanar o topo do segundo lance da escada. Em vez disto estava naquele lugar. Ainda no se sentia em condies de se colocar de p, e assim mesmo, de ccoras, comeou a revolver, piscando e virando a cabea instvel. A um certo ponto parou e com a mo tocou o queixo. No parecia ter a barba mais crescida do que teria ao voltar de um encontro, para o qual se barbeara de antemo. Virou-se mais um pouco e descobriu uma marca fina e alta, oval, desenhada sobre a parede recurva. Era a primeira marca que conseguia descobrir naquele lugar esquisito, embutido. Ficou a olh-la, mas aquela marca no lhe revelou coisa alguma. Procurou adivinhar a hora. Ergueu o brao, virou a cabea e colocou o relgio perto do ouvido. Graas a Deus, estava ainda funcionando. Depois olhou o relgio. Ficou a olh-lo, imvel, durante muito tempo. Parecia incapaz de ler a hora. Finalmente entendeu que os algarismos estavam colocados de maneira errada, ao contrrio, como num espelho: o dois estava no lugar do dez, o oito no lugar do quatro. Os ponteiros indicavam o que deveria ser onze minutos para as onze, mas se este relgio real-

mente estava funcionando s avessas, deviam ser onze minutos depois da uma. Estava caminhando em sentido anti-horrio. Constatou o fato ao observar o ponteiro dos minutos. E quer saber uma coisa, Charlie, - sugeriu um pensamento que conseguiu formular claramente apesar do terror e da incerteza, - mesmo assim, voc s quer se lembrar, no mesmo? Como aquela terrvel velha megera que voc teve que enfrentar na lgebra da terceira srie colegial, foi quando voc no conseguiu superar a lgebra da primeira srie e teve que repetir, depois passou muito bem em lgebra na segunda srie, e geometria da primeira srie, mas na segunda srie geometria no deu, e precisou repetir, voc se lembra? E na terceira srie, para a lgebra voc se defrontou com esta senhorita Moran, e ela parecia uma IBM, com dentes. Finalmente, um dia voc fez uma pergunta a respeito de um assunto que lhe criava dvidas, e a forma pela qual ela respondeu levou voc a fazer mais perguntas... e ela lhe abriu uma porta que voc nem sabia que existia, e ela se transformou em algo diferente... depois daquele incidente voc comeou a observ-la e compreendeu o motivo daquela carranca, daquela disciplina rgida, da falta absoluta de humanidade daquela mulher. Ela s esperava que algum chegasse perto e fizesse perguntas sobre questes de matemtica, um pouco alm, um pouco fora do que estava no texto. Parecia que h muito ela tivesse chegado concluso que nunca, jamais, faria perguntas. A coisa era muito importante para ela, porque ela amava a matemtica a tal ponto que parecia uma lstima que qualquer pessoa tivesse usado o termo "amor" para qualquer outro assunto. E tambm, porque ela no sabia se o garoto que fazia uma pergunta seria o ltimo que conheceria, para o qual poderia abrir uma porta, porque estava morrendo de cncer, uma coisa que ningum soube at o dia em que ela no mais apareceu. Charlie Johns observou aquele oval indistinto na suave parede prateada e desejou a presena da senhorita Moran. Tambm teria gostado que Laura estivesse l. Podia lembrar a ambas to claramente, apesar delas estarem to afastadas uma da outra no tempo (tantos anos, pensou observando seu relgio de pulso, e h quantos anos elas estariam afastadas de mim?). Pensou na me e desejou que estivesse presente, e naquela ruiva do Texas (aquela ruiva fora a sua primeira, mas como poderia se entender com sua me? E por sinal, como poderia Laura se entender com a senhorita Moran?) No conseguia parar de lembrar; no ousava parar, no queria parar. Enquanto lembrava sabia que era Charlie Johns e assim, apesar de se encontrar num lugar estranho, sem saber as horas, ainda no se sentia perdido, ningum est perdido at que lembre quem . Colocou-se de p e o esforo lhe arrancou um gemido. Estava to fraco e sua cabea parecia forrada de algodo, que s conseguia ficar em p com as pernas bem afastadas; s conseguia dar alguns passos mantendo os braos afastados e abanando-os para manter o equilbrio. Dirigiu-se para a marca oval indistinta na parede, porque era a nica para a qual poderia se dirigir, mas enquanto tentava seguir em frente, s conseguia avanar em diagonal. Era como daquela vez (ele lembrou) no parque de diverses em Coney Island, onde voc entra num quarto e eles fecham a porta, e, sem que voc saiba, eles inclinam o cho um pouquinho para um lado, e voc no tem nenhum ponto de referncia externo, s espelhos esverdeados que refletem sua imagem. Aquele quarto de espelhos devia ser limpo com uma mangueira seis vezes ao dia ou mais. Agora sentia-se do mesmo jeito, mas com uma vantagem: sabia quem era e tambm sabia que estava doente. Quando tropeou na curvatura suave que do cho levava parede e caiu com um joelho sobre a prata elstica, con-

seguiu dizer rouca-mente: - s porque neste momento no estou completamente consciente. - logo entendeu suas prprias palavras e se levantou com um pulo: - Sim, estou! - gritou. - Estou, sim! Avanou com passo incerto e, como aquele oval no apresentava qualquer parte que pudesse ser puxada - era apenas uma linha fina que desenhava uma forma mais alta do que ele - resolveu empurr-lo. O oval se abriu. L fora havia algum a esper-lo, sorrindo, e trajado de tal maneira que Charlie estremeceu e falou: - Oh, peo desculpas... - antes de cair para frente e desmaiar.

*** Herb Raile mora no subrbio de Homewood, onde proprietrio de um lote com cinquenta metros de frente para a alameda Begonia e oitenta metros de fundo, at o ponto onde comea o lote de Smitty Smith, que tem tambm oitenta metros de fundo e cinquenta metros de frente para a alameda Calla. A casa de Herb Raile em dois nveis, enquanto a casa de Smith trrea. Os vizinhos de Herb direita e esquerda tambm tm casas em dois nveis. Herb chega com o carro, entra no jardim, buzina e coloca a cabea para fora. Surpresa! Jeannette est aparando a grama com o cortador eltrico que faz um barulho, e quando ouve a buzina tem um estremecimento exagerado. Ento coloca o p no pedal do freio e o mantm firme at que o cortador para de mexer, depois corre para o carro, dando gargalhadas. - Paizinho, paizinho! - Paizinho, paizinho, paizinhooo! - Davy tem cinco anos e Karen apenas trs. - Querido, como que voc chega a esta hora! - Consegui fechar a conta da Arcadia, ento o chefo falou, Herb, ele disse, v para casa, junto aos seus filhinhos. (Sua aparncia refrescante. Jeannette est usando uma bermuda e uma camiseta). - Eu fui um bom menino, eu fui bonzinho mesmo - berra Davy dando pancadinhas no bolso lateral do pai. - Eu tambm sou um bom menino - grita Karen. Herb solta uma gargalhada e a levanta nos braos. - Puxa, voc vai ser um homem e tanto. - Pare com isto, Herb, voc acabar por confundi-la. Voc se lembrou do bolo? Herb pe a menininha sobre a grama e se vira em direo do carro. - Mistura para bolo. Fica muito mais gostoso quando voc o faz em casa. - Ouvindo os protestos da mulher, acrescenta logo: - Est bem, vou faz-lo eu mesmo. Voc sabe que sempre consigo fazer bolos muito melhores que os seus. Manteiga, papel higinico. - E o queijo? - Raios. Bati um papo com o Louis. - apanha o pacote e entra na casa para mudar de roupa. Quando seu pai desaparece, Davy coloca seu pezinho no pedal que Jeannette usou

para desligar o cortador de grama. O topo do cilindro ainda est quente e Davy est descalo. Quando Herb sai da casa, usando calo e camiseta, Jeannette est falando com o menino: - Ssst! Ssst! Seja homem.

*** O desmaio de Charlie Johns no era uma consequncia de pudor virginal ultrajado. Teria desmaiado por qualquer outro motivo - por exemplo, o feixe de uma lanterna na mo, ou um lance de escadas descendo. Ainda por cima, tivera a impresso que a criatura vestida daquele jeito era uma mulher. A partir do instante em que percebera que se encontrava naquele cubculo, s conseguira pensar em mulheres - Laura, sua me, a senhorita Moran, a ruiva texana. Compreendia o motivo pelo qual um olhar de relance poderia dar a impresso que aquela criatura era uma mulher. Enquanto refletia, no podia enxergar nada; estava deitado de costas sobre uma superfcie elstica mas menos macia que o cho do cubculo - parecia mais uma daquelas macas com rodas que existem nos hospitais. Algum estava medicando com mos delicadas um corte no alto de sua testa, enquanto uma compressa mida e fresca, com um vago cheiro de hamamlis, cobria o resto de sua testa e os olhos, dando-lhe um grato alvio. Quem quer que fosse a pessoa que estava cuidando dele, estava falando e apesar de no entender uma palavra sequer, Charlie achou que aquela voz no era de mulher. No era uma voz de baixo profundo, mas no era uma voz de mulher. Ai, irmo, que roupa mais esquisita. Tente imaginar uma espcie de roupo, bem curtinho, cor de escarlate, com um cinto, mas que se abria bastante em cima e embaixo. Na parte superior, era bem decotado, cortado debaixo dos braos, e atrs do pescoo se elevava uma espcie de colarinho rgido que se erguia muito acima da cabea; tinha a forma de um espaldar de poltrona, e tambm quase o mesmo tamanho. Abaixo do cinto, aquela espcie de roupo se abria em V, terminando atrs numa cauda pontuda como a de uma casaca. Na frente, e sempre abaixo do cinto, havia uma espcie de tanga de material parecido com seda, e que se assemelhava muitssimo com aquela bolsa que os escoceses usavam em cima de seus saiotes e que chamam sporran. Nos ps, um calado que ao mesmo tempo era uma meia e um chinelo, de material macio, da mesma cor que o roupo, com pontas aguadas na frente e atrs, e que subiam at o meio da barriga da perna. Qualquer que fosse a medicao aplicada, o efeito foi bastante positivo: a dor latejante sumiu com rapidez impressionante. Ficou quieto por um pouco, temeroso que voltasse, mas nada aconteceu. Ento ergueu uma mo, com um gesto vago, e logo arrancaram a compressa que lhe tapava as vistas e viu um rosto sorridente que pronunciou uma srie de slabas fluidas que terminaram com uma inflexo interrogativa. Charlie falou: - Onde que estou? As sobrancelhas do rosto se mexeram e Charlie ouviu uma gargalhada. Dedos frescos e firmes tocaram seus lbios e a cabea em sua frente se mexeu de um lado para o outro. Charlie entendeu e disse: - Eu tambm no entendo voc. Ergueu-se um pouco, apoiando-se num cotovelo e olhou ao redor. J sentia que suas foras estavam voltando.

Encontrava-se num aposento de bom tamanho, em forma de T, com a haste muito curta. A maior parte da haste deste T era tomada pela... vamos cham-la assim, a cela solitria, da qual sara: a porta ainda estava aberta. A cela continuava iluminada por aquela claridade misteriosa e prateada, por dentro e por fora. Dava a impresso de ser uma grande abbora com asas. A haste transversal do T, de ponta a ponta e do cho at o teto, era uma enorme vidraa inteiria. Charlie achou que possivelmente j tinha visto outra vidraa assim, em alguma vitrina de uma grande loja, mas talvez no chegasse a ter o mesmo tamanho. Em cada extremidade viu cortinas e imaginou que deviam ocultar as portas. A vista era extraordinria. Uma paisagem de relva ondulada, como pode ser vista, s vezes, nos clubes de golfe, mas aqui havia quilmetros e quilmetros quadrados. Podia ver pequenos bosques de vez em quando, e os bosques eram tropicais. O fulgor dos flamboians era to intenso que, alm de v-lo, podia senti-lo. Havia tambm palmeiras imperiais, de S. Pedro e coqueiros, alm de palmitos, samambaiaus e cactos floridos. No topo de escombros de pedra, to pitorescos que pareciam ter sido colocados ali para animar a paisagem, viu uma figueira da ndia com quase trinta metros de altura, cujas intricadas razes e troncos mltiplos sustentavam a enorme copa de folhas lustrosas. O nico prdio visvel - um prdio bem alto, pensou Charlie, de doze ou catorze andares, e ainda sobre uma elevao - era absolutamente absurdo. Imagine um cone, como um chapu de mgico, mas alongado, trs vezes mais comprido que o normal. A seguir, d-lhe uma curvatura jeitosa, mais ou menos correspondente a um quarto de crculo. Agora, inverta o cone recurvo e finque sua ponta delicada no cho e afaste-se, deixando que a pesada base fique no topo, sem suporte nenhum. Imagine uma coisa assim com mais ou menos cento e trinta metros de altura, com grupos assimtricos de janelas parecidas com joias e, entre elas, aqui e acol, um salpico de pequenos balces arredondados que, em vez de se encontrarem sobre a superfcie, parecem integr-la... Procure imaginar tudo isto, e ter aquele prdio totalmente impossvel. Charlie Johns observou o prdio e depois observou a criatura que se encontrava a seu lado, voltou a olhar para o prdio e depois para a criatura. Aquele homem parecia humano e tambm no parecia. Seus olhos eram muito compridos e quase excessivamente distantes entre si - mais um pouco de afastamento, e ficariam ao lado do rosto, ao invs de em frente. - Tinha um queixo saliente e forte, dentes timos e um pouco proeminentes, um nariz grande e suas narinas eram to largas e arredondadas que quase pareciam ventas de cavalo. Charlie j sabia que os dedos eram fortes e delicados; o rosto, a expresso e a postura davam a mesma impresso. O trax aparentava ser um pouco mais comprido que o necessrio e, em compensao, as pernas pareciam um pouco mais curtas que as que Charlie teria desenhado, se fosse um artista. E depois, havia aquelas roupas... - Estou em Marte - gaguejou Charlie, querendo ser engraado mas mostrando que, afinal, estava muito assustado. Sem motivo nenhum, acenou para o prdio. Ficou muito surpreso quando percebeu que o homem sorria e assentia, satisfeito. Apontou para sua pessoa e depois para Charlie, finalmente para o prdio, deu alguns passos em direo vidraa e acenou com a cabea. Por que no?... Charlie, porm, lanou um olhar hesitante para a porta da cela prateada da qual sara h pouco. No gostava da cela. Entretanto, era o nico lugar aqui que lhe era mais ou menos familiar. O homem adivinhou o motivo da hesitao e, para tranquiliz-lo, fez um gesto como a descrever um U, apontando para a construo e depois para a cela.

Charlie, sem muito entusiasmo, acenou um sorriso e assentiu. Ento o homem agarrou seu brao com firmeza e comeou a arrast-lo no em direo s cortinas na extremidade do aposento, mas para a vidraa, e atravs da vidraa. Percorreu o ltimo pedao sozinho, porque Charlie fincou os ps e depois voltou correndo para a maca de rodas. O homem ficou parado do lado de fora, firmemente apoiado em nada, e acenou para Charlie, sorrindo. Chamou-o tambm, mas Charlie s percebeu o movimento dos lbios, porque no ouvia som nenhum. Quando a gente se encontra num lugar fechado, a gente sente isto - de fato, pode ouvi-lo - e, sobretudo, a gente sabe, e Charlie sabia. Entretanto aquela criatura de roupas coloridas tinha atravessado a substncia que fechava o aposento, qualquer que ela fosse, deixando-o fechado, e estava alegremente chamando Charlie do lado de fora, alis chamando-o com uma certa impacincia para que sasse tambm. Sempre chega a oportunidade para a gente mostrar orgulho, pensou Charlie, e esta a ocasio oportuna, mas eu no tenho orgulho nenhum. Aproximou-se com cuidado da vidraa, deixou-se cair de quatro e vagarosamente esticou a mo para o vidro. Estava l, seus ouvidos e sua sensao de espao confirmavam isto, mas no conseguiu perceb-lo com a mo. Arrastou-se para fora, devagar. O homem riu (mas Charlie viu que no era para cao-lo), deu alguns passos pisando sobre o vazio e se aproximou. Quando quis tomar a mo de Charlie, Charlie a retirou. O homem riu mais uma vez, se abaixou e bateu com a mo sobre o nvel que, de maneira to inacreditvel, sustentava seus ps. Quando se endireitou, levantou um p e pisou firme e repetidamente. Parecia bvio que estava pisando em algo. Charlie lembrou-se (mais uma vez voltaram as memrias) que uma vez, no aeroporto de San Juan, vira uma velhinha das ndias Ocidentais desembarcando aps seu primeiro voo (quem sabe por que), ao se defrontar pela primeira vez com uma escada rolante. Arredou, resistiu, gritou e pulou, at que um rapaz robusto que a acompanhava a levantou com um brao, colocando-a sobre um degrau. Ela se agarrou ao corrimo e gritou durante todo o percurso, e chegando ao topo, continuou a soltar gritos, mas os gritos, todos eles, eram uma demonstrao de alegria. Est bem, sentia-se disposto a se arrastar, mas no gritaria. Plido e tenso, esticou uma mo atravessando a vidraa que no conseguia perceber e a colocou no ponto pisado pelo homem. Deu palmadinhas. Era algo que podia sentir. Comeou a se arrastar sobre dois joelhos e uma mo, usando a outra para dar palmadinha sobre a superfcie invisvel. Apertou os olhos e ergueu a cabea para ver em frente, mas no o que havia embaixo ou ao lado, e passou por aquele nada absoluto que cercava de maneira to eficiente o aposento, saindo para o outro nada absoluto do lado de fora. O homem, cuja voz agora podia ouvir mais uma vez claramente, gesticulou s gargalhadas para que continuasse, para que sasse mais. Charlie entretanto julgava ter alcanado o limite. Ficou horrorizado quando o homem de repente se aproximou, levantou-o fora e depois colocou sua mo direita sobre o outro nada, mais ou menos altura do quadril - um corrimo! Charlie observou sua mo direita, aparentemente vazia, mas que estava se agarrando a um abenoado corrimo invisvel; pde ver a palma da mo achatada nas bordas e as juntas dos dedos empalidecidas. Colocou a outra mo logo ao lado e, por cima da brisa - uma brisa bastante forte - observou o outro que lhe disse algo naquele idioma melodioso e apontou para baixo. Por um reflexo, Charlie olhou para

baixo e se engasgou. Possivelmente eram apenas sessenta ou setenta metros, mas pareciam quilmetros. Engoliu em seco e assentiu, porque julgou que o homem tivesse feito uma observao alegre, como por exemplo: - Raio de um pulo, que tal? Tarde demais percebeu que as palavras do homem deveriam ser: - Vamos descer, velhinho? - e que ele respondera que sim. Desceram de repente. Charlie berrou at embaixo. No eram berros de alegria.

*** As pistas Bon Ton so um conjunto onde h, naturalmente, pistas de boliche e, como lgico, um bar anexo. Alm disto, foram feitas algumas inovaes. Por exemplo, alm de distribuidor de toalhas de papel, agora tambm existe um mni-distribuidor para lencinhos de papel, para limpar o batom das senhoras. No bar, as janelas tm cortinas cheias de babados e a mesa de salgadinhos e frios ganhou uma saia rodada at o cho. A mocinha atrs do balco se transformou numa garonete. Ningum percebeu realmente como aconteceu esta evoluo desde a cerveja em lata a coquetis e at vermute com soda. As mesas de bilhar desapareceram e foram substitudas por uma lojinha de artigos de presente. Jeannette Raile e sua vizinha, Tillie Smith, esto sentadas numa mesa tomando uma merecidssima creme de menthe frappe (Tillie est se tornando uma jogadora de boliche de grande categoria) e conversando - falando em negcios, que era o motivo real daquele encontro. - Administrao administrao - observa Jeannette - e redao redao. Da no entendo por que aquele velho pana-de-cerveja pretende impor suas vontades na redao. Tillie toma um golinho e depois lambe os lbios. - Senilidade - explica com uma nica palavra que tem um vasto significado. O marido de Tillie relaes pblicas das Empresas Cavalier. Jeannette enruga a testa. Seu marido trabalha na agncia de publicidade que tem a conta da Cavalier. - Mas ele no pode mandar em ns. - Oh - responde Tillie com um bocejo (o marido um pouco mais velho e sem dvida muito mais esperto que Herb) - aquele pessoal das calculadoras bastante fcil de manipular, porque enxergam to bem o que est logo em sua frente. - E o que que no est em frente deles? - Estava pensando no velho Trizer que costumava trabalhar na Cavalier - falou Tillie. - Um dos rapazes - no me pergunte quem, porque no quero dizer o nome queria ter um pouco mais de espao no escritrio, ento conversou com o chefo sabe, como querendo fazer um piada - e apostou entre um gole e outro que conseguiria aumentar a nota de despesas de maneira astronmica, sem que o velho Trizer percebesse. - mais um golinho e uma gargalhadinha. - O que foi que aconteceu? - perguntou Jeannette de olhos arregalados. - Sabe, o velho Trizer sabia que meu... hum, que este rapaz queria o seu lugar, da quando comeou a receber as notas de despesa falsificadas, comeou a guard-las, para ter uma pilha suficiente que depois poderia usar para esmagar o tal rapaz. Entretanto, o chefo tambm recebia uma cpia das notas, s para no se esquecer daquela aposta engraada. Ento, quando Trizer pensou que tivesse chegado a hora

de fazer explodir a bomba, j tinham se passado cinco semanas, e era tempo demais: de fato, o chefo j estava pensando que no havia graa nenhuma. Por conseguinte, o velho Trizer levou um chute para cima e foi parar no Conselho da Diretoria, onde sua senilidade no pode provocar prejuzos a ningum, a no ser a ele mesmo. - S Docinhos - observou Jeannette. Tillie riu. - Parece quase um nome simptico para uma confeitaria de classe. - Pois ... S Docinhos - repetiu Jeannette com os olhos brilhantes, vendo as possibilidades. - Herb est usando isto como slogan para uma nova apresentao que deveria conquistar a conta das Padarias Big-bug. Faa-me um favor, no diga nada a ningum. - Entretanto, ela contar tudo a Herb, com aquela recomendao dos gafanhotos - pule, rapaz, pule.

*** Pararam sobre o gramado verde; os joelhos de Charlie estavam moles e seu companheiro passou o brao atrs de seus ombros para sustent-lo. Charlie estremeceu, fez um esforo para se endireitar e, quando teve foras suficientes, olhou para cima. A seguir, teve outro estremecimento to violento que o outro apertou o brao em volta de seus ombros. Charlie, com um esforo terrvel, conseguiu sorrir e afastou o brao. Seu acompanhante, ento, fez um pequeno discurso acompanhado de gestos para o alto, para baixo, para o seu redor, para o galo na testa de Charlie e concluiu com algo que parecia desculpas. Charlie voltou a sorrir e lhe deu algumas palmadinhas nas costas. A seguir, voltou a olhar para cima, preocupado, e se afastou do prdio. No era s porque era alto, muito alto, toda aquela massa parecia estar em ponto de desabar sobre sua cabea, como um punho fechado. A arquitetura era maluca, como a do outro prdio, s que a forma deste era mais de fuso que de cone e sua inclinao era maior. Comearam a caminhar pelo relvado - no se viam passeios ou alamedas - e Charlie ficou desapontado porque imaginava que a estranha roupagem de seu acompanhante chamaria a ateno. Entretanto, percebeu que a sua prpria pessoa era muito mais observada. As pessoas que encontravam no olhavam com insistncia e no se aproximavam, muito pelo contrrio. Porm, os acenos alegres e o fato de que logo viravam o olhar para um outro lado demonstravam que eram curiosas, e tambm que a curiosidade era considerada de mau gosto. Contornaram o prdio e encontraram cerca de cinquenta pessoas pulando numa piscina. Para tomar banho, usavam apenas aquela tanga sedosa que parecia aderir sem necessidade de qualquer suporte. A este ponto, Charlie j no se admirava pelo fato. Todos os presentes, sem qualquer exceo, se mostraram muito educados e o cumprimentaram com um gesto, uma palavra ou um sorriso e, aparentemente, pareciam satisfeitos ao seu companheiro. Os que no tomavam banho usavam roupas que variavam muito no tipo e no estilo - s vezes, duas pessoas usavam o mesmo modelo de roupa, mas Charlie no conseguiu entender o motivo disto, ou se havia um motivo. Os detalhes variavam: podiam ser apenas uma fita laranja fluorescente envolvida sobre o bceps - e naturalmente, a tal tanga - ou ento pantalonas muito amplas e franzidas, enormes golas parecidas com asas, chapus em cone, sandlias de plataformas - a variedade era enorme e a

no ser pelas pessoas que formavam casais, todas as roupas eram diferentes e s pareciam ter um detalhe em comum: a beleza das cores e a riqueza e variedade das fazendas. Era bvio que se vestiam apenas para se enfeitar e, ao contrrio de qualquer outro povo que j tivesse encontrado ou a respeito do qual tivesse lido, eles pareciam no se preocupar especificamente com qualquer parte do corpo. No viu nenhuma mulher. Era um lugar esquisito. O ar parecia muito revigorante e o cu, apesar de muito claro - com traos daquele brilho prateado j percebido na "cela" - estava coberto. Havia muitas flores por todos os lados, algumas com aromas fortes, inebriantes, todas muito coloridas. A relva era to impossvel quanto os prdios - toda igual, verdejante, sem irregularidades, sem matinhos, e ao lado do prdio circulava muita gente, nas mesmas excelentes condies. Seu companheiro levou-o para o lado oposto do prdio onde encontraram uma estrada em arco que, por motivos inexplicveis, era agradavelmente inclinada para a esquerda. Seu companheiro, muito atenciosamente, pegou em seu brao. Antes que pudesse se admirar por isto, caram por uns vinte metros e Charlie viu que se encontravam numa rea que se parecia vagamente com uma estao de metr, mas em vez de entrar num trem parado, simplesmente deram um passo alm da plataforma quer dizer, o nativo fez isto, arrastando Charlie que se preparou inutilmente a dobrar os joelhos para algum pulo desagradvel, que se demonstrou desnecessrio. De fato, entre uma plataforma e a outra existia uma ponte da mesma substncia invisvel que tinha proporcionado sua descida do prdio. A meio caminho entre as plataformas, pararam e o homem lanou a Charlie um olhar interrogativo. Charlie se preparou para uma nova experincia, qualquer que ela fosse, e assentiu. Ento, de maneira inexplicvel - aparentemente, depois de um gesto - comearam a voar dentro de um tnel. Alis, ficaram parados e no houve nenhuma sensao de partida ou de parada; a matria que os sustentava simplesmente comeou a se movimentar a uma boa velocidade e depois de alguns minutos chegaram outra plataforma. Entraram numa espcie de caverna quadrada, ao lado, e foram iados para o nvel trreo debaixo do prdio em cone. Enquanto se afastavam daquela espcie de metr, Charlie engoliu repetidamente at que seu corao pareceu ter voltado ao lugar certo e decidiu que o estmago poderia segui-lo quando decidisse que estava na hora. Atravessaram um ptio central que tambm se assemelhava a uma caverna e perto das paredes havia inmeros nativos subindo e descendo rpidos com seus elevadores invisveis. Era uma vista agradvel, pois todas aquelas roupas brilhantes e coloridas esvoaavam pelo movimento. O ar parecia cheio de msica. Charlie pensou que deveria vir de algum sistema de alto-falantes, mas descobriu que quase todas aquelas pessoas cantavam; cantavam e chilreavam suavemente enquanto passavam de um lugar para outro, entravam e saam do ptio, produzindo harmonias realmente sublimes. Quando j estavam se aproximando de uma das paredes, Charlie viu algo que o deixou a tal ponto desnorteado, que no prestou a menor ateno ao fato de ser erguido de repente a setenta metros de altura. Ficou estupefato e mudo pela surpresa, deixando que o puxassem e empurrassem, enquanto seu sentido de valores estremecia por causa do espetculo. No ptio central tinha visto passar dois homens, e ambos estavam grvidos. No havia possibilidade de dvidas. Olhou de soslaio para seu acompanhante que estava sorrindo - seu rosto forte, os braos musculosos, e as pernas slidas... o queixo, de fato era um pouco liso demais

e... hum... possua tambm msculos peitorais um pouco salientes. A arola parecia muito maior que o normal, para um homem... e por outro lado, por que no? Os olhos tambm eram um pouco diferentes. O que que era... um minuto, vejamos. Se "ele"era mulher, ento todos ali eram mulheres. Neste caso. onde estariam os homens? Lembrou-se de como ele... ela?... de como tinha sido erguido durante a primeira subida, praticamente sustentado por aqueles braos como se fosse um saco de batatas. Se as mulheres conseguiam fazer isto - o que poderiam fazer os homens? Primeiro, pensou em gigantes - gigantes de verdade, com quatro ou cinco metros de altura. Depois pensou em minsculos zanges, aprisionados em... em... algum posto de servio, talvez no segundo poro... Finalmente comeou a ficar preocupado com o que lhe ia acontecer. - Para onde voc pretende me levar? - perguntou em tom firme. Seu guia assentiu, sorriu e agarrou seu brao. S lhe restaram duas alternativas, caminhar ou cair de cara no cho. Chegaram at um aposento. A porta se abriu... alis, se dilatou. Era uma porta oval, que se partiu ao meio e se abriu com um estalido quando se aproximaram. Logo depois de entrarem, um outro alegre estalido provou que tinha se fechado. Charlie parou e se encostou na porta. Ningum protestou. Por outro lado, a porta era suficientemente slida para resistir s investidas de dez homens que tivessem seu mesmo tamanho, e no possua sequer uma maaneta. Ergueu o olhar. Todos estavam a observ-lo.

*** Herb Raile quer bater um papo com Smitty. As crianas j esto dormindo. Leva consigo uma bab eletrnica do tamanho de um pequeno rdio-transstor. Bate na porta e Smitty abre. - Oi. - Oi. Herb atravessa a sala de jantar de Smitty, coloca a bab eletrnica sobre o aparador e enfia o pluge na tomada. - O que que voc est fazendo? Smitty apanha o nenm, deixado sobre o sof enquanto abria a porta. Deita o nenm sobre o ombro e o nenm se agarra como uma lapela. - Nada de especial - explica. - S estava cuidando da casa at a volta do chefe. - Chefe uma ova - responde Herb. - Quer dizer que na sua casa o chefe voc? - Pare de querer ser engraadinho - fala Herb. - Mas se a sua era uma pergunta, posso lhe dar uma resposta direta. - timo. Pode me dar uma resposta direta. - Entre pessoas como ns, no existe mais essa coisa de ser o chefe de casa. - mesmo. Tambm estou comeando a pensar que as coisas esto ficando fora de controle. - Tonto, no foi isto que eu quis dizer.

- Ento, por que voc no se explica mais claramente, tonto? - pergunta Smitty. - Eu queria dizer que agora somos times. Estou ouvindo por a um bocado de queixas sobre o fato das mulheres estarem tomando a dianteira. No verdade. Esto simplesmente se equiparando. - Em tese, bastante interessante. Voc um bom menino, um bom menino - responde Smitty em tom suave, como acalentando. - Eu sou o que? - O nenm, droga. Ele acaba de dar o seu arroto. - Deixe-me ver. H anos que no seguro um nenm to pequenino - fala o pai de Karen, que tem trs anos. Apanha o nenm dos braos de Smitty e o segura, mantendo-o um pouco afastado. - Bilu, bilu, bilu. - Entre um "bilu" e outro, coloca a lngua para fora. - Bilu - bilu. O nenm arregala os olhos. As mos de Herb o seguram pelas axilas e seus ombros sobem, fazendo quase desaparecer seu pequeno queixo molhado. - Bilu-bilu. O nenm aperta os olhos, sua boquinha se alarga e de repente se abre num sorriso desdentado que provoca uma covinha na face esquerda e um gorgulho no fundo da garganta. - Bilu, bilu, bilu, est sorrindo - observa Herb. Smitty se coloca atrs de Herb Raile para ver melhor. Fica impressionado. - Diacho! - coloca o rosto ao lado do rosto de Herb: - Bilu-bilu. - Voc deve botar a lngua para fora e mex-la - explica Herb. - Bilu, bilu. - Bilu. bilu, bilu. - Bilu, bilu. - O nenm para de sorrir e olha de um para o outro. - Voc o est confundindo. - Neste caso, cale a boca - explica o pai do nenm. - Bilu, bilu, bilu. - O nenm fica entusiasmado, d um gritinho de alegria e acaba com um soluo. - Merda - comenta Smitty. - Venha at a cozinha, preciso apanhar a gua. Vo para a cozinha. Herb carrega o nenm e Smith apanha uma mamadeirinha na geladeira e a coloca num aquecedor eltrico. Tira o nenm dos braos de Herb e volta a coloc-lo sobre o ombro. O nenm solta um soluo monumental. O pai d umas palmadinhas em suas costas. - Droga. Prometi a Tillie que ia arrumar a cozinha. - Est bem, vou bancar o escoteiro. Voc tem mais coisas a fazer. - Herb apanha os pratos em cima do armrio, raspa os restos jogando-os numa lixeira a pedal e os coloca na pia. Abre a torneira de gua quente. Seus gestos mostram que aquela pia familiar, porque sua pia e as pias de todas as casas direita e esquerda, em frente e atrs, so todas do mesmo tipo. Apanha o detergente lquido e faz beicinho. Hum, deixamos de usar esta marca. - Por qu? - Deixa as mos speras. Agora s usamos Lano-love. Custa um pouquinho mais, porm - explica, terminando a sentena com o "porm". - Duas mos mais macias por apenas dois centavos a mais - afirma Smith, citando o slogan de um comercial da tev. - Est bem, est bem. Herb aumenta o jato de gua quente, regula a torneira de gua fria, liga o chuveirinho e comea a enxaguar os pratos.

*** Alm de seu acompanhante, havia mais quatro pessoas. Dois usavam roupas idnticas - uma espcie de cinto verde brilhante sobre a barriga e, sobre os quadris, a armao que se usava no tempo das crinolinas, mas sem a saia. - O mais alto de todos, que se encontrava logo em frente a Charlie, usava um roupo fantasiado, igual ao do companheiro de Charlie, s que era cor laranja aceso. O quarto personagem envergava algo que se parecia com a parte de baixo de um costume para praia masculino de 1890, e a cor era azul eltrico. Charlie, estupefato, passou os olhos de um para o outro, e todos sorriram enquanto devolviam o olhar. Estavam todos deitados ou apoiados, muito vontade, sobre uma combinao de sof e pufe que parecia ter brotado do cho. O mais alto estava sentado atrs de uma escrivaninha que parecia ter crescido em sua volta, depois que ele (ela?) se ajeitara sobre o assento. Aqueles sorrisos calorosos, amistosos e a atitude tranquila eram animadores, entretanto Charlie por um instante teve a dvida que todas aquelas amenidades eram muito parecidas com os rituais de negcio de nossos tempos e que podiam fazer qualquer coisa com uma pessoa desavisada, mas que invariavelmente comeavam com o convite: - Sente-se. Se quiser, pode tirar o sapato aqui somos todos amigos. Tome um charuto e no precisa chamar ningum de senhor. Um dos verdes emitiu os sons modulados daquele idioma (modulados quase como arrulhos de pombos), olhando para o laranja, e ao mesmo tempo apontou para Charlie e riu. Como j acontecera antes, com o guia, aquele riso no pareceu de mofa. O guia respondeu alguma coisa, e todos gargalharam. Logo a seguir Charlie percebeu que seu guia, com seu roupo escarlate e tudo o mais, se colocava de quatro, e apertando os olhos at quase fech-los, apalpava o cho com ar preocupado. A seguir, comeou a se arrastar sobre os joelhos e uma mo, batendo a outra sobre o assoalho em sua frente, imitando uma expresso de terror. Os quatro quase engasgaram de tanto rir. Charlie percebeu que suas orelhas estavam ficando afogueadas, e nele este sintoma sempre significava que estava bbado ou furioso. Sabia muito bem qual era a alternativa a ser eliminada. - Deixe que me divirta tambm - rosnou. Sem parar de rir, os outros o observavam, estupefatos, enquanto o sujeito de roupo vermelho continuava sua imitao de um homem do sculo vinte se defrontando com seu primeiro elevador invisvel. Charlie Johns, que at aquele momento se sentira puxado, empurrado, cutucado, jogado para baixo, jogado para cima, arrasado, confuso e perdido, de repente perdeu a pacincia. Colocou um p no traseiro coberto de fazenda escarlate, chutou com todo o entusiasmo de um jogador varzeano e mandou a criatura deslizar, de cara no cho, at os ps da outra criatura vestida de laranja. Seguiu-se um silncio absoluto. O sujeito vestido de escarlate se levantou vagarosamente e se virou, observando-o enquanto esfregava a parte ofendida. Charlie apertou um pouco mais os ombros contra a porta fechada e esperou. Viu, um aps o outro, cinco pares de olhos. Em todos eles notou a ausncia de qualquer ressentimento e um mnimo de surpresa, mas percebeu tristeza, e isto pareceu-lhe at pior que raiva. - Ora, por todos os infernos - disse, olhando para a roupagem escarlate. - Voc me

provocou. Um deles arrulhou e um outro trinou uma resposta. Finalmente o roupo escarlate se aproximou e comeou a emitir uma srie de sons complicados acompanhados de gestos que Charlie j ouvira antes e que interpretou como: Realmente sou um porco e no pretendia machucar seu amor prprio. Charlie compreendeu perfeitamente o sentido, mas ficou irritado; ficou com vontade de perguntar, se voc sabe que agiu errado, por que cometeu esta tolice? O alaranjado se levantou devagar, com atitude imponente e conseguiu sair de trs daquela mesa to apertada. Com uma expresso cheia de carinho e compaixo, pronunciou uma palavra de trs slabas e fez um gesto para trs e uma porta se abriu, ou talvez seria mais apropriado dizer que a parede se dilatou. Ouviu-se um som, quase um uivo, de assenso e todos balanaram as cabeas sorrindo, e acenaram para aquela direo. Charlie Johns deu alguns passos para frente, s o bastante para poder dar uma espiadinha para alm da abertura. Como j esperava, viu coisas esquisitas, completamente diferentes, mas apesar de todo o desequilbrio das geringonas que enchiam o outro aposento, nada poderia disfarar a existncia de uma mesa central, embutida, debaixo de uma grande lmpada, com algo parecido a um capacete numa ponta, e peas parecidas com grilhes e algemas no lugar em que ficariam as pernas e os braos. Era, fora de qualquer dvida, uma sala cirrgica e Charlie decidiu que no queria nada com aquilo. Deu um rpido passo para trs e descobriu que havia trs pessoas a lhe impedir uma retirada. Ergueu um punho fechado e logo foi imobilizado e mantido alto, na mesma posio. Tentou um chute mas uma perna nua apareceu de repente, se enrolando na sua, e era uma perna muito robusta. O homem de roupa laranja se aproximou sorrindo, quase a se desculpar e comprimiu uma esfera branca, do tamanho de uma bola de pingue-pongue contra o seu bceps direito. A bolinha estalou e se afrouxou. Charlie respirou fundo, preparando-se para soltar um berro, mas a seguir nunca mais conseguiu se lembrar se o berro tinha ou no sado de sua garganta.

*** Herb pergunta: - Est vendo isto? - Ambos se encontram na sala de estar de Smitty e Herb est virando vagarosamente as pginas de um jornal. Smitty est segurando a mamadeira deixando que o nenm, deitado com muito jeito sobre o seu antebrao, beba a gua para acabar o soluo. Pergunta: - O que? - Os mni-biqunis - para homens. - Voc est se referindo a cuecas? - Pois . Iguais a um biquni, mas menores. De malha. Puxa, acho que no pesam mais que trinta gramas. - Verdade. Acho que foi a melhor inveno depois da cebolinha no coquetel. - Quer dizer, voc j tem? - Pode apostar que sim. Qual o preo do anncio? Herb l o anncio. - Um dlar e meio. - Neste caso, v ver na loja Price Busters Discount, na Quinta. L, custam dois d-

lares e setenta e trs. Herb continua a ler. - Nas cores branco, preto, amarelo claro, celeste e rosa. - Isto mesmo - confirma Smitty. Com muito cuidado tira o bico da mamadeira da boquinha do nenm. O soluo desapareceu e o nenm est dormindo.

*** - Vamos, Charlie - acorde! - Ora, me, s mais quatro minutos, no vou me atrasar; eu juro, cheguei em casa j eram quase duas horas, e espero que voc nunca descubra como me sentia quebrado, e tambm no importa que horas eram, me? - Charlie... no sei como lhe explicar que realmente sinto muito... - Voc sente, Laura? Por qu? - Mas eu queria que fosse tudo perfeito. - Ora, deixe para l, na vida real ningum consegue terminar junto logo na primeira vez. Vamos, vamos... no se aflija, podemos dar um jeito nisso; comecemos tudo de novo...... Charlie... - Charlie? Seu nome Charlie? Pode me chamar Red. ... uma vez, quando tinha apenas catorze anos (estava lembrando, estava lembrando) havia uma mocinha chamada Ruth e estavam numa festinha e comearam a brincar de correio, srio mesmo. O correio era representado pelo espao formado pelas duas portas externas e as duas portas internas, ocultas por uma pesada cortina, naquela casa antiga da rua Samsom, e durante toda a festa Charlie no deixou de olhar para Ruth. Sua pele tinha aquela tonalidade especial, oliva e corada, com cabelos curtos, lustrosos, negro-azulados. Sua voz era baixa e suave, o olhar e a boca pequena, to recatados. Tinha medo de olhar para as pessoas por mais de um segundo, e a pele oliva enrubescia, mas era difcil perceber, ela s parecia ficar um pouco mais corada. Quando, entre gargalhadinhas, sussurros e conversinhas bobas e sem sentido, chamaram o nome de Charlie junto ao de Ruth, para que ambos fossem para o correio e fechassem a porta, sentiu-se satisfeito. - Claro, s podia ser! - Abriu a porta e a manteve assim para ela passar, e ela ficou com as plpebras abaixadas, parecia que seus olhos estavam fechados, com os clios compridos sombreando as faces coradas. Mantinha os ombros um pouco encolhidos pela tenso e suas mos apertavam os pulsos. Seus pezinhos davam pequenos passos e todo o resto do grupo lanava gritinhos e estalava os lbios, imitando beijos. Charlie piscou e fechou a porta... l dentro ele ficou esperando em silncio, e Charlie era conhecido por ser um garoto petulante e atrevido e se gabava disto, e logo a agarrou firmemente pelos ombros. Ela abriu os olhos pela primeira vez, olhos tmidos e ao mesmo tempo sbios, e deixou que Charlie fosse absorvido por eles, nadasse neles por alguns segundos que pareceram anos, e ento ele falou: s isto que quero fazer com voc, Ruth; a seguir, com muito cuidado e suavidade, colocou um beijo na testa lisa e afogueada da menina, arredando imediatamente, para voltar a se afogar naquele olhar: De fato, disse, isto tudo o que devo fazer com voc, Ruth. Voc me compreende, Charlie, voc realmente me compreende, ela suspirou. - Voc me compreende, Charlie. Voc realmente me compreende. Abriu os olhos e a nvoa se dissolveu. Algum estava se debruando por cima dele, no era mame, no era Laura, ou Red, ou Ruth, no era uma pessoa, era aquela coisa metida no esquisito roupo escarlate, que estava repetindo: - Charlie,

voc agora compreende. As palavras no foram pronunciadas em ingls, mas eram to claras como se fossem em seu prprio idioma. Conseguia mesmo perceber as diferenas. A estruturao era diferente. Traduzindo as palavras ao p da letra, o significado seria este: - Tu (segunda pessoa singular, mas numa forma alternada que no significava formalidade ou intimidade, mas apenas amizade e respeito, como se usaria com um tio querido) compreendes (no sentido mais simples, verbal, e no no sentido emocional ou psquico) eu (este "eu" sendo o de uma pessoa que ajuda de forma amistosa, de um conselheiro ou de um guia, e no o "eu" de um superior legal, ou de outro tipo). Charlie estava totalmente consciente da existncia de todos os outros termos alternados e de seu contedo semntico, ignorando porm qualquer sistema cultural que tivesse contribudo para transform-los deste jeito, e tambm tinha conscincia de sua prpria possibilidade de responder em ingls, se assim o desejasse. Sabia que agora possua algo a mais e que nada lhe fora tirado. Sentia-se... muito bem. Tinha uma vaga impresso de ter dormido pouco, e tambm estava ligeiramente sem jeito, porque agora compreendia, em seu ntimo, que sua indignao anterior fora intil, da mesma forma que seu medo. Esta gente no queria menosprez-lo e tambm no mostrava qualquer inteno de prejudic-lo. - Sou Seace - falou o homem de roupo escarlate. - Voc est me entendendo? - Entendo, sim. - Por favor, fale Ledoms. Charlie reconheceu este nome - era o nome do idioma, do pas e do povo. Valeu-se do novo idioma para exclamar: - Eu sei falar. - Percebeu que pronunciava as palavras com um sotaque esquisito, possivelmente por causa da falta de prtica. Como qualquer outro idioma, este tambm possua sons prprios e especficos, no encontrados em outros, como a parada glotal galica, o nasal francs, o gutural teutnico. Entretanto, tratava-se de um idioma agradvel ao ouvido - lembrou-se de repente de uma ocasio, ainda em sua infncia, quando viu pela primeira vez uma mquina de escrever com tipo cursivo, e sua alegria ao ver que uma letra se juntava seguinte por um excelente rabinho recurvo - e de um ponto de vista auricular, as slabas do idioma Ledoms se juntavam uma outra da mesma forma. O som tambm enchia a boca muito mais que o ingls moderno, da mesma forma que o ingls elisabetano, que era muito mais sonoro. Seria praticamente impossvel falar Ledoms com os lbios abertos e as mandbulas fechadas, um sistema adotado por muitos de seus contemporneos ao falar ingls e que, em sua evoluo, parece fadado a provocar a maior confuso nos que conseguem ler os movimentos dos lbios. - Consigo me expressar! - gritou Charlie Johns, e todos se congratularam com ele. Sentia-se entusiasmado como aquela vez, quando tinha apenas sete anos e estava numa colnia de frias e depois das primeiras aulas de natao comeou a dar algumas braadas independentes e conseguiu nadar at a balsa. Seace pegou em seu brao e o ajudou a se sentar. Tinham tirado suas roupas e viu que estava metido no equivalente de uma camisola de hospital, em qualquer parte do mundo. Observou este sujeito chamado Seace (e lembrou-se que, a partir do momento em que sara da cela, j ouvira muitas vezes aquela frase: "Eu sou Seace", mas no tivera a capacidade de entend-la, pois seus ouvidos sequer conseguiam separar os fonemas), ento sorriu, sorriu de verdade, pela primeira vez desde a sua chegada naquele mundo estranho. O sorriso provocou um novo murmrio satisfeito. Seace apontou para o nativo de roupa alaranjada. - Mielwis - explicou, apresentando-o. Mielwis deu um passo para frente e falou: - Todos ficamos muito felizes por t-lo conosco.

- E este Philos. - O sujeito metido no gozadssimo calo azul eltrico assentiu com um sorriso. Tinha traos marcados e bem humorados e seus olhos negros possuam um brilho e uma vivacidade que poderiam ocultar muitas coisas. - Estes dois so Nasive e Grocid - disse Seace, terminando as apresentaes. Os dois indivduos vestidos de verde sorriram amavelmente e Grocid falou: - Voc est entre amigos. Acima de qualquer outra coisa, desejamos que voc fique convencido disto. Mielwis, o mais alto de todos e que os outros pareciam tratar com especial deferncia, acrescentou: - Sim, por favor, acredite. Confie em ns. E se houver qualquer coisa que voc queira, basta pedi-la. Todos confirmaram suas palavras num coro harmonioso. Charlie, animado por tamanha amabilidade, umedeceu os lbios e riu timidamente. - Acho que o que mais quero... alguma informao. - Pode perguntar qualquer coisa - respondeu Seace. - Neste caso e em primeiro lugar - onde que estou? Mielwis esperou para ter certeza que os outros desejavam que ele respondesse e falou: - Estamos no Centro Mdico. - Este prdio chamado Centro Mdico - explicou Seace. - O outro, onde nos encontrvamos antes, chamado Centro Cientfico. Grocid acrescentou em tom de respeito: - Mielwis o chefe (o termo significava "organizador" e "comandante" e tambm algo mais sutil e profundo, parecido com "inspirador") do Centro Mdico. Mielwis sorriu como para agradecer um elogio e disse: - Seace chefe do Centro Cientfico. Seace pareceu querer se esquivar de algo que evidentemente devia ser outro elogio e disse: - Grocid e Nasive so chefes do Centro das Crianas. Voc, sem dvida, gostar de v-lo. Charlie olhou de um para o outro, meio confuso. - Voc pode ver - explicou Seace (e ver, neste caso, significava entender, saber tudo) - que estamos todos com voc. Charlie no compreendeu completamente o significado daquilo, mas teve a impresso que era algo muito importante e vasto - como se algum fosse apresentado ao mesmo tempo Rainha, ao Presidente e ao Papa. - ento disse a nica coisa que lhe veio mente, de maneira muito singela: - Bom, muito obrigado... - e todos demonstraram que apreciavam suas palavras. A seguir, Charlie olhou para a nica pessoa que no recebera qualquer qualificao - Philos, o sujeito de calo. - Para sua grande surpresa, Philos piscou para ele. Mielwis falou sem muita cerimnia: - Philos est aqui para voc poder estudar. Mas o sentido das palavras no foi exatamente este. A sentena foi formulada com uma peculiar deformao gramatical, como quando uma pessoa afirma: As cebolas no gostam de mim, quando na realidade, o que ele pretende dizer que ele no gosta de cebolas (ou no deveria gostar de...). De qualquer forma, aparentemente Philos no merecia elogios e congratulaes por ser o que era, como acontecia com os chefes do Centro Mdico, do Centro Cientfico e do Centro das Crianas. Talvez estivesse apenas trabalhando ali. Charlie anotou o fato para futuras referncias e voltou a observar aqueles rostos. Todos pareciam lhe prestar ateno.

Charlie voltou a perguntar: - Est certo, mas onde estou? Os personagens se consultaram com os olhos e voltaram a encar-lo. Seace perguntou: - O que que voc quer dizer quando pergunta onde est? - J sei. - explicou Seace aos outros. - Ele quer saber onde est. - Ledom - falou Nasive. - Certo. Mas onde se situa Ledom? Os outros mais uma vez trocaram olhares. Finalmente Seace falou com aquela expresso de quem est comeando a ver a luz: - Ele quer saber onde fica Ledom. - Escutem - disse Charlie, e pensou que estava mostrando ser bastante paciente, vamos comear outra vez pelo comeo. Em que planeta estamos? - Na Terra. - Muito bem. E agora... A Terra? - Pois . A Terra. Charlie sacudiu a cabea. - Nunca ouvi mencionar esta Terra. Todos olharam para Philos, que encolheu os ombros e comentou: - Pode ser. - Deve ser alguma peculiaridade deste idioma, - falou Charlie. - Se esta a Terra, eu sou um... - Por causa do lugar em que estava e das pessoas em sua volta, no conseguiu encontrar um termo de comparao suficientemente fantstico. - J sei! exclamou de repente. - Em qualquer idioma deve existir uma palavra que significa Terra - o planeta em que vivo. Quero dizer, a palavra marciana para Marte deve ser Terra tambm. O Venusiano, para indicar Vnus, tambm a chamaria de Terra. - Notvel - comentou Philos. - De qualquer forma, esta a Terra - afirmou Mielwis. - O terceiro planeta do Sol? Todo mundo assentiu, balanando a cabea. - Ser que vocs e eu estamos falando do mesmo Sol? - De um minuto para outro, tudo muda e nada o mesmo - murmurou Philos. - Procure no confundi-lo - interferiu Mielwis, rspido. - Sim, o mesmo Sol. - Por que vocs no querem me responder? - gritou Charlie. Todos ficaram chocados pela sua demonstrao de emotividade. - J respondemos. Estamos respondendo. Queremos responder - falou Seace com simpatia. - De que outra forma poderamos faz-lo? Esta a Terra, seu planeta e tambm o nosso planeta. Todos nascemos aqui. Entretanto, foi em pocas diferentes - acrescentou. - pocas diferentes? Voc est querendo dizer que ... uma viagem no tempo? isto? - Viagem no tempo? - perguntou Mielwis. - Todos viajamos no tempo - murmurou Philos. - Quando eu era garoto - explicou Charlie - eu li muitos livros de um tipo que chamamos fico cientfica. Vocs tm algo assim? Todos negaram, balanando a cabea. - So novelas que, na maioria dos casos, so situadas no futuro - mas nem sempre. De qualquer forma, existem muitas a respeito de mquinas do tempo, que so construdas de maneira a levar a gente para o passado ou para o futuro. Todos ficaram a observ-lo. Ningum disse nada. Teve a impresso que ningum

diria qualquer coisa. - S tenho certeza de uma coisa - disse Charlie, depois de algum tempo. - Este no o passado. - De repente sentiu-se tomado pelo horror. - isto, no mesmo? Eu... eu estou no futuro? - Notvel - murmurou Philos. Mielwis falou com sua voz macia: - No imaginvamos que voc chegaria a esta concluso em to pouco tempo. - J expl... expliquei - respondeu Charlie. - Li muitos... - Ficou horrorizado quando percebeu que estava soluando.

*** O nenm est dormindo e o intercomunicador eletrnico, cujo par est ligado a uma tomada entre o quarto de Karen e o de Davy, na outra casa, s emite um zunido baixo e constante de 60 ciclos. As mulheres ainda no voltaram do jogo de boliche. Tudo muito tranquilo. Os dois homens esto tomando um drinque. Smitty est meio deitado sobre o sof. Herb olha para o televisor, que por sinal est desligado, mas a sua poltrona muito confortvel e, pela sua posio, praticamente impossvel olhar numa direo diferente. Ento olha para a tela vazia e examina seus pensamentos. De vez em quando, formula um pensamento em voz alta. - Smitty? - Hum. - Basta dizer certas palavras a uma mulher e ela desliga. - Que palavras? - "Diferencial". Smitty se vira um pouco, coloca ambos os ps no cho e endireita levemente o corpo. - "Transmisso" - murmura Herb. - "Potencial". - Transmisso do que, Herb? - Tambm "frequncia". O que eu quero dizer o seguinte: tome uma mulher em condies perfeitas, com bom senso e tudo o mais. Capaz de sutilezas maquiavlicas no jogo de bridge, e sem esforo aparente. Destas criaturas que sabem preparar a frmula exata para a mamadeira e a esterilizam corretamente at o ltimo segundo. Vai ver, uma criatura que tem um despertador automtico na cabea e que pode cozinhar um ovo de quatro minutos por quatro minutos certinhos, sem olhar para o relgio. Em suma, uma mulher com um bocado de intuio e de inteligncia. - Entendi. - Certo. Da, voc comea a lhe explicar alguma coisa e usa uma destas palavras fatais. Por exemplo, voc diz que finalmente d para comprar um carro com dispositivo que consegue bloquear as duas rodas traseiras, de maneira a faz-las revolver juntas, e assim voc pode sair do lugar mesmo que a roda se encontre sobre o gelo. Vai ver que ela j leu alguma coisa a respeito, e ento pede uma explicao. Da voc diz que simples, aquele dispositivo apenas elimina o efeito do diferencial. No instante em que voc pronuncia a palavra, voc pode perceber que ela desliga. Ento voc explica que o diferencial no uma coisa complicada, s uma engrenagem na transmisso cujo efeito permitir que a roda externa gire mais rpido que a interna. Mas enquanto voc est falando, percebe que ela continua desligada, e ela continuar do mesmo jeito at que voc mude de assunto. A mesma coisa acontece

quando voc menciona o termo "frequncia". - Frequncia? - Pois . Falei em frequncia ainda no outro dia, enquanto conversava com Jeannette e ela desligou. Ento parei e disse, escute, pode me dizer o que "Frequncia"? Quer saber o que ela disse? - Quero. - Falou que era parte de um rdio receptor. - Ah, diacho! Mulheres! - Smitty, voc no entendeu o que eu quis dizer. Ah, diacho! mulheres! Para o raio que o parta. Voc no pode encerrar o assunto dizendo apenas isto. - Posso, sim. muito mais simples. - Mas a coisa me incomoda. Veja o termo "Frequncia", perfeitamente claro. Explica seu significado. "Frequente" quer dizer muitas vezes, e "frequncia" mostra quantas vezes algo acontece. "Ciclos" outro destes termos, e perfeitamente claro: ao partir de um ponto, d uma volta e retorna ao mesmo ponto. Ou ento vai da frente para trs e de volta para a frente, que afinal significa a mesma coisa. Mas se voc disser a uma mulher que se trata de uma frequncia de oito mil ciclos por segundo, ela desliga duas vezes seguidas. - Deve ser porque elas no tm uma mentalidade tcnica. - O que? J lhe aconteceu de prestar ateno enquanto elas falam em roupas? Com gomos, preguinhas, cortes enviesados e costuras francesas duplas? Alguma vez voc j observou uma mulher enquanto fica costurando numa daquelas mquinas com agulhas duplas, para frente e para trs, com lanadeira oscilante e auto-bobinante? Ou num escritrio, em frente a uma mquina IBM? - Est certo. Entretanto no consigo ver o que h de errado no fato delas no estarem com vontade de pensar e de entender o que um diferencial. - Viva! Agora, sim, voc falou uma grande verdade. Elas no esto com vontade de pensar nas coisas. So capazes de manipular coisas muito mais complicadas. - Mas elas no querem. Explique-me, por qu? - Vai ver que elas pensam que no muito feminino, ou coisa assim. - Quer me dizer o que h nisto que no muito feminino? Elas votam, dirigem carros e fazem um trizilho de coisas que antes eram prerrogativa masculina. - No fique quebrando a cabea - reclama Smitty. Levanta do sof, pega o copo vazio e se aproxima de Herb para pegar o dele. - Eu acho que se elas querem assim, devemos deixar que as coisas fiquem assim, Quer saber o que a Tillie comprou ontem? Um par de botas de laar. Pois , iguaizinhas s minhas. Deixem que continuem a existir as tais palavras que para elas so incompreensveis. Vai ver, quando o guri ficar adulto, esta ser a nica maneira dele saber quem seu pai e quem sua me. Da, vive la diffrence!

*** Levaram Charlie da sala de cirurgia at um outro aposento, explicando que era para seu uso exclusivo, e se despediram com uma saudao antiga, anterior ao adeus; disseram, fique com Deus. Era a primeira vez que Charlie ouvia o termo que usavam para qualificar Deus, podendo, ao mesmo tempo, avaliar a maneira em que o usavam, e ficou impressionado.

Deitou-se, sozinho, num quarto no muito grande, mas bem decorado, em tonalidades azuis. Uma parede inteira servia como janela, mostrando uma paisagem de parque e o Centro Cientfico, com seu equilbrio precrio. O cho do quarto era um pouco irregular, como j tinha observado em outros aposentos, um pouco elstico e obviamente impermevel; era evidente que a limpeza podia ser feita com uma mangueira. Num canto e em mais trs lugares diferentes do quarto, o cho se elevava em forma de cogumelo ou de pedra redonda, formando assentos. A elevao do canto podia ser modificada para ficar mais larga, mais estreita, mais alta ou com um nmero maior de reentrncias ou salincias, para o caso de que a gente precisasse de apoio para os joelhos, cotovelos ou ombros. Ao lado desta "cama" havia trs listras verticais douradas que controlavam as luzes; colocando a mo entre as duas primeiras barras e levantando-as ou abaixandoas, controlava-se a intensidade da luz, enquanto a mo entre a segunda e a terceira barra podia produzir qualquer cor do arco-ris. Trs barras similares se encontravam ao lado da porta, alis sobre a parede ininterrupta que possua um segmento dilatvel, controlado com um gesto em frente a um arabesco desenhado no interior do oval. A parede ao lado da cama era inclinada para dentro, a parede oposta se inclinava para fora e no havia um nico canto retangular. Charlie sentia-se grato pela considerao que lhe demonstravam, oferecendo-lhe aquela intimidade to necessria para conseguir recuperar o controle. Estava agradecido, zangado, bem acomodado, solitrio, assustado, curioso e indignado, e toda esta mistura precisava esfriar um pouco antes que conseguisse chegar a uma qualquer concluso. No meio daquela confuso, no foi difcil encontrar um pensamento extravagante. Perdera um mundo, era timo, boa viagem; afinal, pensando bem, estava comeando a se cansar dele, e se alguma vez tivesse lhe ocorrido que era possvel sair dele com vida, provavelmente teria desejado que isto acontecesse. Especulou o que poderia ter sobrado dele. Ser que entramos em guerra? O que pode ser encontrado agora no Taj Mahal - cupim ou partculas alfa? E ser que aquele palhao, que Deus me livre, ganhou as eleies? - Me, voc morreu mesmo? Quando Charlie nasceu, o pai, cheio de orgulho, plantara uma semente de sequoia Uma sequoia em Westfield, Nova Jersey. Bem no meio de um projeto suburbano de lotezinhos com casas do tipo galinheiro, em madeira, perversamente planejado para ficar obsoleto quando ainda faltassem dez anos para a quitao da hipoteca. Ao plant-la, tentou imaginar a rvore gigantesca crescida e dominando os casebres com seus oitenta metros de altura. A seguir, sem qualquer desculpa, morreu de repente, com seus negcios na maior confuso e sem ter pago as cotas do seguro de vida, e a me de Charlie no teve outra escolha, vendeu a casa recuperando as poucas parcelas j pagas e se mudou. Quando completou dezessete anos, Charlie teve a ideia de rever a casa, movido por um impulso que no sabia definir, como numa espcie de romaria. Apesar de nunca ter conhecido seu pai, ao encontrar a casa e ao ver que o subrbio tinha se transformado na favela que seu pai previra, e ao ver que a rvore ainda existia e estava crescendo, Charlie fez uma coisa esquisita: tocou nela e falou: - Est tudo certo, pai. Realmente, sua me nunca tivera uma preocupao qualquer enquanto seu pai estava vivo, e se tivesse continuado vivo, nunca as conheceria, entretanto, por algum motivo esquisito, ela estava convencida que ele sabia de todas as suas preocupaes, misrias e humilhaes atuais e alimentava os sentimentos de uma mulher cujo

marido estivesse destruindo seu amor com surras constantes. Charlie, de maneira confusa, sentiu a necessidade de chegar at l e tocar na rvore e falar com ela, como se seu pai estivesse vivendo na copa com uma maldita hamadrada ou coisa assim. Ficava muito sem jeito quando se lembrava do incidente, mas ele estava se lembrando, estava se lembrando. Afinal, aquela rvore agora talvez fosse muito grande. Ou, se j tivesse passado tempo suficiente, poderia estar morta... Se a ruiva do Texas agora fosse uma velha cafetina com verrugas no nariz, em algum porto petroleiro, a rvore com certeza devia ser bem grande, e se Ruth (o que diabo teria acontecido com Ruth?) j estava morta e esquecida, era possvel que aquela rvore fosse a maior coisa dentro de todo o estado de Nova Jersey. Muito bem, agora pelo menos sabia uma das coisas que precisaria descobrir. At onde? H quanto tempo? (Por sinal, no ia fazer muita diferena. Poderiam ser vinte anos, com o mundo mudado e hostil, porm ainda bastante parecido, como o de Rip Van Winkle? E se fossem cem anos, ou mil, o que isto poderia mudar, no que lhe dizia respeito?) Mesmo assim, a primeira coisa a descobrir era: At onde? A outra coisa era pessoal, dele, de Charlie Johns. At aquele momento s conseguira descobrir que naquele mundo esquisito no havia ningum parecido com ele, s os ledomitas, qualquer coisa que eles fossem. Por sinal: o que eram eles? Lembrou-se de ter lido algo, talvez escrito por Ruth Benedict. Dizia respeito ao fato de que nenhum elemento da linguagem, da religio ou da organizao social humana se encontrava na clula humana. Em outras palavras, podia-se escolher um nenm de qualquer cor, de qualquer pas, e lev-lo para qualquer outra parte, e este nenm cresceria se parecendo com o povo do pas adotivo. Alis, havia at um artigo sobre o mesmo assunto, s que o enfoque era histrico. Por exemplo, um nenm egpcio da poca de Quops, levado para a moderna cidade de Oslo, cresceria como um noruegus, com a capacidade de aprender o cdigo Morse, e talvez tendo at um certo preconceito contra suecos. Tudo isto levava a concluir que os estudos mais apurados de observadores imparciais, considerando a totalidade histrica humana, no tinham revelado um nico exemplo da evoluo da raa. O fato de que a humanidade tivesse sado de cavernas e tivesse conseguido desenvolver uma srie de sofisticadas civilizaes, no significava nada; provavelmente o processo levou trinta mil anos. Era razovel pressupor que um punhado de nenns modernos, cuidados at o ponto em que fossem capazes de encontrar sua prpria alimentao, e depois soltos no mato, levariam o mesmo perodo de tempo para reconstruir tudo de novo. A no ser que acontecesse um gigantesco progresso evolutivo, como o anterior, cujo produto era o prprio homo sapiens. Ainda no sabia nada a respeito de Ledom - nada de importante. - Entretanto, parecia claro que: a) os ledomitas eram humanos, de um tipo qualquer, e b) eram completamente diferentes dos humanos de sua poca. A diferena era mais do que simplesmente social ou cultural - era muito maior, vamos dizer, que a diferena entre um aborgine australiano e um executivo de agncia de publicidade. Os ledomitas eram fisicamente diferentes de muitas maneiras, algumas sutis, e outras nem tanto. Ento, supondo que eles tivessem evoludo da humanidade, poderia isto significar algum indcio para a primeira pergunta: At onde? Quer dizer, quanto tempo necessrio para que acontea mutao? Charlie no sabia, mas podia olhar pela janela (mantendo-se a uma prudente distncia) e ver um bom nmero de pequenas manchas coloridas se movimentando no parque; tratava-se de adultos, ou pelo menos assim parecia, e se eles tambm calculavam as geraes na base de trinta anos para cada uma, como era costume, e ainda por cima, se eles no costumavam desovar como salmes e depois chocar os ovos

em bateladas, neste caso precisava chegar concluso que deviam existir h bastante tempo. Isto sem levar em conta sua tecnologia; quanto tempo leva at corrigir todos os defeitos de um projeto como o do Centro Cientfico?... Esta era uma pergunta muito mais difcil. Lembrou-se de ter lido um anncio numa revista, e o anncio mencionava dez itens facilmente encontrados em qualquer lista de despesas, como papel de alumnio, uma pomada antibitica, leite em embalagem de cartolina e outras coisas assim, frisando ao mesmo tempo que h vinte anos teria sido impossvel encontrar venda qualquer um deles. Se uma pessoa vivia numa era tecnolgica, como a da metade do sculo vinte, assistia a muitas coisas, como por exemplo a substituio das vlvulas a vcuo pelo transistor e do transistor pelo diodo de canal, enquanto em apenas dez anos o satlite artificial passava de uma fantasia um pouco ridcula a um objeto slido que enviava sinais do outro lado do sol. Talvez ele fosse engraado como aquela velhinha das ndias Ocidentais sobre a escada rolante, mas no podia esquecer o fato que a primeira escada rolante da vida daquela senhora, apesar de esquisita, no representava um produto de seu futuro. Agarre-se a isto, pensou com insistncia. No se admire demais. Uma poro de seus contemporneos nunca entendeu que a curva do progresso tecnolgico no era uma linha achatada, levemente inclinada, como um trampolim para saltos ornamentais, mas uma curva geomtrica, como um trampolim para esqui. Estas boas almas saudosistas e confusas eram sempre tomadas por ataques anacronsticos de conservativismo, e se agarravam a esta ou outra coisa agonizante, tentando mant-la viva ou faz-la voltar moda. Era bvio que no se tratava de conservativismo legtimo, mas simplesmente de saudade pelos bons tempos de antigamente, quando era possvel prever o que aconteceria no dia seguinte ou uma semana depois. Sem qualquer capacidade de visualizar a situao em conjunto, estas pessoas aceitavam tudo que lhe fosse til, a miniaturizao disto e a rapidez daquilo, e depois ficavam zangadas e confusas porque a aceitao destes confortos mudava seu mundo. Entretanto ele, Charlie Johns, apesar de no se achar um gnio, parecia sempre ter reconhecido que o progresso algo dinmico e que as pessoas s poderiam se deixar levar por ele. mantendo-se um pouco inclinadas para a frente, como sobre uma tbua de surf, porque quem ficasse rgido e de ps achatados, acabaria se afogando. Voltou a olhar para o prdio da Cincia e seu equilbrio absurdo parecia ilustrar exaustivamente seus pensamentos. Voc ter que se inclinar de maneira esquisita, para poder se deixar levar por esta coisa, pensou... e logo voltou a considerar a formulao da segunda pergunta. No podia ficar a desperdiar seu tempo tentando adivinhar como as coisas tinham se passado - como fora sequestrado no lance de escada entre o segundo e o terceiro andar do n. 61 da rua 34 Norte, quando estava com vinte e sete anos. O como era sem dvida um aspecto da tecnologia deles e ele no possua elementos para compreend-la. Podia esperar apreender, mas seria impossvel deduzir. Havia uma outra coisa que precisava saber - por qu? Esta pergunta podia ser dividida em duas partes. Charlie achava-se no direito de ser parcial e presumir que o fato de lev-lo at l era um empreendimento importante e de vastas propores - mas era razoavelmente provvel. Afinal, trapacear com o tempo e com o espao no podia ser considerado um assunto de somenos. Da, era necessrio considerar o seguinte: por que tinha sido levado a termo um empreendimento to vasto e to importante? quer dizer, qual era o intuito dos ledomitas? Bom, por um lado poderia ser apenas uma maneira de testar seus equipamentos; afinal,

quando a gente conseguia uma isca nova, sempre a experimentava pelo menos uma vez para ver seu efeito. Por outro lado, era possvel que os ledomitas precisassem de um espcime, um espcime qualquer, mais ou menos, ou talvez, exatamente desta poro do tempo e do espao, ento lanaram seu anzol e por acaso fisgaram Charlie Johns. Finalmente era possvel que eles quisessem Charlie Johns, e s Charlie Johns, ento simplesmente foram busc-lo. Apesar desta ltima hiptese ser logicamente a menos provvel. Charlie no se sentiu desconcertado e achou que era a que mais lhe parecia acreditvel. Desta forma, a segunda pergunta, Por que eu? parecia resolvida. A pergunta nmero trs seguia como um corolrio: O que querem comigo? Charlie Johns tinha seus defeitos, mas possua uma ideia suficientemente equilibrada a seu prprio respeito. Tinha certeza que ningum o escolheria pela sua beleza, sua fora ou sua inteligncia, porque os ledomitas poderiam ter escolhido melhor em qualquer um destes campos sem se afastar muito da casa de Charlie. Tambm no podia ser por alguma habilidade especial; Charlie costumava refletir que o nico motivo por ningum o considerar um vadio, era porque estava sempre trabalhando, e mesmo assim, talvez fosse um vadio. Largara os estudos na quinta srie ginasial porque sua me estava doente, e entre uma coisa e outra, nunca mais voltou a estudar. Fora vendedor de lingerie, de geladeiras, de aspiradores de p e de enciclopdias que oferecia de porta em porta; a seguir, trabalhara como cozinheiro de lanchonete, ascensorista, metalrgico numa fundio, marujo, promotor de parque de diverses, operador de moto-niveladora, grfico e corretor de uma estao de rdio. Entre uma coisa e outra, trabalhara no saneamento de pntanos dirigindo tratores, vendera jornais, colara cartazes nas ruas e uma vez ganhara algum dinheiro numa feira industrial lambuzando pratos com gema de ovos fritos, para que uma mquina de lavar pratos pudesse mostrar que limpava mesmo tudo. Sempre e em todos os tempos, lia tudo que chegasse ao seu alcance, s vezes por acaso e outras vezes pela recomendao voluntria ou involuntria de alguma pessoa com a qual estivera conversando; de fato, em qualquer lugar, sempre conversava com as pessoas e tentava descobrir o que estavam pensando. Possua uma vasta erudio que, ao mesmo tempo, estava cheia de lacunas e isto aparecia em suas conversas; frequentemente usava termos encontrados em livros, mas nunca ouvidos, e em geral acabava por pronunci-los com a acentuao errada. Ento... era como era, e talvez por isto, ou por uma parte disto, fora escolhido para sair de seu mundo e entrar neste. O fato tambm podia ser interpretado de duas maneiras diferentes: ou eles queriam que ele ficasse ali, ou, por outro lado, queriam tir-lo de l. Comeou a fazer novas conjecturas. O que representava, ou o que estava fazendo - ou o que estava em ponto de fazer - e qual era a coisa que no poderia acontecer no futuro? - Laura! - gritou em voz alta. Estava apenas comeando, era de verdade, era para sempre. Poderia ser isto? Se era por isto, encontraria um meio qualquer, destruiria este mundo, nem que fosse necessrio ench-lo como uma bexiga e depois fur-lo com um alfinete. De fato, vejamos bem: Se ele se encontrava naquele lugar e no futuro, se fora trazido para evitar que fizesse algo no passado, e se este algo era ligado a Laura, ento a coisa que eles queriam evitar provavelmente se referia a Laura tambm. Entretanto, a nica coisa que pudesse ser bastante importante neste sentido, seria se Laura e ele tivessem um filho ou filhos. Charlie tinha lido suficiente fico cientfica para poder desenvolver este tipo de conjectura e sabia que isto significava que durante algu-

ma existncia, numa ou na outra camada de tempo, de fato j fora casado com Laura e tiveram filhos juntos e que os ledomitas queriam interferir nisto. - Meu Deus, Laura! - gritou mais uma vez... Ela tinha cabelos de uma cor que no podia ser definida ruiva e tambm no podia ser considerada loira, mas se algum dissesse abric, a definio levaria a imaginar uma cor muito mais intensa do que era. Seus olhos eram marrons, mas de uma tonalidade muito clara, era o tipo de marrom que a gente usava em vez de ouro, quando queria pintar uma cor dourada e no dispunha de ouro. Ela se defendia bem, de maneira correta, sem faceirices e quando se entregava, o fazia de maneira total. Quando descobriu que as moas no eram apenas criaturas que davam gargalhadinhas, cochichavam e soltavam gritinhos, Charlie chegou a desejar muitas. Amou algumas. Tivera um certo nmero destas, que desejava, e s vezes chegava a pensar que possura mais de quanto tivesse direito de possuir. Mas, at Laura, nunca possura uma moa que amava. Era como aquele episdio com Ruth, quando tinha apenas catorze anos. Sempre acontecia alguma coisa. Nestas casos - e teve um certo nmero deles - sempre desejava a moa mais que qualquer outra coisa neste mundo, exceto uma: no queria estragar tudo... s vezes se entregava a fantasias a este respeito, imaginava uma reunio entre as quatro ou cinco moas que amara e com as quais isto tinha acontecido, como elas se consultavam uma com a outra, tentando descobrir por que, mesmo amando-as - e todas elas sabiam que Charlie as amava por que ele tinha se afastado. Sabia que elas jamais chegariam a adivinhar. Pois bem, moas, a resposta era simples, apesar de estranha: se afastara s porque no queria estragar tudo. At agora. - Agora! - voltou a berrar, estremecendo pelo som de sua prpria voz. Que raios significava "agora"? ... at Laura, at aquela rendio to espontnea. Mas ningum podia chamar isto de rendio, porque ele tambm se entregara; ambos tinham se entregado, ao mesmo tempo, completamente. Foi s naquela nica vez, e depois, enquanto voltava para casa, enquanto subia as escadas... A Segunda Pergunta era por que eu? - Ser melhor que voc possa me dar uma resposta satisfatria - murmurou soturno observando o distante Centro Cientfico. E logo passou a considerar a Terceira Pergunta: O que acontecer comigo? e suas alternativas: precisaria continuar de uma maneira qualquer, neste mesmo lugar - e achava que isto era quase certo - ou ento, haveria uma possibilidade de voltar. Precisava descobrir como faz-lo. Precisava descobri-lo agora mesmo. Colocou a mo sobre as trs barras douradas que controlavam a iluminao e a porta se dilatou. - Est se sentindo melhor? - perguntou Philos.

*** Um coro de diabinhos que no aparecem na tela berra "Goozle, goozle" e acompanha o grito com pancadas em tampas de lata de lixo, que fazem "Wham, wham". A tela est tomada por um rosto suave, de lbios grossos e brilhantes, de sobrancelhas grossas e arqueadas - e so mesmo arqueadas, porm (e este "porm" inevitvel) com costeletas compridas, at aqui, e um pescoo grosso e musculoso, emergindo

da gola aberta de um casaco de couro preto. Goozle Goozle (Wham Wham) Goozle Goozle (Wham Wham) Goozle Goozle (Wham Wham) Goozle Goozle (Wham . ) mas em vez do segundo Wham esperado com uma certa tenso (o televisor est ligado a um sistema de som de extrema potncia e aquele Wham to subsnico que chega a assustar), a pesada franja de clios que oculta os olhos claros se ergue e ouve-se a voz, uma voz tranquila e assexuada, que canta uma melodia. A letra algo que parece com: Yee Ooo: I hold Yee Ooo, I kiss Yee Ooo, I love Yee Ooo, Ooo-Ooo. A cmera se afasta para mostrar os movimentos do cantor que poderiam ser descritos da seguinte forma: o cantor uma criatura ambiciosa que tenta agarrar entre as ndegas uma pequena maaneta amarrada num metrnomo. Uma exploso de gritinhos entusiasmados obriga a cmera a se deslocar para as primeiras fileiras da assistncia onde um amontoado de mocinhas est se agitando e estremecendo pelo impacto interno. Depois volta a focalizar o cantor que, a este ponto, parece estar usando um modelo invisvel daquela mquina que se parece com uma bicicleta, e cujo guido sobe e desce enquanto os pedais giram e o selim tambm pula para cima e para baixo. Smitty estica o brao, agarra o boto e desliga, matando imagem e som. - Jesus! Herb Raile afunda na poltrona confortvel, fecha os olhos, levanta o queixo e suspira: - Sensacional. - O que? - Este sujeito tem algo para todos. - Voc gostou disto? -A segunda palavra sai em falsete - No disse que gostei - corrige Herb. Abre os olhos e lana a Smitty um olhar ameaador. - No se atreva a dizer que gostei, entendeu? - Mas voc disse algo assim. - Falei que ele sensacional, e imaginei que voc concordaria. - Est bem, concordo. - Tambm falei que ele tem algo para todos. Este vigarista muito expressivo, ele canta... - Guincha. Herb solta uma gargalhada. - Espere um minuto, eu sou um especialista em palavras. Guinche palavras de amor... At que daria para aproveitar... mas eu queria dizer que ele expressivo e todos os que so dominados por impulsos de homossexualidade declarada ou latente, encontram um objeto. E os rapazes metidos a conquistadores gostam daqueles movimentos e daquela paixo, e esto dispostos a copiar seu corte de cabelos e o jaqueto de couro. Mas as mulheres, especialmente as mulheres mais idosas, realmente gostam dele: por causa daquela cara de nenm e dos olhos contornados por uma corola de clios. - encolhe os ombros: - Eu falei, algo para todos. - Voc se esqueceu de mencionar seu velho vizinho e companheiro Smith - observa Smith. - Bom, todo mundo tambm precisa algo que possa odiar. - Herb, voc no est apenas brincando.

- No, no estou. - Voc me preocupa, garoto - observa Smith. - Voc realmente me preocupa quando fala assim. - Assim, como? - Como quando voc fala muito a srio. - Voc acha que isto mal? - Um homem deveria levar a srio seu trabalho, mas no deveria se levar a srio, com todos os sentimentos e tudo o mais, - E o que pode acontecer a este homem? - Ele pode se tornar um insatisfeito. - Smith observa Herb com ar solene. - Suponha que o homem um publicitrio e suponha que ele comece a levar a srio os produtos, suponha que ele comece a fazer uma pesquisa de produtos por conta prpria. Suponha que ele faa uma assinatura de "Relatrio dos Consumidores". De repente ele comea a ter sentimentos e comea a lev-los a srio. Consegue uma conta e depois no pode mais levar a srio seu trabalho. - Pare de me agredir, Smith - responde Herb, mas est um pouco plido. - Quando um homem consegue uma conta nova, no tem nada que ele leve mais a srio. - Qualquer outra coisa uma piada. Smith aponta para o televisor. - No gostei disto e ningum vai gostar. Herb Raile de repente se lembra quem o patrocinador daquele show de rock. Um concorrente. O maior concorrente de Smith. Ai, Jesus, eu sempre falo sem pensar primeiro. Gostaria que Jeannette estivesse aqui. Ela teria percebido logo no comeo. Fala: - Eu disse que o Show era pssimo e que eu no gostei. - T. Mas voc precisa dizer estas coisas primeiro, para que todo mundo entenda direito, Herbie. - Smith apanha o copo de Herb e se afasta para preparar mais um drinque. Herb fica sentado e reflete como deveria refletir um publicitrio. Primeiro: o cliente est sempre certo. Segundo: entretanto, d-me um nico pacote que exale todos os cheiros de todos os pecados e de todos os sexos e levantarei o mundo. E aquilo - Herb lana um olhar tela vazia e esbranquiada do televisor, que parece uma catarata gigante - aquilo estava quase perfeito.

*** - Estou me sentindo muito mal, muito mal mesmo - respondeu Charlie Johns. Percebia que, apesar de estar falando ledoms da maneira que uma lngua estrangeira deve ser falada - quer dizer, pensando neste idioma antes de pronunci-lo - ainda assim havia um salpico de expresses idiomticas inglesas, da mesma forma que fazem os franceses quando repetem: "No mesmo?" e "Mais oui". - Compreendo - disse Philos, adentrando-se pelo aposento. Parou ao lado de um assento-cogumelo embutido ou simbitico. Mudara de roupa e ostentava um arranjo de asas listradas, laranja e brancas, que lhe caam dos ombros, sustentadas por barbatanas e ficavam a lhe balanar sobre as costas. Calava sapatos nas mesmas cores e no faltava a eterna tanga; o resto de seu corpo bem conformado estava descoberto. - Voc no se importa? - claro que no, desculpe... Sente-se, por favor. E voc no compreende.

Philos ergueu uma sobrancelha, com ar perplexo. Tinha sobrancelhas espessas e aparentemente retas, mas quando comeava a moviment-las, e isto acontecia amide, dava para perceber que sua forma era levemente angular, como dois tetos peludos, levemente inclinados. - Voc est em sua casa - explicou Charlie. Por um instante surgiu-lhe a desagradvel dvida que Philos estivesse a ponto de pegar em sua mo em sinal de simpatia, e se mexeu. Philos no pegou em sua mo, mas concentrou a simpatia em sua voz: - Voc tambm se sentir em casa. No se preocupe. Charlie ergueu a cabea e o observou cautelosamente. Parecia falar com uma certa convico, porm... - Voc quer dizer que vou poder voltar? - No posso responder a esta pergunta. Seace... - No estou falando com Seace, estou falando com voc. Podem me mandar de volta? - Quando Seace... - Pare de falar em Seace, vou conversar com Seace quando chegar a hora. Responda-me honestamente: podem me mandar de volta ou no podem? - possvel. Porm... - Porm, coisa nenhuma. - Porm, possvel que voc no queira ir. - Por qu? - Por favor - disse Philos, e suas asas tremeram pela intensidade de seu pedido. No fique zangado. Por favor. Eu sei que voc quer fazer perguntas, e quer faz-las o mais depressa possvel. Voc tem pressa porque j guarda em sua mente as respostas que gostaria de receber. Se voc no receber estas respostas, ficar mais e mais zangado, mas algumas dessas respostas no podero ser dadas da forma que voc deseja ouvi-las, porque no corresponderiam verdade. E outras perguntas... elas no deveriam ser postuladas. - Quem afirma isto? - Voc. Voc mesmo. Quando voc chegar a nos conhecer melhor, concordar que certas perguntas no deveriam ser formuladas. - De jeito nenhum. Mas podemos tentar algumas perguntas, s para quebrar o gelo. Voc est disposto a respond-las? - Sim, claro, se eu puder. - (aqui, mais uma vez, Charlie percebeu uma transposio. "Se eu puder" tinha quase o mesmo significado de "Se eu for capaz", mas havia algo que fazia pensar em "Se eu estiver capacitado". Por outro lado - ser que ele simplesmente queria dizer com isto que responderia se soubesse algo a respeito? afinal, quem est informado, "capacitado" de responder.) Charlie afastou o pensamento e passou logo Primeira Pergunta, a mais urgente. - At onde?... - Que significa isto? - Exatamente o que eu disse. Vocs me apanharam no passado. At onde vocs progrediram desde este passado? Philos pareceu realmente perplexo. - No sei, - Voc no sabe? Ou ser que... ningum sabe? - Seace afirma que... - Estou vendo - comentou Charlie, exasperado - que voc est certo numa coisa: vou ter que guardar algumas perguntas at conseguir me avistar com Seace. - Voc, mais uma vez, est zangado.

- Errado. Eu continuo zangado. - Escute - falou Philos inclinando-se para frente. - Ns, os ledomitas, somos... sim, somos um povo novo. Voc aprender todas estas coisas. Entretanto, voc no pode exigir que meamos o tempo como voc faz, ou que adotemos um sistema de meses e de anos numerados, que no tem nada a ver conosco... E depois, por que isto to importante agora? Por que voc se preocupa tanto em saber quanto tempo passou, considerando que o seu mundo acabou, e s ficou o nosso para continuar? Charlie ficou plido. - Voc disse... acabou? Philos ergueu ambas as mos com uma expresso triste. - Afinal, voc deve ter compreendido que... pode barganhar na base de uma promessa. Quer fazer uma promessa e mant-la, para conseguir o que quer? - Se for uma promessa que eu possa cumprir. - Sim, voc pode, no precisa se preocupar. apenas isto: fique at nos conhecer. Aprenda como Ledom, de ponta a ponta - sua histria (que muito breve), seus costumes, sua religio e os motivos de sua existncia. - Isto poderia levar uma eternidade. Philos sacudiu sua cabeleira escura e seus olhos negros brilharam. - No vai levar muito tempo. Quando voc achar que realmente nos conhece, vamos lhe dar a informao e voc ter liberdade para voltar. Se voc estiver com vontade. Charlie riu. - Voc acha que existe a possibilidade deste "se"? Philos respondeu, srio: - Acho que sim. Charlie retrucou com a mesma seriedade: - Ento vamos considerar o que est escrito em letras muito midas, amigo. Esta clusula a respeito do tempo que no ser "muito". Voc poderia sempre dizer que ainda no conheo tudo a respeito de Ledom, e mandar que eu conte cada molcula em cada olho de cada ledomita. Pela primeira vez Charlie percebeu um surto de clera num habitante de Ledom. Philos falou com voz controlada: - No faramos uma coisa assim. No nosso costume e acho que nem poderamos. Charlie tambm percebeu que comeava a se alterar. - Voc pretende que eu acredite numa poro de coisas sem oferecer provas. - Quando voc nos conhecer melhor... - E voc quer que eu faa promessas antes de conhec-los melhor. Philos, com sua grande surpresa, suspirou e mostrou um sorriso cativante. - Voc est certo... ao considerar as coisas do seu ponto de vista. Est bem, no iremos barganhar agora. Mas preste ateno, quero lhe fazer uma proposta e Ledom a apoiar. Se, ao examinar nossa cultura e ns mesmos, voc a um certo ponto achar que estamos lhe mostrando tudo e que nossas revelaes acontecem de maneira suficientemente rpida para satisfaz-lo, voc poder fazer a tal promessa a qualquer momento e o trato ser vlido. E no fim, quando voc tiver certeza que viu o suficiente para nos conhecer bem, como queremos que nos conhea, ento faremos qualquer coisa que voc queira a respeito de sua volta. - uma proposta que nem pode ser discutida... Mas, e que tal se eu nunca fizer a promessa. Philos encolheu os ombros.

- Acredito que seria mandado de volta em qualquer caso. Para ns, o que mais importa que voc nos conhea. Charlie fitou aqueles olhos negros. Pareciam desprovidos de qualquer malcia. Perguntou: - Eu vou poder ir a qualquer lugar e fazer qualquer pergunta? Philos assentiu. - E receberei respostas? - Todas as respostas que formos capazes (capacitados) de dar. - E quanto mais perguntas fizer, e mais lugares eu for, mais rpida ser minha volta? - Certo. - Quero ser mico - comentou Charlie Johns falando com Charlie Johns. Levantouse, deu uma volta pelo aposento, sob o olhar de Philos, e voltou a se sentar. - Escute - disse. - Fiquei pensando um bocado antes de chamar por voc. Cheguei a formular trs perguntas importantes, que ia apresentar a voc. Lembre-se que quando pensei nisto eu ainda no sabia o que voc acaba de me dizer, ou seja, que vocs estavam dispostos a cooperar comigo. - Faa as perguntas e poder se convencer. - o que pretendo fazer. J tratamos do assunto ao qual se refere a Primeira Pergunta. Queria saber at que ponto eu me adiantei no futuro - quer dizer, no meu futuro. - Levantou uma mo: - Espere, no precisa responder. No quero saber nada que voc j no disse, que no muito, mas que mostra que preciso falar com Seace para obter uma resposta. - Mas... - Fique quieto por um pouco, j vou lhe explicar o motivo. Em primeiro lugar, a resposta poderia me fornecer um indcio sobre o fim, e honestamente, no quero saber nada a este respeito. Em segundo lugar, pensando melhor, acho que no faria nenhuma diferena. Se eu voltar... Ei, voc tem certeza que eu voltaria para o mesmo lugar e para o mesmo tempo em que me encontrava? - Sim, muito perto disto. - Certo. Se as coisas esto assim, no me importo se isto se situa um ano ou dez mil anos atrs. Por enquanto, porm, prefiro no pensar que meus amigos podem estar mortos ou velhos ou coisas assim - quando eu voltar, vou ter com meus amigos. - Voc voltar a ter com seus amigos. - Est bem, isto resolve a Primeira Pergunta e tambm a Terceira Pergunta, que era: o que vai acontecer comigo neste lugar? - Estou satisfeito que voc j tenha a resposta. - Mas isto me deixa com a pergunta do meio, Philos. A pergunta : por que eu? - Eu queria que... - Por que eu? Por que eu? Por que vocs no sequestraram outra pessoa? E se vocs me queriam, qual o motivo? Ser que vocs estavam testando seus equipamentos e simplesmente agarraram algum a esmo? Ou ser que eu possuo alguma qualidade ou habilidade especiais, ou quem sabe, algo que vocs precisam? Ou talvez... malditos! ser que vocs fizeram isto para impedir de fazer alguma coisa, l onde me encontrava? Ao perceber sua veemncia, Philos se afastou dele, no por medo, mas com um pouco de surpresa e de enfado, como quem d um passo para trs ao ver que um cano de esgoto estourou. - Vou tentar responder a todas estas perguntas - falou friamente aps esperar trin-

ta segundos, para que Charlie ouvisse o eco desagradvel de suas prprias palavras e para ter certeza que tinha terminado de falar. - Em primeiro lugar, apanhamos voc e s voc, e s poderamos ter apanhado voc. Em segundo lugar, sim, queramos voc, de maneira especfica, por causa de uma qualidade que voc possui. E sua ltima pergunta ridcula, ilgica, e no merece tamanha alterao, e tenho certeza que voc concorda comigo. Agora, veja: ("veja", a este ponto, significava "Preste ateno, raciocine, observe e reflita") Considerando que voc tem todas as probabilidades de voltar quase ao mesmo ponto em que voc se encontrava, como poderia seu afastamento interferir com suas aes futuras? Ao voltar, ver que s se passou pouqussimo tempo. Ainda furioso, Charlie refletiu. - Est bem - concedeu finalmente, - possvel que voc esteja certo. Mas eu serei diferente, voc no acha? - S por nos conhecer? - Philos soltou uma gargalhada simptica. - Voc realmente e sinceramente acredita que o fato de nos conhecer pode afet-lo em sua essncia? Quase a contragosto, os lbios de Charlie se encresparam num sorriso. Philos ainda estava rindo. - Acho que no. Est certo. - em tom mais amvel, Charlie perguntou: - Neste caso, ser que voc se importa de me explicar o que que eu tenho e que to especial? - No, no me importo. - (Nesta ocasio, Charlie deixou que o ingls influenciasse a estruturao de suas frases em ledoms, e Philos o imitou amavelmente, para brincar um pouco.) - a objetividade. - Estou furioso, estou confuso e estou perdido. Que raio de objetividade esta? Philos sorriu. - No se preocupe, voc tem o que procurvamos. Escute, alguma vez j lhe aconteceu ouvir uma pessoa estranha, que no fosse necessariamente tcnica no assunto, dizer alguma coisa a seu respeito, algo que lhe ensinou alguma coisa, algo que voc no teria descoberto a no ser ouvindo a observao? - Acredito que isto acontece com qualquer pessoa. Lembrou-se de certa ocasio em que ouviu a voz de uma moa, uma namoradinha no muito importante, saindo de trs da parede muito fina de uma cabine de praia em South Beach - e ela estava comentando sua pessoa - e dizendo: - ... e a primeira coisa que ele vai dizer ser que ele nunca cursou faculdade nenhuma, e que h tanto tempo est competindo com rapazes formados que j no se importa em saber se as coisas esto assim ou assado. - No era uma coisa importante e tambm no era muito embaraoso, mas a partir daquele momento nunca mais mencionou aquele assunto com qualquer pessoa: de fato, no tinha percebido que sempre o mencionava, e tambm at aquele ponto no sabia quanto era insignificante. - Pois - comentou Philos. - J lhe expliquei que somos uma raa nova, e realmente queremos saber tudo a nosso respeito. Temos instalaes e mquinas que poderiam nos ajudar nisto, e que eu sequer conseguiria descrever para voc. Mas como uma espcie, existe algo que no conseguimos ter, isto , objetividade. - Tudo isto muito interessante, mas no tenho qualquer experincia em observar raas, espcies ou culturas, ou qualquer outra coisa que voc queira dizer. - Entretanto, achamos que voc tem. Voc diferente e isto j lhe confere a experincia necessria. - Ento vamos supor que eu no goste do que verei? - Voc no entende que isto no tem qualquer importncia? - perguntou Philos, preocupado. - O fato de voc gostar ou no gostar de ns s ser mais um fato en-

tre tantos outros. Desejamos saber o que acontece com o que voc v, depois que voc o processa em sua mente. - E quando eu fizer isto... - Poderemos nos conhecer melhor. Charlie fez uma careta. - Vocs s sabero o que eu penso. Philos respondeu com uma outra careta: - Podemos sempre considerar as devidas excees... Ambos soltaram uma gargalhada. - Est certo - concordou Charlie Johns. - Fizemos um trato. - no conseguiu suprimir um enorme bocejo e pediu desculpas. - Quando que voc quer comear? Cedinho, amanh de manh? - Pensei que poderamos... - Escute - explicou Charlie, - eu tive um dia e tanto, ou como vocs chamam este lapso de tempo, e estou modo. - Voc est cansado? Est certo, eu no me importo de esperar at que voc descanse mais um pouco. - Philos se ajeitou mais confortavelmente sobre o assento. Charlie, perplexo, ficou a olh-lo um pouco e depois falou: - Quero dizer que preciso dormir um pouco. Philos se levantou imediatamente. - Dormir. - bateu a palma da mo sobre a testa. - Peo desculpas, eu me esqueci completamente. Mas claro. ... Como que voc faz isto? - O que? - Ns no dormimos. - Realmente? - Como que voc faz? Quero dizer, as aves costumam colocar as cabeas debaixo das asas. - Pois eu me deito e fecho os olhos. Depois fico deitado assim. - Ah, sim. Entendi. Ento, vou esperar. Por quanto tempo? Charlie lanou-lhe um olhar desconfiado: poderia estar brincando. - Em geral, umas oito horas. - Oito horas! - Philos logo se aproximou da porta, como envergonhado por ter mostrado sua ignorncia ou sua curiosidade. - Neste caso, acho melhor deix-lo sozinho, est bem? - timo. - Se voc quiser comer alguma coisa... - Obrigado, j me explicaram tudo, quando me mostraram como funcionam as luzes, voc se lembra? - Neste caso, est tudo certo. Voc poder encontrar algumas roupas aqui - tocou, ou quase tocou, num arabesco da parede em frente. Uma porta se abriu com um estalo e logo se fechou. Charlie viu de relance uma poro de fazendas de cores berrantes. - Escolha o que mais lhe agradar. Ah... - Philos hesitou. - Voc vai perceber que as roupas so todas... como dizer?... elas dissimulam as formas. Procuramos desenh-las da maneira mais confortvel possvel, apesar deste pormenor. Acontece que... bom, ningum entre os nossos j viu alguma vez uma criatura humana de sexo masculino. - Ento... vocs so mulheres! - De jeito nenhum! - disse Philos e saiu.

*** Herb Railes, parado no banheiro de Smith, observa que Smith tem uma preferncia por Old Buccaneer. O armarinho embutido na parede, ao lado da bacia, para os remdios e h mais um, acima da prateleira perto da pia. Todas as casas das redondezas tm dois pequenos armrios embutidos nos banheiros. Nos prospectos, os armrios levavam a escrita: "Dele" e "Dela". Jeannette os chamava "Dele" e "Nosso", e pelo jeito, Tillie Smith tambm est a ponto de se equiparar (para usar o termo de Herb na discusso anterior), porque das quatro prateleiras, uma e meia esto ocupadas com parafernlias femininas. No resto h o Erector Set de Old Buccaneer, que serve para eriar a barba antes de faz-la, e Captains Orders, de Old Buccaneer, que serve para manter os cabelos na mesma posio depois de pente-los. Depois tem o Tingle, de Old Buccaneer, um leo para banho com uma dose de vitamina C. Herb lastima que Smitty use tanto Old Buccaneer, porque existem produtos melhores. Por exemplo, Sleek Cheek. Boa parte da considerao que Herb desfruta na agncia devido ao fato dele ser o autor do slogan de lanamento de Sleek Cheek. - Oba! murmura Herb, quase em voz alta. Um tubo de pomada para hemorroidas! Tranquilizantes, como era de se esperar, aspirina e um vidro de cpsulas monstruosas, meio azuis e meio amarelas. S trs vezes ao dia. Herb est pronto a apostar que se trata de Acromicina. Estica o pescoo para ler o rtulo, tomando o maior cuidado para no tocar em nada. Pela data, percebe que o remdio foi comprado h trs meses. Herb faz um rpido clculo mental. Naquela poca Smitty ficou algum tempo sem tomar lcool. Ento a prstata, hem? Batom incolor para lbios ressequidos. Verniz para unhas, incolor. Um tubo com a escrita "Touch-stick". O que diabo este Touch-Stick? Herb estica mais uma vez o pescoo. N 203, Castanho? As letrinhas minsculas explicam: Para retoques temporrios entre aplicaes de tinta Touch-Tone. - O tempo passa, Smitty. Alis, poder-seia at dizer: O tempo passa para Smitty.

*** Charlie se lembrou (lembrava, lembrava) de uma cano do jardim de infncia. Era usada pelas meninas maiores, da segunda srie do primrio, enquanto pulavam corda.

Mamezinha vai ter um nenm Menino no Menina no O que ? S um nenm.


Ao repetir mentalmente a cano, adormeceu. Sonhou com Laura... conheciam-se a to pouco tempo, mas era para sempre. J tinham uma linguagem prpria, palavras e frases que s tinham significado conhecido por eles, e por ningum mais: Isto

coisa de homem, Charlie. Quando um besouro ficou preso entre os cabelos cor de abric de Laura e ela gritou de susto, Charlie s precisou dizer: Isto coisa de mulher, Laura, para ela comear a rir sem poder parar. Ao despertar, atravessou uma zona estranha e chegou a um estado de sensibilidade que lhe mostrou, da maneira mais clara e mais fria, que ele e Laura estavam separados por barreiras intransponveis de tempo e de espao, e que ao mesmo tempo mostrou-lhe sua me sentada aos ps da cama. Enquanto atravessava esta zona, deu-se conta que se encontrava inequivocamente em Ledom, e isto ia evitar que ao acordar ficasse confuso, como costuma acontecer com os viajantes. Entretanto, a sensao da presena de sua me tornou-se sempre mais forte, ao ponto que, quando abriu os olhos e viu que ela no estava l, teve a impresso de t-la visto em pessoa - e no sua imagem - enquanto desaparecia como um pop, claro e bem definido. Foi assim que acordou, furioso e decepcionado, chorando por sua me... Quando finalmente se levantou, caminhou at a janela (mas parou a uma certa distncia) e olhou para fora. O tempo parecia no ter mudado. Pensou ter dormido vinte e quatro horas porque o cu, que ainda estava encoberto, mantinha a mesma claridade j observada enquanto chegava do Centro Cientfico. Sentindo uma fome desmesurada, lembrou-se das instrues recebidas. Aproximou-se da cama, agarrou a primeira barra dourada e puxou-a para fora. Uma seco irregular da parede (nada parecia quadrado, liso, vertical ou plano neste lugar) desapareceu para cima e para trs, como a extenso de uma velha escrivaninha e ao mesmo tempo uma bandeja saiu do orifcio, como uma lngua da boca. Sobre a bandeja viu uma tigela e um prato. A tigela estava cheia de uma espcie de mingau. O prato continha frutas, de cores exticas, cuja disposio parecia querer ressaltar de maneira artstica suas formas diferentes e improvveis. Viu algumas bananas de verdade e algo que parecia uvas, mas o resto tinha formas incrveis e cores azuladas, malhadas, iridescentes, e mais, vermelho e verde, e pelo menos sete tonalidades vermelhas. Havia uma coisa que desejava mais que qualquer outra, naquele momento, e era algo bem geladinho para beber, mas no viu nada. Suspirou, apanhou um fruto redondo cor de orqudea e farejou. O cheiro era esquisito - lembrava torrada com manteiga. Charlie se animou e mordeu. A seguir, grunhiu e sobressaltou pela surpresa e olhou ao redor, procura de algo para enxugar o rosto e o pescoo. A casca, ao contato de seus lbios, parecia ter uma temperatura ambiente, mas o sumo que surgiu como sob presso, era frio, geladinho mesmo. Limpou-se com a camisola branca e logo apanhou mais um fruto cor de orqudea e tentou mais uma vez, com resultados altamente satisfatrios. O sumo transparente e gelado no tinha polpa e seu paladar lembrava as mas, com um salpico de canela. A seguir, observou o mingau; nunca gostara de mingau de cereais, mas este parecia exalar um aroma convidativo que Charlie no conseguia identificar. Ao lado da tigela viu um objeto, uma espcie de talher. Os contornos eram parecidos ao de uma colher, mas na realidade era composto de um cabo com um lao formado por um fio de arame muito fino e intensamente azul, numa extremidade, que o fazia parecer uma miniatura de raquete de tnis, sem cordas tranadas. Bastante perplexo, segurou o cabo e enfiou o lao no mingau. Com grande surpresa, o mingau ficou firme no interior do crculo, num montculo bem cheio, como se o fio de arame tivesse um fundo slido no interior. Quando ergueu o talher, viu que o alimento se aglomerava tambm no outro lado, da mesma maneira sem deixar cair nada. Experimentou o mingau e achou-o to delicioso que no se preocupou em verificar a textura de borracha do interior invisvel daquela colher. Pela verdade, examinou-a uma vez, enfiou at o dedo atravs do crculo (encontrou uma certa resistncia) mas no deixou nem

por um minuto de se regozijar com todas as suas glndulas salivares pelo paladar extremamente saboroso, entre adocicado e apimentado daquela iguaria gratificante e nutritiva. Era um paladar completamente novo e Charlie comeu at terminar tudo, at que o fio de arame azul comeou a entortar contra o fundo vazio da tigela. Charlie expressou mentalmente o desejo de voltar muito breve a comer aquela delcia. Fisicamente satisfeito, suspirou e se levantou da cama: como se esperasse este sinal, a bandeja desapareceu silenciosamente em seu receptculo, que se fechou, voltando a se transformar em simples parede. - Servio de copa perfeito - murmurou Charlie, balanando a cabea em sinal de aprovao. Aproximou-se do armrio indicado por Philos e tocou no arabesco na parede. A porta se dilatou. O interior estava iluminado pela mesma luz prateada que no parecia surgir de nenhum lugar especfico. Com um olhar precavido s beiradas da abertura irregular - afinal, aquela porta se abria e se fechava com visvel entusiasmo procurou no interior, na esperana de encontrar suas calas marrons, moda dos Estados Unidos. Mas no se encontravam ali. Em vez disto, se deparou com uma srie de construes - no havia termo mais apropriado - de fazendas de todos os tipos, rgidas e moles, engomadas, transparentes, opacas e todas elas de vrias cores: vermelho, azul, verde, amarelo, fazendas que pareciam ser de todas as cores, com fios que pareciam refletir tonalidades de outras ao lado, e fazendas sem qualquer cor, que abafavam qualquer coisa quando eram sobrepostas. Todas elas estavam agrupadas em painis, tubos, pregas e dobras, com bainhas enfranjadas, bordadas ou recortadas. Quando sua vista se acostumou a todo aquele brilho, percebeu que existia um certo sistema: toda aquela mistura esplendorosa podia ser separada e as peas retiradas, para poderem ser examinadas uma por uma. Havia roupas simples como camisolas - por outro lado, se algum quisesse dormir nelas, sem dvida sonharia que estava deitado sobre um ralador. Encontrou tambm roupas de baixo, como pantalonas soltas, meias-calas, mni-cuecas, sungas e tangas. Havia tambm saiotes do tipo escocs, curtos e longos, saias franzidas ou de crinolina, com babados e sem. E o que poderia ser aquela tira de dois metros, com cinco centmetros de largura, feita de segmentos reluzentes em forma de letra U, ligados uns aos outros pelas extremidades superiores? E de que jeito poderia se usar uma esfera perfeita e negra, feita de um material resistente e elstico? Seria no topo da cabea? Colocou-a sobre a testa e tentou mant-la em equilbrio. Foi muito fcil. Inclinou a cabea para faz-la cair, mas a bola ficou onde se encontrava. Tentou pux-la mas viu que seria impossvel. Ficou firme: no estava sequer lhe puxando os cabelos, mas parecia colada ao seu couro cabeludo. Aproximou-se das trs barras de ouro, para chamar Philos, mas hesitou. No, era prefervel se vestir primeiro e chamar por ajuda depois. No tinha certeza sobre o que ia descobrir a respeito desta gente esquisita, mas achou que no desejava voltar ao hbito de ser ajudado por uma mulher enquanto se vestia. Era um hbito que perdera h muitos anos. Voltou para perto do armrio. Logo aprendeu como pendurar as roupas. No havia cabides, mas bastava pegar uma roupa, estic-la do jeito que deveria ficar e encost-la parede interna direita do armrio que ela ficava na mesma posio e podia ser empurrada, porque deslizava como dependurada num fio de arame. Quando a roupa era puxada para fora, voltava a ser mole, uma pea de roupa comum. Encontrou uma tira de fazenda enrolada em forma de ampulheta, com um pedao de fita numa extremidade. O material era, graas a Deus, de uma cor bastante discreta, azul-marinho, e a fita era vermelha. Com aquela tira poderia conseguir uma

espcie de fralda-tanga. Tirou a camisola - que felizmente se abria nas costas, de outra forma no poderia ter se despido, considerando a bola que ainda estava agarrada em sua cabea, balanando a cada movimento.. Colocou uma extremidade do material sobre o estmago, passou o resto no meio das pernas, puxou as tiras de fita e tentou amarr-las na frente. Com sua grande surpresa, a fita colou antes que pudesse fazer qualquer outra coisa. No conseguiu ver o ponto de juno. Tentou estic-la: ela cedeu, mas logo voltou a se encolher at que se ajeitou estreitamente em volta de sua cintura. Bastante admirado, Charlie puxou para cima a extremidade da fazenda, at que a tanga ficou bem apertada, mas confortvel, e depois deixou cair o pano, de modo a formar uma espcie de avental na frente. Esticou o pescoo e se virou em todas as direes para ver como que ficava: estava perfeita. Estava bem coberto na frente e atrs, com as pernas descobertas at a cintura de fita vermelha, mas mesmo assim, decente, como sugerira Philos. Considerou que no precisaria de mais nada, porque sua breve experincia ao ar livre confirmara que o clima era tropical. Entretanto, todas as pessoas encontradas at aquele momento, estavam usando alguma coisa na parte superior do corpo, nem que fosse apenas uma fita no brao ou um ornamento entre as espduas. Observou o amontoado de fazendas no armrio at que descobriu algo azul-marinho, da mesma tonalidade de sua tanga. Puxou a fazenda para fora e descobriu que apesar da aparncia volumosa, era levssima. Tratava-se de uma espcie de casaco ou capa, que no s era da mesma cor, mas ainda possua um vivo vermelho idntico fita que lhe servia de cintura. Vestir aquela roupa parecia difcil, at que descobriu que no possua ombros, mas uma gola enorme, igual usada por Seace. As pontas da gola se ajustavam perfeitamente na frente, terminando por cima do esterno; no havia nenhum fecho especial, a fazenda simplesmente colava na pele. Aquela espcie de tnica era mais estreita na cintura, e no se fechava na frente. Embaixo, a bainha era reta e no terminava em uma ponta como a de Seace. Encontrou os sapatos no fundo do armrio. Viu sobre uma prateleira sapatos reduzidos aos mnimos termos: almofadinhas para colocar debaixo dos artelhos e do calcanhar, com nada no meio. Havia tambm muitos outros tipos: sandlias de tiras, com fivelas, ou para laar, uma quantidade de botas macias em muitas cores, babuchas rabes com pontas viradas, sapatos de plataforma, huaraches e muitos outros que compartilhavam da mesma caracterstica; eram feitos para no apertar os ps. Charlie procurou sua cor favorita e de fato encontrou um par de botas de camura azul-marinho, levssimas, com vivos carmesim, como as roupas que estava envergando. Receou que o tamanho no servisse... mas viu que eram perfeitas e depois imaginou que todos aqueles calados deviam ter sido fabricados para se ajustar ao seu tamanho ou ento ao tamanho de qualquer outra pessoa. Bastante satisfeito, fez mais uma tentativa intil para se livrar da ridcula bola preta que se encontrava no topo de sua cabea. Finalmente se aproximou das barras douradas para toc-las. A porta se dilatou no mesmo instante e Philos entrou. (era possvel que tivesse ficado ao lado da porta durante aquelas ltimas oito horas?) Philos ostentava um saiote amarelo, sapatos de mesma cor e um bolero preto, que parecia ter enfiado s avessas, aberto nas costas. Entretanto, o efeito era elegante. Quando reparou em Charlie, seu rosto moreno se iluminou: - Voc j se vestiu? timo! - mas logo se contraiu. Charlie no conseguiu adivinhar o significado daquela expresso esquisita. - Voc acha que estou bem, assim? Gostaria de me ver num espelho. - claro - concordou Philos. - Se me der licena... - ficou esperando. Charlie entendeu que Philos estava querendo lhe fazer um favor, mas no entendia

porque estava pedindo licena. - Esteja vontade - respondeu e quase engasgou. Philos simplesmente juntou as mos - e desapareceu. Em seu lugar, Charlie viu outro algum, refulgente numa sinfonia azul-marinho, com uma gola muito alta que emoldurava de maneira satisfatria o rosto um pouco comprido, com uma tanga em saiote, calados admirveis, ombros descobertos e uma ridcula bola preta a lhe balanar sobre a cabea. Mesmo assim, parecia imponente, a no ser pelo rosto, que Charlie sequer considerou. - Tudo em ordem? - O personagem desapareceu e Philos voltou a se mostrar. Charlie ficou de queixo cado. - Como foi que voc fez isto? - Esqueci de avis-lo - acho que voc no viu isto. - Estendeu a mo e mostrou um anel do mesmo metal azul e brilhante do talher do desjejum. - Quando toco o anel com minha outra mo, ele produz um espelho de boa qualidade. - Repetiu o gesto e Charlie voltou a ser a mesma imagem elegante - com uma ridcula bola preta no topo da cabea. - Que engenhoca extraordinria - comentou Charlie que era um manaco por toda espcie de dispositivos e engenhocas. - Mas por que voc anda com um espelho? Voc consegue se ver nele? - De jeito nenhum. - Philos ainda tinha a mesma expresso esquisita, mas conseguiu sorrir. - Este dispositivo puramente defensivo. Aqui em Ledom no costumamos brigar muito, mas a razo esta. Voc consegue imaginar uma cena em que voc est ficando furioso, ilgico, com o rosto contrado (O termo "ilgico" aqui significava tambm "tonto" e "injustificvel") e de repente voc se depara com sua prpria imagem e se v como todos os outros podem v-lo? - Compreendo que isto ajude a refrescar a cuca - concordou Charlie. - Por este motivo sempre pedimos licena antes de usar este mtodo. Uma questo de cortesia. Afinal, a educao um hbito antigo para ns e acredito que tambm para vocs. Uma pessoa poderia ficar ressentida ao se ver, a no ser que o permita. - Vocs realmente tm um nmero inacreditvel de geringonas - observou Charlie, admirado. - Agora, me diga: que tal? Philos o examinou demoradamente e sua estranha expresso se intensificou. - Nada mal - pronunciou com voz um pouco estrangulada. - Voc tem bom gosto e fez uma boa escolha. Podemos ir? - Escute - disse Charlie, - voc tem alguma coisa, no ? Se alguma coisa no estiver certa, faa o favor, fale logo. - J que voc insiste... Voc acredita (Charlie viu que Philos procurava escolher as palavras certas)... voc realmente faz questo... de usar... hum... chapu? - Pelo amor de Deus! to leve que quase me esqueci de falar a respeito, e voc me confundiu com aquela mgica do espelho... No, no fao questo nenhuma. Simplesmente o coloquei sobre a cabea e depois no consegui mais tir-lo. - Isto no problema. - Philos chegou perto do armrio, estendeu uma mo e apanhou algo que se parecia com um calador. - Tome. Basta tocar aquela coisa com isto. Charlie obedeceu e o objeto preto caiu ao cho onde resvalou levemente. Charlie ento chutou para o interior do armrio e colocou o calador em seu lugar. - O que isto? - O desestatizador? Ele desativa a energia bio-esttica do material. - Quer dizer que esta energia bio-esttica mantm as fazendas grudadas uma

outra e tambm em minha pele? - Pois , trata-se de material que no poderamos considerar no-vivo. Pergunte a Seace, porque eu tambm no entendo muito como funciona. Charlie perscrutou aquele rosto. - Voc ainda est querendo me dizer algo. Vamos, diga logo. O rosto se contorceu mais um pouco. - Prefiro no dizer nada. Da ltima vez que algum achou que voc era engraado, voc lhe deu um pontap e o fez deslizar por todo o comprimento da sala de Mielwis. - Sinto muito. Naquela ocasio sentia-me muito mais perdido que agora... Pode falar, vamos. - Voc sabe o que era aquele negcio que estava em sua cabea? - No. - Um pufe. Saram do quarto s gargalhadas. Foram ver Mielwis.

*** - Parece que elas no esto com muita pressa de parar o jogo de boliche - observa Smitty. - Ou esto em greve. - Engraadinho - Smith, porm, parece estar se divertindo. Segue-se um silncio. J falaram em todos os assuntos. Herb sabe que Smith sabe que ambos esto procurando uma coisa qualquer para dizer. Herb tambm reflete que uma coisa estranha que as pessoas no considerem que podem ficar juntas sem fazer algum barulho, cuspindo palavras. Evita, porm, externar este pensamento, porque Smitty poderia mais uma vez achar que est se levando muito a srio. - Parece que as barras viradas esto ficando dmod - observa Smith depois de algum tempo. - Pois . Deve haver milhes e milhes de caras levando as calas ao alfaiate, para mand-las reformar. O que que voc acha que os alfaiates fazem com o pedao de fazenda da barra? E o que acontece com a fazenda que as fbricas de confeces economizaro? - Talvez sirva para fazer tapetes. - E o preo no muda - observa Herb, pensando nas calas. - Pois - comenta Smitty que entendeu perfeitamente. Volta o silncio. Herb pergunta: - Voc tem muita roupa desta que se lava e usa, e que dispensa passar a ferro? - Um pouco. Como todo mundo. - E quem lava este tipo de roupa para us-la depois? - Ningum - responde Smitty levemente indignado. - Qualquer boa lavanderia agora j sabe como cuidar deste tipo de roupas. - Mas ento, para que serve? Smith encolhe os ombros. - Por que no deveria servir? - Acho que voc est certo - finaliza Herb, que sabe quando est na hora de encerrar um assunto.

Smith solta um grunhido e Herb percebe que ele est olhando pela grande janela da sala, observando a sala da casa do outro lado da rua, um pouco mais adiante. - O que que ele est fazendo? - Acho que assiste TV. Porm, observe aquela poltrona doida. Herb se levanta e atravessa a sala. Leva um cinzeiro que deposita sobre uma mesa e volta. A quarenta metros de distncia ningum pode afirmar que est bisbilhotando. - Parece uma daquelas poltronas do papai. - Est bem, mas vermelha. Como que ele consegue colocar uma poltrona vermelha naquele tipo de sala? - Espere mais um pouco, Smitty, antes de julgar. Vai ver, est mudando a decorao. - Ser? - Voc est se lembrando? H dois anos era pinho de Riga e mveis rsticos, e um belo dia aparece aquela enorme poltrona verde. Uma semana depois, pimba! chegaram os mveis em estilo americano primitivo. - mesmo. - Ento, espere mais uma semana e depois me diga. - Pimba! - Foi o que eu disse. - Como que o sujeito pode pagar duas decoraes completas em apenas trs anos? - Pode ser que ele tenha parentes. - Voc o conhece? - Quem, eu? De jeito nenhum, ora. Nunca estive naquela casa. A gente apenas se cumprimenta. - Sabe, eu pensava que ele estava um pouco apertado? - Como assim? - Por causa do carro. - Vai ver ele prefere gastar dinheiro em decorao. - Aquela gente meio esquisita. - Esquisita, como? - Tillie os viu no supermercado enquanto compravam melado de cana. - Ah, bobagens - opina Herb. - uma espcie de culto comer aquela coisa. Da, no precisa se preocupar com o carro. Eles provavelmente no se importam de circular com um carro que j tem um ano e meio. Silncio. Smitty observa: - Est quase na hora de pintar esta casa. Herb concorda: - A minha tambm. Feixes de luz branca cortam a paisagem escura. A perua de Smitty rola pela acesso at a marquise e para Portas de carros batem como palavras de duas slabas. Vozes femininas se aproximam, falando ao mesmo tempo, sem perder uma palavra. A porta se abre. Entra Tillie seguida por Jeannette. - Ol, rapazes, o que que vocs contam de novo? - pergunta Tillie. - S conversas de homens - responde Smith.

***

Caminharam por corredores ondulantes e duas vezes entraram em buracos que pareciam sem fundo e foram rapidamente levados para cima. Mielwis, que ostentava um costume de fitas largas que giravam para a direita sobre o abdmen e a perna direita, e viravam para a esquerda na perna esquerda, nas cores amarelo e amaranto, estava sozinho e transmitia uma sensao de autoridade. Cumprimentou Charlie com ar grave e elogiou aberta e claramente sua escolha da roupa azul-marinho. - Vou deix-los sozinhos - falou Philos, que Mielwis pareceu ignorar (o que para Charlie significava aceitao) at estas palavras. Philos balanou a cabea e sorriu amavelmente. Charlie saudou-o com um gesto e seu companheiro se retirou. - Um gesto muito delicado - observou Mielwis com ar de aprovao. - S temos uma nica pessoa igual a Philos. - Ele fez tudo o que poderia fazer por mim - disse Charlie e acrescentou quase a contragosto: - Pelo menos eu acho. - timo - comentou Mielwis. - O bom Philos me comunicou que voc j se sente melhor. - Vamos dizer assim, estou comeando a entender como me sinto - corrigiu Charlie. - Isto j um certo progresso. Quando cheguei, nem sabia como me sentia. - Uma experincia arrasadora. Charlie ficou a observ-lo, quase compelido. No tinha a menor possibilidade de julgar a idade desta gente, e se Mielwis parecia mais idoso que os outros, possivelmente dependia do fato que os outros sempre lhe demonstravam uma certa deferncia, e tambm porque era um pouco mais alto, mais encorpado e de rosto mais cheio - sem contar aquela extraordinria distncia entre os dois olhos. Entretanto no havia nenhum detalhe que pudesse realmente indicar qualquer envelhecimento. - Quer dizer que voc quer conhecer tudo a nosso respeito. - Exatamente. - Por qu? - Porque este reconhecimento representa a minha passagem de volta. - logo Charlie percebeu que sua maneira de se expressar no podia ser compreendida pelo outro. Aparentemente os ledomitas no possuam uma expresso para "pagamento" ou "passagem", porque quando escolheu o termo "passagem", percebeu que tambm significava "rtulo" e "ficha de arquivo". - Quero dizer - explicou, - que me disseram que depois de ver tudo o que voc quiser me mostrar... - ... e que voc queira ver... - ... e depois de lhe comunicar minhas reaes a respeito, voc estar disposto a me mandar de volta para o meu lugar de origem. - Sinto-me satisfeito em poder ratificar este acordo. - Charlie teve a impresso que, mesmo sem se gabar, Mielwis estava explicando que esta "ratificao" era algo muito importante. - Vamos comear. - a sentena pareceu engraada. Charlie riu meio sem jeito. - Nem sei por onde. - Lembrou-se de algo que tinha lido - talvez Charles Fort? Charles Fort teria apreciado todo aquele estranho ambiente. De qualquer forma, Charles Fort tinha sentenciado: Para medir um crculo, pode-se comear de qualquer lado. - Est bem. Quero que me explique ... algo muito pessoal a respeito dos ledomitas. Mielwis fez um gesto com ambas as mos.

- Qualquer coisa. Charlie, intimidado, viu-se na impossibilidade de fazer uma pergunta direta. Disse: - Ontem noite Philos falou uma coisa, foi antes de eu dormir. Philos disse que vocs, aqui em Ledom, nunca tinham visto o corpo de uma criatura humana de sexo masculino. Logo imaginei que vocs fossem mulheres, mas quando perguntei, ele disse que no. Entretanto, vocs devem ser uma coisa ou a outra, no mesmo? Mielwis no respondeu mas ficou imvel, observando-o amavelmente com aqueles olhos distantes um do outro, e com um sorrisinho tambm amvel nos lbios. Apesar de se sentir sempre sem jeito, sem um motivo aparente, Charlie reconheceu aquela tcnica e a apreciou: Uma vez tivera um professor que usava o mesmo sistema. Era uma maneira de dizer: - Procure chegar concluso com seus prprios meios - mas no era para ser usado com algum que no possua todos os dados. Era como o conhecimento do "desafio ao leitor" nos romances policiais de Ellery Queen. Charlie resumiu depressa todas as suas impresses desagradveis sobre o assunto: os peitos bem desenvolvidos (mas no excessivos) e o tamanho da arola: a ausncia de indivduos com ombros largos e quadris estreitos. No quis se deixar confundir por outras caractersticas cosmticas como, por exemplo, os cabelos, que eram penteados de mil maneiras diferentes, apesar de quase sempre curtos, e as roupas espalhafatosas. Considerou tambm o idioma que - por motivos que lhe ficavam misteriosos - parecia saber falar de maneira to fluente, e que mesmo assim, de vez em quando parecia cheio de enigmas e de mistrios. Olhou para Mielwis, com seu ar grave e paciente, e disse para si mesmo em ledoms: - Estou olhando para ele. - Pela primeira vez prestou ateno ao pronome e viu que "ele" na realidade s tinha um gnero, enquanto ele mesmo, Charlie, traduzia o pronome em ingls, especificando "ele" porque, por algum motivo pessoal, preferia fazer assim. Mas o pronome no tinha nenhuma indicao especfica de gnero no idioma ledoms. Entretanto, era um pronome pessoal s usado para pessoas, e que no podia ser usado para coisas. Este fato poderia indicar que os ledomitas eram desprovidos de sexo? Seria um jeito de justificar aquela extraordinria afirmao de Philos: que eles nunca tinham visto uma criatura humana de sexo masculino, mas que ao mesmo tempo eles no eram mulheres. Entretanto, o idioma permitia a expresso de conceitos como "masculino" e "feminino"... da, s restava uma alternativa: eles eram ambos. Os ledomitas possuam os dois sexos. Fitou o rosto paciente de Mielwis: - Vocs so ambas as coisas - falou. Mielwis no respondeu e no se mexeu por algum tempo. Finalmente sorriu, como se estivesse satisfeito. Perguntou em tom suave: - Voc acha que isto algo terrvel? - Ainda no pensei se ou no terrvel - respondeu Charlie com toda franqueza. - Estou simplesmente tentando imaginar como isto possvel. - Vou lhe mostrar - disse Mielwis. Levantou-se com muita cerimnia e saiu detrs da escrivaninha, aproximando-se de Charlie, que o observava, perplexo.

***

- Ol, rapazes, o que vocs contam de novo? - pergunta Tillie. - S conversas de homens - responde Smith. - Ol, meninas, como foi o boliche? - pergunta Herb. - Trs lances e ca fora - responde Jeannette. - Herb j imaginava - fala Smith, impassvel, apesar de ser uma mentira. Tillie est alegre: - Vamos parar de contar estrias e tomar um drinque. - Eu, no. - Herb faz tilintar as pedras de gelo no copo vazio. - J tomei o meu e est ficando tarde. - Eu tambm no quero, obrigada - fala Jeannette que entendeu o sinal. - Obrigado pelos drinques e por todas aquelas piadas sujas - agradece Herb olhando para Smitty. - Sobretudo, no fale nada a respeito das bailarinas - recomenda Smith. Jeannette finge lanar uma bola de boliche: - Boa-noite, Til. Continue a lan-las. Tillie imita o gesto obrigando Smith a se abaixar sobre o sof, que alis parece sua posio preferida. Os Railes apanham a bolsa de boliche; Herb solta um grunhido dramtico enquanto a suspende do brao, e a bab eletrnica, que Jeannette tira da tomada e enfia debaixo do brao esquerdo de Herb, enquanto coloca sua bolsa debaixo do brao direito do marido. A seguir, como uma dama, espera at que ele abra a porta, com o joelho.

*** - Siga-me - falou Mielwis. Charlie se levantou e foi com ele para um aposento menor. Numa extremidade, a parede estava cheia de fendas com etiquetas, desde o cho at o forro - imaginou que devia ser uma espcie de arquivo, e Deus me livre, mesmo estas fendas no ficavam em linhas retas, mas desenhavam arcos... pensando melhor, se pareciam com os arcos que uma vez vira marcados por um tcnico em eficincia, num linha de montagem: alcance mximo da mo direita, alcance timo da mo esquerda... e assim por diante. Numa outra parede Charlie viu uma espcie de prateleira saliente e embutida. Quando Mielwis passou ao lado, deu-lhe uma palmadinha e a tal prateleira comeou a segui-lo, abaixando-se ao mesmo tempo at que ficou na altura de um banco. J estava a trs metros da parede. - Sente-se - disse Mielwis falando por cima do ombro. Charlie sentou-se, confuso, e observou o grande ledomita parado perto das fendas, lendo as etiquetas. De repente, ergueu um brao: - Pronto, est aqui. - Colocou as pontas dos dedos numa fenda e puxou para baixo. Logo comeou a sair uma espcie de grfico, com mais ou menos um metro de largura e mais de dois metros de comprimento. Enquanto descia, a iluminao comeou a diminuir e a ilustrao do grfico adquiriu um relevo luminoso. Mielwis ergueu outra vez o brao e puxou para fora um segundo grfico. A seguir sentou-se ao lado de Charlie. A saleta j estava s escuras, enquanto os grficos brilhavam, luminosos. Representavam um ledomita visto de frente e de lado, em cores naturais, usando apenas uma daquelas tangas de material sedoso que comeava logo abaixo do umbigo, onde tinha uma largura de aproximadamente um palmo, e descia alargando-se at a me-

tade da coxa, onde se estendia desde o centro de uma perna at o centro da outra. Charlie j tinha visto estas tangas, mais curtas e mais compridas, vermelhas, verdes, azuis e brancas, mas nunca vira um nico ledomita que estivesse sem. Obviamente era um tabu muito forte e no fez qualquer comentrio. - Agora vamos dissecar - anunciou Mielwis, e sem que Charlie percebesse como, provocou uma mudana naquele grfico: blip! A tanga desapareceu junto com a epiderme, deixando descobertas as fscia e uma parte das fibras musculares da parede abdominal. Uma varinha surgiu nas mos de Mielwis e ele comeou a indicar os rgos e suas funes. A ponta da varinha mudava de forma segundo as necessidades, transformando-se de agulha, em crculo, em seta e em meia lua e as explicaes de Mielwis eram concisas e estritamente ligadas s perguntas de Charlie. E Charlie fez uma tonelada de perguntas. Esquecera completamente sua timidez e se deixou dominar pelas suas principais caractersticas: a primeira, que era o resultado de suas leituras generalizadas, indisciplinadas e infatigveis, e a segunda, resultado das enormes lacunas que existiam em seus conhecimentos que eram considerveis. Ambos os fatos apareceram de maneira drstica: descobriu que sabia mais coisas de quantas imaginava saber e ao mesmo tempo percebeu que possua entre cinco a sete vezes mais informaes erradas de quanto suspeitava. Os detalhes anatmicos eram fascinantes, como frequentemente acontece, e tambm porque em geral a gente nestas ocasies fica dominada pela admirao ao constatar a maravilha, a eficincia utilitria de uma criatura viva. Em primeiro lugar, os ledomitas possuam claramente ambos os sexos em sua forma ativa. O rgo penetrante encontrava-se bem em cima, naquela parte que, num homo sapiens, se chamaria a fossa vaginal. A base do rgo possua, de cada lado, uma uteri que se abria para duas cervices, porque os ledomitas possuam dois teros e sempre davam luz gmeos fraternos. Em caso de ereo, o falo descia e emergia; no estado flcido ficava completamente embutido e por sua vez, inclua a uretra. O acasalamento era mtuo - alis, de qualquer outra maneira seria completamente impossvel. Os testculos no eram internos e nem externos, mas superficiais; eram situados na virilha, logo debaixo da pele. A mais, existia uma extraordinria reorganizao dos plexos nervosos, dois grupos adicionais de msculos esfncteres, e uma minuciosa redistribuio das funes das glndulas de Bartholin e Cowper. Quando se convenceu que j no podia mais fazer perguntas, que Mielwis dera todas as respostas possveis, deixou que Mielwis batesse com as costas das mos nos dois grficos que logo comearam a deslizar para cima, desaparecendo nas fendas, enquanto a iluminao se intensificava. Charlie ficou sentado em silncio durante algum tempo. Estava pensando em Laura - em todas as mulheres... em todos os homens. Em biologia, refletiu distraidamente, costumavam usar os smbolos astronmicos de Marte e de Vnus para indicar macho e fmea... Que raio de smbolo poderiam usar para estas criaturas? Marte mais y? Vnus mais x? Saturno de ponta cabea? Levantou a cabea e olhou para Mielwis, batendo as plpebras. - Em nome de tudo que sagrado, como foi que a humanidade ficou remexida a este ponto? Mielwis riu, indulgente, e voltou para o arquivo. Logo comeou a procurar (Charlie descobriu que ainda pensava em Mielwis como "ele" pois no conseguia encontrar uma traduo mais apropriada para o pronome sem gnero do idioma ledoms), olhando para todas as etiquetas e Charlie esperou pacientemente por novas revelaes. Mielwis porm resmungou, irritado, e caminhou at um canto onde colocou a mo em cima de mais um arabesco. Uma voz muito fina perguntou: - Sim, Mielwis? Mielwis falou:

- Tagin, por favor, onde ficaram arquivados os diagramas de homo sap. ? A vozinha respondeu: - Procure a etiqueta Primatas Extintos. Mielwis agradeceu e foi examinar um outro agrupamento de fendas. Logo encontrou o que estava procurando. Acenou para Charlie se aproximar e Charlie se levantou; o banco o seguiu. Mielwis extraiu mais diagramas e depois se sentou. A iluminao comeou a definhar e desapareceu e os diagramas brilharam. - Pronto, aqui temos homo sapiens, macho e fmea, dissecados - falou Mielwis. Voc acha que os ledomitas so "remexidos" e quero lhe mostrar que, de fato, houve pouqussimas mudanas. Comeou mostrando os rgos reprodutores humanos no estado embrionrio, como eram parecidos no estado pr-natal e como ficavam parecidos mesmo na condio adulta. - Toda parte do rgo masculino tem seu correspondente no rgo feminino. E se voc no fosse um produto de uma cultura que colocava uma nfase particular nas diferenas, que na realidade no eram muito drsticas, poderia ver que estas diferenas, de fato, eram mnimas. - (Era a primeira vez que Charlie ouvia um ledomita fazer observaes inteligentes e fundamentais a respeito do homo sapiens). A seguir, Mielwis mostrou diagramas de casos patolgicos. Provou que com o simples uso de produtos bioqumicos, podia-se atrofiar um rgo enquanto o outro podia ser levado a cumprir certas funes, mesmo que em princpio fosse apenas um vestgio. Por exemplo, podia-se levar um homem lactao e uma mulher a ter barba. Mostrou tambm que criaturas do sexo masculino normalmente produzem progesterona e as mulheres a testosterona, em quantidades limitadas. Mielwis ento mostrou ilustraes de outras espcies para provar a Charlie que na natureza existe uma enorme variedade de atos de reproduo: a abelha-rainha que se acasala voando bem alto e depois leva consigo uma substncia capaz de fertilizar centenas de ovos em cada gerao subsequente; as liblulas com sua dana de amor, quando dobram o corpo em forma de U e rodopiam quase como crculos perfeitos por cima de pntanos e crregos; e um certo tipo de sapo, cuja fmea deposita os ovos nos poros da pele das costas do companheiro; os cavalos-marinhos, entre os quais o macho d luz filhotes vivos, e os octpodes que, quando se encontram na presena da amada, agitam um tentculo que acaba soltando a ponta, e esta ponta nada sozinha em direo da fmea, a qual, quando estiver disposta, a envolve, e quando no estiver disposta, simplesmente a come. Quando terminou, Charlie estava preparado para admitir que, frente s esquisitices da natureza em geral, as variaes existentes entre um ledomita e um homo sap. no eram intrinsecamente fora do comum e tambm no eram especialmente drsticas. - Mas o que foi que aconteceu? - perguntou depois de madura reflexo. - Como foi que tudo isto ocorreu? Mielwis respondeu com outra pergunta. - Quem foi que primeiro se arrastou para fora da lama e comeou a respirar ar em vez de gua? Quem foi que primeiro desceu de uma rvore e comeou a usar um galho como utenslio? Que tipo de animal foi que primeiro comeou a arranhar a superfcie da terra e deixou cair sobre ela uma semente? Aconteceu e s. Todas estas coisas aconteceram... - Mas voc sabe mais do que est me dizendo - protestou Charlie. - E voc sabe tambm um bocado de coisas sobre o homo sapiens. Mielwis respondeu com um tom vagamente irritado: - Esta a especialidade de Philos, no a minha, pelo menos no que diz respeito

a Ledom. Por outro lado, ouvi dizer que pelo que diz respeito ao homo sap., voc pediu para no ser informado sobre a poca e a modalidade de seu desaparecimento. Ningum quer esconder informaes, se voc realmente as quer, Charlie Johns, mas ser que no lhe ocorreu que o incio de Ledom e o fim do homo sap. podem ter alguma ligao? Por outro lado... s depende de sua vontade. Charlie abaixou as plpebras. - Obrigado, Mielwis. - Converse com Philos. Se existe algum que pode lhe dar alguma explicao a respeito, Philos. Chego at a admitir - acrescentou com um largo sorriso - que Philos sabe melhor quando est na hora de parar. Reter informaes no do meu feitio. Converse com ele. - Obrigado - repetiu Charlie. - Irei procur-lo. Mielwis ainda fez um pequeno discurso de encerramento, frisando que a Natureza, apesar de ser perdulria e de originar s vezes erros complicados e transcendentes, respeita religiosamente um princpio acima de qualquer outro: o princpio da continuidade. - Ela consegue mant-lo - explicou Mielwis - mesmo que tenha que fazer milagres.

*** - Quer saber uma coisa? - pergunta Jeannette enquanto prepara dois drinques e Herb volta cozinha depois de dar uma olhada nas crianas. - Acho fabuloso termos vizinhos como os Smith. - Fabuloso - repete Herb. - Quero dizer, por termos interesses comuns. - Voc soube de alguma coisa? - Sim. - Jeannette lhe entrega o copo e se encosta na pia. - H sete semanas voc est trabalhando numa nova promoo para as Panificadoras Big-Bug, para o lanamento de sorvetes e doces finos. - mesmo? - O nome da cadeia de revendas S Docinhos. - Puxa, que bonitinho. Voc genial. - Sou uma trapaceira - explica Jeannette. - Quem mencionou isto foi Tillie, para fazer uma brincadeira, e espero que ela esquea que falou isto, e por este motivo voc est trabalhando na promoo h sete semanas. - Sua espertinha. Certo. Hoje noite Smitty me chamou ateno. - Voc pelo menos lhe deu um soco no nariz? - Pois sim. Executivo de importncia mediana de uma grande conta nossa. Ser que voc est louca? - O que foi que aconteceu? Herb conta o incidente do show de televiso, que elogiou o cantor, e depois percebeu que o programa era patrocinado pela concorrncia. - Oh! - exclama Jeannette. - Voc um tonto, mas Smitty um mau-mau. - Maumau a expresso particular do casal para designar qualquer coisa ou pessoa ruim. - At que consegui me sair desta, e depressinha. - Mas em qualquer caso, ser melhor voc preparar uma bomba. Herb olha pela janela at o fim do lote.

- Acho que perto demais para explodirmos uma bomba. - S se ele souber que foi voc. - Deixe para l - repete Herb. - No queremos jogar bombas. - Claro que no. S queremos ter uma bomba mo, para qualquer eventualidade. Para qualquer caso, tenho os elementos para construir uma e seria uma pena desperdi-los. - Ento relata o caso do velho Trizer, o que levou um chute para cima e ficaria muito feliz se pudesse deixar cair algo sobre a cabea de Smitty. - Deixe-o em paz, Jeannette. O coitado sofre da prstata. - Ele contou? - No, eu descobri - explica Herb e acrescenta: - E tem tambm hemorroidas - Que beleza. Vou dar umas gozadas em Tillie. - Voc a fmea mais vingativa que j conheci. - Eles ofenderam meu maridinho-amiguinho e no vou deixar. - Ela acabar pensando que fui eu que contei. - No, ela tentar adivinhar como que eu soube, sem conseguir. Pode deixar comigo, maridinho-amiguinho, meu chapa. Ambos formamos um time. Herb faz girar a bebida no copo. - Smitty falou alguma coisa a este respeito. Conta que Tillie comprou botas de laar e que Smitty acha que logo logo as crianas no sabero mais quem o pai. - E voc se incomoda? - ela pergunta, achando graa. - Um pouquinho. - Esquea - ela comenta. - Voc simplesmente ainda est agarrado na mo de algum que morreu h muito tempo. Quer saber o que somos, meu chapa? Somos uma espcie nova de gente. Imagine ento que Karen e Davy crescero sem aquela coisa gorda e imensa que todo mundo cita, a imagem paterna, a materna e da por diante. - A Histria de Minha Vida, por Karen Railes. Quando era pequenininha no tinha mezinha e no tinha paizinho como as outras menininhas e os outros menininhos. Eu tinha uma Comisso. - Comisso ou no, seu pessimista, as crianas tm comida, bebida, roupas, casa e carinho. Pelo que sei, tudo que precisam, no ? - Sim, certo, mas a imagem paterna tambm vale alguma coisa. - S no caso que voc, l nas profundezas, tenha aquele impulso irresistvel de ser grande. Por outro lado, voc j sabe que voc o nico suficientemente grande para poder pertencer a esta Comisso. Vamos para a cama. - O que que voc quer dizer exatamente? - Vamos para a cama.

*** Charlie Johns encontrou Philos no corredor ao lado da porta de Mielwis e parecia ter chegado naquele instante. - Ento, como foi? - Extraordinrio - disse Charlie. - Avassalador, voc no acha? - Observou Philos com ateno e acrescentou: Acho que para voc o efeito no e o mesmo. Voc quer saber mais ou isto j foi o suficiente? Ser que voc precisa dormir mais um pouco?

- No, s preciso dormir noite. - A palavra "noite" existia e podia ser usada, mas como "macho" e "fmea" parecia implicar significados mais vastos de quanto ele precisava. Achou necessrio acrescentar: - Quando ficar escuro. - Quando o que ficar escuro? - Ora, o dia. Quando o sol desaparece. Quando surgem a lua, as estrelas e tudo o mais. - Aqui nunca fica escuro. - Nunca fica... o que que voc est dizendo? A terra continua a revolver, ou no? - Ah, agora j sei o que voc quer dizer. Sim, imagino que l fora fique escuro, mas em Ledom isto no acontece. - Por qu? Onde fica Ledom, debaixo da terra? Philos inclinou a cabea para um lado: - Esta pergunta no pode ser respondida apenas por um sim ou por um no. Charlie observou o enorme corredor e olhou para fora, alm das vidraas gigantescas, para o cu coberto, mas brilhante, prateado. - Por que no? - Voc precisa perguntar a Seace, ele responder melhor do que eu o poderia fazer. Charlie no conseguiu suprimir uma gargalhada e vendo a surpresa de Philos, explicou: - Quando estava com voc, voc falou que Mielwis ia me dar as respostas. Quando estive com Mielwis, ele me disse que voc era o tcnico. E agora, voc me manda para Seace. - Ele disse que eu era o tcnico em que? - No explicou exatamente. Disse apenas que voc sabia tudo a respeito da histria de Ledom. Tambm falou uma outra coisa... deixe-me ver. Algo a respeito de voc saber quando devia parar de dar informaes. Isto mesmo, disse que voc sabia quando precisava parar, porque reter informaes no era do seu feitio. Pela segunda vez Charlie reparou que a tez morena de Philos ficava mais corada. - Isto significa que seria do meu feitio. - Espere a - interrompeu Charlie depressa, preocupado. - Pode ser que no entendi direito. possvel que algo me escapasse. No quero ser a causa de mal entendimentos entre voc e... - Por favor - falou Philos muito calmo. - J sei o que ele quis dizer e voc no cometeu qualquer erro. Esta uma questo puramente de Ledom, e voc nada tem a ver com isto. - Tenho, sim. Mielwis falou que o incio de Ledom pode ter alguma ligao com a extino do homo sap., e voc sabe que este um detalhe que prefiro ignorar. Claro que a coisa tem a ver comigo. Estavam caminhando devagar. Philos parou e colocou as mos sobre os ombros de Charlie. Disse: - Charlie Johns, peo desculpas. Estamos ambos errados, e ao mesmo tempo, estamos ambos certos. Entretanto, acredite, voc nada tem a ver com esta questo, voc no responsvel. Por favor, no insista, porque eu no deveria ter reagido como reagi. Esquea meus sentimentos, meus problemas e minhas reaes. Charlie o observou com ar zombeteiro: - O qu?... E vou deixar de saber tudo sobre Ledom? - soltou uma gargalhada e disse a Philos que podia ficar tranquilo. Ia esquecer o assunto. Mas no iria.

*** Na cama, Herb fala de repente: - Porm Margaret no gosta de ns. Jeannette, meio sonolenta, responde: - Vamos jogar uma bomba nela tambm. Durma agora. E quem Margaret? - Mead. Margaret Mead, a antroploga que escreveu aquele artigo que mencionei. - E por que ela no gosta de ns? - Ela alega que um garoto cresce querendo ser como seu pai. Ento, se o pai um trabalhador, um bom companheiro e um sujeito habilidoso dentro de casa, como uma mquina de lavar combinada com um secador, ou um dispositivo para eliminar o lixo, ou como uma esposa, ento o garoto cresce com um bocado de vitaminas e sentimentos de solidariedade e se torna um trabalhador, um companheiro, etc. - E o que tem de errado? - Ela afirma que os aventureiros, os exploradores e os artistas no podem surgir da alameda das Begnias. Jeannette responde aps um breve intervalo: - Diga a Margaret para subir no Annapurna e pintar um quadro ali em cima. Eu j lhe expliquei, somos um tipo novo de gente. Estamos inventando um tipo novo de gente que no fica traumatizado com o paizinho sempre bbado e a mezinha com o entregador de gelo. Esta nova safra de gente gostar do que tem e no passar suas vidas tirando desforras com todo mundo. Escute, meu chapa, pare de pensar em coisas srias. Isto lhe faz mal. - Quer saber uma coisa? - exclama Herb admirado. - Smitty falou exatamente a mesma coisa - solta uma gargalhada. - Voc falou para levantar seu moral, e Smitty falou para me apoquentar. - Acho que depende de como voc encara o assunto. Herb fica um pouco a pensar naquelas botas de laar dele-e-dela, e meus pais so uma Comisso, e que um homem sabe muito bem manejar um pano de prato, at que os pensamentos comeam a se confundir em sua cabea. Ento decide mandar tudo para o raio que parta e fala: - Boa-noite, amor. - Boa-noite, amor - ela responde. - Boa-noite, meu bem. - Boa-noite, meu bem. - Para o inferno! - berra Herb. - Pare de me chamar sempre pela mesma coisa que eu estou lhe chamando. Ela no se assusta, mas fica perplexa. Sabe que ele est elaborando um raciocnio e fica quieta. Depois de minutos Herb toca seu ombro e diz: - Desculpe, amor. Ela responde: - Est bem... Jorge. Herb no pde deixar de gargalhar.

***

Para ir at o Centro Cientfico, Philos e Charlie s precisam de poucos minutos de "metr" - havia para isto um termo em ledoms, mas era uma palavra nova, sem qualquer correspondente em ingls. Saram de debaixo da estrutura inclinada e deram a volta na piscina, onde trinta ou quarenta ledomitas mais uma vez estavam nadando e pulando (com certeza, Charlie no poderia dizer "ainda") e pararam um pouco para observ-los. Ambos pareciam pensativos, preocupados com os seus assuntos particulares, a ponto que quase nada falaram a caminho, e ao ver todo aquele pessoal pulando, correndo e brincando, Charlie falou como expressando um pensamento em voz alta: - O que ser que segura aqueles aventaizinhos em frente? Philos esticou um brao e puxou levemente uma mecha de cabelos de Charlie: - O que que segura estes? Charlie corou, e foi uma das poucas ocasies de sua vida em que isto aconteceu. Rodearam o prdio e chegaram debaixo da protuberncia da imensa construo inclinada. Philos parou. - Quando voc terminar, poder me encontrar aqui. - Gostaria que voc me acompanhasse - insistiu Charlie. - Por uma vez, gostaria que voc ficasse ao meu alcance se algum me responder Pergunte ao Philos. - Pode ficar sossegado, isto mesmo que ele vai dizer. Por sinal, quando chegar a hora, vou falar at demais. Mas voc no acha que deveria saber mais a respeito de Ledom antes que eu confunda suas ideias com uma poro de detalhes sobre como costumava ser? - Philos, o que que voc , afinal? - Sou um historiador. - Acenou para Charlie que se aproximasse da base da parede e colocou sua mo sobre o corrimo invisvel. - Pronto? - Sim. Philos deu um passo para trs e Charlie subiu rapidamente. J estava suficientemente familiarizado com este meio de transporte para no sentir necessidade de fechar os olhos. Viu Philos ir em direo da piscina e pensou que era uma criatura estranha. Aparentemente, ningum gostava dele. A parada em frente grande janela, em pleno ar, foi silenciosa e Charlie, com muita coragem, deu um passo para frente. A seguir, atravessou. Logo sentiu que estava num ambiente fechado; o que acontecia com a parede invisvel quando a atravessava? Ela se retraa? Olhou ao redor. Viu logo a cela que se parecia com uma abbora de asas, a mquina do tempo, com a porta aberta como na hora em que sara dela. Viu as cortinas nas duas extremidades da sala e no centro, algum equipamento inclinado de maneira estranha. A mais, cadeiras e um tipo de escrivaninha alta, coberta de papis. - Seace? Nenhuma resposta. Comeou a caminhar pela sala, hesitando um pouco. Tentou sentar numa cadeira. Voltou a chamar, em voz mais alta, mas sem resultado. Cruzou as pernas e esperou. Descruzou-as e voltou a cruz-las e depois se levantou para dar uma olhada no interior da abbora prateada. No imaginava que sua reao seria to forte, no podia saber que teria uma reao qualquer. Entretanto, era aqui que tinha ficado, sobre este cho prateado, mais morto que vivo, afastado no tempo e no espao. Seus olhos se encheram de lgrimas. Laura. Laura. Voc est morta? Ser que assim voc fica mais perto de onde me encontro? Ou voc envelheceu? Ser que seu corpo to doce encolheu e ficou

enrugado? Quando isto aconteceu, voc ficou satisfeita por eu no estar perto para v-lo? Laura, voc sabe que eu daria qualquer coisa desta vida, e mesmo a prpria vida para poder toc-la s uma vez, mesmo que voc fosse velha e eu no tivesse envelhecido? Ou ento... ser que o fim, aquela coisa horrvel e definitiva, chegou enquanto voc ainda era jovem? Ser que o grande martelo destruiu sua casa e voc foi embora numa frao de segundo? Ou foi aquela chuva implacvel e venenosa, que lhe deu vmitos e hemorragias internas, e ser que voc ergueu a cabea e viu seus lindos cabelos todos cados e espalhados sobre o travesseiro? Voc gosta de mim assim como estou? pensou de repente com um surto de alegria. Voc gosta de seu Charlie com uma fralda azul-marinho de vivo carmesim e uma tnica conversvel com a capota abaixada? Que tal esta gola maluca? Ajoelhou-se perto da porta da mquina do tempo e cobriu os olhos com as mos. Depois de um pouco levantou-se e comeou a procurar algo para poder assoar o nariz. Enquanto olhava, pensou: - Vou estar com voc quando a coisa acontecer, Laura... Ou at acontecer... talvez possamos ambos morrer de velhice, esperando... Sem saber ao certo o que estava fazendo, remexeu as cortinas na extremidade da sala. Atrs da cortina havia uma parede com o costumeiro arabesco. Colocou sua mo sobre o ornamento. Logo apareceu uma abertura parecida com aquela que lhe servira seu desjejum, mas no apareceu nenhuma bandeja. Inclinou-se para ver o que havia no interior iluminado e viu um certo nmero de caixas quase cbicas, transparentes, e um livro. Apanhou as caixas, primeiro por uma simples questo de curiosidade e depois com sempre maior agitao. Apanhou-as uma aps a outra, e com muito cuidado, voltou a coloc-las em seus lugares. Uma caixa continha um prego todo incrustado de ferrugem, com o metal brilhante aparecendo no ponto em que fora cortado em sentido diagonal. Numa outra caixa viu um envelope de fsforos, descolorido pela chuva, e as cabeas vermelhas molhadas tinham tingido os pauzinhos de cartolina. Viu que conhecia o envelope, poderia reconhec-lo em qualquer lugar. Estava rasgado, mas era do Bar e Grill de Dooley, na rua do Arco. Entretanto... as poucas letras visveis sobre o envelope estavam invertidas... Uma caixa continha um cravo-de-defunto seco. No era uma das flores vistosas e coloridas e super-hbridas de Ledom, no era uma flor milagrosa, era apenas um botozinho de cravo-de-defunto ressequido. Numa outra caixa encontrou um torro de terra. A que serviria? Seria um torro pisado por ela? Ou vinha de perto das grandes lanternas brancas com o 61 todo desbotado? Seria apenas o resultado de uma experincia anterior e mal sucedida da mquina do tempo? Ento, apanhou o livro. Como qualquer outra coisa neste lugar, no era um retngulo, apenas algo vagamente circular, como um biscoito de aveia caseiro, e em seu interior as linhas eram arcos irregulares. (Por outro lado, se a gente escrevesse sem mexer o cotovelo, os arcos no seria muito mais confortveis?) De qualquer forma, o volume se abria como qualquer outro e Charlie viu que podia ler. Estava escrito em Ledoms e ficou estupefato por poder ler com tanta facilidade e mais estupefato ao constatar que entendia e falava. Viu que se tratava de uma descrio extremamente tcnica de um processo; uma srie de pginas apresentava anotaes em colunas, com muitas correes, como se algum tivesse feito testes. A seguir, pginas com quatro crculos cada, parecidos a

mostradores de relgio ou medidores de algum instrumento, mas sem ponteiros. Nas ltimas pginas os crculos eram vazios, mas nas primeiras levavam muitas anotaes e o desenho de ponteiros. As anotaes eram esquisitas: Mandei besouro, sem devoluo. Encontrou uma poro de anotaes deste tipo, todas elas especificando sem devoluo, at que chegou a uma pgina que levava um enorme ponto de exclamao de estilo ledoms. Era a experincia n. 18, e a anotao especificava mandei noz, voltou uma flor. Charlie apanhou a caixa com a flor ressequida, virou-a vrias vezes e finalmente descobriu que estava marcada com um 18. Aqueles quadrantes, aqueles quadrantes... Charlie deu meia volta e correu em direo do equipamento desconhecido no centro da sala. Logo descobriu os quatro quadrantes, com um boto na borda de cada um, que podia ser movimentado por toda a circunferncia. Ento, era possvel ajustar os botes da maneira anotada no livro. E depois... claro, aqui estava. Um interruptor de alavanca um interruptor em qualquer idioma, e podia ver as letras que indicavam LIGADO e DESLIGADO. Voltou para o canto e virou as pginas do livro com grande excitao. Experincia n. 68... a ltima antes das pginas vazias. Mandei pedras. Devoluo: Charlie Johns (tudo isto em letras ledomesas). Agarrou o livro com mais fora e comeou a decorar as anotaes, lendo em voz alta. - Charlie? Voc est aqui, Charlie? Seace! Quando Seace apareceu, vindo de trs da mquina do tempo, Charlie j conseguira colocar o livro em seu lugar. Entretanto no teve tempo de encontrar o arabesco e ficou parado ao lado do esconderijo aberto, segurando na mo a caixinha com o cravo-de-defunto seco.

*** - O que que voc est fazendo? Herb abre os olhos e v sua mulher parada ao seu lado. - Estou deitado na rede, num domingo de manh, batendo um papo com minha gata. - Eu fiquei a espion-lo. Voc parecia muito infeliz. - Como Ado falou quando viu sua mulher cair da rvore - l est Eva fazendo besteiras. - Meu galinho de ouro... conta tudo pra mame. - Voc e Smitty no gostam quando eu falo srio. - Tonto. Quando eu disse isto, estava dormindo. - Est bem. Estava pensando num livro que li uma vez e gostaria de t-lo para poder l-lo de novo. O Desaparecimento. - Vai ver, desapareceu. Nossa, aquele livro de Philip Wylie. Ele gosta de peixes e odeia mulheres. - J entendi o que voc est pensando, mas est enganada. Ele gosta de peixe e detesta a maneira como so tratadas as mulheres. - por isto que voc fica na rede com aquela expresso infeliz? - Eu no estava me sentindo infeliz. Estava me esforando para lembrar exatamente o que o homem escreveu. - Em O Desaparecimento? J sei. a respeito do desaparecimento de todas as mulheres do mundo, no mesmo dia. Impressionante.

- Ento voc leu o livro. timo. Escute, havia um captulo que praticamente esboava todo o assunto. Estava tentando me lembrar disto. - Hum... sim, agora me lembro. Comecei a ler o captulo e depois o pulei, porque queria continuar a ler a novela. Havia uma... Herb interrompe: - A nica coisa que eu gosto num publicitrio e que eu acho que ganha de longe de um autor de best-seller, apesar de ambos trabalharem com palavras, o fato que um publicitrio faz questo que a palavras jamais se interponham entre o consumidor e o produto. Com aquele captulo, Wylie conseguiu exatamente este resultado. As pessoas que realmente precisam, nunca chegam a ler o tal captulo. - Voc acha que eu preciso? - pergunta Jeannette, na defensiva. - O que que ele tem que eu estou precisando? - Nada - responde Herb desanimado e volta a deitar na rede com os olhos fechados. - Querido... eu no queria... - No estou zangado. Acontece que acho que ele concorda com voc. E acho que ele sabe por que consegue um resultado melhor que voc. - Concorda com o que, pelo amor de Deus. Herb abre os olhos e fita o cu. - Ele afirma que as pessoas cometeram o primeiro engano importante quando comearam a esquecer as semelhanas entre homens e mulheres e comearam a enfatizar as diferenas. Afirma que na realidade este o pecado original, e diz que foi isto que levou os homens a odiar os homens e tambm as mulheres. Alega que este o motivo de todas as guerras e de todas as perseguies, e que por causa disto perdemos quase toda a nossa capacidade de amar. Jeannette bufa: - Nunca falei isto. - Mas foi isto que eu estava pensando. Voc disse que ramos um novo tipo de gente, como uma Comisso ou um time. Que existem coisas que s homens faziam e coisas que s mulheres faziam, e que hoje j no importa quem faa o que; ambos podemos fazer qualquer coisa. - Entendo. Ento isto. - Wylie chega at a dizer uma coisa engraada. Alega que muitas pessoas pensam que a maioria dos homens mais forte que a maioria das mulheres em base a um critrio seletivo. - E voc tambm usa um critrio seletivo? Herb finalmente ri, e Jeannette fica feliz, porque era isto que queria. No aguenta v-lo com aquela expresso infeliz. - Todas as vezes - confirma Herb e a puxa para a rede.

*** Seace se aproximou de Charlie a passos rpidos, com a cabea levemente inclinada para um lado. - Ento, meu jovem chutador de traseiros, o que que voc est fazendo a? - Sinto muito por aquele chute - gaguejou Charlie. - Estava muito confuso. - Vejo que encontrou a flor.

- Sim, quando cheguei... voc estava... quero dizer, no estava... - timo - comentou Seace com uma surpreendente palmadinha no ombro. - Realmente timo. Esta uma das coisas que queria lhe mostrar. Voc sabe que flor esta? - Sim - respondeu Charlie com dificuldade. - um cravo-de-defunto. Seace o empurrou um pouco para apanhar o livro e anotou o nome da flor. - Aqui em Ledom no temos nada disto - explicou, orgulhoso. Acenou para a mquina do tempo: - A gente nunca sabe o que vai aparecer l dentro. E claro que voc o nosso espcime mais valioso. S temos uma probabilidade em cento e quarenta e trs quadrilhes de poder repetir a faanha, se que voc me entende. - Voc quer dizer... que estas so minhas probabilidades de voltar para casa? Seace riu. - No fique assim to triste. O que colocamos aqui dentro, tiramos daqui, miligrama por miligrama - acho at que tomo por tomo. Uma questo de massa. Temos a maior liberdade de escolher os materiais que colocamos na mquina. Entretanto, o que ela devolve... - Encolheu os ombros. - um processo demorado? - Era uma das coisas que eu queria lhe perguntar, mas voc no estava em condies de responder. Quanto tempo voc acha que ficou ali? - Tive a impresso que fiquei ali durante anos. - De jeito nenhum, se fossem anos, voc teria morrido por inanio. Agora, visto daqui, o processo instantneo. Basta fechar a porta, acionar o interruptor, abrir a porta e pronto. - Com gestos medidos tirou a caixa com a flor e o livro das mos de Charlie, colocou tudo no receptculo, bateu no arabesco e a parede se fechou. - Ento, diga. O que que voc deseja saber? Fui informado que preciso evitar apenas informaes que levem a identificar o tempo e a modalidade do imbecil suicdio coletivo da espcie homo sap. Desculpe, viu? No h nada de pessoal nisto. Por onde voc pretende comear? - H tantas coisas... - Pois h muito pouco, se voc quiser saber. Vou lhe dar um exemplo. Voc seria capaz de imaginar um prdio, uma cidade ou talvez a totalidade de uma cultura propulsionados por uma nica ideia tecnolgica, a do gerador eltrico e do motor, que, afinal, em sua essncia, a mesma coisa? - Eu... sim, claro que posso. - Seria bastante surpreendente para algum que nunca viu antes qualquer coisa parecida. Com a energia eltrica e motores voc pode puxar, empurrar, aquecer, esfriar, abrir, fechar, iluminar - quer dizer, voc pode fazer qualquer coisa que lhe der na cabea. Certo? Charlie assentiu. - Certo. Consegue-se qualquer coisa que envolva movimento, entende? Pense bem, at o calor movimento. Pois ento, temos um nico meio para conseguir qualquer coisa que possa ser feita com um motor eltrico, e mais uma poro de coisas na rea esttica. Este sistema foi desenvolvido aqui em Ledom e se constitui na pedra fundamental de toda sua estrutura. Estou falando no campo A. O A significa Anlogo. Basicamente, trata-se de uma engenhoca realmente simples. claro que a teoria... - Sacudiu a cabea. - Voc sabe o que um transistor? Charlie assentiu. Seace era um homem com o qual era possvel conversar mexendo apenas os msculos do pescoo. - Ento veja que coisinha mais simples. Uma minscula partcula de matria com trs condutores. Basta alimentar um condutor com um sinal, e o mesmo sinal volta a

sair multiplicado por cem. No h necessidade de aquecimento, no existem filamentos que podem quebrar, no h vcuo e quase no necessita de energia para funcionar. Depois surgiu o diodo de canal, e logo o transistor comeou a parecer complicado, pesado e de tamanho excessivo e pouco eficiente, porque o diodo muito menor e, primeira vista, muito mais simples. Mas a teoria... meu Deus. Continuo a afirmar que qualquer dia vamos poder reduzir estas coisinhas a tal ponto que poderemos fazer qualquer coisa com nada, e sem usar qualquer energia, s que ningum ter capacidade de entender a teoria. Charlie sorriu com polidez, j tinha ouvido esta piadinha de tcnicos, - Pois bem, vamos considerar o campo A. Vou tentar lhe dar uma explicao que no seja tcnica. Voc lembra a colher que usou hoje de manh? Sim? Claro que sim. O cabo contm um micro-mni-gerador de campo de fora. A forma deste campo de fora determinada por condutores feitos de metal especial. Este campo de fora to minsculo que se fosse visvel - mas no - voc no conseguiria enxerg-lo nem mesmo com nove microscpios eletrnicos sobrepostos. Entretanto, aquele fio de arame azul que define o contorno composto de maneira que qualquer um de seus tomos um exato anlogo das partculas subatmicas que formam os condutores. Por motivos de presso espacial, que no pretendo explicar para no desperdiar seu tempo, um anlogo do campo se forma no interior do crculo. Certo? Certo. Esta nossa engenhoca, nossa pedra fundamental. O resto que voc pode ver por aqui feito multiplicando o processo que expliquei agora. Aquela janela - um crculo anlogo. Temos dois que sustentam este prdio - voc no pensava que ficasse de p pela fora das oraes, no mesmo? - O prdio? Mas... a colher era formada por um crculo e suponho que a janela tambm seja formada por um crculo. Entretanto no percebo nenhum crculo no exterior do prdio. Deveria ser do lado externo, no ? - Certo. Voc tem olhos, mas no precisa de olhos para ver isto. Realmente este monte de material sustentado em dois pontos, no exterior. E os crculos existem. Entretanto, em vez de serem de liga especial, so formados por ondas verticais. Se voc no sabe o que uma onda vertical, no se preocupe. No vou lhe dar esta explicao muito tediosa. Est vendo aquilo? - Apontou com a mo. Charlie olhou naquela direo e viu os escombros e a figueira da ndia. - Ali - explicou Seace - est um dos pontos de apoio, ou se voc prefere, a extremidade externa. Procure imaginar uma maquete deste prdio sustentada por dois tringulos de plstico transparente, e voc ter uma boa ideia do tamanho e da forma dos campos de fora. - O que acontece se algum tenta atravess-los? - Ningum faz isto. Basta que voc corte um arco em seu tringulo de plstico, em nvel trreo, e vai ver por que. s vezes acontece que uma ave, coitadinha, esbarra no campo, mas na maioria dos casos elas parecem capazes de evit-lo. O campo de fora fica invisvel porque sua superfcie no de verdade, mas apenas uma matriz de foras em vibrao e a poeira no assenta nela. A mais, absolutamente transparente. - Mas... elstico? Pode ceder? A colher que usei se deformava claramente pelo peso do mingau - eu vi isto. E estas janelas... - Voc realmente um bom observador - falou Seace em tom de elogio. - Vejamos, madeira matria, tijolos so matria, ao matria. Qual a diferena entre estas matrias? Sua composio, como feita, s isto. O campo A pode ser regulado para qualquer coisa que voc deseje - grosso, fino, impermevel, qualquer coisa. Pode tambm ser rgido, muito mais rgido que qualquer outra coisa que voc j viu.

Charlie pensou, isto muito bonito enquanto voc paga a sua conta de energia eltrica para manter tudo nas mesmas condies, mas no externou seu pensamento porque o idioma no possua um termo que traduzisse "conta" ou "pagar".. Observou a figueira da ndia, apertando os olhos, na tentativa de individuar o campo de fora que estava sustentando o prdio. - Aposto que possvel individu-lo quando chove - disse. - No - retrucou Seace. - Aqui nunca chove. Charlie levantou os olhos para o cu claro, mas encoberto. - O que? Seace se postou ao seu lado e tambm observou o cu. - Voc est vendo a parte inferior de uma bolha do campo A. - Quer dizer que... - Isto mesmo, Ledom inteirinha se encontra debaixo de uma abboda. Com controle de temperatura, controle de umidade relativa do ar, brisas soprando quando a gente liga um boto. - E sem noite... - Ns no dormimos, ento para que? Charlie j ouvira dizer que possivelmente o sono era uma tendncia adquirida, herdada dos habitantes das cavernas que, por uma questo de necessidade, precisavam se refugiar naquelas tocas escuras durante a noite, para evitar os animais predadores noturnos; segundo esta teoria, a capacidade de repousar, perdendo a conscincia, tornou-se um fator de sobrevivncia. Voltou a olhar para o cu. - O que h fora da abboda, Seace? - Prefiro que voc pergunte a Philos. Charlie esboou um sorriso mas logo parou. Este jogo de empurra, de um tcnico para outro, sempre acontecia quando suas perguntas se aproximavam mais ou menos do fim da raa humana que conhecera. - S quero que me diga uma coisa, Seace... isto se refere teoria. Se o campo A pode ser permevel luz, tambm poderia ser permevel radiao, no mesmo? - No - respondeu Seace. - J expliquei, o campo A se transforma dependendo de nosso controle. Fica inclusive opaco. - Entendo - falou Charlie. Desviou os olhos do cu e suspirou. - Isto quanto diz respeito aos efeitos estticos - continuou Seace, bastante animado. Charlie sentiu-se grato por ele ser to compreensivo. - Agora vamos dinmica. J lhe expliquei que esta fora pode fazer qualquer coisa que possa ser obtida com a energia eltrica e um motor. Quer fazer terraplenagem? Basta programar um campo anlogo to fino que consiga penetrar entre as molculas e comprimi-lo contra os lados de um morro. Agora, expanda o campo de alguns milmetros e recue. Vai retirar uma boa p de terra, mas esta p pode ter o tamanho que voc quiser, e o campo anlogo pode flutuar para qualquer direo que voc escolhe. Tudo pode acontecer da mesma maneira. Um nico homem pode criar e controlar formas para a moldagem de fundaes e de paredes, por exemplo, e depois pode remov-las provocando a cessao de sua existncia. E voc no precisa fazer a moldagem com uma mistura de areia e produtos qumicos; o campo A pode homogeneizar e realinhar qualquer coisa. - Seace bateu na coluna ao lado da janela, cuja aparncia era de concreto. Charlie, que durante um certo perodo fora operador de moto-niveladora, comeou a se sentir satisfeito por ter decidido de antemo que s ficaria interessado, e no pasmado, por causa da tecnologia. Lembrou-se de uma certa ocasio em que opera-

va uma moto-niveladora angular Allis-Chambers HD-14 e estava voltando para o depsito para mandar consertar um cantinho da lmina. Um capataz mandou-o parar e pediu para encher uma vala. Os rapazes de p e picareta se afastaram aos pulos e Charlie conseguira encher uma vala de noventa metros numa s passagem, levando mais ou menos um minuto e meio - uma tarefa que os 60 e mais homens s poderiam ter terminado em alguns dias. Com os meios apropriados disposio, um nico homem pode fazer o trabalho de dez, cem, mil homens. Era um pouco difcil, mas no era impossvel, imaginar que trs homens poderiam erguer um prdio igual ao Centro Mdico, com seus cento e cinquenta metros de altura, em apenas uma semana. - Temos mais aplicaes da dinmica. O campo A adequado pode substituir os raios X no controle do cncer e nas mutaes genticas, mas sem deixar queimaduras e outros efeitos colaterais. Imagino que voc j viu todas as nossas plantas novas? Tambm j vi toda aquela gente nova, pensou Charlie, mas no falou. - Por exemplo, veja a grama l fora. No preciso cort-la. Ela fica assim como voc a v. Com o campo A podemos transportar tudo e todos, processar alimentos, fabricar tecidos - em uma palavra, tudo. E gastamos um mnimo de energia. - Que energia esta? Seace esfregou o nariz com suas ventas de cavalo. - Voc j ouviu falar em matria negativa? - Seria a mesma coisa como a anti-matria, ou a matria anti-terrena - com o eltron positivo e o ncleo negativo? - Realmente, voc me surpreende. No sabia que vocs tinham chegado a este ponto. - Alguns sujeitos que escreviam novelas de fico cientfica conseguiram pensar nisto. - Certo. Voc sabe o que acontece quando a anti-matria entra em contato com a matria normal? - Blam! A maior exploso imaginvel. - Pois . Toda a massa se transforma em energia, e mesmo que a massa seja mnima, a energia resulta considervel. suficiente para transformar a matria normal e emitir energia, toda energia que voc precisa. Da, voc constri o campo Anlogo com um excitador eltrico. Quando comea a ceder, basta um simples feedback para mant-lo nas mesmas condies, com energia suficiente para trabalhar. - No vou dizer que entendi - disse Charlie, sorrindo. - Mas acredito piamente. Seace devolveu o sorriso e depois ficou fingindo severidade: - Voc est aqui para tratar de assuntos cientficos e no religiosos. - continuou com o mesmo entusiasmo: - Vamos ento parar com o campo A, est certo? Certo. Eu s queria demonstrar a voc que o princpio relativamente simples e com ele podemos fazer praticamente qualquer coisa. J expliquei antes - ou se no expliquei, esqueci - que Ledom, em sua totalidade, se sustenta em dois princpios. Este foi um. O segundo - o segundo tem um nome composto. Chama-se crebro-stilo. - Deixe-me ver se consigo adivinhar. - Charlie traduziu o termo em ingls e estava a ponto de perguntar: - uma moda nova para crebros? - mas viu que em ledoms isto no teria graa nenhuma. - "Estilo" em ledoms era um termo, um conceito, e ao mesmo tempo era diferente (mesmo em Ledom) da segunda parte da palavra composta "crebro-stilo". A segunda parte da palavra parecia ter mais afinidade com o stylus latino, que era um objeto para escrever. - Parece-me algo que sirva para escrever num crebro. - Voc quase adivinhou - comentou Seace - mas entendeu s avessas... Trata-se

de algo que escrito por um crebro. Escute... vamos colocar a coisa nos seguintes termos: sua primeira funo gravada por um crebro. Pode tambm ser usado - e usado - para gravar coisas em crebros. Charlie sorriu, um pouco confuso: - Neste caso, seria melhor se voc me explicasse primeiro o que . - Certo. apenas um pouco de matria coloidal numa caixa. Claro, uma simplificao exagerada. Entretanto, apesar de ser um erro, vamos continuar a super-simplificar. Quando o crebro-stilo ligado a um crebro, produz uma gravao sintica de uma sequncia qualquer da atividade cerebral. Voc provavelmente sabe o suficiente a respeito do processo de aprender, para compreender que a simples enunciao de uma concluso no basta para ensinar qualquer coisa. Para uma mente no instruda, minha declarao que a gua e o lcool podem se interpenetrar ao nvel molecular s aceitvel na base da confiana. Mas se eu der explicaes preliminares, se eu demonstrar o fato medindo partes iguais de ambas as substncias, se depois eu provar, ao mistur-las, que o resultado final menos que o dobro da medida original, a coisa poder comear a ter algum sentido se eu me certificar que a mente a ser instruda conhece os conceitos "lcool", "gua", "medir" e "misturar", e sobretudo que o fato de duas quantidades iguais de lquido se agregarem, resultando uma quantidade menor do dobro do original, contrarie um tipo especial de ignorncia conhecido por senso comum. Em outras palavras, toda concluso deve ser precedida por uma srie lgica, e todas elas devem se basear em observaes e provas anteriores. O crebro-stilo tem a funo de absorver certas sequncias de, vamos supor, minha mente e depois transferi-las - sempre com uma suposio - para a sua. Entretanto, no se trata apenas da apresentao de uma concluso, trata-se da instilao de toda a sequncia que levou a esta concluso. A coisa acontece de maneira praticamente instantnea e a mente receptora s precisa correlatar a sequncia com o que j possui. Incidentalmente, um servio que requer dedicao total. - No tenho certeza de... - falou Charlie, hesitando. Seace continuou: - O que quero dizer que, se entre muitos dados comprovados, a mente possusse algumas concluses obtidas por meio da lgica - e lembre-se que a verdade e a lgica so duas coisas completamente diferentes - e achasse, por conseguinte, que a gua e o lcool no podem se misturar, esta afirmao acabaria por entrar em conflito com outras afirmaes. A prevalncia de qualquer um dependeria neste caso dos dados comprovveis e disponveis. Aps um certo prazo (sempre muito breve) a mente chegaria concluso que uma das afirmaes est errada. A situao continuar desagradvel at que a mente descubra por que est errada, quer dizer, at ter comparado exaustivamente todas as etapas lgicas, desde a premissa at a concluso, de todas as etapas relativas de todas as outras concluses. - Um interessante instrumento de ensino. - Podemos dizer que o nico substituto conhecido da experincia - respondeu Seace com um sorriso - e muito mais rpido. Quero frisar que isto no apenas endoutrinao. Seria impossvel gravar inverdades num crebro por meio do crebrostilo, mesmo em se tratando de inverdades lgicas, porque mais cedo ou mais tarde a mente chegaria a uma concluso contrria, baseada em fatos j conhecidos, e a inverdade acabaria sendo eliminada. Ao mesmo tempo o crebro-stilo no uma "sonda mental" planejada para extrair seus segredos mais ntimos. Conseguimos chegar a uma distino entre as correntes dinmicas do crebro, quer dizer, sequncias em ato, e as correntes estticas, que correspondem ao armazenamento de dados. Se um

professor grava a sequncia da gua e do lcool at a sua concluso, o estudante no receber ao mesmo tempo a histria da vida do professor e lembranas de frutas e comidas junto a suas noes de fsica. - Queria que voc compreendesse isto, porque breve voc comear a circular entre os outros e poderia se admirar e fazer conjecturas sobre a maneira em que adquiriram uma instruo. Pois foi assim, com o crebro-stilo, em sesses de meia hora, a cada vinte e oito dias. Pode acreditar quando afirmo que durante cada dia deste prazo eles ficam ocupados com as correlaes, no importa que outra coisa estejam fazendo ao mesmo tempo. - Gostaria de ver como este instrumento. - No tenho um disposio neste momento, mas voc j o viu. Como foi possvel que voc aprendesse o idioma ledoms em sua totalidade, em mais ou menos doze minutos, hein? - Aquele capacete na mesa da sala cirrgica de Mielwis! - Certo. Charlie refletiu um pouco e depois falou: - Seace, se voc pode conseguir isto, no entendo por que voc insiste nesta bobagem de eu ter que aprender tudo o que for possvel a respeito de Ledom, antes que voc possa me mandar de volta. Por que voc no assa minha cabea por mais doze minutos debaixo daquele capacete? Seria muito mais rpido, e ficaria sabendo tudo. Seace sacudiu a cabea. - No, o que queremos sua opinio. Sua opinio, Charlie Johns. O crebro-stilo pode lhe transmitir a verdade, e ao receb-la, voc sabe que a verdade. Queremos que voc absorva as informaes pelo instrumento conhecido como Charlie Johns, para sabermos as concluses obtidas pelo prprio Charlie Johns. - Acho que voc quer dizer que vou ver coisas que no poderei acreditar. - Eu sei que voc no vai acreditar. Est vendo? O crebro-stilo poderia nos dar as reaes de Charlie Johns frente verdade. Suas prprias reaes serviro a nos dar as reaes de Charlie Johns frente quilo que ele pensa ser a verdade. - Por que motivo isto to importante? Seace abriu suas mos elegantes. - Simplesmente para medir um ponto. Para controlar nosso rumo - antes que Charlie Johns pudesse interromp-lo ou fazer outras perguntas, apressou-se em concluir: - Assim, voc pode ver que no somos mgicos e fazedores de milagres. E no fique surpreso quando descobrir que, basicamente, a nossa no uma cultura tecnolgica. verdade, podemos fazer muitas coisas, mas s com a ajuda de dois meios que, como Philos afirma, voc no conhecia: o campo A e o crebro-stilo. Com estes dois meios a energia de qualquer tipo - energia humana e energia da mquina - no representam mais qualquer problema; possumos muito mais que o suficiente. A instruo tambm no requer muito mais tempo, pessoal, energia e locais. Ao mesmo tempo, nunca teremos falta de alimentos, de habitaes ou de roupas. Estas condies deixam o povo despreocupado e livre para outras coisas. Charlie perguntou: - Que outras coisas, pelo amor de Deus? Seace sorriu. - Espere e ver...

*** - Mezinha? - pergunta Karen. Jeannette est dando banho em sua filhinha de trs anos. - Sim, meu amor. - verdade mesmo que eu sa de sua barriguinha? - Sim, meu amor. - No, no verdade. - Quem falou isto? - Davy disse que ele saiu de sua barriguinha. - verdade. Agora feche seus olhinhos, bem apertados para o sabo no entrar. - Mas se o Davy saiu de sua barriguinha, por que eu no sa da barriguinha do papai? Jeannette morde os lbios - sempre faz um grande esforo para no rir quando seus filhos dizem coisas engraadas, a no ser que eles tambm estejam rindo - e passa xampu nos cabelos de Karen. - Ento, mezinha? Por qu? - Porque s as mezinhas fazem crescer os nenns em suas barriguinhas, entendeu, meu amor? - E os paizinhos no podem? Nunca? - Nunca. Jeannette ensaboa os cabelos de Karen, enxgua, ensaboa mais uma vez e enxgua, e ambas ficam caladas at que o rostinho rosado pode voltar a abrir seus olhos azuis. - Mezinha, quero espuma. - Amorzinho, logo agora! Seus cabelos j esto enxaguados! - Finalmente cede frente quele olhar implorante, quela expresso que diz estou tentando-no-chorar e sorri. - Est bem, Karen, s um pouquinho. Tome cuidado para no lambuzar os cabelos, est bem? - Est bem. - Karen observa satisfeita enquanto Jeannette esvazia um pacotinho de espuma de banho na banheira e abre a torneira da gua quente. Jeannette fica perto, em parte porque quer vigiar os cabelos limpos e em parte porque est se divertindo. - Ento - fala Karen de repente - no precisamos de paizinhos. - Como assim? E quem iria trabalhar no escritrio e voltaria trazendo pirulitos e cortadores de grama e muitas outras coisas? - No para isto. Eu digo para nenns. Os paizinhos no sabem fazer nenns. - Meu amor, os paizinhos ajudam. - Como, mezinha? - Chega de espuma. A gua est ficando quente demais. - Jeannette fecha a torneira. - Como, mezinha? - Bom, meu amorzinho, acho que um pouco difcil entender, mas acontece que um paizinho tem um amor muito especial. algo bonito e maravilhoso e quando um paizinho ama uma mezinha deste jeito, a mezinha pode ter um nenm. Enquanto Jeannette est falando, Karen encontra uma lasca de sabonete e est fazendo tentativas para ver se do tamanho certo. Jeannette enfia a mo na gua, ergue a mozinha de Karen, lhe d uma palmada. - Karen! voc no pode se tocar l embaixo! Isto muito feio!

*** - Est comeando a entender alguma coisa? Charlie lanou um olhar pensativo a Philos que estava a esper-lo ao lado do elevador invisvel e, como sempre, parecia ter chegado no minuto certo. Como sempre, seus olhos escuros e atentos brilham por uma alegria secreta... ou, quem sabe, porque sabe alguma coisa... por outro lado, poderia ser tambm por um motivo totalmente diferente, por exemplo tristeza. - Seace tem realmente uma maneira esquisita de responder s perguntas - explicou Charlie. - Todas as vezes cria uma impresso que est ocultando alguma coisa. Philos riu. Charlie j tinha percebido que a gargalhada de Philos era muito simptica. - Suponho - falou o ledomita - que voc j est pronto para ver a coisa mais importante: o Centro das Crianas. Charlie observou o Centro Mdico e depois o Centro da Cincia, do outro lado e disse: - Estes dois me parecem bastante importantes. - Nem tanto - respondeu Philos, decidido. - Representam apenas os parmetros ou, se voc quiser, a infra-estrutura, o pulso mecnico. Entretanto, so apenas uma espcie de camada externa, alis bastante fina. O Centro das Crianas realmente o principal. Charlie olhou para a monstruosa construo inclinada e ficou perplexo. - Deve ficar muito longe daqui. - Por qu? - Qualquer coisa maior que esta... - ...voc acha que poderia v-la daqui, isto? - Philos acenou com a mo para uma casa de campo. Estava no sop das colinas, cercada pela mesma relva perfeita. Os muros brancos serviam de apoio para trepadeiras de flores brilhantes. O teto inclinado de duas guas era marrom, salpicado de verde. As janelas ostentavam jardineiras floridas e numa parede subia uma chamin de pedras rsticas. Fumaa azulada saa de seu topo. - Voc no se importa de caminhar at l? Charlie aspirou o ar morno e aromtico, pisou na grama elstica e sorriu. - Imagine! Comearam a caminhar sem muita pressa em direo casa distante. A um certo ponto Charlie perguntou: - s isto? - Espere at chegarmos. - Parecia animado pela expectativa. - Voc j teve filhos? - No - respondeu Charlie e no mesmo instante se lembrou de Laura. - Se voc tivesse filhos - continuou Philos - voc sentiria amor por eles? - Pois acredito que sim. - Por qu? - perguntou Philos. Parou, pegou Charlie pelo brao, com uma expresso muito sria, obrigando-o a se virar e a encar-lo. Falou pausadamente: - No responda a esta pergunta, mas pense no assunto. Charlie, estupefato, ficou sem saber o que dizer, a no ser: - Est bem - e Philos pareceu satisfeito. Continuaram a caminhar enquanto aquela sensao de expectativa aumentava

sem um motivo aparente. Era por causa de Philos, irradiava dele... Charlie se lembrou de uma fita, de uma espcie de documentrio. A cmera estava num avio que sobrevoava uma plancie baixa altura, acima de casas e rvores, e o terreno desaparecia para trs, grande velocidade, enquanto a msica de fundo tinha o mesmo tom de expectativa. A fita no fornecia o menor indcio para o espetculo formidvel que ia se seguir, por muito tempo s apresentava aquela vista da plancie grande velocidade, com uma ou outra casa na estrada, mas a msica continuava aumentando de intensidade at que, com uma exploso de som, de cor e de perspectiva, o expectador se projetava alm da borda do Grande Canyon do Colorado. - Observe isto - avisou o ledomita. Charlie olhou e viu um jovem ledomita de tnica amarela clara, apoiado numa rocha, um pouco mais adiante. Quando se aproximaram, Charlie ficou surpreso, porque no esperava o que aconteceu; em geral, quando se encontra uma outra criatura, existe uma reao, um intercmbio de aes de um tipo qualquer, no importa que se trate de homo sapiens, de ledomitas ou de castores, entretanto no aconteceu nada. O ledomita de tnica amarela ficou parado, apoiado numa s perna, as costas contra a rocha e a segunda perna dobrada, com o p sobre o outro joelho, sustentando a coxa com as mos entrelaadas. O rosto de feies delicadas estava virado e os olhos semicerrados. Charlie perguntou em voz baixa: - O que... - Ssst! - sussurrou Philos. Passaram vagarosamente em frente figura imvel. Philos se aproximou um pouco e depois de acenar para Charlie, recomendando silncio, passou uma mo espalmada em frente dos olhos semicerrados. No houve a menor reao. Philos e Charlie continuaram. Charlie virou-se repentinamente para olhar para trs. At que a figura se manteve vista, ela no fez qualquer movimento, s a tnica amarela farfalhava levemente por causa da brisa. Finalmente a figura desapareceu atrs de uma salincia da encosta e Charlie disse: - Se no me engano voc me explicou que os ledomitas no dormem. - O que voc viu no era sono. - Mas parecia. Ou ser que est doente? - No, de jeito nenhum. Fico satisfeito por voc ter visto isto. possvel que voc encontre outros casos assim, de vez em quando. - Mas afinal, o que aconteceu? - Nada. Deixe que eu explique: trata-se de... uma espcie de intervalo. Na sua poca era uma coisa que acontecia com frequncia. Os amerndios, os ndios da Grande Plancie, sabiam como conseguir este estado. O mesmo acontecia entre os nmades do Atlante. algo que sem dvida acontece com voc tambm, enquanto voc dorme. Alguma vez voc j estudou o sono? - No, no estudei. - Pois eu, sim - disse Philos. - No sono existe um detalhe bastante interessante: as pessoas sonham. Na realidade, o que acontece uma alucinao. Como voc dorme de maneira regular, voc tem estas alucinaes durante o sono. Neste caso, como em muitos outros, o sono simplesmente um meio de acomodao. Mesmo voc seria capaz de ter alucinaes sem dormir. - Pois , s que ns chamvamos isto de sonho de olhos abertos... - No importa o nome, trata-se de um fenmeno universal da mente humana, e talvez eu no deveria limitar isto mencionando s a espcie humana. Entretanto, se a mente estiver inibida, ou proibida de produzir alucinaes, por exemplo sendo des-

pertada todas as vezes que acontece este fenmeno, ela pode ficar destruda. - A mente pode ficar destruda? - Isto mesmo. - Voc quer dizer que se voc tivesse acordado aquele ledomita, ele teria ficado louco? - Em tom spero, Charlie insistiu: - Quer dizer que seu equilbrio a tal ponto delicado? Philos gargalhou, dissipando a tenso provocada pela aspereza, era uma reao sincera a uma situao ridcula. - No. De jeito nenhum. Eu estava me referindo a experincias de laboratrio, com interrupes constantes e incidentes. Posso lhe garantir que ele nos viu pois estava consciente. Mas sua mente podia escolher, e preferiu continuar na observao de qualquer coisa que estivesse vendo no interior de sua cabea. Se eu tivesse insistido, ou se tivesse acontecido algo fora do comum, como por exemplo, o som de sua voz continuou Philos, e Charlie percebeu que a nfase era devida ao som baritonal de sua voz, entre todas aquelas vozes flautadas - ele teria desistido do sonho, teria falado conosco de maneira normal desculpando-nos pela interrupo, e depois teria se despedido. - Mas por que fazem isto? Qual o motivo? - Qual seu motivo?... Parece que existe um mecanismo pelo qual a mente pode se alienar da realidade, para comparar e relatar dados que no poderiam ser associados dentro da realidade. Sua literatura est repleta de imagens alucinatrias deste tipo: sunos alados, liberdade humana, drages que expelem chamas, a sabedoria da maioria, o basilisco, o golem, e a igualdade dos sexos. - Espere um minuto - gritou Charlie furioso, mas logo se controlou. As pessoas como Philos no podiam ser atingidas pela clera. - Ento falou, rspido: - Voc est brincando comigo, este um jogo. Entretanto voc conhece as regras e eu no. Philos parou de repente e seus olhos agudos ficaram mais suaves. Pediu desculpas com a maior sinceridade. - Estou me antecipando - disse. - Minha vez vir quando voc tiver visto o resto de Ledom. - Sua vez, como? - Sim, pelo que diz respeito histria. O que voc pensa sobre Ledom agora, uma coisa, o que voc pensar de Ledom e mais sua histria, uma coisa diferente. E o que voc pensar de... nada, deixe para l. - Gostaria que voc terminasse o que estava dizendo. - Estava a ponto de dizer: o que voc pensar de Ledom, mais sua histria, e mais sua prpria histria, tambm algo totalmente diferente. Mas no quero falar mais continuou Philos com um sorriso encantador, - porque isto s me levaria a ter que pedir desculpas mais uma vez. Charlie tambm riu e voltaram a caminhar. A poucas centenas de metros da casa, Philos dobrou direita e subiram por um caminho bastante ngreme at o topo da colina, por onde continuaram at chegarem a uma pequena protuberncia. Philos, que estava na frente, parou e acenou para que Charlie chegasse at ele. - Vamos observ-los um pouco. Charlie viu a casa do alto. Percebia agora que ela se encontrava beira de um largo vale, com bosques (ou seriam pomares?). Eles no conseguiam mesmo fazer qualquer coisa em linha reta. O resto do vale tinha campos cultivados. Em volta e entre os campos e os bosques, o terreno parecia um parque, como perto dos grandes prdios. Havia mais casas, bastante distantes uma da outra, e todas diferentes - de

madeira, de pedras rsticas, ou estucadas, algumas at de material que lembrava turfa. Algumas ficavam at a meio quilmetro das mais prximas. Contou mais de vinte e cinco casas, que podia ver da elevao, e imaginou que devia haver mais. As roupas coloridas das pessoas se destacavam por todos os lados como ptalas de flores, entre os bosques, nos campos, sobre a relva, nas ribanceiras de dois pequenos crregos que desciam pelo vale. O cu prateado cobria tudo at os topos das colinas em volta: a paisagem se apresentava como uma plancie circular, que devia ser bastante elevada, porque alm das colinas no podia se ver mais nada. - Este o Centro das Crianas - disse Philos. Charlie olhou alm do telhado de colmo da casa, l embaixo, para o ptio e o pequeno lago. Comeou a distinguir o canto e ento viu as crianas.

*** O casal Raile est fazendo compras para as crianas no departamento de confeces do enorme supermercado de beira de rodovia. As crianas esto no carro. L fora faz muito calor e o casal est se apressando. Herb empurra um carrinho de supermercado e Jeannette examina as roupas empilhadas nas prateleiras. - Olhe s, estas camisetas. Era isto mesmo que eu queria - apanha trs do tamanho cinco para Davy e trs do tamanho trs para Karen e pe tudo no carrinho. Agora, as calas. Jeannette se afasta, rpida, e Herb vai atrs. Sem querer, observa o regulamento internacional da estrada: quando um outro carrinho chega pela direita, tem a precedncia, enquanto um carrinho que dobra para qualquer lado precisa esperar. Por conseguinte, cede a precedncia duas vezes e deve apressar-se para chegar perto da mulher. Uma roda range. Quando Herb anda depressa, guincha. Jeannette, decidida, procede em linha reta, passando por trs prateleiras, depois dobra esquerda e passa por mais duas. Finalmente para Herb e o carrinho barulhento chegam e Jeannette pergunta, impaciente: - Onde ficam as calas? Herb acena. - L adiante, onde tem um cartaz que proclama: CALAS. - fica atrs, perto de onde Jeannette j passou. Jeannette, irritada, volta atrs. Herb a acompanha com o carrinho que range. - Veludo cotel, no, est fazendo calor. Todos os guris dos Graham esto usando calas de brim. Voc j sabe que Louie Graham no conseguiu sua promoo? - murmura Jeannette, como uma pessoa rezando tero, e elimina as calas de brim azul. Bege. Pronto, aqui temos o tamanho cinco - apanha dois pares. - E o tamanho trs. apanha mais dois pares, coloca tudo no carrinho e se afasta depressa. Herb segue, o rangido se transforma num guincho, diminui de novo para rangido. Jeannette vira duas vezes para a esquerda, passa por trs prateleiras e para - Onde que ficam as sandlias para crianas? - L, mas adiante, onde h um cartaz com a escrita: SANDLIAS PARA CRIANAS explica Herb, ofegante. Jeannette estala a lngua e corre at as sandlias. Quando Herb chega perto ela j escolheu dois pares de sandlias vermelhas com solas de borracha brancas e amarelas, que deixa cair no carrinho. - Pare!- fala Herb, gargalhando.

- Por qu? - ela pergunta e para - O que que voc quer agora? - Mais. - Ento olhe a, est escrito MAIS. - No amole, querido - responde Jeannette e se afasta. Herb consegue ficar ao seu lado por um certo trecho e apesar do rangido do carrinho, observa: - A diferena entre homens e mulheres est em... - Um dlar e noventa e sete - anuncia Jeannette olhando para uma prateleira. - ...um pequeno detalhe: os homens olham para os cartazes e as mulheres no olham. Acho que uma questo de orgulho sexual. Pense num gnio de embalagens que inventa uma caixa onde basta apanhar uma lingueta, pux-la at uma linha picotada, e depois lhe oferece ainda um barbantinho para puxar e abrir o forro interno. - Meias-calas - anuncia Jeannette passando ao lado de uma prateleira. - Nove engenheiros quebram a cabea para construir mquinas para a embalagem automtica. Dezesseis compradores correm como loucos para descobrir o material apropriado. Vinte e trs encarregados do trfego trocam telefonemas s duas da madrugada para transportar setenta mil toneladas de material. E quando voc leva o produto embalado para sua cozinha voc acaba por abrir o pacote enfiando uma faca. - Mais - ela responde. - O que foi que voc disse, amor? - No foi nada, amor. Ela enfia as mos numa gaveta com a escrita Tamanho 5. - Pronto. - ergue um minsculo calo azul-marinho com vivos vermelhos. - Parece uma fralda. - O material elstico - ela explica. possvel que as duas coisas estejam relacionadas, mas Herb prefere no perguntar. Procura na gaveta Tamanho 3 at que encontra um calo idntico, do tamanho da palma de sua mo. - Pronto, est aqui. Vamos embora antes que as crianas fiquem assadas dentro daquele carro. - Herb, que bobagem. Aquele um calo para menino. - Acho que ficaria realmente muito engraadinho em Karen. - Herb! Voc no est vendo que falta a parte de cima? Herb olha para o minsculo calo, pensativo. - Para que serve uma parte de cima? Karen tem apenas trs anos. - Aqui est. Olha que gracinha, igual ao de Dolly Graham. - Escute, ser que entre nossos vizinhos existe algum que poderia se excitar ao ver as tetas de uma menina de trs anos? - Herb, pare com esta conversa suja. - Pois eu gosto da implicao. - Pronto, temos tudo. - Jeannette sorri. - Realmente uma gracinha. - Deixa cair o achado no carrinho e ambos se dirigem, rangendo baixinho, at a caixa, com seis camisetas, quatro calas bege, dois pares de sandlias vermelhas com solas brancas e amarelas de borracha, um calo de banho tamanho cinco e uma miniatura perfeita de biquni, tamanho trs.

***

As crianas eram mais de uma dzia, dentro e em volta do lago e brincavam, cantando. Charlie jamais ouvira um canto igual. J ouvira cantorias piores, e at melhores, mas nunca um canto igual a este. Parecia aquele som suave que sai de um rgo, diminuindo de intensidade at passar por uma nota logo ao lado. Existem brinquedos projetados para emitir uma nica nota constante, que parece um acorde modulado. Estas crianas, cuja idade variava entre os trs anos e a adolescncia, cantavam assim. A coisa mais extraordinria era que, entre os quinze ou mais cantores, s quatro ou talvez cinco cantavam de uma vez. A melodia passava de um grupo ao outro, passando das rvores beira do lago, procedendo at a beirada oposta, espalhando-se a seguir at que algumas vozes chegavam da esquerda e uma voz de soprano da direita. O acorde era quase visvel enquanto se concentrava, se espalhava, parava, procedia, mudando de tom sem perder a sequncia, numa continuidade suave, doce e afinadssima. A maioria das crianas estava nua e todas se apresentavam bem crescidas, robustas, de olhos brilhantes. Charlie, que ainda no sabia fazer distines, achou que eram todas meninas. Pelo jeito, as crianas no pareciam se concentrar na msica. Brincavam, chafurdavam na gua, corriam em volta, faziam construes de terra, gravetos e pedrinhas coloridas e havia trs que jogavam bola. Conversavam entre eles naquele idioma que lembrava o arrulhar de pombos, se chamavam, corriam e se perseguiam, estrilando quando eram quase alcanadas e uma chorou, como qualquer criana, quando caiu (mas logo trs outras a levantaram, consolando-a, beijando-a e brincando at que voltou a sorrir), mas acima de tudo pairava aquele acorde mutvel e modulado de trs, quatro e s vezes cinco notas. Charlie j ouvira algo parecido no ptio principal do Centro Mdico, mas no era to leve, to espontneo e sempre ouvira esta msica em qualquer parte de Ledom onde houvesse uma reunio de grupos maiores; pairava acima dos ledomitas como a nvoa de sua respirao paira acima dos rebanhos de renas, nas plancies geladas da Lapnia. - Por que cantam assim? - Porque fazem sempre tudo juntas - respondeu Philos e seus olhos brilhavam. - E quando se encontram juntas, fazendo coisas diferentes, elas se acompanham assim, qualquer coisa que estejam fazendo. algo que elas sentem como a claridade do cu, sem pensar no assunto, simplesmente porque gostam disto. As variaes acontecem por puro prazer, como quando a gente vai da gua fria para as pedras mornas, s pela sensao que isto propicia aos ps. As crianas mantm a msica no ar, a tiram do ar e depois a devolvem. Deixe que eu lhe mostre algo. - Emitiu depressa trs notas claras e distintas: d, sol, mi. As trs notas, como pedrinhas coloridas lanadas ao ar, foram apanhadas por trs crianas, uma nota por cada criana, de forma que voltaram como um arpejo e se confundiram num acorde; logo o arpejo e o acorde foram repetidos e depois uma criana - Charlie viu qual era, ela estava no lago - mudou uma nota e o arpejo saiu em d, f, mi... e logo depois em r, f, mi e de repente, em f, d, l... e continuou assim, progredindo, modulando, invertendo, aumentando... at que enfim o arpejo desapareceu e a msica continuou como sempre com acordes mutveis. - Isto ... muito lindo - murmurou Charlie, desgostoso por no encontrar palavras adequadas para tamanha beleza. Philos observou, satisfeito: - Ali est Grocid.

Grocid, com uma capa escarlate flutuante, s fechada no pescoo, acabava de sair da casa. Virou-se, olhou para cima e acenou, cantando as mesmas trs notas que Philos tinha lanado no ar ainda h pouco. (As notas mais uma vez foram capturadas pelas crianas, que brincaram com elas). Grocid sorriu. Philos explicou a Charlie: - Ele est dizendo que quando ouviu aquelas notas, logo adivinhou quem estava chegando. - Levantou a voz: - Grocid! Podemos vir? Grocid convidou-os com um gesto, sorrindo, e ambos desceram pela encosta. Grocid ergueu uma criana e foi encontr-los. A criana estava sentada em seu ombro, soltando gritos de alegria e batendo na capa esvoaante. - Que bom, Philos, voc trouxe Charlie Johns! Desam logo, vamos! E um prazer v-los aqui! - Charlie ficou pasmado ao ver que Philos e Grocid trocavam um beijo. Quando Grocid se virou para ele, esticou uma mo rgida e Grocid compreendeu no mesmo instante e apertou sua mo e a soltou a seguir. - Esta Anaw, - explicou Grocid e com uma mecha de seus cabelos fez ccegas no pescoo da criana. A criana riu e escondeu o rosto na cabeleira de Grocid, depois ergueu o rosto e com um olho risonho observou Charlie. Charlie devolveu o sorriso. Entraram na casa. Portas que se dilatavam? Iluminao misteriosa? Bandejas sem gravidade? Desjejum automaticamente congelado? Cho automtico? No havia nada disso. A sala era superficialmente retangular, para satisfao de Charlie, que se deu conta at que ponto sentia saudades de linhas retas. O forro baixo era sustentado por caibros aparentes e o ambiente era fresco - no por causa de condicionadores de ar, mas por causa das paredes grossas e das janelas protegidas por plantas. - Era uma temperatura agradvel e natural que chegava das prprias profundezas da terra. E havia cadeiras de verdade acabadas mo, trs de desenho rstico, enfeitadas de tiras de cip ou de tabuinhas tranadas. O soalho era de lajotas lisas assentadas com uma espcie de cimento azulado e brilhante e coberto com tapetes feitos mo, bastante coloridos. Sobre uma mesa baixa havia uma enorme baixela redonda, torneada numa pea inteiria de madeira de lei e um servio de bebidas, slido mas agradvel - um jarro e sete ou oito canecas de terracota. O prato ostentava uma salada colorida, disposta em forma de estrela, de verduras, frutas e nozes. Nas paredes, Charlie viu quadros, em sua maioria pintados com cores naturais, de terras - verde, marrom, laranja, e com os vermelhos amarelados de ptalas de flores. Alguns quadros eram abstratos, outros impressionistas. Charlie reparou especialmente num quadro que representava uma cena de dois ledomitas retratados num ngulo esquisito, como vistos de cima e um pouco de lado. Uma figura estava de p, e de costas, olhando para outra, cada, que dava a impresso de estar machucada e sofrendo. Os traos eram meio borrados e esta tcnica concorria para transmitir, primeira vista, a impresso que a cena estava sendo vista por olhos cheios de lgrimas. - Sinto-me feliz por voc estar aqui - falou o outro chefe do Centro das Crianas, Nasive. Charlie, que estava admirando o quadro, se virou e viu que o alto ledomita usava uma capa igual de Grocid. Nasive estendeu-lhe a mo que Charlie apertou brevemente. - Eu tambm - respondeu. - Gosto muito daqui. - Imaginamos que voc gostaria - disse Nasive. - Acredito que isto no muito diferente do que voc est acostumado a ver. Charlie poderia ter confirmado para encerrar o assunto, mas naquele lugar e com aquelas pessoas sentiu a necessidade de ser honesto.

- No, diferente de tudo quanto eu estava acostumado a ver - explicou. - Tnhamos um pouco destas coisas, mas muito pouco. - Sente-se. Vamos comer alguma coisa - s para beliscar. melhor deixar um pouco de espao no estmago, porque em breve estaremos num banquete. Grocid encheu os pratos quase completamente rasos e os distribuiu, enquanto Nasive despejava um lquido dourado nas canecas. Charlie descobriu que a bebida era aromtica, talvez uma espcie de hidromel, fresca e sem ser gelada e deixava na boca um gosto delicioso. Comeu a salada com um garfo de madeira de acabamento acetinado, que possua dois dentes curtos e estreitos e um dente mais largo e mais comprido, cujo lado externo era afiado e servia para cortar. A salada era onze vezes deliciosa (uma para cada ingrediente) e Charlie teve que se controlar para: a) no devor-la, e b) no pedir mais uma poro. Comeram conversando, mas Charlie no falou muito apesar de perceber que seus anfitries se esforavam em dizer apenas coisas que pudessem interess-lo, no se demorando muito em assuntos que poderiam exclu-lo da conversa. Fredon, alm da colina, descobriu uma broca. Voc j viu os novos mosaicos de Dregg? Madeira com cermica, e tem uma aparncia de terem sido esmaltados a fogo, ao mesmo tempo. Nariah est querendo pedir um tratamento biosttico de uma nova fibra de asclpsia. O garoto de Eriu quebrou a perna, que tolice. E durante todo este tempo as crianas entravam e saam, sem jamais interromper a conversa e assim mesmo recebendo um fruto ou uma noz, pedindo licena, fazendo perguntas: - Ilew viu uma liblula. Uma liblula uma espcie de aranha? (No, nenhum aracndeo possui asas). A criana desaparece num farfalhar de tnica amarela e fitas azuis e logo substituda por uma criaturinha diminuta e nua, com uma expresso faceira, que sentencia: - Grocid, sua cara engraada. (Sua carinha tambm engraada.) A criaturinha solta uma gargalhada e desaparece. Charlie, enquanto comia fazendo um grande esforo para no se apressar, observa Nasive que, sentado num escaninho baixo, extraa com cuidado uma lasca de sua prpria mo. A mo era bonita, grande e forte e Charlie, seguindo os movimentos de um instrumento pontudo que tentava desalojar a lasca na base do dedo mdio, ficou admirado ao ver os calos. A palma da mo e a parte interna dos dedos estavam endurecidas como se a mo pertencesse a um estivador. Charlie percebeu que era necessrio um grande esforo para conciliar aquelas mos calosas com as roupas escarlate e fluentes e a decorao "artstica" e percebeu que naquele instante ainda no conseguia fazer uma avaliao correta. Batendo no descanso slido da cadeira, perguntou: - Isto foi feito aqui? - Aqui mesmo - respondeu Nasive, com a consueta animao. - Foi feito por mim, pessoalmente. Grocid e eu construmos tudo aqui. Com a ajuda das crianas, claro. Grocid fez todos os pratos e todas as canecas. - Voc gosta? - Gosto muito - respondeu Charlie. Os pratos e as canecas eram de um marrom dourado, marmorizados. - realmente barro cozido e esmaltado, ou aquele campo A serve tambm como forno? - Nem uma coisa nem a outra - falou Nasive. - Gostaria de ver como fizemos? Lanou um olhar ao prato vazio de Charlie - Ou prefere comer mais um pouco de... Charlie afastou o prato muito a contragosto. - Obrigado. Gostaria de ver tudo. Ento foram at uma porta que dava para o retiro. Uma criana escondida entre as cortinas pulou brincando em direo de Nasive que, sem parar, apanhou a criana, virou-a de ponta-cabea, bateu suavemente a cabecinha no cho e voltou a coloc-la

de p, enquanto a criana lanava gritos de alegria. Sorrindo, Nasive acenou para Charlie sair pela porta. - Voc gosta muito de crianas - observou Charlie. - Meu Deus - respondeu Nasive. Mais uma vez, o idioma apresentava seus matizes mltiplos, a ponto que uma traduo se tornava difcil. Charlie teve a impresso de que as palavras "Meu Deus" significavam uma resposta direta e no uma exclamao. Neste caso, a criana seria seu Deus? Ou seria o conceito da Criana? Estavam numa sala um pouco mais ampla que a anterior e tambm mais alta, mas sua aparncia era totalmente diferente. Era uma oficina - uma oficina de verdade. O assoalho era de ladrilhos, as paredes de madeira aplainada mas sem muito acabamento, como pranchas navais. Ganchos de madeira sustentavam utenslios bsicos: malhos e cunha, martelos, enxs, plainas para desbastar raios de rodas, sovelas, machados e cutelos, tringulos, calibradores, prumos, braadeiras, um jogo de puas e plainas. Apoiadas nas paredes e tambm espalhadas pelo cho havia mquinas, s podiam ser isto, mas algumas eram de madeira, obviamente feitas mo! Por exemplo, uma serra de mesa, acionada por um pedal e por uma manivela ligados por uma conexo, e que possua uma lmina vertical que se movimentava para cima e para baixo. Uma armao destacvel servia para firmar a ponta do serrote, utilizando-se de uma mola de madeira. Havia tambm um torno com um grande nmero de roldanas de madeira para regular a velocidade, e um enorme volante de cermica que devia pesar perto de cento e cinquenta quilos. Nasive porm queria que Charlie visse o forno, que se encontrava num canto. Era construdo em tijolos, com uma pesada porta metlica, uma chamin no topo e sustentado por pilastras tambm de tijolos. O cadinho sobre rodzios se encontrava embaixo. - Esta tambm nossa forja - explicou Nasive, puxando-o para fora com seu brao musculoso e depois fazendo-o mais uma vez rolar para o seu lugar. O cadinho era ligado a um fole lateral acionado a pedal. A ponta do fole era enfiada num grande volume mole que parecia uma bexiga vazia - e era mesmo. Nasive acionou vigorosamente os pedais e o volume cheio de dobras emitiu um suspiro e comeou a se agitar at comear a se erguer, inchando-se. - A ideia me surgiu quando vi uma das crianas aprender a tocar uma gaita de fole - explicou Nasive com os olhos brilhantes. Parou de bombear e puxou uma pequena alavanca. Charlie ouviu um assovio do ar subindo entre as grades. Nasive puxou mais um pouco e o ar rugiu. - Voc pode ver que temos todo o controle desejvel e tambm no necessrio pedir a um adulto avantajado para ficar pedalando o tempo todo. Todas as crianas podem fazer isto, todas ajudam quanto podem, mesmo as menores. Elas se divertem um bocado. - Realmente, maravilhoso - comentou Charlie, sinceramente admirado. - Entretanto deve existir uma maneira mais fcil. - Sem dvida - respondeu Nasive, mas no deu qualquer outra explicao. Charlie observou, admirado, tudo que se encontrava ao seu redor: as pilhas ordeiras de madeira, obviamente beneficiada ali mesmo, os slidos suportes das mquinas de madeira, os... - Olhe para isto - falou Nasive. Charlie apontou para o volante. - Parece de cermica. Como foi que vocs conseguiram cozer um objeto daquele tamanho? Nasive acenou para o forno.

- Cabe certinho, mas cabe. Por outro lado, teve que ficar l dentro por um bocado de tempo. Tivemos que esvaziar toda a oficina e organizar uma festa com danas at que ficou pronto. - E o pessoal ficou danando em cima dos pedais! - exclamou - Sobre os pedais e por todos os lados. Foi uma tima festa - respondeu Nasive, rindo. - Quer saber por que o volante de cermica? bem macio, e era muito mais fcil acertar a circunferncia fazendo-o de barro do que esculpindo-o na pedra. - Sem dvida - concordou Charlie, voltando a observar o volante e ao mesmo tempo pensando em elevadores invisveis, mquinas de tempo e num dispositivo que, acionado apenas com as pontas dos dedos, era capaz de arrancar grandes pores das encostas dos morros, e transport-las para onde fosse necessrio. Por um instante ficou com a dvida que este pessoal, por estar afastado, desconhecesse os meios usados nos dois grandes Centros, mas logo se lembrou que conhecera Nasive e Grocid no Centro Mdico. Ento imaginou que apesar de conhecer os meios usados nos Centros, fossem proibidos de us-los e tivessem que trabalhar duramente entre a casa e o campo, at terem as mos cobertas de calos, enquanto Seace e Mielwis conseguiam por um passe de mgica extrair frutas geladinhas de receptculos embutidos nas paredes, todas as vezes que desejavam tomar o desjejum na cama. Obviamente, quem pode, pode. - Mesmo assim, um pedao bem grande de cermica. - No, no excessivo. Venha comigo, quero lhe mostrar uma coisa - convidou Nasive. Levou Charlie at uma porta que dava para o exterior e saram no jardim. Quatro ou cinco crianas brincavam sobre o gramado e uma outra estava sentada no galho de uma rvore. Ao ver Nasive, todas gritaram de alegria e se aproximaram, para se afastar correndo logo a seguir. Enquanto conversava, Nasive no deixava de dar ateno s crianas, afagando seus cabelos, respondendo s perguntas, dando palmadinhas carinhosas. Charlie Johns percebeu a esttua. Pensou que seria possvel chamar aquele grupo de a Madona com a criana. A figura adulta se encontrava ajoelhada, olhando para cima, e com o corpo coberto pelas dobras de algo que parecia uma fazenda mole, drapeada. A figura da criana tambm olhava para o alto, com uma expresso transcendente, quase exttica. O corpo da criana era despido e de uma tonalidade que reproduzia perfeitamente a cor da pele, como alis os membros da figura adulta, cujas vestes brilhavam em todos os matizes das chamas. Havia duas caractersticas surpreendentes naquela escultura: em primeiro lugar, a figura adulta media um metro e meio, e a da criana media trs metros e meio! Em segundo lugar, o grupo era uma unidade inteiria, de barro cozido, perfeitamente vitrificado. Charlie, estupefato pela beleza daquela obra de arte, a perfeio de seu acabamento e sobretudo seu simbolismo, ficou completamente absorto. Mirava a figura adulta, diminuta, que fitava com profunda venerao a criana gigantesca em sua frente, a qual tambm olhava para o alto, como a expressar o seu desejo para algo maior... mais elevado... No prestou ateno s palavras de Nasive e pediu que repetisse. - Falei que no posso lhe mostrar o forno que serviu para isto - disse Nasive. Charlie, ainda fascinado, observou atentamente a obra, tentando adivinhar se tinha sido cozida por etapas e depois juntada naquele lugar. Mas parecia impossvel. O esmalte vitrificado era perfeito, sem sinal de emenda, da base at o topo. Alis, a prpria base representava uma enorme almofada de ptalas de flores multicoloridas,

era vitrificada! Ento, aqui tambm eles aplicavam o tal campo A em vasta escala! Nasive explicou: - As esttuas foram esculpidas aqui mesmo, no local em que se encontram, e o cozimento tambm foi feito aqui. Grocid e eu fizemos a maior parte, menos as flores, as crianas esculpiram as flores. Mais de duzentas crianas peneiraram a argila, amassando-a em seguida, para que no rachasse durante o cozimento. - No diga!... Quer dizer que vocs construram um forno em sua volta! - Construmos trs fornos em sua volta. O primeiro para a secagem, que depois foi desmontado, para que pudssemos pintar as esttuas. O segundo forno serviu para o cozimento dos esmaltes coloridos e tambm foi desmontado para que pudssemos dar o acabamento vitrificado. O terceiro forno serviu para a fixar a vitrificao. - E este, foi definitivamente destrudo e jogado fora. - No o jogamos fora. Usamos os tijolos para fazer o novo assoalho da oficina. Mas mesmo que tivssemos que jog-lo fora - acho que valeria a pena. - Sem dvida - confirmou Charlie. - Nasive... qual o significado disto? - Chama-se "Aquele que Faz" - respondeu Nasive. (No idioma de Ledom isto significava o criador, e ao mesmo tempo aquele que cumpre, aquele que age.) O adulto que adora a criana. A criana que adora algo... algo diferente. Aquele Que Faz? - Os pais fazem a criana. A criana faz os pais. - A criana o qu? Nasive soltou aquela gargalhada simptica, sincera, que parecia uma caracterstica deste povo. - Vamos, reflita, como que os pais podem ser pais, a no ser por intermdio de uma criana? Charlie tambm riu, porm enquanto se afastavam e ele lanava mais um olhar ao grupo de terracota brilhante, sabia que Nasive poderia ter explicado mais. O prprio Nasive pareceu entender seus sentimentos, porque tocou no brao de Charlie e falou com sua voz macia: - Vamos. Acho que mais adiante voc chegar a compreender. Charlie se afastou do local mas no conseguiu se livrar da lembrana do estranho monumento que brilhava no jardim. Enquanto voltavam para a oficina, Charlie ainda estava a se perguntar: Por que a criana era de um tamanho maior que seu progenitor? ... s percebeu ter formulado a pergunta em voz alta quando Nasive, ao entrar na sala de estar, agarrou mais uma vez a mesma criana, escondida atrs de uma cortina, e depois de ajud-la a dar uma cambalhota no ar, disse: - Mas... as crianas so realmente maiores. Bom... neste idioma, como tambm em ingls, "maior" significava ou podia significar, de maior estatura moral... A este ponto decidiu deixar as especulaes para mais adiante. Com os olhos brilhantes pelo entusiasmo procurou algum na sala e ficou decepcionado. Era uma lstima no encontrar ningum a quem mostrar uma coisa to linda. Philos entendeu logo e disse: - Grocid, ele viu sua esttua. Charlie, muito obrigado. Charlie sentiu-se muito satisfeito, mas como no estava vendo sua prpria expresso e seus olhos brilhantes, acabou por no entender o motivo daqueles agradecimentos.

*** Com suas pernas tortas e os ombros erguidos, o Vilo est se aproximando da Mocinha, vestida de camisola e encolhida sobre a cama. - No me machuque! - grita a mocinha com sotaque italiano e a cmera se aproxima bamboleando como o Vilo, se transforma no prprio Vilo, e todos os insetos de carne e osso sentados no interior dos besouros de ao e cromo, enfileirados em frente tela monstruosa do auto-cine, piscam os olhos e sentem que o corao acelera suas batidas. O ar colorido de non em volta do balco do pipoqueiro parece pesado e trgido, as lanternas apagadas das fileiras e fileira de carros parecem tmidas. Quando a cmera se aproxima o bastante (porque nesta estao a nfase nos decotes, e as aurolas so consideradas dmod), a mo enorme do vilo chega de algum lugar fora da tela e se abate com violncia sobre a face branca da mocinha (a msica de fundo tambm estremece) e volta a desaparecer para baixo, seguida pelo som de seda rasgada. O rosto da mocinha, ainda em dose, com doze metros de altura desde os cabelos revoltos at a covinha do queixo, empurrado para trs pela cmera, ou ento pelo Vilo e comprimido contra os travesseiros com fronhas de cetim, enquanto a sombra da cabea do Vilo comea a cobri-lo, com uma preciso implacvel do homem do som virando um boto para aumentar o volume. - No me machuque! No me machuque! Herb Raile, sentado atrs da direo de seu carro, comea finalmente a perceber sons ritmados de luta a seu lado. Karen est dormindo profundamente sobre o assento traseiro, mas Davy que, normalmente a esta hora tambm j dorme, est acordado e eltrico. Jeannette o segura com um brao enquanto tenta cobrir seus olhos com a outra mo. Davy est fazendo esforos terrveis para se livrar dos braos maternos e enquanto luta consegue lanar olhares vidos em direo da tela. Herb Raile que tambm observa avidamente, ao ouvir aquela atividade ao lado, pergunta sem tirar os olhos da tela: - O que est acontecendo? - Estes no so espetculos para crianas - responde Jeannette entre dentes cerrados. Parece ofegante em consequncia de um ou do outro estmulo. - No me machuquei - berra a mocinha da tela com voz penetrante e poderosa e logo a seguir seu rosto se contrai num espasmo e ela fecha os olhos. - Ahh-h-h-h geme a boca. - Machuque-me. Machuque-me. Machuque-me. Davy consegue se livrar da mo que lhe tapa os olhos. - Eu quero ver! - Obedea a sua me, ou vai ter! - berra Herb, sem tirar os olhos da tela. Davy consegue afundar os dentes no brao da me que lana um grito: - Voc me machucou! Da tela super-policroma e gigantesca chegam rpidas explicaes ofegantes que esclarecem que, por causa de um mal-entendido longnquo, a Mocinha e o Vilo so legalmente casados h muito tempo, e quando a Mocinha termina por dizer ao Vilo que toda aquela paixo desenfreada perfeitamente justificada pela situao, a imagem se dissolve com acompanhamento de clangores de trombetas e a assistncia, exausta, volta a piscar os olhos enfrentando a realidade do presente. - Voc no devia ter deixado que ele assistisse - reclama Herb com ar de censura. - No deixei, mas ele conseguiu. Me mordeu. Segue-se um pequeno interldio: Davy comea a perceber que fez algo que no devia. Sem saber ao certo o que, desata a chorar. Ento consolado e ganha um bo-

linho de camaro e um picol de framboesa. O picol logo se revela um problema, porque em vez de ficar grudado em seu palito, se destaca e desliza em direo aos dedos, deixando cair gotas sobre as calas. Herb resolve o problema enfiando todo o picol em sua boca, um gesto que lhe provoca uma sensao desagradvel no nariz e leva Davy a concluir que est sendo roubado. Entretanto, esta nova crise se resolve logo porque as luzes comeam a se apagar e a tela se ilumina para o segundo programa. - Ainda bem que algo que Davy pode assistir - comenta Herb depois de dois minutos. - Por que esta gente no projeta o Western primeiro, para evitar que nossas crianas vejam o que voc j sabe? - Sente-se em meu colo, meu bem - fala Jeannette. - Voc consegue ver tudo direitinho? Davy v perfeitamente a luta na beira do barranco, o corpo que cai, o velho cado ao p das rochas, o peo malvado se inclinando, uma golfada de sangue vermelho saindo da boca do velho cado: - Sou... Chuck... Chuck Fitch... ajude-me. - O peo malvado gargalha: - Voc mesmo Chuck Fitch? Era isto que eu queria saber. - Saca o seu 45. Os tiros ribombam e o corpo do velho estremece pelo impacto das balas. Estertores de agonia. O peo malvado sorri enquanto pisoteia o rosto do velho, mas esta cena no reprisada pela cmera que se afasta para mostrar como peo malvado chuta o corpo pela inclinao do canyon. Flashback para uma rua de terra batida com passeios laterais de tbuas. Herb comenta, pensativo: - Sim, vou telefonar a este pessoal amanh mesmo, e vou perguntar por que no projetam o Western primeiro.

*** Foram todos at a casa de Wombew, cuja entrada ostentava uma cerca tranada, intrincada e slida, feita com moures fincados no cho e cips tranados entre um e o outro. Wombew, um adulto jovem de nariz adunco, mostrou a Charlie que a cerca no era apenas uma cerca, mas parte integrante da casa cujas paredes eram construdas da mesma forma e cobertas com argila recolhida nas redondezas - o antigo sistema de construo de pau-a-pique. A argila, completamente seca, estava ainda coberta por uma caiao que no era branca, mas violeta. O teto coberto de terra, era protegido por uma espessa camada de capim, do tipo que crescia em tufos em qualquer canto de Ledom. A casa era linda, especialmente pelas suas divises internas, porque as construes de pau-a-pique no precisam ser planejadas segundo o tamanho-padro das vigas, as paredes curvas s aumentam a estabilidade. Grocid, Nasive e suas crianas mostraram a Charlie todos os tesouros de Wombew. Todos foram at a casa de Aborp, construda de terra batida. As paredes eram de terra molhada e compactada entre duas paredes de madeira que serviam como forma, por quatro ledomitas robustos que batiam a terra com a ajuda de pesados malhos de madeira. Quando a terra secava, era fcil remover as chapas de madeira. Este tipo de construo, como a outra de pau-a-pique, podia ser projetada de maneira muito flexvel. Continuaram o caminho com Grocid e Nasive e sua crianas e Wombew e suas

crianas. Chegaram casa de Obtre, composta de mdulos quadrados de pedra lavrada. Cada mdulo tinha seu teto abobadado, cuja construo era muito simples. Bastava colocar a terra entre as quatro paredes at o topo, acrescentar mais terra at formar um monte da altura desejada e depois cobri-lo de uma espessa camada de estuque. Quando o estuque secava, tirava-se toda a terra. Dizem que este tipo de casa, com este tipo de teto, pode durar mil anos. Obtre e as crianas de Obtre se uniram ao grupo. Edec morava numa casa de troncos e Viomor no interior de uma colina. Sua casa era em parte revestida de madeira lustrada mo e em parte cortada na rocha viva. Piante tinha uma casa construda com seixos e coberta de sap e as paredes internas eram forradas de tapearias maravilhosas; Charlie chegou a ver o tear manual no retro da casa, com Piante e seu companheiro trabalhando, enquanto duas crianas e seu companheiro, Viomor e Edec e suas famlias se juntaram ao grupo, e enquanto atravessavam as reas ajardinadas, mais gente, mais crianas e adolescentes, vinham dos campos e dos bosques, largando seus utenslios e se juntavam turma. A multido aumentava e a msica tambm; no ficava mais forte, s mais vasta. Todos caminhavam na mesma direo aumentando sempre de nmero e foi assim que Charlie Johns e toda aquela gente chegaram ao local da cerimnia.

*** Durante a tarde, Jeannette, perturbada, se deixa cair sobre a cama arrumada. Por que motivo eu me comporto deste jeito? Ela acaba de mandar embora um vendedor domiciliar de artigos domsticos. At aqui, tudo bem. Afinal, ningum manda esta gente tocar a campainha, e eles sabem que se arriscam. E ningum que tenha a cabea no lugar compra o que no precisa. Hoje em dia a gente precisa ter ideias claras a respeito e manter o ponto de vista, caso contrrio gasta o que no pode., Mas no era isto, era a maneira de mandar o homem embora. J tinha acontecido antes e sem dvida aconteceria no futuro e esta era a razo pela qual Jeannette sentia que era uma criatura desprezvel. Afinal, era necessrio ser to rspida? Era necessrio ser to fria, to grosseira, chegar a quase bater a porta? No era o seu jeito normal. No poderia ter se livrado do vendedor usando seu jeito habitual, seus modos de Jeannette, em vez de agir como a personagem numa pardia da dura vida do vendedor domiciliar? Sim, poderia. Jeannette se senta. Talvez ser possvel raciocinar e encontrar o motivo, e depois nunca mais a coisa poder incomod-la. J aconteceu muitas vezes dela se livrar de pessoas indesejveis usando seus modos normais. Um sorriso, uma pequena mentira, o nenm acaba de acordar ou o telefone est tocando. isto no difcil e no ofende ningum. Meu marido comprou a mesma coisa anteontem. Que pena, se voc tivesse chegado h uma semana... acabo de ganhar um. Quem poderia lhe dizer que estava mentindo? Iam embora e ningum ficava machucado. Mas de vez em quando ela toma uma atitude diferente, como agora, torce a boca e toma aqueles ares altivos. E depois fica parada atrs da porta quase batida, roendo

a unha esmaltada de vermelho e depois se aproxima da janela para olhar pela cortina, sem toc-la, e observa o homem que se afasta. Pela postura daquelas costas que se afastam ela percebe que o homem est arrasado. Ela se sente mal, ele est arrasado e qual a vantagem? Jeannette sente que podre. Por que fez isto com o coitado? No era um sujeito impertinente. Muito pelo contrrio. Um sujeito bem apanhado, um sorriso simptico, dentes fortes, roupas bem cuidadas e no parecia ter a inteno de enfiar o p na porta. A atitude respeitosa de quem est falando com uma senhora e deseja ajud-la, vendendo uma coisa til. Estava vendendo uma coisa, no estava se vendendo. Quer saber uma coisa, pensa Jeannette falando consigo mesma, se fosse um cafajeste, um bolha que pisca e mexe as sobrancelhas, destes que logo olham para o decote e estalam os lbios, voc o teria mandado embora de maneira educada, teria recusado depressa, sem dar importncia. Pois , pensa assustada, aqui est a resposta. Voc gostou dele, foi por isto que voc o tratou mal. Sentada na beira da cama, examina a ideia, depois fecha os olhos e d asas imaginao. Pensa no homem entrando pela porta, tocando-a. Pensa nele dentro daquele quarto. E no acontece nada. Nenhuma reao. Ela gosta do sujeito mas no nesse sentido. - Como que a gente pode gostar de um homem sem desej-lo? - pergunta em voz alta. Ningum responde. Jeannette est firmemente convencida que se uma mulher gosta de um homem porque o deseja. Onde j se ouviu que poderia ser de outro jeito? As pessoas no gostam de outras pessoas a no ser que... Por outro lado, se ela no consegue sentir o que deseja, deve ser uma destas coisas subconscientes, deve ser porque ela est escondendo o que sente. Jeannette no quer desejar outro homem, s Herb, e deve ser por isto. Ela mesmo podre. Deixa-se cair sobre a cama mais uma vez e pensa que deveria ser fustigada. mesmo podre.

*** A festa era no topo de uma montanha ou, pelo menos, era a colina mais alta que Charlie tinha visto at aquele ponto. Quando Charlie, Philos e toda aquela multido chegaram, havia mais ou menos uma centena de ledomitas a esper-los. As iguarias, todas sobre bandejas de folhas tranadas no estilo havaiano, estavam espalhados sobre a relva, num bosque de altas rvores com folhas escuras. Nem mesmo um decorador japons poderia ter arranjado flores de maneira mais linda que esta gente cheia de talento enfeitava seus pratos carregados de alimentos. Cada prato e cada cesta era uma obra de arte, uma construo de cores e formas, de contrastes e harmonias: os aromas eram de uma sinfonia. - Sirva-se - convidou Philos com um sorriso. Charlie olhava ao redor, estupefato. Os ledomitas vinham de todas as direes, aparecendo entre as rvores, trocando saudaes com gritos de alegria. Muitos se abraavam e se beijavam.

- Onde? - Em qualquer lugar. Aqui tudo de todos. Passaram no meio de toda aquela multido que se movimentava sem parar e foram se sentar debaixo de algumas rvores. Em sua frente havia uma quantidade de pratos com iguarias do tamanho de um bocado, e os arranjos eram to admirveis que Charlie no teve coragem de apanhar nada at que Philos comeou a comer, desfazendo toda aquela simetria. Uma linda criana chegou balanando sobre a cabea uma bandeja com meia dzia de canecas, aparentemente projetadas para este fim, que tinham a forma de cone truncado, com bases largas. Philos estendeu um brao e a criana se aproximou aos pulinhos. Philos apanhou duas canecas e beijou a criana que riu e logo se afastou. Charlie experimentou a bebida: parecia suco de ma, bem fresquinho, talvez misturado com suco de pssego. Comeou a comer com verdadeiro entusiasmo. A comida no era s bonita, mas era deliciosa. Quando comeu o suficiente para diminuir um pouco o ritmo da mastigao e comeou mais uma vez a observar o que acontecia em sua volta, percebeu que o bosque estava dominado por uma estranha tenso. Talvez fosse efeito da msica que pairava no ar, pois agora ela parecia um suspiro, mas muito mais amplo, permeado de uma pulsao que se fazia sempre mais distinta e mais regular. Charlie ainda ficou admirado ao ver que muita gente no estava comendo, mas alimentando outros. Perguntou qual era o motivo. - Estas pessoas esto partilhando alguma coisa. Quando voc encontra algo que especialmente bom, voc no sente a necessidade de partilh-lo com uma outra pessoa? Charlie lembrou-se de sua reao ao ver a esttua, sua frustrao por no existir ningum a quem mostr-la, e respondeu: - Acho que sim - olhou para seu acompanhante e acrescentou: - Escute, no quero que minha presena o impea de conversar com seus amigos. Esteja vontade. Uma expresso indefinvel passou pelo rosto de Philos. - Voc realmente muito amvel - respondeu, sinceramente agradecido. - Mas... por enquanto no vou falar com ningum. Pelo menos, agora. (Charlie teve a impresso que sua tez morena estava mais corada. Por qu? Estaria zangado? No teve coragem de perguntar.) - Quanta gente - comentou aps um pequeno intervalo. - Todo mundo est aqui. - alguma ocasio especial? - Se voc no se importa, gostaria de conhecer suas impresses quando tudo terminar. Charlie, perplexo, s respondeu: - Est bem... Ficaram em silncio para poder ouvir. A msica difusa que pairava acima daquela reunio comeou a ficar sempre mais suave, um zunido de acordes com variaes. De repente Charlie percebeu um ritmo estranho e observando com mais ateno, viu que muitos cantores estavam batendo uma mo na base da garganta. Alguns faziam isto nas gargantas de seus companheiros. Estas palmadinhas muito leves conferiam voz uma vibrao que finalmente se transformou num ritmo definido, bastante rpido e claro. Parecia um compasso de oito, com uma maior nfase na primeira e na quarta batida, e acompanhava uma melodia a quatro vozes que variava, variava, variava... e todos pareciam um pouco tensos, inclinados para frente...

Uma poderosa voz de soprano surgiu de repente como um clarim, espalhando uma cascata de notas, surgindo como um chafariz acima da melodia de acompanhamento e parou. A mesma melodia foi repetida mais adiante por uma voz mais fraca e depois passou para dois tenores. Quando terminaram, ela voltou a surgir bem ao lado de Charlie, pela voz vibrante de um ledomita de capa azul, que eliminou todas as variaes, soltando-a em sua forma mais pura de seis notas seguidas. Houve uma certa agitao em volta e outras vozes repetiram o mesmo tema, e antes que acabassem, um grupo recomeou, e outro mais, e a melodia se transformou numa fuga, subindo e descendo, subindo e descendo, com as vozes se entrelaando em variaes complexas. E o acompanhamento sussurrado continuava, com seu ritmo marcado com as batidas na garganta, aumentando e diminuindo, ampliando-se e voltando a se retrair. De repente, com um movimento to explosivo como a manifestao da voz de soprano pouco antes, uma figura nua saiu rodopiando entre as rvores, e sempre rodopiando comeou a se movimentar entre as pessoas e os troncos. Os giros eram to rpidos que os contornos do corpo pareciam indistintos, mas o movimento era seguro e a figura conseguia evitar qualquer obstculo. O ledomita rodopiante chegou perto de Philos, pulou para o alto e parou de joelhos, com os braos abertos e o rosto apoiado na relva macia. Logo surgiu mais um, e mais um ainda. O bosque se encheu de movimento, as capas esvoaavam em volta dos corpos que giravam to depressa que no era possvel seguir seus movimentos. Charlie viu quando Philos se levantou com um pulo e, com surpresa, percebeu que ele tambm estava de p, um pouco encolhido contra o impacto crescente dos sons e dos movimentos. Teve que fazer um esforo enorme para no se lanar naquela mar. Conseguiu se agarrar ao tronco de uma rvore, ofegando, pois sentia-se dominado pelo receio que seus ps inexperientes no conseguissem sustent-lo no meio daquela multido rodopiante. Seus ps seriam inadequados para todos aqueles rodopios, da mesma forma que seus ouvidos e seus olhos se mostravam inadequados a absorver o que viam e ouviam. Para Charlie, o espetculo se transformou numa srie de impresses intermitentes mas muito claras: o movimento rpido de um trax; uma cabea erguida, de olhos fechados e cabelos esvoaantes, sobre um corpo trmulo; o grito estridente de crianas diminutas, em transe, que atravessavam correndo em linha reta aquela multido em movimento, de braos abertos e olhos fechados, enquanto os danarinos abriam espao por uma questo de reflexo, no ltimo instante, at que um deles se virava e apanhava a criana, jogando-a para o alto, e a criana era apanhada por um outro, e mais outro ainda, at que algum a depositava delicadamente no cho, margem do espao ocupado pelos danarinos. A um certo ponto, sem que Charlie conseguisse dizer quando, o acompanhamento de baixos se tornou um rugido e o ritmo, em vez de ser marcado com palmadinhas sobre a garganta, se transformara em pancadas selvagens sobre o trax e o abdmen. Charlie estava gritando... Philos no estava mais l... Uma onda de algo formou-se dentro do bosque, projetando-se para frente. Charlie percebeu seu movimento antes que desaparecesse. Era tangvel como a radiao que emana da porta aberta de uma fornalha, mas no era calor. No era algo que j tivesse experimentado antes, ou que pudesse ter imaginado... a no ser quando estava sozinho... no, no sozinho, mas com Laura. No era sexo, mas algo que podia ser expressado em parte como o sexo. A passagem desta onda marcou um ponto alto e a seguir o tumulto harmonioso comeou a mudar; os ledomitas danantes comearam a se afastar do centro, formando uma moldura viva que cercava as crianas - muitas, muitas crianas, reunidas num grupo compacto. Todas, mesmo as menorzi-

nhas, se mantinham eretas, sorridentes e felizes, enquanto em sua volta os ledomitas cantavam, venerando-as. O que eles cantavam no se referia s crianas. Tambm no cantavam para as crianas. No existe outra maneira de explic-lo: eles estavam cantando as crianas.

*** Smith sai para conversar com Herb, por cima da sebe do ptio. Acontece que Smithy est furioso com Tillie, por motivos que no necessrio mencionar. Herb est lendo um jornal, sentado numa cadeira de lona, debaixo de um guardasol branco e vermelho, e tambm est furioso, mas a coisa no to grave e tambm , de certa forma, impessoal. O Congresso no s acaba de aprovar uma lei especialmente tola, mas ainda por cima deu demonstrao de imbecilidade, rejeitando um veto presidencial. Quando Herb v Smitty, joga o jornal ao cho e se aproxima da sebe. - Como possvel - pergunta Herb, e sua interrogao vale simplesmente como uma premissa, - que o mundo esteja to cheio de sujos filhos da puta? - No de se admirar - responde Smitty mal humorado. - Cada um deles saiu da parte mais imunda de uma mulher.

*** Em Ledom nunca escurecia, mas quando a maioria foi embora, um pouco da claridade pareceu sumir tambm. Charlie sentou-se sobre o musgo fresco, colocou os pulsos sobre os joelhos dobrados e depois inclinou a cabea para apoiar as faces sobre as costas das mos. Suas faces pareciam um pouco endurecidas, como couro, porque sem que soubesse o motivo, lgrimas tinham brotado de seus olhos, secando a seguir. Finalmente se endireitou, e olhou para Philos que estava a esper-lo com muita pacincia. Para ter maior certeza de no estragar qualquer coisa com palavras inapropriadas, Philos limitou-se a sorrir e a mexer levemente as sobrancelhas. - J terminou? - perguntou Charlie. Philos se encostou na rvore e com um aceno de cabea indicou um grupo de ledomitas, trs adultos e meia dzia de crianas, que estavam animadamente apanhando os restos espalhados numa extremidade da clareira. Em sua volta, como uma nuvem invisvel, pairava uma msica suave. - Nunca termina - explicou Philos. Charlie refletiu ao ouvir estas palavras e pensou na esttua chamada "Aquele Que Faz", e depois, com muita cautela, pensou em algumas coisas vistas naquele bosque e finalmente lembrou tambm da msica que surgia sempre que algumas pessoas se encontravam. Philos perguntou em voz baixa: - Voc ainda quer que eu lhe explique que lugar este? Charlie sacudiu a cabea e se levantou.

- Acho que j entendi - respondeu. - Ento venha. Caminharam em direo dos campos e depois de atravess-los, passaram ao lado das casas, tomando o rumo que os levaria aos Centros. - Por que vocs veneram as crianas? - perguntou Charlie. Philos riu pela alegria. - Em primeiro lugar, acho que por uma questo de religio. Para evitar qualquer discusso a respeito, vou definir a religio como uma experincia sobrenatural ou mstica - parece que a religio uma necessidade da espcie. Entretanto, parece que esta experincia no pode acontecer sem que haja um objeto. No existe nada mais trgico que uma pessoa ou uma cultura que, tendo a necessidade de venerar, no encontra um objeto vlido. - Est bem, vou aceitar isto para evitar discusses - respondeu Charlie e percebeu que as palavras tinham um som esquisito em ledoms. O verbo "aceitar" era sinnimo de "trocar" e tambm de "interpenetrar". Mesmo assim o sentido ficou claro. Mas por que as crianas? - Veneramos o futuro e no o passado. Veneramos o que ser e no o que j foi. Ambicionamos ver as consequncias de nossas prprias aes. Temos em nossa mente a imagem de algo malevel, que est se desenvolvendo, e que podemos melhorar com as nossas aes. Ento, respeitamos esta possibilidade que possumos e a responsabilidade que ela nos confere. Uma criana representa todas estas possibilidades. A mais... - Philos deixou a frase em suspenso. - Continue. - No sei, Charlie. No sei se voc tem a capacidade de compreender o que vou lhe dizer. - Pois tente. Philos encolheu os ombros. - J que voc insiste... Veneramos a criana porque inconcebvel que aceitemos seu mando. Caminharam em silncio por um bom trecho. - Por que seria errado obedecer ao Deus que vocs veneram? - Em teoria acho que no haveria nada de errado, especialmente se, junto obedincia, tivssemos tambm a f num Deus vivo, quero dizer, que pudesse ser, ao mesmo tempo, conhecido - Philos hesitou, procurando uma definio certa. - Na prtica, e na maioria dos casos, a mo de Deus nos assuntos humanos resulta uma mo morta. Seus ditames dependem da interpretao de algum tipo de Ancies; pessoas que vivem no passado, apesar de terem a memria j falha, a vista fraca e os coraes ridos e esgotados, sem amor nenhum - Observou Charlie com seus olhos escuros repletos de compaixo. - Voc ainda no percebeu que a essncia de Ledom a transitoriedade? - Transitoriedade? - Sim. Movimento, crescimento, mudana, catabolismo, passagem. Voc acha que a msica poderia existir sem passagens? E que tal a poesia? Voc seria capaz de pronunciar uma palavra e dizer que um verso, sem acrescentar mais palavras? Voc acha que a vida poderia existir se... Oua, a transitoriedade a definio mais prpria da vida! Uma coisa viva muda a cada instante, alis em cada frao daquele mesmo instante; mesmo quando adoece e se deteriora, ela muda, e quando para de mudar... bom, pode se transformar em muitas coisas, por exemplo em lenha, quando se trata de uma rvore morta, ou alimento, em se tratando de um fruto j colhido: mas tudo isto j no vive... A arquitetura de uma cultura deveria expressar o seu pensamento, e at a sua f. O que sugerem as estruturas do Centro Mdico e do

Centro da Cincia? Charlie deu uma gargalhadinha. - Ma-dei-ra! - gritou em ingls, esticando as slabas e explicou: - Este era o grito dos madeireiros todas as vezes que terminavam de serrar o tronco de uma rvore, e a rvore estava em ponto de cair. Significa: - cuidado, saiam de perto! Philos tambm riu ao entender a brincadeira, e sem mostrar qualquer ressentimento. - Alguma vez voc j viu a imagem de um homem que corre? Ou que anda? Ele aparece desequilibrado, ou melhor, pareceria desequilibrado se ficasse parado no meio do movimento. Ningum podia correr ou andar se no se desequilibrasse em continuao. assim que procede de um lugar para outro - voc repetidamente fica em ponto de cair! - Mas depois acaba-se por saber que so sustentados por muletas invisveis! Philos lanou-lhe um olhar risonho: - Todos os smbolos so assim sustentados. Charlie, mais uma vez, sentiu a necessidade de rir. - S existe um nico Philos. - Pronunciou as palavras imitando, sem querer, um outro tom. Logo viu que Philos corava mais uma vez. A raiva - e mesmo a irritao eram acontecimentos to raros naquele mundo que sua manifestao era quase mais chocante que uma blasfmia. - O que foi? Ser que eu disse... - Quem falou isto? Foi Mielwis, no mesmo? - O olhar de Philos era agudo e inquisidor. O rosto de Charlie lhe forneceu uma confirmao. Aparentemente, viu tambm que deveria controlar sua raiva, porque fez um esforo visvel e pediu: - No pense que cometeu um erro ao falar, Charlie. No estou zangado com voc. Mielwis... - respirou profundamente. - s vezes Mielwis faz brincadeiras desnecessrias - mudou de assunto de repente e perguntou: - A respeito da arquitetura - voc no se insurge contra o conceito de desequilbrio dinmico quando voc se defronta com isto? - com a mo, acenou para as casas - casas de pau-a-pique, casas de terra batida, de madeira, de pedra. - Pois , elas parecem solidamente plantadas - concordou Charlie, olhando para a casa mais prxima, que era de pedras brutas com o teto abobadado de estilo italiano. - Significa que estas casas no so smbolos, ou pelo menos no no sentido de grandes Centros. So o resultado concreto de um conceito profundamente arraigado, a dizer que Ledom jamais se afastar do solo, e digo isto no sentido mais amplo possvel. As civilizaes costumam ter o hbito realmente pernicioso de produzir castas e geraes de pessoas que vivem completamente alienadas dos trabalhos manuais. Podem produzir homens que nascem, vivem e morrem sem jamais ter enfiado uma picareta na terra, sem ter cortado madeira e sem ter tecido qualquer coisa. Alis, sem ter chegado a ver uma p, um machado ou um tear. Voc no concorda, Charlie? Isto j no lhe aconteceu? Charlie assentiu. J pensara no mesmo assunto, por experincia pessoal, um dia em que, apesar de ser morador de uma cidade, comeou a trabalhar como boia fria na safra do feijo, porque precisava de dinheiro e vira um anncio no jornal. Achou horrvel viver em barraces com uma turba de dejetos humanos e achou horrvel trabalhar o dia todo debaixo do sol, suando, agachado ou inclinado e fazendo um trabalho que no conhecia e para o qual, como consequncia, no tinha habilidade. Entretanto chegou a pensar que, se um dia comesse feijo, seria algo que ele mesmo tinha arrancado das entranhas da terra e que este alimento o sustentaria. Estava colocando suas mos em contato com a terra e entre ele e a terra no existiam compli-

caes de intercmbio, de status, de substituies, no havia nenhum complicado sistema de barganhas entre o produto e o servio. A seguir, este mesmo pensamento lhe voltara frequentemente memria enquanto o assunto muito particular de encher sua barriga dependia do fato que marcava algarismos sobre um papel, ou lavava pratos num restaurante, ou manipulava os comandos de uma moto-niveladora, ou batia nas teclas de uma mquina de somar. - Homens deste tipo tm um valor de sobrevivncia extremamente limitado - continuou Philos. - Sendo criaturas que precisam sobreviver, eles se adaptam ao ambiente, mas seu ambiente apenas uma vasta e sofisticada mquina. Nela existe muito pouco que possa ser considerado to bsico como o simples gesto de colher um fruto ou encontrar e cozinhar um vegetal adequado. Se esta mquina for destruda, ou mesmo se um componente emperrar, todo mundo que estiver nela comear a ficar dependente exatamente no lapso de tempo necessrio para esvaziar o estmago. Todos os ledomitas - apesar de serem realmente proficientes em uma ou duas ocupaes - possuem bons conhecimentos de agricultura e construo, tecelagem, processamento de alimentos e eliminao de lixo, e alm disto sabemos acender um fogo e encontrar gua. Proficientes ou no - e ningum pode ser especializado em tudo - qualquer pessoa, mesmo que no seja tcnica, mas que tenha conhecimentos de assuntos bsicos, tem mais probabilidade de sobreviver que, por exemplo, um homem que sabe dirigir uma laminao de metais mas que desconhece como se faz uma balsa, ou como se armazena semente de milho ou como se abre uma vala de esgoto. - Ah-ha! - falou Charlie como quem recebeu uma revelao. - O que ? - Estou comeando a ver... No conseguia conciliar a vida na base dos botes, l nos Centros, com toda aquela loua feita mo. Pensava que era uma questo de privilgios. - Aqueles que trabalham nos Centros consideram comer aqui fora um verdadeiro privilgio. (O termo "privilgio" aqui tem um significado um pouco diferente: seria mais prprio traduzi-lo como "favor" ou "ddiva".) - Os Centros so, em primeiro lugar, locais de trabalho. Alis, so os nicos lugares em que, de tempos em tempos, o trabalho to importante e deve ser executado com tamanha preciso que muito mais eficiente quando possvel poupar tempo. Aqui, nos campos, mais eficiente se usarmos o tempo, porque dispomos de muito. Afinal, nunca dormimos, e mesmo construindo ou cultivando com muito cuidado, os trabalhos sempre chegam a um fim. - Quanto tempo as crianas ficam na escola? - Escola? Ah, sim, j entendi. Ns no temos escolas. - Vocs no tm escolas? Ser que voc quer dizer que... tudo isto suficiente para gente que apenas deseja saber como plantar e construir moradias rsticas? Entretanto, vocs tm tecnlogos; e vocs no vivem eternamente, no ? O que acontece se um tecnlogo deve ser substitudo? E que tal os livros... e a msica... e todas as outras coisas - que precisam ser lidas ou escritas? A matemtica, os textos... - No precisamos disto. Temos crebro-stilo. - Seace mencionou isto, mas no entendi como funciona. - Eu tambm no entendo - concordou Philos, mas posso afirmar que realmente muito eficaz. - E vocs o usam para o ensino, em vez de terem escolas. - No. Sim. Charlie soltou uma gargalhada.

Philos tambm riu e explicou: - Eu no estava to confuso como podia parecer. O no era para negar sua afirmao que usamos o crebro-stilo para ensinar. No ensinamos as coisas s crianas usando livros, mas implantamos as noes com o crebro-stilo. muito rpido, tratase apenas de selecionar o bloco de informaes apropriado e de puxar uma alavanca. O... (Philos usou um termo muito tcnico para "clulas da memria disponveis e ainda no usadas") e as ligaes sinticas que levam at elas devem primeiro ser individuados e a seguir "imprimimos" as informaes na mente em exatamente um segundo e meio. A seguir o bloco pode ser usado pela pessoa sucessiva. Mas pelo que diz respeito ao ensino... o que acontece um auto-ensino, em base ao material implantado, pois todos revisam mentalmente - um processo muito mais rpido que a leitura - enquanto trabalham nos campos e mesmo durante algum "intervalo"... voc se lembra do adolescente que vimos pouco antes de chegar casa de Grocid?... Mas no podemos chamar isto de ensino. O ensino uma arte que pode ser aprendida. Aprender de um professor tambm uma arte que pode ser assimilada. Qualquer um que faa um esforo neste sentido - e todos ns fazemos - pode adquirir uma certa capacidade de ensino, mas um verdadeiro mestre, ele tem talento. algo congnito, como ser um pintor, ou um msico ou escultor. Sim, temos grande respeito pelos mestres e pelo ensino. Sabe, ensinar uma parte de amar. Charlie se lembrou da senhorita Moran, que era fria, repelente e estava para morrer, e compreendeu num enorme surto de carinho. Tambm pensou em Laura. - Usamos o crebro-stilo como usamos o campo A - disse Philos. - No dependemos dele. Por conseguinte, no existe uma necessidade. Aprendemos a ler e a escrever e possumos uma grande quantidade de livros. Qualquer ledomita que deseja faz-lo pode ler livros. Entretanto, preferimos que ele leia com uma "matriz" de crebro-stilo porque enquanto l, pode produzir um bloco novo. - Estes blocos podem conter todo um livro? Philos juntou as unhas dos dois polegares, lado a lado. - Num espao deste tamanho. Por outro lado, sabemos como produzir papel e imprimir livros, e se for necessrio, poderamos faz-lo. H algo que voc deve compreender e que nos diz respeito: nunca, jamais, ficaremos escravos das facilidades tecnolgicas nossa disposio. - Isto timo - respondeu Charlie pensando em muitas coisas do passado que no eram boas: por exemplo, indstrias inteiras obrigadas a parar por causa de uma greve de ascensoristas num prdio de escritrios, ou as dificuldades dos habitantes urbanos durante uma falha de energia, em apartamentos sem gua, sem refrigerao, sem luzes, sem rdio e sem televiso, impedidos de cozinhar, de lavar e de se distrair. Porm... - Entretanto - continuou pensativo, - h nisso tudo algo que me preocupa. Se vocs podem fazer todas estas coisas, vocs podem escolher um bloco e implantar uma srie completa de novas convices e lealdades. Desta maneira vocs poderiam conseguir um sistema novo para escravizar, a ponto que qualquer um dos nossos sistemas pareceria uma tentativa de amadores. - No, no podemos - respondeu Philos com energia. - E, por outro lado, no quereramos faz-lo. Voc no pode amar ou ser amado aprisionando, ou mandando, ou por meio de traio e de mentiras. - mesmo? - perguntou Charlie. - As reas da mente esto claramente definidas. O crebro-stilo um meio para transmitir informaes. S existe um meio para implantar falsas doutrinas: seria necessrio apagar todas as outras memrias e travar os sentidos, porque posso lhe garantir que qualquer informao implantada pelo crebro-stilo analisada luz de

tudo que voc j conhece e tudo que voc j percebe. No poderamos ensinar coisas inconsistentes, nem que tentssemos. - Vocs costumam, s vezes, reter informaes? Philos sorriu. - Voc se esfora muito para encontrar defeitos, no mesmo? - Ento - insistiu Charlie - responda: vocs costumam faz-lo? O sorriso desapareceu e Philos falou em tom grave: - E claro que sim. Nunca ensinaramos a qualquer criana como preparar cido ntrico. E tambm nunca contaramos a qualquer ledomita como seu companheiro gritava enquanto era esmagado por uma rocha. - Entendo - continuaram a caminhar por algum tempo em silncio... um ledomita e seu companheiro... - Quer dizer que vocs costumam se casar? - Sim, claro. Sermos amantes lindo. Mas casar significa uma felicidade num nvel totalmente diferente. Para ns, claro, algo muito mais solene, algo que levamos muito a srio. Voc j conheceu Grocid e Nasive. Charlie comeou a entender. - Eles se vestem de maneira idntica. Eles fazem tudo de maneira idntica, e quando isto no possvel, fazem tudo juntos. Sim, eles so casados. - E vocs costumam... quero dizer, esta gente... hum... Philos deu uma palmadinha em seu ombro. - Sei tudo sobre suas preocupaes em matria de sexo - falou. - Vamos, pode perguntar vontade. Voc est entre amigos. - Eu no me preocupo de maneira alguma. Continuaram a caminhar. Charlie estava emburrado e Philos cantarolava de boca fechada, acompanhando a melodia que chegava de um campo distante onde havia crianas trabalhando. Ao ouvir aquela msica Charlie percebeu que seu mau humor desaparecia. Comeou a ver que estas coisas eram, afinal, relativas; os ledomitas efetivamente se preocupavam menos com assuntos sexuais do que ele prprio, enquanto ele, Charlie, se preocupava menos que uma senhora da poca vitoriana, a qual costumava falar nos "membros" de um piano, e jamais teria guardado o livro escrito por um homem ao lado de um livro escrito por uma mulher, a no ser que os dois autores fossem de fato casados. Sentiu tambm que estava disposto a aceitar a declarao de Philos de que se encontrava entre amigos. Procurou evitar uma nfase excessiva e perguntou: - O que acontece com as crianas? - Como assim? - Vamos supor que... hum... que uma criana venha luz e... e que os pais no sejam casados? - A maioria das crianas nasce nestas condies. - Ento no existe qualquer diferena? - Para a criana, nenhuma. E para o progenitor tambm nenhuma, pelo menos na opinio de todos os outros. - Neste caso, qual a necessidade de existir um casamento? - simplesmente isto, Charlie: o total maior que a soma das partes. - Entendo. - Voc no acha que o resultado mximo de uma manifestao sexual um orgasmo mtuo? - Certo - respondeu Charlie esforando-se para usar um tom clnico. - E a procriao uma expresso sublime do amor?

- Sem dvida. - Neste caso, se um ledomita e seu companheiro engravidam ao mesmo tempo e depois cada um d luz a gmeos, voc acha que esta experincia pode ser realmente transcendente? - Ra...zoavelmente - respondeu Charlie confuso e quase sem voz. Afastou a transcendncia de sua mente, empurrando-a para trs com energia at que ela ficou de tamanho mais ou menos reduzido. Quando teve certeza que sua voz j estava mais firme, perguntou: - E que tal o outro tipo de sexo? - Outro tipo? - Philos franziu a testa, como a consultar algum arquivo mental. Ah... j entendi. Voc quer dizer o tipo comum de expresso sexual. - Sim, acho que isto. - Bom, isto acontece, no nada demais. Aqui pode acontecer qualquer coisa que possa ser considerada uma expresso de amor, como sexo, ou ajudar a colocar um teto, ou cantar - perscrutou o rosto de Charlie, assentiu como quem tivesse achado mais alguma coisa no arquivo mental e continuou: - J sei por que voc parece to confuso. Voc chegou de um lugar em que certos atos e expresses eram reprovados e at censurados e punidos. No isto? - Sim, acho que sim. - Neste caso, voc pelo jeito quer saber o seguinte: Aqui estes atos no so considerados vergonhosos. No existem regras de espcie alguma. S podem acontecer quando significam uma expresso de carinho mtuo, e quando este carinho mtuo no existe, no acontece nada. - E o que voc me diz a respeito das crianas? - A respeito das crianas? - O que eu quero dizer ... sabe como so as crianas. A curiosidade. As experincias... coisas assim. Philos soltou uma gargalhada gostosa. - Pergunta: quando alcanam a idade considerada suficiente para faz-lo? Resposta: quando alcanam uma idade suficiente. E pelo que diz respeito s experincias, por que fariam experincias com algo que podem ver praticamente com a mesma frequncia de beijos de boas-vindas? Charlie engoliu em seco. Era algo que no poderia simplesmente afastar da mente, porque o volume era considervel. Em tom queixoso, insistiu: - Mas o que acontece com crianas que ningum quis? Philos parou de repente, virou-se e observou Charlie, enquanto seu rosto passava por uma sucesso quase engraada de expresses - o choque, a perplexidade, a desconfiana, a curiosidade (Ser que voc est querendo brincar? Voc est falando srio?), e finalmente, lstima. - Sinto muito, Charlie. No imaginava que voc poderia me chocar, mas voc conseguiu. Pensava que minhas extensas pesquisas tivessem me conferido uma certa imunidade, mas acho que nunca imaginei que poderia ficar parado, aqui bem no centro de Ledom, e tentar visualizar o conceito de uma criana indesejada. - Sinto muito, Philos. Choc-lo no estava em minhas intenes. - Eu que sinto muito. Estou surpreso por ter ficado chocado, e sinto muito por t-lo demonstrado. Grocid, que estava num pomar prximo, chamou-os naquele instante e Philos perguntou: - Voc no est com sede? Logo se dirigiram para a casa caiada. Foi timo, porque durante algum tempo ambos desviaram seus pensamentos. Tambm foi muito bom ter mais uma oportunida-

de de admirar a esttua de barro cozido.

*** Herb est parado na claridade do luar e observa sua filha. Saiu da cama e chegou at aqui porque em ocasies anteriores descobriu que era um bom lugar para se ficar quando sua mente estava preocupada, perplexa, confusa ou ferida. No fcil entreter pensamentos inquietos ou violentos enquanto a gente se debrua para observar as plpebras de uma criana adormecida luz da lua. Aquela sensao de mal-estar comeou a trs dias, quando seu vizinho Smith fez uma observao amarga e indiferente do outro lado da sebe do ptio. Aquela observao, no momento em que era feita, provocara a mesma impresso de um mal cheiro. Continuaram a falar de assuntos de poltica e a conversa terminara de forma banal. Entretanto, Herb agora sabe que aquela observao ainda est presente em sua mente. como se Smitty, portador de uma chaga infecta, tivesse conseguido pass-la ao seu vizinho. Est nele, agora, e ele no consegue elimin-la. Os homens nascem da parte mais imunda da mulher. Herb dissocia a frase de Smith, um homem cheio de preocupaes e que tem uma formao especfica, e que ao mesmo tempo no pode ser responsabilizado completamente por isto. Herb Raile se preocupa com um assunto muito mais amplo: quer saber por qual motivo peculiar da humanidade, desde o tempo em que ela comeou a descer das rvores, e por consequncia de quais coisas, acontecidas ou feitas, possvel que um homem possa dizer, mesmo que seja apenas uma nica vez, uma frase to torpe. Ser que isto poderia ser mais que uma piada obscena... poderia corresponder verdade, ou se aproximar da verdade? Seria este o significado verdadeiro da inevitvel mancha do Pecado Original? Seria possvel que o nojo que os homens sentem pelas mulheres seja a causa da atitude de desprezo dos homens para com as mulheres? Seria por isto que to fcil dizer que os Don Juans e os Lotharios, to visivelmente sedentos de mulheres, s querem ver quantas mulheres eles podem punir? Seria esta a razo que leva um homem a encontrar um motivo para odiar a sua me, aps passar por um perodo de fixao infantil materna, como qualquer criana freudiana? A que ponto os homens comeam a considerar as mulheres criaturas desprezveis quando foi que decretaram que o perodo menstrual era impuro e por que ainda na poca presente mantm em seus templos um rito chamado de purificao pos-natal? Porque, afinal, eu no penso assim, afirma Herb em silncio e com toda devoo. Amo Jeannette porque ela mulher, e a amo inteirinha. Karen, no sono, solta um suspiro de satisfao. Os pensamentos de raiva, terror e indignao desmoronam e Herb sorri olhando para Karen, cheio de amor. Pensa: ningum ainda escreveu qualquer coisa sobre o amor paterno. O amor materno considerado uma expresso mgica da mo de Deus, ou coisa que o valha, ou talvez uma consequncia da atividade de algumas glndulas de secreo interna; tudo depende de quem est falando. Mas o amor paterno... o amor paterno algo bem engraado. J viu homens civilizados e de temperamento pacfico virarem feras porque "algum mexeu com seu filho"? Sabe, por sua prpria experincia, que este

amor paterno, aps um certo tempo, se transforma em algo mais vasto: voc comea a pensar da mesma forma a respeito de todas as crianas, pelo menos um pouco. Como pode acontecer uma coisa destas? Afinal, a criana nunca fica guardada dentro do abdmen, no chuta e no se alimenta do corpo de um homem, como faz no corpo de uma mulher. O amor materno faz sentido, lgico: um nenm cresce dentro e por causa da carne materna, como se fosse um nariz. Mas, e o pai? Pela verdade, as circunstncias devem ser realmente extraordinrias para que um pai se lembre daquele espasmo especfico de dois ou trs segundos que serviu para conceber o nenm. Por que ningum jamais se lembrou de dizer que a humanidade est repleta de filhos da puta porque se originaram da parte mais imunda do homem? Pois ningum jamais diria uma coisa destas. De fato, como todos aqui afirmam, o homem superior. O homem, alis, a humanidade (porque, sim senhor, as mulheres j aprenderam este truque), a humanidade tem uma impelente necessidade de se sentir superior. Pela verdade, isto no preocupa a muito reduzida minoria que , de fato, superior, mas preocupa muito a maioria que no o . Se algum no consegue ser muito bom em qualquer campo, sua nica possibilidade de provar que superior de reduzir algum a ser inferior. Esta a necessidade inquietante da humanidade, que desde a pr-histria obrigou o homem a pisar no pescoo de seu vizinho, que levou as naes a escravizar outras naes, que inspirou raas a destruir outras raas. E que ao mesmo tempo, o comportamento que os homens sempre ostentaram frente s mulheres. Ser que os homens sempre acharam que as mulheres eram inferiores, e assim aprenderam a se sentir superiores frente a outros conceitos l fora - outras raas, outras religies, ou nacionalidades ou ocupaes? Ou ser que a coisa aconteceu de outra maneira: ser que os homens reduziram as mulheres inferioridade pelos mesmos motivos que os levaram a dominar estranhos? Qual a causa e qual o efeito? Ou... seria apenas por instinto de conservao? Se as mulheres tivessem esta oportunidade, no tentariam elas dominar os homens? Ser que isto que elas esto tentando fazer agora? Ou ser que elas j conseguiram, aqui mesmo, na avenida das Begnias? Herb olha para a mozinha de Karen luz da lua. Viu-a pela primeira vez quando ela tinha apenas uma hora de vida e se lembra que ficou estupefato sobretudo por causa das unhas; to miudinhas, to miudinhas e to perfeitas. Ser que esta mozinha destinada a segurar as rdeas, Karen, ou a interferir nos acontecimentos, Karen? Ser que voc chegou num mundo que, bem no fundo, te despreza, Karen? Sente-se tomado pelo amor paterno e fica parado no mesmo lugar, mas em sua mente consegue se ver, nas vestes de um guerreiro, interpondo-se entre a filha e aqueles filhos da puta, nascidos da imundcie.

*** - Nasive... O ledomita estava parado em frente esttua de barro, junto a Charlie, observando-a com evidente satisfao. Sorriu e perguntou: - Sim?

- Posso lhe fazer uma pergunta? - Qualquer pergunta. - algo confidencial, Nasive. Ser que posso? Ou seria errado? - Acho que no. - Ento, voc no vai se ofender se eu fizer uma pergunta indiscreta? Sou um estranho neste lugar. - Pode perguntar. - a respeito de Philos. - Oh. - Por que todo mundo aqui parece censur-lo? No, deixe que eu reformule a pergunta - falou Charlie depressa. - Acho que me expressei mal. Tenho a impresso que todos tm uma atitude de... desaprovao. No por causa de sua pessoa, mas por algo que se refere a ele. - Entendo - respondeu Nasive. - Mas no acho que isto seja muito importante. - Quer dizer que voc no pretende responder - houve um silncio um pouco frio e finalmente Charlie observou: - Eu devia aprender o mais possvel a respeito de Ledom. Voc acha que eu poderia compreender melhor se eu chegasse a saber algo que est errado em Ledom, ou voc no acredita nisto? Ou ser que preciso julgar, valendo-me apenas daqueles fatos que vocs mais gostam? - acenou com a cabea para a esttua. Como j acontecera com Philos numa outra ocasio, Charlie viu como um ledomita conseguia ficar indefeso. Para este povo, aparentemente, o impacto da verdade produzia um efeito extraordinrio. - Charlie Johns, voc est absolutamente certo, eu no deveria ter hesitado. Entretanto, para sermos corretos com Philos, eu tambm preciso pedir que voc considere minha resposta confidencial. Afinal trata-se de um assunto que diz respeito a Philos, exclusivamente, e no nem meu nem seu. - Vou cuidar que ele no perceba que eu sei. - Est bem. Philos um pouco diferente de todos ns. Por exemplo, de certa forma, misterioso - mas isto necessrio. Ele tem acesso a uma srie de informaes que todos ns no precisamos conhecer, alis melhor no conhecermos. Entretanto, temos a impresso que... que ele prefere que seja assim. Um ledomita normal consideraria esta situao muito onerosa e a aceitaria s por uma questo de responsabilidade. - Isto ainda no me parece motivo suficiente para... - Espere, este no o motivo principal do mal-estar que ele provoca. Existe um outro motivo, e talvez dependa do primeiro: acontece que ele se recusa a se casar. - Mas as pessoas no so obrigadas a se casar, no mesmo? - Claro que no - Nasive umedeceu os lbios e franziu a testa. - S que Philos age como se ainda estivesse casado. - Ainda? - Estava casado com Froure. Ambos estavam esperando. Um dia foram passear at o limite do cu - (Charlie entendeu perfeitamente o sentido daquela expresso esquisita) - e houve um acidente. A queda de uma barreira. Ficaram enterrados durante alguns dias. Froure morreu. Philos perdeu as crianas. Charlie lembrou-se que Philos usara a expresso "o companheiro que gritava enquanto era esmagado por uma rocha" enquanto citava um exemplo. - Philos sofreu muito... mas isto algo que todos podem compreender. Amamos profundamente e amamos de muitas maneiras, e amamos nossos companheiros de forma total e podemos compreender este tipo de sofrimento. Entretanto, da mesma

forma que para ns o amor uma necessidade, precisamos amar aos vivos e no aos mortos. Isto algo que nos deixa com uma sensao... desagradvel... quero dizer, ver algum que desiste de amar, para continuar fiel a algum que j morreu. Isto ... patolgico. - Talvez ele ainda chegue a superar tudo isto. - Nasive sacudiu a cabea. - Aconteceu h muitos anos. - Ento, se uma manifestao patolgica, por que vocs no aplicam um tratamento? - Poderamos faz-lo, se ele consentisse. Entretanto, esta peculiaridade de Philos s provoca um leve mal-estar em algumas pessoas. Por isso tem toda a liberdade de continuar assim, se isto que ele deseja. - Agora entendo uma aluso jocosa de Mielwis. - O que foi que ele disse? - Falou que s existe um igual a ele, mas o tom era de blague. - Isto indigno de Mielwis - observou Nasive com ar de reprovao. - De qualquer forma, isto tambm confidencial. - Sem dvida... E agora, voc acha que pode nos entender melhor? - Ainda no - respondeu Charlie, - mas sinto que vou chegar l. Trocaram um sorriso e voltaram para casa para se juntar aos outros. Philos e Grocid estavam conversando seriamente e Charlie teve a impresso que estavam falando a seu respeito. Grocid confirmou isto quando observou: - Philos est dizendo que voc j est chegando ao ponto em que poder dar a sua opinio a nosso respeito. - No bem assim - interrompeu Philos, rindo. - S que eu j lhe transmiti quase tudo o que sei. O tempo que voc levar para chegar a uma concluso, depende exclusivamente de voc. - Espero que voc leve muito tempo - disse Grocid. - Voc muito bem-vindo aqui, sabia? Nasive gosta de voc. No mundo de Charlie, uma observao deste gnero teria sido feita na ausncia da pessoa interessada, mas nunca em sua presena. Charlie olhou para Nasive, e viu que assentia. - Sim, gosto de voc - confirmou Nasive em tom carinhoso. - Ora, obrigado - respondeu Charlie. - Eu tambm gosto daqui.

*** - Smith um porco. Herb Raile, preocupado, ouve as palavras de Jeannette que est entrando pela porta dos fundos, depois de uma visita a Tillie, e estremece violentamente. Como no falou com Jeannette ou qualquer outra pessoa sobre suas recentes consideraes a respeito do vizinho, sente uma necessidade enorme de descarreg-las. J examinou todos os possveis confidentes aos quais comunicar suas preocupaes talvez uma das moas que costumam tagarelar depois das reunies da Liga das Eleitoras, ou algum entre os conhecidos das reunies do Crculo Literrio, ou das reunies de Pais e Mestres, apesar de estar apenas envolvido de forma perifrica, pois era pai de um garoto de apenas cinco anos. Ou, quem sabe, algum da Associao Cultural local. Entretanto est receoso. Porco ou no porco, o conselho de Smitty era

sensato: Uma conta nova era um assunto srio. Qualquer outra coisa uma piada. Este assunto, porm, no pode ser considerado uma piada, algo grande demais e que ainda no est completamente cristalizado. Apesar de ficar surpreso pela coincidncia entre seus prprios pensamentos e a frase de Jeannette, Herb ainda no tem certeza de estar convencido que Smitty um porco. Pensa que um suno no meio da gente suno, enquanto um suno entre sunos gente. - O que foi que ele fez? - Chegue at a casa dele. Voc vai ver. Tillie est furiosa. - Amor, gostaria de saber a respeito do que voc est falando. - Desculpe, amor. um cartaz, uma espcie de placa, no estdio de Smith. - Com que se parece? Com aqueles rtulos bestas que se aplicam nas garrafas de bebidas? - No, muito pior. Voc ver.

*** - Qual o prximo passo, Philos? - Uma auto-analise rigorosa e aprofundada - respondeu Philos, e logo sorriu para abrandar qualquer impresso desfavorvel daquelas palavras. - O que eu quero dizer que voc com certeza no vai querer avaliar Ledom por si mesmo, dentro de um vcuo. E muito mais interessante se voc a comparar com uma outra cultura, para obter o devido contraste. - Acho que j posso faz-lo. Em primeiro lugar... Mas Philos no permitiu que continuasse. - Voc pode mesmo? - perguntou, e o tom obrigou Charlie a se calar. Estavam percorrendo o ltimo quilmetro entre o Centro das Crianas e o Centro da Cincia. Charlie falou com um pouco de petulncia: - Acho que sei o suficiente a respeito do meu prprio povo para poder... Philos voltou a interromp-lo em tom sarcstico: - Sabe mesmo? - Est bem - retrucou Charlie um pouco chateado. - Se voc pensa assim, v em frente! - Devo ir em frente, como? - Esclarea. - Certo - concordou Philos, sem se alterar. - Vamos fazer isto com o crebro-stilo. Ser mais rpido, bastante mais fcil, suficientemente pormenorizado, e sobretudo acrescentou com um sorriso - sem possibilidades de discusso ou de interrupes. - No pretendo interromper ou discutir. - Isto o que voc pensa, mas se sentiria obrigado a faz-lo. Na histria da humanidade no existe qualquer outro assunto to inacessvel a um estudo objetivo como o sexo. Inmeros volumes de histria e sobre motivaes histricas j foram escritos sem a menor aluso ao sexo. Geraes sucessivas de estudantes analisaram estes textos aceitando-os como a mais pura verdade, e alguns destes estudantes se transformaram em mestres e voltaram a ensinar as mesmas coisas - mesmo quando ficou revelada a importncia das motivaes sexuais nos indivduos, mesmo quando o indivduo, no contexto de suas atividades cotidianas, j estava interpretando o mundo baseando-se nestas motivaes e forrava seus pensamentos e sua fala com refern-

cias sexuais. Para a grande maioria das pessoas, a histria, de uma certa forma, continuou a ser composta de uma srie de anedotas sobre pessoas desconhecidas que cumpriam atos e satisfaziam desejos, estranhamente alienados do comportamento sexual de suas pocas, um comportamento que era, ao mesmo tempo, o resultado e a causa de suas aes. Um comportamento que produzia ao mesmo tempo a histria e o historiador cego... e suponho, at sua prpria cegueira. Porm, s deveria dizer estas coisas no fim do curso, e no antes. Charlie se empertigou: - Neste caso - falou - seria melhor comearmos. Contornaram o Centro da Cincia e tomaram o metr at o Centro da Medicina. Philos levou Charlie atravs das j conhecidas catacumbas horizontais e os voos vertiginosos para alcanar o enorme edifcio. A um certo ponto atravessaram um salo enorme que parecia um saguo de estao ferroviria. Por todo lado ouvia-se aquele cantarolar suave, caracterstico dos ledomitas e o arrulhar de suas conversas. Charlie ficou sobretudo impressionado ao ver um casal de ledomitas em roupas idnticas, ambos com uma criana adormecida no colo, enquanto ambos amamentavam uma segunda criana... - O que que este pessoal est fazendo aqui? - Acho que j mencionei isto - todo mundo passa por aqui a cada vinte e oito dias para um exame, um check-up. - Por qu? - Por que no? Ledom um mundo pequeno, voc no sabia? Por enquanto s temos oitocentas pessoas - e nenhuma delas mora mais longe que uma caminhada de duas horas. Temos todo equipamento necessrio, da, por que no? - Este check-up muito perigoso? - Bastante. Perto do topo do prdio, Philos parou em frente de uma fenda na parede. - Coloque aqui a palma de sua mo. Charlie obedeceu, mas no aconteceu nada. Finalmente Philos encostou a palma de sua mo e a porta se dilatou. - Minha reserva particular - explicou Philos. - a coisa mais parecida com uma fechadura que voc poder encontrar em Ledom. - Qual a necessidade de travar qualquer coisa? - Charlie j tinha reparado na ausncia de fechaduras, especialmente no Centro das Crianas. Philos acenou para Charlie entrar e a porta se fechou, estalando. - Aqui em Ledom temos poucos tabus - disse - mas um deles se refere a deixar material extremamente contagiante ao alcance de todos. Charlie entendeu que Philos estava brincando, mas que suas razes eram muito srias. - Alis - continuou Philos, - poucos ledomitas se interessariam por estas coisas acenou vagamente para meia dzia de prateleiras, do cho at o forro, cheias de livros, e uma outra prateleira suspensa, cheia de pequenos cubos transparentes, empilhados. - Estamos muito mais preocupados com o futuro, e pela verdade, todas estas coisas j no tm muita importncia. Entretanto... "homem, conhece-te a ti prprio"... Um bocado de pessoas ficariam muito infelizes por se conhecerem to bem. Aproximou-se da prateleira com os cubos transparentes, consultou uma ficha e apanhou um cubo. Era marcado com uma srie de minsculos algarismos roxos. Comparou os algarismos com a ficha do ndice, depois se aproximou de um sof baixo e, de um nicho que magicamente apareceu na parede, extraiu um aparelho. Era uma espcie de capacete largo, sustentado por um brao cheio de juntas. - Este o crebro-stilo - falou.

Ergueu o capacete para que Charlie pudesse observar seu interior. No havia nada alm de uma dzia, ou mais, de minsculas protuberncias que pareciam de borracha, em sua parte central. - No h eletrodos, no h sondas. E sobretudo, no di nem um pouquinho. Segurou o minsculo cubo numerado, abriu uma tampa no topo do capacete, enfiou o cubo, fechou a tampa e a travou. A seguir, deitou sobre o sof, puxou o capacete para baixo, comprimindo-o contra sua prpria cabea. O capacete se inclinou um pouco para frente e para trs, como a procurar a posio certa e se imobilizou. Philos relaxou os msculos, sorriu para Charlie e disse: - Agora, por favor, tenha pacincia durante dois segundos - fechou os olhos, ergueu uma mo e tocou um boto na margem do capacete. O boto ficou abaixado. A mo caiu molemente. O silncio era absoluto. O boto estalou e no mesmo instante Philos abriu os olhos. Afastou o capacete e se sentou. Seu rosto no indicava tenso ou cansao. - Isto no demorou muito, no mesmo? - O que foi que voc fez? Philos indicou o receptculo que guardava o cubo. - Trata-se de uma pequena dissertao que preparei a respeito de certos aspectos do homo sap. - explicou. - Carecia... ser editada. Havia nela alguns fatos que voc declarou no desejar conhecer e a mais, queria que chegasse a voc diretamente, de mim, como se fosse uma carta, e no de maneira to impessoal como um livro de texto. - Voc quer dizer que estas gravaes podem ser alteradas, sem mais nem menos? - uma questo de um pouco de prtica e bastante concentrao, mas s isto. Ento pode ir. Quando Charlie olhou hesitando para o capacete, Philos soltou uma gargalhada. -Vamos, no di. A mais, ser um outro passo para aproxim-lo de sua casa. Charlie Johns, sentindo-se muito audacioso, foi se deitar. Philos aproximou o capacete e o ajudou a coloc-lo na cabea. Charlie sentiu que as protuberncias em seu interior se mexiam como pequenos dedos, agarrando-se ao seu couro cabeludo. O capacete se mexeu um pouco e depois se imobilizou. Philos pegou em sua mo e a guiou at o boto. - Comprima-o quando voc estiver pronto. Nada acontecer at voc abaixar o boto - deu um passo para trs. - Relaxe-se. Charlie olhou para Philos. Aqueles olhos negros no mostravam qualquer malcia, qualquer expectativa sarcstica. Apenas transmitiam um caloroso estmulo. Charlie comprimiu o boto. *** Herb atravessava o ptio posterior, pensando em como perguntar a Smith a respeito daquela placa, ou o que quer que fosse, que tinha atiado a fria de Jeannette, sem explicar que Jeannette estava uma fera. Smitty est examinando um canteiro de cravos-de-defunto, mas ao ver Herb, se endireita, limpa os joelhos e resolve o problema. - Oi. Venha c. Quero lhe mostrar uma coisa. Acho que voc vai achar graa. Herb transpe a sebe baixa com um pulo e entra na casa de Smitty. Descem pelas escadas. Smith tem um quarto da baguna muito bem decorado. O aquecedor pare-

ce uma alta fidelidade e a alta fidelidade parece um radiador. A mquina de lavar e secar parece um televisor, o televisor parece um console, o bar parece um bar e tudo est cercado por lambris de pinho de Riga. Acima do bar, em posio de destaque, est um cartaz bem emoldurado, envernizado, em grandes caracteres gticos que obrigam a ler mais devagar e assim aumentam ainda mais a graa da citao assinada (em letras bem midas, embaixo direita) por um vago "Filsofo da Idade Mdia": "COMO J FALOU UM ANTIGO FILSOFO, UMA BOA MULHER COMO UMA ENGUIA COLOCADA NUM SACO CHEIO COM 500 COBRAS VENENOSAS, E SE UM HOMEM FOR TO AFORTUNADO E CONSEGUIR APANHAR AQUELA ENGUIA NO MEIO DE TODAS AS COBRAS, MESMO ASSIM ELE NADA MAIS TER QUE UMA ENGUIA ESCORREGADIA SEGURA PELO RABO". Herb, mesmo antes de ver o cartaz, estava disposto a se associar a Jeannette em sua indignao, mas aquela placa o apanha de surpresa e desata a rir como um doido enquanto Smitty tambm d algumas gargalhadinhas. Finalmente, Herb pergunta qual a opinio de Tillie. - As mulheres so quadradas - sentencia Smitty.

*** Era como Philos anunciara, realmente se parecia com uma carta. Mas sua "leitura" era algo totalmente diferente de qualquer experincia consciente tida at ento. Apertara o boto que se abaixou com um leve estalido e o que se seguiu foi a passagem de um lapso de tempo que no poderia ser medido, porque aquele relgio mental que pode indicar a um homem, sem necessidade de pensar, se a campainha tocou h cinco segundos, h cinco minutos ou h cinco horas, parou ou talvez ficou em suspense. De qualquer maneira, no podia ser muito tempo, e quando o boto estalou de novo, no houve aquela sensao de tempo perdido, porque Philos ainda estava a olh-lo, sorrindo. Entretanto, Charlie tinha a impresso ntida de ter largado naquele mesmo instante uma carta comprida e interessante escrita por um amigo. Estupefato, exclamou em ingls: - Ora, pelo amor de Deus! Charlie Johns (assim comeava a "carta") voc no pode ser objetivo nesta discusso, mas tente. For favor, tente. Voc no pode ser objetivo porque voc foi doutrinado, ouviu sermes, foi condicionado, atemorizado e vigiado, pelo que diz respeito ao assunto, desde o minuto que voc calou pela primeira vez seus sapatinhos celestes de nenm. Voc chegou de uma poca e de um lugar em que a masculinidade do homem e a feminilidade da mulher, e a importncia desta diferena, eram o assunto de uma preocupao quase total. Ento, comece com isto, e se voc quiser, considere-o sobretudo uma hiptese. Na realidade, trata-se de uma verdade, e se no fim ela passar pelo teste de sua prpria compreenso, voc ver que realmente uma verdade. Se isto no acontecer, no ser por um erro seu, mas por uma falha em sua orientao:

Entre homens e mulheres existem mais semelhanas bsicas do que diferenas. Estude um manual de anatomia. Um pulmo um pulmo, um rim um rim, pertenam eles a um homem ou a uma mulher. Pela estatstica, possvel que a estrutura ssea de uma mulher seja mais leve, sua cabea um pouco menor, e assim por diante. Entretanto no podemos excluir que a humanidade por muitos milhares de anos, observou uma seleo gentica neste sentido. parte de qualquer destas conjecturas, as variaes admissveis naquilo que se chama a estrutura "normal", oferecem muitos exemplos de mulheres que eram mais altas, mais fortes e de ossos mais pesados que a maioria dos homens, e de homens que eram mais baixos, mais frgeis e menos pesados que a maioria das mulheres. Muitos homens tm aberturas plvicas mais largas que as mulheres. Na rea das caractersticas sexuais secundrias, podemos perceber diferenas significativas apenas de um ponto de vista estatstico. De fato, muitas mulheres so mais peludas que muitos homens e muitos homem tm vozes mais agudas que as mulheres... Quero apelar mais uma vez para a sua objetividade: afaste por um instante sua convico de que a maioria estatstica corresponde regra, e examine os numerosos casos que existem alm da regra, que provavelmente fictcia. E continue. Mesmo no caso dos prprios rgos sexuais, as variaes no desenvolvimento - e aqui nos aproximamos dos casos patolgicos - j nos ofereceram inmeros casos de falos atrofiados, de clitris hipertrofiados, de rathes perfurados, lbios soltos... e todos estes casos, vistos objetivamente, so variaes razoavelmente sutis da regra e capazes de produzir num corpo inicialmente masculino ou feminino, tringulos urogenitais praticamente idnticos. No tenciono afirmar que tal situao seja ou deveria ser normal - pelo menos, no aps o quarto ms fetal, apesar que at este ponto no s seria normal, como seria universal - mas s quero frisar mais uma vez que estes casos se encontram dentro dos limites estabelecidos como possveis pela prpria natureza, desde os tempos da pr-histria. A endocrinologia demonstra um certo nmero de fatos interessantes. O homem e a mulher poderiam ambos produzir hormnios masculinos e femininos, o que de fato aconteceu, e por isto a preponderncia de um sobre o outro deve-se a um processo deveras sutil. Mas se voc eliminar o delicado equilbrio, as mudanas que poderiam ocorrer so realmente drsticas. Em poucos meses voc poderia conseguir uma moa desprovida de seios e barbuda e um homem, cujos bicos no seriam mais um marco atrofiado, mas poderiam verter leite. Estes so exemplos exagerados e grosseiros citados como mera ilustrao. J existiram muitas atletas femininas que podiam superar a maioria dos homens em fora, velocidade e habilidade e assim mesmo elas eram o que voc chamaria de "mulheres de verdade". Por outro lado, existiram muitos homens que, para citar um outro exemplo que tradicionalmente considerado uma especialidade feminina, podiam desenhar roupas muito melhor que qualquer mulher, e mesmo assim eram o que voc chamaria de "homens de verdade". De fato, quando atingimos o que eu poderia definir, de maneira ampla, as diferenas naturais entre os sexos, a sutileza da distino sexual comea a ficar aparente. Vejamos o que dizem os textos: As mulheres tm cabelos compridos. O mesmo acontece com os Sikhs, que alguns j definiram os soldados mais resistentes e valentes do mundo. Cabelos compridos eram usados tambm pelos cavalheiros do sculo dezoito, junto a casacas de brocado e babados de rendas na gola e nos punhos. As mulheres usam saias. O mesmo acontece com os escoceses que usam o "kilt", os evzones gregos, os chineses, os polinsios e nenhum deles mereceria ser definido "afeminado" por isto.

Um exame objetivo da histria humana revela um nmero astronmico de exemplos similares. De lugar em lugar, e de tempos em tempos, em qualquer lugar, as assim chamadas "reas" do homem e da mulher se comportam como a salinidade da foz de um rio de mar, misturando-se, separando-se, diminuindo, reagrupando-se... Antes da Primeira Guerra Mundial de seus tempos, os cigarros e os relgios de pulso eram considerados prerrogativas femininas sem qualquer sombra de dvida; vinte anos mais os homens adotaram ambos os usos. Os europeus, especialmente os Centro-europeus, ficaram estarrecidos e acharam muita graa ao saber que os fazendeiros norte-americanos ordenhavam vacas e alimentavam aves, porque sempre tinham visto apenas mulheres se dedicarem a estes ofcios. Por isto, fcil concluir que as insgnias sexuais nada valem, pois qualquer uma delas, num tempo diferente, num lugar diferente, poderia ter pertencido a ambos os sexos, ao outro sexo ou a nenhum deles. Em outras palavras, uma saia ainda no faz da mulher um ente social. Para isto so necessrios uma saia e uma atitude social. Em toda a histria, porm, e praticamente em todas as culturas de todos os pases, sempre realmente existiu uma "rea feminina" e uma "rea masculina", e na maioria dos casos as diferenas entre elas foram exploradas at alcanarem extremos fantsticos e, s vezes, repugnantes. Por qu? Em primeiro lugar a teoria, facilmente enunciada e facilmente eliminada, que reza que nenhuma sociedade primitiva essencialmente baseada na caa e na pesca, o sexo mais fraco e de menor mobilidade, por estar ocasionalmente em estado de gravidez ou por ser obrigado a parar frequentemente para alimentar a cria, no se encontra em condies ideais para caar e lutar, como por exemplo o homem que mais rpido, desimpedido e de musculatura mais resistente. Entretanto possvel que a mulher primitiva no fosse menor, muito mais vagarosa e mais fraca que seu companheiro. Possivelmente, a teoria confunde a causa e o efeito e talvez, se uma outra fora no tivesse levado a tal desenvolvimento, no o tivesse aceito e at selecionado, as mulheres sem crianas poderiam ter caado com a elite dos homens, enquanto os homens mais vagarosos, mais frgeis e mais fracos poderiam ter ficado em casa com as mulheres grvidas ou que estivessem amamentando. Mas isto aconteceu, no na maioria dos casos, mas repetidas vezes. A diferena existia, sem dvida. Entretanto, ela foi explorada. Esta diferena continuou a existir mesmo muito tempo depois que a caa, e mesmo a alimentao das crianas, deixaram de ter importncia. A humanidade insistiu para que continuasse a existir e a transformou numa questo de f. Mais uma vez pergunto: Por qu? Parece que realmente existe uma fora que amplia e explora esta diferena, e a consider-la isoladamente, trata-se de uma presso lastimvel e at aterradora. De fato, na humanidade existe uma necessidade profunda e terrvel de sentir uma superioridade. Em qualquer grupo existem alguns que so efetivamente superiores... mas fcil perceber que dentro dos parmetros de qualquer grupo - seja ele cultural, ou um clube, ou uma nao ou uma profisso - s poucos so realmente superiores, mas isto definitivamente no se aplica s massas. Entretanto, a vontade das massas dita os costumes, mesmo que indivduos ou minorias tentem promover mudanas. Os indivduos e mesmo os minorias, na maioria dos casos, so sumariamente eliminados. E se uma unidade qualquer dentro da massa deseja afirmar sua superioridade, ele encontrar um meio. Este impulso terrvel j encontrou muitas maneiras de se externar ao longo da histria, com a escravatura, com o genocdio, a xenofobia e o esnobismo, o preconceito racial e a insistncia na

diferena entre os sexos. Se tivermos um homem que no consegue qualquer superioridade entre seus pares, ele se transformar num louco obcecado que, se esta superioridade ficar fora de seu alcance e ele no for capaz de aprender a ter uma, ou de consegui-la, se voltar contra algum mais fraco para reduzi-lo inferioridade. A criatura mais bvia, mais lgica e mais prxima para uma tamanha impronuncivel indignidade sua mulher. Ele nunca poderia agir assim com uma pessoa que amasse. Se, amando, ele no poderia insultar sua outra metade, to chegada e to parecida, ele tambm no poderia agir desta forma com seu prximo. Sem esta fora a competi-lo, ele nunca poderia guerrear ou perseguir, ou mentir, enganar, assassinar e roubar para alcanar esta superioridade. possvel que esta necessidade de se sentir superior seja o motivo desta compulso e que a guerra e as mortes poderiam lhe proporcionar o almejado destaque. Entretanto, possvel que sem ela, o homem poderia ter se dedicado a conquistar seu ambiente e a conhecer sua prpria natureza, enaltecendo-se muito mais e conseguindo deste jeito ganhar a vida em vez de sua extino. Por estranho que parea, o homem sempre quis o amor. At o fim, falava-se em "amar" a msica, uma cor, a matemtica, uma certa iguaria. E realmente amou no sentido mais elevado, muito alm do limite que mesmo um tolo chamaria de sexual. "No poderia te amar, querida, se no amasse muito mais a minha honra". "Deus tanto amou o mundo, que lhe deu seu nico filho..." O amor sexual amor, com certeza. Seria porm mais correto dizer que uma prtica do amor, assim como o a justia, a compaixo, a pacincia, o perdo e a generosidade, quando ela no praticada com a nica finalidade de enaltecer o ego. No comeo, o cristianismo era um movimento baseado no amor, como podemos constatar folheando o Novo Testamento, mesmo que superficialmente. Um fato que no era de conhecimento geral at quase o fim - porque qualquer conhecimento do Cristianismo primitivo foi obstaculado com todos os meios disponveis - foi que se tratava de uma religio cartica e isto significa uma religio exercida com a participao de toda a congregao, a espera de conseguirem uma experincia religiosa genuna, um tipo de experincia que em seguida foi denominada "teolepsia", ou possesso pelo Deus. Muitos cristos primitivos alcanaram repetidamente esta condio, muitos outros a conseguiram algumas vezes, e mesmo assim voltaram, sem desistir de procur-la. Entretanto, depois de uma experincia, eles se transformavam profundamente por causa da satisfao ntima. Esta experincia to intensa e seus efeitos permanentes conferiram a estes cristos primitivos a fora necessria para enfrentar dificuldades e torturas aterradoras, para morrer com alegria e para nada temer. Restam s poucos relatos isentos daqueles servios - seria mais apropriado chamlos de reunies - mas os melhores nos transmitem a imagem de gente se afastando sorrateiramente dos campos, das lojas e at de palcios, para se reunirem num local oculto; uma clareira entre montanhas, uma catacumba, qualquer lugar onde poderiam ficar sem serem perturbados. importante notar que nestas reunies os ricos e os pobres ficavam lado a lado, fossem homens ou mulheres. Aps comerem juntos pois era uma verdadeira festa do amor - invocavam o Esprito, possivelmente com cantos e tambm com danas, e depois um ou outro ficava possudo por algo que eles chamavam de Esprito. possvel que ele - ou ela, pois podia acontecer com qualquer um - exortasse os outros e louvasse a Deus, e talvez at conseguisse aquela legtima expresso cartica (que significa uma ddiva divina) que se manifestava pela capacidade de "falar muitos idiomas", mas estas manifestaes, quando eram

genunas, aparentemente no chegavam a ser frenticas ou excessivas. Frequentemente havia tempo suficiente para que todos tivessem oportunidade. Depois, com um beijo da paz, eles se separavam e voltavam quietos para seus costumeiros afazeres, at receberem um convite para a prxima reunio. Os Cristos primitivos no inventaram a religio cartica, e ela no desapareceu com eles. Em toda a histria ela surge repetidamente, tomando muitas formas. Muitas vezes elas eram orgisticas, dionisacas, como a adorao da Grande Me dos Deuses, Cibele, que exercia uma influncia descomunal em Roma, na Grcia e no Oriente, mil anos antes da chegada do Cristo. Ou eram movimentos inspirados na castidade, como o dos Cathars na Idade Mdia, o dos Adamitas, dos Irmos do Livre Esprito, dos Valdeses (que tentaram introduzir na Igreja Romana uma forma de Cristianismo apostlico), e muitos, muitos outros que aparecem em vrias pocas da histria. Todos possuem o mesmo elemento comum - a experincia subjetiva, partcipe e exttica - e, quase sempre, a igualdade das mulheres. Em todos os casos, trata-se de religies baseadas no amor. Todas, sem qualquer exceo, foram perseguidas com a maior ferocidade. Aparentemente, na condio humana existe um elemento predominante que considera o amor uma blasfmia e no tolera sua existncia. Por qu? Uma anlise objetiva das motivaes bsicas (Charlie, eu sei que voc no consegue ser objetivo!) revela a razo simples e terrvel. Existem dois canais que levam mente inconsciente: o sexo e a religio. Na era pr-crist era costume express-los juntos. O sistema judeu-cristo suprimiu isto por motivos muito compreensveis. Uma religio cartica no intercala qualquer coisa entre o adorador e sua Divindade. O splice, transbordante de venerao, falando muitos idiomas, com o corpo entregue aos estremecimentos de uma dana exttica, no se perde em mincias e no implora pela intercesso de autoridades temporais ou outras. Seu comportamento entre uma e outra ocasio segue uma norma simples. Ele agir de qualquer maneira que lhe proporcione uma repetio daquela experincia. Se agir de maneira que ele julga certa para este fim, ele conseguir alcan-lo; se no for capaz de alcan-lo, esta impossibilidade ser seu nico e total castigo. Ele desprovido de culpa. A nica maneira imaginvel de usar a fora desmedida de uma religiosidade congnita - a necessidade de adorar - para adquirir poder em termos humanos, colocar um mecanismo de culpa entre o adorador e sua Divindade. Isto s pode ser alcanado organizando e sistematizando a adorao, e o mtodo mais bvio para consegui-lo controlando o segundo impulso vital: o sexo. Homo sapiens nico entre todas as outras espcies, existentes ou extintas, por ter inventado sistemas que visavam a supresso do sexo. S existem trs maneiras de se lidar com o sexo: pode ser satisfeito, pode ser reprimido, ou pode ser sublimado. A terceira possibilidade se apresenta, ao longo da histria, como um ideal e s vezes chega ao sucesso, mas sempre representa uma instabilidade. A satisfao simples e cotidiana, como na poca que chamamos a Idade de Ouro da Grcia, quando havia trs tipos de mulheres: as esposas, as heteras e as prostitutas e ao mesmo tempo se idealizava a homossexualidade, pode parecer brbaro e imoral de muitos pontos de vista, mas produz um grau surpreendente de sanidade. Se, por outro lado, lanarmos um olhar cauteloso Idade Mdia, a cena produz um efeito assustador. como abrir a janela de um imenso manicmio, largo como o mundo e comprido como mil anos. Aqui podemos observar o resultado da represso. Encontramos a mania de fustigao, com milhares se autoflagelando ou fla-

gelando uns aos outros, de cidade em cidade, procurando o castigo por causa do excesso de culpas. Aqui podemos encontrar o mstico Suso, no sculo dcimo quarto, que mandou fazer uma faixa para seus quadris com cento e cinquenta pregos de cobre de pontas afiadas, e uma munhequeira de couro para amarrar sua mo ao pescoo, para impedir que procurasse algum alvio durante o sono. Para evitar qualquer alvio contra as pulgas e os piolhos que o infestavam, calava grossas luvas de couro repletas de afiadas pontas metlicas que rasgavam a carne em qualquer ponto que tocasse. Mesmo assim ele se tocava e quando os ferimentos cicatrizavam, voltava a rasg-los. Ficava deitado sobre uma porta de madeira sem uso, com uma cruz de pregos debaixo das costas e durante quarenta anos jamais tomou um banho. Veremos tambm santos lambendo as chagas de leprosos. Encontraremos a Inquisio. Tudo isto aconteceu em nome do amor. Como se processou esta mudana? Podemos v-lo claramente examinando uma das sequncias. Tome a supresso de gape, a "festa do amor", que parece ter sido um acessrio universal e necessrio do Cristianismo primitivo. Podemos encontr-la nos registros de ditos contra um ou outro costume, e bastante significativo que esta eliminao de um rito to importante na prtica da religio foi levada a termo num perodo de trezentos a quatrocentos anos, de forma gradual e com surpreendente eficincia e habilidade. Em primeiro lugar foi introduzido o ritual da Eucaristia, smbolo do corpo e do sangue de Cristo. A seguir, a gape ficou mais organizada; encontramos a presena de um bispo, e sem ele o banquete no podia ser realizado, pois sua funo era abenoar os alimentos. Um pouco mais tarde, o bispo tem a obrigao de ficar de p durante toda a festa, e deste jeito fica mais alto e separado dos outros participantes. A seguir foi modificado o ritual do beijo da paz: os participantes, em vez de se beijarem mutuamente, beijam o sacerdote oficiante, e mais adiante ainda, todos beijam um pedao de madeira que passa de mo em mo e devolvido ao sacerdote. Finalmente, como era de se esperar, o beijo totalmente eliminado. No ano 363 D.C., o Concilio de Laodiceia estabelece que o ritual da Eucaristia o mais importante de todos e probe a realizao de uma gape no interior de uma Igreja, separando as duas manifestaes. Durante muitos anos a gape se desenrola no exterior, ao lado da porta da igreja, at que em 692, o Concilio de Trulli probe definitivamente a gape, ameaando os infratores com a excomunho. O Renascimento eliminou muitas manifestaes de loucura, mas no conseguiu afastar a prpria loucura. Enquanto as autoridades temporais e eclesisticas continuavam a manter o controle sobre os assuntos sexuais, por exemplo, a moral e o casamento (apesar do fato que a Igreja s comeou a celebrar casamentos numa fase bastante adiantada - na poca de Shakespeare, os casamentos na Inglaterra eram considerados vlidos por um contrato particular e eram lcitos por meio de uma bno da Igreja) - o sentimento de culpa era ainda predominante, e a culpa continuava a ser o filtro que existia entre o homem e seu Deus. O amor continuava equiparado paixo e a paixo ainda era considerada pecado: numa certa poca a paixo de um homem por sua prpria esposa tambm era considerada pecado. Apesar das pontes, das casas, das fbricas e das bombas que resultaram do represamento deste vulco, ele continuou tambm a destilar uma quantidade espantosa de neuroses pelas rachaduras de seus flancos. Mesmo quando uma nao se separava oficialmente da Igreja, mantinha as mesmas tcnicas repressivas, as mesmas preocupaes doutrinrias filtradas atravs da mesma peneira de culpas. Desta maneira o sexo e a religio, que davam o verdadeiro sentido existncia humana, deixaram de ser um sentido e se transformaram num meio. A irredutvel hostilidade entre os combatentes finais pro-

vou a identidade de seus intuitos: a dominao geral de todas as mentes humanas, para poder satisfazer definitivamente uma compulso para conseguir a superioridade.

*** Herb Raile vai dar boa-noite s crianas. Ajoelha-se ao lado da caminha de Karen. Davy observa tudo. Herb aperta Karen entre os braos, faz ccegas em sua barriguinha enquanto ela lana gritinhos agudos, beija seu pescoo e mordisca sua orelha. Davy continua a observar tudo de olhos arregalados. Herb cobre o rosto de Karen com o cobertor, se abaixa depressa para se esconder. Ela procura, acaba por encontr-lo e no consegue parar de gargalhar. Ento Herb a beija mais uma vez, alisa o cobertor, murmura: - Seu paizinho adora voc - diz boa-noite e se vira para o lado de Davy que ainda observa, muito srio. Herb estende a mo direita e Davy a apanha. Herb aperta a mozinha. - Boa-noite, meu velho - fala Herb enquanto solta a mo. - Boa-noite, pai - respondeu Davy sem olhar para Herb. Herb apaga a luz e sai. Davy desce da cama, enrola o travesseiro at que parece uma bola bem firme, atravessa o quarto e comea a bater com fora no rosto de Karen com o travesseiro enrolado. Um pouco mais tarde, quando as lgrimas j pararam e cessaram todas as recriminaes, Herb observa: - Simplesmente, no entendo por que ele foi fazer isto.

*** Ns, os ledomitas, renunciamos ao passado. Ns, os ledomitas, abandonamos o passado (continuava a "carta" do crebro-stilo) e todos os produtos do passado, exceto a humanidade essencial e bsica. Isto possvel pelas circunstncias especiais que acompanham nosso nascimento. Nossa origem uma montanha sem nome, e nossa espcie, como tal, nica; como todas as outras espcies, tambm a nossa transitria. Esta transitoriedade o objetivo central de nossa devoo. A transitoriedade passagem, dinamismo, movimento, mudana, evoluo, mutao e vida. As circunstncias especiais de nosso nascimento se baseiam no fato abenoado que no existe doutrinao no plasma germinal. Se homo sap. tivesse tido o bom senso necessrio (pois possua meios), poderia ter eliminado todos os seus venenos, afastando todos os perigos, criando uma gerao nova e pura. Se o homo sap. quisesse estabelecer uma religio crtica junto a uma cultura que com ela se harmonizasse (e tinha suficiente inteligncia e meios suficientes para faz-lo), poderia, com o tempo, ter conseguido suas geraes puras. Homo sap. alegava estar procurando uma frmula que pudesse eliminar todos os seus males. Aqui est a tal frmula: uma religio cartica e uma cultura conforme. Os Apstolos de Jesus encontraram esta frmula. Antes deles, os gregos tambm a encontraram. Antes ainda, foi a vez dos minoicos Muito mais tarde, foram os Cathars,

os Quacres, os Anjos Danantes. A frmula foi repetidamente encontrada em todo o Oriente e na frica, e todas as vezes ela falhou, pois no emocionava ningum a no ser os que eram diretamente atingidos. Os homens - ou pelo menos, os homens que dirigem outros homens - sempre acharam que os carticos no toleram doutrinas, pois no carecem delas e no as desejam. Mas sem doutrina - e por conseguinte sem presbtero, intrprete, oficiante - os homens que mandam em outros homens perdem o poder. E isto significa que j no so superiores. O caritismo no oferece qualquer vantagem. A no ser o conhecimento do esprito e uma vida eterna. Povos dominados pelo pai, que desenvolvem culturas dominadas pelo pai, possuem religies paternalistas: um deus masculino, uma escritura autoritria, um forte governo central, a intolerncia para a pesquisa e a procura, uma atitude repressiva frente ao sexo, um conservativismo rgido (porque proibido mudar o que o pai construiu), limitaes rigorosas para roupas e comportamento entre os sexos e um verdadeiro horror pelo homossexualismo. Povos dominados pela me desenvolvem culturas dominadas pela me e religies maternalistas: uma divindade feminina, servida por sacerdotisas, um governo liberal que alimenta as massas e protege os indefesos, muita tolerncia com ideologias experimentais, uma atitude permissiva frente ao sexo, limites muito vagos nas insgnias sexuais e o receio do incesto. A cultura paternalista sempre tenta se impor s outras. A cultura maternalista no possui esta tendncia. Por isto, a cultura paternalista que sempre tende a se estabelecer numa posio central, enquanto a cultura maternalista s vezes floresce, de tempos em tempos se revolta e frequentemente eliminada. Estes so os estgios de uma evoluo, nas fases que marcam as oscilaes de um pndulo. Os patristas acabam por se intoxicar. Os matristas tendem deteriorao, que afinal s um outro tipo de veneno. De tempos em tempos podemos encontrar uma pessoa que foi influenciada em medida igual pelo pai e pela me e que tenta imitar o melhor lado de ambos. Entretanto, em geral, as pessoas pertencem a uma ou outra categoria. A rea de delimitao entre ambos bastante escorregadia... A no ser em Ledom. Somos liberais nas artes, na pesquisa tecnolgica e nas expresses de todos os gneros. Em certas reas somos imutavelmente conservadores, como em nossa convico individual de nunca perder a habilidade manual do cultivo da terra. Estamos criando crianas que no imitaro imagens maternas ou paternas, mas simplesmente os pais, e nosso deus a Criana. Renunciamos a, e nos abstemos de todos os produtos do passado, a no ser ns mesmos, apesar de sabermos que existem muitas coisas maravilhosas. Este o preo que pagamos para manter a quarentena de sade. Este o paredo que erguemos entre ns e a mo morta. Este o nico tabu, a nica restrio a nica exigncia imposta por aqueles que nos deram a vida. De fato, como homo sap., ns tambm nascemos da terra, somos criaturas da terra, descendemos de uma raa de semi-animais, de semi-selvagens. Descendemos do homo sap. Como homo sap., desconhecemos os nomes dos que nos geraram, mas como homens temos fartas provas das probabilidades. Nossos pais humanos nos construram um ninho e cuidaram de ns at que crescemos, mas no permitiram que os conhecssemos porque, contrariamente maioria das pessoas, eles se conheciam to bem e no desejavam ser venerados. S eles mesmos e as mes sabiam a nosso respeito, sabiam que existamos e que ramos algo novo sobre a face da terra. Eles no quiseram nos delatar aos homo sap., porque ramos diferentes, e como quaisquer outros animais de manada, matilha ou colmeia, homo sap., na rea

mais negra de seu corao, alimenta a convico que tudo que for diferente basicamente perigoso e por isto deve ser eliminado. Especialmente quando h semelhanas importantes (ah, como os gorilas so horrveis, como os babunos so desprezveis!), e sobretudo quando poderia se revelar superior de uma forma qualquer, possuindo tcnicas e mecanismos superiores aos seus prprios (Charlie, voc se lembra da reao ao Sputnik?), e ainda mais, com uma certeza absoluta e mortal, quando as atividades sexuais exorbitam de certos limites arbitrrios; de fato, esta a chave para qualquer irracionalidade, desde a indignao at a inveja. Numa sociedade de canibais, no comer carne humana imoral. O boto estalou e Charlie Johns olhou para cima e viu o sorriso sardnico de Philos. Pela surpresa, exclamou em ingls: - Ora, pelo amor de Deus!

*** - Nada de boliche hoje noite, meu amor? - No, meu amor. Telefonei a Tillie e inventei uma desculpa qualquer, e ela ficou satisfeita e eu tambm. - O que h? Vocs esto de briguinha? - De jeito nenhum. s porque... sabe, ultimamente Tillie anda muito nervosa. Ela sabe, e sabe que eu sei. Ela prefere no jogar boliche para evitar qualquer desagradabilidade comigo, e ela sabe que aconteceria, da prefere evitar. - Parece mais um ataque da velha prstata. - Herb, voc um fofoqueiro. Alis, Tillie no tem nenhuma prstata. - O que ela tem a prstata de Smitty, da ela est na origem de suas preocupaes. - Pode ser. Puxa, Herb, voc mesmo escandaloso. - O sexo... igual s calas. - O qu?... Querido, l vai voc mais uma vez com suas filosofias. Est bem, conte de uma vez. - Isto no tem nada a ver com filosofia. muito mais... como mesmo que a gente diz quando a gente compe fbulas? - Fabuloso. - T, ento sou fabuloso. O sexo como as calas. Certinho. Saio daqui, deso pela alameda das Begnias at a avenida, caminho por mais duas quadras para comprar cigarros, volto a percorrer o mesmo caminho, passo ao lado de uma poro de gente e ningum percebe qualquer coisa. - Todo mundo percebe, porque voc grande, extraordinrio, lindo... - No... espere, espere um minuto. Na realidade, ningum percebe nada. Voc passa pelo mesmo caminho e pergunta a toda aquela gente se me viram, se passei. Alguns podem dizer que sim, mas a maioria no sabe. Ento pergunte aos que disseram que me viram, que calas eu estava usando. Afinal poderiam ser jeans, ou caqui, ou as calas pretas do smoking com listras de seda, ou ento de gabardine. - Voc no est falando em sexo. - Espere mais um pouco. Agora imagine que eu saio daqui para ir at a farmcia e

estou sem calas. - Sem nada! - Certo. O que que voc acha, ser que algum percebe? - Voc no conseguiria chegar nem at a avenida. E olhe, nem tente faz-lo e passar em frente aos Palmer nestas condies. - isto a - todo mundo percebe! E agora, o sexo. Se algum consegue ter o suficiente, no importa de que tipo, basta que no seja uma coisa excessivamente ridcula, esta pessoa s se preocupa com seus assuntos pessoais, nem pensa a respeito e no amola ningum. Mas quando no tem nada, no tem de jeito nenhum, minha nossa! Daqui at l no conseguiria pensar em outra coisa, mas em mais nada, viu, e a mais amolaria qualquer pessoa que encontrasse. O caso de Tillie. - Ah, no, Tillie no se amolaria por isto. - No era isto que eu queria dizer. Acho que este o caso de Tillie agora. Ela est amolada por algum motivo, e voc no pode ir jogar boliche porque ela est muito nervosa. - Acho que voc est certo, ao dizer que o sexo como as calas. Porm seria melhor se voc no fosse contar a todo mundo, algum poderia dizer que voc falou que Tillie no usa calas - Jeannette soltou uma gargalhada estridente. - Que ideia Uma cala velha qualquer. - Basta que resolva a situao. Yuk! Uma coisa velha, uma coisa nova, uma coisa emprestada e uma coisa azul. - Yuk para voc, e cuidado, nem tente!

*** Saram e no saguo encontraram Mielwis que perguntou: - Como que tudo est caminhando, Charlie Johns? - Pois estou aqui - respondeu Charlie, entusiasmado. - Acho que vocs ledomitas so a coisa mais notvel que j aconteceu neste velho planeta. O fato de uma mutao como a de vocs ter se manifestado logo agora que todos ns estamos prestes a virar fumaa o bastante para que algum possa realmente comear a se sentir religioso. - Quer dizer que est satisfeito conosco. - A gente precisa primeiro se acostumar com a ideia.. mas sem dvida, sim, eu aprovo! Nossa, que lstima que alguns de vocs no estivessem em circulao... pregando por a. Falo srio. Mielwis e Philos trocaram um olhar. - No - disse Philos, falando por cima da cabea de Charlie, - ainda no. - Voc acha que vai demorar? - Acho que agora iremos at o Limite - explicou Philos. - Charlie e eu, sozinhos. - Por qu? - perguntou Mielwis. Philos sorriu e seus olhos negros brilharam. - A volta leva um bocado de tempo. Mielwis tambm sorriu e balanou a cabea. - Fico feliz ao saber que voc est gostando de ns, Charlie Johns - falou. - Espero que continue assim. - E por que no? - retrucou Charlie enquanto ele e Philos se afastavam pelo corre-

dor. Caram rpidos por um poo, e quando chegaram no ptio principal, Charlie perguntou: - O que significa toda aquela conversa com Mielwis? - Ainda existe algo que voc no conhece - disse Philos, e acenou com a mo para uma criana que respondeu com um sorriso. - Trata-se de algo que voc pretende me mostrar no Limite? - Quando falei com Mielwis - continuou Philos sem responder pergunta - minhas palavras queriam dizer que, aps eu lhe contar o resto, uma caminhada bem comprida poder ajud-lo a aceitar as coisas como elas so. - Por qu? algo terrvel? - perguntou Charlie, rindo. Ento Charlie parou de rir. Saram do Centro da Medicina e comearam a atravessar os campos abertos, numa direo diferente. - Sinto uma certa saudade da escurido - falou Charlie depois de algum tempo, olhando para o cu prateado. - E as estrelas... Philos, e o que voc me diz a respeito da astronomia e da geofsica e coisas assim, que precisam um pouco mais de motivao que apenas bosques de oliveiras e campos arados? - O arquivo do crebro-stilo tem todo o necessrio, caso estes assuntos se tornem importantes da noite para o dia. Por enquanto - disse Philos - tudo isto pode esperar. - Para que? - Por um mundo em que seja possvel viver. - Quanto tempo isto vai levar? Philos encolheu os ombros. - Ningum pode arriscar um palpite. Seace acha que deveramos colocar em rbita um satlite a cada cem anos, para ver como esto as coisas. - A cada cem anos? Pelo amor de Deus, Philos, at quando vocs pretendem ficar escondidos por aqui? - Por todo o tempo que for necessrio. Escute, Charlie, a humanidade passou alguns milhares de anos olhando para fora. Existem muito mais dados sobre a composio de estrelas brancas ans do que a respeito da estrutura da terra que est abaixo de nossos ps. E uma boa analogia. Agora precisamos equilibrar um pouco a situao passando algum tempo a olhar para dentro no para fora. Como falou um de seus autores, acho que foi Wylie: Precisamos parar de examinar o objeto e comear a conhecer melhor o sujeito. - Entretanto, vocs ficam parados! - gritou Charlie e com uma mo apontou para um ledomita distante que estava pacientemente catando ervas daninhas com um ancinho. - O que que vocs pretendem fazer - querem ficar parados durante dez mil anos? - E o que representa dez mil anos - perguntou Philos, tranquilo - na histria de uma raa? Caminharam por algum tempo em silncio at que Charlie soltou uma gargalhadinha meio tmida e disse: - Acho que no estou acostumado a pensar em termos to vastos... Escute, ainda no entendo muito bem como foi o comeo dos Ledomitas. - Entendo - falou Philos, pensativo. - Foi assim: quando nasceram os dois primeiros, foram avisadas algumas pessoas muito inteligentes e esclarecidas. Como j lhe expliquei pelo "stilo", elas fizeram questo de nos ocultar suas identidades, e pode ter certeza que com o resto do mundo elas usaram pelo menos dez vezes mais cautela. Homo sap. no aceitaria de boa vontade a ideia de que estava sendo substitudo, voc no acha?

- Receio que voc esteja certo. - Mesmo que a nova espcie no representasse uma competio direta - continuou Philos. - Voltando ao assunto, mesmo no sabendo quem eles eram, sabemos apenas que deviam receber uma assessoria muito eficiente numa dzia de reas diferentes. Eles desenvolveram o primeiro crebro-stilo, s para citarmos um exemplo, e ainda terminaram a maioria do trabalho preliminar do campo A, apesar de eu acreditar que o primeiro campo A no foi ativado at ficarmos independentes. No posso afirmar que trabalharam para ns at a morte, ou se trabalharam at um certo ponto e depois voltaram para os lugares de onde vieram, deixando-nos aqui. S sei com certeza que havia uma pequena colnia de jovens Ledomitas numa grande caverna no interior de uma montanha, e que se abria para um vale que era inacessvel de qualquer outro lado. Os Ledomitas nunca pisaram naquele vale at que o campo A foi aperfeioado e foi possvel colocar um teto sobre o vale. - Neste caso o ar no era radioativo ou coisa assim! - No, no era. - Neste caso, os Ledomitas, durante algum tempo, foram contemporneos do homo sap.! - Sem dvida. S existia uma maneira de descobri-los: do ar. Mas quando o campo A ficou pronto, este problema desapareceu. - O que Ledom parece, visto do ar? - Me disseram que tem a aparncia de montanhas - explicou Philos. - Philos, vocs Ledomitas se parecem muito uns com os outros. Vocs so... todos da mesma famlia? - Sim e no. Pelo que sei, no comeo havia dois de ns, que no eram parentes. O resto descende destes dois. Charlie refletiu um pouco e decidiu no perguntar o que estava em sua mente. Substituiu a pergunta por uma outra. - Algum poderia ir embora daqui? - Ningum ia querer isto, voc no acha? - Mas seria possvel? - Acho que sim - disse Philos, levemente irritado. Charlie ficou curioso de saber se isto dependia de um condicionamento ou coisa parecida. Seria lgico. - H quanto tempo os Ledomitas vivem aqui? - Vou responder a esta pergunta - disse Philos - mas no vou faz-lo agora. Charlie, um pouco surpreso, caminhou por algum tempo em silncio. Depois perguntou: - Existem outras colnias de Ledomitas iguais a esta? - No. - As respostas de Philos estavam comeando a ficar lacnicas. - E l fora no vive ningum, mas ningum mesmo? - Acreditamos que no. - Vocs acreditam? Quer dizer que no sabem? - Philos se manteve calado e Charlie arriscou uma pergunta direta: - Homo sap. est realmente extinto? - Inevitavelmente - falou Philos e Charlie teve que se dar por satisfeito. Alcanaram o limite extremo do vale e comearam a subir pelo sop das colinas. Progrediam com dificuldade e Philos parecia querer se apressar, como se tivesse algum motivo especfico. Charlie percebeu que ele continuava a examinar as rochas ao redor, e lanava olhares para trs, para os Centros que dominavam a paisagem. - Est procurando algo? - Apenas um lugar para sentarmos - explicou Philos. Passaram entre grandes rochas e finalmente alcanaram um talude ngreme, que

era em parte rocha e em parte pedras soltas. Mais uma vez Philos olhou para trs, em direo dos Centros que agora eram invisveis, e falou com uma voz esquisita, muito tensa: - Sente-se. Charlie compreendeu que Philos. h algum tempo, estava se preparando para algo importante, algo inesperado. Encontrou uma pedra achatada e se acocorou. - Neste ponto, eu... perdi... meu companheiro, meu Froure. - explicou Philos. Charlie se lembrou de ter prometido a Nasive no revelar que sabia alguma coisa a respeito daquele assunto e, sem muita dificuldade, conseguiu uma expresso de simpatia, mas no disse nada. - Aconteceu h muito tempo - continuou Philos. - Acabava de receber meu cargo de historiador. O motivo para isto era ver o que aconteceria se um dos nossos ficasse impregnado de histria, e se ela era realmente to perigosa como muita gente temia. Quando digo gente, estou me referindo s pessoas que trabalharam conosco na Primeira Caverna. Elas acreditavam, alis estavam convencidas que deveramos cortar quaisquer laos que nos ligavam ao homo sap., o qual parecia ter provocado confuses de enorme alcance, e que deveramos tentar no o imitar de qualquer jeito, nem mesmo de maneira subconsciente. Por conseguinte, deveramos renunciar arte, literatura e a uma quantidade de outras coisas que possuam um valor positivo. Ao mesmo tempo, porm, eles no queriam que ignorssemos a cincia pura; voc tambm j mencionou a astronomia e alguns dados sobre nosso desenvolvimento. Sabe, s vezes til saber, para poder evitar erros. Assim, podemos ficar a salvo de complicaes, e, de um ponto de vista moral, justifica at certos erros espetaculares, porque se tornam teis. Da... servi de cobaia - concluiu com um sorriso um pouco amargo. - Comecei a estudar os Ledomitas e homo sap., e estava mais ou menos chegando ao ponto em que voc est, s que com muito mais detalhes. Froure e eu estvamos casados h pouco tempo, e tive que ficar sozinho durante perodos bastante demorados. Imaginei que seria timo se Froure e eu fizssemos um passeio, s para conversar um pouco e podermos ficar juntos. Ambos estvamos grvidos... Sentamos aqui e... e... - Philos respirou fundo e continuou: - A terra se abriu. No sei explic-lo de outra maneira. Froure caiu... embaixo. Pulei para... - Sinto muito - disse Charlie, sabendo que era intil. - Eles escavaram e me tiraram daqui s quatro dias mais tarde. No conseguiram encontrar Froure. Perdi meus dois nenns. Suponho que nunca mais vou ter outros. - Mas voc poderia, sem dvida,... Philos interrompeu aquela sugesto carregada de simpatia. - Mas eu no poderia, sem dvida - disse, imitando o tom de Charlie. Continuou, srio: - Gosto de voc, Charlie Johns, e confio em voc. Gostaria de lhe mostrar por que eu no poderia me casar, mas voc ter que me prometer segredo absoluto. - Claro. Pode ficar sossegado. Philos ficou a olh-lo por um pouco com expresso solene e a seguir juntou as mos, produzindo o campo espelhado. Colocou o anel no cho, deixando o campo operante, deu alguns passos para trs e puxou a beirada de uma rocha achatada. A rocha se inclinou, revelando um buraco escuro, como a boca de um tnel. O espelho, que no tinha qualquer moldura, refletia a grande rocha e serviria para camuflar perfeitamente o buraco que se encontrava atrs, caso algum se aproximasse. Philos pulou na abertura, acenou para Charlie e desapareceu. Charlie o seguiu, estupefato.

*** Com trinta pessoas na sala, tudo fica um pouco estreito, mas uma reunio informal e simptica, e as pessoas no se importam e ficam at no cho. O pastor um bom homem. Herb pensa que um bom homem em todos os sentidos. Sentia-se pronto a apostar que quando o reverendo Bill Flester era capelo do exrcito, todos os fiis diziam a mesma coisa e que esta era tambm a opinio dos soldados e dos oficiais. Flester tem olhos claros e dentes notveis, cabelos grisalhos e bem aparados e um rosto jovem e corado. Usa roupas discretas sem ser tristonhas e sua gravata estreita, as lapelas estreitas e suas palavras tm um significado especial. Comea anunciando uma tese como se fosse um texto para um sermo, mas no um texto bblico. uma frase corrente, destas que a gente pode ouvir na avenida Madison ou em qualquer outro lugar: "Sempre existe um meio, basta pensar para encontr-lo". Os vizinhos escutam, extasiados. Jeannette observa seus dentes. Tillie Smith observa seus ombros, que so bastante largos, e os cabelos grisalhos e aparados. Smitty, acocorado do lado oposto da mesinha, est todo inclinado para frente e com o polegar e o indicador est puxando para frente o lbio inferior, a ponto que possvel ver a base de seus incisivos inferiores, e quando Smitty faz isto, significa que pensa: "Este sujeito est dizendo algo interessante". - Nossos amigos israelitas - est dizendo Flester, com ar de aprovao contida construram um templo muito bonitinho na alameda das Forsithias, e nossos amigos catlicos j tm uma atraente capela de tijolos no extremo oposto deste bairro. Fizemos uma pequena pesquisa e andamos bastante e descobrimos que num raio de dez milhas daqui existem vinte e duas diferentes igrejas protestantes, e aqui nesta sala temos pelo menos quinze representantes de diferentes seitas. Aqui, porm, ningum vai construir quinze ou vinte ou vinte e duas igrejas protestantes de tendncias diferentes. O pessoal da escola e os comerciantes sabem o que fazer quando se defrontam com uma situao destas: eles centralizam tudo. - Cheguei concluso que isto pode nos ensinar uma coisa til. Uma igreja deve considerar a eficincia, a aparncia e os custos sempre mais altos da mesma maneira que qualquer outra empresa. Numa situao vocs encontram novas maneiras de levar os negcios, como por exemplo entrar num banco dirigindo um carro e as compras feitas pela televiso, que vi mencionadas no jornal de domingo. Somos todos protestantes e no domingo queremos ir igreja aqui mesmo, onde moramos. O nico empecilho uma questo de doutrina. Muito mais gente leva sua doutrina muito a srio, e vamos ser francos a este respeito, j tivemos uma poro de discusses. - A ideia de unificar as igrejas trouxe grandes benefcios; vocs cedem um ponto, eu cedo um ponto, e podemos nos reunir. Entretanto, muita gente chega a pensar que se rene perdendo alguma coisa. Certa gente pensa assim: um compromisso significa que todo mundo perde um pouco. No queremos que isto acontea aqui. - Quero lhes explicar minha ideia, e no quero elogios, porque qualquer um entre vocs chegaria mesma concluso se estivesse envolvido nisto como eu estou. Penso que deveramos promover uma reunio de cpula entre o pessoal das diferentes seitas, formando uma espcie de grupo executivo, e acho que deveramos discutir um pouco este assunto de termos uma pequena igreja para todos. Entretanto, em vez de discutir que espcie de mercadorias teremos no estoque, acho que devera-

mos ter as prateleiras cheias com produtos de todas as marcas, vocs me entendem, produtos de primeira de todas as provenincias. Assim, voc pode entrar no supermercado de Deus procurando por algo, e voc encontra o que procura, encosta seu carrinho e o tira da prateleira. - Vou dar um exemplo: se uma destas senhoras s usou produtos Del Monte durante toda sua vida, no quero que ela faa segredo disto. Tambm no encarregaria um garoto de arrancar todos os rtulos, no aconselharia de parar de usar esta marca e de contar a todas as amigas que ela a melhor. O que eu quero que voc continue a us-la e continue feliz. Assim no haver nenhuma discusso entre voc e o supermercado, ou entre voc e uma outra freguesa, porque ela quer uma marca diferente, poder encontr-la direitinho na mesma prateleira, bem exposta e bem iluminada. - Se conseguirmos apresentar esta proposta... hum... s diretorias em geral, que poderamos comparar aos distribuidores, acho que eles no desaprovariam a ideia de aumentar os pontos de venda, sem com isto alterar a lealdade dos consumidores. Acredito, alis, que eles acabariam se entusiasmando com a apresentao e a mercadologia, como a gerncia da loja. Teremos uma gerncia que se dedicar ao "servio" de uma maneira totalmente nova. - Ningum precisa ficar sem algo que realmente carece - esta nossa maneira americana. Se vocs querem batizar suas crianas pela imerso, teremos uma fonte ou uma piscina de tamanho suficiente. Se vocs quiserem velas no altar, timo. Um domingo suficientemente comprido para termos funes com e sem velas. Os castiais, alis, poderiam ser do tipo telescpico. Quadros e decoraes? Podemos t-los, escamoteveis, para poder vir-los ou pux-los para fora, ou do jeito que vocs quiserem. - No acho necessrio mencionar mais detalhes: vossa igreja e vamos constru-la como vocs quiserem. O importante sermos guiados pela inteno de proporcionar um bom servio - e isto significa sobretudo que no tencionamos ofender quem quer que seja. Existem muito mais maneiras parecidas de amar a Deus do que maneiras diferentes de amar a Deus, e j estamos em cima da hora, j no sem tempo que nos agreguemos s correntes principais do sistema americano, deixando que nossas igrejas nos proporcionem um self-service da melhor qualidade, com bastante espao para estacionamento de carros e um playground decente para as criancinhas. Todas batem palmas.

*** Philos empurrou a rocha com os ombros e ela virou e se fechou. Por alguns instantes ficaram numa escurido total, mas logo se ouviu um leve barulho. Philos estava escarafunchando no cho e desenterrou um torro de material luminoso que irradiava uma luz fria. Colocou-o numa reentrncia da rocha. - H mais uma coisa importante que voc deve aprender no que se refere a Ledom - disse Philos. - No h maneira melhor de aprend-la que esta, apesar dela ser meio esquisita. O prprio Mielwis no imagina como esta realmente a melhor maneira. Vista isto - Philos enfiou a mo entre as rochas e apanhou uma capa: a fazenda s poderia ser descrita comparando-a a uma densa teia de aranha. Apanhou mais uma que colocou nos ombros, envolvendo o corpo com suas amplas

dobras. Charlie, ainda mudo pela surpresa, o imitou, enquanto Philos voltava a falar com voz enrgica, quase zangada: - Froure caiu e eu me joguei no buraco, e quando Froure conseguiu me livrar da terra e do cascalho - imagine, Froure, com sua perna quebrada e quatro costelas tambm quebradas! - descobrimos que estvamos aqui. Isto o que os gelogos chamam uma chamin. Naquela poca no estava to limpa. Vimos que era impossvel cavar para podermos subir. Ento descemos. Passou em frente a Charlie e pareceu se agachar na sombra escura de um canto. Logo, desapareceu. Charlie o seguiu e viu que a sombra era um buraco, a entrada de um tnel. Philos segurou sua mo e Charlie tropeou na barra da capa. Soltou um palavro. - quente demais. - No tire a capa - falou Philos, seco. Comeou a avanar, arrastando Charlie que no sabia onde colocar os ps, mas tentava manter a mesma velocidade. Philos continuou a falar em frases apressadas curtas e incisivas. Era claro que as lembranas lhe provocavam sofrimento. - A primeira coisa que me lembro de uma espcie de gruta Froure conseguira alguma iluminao e eu tinha a impresso que algo estivesse revirando minhas entranhas. Foi ento que perdi os nenns. Perdi ambos. Durou mais ou menos trs horas. Infelizmente... a iluminao continuou. Cuidado com a cabea, aqui o teto muito baixo... os fetos j estavam no stimo ms. Dois nenns de boa conformao. - Dois nenns de sua espcie - declarou a voz de Philos na escurido. - Crianas da espcie homo sap. - O qu? Philos parou e mais uma vez comeou a escarafunchar. Apanhou um bloco de material luminoso que se encontrava debaixo de um monte de cascalho e o colocou num nicho. Estavam numa caverna de paredes quase lisas formada sem dvida por uma bolha de presso dentro do magma de um vulco. - Aconteceu aqui - afirmou Philos balanando a cabea. - Froure fez o possvel para ocult-los. Mas eu... fico agitado, quando pessoas querem me esconder algo. - Fomos ver o que havia ao redor. Todo este lado da colina era furado por estas chamins. Agora j no mais assim. Encontramos uma maneira de voltar superfcie, por um buraco que se encontrava a uns trinta metros do local do desbarrancamento. Encontramos tambm um caminho que atravessava a colina pelo seu interior e que desembocava alm do limite do "cu". - Eu estava machucado, tambm sofria muito e sobretudo estava zangado. Froure tambm. Ento tivemos uma ideia maluca. A perna e as costelas de Froure no apresentavam nenhum perigo, s doam bastante, mas ns, os Ledomitas, sabemos como aguentar dores. Eu, entretanto, tinha ferimentos internos e precisava de tratamento. Concordamos ento que eu deveria voltar, enquanto Froure simplesmente desaparecia por algum tempo. - Por qu? - Eu precisava descobrir tudo. Perdera dois bebs, e ambos eram do gnero homo sap. Ser que este era apenas um caso isolado, acontecido comigo? S havia uma maneira de descobri-lo. E caso minhas suspeitas fossem confirmadas, queria que Froure ficasse longe de Ledom, pelo menos bastante longe para poder refletir com calma... - Ento, teria que voltar e Froure ia ficar. Ia me submeter a um tratamento e voltar o mais depressa possvel. Da... subi pela outra chamin, provocamos um novo des-

barrancamento e a equipe que estava nos procurando me encontrou. Escavaram nos lugares que indiquei e naturalmente no encontraram Froure. Entretanto, o segundo desbarrancamento que provocamos foi eficiente demais. Fiquei muito machucado... levei muito mais tempo para sarar e demorei muito at poder voltar aqui. Todos se mostraram muito compreensivos e deixaram que extravasasse minha dor da maneira que eu julgasse mais certa. Voltei o mais depressa possvel, na esperana de chegar em tempo, mas no foi assim. Froure, sozinho, deu luz duas crianas e uma morreu. - Os dois nenns de Froure tambm eram homo sap. - Philos! - Sim, foi o que eu disse, homo sap. mesmo. Ento comeamos a compreender. Por algum motivo, todas as crianas de Ledom, para serem Ledomitas, devem vir luz no Centro de Medicina. Voc acha que isto indica que realmente existe alguma mutao? - No, no me parece. - Pois , Charlie, no h mutao, e Mielwis queria que voc soubesse isto. Froure est vivo e est aqui, e minha criana homo sap. tambm est aqui. Era isto que eu queria que voc soubesse. Era demais, realmente demais, e Charlie Johns no conseguiu entender tudo de uma vez. Comeou a aceitar a realidade em pequenas pores. - Mielwis no sabe o que aconteceu com voc. - Certo. - E seu... quero dizer, Froure est aqui, vive aqui? - (Mas Nasive falou que o acidente aconteceu h muitos anos!) - Desde quando, Philos? - H muitos anos. Soutin - a criana - tem quase a sua idade. - Mas... por qu? Por qu? Vocs se isolaram de tudo... - Charlie, logo que foi possvel, comecei a descobrir tudo a respeito de Ledom coisas que antes nunca teria imaginado e no teria perguntado. Voc sabe que os Ledomitas so um povo franco e honesto, mas eles so humanos e precisam preservar sua intimidade. E a conseguem assim, possivelmente eles respondem s perguntas, mas nem sempre oferecem informaes. No Centro de Medicina e no Centro da Cincia existem segredos. No so segredos ridculos como os do seu mundo, considerados "reservados", "classificados" ou "ultra-secretos". Trata-se apenas de um bocado de coisas que ningum perguntaria em condies normais. Ningum jamais pensou em contestar a anestesia geral durante o check-up mensal, por exemplo, e fazemos estes check-ups durante toda a vida. Ningum jamais se surpreendeu pelo fato que nossos nenns devem ficar na "incubadeira" durante um ms, antes que possamos v-los. Quem sonharia em fazer perguntas a respeito de experincias de viagens no tempo? Escute, encontrei o Controle Natural praticamente por um acaso e de fato, nunca o vi - e no teria percebido as eventuais aluses, a no ser pelo nascimento de Soutin. - O que o Controle Natural? uma criana que vive escondida no Centro da Medicina. Ela homo sap. Sua mente mantida adormecida, e ela serve de controle no trabalho deles. Agora voc pode ver que nossos trs que morreram, e Soutin, no eram as nicas crianas homo sap. nascidas em Ledom. Quando descobri a existncia do Controle Natural, decidimos que Soutin ficaria aqui e isto significava que Froure tambm teria que ficar. Quando Soutin nasceu era um tiquinho engraadinho de gente - voc deve desculpar, Charlie, mas ns o achamos muito engraado - e ns o amvamos. Tudo que aconteceu nos levou a am-lo sempre mais. Mielwis nunca poder se apoderar de Soutin.

- Mas... o que vai acontecer? O que vocs pretendem fazer? - Isto depende de voc, Charlie. - De mim? - Charlie, voc estaria disposto a lev-lo com voc, para o seu mundo? Charlie Johns se esforou para vislumbrar a figura envolvida na capa, aquele rosto sensvel e expressivo luz fraca que mal penetrava a escurido. Pensou na perseverana, na dor, nas preocupaes, na dura solido de duas pessoas que se amavam muito e que eram obrigadas a ficar separadas por muito tempo por causa do amor que ambos tinham pelo seu filho. E pensou no filho - que aqui estava condenado a viver como recluso, enterrado como uma toupeira, que em Ledom seria considerado um monstro ou uma cobaia de laboratrio - e em seu mundo, no seu tempo, poderia ser o que? Sem conhecer o idioma, os costumes... a situao poderia ser at pior que qualquer coisa que Mielwis pudesse fazer. Teve vontade de sacudir a cabea mas no conseguiu, porque o rosto de Philos mostrava toda sua profunda angstia. Alm do mais - Seace no deixaria. Mielwis no deixaria. (Mas voltou a se lembrar, sim, agora se lembrava: ele sabia como acionar aquela mquina!) - Philos... voc seria capaz de nos levar at a mquina do tempo no Centro da Cincia sem que ningum nos visse? - Posso faz-lo, se for necessrio. - Ter que o fazer. Vou lev-lo comigo. Philos no disse qualquer coisa que fosse diferente, mas sua expresso foi a maior recompensa que Charlie tivesse recebido em toda sua vida. Philos simplesmente sussurrou com os olhos negros brilhantes de felicidade: - Vamos contar as novidades a Froure e Soutin. A seguir, apertou a capa em volta do corpo e pediu a Charlie para fazer o mesmo, depois colocou as duas mos sobre a parede mais distante, uma em cima da outra. Os dedos desapareceram em depresses e Philos puxou. Uma parte da rocha lisa, uma chapa alta quanto um homem, rodou como sobre um pino, deixando aparecer um espao triangular, na forma de uma fatia de bolo. Um sopro de ar gelado saiu da abertura. - uma espcie de cmara de compresso - explicou Philos. - O "cu" s chega at aqui, alis j nos encontramos alm de seu limite. No posso deixar este tnel aberto, porque a constante perda do ar deixaria o pessoal da estao de pressurizao bastante desconfiado, e poderiam ficar curiosos. Foi assim que Charlie compreendeu que o ar morno e agradvel de Ledom no s era condicionado mas tambm pressurizado. - Estamos no inverno? - No, mas nos encontramos a uma elevao considervel... Irei em frente para poder gui-lo - entrou no tnel triangular e empurrou a parede interna que rodou tambm. Philos desapareceu e a parede se fechou. Charlie deu um passo frente e empurrou tambm. Em sua frente a parede deslizou sobre a rocha e atrs a outra parede raspou seus calcanhares. De repente viu-se na encosta de uma colina, debaixo das estrelas. Respirou estremecendo pelo frio, ou talvez porque estava vendo as estrelas. Na plida e insuficiente claridade desceram rpidos pela encosta e se deixaram cair numa profunda reentrncia entre duas rochas. Philos encontrou a porta e empurrou. Ficaram envolvidos por uma golfada de ar momo. Avanaram mais um pouco e abriram uma segunda porta. Ento entraram numa sala comprida e baixa, com uma lareira acesa na outra extremidade e Froure se aproximou correndo, mancando, mas

correndo, junto a Soutin que corria tambm, e sorria feliz. Charlie Johns murmurou uma nica palavra e desmaiou, caindo para frente. A palavra era: "Laura".

*** - s vezes a gente olha ao redor e fica assustada - comentou Herb. Jeannette est mergulhando pipocas em forminhas de empada cheias de corante para ovos de Pscoa, para que Davy possa fazer um colar ndio. Davy tem apenas cinco anos mas sabe manejar muito bem uma agulha com linha. - Ento pare de olhar ao redor. O que que voc est olhando? - Escute s este rdio - uma voz geme uma cano. Um ouvido seletivo, caso fosse forado a escutar (se no fosse forado, no escutaria) poderia reconhecer o tema de Vesti la giubba. A letra fala em decepes durante o baile de formatura, e o tema e a letra so sobrepujados por um piano que lana acordes nos tons mais agudos. Quem est cantando? - Eu no sei - responde Jeannette com uma certa irritao. - Eu no ligo para todos estes Trios Fulanos e Irmos-no-sei-o-que. Para mim, so todos iguais. - Est bem, mas quem isto? Jeannette apanha mais uma poro de pipocas e antes de despej-las na forminha com o corante vermelho, fica a ouvir o rdio. - aquele sujeitinho de olhos esquisitos e de dentes tortos que apareceu na TV na outra noite - arrisca. - No! - protesta Herb, triunfante. - Aquele era um pequeno Lord de sarjeta chamado Debsie, mais ou menos garoto. Esta uma mulher, mais ou menos garota. - Ora, no diga - Jeannette escuta enquanto a voz sobe, esmorecendo, esmagada pelos acordes do piano. - Acho que voc est certo. - Eu sei que estou certo e voc est assustada - Herb d uma palmada na revista que est lendo. - Sabe o que est escrito aqui? Pois Al Capp, sabe o Al Capp dos quadrinhos, est falando de ilustraes em revistas e diz assim, ainda bem que voltamos a uma poca em que a gente pode mais uma vez ver quem homem e quem mulher. A figura mais bonitinha o homem. E enquanto estou lendo, ouo esta voz no rdio, e uma cantora, mas ela tem aquele rosnado peculiar que a faz parecer um cantor que imita uma cantora. - E por isso que voc se assusta? - Sabe, acho que as coisas poderiam se tornar meio confusas - brinca Herb. - Se as coisas continuarem deste jeito, capaz de acontecer uma mutao, e quando nascem a gente no poder mais saber quem menino e quem menina. - Bobo. As mutaes no acontecem deste jeito. - Eu sei. Quero dizer que se as coisas continuarem assim, ningum poder perceber quando acontecerem as mutaes bissexuais. - Ora, Herb, voc est exagerando. - Est bem. Mesmo assim, e falando srio, voc s vezes no tem a impresso que existe uma fora poderosa que est trabalhando para que as mulheres se transformem em homens e vice-versa? No s por causa destes cantores. Olhe para a Rssia sovitica. Neste mundo nunca tivemos uma experincia social de grande envergadura que conseguisse, como est acontecendo por aqueles lados, transformar tantas

mulheres numa enorme manada de bestas de carga. Olhe para a China vermelha: finalmente as bonequinhas de porcelana chinesa foram libertadas, no so mais escravas dos sales de danas, vestiram seus macaces e tm licena de empilhar carvo com uma p durante catorze horas por dia, igualzinho aos seus irmos. O que ouvimos agora apenas o outro lado do disco. Jeannette molha a pipoca no corante vermelho e deixa que escorra. - De jeito nenhum - responde. - A outra face do disco Stardust.

*** - Voc falou: "Laura" e depois... Charlie olhou para as vigas do forro. - Sinto muito - murmurou. - Acho que fiquei tempo demais sem dormir. Realmente sinto muito. - O que uma Laura? Charlie sentou-se ajudado por Philos. Olhou para seu interlocutor, um ledomita de cabelos castanhos e olhos cinza, de feies delicadas e cujos lbios pareciam esculpidos em linhas clssicas. Lbios firmes, que porm sabiam sorrir com facilidade. - Laura era meu amor - explicou com a simplicidade usada pelos Ledomitas. - Acho que voc Froure - a seguir olhou para a outra pessoa presente. Parecia tmida, encostada na pilastra que sustentava uma viga do forro. Usava uma capa de gola alta, moda ledomita, com material biosttico a lhe cobrir o busto, mas que desaparecia para trs deixando descoberta a parte inferior do corpo, onde s havia aquela tanga de seda. O rosto... era um rosto simptico, no era bonito demais e tambm no tinha caractersticas de garoto. E no era Laura. S os cabelos se pareciam com os cabelos de Laura. Os cabelos dela... Dela. - Soutin - disse Philos. - Voc sempre disse ele! - gritou Charlie, indignado. - Quando falei em Soutin? Sim, claro - que mais poderia dizer? Ento Charlie entendeu - como poderia ter esquecido? Philos contara os acontecimentos no idioma ledoms, usando o pronome ledoms, que no tinha gnero masculino ou feminino, e Charlie, por algum motivo, traduzira "ele". Falou olhando para a moa: - Seus cabelos so da mesma cor que os cabelos de Laura. - Ela respondeu timidamente: - Estou satisfeita por voc ter vindo. No deixaram que dormisse - no podiam deix-lo dormir, no havia tempo, mas deixaram que descansasse um pouco e lhe deram comida. Philos e Froure lhe mostraram a casa: uma metade era subterrnea e a outra se debruava beira de uma alta mesa, inacessvel a qualquer criatura sem asas, com muitos acres de bosques e de pastos e lhe explicaram que Soutin ali caava veados com arco e flecha. Philos e Froure choravam enquanto passavam de um aposento para outro, como se estivessem preparados a nunca mais rev-la. Foi a este ponto que Charlie comeou a se perguntar o que aconteceria com eles depois que ele fosse embora com Soutin. O que era mesmo o que estavam fazendo - poderia ser considerado traio? E qual era a penalidade por traio? No sabia como perguntar. O idioma no possua termos para estes conceitos, como, por exemplo, castigo.

Saram da casa, subiram pela colina, entraram na cmara de compresso. L dentro enterraram o material luminoso. Passaram pelo tnel, chegaram at o topo da chamin e l enterraram o segundo bloco luminoso. Tiraram as capas e as esconderam e saram debaixo do cu cor de ao de Ledom. Comearam a caminhar vagarosamente em direo dos Centros, dois a dois como namorados, porque Philos e Froure realmente se amavam e Charlie e Soutin por necessidade, pois Soutin estava aterrorizada. Quando chegaram perto do Centro da Medicina, Froure ficou com Soutin e Charlie, enquanto Philos ia em frente. Alguns poderiam se lembrar de Froure, mas dificilmente reparariam, se estivesse sozinho. Por outro lado, se Philos, o solitrio, fosse visto abraado com algum... E durante todo este tempo, enquanto segurava Soutin, murmurando admoestaes e, s vezes, dando-lhe ordens secas, os pensamentos se enrolavam e desenrolavam no fundo da mente de Charlie. - Agora, no grite - falou, severo, quando se aproximavam do metr. Sentiu que ningum o tivesse avisado assim quando se aproximaram do metr pela primeira vez. Ao entrar na parte escura, se virou e abraou Soutin, mantendo-a firmemente entre os braos e forando-a a colocar a cabea em seu ombro. Ela era gil como uma leoa, mas enquanto precipitavam ficou rgida pelo terror. Como poderia gritar? Ela no conseguia sequer respirar! No metr ela se agarrou em Charlie, machucando-o com seus dedos esguios e fortes, e mantendo os olhos e a boca fechados. Mas quando chegaram ao fim e tomaram o elevador invisvel, que tinha virado o estmago de Charlie durante a primeira experincia, ela gargalhou! ... e Charlie ficou feliz, porque sua presena de vez em quando afastava seus pensamentos - de amor compartilhado - a respeito de homens com teros implantados se acasalando com outro homem com teros implantados - sobre o orgulho consciente de crianas veneradas - a respeito de bisturis e agulhas que implantavam uma novidade inventada por homens nos corpos de crianas recm-nascidas - e sobre a enorme distncia entre, ou ento a fuso de, uma divindade e uma piada suja. Subiram pela fachada do enorme prdio inclinado. Charlie tentou abafar as gargalhadas incontidas de Soutin contra seu ombro. Entraram no silncio iluminado e protegido do laboratrio de Seace. No estar M, pensou Charlie, expressando um desejo. Mas estava. Virou-se largando o equipamento no fundo da sala e se aproximou deles sem sorrir. Charlie se afastou um pouco para um lado, arrastando Soutin, de maneira que Seace teve que passar por eles para falar com Philos. Seace disse: - Esta no hora de voc estar aqui, Philos. Philos, plido, abriu a boca para dizer alguma coisa quando Froure gritou: - Seace! Seace no tinha percebido Froure, talvez no tivesse olhado para o lado do ledomita "desaparecido". Virou-se para ver quem estava interrompendo-o e seus olhos se arregalaram, no conseguiram mais desviar do rosto bonito de Froure. Froure sorriu e uniu as mos, e produziu o campo espelhado. O movimento foi

quase diablico, porque o cientista depois de ver claramente aquele rosto inesquecvel, que no podia estar l, que no podia estar vivo, viu sua prpria imagem. No instante em que estava comeando a duvidar de seus prprios olhos, foi impedido de ver. - Pare com isto - falou com voz rouca. - Froure! Voc Froure? - aproximou-se da superfcie intangvel do espelho, respirando com dificuldade. Philos se aproximou de Froure e apanhou o anel. Froure deu um passo para um lado e Philos levou Seace a segui-lo pela sala, afastando-se com o espelho e brincando com Seace como se ele fosse uma ave hipnotizada. Finalmente interrompeu o campo espelhado e sorriu. - Seace! - chamou Froure atrs de suas costas... Neste nterim, Charlie Johns estava acionando os controles, manipulando a mquina do tempo. Ajustou o primeiro, o segundo, o terceiro, o quarto, mexeu no interruptor, se virou, empurrou Soutin em direo da porta aberta da cela prateada, pulou atrs dela e ao mesmo tempo fechou a porta. A ltima imagem, antes da porta se fechar, foi a de Seace que, compreendendo o que estava para acontecer, empurrava Froure para longe e se lanava nos controles. Charlie e Soutin caram juntos ao cho, numa confuso de braos e pernas. Ficaram imveis durante um instante e depois Charlie se levantou e voltou a se ajoelhar ao lado da moa que tremia. - Eu queria me despedir deles - ela sussurrou. - Vai dar tudo certo - disse Charlie para acalm-la e afagou seus cabelos. Depois, talvez por reao, soltou uma gargalhada. - Olhe s para ns! Soutin olhou para Charlie, para si mesma e voltou a fitar Charlie com uma expresso de espanto. Charlie falou: - Estava pensando como seremos engraados na hora da chegada, na escada: eu nesta fantasia de Super-homem e voc... Soutin tocou sua veste esquisita de gola alta. - No vou saber o que fazer. Estou to... - tocou na tanga de material sedoso. Isto aqui - acrescentou com voz rouca pela tenso, como se estivesse confessando algo - isto aqui no genuno. Em mim, esta coisa no podia crescer... Voc acha que no lugar em que iremos algum poder perceber? Charlie parou de rir. - Ningum saber de nada - prometeu com o rosto srio. - Estou muito assustada. - Voc nunca mais precisar ter medo - disse Charlie. E nem eu, pensou. Philos no teria se arriscado a mand-la de volta ao tempo em que a humanidade viraria fumaa. Por outro lado... Ser que pensava que valia a pena dar a Soutin um ano entre a gente de sua espcie, talvez apenas um ms, mesmo que depois tivesse que morrer com eles? Sentiu vontade de perguntar a Philos. Ela disse: - Voc acha que vai demorar muito? Charlie olhou para a fina marca que indicava a porta. - No sei. Seace explicou que era instantneo... pelo menos, daqui. Imagino acrescentou - que a porta no se abrir enquanto a mquina estiver... - queria dizer "se movimentando", e depois "viajando" e finalmente "operando", e todas estas expresses lhe deram a impresso de estarem erradas. - Acho que quando a porta se abrir estaremos em casa. - Voc no quer ver se ela se abre?

- Vou, sim - respondeu Charlie, mas no se aproximou da porta e nem olhou para ela. - No tenha medo - disse Soutin. Charlie Johns se levantou e abriu a porta.

*** - Deus abenoe mame, e papai, e a av Sal e a av Flix e ao Davy tambm cantarola Karen numa lenga-lenga que ela mesma inventou. - e depois... - Continue, meu amor. Quem mais? - Hummm. E Deus abenoe Deus. Amm. Karen, j quase adormecida, murmura: - Eu sempre abenoo todo mundo que gosta de mim, por isto...

*** Charlie Johns abriu a porta e ficou envolvido por uma luz brilhante e prateada, a luz de um cu coberto de uma capa de prata, uma tira de prata brilhante que se estendia at a ponta inclinada do Centro da Medicina. - Voc esqueceu uma coisa - disse uma voz. A voz de Mielwis. Um gemido prolongado atrs de Charlie. Sem se virar: - Fique onde est! - ordenou com voz dura. No mesmo instante Soutin o empurrou e saiu correndo da cela, passou perto dos controles, passou por Mielwis, por Grocid, por Nasive, por Seace que ficaram a olhla, estupefatos, enquanto ela se jogava sobre os corpos de Philos e Froure, deitados lado a lado no cho, com as mos sobre o abdmen e os ps moles, largados. Durante um momento s se ouviu a respirao acelerada de Soutin. Finalmente Charlie falou e sua voz transbordava de dio: - Se vocs o mataram, vocs tambm mataram sua filha. No houve qualquer comentrio, a no ser que o fato de Nasive abaixar os olhos pudesse ser interpretado como um comentrio. Mielwis perguntou com sua voz macia: - Ento? - Charlie entendeu que estava se referindo frase anterior. - No esqueci nada. Encarreguei Philos de lhe remeter minhas observaes. Se fiz alguma promessa, no deixei de cumpri-la. - Philos no est em condies de fazer um relatrio. - Foi voc que o reduziu assim. E que tal, o que voc prometeu? - Costumamos cumprir nossas promessas. - Ento, pode comear. - Queremos primeiro conhecer suas reaes a Ledom. O que mais poderia perder, agora? pensou Charlie, mas no cedeu. Apertou os olhos e falou devagar, pronunciando as palavras com todo cuidado: - Acho que vocs so a mais podre turminha de pervertidos que j vi, e tiveram bastante bom senso para se esconder dentro de um buraco. Houve um farfalhar macio - era um movimento, no um som. Depois:

- O que foi que lhe fez mudar de ideia, Charlie Johns? Voc, ainda h poucas horas, gostava de ns. O que foi que lhe provocou esta mudana? - A verdade. - Que verdade? - Que no existe nenhuma mutao. - Voc acha que o fato de sermos os artfices muda o aspecto da coisa? Por que voc acha que nossa obra pior que um acidente gentico? - Pelo fato que vocs o fazem, s isto - Charlie respirou fundo e continuou, quase cuspindo as palavras: - Philos me contou a idade deste povo. Quer saber por que o que vocs fazem horrvel? Ora, homens casando com outros homens. Incesto, perverso - tudo que vocs praticam podre. - Voc acha - perguntou Mielwis com muita cortesia - que sua prpria atitude fora do comum, ou ser que toda a humanidade pensaria assim, se soubesse o que voc sabe? Entretanto, se fosse um caso de mutao, voc acharia que somos inocentes. - Uma mutao seria uma coisa natural. Voc pode dizer que vocs so naturais? - Sim! E voc pode? O homo sapiens pode? Existem graus de "naturalidade"? Por que uma partcula csmica com mutao gentica mais natural que a fora da mente humana? - Os raios csmicos obedecem as leis da natureza. Voc as elimina. - Foi o homo sap. que abrigou a lei da sobrevivncia dos mais fortes - afirmou Mielwis, srio. - Diga-me uma coisa, Charlie Johns: O que faria o homo sap. se ns dispusssemos a partilhar o mundo com ele e ele conhecesse nosso segredo? - O que faramos? Vocs seriam chacinados at o ltimo garotinho afeminado - retrucou Charlie, frio, - ou ento o pouparamos para exibi-lo num circo. No tenho mais nada a dizer. Agora me mande de volta. Mielwis suspirou. Nasive falou de repente: - Certo Mielwis. Voc estava certo. - Nasive era da opinio que deveramos nos misturar aos homo sap. e lhe revelar o campo A e o crebro-stilo. Percebo que voc tentaria fazer o que acaba de dizer, e transformaria o campo A numa arma e o crebro-stilo num meio de escravizar mentes. - Acho que o faramos, para que vocs desapaream de uma vez da face da terra. Agora pode acionar aquela mquina do tempo. - No existe nenhuma mquina do tempo. Charlie percebeu que seus joelhos amoleciam, ao p da letra. Virou-se e observou a grande esfera prateada. - Voc disse que era uma mquina do tempo, no fomos ns. Voc disse a Philos que era uma mquina do tempo - e ele acreditou. - Seace... - Seace simplesmente criou um cenrio. Um relgio com os algarismos invertidos. Um envelope de fsforos. Mas foi voc, foi voc que acreditou no que queria acreditar. Vocs, homo sap., costumam fazer isto. Vocs deixam que qualquer um os ajude, basta que ajude vocs a acreditar o que querem acreditar. - Voc disse que me mandaria de volta! - Eu disse que voc voltaria a ficar onde estava antes, e vamos faz-lo. - Vocs... vocs me usaram! Mielwis assentiu com uma expresso quase satisfeita. - Pois tire-me daqui - rosnou Charlie. - Todas estas conversas no me interessam. Indicou a moa que ainda chorava: - Quero que Soutin v comigo. Vocs viveram

muito bem sem ela at hoje. - Acho que seria justo - falou Grocid. - E quando que voc quer... - Agora! Agora! J! - Est bem. - Mielwis ergueu a mo e por algum motivo todo mundo ficou prendendo a respirao. Mielwis pronunciou uma palavra de duas slabas: - Quesbu. Charlie Johns estremeceu da cabea aos ps. Ergueu a mo devagar e cobriu os olhos. Aps um intervalo, Mielwis perguntou em tom suave: - Quem voc? Charlie deixou cair a mo. - Quesbu. - No fique assustado, Quesbu. Voc voltou a ser voc prprio. No precisa mais ter medo. Grocid, estupefato, sussurrou: - Nunca pensei que fosse possvel. Seace murmurou rpido: - Seu prprio nome - foi uma injuno ps-hipntica. Ele, de fato, ... Mielwis explicar logo a situao. Mielwis disse: - Quesbu, voc ainda lembra os pensamentos de Charlie Johns? O homem que foi Charlie Johns respondeu confuso: - Como... como um sonho, ou... como uma histria... que algum me contou. - Venha at aqui, Quesbu. Quesbu se aproximou com toda confiana, como uma criana. Mielwis apanhou sua mo e depois comprimiu uma esfera branca contra seu bceps. A esfera se achatou. Quesbu caiu sem emitir um som. Mielwis o segurou com facilidade e o levou para o lado em que se encontravam Philos e Froure. Acomodou Quesbu ao lado deles e fitou os olhos assustados de Soutin. - Est tudo bem, corao - sussurrou Mielwis. - Esto apenas descansando. Logo logo vocs ficaro juntos outra vez. - Aproximou-se devagar para no assust-la, com movimentos decididos, e encostou outra pequena esfera em seu brao.

*** Jeannette conta a Herb o que Karen disse: Deus abenoe Deus, porque Karen quer abenoar a todos que a amam. - Pois Deus faz a mesma coisa - responde Herb em tom displicente, mas quando as palavras saem de sua boca j perderam toda a displicncia. - Eu amo voc - responde Jeannette. *** ... Finalmente os chefes de Ledom conseguiram conversar tranquilos e a ss.

- Este Charlie Johns realmente existiu? - perguntou Nasive. - Sim, sem dvida. Existiu mesmo. - No uma coisa... agradvel - disse Nasive. - Quando tomei a posio de querer partilhar o que temos com o homo sap., tratava-se de uma... uma argumentao irreal. De uma certa maneira, nada de real estava envolvido nisto: eram apenas palavras, nomes de coisas - suspirou. - Eu gostava dele. Ele parecia... entender as coisas, como por exemplo nossa esttua. Sim, Aquele que Faz, e nossa festa... - Sossegue, ele entendia, sem dvida nenhuma - falou Seace com uma ponta de sarcasmo. - Quero saber at que ponto compreenderia se tivssemos contado a verdade a nosso respeito antes que ele visse a esttua e assistisse a festa, em vez de fazermos o contrrio. - Quem era ele, Mielwis? Mielwis trocou um olhar com Seace, encolheu levemente os ombros e respondeu: - Tanto faz, posso contar. Era um homo sap que se encontrava numa mquina voadora que caiu nas montanhas perto daqui. A mquina se desintegrou no ar. A maioria dos pedaos se queimou e caiu do outro lado, num ponto bastante distante. Mas um pedao caiu justamente em cima de nosso "cu" e ficou l. Em seu interior se encontravam Charlie Johns, muito ferido, e um outro homo sap. que j estava morto. Como vocs sabem, o "cu", visto de cima parece uma continuao das montanhas, mas mesmo assim, achamos que no seria uma boa ideia deixar que as equipes de salvamento escalassem aquelas montanhas. Seace descobriu os destroos por meio de seus instrumentos e no perdeu tempo: ergueu um transporte de campo A e trouxe tudo para baixo. Fiz o que era possvel para lhe salvar a vida, mas seus ferimentos eram muito graves. No chegou a recuperar a conscincia. Entretanto consegui gravar um crebro-stilo completo de sua mente. Seace observou: - E a gravao mais completa que conseguimos at agora. - A seguir, Seace e eu tivemos a ideia de usar a gravao para descobrir o que o homo sap. pensaria se chegasse a nos conhecer. Bastava para isto suprimir o "id" de algum atravs de uma hipnose profunda, e substitu-lo com a gravao do crebrostilo de Charlie Johns. Como j tnhamos Quesbu, a coisa foi muito simples. Grocid sacudiu a cabea, estupefato. - Ns sequer sabamos da existncia de Quesbu. - O Controle Natural. Claro, vocs no podiam saber. Um objeto de pesquisa do Centro de Cincias. Nunca tivemos qualquer motivo para falar a respeito de Quesbu com qualquer pessoa. Sempre foi tratado muito bem - acho que at estava feliz, apesar de nunca ter visto qualquer coisa fora de seu prprio mbito no Centro de Cincias. - Mas agora ele viu muito - disse Nasive. Grocid perguntou: - O que vai acontecer com eles, com Quesbu e a criana Soutin? Mielwis sorriu. - No fosse por este inacreditvel Philos, e o fato dele ter escondido Froure e a criana durante todos estes anos - e ele os escondeu to bem que eu nunca suspeitei de nada... No fosse por isto, agora eu estaria realmente me defrontando com um grande problema. Seria difcil confinar Quesbu mais uma vez, agora que por algum tempo viveu como Charlie Johns - apesar do fato que ele considera isto um sonho. Acontece que muitas de suas experincias no foram um sonho - ele visitou pessoalmente todos os Centros. Entretanto, j est crescido demais para ser trans-

formado num ledomita Poderia ser feito, mas s parcialmente e eu nunca faria uma coisa destas. - Entretanto a criana Soutin oferece mais uma oportunidade. Vocs no adivinham em que eu estou pensando? Grocid e Nasive trocaram um olhar. - Voc no quer que construamos uma casa para eles? Mielwis sacudiu a cabea. - No, no pode ser no Centro das Crianas - falou, decidido. - Eles so... muito diferentes. Mesmo uma grande quantidade de cuidados e at de carinho no poderia compensar esta diferena. Seria realmente pedir-lhes demais, e poderia ser demais at para ns. Grocid, nunca esquea quem somos, no esquea o que somos e qual a nossa finalidade. A humanidade nunca conseguiu atingir sua habilidade mxima de raciocnio e nem sua mxima objetividade, at agora, porque ficou sempre a se atormentar com suas dicotomias. Em ns, o conceito de qualquer diferena, a no ser uma diferena individual, foi eliminado. Mas Quesbu e Soutin no so diferentes num sentido individual; eles so de uma espcie diferente. Sem dvida, ns, Ledomitas, poderamos lidar com isto muito melhor do que eles, mas ainda somos novos e inexperientes, sem prtica. Afinal a nossa apenas a quarta gerao... - E mesmo? - disse Nasive. - Pensei que... quer dizer, eu no pensei. Eu no sabia. - Entre ns s h poucos que sabem, e poucos que ligam, porque um fato sem importncia. Somos condicionados a olhar para frente e no para trs. Mas como isto importante por causa de nossas decises a respeito de Quesbu e de Soutin, vou contar-lhes em breve como nasceu Ledom. - Vai ser breve, porque conhecemos muito pouco. - Houve um homo sap. que era realmente um grande homem. No sei se os outros homens de sua espcie o conheciam como tal, mas acho que sim. Acho que era fisiologista ou cirurgio, mas deve ter sido ambas as coisas, e sem dvida muito mais do que isto. Estava enojado com a humanidade, no pela sua malvadeza, mas porque ela estava destruindo tudo o que era bom. Compreendeu que a humanidade, depois de passar milhares de anos a se escravizar, estava a ponto de se destruir sem possibilidade de salvao, a no ser que fosse possvel criar uma sociedade que conseguisse se manter acima de todas as parcialidades que s serviam a dividir, e esta sociedade pudesse se compenetrar que devia uma lealdade incondicional prpria humanidade. - possvel que durante muito tempo ele tivesse que trabalhar sozinho. Sei que quando estava quase terminando, conseguiu juntar um certo nmero de pessoas que pensavam como ele. No conhecemos o nome deste homem, nem o nome de seus colegas. A humanidade expressa seu respeito imitando e ele no desejava que copissemos qualquer coisa do homo sap., se isto pudesse ser evitado. - Ele e seus amigos nos inventaram, planejaram nosso modo de vida, nos deram nossa religio, e o crebro-stilo e mais, os rudimentos do campo A, e ajudaram a primeira gerao at que ela amadureceu. Nasive interrompeu de repente: - Neste caso, alguns entre ns devem t-los conhecido! Mielwis encolheu os ombros: - possvel. Mas o que significa? O que foi que eles viram? Estes homens se vestiam, agiam, falavam como Ledomitas, e um aps o outro, morreram ou desapareceram. Enquanto voc uma criana voc aceita tudo o que pode ver ao seu redor. Ns quatro somos mestres, no mesmo? Eles tambm eram. - Eles nunca nos pediram qualquer coisa, a no ser que mantivssemos a humani-

dade viva. No a arte, a msica, a literatura, a agricultura. No. A prpria humanidade no seu sentido mais amplo: a essncia da humanidade. - De fato no somos uma espcie. Somos uma "composio" biolgica. Vistos de maneira impessoal, somos apenas mquinas com uma funo. Esta funo manter viva a humanidade enquanto ela est sendo assassinada, e quando ela estiver realmente morta... - Vamos reconstru-la! - Este mais um aspecto de Ledom que nunca revelamos a Charlie Johns, porque ele no poderia entend-lo. Nenhum homo sap. teria capacidade de entender. De fato, na histria humana, praticamente nunca existiu um grupo que, estando no poder, tivesse a sabedoria de abdicar, de se afastar, a no ser que fosse obrigado com a fora. - Teremos que ficar assim como estamos, aqui, fomentando a habilidade de cultivar a terra e mantendo abertos os dois grandes caminhos at o eu interior - a religio e o amor. Teremos que estudar a humanidade como a humanidade jamais se estudou antes de agora: de fora para dentro. De tempos em tempos precisamos nos encontrar com o homo sap., para constatar se ele j est preparado a viver, a amar e a venerar sem se apoiar na muleta de uma bissexualidade implantada. Quando ele estiver pronto - e isto vai acontecer nem que tenham que passar dez mil ou cinquenta mil anos, - ns Ledomitas simplesmente terminaremos de existir. No somos uma Utopia. Uma Utopia algo completo, j terminado. Ns somos transitrios. Somos custodes. Se vocs preferem, somos uma ponte. - A chegada acidental de Charlie Johns deu-nos uma oportunidade de descobrir qual seria a reao do homo sap. frente ideia de Ledom. Vocs viram o que aconteceu. Agora temos mais uma oportunidade, e ser a primeira do gnero, de ver se o homo sap. pode ser preparado para o seu prprio amadurecimento. - Mielwis! Voc tem a inteno de solt-los para que possam produzir um novo... - No, nenhum novo homo sap., mas o velho, o de sempre, mas com a oportunidade de viver sem dios. Para que possam viver como todas as criaturas novas, com uma mo a gui-los. Grocid e Nasive trocaram um sorriso. - Esta a nossa especialidade. Mielwis respondeu com um outro sorriso, mas sacudiu a cabea. - No. Acho que ser Philos, e Froure. Vamos deix-los juntos, eles merecem. E vamos deix-los viver no limite de Ledom; eles j esto acostumados. E vamos deixar que os jovens s conheam eles, mas se lembrem de ns. E seus filhos, e os filhos de seus filhos, se lembraro deles e nos transformaro num mito... - Mas iremos sempre vigi-los e s vezes ajud-los, como por acaso e como por sorte. Se eles no conseguirem, falharo, e se falharem, morrero, como a humanidade sempre morreu antes disto... - Neste caso, qualquer dia e de uma maneira diferente, vamos reconstruir a humanidade, ou talvez encontr-la mais uma vez... De uma maneira qualquer, numa poca qualquer (quando poderemos nos conhecer bem) vamos conseguir a certeza. Ento Ledom terminar sua existncia e a humanidade poder finalmente comear. Philos e Froure saram para a noite estrelada, para ficar um pouco naquele ar fino e frio. Quesbu e Soutin tinham ido embora uma hora antes, depois de um alegre jantar de famlia, para voltar sua confortvel casa de troncos entre as rvores da mesa. - Froure? - O que h?

- As crianas... - Sim, eu sei - disse Froure. - difcil definir o que ... mas tenho a impresso que alguma coisa no est certa. - No me parece uma coisa grave... talvez seja apenas a gravidez. - E possvel. Uma voz na escurido estrelada: - Philos? - Quesbu! O que foi? Voc esqueceu alguma coisa? Quesbu saiu vagarosamente das sombras, mantendo a cabea baixa. - Eu queria s... Philos? - Sim, filho, estou aqui. - Escute, Philos, Sou est... ela est infeliz. - O que h de errado? - Eu... - Levantou a cabea de repente e a luz fraca das estrelas revelou um brilho em seu rosto: lgrimas. - Sou maravilhosa, mas... mesmo assim eu amo algum chamado Laura, eu no posso fazer nada! - gritou. Philos colocou um brao em seus ombros e riu, mas foi uma gargalhada to suave e to cheia de compreenso que pareceu uma carcia. - Ora, mas no sua Laura, ela era Laura de Charlie! - murmurou. - E Charlie est morto, Ques. Froure falou: - Lembre-se do amor, Quesbu, mas esquea Laura. Quesbu protestou: - Mas ele a amava tanto... - O que Froure falou est certo - disse Philos. - Ele a amava. Use este amor. Foi maior que Charlie - ainda est vivo. Leve-o consigo para d-lo a Sou. De repente - Philos no entendeu logo o que era - o cu se iluminou como uma chama e as estrelas desapareceram. Froure gritou. Em volta, a paisagem to conhecida pareceu diferente debaixo da abbada prateada de um cu ledomita. - Ento est chegando. Finalmente, est chegando - disse Philos. Sentiu-se cheio de tristeza. - Quem sabe quando Seace poder reabri-lo de novo... Ques, volte correndo para Soutin, rpido! Diga a ela que est tudo em ordem. O cu prateado est nos protegendo. Quesbu saiu a jato. Froure gritou: - Lembre-se de dizer a ela que voc a ama! Sem parar de correr, Quesbu se virou, acenou com a mo como costumava fazer Charlie Johns e desapareceu entre as rvores. Froure suspirou e depois riu um pouco. Philos disse: - Acho que no vou lhe dizer nada... aquele amor bom demais e no quero estrag-lo... coitado do Charlie. Sua Laura se casou com outro homem, sabia? - Eu no sabia! - Pois . Voc sabe, porm, que possvel interromper uma gravao de crebrostilo em qualquer ponto. Seace e Mielwis, como era de se esperar, cortaram a gravao de Charlie num ponto em que ele transbordava de amor; acharam que assim ele poderia ter mais probabilidades de entender Ledom. Mas, na realidade, Charlie tinha muito mais lembranas. - Ele estava naquela mquina voadora porque queria se afastar de... - No, sinto muito. Ele simplesmente se cansou dela e foi por isto que ela acabou por se casar com um outro. Mas este era um detalhe que eu no quis contar a Ques-

bu. - Oh, por favor, no conte nunca - pediu Froure. - Em matria de amor... so diletantes - gargalhou Philos. - Charlie estava naquele avio para ir at um ponto do litoral que no se encontra muito longe daqui. Naquele ano eles tiveram uma srie de terremotos bastante fortes e ele era um operador de moto-niveladora. Olhe! - gritou olhando para cima. O cu comeou a se iluminar e depois a brilhar. - Que lindo! - gritou Froure. - Chuva atmica - explicou Philos. - Aqueles idiotas esto recomeando mais uma vez. Comearam a esperar.