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1 PAULO E ESTEVO FRANCISCO CNDIDO XAVIER ROMANCE DITADO PELO ESPRITO EMMANUEL

NDICE
Breve Notcia PRIMEIRA PARTE CAPTULO 1 = Coraes flagelados CAPTULO 2 = Lgrimas e sacrifcios CAPTULO 3 = Em Jerusalm CAPTULO 4 = Nas estradas de Jope CAPTULO 5 = A pregao de Estevo CAPTULO 6 = Ante o Sindrio CAPTULO 7 = As primeiras perseguies CAPTULO 8 = A morte de Estevo CAPTULO 9 = Abigail crist CAPTULO 10 = No caminho de Damasco SEGUNDA PARTE CAPTULO 1 = Rumo ao deserto CAPTULO 2 = O tecelo CAPTULO 3 = Lutas e humilhaes CAPTULO 4 = Primeiros labores apostlicos CAPTULO 5 = Lutas pelo Evangelho CAPTULO 6 = Peregrinaes e sacrifcios CAPTULO 7 = As Epstolas CAPTULO 8 = O martrio em Jerusalm CAPTULO 9 = O prisioneiro do Cristo CAPTULO 10 = Ao encontro do Mestre

Breve Notcia
No so poucos os trabalhos que correm mundo, re lativamente tarefa gloriosa do Apstolo dos gentios. justo, pois, esperarmos a interrogativa: Por que mais um livro sobre Paulo de Tarso? Homenagem ao gr ande trabalhador do Evangelho ou informaes mais detalhadas de sua vida? Quanto primeira hiptese, somos dos primeiros a reconhecer que o convertido de Damasco no necessita de nossas mesquinhas homenagens; e quanto segunda, responderemos afirmativame nte para atingir os fins a que nos pro pomos, transferindo ao papel humano, com os recursos possveis, alguma coisa das tradies do pla no espiritual acerca dos trabalhos confiados ao grande amigo dos gentios. Nosso escopo essencial no poderia ser apenas rememorar passagens sublimes dos tempos apostlicos, e sim apresentar, antes de tudo, a figura do cooperador fiel, na sua legitima feio de homem transformado por Jesus Cristo e atento ao divino ministrio. Esclarecemos, ainda, que no nosso propsito levantar apenas uma biografia romanceada. O mundo est repleto dessas fichas educa tivas, com referncia aos seus vultos mais notveis. Nosso melhor e mais sincero desejo recordar as lutas acerbas e os speros testemunhos de um corao extraordinrio, q ue se levantou das lutas humanas para seguir os passos do Mestre, num esforo incessante. As igrejas amornecidas da atualidade e os falsos de sejos dos crentes, nos diversos setores do Cristianismo, justificam as nossas intenes. Em toda parte h tendnci as ociosidade do esp rito e manifestaes de menor esforo. Muitos discpulos disputam as prerrogativas de Estado, enquanto outros, distanciados voluntariamente do trabalho justo, suplicam a proteo sobrenatural do Cu. Templos e devotos entre gam-se, gostosamente, s situaes acomodatcias, prefe rindo as dominaes e regalos de ordem material. Observando esse panorama sentimental til recor darmos a figura inesquecvel do Apstolo generoso. Muitos comentaram a vida de Paulo; mas, quando no lhe atr iburam certos ttulos de favor, gratuitos do Cu, apresentaram -no como um fantico de corao ressequido. Para uns, ele foi um santo por predestinao, a quem Jesus apareceu, numa operao mecnica da graa; para outros, foi um esprito arbitrrio, absorvente e rspido, inclinado a combater os companheiros, com vaidade quase cruel. No nos deteremos nessa posio extremista. Queremos recordar que Paulo recebeu a ddiva santa da viso gloriosa do Mestre, s portas de Damasco, mas no podemos esquecer a d eclarao de Jesus relativa ao sofrimento que o aguardava, por amor ao seu nome. Certo que o inolvidvel tecelo trazia o seu minist rio divino; mas, quem estar no mundo sem um ministrio de Deus? Muita gente dir que desconhece a prpria tarefa, que insciente a tal respeito, mas ns poderemos responder que, alm da ignorncia, h desateno e muito capricho pernicioso. Os mais exigentes advertiro que Paulo recebeu um apelo direto; mas, na verdade, todos os homens menos rudes tm a sua convocao pes soal ao servio do Cristo. As formas podem variar, mas a essncia ao apelo sempre

4 a mesma. O convite ao ministrio chega, s vezes, de maneira sutil, inesperadamente; a maioria, porm, resiste ao chamado generoso do Senhor. Ora, Jesus no um mestre d e violncias e se a figura de Paulo avulta muito mais aos nossos olhos, que ele ouviu, negou -se a si mesmo, arrependeu -se, tomou a cruz e seguiu o Cristo at ao fim de suas tarefas materiais. Entre perseguies, enfermidades, apodos, zombarias, desiluse s, deseres, pedradas, aoites e encarceramentos, Paulo de Tarso foi um homem intrpido e sincero, caminhando entre as sombras do mundo, ao encontro do Mestre que se fizera ouvir nas encruzilhadas da sua vida. Foi muito mais que um predestinado, foi um re alizador que trabalhou diariamente para a luz. O Mestre chama-o, da sua esfera de claridadeS imor tais. Paulo tateia na treva das experincias humanas e responde: Senhor, que queres que eu faa? Entre ele e Jesus havia um abismo, que o Apstolo soube tra nspor em decnios de luta redentora e cons tante. Demonstr-lo, para o exame do quanto nos compete em trabalhO prprio, a fim de Ir ao encontro de Jesus, o nosso objetivo. Outra finalidade deste esforo humilde reconhecer que o Apstolo no poderia chegar a essa possibilidade, em ao isolada no mundo. Sem Estevo, no teramos Paulo de Tarso. O gran de mrtir do Cristianismo nascente alcanou influncia muito mais vasta na experincia paulina, do que podera mos imaginar to-s pelos textos conhecidos nos estudos terrestres. A vida de ambos est entrelaada com miste riosa beleza. A contribuio de Estevo e de outras per sonagens desta histria real vem confirmar a necessidade e a universalidade da lei de cooperao. E, para ve rificar a amplitude desse conceito, recordemos que Jesus, cuja misericrdia e poder abrangiam tudo, procurou a companhia de doze auxiliares, a fins de empreender a renovao do mundo. Alis, sem cooperao, no poderia existir amor; e o amor a fora de Deus, que equilibra o Universo. Desde j, vejo os crticos consultando textos e com binando versculos para trazerem tona os erros do nosso tentame singelo. Aos bem -intencionados agradecemos sinceramente, por conhecer a nossa expresso de criatura falvel, declarando que este livro modestO foi grafado por um Esprito para os que vivam em esprito; e ao pedan tismo dogmtico, ou literrio, de todos os tempos, recorremos ao prprio Evangelho para repetir que, se a letra mata, o esprito vivifica. Oferecendo, pois, este humilde t rabalho aos nossos irmos da Terra, formulamos votos para que o exemplo do Grande Convertido se faa mais claro em nossos coraes, a fim de que cada discpulo possa entender quanto lhe compete trabalhar e sofrer, por amor a Jesus -Cristo. Pedro Leopoldo, 8 de julho de 1941.

PRIMEIRA PARTE

1 Coraes flagelados
A manh enfeitava-se de muita alegria e de sol, mas as ruas centrais de Corinto estavam quase desertas. No ar brincavam as mesmas brisas perfumadas, que sopravam de longe; entretanto, no se observava, na fisionomia suntuosa das vias pblicas, o sorriso de suas crianas despreocupadas, nem o movimento habitual das liteiras de luxo, em seu giro costumeirO. A cidade, reedificada por Jlio Csar, era a mais bela jia da velha Aca ia, servindo de capital formosa pro vncia. No se podia encontrar, na sua intimidade, o esprito helnico em sua pureza antiga, mesmo porque, depois de um sculo de lamentvel abandono, aps a destruio operada por Mmio, restaurando-a, o grande imperador transformara Corinto em colnia importante de romanos, para onde acorrera grande nmero de liber tos ansiosos de trabalho remunerador, ou proprietrios de promissoras fortunas. A estes, associara-se vasta corrente de israelitas e considervel percenta gem de filhos de outras raas que ali se aglomeravam, transformando a cidade em ncleo de convergncia de todos os aventu reiros do Oriente e do Ocidente. Sua cultura estava muito distante das realizaes intelectuais do gosto grego mais eminente, misturando-se, em suas praas, os templos mais diversos. Obedecendo, talvez, a essa heterogeneidade de sentimentos, Corinto tornara-se famosa pelas tradies de libertinagem da grande maioria dos seus habitantes. Os romanos l encontravam campo largo para a s suas paixes, entregando-se, desvairadamente, ao vene noso perfume desse jardim de flores exticas. Ao lado dos aspectos soberbos e das pedrarias rutilantes, o pn tano das misrias morais exalava nauseante bafio. A tragdia foi sempre o preo doloroso dos prazeres fceis. De quando em quando, os grandes escndalos reclamavam as grandes represses. Nesse ano de 34, a cidade em peso fora atormentada por violenta revolta dos escravos oprimidos. Crimes tenebrosos foram perpetrados na sombra, exigindo severa s devassas. O Pr-consul no hesitara, ante a gravidade da situao. Expedindo mensageiros oficiais, solicitara de Roma os recursos precisos. E os recursos no tardaram. Em breve, a galera das guias dominadoras, auxiliada por ventos favorveis, trazia no bojo as autoridades da misso punitiva, cuja ao deveria esclarecer os acontecimentos. Eis por que, nessa manh radiosa e alegre, os edi fcios residenciais e as lojas do comrcio apresentavam -se envolvidos em profundo silncio, semicerrados e tristes. Os transeuntes eram raros, com exceo de vrios ma gotes de soldados, que cruzavam as esquinas despreocupa dos e satisfeitos, como quem se entregava, de bom grado, ao sabor das novidades. J de alguns dias, um chefe romano, cujo nome se fazia acompanhar de sombrias tradies, fora recebido pela Corte Provincial, ali desempenhando as elevadas fnes de legado de Csar, cercado de grande nmero de agentes polticos e militares e estabelecendo o terror entre todas as classes, com os seus processos infaman tes. Licnio Mincio chegara ao poder, mobilizando todos os recursos da intriga e da calnia. Conseguindo voltar a Corinto, onde estacionara anos antes, sem maior auto ridade, tudo ousava agora, por

7 aumentar seus cabedais, fruto de avareza insacivel e sem esc rpulos. Pretendia recolher-se, mais tarde, queles stios, onde suas pro priedades particulares atingiam grandes propores, es perando a a noite da decrepitude. Assim, de maneira a consumar seus criminosos desgnios, iniciou largo mo vimento de arbitrrias expropriaes, a pretexto de ga rantir a ordem pblica em benefcio do poderoso Imprio, que a sua autoridade representava. Numerosas famlias de origem judaica foram esco lhidas como vtimas preferenciais da nefanda extorso. Por toda parte comeavam a chorar os oprimidos; entretanto, quem ousaria o recurso das reclamaes p blicas e oficiais? A escravido esperava sempre os que se entregassem a qualquer impulso de liberdade contra as expresses da tirania romana. E no era s a figura desprezvel do odioso funcionrio que constitua para a cidade uma angustiosa e permanente ameaa. Seus asseclas espalhavam-se em vrios pontos das vias pblicas, provocando cenas insuportveis, caractersticas de uma perversidade inconsciente. A manh ia alta, quando um homem idoso, dando a entender que buscava o mercado, pelo cesto que lhe pendia das mos, atravessava a passos vagarosos uma praa ensolarada e extensa. Um grupo de tribunos alvejava -o com ditrios deprimentes, entre gargalhadas de ironia. O velhinho, que denunciava nos traos fisionmicos a linha israelita, demonstrava perceber o ridculo de que vinha sendo objeto; mas, distanciando se dos militares patrcios, como desejoso de resguardar -se, caminhou com mais timidez e humildade, desviando -se em silncio. Foi nesse instante que um dos tribunos, em cujo olhar autoritrio perpassava acentuada malcia, acercou -se dele, interrogando-o asperamente: Ol, judeu desprezvel, como ousas passar sem saudar os teus senhores? O interpelado estacou, plido e trmulo. Seus olhos revelaram estranha angstia que resumia, na sua elo qncia silenciosa, todos os martrios infinitos que flagelavam a sua raa. As mos enrugadas lhe tremiam ligeiramente, enquanto o busto se arqueava reverente, premindo a longa barba encanecid a. Teu nome? tornou o oficial, entre desrespeitoso e irnico. Jochedeb, filho de Jared respondeu timidamente. E por que no saudaste os tribunos imperiais? Senhor, eu no ousei! explicou quase lacrimoso. No ousaste? perguntou o oficial com profunda aspereza. E, antes que o interpelado conseguisse oportunidade para mais amplas desculpas, o mandatrio imperial as sentou-lhe os punhos cerrados no rosto venervel, em bofetes sucessivos e impiedosos. Toma! Toma! exclamava rudemente, ao estridor das gargalhadas dos companheiros presentes cena, em tom festivo guarda mais esta lembrana! Co asqueroso, aprende a ser educado e agradecido!... O velhinho cambaleou, mas no reagiu. Percebia -se-lhe a surda revolta ntima, a traduzir-se no olhar chamejante, indignado, que lanou ao agressor com uma serenidade terrvel. Num movimento espontneo, olhou os braos encarquilhados na luta e no sofrimento, reconhe cendo a inutilidade de qualquer revide. Foi quando o verdugo inesperado, obser vando-lhe a calma silenciosa, pareceu medir a extenso da prpria covardia e, colando as mos na complicada armadura do cinto, voltou a dizer com profundo desdm:

8 Agora que recebeste a lio, podes procurar o mercado, judeu insolente! A vtima dirigiu-lhe, ento, um olhar de ansiosa amargura, no qual transpareciam as dolorosas angstias em toda uma longa existncia. Emoldurado na tnica singela e na velhice venervel, aureolada por cabelos branqueados nas mais penosas experincias da vida, o olhar do ofen dido semelhava-se a um dardo invisvel que penetraria, para sempre, a conscincia do agressor desrespeitoso e mau. No entanto, aquela dignidade ferida no se demorou muito na atitude de exprobrao, intra duzvel em palavras. Em breves instantes, suportando os ditrios da geral zombaria, prosseguiu no objetivo que o levara a sair rua. O velho Jochedeb experimentava agora estranhas e amargas reflexes. Duas lgrimas quentes e doloridas sulcavam -lhe as rugas da face macilenta, perdendo-se nos fios grisalhos da barba veneranda. Que fizera para merecer to pesados castigos? A cidade fora trabalhada pelos movimentos de rebeldia de numerosos escravos, mas seu pequeno lar prosseguia com a mesma paz dos que trabalham com dedicao e obedincia a Deus. A humilhao experimentada fazia-o regressar, pela imaginao, aos perodos mais difceis da histria de sua raa. Por que motivo, e at quando sofreriam os israelitas a perseguio dos elementos mais poderosos do mundo? Qual a razo de serem sempre estigmatiza dos, como indignos e miserveis, em todos os recantos da Terra? Entretanto, amavam sinceramente aquele Pai de justia e amor, que velava dos Ceus pela grandeza da sua f e pela eternidade dos seus destinos. Enquanto OS outros povos se entregavam ao relaxamento das foras espirituais, transformando esperanas sagradas em expresses de egosmo e idolatria, Israel sustentava a lei do Deus nico, esforando-se, em todas as circunstncias, por conservar intacto o seu patrimnio religioso, com sacrifcio embora da su a independncia poltica. Acabrunhado, O pobre velho meditava na prpria sorte. Esposo dedicado, enviuvara quando aquele mesmo Licnio Mincio, questor do Imprio, anos antes, instau rara nefandos processos em Corinto, a fim de punir alguns elementos de su a populao descontente e rebe lada. Sua grande fortuna pessoal fora extremamente re duzida e houve de amargar uma priso injusta, resultante de falsas acusaes, que lhe valeram pesados dissabores e terrveis confiscos. Sua mulher no havia resistido aos sucessivos golpes que lhe feriram fatalmente o cora o sensvel, mergulhando -se na morte, ralada de acerbos desgostoS e deixando -lhe os dois filhinhos que constituam a coroa de esperana da sua laboriosa existncia. Jeziel e Abigail desenvolviam-se sob o carinho de seuS braos afetuosos e, por eles, no acmulo dos sagrados deveres domsticos, sentia que a neve da estrada humana lhe alvejara precocemente os cabelos, consagrando a Deus as suas mais santas experincias. mente lhe veio ento, mais viva, a silhueta graciosa dos filhos. Era um leni tivo conhecer o sabor agradvel das experincias do mundo, a benefcio deles. O tesouro filial compensava -o das flagelaes em cada acidente do caminho. A evoca o do lar, onde o amor carinhoso dos filhos alimenta va as esperanas paternas, suavizou -lhe as amarguras. Que importava a brutalidade do romano conquista dor, quando sua velhice se aureolava dos mais santos afetos do corao? Experimentando resignado consolo, chegou ao mercado, onde se abasteceu do que nece sitava.

9 O movimento no era intenso na feira habitual, como nos dias mais comuns; entretanto, havia certa concor rncia de compradores, mormente de libertos e pequenos proprietrios, que afluiam das estradas de Cencria. Mal no havia terminado a compra de peixe e legumes, luxuosa liteira parou no centro da praa e dela saltou um oficial patrcio, desdobrando largo pergaminho. Ao sinal de silncio, que fizera emudecer todas as vozes, a palavra da estranha personagem vibrou forte na leitura fiel do dito que trazia: Licnio Mincio, questor do Imprio e legado de Csar, encarregado de abrir nesta provncia a necessria devassa para restabelecimento da ordem em toda a Acata, convida a todos os habitantes de Corinto que se consi derarem prejudicados em seus interesses pessoais, ou que se encontrarem necessitados de amparo legal, a compare cerem amanh, ao meio-dia, no palcio provincial, junto ao templo de Vnus Pandemos, a fim de exporem suas queixas e reclamaes, que sero plenamente atendidas pelas au toridades competentes. Lido o aviso, o mensageiro retornou a elegante via tura, que, sustentada por hercleos braos escravos, desa pareceu na primeira esquina, envolvida por uma nuvem de p levantada em remoinho pela ventania da manh. Entre os circunstantes, surgiram logo opinies e comentrios. Os queixosos no tinham conta. O legado e seus prepostos logo de comeo se apossaram de pequenos patrimnios territoriais da maioria das famlias mais humildes, cujos recursos financeiros no davam para custear processos no foro provincial. Da, a onda de esperanas que avassalava o corao de muitos e a opi nio pessimista de outros, que no enxergavam no dito seno nova cilada, para obrigar os reclamantes a paga rem muito caro as suas legtimas reivindicaes. Jochedeb ouviu a comunicao oficial, colocando -se imediatamente entre os que se julgavam com direito a esperar legtima indenizao pelos prejuzos sofridos noutros tempos. Animado das melhores esperanas, desan dou para casa, escolhendo caminho mais longo, de modo a evitar novo encontro com os que o haviam humilhado rudemente. No havia caminhado muito, quando lhe surgiram frente novos grupos de militares romanos, em conver saes ruidosas, que transbordavam alacremente nas claridades da manh. Defrontando o primeiro grupo de tribunos e sentin do-se alvo de comentrios deprimentes a transparecerem em risos escarninhos, o velho israelita considerou: Deverei saud-los, ou passar mudo e reverente, como procurei fazer na vinda? Preocupado com o evitar n ovo pugilato que agravasse as humilhaes daquele dia, in clinou-se profundamente qual msero escravo e murmurou, tmido: Salve, valorosos tribunos de Csar! Mal acabou de o dizer e um oficial de fisionomia dura e impassvel se acercou, exclamando colr ico: Que isso? Um judeu a dirigir -se impunemente aos patrcios? Chegou a tanto a condenvel tolerncia da autoridade provincial? Faamos justia por nossas prprias mos. E novas bofetadas estalaram no rosto dorido do infeliz, que necessitava concentrar todas as energias na vontade para no se atirar, de qualquer modo, a uma reao desesperada. Sem uma palavra de justificao, o filho de Jared

10 submeteu-se ao castigo cruel. Seu corao precipite, parecia rebentar de angstia no peito envelhecido; todavia, o olhar refletia a intensa revolta que lhe ia na alma opressa. Impossibilitado de coordenar idias em face da agresso inesperada, na sua atitude humilde reparou que, desta vez, o sangue jorrava das narinas, tingindo-lhe a barba branca e o linho singelo das vestiduras. Isso, porm, no chegou a sensibilizar o agressor, que, por fim, lhe vibrou a ltima punhada na fronte enrugada, murmurando: Safa-te, insolente! Sustentando, a custo, o cesto que lhe pendia dos braos trmulos, Jochedeb avanou cambalean te, sufocando a exploso do seu extremo desespero. Ah! ser velho! pensava. Simultaneamente, os smbolos da f modificavam -lhe as disposies espirituais, e sentia no ntimo a palavra antiga da Lei: No matars. No entanto, os ensinamentos divinos, a seu ver, na voz dos profetas, aconselhavam o revide olho por olho, dente por dente. Seu esprito guardava a inteno da represlia como remdio s reparaes a que se julgava com direito; mas as foras fsicas j no eram compat veis com os requisitos da reao. Profundamente humilhado e presa de angustiosos pensamentos, buscou recolher-se ao lar, onde se aconse lharia com os filhos muito amados, em cujo afeto encontraria, decerto, a necessria inspirao. Sua modesta vivenda no demorava longe e, ainda a distncia, acabrunhado, entreviu o singelo e pequenino teto do qual fizera a edcula do seu amor. Presto, enveredou na trilha que terminava na cancelinha tosca, quase afogada pelas roseiras de Abigail, a exalarem forte e delicioso perfume. As rvores verdes e copadas espalhavam frescor e sombra, que atenuavam o rigor do sol. Uma voz clara e amiga chegava de longe aos seus ouvidos. O corao paternal adivinhava. quela hora, Jeziel, conforme o programa por ele mesmo traado, arava a terra, preparand o-a para as primeiras semeadu ras. A voz do filho parecia casar -se alegria do sol. A velha cano hebraica, que lhe saa dos lbios quentes de mocidade, era um hino de exaltao ao trabalho e Natureza. Os versos harmoniosos falavam do amor terra e da proteo constante de Deus. O generoso pai afogava, a custo, as lgrimas do corao. A melodia popular sugeria -lhe um mundo de reflexes. No havia trabalhado a existncia inteira? No se presumia um homem honesto nos mnimos atos da vida, para jamais per der o ttulo de justo? Entretanto, o sangue da per seguio cruel ali estava a pingar lhe da barba veneranda sobre a tnica branca e indene de qualquer mcula que lhe pudesse atormentar a conscincia. Ainda no transpusera o cercado rstico da vivenda humi lde, quando uma voz cariciosa lhe gritava assusta dia e veemente: Pai! Pai! que sangue esse? Uma jovem de notvel formosura corria a abra -lo com imensa ternura, ao mesmo tempo que lhe arrancava o cesto das mos trmulas e doloridas. Abigail, na candidez dos seus dezoito anos, era um gracioso resumo de todos os encantos das mulheres da sua raa. Os cabelos sedosos caam -lhe em anis caprichosos sobre os ombros, emoldurando -lhe o rosto atraente num conjunto harmonioso de simpatia e beleza. No en tanto, o que mais impressionava, no seu talhe esbelto de menina e moa, eram os olhos profundamente negros, nos quais intensa vibrao interior parecia falar dos

11 mais elevados mistrios do amor e da vida. Filhinha, minha querida filha! murmurou ele, amparan do-se nos seus braos carinhosos. Em breve, dava conta de todas as ocorrncias. E, enquanto o velho genitor banhava o rosto contundido, na infuso balsmica que a filha preparara cuidadosamente, Jeziel era chamado a inteirar -se do acontecido. O jovem acorreu solcito e pressuroso. Abraado ao pai, ouviu -lhe o desabafo amargo, palavra por palavra. No vigor da juventude, no se lhe poderia dar mais de vinte e cinco anos; mas o comedimento dos gestos e a gravidade com que se exprimia, deixavam entrever um esp rito nobre, ponderado e servido por uma conscincia cristalina. Coragem, pai! exclamou depois de ouvir a dolorosa exposio, pondo nas expresses de firmeza um acentuado cunho de ternura nosso Deus de justia e sabedoria. Confiemos na sua proteo ! Jochedeb contemplou o filho de alto a baixo, fixan do-lhe o olhar bondoso e calmo, onde desejaria lobrigar, naquele momento, a indignao que lhe parecia natural e justa, dominado pelo desejo das represlias. ver dade que criara Jeziel para as alegrias puras do dever, em obedincia leal execuo da lei; entretanto, nada o compelia a abandonar suas idias de desforra, de maneira a desafrontar-se dos ultrajes recebidos. Filho obtemperou depois de meditar longo tempo , Jeov cheio de justia, mas os filhos de Israel, como escolhidos, precisam igualmente exerc la. Poderamos ser justos, olvidando afrontas? No poderei des cansar, sem o repouso da consincia pela obrigao cum prida. Tenho necessidade de assinalar os erros de que fui vtima, no pr esente e no passado, e amanh irei ao legado ajustar minhas contas. O jovem hebreu fez um movimento de espanto e acrescentou: Ireis, porventura, presena do questor Licnio, esperando providncias legais? E os antecedentes, meu pai? Pois no foi esse m esmo patrcio quem vos despojou de grande patrimnio territorial, atirando -vos ao crcere? No vedes que ele tem nas mos as foras da iniqidade? No ser de temer novas investidas com o fim de extorquir o pouco que nos resta? Jochedeb mergulhou no olhar do filho, olhar que a nobreza do corao orvalhava de lgrimas emotivas, po rm, na sua rigidez de carter, acostumado a executar os desgnios prprios at ao fim, exclamou quase seca -mente: Como sabes, tenho contas velhas e novas a acer tar, e, amanh, de conformidade com o dito, aprovei tarei o ensejo que o Governo provincial nos faculta. Meu pai, suplico-vos advertiu o rapaz, entre respeitoso e carinhoso no lanceis mo desses re cursos! E as perseguies? explodiu o velho energi camente e esse turbilhO incessante de ignomnias em torno dos homens de nossa raa? No haver um paradeiro nesse caminho de infinitas angstias? Assis tiremos, inermes, ao enxovalho de tudo que possuimos de mais sagrado? Tenho o corao revoltado com esses crime s odiosos, que nos atingem impunemente... A voz tornara-se-lhe arrastada e melanclica, dei xando perceber extremo desnimo; todavia, sem se per turbar com as objees paternas, Jeziel prosseguiu: - Essas torturas, entretanto, no so novas. H muitos sc ulos, os faras do Egito levaram to longe a crueldade para com os nossos ascendentes, que

12 os meninos de nossa raa eram trucidados logo ao nascer. Antoco Epifnio, na Sria, mandou degolar mulheres e crianas, no recesso mesmo dos nossos lares. Em Roma, de tempos a tempos, todos os israelitas sofrem vexames e confiscos, perseguio e morte. Mas, certamente, meu pai, Deus permite que assim acontea para que Israel reconhea, nos sofrimentos mais atrozes, a sua misso divina. O velho israelita parecia medit ar as ponderaes do filho; contudo, acrescentou resoluto: Sim, tudo isso verdade, mas a justia reta deve ser cumprida, ceitil por ceitil, e nada poder demover -me. Ento, ireis reclamar, amanh, perante o legado? Sim! Nesse momento, o olhar do jo vem demorou na velha mesa onde repousava a coleo dos Escritos Sagrados da famlia. Animado por sbita inspiraO, Jeziel lembrou humildemente: Pai, no tenho o direito de exortar -vos, mas vejamos o que nos suscita a palavra de Deus a respeito do que pe nsais neste momento. E abrindo os textos ao acaso, conforme o costume da poca, a fim de conhecer a sugesto que lhes pudes sem facultar as sagradas letras, leu na parte dos Provrbios: Filho meu, no rejeites o corretivo do Senhor, nem te enojes de su a repreenso; porque Deus repreende aquele a quem ama, assim como o pai ao filho a quem quer bem. (1) O velho israelita abriu os olhos espantados, reve lando a estupefao que a mensagem indireta lhe causa va; e como Jeziel o fixasse longamente, demonstrando ansioso interesse por conhecer -lhe a atitude ntima, em face da sugesto dos pergaminhos sagrados, acentuou: Recebo a advertncia dos Escritos, meu filho, mas no me conformo com a injustia e, segundo tenho resolvido, levarei minha queixa s autoridades competentes. O rapaz suspirou e disse resignado: Que Deus nos proteja!... No dia seguinte, avolumava -se compacta multido junto ao templo da Vnus popular. Do antigo casaro onde funcionava um tribunal improvisado, viam-se as luxuosas e extravagan tes viaturas que cruzavam a gran de praa em todas as direes. Eram patrcios que se dirigiam s audincias da Corte Provinciana, ou antigos proprietrios da fortuna particular de Corinto, que se entregavam aos entretenimentos do dia, custa do suor dos misrrimos cativos. Desusado movimento caracte rizava o local, observando -se, de vez em quando, os oficiais embriagados que deixavam o ambiente viciado do templo da famosa deusa, entupido de capitosos perfumes e condenveis prazeres. Jochedeb atravessou a praa, sem se deter para fixar qualquer detalhe da multido que o rodeava e penetrou no recinto, onde Licnio Mincio, cercado de muitos auxiliares e soldados, expedia numerosas ordens. Os que se atreveram queixa pblica excediam to -somente de uma centena e, depois de prestarem declara es individuais, sob o olhar percuciente do legado, eram (1) Provrbios, captulo 3, versculos 11 e 12.

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um por um conduzidos para a soluo isolada do assunto que lhes dizia respeito. Chegada a sua vez, o velho isr aelita exps suas reclamaes particulares, atinentes s indbitas expro priaes do passado e aos insultos de que fora vtima na vspera, enquanto o orgulhoso patrcio lhe anotava as menores palavras e atitudes, do alto de sua ctedra, como quem j conhec ia, de longo tempo, a personagem em causa. Conduzido novamente ao interior, Jochedeb esperou, como os demais, a soluo dos seus pedidos de reparao Justia; mas aos poucos, enquanto outros eram convocados nominalmente ao acerto das contas com o Governo provincial, reparava que o antigo casaro se envolvia em grande silncio, percebendo que sua vez, pos sivelmente, fora adiada por circunstncias que no podia presumir. Instado nominalmente a dirigir -se ao juiz, ouviu, grandemente surpreendido, a sentena negativa, lida por um oficial que desempenhava as atribuies de secretrio daquela alada. O legado imperial, em nome de Csar, resolve ordenar o confisco da suposta propriedade de Jochedeb ben Jared, concedendo -lhe trs dias para desocupar as terras que ocupa indebitamente, visto pertencerem, com fundamento legal, ao questor Licinio Mincio, habilitado a provar, a qualquer tempo, seus direitos de propriedade. A deciso inesperada causou intensa comoo ao ve lho israelita, a cuja sensibilidade aquelas palavras levaram um efeito de morte. Nem saberia definir a angustiosa surpresa. No confiara na Justia e no estava procura de sua ao reparadora? Queria gritar o seu dio, mani festar suas pungentes desiluses; mas a lngua estava como que petrificad a na boca retrada e trmula. Aps um minuto de profunda ansiedade, fixou no alto a figura detestada do antigo patrcio, que lhe causava, agora, a derradeira runa, e, envolvendo-o na vibrao colrica da alma revoltada e sofredora, encontrou energias para dizer: ilustrssimo questor, onde est a eqidade das vossas sentenas? Venho at aqui implorando a interven o da Justia e me retribus a confiana com mais uma extorso que me aniquilar a existncia? No passado, sofri a desapropriao descabida d e todos os meus bens territoriais, conservando com enormes sacrifcios a ch cara humilde, onde pretendo esperar a morte!... Ser crivel que vs, dono de opulentos latifndios, no sintais remorso? Era subtrair ao msero velho a derradeira cdea de po? O orgulhoso romano, sem um gesto que denotasse a mais leve emoo, retrucou secamente: Ponha-se na rua; e que ningum discuta as deci ses imperiais! No discutir? clamou Jochedeb j desvairado. No poderei altear a voz amaldioando a memria d os criminosos romanos que me espoliaram? Onde colo careis vossas mos, envenenadas com o sangue das vtimas e as lgrimas das vivas e dos rfos esbulha dos, quando soar a hora do julgamento no Tribunal de Deus?... Mas, recordando subitamente o lar povoa do pela ternura dos filhos amorosos, modificou a atitude mental, sensibilizado nas fibras recnditas do ser. Prostrando-se, de joelhos, em convulsivo pranto, exclamou comovedora mente: Tende piedade de mim, Ilustrssimo!... Poupai -me a vivenda modesta,

14 onde, acima de tudo, sou pai... Meus filhos esperam -me com o beijo da sua afeio sincera e desvelada!... E acrescentava, afogado em lgrimas: Tenho dois filhos que so duas esperanas do corao. Poupai -me, por Deus! Prometo conformar -me com esse pouco, nunca mais reclamarei!... Entretanto, o legado impassvel respondeu com frie za, dirigindo-se a um soldado: Esprtaco, para que esse judeu impertinente se afaste do recinto, com as suas lamentaes, dez bas tonadas. O preposto formalizou-se para cumprir imediatamente a ordem, mas o juiz implacvel acrescentou: Tenha cuidado em no lhe cortar o rosto, para que o sangue no escandalize os transeuntes. De joelhos, o pobre Jochedeb suportou o castigo e, terminada a prova, levantou-se, cambaleante, alcanando a praa ensolarada, sob as risotas disfaradas de quantos haviam presenciado o ignbil espetculo. Nunca, em sua vida, experimentara to intenso desespero como naquela hora. Quereria chorar e tinha os olhos frios e secos, lamentar a desdita ime nsa e os lbios estavam petrificados de revolta e dor. Parecia um sonmbulo vagando inconsciente entre as viaturas e os transeuntes que se aglomeravam na praa enorme. Contemplou com extrema e ntima repugnncia o templo de Vnus. Desejava ter voz estent rica e poderosa para humilhar todos os cir cunstantes com a palavra da condenao. Observando as cortess coroadas que o encontravam, as armaduras dos tribunos romanos e a ociosa atitude dos afortunados que passavam despercebidos do seu martrio, molemente recostados nas liteiras vistosas da poca sentiu-se como que mergulhado num dos pntanos mais odiosos do mundo, entre os pecados que os profetas da sua raa jamais se cansaram de profligar, com todas as veras do corao consagrado ao Todo -Poderoso. Corinto, a seus olhos, era uma nova edio da Babilnia condenada e desprezvel. De sbito, apesar dos tormentos que lhe perturba vam a alma exausta, recordou novamente os filhos queridos, sentindo, por antecipao, a profunda amargura que a notcia da senten a lhes causaria ao esprito sen svel e afetuoso. A lembrana da ternura de Jeziel enter necia-lhe o peito galvanizado no sofrimento. Teve a impresso de v -lo ainda a seus ps, suplicando desistisse de qualquer reclamao e, aos ouvidos, ecoava -lhe agora, com mais intensidade, a exortao dos Escritos: Filho meu, no rejeites a repreenso do Senhor! Mas, ao mesmo tempo, idias destruidoras invadiam -lhe o crebro cansado e dolorido. A Lei sagrada estava cheia de smbolos de justia. E, para ele, impunha-se como dever soberano providenciar a reparao que lhe parecia conveniente. Agora, em desolao suprema, regressava ao lar, despojado de tudo que possua de mais humilde e mais simples, e j no fim da vida! Como lhe viria o po de amanh? Sem elemento s de trabalho e sem teto, via -se constrangido a peregrinar em situao parasitria, ao lado da juventude dos filhos. Inenarrvel martrio moral sufocava -lhe o corao. Dominado por acerbos pensamentos, aproximou -se do stio bem-amado,

15 onde edificara o ninho familiar. O sol quente da tarde fazia mais doce a sombra das rvores, de ramarias verdes e abundantes. Jochedeb avanou no terreno, que era propriedade sua, e, angustiado pela pers pectiva de abandon-lo para sempre, deu ensejo a que terrveis tentaes lhe desvairassem a mente. As terras de Licnio no se limitavam com a chcara? Afastan do-se do caminho que o levava ao ambiente domstico, penetrou nos matagais prximos e, depois de alguns passos, demorou o olhar na linha de demarcao, entre ele e o seu verdugo. As pastagens do outro lado no pareciam bem cuidadas. A falta de melhor distribuio da gua comum, certa secura geral fazia -se sentir asperamente. Apenas algumas rvores, isoladas, ameniza vam a paisagem com a sua sombra, refrescando a regio a bandonada, entre espinheiros e parasitas que sufocavam as ervas teis. Obcecado pela idia de reparao e vingana, o ve lho israelita deliberou incendiar as pastagens prximas. No consultaria os filhos, que, possivelmente, dobrariam o seu esprito, incli nados tolerncia e benignidade. Jochedeb recuou alguns passos e, recorrendo ao material de servio ali guardado nas proximidades, fez o fogo com que acendeu um feixe de ervas ressequidas. O rastilho comunicou -se, clere, e em rpidos minutos o incndio das pastagens propagava -se com a velocidade do relmpago. Terminada a tarefa, sob a penosa impresso dos ossos doloridos, regressou cambaleante ao lar, onde Abi gail o inquiriu, inutilmente, dos motivos de to profundo abatimento. Jochedeb deitou -se espera do filho; mas, dentro em pouco, um rudo ensurdecedor ecoava -lhe aos ouvidos. No longe da chcara, o fogo destrua rvores amigas e frondes robustas, reduzindo pastos verdes a punhados de cinzas. Grande rea ardia, irremediavel mente, escutando-se os gritos lamentosos das aves que fugiam espavoridas. Pequenas benfeitorias do questor, inclusive algumas termas pitorescas de sua predileo, construdas entre as rvores, ardiam igualmente, con vertendo-se em negros escombros. Aqui e acol, o ala rido dos trabalhadores do campo, em espantosa correria por salvar da destruio a residncia campestre do pode roso patrcio, ou procurando insular a serpente de fogo que lambia a terra em todas as direes, aproximando -Se dos pomares vizinhos. Algumas horas de ansiedade espalharam as mais angustiosas expectativas; mas, ao fim da tarde, o incn dio fora dominado, depois de ingentes esforos. Debalde o velho judeu enviara mensagens pro cura do filho, dentro dos crculos de servio da sua pequena herdade. Desejava fa lar a Jeziel das suas necessidades e da situao tormentosa em que se encontravam novamente, ansioso por descansar a mente atormentada nas palavras dulcificantes da sua ternura filial. Entretanto, somente noite, com as vestes chamuscadas e as mos ligeiramente feridas, o jovem entrou em casa, deixando entrever no cansao da fisionomia a laboriosa tarefa a que se impusera. Abigail no se surpreendeu com o seu aspecto, entendendo que o irmo no deixara de auxiliar os companheiros de trabalho da vizinhan a, nas ocorrncias da tarde, preparando-lhe aos ps cansados e s mos doloridas o banho de gua aromatizada; mas, to logo o viu e notou as mos feridas, foi com espanto que Jochedeb exclamou: Onde estiveste, filho meu? Jeziel falou da cooperao espont nea no salvamento da propriedade vizinha e, medida que relatava os tristes sucessos do dia, o pai deixava trair a

16 prpria angstia nas fcies sombrias, em que se estereotipavam os traos rudes da revolta que lhe devorava o corao. Ao cabo de alguns mi nutos, erguendo a voz desalentada, falou com profunda emoo: Meus filhos, custa dizer-lhes, mas fomos espoliados na derradeira migalha que nos resta... Repro vando minha reclamao sincera e justa, o legado de Csar determinou o seqestro do nosso prp rio lar. A inqua sentena o passaporte da nossa runa total. Pelas suas disposies, somos obrigados a abandonar a chcara em trs dias! E, elevando os olhos para o Alto, como a insistir junto divina misericrdia, exclamava com o olhar em baciado de lgrimas: Tudo perdido!... Por que fui assim desampa rado, meu Deus? Onde a liberdade do vosso povo fiel, se, em toda parte, nos exterminam e perseguem sem piedade? Grossas lgrimas escorriam -lhe pelas faces, enquan to com a voz trmula narrava aos filhos os pesados tormentos de que fora vtima. Abigail osculava lhe as mos enternecidamente, e Jeziel, sem qualquer aluso rebeldia paterna, abraava-o depois da sua dolorosa exposio, consolando -o com amor: - Meu pai, por que vos atemorizardes? Deus nunc a avaro de misericrdia. Os Escritos Sagrados nos ensi nam que Ele, antes de tudo, o Pai desvelado de todos os vencidos da Terra! Essas derrotas chegam e passam. Tendes os meus braos e o cuidado afetuoso de Abigail. Por que lastimar, se amanh mesmo, com o socorro divino, poderemos sair desta casa, para buscar outra em qualquer parte, a fim de nos consagrarmos ao trabalho honesto? Deus no guiou o nosso povo expulso do lar, atravs do oceano e do deserto? Por que negaria, ento, seu apoio a ns que ta nto o amamos neste mundo? Ele a nossa bssola e a nossa casa. Os olhos de Jeziel fixavam o velho genitor numa atitude de splica profundamente cariciosa. Suas pala vras revelavam o mais doce enternecimento no corao. Jochedeb no era insensvel quelas formosas manifestaes de carinho; mas, ante a revelao de tanta confiana no poder divino, sentia-se envergonhado, depois do ato extremo que praticara. Descansando na ternura que a presena dos filhos lhe oferecia ao esprito desolado, dava curso s lgrimas dolorosas que lhe fluam da alma pungida por acerbas desiluses. Entretanto, Jeziel continuava: No choreis meu pai, contai conosco! Amanh, eu prprio providenciarei a nossa retirada, como se faz preciso. Foi nesse instante que a voz pate rnal se ergueu soturna e acentuou: Mas no tudo, meu filho!... E, pausadamente, Jochedeb pintou o quadro de suas angstias reprimidas, da sua clera justa, que culminara com a deciso de atear fogo propriedade do verdugo execrando. Os filhos ouviam -no espantados, entremos trando a dor sincera que a conduta paterna lhes causava. Depois de um olhar de infinito amor e funda preocupao, o jovem abraou -o, murmurando: Meu pai, meu pai, por que levantastes o brao vingador? por que no esperastes a ao da justia divina?... Embora perturbado pelas afetuosas admoestaeS, o interpelado esclarecia: Est escrito nos mandamentos: no furtars; e, fazendo o que fiz, procurei retificar um desvio da Lei, porqanto fomos espoliados de tudo que

17 constitua o nosso humilde patrimnio. Acima de todas as determinaes, porm, meu pai acentuou Jeziel sem irritao -, Deus mandou gravar o ensinamento do amor, recomendando que o amssemos sobre todas as coisas, de todo o corao e todo o entendimento. Amo o Altssimo, mas no posso amar o ro mano cruel suspirou Jochedeb, amargurado. Mas, como revelarmos dedicao ao Todo -Poderoso que est nos Cus continuou o jovem compa decido , destruindo suas obras? No caso do incndio, no temos s a consid erar o nosso testemunho de des confiana para com a justia de Deus, mas os campos que nos fornecem agasalho e po sofreram com a nossa atitude e os dois melhores servos de Licnio Mincio, Caio e Ruflio, foram feridos de morte quando tentavam salvar as t ermas prediletas do amo, numa luta intil para livr -las do fogo que as destruiu; ambos, apesar de escravos, tm sido nossos melhores amigos. As r vores frutferas e os canteiros de legumes de nossa pro priedade devem quase tudo a eles, no s no concerne nte s sementes vindas de Roma, mas tambm no esforo e cooperao com o meu trabalho. No seria justo hon rarmos sua amizade, dedicada e diligente, evitando -lhes a punio e os sofrimentos injustos? Jochedeb pareceu meditar profundamente nas obser vaes filiais, ditas em tom carinhoso. Enquanto Abigail chorava em silncio, o moo acrescentava: Ns que estvamos em paz, nas derrotas do mun do, porque trazamos a conscincia pura, precisamos re solver, agora, em face do que nos advir em represlias. Quando dava o meu esforo contra o fogo, observei que muitos afeioados de Mincio me contemplavam com indisfarvel desconfiana. A esta hora, j ele ter re gressado dos servios da Corte Provincial. Precisamos encomendar-nos ao amor e complacncia de Deus , pois no ignoramos os tormentos reservados pelos romanos a todos os que lhes desrespeitam as determinaes. Penosa nuvem de tristeza mergulhara os trs em sombrias preocupaes. No velho observava-se uma ansiedade terrvel, que se misturava dor do remorso pungente e, em ambos os jovens, notava -se, no olhar, inexcedvel amargura, angustiosa e intraduzvel. Jeziel tomou de sobre a mesa os velhos pergaminhos sagrados e disse irm, com triste acento: Abigail, vamos recitar o Salmo que nos foi ensi nado pela mame para as horas difceis. Ambos se ajoelharam e suas vozes comovidas, como a de pssaros torturados, cantavam baixinho uma das formosas oraes de David, que haviam aprendido no colo maternal: O Senhor o meu Pastor, Nada me faltar. Deitar-me faz em verdes pastos, Guia-me mansamente A guas mui tranqilas, Refrigera minhalma, Guia-me nas veredas da justia Por amor do seu nome.

18 Ainda que eu andasse Pelo vale das sombras da morte, No temeria mal algum, Porque Tu ests comigo... A Tua vara e o Teu cajado me consolam. Prepara-me o banquete do amor Na presena dos meus inimigos, Unges de perfume a minha cabea, O meu clice transborda de jbilo!... Certamente, A bondade e a misericrdia Seguiro todos os dias de minha vida E habitarei na Casa do S enhor Por longos dias... (1) O velho jochedeb acompanhava o cntico dolorido, sentindo -se opresso de amargosas emoes. Comeava a compreender que todos os sofrimentos enviados por Deus sO proveitosos e justos. e que todos os males procurados pelaS mos do homem trazem, invariavel mente, torturas infernais conscincia invigilante O cntico abafado dos filhos enchia -lhe o corao de tristezas pungentes. Lembrava, agora, a companheira que rida que Deus havia chamado vida espiritual. Quantas vezes, aca lentar-lhe ela o esprito atormentado com aqueles versos inesquecveis do profeta? Bastava que sua observao amiga e fiel se fizesse ouvir para que o sentido da obedincia e da justia lhe falasse mais alto ao corao. Ao ritmo da harmOnia caridOSa e tris te, que apresentava acento singular na voz dos filhos idolatrados, Jochedeb chorou longamente. Da pequenina janela aberta no aposento humilde, seus olhos buscaram ansiosamente o cu azul, que se enchera de sombras tranqilas. A (1) Salmo 23. (Nota de Emmanuel.) noite abraara a Natureza e, muito longe, no alto, come avam a luzir as primeiras estrelas. Identificando-se com as sugestes grandiosas do firmamento, experimen tou intensas comoes na alma ansiosa. Profundo enter necimento f-lo levantar-se e, sedento de revelar aos filhinhos quanto os amava e quanto deles esperava naquela hora culminante da sua vida, inclinou -se de braos abertos, com significativa expresso de carinho e, quando as ltimas notas se desprendiam do cntico dos jovens enlaados e genuflexos, abraou -os em pranto, murmurando: Meus filhos! meus queridos filhos!... Mas, nesse instante abriu -se a porta e um pequenino servidor das vizinhanas anunciou com grande assombro a lhe transparecer nos olhos: - Senhores, o soldado Zenas e mais alguns compa nheiros chamam-vos porta. O velho colou a destra ao peito opresso, enquanto Jeziel parecia meditar um instante; todavia, revelando a firmeza do seu esprito resoluto, o jovem exclamou: Deus nos proteger.

19 Da a instantes, o mensageiro que chefiava a pe quena escolta leu o mandado de priso de toda a famlia. A ordem era categrica e irrevogvel. Os acusados deveriam ser recolhidos imediatamente ao crcere, a fim de que se lhes esclarecesse a situao no dia seguinte. Abraado aos dois filhos, o pobre israelita marchou frente da escolta, que os observava sem piedade. Jochedeb contemplou os canteiros de flores e as rvores bem -amadas junto da casinha singela onde tecera todos os sonhos e esperanas da sua vida. Singular emoo dominou-lhe o esprito cansado. Uma torrente de lgrimas flua-lhe dos olhos e, transpondo a cancela florida, falou em voz alta, olhando o cu claro, agora recamado pelos astros da noite: Senhor! compadece-te do nosso amargurado des tino!... Jeziel apertou-lhe docemente a mo encarquilhada, como a lhe pedir resignao e calma, e o grupo marchou silenciosamente luz das estrelas.

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2 Lgrimas e sacrifcios
A priso que recebera as nossas personagens, em Corinto, era um velho casaro de corredores midos e escuros, mas a sala destinada aos trs, conquanto desprovida de qualquer conforto, apresentava a vantagem de uma janela gradeada, que comunicava o ambiente desolado com a natureza exterior. Jochedeb estava cansadssimo e, servindo -se do manto que apanhara ao acaso, ao retirar-Se, Jeziel improvisou-lhe um leito sobre as lajes frias. O velho, atormentado por uma aluvio de pensamentos, descansava o corpo dolorido, entregue a penosas meditaes sobre os problemas do destino humano. Sem saber externar suas dores pungentes, engolfara -se em angustioso mutismo, evitando o olhar dos filhos. Jeziel e Abigail aproximando -se da janela segurando-lhe as grades inflexveis e abafando, com dificuldade, a justa inquietao. Ambos olharam, instintivamente, o f irmamento, cuja imensidade sempre resumiu a fonte das mais ternas espe ranas para os que choram e sofrem na Terra. O jovem abraou a irm, com imensa ternura, e disse comovido: Abigail, lembras-te da nossa leitura de ontem? Sim respondeu ela com a ingnua serenidade dos seus olhos negros e profundos -, tenho agora a impresso de que os Escritos nos davam uma grande mensagem, pois nosso ponto de estudo foi justamente aquele em que Moiss contemplava, de longe, a terra da Promisso sem poder alcan -la. O rapaz sorriu satisfeito por sentir -se identificado nos seus pensamentos e confirmou: Vejo que estamos de perfeito acordo, O cu, esta noite, oferece -nos a perspectiva de uma ptria lumi nosa e distante. L continuava apontando o zimbrio estrelado organiza Deus os triunfos da verdadeira justia: d paz aos tristes; conforto aos desalentados da sorte. Certamente, nossa me est com Deus, espe rando por ns. Abigail mostrou-se muito impressionada com as pa lavras do irmo- e acentuou: Ests triste? Ficaste agastado com o proceder de nosso pai? De modo algum atalhou o moo afagando -lhe os cabelos , estamos em experincias que devem ter a melhor finalidade para a nossa redeno, porque, de outro modo, Deus no no -las mandaria. No nos aborreamos com o pai tornou a jovem ; estive pensando que, se a mame estivesse conosco, ele no chegaria a reclamaes de to tristes conseqncias. Ns no temos aquele poder de persuaso com que ela, carinhosa sempre, iluminava a nossa casa. Lembras-te? Sempre nos ensinou que os filhos de Deus devem estar prontos para a execuo das divinas -vontades. Os profetas, por sua vez, nos esclarecem que os homens so varas no campo da criao. O Todo -Poderoso o lavrador e ns devemos ser os galhos floridos ou fr utferos, na sua obra. A palavra de Deus nos ensina a ser bons e amveis. O bem deve ser a flor e o fruto, que o Cu nos pede. Nessa altura, a bela jovem fez uma pausa signi ficativa. Seus grandes olhos estavam velados por um tnue vu de pranto, que no c hegava a cair. Entretanto, continuou ela, emocionando o irmo carinhoso: sempre

21 desejei fazer algum bem, sem jamais o conseguir. Quando nossa vizinha enviuvou, quis auxili-la com dinheiro, mas no o possuia; sempre que me surge uma oportunidade de abri r as mos, tenho-as pobres e vazias. Ento, agora, penso que foi til a nossa priso. No ser uma felicidade, neste mundo, podermos sofrer alguma coisa por amor de Deus? Quem nada tem, inda possui o corao para dar. E estou convicta de que o Cu nos abe noar pela nossa resoluo em servi-lo com alegria. O rapaz aconchegou-a ao peito e exclamou: Deus te abenoe pelo entendimento das suas leis, irmzinha! Longa pausa estabelecera -se entre ambos, enquanto mergulhavam no infinito da noite clara os olhos t ernos e ansiosos. Em dado instante, voltou a jovem a considerar: Por que ser que os filhos de nossa raa so perseguidos em toda parte, provando injustia e sofri mentos? Suponho respondeu o moo que Deus o permite a exemplo do pai amoroso que, para educar os filhos mais jovens e ignorantes, toma por base os filhos mais experientes. Enquanto os outros povos amortecem foras na dominao pela espada, ou nos prazeres condenveis, nosso testemunho ao Altssimo, pelas dores e amarguras, multiplica em nosso esprito a capacidade de resistncia, ao mesmo tempo que os outros homens aprendem a considerar, com o nosso esforo, as verdades religiosas. E, fixando o olhar sereno no firmamento, acres centou: Mas eu creio no Messias Redentor, que vir esclarec er todas as coisas. Os profetas nos afirmam que os homens no o compreendero; entretanto, ele h de vir ensinando o amor, a caridade, a justia e o perdo. Nascer entre os humildes, exemplificar entre os pobres, iluminar o povo de Israel, levantar os tristes e oprimidos, tomar, com amor, todos os que pade cem no abandono do corao. Quem sabe, Abigail, estar ele no mundo, sem o sabermos? Deus opera em silncio e no concorre com as vaidades da criatura. Temos f e a nossa confiana no Cu uma font e de fora inesgotvel. Os filhos da nossa raa muito tm padecido, mas Deus saber por qu, e no nos enviaria problemas de que no necessitssemos. A jovem pareceu meditar longamente e obtemperou, depois de alguns instantes: E j que falamos em sofrim entos, como deveremos esperar o dia de amanh? Prevejo grandes contra riedades no interrogatrio e, afinal, que faro os juizes de nosso pai e de ns prprios? No deveremos aguardar seno desgostos e de cepes, mas no esqueamos a oportunidade de obe decer a Deus - Quando experimentou a ironia de sua mulher. nas desditas extremas, Job teve a boa lembrana de que, se o Criador nos d os bens para nossa alegria, pode enviar -nos igualmente os dissabores para nosso proveito. Se o papai for acusado, direi q ue fui eu o autor do delito. E se te flagelarem por isso? perguntou ela de olhos ansiosos. Entregar-me-ei ao flagcio com a paz da cons cincia - Se estiveres junto de mim, nesse instante, can tars comigo a prece dos que se encontram em aflio E se te matarem, Jeziel? Pediremos a Deus que nos proteja.

22 Abigail abraou mais ternamente o irmo, que, por sua vez, dissimulava a custo a emoo que lhe ia nalma. A irm querida constitura sempre o tesouro afetivo de toda a sua vida. Desde que a morte l hes arrebatara a genitora, dedicara-se irm, com todas as veras do corao. Sua vida pura dividia -se entre o trabalho e a obedincia ao pai; entre o estudo da lei e a afeio meiga companheira da infncia. Abigail contemplava -o. ternamente, enquanto ele a abraava com o enlevo da amizade pura, que rene duas almas afins. Depois de meditar longos minutos, Jeziel falou co movido: Se eu morrer, Abigail, hs de prometer-me seguir risca aqueles conselhos da mame, para que tivssemos a vida sem mcula, ne ste mundo. Lembrar-te-s de Deus e da nossa vida de trabalho santifi cador, e nunca ouvirs a voz das tentaes que arrastam as criaturas queda nos abismos do caminho. Recordas-te das ltimas observaes da mame no leito da morte? Se recordo respondeu Abigail com uma lgri ma. Tenho a impresso de ouvir ainda as suas ltimas palavras: e vocs, meus filhos, amaro a Deus acima de tudo, de todo o corao e de todo o entendimento. Jeziel sentiu os olhos midos, com aquelas recorda es, e murmurou: Feliz de ti que no esqueceste. E como quem desejava mudar o rumo da conversa, acrescentou sensibilizado: Agora precisas descansar. Embora ela se recusasse ao repouso, tomou -lhe o manto pobre, improvisou um leito luz baa do luar que penetrava pela s grades e, osculando-lhe a fronte com indizvel ternura, advertiu afetuosamente: Descansa, no te impressiones com a situao, nosso destino pertence a Deus. Abigail, para lhe ser agradvel, aquietou -se como pde, enquanto ele se aproximava da janela pa ra contemplar a beleza da noite polvilhada de luz. Seu corao moo, atufava -se de angustiosas cogitaes. Agora que o pai e a irmzinha repousavam na sombra, dava curso s idias profundas que lhe empolgavam o esprito generoso. Buscava, ansiosamente, um a resposta s interrogaes que mandava s estrelas distantes. Esperava, com sinceridade e confiana, no seu Deus de sabedoria e misericrdia, que os pais lhe haviam dado a conhecer. A seus olhos, o Todo -Poderoso sempre fora infinita mente justo e bom. Ele, que esclarecera o genitor e con solara a irmzinha, perguntava tambm, por sua vez, dentro de si, o porqu das suas provas dolorosas. Como se justificava, por causa to comezinha, a priso ines perada de um ancio honesto, de um homem trabalhador e de uma criana inocente? Que delito irreparvel haviam praticado para merecer expiao to penosa? O pranto correu -lhe copioso ao relembrar a humilhao da irm, mas tambm no procurou enxugar as lgrimas que lhe inundavam o rosto, de maneira a escond -las de Abigail, que talvez o observasse na sombra. Rememorava, um a um, todos os ensinamentos dos Escritos Sagrados. As lies dos profetas consolavam -lhe a alma ansiosa. Entretanto, vagava-lhe no corao uma saudade infinita. Lembrava-se do carinho materno que a morte lhe arre batara. Se presente quele transe, a me saberia como confort -los. Quando criana, nas suas pequenas contrariedades, ela ensinava que, em tudo, Deus era bom e misericordioso; que, nas enfermidades, corrigia o corpo, e nas angsti as da alma esclarecia, iluminava o corao; no desfile das reminiscncias,

23 considerava igualmente que ela sempre o incitara coragem e alegria, fazendo-lhe sentir que a criatura convicta da paternidade divina anda, no mundo, fortalecida e feliz. Edificado na f, cobrou nimo e, depois de longas reflexes, aquietou -se na laje fria, procurando o repouso possvel no silncio augusto da noite. O dia amanheceu prenhe de lgubres expectativas. Dentro de poucas horas, Licnio Mincio, rodeado de numerosos guard as e satlites, recebeu os prisionei ros na sala destinada aos criminosos comuns, onde se ostentavam alguns instrumentos de punio e suplcio. Jochedeb e os filhos traam na palidez do semblante a emoo profunda que os dominava. Os costumes da poca eram excessivamente desumanos para que o juiz implacvel e a maioria dos cir cunstantes se inclinassem comiserao pelo aspecto desditoso deles. Alguns esbirros perfilavam -se junto dos potros de castigo, de onde pendiam aoites e algemas impiedosos. No houve interrogatrio, nem depoimento de tes temunhas, como seria de esperar antes de providncias to odiosas, e, chamado rudemente pela voz metlica do legado, o velho judeu aproximou -se vacilante e trmulo: Jochedeb exclamou o algoz impassvel e sa nhudo , os que desacatam as leis do Imprio devem ser punidos de morte, mas eu procurei ser magnnimo, em considerao tua velhice desamparada. Um olhar de angustiada expectao transfigurou o rosto do acusado, enquanto o patrcio esboava um sor riso irnico. Alguns operrios l da herdade continuou Licnio viram-te as mos perversas na tarde de ontem, quando incendiaste as pastagens. Esse ato redundou em srios prejuzos para os meus interesses, alm de ocasio nar males talvez irreparveis sade d e dois servos mui prestimosos. Como nada tens de teu para compensar o dano causado, recebers o justo corretivo em flagelaes, para que nunca mais venhas a erguer tuas garras de abutre contra os interesses romanos. Sob o olhar angustiado e lacrimoso dos f ilhos, o velho israelita ajoelhou-se e murmurou: Senhor, por piedade! Piedade? berrou Mincio com rispidez. Cometes um crime e imploras favores? Bem se diz que tua raa se compe de vermes asquerosos e desprezveis. E, designando o tronco, disse f riamente a um dos sequazeS: Pescnio, avia-te! Vergasta-o vinte vezes. Ante a muda aflio dos jovens, o respeitvel ancio foi solidamente algemado. O castigo ia comear quando Jeziel, rompendo a expectativa geral, aproximou-se da mesa e falou com humil dade: Questor Ilustrssimo, perdoai minha covardia de haver calado at agora; asseguro-vos, porm, que meu pai est sendo acusado injustamente. Fui eu quem incendiou os terrenos de vossa propriedade, perturbado pela sentena de confisco exarada contra n s. Dignai-vos, pois, libert-lo e dar-me a mim a merecida punio. Aceit-la-ei de bom grado. O patrcio teve um lampejo de surpresa nos olhos frios, que se caracterizavam por mobilidade extrema, e acentuou:

24 Mas, no auxiliaste os meus homens a salvar um a parte das termas? No foste o primeiro a medicar Ruflio? - Assim fiz levado pelo remorso, ilustrssimo -retrucou o rapaz, ansioso por isentar o pai do suplcio iminente -; quando vi a extenso do fogo comunicando se s rvores, temi as conseqncias do ato praticado, mas, agora, confesso ter sido o seu autor. Nesse nterim, receoso pela sorte do filho, Jochedeb exclamou, ntimamente atormentado: - Jeziel, no te inculpes por uma falta que no cometeste!... Mas, pontilhando as palavras com extrema ironia, o legado replicou, dirigindo-se ao moo hebreu: - Est bem: poupei-te at agora, baseado nas falsas informaes que me deram a teu respeito; contudo, ters tambm o teu quinho de disciplina indispensvel. Teu pai pagar pelo crime em que foi visto, de ma neira inegvel; e tu pagars pelo que confessaste espontaneamente. Colhido de surpresa pela deciso que no esperava, Jeziel foi conduzido ao poste de tortura, em frente da angstia paterna. A seu lado, postou -se o companheiro de Pescnio, que o atou sem p iedade aos elos de bronze, e as primeiras vergastadas comearam a lamber -lhe o dorso, impiedosas, iscronas. Uma... duas... trs... Jochedeb revelava profunda debilidade, vendo -se-lhe o peito a arfar penosamente, ao passo que o filho demonstrava tolerar o suplcio com heroismo e nobre serenidade; ambos de olhos fixos em Abigail, que os contemplava excessivamente plida, entremostrando nas lgrimas ardentes que derramava o cruciante martrio do seu esprito afetuoso. A punio terrvel ia quase a meio, quand o um mensageiro entrou no recinto e, em voz alta, anunciou ao legado, em tom solene: - Ilustrssimo, portadores de vossa casa participam que o servo Ruflio acaba de falecer. O cruel patrcio franziu o sobrolho como costumava fazer nos momentos de exploso colrica. Sentimentos rancorosos lhe afloraram face, que a perversidade de egosmo exacerbado vincara de traos indelveis. Era o melhor dos meus homens bradou. Estes judeus malditos pagaro muito caro esta afronta. Filcrio, aplica-lhe mais vinte vergastadas e, em seguida, leva -o priso, de onde dever seguir para o cativeiro nas galeras. Entre as pobres vtimas e a jovem aflita trocou -se um olhar de significao intraduzvel. Aquele cativeiro era a runa e a morte. E ainda no se haviam recobr ado da cruel surpresa, quando o juiz inexorvel prosseguiu: Quanto a ti, Pescnio, renova a tarefa. Esse velho, criminoso e sem escrpulos, pagar a morte do meu fiel servidor. Golpeia -lhe as mos e os ps at que fique impossibilitado de caminhar e prat icar o mal. Ante a sentena inqua, Abigail caiu de joelhos, em preces ardentes. Do peito do irmo escapavam fundos suspiros, nevoando -se-lhe os olhos de lgrimas dolorosas, ao conjeturar a inexorvel desdita da irmzinha, enquan to o pai lhes buscava ansiosamente o olhar, receoso da hora extrema. As vergastadas continuavam sem trgua, mas, de uma feita, Pescnio no conseguira equilibrar-se e a aguada ponta de bronze do aoite lanhou fundo a

25 garganta do pobre israelita, jorrando o sangue em borbotes. Os filhos compreenderam a gravidade da situao e entreolharam -se ansiosos. Em preces de sublimado fervor, Abigail dirigia -se a Deus, quele Deus terno e amoroso que sua me lhe ensinara a adorar. Filcrio conclurs a sua empreitada. A fronte de Jeziel ergui a-se a custo, exibindo pastoso suor tisnado de sangue. Os olhos fixavam-se na irm muito amada, mas, em todo o seu as pecto, deixava transparecer profunda fraqueza, que lhe anulava as ltimas resistncias. Incapaz de definir os prprios pensamentos, Abiga il repartia sua ateno angustiada com o pai e o irmo; todavia, em breves instan tes, ao fluxo incessante do sangue que corria abundante, Jochedeb deixou pender, para sempre, a cabea alvejada de cabelos brancos. O sangue alagara as vestes e empastava-se-lhe nos ps. Sob o olhar cruel do legado, ningum ousou articular palavra. Apenas o aoite, cortando o ambiente morno da sala, quebrava o silncio num silvo singular. Mas, notaram que do peito da vtima ainda se escapavam palavras confusas, das quais sobressaiam as carinhosas expresses: Meus filhos, meus queridos filhos!... A jovem talvez no pudesse compreender que che gara o momento decisivo, mas Jeziel, no obstante o terrvel sofrimento daquela hora, tudo compreendeu e, num esforo profundo, gritou para a irm: Abigail, papai est expirando; tem coragem, con fia... No posso acompanhar-te na orao... mas fazes por todos ns... a prece dos aflitos... Dando mostras de f invejvel em to amarguradas circunstncias, a jovem, de joelhos, fixou longam ente o velho pai cujo peito j no arfava; depois, erguendo os olhos ao Alto, comeou a cantar com voz trmula, porm harmoniosa e cristalina: Senhor Deus, pai dos que choram, Dos tristes, dos oprimidos, Fortaleza dos vencidos, Consolo de toda a dor, Embora a misria amarga Dos prantos de nosso erro, Deste mundo de desterro Clamamos por vosso amor! Nas aflies do caminho, Na noite mais tormentosa, Vossa fonte generosa o bem que no secar. Sois, em tudo, a luz eterna Da alegria e da bonana, Nossa porta de esperana Que nunca se fechar. Suas expresses vocais enchiam o ambiente de so noridade indefinvel. O canto semelhava-se mais a um gorjeio de dor de um rouxinol que cantasse, ferido, numa alvorada de primavera. To grande, to sincera se lh e revelava a f no Todo-Poderoso, que sua atitude geral era a de uma filha carinhosa e

26 obediente, comunicando-se com o pai silencioso e invisvel. O pranto perturbava-lhe a voz trmula, mas repetia com desassombro a prece aprendida no lar, com a mais formosa expresso de confiana no Altssimo. Penosa emoo apossara -se de todos. Que fazer com uma criana cantando o suplcio dos seus entes amados e a crueldade dos seus verdugos? Soldados e guardas presentes mal dissimulavam a emoo. O prprio questor parecia imobilizado, como que submetido a enfadonho mal -estar. Abigail, estranha perversidade das criatu ras, suplicando o amparo do Onipotente, no sabia que o cntico era intil salvao dos seus, mas que desper taria a comiserao pela sua inocncia, ga nhando-lhe, assim, a liberdade. Recobrando alento e percebendo que a cena ferira a sensibilidade geral, Licnio esforou-se por no perder a dureza de esprito e recomendou a um dos velhos servidores, em tom imperioso: Justino, leva esta mulher para a r ua e solta-a, mas que no cante mais, nem mesmo uma nota! Diante da ordem retumbante, Abigail no terminou a orao, emudecendo instantaneamente, como se obede cesse a estranho estacato. Lanou ao cadver ensangentado do pai um olhar inesquecvel e, logo contemplando o irmo ferido e alge mado, com quem trocava as mais ntimas impresses na linguagem dos olhos doridos e ansiosos, sentiu -se tocada pela mo calosa de um velho soldado que lhe dizia em voz quase spera: Acompanha-me! Ela estremeceu; todavia, endereando a Jeziel o der radeiro e significativo olhar, seguiu o preposto de Min cio, sem resistncia. Aps atravessar inmeros corredores midos e sombrios, Justino, modificando sensivelmente a voz, deu-lhe a perceber extrema simpatia por sua figu ra quase infantil, murmurando-lhe ao ouvido, comovidamente: Minha filha, tambm sou pai e compreendo o teu martrio. Se queres atender a um amigo, escuta o meu conselho. Foge de Corinto a toda pressa. Vale-te deste instante de sensibilidade dos teus verdugo s e no voltes aqui. Abigail cobrou algum nimo e, sentindo -se encorajada por aquela simpatia imprevista, perguntou extrema mente perturbada: E meu pai? Teu pai descansou para sempre murmurou o generoso soldado. O pranto da jovem se fez mais copios o, borbulhando-lhe dos olhos tristes. Todavia, ansiosa por defender -se contra a perspectiva de solido, perguntou ainda: Mas... e meu irmo? Ningum volta do cativeiro das galeras respondeu Justino com olhar significativo. Abigail levou as mos peq ueninas ao peito, desejan do afogar a prpria dor. Os gonzos de velha porta ran geram vagarosamente e o seu inesperado protetor exclamou, apontando a rua movimentada: Vai em paz e que os deuses te protejam. A pobre criatura no tardou a sentir o insulam ento entre as fileiras de transeuntes que cruzavam, apressa dos, a via pblica. Habituada aos carinhos domsticos, no lar onde o idioma paterno substitua a linguagem das ruas, sentiu-se estranha no meio de tantas criaturas inquietas, assoberbadas de interesses e preocupaes ma teriais. Ningum lhe notava as lgrimas, nenhuma voz amiga procurava inteirar -se das suas ntimas angstias.

27 Estava s! Sua me fora chamada por Deus, anos antes; seu pai acabava de sucumbir covardemente assas sinado; o irmo, prisioneiro e cativo, sem esperana de remisso. Apesar do sol do meio -dia, tinha a sensao de intenso frio. Deveria regressar ao ninho domstico? Mas, com que fim, se haviam sido expulsos? A quem confiar sua enorme desdita? Lembrou-se de uma velha amiga da fa mlia. Procurou-a. A viva Sostnia, muito afeioada sua me, recebeu -a com o sorriso generoso da sua velhice bondosa. Desfeita em pranto, a infortunada contou -lhe todo o sucedido. A veneranda velhinha, acariciando -lhe a cabeleira anelada, falou comovida : Nas perseguies passadas, nossos sofrimentos foram os mesmos. E dando a entender que no desejava reviver antigas e dolorosas reminiscncias, Sostnia acentuou: indispensvel o mximo de coragem nas situa es penosas como esta. No fcil elevar o corao em meio de to terrveis escombros; mas preciso confiar em Deus nas horas mais amargas. Que contas fazer, agora que todos os recursos desapareceram? Por minha vez, nada te posso oferecer, seno o corao amigo, pois tambm aqui estou por esmo la da pobre famlia que me agasalhou caridosamente, na ltima tempestade da minha vida. Sostnia disse Abigail suspirando , meus pais me prepararam para uma existncia de corajoso esforo prprio. Estou pensando em recorrer ao legado e suplicar-lhe um cantinho da nossa chcara para ali viver uma vida honesta, na esperana de reaver Jeziel e sua fraterna companhia. Que pensas a respeito? Notando a indeciso da veneranda amiga, continuou: Quem sabe o questor Licnio se condoer da mi nha sorte? Minha resoluo talvez o enternea; voltarei para casa e levar -te-ei comigo. Ser-meias uma segunda me para o resto da vida. Sostnia conchegou-a de encontro ao corao e acen tuou de olhos midos: Minha querida, tu s um anjo, mas o mundo ainda propriedade dos maus. Viveria contigo eterna mente, minha boa Abigail; entretanto, no conheces o legado nem a sua camarilha. Ouve, filha! preciso que fujas de Corinto, de modo a no incidires em mais duras humilhaes. A moa teve uma exclamao de abatimento e, de pois de longa pausa, acrescentou: Aceitarei teus conselhos, mas, antes de qualquer providncia, necessito voltar a casa. Para qu? interrogou a amiga admirada. imprescindvel que partas quanto antes. No voltes ao lar. A esta hora, possvel j esteja ocupado por homens sem escrpulos, que te no respeitariam. Con vm-te uma atitude de sincera fortaleza moral, pois vivemos uma poca em que necessitamos fugir da perdi o, como Lot e seus familiares, correndo o risco de sermos transformados em es ttua intil, se olharmos para trs. A irm de Jeziel bebia-lhe as palavras com dolo rosa estranheza, em face do imprevisto da situao. Passado um momento, Sostnia levou a mo fron te, como a recordar uma providncia oportuna e falou com animao: Lembras-te de Zacarias, filho de Hanan?

28 Aquele amigo da estrada de Cencria? Ele mesmo. Fui informada de que, em compa nhia da esposa, prepara-se para deixar definitivamente a Acaia, por haver sido assassinado pelos romanos irresponsveis, nestes ltimos dias, o seu nico filho. Confortada por ardente esperana, conclua com ansiedade: Corre casa de Zacarias! Se ainda o encontra res, fala-lhe em meu nome. Pede-lhe acolhimento. Ruth um corao generoso e no deixar de estender-te as mos generosas e fraternais; sei que ela te receber com afagos maternos!... Abigail tudo ouvia, parecendo indiferente prpria sorte. Mas Sostnia f la considerar a necessidade do recurso e, decorridos minutos de consolaes recprocas, a jovem, sob o calor ca usticante das primeiras horas da tarde, ps se a caminho para Cencria, dando a im presso de um autmato que vagasse na estrada, a que vrios veculos e inmeros pedestres imprimiam considervel movimento. O porto de Cencria ficava a certa distncia do c entro de Corinto. Situado de maneira a servir s comunicaes com o Oriente, seus bairros populosos estavam cheios de famlias israelitas, fixadas de longa data nas regies da Acaia, ou em trnsito para a capital do Imprio e adjacncias. A irm de Jeziel chegou casa de Zacarias dominada por terrvel abatimento. Aliado viglia da ltima noite e s angstias do dia, penoso cansao fsico lhe agravava os desalentos. Pernas trpegas, a relembrar o pai morto e o irmo prisioneiro, no reparava em si prpria , no msero estado do seu organismo enfermo e desnutrido. Somente ao defrontar a modesta morada do amigo, verificou que a febre come ava a devorar-lhe as entranhas, obrigando -a a refletir nas suas dolorosas necessidades. Zacarias e Ruth, sua mulher, atend endo ao chamado, receberam -na espantados e aflitos. Abigail!... O grito de ambos revelava grande surpresa, com o aspecto da jovem despenteada, face esfogueada, olhos fundos e vestes em desalinho. A filha de Jochedeb, perturbada pela fraqueza e pela febre , rojou-se aos ps do casal, exclamando em tom lancinante: Meus amigos, tende piedade do meu infort nio!... Nossa boa Sostnia lembrou-me vosso afeto, no transe doloroso por que passo. Eu, que j no tinha me, tive hoje meu pai assassinado e Jeziel esc ravizado sem remisso. Se verdade que partireis de Corinto, levai -me, por compaixo, em vossa companhia! Abigail abraava-se agora a Ruth, ansiosamente, enquanto a amiga a acarinhava entre lgrimas. Soluante, a jovem relatou os fatos da vspera e os tri stes episdios daquele dia. Zacarias, cujo corao paterno acabava de sofrer tremendo golpe, abraou a com afeto e amparou-a sensibilizado, exclamando solcito: Dentro de uma semana voltaremos Palestina. Ainda no sei bem onde nos vamos fixar, mas ns , que perdemos o filho querido, teremos em ti uma filha estremecida. Acalma-te! Irs conosco, sers nossa filha para sempre. Incapaz de traduzir seu jubiloso agradecimento, ator mentada pela febre alta, a jovem ajoelhou -se, em pranto, procurando ex ternar sua gratido carinhosa e sincera. Ruth tomou -a ternamente nos braos e, qual desvelado anjo maternal, conduziu-a a um leito macio, onde Abigail, assistida pelos dois

29 amigos generosos, delirou trs dias. entre a vida e a morte.

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3 Em Jerusalm
Depois de contemplar angustiadamente o cadver paterno, o jovem hebreu acompanhou a irm, de olhar ansioso, at porta de acesso a um dos vastos corredores da priso. Jamais experimentara to profunda emo o. Ao crebro atormentado acudiam-lhe os conselhos maternos, quando asseverava que a criatura, acima de tudo, devia amar a Deus. Jamais conhecera lgrimas to amargas como aquelas que lhe fluiam em torrente, do corao dilacerado. Como reaver a coragem e reorga nizar o caminho? Desejou, num relance, romper as algemas, aproximar-se do pai inanimado, afagar -lhe os cabelos brancos e, simultaneamente, abrir todas as portas, correr no encalo de Abigail, tom-la nos braos para nunca mais se apartarem nas estradas da vida. Debalde se estorceu no tronco d o martrio, porque, em retribuio aos esforos, somente o sangue manava mais copioso das feridas abertas. Singultos dolorosos abalavam -lhe o peito, a cuja altura a tnica se fizera em rubros frangalhos. Abismado em si mesmo, finalmente foi recolhido a um a cela mida, onde, por trinta dias, mergulhou o pensamento em profundas cogitaes. Ao fim de um ms, as feridas estavam cicatrizadas e um dos prepostos de Licnio julgou chegado o momento de o encaminhar a uma das galeras do trfego comercial, onde se encontrava o questor, interessado em assuntos lucrativos. O moo hebreu perdera o vio rseo das faces e o tom ingnuo da fisionomia carinhosa e alegre. A rude experincia dera -lhe uma expresso dolorosa e sombria. Vagava -lhe no semblante indefinvel tristeza e na fronte apontavam rugas precoces, nunciativas de velhice pre matura; nos olhos, porm, a mesma serenidade doce, oriunda da ntima confiana em Deus. Como outros descendentes da sua raa, sofrera o sacrifcio pungente; todavia, guardara a f, como a aurola divina dos que sabem verdadeiramente agir e esperar. O autor dos Provrbios recomendara, como imprescindvel, a sereni dade da alma em todas as flutuaes da vida humana, porque dela procedem as fontes mais puras da existn cia e Jeziel guardara o corao. rfo de pai e me, cativo de verdugos cruis, saberia conservar o tesouro da esperana e procuraria a irm, at aos confins do mundo, se um dia conseguisse, de novo, o beijo da liberdade na fronte escravizada. Seguido de perto por sentinel as impiedosas, qual se fora um vagabundo vulgar, cruzou as ruas de Corinto at o porto, onde o internaram no poro infecto de uma galera adornada com o smbolo das guias dominadoras. Reduzido msera condio de condenado a traba lhos perptuos, enfrentou a nova situao cheio de con fiana e humildade. Foi com admirao que o feitor Lisipo anotou-lhe a boa conduta e o esforo nobre e generoso. Habituado a lidar com malfeitores e criaturas sem escrpulos, que, no raro, requeriam a disciplina do chicote, surpreendeu-se ao reconhecer no moo hebreu a disposio sincera de quem se entregava ao sacrifcio, sem rebeldias e sem baixeza. Manejando os remos pesados com absoluta sereni dade, como quem se dava a uma tarefa habitual, sentia o suor abundante inundar -lhe a face juvenil, relembrando, comovido, os dias laboriosos da sua charrua amiga. Em breve, o feitor reconhecia nele um servo digno de estima e considerao, que soubera

31 impor-se aos prprios companheiros com o prestgio da natural bondade que lhe transbordava dalma. Ai de ns! exclamou um colega desalentado. So raros os que resistem a estes remos malditos, por mais de quatro meses!... Mas todo o servio de Deus, amigo respondeu Jeziel altamente inspirado , e desde que aqui nos enco ntramos em atividade honesta e de conscincia tranqila, devemos guardar a convico de servos do Cria dor, trabalhando em suas obras. Para todas as complicaes da nova modalidade de sua existncia, tinha uma frmula conciliatria, harmo nizando os nimos mais exaltados. O feitor surpreendia-se com a delicadeza do seu trato e capacidade de tra balho, que se aliavam aos mais altos valores da educao religiosa recebida no lar. No bojo escuro da embarcao, sua firmeza de f no se modificara. Dividia o tempo entre os labores rudes e as sagradas meditaes. A todos os pensamentos, sobrelevava a saudade do ninho familiar, com a esperana de rever a irm algum dia, por mais que se lhe dilatasse o cativeiro. De Corinto, a grande embarcao aproara em Cef a lnia e Nicpolis, de onde deveria regressar aos portos da linha de Chipre, depois de ligeira passagem pela costa da Palestina, consoante o itinerrio organizado para aproveitar o tempo seco e tendo em vista que o inverno paralisava toda a navegao. Afeito ao trabalho, no lhe foi difcil adaptar -se pesada faina de carga e descarga do material trans portado, manobra dos remos implacveis e assistncia aos poucos passageiros, sempre que lhe requisitavam prstimos, sob o olhar vigilante de Lisipo. Voltando de Cefalnia, a galera recebeu um pas sageiro ilustre. Era o jovem romano Srgio Paulo, que se dirigia para a cidade de Citium, em comisso de natureza poltica. Com destino ao porto de Nea -Pafos, onde alguns amigos o esperavam, o moo patrcio se const ituiu, desde logo, entre todos, alvo de grandes atenes. Dada a importncia do seu nome e o carter oficial da misso a ele cometida, o comandante Srvio Carbo lhe reservou as melhores acomodaes. Srgio Paulo, entretanto, muito antes de aportarem novam ente em Corinto, onde a embarcao deveria per manecer alguns dias, em prosseguimento da rota prefi xada, adoeceu com febre alta, abrindo -se-lhe o corpo em chagas purulentas. Comentava -se, sorrelfa, que nas cercanias de Cefalnia grassava uma peste desco nhecida. O mdico de bordo no conseguiu explicar a enfermi dade e os amigos do enfermo comearam a retrair-se com indisfarvel escrpulo. Ao fim de trs dias, o jovem romano achava-se quase abandonado, O coman dante, preocupado, por sua vez, com a prpria situao e receoso por si mesmo, chamou Lisipo, pedindo -lhe que indicasse um escravo, dos mais educados e maneirosos, capaz de incumbir -se de toda a assistncia ao passageiro ilustre, O feitor designou Jeziel, incontinenti, e, na mesma tarde, o moo hebreu penetrou no camarote do en fermo, com o mesmo esprito de serenidade que costumava testemunhar nas situaes mais dspares e arriscadas. Srgio Paulo tinha o leito em desalinho. No raro, levantava -se de sbito, no auge da febre que o fazia delirar, pr onunciando palavras desconexas e agravando, com o movimento dos braos, as chagas que sangravam em todo o

32 corpo. Quem s tu? perguntou o doente em delrio, logo que enxergou a figura silenciosa e humilde do jovem de Corinto. Chamo-me Jeziel, o escravo que vos vem servir. E a partir daquele momento, consagrou-se ao enfermo com todas as reservas da sua afetividade. Com a permisso dos amigos de Srgio, utilizou todos os recursos de que podia dispor a bordo, imitando a medicao aprendida no lar. Dias s eguidos e longas noites, velou cabeceira do ilustre romano, com devotamento e boa vontade. Banhos, essncias e pomadas eram mani pulados e aplicados com extrema dedicao, como se esti vesse a tratar um parente ntimo e muito caro. Nas horas mais crticas da enfermidade dolorosa, falava -lhe de Deus, recitava trechos antigos dos profetas, que trazia de cor, cumulando -o de consolaes e carinho fraternal. Srgio Paulo compreendeu a gravidade do mal que afastara os amigos mais caros e, no convvio daqueles d ias, afeioou-se ao enfermeiro humilde e bom. Depois de alguns dias em que Jeziel conquistara plenamente a sua admirao e o seu reconhecimento, pelos atos de inexcedvel bondade, o doente entrou em rpida conva lescena, com manifestaes de geral alegria . E contudo, na vspera de regressar ao poro aba fado, o jovem cativo apresentou os primeiros sintomas da molstia desconhecida que grassava em Cefalnia. Aps entender-se com alguns subordinados de cate goria, o comandante chamou a ateno do patrcio, j quase restabelecido, e lhe pediu aprovao para o projeto de lanar o jovem ao mar. Ser prefervel envenenar os peixes, antes que afrontar o perigo do contgio e arriscar tantas vidas preciosas esclarecia Srvio Carbo com malicioso sorriso. O patrcio refletiu um instante e reclamou a presena de Lisipo, entrando os trs a tratar do assunto. Qual a situao do rapaz? perguntou o romano com interesse. O feitor passou a esclarecer que o jovem hebreu lhe viera com outros homens capturados por Lic inio Mincio, por ocasio dos ltimos distrbios da A caia. Lisipo, que simpatizava extremamente com o moo de Corinto, procurou pintar com fidelidade a correo da sua conduta, suas maneiras distintas, a benfica influncia moral que ele exercia sobre os companheiros muitas vezes desesperados e insubmissos. Depois de longas consideraes, Srgio ponderou com profunda nobreza: No posso admitir que Jeziel seja atirado ao mar com a minha aquiescncia. Devo a esse escravo uma dedicao que equivale minha prpria vida. Conheo Licnio e, se necessrio, poderei esclarec -lo mais tarde sobre esta minha atitude. No duvido que a peste de Cefalnia esteja trabalhando o seu organismo e, por isso mesmo, que lhes peo a cooperao necessria, a fim de que esse jovem fique liberto para sempre. Mas isso impossvel... exclamou Srvio relicenciosamente. Por que no? revidou o romano. Em que dia atingiremos o porto de Jope? Amanh, noitinha. Pois bem; espero que vocs no se oponham aos meus planos , e to logo alcancemos o porto, levarei Jeziel num bote at s margens, pretextando o ensejo de exerccio muscular, que preciso recomear. A, ento, lhe daremos

33 liberdade. um feito que se me impe, em obedincia aos meus princpios. Mas, senhor... obtemperou o comandante indeciso. No aceito quaisquer restries, mesmo porque Licnio Mincio um velho camarada de meu pai. E continuou, depois de refletir um momento: No ias atirar o rapaz ao fundo do mar? Sim. Pois fase constar nos teus apontamentos que o escravo Jeziel, atacado de mal desconhecido, contrado em Cefalnia, foi sepultado no mar, antes que a peste contagiasse os tripulantes e passageiros. Para que o rapaz no se comprometa, instru-lo-ei a respeito, dando-lhe umas tantas ordens terminantes. Alm disso, noto -o bastante enfraquecido para resistir com xito s crises culminantes da molstia ainda em comeo. Quem poder garantir que ele resistir? Quem sabe morrer ao aban dono, no segundo minuto de liberdade? O comandante e o feitor trocaram um olhar inte ligente, de implcito acordo mtuo. Depois de longa pausa, Srvio concordou, dando -se por vencido: Est bem, seja. O moo patrcio estendeu a mo aos dois e mur murou: Por este obsquio ao meu dever de conscincia, podero sempre dispor em mim de um amigo. Da a instantes, Srgio acercou -se do jovem, semi-adormecido junto do seu camarote e j tomado da febre em comeo de exploso, dirigindo -lhe a palavra com delicadeza e bondade: Jeziel, desejarias voltar liberdade? Oh! senhor, exclamou o jovem reanimando o organismo com um raio de esperana. Quero compensar a dedicao que me dispensaste nos longos dias da minha enfermidade. Sou vosso escravo, senhor. Nada me deveis. Ambos falavam o grego e, refleti ndo subitamente na situao de futuro, o patrcio interrogou: Sabes o idioma comum da Palestina? Sou filho de israelitas, que me ensinaram a ln gua materna nos mais verdes anos. Ento, no te ser difcil recomear a vida nessa provncia. E medindo as palavras, como se temesse alguma surpresa contrria aos seus projetos, acentuou: Jeziel, no ignoras que te encontras enfermo, talvez to gravemente quanto eu, h alguns dias. O comandante, atento possibilidade de um contgio geral, dada a presena de numerosos homens a bordo, pre tendia lanar-te ao mar; contudo, amanh de tarde chegaremos a Jope e hei de valer me dessa circunstncia para devolver -te vida livre. No desconheces, todavia, que, assim procedendo, estou a infringir certas determi naes importantes que regem os interesses de meus compatriotas, e justo pedir -te sigilo do meu feito. Sim, senhor respondeu o rapaz extremamente abatido, tentando com dificuldade coordenar as idias. Sei que dentro em pouco a enfermidade assu mir graves propores,

34 prosseguiu o benfeitor. Dar -te-ei a liberdade, mas s o teu Deus poder conceder-te a vida. Entretanto, caso te restabeleas, devers ser um novo homem, com um nome diferente. No desejo ser incul pado de traidor dos meus prprios amigos e devo contar com a tua cooperao. Obedecer-vos-ei em tudo, senhor. Srgio lanou-lhe um olhar generoso e terminou: Tomarei todas as providncias. Dar -te-ei algum dinheiro para atenderes as primeiras necessidades e vestirs uma de minhas velhas tnicas; mas, to logo seja possvel, vai-te de Jope para o interior da provncia. O porto est sempre cheio de marinheiros romanos, curiosos e maleficentes. O enfermo fez um gesto de agradecimento, enquanto Srgio se retirava para atender ao chamado de alguns ami gos. No dia imediato, hora esperada, o casario palesti nense estava vista. E quando luziam os primeiros astros da noite, pequeno batel aproximava -se de local silencioso das margens, tripulado por dois homens cujos vultos se perdiam na sombra. Derradeir as palavras de bom conselho e despedida, e o moo hebreu osculou, como vidamente, a destra do benfeitor, que voltou galera apressado, de conscincia tranqila. Mal no dera os primeiros passos, Jeziel sentou -se premido pelas dores gerais que lhe tomavam todo o corpo e pelo abatimento natural, conseqente febre que o consumia. Idias confusas danavam -lhe no crebro. Queria pensar na ventura da libertao; desejava fixar a imagem da irm, que haveria de procurar no primeiro ensejo; mas estranho torpor i nfirmava-lhe as faculdades, acarretando-lhe sonolncia invencvel. Olhou, indi ferente, as estrelas que povoavam a noite refrescada pelas brisas marinhas. Reparou que havia movimento nas casas prximas, mas deixou -se, ficar inerte no matagal a que se recolhera, junto da praia. Pesadelos es tranhos dominaram-lhe o repouso fsico, enquanto o vento lhe acariciava a fronte febril. De madrugada, acordou ao contacto de mos des conhecidas, que lhe revistavam atrevidamente os bolsos da tnica. Abrindo os olhos, estremunhado, notou que os pri meiros clares da alvorada listravam os horizontes. Um homem de fisionomia sagaz inclinava -se para ele, procurando alguma coisa, com ansiedade que o moo hebreu adivinhou de pronto, convencido de haver topado um desses malfe itores comuns, vidos da bolsa alheia. Estre meceu e fez um movimento involuntrio, observando que o assaltante inesperado alara a mo direita, empunhando um instrumento, na iminncia de exterminar -lhe a vida. No me mates, amigo balbuciou com voz trmula. A essas palavras, ditas comovedoramente, o meliante susteve o golpe homicida. Dar-vos-ei todo o dinheiro que possuo rematou o rapaz com tristeza. E, vasculhando a algibeira em que guardara o es casso dinheiro que lhe dera o patrcio, tudo entrego u ao desconhecido, cujos olhos fulguraram de cobia e prazer. Num relance, aquela fisionomia contrafeita trans formava-se no semblante risonho de quem deseja aliviar e socorrer. Oh! sois excessivamente generoso! murmurara, apossando-se da bolsa recheada. O dinheiro sempre bom disse Jeziel quando com ele podemos adquirir a simpatia ou a misericrdia dos homens. O interlocutor fingiu no perceber o alcance filo sfico daquelas palavras e

35 asseverou: - Vossa bondade, entretanto, dispensa o concurso de quaisquer elementos estranhos para a conquista de bons amigos. Eu, por exemplo, dirigia -me agora para o meu trabalho no porto, mas experimentei tanta sim patia pela vossa situao que aqui estou para quanto vos preste. Vosso nome? Irineu de Crotona, para vos servir respondeu o interpelado, visivelmente satisfeito com o dinheiro que lhe refertava o bolso. Meu amigo exclamou o rapaz extremamente enfraquecido , estou enfermo e no conheo esta cidade, de modo a tomar qualquer resoluo. Podeis indicar-me algum albergue ou algum que me possa prestar a cari dade de um asilo? Irineu esboou uma fcies de fingida piedade e res pondeu: Pesa-me nada ter para colocar disposio de vossas necessidades; e tambm no sei onde possa existir um abrigo a dequado para receber-vos, como se faz preciso. A verdade que, para a prtica do mal, todos esto prontos, mas para fazer o bem... Depois, concentrando-se por momentos, acrescentou: Ah! agora me lembro!... Conheo umas pes soas que vos podem auxiliar. So os homens do Ca minho. (1) Mais algumas palavras e Irineu prontificou -se a conduzi-lo ao conhecido mais prximo, amparando-lhe o corpo enfermo e vacilante. O sol caricioso da manh comeava a despertar a Natureza com os seus raios quentes e conforta dores. Feita a reduzida caminhada por um atalho agreste, sustido pelo meliante arvorado em benfeitor, Jeziel pa rava porta de uma casa de aparncia humilde. Irineu entrou e de l regressou com um homem idoso, de semblante agradvel, que estendeu a mo, cordialmente, ao moo hebreu, dizendo: De onde vens, irmo? O rapaz admirou-se de tanta afabilidade e delica deza, num homem a quem via pela primeira vez. Por que lhe dava o ttulo familiar, reservado ao crculo mais ntimo dos que nasciam sob o mesmo te to? Por que me chamais irmo, se no me conheceis? interrogou comovido. Mas o interpelado, renovando o sorriso generoso, acrescentava: Somos todos uma grande famlia em Cristo Jesus. Jeziel no compreendeu. Quem seria aquele Jesus? Um novo deus para os que desconheciam a lei? Reco nhecendo que a enfermidade no lhe dava ensanchas a cogitaes religiosas ou filosficas, respondeu simples mente: Deus vos recompense pela generosidade da aco lhida. Venho de Cefalnia, tendo adoecido gravemente em viagem, e assim e que, neste estado, recorro vossa caridade. (1) Primitiva designao do Cristianismo. (Nota de Emmanuel.) Efraim disse Irineu dirigindo-se ao dono da casa , nosso amigo tem febre e o seu estado geral requer cuidados. Voc, que um dos b ons homens do Caminho, h de acolh -lo com o corao dedicado aos que sofrem. Efraim aproximou-se mais do jovem enfermo e observou:

36 No o primeiro doente de Cefalnia que o Cristo envia minha porta. Ainda anteontem, outro aqui surgiu com o corpo cr ivado de feridas de mau carter. Alis, conhecendo a gravidade do caso, pretendo logo tarde lev -lo para Jerusalm. Mas, necessrio ir to longe? perguntou Irineu com certo espanto. Somente l, temos maior nmero de cooperado res esclareceu com humildade. Ouvindo o que diziam e considerando a necessidade de ausentar -se do porto em obedincia s recomendaes do patrcio que se lhe mostrara to amigo, restituindo-o liberdade, Jeziel dirigiu -se a Efraim num apelo humilde e triste: Por quem sois! levai-me para Jerusalm convos co, por piedade!... O irterpelado, evidenciando natural bondade, anuiu sem maior estranheza: Irs comigo. Abandonado por Irineu aos cuidados de Efraim, o doente recebeu carinhos de um verdadeiro amigo. No fosse a febre e teria travado com o irmo um conhecimento mais ntimo, procurando conhecer minuciosamente os nobres princpios que o levaram a estender -lhe a mo protetora. Contudo, mal conseguiu manter-se de pensamento vigilante sobre si mesmo, a fim de elucidar as suas interrogaes carinhosas, medicando -se convenientemente. Ao crepsculo, aproveitando a frescura da noite, uma carroa, cuidadosamente velada por um toldo de pano barato, saa de Jope com destino a Jerusalm. Caminhando cuidadoso para no esfalfar a pob re alimria, Efram transportava os dois enfermos cidade prxima, buscando os recursos indispensveis. Descan sando aqui e ali, somente na manh seguinte o veculo parou porta de um casaro de grandes propores, alis pauprrimo em sua feio exterior. Um rapaz de semblante alegre veio atender ao recm -vindo, que o interpelou com intimidade: - Urias, poders dizer-me se Simo Pedro est? - Est, Sim. - Poders cham-lo em meu nome? - Vou j. Acompanhado de Tiago, irmo de Levi, Simo apareceu e recebeu o visitante com efusivas demonstraes de carinho. Efraim esclareceu o motivo da sua presena. Dois desamparados do mundo requeriam auxlio urgente. - Mas quase impossvel - atalhou Tiago. - Estamos com quarenta e nove doentes acamados. Pedro esboou um sorriso generoso e obtemperou: - Ora, Tiago, se estivssemos pescando, seria justo nos eximssemos desse ou daquele dever que exorbitasse a esfera das obrigaes inadiveis de cada dia, junto da famlia, cuja organizao vem de Deus; mas agora o Mestre nos legou o trabalho de assistncia a todos os seus filhos, no sofrimento. Presentemente, nosso tempo se destina a isso; vejamos, pois, o que possvel fazer. E o bondoso Apstolo adiantou -se para acolher os dois infelizes. Desde que viera do Tiberades par a Jerusalm, Simo transformara -se em clula central de grande movimento humanitarista. Os filsofos do mundo sempre pontificaram de ctedras confortveis, mas nunca desceram ao plano da ao pessoal, ao lado dos mais infortunados da sorte. Jesus renovara, com

37 exemplos divinos, todo o sistema de pregao da virtude. Chamando a si os aflitos e os enfermos, inaugurara no mundo a frmula da verdadeira benemerncia social. As primeiras organizaes de assistncia ergueram -se com o esforo dos apstolos, ao influxo amoroso das lies do Mestre. Era por esse motivo que a residncia de Pedro, doao de vrios amigos do "Caminho", regurgitava de enfermos e desvalidos sem esperana. Eram velhos a exibirem lceras asquerosas, procedentes de Cesaria; loucos que chegavam das regies mais longnquas, conduzidos por parentes ansiosos de alvio; crianas paralticas, da Idumia, nos braos maternais, todos atraidos pela fama do profeta nazareno, que ressuscitava os pr prios mortos e sabia restituir tranqilidade aos cora es mais infortunados do mundo. Natural era que nem todos se curassem, o que obri gava o velho pescador a agasalhar consigo todos os neces sitados, com carinho de um pai. Recolhendo-se ali, com a famlia, era auxiliado particularmente por Tiago, filho de Alfeu, e por Joo; mas, em breve, Filipe e suas filhas instalavam -se igualmente em Jerusalm, cooperando no grande esforo fraternal. Tamanho o movimento de ne cessitados de toda sorte, que h muito Simo no mais podia entregar-se a outro mister, no conce rnente pregao da Boa Nova do Reino. A dilatao desses mis teres vinculara o antigo discpulo aos maiores ncleos do judasmo dominante. Obrigado a valer -se do socorro dos elementos mais notveis da cidade, Pedro sentia -se cada vez mais escravo dos seus amigos benfeitores e dos seus pobres beneficiados, acorridos de toda parte, em grau de recurso supremo ao seu esprito de discpulo abnegado e sincero. Atendendo s solicitaes confiantes de Efraim, pro videnciou para que ambos os enfermos fossem insta lados na sua casa pobre. Jeziel ocupou leito asseado e singelo, em estado de completa inconscincia, no delrio da febre que o pros trava. Suas palavras desconexas, entretanto, revelavam to exato conhecimento dos textos sagrados, que Pedro e Joo se interessaram de modo especial por aquele jovem de faces macilentas e tristes. Mormente Simo, passava longas horas entretido em ouvi lo, anotando-lhe os conceitos profundos, embora filhos da exaltao febril. Decorridas duas semanas exaustivas, Jeziel melho rou, rearmonizando as prprias faculdades para melhor analisar e sentir a nova situao. Afeioara -se a Pedro, como um filho afetuoso ao legitimo pai. Notando -lhe o carinho, de leito em leito, de necessitado a necessitado, o moo hebreu experimentava deliciosa e ntima surpresa, O ex-pescador de Cafarnaum, relativamente moo ainda, era o exemplo vivo da renncia fraterna. To logo convalescente, Jeziel foi transferido a am biente mais calmo, sombra amena de vetustas tama reiras que circundavam a velha casa . Entre ambos estabelecera -se, desde os primeiros dias, a corrente magntica das grandes atraes afetivas. Nessa manh, as observaes amveis sucediam -se e, no obstante a justa curiosidade que lhe pairava nal ma, a respeito do interessante hspede, Simo ainda no tinha logrado o ensejo de um intercmbio de idias, mais ntimo, de maneira a sondar -lhe os pensamentos, inteirando -se dos seus sentimentos e da sua origem. Ao sopro generoso da aragem matinal, sob as rvores frondosas, o Apstolo criou nimo e , a certa altura, depois de distrair o convalescente com alguns ditos afetuosos, buscou penetrar -lhe o mistrio,

38 cuidadosamente: Amigo disse com jovial sorriso , agora que Deus te restituiu a sade preciosa, regozijo-me por havermos recebido tua visit a em nossa casa. Nosso jbilo sincero, pois que, nos mnimos detalhes da tua perma nncia entre ns, revelaste a condio espiritual de filho legtimo dos lares organizados com Deus, pelo conhecimento que tens dos textos sagrados. E tanto me im pressionei com as tuas referncias a Isaas, quando deliravas com febre alta, que desejaria saber de que tribo descendes. Jeziel compreendeu que aquele amigo sincero, antes irmo carinhoso nas horas mais crticas da enfermidade, desejava conhec -lo melhor, identific-lo ntima e profundamente, com delicada argcia psicolgica. Achou justo e considerou que no devia desprezar o amparo de um corao verdadeiramente fraterno, para o acendra mento das prprias energias espirituais. Meu pai era filho dos arredores de Sebaste e descendia da tribo de Issacar esclareceu, atencioso. E era to altamente dedicado ao estudo de Isaas? Estudava sinceramente todo o Testamento, sem preferncias, talvez, de ordem particular. A mim, porm, Isaas sempre me impressionou profundamente pela beleza das promessas divinas de que foi portador, anun ciando-nos o Messias, sobre cuja vinda tenho meditado desde a infncia. Simo Pedro esboou um sorriso de viva satisfao e disse: Mas, no sabes que o Messias j veio? Jeziel teve um brusco sobressalto na cadeira im provisada. Que dizeis? inquiriu ansioso. Nunca ouviste falar em Jesus de Nazar? Embora recordasse vagamente as palavras ouvidas de Efraim, declarou: Nunca! Pois o profeta nazareno j nos trouxe a mensa gem de Deus para todos os sculos. E Simo Pedro, olhos acesos na chama luminosa dos que se sentem felizes ao recordar um tempo ven turoso, falou-lhe da exemplificao do Senhor, traando uma perfeita biografia verbal do Mestre sublime. Em traos de forte colorido, lembrou os dias em que o hospedava no seu tugrio margem do Genesar, as excurses pelas aldeias vizinhas, as viagens de barca, de Cafarnaum aos stios marginais do lago. Era de se lhe ver a emoo intraduzvel da voz, a alegria interior com que rememor ava os feitos e prdicas junto ao lago marulhoso, acariciado pelo vento, a poesia e a suavidade dos crepsculos vespertinoS. A imaginao viva do Aps tolo sabia tecer comentrios judiciosos e brilhantes ao evocar um leproso curado, um cego que recuperara a vista, uma criancinha doente e prestes restabelecida. Jeziel bebia-lhe as palavras, inteiramente empolga do, como se houvesse encontrado um mundo novo. A mensagem da Boa Nova penetrava -lhe o esprito desencantado, como um blsamo suave. Quando Simo parecia prestes a terminar a narrativa, no pde conter -se e perguntou: E o Messias? Onde est o Messias? H mais de um ano exclamou o Apstolo apa gando a vivacidade com a lembrana triste foi crucificado aqui mesmo em Jerusalm, entre os ladres. Em seguida, passou a enumerar os martrios pun gentes, as dolorosas

39 ingratides de que o Mestre fora vtima, os ensinos derradeiros e a gloriosa ressurreio do terceiro dia. Depois, falou dos primeiros dias do apostolado, dos acontecimentos do Pentecostes e das ltimas aparies do Senhor, no cenrio sempre saudoso da Galilia distante. Jeziel tinha as pupilas midas. Aquelas revelaes sensibilizavam -lhe o corao, como se houvesse conhe cido o profeta de Nazar. E, ligando o perfil deste aos textos que retinha de cor, enunciou, quase em voz alta, como se falasse consigo mesmo: Levantar-se- (1) como um arbusto verde, na ingratido de um solo rido... Carregado de oprbrios e abandonado dos homens. Coberto de ignomnias no merecer consi derao. Ser ele quem carregar o fardo pesado de nossas culpas e sofrimentos, tomando sobre si todas as nossas dores. Parecer um homem vergado sob a clera de Deus... Humilhado e ferido deixar-se- conduzir como um cordeiro, mas, desde o instante em que oferecer su a vida, os interesses do Eterno ho de prosperar nas suas mos. Simo, admirado de tanto conhecimento dos sagra dos textos, terminou dizendo: Vou buscar-te os textos novos. So as anotaes de Levi (2) sobre o Messias redivivo. (1) Do Captulo 53, de Isaas. (2) Mateus. E, em breves minutos, o Apstolo lhe punha nas mos os pergaminhos do Evangelho. Jeziel no leu; devorou. Assinalou, em voz alta, uma a uma, todas as passagens da narrativa, seguido pela ateno de Pedro intimamente satisfeito. Terminada a rpida anlise, o jovem advertiu: - Encontrei o tesouro da vida, preciso examin -lo com mais vagar, quero saturar-me da sua luz, pois aqui pressinto a chave dos enigmas humanos. Quase em lgrimas, leu o Sermo da Montanha, secundado pelas comovedoras lembranas de Pedro. Em seguida, ambos passaram a comparar os ensinamentos do Cristo com as profecias que o anunciavam. O jovem hebreu estava comovidssimo e queria conhecer os m nimos episdios da vida do Mestre. Simo procurava satisfaz -lo, edificado e satisfeito. O generoso amigo de Jesus, to incompreendido em Jerusalm, experimentava uma alegria orgulhosa por haver encontrado um jovem que se entusiasmava com os exemplos e ensinamentos do Mestre incomparvel. Desde que dei acordo de mim em vossa casa disse Jeziel , verifiquei que participais de princpios que me no so conhecidos. Tanta preocupao em amparar os desfavorecidos da sorte representa uma lio nova para minha alma. Os doentes que vos abenoam, qual o fao agora, so tutelados desse Cristo que eu no tive a ventura de conhecer. O Mestre amparava a todos os sofredores e nos recomendou que o

40 mesmo fizssemos em seu nome, escla receu o Apstolo enfaticamente. De acordo com as instrues do Levtico disse Jeziel , toda cidade deve possuir, longe de suas portas, um vale, destinado aos leprosos e pessoas consideradas imundas; entretanto, Jesus nos deu um lar no corao daqueles que o seguem. O Cristo nos trouxe a mensagem do amor explicou Pedro , completou a Lei de Moiss, inaugurando um novo ensinamento. A Lei Antiga justia, mas o Evangelho amor. Enquanto o cdigo do passado pre ceituava o olho por olho, dente por dente, o Messias ensinou que devemos perdoar setenta vezes sete vezes e que se algum quiser tirar -nos a tnica devemos dar -lhe tambm a capa. Jeziel sensibilizou-se e chorou. Aquele Cristo amo roso e bom, suspenso na cruz da ignomnia humana, era a personificao de todos os herosmos do mundo. Como se aliviava ao analis -lo! Sentia-se bem por no haver reagido contra o despotismo de que fora vtima. Cristo era o Filho de Deus e no desdenhara o sofrimento. Seu clice transbordara e Pedro lhe fazia sentir que, nos instantes mais acerbos, aquele Mestre desconhecido e humilde, no mundo, sabia transmitir a lio da coragem, da renncia e da vida. Como exemplo do seu amor, ali estava aquele homem simples e carinhoso, que lhe chamava irmo, que o acolhia como pai dedicado. O rapaz lembrou seus ltimos dias em Corinto e chorou longamente. Foi a que, abrindo o corao, tomou as mos de Pedro e contou-lhe toda a sua tragdia, sem nada omitir e rogando -lhe conselhos. Finalizando a narrativa, acrescentou comovido: - Revelastes-me a luz do mundo; perdoai, pois, se vos revelo meus sofrimentos, que devem ser j ustos. Tendes no corao as claridades da palavra do Salvador e haveis de inspirar minha pobre vida. O Apstolo abraou-o e murmurou: Julgo prudente guardares o anonimato, pois Je rusalm regurgita de romanos e no seria justo com prometer o generoso am igo que te restituiu liberdade. Teu caso, entretanto, no novo, meu amigo. Estou nesta cidade h quase um ano, e, por estes leitos sin gelos, tm passado as mais singulares criaturas. Eu, que era um pauprrimo pescador, tenho adquirido ampla experincia do mundo, nestes poucos meses! A estas portas tm batido homens esfarrapados, que foram po lticos importantes; mulheres leprosas, que foram quase rainhas! Em contacto com a histria de tantos castelos desmoronados, no jogo das vaidades mundanas, agora r econheo que as almas necessitam do Cristo, acima de tudo. Essas explicaes singulares constituam conforto para Jeziel, que interrogou agradecido: E achais que vos poderia servir em alguma coisa? Eu, que era cativo dos homens, desejaria escra vizar-me ao Salvador, que soube viver e morrer por todos ns. Sers meu filho, doravante exclamou Simo num transporte de jbilo. E j que preciso reformar-me em Cristo, como me chamarei? perguntou Jeziel com olhos fulgurantes de alegria. O Apstolo refletiu algum tempo e falou: Para que no te esqueas da Acaia, onde o Senhor se dignou de buscar te para o seu ministrio divino, eu te batizarei no credo novo com o nome grego

41 de Estevo. Consolidaram-se ainda mais os laos de simpatia que os aproximavam desde o primeiro instante, e o moo jamais olvidaria aquele encontro com o Cristo, sombra das tamareiras aureoladas de luz. Durante um ms, Jeziel, agora conhecido por Estevo, absorveu -se no estudo de toda a exemplificao e ensinos do Mestre que no chega ra a conhecer de modo direto. A casa dos apstolos, em Jerusalm, apresentava um movimento de socorro aos necessitados cada vez maior, requerendo vasto coeficiente de carinho e dedicao. Eram loucos a chegarem de todas as provncias, ancies abandonados, crianas esqulidas e famintas. No s isso. hora habitual das refeies, extensas filas de mendigos comuns imploravam a esmola da sopa. Acumulando ar tarefas com ingente sacrifcio, Joo e Pedro, com o concurso dos companheiros, haviam cons trudo um pavilho modesto, destinado aos servios da igreja, cuja fundao iniciavam para difundir as mensa gens da Boa Nova. A assistncia aos pobres, entretanto, no dava trguas ao labor das idias evanglicas. Foi quando Joo considerou irrazovel que os discpu los diretos do Senhor menosprezassem a sementeira da palavra divina e despendessem todas as possibilidades de tempo no servio do refeitrio e das enfermarias, visto que, dia a dia, multiplicava o nmero de doentes e infelizes que recorriam aos seguidores de Jesus como a ltima espe rana para os seus casos particulares. Havia enfermos que batiam porta, benfeitores da nova instituio que requeriam situaes especiais para os seus protegidos, amigos que reclamavam providncias a favor dos rfos e das vi vas. Na primeira reunio da igreja humilde, Simo Pe dro pediu, ento, nomeassem sete auxiliares para o ser vio das enfermarias e dos refeitrios, resoluo que foi aprovada com geral aprazimento. Entre os sete irmos escolhidos, Estevo foi designado co m a simpatia de todos. Comeou para o jovem de Corinto uma vida nova. Aquelas mesmas virtudes espirituais que iluminavam a sua personalidade e que tanto haviam contribudo para a cura do patrcio, que o restituira liberdade, difundiam entre os doentes e indigentes de Jerusalm os mais santos consolos. Grande parte dos enfermos, recolhidos ao casaro dos discpulos, recobraram a sade. Velhos desalentados encontravam bom nimo sob a influncia da sua palavra inspirada na fonte divina do Evangelho. Mes afl itas buscavam-lhe o conselho seguro; mulheres do povo, esgotadas pelo trabalho e angstias da vida, ansiosas de paz e consolao, disputavam o conforto da sua presena carinhosa e fraterna. Simo Pedro no cabia em si de contente, em face das vitrias do f ilho espiritual. Os necessitados tinham a impresso de haver recebido um novo arauto de Deus para alvio de suas dores. Em pouco tempo, Estevo tornou -se famoso em Jerusalm, pelos seus feitos quase miraculosos. Consi derado como escolhido do Cristo, sua a o resoluta e sincera arrigimentara, em poucos meses, as mais vastas conquistas para o Evangelho do amor e do perdo. Seu nobre esforo no se limitava tarefa de mitigar a fome dos desvalidos. Entre os Apstolos galileus, sua palavra resplandecia nas pr egaes da igreja, iluminada pela f ardente e pura. Quando quase todos os companheiros, a pretexto de no ferirem velhos princpios estabelecidos, deixavam de ampliar os comentrios pblicos para alm das consideraes agradveis ao judais mo dominante, Estevo

42 apresentava multido, desas sombradamente, o Salvador do mundo na glria das novas revelaes divinas, indiferente s lutas que iria provocar, comentando a vida do Mestre com o seu verbo inflamado de luz. Os prprios discpulos surpreendiam -se com a magia das suas profundas inspiraes. Alma temperada na forja sublime do sofrimento, sua pregao estava cheia de lgrimas e alegrias, de apelos e aspi raes. Em poucos meses, seu nome era aureolado de uma venerao surpreendente. E, ao fim do dia, qua ndo chegavam as oraes da noite, o moo de Corinto, ao lado de Pedro e Joo, falava das suas vises e das suas esperanas, cheio do esprito daquele Mestre adorvel, que, atravs do seu Evangelho, lhe semeara no corao as estrelas abenoadas de um jbi lo infinito.

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4 Nas estradas de Jope


Estamos na velha Jerusalm, numa clara manh do ano 35. No interior de slido edifcio, onde tudo transpira conforto e luxo da poca, um homem ainda moo parece impaciente, espera de algum que se demora. Ao menor rumor da via pblica, corre janela, apressado, voltando a sentar-se e a examinar papiros e pergaminhos, como quem se diverte matando o tempo. Chegando cidade, depois de uma semana de via gem exaustiva, Sadoc aguardava o amigo Saulo para o abrao afetuoso da sua amizade de muitos anos. Dentro em breve um carro minsculo, semelhante s bigas romanas, estacava porta, tirado por dois soberbos cavalos brancos. Num minuto, as nossas personagens se abraaram efusivamente, transbordantes de alegria e juventude. O jovem Saulo apresentava toda a vivacidade de um homem solteiro, bordejando os seus trinta anos. Na fisionomia cheia de virilidade e mscula beleza, os traos israelitas fixavam -se particularmente nos olhos profundos e percucientes, prprios dos tempera mentos apaixonados e indomveis, ricos de agudeza e resoluo. Trajando a tnica do patriciato, falava de preferncia o grego, a que se afeioara na cidade natal, ao convvio de mestres bem amados, trabalhados pelas escolas de Atenas e Alexandria. Quando chegaste? perguntou Sadoc, bem -humorado, ao visitante. Estou em Jerusalm desde ontem de manh. Alis, estive com tua irm e teu cunhado, que me deram notcias tuas ao partirem para Lida. E como vais de vida l por Damasco? Sempre bem. Antes que se fizesse alguma pausa, o outro observou: Mas como ests modificado!... Um carro ro mana, a conversao em grego e... Saulo, porm, no o deixou prosseguir e rematou: E no corao a Lei, sempre desejoso de submeter Roma e Atenas aos nossos princpios. Sempre o mesmo homem! exclamou o amigo com um sorriso franco. Alis, posso apresentar um complemento s tuas prprias explicaes. A biga indispensvel s visitas a uma casinha florida, na estrada de Jope; e a conversao grega necessria aos colquios com uma legtima descendente de Issacar, nascida entre as flores e os mrmores de Corinto. Como o sabes? inquiriu Saulo admirado. Pois no te disse que estive ontem tarde com tua irm? E os dois, acomodados em poltronas confortveis da p oca, entremeando a conversao com algumas pe quenas taas do capitoso Chipre, esfloravam largamente os problemas da vida pessoal, relacionando as pequenas ocorrncias de cada dia. Jovialssimo, Saulo contou ao amigo que, de fato, se enamorara de uma jovem da sua raa, que aliava os dotes de peregrina beleza aos mais elevados tesouros do corao. Seu culto ao lar constitua um dos mais santificados atributos femininos. Explicou o primeiro encontro que tiveram. Em companhia de Alexandre e Gamaliel, fora, havia uns trs meses, festividade ntima que

44 Zacarias ben Hanan, adiantado lavrador no caminho de Jope, oferecera a alguns amigos bem colocados, em homenagem circunciso dos filhinhos de seus servidores. Acrescentou que o anfitrio era antigo comercian te israelita emigrado de Corinto, aps longos anos de trabalho na Acaia, desgostoso com as perseguies de que fora vtima. Aps grandes provaes na viagem de Cencria a Cesaria, Zacarias chegara quele porto em pssimas condies financeiras, mas foi au xiliado por um patrcio romano, que lhe facultou recursos para arrendar uma grande propriedade na estrada de Jope, a regular distncia de Jerusalm. Acolhido generosamente em sua casa, agora farta e feliz, ali conhecera na jovem Abigail um terno corao de menina, dona dos mais belos predicados morais que pudessem exornar uma filha da sua raa. Era, de fato, o seu ideal de moo: inteligente, versada na Lei e, sobretudo, dcil e carinhosa. Adotada pelo casal como filha muito cara, havia sofrido amargamente em Corinto, ali deixando o pai morto e o irmo escravizado para sempre. Havia trs meses que se conheciam, permutando-se as mais risonhas esperanas e, quem sabe? talvez o Eterno lhes reservasse a unio conjugal, como coroamento dos sonhos sagrados da juventude. Saulo falava com o entusiasmo prprio do seu temperamento apaixonado e vibrtil. No olhar pro fundo, notava-se-lhe a chama viva dos sentimentos reso lutos, com respeito afeio que lhe dominava a capacidade emotiva. E j comunicaste a teus pai s esses projetos? perguntou Sadoc. Minha irm pretende ir a Tarso nestes dois me ses e ser a intrprete dos meus votos, concernentes organizao do meu futuro. Alis, sabes, isso no pode nem deve ser um problema de solues precipitadas. Penso que a o homem no convm entregar se assim, sem mais nem menos, a uma questo decisiva do seu destino. Obedecendo ao nosso velho instinto de prudncia, venho analisando demoradamente meus prprios ideais e ainda no trouxe Abigail para conviver com Dalila, algun s dias, em nossa casa; pretendo faz-lo to-s nas vsperas da visita de minha irm ao lar paterno. J que acalentas tantos projetos para o futuro adjuntou o amigo com bondoso interesse , em que p esto as tuas pretenses ao cargo no Sindrio? No posso queixar-me, porqanto o Tribunal me confere atualmente atribuies especialissimas. Sabes que Gamaliel h muito vem instando com meu pai a respeito da minha transferncia para Jerusalm, onde me prometem lugar de relevo na administrao do nosso povo. Como sabemos, o antigo mestre est idoso e deseja retirar -se da vida pblica. No tardarei a substitu -lo no voto das mais altas deliberaes, alm de auferir atualmente tima remunerao, independente da contri buio que me vem de Tarso periodicamente. Tenho, acima de tudo, o ideal poltico de aumentar meu prestgio junto aos rabinos. preciso no esquecer que Roma poderosa e que Atenas sbia, tornando -se indispensvel acordar a eterna hegemonia de Jerusalm como tabernculo do Deus nico. Precisamo s, pois, dobrar os joelhos de gregos e romanos ante a Lei de Moiss. Sadoc, no entanto, deixando perceber que no pres tava muita ateno ao seu idealismo nacionalista, retinha o pensamento na situao particular, advertindo delicadamente. Pelo que me dizes, folgo em saber que teu pai vai melhorando, progressivamente, as condies finan ceiras. E dizer-se que foi tecelo

45 humilde.. Por isso mesmo, talvez glosou Saulo , ensinou-me a profisso, quando menino, para que nunca me esquecesse de que o pro gresso de um homem depende do seu prprio esforo. Hoje, porm, depois de tantas fadigas no tear, ele descansa, com justia, numa velhice honrada e sem cuidados, junto de minha me. Suas caravanas e camelos percorrem toda a Cilcia e os transportes lhe garantem um desenvolvimento de renda cada vez maior. A palestra continuou animada e, em dado instante, o moo de Tarso inquiriu o amigo sobre os motivos que o traziam a Jerusalm. Vim certificar-me da cura de meu tio Filodemos, que ficou curado da velha cegueira, mediante processos misteriosos. E, como se trouxesse o crebro onusto de interro gaes de toda sorte, para as quais no encontrava res posta nos prprios conhecimentos, acentuou: J ouviste falar nos homens do Caminho? Ah! Andrnico falou-me a respeito deles, h muito tempo. No se trata de uns pobres galileus mal trapilhos e ignorantes que se refugiam nos bairros desprezveis? Isso, justamente. E contou que um homem chamado Estevo, por tador de virtudes sobrenaturais, no dizer do povo, h avia devolvido a vista ao tio, com assombro geral de muita gente. Como isso? disse Saulo admirado. Como pde Filodemos submeter-se a experincias to srdidas? Acaso no ter compreendido que o fato pode radicar nas artimanhas dos inimigos de Deus? V rias vezes, desde que Andrnico me referiu o assunto pela primeira vez, tenho ouvido comentrios a respeito desses homens e cheguei mesmo a trocar idias com Gamaliel, no intuito de reprimir essas atividades perniciosas; entretanto, o mestre, com a tolerncia que o caracteriza, me fez ver que essa gente vem auxiliando a numerosas pessoas sem recursos. Sim atalhou o outro , mas ouo dizer que as pregaes de Estevo esto arrebanhando muitos es tudiosos a novos princpios que, de algum modo, infirmam a Lei de Moiss. Todavia, no foi um carpinteiro galileu, obscuro, sem cultura, que originou tal movimento? Que pode ramos esperar da Galilia? Porventura ter produzido outra coisa alm de legumes e peixes? E, contudo, o carpinteiro martirizado to rnou-se um dolo para os sequazes. Procurando desfazer as im presses de meu tio, chamando -o razo com a energia necessria, fui levado a visitar, ontem, as obras de caridade dirigidas por um tal Simo Pedro. uma instituio estranha e que no deixa d e ser extraordinria. Crianas desamparadas que encontram carinho, leprosos que recobram a sade, velhos enfermos e des protegidos da sorte, que exultam de conforto. Mas os doentes? Onde ficam esses doentes? interrogou Saulo assombrado. Todos se agasalham junto desses homens incom preensVeiS. Esto todos malucos! disse o moo de Tarso com a franqueza espontnea que lhe marcava as atitudes. Ambos trocaram impresses ntimas, sobre a nova doutrina, pontuando de ironia o comentrio de muitos fatos pi edosos que empolgavam a ateno do povo simples de Jerusalm.

46 Ao finalizar a conversa, Sadoc acrescentou: No me conformo em ver os nossos princpioS aviltados e proponho -me a cooperar contigo, embora es teja em Damasco, para estabelecermos a imprescindvel represso a tais atividades. Com as tuas prerrogativas de futuro rabino, em destaque no Templo, poders encabear uma ao decisiva contra esses mistificadores e falsos taumaturgos. Sem dvida respondeu. E prontifico-me a executar todas as providncias que o caso requer. At agora, a atitude do Sindrio tem sido da mxima tolerncia mas farei que todos os companheiros mudem de opinio e procedam como lhes compete, em face dessas investidas que esto a desafiar severa punio. E, quase solene, conclua: Quais os dias de pregao desse tal Estevo? Os sbados. Pois bem; depois de amanh iremos juntos apre ciar os sandeus. Caso verifique o carter inofensivo dos seus ensinamentos, haver que os deixar em paz com a sua logomania, ao lado das mazelas do prximo; mas, caso contrrio, pagaro muito caro a audcia de ofender nossos cdigos religiosos, na prpria metrpole do ju dasmo. Ainda por longo tempo comentaram os fatos sociais, as tricas do farisasmo a que pertenciam, os sucesso s do presente e as esperanas do porvir. Ao cair da tarde desse mesmo dia, a biga elegante de SauLo de Tarso atravessava as portas de Jerusalm, tomando a direo do porto de Jope. O sol ardente, alto ainda no horizonte, enchia o caminho com a sua luz muito viva, O semblante do jovem doutor da Lei irradiava uma alegria louca, ao trote largo dos animais, que, de quando em vez, passa vam a galopar. Recordava, satisfeito, o esporte a que se afeioara na cidade natal, to ao gosto grego em que fora educado, gra as solicitude paterna. Olhos fixos nos cavalos rdegos e velozes, vinham -lhe mente as vitrias alcanadas, entre os parceiros de jogos na sua descuidosa adolescncia. Poucas milhas distante, erguia -se uma casa confortvel, entre grandes tamareiras e pessegueiros em flor. Em torno, grandes plantaes de legumes, ao lado de tnue fio dgua inteligentemente aproveitado em extenso horto. A propriedade era parte integrante de uma das muitas pequenas aldeias que rodeavam a cidade santa, onde quer que houves se condies favorveis para a pequena lavoura, de alto interesse nos mercados de Jerusalm, colocada no meio de uma secura singular. Era a que Zacarias se instalara com a famlia, para recomear a vida honesta, Ruth e Abigail procuravam ajud -lo no seu nobre esforo de homem ativo e traba lhador, cultivando frutos e flores, e com isso aproveitando toda a terra disponvel. Deixando Corinto, o generoso israelita encontrou grandes dificuldades, at que desembarcou em Cesaria, onde se lhe esgotaram os ltim os recursos, Alguns conterrneos, entretanto, o apresentaram a conhecido patr cio romano, grande proprietrio na Samaria e que lhe emprestou avultada soma, recomendando-lhe aquela zona de Jope onde poderia arrendar -lhe a propriedade de um amigo. Zacarias aceitou o auxlio e tudo ia s mil maravilhas. A venda de legumes e frutas, bem como a criao de aves e animais pesados, compensavam -lhe as fadigas. Embora distante de Jerusalm, tivera ensejo de visitar a cidade, mais de trs vezes, sendo que, sob o amparo de Alexandre, parente prximo de Ans, conseguira incluir -se

47 entre os negociantes privilegiados, que podiam vender animais para os sacrifcios do Templo. Auxiliado por amigos influentes, do estofo de Gamaliel e de Saulo de Tarso, que se emancipara da c ondio de discpulo para graduar -se em autoridade competente, no mais alto tribunal da raa, pudera resgatar grande parte de suas dvidas, caminhando vertiginosamente para uma bela posio de independncia financeira, no pas natal. Ruth regozijava -se com a vitria do marido, secundada por Abigail, em quem encontrara a dedicada afeio de verdadeira filha. A irm de Jeziel parecia haver refundido a delica deza dos traos feminis, na forja dos sofrimentos expe rimentados. A gracilidade do semblante e o negrume dos olhos haviam-se irmanado a um vu de formosa tris teza, que a envolvera toda, a partir daqueles dias tr gicos e lgubres, passados em Corinto. Quanto desejava uma notcia, ainda que ligeira e banal, do irmo que o destino havia convertido em escra vo de verdugos cruis!... Para isso, desde os primeiros tempos, Zaca rias no poupara expedientes nem esforos. Incumbindo a um fiel amigo da Acaia de promover diligncias em tal sentido, apenas fora informado de que Jeziel havia sido levado, quase a ferro s, para bordo de um navio mercante que se destinava a Nicpolis. Nada mais. Abigail instara novamente. E de Corinto vinham novas promessas dos amigos, que prosseguiriam investigando nas rodas afei oadas a Licnio Mincio, de modo a descobrirem o paradeiro do jovem cativo. Nesse dia, a moa recordava profundamente a figura do irmo querido, as suas advertncias e conselhos to carinhosos sempre. Desde que travara relaes com o rapaz de Tarso e entrevira a possibilidade de uma unio conjugal, era com ansie dade que suplicava a Deus a consoladora certeza da existncia do irmo, fosse onde fosse. A seu ver, Jeziel gostaria de conhecer o eleito do seu corao, cujos pensamentos eram igualmente iluminados pelo zelo sincero de bem servir a Deus. Contar-lhe-ia que a afeio da sua alma era tambm entretecida de comentrios religiosos e filosficos, e no tinham conta as vezes em que ambos se submergiam na contemplao da Natureza, comparando as suas lies vivas com os smbolos divinos dos Escritos Sagrados. Saulo muito lhe ajudara no cultivo das flores da f, que Jeziel havia semeado em sua alma singela. No era ele um homem excessiva mente sentimental, dado s efuses dos carinhos que passam sem maior significao, mas, compreendera-lhe o esprito nobre e leal, que um profundo sentimento de autodomnio assinalava. Abigail estava certa de enten der-lhe as aspiraes mais ntimas, nos sonhos grandio sos que lhe empolgavam a mocidade. Sublime atrao, essa que a impelia para o jovem sbio, voluntarioso e sincero! As vezes, parecia-lhe spero e enrgico em demasia. Suas concepes da Lei no admitiam meios-termos. Sabia ordenar e desagradava -lhe qualquer expresso de desbedincia aos seus propsitos. Aqueles meses de convvio, quase dirio, davam-lhe a conhecer o seu temperamento indmito e inquieto, a par de um corao eminentemente generoso, onde uma fonte de ignorada ternura se retraa em abismais profundezas. Mergulhada em cismas, num gracioso banco de pedra junto dos pessegueiros em festa primaveril, viu que o c arro de Saulo se aproximava ao trote largo dos animais. Zacarias o recebeu a distncia e, juntos, em conver sao animada,

48 demandaram o interior, para onde a jovem se dirigiu. A palestra estabeleceu-se no tom de cordialidade, que se repetia vrias vezes na semana, e, como de cos tume, os dois jovens, no deslumbramento da paisagem crepuscular, quase de mos dadas como dois prometidos, desceram ao pomar cuja relva se constitua de espaosos canteiros de flores orientais. O mar estendia-se distncia de muitas milhas, mas o ar fresco da tarde dava a impresso dos ventos suaves que sopram do litoral. Saulo e Abigail falaram, a princpio, das banalidades de cada dia; contudo, em dado momento, reconhecendo o vu de tristeza que se estampava no rosto da compa nheira, o moo interrogou-a com ternura: Por que ests to triste hoje? No sei respondeu ela de olhos midos mas tenho pensado muito em meu irmo. Espero, ansiosa, notcias dele, pois guardo a esperana de que te possa conhecer, mais cedo ou mais tarde. Jeziel acolheria tua palavra com entusiasmo e contentamento. Um amigo de Zacarias prometeu informaes a respeito e estamos es perando notcias de Corinto. Depois de pequena pausa, ergueu os grandes olhos e prosseguiu: Ouve, Saulo: Se Jeziel aind a estiver preso, prometes-me teu auxlio em seu favor? Teus prestigiosos amigos de Jerusalm podero intervir para libert lo, junto do Procnsul da Acaia! Quem sabe? Minhas espe ranas, agora, resumem-se exclusivamente em ti. Ele tomou-lhe a mo e replicou enternecido: Farei tudo por ele. E, fixando nela os olhos dominadores e apaixonados, acentuou: Abigail, amarias a teu irmo mais que a mim? Que dizes? exclamou, compreendendo a deli cadeza da pergunta. Entendes o meu corao fra terno e isso me exime de mais amplas explicaes. Como sabes, querido, Jeziel foi meu amparo nos dias da orfan dade materna. Companheiro de infncia e amigo da juventude sem sonhos, foi sempre o irmo carinhoso que me ensinou a soletrar os mandamentos, a cantar os Salmos de mos-postas, livrando-me das veredas do mal e inclinando -me ao bem e virtude. Tudo que encon traste em mim, constitui ddiva da sua generosa assistncia de irmo desvelado. Saulo observou-lhe o olhar mido de pranto e con siderou com bondade: No chores. Compreendo as tuas sagradas razes afetivas. Se necessrio, irei ao fim do mundo descobrir Jeziel, caso ainda esteja vivo. Levarei cartas de Jerusalm Corte Provincial de Corinto. Farei tudo. Tran qiliza-te, pois. Pelos teus informes, presumo nele um santo. Mas falemos de outras coisas. H problemas imediatos a resolver. E nossos projetos, Abigail? Deus h de abenoar-nos, murmurou a jovem, comovida. Ontem, Dalila e o esposo foram a Lida, em visita a alguns parentes nossos. Entretanto, ficou tudo combinado para que estejas conosco em Jerusalm, daqui a dois meses. Antes que minha irm empreenda a pr xima viagem a Tarso, quero que ela te conhea mais intimamente, a fim de que exponha, com franqueza, a meus pais, o nosso projeto de casamento. Teu convite me sensibiliza sobremaneira, mas... Nada de restries nem timidez. Viremos bus car-te. Combinarei todas as providncias indispensveis, com Ruth e Zacarias, e, quanto ao necessrio para que te apresentes numa cidade grande, no permitirei que faam aqui

49 despesa alguma. J estou providenciando para que recebas, em breves dias, vrias tnicas de modelo grego. E rematava a observao com um belo sorriso: Quero que apareas em Jerusalm como expoente perfeito da nossa raa, desenvolvida entre as antigas belezas de Corinto. A moa fez um gesto tmido, demonstrando ntimo contentamento. Mais alguns passos e sentaram -se sob velhos pessegueiros floridos, respirando a longos haustos as viraes suaves que perfumavam o ambiente. A terra cultivada e colorida de rosas de todos os matizes, exalava delicioso aroma. O fim do crepsculo est sempre cheio de sons que passam apressados, como se a alma das coisas estivesse igualmente ansiosa pelo silncio, amigo do grande repouso... Eram rvores frondosas q ue se velavam nas sombras, derradeiros passarinhos errantes que voejavam cleres e as brisas cariciosas que chegavam de longe, agitando as grandes ramarias e acentuando os doces murmrios do vento. Saulo, inebriado de indefinvel alegria, contemplou as pr imeiras estrelas que sorriam no cu recamado de luz. A Natureza sempre o espelho fiel das emoes mais ntimas, e aquelas vagas de perfume, que as vira es traziam de longe, encontravam eco de misterioso jbilo no seu corao. Abigail disse retendo-lhe a mozinha entre as suas , a Natureza canta sempre com as almas esperan osas e crentes. Com que ansiedade esperei -te no caminho da vida!... Meu pai falou -me do lar e das suas douras e eu aguardava a mulher que me compreendesse inteiramente. Deus bom replicou ela com enlevo e somente agora reconheo que, depois de tantos sofri mentos, Ele me reservava, na sua misericrdia infinita, o tesouro maior da minha vida, o teu amor, na terra de meus pais. Teu afeto, Saulo, concentra todos os meus ideais. O Cu nos far felizes. Todas as manhs, quando estivermos casados, pedirei, em preces fervoro sas, aos anjos de Deus que me ensinem a tecer a rede das tuas alegrias; noite, quando a bno do repouso envolver o mundo, dar -te-ei um carinho sempre novo, do meu afeto. Tomarei tua cabea atormentada pelos problemas da vida e ungirei tua fronte com a carcia de minhas mos. Viverei com Deus e contigo, somente. Ser-te-ei fiel por toda a vida e amarei os prprios sofri mentos que acaso o mundo possa aca rretar-me, por amor tua vida e ao teu nome. Saulo apertou-lhe as mos com mais enlevo, redargindo deslumbrado: Dar-te-ei, por minha vez, meu corao dedicado e sincero. Abigail, meu esprito estava possudo somente do amor Lei e a meus pais. Minha mocidade tem sido muito inquieta, mas pura. No te oferecerei uma flor sem perfume. Desde os primeiros dias da juventude, conheci companheiros que me incitaram a lhes seguir os passos incertos na embriaguez dos sentidos, precursora da morte de nossas preocu paes mais nobres neste mundo, mas nunca tra o ideal divino que me vibraria alma sincera. Depois dos estudos iniciais da minha carreira, encontrei mulheres que me acenavam, levadas por uma concepo perigosa e errnea do amor. Em Tarso, nos dias suntuoso s dos jogos juvenis, aps a conquista das melhores lureas, recebia, de jovens inquietas, declaraes de amor e propostas de npcias, mas, a verdade que permanecia insensvel, a esperar -te como herona ignota do meu sonho, nas assemblias ostentosas de prpuras e flores. Quando Deus aqui me con duziu ao teu encontro, teus olhos me falaram, num lampejo, de sublimes revelaes. s o corao do meu crebro, a essncia do meu raciocnio e sers a mo

50 guiadora das minhas edificaes, em toda a vida. Enquanto a moa, sensibilizada e venturosa, tinha os olhos mareados de pranto, o fogoso mancebo con tinuava: Viveremos um para o outro e teremos filhos fiis a Deus. Serei a ordenao da nossa vida, sers a obe dincia em nossa paz. Nossa casa ser um templo. O amor a Deus ser sua maior coluna e, quando o trabalho exigir minha ausncia do altar domstico, ficars velando no tabernculo da nossa ventura. Sim, querido. Que no faria por ti? mandars e obedecerei. Sers a ordem de minha vida e eu rogarei ao Senho r que me auxilie a ser teu blsamo de ternura. Quando estiveres fatigado, lembrar -me-ei de minha me e adormecerei tua alma generosa com as mais formosas oraes de David!... Interpretars para mim a palavra de Deus. Sers a lei, serei tua serva. Saulo enternecia-se ouvindo aquelas expresses blan diciosas. Eram as mais belas que j havia recolhido de um corao feminino. Mulher alguma, que no Abigail, jamais assim lhe falara ao esprito impetuoso. Habituado aos longos e difceis raciocnios, escaldando o crebro nos silogismos dos doutores, em busca de futuro brilhante, sentia a alma ressecada, sedenta de verdadeiro idealismo. Desde criana, com a sadia educao domstica, guardava puros os primeiros impulsos do corao, sem jamais con tamin-los na esteira dos prazeres fceis ou do fogo das paixes violentas, que soem deixar na alma o carvo das dores sem esperanas. Acostumado ao esporte, aos jogos da poca, seguido sempre de muitos companheiros em desvario, tivera o herosmo sagrado de sobrepor as dispos ies da Lei s prprias tendncias naturais. Sua concepo de servio a Deus no admitia concesses a si mesmo. A seu ver, todo homem devia conservar -se indene de contactos inferiores com o mundo, at que atingisse o tlamo nupcial. O lar constitudo haveria de ser um tabernculo das bnos eternas; os filhos, as primcias do altar do Maior Amor, consagrado ao Senhor Supremo. No que a sua juventude estivesse isenta de desejos. Saulo de Tarso experimentava todos os anseios da mocidade impetuosa do seu te mpo. Imaginava situaes de anelos satisfeitos, e, no entanto, sujeito aos carinhos ma ternos, prometera a si mesmo jamais tergiversar. A vida do lar a vida de Deus. E Saulo guardava -se para emoes mais sublimadas. De esperana em esperana, via passar os anos, esperando que a inspirao divina deter minasse a rota dos seus ideais. Esperava e confiava. Seus pais presumiam encontrar, ali ou acol, aquela a quem devesse ele eleger; entretanto, Saulo, enrgico e resoluto, removia a interveno dos entes ca ros, no concernente escolha que afetava a deciso do seu destino. Abigail enchera -lhe o corao. Era a flor mstica do seu ideal, a alma que lhe entenderia as aspiraes em per feita ressonncia de pensamentos. De olhos fixos nas suas feies delicadas, que o luar plido iluminava, teve nsias de guard -la para sempre nos braos fortes. Ao mesmo tempo, doce enternecimento lhe vibrava na alma. Desejava atra -la a si, como se o fizesse a uma criana meiga e afagar -lhe os cabelos sedosos com todo o cabedal do seu carinho. Inebriados de gozo espiritual, falaram longo tempo do amor que os identificava na mesma aspirao de ventura. Todos os comentrios mais ntimos faziam de Deus o sagrado partcipe de suas esperanas no futuro que se lhes auspiciava, santific ado em jbilos infinitos. De mos dadas extasiaram -Se com o plenilnio ma ravilhoso, Os eloendros

51 pareciam sorrir-lhes. As rosas orientais, aureoladas pelos raios da lua, eram lhes qual mensagem de beleza e perfume. Ao despedir-se, Saulo acrescentou, ventu roso: Dentro de dois dias voltarei a ver -te. Ficamos combinados. Quando Dalila partir, levar notcias nossas a meus pais e, precisamente de hoje a seis meses, quero ter-te comigo para sempre. Seis meses? revidou ela meio ruborizada e surpreendida. Nada haver, penso, que possa embargar esta resoluo, de vez que j temos o indispensvel. E se ainda no tivermos, at l, notcias de Jeziel? Por mim, desejaria casar-me convicta do seu contentamento e aprovao. Saulo esboando leve sorriso, em que havia muito de contrariedade mal dissimulada, esclareceu: Quanto a isso, fica tranqila. Cuidaremos pri meiramente da atitude dos meus, que se encontram em plano mais imediato; e to logo resolvamos o problema, se preciso for, irei pessoalmente a Acaia. impossvel que Zacarias no receba novas notcias de Corinto, nas prximas semanas. Ento, providenciaremos com mais segurana. Abigail teve um gesto de satisfao e reconheci mento. Irmanados, agora, na mesma vibrao de jbilo, antes que reentrassem em casa, onde os donos os aguardavam entretidos com a leitura das Profecias, Saulo levou a mo da jovem aos lbios e murmurou a despedida habitual: Fiel para sempre!... Da a minutos, depois de ligeira palestra com os amigos, ouvia -se o trotear dos animais estrada em fora, de regresso a Jerusalm. O carro minsculo rodava, celeremente, ao luar, sob uma nuvem de p.

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5 A pregao de Estevo
Saulo e Sadoc entraram na igreja humilde de Je rusalm, notando a massa compacta de pobres e mise rveis que ali se aglomeravam com um raio de esperana nos olhos tristes. O pavilho singelo, construdo custa de tantos sacrifcios, no passava de grande telheiro revestido de paredes frgeis, carente de todo e qualquer conforto. Tiago, Pedro e Joo surpreenderam -Se singularmente com a presena do jovem doutor da Lei, que se populari zara na cidade pela sua oratria veemente e pelo acurado conhecimento das Escrituras. Os generosos galileus ofereceram -lhe o banco mais confortvel. Ele aceitou as gentilezas que lhe dispensa vam, sorrindo com indisfarvel ironia de tudo que ali se lhe deparava. ntimamente, considerava que o prprio Sadoc fora vtima de falsas apreciaes. Que podiam fazer aqueleS homens ignorantes, irmanados a outros j envelhecidos, valetudinrios e doentes ? Que podiam significar de perigoso para a Lei de Israel aquelas crian as ao abandono, aquelas mulheres semimortas, em cujo corao pareciam aniquiladas todas as esperanas? Experimentava grande mal -estar defrontando tantos ros tos que a lepra havia devastado, que as lceras ma lignas haviam desfigurado impiedosamente. Aqui, um velhote com chagas purulentas envolvidas em panos ftidos; alm, um aleijado mal coberto de mulambos, ao lado de rfos andrajosos que se acomodavam com humildade. O conhecido doutor da Lei notou a presena de vrias pessoas que lhe acompanhavam a palavra na interpre tao dos textos de Moiss, na Sinagoga dos cilcios; outras que seguiam de perto as suas atividades no Sindrio, onde a sua inteligncia era tida como penhor de esperan a racial. Pelo olhar, compreendeu que esses amigos ali estavam igualmente pela primeira vez. Sua visita, ao templo ignorado dos galileus sem -nome, atraira muitos afeioados do farisasmo dominante, ansiosos pelos servios eventuais que pudessem destac-los e recomend-los s autoridades mais importantes. Saulo concluiu que aquela frao do auditrio fazia ato de presena e de solidariedade em qualquer providncia que houvesse de tomar. Pareceu -lhe natural e lgica aquela atitude, conveniente aos fins a qu e se propunha. No se contavam fatos incrveis, operados pelos adeptos do Caminho? No seriam grosseiras e escandalosas mistificaes? Quem diria que tudo aquilo no fosse o produto ignbil de bruxarias e sortilgios condenveis? Na hiptese de lhe iden tificar qualquer finalidade desonesta, podia contar, mesmo ali, com grande nmero de correligionrios, dispostos a defender o rigoroso cumprimento da Lei, custasse lhes embora os mais pesados sacrifcios. Notando um que outro quadro menos grato ao seu olha r acostumado aos ambintes de luxo, evitava fixar os aleijados e doentes que se acotovelavam no recinto, chamando a ateno de Sadoc, com observaes irnicas e pitorescas. Quando o vasto recinto, desnudo de orna tos e smbolos de qualquer natureza, de tod o se encheu, um Jovem permeou as filas extensas, ladeado de Pedro e Joo, galgando os trs um estrado quase natural, for mado de pedras superpostas. Estevo!... Estevo!...

53 Vozes abafadas inculcavam o pregador, enquanto seus admiradores mais fervorosos apontavam para ele com jubiloso sorriso. Inesperado silncio mantinha todas as frontes em singulares expectativas, O moo, magro e plido, em cuja assistncia os mais infelizes julgavam encontrar um desdobramento do amor do Cristo, orou em voz alta suplic ando para si e para a assemblia a inspirao do Todo -Poderoso. Em seguida, abriu um livro em forma de rolo e leu uma passagem das anotaes de Mateus: Mas, ide antes s ovelhas perdidas da casa de Israel; e, indo, pregai dizendo: chegado o reino dos C us. (1) Estevo ergueu alto os olhos serenos e fulgurantes, e, sem se perturbar com a presena de Saulo e dos seus numerosos amigos, comeou a falar mais ou menos nestes termos, com voz clara e vibrante: Meus caros, eis que chegados so os tempos em qu e o Pastor vem reunir as ovelhas em torno do seu zelo sem limites. ramos escravos das imposies pelos raciocnios, mas hoje somos livres pelo Evangelho do Cristo Jesus. Nossa raa guardou, de pocas imemoriais, a luz do Tabernculo e Deus nos enviou seu Filho sem mcula. Onde esto, em Israel, os que ainda no ouviram as mensagens da Boa Nova? Onde os que ainda no se felicitaram com as alegrias da nova f? Deus enviou sua resposta divina aos nossos anseios milenrios, a revelao dos Cus aclara os nos sos caminhos. Consoante as promessas da profecia de todos quantos choraram e sofreram por amor ao Eterno, o Emissrio Divino veio at ao antro de nossas dores amargas e justas, para iluminar a noite de nossas almas impenitentes, para que se nos desdobrassem os horizontes da redeno. O Messias atendeu aos problemas angustiosos da criatura humana, com a soluo do amor que redime todos os seres e purifica todos os pecados. Mestre do trabalho e da perfeita alegria da vida, suas bnos representam nossa hera na. Moiss foi a porta, o Cristo a chave. Com a coroa do martrio adquiriu, para ns outros, a lurea imortal da salvao. ramos cativos do erro, mas seu sangue nos libertou. Na vida e na morte, nas (1) Mateus, captulo 10, versculos 6 e 7. (Nota de Emmanuel.) alegrias de Can, como nas angstias do Calvrio, pelo que fez e por tudo que deixou de fazer em sua gloriosa passagem pela Terra, Ele o Filho de Deus iluminando o caminho. Acima de todas as cogitaes humanas, fora de todos os atritos da s ambies terrestres, seu reino de paz e luz esplende na conscincia das almas redimidas. Israel! tu que esperaste por tantos sculos, tuas angstias e dolorosas experincias no foram vs!... Enquanto outros povos se debatiam nos interesses inferiores, cercando os falsos dolos de falsa adorao e promovendo, simultaneamente, as guerras de extermnio com requintes de perversidade, tu, Israel, esperaste o Deus justo. Carregaste os grilhes da impiedade humana, na desolao e no deserto; converteste em cnticos de esperana as ignomnias do cativeiro; sofreste o oprbrio dos poderosos da Terra; viste os teus vares e as tuas mulheres, os teus jovens e as tuas crianas exterminados sob o guante das perseguies, mas nunca descreste da justia dos Cus! Como o Salmista, afirmaste com teu heroismo que o amor e a misericrdia vibram em todos os teus dias! Choraste no caminho longo dos

54 sculos, com as tuas amarguras e feridas. Como Job, viveste da tua f, subjugada pelas algemas do mundo, mas j recebeste o sagrado depsito de Jeov O Deus nico!... Oh! esperanas eternas de Jeru salm, cantai de jbilo, regozijai-vos, embora no tivssemos sido fiis inteiramente compreenso, por condu zir o Cordeiro Amado aos braos da cruz. Suas chagas, todavia, nos compraram para o cu, com o alto preo do sacrifcio supremo!... Isaas o contemplou, vergado ao peso de nossas iniqidades, florescendo na aridez dos nossos coraes, qual flor do cu num solo adusto, mas, revelou tambm, que, desde a hora da sua extrema renncia, na morte infamante, a sagrada causa divina prosperaria para sem pre em suas mos. Amados, onde andaro aquelas ovelhas que no souberam ou no puderam esperar? Procuremo-las para o Cristo, como dracmas perdidas do seu desvelado amor! Anunciemos a todos os desesperanados as glrias e os jbilos do seu reino de paz e de amor imortal!... A Lei nos retinha no esprito de nao, sem con seguir apagar de nossa alma o desejo humano de supre macia na Terra. Muitos de nossa raa ho esperado um prncipe dominador, que penetrasse em triunfo a cidade santa, com os trofus sangrentos de uma bata lha de runa e morte; que nos fizesse empunhar um cetro odioso de fora e tirania. Mas o Cristo nos libertou para sempre. Filho de Deus e emissrio da sua glria, s eu maior mandamento confirma Moiss, quando reco menda o amor a Deus acima de todas as coisas, de todo o corao e entendimento, acrescentando, no mais formoso decreto divino, que nos amemos uns aos outros, como Ele prprio nos amou. Seu reino o da conscincia reta e do corao purificado ao servio de Deus. Suas portas constituem o maravilhoso caminho da redeno espiritual, abertas de par em par aos filhos de todas as naes. Seus discpulos amados viro de todos os qua drantes. Fora de suas luzes haver sempre tempestade para o viajor vacilante da Terra que, sem o Cristo, cair vencido nas batalhas infrutuosas e destruidoras das me lhores energias do corao. Somente o seu Evangelho confere paz e liberdade. o tesouro do mundo. Em sua glria sublime os justos encontraro a coroa de triunfo, os infortunados o consolo, os tristes a fortaleza do bom nimo, os pecadores a senda redentora dos resgates mi sericordiosos. verdade que o no havamos compreendido. No grande testemunho, os homens no entenderam sua divina humildade, e os mais afeioados o abandonaram. Suas chagas clamaram pela nossa indiferena criminosa. Ningum poder eximir-se dessa culpa, visto sermos todos herdeiros das suas ddivas celestiais. Onde todos gozam do benefcio, ningum pode fugir responsabilidade. Essa a razo por que respondemos pelo crime do Calvrio. Mas, suas feridas foram a nossa luz, seus martrios o mais ardente apelo de amor, seu exemplo o roteiro aberto para o bem sublime e imortal. Vinde, pois, comungar conosco mesa do banquete divino! No mais as festas do po putrescvel, mas o eterno alimento da alegria e da vida... No mais o vinho que fermenta, mas o nctar confortante da alma, diludo nos perfumes do amor imortal. O Cristo a substncia da nossa liberd ade. Dia vir em que o seu reino abranger os filhos do Oriente e do Ocidente, num amplexo de fraternidade e

55 de luz. Ento, compreenderemos que o Evangelho a resposta de Deus aos nossos apelos, em face da Lei de Moiss. A Lei humana; o Evangelho divino. Moiss o condutor; O Cristo, o Salvador. Os profetas foram mordomos fiis; Jesus, porm, o Senhor da Vinha. Com a Lei, ramos servos; com o Evangelho, somos filhos livres de um Pai amoroso e justo!... Nesse nterim, Estevo sustou a palavra que lh e flua harmoniosa e vibrante dos lbios, inspirada nos mais puros sentimentos. Os ouvintes de todos os matizes no conseguiram ocultar o assombro, ante os seus conceitos de vigorosas revelaes. A multido embeve cera-se com os princpios expostos. Os mendigos, ali aglomerados, endereavam ao pregador um sorriso de aprovao, bem significativo de jubilosas esperanas. Joo fixava nele os olhos enternecidos, identificando, mais uma vez, no seu verbo ardente, a mensagem evanglica interpretada por um disc pulo dileto do Mestre inesquecvel, nunca ausente dos que se renem em seu nome. Saulo de Tarso, emotivo por temperamento, fun dia-se na onda de admirao geral; mas, altamente sur preendido, verificou a diferena entre a Lei e o Evangelho anunciado por aqueles homens estranhos, que a sua mentalidade no podia compreender. Analisou, de relance, o perigo que os novos ensinos acarretavam para o judasmo dominante. Revoltara -se com a prdica ouvida, nada obstante a sua ressonncia de mis teriosa beleza. Ao seu raciocnio, impunha-se eliminar a confuso que se esboava, a propsito de Moiss. A Lei era uma e nica. Aquele Cristo que culminou na derrota, entre dois ladres, surgia a seus olhos como um mistificador indigno de qualquer considerao. A vitria de Estevo na conscincia popular, qual a veri ficava naquele instante, causava -lhe indignao. Aqueles galileus poderiam ser piedosos, mas no deixavam de ser criminosos pela subverso dos princpios inviolveis da raa. O orador preparava-se para retomar a palavra, momentaneamente interrompida e aguardada com expecta o de jbilo geral, quando o jovem doutor se levantou ousadamente e exclamou, quase colrico, frisando os conceitos com evidente ironia. Piedosos galileus, onde o senso de vossas dou trinas estranhas e absurdas? Como ousais proclamar a falsa supremacia de um nazareno obscuro sobre Moiss, na prpria Jerusalm onde se decidem os destinos das tribos de Israel invencvel? Quem era esse Cristo? No foi um simples carpinteiro ? Ao orgulhoso entono da inesperada apstrofe, houve no ambiente um tal ou qual retraimento de temor, mas, dos desvalidos da sorte, para quem a mensagem do Cristo era o alimento supremo, partiu para Estevo um olhar de defesa e jubiloso entusiasmo. Os Apstolos da Galilia no conseguiam dissimular seu receio. Tiago estava lvido. Os amigos de Saulo notaram -lhe a mscara escarninha. O pregador tambm empalidecera, mas reve lava no olhar resoluto o mesmo trao de imperturbvel serenidade. Fitando o doutor da Lei, o primeiro homem da cidade que se atrevera a perturbar o esforo generoso do evangelismo, sem trair a seiva de amor que lhe des bordava do corao, fez ver a Saulo a sinceridade das suas palavras e a nobreza dos seus pensamentos. E antes que os companheiros voltassem a si da surpresa que os assomara, com admirvel presena de esprito, indi ferente impresso do temor coletivo, obtemperou: Ainda bem que o Messias fora carpinteiro: por que, nesse caso, a

56 Humanidade j no ficaria sem abrigo. Ele era, de fato, o Abr igo da paz e da esperana! Nunca mais andaremos ao lu das tempestades nem na esteira dos raciocnios quimricos de quantos vivem pelo clculo, sem a claridade do sentimento. A resposta concisa, desassombrada, desconcertou o futuro rabino, habituado a triunfar nas esferas mais cultas, em todas as justas da palavra. Enrgico, ruborizado, evidenciando clera profunda, mordeu os lbios num gesto que lhe era peculiar e acrescentou com voz dominadora: Aonde iremos com semelhantes excessos de interpretao, em torno de um mistificador vulgar, que o Sindrio puniu com a flagelao e a morte? Que dizer de um Salvador que no conseguiu salvar -se a si mesmo? Emissrio revestido de celestes poderes, como no evitou a humilhao da sentena infamante? O Deus dos ex rcitos, que seqestrou a nao privilegiada ao cativeiro, que a guiou atravs do deserto abrindo -lhe a passagem do mar; que lhe saciou a fome com o man divino e, por amor, transformou a rocha impassvel em fonte de gua viva, no teria meios, outros, de assinalar o seu enviado seno com uma cruz de martrio, entre malfeitores co muns? Tendes, nesta casa, a glria do Senhor Supremo, assim barateada? Todos os doutores do Templo conhecem a histria do impostor que celebrizais com a simplicidade da vossa ignorncia! No vacilais em rebaixar nossos prprios valores, apresentando um Messias dilacerado e sangrento, sob os apupos do povo ..... Lanais vergonha sobre Israel e desejais fundar um novo reino? Seria justo dardes a conhecer, inteiramente, a ns outros, o mvel das vossas fbulas piedosas. Estabelecida uma pausa na sua objurgatria, o ora dor voltou a falar com dignidade: Amigo, bem se dizia que o Mestre chegaria ao mundo para confuso de muitos em Israel. Toda a histria edificante do nosso povo um documento da revelao de Deus. No entanto, no vedes nos efeitos maravilhosos com que a Providncia guiou as tribos hebrias, no passado, a manifestao do carinho extremo de um Pai desejoso de construir o futuro espiritual de crianas queridas do seu corao? Com o correr do tempo, observamos que a mentalidade infantil enseja mais vastos princpios educativos, O que ontem era carinho, hoje energia oriunda das grandes expresses amorosas da alma. O que ontem era bonana e verdor, para nutrio da sublim e esperana, hoje pode ser tempestade, para dar segurana e resistncia. Antigamente, ramos meninos at no trato com a revelao; agora, porm, os vares e as mulheres de Israel atingiram a condio de adultos no conhecimento, O Filho de Deus trouxe a luz da verdade aos homens, ensinando -lhes a misteriosa beleza da vida, com o seu engrandecimento pela renncia. Sua glria resumiu -se em amar-nos, como Deus nos ama. Por essa mesma razo, Ele ainda no foi compreendido. Acaso poderamos aguardar um salvador de acordo com os nossos propsitos inferiores? Os profetas afirmam que as estradas de Deus podem no ser os caminhos que desejamos, e que os seus pensamentos nem sempre se podero harmonizar com os nossos. Que dizermos de um Messias que empunhasse o cetro no mundo, disputando com os prncipes da iniqidade um galardo de triunfos sangrentos? Porventura a Terra j no estar farta de batalhas e cadveres? Perguntemos a um general romano quanto lhe custou o domnio da aldeia mais

57 obscura; consultemos a lista negra dos triunfadores, segundo as nossas idias errneas da vida. Israel jamais poderia esperar um Messias a exibir -se num carro de glrias magnificentes do plano material, suscetvel de tombar no primeiro resvaladouro do caminho. Essas ex presses transitrias pertencem ao cenrio efmero, no qual a prpura mais fulgurante volta ao p. Ao contrrio de todos os que pretenderam ensinar a virtude, repou sando na satisfao dos prprios sentidos, Jesus executou sua tarefa entre os mais simples ou mais desventuradoS, onde, muitas vezes, se encontram as manifestaes do Pai, que educa, atravs da esperana insatisfeita e das dores que trabalham, do bero ao tmulo, a existncia humana. O Cristo edificou, entre ns, seu reino de amor e paz, sobre alicerces divin os. Sua exemplificao est projetada na alma humana, com luz eterna! Quem d ns, ento, compreendendo tudo isso, poder identificar no Emissrio de Deus um prncipe belicoso? No! O Evangelho amor em sua expresso mais sublime. O Mes tre deixou-se imolar transmitindo-nos o exemplo da redeno pelo amor mais puro. Pastor do imenso rebanho, Ele no quer se perca uma s de suas ovelhas bem -amadas, nem determina a morte do pecador, O Cristo vida, e a salvao que nos trouxe est na sagrada opor tunidade da nossa elevao, como filhos de Deus, exercendo os seus gloriosos ensinamentos. Depois de uma pausa, o doutor da Lei j se erguia para revidar, quando Estevo continuou: E agora, irmos, peo vnia para concluir minhas palavras. Se no vos falei como desejveis, falei como o Evangelho nos aconselha, argindo a mim prprio na ntima condenao de meus grandes defeitos. Que a bno do Cristo seja com todos vs. Antes que pudesse abandonar a tribuna para con fundir-se com a multido, o futuro rabino levantou-se de chofre e observou enraivecido: Exijo a continuao da arenga! Que o pregador espere, pois no terminei o que preciso dizer. Estevo replicou serenamente: No poderei discutir. Por qu? perguntou Saulo irritadssimo. Estais intimado a prosseguir. Amigo elucidou o interpelado calmamente o Cristo aconselhou que devemos dar a Csar o que de Csar e a Deus o que de Deus. Se tendes alguma acusao legal contra mim, exponde -a sem receio e vos obedecerei; mas, no que pertence a Deu s, s a Ele compete argir-me. To alto esprito de resoluo e serenidade, quase desconcertou o doutor do Sindrio; compreendendo, po rm, que a impulsividade somente poderia prejudicar-lhe a clareza do pensamento, acrescentou mais calmo, apesar do tom imperioso que deixava transparecer toda a sua energia: Mas eu preciso elucidar os erros desta casa. Necessito perguntar e haveis de responder-me. No tocante ao Evangelho replicou Estevo . j vos ofereci os elementos de que podia dispor, escla recendo o que tenho ao meu alcance. Quanto ao mais, este templo humilde construo de f e no de justas casusticas. Jesus teve a preocupao de recomendar a seus discpulos que fugissem do fermento das discusses e das discrdias. Eis por que no ser lcito perdermos tempo em contendas inteis, quando o trabalho do Cristo reclama o nosso esforo.

58 Sempre o Cristo! sempre o impostor! trovejou Saulo, carrancudo. Minha autoridade insultada pelo vosso fanatismo, neste recinto de misria e de ignorncia. Mistificadores, rejeitais as possibilidades de es clarecimento que vos ofereo; galileus incultos, no que reis considerar o meu nobre cartel de desafio. Saberei vingar a Lei de Moiss, da qual se tripudia. Recusais a intimativa, mas no podereis fugir ao meu desforo. Aprendereis a amar a verdade e a honrar Jerusalm, renunciando ao nazareno insolente, que pagou na cruz os criminosos desvarios. Recorrerei ao Sindrio para vos julgar e punir. O Sindrio tem autoridade para desfazer vossas condenveis alucin aes. Assim concluindo, parecia possesso de fria. Mas nem assim logrou perturbar o pregador, que lhe res pondeu de nimo sereno: Amigo, o Sindrio tem mil meios de me fazer chorar, mas no lhe reconheo poderes para obrigar -me a renunciar ao amor de Je sus-Cristo Dito isso, desceu da tribuna com a mesma humil dade, sem se deixar empolgar pelo gesto de aprovao que lhe enderaavam os filhos do infortnio, que ali o ouviam como a um defensor de sagradas esperanas Alguns protestos isolados comearam a ser ouvidos. Fariseus irritados vociferavam insolncias e remoques. A massa agitava -se, prevendo atrito iminente; mas, antes que Estevo caminhasse dez passos para o interior junto dos companheiros, e antes que Saulo o alcanasse com outras objees pessoais e diretas, uma velhinha maltra pilha apresentou-lhe uma jovem pobremente vestida e exclamou cheia de confiana: Senhor! sei que continuais a bondade e os feitos do profeta de Nazar, que um dia me salvou da morte, apesar dos meus pecados e fraquezas. Atendei-me tambm, por piedade! Minha filha emudeceu h mais de um ano. Trouxe -a de Dalmanuta at aqui, vencendo enormes dificuldades, confiada na vossa assistncia fra ternal! O pregador refletiu, antes de tudo, no perigo de qualquer capricho pessoal da sua parte, e, desejoso de atender suplicante, contemplou a doente com sincera simpatia e murmurou: De ns nada temos, mas justo esperar do Cristo as ddivas que nos sejam necessrias. Ele que justo e generoso no te esquecer na distribuio santificada da sua misericrdia. E, como atuado por fora estranha, acrescentava: Hs de falar, para louvor do bom Mestre!... Ento, viu-se um fato singular, que impressionou de sbito a numerosa assemblia. Com um raio de infinita alegria nos olhos, a enfer ma falou: Louvarei ao Cristo de toda minhalma, eternamente. Ela e a genitora, tomadas de forte comoo, caram, ali mesmo, de joelhos e beijaram-lhe as mos; Estevo, entretanto, tinha agora os olhos mareados de pranto, profundamente sensibilizado. Era o primeiro a comover-se e admirar a proteo recebida, e no tinha outro meio que no o das lgrimas sinceras para traduzir a intensidade do seu reconhecimento. Os fariseus, que se aproximavam no intuito de com prometer a paz do recinto humilde, recuaram e stupefatos. Os pobres e os aflitos, como se houvessem recebido um reforo do Cu para o xito da crena pura, encheram a sala de exclamaes de sublime esperana.

59 Saulo observava a cena sem poder dissimular a prpria ira. Se possvel, desejaria esfrangalhar Estevo em suas mos. No entanto, apesar do temperamento impulsivo, chegou concluso de que um ato agressivo levaria os amigos presentes a um conflito de srias propores. Refletiu, igualmente, que nem todos os adeptos do Caminho estavam, como o pregador, em condies de circunscrever a luta ao plano das lies de ordem espiritual, e, de certa maneira, no recusariam a luta fsica. De relance, notou que alguns estavam armados, que os ancies traziam fortes cajados de arrimo, e os aleijados exibiam rijas muletas. A luta corporal, naquele recinto de construo frgil, teria conseqncias lamen tveis. Procurou coordenar melhores raciocnios. Teria a Lei a seu favor. Poderia contar com o Sindrio. Os sacerdotes mais eminentes eram amigos devotados . Lutaria com Estevo at dobrar-lhe a resistncia moral. Se no conseguisse submet -lo, odi-lo-ia para sempre. Na satisfao dos seus caprichos, saberia remover todos os obstculos. Reconhecendo que Sadoc e mais dois companhei ros iam iniciar o tumulto, gritou-lhes em voz grave e imperiosa: Vamo-nos! Os adeptos do Caminho pagaro muito caro a sua ousadia. Nesse momento, quando todos os fariseus se dis punham a lhe atender a voz de comando, o moo de Tarso notou que Estevo se encaminhava para o interior da casa, passando-lhe rente aos ombros. Saulo sentiu -se abalado em todas as fibras do seu orgulho. Fixou -o, quase com dio, mas o pregador correspondeu-lhe com um olhar sereno e amistoso. To logo se retirou o jovem doutor da Lei com os companheiros n umerosos que no conseguiam disfarar o seu despeito, os Apstolos galileus passaram a considerar, com grande receio, as conseqncias que poderiam advir do inesperado episdio. No dia seguinte, como de costume, Saulo de Tarso, tardinha, entrava em casa de Zacarias, deixando trans parecer na fisionomia a contrariedade que lhe ia no ntimo. Depois de aliviar -se um tanto dos pensamentos sombrios que o atribulavam, graas ao carinho da noiva amada, por ela instado a dizer os motivos de tamanha preocupao, narrou-lhe os acontecimentos da vspera, acrescentando: Esse Estevo pagar carssimo a humilhao que pretendeu infligir -se publicamente. Seus raciocnios sutis podem confundir os menos argutos e necessrio fazermos preponderar nossa autoridade em fac e dos que no tm competncia para versar os princpios sagrados. Hoje mesmo conversei com alguns amigos relativamente s providncias que nos cumpre tomar. Os mais tole rantes alegam o carter inofensivo dos galileus, pacficos e caritativos, mas sou de opinio que uma ovelha m pe o rebanho a perder. Acompanho-te na defesa das nossas crenas advertiu a moa satisfeita , no devemos abandonar nossa f ao trato e ao sabor das interpretaes individuais e incompetentes. Depois de uma pausa: Ah! se Jeziel estivesse conosco, seria teu brao forte na exposio dos conhecimentos sagrados. Cer tamente, ele teria prazer em defender o Testamento contra qualquer expresso menos razovel e fidedigna. Combateremos o inimigo que ameaa a genuini dade da revelao divina exclamou Saulo e no cederei terreno aos inovadores incultos e cavilosos.

60 Esses homens so muitos? perguntou Abigail apreensiva. Sim, e o que os torna mais perigosos o mas cararem as intenes com atos piedosos, por exaltar a imaginao v erstil do povo com pretensos poderes misteriosos, naturalmente alimentados custa de feitia rias e sortilgios. Em qualquer hiptese advertiu a jovem depois de refletir um momento convm proceder com serenidade e prudncia, para evitar os abusos de autoridade. Quem sabe so criaturas mais necessitadas de educao que de castigo? Sim, j pensei em tudo isso. Alis, no pretendo incomodar os galileus simplrios e despretensiosos que se cercam, em Jerusalm, de invlidos e doentes, dando -nos a impresso de loucos pacficos. Contudo, no posso deixar de reprimir o orador, cujos lbios, a meu ver, destilam poderoso veneno no esprito volvel das massas sem conscincia perfeita dos princpios esposados. Aos primeiros importa esclarecer, mas o segundo p recisa ser anulado, visto no se lhe conhecerem os fins, qui criminosos e revolucionrios. No tenho como desaprovar as tuas ilaes concluiu a jovem, condescendente. Em seguida, como de costume, palestraram sobre os sentimentos sagrados do corao, notando-se que o moo de Tarso encontrava singular encanto e caridoso blsamo nas observaes afetuosas da companheira que rida. Passados alguns dias, tomavam -se em Jerusalm providncias para que Estevo fosse levado ao Sin drio e ali interrogado sobre a finalidade colimada com as prdicas do Caminho. Dada a intercesso conciliatria de Gamaliel, o feito se resumiria a uma discusso em que o pregador das novas interpretaes definisse perante o mais alto tribunal da raa os seus pontos de vista, a fim d e que os sacerdotes, como juizes e defensores da lei, expusessem a verdade nos devidos termos. O convite requesta chegou igreja humilde, mas Estevo se esquivou, alegando que no seria razovel disputar, em obedincia aos preceitos do Mestre, apesar dos argumentos do filho de Alfeu, a quem intimidava a perspectiva de uma luta com as autoridades em evidncia, parecendo -lhe que a recusa chocaria a opinio pblica. Saulo a seu turno, no poderia obrigar o antagonista a corresponder ao desafio, mesmo porqu e, o Sindrio s poderia empregar meios compulsrios no caso de uma denncia pblica, depois da instaurao de um processo em que o denunciado fosse reconhecido como blasfemo ou caluniador. Ante a reiterada escusa de Estevo, o doutor de Tarso exasperou -se. E depois de irritar a maioria dos companheiros contra o adversrio, arquitetou vasto plano, de modo a for-lo polmica desejada, na qual buscaria humilh-lo diante de todos os maiorais do judasmo dominador. Depois de uma das sesses comuns do Tribun al, Saulo chamou um de seus amigos serviais e falou -lhe em voz baixa: Neemias, nossa causa precisa de um coopera dor decidido e lembrei-me de ti para a defesa dos nossos princpios sagrados. De que se trata? perguntou o outro com enigmtico sorriso. Mandai e estou pronto a obedecer. J ouviste falar num falso taumaturgo chamado Estevo?

61 Um dos tais homens detestveis do Caminho? J lhe ouvi a prpria palavra e por sinal que reconheci nas suas idias as de um verdadeiro alucinado. Ainda bem que o conheces de perto replicou o jovem doutor, satisfeito. Necessito de algum que o denuncie como blasfemo em face da Lei e lembrei-me da tua cooperao neste sentido. S isso? interrogou o interpelado, astuta mente. coisa fcil e agradvel. Pois no o ouvi dizer que o carpinteiro crucificado o fundamento da verdade divina? Isso mais que blasfmia. Trata -se de um revolucionrio perigoso, que deve ser punido como caluniador de Moiss. Muito bem! exclamou Saulo num largo sor riso. Conto, pois, contigo. No dia imediato, Neemias compareceu ao Sindrio e denunciou o generoso pregador do Evangelho como blasfemo e caluniador, acrescentando criminosas observaes de prpria conta. Na pea acusatria, Estevo figurava como feiticeiro vulgar, mestre de preceitos subversivos em nome de um falso Messias que Jerusalm havia crucificado anos antes, mediante idnticas acusaes - Neemias inculcava-se como vtima da perigosa seita que lhe atingira e disturbara a prpria famlia, e afir mava-se testemunha de baixos sortilgios por ele prati cados, em prejuzo de outrem. Saulo de Tarso anotou as mnimas declaraes, acentuando os detalhes comprometedores. A notcia estourou na igreja do Caminho, pro duzindo efeitos singulares e dolorosos. Os menos resolutos, com Tiago frente, deixaram -se empolgar por consideraes de toda ordem, receosos de se verem perseguidos; mas Estevo, com Simo Pedro e Joo, mantinha -se absolutamente sereno, recebendo com bom nimo a ordem de responder corajosamente ao libel o. Cheio de esperana, rogava a Jesus no o desam parasse, de maneira a testemunhar a riqueza da sua f evanglica. E esperou o ensejo com fidelidade e alegria.

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6 Ante o Sindrio
No dia fixado, o grande recinto do mais alto soda lido israelita enchia-se de verdadeira multido de cren tes e curiosos, vidos de assistir ao primeiro embate entre os sacerdotes e os homens piedosos e estranhos, do Caminho. A assemblia congraava o que Jerusa lm tinha de mais aristocrtico e de mais culto. Os mendigos, porm, no tiveram acesso, embora se tra tasse de um ato pblico. O Sindrio exibia suas personagens mais eminen tes. De mistura com os sacerdotes e mestres de Israel, notava -se a presena das personalidades mais salientes do farisaismo. L estav am representantes de todas as sinagogas. Compreendendo a acuidade intelectual de Estevo, Saulo queria fornecer lhe um confronto do cenrio em que dominava o seu talento, com a igreja humilde dos adeptos do carpinteiro de Nazar. No fundo, seu pro psito radicava na jactanciosa demonstrao de supe rioridade, afagando, ao mesmo tempo, a ntima esperana de conquist -lo para as hostes do judaismo. Preparara, por isso, a reunio com todos os requisitos, de feio a impressionar-lhe os sentidos. Estevo comparecia como um homem chamado a defender -se das acusaes a ele imputadas, no como prisioneiro comum obrigado a acertar contas com a justia. Examinando, pois, a situao, rogou com in sistncia aos Apstolos galileus no o acompanhassem, considerando, no s a necessidade de permanecerem junto dos sofredores, como tambm a possvel ocorrncia de srios atritos, no caso de comparecimento dos adeptos do Caminho, dada a firmeza de nimo com que procuraria salvaguardar a pureza e a liberdade do Evangelho do C risto. Alm disso, os recursos de que poderiam dispor eram demasiadamente simples e no seria justo afrontar com eles o poderio supremo dos sacerdotes, que tinham encontrado recursos para crucificar o prprio Messias. Em favor do Caminho pontificavam, ap enas, aqueles enfermos desventurados; as convices puras dos mais humildes; a gratido dos mais infelizes nica fora poderosa pelo seu contedo de virtude divina, a lhes amparar a causa perante as autoridades dominantes do mundo. Assim ponderando, disp utava o jbilo de assumir, sozinho, a responsabilidade da sua atitude, sem comprometer qualquer companheiro, tal como fizera Jesus um dia, no seu apostolado sublime. Se necessrio, no desdenharia a possibilidade do derradeiro sacrifcio, no sagrado testem unho de amor ao seu corao augusto e misericordioso. O sofrimento, por Ele, ser -lheia suave e doce. Sua argumentao vencera o bom desejo dos companheiros mais veementes. Assim, sem amparo de qualquer amigo, compareceu ao Sindrio, tomado de forte impresso ao lhe observar a grandeza e a sun tuosidade. Habituado aos quadros tristes e pobres dos subrbios, onde se refugiavam os infelizes de toda espcie, deslumbrava -se com a riqueza do Templo, com o aspecto soberbo da torre dos romanos, com os edi fcios residenciais de estilo grego, com a feio exterior das sinagogas que se espalhavam em grande nmero por toda parte. Compreendendo a importncia daquela sesso a que acorriam os elementos de escol, por identificarem o invulgar interesse de Saulo, que, no momento, era a expresso de mocidade mais vibrante do judasmo, o Sindrio

63 requisitara o concurso da autoridade romana para a absoluta manuteno da ordem. A Corte Provincial no regateara providncias. Os prprios patr cios residentes em Jerusalm compare ceram, numerosos, ao grande feito do dia, considerando que se tratava do primeiro processo em torno das idias ensinadas pelo profeta nazareno, depois da sua crucificao, que deixara tanta perplexidade e tantas dvidas no esprito pblico. Quando o grande recinto regurgitava de pessoas de alto destaque social, Estevo sentou-se no lugar previamente designado, conduzido por um ministro do Templo, ali permanecendo sob a guarda de soldados que o fixavam ironicamente. A sesso comeou com todas as cerimnias r egimentais. Ao iniciar os trabalhos, o sumo-sacerdote anunciou a escolha de Saulo, consoante seu prprio desejo, para interpelar o denunciado e averiguar a extenso de sua culpa no aviltamento dos princpios sagrados da raa. Recebendo o convite para funcionar como juiz do feito, o jovem tarsense esboou um sorriso triunfante. Com imperioso gesto, mandou que o humilde pregador do Caminho se aproximasse do centro da sala suntuosa, para onde se dirigiu Estevo serenamente, acompanhado por dois guardas de cenho carregado. O moo de Corinto fixou o quadro que o rodeava, considerando o contraste de uma e outra assemblia e recordando a ltima reunio da sua igreja pobre, onde fora compelido a conhecer to caprichoso antagonista. No seriam aquelas as ovelhas perdidas da casa de Israel, a que aludia Jesus nos seus vigorosos ensinamentos? Ainda que o judasmo no houvesse aceitado a misso do Evangelho, como conciliava ele as observa es sagradas dos profetas e sua elevada exemplifica o de virtude, com a avareza e o desregramento? O prprio Moiss fora escravo e, por dedicao ao seu povo, sofrera inmeras dificuldades em todos os dias da existncia consagrada ao Todo-Poderoso. Job padecera misrias sem-nome e dera testemunho de f nos sofrimentos mais acerbos. Jeremias chorara incompre endido. Ams experimentara o fel da ingratido. Como poderiam os israelitas harmonizar o egosmo com a sabedoria amorosa dos Salmos de David? Estranhvel que, to zelosos da Lei, se entregassem de modo abso luto aos interesses mesquinhos, quando Jerusalm estava cheia de famlias, irms pela raa, em completo abandono. Como cooperante de uma comunidade modes ta, conhecia de perto as necessidades e sofrimentos do povo. Com essas unes, sentia que o Mestre de Nazar se elevav a muito mais, agora, aos seus olhos, distri buindo entre os aflitos as esperanas mais puras e as mais consoladoras verdades espirituais. Ainda no voltara a si da surpresa com que exami nava as tnicas brilhantes e os ornamentos de ouro que exuberavam no recinto, quando a voz de Saulo, clara e vibrante, o chamou realidade da situao. Depois de ler a pea acusatria em que Neemias figurava como principal testemunha e no que foi ouvido com a mxima ateno, Saulo interrogou Estevo entre rspido e altivo: Como vedes, sois acusado de blasfemo, calunia dor e feiticeiro, perante as autoridades mais representa tivas. No entanto, antes de qualquer deciso, o Tribunal deseja conhecer vossa origem para determinar os direi tos que vos assistem neste momento. Soi s, porventura, de famlia israelita? O interrogado fez-se plido, ponderando as dificul dades de uma plena identificao, caso fosse indispen svel, mas respondeu firmemente:

64 Perteno aos filhos da tribo de Issacar. O doutor da Lei surpreendeu -se, ligeiramente, de maneira imperceptvel para a assemblia, e continuou: Como israelita, tendes o direito de replicar livre mente s minhas interpelaes; todavia, faz -se mister esclarecer que essa condio no vos eximir de pesados castigos, caso perseverarde s na exposio dos erros crassos de uma doutrina revolucionria, cujo fundador foi con denado cruz infamante pela autoridade deste Tribu nal, onde pontificam os filhos mais venerveis das tribos de Deus. Alis, apreciando, por suposio, a vossa ori gem, convidei-vos a discutir lealmente comigo, quando de nosso primeiro encontro na assemblia dos homens do Caminho. Fechei os olhos aos quadros de misria que ento me cercavam, para analisar to -s os vossos dotes de inteligncia; mas, evidenciando estran ha exaltao de esprito, talvez em virtude de sortilgios, cujas influncias so ali visveis, vos mantivestes em singular reserva de opinio, apesar dos meus apelos reiterados. Vossa atitude inexplicvel deu azo a que o Sindrio considerasse a presente denncia de vosso nome como inimigo de nossas ordenaes. Sereis agora obrigado a responder a todas as interpelaes convenientes e neces srias, e eu espero reconheais que o ttulo de israelita no vos poder livrar da punio reservada aos traidores de nossa causa. Depois de no pequeno intervalo em que o juiz e o denunciado puderam verificar a ansiosa expectativa da assemblia, Saulo entrou a interrogar: Por que rejeitastes meu convite discusso quan do honrei a pregao no Caminho com a minha pre sena? Estevo, que tinha os olhos fulgurantes, como ins pirado por uma fora divina, replicou em voz firme, sem revelar a emoo que ntimamente o dominava: O Cristo, a quem sirvo, recomendou aos seus dis cpulos evitassem, a qualquer tempo, o fermento das discrdias. Quanto ao ato de haverdes honrado minha palavra humilde com a vossa presena, agradeo a prova de imerecido interesse, mas prefiro considerar com David (1) que nossa alma se gloriar no Senhor, visto nada possuirmos de bom em ns mesmos, s e Deus nos no amparar com a grandeza da sua glria. Em face da lio sutil que lhe era lanada em rosto, Saulo de Tarso mordeu os lbios, entre colrico e despeitado, e, procurando evitar, agora, qualquer aluso pessoal, para no cair em situao semelha nte, prosseguiu: Sois acusado de blasfemo, caluniador e feiti ceiro. Permito-me perguntar em que sentido retrucou o interpelado, com desassombro. (1) Salmos de David, captulo 34, versculo 2. (Nota de Emmanuel.) Blasfemo quando inculcais o carpinteiro de Nazar como Salvador; caluniador quando achincalhais a Lei de Moiss, renegando os princpios sagrados que nos regem os destinos. Confirmais tudo isso? Aprovais essas acusaes? Estevo esclareceu sem titubear: Mantenho minha crena de qu e o Cristo o Salvador prometido pelo Eterno, atravs dos ensinos dos profetas de Israel, que choraram e sofreram no decurso de longos sculos, por transmitir -nos os jbilos doces da Promessa.

65 Quanto segunda parte, suponho que a acusao procede de inte rpretao errnea em torno de minhas palavras. Jamais deixei de venerar a Lei e as Sagradas Escrituras, mas considero o Evangelho de Jesus o seu divino complemento. As primeiras so o trabalho dos homens, o segundo o salrio de Deus aos trabalhadores fi is. Sois ento de parecer disse Saulo sem dissimular irritao diante de tanta firmeza que o carpinteiro maior que o grande legislador? Moiss a justia pela revelao, mas o Cristo o amor vivo e permanente. A essa resposta do acusado, houve um prurido de exaltao na grande assemblia. Alguns fariseus encolerizados gritavam injrias. Saulo, porm, lhes fez um sinal imperioso e o silncio voltou a possibilitar o inter rogatrio. E, dando voz um timbre de severidade, prosseguiu: Sois israelita e jovem ainda. Uma inteligncia aprecivel serve ao vosso esforo. Temos ento o dever, antes de qualquer punio, de trabalhar pelo vosso regresso ao aprisco. imprescindvel chamar o irmo desertor, com carinho, antes do extremo recurso s armas. A Lei de Moiss poder conferir -vos uma situao de grande relevo, mas, que proveito tirareis da palavra insignificante, inexpressiva, do operrio igno rante de Nazar, que sonhou com a glria para pagar as esperanas loucas numa cruz de ignomnia? Desprezo o valor puramente convencional que a Lei me poderia oferecer em troca do apoio poltica do mundo, que se transforma todos os dias, considerando que a nossa segurana reside na conscincia iluminada com Deus e para Deus. Mas, que esperais do mist ificador que lanou a confuso entre ns, para morrer no Calvrio? tornou Saulo exaltadamente. O discpulo do Cristo deve saber a quem serve e eu me honro em ser instrumento humilde nas suas mos. No precisamos de um inovador para a vida de Israel. Compreendereis, um dia, que, para Deus, Israel significa a Humanidade inteira. Diante dessa resposta ousada, a quase totalidade da assemblia prorrompeu em apupos, mostrando sua hostilidade franca ao denunciado de Neemias. Afeitos a um regionalismo intra nsigente, os israelitas no tole ravam a idia de confraternizao com os povos que consideravam brbaros e gentios. Enquanto os mais exaltados davam expanso a protestos veementes, os romanos observavam a cena, curiosos e interessados, como se presenciass em uma cerimnia festiva. Depois de longa pausa, o futuro rabino continuou: Confirmais a acusao de blasfmia, enunciando semelhante princpio contra a situao do povo escolhido, a vossa primeira condenao. E isso no me atemoriza disse o acusado, resoluto ; s iluses orgulhosas que nos conduziriam a tenebrosos abismos, prefiro acreditar, com o Cristo, que todos os homens so filhos de Deus, merecendo o carinho do mesmo Pai. Saulo mordeu os lbios raivosamente, e, acentuando sua atitude rigorosa de julgador, prosseguiu com aspe reza. Caluniais Moiss, proferindo tais palavras. Aguar do vossa confirmao.

66 O interpelado, dessa vez, endereou -lhe significativo olhar e murmurou: Por que aguardais minha confirmao se obede ceis a um critrio arbitrrio? O Evangelho desconhece as complicaes da casustica. No desdenho Moiss, mas no posso deixar de proclamar a superioridade de Jesus-Cristo. Podeis lavrar sentenas e proferir antemas contra mim; entretanto, necessrio que algum coopere com o Salvador no restabelecimento da verdade acima de tudo, e sem embargo das mais dolorosas conseqncias. Aqui estou para faz -lo e saberei pagar, pelo Mestre, o preo da mais pura fidelidade. Depois de cessar o abafado vozerio da assistncia, Saulo voltou a dizer: O Tribunal reconhece-vos como caluniador, pass vel das punies atinentes a esse ttulo odioso. E to logo foram grafadas as novas declaraes pelo escriba que anotava os termos da inquirio, acentuou sem disfarar a ira que o dominava: indispensvel no esquecer que sois acusado de feiticeiro. Que respondeis a semelhante argio? De que me acusam, nesse particular? interrogou o pregador do Caminho, com galhardia. Eu prprio vos vi curar uma jovem muda, num dia de sbado, e ignoro a natureza dos sortilgios que utilizastes nesse feito. No fui eu quem praticou esse ato de amor, como, certamente, me ouvistes afirmar; foi o Cristo, por intermdio de minha pobreza, que nada tem de boa. Pensais inocentar-vos com esta ingnua declara o? objetou Saulo com ironia. A suposta humildade no vos exculpa. Fui testemunha do fato e s a feitiaria poder elucidar seus ascendentes estranhos. Longe de se perturbar, o acusado respondeu inspi radamente: E, contudo, o judasmo est cheio de sses fatos que julgais no compreender. Em virtude de que sor tilgio conseguiu Moiss fazer jorrar de uma rocha a fonte de gua viva? Com que feitiaria o povo eleito viu abrirem se-lhe as ondas revoltas do mar para a necessria fuga do cativeiro? Com que talism presumiu Josu atrasar a marcha do Sol? No vedes em tudo isso, os recursos da Providncia Divina? De ns nada temos, e, todavia, no cumprimento do nosso dever, tudo devemos esperar da divina misericrdia. Analisando a resposta concisa, revelador a de raciocnios lgicos, irretorquveis, o doutor de Tarso quase rilhou os dentes. Um rpido relancear de olhos na assemblia deu-lhe a conhecer que o antagonista contava com a simpatia e admirao de muitos. Chegava a descon ceifar-se ntimamente. Como recuperar a calma, dado o temperamento impulsivo que o levava aos extremos emotivos? Examinando a ltima assertiva de Estevo, sentia dificuldade em coordenar uma argumentao de cisiva. Sem poder revelar o desapontamento prprio, incapaz de encontrar a r esposta devida, considerou a urgncia de uma sada a propsito e dirigiu -se ao sumo-sacerdote, nestes termos: O acusado confirma, por sua palavra, a denncia de que foi objeto. Acaba de confessar, de pblico, que blasfemo, caluniador e feiticeiro. Entretanto, por sua condio de nascimento, ele tem direito defesa ltima, independentemente das minhas interpretaes de julga dor. Proponho, ento, que a autoridade competente lhe conceda esse recurso. Grande nmero de sacerdotes e personalidades emi nentes entreolharam-

67 se, quase com espanto, como a pre libar a primeira derrota do orgulhoso doutor da Lei, cuja palavra vibrante sempre conseguira triunfar sobre quaisquer adversrios, fixando-lhe o rosto rubro de cle ra, denunciando a tempestade que lhe rugia no corao. Aceita a proposta formulada pelo juiz da causa, Estevo passou a usar de um direito que lhe era con ferido pelo seu nascimento. Levantando-se, nobremente contemplou os rostos an siosos que o buscavam de todos os lados. Adivinhou que a maioria dos presentes presumia na sua figura um perigoso inimigo das tradies raciais, tal a sua expres so de hostilidade; mas notou, igualmente, que alguns israelitas o encaravam com simpatia e compreenso. Va lendo-se desse auxlio, sentiu consolidar -se-lhe o bom nimo, de maneira a expor com maior serenidade os sagrados ensinos do Evangelho. Lembrou, instintivamente, a promessa de Jesus aos seus continuadores, de que estaria presente no instante em que devessem dar testemunho pela palavra, competindo -lhe no tremer ante as provocaes inconscientes do mundo. Mais que nunca, sentiu a convico de que o Mestre auxili-lo-ia na exposio da doutrina de amor. Passado um minuto de ansiosa expectativa, comeou a falar de modo impressionante: Israelitas! por maior que fosse nossa divergn cia de opinio religiosa, no poderamos alterar nossos laos de fraternidade em Deus o supremo dispensador de todas as graas. a esse Pai, generoso e justo, que elevo minha rogativa em favor de nossa compreen so fiel das verdades santas. Outrora, nossos antepassa dos ouviram as exortaes grandiosas e profundas dos emissrios do Cu. Por organizar um futuro de paz slida aos seus descendentes, nossos avs sofreram misrias e penriaS do cativeiro. Seu po era molhado nas lgrimas de amargura, sua sede angustiava. Viram malogradas todas as esperanas de independncia, perseguies sem conto destruram-lhes o lar, com agravo de sofrimentos nas lutas de seu roteiro. A frente de seus martrios dignificantes, andaram os santos var es de Israel, Como gloriosa coroa do seu triunfo. Alimentou -os a palavra do Eterno, atravs de todas as vicissitudes. Suas expe rincias constituem poderoso e sagrado patrimnio. Delas, temos a Lei e os Escritos dos profetas. Apesar disso, no podemos iludir nossa sede. Nossa concepo de justia fruto de um labor milenrio, em que empregamos as maiores energias, mas sentimos, por intuio, que existe algo de mais elevado, alm dela. Temos o crcere para os que se transviam, o vale dos imundos para os que adoecem sem a proteo da famlia, a lapidao na praa pblica para a mulher que fraqueja, a escravido para os endividados, os trinta e nove aoites para os mais infelizes. Bastar isso? As lies do passado no esto cheias da palavra misericrdia? A lgo nos fala conscincia, de uma vida maior, que inspira sentimen tos mais elevados e mais belos. Ingente foi o trabalho no curso longo e multissecular, mas o Deus justo respondeu aos angustiados apelos do corao, enviando -nos seu Filho bem-amado O Cristo Jesus!... A assemblia ouvia grandemente surpreendida. No entanto, quando o orador frisou mais forte a referncia ao Messias de Nazar, os fariseus presentes, fazendo causa comum com o jovem de Tarso, prorromperam em protestos, gritando alucinadamen te: Antema! Antema!... Punio ao trnsfuga!

68 Estevo recebeu com serenidade a tormenta objur gatria e, to logo foi a ordem restabelecida, prosseguiu com firmeza: Por que me apupais desta forma? Toda precipi tao de julgamento demonstra fraqueza. P rimeiramente, renunciei discusso considerando que se deve eliminar todo fermento de discrdia; mas, dia a dia o Cristo nos convoca para um trabalho novo e, certamente, o Mestre me chama hoje, a fim de palestrar convosco rela tivamente s suas verdades p oderosas. Desejais impor-me o ridculo e a zombaria? Isso, porm, deve confortar -me, porque Jesus experimentou esse tratamento em grau su perlativo. No obstante vossa repulsa, honra-me em proclamar as glrias inexcedveis do profeta nazareno, cuja grandeza veio ao encontro de nossas runas morais, le vantando-nos para Deus com o seu Evangelho de re deno. Nova saraivada de apstrofes cortou -lhe a palavra. Ditos mordentes e speros baldes eram-lhe atirados a esmo, de todos os lados. Estevo no esmoreceu. Voltando-se, sereno, fixou nobremente os circunstantes, guar dando a intuio de que os mais exaltados seriam os fariseus, os mais fundamente atingidos pelas verdades novas. Esperando que recobrassem a calma, falou nova mente: Fariseus amigos, por que teimais em no compreender? Porventura temeis a realidade das minhas afirmaes? Se vossos protestos se fundam nesse receio, calai-vos para que eu continue. Lembrai -vos de que me refiro aos nossos erros do passado e quem se associa na culpa d testemunho de amor, no captulo das reparaes. Apesar de nossas misrias, Deus nos ama e, reconhecendo eu a prpria indigncia, no poderia falar -vos seno como irmo. Entretanto, se expressais desespero e revolta, recordai que no poderemos fugir realidade da n ossa profunda insignificncia. Lestes, acaso, as lies de Isaas? Importa considerar a exor tao (1) de que no poderemos sair, apressadamente, nem enganando a ns mesmos, nem fugindo aos nossos deveres, porque o Senhor ir adiante e o Deus de Israel ser a nossa retaguarda. Ouvi-me! Deus o Pai, o Cristo o Senhor nosso. Muito falais da Lei de Moiss e dos Profetas; todavia, podereis afirmar com a mo na conscincia a plena observncia dos seus gloriosos ensinamentos? No estareis cegos atualmente, ne gando-vos compreenso da mensagem divina? Aquele, a quem chamais ironica mente o carpinteiro de Nazar, foi amigo de todos os infelizes. Sua pregao no se limitou a expor princpios filosficos. Antes, pela exemplificaO, renovou nossos hbitos, refor mou as idias mais elevadas, com o selo do amor divino. Suas mos nobilitaram o trabalho, pensaram lceras, curaram leprosos, deram vista aos cegos. Seu corao repartiu-Se entre todos os homens, dentro do novo entendimento do amor que nos trouxe com o ex emplo mais puro. Acaso ignorais que a palavra de Deus tem ouvintes e praticantes? Convm consultardes se no tendes sido meros ouvintes da Lei, de maneira a no falsear o testemunho. Jerusalm no me parece o santurio de tradies da f, que conheci por informaes de meus pais, desde criana. Atualmente, d impresso de um grande bazar onde se vendem as coisas sagradas. O Templo est cheio de mercadores. As sinagogas regurgitam de assuntos atinentes a interesses mundanos. As clulas farisaicas assemelham -se a um vespeiro de interesses mesquinhos. O luxo das vossas tnicas assombra. Vossos desperdcios espantam. No sabeis que sombra de vossos muros h

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(1) Isaias, captulo 52. Versculo 12. (Nota de Emmanuel.) infelizes que morrem de fome? Venho dos subrbios, onde se concentra grande parte de nossas misrias. Falais de Moiss e dos Profetas, repito. Acreditais que os antepassados venerveis mercadejassem com os bens de Deus? O grande legislador viveu entre experincias terrveis e dolorosas. Jeremi as conheceu longas noites de angstias, a trabalhar pela intangibilidade do nosso patrimnio religioso, entre as perdies de Babilnia. Ams era pobre pastor, filho do trabalho e da humildade. Elias sofreu toda sorte de perseguies, com pelido a recolher-se ao deserto, tendo s lgrimas como preo do seu iluminismo. Esdras foi modelo de sacrifcio pela paz dos seus compatriotas. Ezequiel foi conde nado morte por haver proclamado a verdade. Daniel curtiu as infinitas amarguras do cativeiro. Mencionais os nossos hericos instrutores do passado, to -s para justificar o gozo egostico da vida? Onde guardais a f? No conforto ocioso, ou no trabalho produtivo? Na bolsa do mundo, ou no corao que o templo divino? Incentivais a revolta e quereis a paz? Ex plorais o prximo e falais de amor a Deus? No vos lembrais de que o Eterno no pode aceitar o louvor dos lbios quando o corao da criatura permanece dele distante? A assemblia, ante o sopro daquela sublime inspi rao, parecia imvel, incapaz de se definir. Muitos israelitas supunham ver em Estevo o ressurgimento de um dos primevos profetas da raa. Mas os fariseus, como se quebrassem a misteriosa fora que os emudecia, romperam em algazarra ensurdecedora, gesticulando a esmo, proferindo improprios, n o propsito de atenuar a forte impresso causada pelos surtos eloqentes e calo rosos do orador. Apedrejemos o imundo! Matemos a calnia! An tema ao caminho de Satans!... Nesse comenos, Saulo levantou -se rubro de clera. No conseguia disfarar a fria do temperamento impulsivo, a desbordar-lhe dos olhos inquietos e brilhantes. Caminhou presto para o acusado, dando a entender que ia cassar -lhe a palavra, e a assemblia logo se acalmou, embora continuasse o rumor dos comentrios abafados. Percebendo que ia talvez ser coagido pela violncia e, mais, que os fariseus pediam sua morte, Estevo fixou os mais irnicos e arrebatados, exclamando em voz alta e tranqila: Vossa atitude no me intimida. O Cristo foi sol cito no recomendar no temssemos os que s podem matar-nos o corpo. No pde prosseguir. O moo tarsense, mos cintura, olhar iracundo e gestos rudes como se defron tasse um malfeitor comum, gritou -lhe furiosamente no ouvido: Basta! Basta! Nem mais uma palavra!... Agora que te foi concedido o ltimo recurso inutilmente, tam bm usarei o que me faculta a condio do nascimento, em face de um irmo desertor. E caiu-lhe de punhos fechados no rosto, sem que Estevo tentasse a menor reao. Os fariseus aplaudi ram o gesto brutal, em atroada deliran te, qual se estivessem num dia de festa. Dando expanso ao seu arreba tamento, Saulo esmurrava sem compaixo.

70 Sem recursos de ordem moral, ante a lgica do Evangelho, recorria fora fsica, satisfazendo ndole voluntariosa. O pregador do Caminho, sub metido a tais extremos, implorava de Jesus a necessria assistncia para no se trair no testemunho. No obstante a reforma radical que a influncia do Cristo havia imposto s suas concepes mais ntimas, ele no podia fugir dor da dignidade ferida. Pr ocurou, contudo, recompor imediatamente as energias interiores, na compreenso da re nncia que o Mestre predicara como lio suprema. Lem brou os sacrifcios do pai em Corinto, reviu na imagina o o seu suplcio e morte. Recordou a prova angustiosa que sofrera e considerou que, se to -s no conhecimento de Moiss e dos Profetas tanto conseguira em energia moral para enfrentar os ignorantes da bondade divina, que no poderia testemunhar agora com o Cristo no corao? Esses pensamentos acudiam -lhe ao crebro atormentado, como blsamo de suprema consolao. Entretanto, embora a fortaleza de nimo que lhe marcava o carter, viu -se que ele vertia copiosas lgrimas. Quando lhe observou o pranto misturado com o sangue a jorrar da ferida que as punhadas lhe abriram em pleno rosto, Saulo de Tarso conteve -se saciado na sua imensa clera. No podia compreender a passividade com que o agre dido recebera os bofetes da sua fora enrijada nos exer ccios do esporte. A serenidade de Estevo perturbou -o ainda mais. Sem dvida, estava diante de uma energia ignorada. Esboando um sorriso de zombaria, advertiu alta neiro: No reages, covarde? Tua escola tambm a da indignidade? O pregador cristo, apesar dos olhos molhados, res pondeu com firmeza: A paz difere da violncia, tanto quanto a fora do Cristo diverge da vossa Verificando tamanha superioridade de concepo e pensamento, o doutor da Lei no podia ocultar o des peito e a fria que lhe transpareciam nos olhos chamejantes. Parecia no auge da irritao, a extrava sar nos maiores despropsitos. Dir-se-ia haver chegado ao cmulo de tolerncia e resistncia. Voltando-se para observar a aprovao dos seus partidrios, que se contavam por maioria, dirigiu -se ao sumo-sacerdote e impetrou uma sentena cruel. Tremia-lhe a voz, pelo esforo fsico despendido. Analisando a pea condenatria acrescentou ufano e, considerados os graves insultos aqui bola dos, como juiz da causa rogo seja o ru lapidado Frenticos aplausos secundaram -lhe a palavra inflexvel. Os fariseus to duramente atingidos pelo verbo ardente do discpulo do Evangelho supunham vingar, desse modo, o que consideravam escrnio criminoso s suas prerrogativas. A autoridade superior recebeu o alvitre e procurou submet -lo votao no reduzido crculo dos colegas mais eminentes. Foi ento que Gamaliel, depois de palestrar em voz baixa com os colegas de elevada investidura, comen tando talvez o carter generoso e a incoercvel impulsividade do ex-discpulo, dando-lhes a entender que a sano proposta seria a morte imediata do pregador do Ca minho, levantou-se no inquieto cenculo e ponderou nobremente: Tendo voto neste Tribunal e no desejando pre cipitar a soluo de um problema de conscincia, pro ponho que se estude mais ponderadamente a sentena pedida, retendo-se o acusado em calabouo at que se esclarea a

71 sua responsabilidade perante a justia. Saulo percebeu o ponto de vista do antigo mestre, inferindo que ele punha em jogo o seu reconhecido pendor tolerncia. Aquela advertncia contrariava-lhe sobremaneira os propsitos resolutos, mas, sabendo que no lhe poderia ultrapassar a autoridade veneranda, acentuou: Aceito a proposio na qualidade de juiz do feito; entretanto, adiada a execuo da pena, qual fora de desejar e tendo em vista o ven eno destilado pelo verbo irreverente e ingrato do ru, espero seja este algemado e recolhido imediatamente ao crcere. E proponho igual mente investigaes mais amplas sobre as atividades supostamente piedosas dos perigosos crentes do Cami nho, a fim de que se extirpe na raiz a noo de indis ciplina por eles criada contra a Lei de Moiss, movi mento revolucionrio de conseqncias imprevisveis, que significa, em substncia, desordem e confuso em nossas prprias fileiras e ominoso esquecimento das orden aes divinas, conjurando assim a propagao do mal, cujo crescimento intensificar os castigos. A nova proposta foi plenamente aprovada. Com a sua profunda experincia dos homens, Gamaliel com preendeu que era indispensvel conceder alguma coisa. Ali mesmo, Saulo de Tarso foi autorizado pelo Sindrio a iniciar as mais latas diligncias em torno das atividades do Caminho, com ordem de admoestar, corrigir e prender todos os descendentes de Israel dominados pelos sentimentos colhidos no Evangelho, consider ado, desde aquela hora, pelo regionalismo semita, como repo sitrio de veneno ideolgico, com que o ousado carpinteiro nazareno pretendia revolucionar a vida israelita, operan do a dissoluo dos seus elos mais legtimos. O moo tarsense, em frente de Este vo prisioneiro, recebeu a notificao oficial com um sorriso triunfante. Encerrou-se, assim, a memorvel sesso. Numerosos companheiros acercaram-se do moo judeu, felicitando -o pela palavra vibrante, ciosa da hegemonia de Moiss. O ex -discpulo de Gamaliel recebia a saudao dos amigos e murmurava confortado: Conto com todos, lutaremos at ao fim. Os trabalhos daquela tarde tinham sido exaustivos, mas o interesse despertado fora enorme. Estevo sen tia-se cansadssimo. Ante os grupos que se retiravam esflorando os mais diversos comentrios, foi ele ma niatado antes de conduzido priso. Polarizando os sentimentos do Mestre, no obstante a fadiga, tinha confortada a conscincia. Com sincera alegria interior, veri ficava que mais uma vez Deus lhe concedi a oportunidade de testemunhar a sua f. Em poucos instantes, a sombra do crepsculo parecia caminhar rpida para a noite sombria. Aps suportar as mais dolorosas humilhaes de alguns fariseus que se retiravam sob profunda impresso de despeito, custodi ado por guardas rudes e insensveis, ei-lo recolhido ao crcere, com pesadas algemas.

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7 As primeiras perseguies
Saulo de Tarso, nas caractersticas de sua impulsi vidade, deixou-se empolgar pela idia de vingana, im pressionado com o desassombro de Estevo em face da sua autoridade e da sua fama. A seu ver, o pregador do Evangelho infligira-lhe humilhaes pblicas, que impunham reparaes equivalentes. Todos os crculos de Jerusalm, no obstante o curto prazo da sua nova permanncia na cidade, no es condiam a admirao que lhe votavam. Os intelectuais do Templo estimavam nele uma personalidade vigorosa, um guia seguro, tomando-o por mestre no racionalismo superior. Os mais antigos sacerdotes e doutores do Sindrio reconheciam -lhe a inteligncia aguda e nele depositavam a esperana do porvir. Na poca, sua ju ventude dinmica, votada quase inteiramente ao minis trio da Lei, centralizava, por assim dizer, todos os interesses da casustica. Com a argcia psicolgica que o caracterizava, o jovem tarsense conhecia o papel que Jerusalm lhe destinava. Assim, as controvrsias de Estevo doam -lhe nas fibras mais sensveis do corao. No fundo, seu ressentimento era apangio de uma juventude ardorosa e sincera; entretanto, a vaidade ferida, o orgu lho racial, o instinto de domnio, toldavam lhe a retina espiritual. No mago das suas reflexes, odiava agora aquele Cristo crucificado, porque detestava a Estevo, consi derado ento como perigoso inimigo. No poderia tolerar qualquer expresso daquela doutrina, apa rentemente simples, mas que vinha abalar o fundamento dos prin cpios estabelecidos. Perseguiria inflexivelmente o Caminho, na pessoa de quantos lhe estivessem associados. Mobilizaria, intencionalmente, todas as simpatias de que dispunha, para multiplicar a devassa imprescindvel. Cer to, deveria contar com as admoestaes conciliatrias de um Gamaliel e de outros raros espritos, que, ao seu ver, se deixariam embair pela filosofia de bondade que os galileus haviam suscitado com as novas escrituras; mas estava convencido de que a maioria farisaica, em funo poltica, ficaria a seu lado, animando -o na empresa comeada. No dia seguinte priso de Estevo, procurou arre gimentar as primeiras foras com a mxima habilidade. cata de simpatia para o amplo m ovimento de perseguio que pretendia efetuar, visitou as personalidades mais eminentes do judasmo, abstendo -se, contudo, de procurar a cooperao das autoridades reconhecidamente pacifistas. A inspirao dos prudentes no o interessava. Necessitava de t emperamentos anlogos ao seu, para que o cometimento no falhasse. Depois de concertar largo projeto entre os compa trcios, solicitou uma audincia da Corte Provincial, para obter o apoio dos romanos encarregados da soluo de todos os assuntos polticos da provncia. O Procurador, apesar de residir oficialmente em Cesaria, estagiava na cidade e ali tivera notcia dos fatos interessantes da vspera. Recebendo a petio do prestigioso doutor da Lei, hipotecou-lhe solidariedade plena, elogiando as pro vidncias em perspectiva. Seduzido pelo verbo fluente do moo rabino, fez -lhe sentir, com a displicncia do homem de Estado de todos os tempos e em quaisquer circunstncias pelos assuntos religiosos, que reconhecia no farisaismo razes de sobra para mover comba te aos galileus ignorantes, que perturbavam o ritmo

73 das manifestaes de f, nos santurios da cidade santa. Concretizando as promessas, concedeu, imediatamente, ao movo de Tarso a necessria outorga para o feito coli mado, ressalvando naturalmente os direitos de natureza poltica, que a suprema autoridade romana devia manter intangveis. Entretanto, bastava ao novel rabino a adeso dos poderes pblicos aos projetos aventados. Animado em seus propsitos pela quase geral apro vao do seu plano, Saulo comeou a coordenar as primeiras diligncias por desvendar as atividades do Caminho em suas mnimas modalidades. Obcecado pela idia da desforra pblica, idealizava quadros sinistros na mente superexcitada. To logo fosse possvel, prenderia todos os impli cados. O Evangelho, aos seus olhos, dissimulava sedio iminente. Apresentaria os conceitos oratrios de Estevo como senha da bandeira revolucionria, de ma neira a despertar a repulsa dos companheiros menos vigi lantes, habituados a pactuar com o mal, a pretexto de acomodatcia tolerncia. Combinaria os textos da Lei de Moiss e dos Escritos Sagrados, para justificar que se deveria conduzir os desertores dos princpios da raa, at morte. Demonstraria a irrepreensibilidade da sua conduta inflexvel. Tudo faria por conduzir Simo Pedro ao calabouo. Na sua opinio, devia ser ele o autor inte lectual da trama sutil que se vinha formando em torno da memria de um simples carpinteiro. No arrebatamento das idias precipitadas, chegava a concluir que ningum seria poupado nas suas decises irrevogveis. Nesse dia, singularizado pela visita s autoridades em evidncia, no intuito de as atrair sua causa, outros fatos surpreendentes vieram agravar as preocupaes que o assoberbavam. Osias Marcos e Samuel Natan , dois compatriotas riqussimos, de Jerusalm. depois de ouvirem a defesa pessoal de Estevo, no Sindrio, impressio nados com a eloqncia e justeza dos conceitos do orador, distriburam com os filhos a parte da herana cabvel a cada um, e doaram ao Cam inho o restante de seus haveres. Para isso, procuraram Simo Pedro beijando -lhe as mos calejadas no trabalho, depois de lhe ouvirem a palavra acerca de Jesus -Cristo. A notcia ecoou nos crculos farisaicos com as caractersticas de verdadeiro escndalo. Saulo de Tarso teve conhecimento do fato, no dia imediato, aferindo o abalo geral que a atitude de Estevo provocara. A defeco dos dois correligionrios bandeando-se para os galileus causou -lhe profundo sentimento de revolta. Falava-se, mais, que Osias e Samuel, entregando ao Caminho a totalidade de seus bens, haviam declarado, entre lgrimas, que aceitavam o Cristo como o Messias prometido. Os comentrios dos amigos, a respeito, instigavam-no s mais fortes represlias. De signado pelas caprichosas correntes populares como o mais jovem defensor da Lei, sentia -se compelido, cada vez mais, a revelar o seu ascendente nesse posto que considerava sagrado. Na defesa do seu mandato, por isso mesmo, desprezaria todas as consideraes tendentes a nfirmar -lhe o rigorismo, em que presumia um divino dever. Considerando a gravidade da ltima ocorrncia que ameaava a estabilidade do judasmo no seio mesmo dos seus elementos mais destacados, procurou novamente as autoridades supremas do Sindrio, a fim de apressar as represses em perspectiva.

74 Atento autorizao concedida pelos mais altos poderes polticos da provncia, Caifs props fosse o zeloso doutor de Tarso nomeado chefe e promotor de todas as providncias atinentes e indispensveis guarda e defesa da Lei. Competia-lhe, ento, promover todos os recursos que julgasse convenientes e teis, reservadas ao Sindrio as ltimas decises, mxime, as de natureza mais grave. Satisfeito com o resultado da reunio que impro visara, o moo tarsense acentuou antes de se despedir dos amigos: Hoje mesmo requisitarei o corpo de tropa que dever operar no permetro da cidade. Amanh ordenarei a deteno de Samuel e Osias, at que se resolvam a retomar juzo e, no fim da semana, tratarei das capturas da gentalha do Caminho. No temers, acaso, os sortilgios? interrogou Alexandre com ironia. De modo algum respondeu sentencioso e de cisivo. Sabendo de oitiva que os prprios militares comeam a ficar supersticiosos sob a influncia das idias extravagantes dessa g ente, chefiarei em pessoa a expe dio, porqanto tenciono recolher o tal Simo Pedro ao calabouo. Simo Pedro? perguntou um dos presentes. admirado. Por que no? Sabes o motivo da ausncia de Gamaliel ao nosso encontro de hoje? tornou o outro. No. que, a convite desse mesmo Simo, ele foi observar as instalaes e os feitos do Caminho. No achas tudo isso extremamente curioso? Temos, de maneira geral, a impresso de que o chefe humilde dos galileus, desaprovando a atitude de Estevo perante o Sindrio, deseja recompor a situao, buscando aproximar-se de nossa autoridade administrativa. Quem sabe? Talvez tudo isso seja til. No mnimo, bem possvel estejamos caminhando para a necessria rearmonizao. Saulo mostrava-se mais que surpreso, porque estupefato. Mas, que vem a ser tudo isso? Gamaliel visitando o Caminho? Chego a duvidar da sua integridade mental. Mas sabemos interveio Alexandre que o mestre sempre pautou seus atos e pensamentos com a mxima correo. Era justo se negasse a tal convite, em considerao a ns outros; entretanto, se tal no fez, igualmente preciso no desacatemos a deliberao tomada, certo, com a nobreza de objetivos que sempre o inspirou. De acordo disse Saulo algo contrafeito entretanto, apesar da amizade e gratido que lhe con sagro, nem mesmo Gamaliel poder modificar minhas resolues. possvel que Simo Pedro se justifique, saindo ileso das provas a que ser submetido; mas, seja como for, ter de ser conduzido ao crcere para as neces srias inquiries. Desconfio da sua aparente hu mildade. Com que fim se abalanaria ele a deixar suas redes para arvorar -se em benfeitor gracioso dos pobres de Jerusalm? Vejo, em tudo isso, propsitos de seduo que no deve andar muito longe. Os mais hu mildes e ignorantes caminham frente dos perigos. Os senhores da destruio aparecem depois. A palestra animou-se ainda algum tempo, em torno da expectativa geral dos acontecimentos que se aproxi mavam, at que Saulo se despediu e voltou para casa, disposto a assentar os ltimos detalhes do seu plano.

75 A priso de Estevo tivera, na igreja modesta do Caminho, ampla repercusso despertando justificados receios aos Apstolos da Galilia. Pedro recebera a notcia com profunda tristeza. Encontrara no rapaz de Corinto um auxiliar devotado e um irmo. Alm disso, pela nobreza de suas qualidades afetivas, Estevo se tornara uma figura central a focalizar todas as atenes. Para a sua fronte inspirada convergiam numerosos problemas, em cuja soluo o ex-pescador de Cafarnaum no mais dispensava a sua prestigiosa cooperao. Amado pelos aflitos e sofredores, tinha sempre a palavra de bom nimo, que levantava o mais desalentado corao. Pedro e Joo preocuparam -se mais por amor, que por quaisquer outras considerae s. Entretanto Tiago, filho de Alfeu, no conseguia disfarar seu desgosto em face da conduta desassombrada do irmo de f, que no hesitara em afrontar os poderes farisaicos, dos senhores da situao. Na opinio dele, Estevo andara errado no captulo das exortaes; deveria comedir -se, merecera a priso pelos argumentos precipitados na defesa de si mesmo. Fer mentara-se a discusso. Pedro fazia-lhe sentir a oportunidade da ocorrncia, para que se revelasse a liberdade do Evangelho. E reforava os argument os com a lgica dos fatos. A resoluo de Osias e Samuel, entregando -se ao Cristo, era invocada para justificar o xito espiritual do Caminho. Toda a cidade comentava os aconteci mentos; muitos se aproximavam da igreja com sincero desejo de melhor conhecer o Cristo, e isso devia significar a vitria da causa. Tiago, no entanto, no se deixava vencer pelos mais fortes raciocnios. A discrdia tomava corpo, mas Simo e o filho de Zebedeu sobre punham a tudo os interesses da Mensagem de Jesus. O Mestre afirmara-se emissrio para todos os desalen tados e doentes. E estes j conheciam a igreja humilde de Jerusalm, iluminando -se com a palavra de vida e de verdade. Os enfermos, os desiludidos da sorte, os desprotegidos do mundo, os tristes, iam-lhe ao encontro para o esclarecimento consolador. Era de ver -se como se rejubilavam na dor, quando se lhes falava da claridade eterna da ressurreio. Velhinhos trmulos abriam os olhos desmesuradamente, como se contemplassem novos horizontes de imprevistas esperanas. Criaturas cansadas da luta terrestre sorriam venturosas, quando, em ouvindo a Boa Nova, compreendiam que a existncia amargurada no era tudo. Pedro observava os sofredores que Jesus tanto amara e experimentava novas foras. Ciente da atitude nobre de Gamaliel ante as acusa es do doutor de Tarso, e crente de que s ela evitara o apedrejamento imediato de Estevo, concebeu o projeto de convid-lo a visitar as instalaes toscas da igreja do Caminho. Exposta aos companheiros, a idia foi unan imemente aprovada. Joo era o mensageiro escolhido para o novo cometimento. Gamaliel no s recebeu cavalheirescamente o emis srio como tambm demonstrou grande interesse pelo convite, aceitando -o com a generosidade que lhe exornava a velhice veneranda. Entabuladas as combinaes, o sbio rabino deu entrada na casa pobre dos galileus, que o receberam com infinita alegria. Simo Pedro, profundamente respeitoso, explicou-lhe as finalidades da instituio, es clareceu-o relativamente aos feitos verificados e falou do conforto dispensado aos que se encontravam em aban dono. Carinhosamente, ofereceu -lhe uma

76 cpia, em pergaminho, de todas as anotaes de Mateus sobre a personalidade do Cristo e seus gloriosos ensinamentos. Gamaliel agradecia, atencioso, ao ex-pescador, tratando-o igualmente com deferncia e considerao. Dando a en tender que desejava expor sua respeitvel apreciao todos os programas da igreja humilde, Simo conduziu o velho doutor da Lei a todas as dependncias. Chegados longa enfermaria em que se aglomeravam os mais diversos doentes, o grande rabino de Jerusalm no pde ocultar a mxima impresso, comovido at as lgrimas com o quadro que se lhe deparava aos olhos espantados. Em leitos acolhedores via ancies de cabelos nevados pelos inv ernos da vida, e crianas esqulidas cujos olha res agradecidos acompanhavam o vulto de Pedro, como se estivessem na presena de um pai. No dera ainda dez passos em torno dos mveis singelos e limpos, quando estacou frente de um velhinho de miservel as pecto. Imobilizado pla enfermidade que o prostrara, o pobre enfermo pareceu reconhec-lo igualmente. E o dilogo se travou sem prembulos: Samnio, tu aqui? interrogou Gamaliel admirado. Pois ser possvel que abandonasses Cesaria? Ah! sois vs, senhor! respondeu o interpelado com uma lgrima no canto dos olhos. Ainda bem que um dos meus compatrcios e amigos chegou a observar minha grande misria. O pranto embargou-lhe a voz, impedindo-o de continuar. Mas, os teus filhos? E os parentes? N a posse de quem esto tuas propriedades da Samaria? perguntava o velho mestre perplexo. No chores, Deus tem sempre muito para nos dar. Decorrida longa pausa em que Samnio pareceu coordenar as idias para explicar-se, conseguiu limpar as lgrimas e p rosseguir: Ah! senhor, como Job, vi meu corpo apodrecer entre os confortos de minha casa; Jeov em sua sabe doria reservava-me longas provanas. Denunciado como leproso, em vo solicitei socorro dos filhos que o Criador me concedeu na mocidade. Todos me abandonaram. Os familiares deram -se pressa em partir deixando -me sozinho. Os amigos que se banqueteavam comigo, em Cesaria, fugiram sem que os pudesse ver. Fiquei s e desamparado. Um dia, para suprema desesperao da minha desdita, os executores da justia procuraram-me para notificar a sentena cruel. Combinados entre si, a conselho da iniqidade, meus filhos destituiram -me de todos os bens, assenhorearam -Se de minhas posses e dos ttulos em dinheiro, que representavam a esperana de uma velhice honest a. Por fim e para cmulo de sofrimentos, conduziram-me ao vale dos imundos, onde me abandonaram como se fora um criminoso sentenciado a morte. Senti tanto abandono e tanta fome, experimentei tamanhas necessidades, talvez pela minha vida passada no trabalh o e no conforto, que fugi do vale dos leprosos, fazendo longa jornada a p, esperanoso de encontrar em Jerusalm as amizades valiosas de outrora. Ouvindo o relato doloroso, o velho mestre tinha os olhos midos. Conhecera Samnio nos dias mais felizes de s ua vida. Homenageado em sua residncia, de passagem por Cesaria, espantava -se agora daquela angustiosa indigncia. Depois de pequeno interregno em que o doente pro curava enxugar o suor e as lgrimas, com voz pausada continuou:

77 Empreendi a viagem, mas tudo conspirou contra mim. Em breve os ps chagados no podiam caminhar. Arrastava -me como podia, cheio de cansao e sede, quando um carroceiro humilde, apiedado, me colheu e trouxe a esta casa, onde a dor encontra um consolo fraternal. Gamaliel no sabia como externar sua surpresa, tal a emoo que lhe vibrava no ntimo. Pedro, igualmente, estava sensibilizado. Acostumando -se prtica do bem sem cogitar jamais dos antecedentes do socorrido, via no caso uma confortadora revelao do amoroso poder do Cris to. O grande rabino estava atnito diante do que ali via e ouvia. Com a sinceridade que lhe era peculiar, no podia dissimular sua amizade agradecida ao pobre enfermo; mas, sem recursos para retir -lo daquele pobre albergue, via-se na contingncia de esten der seu reconhecimento a Simo Pedro e demais companheiros do ex -pescador de Cafarnaum. S agora reconhecia que o judasmo no havia cogitado desses pousos de amor. Encontrando ali o amigo leproso, desejou sinceramente ampar -lo. Mas como? Pela primeira ve z pensou na dolorosa eventualidade de enviar um ente amado ao vale dos imundos. Ele que aconselhara esse recurso a tanta gente, ali estava considerando, agora, a situao de um amigo querido. O episdio abalava -o profundamente Procuran do evitar raciocnios filosficos, de modo a no cair em concluses apressadas, falou com doura: Sim, tens razo para agradecer o esforo dos teus benfeitores. E tambm a misericrdia do Cristo acentuou o doente com uma lgrima. Creio, agora, que o gene roso profeta de Nazar, com o testemunho de amor que nos trouxe, o Messias prometido. O grande doutor compreendeu o xito da nova dou trina. Aquele Jesus desconhecido, ignorado da sociedade mais culta de Jerusalm, triunfava no corao dos infelizes, pela contribuio de amor desinteressado que trou xera aos mais deserdados da sorte. Compreendeu, ao mesmo tempo, a discrio que se lhe impunha naquele meio humilde, atentas as suas responsabilidades na vida pblica. Precisando prosseguir na conversa, por testemu nhar o seu altrusmo e piedade, advertiu com um sorriso: Acredito que Jesus de Nazar, de fato, foi um modelo de renncia a prol de idias que, at hoje, no pude perquirir ou compreender; mas da a consider-lo o prprio Messias.. Essas palavras reticenciosa s davam a compreender o escrpulo do seu corao delicado, entre a Lei Antiga e as novas revelaes do Evangelho. Simo Pedro assim o entendeu e, debalde, procurava um meio para desviar a palestra noutro rumo, O prprio Samnio, porm, como tutelado do Mes tre, foi em auxlio do Apstolo, redar guindo a Gamaliel com observaes ponderadas e justas: Se eu estivesse com sade, plenamente identifi cado com a famlia e no gozo dos bens que conquistei com esforo e trabalho, talvez duvidasse tambm dessa realidade confortando- a, Mas estou prostrado, esquecido de todos e sei quem me deu mo amiga. Como israelitas, amantes da Lei de Moiss, temos esperado um Salvador na pessoa mortal de um prncipe do mundo; contudo, essa crena h de prevalecer para uma situa o passageira. So ilusrios preconceitos, esses que nos levam a induzir uma dominao de foras perecveis. A enfermidade, porm, conselheira carinhosa e esclarecida. De que nos valeria um profeta que salvasse o mundo para depois

78 desaparecer entre as misrias annimas de um corpo apodrecido? No est escrito que toda iniqidade perecer? E onde est o prncipe poderoso da Terra que domine sem a garantia das armas? O leito de dor um campo de ensinamentos sublimes e luminosos. Nele, a alma exausta vai es timando no corpo a funo de uma tnica. Tudo o que se refira vestimenta vai perdendo, conseqentemente, de importncia. Persevera, contudo, a nossa realidade espiritual. Os antigos afirmavam que somos deuses. Na minha situao atual tenho a per feita impresso de que somos deuses projetados num turbilho de p. Apesar das chagas pustulentas que me segregaram das afeies mais queridas, penso, quero e amo. Na cmara escura do sofrimento, encontrei o Se nhor Jesus, para compreend -lo melhor. Hoje creio que seu poder dominar as naes, porque a fora do amor triunfando da prpria morte. A voz daquele homem marcado de feridas roxas, no seu grave entono, parecia o clarim da verdade saindo de um monto de p. Pedro verificava, satisfeito, o progresso moral daquele mendigo annimo, para avaliar ntimamente a fora regeneradora do Evangelho. Gamaliel, por sua vez, aturdia -se com o profundo sentido daqueles conceitos. A pregao do Cristo, nos lbios de um doente desamparado, tinha um cunho de beleza misteriosa e singular. Samnio falara no tom de quem tivera experincias diretas de um encontro real com o profeta nazareno. Buscando afastar qualquer possibili dade de controvrsia religiosa, o generoso rabino sorriu e acrescentou: Reconheo que falas com muita s abedoria. Se incontestvel que estou numa idade em que no seria til alterar os princpios, no posso manifestar-me contrrio s tuas suposies, pois estou bem de sade, gozo o carinho dos meus e tenho vida tranqila. Minha facul dade de julgar, portanto, tem de operar noutro rumo. Sim, justo retrucou Samnio, inspirado , por enquanto no estais precisando de um salvador. Eis por que o Cristo afirmava que viera para os doentes e para os aflitos. Gamaliel compreendeu o alcance dessas palavra s que davam para meditar uma vida inteira. Sentiu os olhos midos. A observao de Samnio penetrara lhe fundo o corao sensvel de homem justo. Percebendo, todavia, que necessitava de prudncia para no confundir os sen timentos do povo, atento o cargo oficial que ocupava, esboou um manso sorriso para o interlocutor, bateu-lhe levemente no ombro, e com acento de fraternal sinceridade acentuou: Talvez tenhas razo. Estudarei o teu Cristo. E lembrando o pouco tempo de que dispunha, reco mendou o amigo a Simo, despedindo-se num abrao, para acompanhar o Apstolo de Cafarnaum s ltimas dependncias. Antes de se retirar, o sbio rabino felicitou os com pnheiros de Jesus pela obra que realizavam na cidade, e, compreendendo a delicadeza de sua misso num ambiente por vezes to hostil, aconselhou a Pedro no es quecer, na igreja do Caminho, todas as prticas exteriores do judasmo. Seria justo, ao seu ver, que se cuidasse da circunciso de todos os que lhe batessem porta; que evitassem as viandas impuras ; que no olvidassem o Templo e seus princpios. Gamaliel sabia que os galileus no seriam isentos de perseguio, ainda mais

79 tratando-se de uma organizao iniciada por algum que fora condenado morte pelo Sindrio. Com aqueles con selhos, visava aparar os golpes da violncia, que, cedo ou tarde, haveriam de chegar. Pedro, Joo e Tiago agradeceram sensibilizados a carinhosa admoestao e o velho doutor regressou ao lar, fundamente impressionado com as lies do dia, levando consigo os apontamentos de M ateus, que se ps a ler imediatamente. Mais dois dias decorreram e as perseguies capi taneadas por Saulo de Tarso comearam a sacudir Jeru salm em todos os setores de suas atividades religiosas. Osias Marcos e Samuel Natan foram presos, sem nota de cul pa, a fim de responderem a rigoroso inqu rito. Os cooperadores do movimento organizaram longas nominatas dos israelitas mais destacados que freqenta vam as reunies da igreja do Caminho. O moo de Tarso determinara que se abrisse inqurito geral. Entretanto, como desejava dar uma demonstrao de desas sombro aos adversrios, julgou que deveria iniciar as prises de maior importncia, depois do encarceramen to de Osias e Samuel, no reduto mesmo dos galileus obscuros, que haviam ousado afrontar a sua au toridade. Foi pela manh de um dia muito claro, que o futuro rabino, cercado de alguns companheiros e soldados, bateu porta da casa humilde, fazendo grande alarde dos fins de sua visita insidiosa. Simo Pedro em pessoa foi atend-lo com grande serenidade nos olhos. Indisfarvel pavor estabeleceu -se entre os mais tmidos, porqanto, dois jovens que acompanhavam o Apstolo se incumbi ram de correr ao interior e espalhar a notcia. s tu Simo Pedro, antigo pescador de Cafar naum? perguntou Saulo com certa insolncia. Eu mesmo respondeu com firmeza. - Ests preso! disse o chefe da expedio num gesto de triunfo. E mandando que dois dos companheiros se adiantassem, ordenou fosse o Apstolo algemado incontinenti. Pedro no ops a mnima resist ncia. Impressionado com o temperamento pacfico que os continuadores do Nazareno testemunhavam sempre, Saulo objetou com escrnio: O Mestre do Caminho deve ter sido um alto modelo de inrcia e covardia. Ainda no encontrei qual quer indcio de dignidad e nos seus discpulos, cujas faculdades de reao parecem mortas. Recebendo em cheio to acerba injria, o ex -pescador respondeu serenamente: Engani-vos quando assim julgais. O discpulo do Evangelho apenas inimigo do mal e, na sua tarefa coloca o am or acima de todos os princpios. Alm do mais, ns consideramos que todo jugo, com Jesus, suave. O jovem tarsense, detentor de to alto poderio, no dissimulou o mal -estar que a resposta lhe causava e, apontando o continuador de Jesus, disse a um dos homens da escolta: - Jonas, toma conta dele. E, acentuando ironicamente as palavras, dirigiu -se aos demais com um gesto de desprezo para o Apstolo algemado, que o contemplava sereno, embora surpreendido: No discutamos. com este homem. Esta gente do Caminho est sempre cheia de raciocnios absur dos. preciso no perder tempo com a

80 cegueira da ignorncia. Vamos at l dentro, prendamos os chefes. Os sequazes do carpinteiro ho de ser perseguidos at ao fim. Resoluto, tomou a dianteira, penetrando ousadamente em busca dos apartamentos mais ntimos. De porta a porta, encontrava mendigos que o fitavam tomados de espanto e amargura. O quadro vivo de tanta misria abrigada enchia-o de admirao; mas, esfora va-se por no perder a enfibratura implacvel, de maneira a executar seus projetos nos menores detalhes. Ao lado da enfermaria de mais vastas propores, en controu o filho de Zebedeu, que lhe ouviu a voz de priso sem alterar a serenidade fisionmica. Sentindo as mos grosseiras do soldado que lhe aplicava as algemas, Joo ergueu os olhos ao Alto e murmurou simplesmente: Encomendo-me ao Cristo. O chefe da caravana olhou-o com profundo desprezo e exclamou altivamente para os companheiros: Faltam dois dos mais suspeitos. Procuremo -los Referia-se a Filipe e Tiago, na qualidade de disc pulos diretos do Messias Nazareno. Mais alguns passos e o primeiro foi encontrado facilmente. Filipe deixou -se algemar sem um protesto. Suas filhas o rodearam aflitas e chorosas. Coragem, filhas disse ele sem temor , acaso seramos superiores a Jesus, que foi perseguido e cru cificado pelos homens? Ouves, Clemente? perguntou SauLo, irritado, a um dos amigos mais cotados. No se percebe outra coisa a no ser referncias ao estranho Nazareno! O primeiro falou em jugo do Cristo, o segundo encomen dou-se ao Cristo, este alude superioridade do Cristo... Aonde iremos? Aps desabafar a clera, em termos speros, rema tava com o estribilho constante: Havemos de ir at ao fim. Seguros os trs prisioneiros, faltav a o filho de Alfeu. Algum se lembrou de procur-lo no tosco biombo que ocupava. Com efeito, l o acharam ajoelhado, tendo diante dos olhos um rolo de pergaminhos em que se en contrava a Lei de Moiss. Via-se-Lhe a palidez marmrea do rosto, quando Saulo s e aproximou rspido: Que isso? H aqui algum que cuide da Lei? O irmo de Levi levantou os olhos transbordantes de sincero receio e explicou humilde: Senhor, jamais esqueci a Lei de nossos pais. Meus avs ensinaram -me a receber de joelhos as luzes d o profeta santo. A atitude de Tiago no traduzia fingimento. Con sagrando o mximo respeito ao libertador de Israel, sem pre ouvira dizer que seus livros sagrados estavam tocados de virtude santa. Na expectativa do crcere, atemoriza ra-se com o perigo iminente. No pudera compreender, maiormente, como outros companheiros, o sentido divino e oculto das lies do Evangelho. O sacrifcio inspirava-lhe indisfarveis temores. Afinal, pensava ele na compreenso parcial do Cristo: quem ficaria para supe rintender as obras comeadas? O Mestre expirara na cruz e, naquele instante, os Apstolos de Jerusalm esta vam presos. Precisava defender-se com os meios poss veis, ao seu alcance. Imaginou recorrer s virtudes sobre naturais da Lei de Moiss, de acordo com as velhas crenas. Genuflexo, esperara os verdugos que se apro ximavam.

81 Em face da atitude imprevista de Tiago, Saulo de Tarso estava atnito. S os espritos profundamente aferrados ao judasmo liam, de joelhos, os ensinamentos de Moiss. Em s conscincia, no poderia ordenar a priso daquele homem, O argumento que justificava sua tarefa, perante as autoridades polticas e religiosas de Jerusalm, era o combate aos inimigos das tradies. Mas no sois amigo do carpinteiro? Com invejvel presena de espri to o interpelado respondeu: No me consta que a Lei nos impea de ter amigos. Saulo perturbou-se, mas prosseguiu: Mas, que escolheis? A Lei ou o Evangelho? Qual dos dois aceitais em primeiro lugar? A Lei a primeira revelao divina disse Tiago com inteligncia. Ante a resposta que o desconcertava, de alguma sorte, o moo de Tarso refletiu um momento e acres centou, dirigindo-se, aos circunstantes: Est bem. Este homem fica em paz. O filho de Alfeu, ntimamente satisfeito com o re sultado de sua iniciativa, acreditava agora que a Lei de Moises estava tocada de graas vivas e permanentes. A seu ver, fora o cdigo do judasmo o talism que o con servara em liberdade. Desde esse dia, o irmo de Levi ia consolidar, para sempre, suas tendncias supersticiosas. O fanatismo que os historiadores do Cristianismo encontraram na sua personalidade enigmtica teve a sua origem. Afastando-se do aposento de Tiago, Saulo prepa rava-se para sair, quando, de regresso portaria para ordenar a partida dos prisionei ros, esbarrou com a cena que mais o haveria de impressionar. Todos os doentes que se podiam arrastar, todos os abrigados capazes de se moverem, cercavam a pessoa de Pedro, chorando comovidamente. Algumas crianas lhe chamavam pai; ancies trmulos oscula vam-lhe as mos... Quem se compadecer de ns, agora? perguntava uma velhinha debulhada em pranto. Meu pai, aonde vo levar -vos? dizia um rfo afetuoso, abraando se ao prisioneiro. Vou ao monte, filho respondia o Apstolo. E se vos matarem? tornava o pequenino com uma grande interrogao nos olhos azuis. Encontrar-me-ei com o Mestre e voltarei com ele esclarecia Pedro bondosamente. Nesse instante, surgiu a figura de Saulo, que re gressava. Contemplando a multido de aleijados, cegos , leprosos e crianas que entupiam a sala, exclamou irritado: Afastem-se, abram caminho! Alguns recuaram, espavoridos, vendo os soldados que se aproximavam, enquanto que os mais resolutos no arredavam passo. Um leproso, que mal se punha em p, adiantou-se. O velho Samnio, recordando -se do tempo em que podia mandar e ser obedecido, aproxi mou-se de Saulo com desassombro. Ns precisamos saber para onde vo estes prisioneiros disse com gravidade. Para trs! exclamou o moo tarsense, esboando um ges to de repugnncia. Ser possvel que um homem da Lei tenha de dar

82 satisfaes a um velho imundo? Os guardas armados tentaram adiantar -se, para castigar o atrevido; no entanto, a lepra defendia Samnio dos seus ataques. Prevalecendo -se da situao, o antigo proprietrio de Cesaria revidou com firmeza: O homem da Lei no precisa prestar contas seno a Deus, quando no exato cumprimento dos seus deveres; mas, nesta casa, falam os cdigos de humanidade. Para vs eu sou imundo, mas para Simo Pedro sou um ir mo. Prendeis os bons e libertais os maus! Onde a vossa justia? Credes somente no Deus dos exrcitos? indispensvel saberdes que se o Eterno o fator supremo da ordem, o Evangelho nos ensina a buscar em sua providncia o carinho de um Pai. Em ouvindo aquela voz digna, que fluia da misria e do sofrimento como um apelo de desesperao, Saulo quedara -se admirado. O mendigo, entretanto, depois de longa pausa, prosseguia resoluto: Onde esto vossas casas de arrimo aos oprimi dos da sorte? Quando vos lembrastes de um asilo para os mais infelizes? Enganais -vos se supondes inrcia em nossa atitude. Os fariseus levaram Jesus ao Calvrio da crucificao, privando os necessitados de sua pre sena inefvel. Por haver praticado o bem, Estevo foi metido no crcere . Agora, o Sindrio requisita os Apstolos do Caminho, retribuindo -lhes a bondade com a es curido do calabouo. Mas estais equivocados. Ns, os miserveis de Jerusalm, haveremos de lutar convosco. De Simo Pedro ns disputaremos a prpria sombra. Se vos negardes a atender nossas splicas, importa lem brardes que somos leprosos. Envenenaremos vossos poos. Pagareis a perversidade com a sade e com a vida. Nesse nterim, no pde continuar. Ante a expectao angustiosa de todos, Saulo de Tarso sentenciou rspido: Cala-te miservel! Onde estou que te pude ouvir at agora? Nem mais uma palavra E designando-o a um dos soldados, murmurou com desprezo: Sinsio, d-lhe dez bastonadas. indispensvel castigar -lhe a lngua insolente e viperina. Ali mesmo, vista de todos os companheiros que se retraam amedrontados, Samnio recebeu o castigo sem balbuciar uma queixa. Pedro e Joo tinham os olhos midos. Os demais doentes encolhiam -se estarrecidos. Terminada a tarefa, um grande silncio dominava os coraes ansiosos e doloridos. O doutor de Tarso rompeu a expectativa com a ordem de partida, a caminho do crcere. Duas crianas plidas acercaram -se, ento, do ex-pescador de Cafarnaum e perguntaram chorosas: Pai, com quem ficaremos ns? Pedro voltou-se, acabrunhado, e respondeu com ter nura: As filhas de Filipe ficaro convosco... Se Jesus permitir, meus filhos, no me demorarei. O prprio Saulo, intimamente, estava comovido; en tretanto, no desejava trair-se a si mesmo, deixando-se vencer pela emoo que o quadro lhe provocava. Pedro compreendeu que as lgrimas silenciosas de todos os tutelados humildes do Caminho traduziam desvelado amor, naquele momento de angustiantes despedidas.

83 Em seguida a esse feito, o jovem tarsense desdobrou as energias na primeira perseguio experimentada pelas expresses individuais e coletivas do Cristianismo nascente. Mais do que se poderia supor, Jerusalm regur gitava de criaturas que se interessavam pelas idias do Messias Nazareno. Saulo prevaleceu-se dessa circunstncia para fazer sentir, mais uma vez, o perigo ideolgico que o Evangelho representava. Numerosas prises foram efetuadas. Na cidade, iniciara-se um xodo de grandes propores. Os amigos do Caminho, com possibilidades financeiras, preferiam encetar vid a nova na Idumia ou na Arbia, na Cilcia ou na Sria. Os que podiam. escapavam ao rigor dos inquritos violentos, iniciados com retumbncias de escndalo pblico. As personalidades mais eminentes eram metidas na priso, incomunicveis, mas os annimos e humildes, os da plebe, sofriam grandes vexames nas dependncias do tribunal onde se faziam os interrogatrios. Os guardas assalariados por Saulo. para a execuo do nefando trabalho, excediam-se nos abusos. s do Caminho de Cristo Jesus? perguntava um deles a uma desventurada mulher, com risinhos de ironia. Eu... eu... gaguejava a infeliz, compreen dendo a delicadeza da situao. Depressa, dize depressa! tornava o beleguim desrespeitoso. A msera criatura empalidecia a tremer, refletindo nos pesados castigos que lhe seriam impostos e retru cava com profundo temor: Eu... no... E que foste fazer nas suas assemblias sedi ciosas? Fui buscar remdio para um filhinho doente. Em face da negativa, o preposto do Sindrio pa recia acalmar-se, mas logo exclamava para um dos auxiliares: Muito bem! A interrogada pode ir em paz; antes, porm, de retirar -se, manda o regulamento se lhe aplique alguns golpes de chanfalho. E era intil resistir. Naquele tribunal singular, por longos dias seguidos, verificaram-se punies de toda espcie. Das respostas do querelado dependiam o encarceramento, os aoites, o chanfalho. as bastonadas. as maceraes e os apupos. Saulo tornara-se a mola central do movimento ter rvel e execrado por todos os simpatizantes do Caminho. Multiplicando energias, visitava diariamente os ncleos do servio a que costumava chamar expurgo de Jerusalm, desenvolvendo atividade pasmosa, dentro da qual mantinha a vigilncia constante das autoridades administrativas, encorajava os au xiliares e prepostos, instigava outros perseguidores dos princpios de Jesus, sem deixar arrefecer-se o zelo religioso do Sindrio. Dentro de uma semana, aps as prises efetuadas na igreja modesta, realizava-se a memorvel sesso em que Pedro, Joo e Fili pe deveriam ser julgados. A assemblia excepcional despertara a maior curiosidade. L se congregavam todas as personalidades eminentes do fari sasmo dominante. Gamaliel compareceu, dando mostras de profundo abatimento. De modo geral, comentava -se a atitude dos mendigos que, no obtendo permisso de ingresso, aglomera vam-se em longas filas na grande praa e protestavam em atroante vozerio. Debalde aplicavam-lhes bastonadas a torto e a direito, porque a turba de miserveis assumira propores nunca vista s, O quadro era curioso e

84 alarmante. Tomar providncias para correr com a massa, parecia tarefa impossvel, Os peregrinos e os doentes contavam -se por centenas numerosas. Era intil reprimir nos pontos isolados, o que somente vinha agravar a revolta e desesperao de muitos. Em altos brados re clamavam a liberdade de Simo Pedro. Exigiam em tumulto a sua libertao, como se exigissem um legado de seu legtimo direito. No salo nobre, no s os assistentes comentavam o fato, mas, tambm os juizes no dissimulavam profunda impresso. O prprio Ans contava o assdio de que vinha sendo objeto, por parte dos favorecidos de Je rusalm. Alexandre alegava que sua residncia afluram centenas de aflitos a solicitar lhe os bons ofcios a favor dos prisioneiros. S aulo, de vez em quando, respondia a um que outro, com rpidos monosslabos. Sua fisionomia carregada traduzia propsitos inferiores relativamente ao destino dos Apstolos da Boa Nova, que l estavam sua frente, no fundo da sala, humildes, serenos, no banco dos criminosos comuns. Viu-se, ento, que Gamaliel se detinha com o sumo -sacerdote em conversao ntima, que durou alguns mi nutos e despertava grande curiosidade entre os colegas. Em seguida, o venerando doutor da Lei chamou o ex-discpulo para um entendimento particular, antes de inicia rem os trabalhos. Os colegas perceberam que o rabino tolerante e generoso ia advogar a causa dos continuado res do Nazareno. Qual a sentena a ser proposta para os prisio neiros? interrogou o velhinho com bondoso interesse, logo que se viram distanciados dos grupos rumorosos. Sendo eles galileus disse Saulo enftico da sua autoridade , no lhes ser conferido o direito da palavra no recinto; de maneira que j deliberei a punio que lhes cabe. Vou propor a morte dos trs, com a de Estevo, pelo apedrejamento. Que dizes? exclamou Gamaliel, surpreso. No vejo outro recurso disse o moo tarsense , precisamos extirpar pela raiz os males que comeam. Acredito que, se encararmos o movimento com tolerncia, teremos o prestgio do judasmo abalado por nossas prprias mos. Entretanto, Saulo replicou o velho mestre com profunda bondade , devo invocar o ascendente que tenho em tua formao espiritual, para defender estes homens da pena de morte. O moo caprichoso fez-se lvido. No se habituara a transigir nos seus conceitos e decises. Sua vontade era sempre tirnica e inflexvel. Mas Gamaliel fora de todos os tempos o seu melhor amigo. Aquelas mos rugosas lhe haviam ministrado os exemplos mais sant os. Delas recebera vasto potencial de socorro em todos os dias da vida. Compreendeu que defrontava um obstculo poderoso na consecuo integral de seus desejos. O vene rando rabino percebeu a perplexidade e logo insistiu: Ningum mais do que eu conhece a generosidade do teu corao e sou o primeiro a reconhecer que tuas resolues obedecem ao zelo inexcedvel na defesa de nossos princpios milenrios; mas o Caminho, Saulo, parece ter uma grande finalidade na renovao dos nossos valores humanos e religi osos. Quem, entre ns, se havia lembrado de amparar os infortunados com o provimento de um lar afetuoso e fraterno? Antes da tua diligncia corretiva,

85 visitei essa instituio singela e pude confor tar-me na observao do seu excelente programa. O jovem doutor estava plido, ouvindo tais conceitos, que, a seu ver, eram positivo sinal de fraqueza. Mas ser possvel disse admirado que tambm vs tenhais lido o Evangelho dos galileus? Estou a l-lo confirmou Gamaliel sem titu bear e pretendo meditar mais demoradamente os fenmenos que ocorrem em nosso tempo. Pressinto grandes transformaes em toda parte. Tenciono retirar -me da vida pblica em breves dias, a fim de tomar o caminho do deserto. claro, porm, que estas minhas palavras devem ser guard adas por ti, em penhor de mtua con fiana. Sumamente impressionado, o moo de Tarso no sabia o que responder. Presumia o mestre respeitvel mentalmente prejudicado por excesso de lucubraes. O mestre, porm, como se lhe adivinhasse o pensamento, acrescentou: No me suponhas mentalmente debilitado. A ve lhice no corpo no me apagou a capacidade de pensar e discernir por mim mesmo. Compreendo o escndalo que se levantaria em Jerusalm se um rabino do Sin drio modificasse publicamente as convices mais ntimas. Mas preciso convir que estou falando a um filho espiritual. E expondo, sinceramente, o meu ponto de vista, fao-o to-s para defender homens generosos e justos de uma sentena inqua e indevida. Vossa revelao exclamou Saulo de roldo decepciona-me profundamente! Conheces-me de menino e sabes que o homem sincero no se poder preocupar com os que o elogiem ou o lamentem no cumprimento de um sagrado dever. E, imprimindo carinhoso acento voz, acentuava solcito: No me faas ir contigo, nesta assemblia, aos debates pblicos escandalosos e atentatrios da feio amorosa que toda verdade deve trazer consigo. Libertars estes homens em ateno ao nosso passado de mtuo entendimento. s o que te peo. Deixa -os em paz, por amor aos nos sos laos afetivos. Daqui a alguns dias no precisars conceder mais coisa alguma ao velho mestre. Sers meu substituto neste cenculo, porqanto tenciono abandonar a cidade em breves dias. E como Saulo hesitasse, continuou: No precisars refletir muito tempo. O sumo-sacerdote est ciente de que eu pediria tua demncia para os prisioneiros. Mas... e a minha autoridade? interrogou o rapaz com orgulho. Como conciliar a indulgncia com a necessidade de reprimir o mal? Toda a autoridade de Deus. N s somos simples instrumentos, meu filho. Ningum se diminuir por ser bom e tolerante. Quanto providncia mais digna, cabvel no caso, conceder liberdade a todos eles. Todos? perguntou Saulo num gesto de grande admirao. Como no? confirmou o venervel doutor da Lei. Pedro um homem generoso, Filipe um pai de famlia extremamente dedicado ao cumprimento de seus deveres, Joo um moo simples, Estevo se consagrou aos pobres. Sim, sim interrompeu o moo tarsense. Concordo com a libertao dos trs primeiros, com uma condio. Por serem casados, Pedro e Filipe

86 podero continuar em Jerusalm, restringindo suas atividades ao socorro dos doentes e necessitados; Joo ser banido; mas Estevo dever sofrer a sentena decisiva. J propus, pu blicamente, a lapidao, e no vejo motivos para transigir, mesmo porque, para escarmento, pelo menos um dos discpulos do carpinteiro deve morrer. Gamaliel compreendeu a fora daquela resoluo pela veemncia das palavras que a traduziam. Saulo deixara be m claro que no transigiria, quanto ao taumaturgo. O velho rabino no insistiu. Para evitar um escndalo, entendeu que Estvo pagaria com o sacrifcio. Alis, considerando o temperamento voluntarioso do ex-discpulo, a quem a cidade havia conferido atrib uies to vastas, j no era pouco obter demncia para os trs homens justos, consagrados ao bem comum. Compreendendo a situao, acentuou o respeitvel rabino. Pois bem, seja assim! E, com um sorriso de bondade, deixou o moo algo preocupado e perplexo . Da a instantes, com surpresa geral da assemblia, Saulo de Tarso, da tribuna, propunha a libertao de Pedro e Filipe, o banimento de Joo, e reiterava o pedido de apedrejamento para Estevo, por consider -lo o mais perigoso dos elementos do Caminho. As autoridades do Sindrio apreciando os alvitres, com satisfao, por saberem que a medida agradaria turba numerosa, afirmaram seu unnime consentimento e a morte de Estevo foi aprazada para uma semana depois, convidando Saulo os amigos para a triste cerimnia pblica a que ele pr prio haveria de presidir.

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8 A morte de Estevo
Apesar das atividades intensas, o moo de Tarso no deixara de comparecer pontualmente em casa de Zacarias, onde, no corao de Abigail, encontrava o necessrio repouso. Se as lutas em Jerusalm consumiam -lhe as foras, perto da mulher amada parecia recobr -las, no doce encantamento com que esperava a realizao das mais caras esperanas. Tinha a impresso de que o mundo era um campo de batalha, no qual lhe cabia combater pela lei de Deus; todavia, como o Eterno era justo e generoso, concedera-lhe, na dedicao da sua eleita, um pouso de consolao. Abigail era o seu mundo sentimental. As lutas de cada dia, as providncias rigorosas que lhe impunha o cargo, a rigidez com que de veria tratar as questes confiadas ao seu foro, eram transvazadas no corao da noiva, cheio de amor, de piedade e justia. Ela acolhia -lhe as idias com ateno afetuosa, parecia temper-las na ternura da alma fraterna, restituindo -as ao noivo amado em forma de sugestes carinhosas e justas. Saulo habituara-se a esse precioso intercmbio de cada dia. Quando lhe faltavam ao corao os brandos consolos da estrada de Jope, sentia -se perturbado pelos prprios sentimentos enrgicos e impulsivos. Abigail corrig ialhe o esprito. Aparava as arestas do seu ca rter violento e rude, cooperava para que se atenuasse o rigor das decises autoritrias. Horas a fio o jovem tarsense embevecia -se a ouvi-la, como se os seus sentimentos de bondade fossem alimento suave par a sua alma, que os raciocnios rgidos do mundo costumavam rescaldar. Ele, que no experimentara as aventuras ga lantes do tempo, cioso de conservar pura a conscincia em face da Lei, descobrira na criatura eleita a personi ficao de todos os sonhos de su a mocidade esperanosa. Na noite seguinte memorvel sesso do Sindrio, Saulo de Tarso, abandonando todas as preocupaes de ordem imediata, buscou mais ansioso a residncia de Zacarias. As fadigas do dia abalavam -lhe as foras. Queria vencer rapidamente a distncia, absorver-se no afeto da noiva, olvidar as preocupaes que lhe ardiam na mente trabalhada pelos mais desencontrados raciocnios. A noite j desdobrava o manto de luar sobre a Natureza, quando o jovem doutor transps o umbral, sur preendendo a generosa famlia com uma saudao delicada e afetuosa. A presena da noiva propiciava -lhe um blsamo de suave refrigrio ao corao. Em breves momentos, pa recia reconfortar-se. Tomado de bomhumor, agora que as energias interiores descansavam em branda s carcias, narrou entusiasticamente os ltimos sucessos. Zacarias, como observador fiel da Lei, dava-lhe razes de sobejo no caso das deliberaes assumidas. A personalidade de Estevo foi discutida minuciosamente, O ex -discpulo de Gamaliel, naturalmente, esclareceu o assunto a seu modo, retratando o pregador do Caminho como homem inte ligente e, por isso mesmo, perigoso, em virtude das idias revolucionrias que o seu verbo fluente propagava. Abigail e Ruth escutavam silenciosas, enquanto os dois manti nham a palestra animada. A certa altura, atenta a uma observao direta de Saulo, a jovem murmurou:

88 Mas no haveria um meio de modificar, ao menos, a pena arbitrada? Que desejarias que fizssemos? disse o moo com nfase. No pouco havermos libertado os trs cabeas mais em evidncia, levando -se em conta o atrevimento de suas estranhas prdicas. Quanto a Estevo, tudo se fez para que voltasse ao aprisco, como descenden te direto das tribos de Israel. Entretanto, a rebeldia foi a sua condenao. I nsultou-me publicamente no Sindrio, espezinhou nossos princpios mais sagrados, criticou as figuras mais representativas do farisasmo, com ilustra es mentirosas e ingratas. E conclua: De mim para comigo, estou satisfeito. Considero o apedrejamento esperado um dos feitos de mais impor tncia para o futuro da minha carreira. Atestar meu zelo na defesa do nosso patrimnio mais estimvel. Pre cisamos considerar que Israel, nos dias mais sombrios, preferiu a emancipao religiosa independncia poltica. Poderamos, porventura, expor nossos valores morais mais preciosos influncia deprimente de um aventureiro qualquer? O jovem procurou mudar o curso da conversao, enquanto Ruth mandava servir uma taa de vinho re confortante. Antes de partir, o moo t arsense convidou a noiva ao passeio habitual. Nessa noite, a Natureza parecia enfeitar -se de maravilhas. O luar, que destacava todas as flores em tons plidos, estava saturado de perfumes deliciosos. Os dois, de mos enlaadas, no banco rstico, contemplav am o quadro embevecidamente. Saulo expe rimentava suave conforto. Desafogava-se. Se Jerusalm lhe obscurecia a mente num torvelinho de preocupaes, aquela manso singela da estrada de Jope parecia des carreglo de todos os desgostos, prodigalizando -lhe ao esprito enorme potencial de consolao. Agora, minha querida, tudo est pronto dizia solcito. De hoje a seis dias Dalila vir buscar -te pessoalmente. Conhecers a cidade e os meus amigos honraro em tua alma generosa a minha feliz escolha. Ests satisfeita? Muito murmurava ela com ternura. J organizamos vasto programa recreativo. Quero levar -te a Jeric, onde pessoas de nossas relaes nos esperam com imensa alegria. Em Jerusalm far-te-ei conhecer todos os edifcios mais importantes. Ficar s deslumbrada com o Templo e com os tesouros ali encerrados pela dedicao religiosa de nossa raa. Vers a torre dos romanos. Meus conterrneos que freqentam a Sinagoga dos cilcios querem oferecer -te valioso mimo. Abigail extasiava-se, ouvindo-o discorrer. Aquele moo impulsivo e rude a olhos estranhos, mas afetuoso e sensvel na intimidade, era justamente o seu ideal, o homem esperado pela sua alma carinhosa. Ningum poder oferecer-me um presente mais precioso que o enviado por Deus minha existnc ia, com o teu corao leal e generoso murmurou a jovem num franco sorriso. Ganhei muito mais tornava o doutor de Tarso recebendo a jia rara do teu afeto, que enriquecer toda a minha vida. s vezes, Abigail continuava com o entusiasmo prpr io da juventude sonhadora , no meu idealismo de vitrias para Jerusalm sobre as grandes cidades do mundo, penso chegar velhice como um triun fador cheio de tradies de sabedoria e de glria. Desde que te encontrei, aumentou -se-me a f no destino; con solidei minhas esperanas, terei teu concurso na tarefa imensa que se desdobra a meus olhos. Os romanos outorgam aos triunfadores uma coroa triunfal de

89 louros e rosas. Se um dia Jerusalm me conceder a sua coroa triunfal, no a cingirei em minha fronte, pa ra s deix-la a teus ps como tributo de amor eterno e nico. Ainda hoje prosseguiu Saulo confiante no fu turo , Gamaliel notificoume que vai afastar-se breve do Sindrio, para que eu lhe suceda no prestigioso cargo. A tens, querida, nossa primeira v itria de maiores propores. To logo Dalila volte de Tarso, poderemos mar car o dia jubiloso das npcias. Presumo que, em te tendo sempre a meu lado, corrigirei meus impulsos, a tarefa ser -me mais leve, a existncia mais fcil e mais ditosa. O lar u ma bno. E ns teremos esse lar. Nunca me senti to venturosa exclamou a jovem, com lgrimas de alegria. Ele acariciou-lhe as mos e, como desejava que ela compartilhasse dos seus sentimentos mais ntimos, acres centou: Chegars conosco cidade, j ustamente na vspera da morte do pregador revolucionrio. O ato, como de justia, obedecer ao cerimonial estabelecido pelos nossos costumes e eu pretendo que assistas a ele em minha companhia. Mas, por qu? perguntou ela estremecendo li geiramente. Porque l encontraremos nossos amigos mais eminentes e desejo valer me da oportunidade para apre sentar-te, indiretamente, a todos eles. No haveria um meio de me poupares a esse es petculo? insistiu timidamente. A morte de meu pai, no suplcio, di ante da soldadesca brutal, jamais me saiu da mente. Saulo no dissimulou a contrariedade e respondeu: Porventura no estars compreendendo? O caso de Estevo muito diferente. Trata-se de um homem sem significao para ns outros, que se arvorou em reformador sedicioso e insolente. Sua personalidade re presenta, de fato, a continuidade do desrespeito e do insulto Lei de Moiss, iniciados em movimento de vastas propores por um carpinteiro alucinado, de Na zar. Achas, ento, que se no deve punir o la dro que assalta uma residncia? No merecero castigo os que blasfemam no santurio do Eterno? A jovem, compreendendo que desagradaria ao noivo se lhe demonstrasse divergncia de opinio, acrescentou: Vejo que tens muita razo. No devo discutir os teus conceitos, sbios e justos. Alis, tenho mesmo a inteno de conquistar a amizade dos teus amigos do Sindrio, pois no perco a esperana de sua proteo para o caso de Jeziel, logo que se oferea uma oportu nidade para novas pesquisas na Acaia. Mas ouve, Saulo: se permitires, irei quando a cerimnia estiver a findar. Est dito? Notando a boa-vontade conciliatria, o moo tar sense abriu o semblante num belo sorriso de satisfao. Sim, ficamos de acordo. Espero, porm, que assistas a tudo com serenidade, segura de que eu s poderia tomar encargos justos e decises estimveis no cumprimento do dever. lamentvel que o prisioneiro se haja mostrado recalcitrante a ponto de me compelir a providncias extremas. No entanto, podes crer que tudo fiz por evitar o derradeiro recurso. Empreguei todos os processos conciliatrios para dissuadi -lo de to perigosas iluses, mas sua conduta foi de tal modo irritante que toda transigncia se tornou praticamente impossvel.

90 Trocaram-se ainda, por longo tempo, impresses af etuosas que a noite amiga guardava, solicitamente, sob o manto luminoso das estrelas. Eram juras caridosas de um amor imortal, ante a bno de Deus, tomada como objeto mais alto de seus santificados pensamentos. projetos e esperanas de futuro. Era tarde quando Saulo se despediu, regressando a Jerusalm, de alma feliz. Da a dias, Abigail, em companhia do noivo e da irm, demandou a cidade, cujo perfil interessante apre sentava novos quadros para os seus olhos. A casa de Dalila, na mesma noite de sua cheg ada, encheu-se de amigos que iam levar escolhida de Saulo a homenagem da sua admirao; e a jovem de Corinto a todos seduzia por seus dotes naturais, aliados slida e bem cuidada formao de esprito. Sua palavra, cheia de ternura, parecia distanciar -se profundamente das futilidades que caracterizavam a mocidade da poca. Sabia aplicar os mais delicados conceitos, no trato de todos os assuntos a que era convocada, tirando formosas ilaes da Lei e dos Escritos Sagrados, para definir a posio da mulher em face dos mais ntimos deveres na vida familiar. O doutor de Tarso sentia -se orgulhoso, ao notar a admi rao geral em torno de sua personalidade vibrante e carinhosa. Abigail, sintetizando o seu maior ideal, enchia-lhe o corao de maravilhosas promess as. A surpresa dos amigos, que o felicitavam com o olhar, punha -lhe na alma ardente um jbilo novo. O dia seguinte rompeu claro e lindo. Ao sol rtilo de Jerusalm, Saulo despediu-se da noiva amada, por atender, ainda cedo, aos trabalhos do Sindrio. Ento, at logo, no Templo disse carinhosamente. No Templo? perguntou Dalila admirada, abra ando-se a Abigail. Sim explicou solcito , Abigail ir assistir parte final da punio de Estevo. Mas como? interrogou ainda a jovem senho ra. Mulheres na cerimnia? A lapidao se dar nas proximidades do altar dos holocaustos e no nos trios sagrados esclareceu. A meu ver, no haver impedimento de representaes femininas, e ainda que isso constitua resoluo de ltima hora, a critrio dos sacerdotes, a medida no poder atingir deciso pessoal de minha parte e eu desejo que Abigail participe do meu primeiro triunfo na defesa dos nossos princpios soberanos. Ambas sorriram, venturosas, observando -lhe as disposies excelentes. Em ltimo recurso, Saulo disse Abigail num gesto de tranqilidade e ternura , no deixes de oferecer ao condenado uma derradeira oportunidade para salvar-se da morte. Aps dois meses de crcere, possvel que tenha refundido os sentimentos mais profundos. Pergunta -lhe, mais uma vez, se insiste em insultar a Lei. O moo tarsense enviou-lhe um olhar satisfeito e reconhecido, jubiloso por verificar tanta grandeza de corao, e acentuou: - Assim farei. Nesse dia, desde muito cedo, o mais alto Tribunal de Israel apresentava desusado movimento. A execuo do pregador do Caminho constitua objeto de largos comentrios. Sobretudo os fariseus faziam questo de todos os informes. Ningum queria perder o angustioso espe tculo. A igreja modesta de Simo Pedro, entretanto, no ousou aproximar -se para qualquer indagao.

91 Saulo, como perseguidor declarado e usando das prerrogativas da investidura legal, mandara anunciar que nenhum adepto do Caminho poderia assistir execuo a efetivar-se num dos grandes ptio s do santurio. Longas filas de soldados foram dispostas na grande praa, para dispersar quaisquer grupos de mendigos que se formas sem com intuitos desconhecidos e, desde as primeiras horas da manh, numerosos pedintes de Jerusalm eram corridos das imediaes a golpes de chanfalho. Depois do meio-dia, autoridades e curiosos reuniam -se, vidos de sensao, no recinto do Sindrio, em aba fado vozerio. Aguardava-se o sentenciado, que chegou, finalmente, cercado de escolta armada, como se fora um malfeitor comum. Estevo apresentava-se bastante desfigurado, em bora o semblante no traisse a peculiar serenidade. O passo tardio, o cansao extremo, as equimoses das mos e dos ps, patenteavam os pesados tormentos fsicos que lhe eram infligidos sombra do calabo uo. A barba crescida alterava -lhe o aspecto fisionmico, todavia, os olhos tinham a mesma fulgurncia de cristalina bondade. Em meio da curiosidade geral, Saulo de Tarso o encarou satisfeito. Estevo pagaria, afinal, as incom preenses e os insultos. No instante aprazado, o doutor inflexvel fez a lei tura do libelo. Antes, porm, de pronunciar a sentena ltima, fiel ao que prometera, mandou que os soldados empurrassem o condenado at sua tribuna. Enfrentan do o pregador do Evangelho, sem qualquer expre sso de piedade, interrogou com aspereza: Estarias disposto, agora, a jurar contra o car pinteiro Nazareno? Lembra te que a ltima oportuni dade de conservares a vida. Tais palavras, pronunciadas mecanicamente, soaram de modo estranho aos ouvidos do moo de Corinto, que as recebeu, na alma sensvel e generosa, como novos dardos de ironia. No insulteis o Salvador! disse o arauto do Cristo, com desassombro. Nada no mundo me far renunciar sua tutela divina! Morrer por Jesus significa uma glria, quando sabemos que ele se imolou na cruz pela Humanidade inteira! Mas, uma torrente de improprios cortava -lhe a palavra. Basta! Apedrejemo-lo quanto antes! Morte ao imundo! Abaixo o feiticeiro! Blasfemo!... Caluniador! A gritaria tomava propores assu stadoras. Alguns fariseus mais irritados, burlando os guardas, aproxima ram-se de Estevo tentando arrast -lo sem compaixo. Entretanto, ao primeiro puxo na gola rota, um pedao da tnica rafada ficava-lhes nas mos. Foi necessrio a interveno da fora armada para que o moo de Corinto no fosse estraalhado, ali mesmo, pela multido furiosa e delirante. Saulo, em altas vozes, ordenou a interveno dos soldados. Queria a execuo do discpulo do Evangelho, mas, com todo o cerimonial previsto Estevo tinha agora o rosto enrubescido, envergo nhado. Seminu, foi auxiliado por um legionrio romano a recompor os sobejos da veste em frangalhos, acima dos rins, para no ficar inteiramente nu. Com a mo trmula, pelos maus tratos recebidos, procurava limpar a sa liva que os mais exaltados lhe haviam esputado em pleno rosto - Forte pancada no ombro causava -lhe intensa dor no brao todo. Compreendeu que lhe chegavam os ltimos instantes de vida. A humilhao doa -lhe fundo. Mas recordou as descries de

92 Simo a respeito de Jesus, no derradeiro transe. Em frente de Herodes Antipas, o Cristo sofrera dos israelitas idnticas ironias. Fora aoitado, ridicularizado, ferido. Quase nu, suportara todos os agravos sem uma queixa, sem uma expresso menos digna. Ele que amara o s infelizes, que trabalhara por fundar uma doutrina de concrdia e de amor para todos os homens, que abenoara os mais desgraados e os acolhera com carinho, recebera o galardo da cruz em suplcios imensurveis. E Estevo pensou: Quem sou eu e quem era o Cristo ? Essa ntima interrogao propiciava -lhe certo consolo. O Prncipe da Paz fora arrastado pelas ruas de Jerusalm, sob o escrnio das maiores injrias, e era o Messias esperado, o Ungido de Deus! Por que, sendo ele homem falvel, portador de num erosas fraquezas, haveria de hesitar no momento do testemunho? E, com o pranto a escorrer -Lhe no rosto lacerado, escutava a voz cariciosa do Mestre no corao: Todo aquele que desejar participar do meu reino, negue -se a si mesmo, tome sua cruz e siga os m eus passos. Era preciso negar -se para aceitar o sacrifcio proveitoso. Ao fim de todos os martrios, deveria encontrar o amor glorioso de Jesus, com a beleza da sua ternura imortal. O pregador humilhado e ferido recordou o passado de trabalhos e esperana s. Parecia-lhe rever a infncia sau dosa, na qual o zelo materno lhe incutira os fundamentos da f confortadora; depois, as nobres aspiraes da mocidade, a dedicao paterna, o amor da irmzinha que as circunstncias do destino lhe haviam arrebatado. Ao pensar em Abigail, experimentou certa angstia no corao. Agora, que deveria enfrentar a morte, desejava rev -la para as ltimas recomendaes. Relembrou a derradeira noite em que haviam permutado tantas impresses de ternura, tantas promessas fraternai s, na lbrega priso de Corinto. Apesar dos movimentos reno vadores da f, de cujos trabalhos compartilhava ativamente em Jerusalm, jamais pudera esquecer o dever de procur-la, fosse onde fosse. Enquanto em derredor se multiplicavam improprios no turbilho de gritos e ameaas revoltantes, o sentenciado chorava com as suas re cordaes. Socorrendo -se das promessas do Cristo no Evangelho, experimentava brando alvio. A idia de que a irmzinha ficaria no mundo, entregue a Jesus, suavi zava-lhe as angstias do corao. Mal no sara de suas dolorosas reminiscncias, ouviu a voz imperiosa de Saulo dirigindo-se aos guardas: Algemai-o novamente, tudo est consumado, si gamos para o trio. O discpulo de Simo Pedro, estendendo os pulsos para receber as algemas, sofreu pancadas to fortes de um soldado inescrupuloso, que dos pulsos feridos comeou a jorrar muito sangue. Estevo, porm, no fez o menor gesto de resis tncia. De quando em quando, levantava os olhos como se implorasse os recursos do Cu para os seus minutos supremos. No obstante os apupos e as chagas que o dilaceravam, experimentava uma paz espiritual desconhecida. Todos aqueles sofrimentos do cerimonial eram pelo Cristo. Aquela hora era a sua oportunidade divina. O Mestre de Nazar havia convo cado o seu corao fiel ao pblico testemunho dos valores espirituais da sua gloriosa doutrina. Confiante, raciocinava: Se o Messias aceitara a morte infamante do Calvrio para salvar todos os homens, no seria uma honra dar a vida por Ele? Seu corao, sempre vido de dar testemunho ao Senhor, desde que lhe conhecera o Evangelho de reden o. no deveria rejubilar -se com o ensejo de

93 oferecer-lhe a prpria vida? Entretanto, a ordem de caminhar arran cou-o dos mais elevados pensamentos. O generoso pregador do Caminho hesitava nos passos cambaleantes, mas tinha sereno e firme o olhar, revelando desassombro nos derradeiros lances do testemunho. Naquelas primeiras horas da tarde, o sol de Jeru salm era um braseiro ardente. No obstante o calor insuport vel, a massa deslocou-se com profundo interesse. Tratava-se do primeiro processo concernente s atividades do Caminho, aps a morte do seu funda dor. Destacando-se de todas as correntes judaicas ali presentes, em penhor de prestgio Lei de Moiss, os fariseus faziam grande alarde do feito. Ladeando o condenado, faziam questo de atirar-lhe em rosto as mais pesadas injrias. Ele, porm, embora evidenciasse profunda tristeza, caminhava seminu, sereno, imperturbvel. A sala de reunies do Sindrio no dis tava muito do trio do Templo, onde se realizaria a macabra ceri mnia. Apenas alguns metros e a caminhada terminava, justamente no local onde se erguia o enorme altar dos holocaustos. Tudo estava preparado a carter, como Saulo dei xara perceber em seus propsitos. Ao fundo do ptio espaoso, Estevo foi atado a um tronco, para que o apedrejamento se efetuasse na hora precisa. Os executores seriam os representantes das diver sas sinagogas da cidade, de vez que era funo honrosa atribuida a quantos estives sem em condies de operar na defesa de Moiss e de seus princpios. Cada sinagoga indicara o seu delegado e, ao iniciar a cerimnia, como chefe do movimento, Saulo recebia um por um, junto da vtima, guardando nas mos, de acordo com a pragmtica, os mantos brilhantes, enfeitados de prpura. Mais uma ordem do moo tarsense e a execuo comeou entre gargalhadas. Cada verdugo mirava friamente o ponto preferido, esforando -se para tirar maior partido. Risos gerais seguiam-se a cada golpe. Poupemos-lhe a cabea dizia um dos mais exal tados , a fim de que o espetculo no perca a inten sidade e o interesse. Cada expresso do judasmo acompanhava o ver dugo indicado pelos maiorais da sinagoga, com ateno e entusiasmo, aos berros de Morra o traidor! o feiticeiro!. . Fere no corao, em nome dos cilcios! exclamava algum, do meio da turba. Separa-lhe a perna pelos idumeus! secundava outra voz impudente. Mais ou menos afastado da turba, seguindo de perto os movimentos do condenado, Saulo de Tarso ap reciava a vibrao popular, satisfeito e confortado. De qualquer maneira, a morte do pregador do Cristo representava o seu primeiro grande triunfo na conquista das atenes de Jerusalm e de suas prestigiosas corporaes pol ticas. Naquela hora em que foc alizava tantas aclamaes do povo de sua raa, orgulhava -se com a deciso que o levara a perseguir o Caminho, sem considerao e sem trguas. Aquela tranqilidade de Estevo, no entanto, no deixava de o impressionar bem no imo do corao voluntarioso e inflexvel. Onde poderia ele haurir tal serenidade? Sob as pedras que o alvejavam. aqueles olhos encaravam os algozes sem pestanejar, sem revelar temor nem turbao!

94 De fato, amarrado de joelhos ao tronco do suplcio, o moo de Corinto guardava impressionante caracterstica de paz nos olhos translcidos, de onde as lgrimas silenciosas corriam abundantes, O peito descoberto era uma chaga sangrenta. As vestes esfrangalhadas cola vam-se ao corpo, empastadas de suor e sangue. O mrtir do Caminho sentia -se amparado por foras poderosas e intangveis. A cada novo golpe, sentia recrudescer os padecimentos infinitos que lhe azorragavam o corpo macerado, mas, no ntimo, guardava a im presso de uma lenidade sublime. O corao batia des compassadamente. O trax estava coberto de feridas profundas, as costelas fraturadas. Nesta hora suprema, recordava os mnimos laos de f que o prendiam a uma vida mais alta. Lembrou todas as oraes prediletas da infncia. Fazia o possvel por fixar na retina o quadro da morte do pai supliciado e incompreendido. ntimamente, repetia o Salmo 23 de David, qual o fazia junto da irm, nas situaes que pareciam insuperveis. O Senhor meu pastor. Nada me faltar... As expresses dos Escritos Sagra dos, como as promessas do Cristo no Evangelho, estavam-lhe no mago do corao. O corpo quebrantava-se no tormento, mas o esprito estava tranqilo e espe ranoso. Agora, tinha a impresso de que duas mos cari ciosas passavam de leve sobre as chagas doloridas, pro porcionando-lhe branda sensao de alvio. Sem qualquer receio, percebeu que lhe havia chegado o suor da agonia. Dedicados amigos, do plano espiritual, rodeavam o mrtir nos seus minutos supremos. No auge das dores fsicas, como se houvesse transposto infinitos abismos de percepo, o moo de Corinto notou que alguma coisa se lhe havia rasgado na alma ansiosa. Seus olhos pareciam mergulhar em quadros gloriosos de outra vida. A legio de emissrios de Jesus, que o cercava carinhosa mente, figurou-se-lhe a corte celestial. No caminho de luz desdobrado sua frente, reconheceu que algum se aproximava abrindo -lhe os braos generosos. Pelas descries que ouvira de Pedro, percebeu que contemplava o prprio Mestre em toda a resplendncia de suas glrias divinas. Saulo observou que os olhos do condenado estavam estticos e fulgurantes. Foi quando o heri cristo, movendo os lbios, exclamou em alta voz: Eis que vejo os cus abertos e o Cristo ressus citado na grandeza de Deus!... Viram, ento, que duas mulheres jovens aproxima vam-se do perseguidor com gestos ntimos. Dalila en tregou Abigail ao irmo, despedindo -se logo para atender ao chamado de outra amiga. A noiva terna cingia uma tnica moda grega, que mais lhe realava o formoso rosto. Fosse pela dolorosa cena em curso, ou pela presena da mulher amada, percebia -se que Saulo estava um tanto perplexo e sensibilizado. Dir -se-ia que a coragem indomvel de Estevo o levara a considerar a tran qilidade desconhecida que deveria reinar no esprito do mrtir. Em face da gritaria que a rodeava e notando a miservel situao da vtima, a jovem mal pde conter um grito de espanto. Que homem era aquele, atado ao tronco do suplcio? Aquele peito arfante, empastado de sangue, aqueles cabelos, aquele rosto plido que a barba crescida des figurava, no seriam de seu irmo? Ah! como falar das ansiedades imensas na surpresa im prevista de um minuto? Abigail tremia. Seus olhos aflitos acompanhavam os menores movimentos do heri, que parecia indiferente, no xtase que o

95 absorvia. Embalde Saulo chamava-lhe a ateno, discretamente, de modo a poup-la de penosas impresses. A moa parecia nada ver alm do sentenciado a esvair-se no sangue do martrio. Lembrava -se agora... Em se afastando do calabouo, depois da morte do pai, foi assim mesmo que deixara Jeziel na posio do suplcio. O tronco execrvel, as algemas impiedosas e o pobrezinho de joelhos! Tinha mpetos de atirar -se frente dos algozes, esclarecer a situao, saber a identidade daquele homem. Nesse instante, ignorando -se alvo de to singular ateno, o pregador do Caminho saiu de sua impres sionante imobilidade. Vendo que Jesus contemplava, melancolicamente, a figura do doutor de Tarso, como a lamentar seus condenveis desvios, o discpulo de Simo experimentou pelo verdugo sincera amizade no corao. Ele conhecia o Cristo e Saulo no. Assomado de fraternidade real e querendo defender o perseguidor, exclamou de modo impressionante: Senhor, no lhe imputes este pecado!... Isso dito, voltou os olhos para fix -los no verdugo, amorosamente. Eis, porm, que divisou junto dele a figura da irm, trajada como nos dias de jbilo, na casa paterna. Era ela, a irmzinha amada, por cujo afeto tantas vezes lhe palpitara o corao, de saudade e de esperana. Como explicar sua presena? Quem sabe havia sido tambm levada ao reino do Mestre e regres sava com ele, em esprito, para trazer -lhe as boas-vindas, de um mundo melhor? Quis bradar sua alegria infinita, atra -la, ouvir-lhe a voz nos cnticos de David, morrer embalado pelo seu carinho; mas a g arganta j no timbrava. A emoo dominara-o na hora extrema. Sentiu que o Mestre de Nazar acariciava -lhe a fronte, onde a ltima pedrada abrira uma flor de sangue. Ouvia, muito longe, vozes argentinas que cantavam hinos de amor sobre os gloriosos motivo s do Sermo da Montanha. Incapaz de resistir por mais tempo ao suplcio, o discpulo do Evangelho sentia -se desfalecer. Escutando as expresses do condenado e recebendo -lhe o olhar fulgurante e lmpido, Abigail no pde dis simular a angustiosa surpresa. Saulo! Saulo!... meu irmo exclamou aterradamente. Que dizes? gaguejou baixinho o doutor de Tarso arregalando os olhos. No pode ser! Enlouque ceste? No, no, ele; ele! repetia tomada de extrema palidez. Jeziel insistia Abigail assombrada , querido; concede-me um minuto, deixa-me falar ao moribundo apenas um minuto. Impossvel! replicou o moo, contrafeito. Saulo, pela Lei de Moiss, pelo amor de nossos pais, atende exclamava torcendo as mos. O ex-discpulo de Gamaliel no acreditava na pos sibilidade de semelhante coincidncia. Alm do mais, havia a diferena do nome. Convinha esclarecer esse ponto, antes de tudo. Certo, a falsa impresso de Abi gail se desfaria ao primeiro contacto direto com o agonizante. Sua ndole, sensvel e afetuosa, justificava o que a seu ver era um absurdo. Conjugando essas reflexes de um segundo, falou noiva, com austeridade: Irei contigo identificar o moribundo, mas, at que o possamos fazer, cala as tuas impresses... Nem uma palavra, ouviste? i necessrio no esquecer a

96 respeitabilidade do local em que te encontras! Logo aps, chamava um funcionrio de alta cate goria, secamente: Manda levar o cadver para o gabinete dos sa cerdotes. Senhor respondeu o outro respeitoso , o condenado ainda no est morto. No importa, vai assim mesmo, pois arrancar -lhe-ei a confisso do arrependimento na hora extrema. A determinao foi cumprida sem mais demora, enquanto Saulo mandava servir, de modo geral, aos amigos e admiradores, vrias nforas de vinho delicioso, por comemorarem o seu primeiro triunfo. Depois, cenho carregado, apreensivo, esgueirou-se quase sorrateiramente at sala reservada aos sacerdotes de Jerusalm, em companhia da noiva. Atravessando os grupos que o saudavam com fre nticas aclamaes, o moo tarsense parecia alheado de si mesmo. Conduzia Abigail pelo brao, delicadamente, mas no lhe dirigia palavra. A surpresa emudecera -o. E se Estevo fosse, de fato, aquele Jeziel que aguarda vam com tamanha ansiedade? Absorvidos em angustio sas reflexes, penetraram na cmara solitria. O jovem doutor ordenou a retirada dos auxiliares, fechou cuida dosamente a porta. Abigail aproximou-se do irmo ensangentado, com infinita ternura. E, como se sentisse chamado vida por uma fora poderosa e invencvel, ambos notaram que a vtima movia a cabea sangrenta. Evidenciando o penoso esforo da derradeira agonia, Estevo mur murou: Abigail!... Aquela voz era quase um sopro, mas o olhar estava calmo, lmp ido. Ouvindo-lhe a expresso vacilante e arrastada, o jovem tarsense recuou tomado de espanto. Que significava tudo aquilo? No poderia duvidar. A vtima de sua perseguio implacvel era o irmo bem -amado da mulher escolhida. Que mecanismo do destino enge ndrara semelhante situao, que lhe havia de amargurar toda a vida? Onde estava Deus, que no o inspi rara no ddalo de circunstncias que o levaram at quele irremedivel, cruel desfecho? Sentiu se possudo de um pesar sem limites. Ele, que elegera Abig ail o anjo tutelar da existncia, seria obrigado a renunciar a esse amor para sempre. O orgulho de homem no lhe permitiria desposar a irm do suposto inimigo, confes sado e julgado reles criminoso. Aturdido, deixou -se ali ficar, como se fora incoercvel o chumbasse ao solo, transformando -o em objeto de insuportveis ironias. Jeziel! exclamou Abigail osculando e regando de lgrimas a fronte do moribundo como te vejo eu!... Parece que o suplcio te durou desde o dia em que nos separamos!... E soluava ... Estou bem... disse o discpulo de Jesus, fa zendo o possvel por mover a destra quebrada e deixando perceber o desejo de acariciar -lhe os cabelos, como nos dias da meninice e da primeira juventude. No chores!... Eu estou com o Cristo!... Quem o Cristo? murmurou a jovem Por que te chamam Estevo? Como te modificaram assim? Jesus... o nosso Salvador... explicava o agonizante, no propsito de no perder os minutos que se escoavam cleres. E, agora, chamam-me Estevo... porque um rom ano generoso me libertou... mas pediu... absoluto segredo. Perdoa-me... Foi por gratido que obedeci ao conselho. Ningum ser reconhecido a Deus se no mostrar agradecimento aos homens...

97 Vendo que a irm prosseguia em soluos, continuou: Sei que vou morrer... mas a alma imortal.. Sinto deixar -te... quando mal torno a ver-te, mas hei de ajudar-te do lugar em que estiver. Ouve, Jeziel exclamou a irm num desabafo , que te ensinou esse Jesus para te levar a um fim to doloroso? Quem assim abandona u m servo leal, no ser antes um senhor cruel? O moribundo pareceu admoest -la com o olhar. No penses dessa maneira prosseguiu com dificuldade. Jesus justo e misericordioso... pro meteu estar conosco at consumao dos sculos... mais tarde compr eenders; a mim, ensinou -me amar os prprios verdugos... Ela abraava-o, carinhosa, desfeita em lgrimas abundantes. Depois de uma pausa em que a vtima se revelava nos derradeiros instantes da vida material, viu-se que Estevo se agitava em esforos supre mos. Com quem te deixarei? Este meu noivo esclareceu a jovem apon tando o moo de Tarso, que parecia petrificado. O moribundo contemplou-o sem dio e acentuou: Cristo os abenoe... No tenho no teu noivo um inimigo, tenho um irmo... Saulo deve ser bom e generoso; defendeu Moiss at ao fim... Quando conhecer a Jesus, servi-lo- com o mesmo fervor... S para ele a companheira amorosa e fiel... Mas a voz do pregador do Caminho estava agora rouca e quase imperceptvel. Nas vascas da morte, con templava Abigail fraternalmente enternecido. Ouvindo-lhe as ltimas frases, o doutor de Tarso fizera -se lvido. Queria ser odiado, maldito. A compaixo de Estevo, fruto de uma paz que ele, Saulo, jamais conhecera no fastgio das posies mundanas, impressio nava-o fundamente. Entretanto, sem saber por qu, a resignao e a doura do agonizante assaltavam -lhe o corao enrijecido. Trabalhava, porm, intimamente, para no se comover com a cena dolorosa. No se dobraria por uma questo de sentimentalismo. Abomi naria aquele Cristo, que parecia requisit-lo em toda parte, a ponto de colocar -se entre ele e a mulher adorada. O crebro atormentado do futuro rabino suportava a presso de mil fogos. Desprezara o orgulho de famlia e elegera Abigail para companheira de lutas, embora lhe no conhecesse os ascendentes familiares. Amava -a pelos laos da alma, descobrira no seu delicado corao feminino tudo quanto havia sonhado nas cogitaes de ordem tem poral. Ela sintetizava as suas esperanas de moo; era o penhor do s eu destino, representava a resposta de Deus aos apelos da sua juventude idealista. Agora, abrira -se entre ambos um abismo profundo. Irm de Estevo! Ningum ousara afrontar -lhe a autoridade na vida, a no ser aquele ardoroso pregador do Caminho, cujas id ias jamais se poderiam casar com as suas. De testava aquele rapaz apaixonado pelo ideal extico de um carpinteiro, e tinha culminado nos propsitos de vin gana. Se desposasse Abigail, jamais seriam felizes. Ele seria o verdugo, ela a vtima. Alm disso, sua famlia, aferrada ao rigorismo das velhas tradies, no poderia tolerar a unio, depois de conhecidas as circunstncias. Levou as mos ao peito, dominado por angustioso desalento. Em pranto, Abigail acompanhava a agonia dolorosa do irmo, cujos derradeiros minutos se escoavam len tamente. Penosa emoo apossara -se de

98 todas as suas energias. Na dor que a dilacerava nas fibras mais sensveis, parecia no ver o noivo que lhe seguia os me nores movimentos, entre surpreso e estarrecido. Com muito cuidado, a jovem sustinha a fronte do moribundo, depois de haver sentado para concheg -lo carinhosamente. Observando que o irmo lhe lanava o ltimo olhar, exclamou angustiada: Jeziel, no te vs... Fica conosco! Nunca mais nos separaremos!... Ele, quase a expirar, ciciava: A morte no separa... os que se amam... E, como se houvera lembrado algo de muito grato ao corao, arregalou os olhos desmesuradamente. numa expresso de imenso jbilo: Como no Salmo... de David... dizia arrastadamente podemos... dizer... que o amor.. e a misericrdia... seguiram... todos os dias... de nossa vida... (1) A jovem escutava-lhe as derradeiras palavras, como vidssima. Enxugavalhe o suor sanguinolento do rosto, que se iluminava de uma serenidade superior. Abigail... murmurava ainda como num so pro , vou-me em paz... Quisera ouvir-te na prece... dos aflitos e agonizantes... Ela recordou os ltimos momentos do suplcio do genitor, no dia inesquecvel da separao nos calabouos de Corinto. De relance, compreendeu que, ali, outras foras se encontravam em jogo. No mais Licnio Mincio e os sequazes cruis, mas o prprio noivo transfor mado em verdugo, por um terrvel engano. Afagou com mais carinho a cabea sangrenta. Conchegou o moribundo ao corao como se fosse uma adorvel criana. Ento, embora rgido e inquebrantvel na aparncia, Saulo de Tarso observou, mais nitidamente, o quadro que nunca mais lhe sairia da imaginao. Guardando o moribundo no regao fraterno, a jovem elevou o olhar para o alto, mostrando as lgrimas que lhe caam pun gentes. No cantava, mas a orao lhe saa dos lbios como a splica natural do seu esprito a um pai amoroso que estivesse invisvel: Senhor Deus, pai dos que chorara, Dos tristes, dos oprimidos, Fortaleza dos vencidos, Consolo de toda a dor, Embora a misria amarga Dos prantos de nosso erro, Deste mundo de desterro, Clamamos por vosso amor! Nas aflies do caminho, Na noite mais tormentosa, Vossa fonte generosa o bem que no secar... Sois, em tudo, a luz eterna Da alegria e da bonana Nossa porta de esperana Que nunca se fechar. Quando tudo nos despreza

99 No mundo da iniqidade Quando vem a tempestade Sobre as flores da iluso! Pai, sois a luz divina, O cntico da certeza, Vencendo toda aspereza, Vencendo toda aflio. No dia da nossa morte, No abandono ou no tormento, Trazei-nos o esquecimento Da sombra, da dor, do mal... Que nos ltimos instantes, Sintamos a luz da vida Renovada e redimida Na paz ditosa e imortal. (1) Salmo 23, de David. Terminada a prece, Abigail tin ha o rosto orvalhado de pranto. Sob a carcia suave de suas mos, Jeziel aquietara -se. Palidez de neve caracterizava -lhe a face cadavrica, aliada profunda serenidade fisionmica. Saulo compreendeu que ele estava morto. E enquanto a jovem de Corinto se l evantava, cuidadosamente, como se o cadver do irmo requisitasse toda a ternura do seu esprito bondoso, o moo tarsense aproximou -se de cenho carregado e falou com austeridade: Abigail, tudo est consumado e tudo terminou, tambm, entre ns. A pobre criatura voltou-se com assombro. Ento no lhe bastavam os golpes recebidos? Seria possvel que o noivo amado no tivesse uma palavra de conciliao generosa naquela hora difcil da sua vida? Receberia a humilhao mais fria com a morte de Jeziel e ainda p or cima o abandono? Consternada por tudo que viera encontrar em Jerusalm, entendeu que precisava utilizar todas as energias, para no cair nas provas rspidas que lhe haviam sido reservadas. E viu logo que, no orgulho de Saulo, no encontraria consolao. Num momento, chegou s mais latas concluses, quanto ao papel que lhe competia em to embaraosas conjunturas. Sem recorrer sensibilidade feminina, cobrou nimo e falou com dignidade e nobreza: Tudo terminado entre ns, por qu? O sofrimento no dev eria escorraar o amor sincero. No me compreendes? replicou o orgulhoso rapaz... Nossa unio tornou-se inexeqvel. No poderei desposar a irm de um inimigo de maldita memria, para mim. Fui infeliz escolhendo esta ocasio para tua visita a Jerusalm. Sinto-me envergonhado no s diante da mulher com quem nunca mais poderei unir-me pelo matrimnio, como perante os parentes e amigos, pela situao amarga que as circunstncias interpuseram no meu caminho... Abigail estava plida e penosamente surpree ndida. Saulo... Saulo... no te envergonhes perante meu corao. Jeziel morreu estimando-te. Seu cadver nos escuta acentuava com doloroso acento. No posso obrigar-te a desposar-me, mas no transformes nossa afeio em dio surdo...

100 S meu amigo!... Ser-te-ei eternamente grata pelos meses de ventura que me deste. Voltarei amanh para casa de Ruth... No te envergonhars de mim! A ningum direi que Jeziel era meu irmo, nem mesmo a Zacarias! No quero que algum amigo nosso te considere um carrasco. Observando-a naquela generosidade humilde, o moo de Tarso teve mpetos de estreit-la ao corao, como se o fizera a uma criana. Quis avanar, apert-la contra o peito, cobrir-lhe de beijos a fronte bondosa e inocente. Sbito, porm, vieram-lhe mente os seus ttulos e atribuies; via Jerusalm revoltada, tisnando-lhe a reputao de amargas ironias. O futuro rabino no poderia ser vencido; o doutor da Lei rgida, e implacvel, devia sufocar o homem para sempre. Mostrando-se impassvel, replicou em tom spero: Aceito o teu silncio em torno das lamentveis ocorrncias deste dia; voltars amanh para casa de Ruth, mas no deves esperar a continuao das minhas visitas, nem mesmo por cortesia injustificvel, porque, na sinceridade dos de nossa raa, os qu e no so amigos so inimigos. A irm de Jeziel recebia aquelas explicaes com espanto profundo. Ento, abandonas-me inteiramente, assim? perguntou entre lgrimas. No ests desamparada murmurou inflexivelmente , tens os teus amigos da estrada de Jope. Mas, afinal, por que odiaste tanto a meu irmo? Ele foi sempre bondoso.. Em Corinto nunca ofendeu a ningum. Era pregador do malfadado carpinteiro de Na zar esclareceu, contrafeito e rspido ; alm disso, humilhou-se diante da cidade inteira. Abigail, compelida pela severidade das respostas, calou -se inteiramente. Que poder teria o Nazareno para atrair tantas dedicaes e provocar tantos dios? At ali, no se interessara pela figura do famoso carpinteiro, que morrera na cruz, como malfeitor; m as o irmo lhe dissera ter encontrado nele o Messias. Para seduzir um carter cristalino, como Jeziel, o Cristo no poderia ser um homem vulgar. Lembrava o passado do irmo para considerar que, no caso da rebeldia paterna, conseguira manter -se acima dos prprios laos do sangue para admoestar o genitor, amorosamente. Se tivera foras para analisar os atos paternos com o preciso discernimento, era preciso que aquele Jesus fosse muito grande, para que a ele se consagrasse, oferecendo -lhe a prpria vida ao recobrar a liberdade. Jeziel, a seu ver, no se enganaria. Conhecendo-lhe a ndole, do bero, no era possvel que se deixasse iludir em suas convices religiosas. Sentia-se, agora, atraida para aquele Jesus desconhecido e odiado injustamente. Ele ensinara o irmo a bem-querer os prprios verdugos. Que lhe no reser varia, pois, ao seu corao sedento de carinho e de paz? As ltimas palavras de Jeziel exerciam sobre ela uma influncia profunda. Abismada em profundas cogitaes, notou que Saulo abrira a port a, chamando alguns auxiliares, que se pre cipitaram por cumprir-lhe as ordens. Em poucos minutos os despojos de Estevo eram removidos, enquanto amigos numerosos cercavam o jovem par, expansivamente loquazes e satisfeitos. Que isto perguntou um deles a Abigail , ao notar-lhe a tnica manchada de sangue. O sentenciado era israelita atalhou o moo tarsense, desejoso de antecipar explicaes e, como tal, amparamo-lo na hora extrema.

101 Um olhar mais severo deu a entender jovem quanto devia conter as emoes prprias, longe e acima das ocorrncias verdicas. Da a minutos, o velho Gamaliel chegava e solicitava ao ex -discpulo alguns momentos de ateno, em par ticular. - Saulo disse bondoso , espero partir na semana prxima para alm de Damasco. Vou descansar junto de meu irmo e aproveitar a noite da velhice para meditar e repousar o esprito. J fiz a necessria noti ficao no Sindrio e no Templo, e acredito que, dentro de poucos dias, sers efetivamente provido no meu cargo. O interpelado fez um ligeiro gesto de agradecimento, cuja frieza mal disfarava o abatimento que lhe ia na alma. Entretanto prosseguia o generoso rabino, so licitamente tenho um ltimo pedido a fazer-te: que tenho Simo Pedro em conta de um amigo. Esta confisso poder escandallzarte mas, sinto -me bem ao faz-la. Acabo de receber sua visita, pedindo a minha interferncia para que o cadver da vtima de hoje seja entregue igreja do Caminho, onde ser sepultado com muito amor. Sou o intermedirio do pedido e espero n o me recuses o obsquio. Dizeis vtima? perguntou Saulo admirado. A existncia de uma vtima pressupe um algoz e u no sou verdugo de ningum. Defendi a Lei at ao fim. Gamaliel compreendeu a objeo e replicou: No vejas laivo de recriminao nas minhas pa lavras. Nem a hora, nem o local, tampouco, se prestam a discusses. Mas, para no faltar sinceridade que em mim sempre conheceste, devo dizer -te, rapidamente, que venho chegando a profundas concluses a respeito do chamado carpintei ro de Nazar. Tenho refletido ma duramente na sua obra entre ns; todavia, estou velho e alquebrado para iniciar qualquer movimento renova dor no seio do judasmo. Em nossa existncia chega uma fase em que no nos lcito intervir nos problemas coletivos; mas, em qualquer idade, podemos e devemos operar a iluminao ou o aprimoramento de ns mesmos. o que vou fazer. O deserto, na majestade silenciosa do insulamento, constituiu sempre a seduo dos nossos antepassados. Sairei de Jerusalm, fugirei do esc ndalo que as minhas novas idias e atitudes certo provocariam; buscarei a solido para encontrar a verdade. Saulo de Tarso estava estupefato. Tambm Gama liel parecia sofrer a influenciao de estranhos sortil gios! Sem dvida, os homens do Caminho o enfeitiaram, desbaratando-lhe as ltimas energias... o velho mestre acabara capitulando, numa atitude de conseqn cias imprevisveis! Ia impugnar, discutir, cham-lo realidade, quando o venerando mentor da mocidade fari saica, deixando entrever que perc ebia as vibraes anta gnicas do seu esprito ardoroso, sentenciou: J sei o teor da tua resposta ntima. Julgas -me fraco, vencido, e cada qual analisa como pode; mas no me leves ao enfaro das controvrsias. Aqui estou somente para solicitar-te um favor e espero no mo negues. Poderei providenciar para remover os despojos de Estevo imediatamente? Via-se que o moo de Tarso hesitava, premido por singulares pensamentos. Concede, Saulo!... o ltimo obsquio ao velho amigo!... Concedo disse afinal. Gamaliel despediu-se com um gesto de sincero reco nhecimento.

102 Novamente rodeado de muitos amigos, que procura vam alegr-lo, o jovem doutor da Lei revelava-se muito alheio de si mesmo. Debalde erguia a taa das saudaes. O olhar vago, cismativo, demonst rava o profundo alheamento em que se engolfara. Os inesperados aconteci mentos acarretaram-lhe mente um turbilho de pensamentos angustiados. Queria pensar, desejava recolher -se em si mesmo para o exame necessrio das novas perspec tivas do seu destino, mas, at ao pr do sol, foi obrigado a manter -se no quadro das convenes sociais, atendendo aos amigos at ao fim. Alegando necessidade de trocar as vestes ensangen tadas, Abigail retirara-se logo aps a entrevista de Ga maliel. Na casa de Dalila, entretanto, a pobrezinha foi aco metida de febre alta, penalizando e alarmando a todos os que l se encontravam. Ao cair da noite, Saulo regressava ao lar da irm, onde lhe comunicaram o estado da enferma. Resolvido a imprimir novos rumos sua vida, pro curou sufocar a prpria emoo para encarar os fatos com a naturalidade possivel. Em lgrimas, a jovem de Corinto pediu que a re conduzissem casa de Zacarias, receando a marcha da enfermidade. Em vo, Dalila e os parentes procuraram intervir com recursos afet uosos. A splica de Abigail ao esprito enrgico de Saulo foi exposta comovedora -mente e, dentro da severidade que lhe caracterizava as atitudes, o ex -discpulo de Gamaliel tomou todas as pro vidncias para satisfaz-la. E noitinha, com muito cuidado, mo desta carreta saa de Jerusalm pela estrada de Jope. Ruth recebeu a jovem nos braos, emocionada e aflita. Ela e o marido recordaram, ento, que, somente com a morte do pai, Abigail tivera febre to alta, acompanhada de abatimento to profundo. De cenho carregado, Saulo os ouvia, esforando-se por dissimular a emoo. E enquanto os amigos da jovem procuravam assisti-la carinhosamente, o futuro rabino, sucumbido num bulco de idias antagnicas, dirigia -se para Jerusalm, com inteno de no mais voltar a Jope.

103

9 Abigail crist
Desde o martrio de Estevo, agravara -se em Jerusalm o movimento de perseguio a todos os disc pulos ou simpatizantes do Caminho. Como se fora tocado de verdadeira alucinao, ao substituir Gamaliel nas funes religiosas mais importantes da Cidade, Saulo de Tarso deixava -se fascinar por sugestes de fanatismo cruel. Impiedosas devassas foram ordenadas a respeito de todas as famlias que revelassem inclinao e sim patia pelas idias do Messias Nazareno. A igreja modesta, onde a bondade de Pedro prosseguia socorrendo os mais desgraados, era rigorosamente guardada por sol dados, com ordem de impedir as prdicas que represen tavam o brando consolo dos infelizes. Obcecado pela idia de resguardar o patrimnio farisaico, o moo tarsense entregava-se aos maiores desmandos e tiranias. Homens de bem foram expulsos da cidade por meras suspeitas. Operrios honestos e at mes de famlia eram interpelados em escandalosos processos pblicos, que o per seguidor fazia questo de movimen tar. Iniciou-se um xodo de grandes propores, como Jerusalm de h muito no via. A cidade comeou a despovoar-se de trabalhadores. O Caminho havia seduzido para as suas doces consolaes a alma do povo, cansada na incom preenso e no sacrifcio. Livre das prestigiosas adver tncias de Gamaliel, que se retirara para o deserto, e sem a carinhosa assistncia de Abigail, que lhe facultava generosas inspiraes, o futuro rabino parecia um louco, em cujo peito o corao estivesse ressequido. Debalde, mulhere s indefesas suplicavam -lhe piedade; inutilmente, crianas misrrimas pediram complacncia para os pais, abandonados como prisioneiros infelizes. O moo de Tarso parecia dominado por uma indi ferena criminosa. As rogativas mais sinceras encon travam no seu esprito um rochedo spero. Incapaz de compreender as circunstncias que lhe haviam modifi cado os planos e esperanas da vida, imputava o insucesso dos seus sonhos de mocidade quele Cristo que no conseguira entender. Odi -lo-ia enquanto vivesse. No sendo possvel encontr-lo para uma vingana di reta, persegui-loia na pessoa dos seus caudatrios, atra vs de todos os caminhos. A seu ver, era ele, o carpinteiro annimo, o causador dos seus fracassos em relao ao amor de Abigail, agora envenenado no s eu corao impulsivo por sentimentos estranhos, que, dia a dia, ca vavam profundos abismos entre sua figura inolvidvel e as lembranas que lhe eram mais carinhosas. No mais voltara casa de Zacarias, e, embora os amigos da estrada de Jope instassem por suas notcias, mantinha-se irredutvel no crculo do seu egosmo sufocante. De vez em quando, sentia-se premido por uma saudade singular. Experimentava imensa falta da ternura de Abigail, cuja lembrana nunca mais se lhe havia apartado da alma enrijecida e ansiosa. Mulher alguma poderia substitui -la no carinho do seu corao. Entre angstias extremas, recordava a agonia de Estevo, sua invejvel paz de conscincia, as palavras de amor e de perdo; em seguida, via a noiva genuflexa, implorando -lhe amparo com um claro de generosidade nos olhos splices. Jamais esqueceria aquela prece angustiada e comovedora, que ela fizera ao abraar o irmo nos der radeiros instantes de vida. No obstante a perseguio cruel que o transformara em mola -central de todas as atividades contra a igreja humilde do Caminho, Saulo sentia que as

104 necessidades espirituais se multiplicavam no esprito sedento de consolao. Oito meses de lutas incessantes passaram sobre a morte de Estevo, quando o moo tarsense, capitulando ante a sa udade e o amor que lhe dominavam a alma, resolveu rever a paisagem florida da estrada de Jope, onde por certo reconquistaria o afeto de Abigail, de maneira a reorganizarem todos os projetos de um futuro ditoso. Tomou o carro minsculo com o corao opresso . Quantas hesitaes no vencera para retornar antiga situao, humilhando a vaidade de homem convencionalista e inflexvel! A luz crepuscular enchia a Natureza de reflexos de ouro fulgurante. Aquele cu muito azul, a verdura agreste, as brisas caridosas da tarde, eram os mesmos. Sentia -se reviver. Sonhos e esperanas continuavam, tambm, intangveis. E refletia na melhor maneira de reaver a dedicao da mulher escolhida, sem humilhao para sua vaidade. Contar -lheia sua desesperao, diria das suas in snias, da continuidade do imenso amor que nenhuma circunstncia conseguira destruir. Embora mantivesse firme o propsito de omitir toda e qualquer aluso ao carpinteiro de Nazar, falaria a Abigail do remorso por no lhe haver estendido mos amigas no ins tante em que todas as esperanas de sua alma feminina se haviam abalado, ante o imprevisto da morte dolorosa do irmo, em circunstncias to amargas. Esclareceria os detalhes de seus sentimentos. Havia de referir -se recordao indelvel da sua prece angu stiosa e ardente, quando Estevo penetrava os umbrais da morte. Atra-la-ia ao corao que jamais a esquecera, beijar -lhe-ia os cabelos, formularia novos projetos de amor e felicidade. Mergulhado em tais pensamentos, atingiu a porta de entrada, identifica ndo as roseiras em flor. O corao batia-lhe descompassado, quando Zacarias surgiu com grande surpresa. Um abrao demorado assi nalou o reencontro. Abigail foi objeto de sua primeira interrogao. Com estranheza notou que Zacarias en tristeceu. Pensei que algum de teus amigos j te houvesse levado a desagradvel notcia - comeou dizendo, enquanto o jovem buscava ouvi -lo ansioso. Abigail, h mais de quatro meses, adoeceu dos pulmes e, para falar com franqueza, no temos qualquer esperana. Saulo fizera-se lvido. Logo depois que voltou precipitadamente de Je rusalm, esteve mais de um ms entre a vida e a morte. Em vo nos esforamoS, eu e Ruth, para restituir-lhe o vio e as cores da juventude. A pobrezinha entrou a definhar e, em pouco tempo, acamou-se abatida. Solicitei tua presena, com ansiedade, a fim de resolvermos o possvel em seu benefcio, mas no apareceste. Pare ciame que um ambiente novo lhe proporcionaria o resta belecimento da sade, mas, faltaram-me os recursos para uma iniciativa ma is ampla, tal como se impunha. Mas, Abigail fez alguma queixa a meu respeito? perguntou Saulo, aflito. De modo algum. Alis, o regresso inesperado de Jerusalm, a enfermidade sbita e teu injustificvel afastamento desta casa eram de molde a causar-nos dvidas e receios; mas logo se verificaram melhoras positivas, aps o perodo mais agudo da febre, e ela nos tranqilizou a respeito. Explicou a necessidade da tua ausncia, disse estar ciente dos teus muitos afazeres e

105 encargos polticos; referiu -se com gratido ao acolhimento que lhe dispensaram teus parentes e, quando Ruth, para confort -la, qualifica de ingrato o teu procedimento, Abigail sempre a primeira a defender -te. Saulo quis dizer alguma coisa, enquanto Zacarias fazia uma pausa, mas nada lhe ocorreu mente. A emoo que lhe causava a nobreza espiritual da noiva amada, paralisava-lhe as idias. Apesar do seu esforo para tranqilizar -nos continuava o marido de Ruth , temos a impresso de que nossa filha adotiva se encontra dominada por desgostos profundos, que procura ocultar. Enquanto podia andar, visitava os pessegueiros, mesma hora em que costumava faz -lo contigo. A princpio, minha mulher surpreendeu -a chorando, nas sombras da noite; mas, em vo procuramos sondar a causa de seus ntimos padecimentos. O nico motivo que alegava era justamente o da enfermidade, que comeava a minar -lhe o organismo. Mais tarde estagiou uma semana, por aqui, um pobre velho chamado Ananias. Deu-se ento um fato estranho: Abigail encontrou -o em casa dos nossos rendeiros e, todas as tardes, detinha -se a ouvi-lo horas a fio, manifestando da para c muita fortaleza espiritual. Ao despedir -se, o pobre mendigo deu-lhe como lembrana alguns pergaminhos com os ensinamentos do famoso carpinteiro de Nazar... Do carpinteiro? atalhou Saulo evidentemente contrariado. E depois? Tornou-se dedicada leitora do chamado Evan gelho dos galileus. Consideramos a convenincia de afast -la de semelhante novidade espiritual, mas Ruth ponderou ser essa, agora, a sua n ica distrao. Com efeito, desde que comeou a falar no discutido Jesus Nazareno, observamos que Abigail se enchera de profundas consolaes. E o fato que no mais a vimos chorar, embora se lhe no apagasse do semblante aba tido a dolorosa expresso de amargura e melancolia. Sua conversao, da por diante, parece haver adquirido inspiraes diferentes. A dor transformou -se-lhe em confortadora expresso de alegria ntima. E fala a teu respeito com um amor cada vez mais puro. D impres so de haver descoberto nos misteriosos escaninhos da alma, a energia de uma vida nova. Depois de um suspiro, Zacarias terminava: E, contudo, a mudana no alterou a marcha da enfermidade que a. devora devagarinho. Dia a dia, vemo -la inclinar-se para o tmulo, como flor q ue tomba do hastil ao sopro do vento forte. Saulo experimentava indisfarvel angstia. Penosa emoo revolvia -lhe a alma generosa e sensvel. Como definir -se? Esmagavam-lhe o esprito amargurosas interrogaes. Quem era, afinal, aquele Jesus que o topava em toda parte? O interesse de Abigail pelo Evangelho perseguido revelava a vitria do carpinteiro nazareno a contrastar os prprios sonhos da sua mocidade. Mas, Zacarias perguntou irritadio o doutor de Tarso , por que no impediste semelhante contac to? Esses velhos feiticeiros percorrem as estradas disseminando a confuso. Surpreende -me essa condescendncia, porqanto nossa fidelidade Lei no admite, ou, pelo menos, nunca dever admitir transigncias. O interpelado recebeu a recriminao com seren idade e acentuou: Antes de tudo, importa considerar que pedi em vo o socorro da tua

106 presena, para orientar-me. E, alm do mais, quem teria coragem de sonegar o remdio ao doente amado? Desde que lhe vi a resignao santificada, fiz o propsito de no m e referir aos seus novos pontos de vista em matria de crena religiosa. E como Saulo estivesse engolfado em profundas cismas, sem saber o que responder, o bom homem re matou: Vem comigo, vers com os prprios olhos!... O rapaz seguiu-lhe os passos, cambaleando. As idias baralhavam -Se-lhe no crebro dolorido. Aquelas notcias inesperadas envenenavam -lhe o corao. Reclinada no leito, assistida pela afeio maternal de Ruth, a moa de Corinto estampava no rosto um profundo abatimento. Muito magra, a epide rme adquirira a cor do marfim, mas o olhar lcido denotava absoluta calma espiritual. Carinhosa serenidade estam pava-se-lhe na fisionomia entristecida. De vez em quando, renovava-se a dispnia com prolongada aflio, vol tandose ento para a janela abe rta, como se dali esperasse remdio ao seu cansao, atravs das brisas frescas que chegavam do seio generoso da Natureza. Ao v-la, Saulo no dissimulou o seu espanto. A jovem, por sua vez, recebendo a jubilosa surpresa, to mou-se de sincera e transbordan te alegria. Saudaes afetuosas se trocaram entre ambos, en quanto os olhos traduziam a saudade angustiosa com que haviam esperado aquele momento. O futuro rabino acariciou-lhe as mos mimosas, que pareciam agora modeladas em cera translcida. Falaram da e sperana que os alentara, constante, antes do reencontro. Notando que eles desejavam ficar ss, para confidenciar mais vontade, Zacarias e Ruth retiraram -se discretamente. Abigail! exclamou Saulo comovidssimo, logo que se viram a ss abdiquei o meu orgulho e a minha vaidade de homem pblico para vir at aqui, perguntar se me perdoaste, se me no esqueceste! Esquecer-te? respondeu ela de olhos midos. Por mais rude e longa que seja a estao de sol ardente, a folha do deserto no poder esquecer a chuva benfica que lhe deu vida. No me fales, igualmente, em perdo, pois acaso poder algum perdoar -se a si mesmo? E ns, Saulo, pertencemo -nos um ao outro para a eternidade. No me disseste, muitas vezes, que eu era o corao do teu crebro? Ouvindo o timbre caricioso daquela voz amada, o jovem de Tarso comovia se nas entranhas do prprio ser arrebatado e ardente. Aquela humildade e aquele tom de ternura penetravam -lhe o corao, reconquistando -lhe o discernimento para o caminho reto. Guardando, entre as suas, as mos plidas da noiva, exclamou com um lampejo de alegria nos olhos: Por que dizes que eras o corao, se ainda s e s -lo-s para sempre? Deus abenoar nossas espe ranas. Realizaremos nosso ideal. Voltei para levar-te comigo. Teremos um lar, sers nele a rainha!... Dominada por indefinvel alegria, a noiva, que o contemplava com lgrimas, murmurou: Desconfio, Saulo, que os lares da Terra no foram feitos para ns!... Deus sabe quanto desejei, ardente mente, ser a me carinhosa de teus filhos; como conservei o ideal acima de todas as circunstncias, para aformo sear tua existncia com o meu carinho! Desde menina, em Corinto, vi mulheres que

107 desbaratavam os tesouros do Cu, simbolizados no amor do esposo e dos filhinhos; e pensei que o S enhor me concederia o mesmo patrimnio de esperanas divinas, pois aguardava as bnos do santurio domstico para glorific-lo de todo o corao. Para exalt -lo, idealizei a vida do homem amado, que me auxiliaria a erguer o altar da prole; e, assim que m e chegaste, organizei vastos planos de uma vida santa e venturosa, na qual pudssemos honrar a Deus. Saulo escutava comovido. Nunca lhe observara ta manha largueza de raciocnio e lucidez, naquele tom de ternura tranqila. Mas o Cu prosseguiu resignada retirou-me as possibilidades de semelhante ventura na Terra. Nos meus primeiros dias de solido, visitava os lugares ermos, como a procurar -te, requisitando o socorro do teu afeto. Os pessegueiros de nossa predileo pareciam dizer que nunca mais voltari as; a noite amiga aconselhava -me a esquecer; o luar, que me ensinaste a bem querer, agravava as minhas recordaes e amortecia as minhas esperanas. Da peregrinao de cada noite, voltava com lgri mas nos olhos, filhas do desespero do corao. Embalde pr ocurava tua palavra confortadora. Sentia -me profundamente s. Para lembrar e seguir tuas advertncias, recordava que me chamaste a ateno, ltima vez que nos encontramos, para a amizade de Zacarias e de Ruth. verdade que no tenho outros amigos mais f iis e generosos que eles; entretanto, no lhes poderia ser mais pesada na vida, alm do que sou. Evitei, ento, con fiar-lhes minhas angstias. Nos primeiros meses da tua ausncia, amarguei sem consolo a minha grande desdita. Foi quando surgiu aqui um vel hinho respeitvel, chamado Ananias, que me deu a conhecer as luzes sagradas da nova revelao. Conheci a histria do Cristo, o Filho de Deus Vivo; devorei o seu Evangelho de redeno, edi fiquei-me nos seus exemplos. Desde essa hora, compreen di-te melhor, conhecendo a minha prpria situao. Sbito acesso de tosse cortou -lhe a narrativa. As palavras da noiva caam -lhe no corao como gotas de fel. Nunca experimentara dor moral to aguda. Verificando a sinceridade natural, o carinho doce daquelas confisses, sentia-se pungido de acerbos remorsos. Como pudera abandonar, assim, a escolhida de sua alma, olvidando -lhe a fidelidade e o amor? Onde encontrara tamanha dureza de esprito para esquecer deveres to sagrados? Agora, vinha encontr -la exnine, desiludida de realizar na Terra os sonhos da juventude. Alm de tudo, o carpinteiro odiado parecia tomar -lhe o lugar no corao da noiva adorada. Naquele momento, no experimentava apenas o desejo de lhe arrasar a doutrina e os adeptos, mas sentia cimes dele na alma caprichosa. De que poderes podia dispor o nazareno obscuro e martirizado na cruz, para conquistar os sentimentos mais puros da noiva carinhosa? Abigail disse comovido , abandona as idias tristes que poderiam envenenar os sonhos de nossa mo cidade. No te entregues a iluses. Renovemos nossas esperanas. Breve estars restabelecida. Sei que me per doaste a morte de teu irmo, e minha famlia te receber em Tarso com jbilos sinceros! Seremos felizes, muito felizes!... Seus olhos pareciam pairar nu ma regio de sonhos deliciosos, procurando reavivar no corao amado os seus projetos de felicidade terrena. Ela, porm, misturando sorrisos e lgrimas, acres centava: Francamente, querido, eu tambm desejaria re viver!... Ser tua,

108 entretecer teus sonhos de juventude, inventar estrelas para o cu da tua existncia; tudo isso constitui meu ideal de mulher!... Ah! se pudesse, buscaria os teus parentes com amor, haveria de con quist-los para o meu corao, ao preo de um grande afeto; mas, pressinto que os planos de Deus so diferen tes, no que concerne aos nossos destinos. Jesus cha mou-me para a sua famlia espiritual... Ai de mim! exclamou Saulo cortando -lhe a palavra em toda parte, topo expresses do carpinteiro de Nazar! Que flagelo! No repitas semelhante coisa. Deus no seria justo se te seqestrasse ao meu afeto. -Quem poderia, ento, como esse Cristo, interpor -se aos nossos votos? Mas Abigail fixou-o com um gesto splice e falou: Saulo, de que nos valeria a desesperao? No ser melhor incl inarmonos com pacincia aos sagrados desgnios? No alimentemos dvidas prejudiciais. Este leito de meditao e de morte, O sangue, vrias vezes, j me golfou prenunciando o fim. Mas ns cremos em Deus e sabemos que esse fim apenas corporal. Nossa alm a no morrer, amar-nos-emos eternamente... No concordo respondia ele extremamente aflito , essas presunes so fruto de ensinamentos absurdos, quais os desse fantico nazareno que morreu na cruz, entre a humilhao e a covardia. Nunca assim foste, melanclica e desalentada; somente os sortilgios galileus podiam convencer-te de tais absurdos funestos. Mas, procura raciocinar por ti mesma! Que te deu o crucificado seno tristeza e desolao? Enganas-te, Saulo! No me sinto desanimada, embora convic ta da impossibilidade de minha ventura terrena. Jesus no foi um mestre vulgar de sortilgios, foi o Messias dispensador de consolao e vida. Sua influncia renovou-me as foras, saturou-me de bom nimo e verdadeira compreenso dos desgnios supremos. Seu Evangelho de perdo e amor o tesouro di vino dos sofredores e deserdados do mundo. O jovem no conseguia dissimular a irritao que lhe vagava na alma. Sempre o mesmo refro disse confuso invariavelmente, a afirmativa de ter vindo para os infeli zes, para os doentes e infortunados. Mas, as tribos de Israel no se compem apenas de criaturas dessa es pcie. E os homens valorosos do povo escolhido? E as famlias de tradies respeitveis? Estariam fora da influncia do Salvador? Tenho lido os ensinamentos de Jesus respondeu a moa com firmeza e suponho compreender as tuas objees. O Cristo, cumprindo a sagrada palavra dos profetas, revela -nos que a vida um conjunto de nobres preocupaes da alma, a fim de que marchemos para Deus pelos cami nhos retos. No podemos conceber o Criador como juiz ocioso e isolado, seno como Pai desvelado no benefcio de seus filhos. Os homens valo rosos a que te referes, os forros de enfermidades e so frimentos, na posse das bnos reais de Deus, deviam ser filhos laboriosos, preocupados com o rendimento da tarefa que foram chamados a cumprir, a prol da feli cidade de seus irmos. Mas, no mundo, temos contra nossas tendncias superiores o inimigo que se instala em nosso prprio corao. O egosmo ataca a sade, o cime prejudica o mandato divino, como a ferrugem e a traa que inutilizam nossas vestes e instrumentos, quando nos descuidamos. So poucos os que se recor dam da proteo divina, nos dias alegres da fartura, como rarssimos os que trabalham revelia do aguilho. Isso demonstra que o Cristo um roteiro para todos,

109 constituindo-se em consolo para os que choram e orien tao para as almas criteriosas, chamadas por Deus a contribuir nas santas preocupaes do bem. Saulo estava impressionado com aquela cla reza de raciocnio. Mas a conversao exigira da enferma maior esforo e conseqente fadiga. A respirao tornara-se difcil, e no tardou que o sangue lhe borbotasse do peito em prolongada hemoptise. Aquele sofrimento, adornado de ternura e humildade, comovia e exasperava profun damente o noivo. Compreendeu que seria impiedoso atacar perante a noiva aquele Jesus que lhe cumpria perseguir at ao fim. No queria crer que a sua Abigail estivesse nas vsperas da morte. Preferia encarar o futuro com otimismo. Restabelecida, f-la-ia voltar aos seus antigos pontos de vista. No toleraria a intromis so do Cristo no santurio domstico. No esforo in trospectivo, entretanto, concluiu que precisava dar uma trgua aos seus pensamentos antagnicos, para cogitar dos problemas essenciais da sua prpria tranqilidade. A jovem enferma, aps a crise que durara minutos longos e tristes, tinha os grandes olhos serenos e lci dos. Contemplando-a naquela doce atitude de suprema resignao, Saulo de Tarso experimentou enternecedoras comoes ntimas. Seu temperamento arrebatado entregava-se facilmente s impresses extremadas. Aproximando-se mais da noiva amada, tinha os olhos midos. Desejou acarici-la como se o fizesse a uma criana. Abigail murmurou ternamente , no falemos mais de idias religiosas. Perdoa-me! Recordemos nosso porvir de flores, esqueamos tudo para consolidar as melhores esperanas. E as palavras lhe borbulhavam ardentes de emo o. O carinho que evidenciavam era sintoma do arre pendimento e das aspiraes nobres e sinceras que lhe trabalhavam, agora, no esprito angustiado. Entretanto, como se fora presa de singular abatimento depois do esforo despendido, a jovem de Corinto estava lnguida, receando prosseguir no colquio, em virtude dos acessos de tosse que a ameaavam freqentemente. O noivo, preocupado, compreendeu a situao e, apertando -lhe as mos transparentes, beijou -as enternecido. Precisas repousar disse com inflexo cari nhosa , no te preocupes por minha causa. Dar-te-ei de minhas prprias foras. Breve estars restabelecida. E, depois de envolv-la num olhar cheio de gratido e infinita ternura, rematava: Voltarei a ver-te todas as noites que possa afas tar-me de Jerusalm, e logo que puderes voltaremos a ver o luar, l no j ardim, para que a Natureza abenoe os nossos sonhos, sob as vistas de Deus. Sim, Saulo disse pausadamente , Jesus nos conceder o melhor. De qualquer modo, no entanto, esta rs no meu corao, sempre, sempre... O doutor da Lei ia despedir -se, mas refletiu que a noiva nada lhe dissera com referncia ao irmo. A ge nerosidade daquele silncio impressionava -o. Preferia ser acusado, discutir o feito com as suas penosas circunstn cias, para que tambm se justificasse. Mas, em vez de reprimendas, encontrava carcias, em vez de exprobraes, uma tranqilidade generosa, com que a meiga jovem sabia ocultar as profundas feridas que lhe iam nalma. Abigail exclamou algo hesitante , antes de partir, quisera saber francamente se me desculpaste pela morte de Es tevo. Nunca mais pude falar te das contingncias que me levaram a to triste desfecho; no entanto, estou

110 convicto de que tua bondade olvidou minha falta. Por que te recordas disso? respondeu-lhe esforando-se por manter a voz firme e clara. Minhalma est agora tranqila. Jeziel est com o Cristo e morreu legando-te um pensamento amistoso. Que poderia eu reclamar de minha parte, se Deus tem sido to misericordioso para comigo? Ainda agora, estou agradecendo ao Pai justo, de todo o corao, a ddiva da tua presena nesta casa. H muito vinha pedindo ao Cu no me dei xasse morrer sem te rever e ouvir.. Saulo calculou a extenso daquela generosidade es pontnea e teve os olhos midos. Despediu-se. A noite fresca estava repleta de sugestes para o seu esprito. Nunca meditara nos insondveis desgnios do Eterno, como naquele momento em que recebera to profundas lies de humildade e amor, da mulher amada. Experi mentava na alma opressa o embate de duas foras antagnicas, que lutavam entre si para a pos se do seu corao generoso e impulsivo. No compreendia Deus seno como um senhor po deroso e inflexvel. sua vontade soberana, dobrar -se-iam todas as preocupaes humanas. Mas comeava a perquirir o motivo de suas dolorosas inquietudes. Por que no encontrava, em parte alguma, a paz anelada ardentemente? E, todavia, aquela gente miservel do Caminho entregava -se s algemas do crcere, sorridente e tranqila. Homens enfermos e valetudinrios, isentos de qualquer esperana do mundo, suportavam -lhe as perseguies com louvores no corao. O prprio Estevo, cuja morte lhe servira de exemplo inesquecvel, aben oara-o pelos sofrimentos recebidos por amor ao carpin teiro de Nazar. Aquelas criaturas desamparadas goza vam de uma tranqilidade que ele desconh ecia, O quadro da noiva doente no lhe saa dos olhos. Abigail era sen svel e afetuosa, mas lembrava sua ansiedade feminina, a intensidade de suas preocupaes de mulher, quando, eventualmente, no conseguia comparecer com pontualidade no adorvel recanto da estrada de Jope. Aquele Jesus desconhecido proporcionara -lhe foras ao corao. Se era inconteste que a enfermidade lhe extinguia a vida aos poucos, tambm evidente era o rejuvenescimento das suas energias espirituais. A noiva falara -lhe como que tocada de novas inspiraes; aqueles olhos pareciam con templar interiormente a paisagem de outros mundos. Essas reflexes no lhe deram ensejo admirao da Natureza. Reentrando em Jerusalm, guardou a impres so de que despertava de um sonho. sua frente de senhavam-se as linhas majestosas do grande santurio. O orgulho de raa falava-lhe mais forte ao esprito. Era impossvel conferir superioridade aos homens do Cami nho. Bastou a viso do Templo para que encontrasse em si mesmo os esclarecimentos que desejava. A seu ver, a serenidade dos discpulos do Cristo provinha, natural mente, da ignorncia que lhes era apangio. Geralmente, os que se afeioavam aos galileus eram, apenas, criaturas que o mundo desclassificara pela decadncia fsica, pela educao fa lha, pelo supremo abandono. O homem de responsabilidade, por certo, no poderia encontrar a paz a preo to vil. Figurarase-lhe haver resolvido o pro blema. Continuaria a luta. Contava com o breve restabelecimento da noiva; logo que possvel desposaria Ab igail e, com fcilidade, dissuadi-la-ia dos fantasiosos quo peri gosos engodos daqueles ensinamentos condenados. Do mbito do seu lar, feliz, prosseguiria na perseguio de quantos esquecessem a Lei, trocando -a por outros princpios.

111 Esses raciocnios lhe acalmaram, de certo modo, as inquietaes. Mas, no dia seguinte, manh alta, um mensageiro de Zacarias golpeava lhe a alma com uma notcia grave: Abigail piorara, estava agonizante! Incontinenti, tomou o caminho de Jope, ansioso de arrebatar a bem -amada ao perigo iminente. Ruth e o marido estavam desolados. Desde a ma drugada, a enferma cara em penosa prostrao. Os vmitos de sangue sucediam -se ininterruptos. Dirse-ia que s esperava a visita do noivo para morrer. Saulo escutou -os, lvido como cera. Mudo, dirigiu-se para o quarto, onde o ar fresco penetrava embalsamado, trazendo a mensagem das flores do pomar e do jardim, que pareciam enviar despedidas s mos delicadas e carinho sas que lhes haviam dado a vida. Abigail recebeu-o com um raio de infinita alegria nos olhos translcidos. O tom de marfim do semblante abatido acentuara -se rapidamente. O peito arfava -lhe precpite, o corao batia sem ritmo. Sua expresso geral evidenciava a derradeira agonia. Saulo aproximou -se angustiado. Pela primeira vez na vida, sentia-se trmulo diante do irremedivel. Aquele olhar, aquela palidez de mrmore, aquela aflio tocada de angstia. anuncia vam-lhe o desenlace. Depois de inquiri-la, quanto razo daquele abatimento inesperado, tomou-lhe as mos flcidas, banhadas do suor frio dos moribundos. Como foi isso, Abigail? dizia perturbado ainda ontem, deixei-te to esperanado... Pedi sinceramente a Deus te curasse para mim!... Extremamente sensibilizados, Zacarias e sua mulher afastaram -se. Vendo que a noiva tinha imensa dificuldade em expor as ltimas idias, Saulo ajoelhou-se a seu lado, cobriu-lhe as mos de beijos ardentes. A agonia dolorosa parecia-lhe o sofrimento injustificvel, que o cu houvera enviado a um anjo. Ele, que trazia o esprito res secado pela hermenutica das leis humanas, sentiu que chorava intensamente pela primeira vez. Lendo -lhe a sensibilidade atravs das lgrimas que lhe desciam silenciosamente dos olhos, Abigail esboou um gesto de carinho com dificuldade infinita. Conhecia S aulo e comprovara-lhe a rigidez do carter. Aquele pranto revelava o calvrio ntimo do bem-amado, mas demonstrava, igual mente, o alvorecer de uma vida nova para o seu esprito. No chores, Saulo murmurou dificilmente a morte no o fim de tudo... Quero-te comigo em toda a vida replicou o rapaz desfeito em lgrimas. E, contudo, preciso morrer para vivermos ver dadeiramente acrescentava a agonizante, cortando as palavras com a respirao opressa. Jesus nos ensinou que a semente caindo na terra fica s, mas se morrer d muitos frutos!... No te rebeles contra os desgnios supremos que me arrebatam do teu convvio material! Se nos unssemos pelo matrimnio, talvez tivssemos muitas alegrias; teramos um lar com os nossos filhos; mas destruindo nossas esperanas de uma felicidade passa geira na Terra, Deus nos multiplica os sonhos genero sos... Enquanto esperarmos a unio indissolvel, auxiliar-te-ei de onde estiver e te consagrars ao Eterno, em esforos sublimes e redentores... Via-se que a agonizante movimentava recursos su premos para pronunciar as derradeiras palavras.

112 Quem te deu semelhantes idias? perguntou o jovem ralado de angstia. - Esta noite, depois que partiste, senti que algum se aproximava enchendo o quarto de luz... Era Jeziel que vinha ver -me... Ao avist-lo, lembreime de Jesus no inefvel mistrio da sua ressurreio. Anunciou -me que Deus santificava os nossos propsitos de ventura, mas que eu seria levada ainda hoje vida espiritual. Ensinou-me a quebrar o egosmo de minhalma, encheu me de bom nimo e trouxe -me a grata nova de que Jesus ama -te muito, tem esperanas em ti!... Refleti, ento, que seria til entregar -me jubilosa s mos da morte, pois, quem sabe, se ficasse no mundo no iria perturbar a misso que o Salvador te destinou... Jeziel afirmou que ns te ajudaremos de um plano mais alto! Por que, ento, deixarei de ser tua companheira?... Seguirei teus passos no caminho, levar -te-ei onde se encontrem nossos irmos do mundo, em abandono, auxiliarei teus raciocnios a descobrir sempre a verdade!... Ainda no aceitaste o Evangelho, mas Jesus bom e ter algum meio de nos unir os pensamentos na verdadeira com preenso!... O esforo da moribunda havia sido imenso. A voz extinguira -se-lhe na garganta. De seus olhos, profundamente lcidos, as lgrimas corriam abundantes. Abigail! Abigail! gritava Saulo desesperado. Mas, aps longos minutos de angustiosa ansiedade, ela dizia num arranco supremo: Jeziel j veio ... buscar -me... Instintivamente, Saulo com preendeu que era chega do o momento fatal. Em vo chamou pela moribunda, cujos olhos se empanavam; debalde lhe beijou as mos geladas, agora cobertas de um palor de neve translcida. Como louco, gritou por Zacarias e Ruth. Esta, soluante, desfeita em pran to, abraou-se a Abigail que, desde a morte do filho, resumia todo o seu tesouro maternal. A agonizante fixou o olhar, respectivamente, em cada um, como a evidenciar amoroso agradecimento. Depois... uma s lgrima silenciosa foi o seu ltimo adeus. Do jardim prximo chegavam perfumes brandos; o cu crepuscular tonalizava-se de nuvens aurifulgentes, enquanto os pssaros em recolhida cruzavam os ares alegremente... Pesada amargura abatera -se sobre a manso da estrada de Jope. Alara -se ao cu a filha dileta, a noiva amada, a amiga carinhosa das flores e dos passarinhos. Saulo de Tarso ali se deixou ficar mudo, estarrecido enquanto Ruth, lavada em lgrimas, cobria de rosas a morta adorada, que parecia dormir.

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10 No caminho de Damasco
Durante trs dias, Saulo deixou-se ficar em companhia dos amigos generosos, recordando a noiva ines quecvel. Profundamente abatido, procurava remdio para as mgoas ntimas, na contemplao da paisagem que Abigail tanto amara. Como triste consolo ao corao deses perado, buscava inteirar-se das preocupaes da morta nos ltimos tempos e, de olhos midos, ouvia as referncias carinhosas de Ruth a tudo que se relacionava com a morta querida. Acusava a si prprio de no haver chegado mais cedo para arrebat -la enfermidade dolorosa. Pensamentos amargos o atormentavam, tomado de angustioso arrependimento. Afinal, com a rigidez das suas paixes, aniquilara todas as possibilidades de ventura. Com o rigorismo da sua perseguio implacvel, Estevo encontrara o suplcio terrvel; com o orgulho inflexvel do corao, atirara com a noiva ao antro indevassvel do tmulo. Entretanto, no podia esquecer que devia todas as coincidncias penosas quele Cristo crucificado, que no pudera compreender. Por que topava, em tudo, traos do carpinteiro humilde de Nazar, que seu esprito voluntarioso detestava? Desde a primeira con trovrsia na igreja do Caminho, nunca mais conseguira passar um dia sem encontr -lo na fisionomia de algum transeunte, na admoestao dos amigos, na documentao oficial das suas diligncias punitivas, na boca dos mseros prisioneiros. Estevo expirara falando nele com amor e jbilo; Abigail nos ltimos instantes consolava -se em record-lo e o exortava a segui-lo. Por todo esse acervo de considera es que se lhe represavam na mente exausta, Saulo de Tarso galvanizara o dio pessoal ao Messias escarnecido. Agora que se encontrava s, inteiramente liberto de preocupaes particulares, de natureza afetiva, buscaria concentrar esforos na punio e corretivo de quantos encontrasse transviados da Lei. Julgando -se prejudicado pela difuso do Evangelho, renovaria os processos da perseguio infamante. Sem outras esperanas, sem novos ideais, j que lhe faltavam os fundamentos para constituir um lar, entre gar-se-ia de corpo e alma defesa da Lei de Moiss, preservando a f e a tranqilidade dos compatrcios. Na vspera do seu regresso a Jerusalm, vamos en contrar o jovem doutor em conversa particular com Za carias, que procurava ouvi -lo atentamente. Afinal de contas exclamava Saulo sombria-mente preocupado , quem ser esse velho que conse guiu fascinar Abigail, a ponto de ela abraar as doutrinas estranhas do Nazareno? Ora replicava o outro sem maior interesse , um desses miserveis eremitas que se entregam comumente a longas meditaes no deserto. Zelando o patrimnio espiritual da pupila que Deus me confiou, indaguei da sua origem e das atividades de sua vida, chegando a saber que se trata de um homem honesto, apesar de extremamente pobre. Seja como for objetava o rapaz com austeri dade , ainda no pude compreender os motivos da tua tolerncia. Como no te insurgiste contra o inovador? Tenho a impresso de que as idias tristes e absurdas dos adeptos do Caminho contriburam, de modo de cisivo, para a molstia que vitimou a nossa pobre Abigail. Ponderei tudo isso, mas a atitude mental da querida morta revestiu -se de imensa consolao, depois do contacto com esse anacoreta honesto e

114 humilde. Ananias tratou -a sempre com profundo respeito , atendeu-a sempre alegre, no exigiu qualquer recompensa, e assim procedeu com os prprios empregados, revelando uma bondade sem limites. Seria, ento, lcito impugnar, desprezar benefcios? verdade que, na esfera de minha compreenso, no poderei acei tar outras idias alm das que nos foram ensinadas por nossos avs, respeitveis e generosos; mas no me julguei com o direito de subtrair aos outros o objeto de suas consolaes mais preciosas. Tua ausncia, ao demais, colocou -me em situao difcil. Abig ail fizera da tua pessoa o centro de todos os seus interesses afetivos. Sem compreender as razes que te levaram a desaparecer de nossa casa, compadeci -me da sua amargura ntima, a traduzir -se em tristeza inaltervel. A pobrezinha no conseguia ocultar suas mgoas aos nossos olhos amorosos. O encontro de um remdio era providencial. Desde a interveno de Ananias, Abigail transformou-se, parecia converter toda a angstia em esperanas de uma vida melhor. Embora doente, recebia os mendigos que lhe vinham fa lar desse Jesus que, tambm, no consigo compreender. Eram amigos da vizinhana, gente simples, com quem ela parecia alegrar -se. Observando o mal irremedivel que a consumia, eu e Ruth acompanhvamos tudo isso enternecidamente. Como no proceder assim, se estava em jogo a paz espiritual de uma filha dileta, nos derradeiros dias da sua vida? possvel que ainda no consigas entender o sentido da minha conduta, neste particular, mas em s conscincia estou justificado, porqanto sei que cumpri meu dever, no lhe embargando os recursos que julgou necessrios sua consolao. Saulo ouvia-o admirado. A serenidade e a pondera o de Zacarias infirmavam-lhe os estos mais fortes de reprimenda e severidade. As acusaes veladas ao seu afastamento da noiva, sem moti vo justificado, penetravam-lhe o corao com pruridos de remorso pungente. Sim revidou menos spero , reconsidero melhor as razes que te induziram a suportar tudo isso, mas, no quero, no posso e no devo exonerar-me do compromisso que assumi em d esafronta da Lei. Mas, a que compromisso te referes? interrogou Zacarias surpreendido. Quero dizer que preciso encontrar Ananias, a fim de castig -lo devidamente. Que isso, Saulo? objetou Zacarias penosa mente impressionado. Abigail acaba de baixar ao sepulcro; seu esprito, de compleio sensibilssima e afetuosa, sofreu profundamente por motivos que igno ramos e que talvez conheas; o conforto nico que ela encontrou foi, justamente, a amizade paternal desse velhinho bom e honesto; e queres puni-lo pelo bem que nos fez e criatura inesquecvel? Mas a defesa da Lei de Moiss que est em jogo respondeu o moo tarsense com firmeza. Entretanto advertiu sensatamente Zacarias , revistando os textos sagrados, no encontrei qualquer disp ositivo que autorize a castigar os benfeitores. O doutor da Lei esboou um gesto de contrariedade em face da observao justa, mas, valendo -se da sua hermenutica, considerou com sagacidade: Mas uma coisa estudar a Lei e outra defender a Lei. Na tare fa superior em que me encontro, sou obrigado a examinar se o bem no oculta o

115 mal que condenamos. A reside a nossa divergncia. Tenho de punir os transviados, como necessitas podar as rvores da tua chcara. Fez-se prolongado silncio. Absortos em profund a meditao, separados mental e intimamente, foi Saulo quem retomou a palavra perguntando: Desde quando Ananias se ausentou destas pa ragens? H mais de dois meses. E chegaste a conhecer o rumo que tomou? - Abigail disse-me que ele fora chamado a Jerusalm, a fim de confortar os doentes dos bairros pobres, dada a situao difcil que por l se criara com a perseguio. Pois a sua nefasta influncia ser igualmente ju gulada pelas foras da nossa vigilncia. Regressando cidade, amanh , como pretendo, procurarei localizar -lhe o paradeiro. Ananias no dementar outras cabeas! Ja mais chegou a pensar na reao que provocou em minhal ma, embora no nos conheamos pessoalmente. Zacarias no conseguiu dissimular o seu desgosto e sentenciou: Na simplicidade da minha vida rural no posso atinar com a razo das lutas religiosas de Jerusalm; mas, enfim, trata -se de problemas inerentes aos teus misteres profissionais e no devo intrometer -me nas providncias que mais convenham. Saulo deixou-se ficar longo tempo pensativo, para, em seguida, imprimir novos rumos conversao. No dia seguinte, muito consternado, regressou cidade, ansioso por encher o vcuo do corao, perdido no labirinto das horas vagas. A ningum revelou a grande amargura que lhe ia na alma. Fechando -se em mutismo absoluto, retomou as funes religiosas, de sem blante carregado. Ao sol claro da manh alta, vamos encontr -lo no Sindrio, interrogando um auxiliar de servio, com vi vacidade: Isaac, cumpriste minhas ordens p ara os informes desejados? Sim, senhor, encontrei entre os prisioneiros um rapaz que conhece o velho Ananias. Muito bem disse o doutor de Tarso evidente mente satisfeito , e onde mora o tal Ananias? Ah! l isso ele no quis dizer, apesar do muito que insisti. Alegou que no sabia. Entretanto, possvel que esteja mentindo ajuntou Saulo com rancor. Esses homens so capazes de tudo. Providencia, j, para que ele aqui comparea quanto antes. Saberei como arrancar -lhe a verdade. Como quem j lhe conhecia as decises irrevogveis. Isaac obedeceu com humildade. Da a uma hora mais ou menos, dois soldados penetravam no gabinete, acompanhando um rapaz de fisionomia miservel. Sem trair qualquer comoo, Saulo de Tarso mandou que se reco lhessem sala de punies, onde iria ter com o prisioneiro dentro de alguns minutos. Terminada a escriturao de alguns papiros, diri giu-se, resoluto, ao salo dos castigos. Alinhavam -se, ali, todos os instrumentos odiosos e execrveis das perseguies poltico-religiosas, que envenenavam Jerusalm nos embates da poca. Depois de sentar-se enfaticamente, o moo de Tarso inquiriu o msero

116 encarcerado com aspereza: Teu nome? Matatias Johanan. Conheces o velho Ananias, pregador ambulante da igreja do Caminho? Sim, senhor. Desde quando? Conheci-o nas vsperas de minha priso, que se verificou h um ms. E onde reside esse adepto do carpinteiro? Isso no sei exclamou o interpelado em voz tmida. Quando o conheci, morava num bairro pobre de Jerusalm, onde ensinava o Evangelho. Mas Ananias no tinha pouso certo. Veio de Jope, estacionando em diversas aldeias, onde pregava as verdades de Jesus -Cristo. Aqui, vivia de bairro em bairro, no seu piedoso mister. O moo tarsense no prestou ateno naquela ati tude de profunda humildade, e, franzindo o sobrolho, acrescentou ameaadoramente: Achas que podes mentir a um doutor da Lei? Senhor, eu juro... dizia o jovem ansiosamente. Saulo no se dignou fixar-lhe o gesto suplicante. Dirigindo -se a um dos guardas, exclamou impassvel: Jlio, no temos tempo a perder. Necessito da informao necessria. Aplica-lhe o tormento das unhas. Acredito que, por esse processo, no se animar a prosseguir na dissimulao da verdade. A ordem foi logo cumprida. Agu adas pontas de ferro foram tiradas de um grande armrio cheio de p. Em poucos instantes, Jlio e o companheiro, depois de amarrarem o pobre rapaz num tronco rstico, aplicavam -lhe os instrumentos pontiagudos na ponta dos dedos, provocando -lhe gritos lancinantes. O jovem prisioneiro clamava, em vo, suas dores atrozes. Os verdugos ouviam-no com indiferena. Quando o sangue comeou a gotejar da unha arrancada violentamente, a vtima bra dou em altas vozes: Por piedade!... Confessarei tudo, direi onde ele est!... Tende compaixo de mim!... Saulo ordenou sustassem a punio por momentos, a fim de ouvir as novas declaraes. Senhor! acrescentou o infeliz entre lgrimas Ananias no se encontra mais em Jerusalm. Em nossa ltima reunio, trs dias ante s de cairmos no crcere, o velho discpulo do Evangelho se despediu, afir mando que ia fixar-se em Damasco. Aquela voz lamentosa era um eco de profundas amarguras a se represarem num corao moo, mas repleto de penosas desiluses da vida. Saulo, entretanto, parecia no ter olhos de ver sofrimentos to comove dores. tudo quanto sabes? perguntou secamente. Juro-o tornou o rapaz humildemente. Diante daquela afirmao categrica, transparente no olhar sincero e na inflexo da voz comovente e triste, o doutor da Lei deu-se por satisfeito, mandando recolher o prisioneiro ao calabouo. Da a dois dias, o moo tarsense convocava uma reu nio no Sindrio, qual atribua singular importncia. Os colegas acorreram ao chamado, sem exceo. Abertos os traba lhos, o doutor de Tarso esclareceu o motivo da convocao. Amigos declarou ciosamente , h tempos nos reunimos para

117 examinar o carter da luta religiosa que se criara em Jerusalm com as atividades dos asseclas do carpinteiro de Nazar. Felizmente, no ssa interveno chegou a tempo de evitar grandes males, dada a argcia dos falsos taumaturgos exportados da Galilia. custa de grandes esforos, a atmosfera desanuviou-se. verdade que os crceres da cidade transbordam, mas a medida se justifica, porq anto indispensvel reprimir o instinto revolucionrio das massas ignorantes. A chamada igreja do Caminho restringiu suas atividades assistncia aos enfermos desamparados. Nossos bairros mais humildes esto em paz. Voltou a serenidade aos nossos afaze res no Templo. Entretanto, no se pode afirmar o mesmo quanto s cidades vizinhas. Minhas consultas s autoridades religiosas de Jope e Cesaria do a conhecer os distrbios que os adeptos do Cristo vm provocando, acintosamente, com prejuzo srio para a ordem pblica. No somente nesses ncleos precisamos desenvolver a obra saneadora, mas, ainda agora, che gamme notcias alarmantes de Damasco, a requererem providncias imediatas. Localizam-se ali perigosos elementos. Um velho, chamado Ananias, l est perturbando a vida de quantos necessitam de paz nas sinago gas. No justo que o mais alto tribunal da raa se desinteresse das coletividades israelitas noutros setores. Proponho, ento, estendermos o benefcio dessa cam panha a outras cidades. Para esse fim, ofereo todos os meus prstimos pessoais, sem nus para a casa a que servimos. Bastar -me-, to-s, o necessrio documento de habilitao, a fim de acionar todos os recursos que me paream acertados, inclusive o da prpria pena de morte, quando a julg ue necessria e oportuna. A proposta de Saulo foi recebida com demonstraes de simpatia. Houve mesmo quem chegasse a propor um voto especial de louvor ao seu zelo vigilante, com aplausos unnimes da reduzida assemblia. Faltava ao cenculo a ponderao de um Gamaliel, e o sumo-sacerdote, compelido pela aprovao geral, no hesitou em conceder as cartas indispensveis, com ampla autorizao para agir discricionariamente. Os presentes abraaram o jovem ra bino com muitos encmios ao seu esprito arguto e e nrgico. Francamente, aquela mentalidade moa e vigorosa constitua auspicioso penhor de um futuro maior, com a emancipao poltica de Israel. Alvo das referncias lisonjeiras e estimuladoras dos amigos, Saulo de Tarso aguava o orgulho de sua raa, esperanoso nos dias do porvir. Verdade que sofria amargamente com a derrocada dos sonhos da juventude, mas empregaria a soledade da existncia nas lutas que reputava sagradas, ao servio de Deus. De posse das cartas de habilitao para agir con venientemente, em cooperao com as Sinagogas de Damasco, aceitou a companhia de trs vares respeitveis, que se ofereceram a acompanh -lo na qualidade de servidores muito amigos. Ao fim de trs dias, a pequena caravana se deslocou de Jerusalm para a extensa plancie da Sria. Na vspera da chegada, quase a termo da viagem difcil e penosa, o moo tarsense sentia agravarem -se as recordaes amargas que lhe assomavam constantes. Foras secretas impunham -lhe profundas interrogaes. Passava em revista os primeiros son hos da juventude. Sua alma desdobrava -se em perguntas atrozes. Desde a adolescncia que encarecia a paz interior: tinha sede de estabilidade para realizar a sua carreira. Onde en contrar aquela

118 serenidade, que, to cedo, fora objeto das suas cogitaes mai s ntimas? Os mestres de Israel preconizavam, para isso, a observncia integral da Lei. Mais que tudo, havia ele guardado os seus princpios. Desde os impulsos iniciais da juventude, abominava o pecado. Consagrara -se ao ideal de servir a Deus com todas as suas foras. No hesitara na execuo de tudo que considerava dever, ante as aes mais violentas e rudes. Se era incontestvel que tinha inmeros admiradores e amigos, tinha igualmente poderosos advers rios, graas ao seu carter inflexvel no cumprimen to das obrigaes que considerava sagradas. Onde, ento, a paz espiritual que tanto almejava nos esforos comuns? Por mais energias que despendesse, via -se como um laboratrio de inquietaes dolorosas e profundas. Sua vida assinalava -se por idias poderosas, mas, no seu ntimo, lutava com antagonismos irreconciliveis. As noes da Lei de Moiss pareciam no lhe bastar sede devoradora. Os enigmas do destino empolgavam -lhe a mente. O mistrio da dor e dos destinos diferenciais crivava -o de enigmas insolveis e sombrias interrogaes. Entretanto, aqueles adeptos do carpinteiro crucificado ostentavam uma serenidade desconhecida! A alegao de ignorncia dos problemas mais graves da vida no prevalecia no caso, pois Estevo era uma inteligncia poderosa e mo strara, ao morrer, uma paz impressionante, acompanhada de valores espirituais que infundiam assombro. Por mais que os companheiros lhe chamassem a ateno para os primeiros quadros de Damasco, que se desenhavam ao longe, Saulo no conseguia forrar-se ao solilquio sombrio. Parecia no ver os camelos resigna dos, que se arrastavam pesadamente sob o sol de brasas, a pino, do meio -dia. Embalde foi convidado refeio. Detendo-se por minutos num pequeno osis delicioso, esperou que terminasse o leve repasto dos companheiros e prosseguiu na marcha, absorvido pela intensidade dos pensamentos ntimos. Ele prprio no saberia explicar o que se passava. Suas reminiscncias atingiam os perodos da primeira infncia. Todo o seu passado laborioso aclarava-se, nitidamente, naquele exame introspectivo. Dentre todas as figuras familiares, a lembrana de Estevo e de Abigail destacava -se, como a solicitlo para mais fortes inter rogaes. Por que haviam adquirido, os dois irmos de Corinto, tal ascendncia em todos os pr oblemas do seu ego? Por que esperava Abigail atravs de todas as estra das da mocidade, na idealizao de uma vida pura? Recordava os amigos mais eminentes, e em nenhum deles encontrou qualidades morais semelhantes s daquele jo vem pregador do Caminho, que afrontara a sua autoridade poltico-religiosa, diante de Jerusalm em peso, desdenhando a humilhao e a morte, para morrer depois, abenoando -lhe as resolues inquas e implacveis. Que fora os unira nos labirintos do mundo, para que o seu corao nunca mais os esquecesse? A verdade dolorosa que se encontrava sem paz interior, no obstante a conquista e gozo de todas as prerrogativas e privilgios, entre os vultos mais destacados da sua raa. Enfileirava, no pensamento, as jovens que havia conhec ido no transcurso da vida, as afeioadas da infncia, e em nenhuma podia encontrar as mesmas caractersticas de Abigail, que lhe adivinhava os mais recnditos desejos. Atormentado pelas indagaes profundas que lhe assoberbavam a mente, pareceu despertar de um grande pesadelo. Devia ser meio -dia. Muito distante ainda, a paisagem de Da masco apresentava os seus contornos: pomares espessos, cpulas cinzentas que se esboavam ao longe. Bem montado,

119 evidenciando o aprumo de um homem habituado aos prazeres do esporte, Saulo ia frente, em atitude dominadora. Em dado instante, todavia, quando mal despertara das angustiosas cogitaes, sente-se envolvido por luzes diferentes da tonalidade solar. Tem a impresso de que o ar se fende como uma cortina, sob presso invisvel e poderosa. ntimamente, considera -se presa de inesperada vertigem aps o esforo mental, persistente e doloroso. Quer voltar -se, pedir o socorro dos companheiros, mas no os v, apesar da possibilidade de suplicar o auxlio. Jacob!... Demtrio!... Socorram-me!... grita desesperadamente. Mas a confuso dos sentidos lhe tira a noo de equilbrio e tomba do animal, ao desamparo, sobre a areia ardente. A viso, no entanto, parece dilatar-se ao infinito. Outra luz lhe banha os olhos deslumbrados , e no caminho, que a atmosfera rasgada lhe desvenda, v surgir a figura de um homem de majesttica beleza, dando -lhe a impresso de que descia do cu ao seu encontro. Sua tnica era feita de pontos luminosos, os cabelos tocavam nos ombros, nazarena, os olhos magnticos, imanados de simpatia e de amor, iluminando a fisionomia grave e terna, onde pairava uma divina tristeza. O doutor de Tarso contemplava -o com espanto profundo, e foi quando, numa inflexo de voz inesquecvel, o desconhecido se fez ouvir: Saulo!... Saulo!... por que me persegues? O moo tarsense no sabia que estava instintiva -mente de joelhos. Sem poder definir o que se passava, comprimiu o corao numa atitude desesperada. Incoercvel sentimento de venerao apossou -se inteiramente dele. Que significava aquilo? De quem o vulto divino que entrevia no painel do firmamento aberto e cuja presena lhe inundava o corao precpite de emoes desconhecidas? Enquanto os companheiros cercavam o jovem ge nuflexo, sem nada ouvirem nem verem, no obstante haverem percebido, a princpio, uma grande luz no alto, Saulo interrogava em voz trmula e receosa: Quem sois vs, Senhor? Aureolado de uma luz balsmica e num tom de in concebvel doura, o Senhor respondeu: Eu sou Jesus!... Ento, viu-se o orgulhoso e inflexvel doutor da Lei curvar -se para o solo, em pranto convulsivo. Dir-se-ia que o apaixonado rabino de Jerusalm fora ferido de morte, experimentando num momento a derrocada de todos os princpios que lhe conformaram o esprito e o norteara m, at ento, na vida. Diante dos olhos tinha, agora, e assim, aquele Cristo magnnimo e incompreendido! Os pregadores do Caminho no estavam iludidos! A palavra de Estevo era a verdade pura! A crena de Abigail era a senda real. Aquele era o Messias! A histria maravilhosa da sua ressurreio no era um recurso lendrio para fortificar as energias do povo. Sim, ele, Saulo, via -o ali no esplendor de suas glrias divinas! E que amor deveria animar -lhe o corao cheio de augusta misericrdia, para vir encontr-lo nas estradas desertas, a ele, Saulo, que se arvorara em perseguidor implacvel dos discpulos mais fiis!. .. Na expresso de sinceridade da sua alma ardente, considerou tudo isso na fugacidade de um minuto. Experimentou invencvel vergonha do seu passado cruel. Uma torrente de lgrimas impetuosas lavava -lhe o corao. Quis falar, penitenciar -se, clamar suas infindas desiluses, protestar fidelidade e dedicao ao Messias de

120 Nazar, mas a contrio sincera do esp rito arrependido e dilacerado embargava-lhe a voz. Foi quando notou que Jesus se aproximava e, contem plando-o carinhosamente, o Mestre tocou -lhe os ombros com ternura, dizendo com inflexo paternal: No recalcitres contra os aguilhes!... Saulo compreendeu. Desde o primeiro encontro com Estevo, foras profundas o compeliam a cada momento, e em qualquer parte, meditao dos novos ensinamentos. O Cristo chamara-o por todos os meios e de todos os modos. Sem que pudessem entender a grandeza divina da quele instante, os companheiros de viagem viram-no chorar mais copiosamente. O moo de Tarso soluava. Ante a expresso doce e persuasiva do Messias Nazareno, considerava o tempo perdido em caminhos escabrosos e ingratos. Doravante necessitava reformar o patrimnio dos pensamentos mais ntimos; a Viso de Jesus ressuscitado, aos seus olhos mortais, renovava -lhe integralmente as concepes reli giosas. Certo, o Salvador apiedara -se do seu corao leal e sincero, consagrado ao servio da Lei, e descera da sua glria estendendo-lhe as mos divinas. Ele, Saulo, era a ovelha perdida no resvaladouro das teorias escal dantes e destruidoras. Jesus era o Pastor amigo que se dignava fechar os olhos para os espinheirOS ingratos, a fim de salv -lo carinhosamente. Num pice, o jovem rabino considerou a ext enso daquele gesto de amor. As lgrimas brotaram -lhe do corao amargurado, como a linfa pura, de uma fonte desconhecida. Ali mesmo, no santurio augusto do esprito, fez o protesto de entre gar-se a Jesus para sempre. Recordou, de sbito, as provaes rgidas e dolorosas. A idia de um lar morrera com Abigail. Sentia -se s e acabrunhado. Doravante, porm, entregar -se-ia ao Cristo, como simples escravo do seu amor. E tudo envidaria para provar -lhe que sabia compreender o seu sacrifcio, amparando-o na senda escura das iniqidades humanas, naquele instante decisivo do seu destino. Banhado em pranto, como nunca lhe acontecera na vida, fez, ali mesmo, sob o olhar assom brado dos companheiros e ao calor escaldante do meio-dia, a sua primeira profisso de f. Senhor, que quereis que eu faa? Aquela alma resoluta, mesmo no transe de uma capitulaO incondicional, humilhada e ferida em seus princpios mais estimveiS, dava mostras de sua nobreza e lealdade. Encontrando a revelao maior, em face do amor que Jesus lhe demonstraVa solcito, Saulo de Tarso no escolhe tarefas para servi -lo, na renovao de seus esforos de homem. Entregando-se-lhe de alma e corpo, como se fora nfimo servo, interroga com humildade o que desejava o Mestre da sua coop erao. Foi a que Jesus, contemplando -o mais amorosamente e dando-lhe a entender a necessidade de os homens se harmonizarem no trabalho comum da edificao de todos, no amor universal, em seu nome, esclareceu gene rosamente: Levanta-te, Saulo! Entra na cidade e l te ser dito o que te convm fazer!... Ento, o moo tarsense no mais percebeu o vulto amorvel, guardando a impresso de estar mergulhado num mar de sombras. Prosternado, continuava

121 chorando, causando piedade aos companheiros. Esfregou os ol hos como se desejasse rasgar o vu que lhe obscurecia a vista mas s conseguia tatear no seio das trevas densas. Aos poucos, comeou a perceber a presena dos amigos, que pareciam comentar a situao: Afinal, Jacob dizia um deles, evidenciando grande p reocupao , que faremos agora? Acho bom respondia o interpelado enviarmos Jonas a Damasco, requisitando providncias ime diatas. Mas, que se teria passado? perguntava o velho respeitvel que respondia por Jonas. - No sei bem esclarecia Jacob impressionado , a princpio, notei intensa luz nos cus e, logo em seguida, ouvi que ele pedia socorro. Nem tive tempo de atender, porque, no mesmo instante, ele caiu do ani mal, sem poder esperar qualquer recurso. O que me preocupa ponderava Demtrio esse dilogo com as sombras. Com quem conversar ele? Se lhe escutamos a voz e no vemos ningum, que se passar aqui, nesta hora, sem que possamos com preender? Mas no percebes que o chefe est em delrio? -objetou Jacob prudentemente as grandes viagens, com o sol causticante, costumam abater as organizaes mais resistentes. Alm disso, como vimos, desde a manh, ele parece acabrunhado e doente. No se alimentou, en fraqueceu-se com o esforo destes dias to longos, que vimos atravessando, desde Jerusalm, com grande sacrifcio. A meu ver conclua abanando a cabea entristecido trata-se de um desses casos de febres que atacam repentinamente no deserto... O velho Jonas, no entanto, de olhos arregalados, fixava o rabino solu ante, com grande admirao. De pois de ouvir a opinio dos companheiros, falou, receoso, como se temesse ofender alguma entidade desconhecida: Tenho grande experincia destas marchas com o sol a pino. Gastei a mocidade conduzindo camelos atravs dos des ertos da Arbia. Mas, nunca vi um doente, nesses lugares, com estas caractersticas a febre dos que caem extenuados no caminho no se manifesta com delrio e com lgrimas. O enfermo cai abatido, sem reaes. Aqui, porm, observamos o patro como se estivesse a conversar com um homem invisvel para ns. Reluto em aceitar essa hiptese, mas estou desconfiado de que, em tudo isso, haja sinal dos sortilgios do Ca minho Os seguidores do carpinteiro sabem processos mgicos que estamos longe de compreender. No ignoramos que o doutor se consagrou tarefa de persegui -los onde se encontrem. Quem sabe planejaram contra ele alguma, vingana cruel? Ofereci-me para vir a Damasco, a fim de fugir dos meus parentes, que parecem seduzidos por essas doutrinas novas. O nde j se viu curar a ce gueira de algum com a simples imposio das mos? Entretanto, meu irmo curou se com o famoso Simo Pedro. S a feitiaria, a meu ver, esclarecer essas coisas. Vendo tantos fatos misteriosos, em minha pr pria casa, tive medo de Satans e fugi. Recolhido em si prprio, surpreendido no meio das trevas densas que o envolviam, Saulo escutou os comen trios dos amigos, experimentando grande abatimento, como se voltasse exausto e cego, de uma imensa derrota. Limpando as lgrimas, chamo u um deles com profunda humildade. Acudiram todos solicitamente.

122 Que aconteceu? perguntou Jacob preocupado e ansioso. Estamos aflitos por vossa causa. Estais doente, senhor ?... Providenciaremos o que julgardes necessrio... Saulo fez um gesto trist e e acrescentou: Estou cego. Mas que foi? pergunto o outro inquieto. Eu vi Jesus Nazareno! disse contrito, inteiramente modificado. Jonas fez um sinal significativo, como a afirmar aos companheiros que tinha razo, entreolhando -se todos muito admirados. Entenderam, de modo instintivo, que o jovem rabino se havia perturbado. Jacob, que era pes soa de sua intimidade, tomou a iniciativa das primeiras providncias e acentuou: Senhor, lamentamos vossa enfermidade. Precisa mos resolver quanto ao destino da caravana. O doutor de Tarso, entretanto, revelando uma humil dade que jamais se coadunara com o seu feitio domina dor, deixou cair uma lgrima e respondeu com profunda tristeza: Jacob, no te preocupes comigo... Relativamente ao que me cumpre fazer, preciso chegar a Damasco, sem demora. Quanto a vocs... e a voz reticenciosa quebrantara-se dolorosamente, como premida de grande an gstia, para concluir em tom amargo , faam como quiserem, pois, at agora, vocs eram meus servos, mas, de ora em d iante, eu tambm sou escravo, no mais me perteno a mim mesmo. Ante aquela voz humilde e triste, Jacob comeou a chorar. Tinha plena convico de que Saulo enlou quecera. Chamou os dois companheiros parte e explicou: Vocs voltaro para Jerusalm co m a triste nova, enquanto me dirijo cidade prxima, com o doutor, a providenciar da melhor forma. Lev -lo-ei aos seus amigos e buscaremos o socorro de algum mdico... Noto -o extremamente perturbado... O jovem rabino cientificou -se das deliberaes quase sem surpresa. Conformou-se passivamente com a resoluo do servo. Naquela hora, submerso em trevas densas e profundas, tinha a imaginao repleta de conjeturas transcendentes. A cegueira sbita no o afligia. Do mbito daquela escurido que lhe enc hia os olhos da carne, parecia emergir o vulto radioso de Jesus, aos seus olhos de Esprito. Era justo que cessassem as suas per cepes visuais, a fim de conservar, para sempre, a lem brana do glorioso minuto de sua transformao para uma vida mais subli me. Saulo recebeu as observaes de Jacob, com a humil dade de uma criana. Sem uma queixa, sem resistncia, ouviu o trotar da caravana que regressava, enquanto o velho servidor lhe oferecia o brao amigo, tomado de infinitos receios. Com o pranto a escorr er dos olhos inexpressivos, como perdidos nalguma viso indevassvel no vcuo, o orgulhoso doutor de Tarso, guiado por Jacob, seguiu a p, sob o sol ardente das primeiras horas da tarde. Comovido pelas bnos que recebera das esferas mais elevadas da vida , Saulo chorava como nunca. Es tava cego e separado dos seus. Dolorosas angstias represavam-se-lhe no corao opresso. Mas a viso do Cristo redivivo, sua palavra inesquecvel, sua expresso de amor lhe estavam presentes na alma transformada. Jesus era o Senhor, inacessvel morte.

123 Ele orientaria os seus passos no caminho, dar -lhe-ia novas ordens, secaria as chagas da vaidade e do orgulho que lhe corroam o corao; sobretudo, conceder-lhe-ia foras para reparar os erros dos seus dias de iluso. Impressionado e triste, Jacob guiava o chefe amigo, perguntando a si prprio a razo daquele pranto inces sante e silencioso. Envolvido na sombra da cegueira temporria, Saulo no percebeu que os mantos espessos do crepsculo abraavam a Natureza. Nuvens escuras precipitavam a queda da noite, enquanto ventos sufocantes sopravam da imensa plancie. Dificilmente, acompanhava as pas sadas de Jacob, que desejava apressar a marcha, receoso da chuva. Corao resoluto e enrgico, no reparava os obstculos que se antepun ham sua jornada dolorosa. Faltava-lhe a viso, necessitava de um guia; mas Jesus recomendara que entrasse na cidade, onde lhe seria dito o que tinha a fazer. Era preciso obedecer ao Salvador que o honrara com as supremas revelaes da vida. A passos indecisos, ferindo os ps em cada movimento inseguro, caminharia de qualquer modo para executar as ordens divinas. Era indispensvel no observar as dificuldades, era imprescindvel no esquecer os fins. Que importava o olhar em trevas, o regresso da caravana a Jerusalm, a penosa caminhada a p em demanda de Damasco, a falsa suposio dos companheiros a respeito da inolvidvel ocorrncia, a perda dos ttulos honorficos, o repdio dos sacerdotes seus amigos, a incompreenso do mundo inteiro, diante do fato cul minante do seu destino? Saulo de Tarso, com a profunda sinceridade que lhe caracterizava as mnimas aes, s queria saber que Deus havia mudado de resoluo a seu respeito. Ser-lhe-ia fiel at ao fim. Quando as sombras crepusculares se faziam mais densas, dois homens desconhecidos entravam nos subr bios da cidade. Embora a ventania afastasse as nuvens tempestuosas na direo do deserto, grossos pingos de chuva caam, aqui e ali, sobre a poeira ardente das ruas. As janelas das casas residenciais fechavam -se com estrpito. Damasco podia recordar o jovem tarsense, formoso e triunfador. Conhecia o nas suas festas mais brilhantes, costumava aplaudi -lo nas sinagogas. Mas, vendo passar na via pblica aqueles dois homens cansados e tristes, jamais poderia identific-lo naquele rapaz que caminhava cambaleante, de olhos mortos...

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SEGUNDA PARTE

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1 Rumo ao deserto
Aonde iremos, senhor? atreveu-se Jacob a perguntar, timidamente, logo que entraram nas ruas tortuoSas. O moo tarsense pareceu refletir um minuto e ac entuou: verdade que trago comigo algum dinheiro; en tretanto, estou em situao muito difcil: sinto precisar mais de assistncia moral que de repouso fsico. Tenho necessidade de algum que me ajude a compreender o que se passou. Sabes onde reside Sa doc? Sei respondeu o servo compungido. Leva-me at l... Depois de me avistar com algum amigo, pensarei numa estalagem. No se passou muito tempo e ei -los porta de um edifcio de singular e soberba aparncia. Muralhas bem delineadas cercavam extens o trio adornado de flores e arbustos. Descansando junto ao porto de entrada, Saulo recomendou ao companheiro: No convm que me aproxime assim, sem aviso. Jamais visitei Sadoc nestas condies. Entra no trio, chama -o e conta-lhe o que se passou comigo . Esperarei aqui, mesmo porque no posso dar um passo. Oservo obedeceu prontamente. O banco de repouso distava alguns passos do largo porto de acesso, mas ficando s, ansioso de ouvir um amigo que o compreendesse, Saulo identificou o muro, tatean do-o. Vacilante e trmulo, arrastou-se dificilmente e atingiu a entrada, ali permanecendo. Acudindo ao chamado, Sadoc procurou saber o mo tivo da visita inesperada. Jacob explicou, com humil dade, que vinha de Jerusalm, acompanhando o doutor da Lei e desf iou os mnimos incidentes da viagem e os fins colimados; mas, quando se referiu ao episdio prin cipal, Sadoc arregalou os olhos estupidificado. Custava -lhe acreditar no que ouvia, mas no podia duvidar da sinceridade do narrador, que, por sua vez, mal en cobria o prprio assombro. O homem falou, ento, do msero estado do chefe: da sua cegueira, das lgrimas copiosas que vertia. Saulo a chorar? O amigo de Damasco re cebia as estranhas notcias com imensa surpresa, sinteti zando as primeiras impresses numa resposta desconcertante para Jacob: O que me conta quase inverossmil; entretanto, em tais circunstncias, torna-se impossvel acolh-los aqui. Desde anteontem tenho a casa cheia de amigos importantes, recm -chegados de Citium (1) para uma boa reuni o na sinagoga, sbado prximo. C por mim, suponho que Saulo se perturbou, inesperadamente, e no quero exp -lo a juzos e comentrios menos dignos. Mas, senhor, que lhe direi? interps Jacob hesitante. Diga que no estou em casa. Entretanto... encontro-me s com ele, assim perturbado e enfermo e, como vedes, a noite tempes tuosa... Sadoc refletiu um momento e acrescentou: No ser difcil remediar. Na prxima esquina vocs encontraro a chamada rua Direita e, depois de caminhar alguns passos, encontraro a estalagem de Judas, que tem sempre muitos cmodos disponveis. Mais tarde, procurarei l chegar para saber do ocor rido.

126 (1) Nota da Editora Cicio, cidade da ilha de Chipre. Ouvindo palavras tais, que pareciam mais uma ordem que respost a a um apelo amigo, Jacob despediu -se surpreso e desanimado. Senhor disse ao rabino, regressando ao porto de entrada , infelizmente vosso amigo Sadoc no se encontra em casa. No est? exclamou Saulo admirado daqui lhe ouvi a voz, embora no distinguisse o que dizia. Ser possvel que meus ouvidos estejam igualmente perturbados? Diante daquela observao to expressiva e sincera, Jacob no conseguiu dissimular a verdade e contou ao rabino o acolhimento que tivera, a atitude reservada e fria de Sadoc. Seguindo as pisadas do guia, Saulo tudo ouviu, mudo, enxugando uma lgrima. No contava com seme lhante recepo da parte de um colega que sempre considerara digno e leal, em todas as circunstncias da vida. A surpresa chocava-o. Era natural que Sadoc temesse pela renovao de suas idias, mas no era justo aban donasse um amigo doente, s intempries da noite. No entanto, no rebojar de mgoas que comeavam a intu mescer-lhe o corao, recordou repentinamente a viso de Jesus e refletiu que, efetivamente, possua agora experincias que o outro no pudera conhecer, chegando concluso de que talvez fizesse o mesmo se os papis estivessem invertidos. Concludo o relato do companheiro, comentou re signado: Sadoc tem razo. No ficava bem perturb -lo com a descrio do fato, quando tem mesa amigos de responsabilidade na vida pblica. Alm disso, estou cego... Seria um estafermo e no um hspede. Essas consideraes comoveram o companheiro, que, alis, deixara perceber ao jovem rabino os prpr ios receios. Nas palavras de Jacob, Saulo entrevira uma vaga expresso de temores injustificveis. O procedimento de Sadoc talvez lhe houvesse aumentado as desconfianas. Suas advertncias eram reticenciosas, hesitantes. Parecia intimidado, como se antevi sse ameaas sua tranqilidade pessoal. Nos conceitos mais simples evidenciava o medo de ser acusado como portador de alguma expresso do Caminho. Na sua amplitude de senso psicolgico, o moo tarsense tudo compreendia. Fora verdade que ele, Saulo, rep resentava o chefe supremo da campanha demolidora, mas, de ora em diante, consagraria a vida a Jesus, assim comprometendo a quantos dele se aproximassem direta e ostensivamente. Sua transformao provocaria muitos protestos no ambiente farisaico. Pressentiu nas indecises do guia o receio de ser acusado de algum sor tilgio ou bruxedo. Com efeito, depois de convenientemente instalados na modesta estalagem de Judas, o companheiro falou -lhe preocupado: Senhor, pesa-me alegar minhas convenincias, mas, consoante os projetos feitos, preciso regressar a Jerusalm, onde me esperam dois filhos, a fim de nos fixarmos em Cesaria. Perfeitamente respondeu Saulo, respeitando -lhe os escrpulos , poders partir ao amanhecer. Aquela voz, antes agressiva e aut oritria, tornara-se agora compassiva e meiga, tocando o corao do servo nas suas fibras mais sensveis. Entretanto, senhor, estou hesitando disse o velho j picado de

127 remorso , estais cego, necessitais de auxlio para recobrar a vista e sinto sinceramente deixar-vos ao abandono. No te preocupes por minha causa exclamou o doutor da Lei resignado ; quem te disse que ficarei abandonado? Estou convicto de que meus olhos estaro curados muito em breve. Alis continuou Saulo como a confortar -se a si mesmo , Jesus mandou-me entrar na cidade, a fim de saber o que me convinha. Certo, no me deixar ignorando o que devo fazer. Assim falando, no pde ver a expresso de piedade com que Jacob o contemplava, desconcertado e oprimido. Entretanto, mau grado mgoa que lhe causava o chefe em semelhante estado, e recordando os castigos infligidos aos seguidores do Cristo, em Jerusalm, no conseguiu subtrair -se aos ntimos temores e partiu aos primeiros albores da manh. Saulo, agora, estava s. No vu espes so das sombras, podia entregar-se s suas meditaes profundas e tristes. A bolsa farta e franca assegurou -lhe a solicitude do estalajadeiro, que, de quando em quando, vinha saber suas necessidades, mas, em vo, o hspede foi convidado a repastos e divers es, porque nada o demovia do seu taciturno insulamento. Aqueles trs dias de Damasco foram de rigorosa disciplina espiritual. Sua personalidade dinmica havia estabelecido uma trgua s atividades mundanas, para examinar os erros do passado, as dificuldad es do presente e as realizaes do futuro. Precisava ajustar -se inelutvel reforma do seu eu. Na angstia do esprito, sentia -se, de fato, desamparado de todos os amigos. A atitude de Sadoc era tpica e valeria pela de todos os correligionrioS, que jamais se conformariam com a sua adeso aos novos ideais. Ningum acreditaria no ascendente da converso inesperada; entretanto, havia que lutar contra todos os cpticos, de vez que Jesus, para falar -lhe ao corao, escolhera a hora mais clara e ruti lante do dia, em local amplo e descampado e na s companhia de trs homens muito menos cultos que ele, e, por isso mesmo, incapazes de algo compreenderem na sua pobreza mental. No apreciar os valores humanos, experimentava a insuportvel angstia dos que se encontram em completo abandono, mas, no torvelinho das lem branas, destacava os vultos de Estevo e Abigail, que lhe proporcionavam consoladoras emoes. Agora com preendia aquele Cristo que viera ao mundo principalmente para os desventurados e tristes de cor ao. Antes, revoltava-se contra o Messias Nazareno, em cuja ao presumia tal ou qual incompreensvel volpia de sofrimento; todavia, chegava a. examinar -se melhor, agora, haurindo na prpria experincia as mais proveitosas ilaes. No obstante os ttulos do Sindrio, as respon sabilidades pblicas, o renome que o faziam admirado em toda parte, que era ele seno um necessitado da proteo divina? As convenes mundanas e os preconceitos reli giosos proporcionavam-lhe uma tranqilidade aparente; mas, basto u a interveno da dor imprevista para que ajuizasse de suas necessidades imensas. Abismalmente concentrado na cegueira que o envolvia, orou com fervor, recorreu a Deus para que o no deixasse sem socorro, pediu a Jesus lhe clareasse a mente atormentada pe las idias de angstia e desamparo. No terceiro dia de preces fervorosas, eis que o hote leiro anuncia algum que o procura. Seria Sadoc? Saulo tem sede de uma voz carinhosa e amiga.

128 Manda entrar. Um velhinho de semblante calmo e afetuoso ali est, sem que o convertido possa ver-lhe as cs respeitveis e o sorriso generoso. O mutismo do visitante indiciava o desconhecido. Quem sois? pergunta o cego admirado. Irmo Saulo replica o interpelado com dou ra , o Senhor, que te apareceu no caminho, envio u-me a esta casa para que tornes a ver e recebas a iluminao do Esprito Santo. Ouvindo-o, o moo de Tarso tateou ansiosamente nas sombras. Quem seria aquele homem que sabia os feitos l da estrada! Algum conhecido de Jacob? Mas... aquela inflexo de voz enternecida e carinhosa? Vosso nome? perguntou quase aterrado. Ananias. A resposta era uma revelao. A ovelha perseguida vinha buscar o lobo voraz. Saulo compreendeu a lio que o Cristo lhe ministrava. A presena de Ananias revoca-lhe memria os apelos mais sagrados. Fora ele o iniciador de Abigail na doutrina e o motivo da viagem a Damasco, onde encontrara Jesus e a verdade renovadora. Tomado de profunda venerao, quis avan ar, ajoelharse ante o discpulo do Senhor, que lhe cha mava ternamente irmo, oscularlhe enternecido as mos benfazejas, mas apenas tateou o vcuo, sem conseguir a execuo do gratssimo desejo. Quisera beijar vossa tnica falou com humildade e reconhecimento , mas, como vedes, estou cego!... Jesus mandou-me, justamente para que tivesses, de novo, o dom da vista. Comovidssimo, o velho discpulo do Senhor notou que o perseguidor cruel dos apstolos do Caminho estava totalmente transformado. Ouvindo -lhe a palavra plena de f, Saulo de Tarso deixava transparecer, n o semblante, sinais de profunda alegria interior. Dos olhos ensombrados, manaram lgrimas cristalinas. O moo apaixonado e caprichoso aprendera a ser humano e humilde. Jesus o Messias eterno! Depus minha alma em suas mos!... disse entre compungido e esperanoso. Penitencio -me do meu caminho!... Banhado no pranto do arrependimento sincero, sem saber manifestar o reconhecimento daquela hora, em vir tude das trevas que lhe dificultavam os passos, ajoelhou-se com humildade. O velhinho generoso quis adian tar-se, impedir aquele gesto de renncia suprema, considerando a sua prpria condio de homem falvel e imperfeito; mas, desejando estimular todos os recursos daquela alma ardente, em favor da sua completa converso ao Cristo, aproximou -se comovido e, colocando a mo calosa naquela fronte ator mentada, exclamou: Irmo Saulo, em nome de Deus Todo -Poderoso eu te batizo para a nova f em Cristo Jesus!... Entre as lgrimas ardentes que corriam dos olhos, o moo tarsenSe acentuou, contrito: Digne-se o Senhor perdoar meus pecados e ilumi nar meus propsitos para uma vida nova. Agora disse Ananias, impondo -lhe as mos nos olhos apagados e num gesto amoroso , em nome do Salvador, peo a Deus para que vejas novamente. Se do agrado de Jesus que isso acon tea advertiu Saulo

129 compungido ofereo meus olhos aos seus santos servios, para todo o sempre. E como se entrassem em jogo foras poderosas e invisveis, sentiu que das plpebras doridas caam subs tncias pesadas como escamas, proporo que a vista lhe voltava, embebendo -se de luz. Atravs da janela aberta, viu o cu claro de Damasco, experimentando indefinvel ventura naquele oceano de claridades deslumbrantes. A aragem da manh, como perfume do Sol, vinha banhar-lhe a fronte, traduzindo para o s eu corao uma bno de Deus. Vejo!... Agora vejo!... Glria ao redentor de minha alma!... exclamava estendendo os braos num transporte de gratido e de amor. Ananias tambm no se conteve mais; em face da quela prova inaudita da misericrdia de Jesus, o velho discpulo do Evangelho abraou -se ao jovem de Tarso, a chorar de reconhecimento a Deus pelos favores rece bidos. Trmulo de alegria, levantou-o em seus braos generosos, amparando -lhe a alma surpreendida e perturbada de jbilo. Irmo Saulo disse pressuroso , este o nosso grande dia; abracemo-nos na memria sacrossanta do Mestre que nos irmanou em seu grande amor!... O convertido de Damasco no disse palavra. As lgrimas de gratido sufocavam-no. Abraando-se ao antigo pregador, num gesto expressivo e mudo, f-lo como se houvesse encontrado o pai dedicado e amoroso da sua nova existncia. Por momentos, ficaram mudos, maravilhados com a interveno divina, como dois irmos muito queridos que se houvessem reconciliado sob as vistas de Deus. Saulo sentia-se agora fortalecido e gil. Num mi nuto, pareceu reaver todas as energias de sua vida. Voltando a si do contentamento divino que o felicitava, tomou a mo do velho discpulo e beijou -a com venerao. Ananias tinha os olhos rasos de pranto. El e prprio no podia prever as alegrias infinitas que o esperavam na penso singela da rua Direita. Ressuscitastes-me para Jesus exclamou jubiloso ; serei dele eternamente. Sua misericrdia suprir minhas fraquezas, compadecer -se- de minhas feridas, enviar auxlios misria de minhalma pecadora, para que a lama do meu esprito se converta em ouro do seu amor. Sim, somos do Cristo ajuntou o generoso ve lhinho com a alegria a transbordar dos olhos. E, como se fosse de sbito transformado num menino vido de ensinamentos, Saulo de Tarso, sentando -se junto do benfeitor amigo, rogou -lhe todos os informes a respeito do Cristo, dos seus postulados e atos imor redouros. Ananias contou -lhe tudo quanto sabia de Jesus, por intermdio dos Apstolos, depois da crucificao a que ele tambm assistira, em Jerusalm, na tarde trgica do Calvrio. Esclareceu que era sapateiro em Emas e tinha ido cidade santa para as comemoraes do Tem plo, tendo acompanhado o drama pungente nas ruas re gurgitantes de povo. Falou da compaixo que lhe causara o Messias coroado de espinhos e apupado pela turba furiosa e inconsciente. Profunda a emoo, ao descrever a marcha penosa com a cruz, protegido por soldados impiedosos, da fria popular, que vociferava o crime hediondo. Curioso pelo desenrolar dos acontecimentos, seguira o condenado at ao monte. Da cruz do martrio, Jesus lanra -lhe um olhar inesquecvel. Para o seu esprito, aquele olhar traduzia um chamamento sagrado, que era

130 indispensvel compreender. Profunda mente impressionado, a tudo assistiu at ao fim. Da a trs dias, ainda sob o peso daquelas angustiosas impresses, eis que lhe chega a nova alvissareira de que o Cristo havia ressuscitado dos mortos para a glria eterna do Todo -Poderoso. Seus discpulos estavam brios de ventura. Ento, procurou Simo Pedro para conhecer melhor a personalidade do Salvador. To sublime a narrativa, to elevados os ensinamentos, to profunda a revelao que lhe aclarava o esprito, que aceitou o Evangelho sem mais hesitao . Desejoso de compartilhar o trabalho que Jesus legara aos que lhe pertenciam, regressou a Emas, disps dos bens materiais que possua e esperou os Apstolos galileus em Jerusalm, onde se associou a Pedro nas primeiras atividades da igreja do Caminho. A essncia dos ensinamentos do Cristo vitalizara -lhe o esprito, Os achaques da velhice haviam desaparecido. Logo que Joo e Filipe chegaram a Jerusalm para cooperar com o antigo pescador de Cafarnaum na edificao evanglica, combinaram sua transferncia para Jope, a fim de aten der a inmeros pedidos de irmos desejosos de conhecer a doutrina. Ali estivera at que as perseguies intensificadas com a morte de Estevo obrigaram -no a retirar-se. Saulo bebia-lhe as palavras com singular enlevo como quem fr anqueava um mundo novo. A referncia s perseguies avivava os remorsos acerbos Em compensao, a alma estava repleta de votos sinceros, pro missores de uma vida nova. verdade dizia, enquanto o narrador fazia longa pausa , vim a Damasco com outorga do Templo para vos levar preso a Jerusalm, mas fostes vs que chegastes com outorga de Jesus e a Ele me jungistes para sempre. Se vos algemasse, na minha ignorncia, levar -vos-ia ao tormento e morte; vs, salvando-me do pecado, me transformastes em escravo voluntrio e feliz! Ananias sorriu, sumamente satisfeito. Saulo pediu-lhe, ento, falasse de Estevo, no que foi atendido, com solicitude. Em seguida, pediu informes da sua viagem de Jope a Jerusalm. Com muita prudncia, desejava do benfeitor qu alquer aluso a Abigail. Formulando o pedido, f-lo com tal inflexo carinhosa, que o velho discpulo, adivinhando-lhe o intuito, falou com brandura: No precisars confessar teus anseios de moo. Leio em teus olhos o que principalmente desejas. Entre Jo pe e Jerusalm, descansei muito tempo na vizinhana de um compatrcio que, apesar de fariseu, nunca privou os empregados de receberem as sagradas alegrias da Boa Nova. Esse homem, Zacarias, tinha sob seu teto um verdadeiro anjo do cu. Era a jovem Abigail, que, depois de receber o batismo de minhas mos, confessou que te amava muito. Falava do teu amor com ternura ardente e muitas vezes me convidou a orar pela tua converso a Jesus -Cristo! ... Saulo ouvia emocionado e, aps ligeiro intervalo em que o amoros o velhinho parecia meditar, voltou a dizer como se falasse consigo: Sim, se ela ainda vivesse!... Ananias recebeu a observao sem surpresa e acen tuou: Desde que se aproximou de mim, notei que Abigail no ficaria muito tempo na Terra. Suas cores esmaecidas, o brilho intenso dos olhos, falavam -me da sua condio de anjo exilado. Mas, devemos crer que ela viva no plano imortal. E quem sabe? Talvez suas rogativas aos ps de Jesus hajam contribudo para

131 que o Mestre te convocasse luz do Eva ngelho, s portas de Damasco!... O velho discpulo do Caminho estava comovido. Recebendo aquelas carinhosas evocaes, Saulo chorava. Compreendia, sim, que Abigail no poderia estar morta. A viso de Jesus redivivo bastava para dissipar -lhe todas as dvidas. Certamente, a escolhida de sua alma apie dara-se de suas misrias, rogara ao Salvador, com insis tncia, lhe socorresse o esprito mesquinho e, por venturosa coincidncia, o mesmo Ananias que lhe havia preparado o corao para as bnos do Cu, esten dera-lhe igualmente as mos amigas, cheias de caridade e perdo. Agora, pertenceria para sempre quele Cristo amoroso e justo, que era o Messias prometido. Nas emoes extremas que lhe caracterizavam os sentimen tos, passou a considerar o poder do Evangelho, examinando seus ilimitados recursos transformadores. Queria mergulhar o esprito nas suas lies iluminadas e subli mes, banharse naquele rio de vida, cujas guas do amor de Jesus fecundavam os coraes mais ridos e desertos. Aquela meditao profun da empolgava-lhe, agora, a alma toda. Ananias, meu mestre disse o ex-rabino, com entusiasmo , onde poderei obter o Evangelho sagrado? O antigo discpulo sorriu com bondade, e observou: Antes de tudo, no me chames mestre. Este e ser sempre o Cris to. Ns outros, por acrscimo da misericrdia divina, somos discpulos, irmos na necessidade e no trabalho redentor. Quanto aquisio do Evangelho, somente na igreja do Caminho, em Jerusalm, poderamos obter uma cpia integral das anotaes de Levi. E revolvendo o interior de surrada patrona, reti rava alguns pergaminhos amarelentos, nos quais con seguira reunir alguns elementos da tradio apostlica. Apresentando essas notas dispersas, Ananias acrescen tava: Verbalmente, tenho de cor quase todos os ensinamentos; mas, no que se refere parte escrita, aqui tens tudo que possuo. O moo convertido recebeu as anotaes, assaz admi rado - Debruou-se imediatamente sobre os velhos rabis cos e devorava-os com indisfarvel interesse. Depois de refletir alguns minutos, acentuava: Se possvel, pedir-vos-ia deixar-me estes preciosos ensinamentos, at amanh. Empregarei o dia em copi -los para meu uso particular. O estalajadeiro me comprar os pergaminhos necessrios. E como que j iluminado daquele esp rito missionrio que lhe assinalou as menores aes, para o resto da vida, ponderava atento: Precisamos estudar um meio de difundir a nova revelao com a maior amplitude possvel. Jesus um socorro do Cu. Tardar na sua mensagem delongar o desespero dos homens. Alis, a palavra evangelho significa boas notcias. indispensvel espalhar essas notcias do plano mais elevado da vida. Enquanto o velho pregador do Caminho obser vava-o interessado, o convertido de Damasco chamou o hoteleiro para com prar os pergaminhos. Judas surpreendeu-se ao verificar a cura inslita. Satisfazendo -lhe a curiosidade, o jovem de Tarso falou sem rebuos: Jesus enviou-me um mdico. Ananias veio curar -me em seu nome. E antes que o homem se recobrasse do espanto, cumul ava-o de recomendaes a respeito dos pergami nhos que desejava, entregando -lhe a

132 quantia necessria. Dando largas ao entusiasmo que lhe ia nalma, diri giu-se novamente a Ananias, expondo-lhe seus planos: At aqui, ocupava o meu tempo no estudo e na exeg ese da Lei de Moiss; agora, porm, encherei as horas com o esprito do Cristo. Trabalharei nesse mister at ao fim dos meus dias. Buscarei iniciar meu trabalho aqui mesmo em Damasco. E, fazendo uma pausa, perguntava ao benfeitor que o ouvia em silncio: Conheceis na cidade um rapaz fariseu de nome Sadoc? Sim, quem tem chefiado as perseguies nesta cidade. Pois bem continuava o jovem tarsense aten cioso , amanh sbado e haver preleo na sinagoga. Pretendo procurar os amigos e falar lhes publicamente do apelo que o Cristo me endereou. Quero estudar vos sas anotaes ainda hoje, porque me daro assunto para a primeira prdica do Evangelho. Para ser sincero disse Ananias com a sua experincia dos homens , acho que deves ser muito prudente nesta nova fase religiosa. possvel que teus amigos da sinagoga no estejam preparados para rece ber a luz da verdade toda. A m-f tem sempre caminhos para tentar a confuso do que puro. Mas se eu vi Jesus, no tenho o direito de ocultar uma revela o incontestvel exclamou o nefito, como a salientar, antes de tudo, a boa inteno que o animava. Sim, no digo que fujas do testemunho explicou, calmo, o velho discpulo mas devo encarecer a maior prudncia nas atitudes, no pela doutrina do Cristo, superior e invulnervel a quaisquer ataques dos homens, mas, por ti mesmo. Por mim nada posso temer. Se Jesus me res tituiu a luz dos olhos, no deixar de iluminar meus caminhos. Quero comunicar a Sadoc a ocorrncia que deu novos rumos ao meu de stino. E o ensejo no poderia ser mais oportuno, porque sei que hospeda em sua casa, ainda agora, alguns levitas de renome, recm-chegados de Chipre. Que o Mestre te abenoe os bons propsitos disse o velho sorridente. Saulo sentia-se feliz. A presena de Ananias confortava-o sobremodo. Como velhos e fiis amigos, almo aram juntos. Em seguida e sempre satisfeito, o generoso enviado do Cristo retirou -se, deixando o ex-rabino todo entregue meticulosa cpia dos textos. No dia seguinte, Saulo de Tarso levantou-se lpido e bem disposto. Sentia se revigorado para uma vida nova. As recordaes amargas lhe desertaram da memria. A influncia de Jesus enchia -o de alegrias substanciosas e duradouras. Tinha a impresso de haver aberto uma porta nova em sua a lma, por onde sopravam cleres as inspiraes de um mundo maior. Depois da primeira refeio, no obstante o dissa bor que a atitude de Sadoc lhe causara, procurou avis tar-se com o amigo, levado pela sinceridade que lhe pautava os mnimos atos da vida. N o o encontrou, contudo, na residncia particular. Um servo informou que o amo sara com alguns hspedes em direo sinagoga. Saulo foi at l. Os trabalhos do dia estavam ini ciados. Fora feita a leitura dos textos de Moiss. Um dos levitas de Citium ha via tomado a palavra para os respectivos comentrios.

133 A entrada do ex-rabino provocou curiosidade geral. A maioria dos presentes tinha conhecimento da sua im portncia pessoal, bem como do seu verbo ardoroso e seguro. Sadoc, porm, ao v -lo, fez-se plido, e mais ainda quando e jovem de Tarso lhe pediu uma palavra em particular. Embora contrafeito, foi-lhe ao encontro. Cumprimentaram -se sem dissimular a nova impresso que, j agora, mantinham entre si. Em face das primeiras observaes do novel evan gelista, formuladas em tom amvel, o amigo de Damasco explicou, evidenciando o seu orgulho ofendido: De fato, sabia que estavas na cidade e cheguei mesmo a procurar -te na penso de Judas; tais foram, porm, as informaes do hoteleiro, que me abstive de ir ao teu aposento. E cheguei at a pedir -lhe segredo da minha visita. Com efeito, parece incrvel que te ren desses, tambm tu, passivamente, aos sortilgios do Caminho! No posso compreender semelhante transmuta o em tua robusta mentalidade. Mas, Sadoc replicou o jovem tarsense muito calmo , eu vi Jesus ressuscitado... O outro fez grande esforo para conter uma ruidosa gargalhada. Ser possvel objetou com zombaria que tua ndole sentimental, to contrria a manifestaes de misticismo, tenha capi tulado nesse terreno? Acreditarias mesmo em tais vises? No poderias imaginar -te vtima de algum desfaado adepto do carpinteiro? Tuas atitudes de agora nos causaro profunda vergonha. Que diro os homens irresponsveis, que nada conhecem da Lei de Moiss? E a nossa posio no partido dominante, da raa? Os colegas do farisasmo ho de arregalar os olhos, quando souberem da tua clamorosa defeco. Quando aceitei o encargo de perseguir os companheiros do oper rio de Nazar, reprimindo-lhes as atividades perigosas, fi-lo pela amizade que te consagrava; e no te doer a traio dos votos anteriores? Considera como se dificultar nosso escopo, quando se espalhar a notcia de que capitulaste perante esses homens sem cultura e sem conscincia. Saulo fitou o amigo, revelando imensa preocupao no olhar ansioso. Aquelas acusaes eram as premissas do acolhimento que o aguardava no cenculo dos velhos companheiros de lutas e edificaes religiosas. No disse ele sentindo fundamente cada pa lavra , no posso aceitar as tuas argies. Repito que vi Jesus de Nazar e devo proclamar que nele reconheo o Messias prometido pelos nossos profetas mais eminentes. Enquanto o outro fazia largo gesto admirativo, ao observar aquela inflexo de certeza e sinceridade. Saulo continuava convicto: Quanto ao mais, considero que, a todo tempo, devemos e podemos reparar os erros do passado. E com esse ardor de f que me proponho regenerar minhas prprias estradas. Trabalharei, doravante, pela minha certeza em Cristo Jesus. N o justo que me perca em ponderaes sentimentalistas, olvidando a ver dade; e assim procederei em benefcio dos meus pr prios amigos. Os amantes das realidades da vida sempre foram os mais detestados, ao tempo em que viveram. Que fazer? At aqui, minhas pregaes nasciam dos textos recebidos dos antepassados venerveis, mas, hoje, minhas asseres se baseiam no somente nos repositrios da tradio, seno tambm na prova testemunhal. Sadoc no conseguiu ocultar a surpresa.

134 Mas... a tua posio? E os t eus parentes? E o nome? E tudo que recebeste dos que rodeiam tua personalidade com fervorosos compromissos? perguntou Sadoc revocando-o ao passado. Agora, estou com o Cristo e todos ns lhe per tencemos. Sua palavra divina convocou-me a esforos mais ardentes e ativos. Aos que me compreenderem devo, naturalmente, a gratido mais sagrada; entretanto, para os que no possam entender guardarei a melhor atitude de serenidade, considerando que o prprio Mes sias foi levado cruz. Tambm tu com a mania do m artrio? O interpelado guardou uma bela expresso de digni dade pessoal e concluiu: No posso perder-me em opinies levianas. Espe rarei que o teu amigo de Chipre termine a preleo, para relatar minha experincia diante de todos. Falar nisso aqui? Por que no? Seria mais razovel descansares da viagem e da enfermidade, meditando melhor no assunto, mesmo por que tenho esperana nas tuas reconsideraes, relativa mente ao acontecido. Sabes, porm, que no sou nenhuma criana e cumpre -me esclarecer a verdade, em qualquer circunstncia. E se te apuparem? E se fores considerado traidor? A fidelidade a Deus deve ser maior que tudo isso, aos nossos olhos. possvel, no entanto, que no te concedam a palavra ponderou Sadoc aps esbarrar com a for a daquelas profundas convices. Minha condio bastante para que ningum se atreva a negar -me o que de justia. Ento, seja. Responders pelas conseqncias concluiu Sadoc constrangido. Naquele momento, ambos compreenderam a imen sido da linha divisria que os extremava. Saulo per cebeu que a amizade que Sadoc sempre lhe testemunhara baseava -se nos interesses puramente humanos. Abando nando a falsa carreira que lhe dava prestgio e brilho, via esfumar -se a cordialidade do outro. Mas, de tal cogitao, logo lhe veio mente que, tambm ele, assim procederia, provavelmente, se no tivesse Jesus no corao. Sereno e desassombrado, evitou aproximar -Se do local onde se acomodavam os visitantes ilustres, bus cando aproximar-se do largo estrado em que se improvisara uma nova tribuna. Terminada a dissertao do levita de Citium, Saulo surgiu vista de todos os presentes, que o saudaram com olhares ansiosos. Cumpri mentou, afvel, os diretores da reunio e pediu vnia para expor suas idias. Sadoc no tivera coragem de criar um ambiente antiptico, para deixar que tudo corresse feio das circunstncias, e foi por isso que os sacerdotes apertaram a mo de Saulo com a simpatia de sempre, acolhendo com imensa alegria o seu alvitre. Com a palavra, o ex-rabino ergueu a fronte, nobre mente, como costumava fazer nos seus dias triunfais. Vares de Israel! comeou em tom solene em nome do TodoPoderoso, venho anunciar -vos hoje, pela primeira vez, as verdades da nova revelao. Temos ignorado, at agora, o fato culminante da vida da Hu manidade, O Messias prometido j veio, consoante o afirmaram os profetas

135 que se glorificaram na virtude e no sofrimento. Jesus de Nazar o Salvador dos pecadores. Uma bomba que estourasse no recinto, no causa ria maior espanto. Todos fixavam o orador, atnitos. A assemblia estava obstpida. Saulo, contudo, prosseguia intrpido, depois de uma pausa: No vos assombreis com o que vos digo. Conhe ceis minha conscincia pela retido de minha vida, pela minha fidelidad e s leis divinas. Pois bem: com este patrimnio do passado que vos falo hoje, reparando as faltas involuntrias que cometi nos impulsos sinceros de uma perseguio cruel e injusta. Em Jerusalm fui o primeiro a condenar os apstolos do Caminho; provoquei a unio de romanos e israelitas para a represso, sem trguas, a todas as atividades que se prendessem ao Nazareno; varejei lares sagrados, encarcerei mulheres e crianas, submeti alguns pena de morte, ocasionei um vasto xodo das massas operrias que trabalhavam pacificamente na cidade para seu progresso; criei para todos os espritos mais sinceros um regime de sombras e terrores. Fiz tudo isso, na falsa suposio de defender a Deus, como se o Pai Supremo necessitasse de mseros defensores!... Mas, de viagem para esta cidade, auto rizado pelo Sindrio e pela Corte Provincial, para invadir os lares alheios e perseguir criaturas inofensivas e ino centes, eis que Jesus me aparece s vossas portas e me pergunta, em pleno meio -dia, na paisagem desolada e deserta: Saulo, Saulo, por que me persegues? A essa evocao, a voz eloqente se enternecia e as lgrimas lhe corriam copiosas. Interrompera-se ao recordar a ocorrncia decisiva do seu destino. Os ouvintes contemplavam-no assombrados. Que isso? diziam alguns. O doutor de Tarso graceja!... afirmavam outros sorrindo, convictos de que o jovem tribuno estivesse buscando maior efeito oratrio. No, amigos exclamou com veemncia , jamais gracejei convosco nas tribunas sagradas. O Deus justo n o permitiu que minha violncia criminosa fosse at ao fim, em detrimento da verdade, e consentiu, por misericrdia de acrscimo, que o msero servo no encon trasse a morte sem vos trazer a luz da crena nova!... No obstante o ardor da pregao, q ue deixava em todos os ouvidos ressonncias emocionais, rompeu no recinto estranho vozerio. Alguns fariseus mais exaltados interpelaram Sadoc, em voz baixa, quanto ao ines perado daquela surpresa, obtendo a confirmao de que Saulo, de fato, parecia extremamente perturbado, ale gando ter visto o carpinteiro de Nazar nas vizinhanas de Damasco. Imediatamente estabeleceu -se enorme confuso em toda a sala, porque havia quem visse no caso perigosa defeco do rabino, e quem opinasse por enfer midade sbita, que o houvesse dementado. Vares de minha antiga f trovejou a voz do moo tarsense, mais incisiva , intil tentardes empa nar a verdade. No sou traidor nem estou doente. Estamos defrontando uma era nova, em face da qual todos os nossos caprichos religiosos so insignificantes. Uma chuva de improprios cortou -lhe repentina-mente a palavra. Covarde! Blasfemo! Co do Caminho!... Fora o traidor de Moiss!... Os apodos partiam de todos os lados. Os mais afei oados ao ex-rabino, que se inclinavam a sup-lo vtima de graves perturbaes mentais, entraram em conflito com os fariseus mais rudes e rigorosos. Algumas ben galas foram

136 atiradas tribuna com extrema violencia. Os grupos, que se haviam atracado em luta, espalhavam forte celeuma na sinagoga, percebendo o orador que se encontravam na iminncia de irreparveis desastres. Foi quando um dos levitas mais idosos assomou ao grande estrado, levantando a voz com toda a energia de que era capaz e rogando aos presentes acompanh-lo na recitao de um dos Salmos de David. O convite foi aceito por todos. Os mais exaltados repetiram a prece, tomados de vergonha. Saulo acompanhava a cena com profundo interesse. Terminada a orao, disse o sacerdote, com nfase irritante: Lamentemos este episdio, mas evitemos a confuso que em nada aproveita. At ontem, Saulo de Tarso honrava as nossas fileiras como paradigma de triunfo; hoje, sua palavra para ns um galho de espinhos. Com um passado respeitvel, esta atitude de agora s nos merece condenao. Perjrio? Demncia? No o sabemos com certeza. Outro fora o tribuno e apedrej-lo-amos sem pestanejar; mas, com um antigo colega os processos devem ser outros. Se est doente, s merece compaixo; se traidor, s poder merecer absoluto desprezo. Que Jerusalm o julgue como seu embaixador. Quanto a ns, encerremos as pregaes da sinagoga e recolhamo -nos paz dos fiis cumpridores da Lei. O ex-rabino suportou a increpao com grande sere nidade a lhe transparecer dos olhos. Intimamente, sen tia-se ferido no seu amor-prprio. Os remanescentes do homem velho exigiam revide e reparao imediata, ali mesmo, vista de todos. Quis falar novamente, exigir a palavra, obrigar os companheiros a ouvi lo, mas sentia-se presa de emoes incoercveis, que l he infirmavam os mpetos explosivos. Imvel, notou que velhos afeioa dos de Damasco abandonavam o recinto calmamente, sem lhe fazer sequer uma ligeira saudao. Observou, tambm, que os levitas de Citium pareciam entend -lo, atravs de um olhar de simpatia, ao mesmo tempo que Sadoc fixava -o com ironia e risinhos de triunfo. Era o repdio que chegava. Acostumado aos aplausos onde quer que aparecesse, fora vtima da prpria iluso, acreditando que, para falar com xito, sobre Jesus, bastavam os lour os efmeros j conquistados ao mundo. Enganara-se. Seus cmparas punham -no margem, como intil. Nada lhe doa mais que ser assim desaproveitado, quando lhe ardia nalma a devoo sacerdotal. Preferia que o esbofeteassem, que o prendessem, que o flagelassem, mas no lhe tirassem o ensejo de discutir sem peias, a todos vencendo e convencendo com a lgica de suas definies. Aquele abandono feria-o fundo, porque, antes de qual quer considerao, reconhecia no laborar em benefcio pessoal, por vaidade ou egosmo, mas pelos prprios correligionrios atidos s concepes rgidas e inflexveis da Lei. Aos poucos a sinagoga ficara deserta, sob o calor ardente das primeiras horas da tarde. Saulo sentou-se num banco tosco e chorou. Era a luta entre a vaidade de outros tempos e a renncia de si mesmo, que comeava. Para conforto da alma opressa, recordou a narrativa de Ananias, no captulo em que Jesus dissera ao velho discpulo que lhe mostraria quanto importava sofrer por amor ao seu nome. Acabrunhado, retirou-se do Templo, em busca do benfeitor, a fim de reconfortar-se com a sua palavra.

137 Ananias no se mostrou surpreendido com a expo sio das ocorrncias. Vejo-me cercado de enormes dificuldades dizia Saulo um tanto perturbado. Sinto-me no dever de espalhar a nova doutrina, felicitando os nossos semelhantes; Jesus encheu-me o corao de energias inesperadas, mas a secura dos homens de amedrontar os mais fortes. Sim explicava o ancio paciente , o Senhor conferiu-te a tarefa do semeador; tens muito boa-vontade, mas, que faz um homem recebendo encargos dessa natureza? Antes de tudo, procura ajuntar as sementes no seu mealheiro particular, para que o esforo seja profcuo. O nefito percebeu o alcance da comparao e per guntou: Mas, que desejais dizer com isso? Quero dizer que um homem de vida pura e reta, sem os erros da prpria boa-inteno, est sempre pronto a plantar o bem e a justia no roteiro que perlustra; mas aquele que j se enganou, ou que guarda alguma culpa, tem necessidade de testemunhar no sofrimento prprio, antes de ensinar. Os que no forem integralmente puros, ou nada sofreram no caminho, jamais so bem compreendidos por quem lhes ouve simplesmente a palavra. Contra os seus ensinos esto suas prprias vidas. Alm do mais, tud o que de Deus reclama grande paz e profunda compreenso. No teu caso, deves pensar na lio de Jesus permanecendo trinta anos entre ns, preparando -se para suportar nossa presena durante apenas trs. Para receber uma tarefa do Cu, David con viveu com a Natureza apascentando rebanhos; para desbravar as estradas do Salvador, Joo Batista meditou muito tempo nos speros desertos da Judia. As ponderaes carinhosas de Ananias caam -lhe na alma opressa como blsamo vitalizante. Quando hajas sofrido mais continuava o benfeitor e amigo sincero , ters apurado a compreenso dos homens e das coisas, S a dor nos ensina a ser humanos. Quando a criatura entra no perodo mais perigoso da existncia, depois da matinal infncia e antes da noite da velhice; qua ndo a vida exubera energias, Deus lhe envia os filhos, para que, com os tra balhos, se lhe enternea o corao. Pelo que me hs confessado, possvel no venhas a ser pai, mas ters os filhos do Calvrio em toda parte. No viste Simo Pedro, em Jerusalm, rodeado de infelizes? Natural mente, encontrars um lar maior na Terra, onde sers chamado a exercer a fraternidade, o amor, o perdo... preciso morrer para o mundo, para que o Cristo viva em ns... Aquelas observaes to sadias e to mansas pene traram o esprito do exrabino como blsamo de con solao de horizontes mais vastos. Suas palavras carinhosas fizeram-no recordar algum que o amava muito. De crebro cansado pelos embates do dia, Saulo esfor ava-se por fixar melhor as idias. Ah!... agora se lembrava perfeitamente. Esse algum era Gamaliel. Veio -lhe de sbito o desejo de se avistar com o velho mestre. compreendia a razo daquela lembrana. que, tam bm ele, pela ltima vez, lhe falara da necessidade que sentia dos lugares ermos, para medi tar as sublimes verdades novas. Sabia-o em Palmira, na companhia de um irmo. Como no se recordara ainda do antigo mestre, que lhe fora quase um pai? Certamente, Gamaliel receb-lo-ia de braos abertos, regozijar -se-ia com as suas conquistas recentes, dar-lhe-ia conselhos generosos quan to aos rumos a seguir. Engolfado em recordaes cariciosas, agradeceu a Ananias com um olhar

138 significativo, acrescentando sen sibilizado: Tendes razo... Buscarei o deserto em vez de voltar a Jerusalm precipitadamente, sem foras, talvez, para enfrentar a incompreenso dos meus confrades. Tenho um velho amigo em Palmira, que me acolher de bom grado. Ali repousarei algum tempo, at que possa internar -me pelas regies ermas, a fim de meditar as lies recebidas. Ananias aprovou a idia com um sorriso. Ainda ficaram conversando longo tempo, at que a noite mer gulhou a alma das coisas no seu velrio de sombras espessas. O velho pregador conduziu, ento, o novo adepto para a humilde reunio que se realizava nesse sbado de grandes desiluses para o ex -rabino. Damasco no tinha propriamente uma igreja; en tretanto, contava numerosos crentes irmanados pelo ideal religioso do Caminho. O ncleo de oraes era em casa de uma lavadeira humilde, companheira de f, que alugava a sala para poder acudir a um filho paraltico. Profundamente admirado, o moo tarsense enxergou ali a miniatura do quadro observado pela primeira vez, quando tivera a curiosidade invencvel de assistir s clebres pregaes de Estevo em Jerusalm. Em torno da mesa rstica, juntavam -se mseras criaturas da plebe, que ele sempre mantivera separada da sua esfera social. Mulheres analfabetas com crianas ao colo, velhos pe dreiros rudes, lavadeiras que no conseguiam conjugar duas palavras certas. Ancies de mos trmulas, amparando-se a cajados fortes, doentes misrrimos que exibiam a marca de enfermidades dolorosas. A cerimnia parecia ainda mais simples que as de Simo Pedro e seus com panheiros galileus. Ananias chefiava e presidia o ato. Sentando -se mesa, qual patriarca no seio da famlia, rogou as bnos de Jesus para a boa -vontade de todos. Em seguida, fez a leitura dos ensinos de Jesus, respi gando algumas sentenas do Mestre Divino nos pergaminhos esparsos. Depois de comentar a pgina lida, ilustrando-a com a exposio de fatos significativos, do seu conhecimento, ou da sua experincia pessoal, o velho discpulo do Evangelho deixava o lugar, percorria as filas de bancos e impunha as mos sobre os doentes e necessitados. Comumente, segundo o hbito das primeiras clulas crists do primeiro sculo, ao memorar as alegrias de Jesus quando servia o repasto aos discpulos, fazia-se modesta distribuio de po e gua pura, em nome do Senhor. Saulo serviu-se do bolo simples, enternecidamente. Para sua alma, o cibo mesquinho tinha o sabor divino da fraternidade universal. A gua clara e fresca da bilha grosseira soube -lhe a fludo de amor que partia de Jesus, comunicando-se a todos os seres. Ao fim da reunio, Ananias orava fervorosamente. Depois de contar a vi so de Saulo e a sua prpria, nos comentrios singelos daquela noite, pedia ao Salvador prote gesse o novo servo em demanda a Palmira, a fim de meditar mais demoradamente na imensido de suas misericrdias. Ouvindo-lhe a rogativa que o calor da amizade revestia de amavio singular, Saulo chorou de reconheci mento e gratido, comparando as emoes do rabino que fora, com as do servo de Jesus que agora queria ser. Nas reunies suntuosas do Sindrio, jamais ouvira um companheiro exorar ao Cu com aquela sincer idade superior. Entre os mais afeioados s encontrara elogios vos, prontos a se transformarem em calnias torpes, quando lhes no podia conceder favores materiais. Em toda parte, admirao superficial, filha do jogo dos interesses inferiores. Ali, a situao era outra. Nenhuma daquelas criaturas desfavorecidas da sorte viera

139 pedir-lhe fcilidades; todos pareciam satisfeitos ao servio de Deus, que assim os congregava a termo de trabalhos exaustivos e penosos. E, por fim, ainda rogavam a Jesus lhe concede sse paz de esprito para o seu empreendimento. Terminada a reunio, Saulo de Tarso tinha lgri mas nos olhos. Na igreja do Caminho, em Jerusalm, os Apstolos galileus o trataram com especial deferncia, atentos sua posio social e poltica, senhor da s regalias que as convenes do mundo lhe conferiam; mas os cristos de Damasco impressionaram-no mais vivamente, arrebataram -lhe a alma, conquistando -a para uma afeio imorredoura, com aquele gesto de confiana e cari nho, tratando-o como irmo. Um a um, apertaram-lhe a mo com votos de feliz viagem. Alguns velhos mais humildes beijaram-lhe as mos. Tais provas de afeto davam -lhe novas foras. Se os amigos do judasmo lhe desprezavam a palavra, acintosos e hostis, comeava agora a encontrar no seu camin ho os filhos do Calvrio. Trabalharia por eles, consagraria ao seu consolo as energias da mocidade. Pela primeira vez na vida, revelou interesse pelo sor riso das criancinhas. Como se desejasse retribuir as demonstraes de carinho recebidas, tomou nos braos um menino doente. Diante da pobre me sorridente e agradecida, fez lhe festas, acariciou-lhe os cabelos desajeitadamente. Entre os acleos agressivos de sua alma apaixonada, comeavam a desabrochar as flores de ternura e gratido. Ananias estava satisfeito. Junto dos irmos de mais confiana, acompanhou o nefito at penso de Judas. Aquele modesto grupo desconhecido percorreu as ruas banhadas de luar, estreitamente unido e reconfortando-se em comentrios cristos. Saulo admirava -se de haver encontrado to depressa aquela chave de harmonia que lhe proporcionava segura confiana em todos. Teve a impresso de que nas genunas comunidades do Cristo a amizade era diferente de tudo que lhe dava expresso nos agrupamentos mundanos. Na diversidade das lutas sociais o trao dominante das relaes cifrava -se agora, a seus olhos, nas vantagens do interesse individual; ao passo que, na unidade de esforos da tarefa do Mestre, havia um cunho divino de confiana, como se os com promissos tivessem o ascendente divino, original. Todos falavam, como nascidos no mesmo lar. Se expunham uma idia digna de maior ponderao, faziam -no com serenidade e geral compreenso do dever; se versavam assuntos leves e simples, os comentrios timbravam franca e confortadora alegria. Em nenhum deles notava a preocupao de parecer menos sincero na defesa dos seus pontos de vista; mas, ao invs, lhaneza de trato sem laivos de hipocrisia, porque, em regra, sentiam -se sob a tutela do Cristo, que, para a conscincia de cada um, era o amigo i nvisvel e presente, a quem ningum deveria enganar. Consolado e satisfeito de haver encontrado amigos na verdadeira acepo da palavra, Saulo chegou estalagem de Judas, despedindo -se de todos profundamente comovido. Ele prprio surpreendia -se com o sabor de Intimidade com que as expresses lhe afloravam aos lbios. Agora compreendia que a palavra irmo, lar gamente usada entre os adeptos do Caminho, no era ftil e v. Os companheiros de Ananias conquistaram -lhe o corao. Nunca mais esqueceria os ir mos de Damasco. No dia imediato, contratando um servial indicado pelo estalajadeiro, Saulo

140 de Tarso, ao amanhecer, em bora surpreendesse o dono da casa com o seu nimo resoluto, ps-se a caminho da cidade famosa, situada num osis em pleno deserto. Nas primeiras horas da manh, saam das portas de Damasco dois homens modestamente trajados, fren te de pequeno camelo carregado das necessrias provises. Saulo fizera questo de partir assim, a p, de modo a iniciar a vida com rigores que lhe seriam sumam ente benficos mais tarde. No viajaria mais na qualidade de doutor da Lei, rodeado de servos, sim como discpulo de Jesus, adstrito aos seus programas. Por esse motivo, considerou prefervel viajar como beduno, para apren der a contar, sempre, com as pr prias foras. Sob o calor calcinante do dia, sob as bnos refrigeradoras do crepsculo, seu pensamento estava fixo naquele que o chamara do mundo para uma vida nova. As noites do deserto, quando o luar enche de sonho a desolao da paisagem morta, so tocadas de misteriosa beleza. Sob as frondes de alguma tamareira solitria, o convertido de Damasco aproveitava o silncio para profundas meditaes. O firmamento estrelado tinha, agora, para seu esprito, confortadoras e permanentes mensagens. Estava convi cto de que sua alma havia sido arrebatada a novos horizontes, porque, atravs de todas as coisas da Natureza, parecia receber o pensamento do Cristo que lhe falava carinhosamente ao corao.

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2 O tecelo
Apesar de acostumados ao espetculo permanente da c hegada de estrangeiros cidade, dada a sua privi legiada situao no deserto, os transeuntes de Palmira notaram, com profundo interesse, a passagem daquele beduno seguido de humilde servial a puxar um msero camelo arquejante de cansao. Sem dvida, rec onheceram-lhe o perfil de judeu -nos traos caractersticos do rosto, na energia serena que lhe transparecia do olhar. Saulo, por sua vez, transitava com ar indiferente, como se convivesse naquele cenrio, de h muito tempo. Ciente de que o irmo do antig o mestre era ali negociante dos mais conhecidos e abastados, no teve dificuldade em obter informaes de um compatrcio, que lhe indicou a residncia. Acomodando-se numa estalagem comum para ref a zer-se das fadigas da viagem, consultou a bolsa para regul ar o seu programa. O dinheiro esgotava se, mal chegaria para remunerar o companheiro dedicado que lhe fra amigo fiel em toda a penosa viagem. Depois de informado do quantum a pagar, verificando a insuficincia dos recursos, falou -lhe com humildade: Jud, de momento no tenho o bastante para compensar melhor o servio que me prestaste. Entre tanto, dou-te metade da importncia e mais o camelo em pagamento do restante. O prprio servo comoveu -se com o tom humilde da proposta. No precisa tanto, senhor respondeu confuso , o valor do animal basta e sobra. Desse modo, no ficar desprevenido. Contento -me com algumas moedas, apenas o necessrio para custear a volta. Saulo teve para ele um olhar de reconhecimento e, alegando a impossibilidade de o reter por mais tempo, despediu -o com expresses de conforto e votos de feliz regresso a Damasco. Depois, recolhendo-se ao quarto pobre que tomara, entrou a meditar, acuradamente, nos ltimos aconteci mentos da sua vida. Estava s, sem parentes, sem amigo s, sem dinheiro. Pouco antes daquela resoluo de partir no encalo de Ananias, no vacilaria em decretar a morte de quem profetizasse o futuro que o esperava. Sua existncia, seus planos, estavam transformados nos detalhes mais ntimos. Que fazer agora? E se no encontrasse em Palmira o socorro de Gamaliel, conforme aguardava em suas esperanas secretas? Considerou a extenso das dificuldades que se desdobravam a seus olhos. Tudo di fcil. Estava como o homem que houvesse perdido a famlia, a ptria e o la r. Profunda amargura ameaava invadir -lhe o corao. Repentinamente, porm, recor dou-se do Cristo e a lembrana da viso gloriosa encheu-lhe de conforto o esprito desolado. Confiando muito mais naquele que lhe estendera as mos, do que em suas prprias f oras, procurou acalmar os sobressaltos ntimos, dando repouso ao corpo fatigado. No dia seguinte, manh alta, saiu rua preocupado e ansioso. Obedecendo aos informes recolhidos, parou porta de confortvel edifcio, frente do qual funcionavam grandes lojas comerciais. Procurando Ezequias, foi logo atendido por um ho mem idoso, de semblante risonho e respeitvel, que o saudou com muita simpatia. Tratava -se do irmo de Gamaliel, que, logo se familiarizando com o patrcio recm -chegado de longe, proporcionou-lhe confortadora palestra. Buscando informar -se,

142 delicadamente, a respeito do venervel rabino de Jerusalm. Saulo obtinha de Ezequias os esclarecimentos necessrios, tomado de profundo interesse: Meu irmo dizia ele preocupado desde que chegou a Palmira pareceu-me muito diferente. pos svel que a mudana de Jerusalm tenha infludo para essa profunda transformao. A diferena de ambiente social, a alterao de hbitos, o clima, a ausncia dos trabalhos usuais, tudo isso pode ter-lhe prejudicado a sade. Como assim? perguntou o moo sem dissi mular a estranheza. Passa dias e dias numa cabana abandonada que possuo, sombra de algumas tamareiras, num dos mui tos osis que nos rodeiam; e isso, veja, to s para ler e meditar um manuscrito sem importncia, que no consegui compreender. Alm disso, parece -me completamente desinteressado de nossas prticas religiosas, vive como que alheio ao mundo. Fala em vises do cu, re fere-se constantemente a um carpinteiro que se transformou em Messias do povo e alimentava-se de coisas imaginrias, de sonhos irreais. As vezes, com pro fundo pesar que lhe observo a decadncia mental. Minha mulher, porm, tudo atribui idade avanada e eu quero crer seja antes, ou pelo menos em grande parte, devido intensidade do estudo, das meditaes prolongadas. Ezequias fez uma pausa, enquanto Saulo fixava nele o olhar percuciente e significativo, compreendendo a con dio do velho mestre. A uma nova observao do moo tarsense, conti nuava o outro, loquaz: No seio de minha famlia, Gamaliel tratado como se fora o nosso pai. Alis, devo meu incio de vida s suas imensas dedicaes fraternais. Por isso mesmo, eu e minha mulher combinamos com os filhinhos, relativamente atmosfera de paz que dever cercar aqui o prezado e nobre enfermo. Quando ele discorre sobre as iluses religiosas que o empolgam no seu desequilbrio mental, ningum nesta casa o contradiz. J sabemos que no fala mais por si. A mentalidade poderosa esmaeceu, a estrela se apagou. Considerando essas penosas circunstncias, ainda rendo graas a Deus que mo trouxe aqui, para terminar seus dias aquecido pelo nosso afeto fami liar, e indene do escrnio de que talvez pudesse ser objeto em Jerusalm, onde nem todos esto altura de lhe compreender e honrar o passado ilustre. Mas a cidade sempre venerou nele um mestre inesquecvel ajuntou o rapaz como se quisesse defender seus prprios sentimentos de amizade e admirao. Sim esclareceu o negociante, convicto , um homem do seu nvel intelectual estaria preparado a en tender tudo, mas os outros? O senhor no ignora, naturalmente, a perseguio implacvel, movida pelas autori dades do Sindrio e do Templo, contra os simpatizantes do famoso carpinteiro nazareno. Palmira teve notcias dos fatos, p or intermdio de inmeros patrcios pobres, que deixaram Jerusalm pressa, ameaados de priso e morte. Ora, foi justamente com a personalidade desse homem que Gamaliel deu as primeiras demonstraes de fraqueza mental. Se estivesse por l, que seria da sua velhice desamparada? Naturalmente muitos amigos, como o senhor, estariam a postos para a defesa; mas, o caso podia tomar aspectos mais graves, surgirem inimigos polticos reclamando medidas ingratas. E de nossa parte nada poderamos tentar para restabelecer a situao, porque, na verdade, a sua loucura pacfica, quase imperceptvel e de maneira alguma conseguiramos suportar

143 sua apologia ao celerado que o Sindrio mandou cruz dos ladres. Saulo sentia extremo mal -estar ouvindo aquelas ob servaes, agora to injustas e superficiais ao seu ver. Compreendia a delicadeza do momento e a natureza dos recursos psicolgicos a empregar, para no se compro meter, agravando, ainda mais, a posio do mestre ilustre. Desejando imprimir novo rumo conversa, pe rguntou com serenidade: E os mdicos? qual a opinio dos entendidos? No ltimo exame a que se submeteu, por insis tncia nossa, descobriram que o estimado doente, alm de perturbado, padece de singular astenia orgnica, que lhe vai consumindo a s ltimas foras vitais. Saulo fez ainda algumas observaes, contristado, e, depois de reconsiderar as primeiras impresses rela tivamente amvel hospitalidade de Ezequias, auxiliado por um pequeno servo da casa, demandou o local, onde o antigo mentor o recebeu com surpresa e alegria. O ex-discpulo notou que Gamaliel, com efeito, apre sentava sintomas de profundo abatimento. Foi com infinito jbilo que o apertou afetuosamente nos braos, osculando-lhe, amoroso, as mos encarquilhadas e tr mulas. Seus cabelos pareciam mais brancos; a epiderme sulcada de rugas venerveis dava impresso do alabastro uma palidez indefinvel. Falaram longamente das saudades, dos sucessos de Jerusalm, dos amigos distantes. Depois dos prembulos afetuosos, o moo tarsense rel atou ao mestre venerando as graas recolhidas s portas de Damasco - A voz de Saulo tinha a inflexo vibrante da paixo e da sinceri dade que costumava imprimir s emoes prprias. O velhinho ouviu -lhe a narrativa com indizvel espanto; nos olhos vivos e serenos, rorejavam lgrimas de emo o, que no chegavam a cair. Aquela prova enchia -o de profundo consolo. No havia aceitado, em vo, aquele Cristo sbio e amoroso, incompreendido dos colegas. Ao trmino da exposio, Saulo de Tarso tinha o olhar ve lado em pranto. O bondoso ancio abraou-o comovidamente, atraindo-o ao corao. Saulo, meu filho disse exultante , bem sabia que me no enganava a respeito do Salvador, que to profundamente me falou velhice exausta, atravs da luz espiritual do seu E vangelho de redeno. Jesus dignou -se estender as mos amorosas ao teu Esprito dedicado. A viso de Damasco bastar para a consagra o de tua existncia inteira ao amor do Messias. verdade que muito trabalhaste pela Lei de Moiss, sem hesitar na adoo de medidas extremas, na sua defesa. Entretanto, chegado o momento de trabalhares por quem maior que Moiss. Sinto-me, porm, grandemente desorientado e con fundido murmurou o jovem de Tarso, cheio de con fiana. Desde a ocorrncia noto que estou sendo objeto de singulares e radicais transformaes. Obediente ao meu feitio absolutamente sincero, quis comear meu es foro pelo Cristo, em Damasco, e, no entanto, recebi dos nossos amigos, dali, as maiores manifestaes de desprezo e ridculo, que muit o me fizeram sofrer. Repen tinamente, vi-me sem companheiros, sem ningum. Al guns componentes da reunio do Caminho consolaram minhalma abatida com as suas expresses de fraternidade, mas no foram bastantes para ressarcir as amar gas desiluses experimentadas. O prprio Sadoc, que, na infncia, foi pupilo de meu pai, cobriu-me de recriminaes e zombarias. Desejei voltar a Jerusalm, mas, atravs do quadro da Sinagoga de Damasco, compreendi o que me

144 esperava em grande escala junto s autoridades do Sin drio e do Templo. Naturalmente, a profisso de rabino no me poder interessar o esprito sincero, porque, de outro modo, seria mentir a mim mesmo. Sem trabalho, sem dinheiro, acho-me num labirinto de ques tes insolveis, sem o auxlio de um corao mais experiente que o meu. Resolvi, ento, demandar o deserto e procurar-vos para o socorro necessrio. E concluindo a rogativa, com os olhos splices, revelando as ansiedades tormentosas que lhe povoavam a alma, exclamou: Mestre amado, sempre enxergastes as solues do bem, onde minha imperfeio no devassava seno sombras amargurosas!... Amparai meu corao mergulhado em dolorosos pesadelos. Preciso servir quele que se dignou arrancar-me das trevas do mal, no posso dispensar vosso auxlio neste transe difcil da minha vida!... Essas palavras eram ditas com inflexo profunda mente comovedora. Olhos firmes, embora iluminados de intensa ternura, o generoso velhinho acariciou lhe as mos e comeou a falar comovidamente: Examinemos tuas dvidas, de maneir a particular, a fim de estudarmos uma soluo adequada a todos os problemas, luz dos ensinamentos que hoje nos iluminam. E, aps uma pausa em que parecia catalogar os assuntos, continuava: Falas do desprezo experimentado na Sinagoga de Damasco; mas, os exemplos so claros e convincentes. Tambm eu, atualmente, sou considerado como louco pacfico, no ambiente dos meus. Em Jerusalm, viste Simo Pedro vilipendiado por amar os pobres de Deus e dar -lhes acolhida; viste Estevo morrer sob pedradas e que mais ? O prprio Cristo, redentor dos homens, no se furtou aos martrios de uma cruz infamante, entre malfeitores condenados pela justia do mundo. A lio do Mestre grande demais para que seus discpulos estejam a espera de dominaes polticas ou de altas expresses financeiras, em seu nome. Se ele que era puro, e inimitvel, por excelncia, andou entre sofrimentos e incompreenses neste mundo, no justo aguar demos repouso e vida fcil em nossa miservel condio de pecadores. O moo tarsense ouvia aque las palavras mansas e enrgicas, com a alma dolorida, mormente no que se referia s perseguies infligidas a Pedro e no captulo das lembranas de Estevo, s quais o velho amigo tinha a delicadeza de no aludir nominalmente ao verdugo. A respeito das dificuldades que dizes experimen tar depois dos sucessos de Damasco prosseguia Gamaliel serenamente , nada mais justo e natural a meus olhos experimentados nos problemas do mundo. Nossos avs, antes de receber o man do cu, atravessaram tempos sombrios de misria, escravido e sofrimento. Sem as angstias do deserto, Moiss jamais encontraria na rocha estril a fonte de gua viva. E talvez ainda no tenhas meditado melhor nas revelaes da Terra Prometida. Que regio seria essa, se, guardando a compreenso mais vasta de Deus, descobrimos em todos os pontos do mundo mananciais de sua proteo? H tama reiras, frondosas e amigas, medrando nos areais ardentes. Essas rvores generosas no transformam o prprio deserto em caminhos abenoados, cheios do po d ivino para matar nossa fome? Nas minhas reflexes solitrias, cheguei concluso de que a Terra Prometida pelas divinas revelaes o Evangelho do Cristo Jesus. E a meditao nos sugere comparaes mais profundas. Quando nossos ascendentes mais corajosos trabalhavam por conquistar a regio

145 privilegiada, numerosas pessoas tentavam desanimar os mais pertinazes, asseverando que o terreno era inspito, que os ares eram insalubres e portadores de febres mortais; que os habitantes eram intratveis, devoradores de carne humana; mas Josu e Caleb, num esforo herico, penetraram a terra desconhecida, venceram os primeiros obstculos e voltaram dizendo que dentro da regio manavam leite e mel. No temos a um smbolo perfeito? A revelao divina deve referir -se a uma regio bendita, cujo clima espi ritual seja feito de paz e luz. Adaptarmo -nos ao Evangelho descobrir outro pas, cuja grandeza se perde no Infinito da alma. A nosso lado permanecem aqueles que tudo fazem por nos desanimar na empresa conquistada. Acusa m a lio do Cristo de criminosa e revolucionria, enxergam no seu exemplo intuitos de desorganizao e de morte; qualificam um apstolo, como Simo Pedro, de pescador presunoso e ignorante; mas pensando na quela estupenda serenidade com que Estevo entre gou a alma a Deus, vi nele a figura do companheiro corajoso e digno, que voltava das lies do Caminho para nos afirmar que na Terra do Evangelho h fontes do leite da sabedoria e do mel do amor divino. preciso, pois, marchar sem repouso e sem contar o s obstculos da viagem. Procuremos a manso infinita que nos seduz o corao. Gamaliel fizera uma pausa em suas expresses ami gas e altamente consoladoras. Saulo estava admirado. Aquelas comparaes to simples, aquelas dedues preciosas do estudo da Antiga Lei, com relao a Jesus, deixavam-no perplexo. A sabedoria do ancio renovava -lhe as foras. Alegas tua estranheza continuou o venerando amigo, enquanto o jovem o fixava com interesse crescente com a mudana de profisso e a falta de dinheiro para as necessidades mais imediatas... Entretanto, Saulo, basta meditar um pouco na realidade dos fatos, para que vejas claramente. Um velho, como eu, est na situao de Moiss contemplando a Terra Pro metida, sem poder alcan-la. Mas, quanto a ti, pre ciso convir que ests ainda muito moo. Podes multiplicar as energias com o adestramento de tuas foras e penetrar o terreno das aspiraes do Salvador, a nosso respeito. Para isso, indispensvel simplificar a vida, recomear a luta. Josu no poderia ter vencido os bices do caminho to -s com a leitura dos textos sa grados, ou com os favores de quantos o estimavam. Certamente, manipulou instrumentos rudes, aplainou estradas onde havia abismos, custa de esforos sobre humanos. E que me aconselhais neste sentido? interrogou o rapaz com profunda ateno, enquanto o velho mestre fazia longa pausa. Quero dizer que conheo teu pai, bem como sua situao de abastana. Naturalmente, nas suas expres ses de afeto, no se negaria a te prestar todo o auxlio, nesta emergncia. Mas teu pai humano e pode ser chamado amanh vida espiritual. Seu amparo, portanto, seria valioso, mas no deixaria de ser precrio, se no cooperasses com teu esforo prprio na soluo dos teus problemas. E vives uma fase em que todo trabalho enrgico se faz indispensvel. Examinada a questo de famlia, vejamos tua condio profissional. At agora foste rabino da Lei, preocupado com os erros alheios, com as discusses da casustica, com a situao de evidncia entre os doutor es; ganhavas dinheiro na vigilncia dos outros, mas Deus te chamou verificao dos teus prprios desvios, como chamou a mim mesmo. A Terra Prometida desenha -se aos nossos olhos. preciso vencer os obstculos e marchar.

146 Como doutor da Lei, isso no mais te seria possvel. Ento necessrio recomear a tarefa como o homem que procurava inutil mente o ouro no lugar onde ele no existia. O problema de trabalho, de esforo pessoal. O moo de Tarso demorou o olhar mido de emoo no velho generoso e exclamou: Sim, agora compreendo... Que aprendeste na infncia, antes da posio conquistada? perguntou o ancio previdente. Consoante os costumes da nossa raa, meu pai mandou -me aprender o ofcio de tecelo, como sabeis. No podias receber das mos pa ternas ddiva mais generosa acrescentou Gamaliel com um sorriso sereno ; teu pai foi previdente, como todos os chefes de famlia do povo de Deus, procurando afeioar tuas mos ao trabalho, antes que o crebro se povoasse de muitas idias. Est escrito q ue devemos comer o po com o suor do rosto, O trabalho o movimento sagrado da vida. Fazendo um intervalo, como que procurando refletir mais profundamente, o velho mentor da mocidade fa nanica voltou a dizer: Foste humilde tecelo antes de conquistares os ttulos honorficos de Jerusalm... Agora que te candidatas a servir ao Messias na Jerusalm da Humanidade, bom que voltes a ser modesto tecelo. As tarefas apagadas so grandes mestras do esprito de submisso. No te sintas humilhado regressando ao tear que nos surge, presentemente, qual amigo generoso. Ests sem dinheiro, sem recursos materiais... primeira vista, considerando tua situao de realce no mundo, seria justo recorrer a parentes ou amigos. Mas no ests doente, nem envelhecido. Tens a sade e a fora. No ser mais nobre convert -las em elemento de socorro a ti mesmo? Todo trabalho honesto est selado com a bno de Deus. Ser tecelo, depois de ter sido rabino, para mim mais honroso que descansar sobre os ttulos ilusrios, conquista dos num mundo onde a maioria dos homens ignora o bem e a verdade. Saulo compreendeu a grandeza dos conceitos e, to mando-lhe a mo, beijou-a com profundo respeito, mur murando: No esperava de vs seno esta franqueza e esta sinceridade que iluminam meu esprito. Aprenderei, de novo, o caminho da vida, encontrarei no rudo do tear os estmulos brandos e amigos do trabalho santificante. Conviverei com os mais desfavorecidos da sorte, pene trarei mais intimamente nas suas amarguras de cada dia; em contacto com as dores alheias hei de saber dominar meus prprios impulsos inferiores, tornando -me mais paciente e mais humano!... Tomado de grande alegria, o sbio velhinho acari ciou-lhe os cabelos, exclamando emocionado: Deus abenoar tuas esperanas!... Longo tempo ficaram em silncio, como desejosos de prolongar, indefinidamente, aquele instante glorioso de compreenso e harmonia. Foi Saulo quem, denotando no olhar as muitas preo cupaes ntimas, quebrou o silncio, dizendo receoso: Pretendo retomar o ofcio da primeira idade, mas estou sem dinheiro para a viagem. Se fosse possvel, exerceria a profisso aqui mesmo, em

147 Palmira... Falava hesitante, deixando perceber ao venervel amigo a vergonha que experimentava com o fazer -lhe essa confisso. Como no? obtemperou Gamaliel solcito - considero que as dificuldades da volta no seriam pe quenas. Entretanto, no incluo nos obstculos os problemas do dinheiro, porque, de qualquer forma, podera mos obt-lo para as despesas mais urgentes. Refiro -me simplesmente aos perigos da situao que passou. Acho justo que regresses a Jerusalm ou a Tarso, plenamente integrado nos teus novos deveres. Toda planta frgil quando comea a crescer. As tricas do farisasmo, a falsa cincia dos doutores, as vaidades familiares poderiam abafar a semente gloriosa que Jesus te lanou no corao ardente, O rebento mais promissor no se desen volver se o cobrirmos de detritos e lama. bom que voltes ao bero, aos nossos companheiros e famlia, como rvore frondejante, honrando a dedicao do Divino Cultivador. Mas que fazer? tornou Saulo preocupado. O antigo mestre refletiu um instante e esclareceu: Sabes que as zonas do deserto so grandes mer cados dos artigos de couro, O servio de transporte. depende inteiramente dos teceles mais hbeis e dedicados. Assim o compreendendo, meu irmo estabeleceu diversas tendas de trabalho nos osis mais distantes, para atender s necessidades do seu comrcio. Conversarei com Ezequias a teu respeito. No direi que se trata de um grande chefe de Jerusalm, que pretende exilar -se por algum tempo, no pelo receio de envergonhar teu nome ou tua origem, mas por julgar til que proves a humildade e a solido no teu novo caminho. As consideraes convencionais poderiam perturbar -te, agora que necessitas exterminar o homem velho a golpes de sacrifcio e disciplina. Compreendo e obedeo em meu prprio benefcio murmurou Saulo com ateno. Alis, Jesus exemplificou tudo isso, permane cendo em nosso meio, sem que o percebssemos. O moo tarsense ps-se a meditar na elevao dos alvitres recebidos. Iniciaria uma existncia nova. To maria o tear com humildade. Alegrava -se, ao recordar que o Mestre no desdenhara, por sua vez, o banco de carpinteiro. O deserto lhe proporcionaria consolao, tr abalho, silncio. Ganharia no mais o dinheiro fcil da admirao indevida, mas os recursos necessrios existncia, com o subido valor dos obstculos vencidos. Gamaliel tinha razo. No era lcito rogar o favor dos homens quando Deus lhe havia feito o ma ior de todos os favores, iluminando-lhe a conscincia para sempre. verdade que em Jerusalm havia sido cruel verdugo, mas contava apenas trinta anos. Buscaria reconciliar-se com todos a quem havia ofendido no seu rigorismo sectrio. Sentia-se jovem, trabalharia para Jesus enquanto lhe restassem energias. A palavra carinhosa do ancio veio arranc -lo das profundas cismas. Tens o Evangelho? perguntou o velhinho com bondoso interesse. Saulo mostrou-lhe a parte fragmentria que trazia, explicando -lhe o trabalho que teve, em Damasco, para copi -la dos manuscritos do generoso pregador que lhe curara a cegueira repentina. Gamaliel examinou -a com ateno e, depois de concentrar-se longo tempo, acrescentou: Tenho uma cpia integral das anotaes de Levi, cobr ador de impostos em Cafarnaum, que se fez Aps tolo do Messias lembrana generosa de

148 Simo Pedro minha pobre amizade: presentemente no necessito mais desses pergaminhos, que considero sagrados. Para gravar na memria as lies do Mestre, procurei copi ar todos os ensinos, fixando -os na retentiva, para sempre. J possuo trs exemplares completos do Evangelho, sem a cooperao de escriba algum. Desse modo, por con siderar a ddiva de Pedro como santificada relquia de nobre afeio, quero dep -la em tuas mos. Levars contigo as pginas escritas na igreja do Caminho, como fiis companheiras do teu novo trabalho. O ex-rabino escutava-lhe as declaraes afetuosaS, tomado de profunda emoo. Mas, por que desfazer-vos de uma lembrana cari nhosa, por minha causa? perguntou sensibilizado. Ficaria muito contente com uma das cpias feitas por vossas mos!... O velho mestre fixou o olhar tranqilo na paisagem e murmurou com voz proftica: Cheguei ao fim da carreira, devo esperar a morte do corpo. Se hei d e abandonar a ddiva de Pedro a pes soas que lhe no podem reconhecer o valor que lhe atribumos, justo entreg -la a um amigo fiel, que pode ajuizar do seu carter sagrado. Alm disso, tenho a convico de que no mais poderei voltar a Jerusalm; neste mundo, no me ser possvel qualquer entendi mento direto com os Apstolos galileus, a respeito das luzes que o Salvador derramou em meu esprito. E temo que os adeptos de Jesus te no possam compreender de pronto, quando regressares cidade santa. Ters, ento, esta lembrana para te apresentares a Pedro em meu nome. Aquele tom proftico impressionava o moo tarsense, que baixou a cabea, de olhos midos. Depois de longo intervalo, como que procurando recompor as idias com perfeita sabedoria, Gamaliel con tinuava solcito: Vejo-te, no futuro, dedicado a Jesus, com o mes mo zelo ardente com que te conheci consagrado a Moiss! Se o Mestre te chamou ao servio porque confia na tua compreenso de servo fiel. Quando o esforo das mos te haja granjeado a liberdade para escolheres o novo caminho a seguir, Deus h de abenoar-te o corao, para difundires a luz do Evangelho entre os homens, at ao ltimo dia de vida aqui na Terra. Nesse labor, meu filho, se topares incompreenso e luta em Jerusalm, no deses peres nem esmoreas. Semeaste por l certa confuso nos espritos, justo recolhas os resultados. Em toda tarefa, porm, lembra -te do Cristo e passa adiante com o teu esforo sincero. No te perturbem as desconfianas, a calnia e a m -f, atento a que Jesus venceu galhardamente tudo isso!... Saulo sentia profundo descanso naquela exortao amorosa, terna, leal. Ouvindo-a, deixou-se ficar, longo tempo, entre lgrimas ardentes que testemunhavam o arrependimento do passado e as esperanas do futuro. Naquela tarde, Gamaliel deixou a rstica choupana, dirigindo -se com o exdiscpulo casa do irmo, que acolheu, desde ento, o jovem tarsense sob o seu teto, com indisfarvel contentamento. A inteligncia fulgurante e a juventude comunica tiva do ex-doutor da Lei conquistaram Ezequias e os seus, numa bela expresso de amizade espontnea. Nessa mesma noite, concludas as cerimnias do msticas da ltima colao habitual, o velho rabino de Jerusalm exps ao negociante a situao

149 do seu protegido. Explicou-lhe que Saulo fora seu discpulo, desde menino, exaltando-lhe o valor pessoal e concluindo com a exposio de suas necessidades econmicas, verdadei ramente crticas. E diante do prprio interessado, que acentuava sua admirao por aquele velhinho sbio e generoso, esclareceu que ele tencionava trabalhar como tecelo nas tendas do deserto, rogando a Ezequias auxiliasse, com sua bondade, to nobres aspiraes de trabalho e esforo prprios. O comerciante de Palmira admirou -se. Mas o rapaz, de modo algum advertiu atencioso necessitar insular-se para ganhar a vida. Tenho meios de localiz -lo aqui mesmo, na cidade, onde ficar em contacto permanente conosco. Entretanto, preferiria vosso amparo generoso l no deserto acentuou Saulo em tom significativo. Por qu? indagou Ezequias interessado no compreendo mocidades como a tua exiladas nos esten dais de areia interminveis. Os imigrantes do xodo de Jerusalm, na condio de solteiros, no toleraram os elementos que lhes ofereci nos osis distantes. Apenas alguns casais aceitaram as propostas e partiram. Quanto a ti, com os teus dotes intelectuais, no compreendo como preferes ser tecelo humilde, segregado de todos... Gamaliel compreendeu que a estranheza do irmo poderia lev -lo a suposies errneas, acerca do jovem amigo, e, antes que alguma suspeita injusta se lhe esboasse ao esprito indagador, ponderou com prudncia: Tua pergunta, Ezequias, natural, pois as re solues de Saulo inspiram estranheza a qualquer homem prtico. Trata -se de um moo cheio de talento, credor de belas promessas e, ao demais, muito instrudo. Os menos avisados podero chegar ao extremo de presumi rem na sua atitude o desejo de fugir a conseqncias de algum crime. Mas no h tal. Para ser mais franco, devo dizer que meu antigo discpulo quer consagrar -se, mais tarde, difuso da palavra de Deus. Achas, ento, que Saulo se elegesse a carreira da mocidade triunfante, da nossa poca, preferiria Palmira a Jerusalm? A situa o, portanto, no apenas de necessidade pecuni ria, tambm de carncia de meditao nos problemas mais graves da vida. Bem sabemos que os profetas e homens de Deus foram aos lugares ermos, a fim de sentirem as reais inspiraes do Altssimo, antes de ministrarem, com xito, a santidade da palavra. Se assim... replicou o outro, vencido. E aps meditar alguns momentos, o negociante vol tou a dizer: Na regio que conhecemos por osis de Dan, daqui distante mais de cinqenta milhas, precisamente, instalei h cerca de um ms um jovem casal de teceles que chegou na ltima leva de refugiados. Trata -se de quila, cuja mulher, de nome Prisca, foi serva de minha esposa, quando menina, rf desamparada. Esses bons operrios so, atualmente, os nicos habitantes do osis. Saulo poder fazer -lhes companhia. Ali h tendas prprias, casa confortvel e teares indispensveis ao servio. E qual o sistema do trabalho? interrogou o jovem tarsense interessado pela nova tarefa. A especialidade desse posto avanado esclareceu Ezequias com certo orgulho a preparao de tapetes de l e dos tecidos resistentes de pelo caprino, destinados a barracas de viagem. Esses artigos so for necidos

150 por nossa casa comercial, em grande escala, mas, situando a manufatura desse trabalho to distante, tive em vista as necessidades urgentes dos grupos de camelos de minha propriedade, empregados no meu trfico comer cial com toda a Sria e pontos outros mais florescentes, do comrcio em geral. Tudo farei por corresponder vossa confiana confirmou o ex-rabino confortado. A palestra prosseguiu ainda, longo tempo, no comen trio das perspectivas, das condies e vantagens do negcio. Da a trs dias, Saulo despedia -se do mestre, debaixo de profunda comoo. Figurava-se-lhe que aquele abrao afetuoso era o ltimo e, at q ue os camelos da caravana largassem em direo da imensa plancie, o jovem envolveu o venerando ancio nas vibraes caridosas do an gustioso adeus. No dia imediato, os serviais de Ezequias, ladeando a extensa fila de camelos resignados, deixavam -no com vultosa carga de couros, na companhia de quila e sua mulher, no grande osis que florescia em pleno deserto. Os dois operrios da pequena oficina receberam -no com as melhores mostras de fraternidade e simpatia. Saulo reconheceu neles, de relance, as mais nobres qualidades espirituais. A mocidade do generoso casal ex pandia-se em formosas expresses de trabalho e bom nimo. Prisca desdobrava -se em atividades para assinalar em tudo as preciosidades do seu carinho. Suas velhas canes hebraicas ressoavam no grande silncio como notas de soberana e harmoniosa beleza. Termina dos os servios domsticos, ei -la junto do companheiro, nas lides do tear, at s horas mais avanadas do crepsculo. O marido, por sua vez, parecia um tempera mento privilegiado, desses que se movimentam sem a presena do aguilho. Plenamente integrado nas responsabilidades que lhe competiam, quila trabalhava sem des canso sombra das rvores acolhedoras e amigas. Saulo compreendeu a bno que havia recebido. Tinha a impresso de encontrar naquelas duas almas fraternas, que nunca mais se haviam de separar espiritualmente da grandeza de sua misso, dois habitantes de um mundo diferente que, at ento, no lhe fora dado conhecer na vida. quila e Prisca, antes que esposos, pareciam ver dadeiros irmos. No primeiro dia de esforo conjunto, o ex -doutor da Lei observou-lhes o respeito mtuo, a perfeita conformidade de idias a elevada noo de deveres que lhes caracterizava as menores atitudes e, sobretudo, a alegria s que irradiava dos seus menores gestos. Seus costumes puros e generosos encantavam -lhe a alma desiludida das hipocrisias humanas. As re feies eram simples; cada objeto tinha o seu aproveitamento e lugar adequado, e as palavras, quando saam do crculo da alegria comum, jamai s incidiam em maledicncia ou frivolidade. O primeiro dia correu com agradabilssimas surpre sas para o ex-rabino, sequioso de paz e solido para os seus novos estudos e meditaes. O companheiro de trabalho desfazia -se em gentilezas para atender -lhe s pequeninas dificuldades no mister que h longo tempo deixara de praticar. quila estranhou, naturalmente, as mos delicadas, as maneiras diferentes, em nada semelhantes s de um tecelo comum; mas, com a nobreza que o caracterizava, nada perguntou relativa mente aos motivos do seu insulamento. Naquela mesma tarde, cessada a tarefa, o casal acomodou -se ao p de frondosa palmeira, no sem lanar ao novo companheiro olhares indagadores, que traduziam indisfarvel inquietude. Silenciosos, desenrolaram uns velh os

151 pergaminhos e comearam a ler com muita ateno. Saulo percebeu aquela atitude receosa e aproxi mou-se. De fato disse carinhoso a tarde no deserto convida meditao... o lenol infinito de areia parece um oceano parado... a aragem branda representa a mensagem das cidades distantes. Tenho a impresso de estarmos num templo de paz imperturbvel, fora do mundo... quila admirou-se daquelas imagens evocativas e experimentou maior simpatia por aquele rapaz annimo, segregado talvez dos afetos mais caros, a contemplar a plancie sem -fim, com imensa tristeza. verdade respondeu atencioso , sempre acreditei que a Natureza conservou o deserto como altar de silncio divino, para que os filhos de Deus tenham na Terra um local de perfeito repouso. Aprov eitemos, pois, nosso estgio na solido, para pensar no Pai justo e santo, considerando sua magnanimidade e grandeza. A esse tempo, Prisca debruava -se sobre a primeira parte do rolo de pergaminhos, absorvida na leitura. Lendo casualmente, de longe, o nome de Jesus, Saulo aproximou -se ainda mais e, sem conseguir ocultar seu grande interesse, perguntou: - quila, tenho tanto amor ao profeta nazareno que me permito indagar se tua leitura sobre a grandeza do Pai Celestial feita pelos ensinamentos do Evangelho. O jovem casal experimentou profunda surpresa em face do inesperado de semelhante pergunta. Sim... esclareceu o interpelado hesitante , mas, se vens da cidade, no ignoras as perseguies movidas a quantos se encontram em ligao com o Caminho do Cristo Jesus... Saulo no dissimulou sua alegria, verificando que os companheiros, amantes da leitura, estavam em con dies de permutar mais elevadas idias do novo aprendizado. Animado pela confisso do outro, sentou -se nas pedras rsticas e, tomando os pergaminhos com interesse, perguntava: Anotaes de Levi? Sim esclareceu quila mais senhor de si e certo de se encontrar em face de um irmo de ideal , copiei-as na igreja de Jerusalm, antes de partir. Num instante, Saulo buscou a cpia do Evang elho que constitua para seu corao uma das mais preciosas lembranas da vida. Conferiram, satisfeitos, os textos e os ensinos. Tomado de sincero interesse fraternal, o ex -rabino interrogou com solicitude: Quando saram de Jerusalm? Folgo imenso quan do encontro irmos que conhecem de perto nossa cidade santa. Quando sa de Damasco, no previa que Jesus me reservasse to gratas surpresas. Faz meses que de l samos explicou quila, agora cheio de confiana na espontaneidade das palavras ouvidas. Fomos compelidos a isso pelo movimento das perseguies. Aquela referncia brusca e indireta ao seu passa do, perturbava o jovem tarsense no mais recndito do corao. Chegaste a conhecer Saulo de Tarso? perguntou o tecelo com uma grande ingenuidade a transparecer-lhe dos olhos. Alis continuava, enquanto o interpelado buscava o que responder , o clebre inimigo de

152 Jesus tem nome igual ao teu. O ex-rabino considerou que seria melhor seguir risca o conselho de Gamaliel. Era prefervel ocultar -se, experimentar a reprovao justa do seu passado condenvel, humilhar -se ante o juzo dos outros, por mais implacveis que fossem, at que os irmos do Caminho lhe comprovassem plenamente a fidelidade do testemunho. Conheci-o replicou vagamente. Pois bem prosseguia quila, iniciando a nar rao das suas vicissitudes , bem possvel que, pela tua passagem em Damasco e Palmira, no tivesses conhe cimento perfeito dos martrios que o famoso doutor da Lei nos imps, muitas vezes, arbitrariamente. Tal vez o prprio Saulo, segundo creio, no pudesse saber as atrocidades cometidas pelos homens inescrupulosos que tinha s suas ordens, porque as perseguies foram de tal natureza que, como irmo do Caminho, no posso admitir que um rabino educado pudesse assumir a responsabilidade pessoal de tantos feitos inquos. Enquanto o ex-doutor procurava, em vo, uma res posta adequada, Prisca entrava na conversa, exclamando com simplicidade: claro que o rabino de Tarso no podia conhe cer todos os crimes cometidos em seu nome. O prprio Simo Pedro. na vspera de partirmos, ocultamente, noite, nos afirmou que ningum devia odi -lo, porque, no obstante o papel que representou na morte de Estevo, era impossvel fosse o mandante de tantas medi das odiosas e perversas. Saulo compreendia, agora que ouvia os mais hu mildes, a extenso da campanha criminosa que desenca deara, dando ensanchas a tantos abusos de subalternos e apaniguados. Mas perguntou admirado sofreste tanto assim? Foste condenado a alguma pena? No foram poucos os que sofreram vexames Iguais aos que experimentei murmurou quila expli cando-se , dado o condenvel procedimento de uns tan tos energmenos fanticos, escolhidos como auxiliares prestimosos do movimento. Como assim? inquiriu Saulo sumamente interessado. Dar-te-ei um exemplo. Imagina que um patrcio de nome Jochal, vrias vezes interpelou meu pai relativamente possibilidade da compra de uma padaria em Jerusalm. Eu cuidava de minha tenda; meu velho ge nitor, de seus servios. Vivamos felizes e, considerando nossa paz, apesar das investidas do ambicioso, meu pai jamais pensou em alienar a fonte dos seus recursos. Jocha. entretanto, logo no incio das perseguies, logrou posio de realce. Em tais feitos, os caracteres mesquinhos sempre levam a palma. Bastou lhe dessem um pouco de autoridade e o invejoso logo expandiu seus criminosos desejos. verdade que eu e Prisca fomos dos primeiros a freqentar a igreja do Caminho, no s por afinidade de sentimento, como por d ever a Simo Pedro a cura de antigos males que me vinham da infncia. Meu pai, no entanto, apesar da simpatia pelo Salvador, sempre ale gava estar bastante idoso para mudar de idias religiosas. Aferrado Lei de Moiss, no podia compreender uma renovao geral de princpios em matria de f. Isso, todavia, no invalidou os instintos perversos do ambi cioso. Certo dia, Jocha nos bateu porta acompanhado de escolta armada, com ordem de priso para os trs. Era intil resistir. O doutor de Tarso lanara um edito em que toda resistncia significava morte. L nos fomos priso. Em vo meu pai jurou

153 fidelidade Lei. Depois do interrogatrio, eu e Prisca recebemos ordem de re gressar a casa, mas o velho foi encarcerado sem com paixo. Os bens modestos foram-lhe imediatamente confiscados. Depois de muitas providncias de nossa parte, conseguimos voltasse ele nossa companhia e o valorosu velhinho, cujo nico arrimo era a minha dedicao filial, na sua senectude e viuvez, expirou em nossos braos no dia imedia to ao livramento por ns ansiosamente esperado. Quando nos reveio parecia um fantasma. Guar das caridosos trouxeram-no quase agonizante. Ainda lhe pude ver os ossos quebrados, as feridas abertas, a epi derme lanhada de aoites. Em palavras titubeantes, descreveu as cenas lamentveis do crcere. O prprio Jocha, rodeado de sequazes, foi o autor dos ltimos suplcios. No podendo resistir aos sofrimentos, entregou a alma a Deus! quila estava profundamente comovido. Furtiva l grima viera associar-se s penosas recordaes. E a autoridade do movimento? perguntou Saulo emocionado ao extremo estaria alheia a esse crime? Creio que sim. A crueldade foi demasiada para que se lhe atribusse to s a punio por motivos re ligiosos. Mas no te valeste de alguma petio de justia? Quem se atreveria a faz-lo? perguntou o empregado de Ezequias com admirao. Tenho amigos que chegaram a recorrer, mas pagaram com castigos mais violentos o desejo de justia. O ex-rabino compreendeu a justeza dos concei tos. Somente agora tinha bastante largueza de vistas espi rituais para avaliar a velha cegueira que lhe negrejara a alma. quila tinha razo. Muitas vezes fora surdo s rogativas mais comovedoras. Invariavelmente, man tinha as decises mais absurdas dos se us prepostos inconscientes. Recordava -se do prprio Jocha, que lhe parecia to prestimoso nos dias de ignorncia. E que pensas de Saulo? perguntou bruscamente. Longe de saber com quem permutava as idias mais ntimas, quila respondeu sem titubear: O Evangelho manda consider -lo irmo extremamente necessitado da luz de Jesus-Cristo. Nunca o vi, mas, temendo as iniqidades praticadas em Jerusalm, aqui vim parar em fuga precipitada, e tenho orado a Deus por ele, esperando que um raio do cu o escla rea, no tanto por mim, que nada valho, mas por causa de Pedro, que considero um segundo pai muito querido. Acredito que se operariam maravilhas se a igreja do Caminho pudesse trabalhar livremente. Julgo que os Apstolos galileus so dignos de um campo sem espinhos para a sementeira de Jesus. Dirigindo-se esposa, enquanto o moo de Tarso silenciava, o tecelo exclamava com interesse: Lembras-te, Prisca, como se exorava pelo per seguidor nas preces ntimas da igreja? Muitas vezes, para esclarecer noss o esprito fraco no perdo, Pedro nos ensinava a considerar o implacvel rabino como a um irmo que as violncias obscureciam. Para que nos sos ressentimentos mais vivos se desfizessem, historiava o seu passado, dizendo que, tambm ele, por ignorncia, che gara a negar o Mestre, mais de uma vez. Salientava nossas fraquezas humanas, induzia-nos a melhor compreenso. Certo dia chegou a declarar que toda a

154 perseguio de Saulo era til, porque nos levava a pensar em nossas prprias misrias, a fim de estarmos vigilantes nas responsabilidades com Jesus. O ex-discpulo de Gamaliel tinha os olhos midos. Sem dvida, o famoso pescador de Cafarnaum um dos grandes irmos dos infelizes murmurou convictamente. A palestra desviou-se para outros comentrios, de pois da interveno de Prisca nas derradeiras notas do assunto, revelando conhecer muitas mulheres de Jerusalm, que, tendo marido e filhos encarcerados, pediam sinceramente a Jesus pela iluminao do clebre perse guidor do Caminho. Em seguida, falaram do Evangelho. O manto de estrelas cobriu suas grandiosas esperanas, enquanto Saulo bebia a longos haustos a gua pura da amizade sincera, naquele novo mundo to re duzido. Nessas palestras carinhosas e fraternais, os dias se foram passando rpidos. De quando em quando, chega vam de Palmira reforos de abastecimentos e outros re cursos. Os trs habitantes do osis silencioso entrelaavam aspiraes e pensamentos em torno do Evangelho de Jesus, o nico livro de suas meditaes naquelas para gens to remotas. O ex-rabino modificara o prprio aspecto, ao con tacto direto das foras agressivas da Natureza. A epi derme queimada pelo sol dava a impresso de um homem acostumado inclemncia do deserto. A barba crescida transformara-lhe o semblante. As mos afeit as ao trato dos livros tornaram -se calosas e rudes. Entretanto, a solido, as disciplinas austeras, o tear laborioso, lhe haviam enriquecido a alma de luz e serenidade. Os olhos calmos e profundos atestavam os novos valores do esp rito. Entendera, finalmente, aquela paz desconhecida que Jesus desejara aos discpulos; sabia, agora, interpretar a dedicao de Pedro, a tranqilidade de Estevo no Instante da morte ignominiosa, o fervor de Abigail, as virtudes morais dos freqentadores do Caminho, que perseguira em Jerusalm. A auto-educao, na ausncia dos recursos da poca, ensinara -lhe alma ansiosa o segredo sublime de se entregar ao Cristo, para repousar em seus braos misericordiosos e invisveis. Desde que se consagrara ao Mestre, de alma e corao, os remorsos, as dores, as dificuldades como que se afastaram do seu esprito. Recebia todo trabalho como um bem, toda ne cessidade como elemento de ensino. Sem esforo, afeioou-se a quila e sua mulher, como se houvessem nascido juntos. Certa vez, o companheiro adoeceu e esteve morte, prostrado por violenta febre. A situao dolorosa, a multiplicao das tempestades de areia, abateram igualmente o nimo de Prisca, que se recolheu ao leito com poucas esperanas de vida. Saulo, porm, mos trou-se de uma coragem e desvelo inauditos. Tomado de sincera confiana em Deus, esperou a restaurao da calma e da alegria. Jubiloso, viu o regresso de quila ao tear e a volta da companheira aos labores domsticos, cheios de novas expresses de paz e confiana. Quando mais de um ano havia corrido sobre aquela soledade, uma caravana vinda de Palmira trazia -lhe um bilhete lacnico. O negociante comunicava-lhe a morte sbita do irmo, alis de h muito esperada. A partida de Gamaliel para os reinos da morte no deixou de ser uma dolorosa surpresa. O velho mestre, depois do pai, foi o maior amigo que encontrou na vida. Meditou seus ltimos conselhos, ponderou -lhe a profunda sabedoria. Ao seu influxo, conseguira a paz desejada para ajustar -se situao espiritual

155 necessria, de maneira a reorganizar a existncia. Nesse dia, pensamentos de profunda saudade martirizaram -lhe a alma sensvel. tarde, aps a refeio e na hora das meditaes costumeiras, o ex -rabino contemplou o casal com ternura maior a transparecer dos olhos francos. Cada qual se engolfava na meditao do Evangelho Divino, quando o moo tarsense falou com certa timidez, em desacordo com seus gestos resolutos: quila, muita vez, na solido do nosso trabalho, tenho pensado na enormidade do mal que te causou o doutor de Tarso. Que farias se um dia te visses repentinamente em face do verdugo? Procuraria estimar nele um irmo. E tu, Prisca? perguntou mulher que o fixa va curiosa. Seria tima ocasio para testemunhar o amor que Jesus exemplificou em suas lies divinas. O ex-doutor da Lei recobrou a serenidade e, alteando a voz, exclamou convictamente: - Sempre considerei que um homem, chamado a administrar, responde por todos os erros de seus pre postos, no que toca ao plano geral dos servios. Portanto, no meu modo de pensar, no culparei tanto, a Jocha que se arvorou em criminoso vulgar, abusando de uma prerrogativa que lhe foi conferida para execuo de tantas vinganas torpes. A quem imputarias, ento, o assassnio de meu pai? perguntou quila impressionado, enquanto o amigo fazia ligeira pausa. Julgo que Saulo de Tarso deveria responder pelo processo. verdade que ele no autorizou o feito cruel, mas, tornou -se culpado pela indiferena pessoal, quanto aos detalhes da tarefa que compet ia ao seu tirocnio. Os cnjuges entraram a meditar no motivo de tais perguntas, enquanto o moo se calava, retrado. Por fim, com voz humilde e comovedora, recomeou a falar: Meus amigos, sob a inspirao do Senhor, justo confessarmo -nos uns aos outros. Minhas mos calejadas no trabalho, meu esforo por bem aprender as virtudes da f, que ambos tm exemplificado a meus olhos, devem ser um atestado da minha renovao espiritual. Sou Saulo de Tarso, o sanhoso perseguidor, transformado em servo penitente. Se muito errei, hoje muito necessito. Na sua misericrdia, Jesus rasgou a tnica miservel das minhas iluses. Os sofrimentos regeneradores chegaram -me ao corao, lavando-o com lgrimas dolorosas. Perdi tudo que significava honrarias e valores do mundo, por tomar a cruz salvadora e seguir o Mestre na trilha da redeno espiritual. verdade que ainda no pude abraar -me ao madeiro das lutas construtivas e santificantes, mas persevero no esforo de negar -me a mim mesmo, desprezando o passado de iniqidad es para merecer a cruz da minha ascese para Deus. quila e a mulher contemplavam -no com assombro. No duvideis da minha palavra continuou de olhos midos. Assumo a responsabilidade dos meus tristes feitos. Perdoem -me, porm, levando em conta a m inha ignorncia criminosa!... O tecelo e a esposa compreenderam que as lgri mas lhe sufocavam a voz. Como que tolhido por singular emoo, Saulo comeou a chorar convulsivamente. quila aproximou -se e abraou-o. Aquela atitude carinhosa

156 parecia agravar a contrio penosa, porque o pranto jorrou mais abundante. Recordou o momento em que encon trara a afetividade sincera de Ananias, e, sentindo-se ali, nos braos de um irmo, deixou que as lgrimas lhe lavas sem plenamente o corao. Sentia necessid ade de expandir sentimentos afetuosos; A velha vida de Jerusalm era convencionalismo e secura. Como doutor destacado, tivera muitos admiradores, mas em nenhum chegara a sentir afinidades fraternas. Naquele recanto do deserto, porm, o quadro era outro. Tinha frente um homem digno e honesto, companheiro dedicado e trabalhador, antiga vtima das suas perseguies inflexveis e cruis. Quantos, como quila e sua mulher, no estariam dis persos no mundo, comendo o po amargo do exlio por sua causa? Os gran des sentimentos nunca povoam a alma de uma s vez, em sua beleza integral. A criatura envenenada no mal qual recipiente de vinagre, que necessita ser esvaziado pouco a pouco. A viso de Jesus constitua um acontecimento vivo, imorredouro; mas, para que pudesse compreender toda a extenso dos seus novos deveres, impunha -selhe o caminho estreito das provas rspidas e amargosas. Vira o Cristo; mas, para ir ter com Ele, era indispensvel voltar atrs e transpor abismos. As desiluses da Sinagoga de Damasco, o reconforto junto dos irmos humildes sob a direo de Ananias, a falta de recursos financeiros, os conselhos austeros de Gamaliel, o anonimato, a solido, o abandono dos entes mais caros, o tear pesado sob o sol ardente, a penria de todo e qualquer con forto material, a meditao diria nas iluses da vida tudo isso representara auxlio precioso para sua deciso vitoriosa. O Evangelho funcionara como lmpada na jornada difcil, para o descobrimento de si mesmo, a fim de ajuizar as necessidades mais pre mentes. Abraando-se estreitamente ao amigo, que buscava enxugar -lhe as lgrimas, recordava-se de que em Damasco, aps a grande viso do Messias, talvez ainda guardasse no ntimo o orgulho de saber ensinar, o amor ctedra de mestre em Israel, a tendnci a desptica de obrigar o semelhante a pensar com ele; ao passo que agora podia examinar o passado culposo e sentir o jbilo da reconciliao, dirigindo -se com humildade sua vtima. Naquele instante, teve a impresso de que quila representava a comunidad e de todos os ofendidos por seus desmandos cruis. Serenidade branda enchia -lhe o corao. Sentia-se mais distanciado do orgulho, do amor -prprio, das idias amargas, dos remorsos terrveis. Cada gota de pranto era um pouco de fel que expungia da alma, renovando-lhe as sensaes de tranqilidade e de alvio. Irmo Saulo disse o tecelo sem ocultar seu jbilo , regozijemo-nos no Senhor, porque, como irmos, estvamos separados e agora nos encontramos juntoS novamente. No falemos do passado, comentemos o poder de Jesus, que nos transforma por seu amor. Prisca, que tambm chorava, interveio com ternura: Se Jerusalm conhecesse esta vitria do Mestre, renderia graas a Deus!... Sentados os trs sobre a relva rala do osis, ao sopro do vento que abrandava os rigores da tarde quente, irmanados na sublimidade da f comum, o moo tarsense narrou -lhes o sucesso inolvidvel da jornada de Damasco, revelando as profundas transformaes da sua vida. O casal chorou de emoo e alegria ouvindo o feito da misericrd ia de Jesus, que, a seus olhos piedosos, no representava apenas um gesto de carinho ao servo desviado, mas uma bno de amor para a Humanidade

157 inteira. Da por diante, a tarefa lhes parecia mais leve, as dificuldades menos penosas. Nunca mais passou um c repsculo sem que comentassem a ddiva gloriosa do Cristo s portas de Damasco. Agora que o Mestre nos reuniu exclamava quila satisfeito , saiamos do deserto, proclamemos os favores de Jesus pelo mundo inteiro. Eu e Prisca no temos muitas obrigaes de famlia. Com a morte de meu pai, estamos ss no tocante aos deveres mais pesa dos e razovel no perdermos o ensejo de auxiliar a difuso da Boa Nova. Alm das lies de Levi, temos agora a viso de Jesus ressuscitado, para ilustrar nossa palavra. Depois de muito tempo, s vsperas de retornarem luta nos grandes centros populosos, em lhes ouvindo os apelos entusisticos, Saulo indagou dos projetos que acalentavam. Desde a tua revelao exclamou o tecelo con fiante e esperanoso alimento um grande ideal. Parece incrvel primeira vista; mas, antes de morrer, sonho ir a Roma e anunciar o Cristo aos irmos da velha Lei. Tua viso no caminho de Damasco enche -me de coragem! Narrarei o fato aos mais indiferentes e darei um pouco de luz aos mais ins ensatos. Como servidor humilde dos homens, saberei dedicar -me aos interesses do Salvador. Mas, quando pretendes partir? Quando o Mestre rasgar o caminho com o pri meiro ensejo. Isto posto, abandonaremos Palmira. Depois de uma pausa em que Saulo se cons ervava pensativo, o outro murmurou: Por que no vais conosco a Roma? Ah! se eu pudesse!... disse o ex-rabino dando a entender o seu desejo. Julgo que Jesus desejar ver -me, antes de tudo, inteiramente reconciliado com quantos ofendi em Jeru salm. Alm disso preciso rever meus pais, matando as saudades do corao. Com efeito, depois da passagem da grande caravana que lhes trazia os substitutos, servidos de um camelo, os trs irmos do Caminho deixaram o osis em direo a Palmira, onde a f amlia de Gamaliel os acolheu com desvelado carinho. quila e a mulher ali ficariam algum tempo ao servio de Ezequias, at que pudessem realizar o formoso ideal de trabalho na poderosa Roma dos csares, mas Saulo de Tarso, agora resistente como um beduno , depois de agradecer a generosidade do benfeitor e despedir -se dos amigos com lgrimas nos olhos, tomou novamente o rumo de Damasco, radicalmente transformado pelas meditaes de trs anos consecutivos, passados no de serto.

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3 Lutas e humilhaes
A jornada se fez sem incidentes. Entretanto, em sua nova soledade, o moo tarsense reconhecia que for as invisveis proviam-lhe a mente de grandiosas e consoladoras inspiraes. Dentro da noite cheia de estrelas, tinha a impresso de ouvir uma voz carinhosa e sbia, a traduzir-se por apelos de infinito amor e de infinita esperana. Desde o instante em que se desligara da com panhia amorvel de quila e sua mulher, quando se sen tiu absolutamente s para os grandes empreendimentos do seu novo destino, encontrou energias interiores at ento imprevistas, por desconhecidas. No podia definir aquele estado espiritual, mas o caso que dali por diante, sob a direo de Jesus, Estevo conservava -se a seu lado como companheiro fiel. Aquelas exortaes, aquelas vozes br andas e amigas que o assistiram em todo o curso apostolar e atribuidas diretamente ao Salvador, provinham do generoso mrtir do Caminho, que o seguiu espiritualmente durante trinta anos, renovando-lhe constantemente as foras para execuo das tarefas redentoras do Evangelho. Jesus quis, dessarte, que a primeira vtima das per seguies de Jerusalm ficasse para sempre irmanada ao primeiro algoz dos proslitos de sua doutrina de vida e redeno. Ao invs dos sentimentos de remorso e perplexidade em face d o passado culposo; da saudade e desalento que, s vezes, lhe ameaavam o corao, sentia agora radiosas promessas no esprito renovado, sem poder explicar a sagrada origem de to profundas esperanas. No obs tante as singulares alteraes fisionmicas que a vida, o regime e o clima do deserto lhe produziram, entrou em Damasco com alegria sincera na alma agora devo tada, absolutamente, ao servio de Jesus. Com jbilo indefinvel abraou o velho Ananias, pondo -o ao corrente de suas edificaes espirituais. O respeitvel ancio retribuiu -lhe o carinho com imensa bondade. Dessa vez, o ex -rabino no precisou insular -se numa penso entre desconhecidos, porque os irmos do Caminho lhe ofereceram franca e amorosa hospitalidade. Diariamente, repetia a emoo conf ortadora da primeira reunio a que comparecera, antes de recolher -se ao deserto. A pequena assemblia fraternal congrega va-se todas as noites, trocando idias novas sobre os ensinamentos do Cristo, comentando os acontecimentos mundanos luz do Evangelho, permutando objetivos e concluses. Saulo foi informado de todas as novidades atinentes doutrina, experimentando os primeiros efeitos do choque entre os judeus e os amigos do Cristo, a propsito da circunciso. Seu temperamento apaixo nado percebeu a extenso da tarefa que lhe estava reservada. Os fariseus formalistas, da sinagoga, no mais se insurgiam contra as atividades do Caminho, desde que o seguidor de Jesus fosse, antes de tudo, fiel obser vador dos princpios de Moiss. Somente Ananias e alguns poucos perceberam a sutileza dos casustas que provocavam deliberadamente a confuso em todos os setores, atrasando a marcha vitoriosa da Boa Nova redentora. O ex-doutor da Lei teconheceu que, na sua ausncia, o processo de perseguio tomara -se mais perigoso e mais imperceptvel, porqanto, s caracters ticas cruis, mas francas, do movimento inicial, sucediam as manifestaes de hipocrisia farisaica, que, a pretexto de

159 contemporizao e benignidade, mergulhariam a per sonalidade de Jesus e a grandeza de suas lies divinas em criminoso e deliberado olvido. Coerente com as novas disposies do foro ntimo, no pretendia voltar sinagoga de Damasco, para no parecer um mestre pretensioso a pugnar pela salvao de outrem, antes de cuidar do aperfeioam ento prprio; mas, diante do que via e coligia com alto senso psicolgico, compreendeu que era til arrostar todas as conseqncias e demonstrar as disparidades do formalismo farisaico com o Evangelho: o que era a circunciso e o que era a nova f. Expondo a Ananias o projeto de fomentar a discusso em torno do assunto, o velhinho generoso estimulou -lhe os propsitos de restabelecer a verdade em seus legtimos funda mentos. Para esse fim, no segundo sbado de sua perma nencia na cidade, o vigoroso pregador compareceu sinagoga. Ningum reconheceu o rabino de Tarso na sua tnica rafada, na epiderme tostada de sol, no rosto des carnado, no brilho mais vivo dos olhos profundos. Terminada a leitura e a exposio regulamentares, franqueada a palavra aos sinceros estudiosos da religio, eis que o desconhecido galga a tribuna dos mestres de Israel e, buscando interessar a numerosa assistncia, falou primeiramente do carter sagrado da Lei de Moiss, detendo -se, apaixonado, nas promessas maravilhosas e sbias de Is aas, at que penetrou o estudo dos profetas. Os presentes escutavam -no com profunda ateno. Alguns se esforavam por identificar aquela voz que lhes no parecia estranha. A pregao vibrante suscitava ilaes de grande alcance e beleza. Imensa luz espiritual transbordava dos raptos altiloqentes. Foi a que o ex-rabino, conhecendo o poder magn tico j exercido sobre o vultoso auditrio, comeou a falar do Messias Nazareno comparando sua vida, feitos e ensinamentos, com os textos que o anunciavam nas sag radas escrituras. Quando abordava o problema da circunciso, eis que a assemblia rompe em furiosa gritaria. ele!... o traidor!... clamavaM os mais audaciosos, depois de identificar o ex-doutor de Jerusalm. Pedra ao blasfemo!... o bandido da seita do Caminho!... Os chefes do servio religioso, por sua vez, reconhe ceram o antigo companheiro, agora considerado trnsfuga da Lei, a quem se deviam impor castigos rudes e cruis. Saulo assistia repetio da mesma cena de quando se fazia ouvir na seleta reunio, com a presena dos levi tas de Chipre. Enfrentou impassvel a situao, at que as autoridades religiosas conseguissem acalmar os nimos turbulentos. Aps as fases mais agudas do tumulto, o arqui -sinagogo, tomando posio, determinou que o orador descesse da tribuna para responder ao seu interrogatrio. O convertido de Damasco compreendeu de relance toda a calma de que necessitava para sair-se com xito daquela difcil aventura, e obedeceu de pronto, sem protestar. Sois Saulo de Tarso, antigo rabino em Jerusalm? perguntou a autoridade com nfase. Sim, pela graa do Cristo Jesus! respondeu em tom firme e resoluto. No vem ao caso referncias quaisquer ao car pinteiro de Nazar!

160 Interessa-nos, to-s, a vossa priso imediata, de a cordo com as instrues recebidas do Templo explicou o judeu em atitude solene. Minha priso? interrogou Saulo admirado. Sim. No vos reconheo o direito de efetu -la esclareceu o pregador. Diante daquela atitude enrgica, houve um movi mento de admirao geral. Por que relutais? O que s vos cumpre obe decer. Saulo de Tarso fixou-o com deciso, explicando: Nego-me porque, no obstante haver modificado minha concepo religiosa, sou doutor da Lei e, alm disso, quanto situao poltica, sou cidado romano e no posso atender a ordens verbais de priso. Mas estais preso em nome do Sindrio. Onde o mandado? A pergunta imprevista desnorteou a autoridade. Ha via mais de dois anos, chegara de Jerusalm o documento oficial, mas ningum pod ia prever aquela eventualidade. A ordem fora arquivada cuidadosamente, mas no podia ser exibida de pronto, como exigiam as circunstncias. O pergaminho ser apresentado dentro de pou cas horas acrescentou o chefe da sinagoga um tanto indeciso. E como a justificar-se, acrescentava: Desde o escndalo da vossa ltima pregao em Damasco, temos ordem de Jerusalm para vos prender. Saulo fixou-o com energia, e, voltando -se para a assemblia, que lhe observava a coragem moral, tomada de pasmo e admirao, disse alto e bom som: Vares de Israel, trouxe ao vosso corao o que possua de melhor, mas rejeitais a verdade trocando -a pelas formalidades exteriores. No vos condeno. Lastimo-vos, porque tambm fui assim como vs outros. Entretanto, chegada a minha hora, no recusei o auxlio generoso que o cu me oferecia. Lanais -me acusaes, vituperais minhas atuais convices religiosas; mas, qual de vs estaria disposto a discutir comigo? Onde o sin cero lutador do campo espiritual que deseje sondar, em minha companhia, as santas escrituras? Profundo silncio seguiu-se ao repto. Ningum? perguntou o ardoroso artfice da nova f, com um sorriso de triunfo. Conheo-vos, porque tambm palmilhei esses caminhos. Entretanto, convenhamos em que o far isasmo nos perdeu, atirando nossas esperanas mais sagradas num oceano de hipocrisias. Venerais Moiss na sinagoga; tendes excessivo cuidado com as frmulas exteriores, mas qual a feio da vossa vida domstica? Quantas dores ocultais sob a tnica brilhan te! Quantas feridas dissimulais com pa lavras falaciosas! Como eu, deveis sentir imenso tdio de tantas mscaras ignbeis! Se fssemos apontar os feitos criminosos que se praticam sombra da Lei, no teramos aoites para castigar os culpados; nem o nmero exato das maldies indispensveis pintura de semelhantes abominaes! Padeci de vossas lceras, enve nenei-me tambm nas vossas trevas e vinha trazer -vos o remdio imprescindvel. Recusais -me a cooperao fraterna; entretanto, em vo recalcitrais p erante os processos regeneradores, porque somente Jesus poder sal var-nos! Trouxe-vos o Evangelho, ofereo-vos a porta de redeno para nossas velhas mazelas e inda quereis compensar meus esforos com o crcere e a maldio? Recuso -

161 me a receber semelhant es valores em troca de minha iniciativa espontnea!... No podereis prender-me, porque a palavra de Deus no est algemada. Se a rejeitais, outros me compreendero. No justo abandonar -me aos vossos caprichos, quando o servio, a fazer, me pede dedicao e boa-vontade. Os prprios diretores da reunio pareciam domina dos por foras magnticas, poderosas e indefinveis. O moo tarsense passeou o olhar dominador sobre todos os presentes, revelando a rigidez do seu nimo poderoso. Vosso silncio fala mais que as palavras concluiu quase com audcia. Jesus no vos permite a priso do servo humilde e fiel. Que a sua bno vos ilumine o esprito na verdadeira compreenso das reali dades da vida. Assim dizendo, caminhou resoluto para a porta de sada, enqu anto o olhar assombrado da assemblia lhe acompanhava o vulto, at que, a passo firme, desapareceu em uma das ruas estreitas que desembocavam na grande praa. Como se despertasse, aps o audacioso desafio, a reunio degenerou em acaloradas discusses. O a rqui-sinagogo, que parecia sumamente impressionado com as declaraes do ex -rabino, no ocultava a indeciso, relutando entre as verdades amargas de Saulo e a ordem de priso imediata. Os companheiros mais enrgicos procuraram levantar -lhe o esprito de autoridade. Era preciso prender o atrevido orador a qualquer preo. Os mais decididos puseram-se procura imediata do pergaminho de Jerusalm e, logo que o encontraram, resolveram pedir auxlio s autoridades civis, promo vendo diligncias. Da a trs hor as, todas as medidas para a priso do audacioso pregador estavam assentadas. Os primeiros contingentes foram movimentados s portas da cidade. Em cada uma postou -se pequeno grupo de fariseus, secundados por dois soldados, a fim de burla rem qualquer tentativa de evaso. Em seguida, iniciaram a devassa em bloco, na re sidncia de todas as pessoas suspeitas de simpatia e relaes com os discpulos do Nazareno. Saulo, por sua vez, afastando -se da sinagoga, procurou avistar-se com Ananias, ansioso da sua palav ra amorosa e conselheira. O sbio velhinho ouviu a narrao do acontecido, aprovando -lhe as atitudes. Sei que o Mestre dizia o moo por fim condenou as contendas e jamais andou entre os discuti dores; mas, tambm, jamais contemporizou com o mal. Estou pronto a reparar meu passado de culpas. Afron tarei as incompreenses de Jerusalm, a fim de paten tear minha transformao radical. Pedirei perdo aos ofendidos pela insensatez da minha ignorncia, mas, de modo algum poderei fugir ao ensejo de afirmar -me sincero e verdadeiro. Acaso serviria ao Mestre, humilhan do-me diante das exploraes inferiores? Jesus lutou quanto possvel e seus discpulos no podero proceder de outro modo. O bondoso ancio acompanhava -lhe as palavras com sinais afirmativos. Depois de confort-lo com a sua aprovao, recomendou -lhe a maior prudncia. Seria razovel afastar-se quanto antes dali, do seu tugrio. Os judeus de Damasco conheciam a parte que tivera na sua cura. Por causa disso, muita vez lhes suportara as inj rias e remoques. Certo, procur-lo-iam, ali, para prend-lo. Assim, era de opinio que se recolhesse casa da consror lavadeira, onde costumavam orar e estudar o Evangelho. Ela saberia acolh -lo com bondade. Saulo atendeu ao conselho sem hesitar. Da a trs horas, o velho Ananias era procurado e interpelado. Atenta a sua

162 conduta discreta, foi recolhido ao crcere para ulteriores averiguaes. O fato que, inquirido pela autoridade religiosa, apenas respondia: Saulo deve estar com Jesus. Nos seus escrpulos de conscincia, o generoso ve lhinho entendia que, desse modo, no mentia aos homens nem comprometia um amigo fiel. Depois de preso e incomunicvel 24 horas, deram -lhe liberdade aps receber castigos dolorosos. A aplicao de vinte bastonadas dei xara-lhe o rosto e as mos gravemente feridos. Contudo, logo que se viu livre, esperou a noite e, cautamente, encaminhou-se choupana humilde onde se realizavam as prdicas do Caminho. Reencontrando -se com o amigo, exps-lhe o plano que vinha remediar a situao. Quando criana exclamou Ananias prazeroso assisti fuga de um homem sobre os muros de Jeru salm. E como se recapitulasse os pormenores do fato, na memria cansada, perguntou: Saulo, terias medo de fugir num cesto de vime? Por qu? disse o moo sorridente. Moiss no comeou a vida num cesto sobre as guas? O velho achou graa na aluso e esclareceu o pro jeto. No muito longe dali, havia grandes rvores junto dos muros da cidade. Alariam o fugitivo num grande cesto, e depois, com insignific antes movimentos, ele po deria descer do outro lado, em condies de encetar a viagem para Jerusalm, conforme pretendia. O ex-rabino experimentou imensa alegria. Na mesma hora, a dona da casa foi buscar o concurso dos trs irmos de mais confiana. E quan do o cu se fez mais sombrio, depois das primeiras horas da meia -noite, um pequeno grupo se reunia junto a muralha, em ponto mais distante do centro da cidade. Saulo beijou as mos de Ananias, quase com lgrimas. Despediu -se em voz baixa dos amigos, enquan to um lhe entregava volumoso pacote de bolos de cevada. Na copa da rvore frondosa e escura, o mais jovem esperava o sinal, O moo tarsense entrou na sua embarcao improvisada e a evaso se deu no mbito silencioso da noite. Do outro lado, saiu lesto do c esto, deixando-se empolgar por estranhos pensamentos. Seria justo fugir assim? No havia cometido crime algum. No seria covarde deixar de comparecer perante a autoridade civil para os esclarecimentos necessrios? Ao mesmo tempo, considerava que sua condu ta no provinha de sentimen tos pueris e inferiores, pois ia a Jerusalm desassom brado, buscaria avistar-se com os antigos companheiros, falar -lhes-ia abertamente, concluindo que tambm no seria razovel entregar -se inerme ao fanatismo tirnico da Sinago ga de Damasco. Aos primeiros raios de sol, o fugitivo ia longe. Levava consigo os bolos de cevada como nica proviso, e o Evangelho presenteado por Gamaliel como lembrana de tanto tempo de solido e de luta. A jornada foi assaz difcil e penosa. O cansa o obrigava-o a paradas constantes. Mais de uma vez re correu caridade alheia, no trajeto penoso. Com auxlio de camelos, cavalos ou dromedrios, a viagem de Da masco a Jerusalm no exigia menos de uma semana de marchas exaustivas. Saulo, porm, ia a p. Poderia talvez valer-se do concurso definitivo de alguma caravana, onde conseguisse os recursos imprescindveis, mas preferiu familiarizar a vontade poderosa com os obst culos mais duros. Quando a

163 fadiga lhe sugeria o desejo de aguardar a cooperao even tual de outrem, buscava vencer o desnimo, punha -se novamente de p, apoiava -se em cajados improvisados. Depois de suaves recordaes no local em que tivera a viso gloriosa do Messias ressuscitado, voltou a expe rimentar carinhosas emoes ao penetrar na Palestina, atravessando vagarosamente extensas regies da Galilia. Fazia questo de conhecer o teatro das primeiras lutas do Mestre, identificar -se com as paisagens mais queridas, visitar Cafarnaum e Nazar, ouvir a palavra dos filhos da regio. Naquele t empo, j o ardoroso Apstolo dos gentios desejava inteirar-se de todos os fatos referentes vida de Jesus, ansiava por coorden los com segurana, de maneira a legar aos irmos em Humanidade o melhor repositrio de informaes sobre o Emissrio Divino. Quando chegou a Cafarnaum, um crepsculo de ouro entornava maravilhas de luz na buclica paisagem. O ex -rabino desceu religiosamente s margens do lago. Embebeu -se na contemplao das guas marulhosas. Pen sando em Jesus, no poder do seu amor, chorou, domina do por singular emoo. Queria ter sido pescador humilde para captar os ensinamentos sublimes na fonte de suas palavras generosas e imortais. Por dois dias ali permaneceu em suave embeveci mento. Sem revelar-se, procurou Levi, que o recebeu de boa -vontade. Mostrou-lhe sua dedicao e conhecimento do Evangelho, falou da oportunidade de suas anotaes. O filho de Alfeu alegrou-se ao contgio daquela palavra inteligente e confortadora. Saulo viveu em Cafarnaum horas deliciosas para o seu esprito emo tivo. Fora o local das pregaes do Mestre; mais adiante, a casinha de Simo Pedro; alm, a coletoria onde o Mestre fora chamar Levi para o desempenho de importante papel entre os apstolos. Abraou homens fortes, da localidade, que tinham sido cegos e leprosos, curados pelas mos misericordiosas do Messias; foi a Dalmanuta, onde conheceu Madalena. Enriqueceu o mundo impres alvo de suas observaes colhendo informes inditos. Da a dias, depois de repousar em Nazar, ei -lo s portas da cidade santa dos israelitas, extenuado de fadiga, das caminhadas penosas, das noites de viglia cujos sofrimentos muita vez lhe pareceram sem -fim. Em Jerusalm, todavia, aguardavam -no outras surpresas no menos dolorosas. Estava empolgado por ansiosas interrogaes. No mais tivera notcia dos pais, dos amigos, da irm cari nhosa, dos familiares sempre vivos na sua retentiva. Como o receberiam os companheiros mais sinceros? No poderia esperar amveis recepes do Sindrio. O epis dio de Damasco dava-lhe a perceber o estado de nim o dos membros do Tribunal. Certo, fora sumariamente expulso do cenculo mais conspcuo da raa. Em compensao, fora admitido pelo Cristo no cenculo infinito das verdades eternas. Dominado por essas reflexes, atravessou a porta da cidade, recordando o tempo em que, numa biga veloz, saa, noutro local, buscando a casa de Zacarias, na direo de Jope. As reminiscncias das horas mais venturosas da mocidade encheram-lhe os olhos de pranto. Os transeuntes de Jerusalm estavam longe de imaginar quem era aque le homem magro e plido, barba grande e olhos encovados, que passava arrastando -se de fadiga. Aps grande esforo, atingiu um prdio residencial do seu conhecimento, O corao palpitou-lhe apressado. Como simples mendigo, bateu porta, em

164 ansiosa expectativa. Um homem de semblante severo atendeu secamente. Podeis informar, por favor disse com humildade , se ainda aqui reside uma senhora chamada Dalila? No , respondeu o outro, rspido. Aquele olhar duro no ensejava novas perguntas, mas, ainda as sim, aventurou: Podereis dizer, por obsquio, para onde se mudou? Ora esta! replicou o dono da casa irrita dio dar-se- que tenha de prestar contas a um mendigo? Daqui a pouco o senhor me perguntar se comprei esta casa; depois me pedir o preo, exigir datas, reclamar novas informaes sobre os antigos moradores, tomar meu tempo com mil interrogaes ociosas. E, fixando em Saulo os olhos impassveis, rematou de chofre: Nada sei, est ouvindo? Ponha -se na rua!... O fugitivo de Damasco voltou serenamente para a via pblica, enquanto o homenzinho dava expanso aos nervos doentes, batendo a porta com estrondo. O ex-discpulo de Gamaliel refletiu na realidade amarga daquela primeira recepo simblica. Jerusalm, certamente, nunca mais poderia con hec-lo. No obstante a impresso dolorosa, no se deixaria empolgar pelo desnimo. Resolveu procurar Alexandre, parente de Cai fs e seu companheiro de atividades no Sindrio e no Templo. Cansadssimo, bateu -lhe porta, com minguadas esperanas. Um servo da casa, depois da primeira per gunta, vinha trazer-lhe a alvissareira notcia de que o amo no se demoraria a atender. Com efeito, da a pouco, Alexandre recebia o des conhecido com indisfarvel surpresa. Satisfeito por conseguir a ateno de um velho a migo, Saulo adiantou-se, cumprimentando-o com efuso. O israelita ilustre no conseguiu ocultar o desa pontamento e sentenciou com alguma generosidade nas palavras: Amigo, a que vindes a esta casa? Ser possvel que me no reconheas? interrogou bem-humorado, apesar da imensa fadiga. Vossa fisionomia no me de todo estranha, en tretanto... Alexandre! exclamou por fim, prazenteiro no te recordas mais de Saulo? Um grande abrao foi a resposta do amigo, que per guntava solcito, modificando o tratamento: Muito bem! At que enfim! Graas a Deus vejo que ests curado! No me enganei esperando que vol tasses! Grande o poder do Deus de Moiss! Saulo compreendeu de pronto a ambigidade da quelas expresses. Sentindo dificuldade em fazer -se entendido, procurava o melhor meio de explicar-se com xito, enquanto o amigo prosseguia: Mas que aspecto este? Olha que mais pareces um beduno do deserto... Dize-me: quanto tempo durou a enfermidade pertinaz? Saulo encheu-se de coragem e acentuou: Mas, h engano com certeza, ou estars mal informado, porque nunca estive doente. Impossvel! disse Alexandre visivelmente de sapontado depois de

165 tantas demonstraes afetuosas. Jerusalm anda repleta de lendas a teu respeito. Sadoc veio at aqui, h tr s anos, pedir providncias enrgicas do Sindrio para que se esclarecesse tua situao e, depois de longos debates, levou uma ordem de priso contra ti. Desde essa poca, lutei desesperadamente para que se modificassem as disposies da pea con denatria. Provei que, se havias adotado uma atitude simptica para com a gente do Caminho, certo, essa deciso obedecia a fins que no estvamos habilitados a compreender de pronto, como, por exemplo, o de sondar melhor a extenso de suas atividades revolucionri as. Saulo no pde conter -se e revidou, antes que o amigo continuasse: Mas, nesse caso, seria um hipcrita refalsado e indigno do cargo e de mim mesmo. O outro, contrafeito, carregou o sobrolho. Alis, ponderei todas as hipteses e como no podia tomar -te por hipcrita acentuou Alexandre procurando emendar a mo consegui provar que tua atitude em Damasco provinha de transitria demncia. No era justo pensar de outro modo, mesmo porque, do contrrio, serias tambm insincero, conosco, na esfera do fa risasmo. O ex-rabino sentiu a delicadeza do impasse. Havia renovado as concepes religiosas, mas estava diante de um amigo. Quando muitos o abandonavam, aquele o recebia fraternalmente. Era necessrio no mago -lo. Todavia, era impossvel mascarar a verd ade. Sentiu os olhos midos. Impunha -se-lhe testemunhar o Cristo, a qualquer preo, embora tivesse de perder as maiores afeies do mundo. Alexandre disse humildemente , verdade que iniciei o grande movimento de perseguio ao Ca minho; mas, agora, indispensvel confessar que me enganei. Os Apstolos galileus tm razo. Estamos no limiar de grandes transformaes. s portas de Damasco, Jesus me apareceu na sua gloriosa ressurreio e exortou -me ao servio do seu Evangelho de amor. A palavra saa-lhe tmida, lavada no desejo de no ferir as crenas do amigo, que, no obstante, deixava transparecer profunda decepo no rosto lvido. No digas tais absurdos! exclamou irnico e sorridente desgraadamente, vejo que o mal con tinua minando-te as foras fsicas e mentais. A Sinagoga de Damasco tinha razo. Se no te conhecesse da infn cia, dar-te-ia agora o ttulo de blasfemo e desertor. O moo tarsense, no obstante a energia viril, estava desapontado. Alis prosseguiu o outro, assumindo ares de protetor , desde o incio de tua viagem no concordei com o msero cortejo que levavas. Jonas e Demtrio so quase boais, e Jacob vive de caduquices. Com seme lhante companhia, qualquer perturbao da tua parte ha veria de acarretar grandes desastres morais para a nossa posio. No entanto, Alexandre dizia o ex-rabino um tanto humilhado , devo insistir na verdade. vi com estes olhos o Messias de Nazar; ouvi -lhe a palavra de viva voz. Compreendendo os erros em que vivia, na minha defeituosa concep o da f, demandei o deserto. L estive trs anos em servio rude e longas meditaes. Minha convico no superficial. Creio, hoje, que Jesus o Salvador, o Filho do Deus Vivo. Pois tua enfermidade repetia Alexandre altaneiro, modificando o

166 diapaso da intimidade transtornou a vida de toda a tua famlia. Envergonhados com as notcias chegadas da Sria, Jaques e Dalila mu daramse de Jerusalm para a Cilcia. Quando soube da ordem de priso lavrada pelo Sindrio contra a tua pes soa, tua me faleceu em Tarso. Teu pai, que te educou com esmero, esperando da tua inteligncia os maiores galardes de nossa raa, vive acabrunhado e infeliz. Teus amigos, cansados de suportar as ironias do povo, em Jerusalm, vivem esquivos e humilhados depois de te procurarem em vo. No te doer a viso deste qua dro? Uma dor como esta no bastar para refazer -te o equilbrio mental? O ex-doutor da Lei tinha o corao ralado de angs tia. Tantos dias ansiosos, tantas amarguras vividas no intuito de lograr alguma compre enso e repouso junto dos seus, via, agora, era tudo iluso e rumaria. A famlia desorganizada, a me morta, o pai infeliz; os amigos execravam -no; Jerusalm lanava-lhe ironias. Vendo-o em tal atitude, o amigo regozijava -se ntimamente, esperando ansioso o efeito de suas palavras. Depois de concentrar-se um minuto, Saulo acentuou: Lamento ocorrncias to tristes e tomo a Deus por testemunha de que no cooperei intencionalmente para Isso. No entanto, mesmo aqueles que ainda no aceitaram o Evangelho dever iam compreender, segundo a antiga Lei, que no devemos ser orgulhosos. Moiss, nada obstante a energia das recomendaes, ensinou a bondade. Os profetas, que lhe sucederam, foram emissrios de mensagens profundas para o nosso corao, que se perdia na iniqidade. Ams nos concitou a buscar Jeov para conseguirmos viver. Lastimo que os meus afeioados se julguem ofendidos; mas preciso consi derar que, antes de ouvir qualquer julgamento ocioso do mundo, devemos buscar os juzos de Deus. Quer dizer que persistes nos teus erros? perguntou Alexandre quase hostil. No me sinto enganado. Dada a incompreenso geral comentou o exrabino dignamente , tambm me encontro em penosa situao; mas o Mestre no me faltar com o seu auxlio. Lembro -me dele e experimento grande conforto. Os afetos da famlia e a considerao dos amigos eram no mundo minha nica riqueza. Con tudo, encontrei nas anotaes de Levi o caso de um moo rico, que me ensina a proceder nesta hora (1). Desde a infncia procurei cumprir rigorosamente meus deveres; mas, se preciso lanar mo da riqueza que me resta, para alcanar a iluminao de Jesus, renunciarei pr pria estima deste mundo!... Alexandre pareceu comover -se com o tom melanclico das ltimas palavras. Saulo dava a impresso de algum que estivesse prestes a chorar. Ests fundamente transtornado objetou Alexandre , s um demente poderia proceder assim. Gamaliel no era um louco e aceitou Jesus como o Messias prometido acrescentou o ex-doutor invocando a venervel memria do grande rabino. No creio! disse o outro com ar superior. Saulo baixou a fronte silencioso. Grande a humi lhao daquela hora. Depois de havido como demente, era tido por mentiroso. Apesar disso, no auge da perplexidade, considerou que o amig o no estava em condies (1) Mateus, captulo 19, versculos 16 a 23.

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de compreend-lo integralmente. Refletia na situa o embaraosa, quando Alexandre voltou a dizer: Infelizmente, preciso convencer -me do estado precrio do teu crebro. Por enquanto, poders ficar em Jerusalm vontade, mas ser justo no multiplicar o escndalo da tua enfermidade, com falsos panegricos do carpinteiro de Nazar. A deciso do Sindrio, que consegui com tantos sacrifcios, poderia modificar -se. Quanto ao mais terminava como a despedi lo , sabes que continuo s tuas ordens para uma retificao defi nitiva de atitudes, a qualquer tempo. Saulo compreendeu a advertncia; no era preciso dilatar a entrevista. O amigo expulsava-o com boas maneiras. Em dois minutos achou-se novamente na via pblica. Era quase meio -dia, um dia quente. Sentiu sede e fome. Consultou a bolsa, estava quase vazia. Um resto do que recebera das mos generosas do irmo de Gamaliel, ao deixar Palmira definitivamente. Procurou a penso mais modes ta de uma das zonas mais pobres da cidade. Em seguida a frugal refeio e antes que cassem as sombras cariciosas da tarde, encaminhou -se esperanado para o velho casaro reformado, onde Simo Pedro e companhei ros desenvolviam toda a atividade em prol da causa de Jesus. No trajeto, recordou-se de quando fora ouvir Estevo em companhia de Sadoc. Como tudo, agora, se passava inversamente! O crtico, de otrora, voltava para ser criticado. O juiz, transformado em ru, mergulhava o corao em singulares ansiedades. Como o receberiam na igreja do Caminho? Parou frente da habitao humilde. Pensava em Estevo. mergulhado no passado, de alma opressa. Ante os colegas do Sindrio, entestando as autoridades, do judasmo, outra era a sua atitude. Conhecia -lhes as fraquezas peculiares. passara tambm pelas mscaras farisaicas e podia aquilatar de seus erros clamorosos. No entanto, defrontando os Apstolos galileus, sagrada venerao se lhe impunha conscincia. Aqueles homens poderiam ser rudes e simples, podiam viver distanciados dos valores intelectuais da poca, mas tinham sido os primeiros colaboradores de Jesus. Alm disso, no pode ria aproximar-se deles sem experimentar profundo re morso. Todos haviam sofrido vexames e humiliaes por sua causa. No fosse Gamaliel, talvez o prprio Pedro teria sido lapidado... Precisava consolidar as noes de humildade para manifestar seus desejos arden tes de cooperao sagrada com o Cristo. Em Damasco, lutara na sinagoga contra a hipocrisia de antigos com panheiros; em Jerusalm, enfrentara Alexandre com todo o desassombro; entretanto, parecia -lhe que outra deveria ser sua atitude ali, onde tinha necessidade de renncia para alcanar a reconciliao com aqueles a quem havia ferido. Assomado de profundas reflexes, bateu po rta quase trmulo. Um dos auxiliares do servio interno, de nome Prcoro, veio atender solicitamente. Irmo disse o moo tarsense em tom humil de , podeis informar se Pedro est? Vou saber respondeu o interpelado, amistoso. Caso esteja acrescentou Saulo algo indeciso , dizei-lhe que Saulo de Tarso deseja falar-lhe em nome de Jesus.

168 Prcoro gaguejou um sim, com extrema palidez, fixou no visitante os olhos assombrados e afastou -se com dificuldade, sem dissimular a enorme surpresa. Era o perseguidor que voltava, depois de trs anos. Lembra va-se, agora, daquela primeira discusso com Estevo, em que o grande pregador do Evangelho sofrera tantos insultos. Em poucos momentos alcanava a cmara onde Pedro e Joo confabulavam sobre os problemas inte rnos. A notcia caiu entre ambos como uma bomba. Ningum poderia prever tal coisa. No acreditavam na lenda que Jerusalm enfeitava com detalhes desconhecidos, em cada comentrio. Impossvel que o algoz implacvel dos discpulos do Senhor estivesse convert ido causa do seu Evangelho de amor e redeno. O ex-pescador do Caminho, antes de recambiar o portador ao inesperado visitante, mandou chamar Tiago para resolverem os trs a deciso a tomar. O filho de Alfeu, transformado em rgido asceta, arregalou os olhos. Depois das primeiras opinies que traduziam re ceios justos e emitidas precipitadamente, Simo excla mou com grande prudncia: Em verdade, ele nos fez o mal que pde; entre tanto, no por ns que devemos temer e sim pela obra do Cristo que nos est confiada. Aposto em que toda essa histria da converso se resume numa farsa, a fim de que venhamos a cair em novas ciladas replicou Tiago um tanto displicente. Por mim disse Joo , peo a Jesus nos esclarea, embora me recorde dos aoites que Saulo mandou aplicar-me no crcere. Antes de tudo, indispensvel saber se o Cristo, de fato, lhe apareceu s portas de Damasco. Mas saber como? dizia Pedro com profunda compreenso. Nosso material de reconhecimento o prprio Saulo. Ele o ca mpo que revelar ou no a planta sagrada do Mestre. A meu ver, tendo a zelar um patrimnio que nos no pertence, somos obrigados a proceder como aconselha a prudncia humana. No justo abrirmos as portas, quando no lhe conhecemos o intuito. Da primeira vez que aqui esteve, Saulo de Tarso foi tratado com o respeito que o mundo lhe consagrava. Busquei-lhe o melhor lugar para que ouvissse a palavra de Estevo. Infelizmente, sua atitude desres peitosa e irnica provocou escndalo, que culminou na priso e m orte do companheiro. Veio espontaneamente e voltou para prender -nos. Ao carinho fraternal, que lhe oferecemos, retribuiu com algemas e cordas. Assim me externando, tambm no devo esquecer a lio do Mestre, relativamente ao perdo, e por isso reafirmo que no penso por ns, mas pelas responsabilidades que nos foram conferidas. Ante consideraes to justas, os outros calaram, enquanto o ex -pescador acrescentava: Por conseguinte, no me permitido receb -lo nesta casa, sem maior exame, ainda que me no f alte sincera boa-vontade para isso. Resolvendo o assunto por essa forma, convocarei uma reunio para hoje noite. O assunto muito grave. Saulo de Tarso foi o primeiro perseguidor do Evangelho. Quero que todos cooperem comigo nas decises a tomar, pois, de mim mesmo, no quero parecer nem injusto, nem imprevidente. E depois de longa pausa, dizia para o emissrio: Vai, Prcoro. Dize-lhe que volte depois, que no posso deixar os quefazeres mais urgentes.

169 E se ele insistir? perguntou o dicono preo cupado. Se ele de fato aqui vem em nome de Jesus, saber compreender e esperar. Saulo aguardava ansiosamente o mensageiro. Era -lhe preciso encontrar algum que o entendesse e lhe sentisse a transformao. Estava exausto. A igreja do Caminho era a derradei ra esperana. Prcoro transmitiu-lhe o recado com grande inde ciso. No era preciso mais para que tudo compreen desse. Os Apstolos galileus no acreditavam na sua palavra. Agora examinava a situao com mais clareza. Percebia a indefinvel e grandiosa mi sericrdia do Cristo visitando -o, inesperadamente, no auge do seu abismo espiritual s portas de Damasco. Pelas dificuldades para ir ter com Jesus, avaliava quanta bondade e compaixo seriam necessrias para que o Mestre o acolhesse, ende reandolhe sagradas exortaes, no encontro inesque cvel. O dicono fixou-o com simpatia. Saulo recebera a resposta altamente desapontado. Ficou plido e trmulo, como que envergonhado de si mesmo. Alm disso, tinha aspecto doentio, olhos encovados, era pele e osso. Compreendo, irmo disse de olhos molhados Pedro tem motivos justos.. Aquelas palavras comoveram a Prcoro no mais ntimo da alma e, evidenciando seu bom desejo de am par-lo, exclamou a demonstrar perfeito conhecimento dos fatos: No trazeis de Damas co alguma apresentao de Ananias? J tenho comigo as do Mestre. Como assim? perguntou o dicono admirado. Jesus disse em Damasco falou o visitante com serenidade que mostraria quanto me compete sofrer por amor ao seu nome. Intimamente, o ex-doutor da Lei sentia imensa sau dade dos irmos de Damasco, que o haviam tratado com a maior simplicidade. Entretanto, considerou, simultaneamente, que semelhante proceder era justo, porqanto dera provas na sinagoga e junto de Ananias, de que sua atitude n o comportava simulao. Ao refletir que Jerusalm o recebia, em toda parte, como vulgar mentiroso, sentiu lgrimas quentes lhe afluirem aos olhos. Mas, para que o outro no lhe visse a sensibili dade ferida, exclamou justificando -se: Tenho os olhos cansados pelo sol do deserto! Podereis fornecer -me um pouco de gua fresca? O dicono atendeu prontamente. Da a instantes, Saulo mergulhava as mos num grande jarro, lavando os olhos em gua pura. Voltarei depois disse em seguida, estendendo a mo ao auxi liar dos apstolos, que se afastou impres sionado. Amargando a fraqueza orgnica, o cansao, o aban dono dos amigos, as desiluses mais acerbas, o moo de Tarso retirou -se cambaleante. noite, consoante deliberara, Simo Pedro, eviden ciando admirvel bomsenso, reuniu os companheiros de mais responsabilidade para considerar o assunto. Alm dos Apstolos galileus, estavam presentes os irmos Ni canor, Prcoro, Prmenas, Timon, Nicolau e Barnab, este ltimo incorporado ao grupo de auxiliares mais dire tos da igreja, por suas elevadas qualidades de corao.

170 Com permisso de Pedro, Tiago iniciou as conversa es, manifestando-se contrrio a qualquer espcie de auxlio imediato ao convertido da ltima hora. Joo ponderou que Jesus tinha poder para transformar os espritos mais perversos, como para levantar os mais infortunados da sorte. Prcoro relatou suas impresses a respeito do pertinaz perseguidor do Evangelho, ressal tando a compaixo que seu estado de sade despertava nos coraes mais insensveis. Chegada a sua vez, Barnab esclareceu que, ainda em Chipre, antes de transferir-se definitivamente para Jerusalm, ouvira alguns levitas descreverem a coragem com que o convertido falara na Sinagoga de Damasco, logo aps a viso de Jesus. O ex-pescador de Cafarnaum solicitou pormenores do companheiro, impressionado com a sua opinio. Bar nab explicou quanto sabia, manifestando o desejo de que resolvessem a questo com a maior benevolncia. Nicolau, percebendo a atmosfera de boa -vontade que se formava em torno da figura do ex-rabino, objetava com a sua rigidez de princpios: Convenhamos que no justo esquecer os alei jados que se encontram nesta casa, vtimas da odiosa truculncia dos asseclas de Saulo. das escrituras que se exija cuidado com os lobos que penetram no redil sob a pele das ovelhas. O doutor da Lei, que nos fez tanto mal, sempre deu preferncia s grandes expresses espe taculares contra o Evangelho, no Sindrio. Quem sabe nos prepara atualmente nova armadilha de grande efeito? A tal pergunta, o bondoso Barnab curvou a fronte, em silncio. Pedro notou que a reunio se dividia em dois grupos. De um lado estavam ele e Joo chefiando os pareceres favorveis; do outro, Tiago e Filipe enca beavam o movimento contrrio. Acolhendo a admoesta o de Nicolau, exprimiu-se com brandura: Amigos, antes da enunciao de qualquer ponto de vista pessoal, conviria refletirmos na bondade infi nita do Mestre. Nos trabalhos de minha vida, anteriores ao Pentecostes, confesso que as faltas de toda sorte aparecem no meu caminho de homem frgil e pecador. No hesitava em apedrejar os mais infelizes e cheguei, mesmo, a advertir o Cristo para faz-lo! Como sabeis, fui dos que negaram o Senhor na hora extrema. Entretanto, depois que nos chegou o conhecimento pela ins pirao celeste, no ser justo olvidarmos o Cristo em qualquer iniciativa. Precisamos pensar que, se Saulo de Tarso procura valer -se de semelhantes expedientes para desferir novos golpes nos servidores do Evangelho, ento ele ainda mais desgraado que antes, quando nos ator mentava abertamente. Sendo, pois, um necessitado, de qualquer modo no vejo razes para lhe recusarmos mos fraternas. Percebendo que Tiago preparava -se para defender o parecer de Nicolau, Simo Pedro continuou, depois de ligeira pau sa: Nosso irmo acaba de referir -se ao smbolo do lobo que surge no redil com a pele das ovelhas genero sas e humildes. Concordo com essa expresso de zelo. Tambm eu no pude acolher Saulo, quando hoje nos bateu porta, atento responsabilidade que me foi confiada. Nada quis decidir sem o vosso concurso, O Mestre nos ensinou que nenhuma obra til se poder fazer na Terra sem a cooperao fraternal. Mas, aproveitando o parecer enunciado, examinemos, com since ridade, o problema imprevisto. Em verdade, Jesus recomendou nos acautelssemos contra o

171 fermento dos fariseus, esclarecendo que o discpulo dever possuir con sigo a doura das pombas e a prudncia das serpentes. Convenhamos em que, de fato, Saulo de Tarso possa ser o lobo simblico. Ainda a, ap s esse conhecimento hipottico, teramos profunda questo a resolver. Se es tamos numa tarefa de paz e de amor, que fazer com o lobo, depois da necessria identificao? Matar? Sabe mos que isso no entra em nossa linha de conta. No seria mais razovel r efletir nas possibilidades da domesticao? Conhecemos homens rudes que conseguem domi nar ces ferozes. Onde estaria, pois, o esprito que Jesus nos legou como sagrado patrimnio, se por temores mesquinhos deixssemos de praticar o bem? A palavra concisa do Apstolo tivera efeito singular. O prprio Tiago parecia desapontado pelas anteriores re flexes. Em vo Nicolau procurou argumentos novos para formular outras objees. Observando o pesado si lncio que se fizera, Pedro sentenciou serenamente: Desse modo, amigos, proponho convidarmos Barnab para visitar pessoalmente o doutor de Tarso, em nome desta casa. Ele e Saulo no se conhecem, valorizando-se melhor semelhante oportunidade, porque, ao v -lo, o moo tarsense nada ter que recordar do seu passado em Jerusalm. Se fosse visitado, pela primeira vez, por um de ns, talvez se perturbasse, julgando nossas palavras como de algum que lhe fosse pedir contas. Joo aplaudiu a idia calorosamente. Em face do bom -senso que as expresses de Pedro revelavam, T iago e Filipe mostravam -se satisfeitos e tranqilos. Combinou-se a diligncia de Barnab para o dia seguinte. Aguardariam Saulo de Tarso com interesse. Se, de fato, sua converso fosse real, tanto melhor. O dicono de Chipre destacava -se por sua grande bondade. Sua expresso carinhosa e humilde, seu esp rito conciliador, contribuam, na igreja, para a soluo pacfica de todos os assuntos. Com um sorriso generoso, Barnab abraou o ex -rabino, pela manh, na penso em que ele se hospedara. Nenhum trao da sua nova personalidade indiciava aquele perseguidor famoso, que fizera Simo Pedro decidir a convocao dos amigos para resolver o seu acolhimento. O ex -doutor da Lei era todo humildade e estava doente. Indisfarvel fadiga transparecia -lhe nos mnimos gestos. A fisionomia no iludia um grande sofrimento. Corres pondia s palavras afetuosas do visitante com um sor riso triste e acanhado. Via -selhe, entretanto, a satis fao que a visita lhe causava, O gesto espontneo de Barnab sensibilizava-o. A seu pedido, Saulo contou-lhe a viagem a Damasco e a gloriosa viso do Mestre, que constitua o marco inolvidvel da sua vida, O ouvinte no dissimulou simpatias. Em poucas horas sentia-se to identificado com o novo amigo, quais se fossem conhecidos de longos ano s. Aps a conversao, Barnab pretextou qualquer coisa para dirigir-se ao dono da hospedaria, a quem pagou as despesas da hospedagem. Em seguida, convidou -o a acompanh-lo igreja do Caminho. Saulo no deixou de hesitar, enquanto o outro insistia. Receio disse o moo tarsense um tanto in deciso , pois j ofendi muito a Simo Pedro e demais companheiros. S por acrscimo de misericrdia do Cristo consegui uma rstia de luz, para no perder totalmente meus dias. Ora essa! exclamou Barnab, bate ndo-lhe no ombro com bonomia quem no ter errado na vida? Se Jesus nos tem valido a todos, no porque

172 o mereamos, mas pela necessidade de nossa condio de pe cadores. Em poucos minutos, encontravam -se a caminho, notando o emissrio de Pedro o penoso estado de sade do antigo rabino. Muito plido e abatido, parecia caminhar com esforo; tremiam -lhe as mos, sentia-se febril. Deixavase levar como algum que conhecesse a necessidade de amparo. Sua humildade comovia o outro, que, a seu respeito, ouv ira tantas referncias desairosas. Chegados a casa, Prcoro lhes abriu a porta, mas, desta vez, Saulo no ficaria a esperar indefinidamente. Barnab tomou -lhe a mo, afetuoso, e dirigiram-se para o vasto salo, onde Pedro e Timon os esperavam. Sau daramse em nome de Jesus. O antigo perseguidor empalidecera mais. Por sua vez, ao v-lo, Simo no ocultou um movimento de espanto ao notar -lhe a diferena fsica. Aqueles olhos encovados, a extrema fraqueza org nica, falavam aos Apstolos galileus de profundos sofrimentos. Irmo Saulo disse Pedro comovido , Jesus quer que sejas bem vindo a esta casa. Assim seja respondeu o recm-chegado, de olhos midos. Timon abraou-o com palavras afetuosas, em lugar de Joo que se ausentara ao amanhecer, a servio d a confraria de Jope. Em breves momentos, vencendo o constrangimento do primeiro contacto com os amigos pessoais do Mestre, depois de to longa ausncia, o moo tarsense, atendendo-lhes ao pedido, relatava a jornada de Damasco com todos os pormenores do grande acontecimento, evidenciando singular emotividade nas lgrimas que lhe banhavam o rosto. Sensibilizara -se, sobremaneira, ao relembrar tamanhas graas. Pedro e Timon j no tinham dvidas. A viso do ex-rabino tinha sido real. Ambos, em companhia de Ba rnab, seguiram a descrio at ao fim, com olhos cheios de pranto. Efetivamente, o Mestre voltara, a fim de converter o grande perseguidor da sua doutrina. Requisitando Saulo de Tarso para o redil do seu amor, revelara, mais uma vez, a lio imortal do perdo e da misericrdia. Terminada a narrativa, o ex -doutor da Lei estava cansado e abatido. Instado a explanar suas novas espe ranas, seus projetos de trabalho espiritual, bem como o que pretendia fazer em Jerusalm, confessou -se desde logo profundamente reconhecido por tanto interesse afetuoso e falou com certa timidez: Necessito entrar numa fase ativa de trabalho com que possa desfazer meu passado culposo. ver dade que fiz todo o mal igreja de Jesus, em Jerusalm; mas, se a misericrdia de Jesus di latar minha permanncia no mundo, empregarei o tempo em estender esta casa de amor e paz a outros lugares da Terra. Sim replicou Simo ponderadamente , certo que o Messias renovar tuas foras, de modo a poderes atender a to nobre cometimento, na poca oportuna. Saulo parecia confortar-se com a palavra de enco rajamento; deixando perceber que desejava consolidar a confiana dos ouvintes, arrancou das dobras da tnica rafada um rolo de pergaminhos e, apresentando -o ao expescador de Cafarnaum, disse s ensibilizado: Aqui est uma relquia da amizade de Gamaliel, que trago invariavelmente comigo.

173 Pouco antes de morrer, ele deu-me a cpia das anotaes de Levi, concer nentes vida e feitos do Salvador. Tinha em grande conta estas notas, porque as recebeu desta casa, na primeira visita que lhe fez. Simo Pedro, evocando gratas recordaes, tomou os pergaminhos com vivo interesse. Saulo verificava que o presente de Gamaliel tivera a finalidade prevista pelo generoso doador. Desde esse instante, os olhos do antigo pescador fixaram -se nele com mais confiana. Pedro falou da bondade do generoso rabino, informan do-se da sua vida em Palmira; dos seus ltimos dias, do seu traspasse. O discpulo atendia satisfeito. Voltando ao assunto das suas novas persp ectivas, explicou-se mais amplamente, sempre humilde: Tenho muitos planos de trabalho para o futuro, mas, sinto -me combalido e doente. O esforo da ltima viagem, sem recursos de qualquer natureza, agravou-me a sade. Sinto-me febril, o corpo dolorido, a alma exausta. Tens falta de dinheiro? interrogou Simo bondosamente. Sim... respondeu hesitante. Essas necessidades esclareceu Pedro j foram providas em parte. No te preocupes em dema sia. Recomendei a Barnab que pagasse as primeiras despesas da hospedaria e, quanto ao mais, convidamos -te a repousar conosco o tempo que quiseres. Esta casa tambm tua. Usa de nossas possibilidades como te aprouver. O hspede sensibilizou-se. Recordando o passado, sentia -se ferido no seu amor-prprio; mas, ao mesmo tempo, rogava a Jesus o auxiliasse para no desprezar as oportunidades de aprendizado. Aceito... respondeu em voz reticenciosa, re velando acanhamento , ficarei convosco enquanto mi nha sade necessitar de tratamento... E como se tivesse extrema dificuldade em acrescen tar um pedido ao favor que aceitava, depois de longa pausa em que se lhe notava o esforo para falar, solicitou comovedoramente: Caso fosse possvel, desejaria ocupar o mesmo leito em que Estevo foi recolhido, generosamente, nesta casa. Barnab e Pedro ficaram altamente emocionados. Todos haviam combinado no fazer aluso ao pregador massacrado sob apupos e pedradas. No queriam relembrar o passado perante o convertido de Damasco, ainda mesmo que sua atitude no fosse essenci almente sincera. Ouvindo-o, o antigo pescador de Cafarnaum chegou quase a chorar. Com extrema dedicao, satisfez -lhe o pedido e, assim, foi ele conduzido ao interior, onde se acomodou entre lenis muito alvos. Pedro fez mais: compreendendo a profunda significao daquele desejo, trouxe ao convertido de Damasco os singelos pergaminhos que o mrtir utilizava diariamente no estudo e meditao da Lei, dos Profetas e do Evangelho. Ape sar da febre, Saulo regozijou -se. Tomado de profunda comoo, nas passagens prediletas dos pergaminhos sa grados, leu o nome de Abigail, grafado diversas vezes. Ali estavam frases peculiares dialtica da noiva amada, datas que coincidiam, perfeitamente, com as suas revelaes ntimas, quando ambos se entretinham a falar do passado, no pomar de Zacarias. A palavra Corinto era repetida muitas vezes. Aqueles documentos pareciam ter uma voz. Falavam -lhe ao corao, de um grande e santo amor fraternal. Ouvia -a em silncio e guardou as concluses avaramente. No revelaria a ningu m suas ntimas dores. Bastavam aos outros

174 os grandes erros da sua vida pblica, os remorsos, as retificaes que, apesar de verificadas em campo aberto, raros ami gos conseguiam compreender. Observando-lhe a atitude de constante meditao, Pedro desdobrou -se na tarefa de assistncia fraternal. Eram as palavras amigas, os co mentrios acerca do poder de Jesus, os caldos suculen tos, as frutas substanciosas, a palavra de bom nimo. Por tudo isso, sensibilizava -se o doente, sem saber como traduzir sua gratid o imperecvel. Entretanto, notou que Tiago, filho de Alfeu, re ceoso, talvez, dos seus antecedentes, no se dignava dirigir -lhe uma palavra. Arvorado em rgido cumpridor da Lei de Moiss, dentro da igreja do Caminho, era percebido, de vez em quando, pelo moo tarsense, qual sombra impassvel a deslizar, balbuciando preces silen ciosas, entre os enfermos. A princpio, sentiu quanto lhe doa aquele desinteresse; mas logo considerou a necessidade de humilhar se diante de todos. Nada fizera, ainda, que pudess e positivar suas novas convices. Quando dominava no Sindrio, tambm no perdoava as adeses de ltima hora. Logo que entrou a convalescer, j plenamente identificado com a afeio de Pedro, pediu-lhe conselhos sobre os planos que tinha em mente, encarecendo a mxima franqueza, para que pudesse enfrentar a situa o, por mais duras que lhe fossem as circunstncias. De minha parte disse o Apstolo ponderadamente no me parece razovel permaneceres em Je rusalm, por enquanto, neste perodo de renovao. Para falar com sinceridade, h que considerar teu novo estado dalma como a planta preciosa que comea a germinar. necessrio dar liberdade ao germe divino da f. Na hiptese da tua permanncia aqui, encontrarias, diariamente, de um lado os sacerdote s intransigentes em guerra contra o teu corao; e de outro, as pessoas incompreensveis, que falam nas extremas dificuldades do perdo, embora conheam, de sobra, as lies do Mestre nesse sentido. No deves ignorar que a perseguio aos simpatizantes do Caminho deixou traos muito profundos na alma popular. No raro, aqui chegam pessoas mutiladas, que amaldioam o movimento. Isso para ns, Saulo, est num passado que jamais voltar; contudo, essas criaturas no o podero compreender assim, de pronto. E m Jerusalm estarias mal colocado. O germe de tuas novas convices encontraria mil ele mentos hostis e talvez ficasses merc da exasperao. O rapaz ouviu as advertncias ralado de angstia, sem protestar. O Apstolo tinha razo. Em toda a cidade encont raria crticas soezes e destruidoras. Voltarei a Tarso... disse com humildade , possvel que meu velho pai compreenda a situao e ajude meus passos. Sei que Jesus abenoar meus esforos. Se preciso recomear a existncia, recome -la-ei no lar de onde provim... Simo contemplou-o com ternura, admirado daquela transformao espiritual. Diariamente, ambos reatavam as palestras amisto sas. O convertido de Damasco, inteligncia fulgurante, revelava curiosidade insacivel a respeito da personalidade do Cristo, dos seus mnimos feitos e mais sutis ensinamentos. Outras vezes, solicitava ao ex -pescador todos os informes possveis sobre Estevo, regozijando-se com as lembranas de Abigail, embora guardasse

175 avaramente os pormenores do seu romance da moci dade. Inteirou-se, ento, dos pesados trabalhos do pregador do Evangelho quando no cativeiro; da sua dedicao a um patrcio de nome Srgio Paulo; da fuga em miservel estado de sade, no porto palestinense; do ingresso na igreja do Caminho como indigente, das primeiras noes do Evangelho e conseqente iluminao em Cristo Jesus. Encantava-se, ouvindo as narrativas simples e amorosas de Pedro, que revelava sua venerao ao mrtir evitando melindr -lo na sua condio de verdugo repeso. Logo que pde levantar-se da cama, foi ouvir as pregaes naquele mesmo recinto onde insultara o irmo de Abigail, pela primeira vez. Os expositores do Evangelho eram, mais freqentemente, Pedro e Tiago. O primeiro falava com profunda prudncia, embora se valesse de maravilhosas expresses simblicas. O segundo, entretanto, parecia torturado pela influncia judaizante. Tiago dava a impresso de reingresso na maioria dos ouvintes, nos regulamentos farisaicos. Suas prelees fugiam ao padro de liberdade e de amor em Jesus-Cristo. Revelava-se encarcerado nas concepes estrei tas do judasmo dominante. Longos perodos de seus discursos referiam -se s carnes impuras, s obrigaes para com a Lei, aos imperativos da circunciso. A assemblia tambm parecia completamente m odificada. A igreja assemelhava se muito mais a uma sinagoga comum. Israelitas, em atitude solene, consultavam pergaminhos e papiros que continham as prescries de Moi ss. Saulo procurou, em vo, a figura impressionante dos sofredores e aleijados que vira no recinto, quando ali esteve pela primeira vez. Curiosssimo, notou que Simo Pedro atendia -os numa sala contgua, com grande bon dade. Aproximou-se mais e pde observar que, enquanto a pregao reproduzia a cena exata das sinagogas, os aflitos se suce diam ininterruptamente na sala humilde do ex-pescador de Cafarnaum. Alguns saam conduzindo bilhas de remdio, outros levavam azeite e po. Saulo impressionou-se. A igreja do Caminho pare cia muito mudada. Faltava-lhe alguma coisa. O ambiente geral era d e asfixia de todas as idias do Nazareno. No mais encontrou ali a grande vibrao de fraterni dade e de unificao de princpios pela independncia espiritual. Depois de aturadas reflexes, tudo atribua falta de Estevo. Morto este, extinguira -se o esforo do Evangelho livre; pois fora ele o fermento divino da renovao. Somente agora se capacitava da grandeza da sua elevada tarefa. Quis pedir a palavra, falar como em Damasco, zurzir os erros de interpretao, sacudir a poeira que se adensava sobre o im enso e sagrado idealismo do Cristo, mas lembrou as ponderaes de Pedro e calou -se. No era justo, por enquanto, verberar o procedimento de outrem, quando no dera obras de si mesmo, por teste munhar a prpria renovao. Se tentasse falar, podia ouvir, talvez, reprimendas justas. Alm disso, notava que os conhecidos de outros tempos, freqentadores agora da igreja do Caminho, sem abandonar, de modo algum, seus princpios errneos, olhavam -no de soslaio, sem dissimular desprezo, considerando -o em perturbao mental. No entanto, era com esforo supremo que sopi tava o desejo de terar armas, mesmo ali, para restaurao da verdade pura. Aps a primeira reunio, procurou oportunidade de estar a ss com o ex pescador de Cafarnaum, a fim de se inteirar das inov aes observadas. A tempestade que desabou sobre ns explicou Pedro generosamente, sem qualquer aluso ao seu pro cedimento de outrora

176 levou-me a srias meditaes. Desde a primeira diligncia do Sindrio nesta casa, notei que Tiago sofrera profundas transformaes. Entregou -se a uma vida de grande ascetismo e rigoroso cum primento da Lei de Moiss. Pensei muito na mudana das suas atitudes, mas, por outro lado, considerei que ele no mau. companheiro zeloso, dedicado e leal. Calei -me para mais tarde concluir que tudo tem uma razo de ser. Quando as perseguies apertaram o cerco a atitude de Tiago, embora pouco louvvel, quanto liberdade do Evangelho, teve seu lado benfico. Os dele gados mais truculentos respeitaram -lhe o devocionismo moisaico e suas amizades sinceras no judasmo nos permitiram a manuteno do patrimnio do Cristo. Eu e Joo tivemos horas angustiosas, na considerao desses problemas. Estaramos sendo insinceros, falsearamos a verdade? Ansiosamente rogamos a inspirao do Mest re. Com o auxlio de sua divina luz, chegamos a criteriosas concluses. Seria justo lutar a videira ainda tenra com a figueira brava? Se fssemos atender ao impulso pessoal de combater os inimigos da independncia do Evangelho, esqueceramos fatalmente, a obra coletiva. No lcito que o timoneiro, por testemunhar a excelncia de conhe cimentos nuticos, atire o barco contra os rochedos, com prejuzo de vida para quantos confiaram no seu esforo. Consideramos, assim, que as dificuldades eram muitas e precisvamos, enquanto mnima fosse a nossa possibili dade de ao, conservar a rvore do Evangelho ainda tenra, para aqueles que viessem depois de ns. Alm do mais, Jesus ensinou que s conseguimos elevados objetivos neste mundo, cedendo alguma coisa de ns m esmos. Por intermdio de Tiago, o farisasmo acede em caminhar conosco. Pois bem: consoante os ensina mentos do Mestre, caminharemos as milhas possveis. E julgo mesmo que, se Jesus assim nos ensinou, porque na marcha temos a oportunidade de ensinar alguma coisa e revelar quem somos Enquanto Saulo o contemplava com redobrada admi rao pelos judiciosos conceitos emitidos, o Apstolo re matava: Isso passa! A obra do Cristo. Se fosse nossa, falharia por certo, mas ns no passamos de simples e imperfe itos cooperadores. Saulo guardou a lio e recolheu -se pensativo. Pedro parecia -lhe muito maior agora, no seu foro ntimo. Aquela serenidade, aquele poder de compreenso dos fatos mnimos, davam -lhe idia da sua profunda ilumi nao espiritual. De sade refeita, antes de qualquer deliberao sobre o novo caminho a tomar, o moo tarsense desejou rever Jerusalm num impulso natural de afeio aos lugares que lhe sugeriam tantas lembranas cariciosas. Visitou o Templo, experimentando o contraste das emoes. No se animou a penetrar no Sindrio, mas procurou, ansioso, a Sinagoga dos cilicianos, onde presumia reencontrar as amizades nobres e afveis de outros tempos. Entretanto, mesmo ali onde se reuniam os conterrneos residentes em Jerusalm, foi recebido fri amente. Ningum o con vidou ao labor da palavra. Apenas alguns conhecidos de sua famlia apertaram -lhe a mo secamente, evitando-lhe a companhia, de modo ostensivo. Os mais irnicos, terminados os servios religiosos, dirigiram -lhe perguntas, com sorrisos escarninhos. Sua converso s portas de Damasco era glosada com ditrios acerados e deprimentes. No seria algum sortilgio dos feiticeiros do Caminho? diziam uns.

177 No seria Demtrio que se vestira de Cristo e lhe deslumbrara os olhos doentes e fatigados? interrogavam outros. Percebeu as ironias de que estava sendo objeto. Tratavam -no como demente. Foi a que, sem sopitar a impulsividade do corao honesto, subiu ousadamente num estrado e falou com orgulho: Irmos da Cilcia, estais enganados. No estou louco. No buscais argir-me porque eu vos conheo e sei medir a hipocrisia farisaica. Estabeleceu-se luta imediata. Velhos amigos voci feravam improprios. Os mais ponderados cercaram -no como se o fizessem a um doente e pediram -lhe que se calasse. Saulo precisou fazer um esfoo herico para conter a indignao. A custo, conseguiu dominar -se e retirou-se. Em plena via pblica, sentia-se assaltado por idias escaldantes. No seria melhor combater aberta mente, pregar a verdade sem considerao pela s mscaras religiosas que enchiam a cidade? A seus olhos, era justo refletir na guerra declarada aos erros farisaicos. E se, ao contrrio das ponderaes de Pedro, assu misse em Jerusalm a chefia de um movimento mais vasto, a favor do Nazareno? No tivera a coragem de perseguir -lhe os discpulos, quando os doutores do Si ndrio eram todos complacentes? Por que no assumir, agora, a atitude da reparao, encabeando um movi mento em contrrio? Havia de encontrar alguns amigos que se lhe associassem ao esf oro ardente. Com esse gesto, auxiliaria o prprio irmo na sua tarefa dignifi cante em prol dos necessitados. Fascinado com tais perspectivas, penetrou no Templo famoso. Recordou os dias mais recuados da infncia e da primeira juventude. O movimento popular no recinto j lhe no despertava o interesse de outrora. Instintiva mente, aproximou-se do local onde Estevo sucumbira. Lembrou a cena dolorosa, detalhe por detalhe. Penosa angstia assomava -lhe ao corao. Orou com fervor ao Cristo. Entrou na sala ond e estivera a ss com Abigail, a ouvir as ltimas palavras do mrtir do Evangelho. Compreendia, enfim, a grandeza daquela alma que o perdoara in extremis. Cada palavra do moribundo res soava-lhe agora, estranhamente, nos ouvidos. A eleva o de Estevo fascinava-o. O pregador do Caminho havia -se imolado por Jesus! Por que no faz-lo tambm?. Era justo ficar em Jerusalm, seguir -lhe os passos hericos, para que a lio do Mestre fosse com preendida. Na recordao do passado, o moo tarsense mergulhava -se em preces fervorosas. Suplicava a inspirao do Cristo para seus novos caminhos. Foi a que o convertido de Damasco, exteriorizando as faculdades espirituais, fruto das penosas disciplinas, observou que um vulto luminoso surgia inopinadamente a seu lado, falando-lhe com inefvel ternura: Retira-te de Jerusalm, porque os antigos com panheiros no aceitaro, por enquanto, o testemunho! Sob o plio de Jesus, Estevo seguia -lhe os passos na senda do discipulado, embora a posio transcendental de sua assist ncia invisvel. Saulo, naturalmente, cuidou que era o prprio Cristo o autor da carinhosa advertncia e, fundamente impressionado, demandou a igreja do Caminho, informando a Simo Pedro o que ocorrera. Entretanto acabou dizendo ao generoso Aps tolo que o ouvia admirado , no devo ocultar que tencionava agitar a opinio religiosa da cidade, defender a causa do Mestre, restabelecer a verdade em sua feio Integral. Enquanto o ex-pescador escutava em silncio, como a reforar a resposta,

178 o novo discpulo continuava: Estevo no se entregou ao sacrifcio? Sinto que nos falta aqui uma coragem igual do mrtir, su cumbido s pedradas da minha ignorncia. No, Saulo replicou Pedro com firmeza , no seria razovel pensar assim. Tenho maior experi ncia da vida, embora no tenha cabedais de inteligncia semelhantes aos teus. Est escrito que o discpulo no poder ser maior que o mestre. Aqui mesmo, em Jerusalm, vimos Judas cair numa cilada igual a esta. Nos dias angustiosoS do Calvrio, em que o S enhor provou a excelncia e a divindade do seu amor e, ns, o amargo testemunho da exgua f, condenamos o infortunado companheiro. Alguns irmos nossos mantm, at o presente, a opinio dos primeiros dias; mas, em contacto com a realidade do mundo, cheguei concluso de que Judas foi mais infeliz que perverso. Ele no acreditava na validade das obras sem dinheiro, no aceitava outro poder que no fosse o dos prncipes do mundo. Estava sempre inquieto pelo triunfo imediato das idias do Cristo. Muitas vez es, vimo-lo altercar, impaciente, pela construo do Reino de Jesus, adstrito aos princpios polticos do mundo. O Mestre sorria e fingia no enten der as insinuaes, como quem estava senhor do seu divino programa. Judas, antes do apostolado, era nego ciante. Estava habituado a vender a mercadoria e receber o pagamento imediato. Julgo, nas meditaes de agora, que ele no pde compreender o Evangelho de outra forma, ignorando que Deus um credor cheio de mise ricrdia, que espera generosamente a todos ns , que no passamos de mseros devedores. Talvez amasse profundamente o Messias, contudo, a inquietao F -lo perder na oportunidade sagrada. To -s pelo desejo de apressar a vitria, engendrou a tragdia da cruz, com a sua falta de vigilncia. Saulo ouvia assombrado aquelas consideraes jus tas e o bondoso Apstolo continuava: Deus a Providncia de todos. Ningum est esquecido. Para que ajuizes melhor da situao, admi tamos que fosses mais feliz que Judas. Figuremos tua vitria pessoal no feito. Concedamos que pudesses atrair para o Mestre toda a cidade. E depois? Deverias e poderias responder por todos os que aderissem ao teu es foro? A verdade que poderias atrair, nunca, porm, converter. Como no te fosse possvel atender a todos, em particular , acabarias execrado pela mesma forma. Se Jesus, que tudo pode neste mundo sob a gide do Pai, espera com pacincia a converso do mundo, por que no poderemos esperar, de nossa parte? A melhor posio da vida a do equilbrio. No justo desejar fazer nem menos, nem mais do que nos compete, mesmo porque o Mestre sentenciou que a cada dia bastam os seus tra balhos. O convertido de Damasco estava surpreso a mais no poder. Simo apresentava argumentos irretorqu veis. Sua inspirao assombrava -o. vista do que ocorreu prosseguiu o ex-pescador serenamente , importa que te vs logo que caia a noite. A luta iniciada na Sinagoga dos cilcios muito mais importante que os atritos de Damasco. possvel que amanh procurem encarcerar -te - Alm disso, a advertncia recebida no Templo no de molde a procrastinar mos providncias indispensveis. Saulo concordou de boamente com o alvitre. Poucas vezes na vida escutara observaes to sensatas. Pretendes voltar Cilcia? disse Pedro com inflexo paterna l.

179 J no tenho mais aonde ir respondeu com resignado sorriso. - Pois bem, partirs para Cesaria. Temos ali ami gos sinceros que te podero auxiliar. O programa de Simo Pedro foi rigorosamente cum prido. noite, quando Jerusalm se envolvia em grande silncio, um cavaleiro humilde transpunha as portas da cidade, na direo dos caminhos que conduziam ao grande porto palestinense. Torturado pelas apreenses constantes da sua nova vida, chegou a Cesaria decidido a no se deter ali muito t empo. Entregou as cartas de Pedro que o recomendavam aos amigos fiis. Recebido com simpatia por todos, no teve dificuldades em retomar o caminho da cidade natal. Dirigindo-se agora para o cenrio da infncia, sen tia-se extremamente comovido com as mnimas recordaes. Aqui, um acidente do caminho a sugerir cariciosas lembranas; ali, um grupo de rvores envelhecidas a des pertarem especial ateno. Vrias vezes, passou por cara vanas de camelos que lhe faziam relembrar as iniciativas paternas. To inte nsa lhe fora a vida espiritual nos ltimos anos, to grandes as transformaes, que a vida do lar se lhe figurava um sonho bom, de h muito desva necido. Atravs de Alexandre, recebera as primeiras notcias de casa. Lamentava a partida de sua me, justa mente quando tinha maior necessidade da sua compreen so afetuosa; mas entregava a Jesus os seus cuidados, nesse particular. Do velho pai no era razovel esperar um entendimento mais justo. Esprito formalista, radi cado ao farisasmo de maneira integral, certo no aprovaria a sua conduta. Atingiu as primeiras ruas de Tarso, de alma opressa. As recordaes sucediam-se ininterruptas. Batendo porta do lar paterno, pela fisionomia indiferente dos servos compreendeu como voltava trans formado. Os dois criado s mais antigos no o reconheceram. Guardou silncio e esperou. Ao fim de longa espera, o genitor foi receb-lo. O velho Isaac amparando -se ao cajado, nas adiantadas expresses de um reumatismo per tinaz, no dissimulou um gesto largo de espanto. que reconhecera de pronto o filho. Meu filho!... disse com voz enrgica, pro curando dominar a emoo ser possvel que os olhos me enganem? Saulo abraou-o afetuosamente, dirigindo -se ambos para o interior. Isaac sentou-se e, buscando penetrar o ntimo do filho, com o olhar percuciente interrogou em tom de censura: Ser que ests mesmo curado? Para o rapaz, tal pergunta era mais um golpe des ferido na sua sensibilidade afetiva. Sentia-se cansado, derrotado, desiludido; necessitava de alento para reco mear a existncia num idealismo maior e at o pai o reprovava com perguntas absurdas! Ansioso de com preenso, retrucou de maneira comovedora: Meu pai, por piedade, acolhei -me!... No estive doente, mas sou agora necessitado pelo esprito! Sinto que no pod erei reiniciar minha carreira na vida sem algum repouso!... Estendei -me vossas mos!... Conhecendo a austeridade paterna e a extenso das prprias necessidades naquela hora difcil do seu cami nho, o ex-doutor de Jerusalm huinilhou-se inteiramente, pondo na voz toda a fadiga que se lhe represava no corao. O ancio israelita contemplou -o firme, solene, e sentenciou sem

180 compaixo: No estiveste doente? Que significa ento a tris te comdia de Damasco? Os filhos podem ser ingratos e conseguem esquecer, m as os pais, se nunca os retiram do pensamento, sabem sentir melhor a crueldade do seu proceder... No te doeria ver -nos vencidos e huinilhados com a vergonha que lanaste sobre nossa casa? Ralada de desgostos, tua me encontrou lenitivo na morte; mas, eu? Acreditas-me insensvel tua deser o? Se resisti, foi porque guardava a esperana de buscar Jeov, supondo que tudo no passasse de mal-entendido, que uma perturbao mental houvesse atirado contigo na incompreenso e nas crticas injustificveis do mun do!... Criei-te com todo o desvelo que um pai, da nossa raa, costuma dedicar ao nico filho varo... Sintetizavas gloriosas promessas para nossa estirpe. Sacrifiquei-me por ti, cumulei-te de afagos, no poupei esforos para que pudesses contar com os mes tres mais sbios, cuidei da tua mocidade, enchi -te com a ternura do corao e desse modo que retribuis as dedicaes e os carinhos do lar? Saulo podia enfrentar muitos homens armados, sem abdicar a coragem desassombrada que lhe assinalava as atitudes. Po dia verberar o procedimento condenvel dos outros, ocupar a mais perigosa tribuna para o exame das hipocrisias humanas, mas, diante daquele velhinho que no mais podia renovar a f, e considerando a am plitude dos seus sagrados sentimentos paternais, no reagiu e comeou a chorar. Choras? continuou o ancio com grande se cura. Mas eu nunca te dei exemplos de covardia! Lutei com heroismo nos dias mais difceis, para que nada te faltasse. Tua fraqueza moral filha do perjrio, da traio. Tuas lgrimas vm do remorso inelutvel! Como enveredaste, assim, pelo caminho da mentira exe crvel? Com que fim engendraste a cena de Damasco para repudiar os princpios que te alimentaram do bero? Como abandonar a situao brilhante do rabino de quem tanto espervamos, para arvorar-se em companheiro de homens desclassificados, que nunca tiveram a tradio amorosa de um lar? Ante as acusaes injustas, o moo tarsense solu ava, talvez pela primeira vez na vida. Quando soube que ias desposar uma jovem sem pais conh ecidos prosseguia o velho implacvel , surpreendi-me e esperei que te pronunciasses diretamente. Mas tarde, Dalila e o marido eram compelidos a deixar Jerusalm precipitadamente, ralados de vergonha com a ordem de priso que a Sinagoga de Damasco requi sitava contra ti. Vrias vezes conjeturei se no seria essa cria tura inferior, que elegeste, a causa de tamanhos desastres morais. H mais de trs anos levanto -me diariamente para refletir no teu criminoso proceder em detrimento dos mais sagrados deveres! Ao ouvir aqueles conceitos injustos pessoa de Abigail, o rapaz cobrou nimo e murmurou com hu mildade: Meu pai, essa criatura era uma santa! Deus no a quis neste mundo! Talvez, se ela ainda vivesse, teria eu o crebro mais equilibrado para harmonizar a minha nova vida. O pai no gostou da resposta, embora a objeo fosse feita em tom de obedincia e carinho. Nova vida? glosou irritado que queres com isso dizer? Saulo enxugou as lgrimas e respondeu resignado:

181 Quero dizer que o episdio de Dama sco no foi iluso e que Jesus reformou minha vida. No poderias ver em tudo isso rematada lou cura? continuou o pai com espanto. Impossvel! como abandonar o amor da famlia, as tradies vener veis do teu nome, as esperanas sagradas dos teus, para seguir um carpinteiro desconhecido? Saulo compreendeu o sofrimento moral do genitor quando assim se exprimia. Teve mpetos de atirar -se-lhe nos braos amorosos; falar -lhe do Cristo, proporcionar-lhe entendimento real da situao. Mas, prevendo si multaneamente a dificuldade de se fazer compreendido, observava -o resignado, enquanto ele prosseguia de olhos midos, revelando a mgoa e a clera que o dominavam. Como pode ser isso? Se a doutrina malfadada do carpinteiro de Nazar impe criminosa indiferena pe los laos mais santos da vida, como negar -lhe nocividade e bastardia? Ser justo preferir um aventureiro, que mor reu entre malfeitores, ao pai digno e trabalhador que envelheceu no servio honesto de Deus? Mas, pai dizia o moo em voz splice , o Cristo o Salvador prometido!... Isaac pareceu agravar a prpria fria. Blasfemas? gritou. No temes insultar a Providncia Divina? As esperanas de Israel no pode riam repousar numa fronte que se esvaiu no sangue do castigo, entre ladres!... Ests l ouco! Exijo a reconsiderao de tuas atitudes. Enquanto fazia uma pausa, o convertido objetou: certo que meu passado est cheio de culpas quando no hesitei em perseguir as expresses da ver dade; mas, de trs anos a esta parte, no me recordo de ato algum que necessite reconsiderao. O ancio pareceu atingir o auge da clera e excla mou spero: Sinto que as palavras generosas no quadram tua razo perturbada. Vejo que tenho esperado em vo, para no morrer odiando algum. Infelizmente, sou obrigado a reconhecer nas tuas atuais decises um louco, ou um criminoso vulgar. Portanto, para que nossas atitudes se definam, peo -te que escolhas em definitivo, entre mim e o desprezvel carpinteiro!. A voz paternal, ao enunciar semelhante intimativa, era aba fada, vacilante, evidenciando profundo sofrimento. Saulo compreendeu e, em vo, procurava um argumento conciliador. A incompreenso do pai angustiava -o. Nunca refletiu tanto e to intensamente no ensino de Jesus sobre os laos de famlia. Sentia-se estreitamente ligado ao generoso velhinho, queria ampar -lo na sua rigidez intelectual, abrandar-lhe a feio tirnica, mas compreen dia as barreiras que se antepunham aos seus desejos sinceros. Sabia com que severidade fora formado o seu prprio carter. Prejul gando a inutilidade dos apelos afe tivos, murmurou entre humilde e ansioso: Meu pai, ambos precisamos de Jesus!... O velho, inflexvel, endereou -lhe um olhar austero e retrucou com aspereza: Tua escolha est feita! Nada tens a fazer nesta casa!... O velhinho estava trmulo. Via -se-lhe o esforo espiritual para tomar aquela deciso.

182 Criado nas concepes intransigentes da Lei de Moiss, Isaac sofria como pai; entretanto, expulsava o filho depositrio de tantas esperanas, como se cumprisse um dever. O corao amoroso sugeria-lhe piedade, mas o raciocnio do homem, encarcerado nos dogmas implacveis da raa, abafava -lhe o impulso natural. Saulo contemplou-o em atitude silenciosa e supli cante. O lar era a derradeira esperana que ainda lhe restava. No queria crer na ltima perda. Cravou no ancio os olhos quase lacrimosos e, depois de longo mi nuto de expectao, implorou num gesto comovedor que lhe no era habitual: Falta-me tudo, meu pai. Estou cansado e doente! No tenho dinheiro algum, necessito da piedade alheia. E acentuando a queixa dolorosa: Tambm vs me expulsais?... Isaac sentiu que a rogativa lhe vibrava no mais ntimo do corao. Mas, julgando talvez que a energia era mais eficiente que a ternura, no caso, respondeu secamente: Corrige as tuas impresses, porque ningum te expulsou. Foste tu que votaste os amigos e os afetos mais puros ao supremo abandono!... Tens necessidades? justo que peas ao carpinteiro as providncias acertadas... Ele que fez tamanhos absurdos, ter poder bas tante para valer-te. Imensa dor represou-se no esprito do ex-rabino. As aluses ao Cristo doam-lhe muito mais que as repri mendas diretas que recebera. Sem conseguir refrear a prpria angstia, sentiu que lgrimas ardentes rola vam-lhe nas faces queimadas pelo sol do deserto. Nunca experimentara pranto assim amargo. Nem mesmo na cegueira angustiosa, conseqente viso de Jesus, cho rara to penosamente. No obstante esquecido numa penso sem -nome, cego e acabrunhado, sentia a prote o do Mestre que o conv ocara ao seu divino servio. Guardava a impresso de estar mais perto do Cristo. Regozijava -se nas dores mais acerbas, pelo fato de haver recebido, s portas de Damasco, o seu apelo glorioso e direto. Mas, depois de tudo, procurava, em vo, apoio nos home ns para iniciar a sagrada tarefa. Os mais amigos recomendavam -lhe a distncia. Por ltimo, ali estava o pai, velho e abastado, a recusar -lhe a mo no instante mais doloroso da vida. Expulsava-o. Manifestava averso por suas idias regeneradoras. No lhe tolerava a condio de amigo do Cristo. No pranto que lhe borbulhava dos olhos, recordou-se, porm, de Ananias. Quando todos o abandonavam em Damasco, surgira o mensageiro do Mestre, restituindo -lhe o bom nimo. Seu pai falara-lhe, ironicamente, dos poderes do Senhor. Sim, Jesus no lhe faltaria com os recursos indispensveis. Lanando ao genitor um olhar inolvidvel, disse humil demente: Ento, adeus, meu pai!... Dizeis bem, porque estou certo de que o Messias no me abandonar!... A passos indecisos, apr oximou-se da porta de sada. Vagou o olhar nevoado de pranto pelos antigos adornos da sala. A poltrona de sua me estava na posio habitual. Recordou o tempo em que os olhos maternos liam para ele as primeiras noes da Lei. Julgou divi sar-lhe a sombra a lhe acenar com amoroso sorriso. Jamais experimentara tamanho vcuo no corao. Estava s. Teve receio de si mesmo, porqanto, jamais se vira em tais

183 conjunturas. Depois da meditao dolorosa, retirou -se em silncio. Olhou, indiferente, o movimento da rua, como algum que houvesse perdido todo o interesse de viver. No dera ainda muitos passos, no seu incerto des tino, quando ouviu chamarem-no com insistncia. Deteve-se espera e verificou tratar -se de velho servidor do pai, que corria ao seu encalo. Em poucos instantes, o criado entregava -lhe uma bolsa pesada, exclamando em tom amistoso: Vosso pai manda este dinheiro como lembrana. Saulo experimentou no ntimo a revolta do homem velho. Imaginou invocar a prpria dignidade para de volver a ddiva humilhante. Assim procedendo ensinaria ao pai que era filho e no mendigo. Dar -lhe-ia uma lio, mostraria o valor prprio, mas considerou, ao mesmo tempo, que as provaes rigorosas talvez se veri ficassem com assentimento de Jesus, para que seu corao ainda voluntarioso aprendesse a verdadeira humildade. Sentiu que havia vencido muitos tropeos; que se havia mostrado superior em Damasco e em Jerusalm; que dominara as hostilidades do deserto; que suportara a ingratido dos climas e as canseiras dolorosas; m as, que o Mestre agora lhe sugeria a luta consigo mesmo, para que o homem do mundo deixasse de existir, ensejando o renascimento do corao enrgico, mas amoroso e terno, do discpulo. Seria, talvez, a maior de todas as batalhas. Assim compreendeu, num relance, e buscando vencer -se a si mesmo, tomou a bolsa com resignado sorriso, guardou-a humildemente entre as dobras da tnica, saudou o servo com expresses de agradecimento e disse, esfor ando-se por evidenciar alegria: Sinsio, conte a meu pai o con tentamento que me causou com a sua carinhosa oferta e diga-lhe que rogo a Deus que o ajude. Seguindo o curso incerto de sua nova situao, viu na atitude paterna o reflexo dos antigos hbitos do judasmo. Como pai, Isaac no queria parecer ingrato e inflexvel, procurando ampar -lo; mas como fariseu nunca lhe suportaria a renovao das idias. Com ar indiferente, tomou leve refeio em modesta locanda. Entretanto, no conseguia tolerar o movimento das ruas. Tinha sede de meditao e silncio. Precisava ouvir a conscincia e o corao, antes de assentar os novos planos de vida. Procurou afastar -se da cidade. Como eremita annimo, buscou o campo agreste. Depois de muito caminhar sem destino, atingiu os arredores do Tauro. Comeava o cortejo das sombras tristes da tarde. Exausto de fadiga, descansou junto de uma das inume rveis cavernas abandonadas. Muito ao longe, Tarso re pousava entre arvoredos. As auras vespertinas vibravam no ambiente, sem perturbar a placidez das coisas. Mer gulhado na quietude da Natureza, Saulo recuou mental mente ao dia da sua radical transformao. Lembrou o abandono na penso de Judas, a indiferena de Sadoc sua amizade. Rememorou a primeira reunio de Da masco, na qual suportara tantos apupos, ironias e sar casmos. Demandara Palmir a, ansioso pela assistncia de Gamaliel, a fim de penetrar a causa do Cristo, mas o nobre mestre lhe aconselhara o insulamento no deserto. Recordou as duras dificuldades do tear e a carncia de recursos de toda a espcie, no osis

184 solitrio. Naqueles dias silenciosos e longos, jamais pudera esquecer a noiva morta, lutando por erguer-se, espiritualmente, acima dos sonhos desmoronados. Por mais que estudasse o Evan gelho, intimamente experimentava singular remorso pelo sacrifcio de Estevo, que, a seu ver, f ora a pedra tumular do seu noivado futuroso. Suas noites estavam cheias de infinitas angstias. s vezes, em pesadelos dolorosos, sentia -se de novo em Jerusalm, assinando sentenas inquas. As vtimas da grande perseguio acusavam-no, olhando-o assustadas, como se a sua fisionomia fosse a de um monstro. A esperana no Cristo reanimava -lhe o esprito resoluto. Depois de provas speras, deixara a solido para regressar vida social. Novamente em Damasco, a sinagoga o recebeu com ameaas. Os amigos de outro s tempos, com profunda ironia, lanavam -lhe eptetos cruis. Foi -lhe necessrio fugir como criminoso comum, saltando muros pela calada da noite. Depois, bus cara Jerusalm, na esperana de fazer -se compreendido. Contudo, Alexandre, em cujo esprito culto pretendia encontrar melhor entendimento, recebera -o como visionrio e mentiroso. Extremamente fatigado, batera porta da igreja do Caminho, mas fora obrigado a recolher -se a uma reles hospedaria, por fora das suspeitas justas dos Apstolos da Galilia. Doente e abatido, fora levado presena de Simo Pedro, que lhe ministrara lies de alta prudncia e excessiva bondade, mas, a exemplo de Gamaliel, aconselhara -lhe prvio recolhimento, discrio, aprendizado em suma. Embalde procurava um meio de harmonizar as circunstncias, de maneira a cooperar na obra do Evangelho e todas as portas pareciam fechadas ao seu esforo. Afinal, dirigira -se a Tarso, ansioso do amparo familiar para reiniciar a vida. A atitude paterna s lhe agravara as desiluses. Repelindo-o, o genitor lanava-o num abismo. Agora comeava a compreender que, reencetar a existncia, no era volver atividade do ninho antigo, mas principiar, do fundo dalma, o esforo interior, alijar o passado nos mnimos resqucios, ser outro homem enfim. Compreendia a nova situao, mas no pde impedir as lgrimas que lhe afloravam copiosas. Quando deu acordo de si, a noite havia fechado de todo. O cu oriental resplandecia de estrelas. Ventos suaves sopravam de longe, refrescando -lhe a fronte iacandescida. Acomodou-se como pde, entre as pedras agrestes, sem coragem de eximir-se ao silncio da Natureza amiga. No obstante prosseguir no curso de suas amargas reflexes, sentia-se mais calmo. Confiou ao Mestre as preocupaes acerbas, pediu o remdio da sua misericrdia e procurou manter-se em repouso. Aps a prece ardente, cessou de chorar, figurando -selhe que uma fora superior e invisvel lhe balsamizava as chagas da alma opressa. Breve, em doce quietude do crebro dolorido, sentiu que o sono comeava a empolg-lo. Suavssima sensao de repouso proporcionava -lhe grande alvio. Estaria dormindo? Tinha a impresso de haver penetrado uma regio de sonhos deliciosos. Sentia-se gil e feliz. Tinha a impresso de que fora arrebatado a uma campina tocada de luz primaveril, isenta e longe deste mundo. Flores brilhantes, como feitas de nvoa colorida, desa brochavam ao longo de estradas maravilhosas, rasgadas na regio banhada de claridades indefinveis. Tudo lhe falava de um mundo diferente. Aos seus ouvidos toa vam

185 harmonias suaves, dando idia de cavatinas executadas ao longe, em harpas e alades divinos. Desejava identificar a paisagem, definir -lhe os contornos, enriquecer observaes, mas um sentimento profundo de paz deslum brava-o inteiramente. Devia ter pen etrado um reino maravilhoso, porqanto os portentos espirituais que se pa tenteavam a seus olhos excediam todo entendimento. (1) Mal no havia despertado desse deslumbramento, quando se sentiu presa de novas surpresas com a apro ximao de algum que pisa va de leve, acercando-se de mansinho. Mais alguns instantes, viu Estevo e Abigail sua frente, jovens e formosos, envergando vestes to brilhantes e to alvas que mais se assemelhavam a peplos de neve translcida. (1) Mais tarde na 2 Epstola aos Corn tios (captulo 12, versculos de 2 a 4), Saulo afirmava: Conheo um homem em Cristo que h 14 anos (se no corpo no sei, se fora do corpo no sei; Deus o sabe) foi arrebatado at ao terceiro cu. E sei que o tal homem foi arrebatado ao paraso e ouviu palavras inefveis, de que ao homem no lcito falar. Dessa gloriosa experincia o Apstolo dos gentios extraiu novas concluses sobre suas idias notveis, referentemente ao corpo espiritual. (Nota de Emmanuel) Incapaz de traduzir as sagradas como es de sua alma, Saulo de Tarso ajoelhou-se e comeou a chorar. Os dois irmos, que voltavam a encoraj -lo, aproximaram-Se com generoso sorriso. Levanta-te, Saulo! disse Estevo com pro funda bondade. Que isso? Choras? perguntou Abigail em tom blandicioso. Estarias desalentado quando a tarefa apenas comea? O moo tarsense, agora de p, desatou em pranto convulsivo. Aquelas lgrimas no eram somente um desa bafo do corao abandonado no mundo. Traduziam um jbilo infinito, uma gratido imensa a Jesus, sempre prdigo de proteo e benefcios. Quis aproximar -se, oscular as mos de Estevo, rogar perdo para o nefando passado, mas foi o mrtir do Caminho que, na luz de sua ressurreio gloriosa, aproximou -se do ex-rabino e o abraou efusivamente, como se o fizesse a um irmo amado. Depois, beijando -lhe a fronte, murmurou com ternura: Saulo, no te detenhas no passado! Quem haver, no mundo, isento de erros? S Jesus foi puro!... O ex-discpulo de Gamaliel sentia -se mergulhado em verdadeiro o ceano de venturas. Queria falar das suas alegrias infindas, agradecer tamanhas ddivas, mas indmita emoo lhe selava os lbios e confundia o corao. Amparado por Estevo, que lhe sorria em silncio, viu Abigail mais formosa que nunca, recordando-lhe as flores da primavera na casa humilde do caminho de Jope. No pde furtar-se s reflexes do homem, esquecer os sonhos desfeitos, lembrando-os, acima de tudo, naquele glorioso minuto da sua vida. Pensou no lar que poderia ter cons titudo; no carinho com qu e a jovem de Corinto lhe cuidaria dos filhos afetuosos; no amor insubstituvel que sua dedicao lhe poderia dar. Mas, compreendendo -lhe os mais ntimos pensamentos, a noiva espiritual aproximou-se, tomou-lhe a destra calejada nos labores rudes do

186 deserto e falou comovidamente: Nunca nos faltar um lar... T -lo-emos no corao de quantos vierem nossa estrada. Quanto aos filhos, temos a famlia imensa que Jesus nos legou em sua misericrdia... Os filhos do Calvrio so nossos tambm... Eles esto em t oda parte, esperando a herana do Sal vador. O moo tarsense entendeu a carinhosa advertncia, arquivando -a no imo do corao. No te entregues ao desalento continuou Abigail, generosa e solcita ; nossos antepassados conhe ceram o Deus dos Exrcitos , que era o dono dos triunfos sangrentos, do ouro e da prata do mundo; ns, porm, conhecemos o Pai, que o Senhor de nosso corao. A Lei nos destacava a f, pela riqueza das ddivas ma teriais nos sacrifcios; mas o Evangelho nos conhece pela confiana inesgotvel e pela f ativa ao servio do Todo -Poderoso. preciso ser fiel a Deus, Saulo! Ainda que o mundo inteiro se voltasse contra ti, possuirias o tesouro inesgotvel do corao fiel. A paz triunfante do Cristo a da alma laboriosa, que obedece e confia... No tornes a recalcitrar contra os aguilhes. Esvazia -te dos pensamentos do mundo. Quando hajas esgotado a der radeira gota da posca dos enganos terrenos, Jesus enche r teu esprito de claridades imortais!... Experimentando infindo consolo, Saulo chegava a perturbar-se pela incapacidade de articular uma frase. As exortaes de Abigail calar -lhe-iam para sempre. Nunca mais permitiria que o desnimo se apossasse dele. Enorme esperana represava -se, agora, em seu ntimo. Trabalharia para o Cristo em todos os lugares e circunstncias. O Mestre sacrificara -se por todos os homens. Dedicar-lhe a existncia representava um nobre dever. Enquanto formulava estes pensamentos, recordou a dificuldade de harmonizar -se com as criaturas. Encontraria lutas. Lembrou a promessa de Jesus, de que estaria presente onde houvesse irmos reunidos em seu nome. Mas tudo lhe pareceu subitamente difcil naquela rpida operao intelectual. As sinagogas combatiam-se entre si. A prpria igreja de Jerusalm tendia, nova mente, s influncias judaizantes. Foi a que Abigail res pondeu, de novo, aos seus apelos ntimos, exclamando com infinito carinho: Reclamas companheiros concordes contigo nas edificaes evanglicas. Mas preciso lembrar que Jesus no os teve. Os apstolos no puderam concordar com o Mestre seno com o auxlio do Cu, depois da Res surreio e do Pentecostes. Os mais amados dormiam, enquanto Ele, agoniado, orava no horto. Uns negaram -no, outros fugiram na hora decisiva. Concorda com Jesus e trabalha. O caminho para Deus est subdividido em verdadeira infinidade de planos. O esprito passar sozinho de uma esfera para outra. Toda elevao difcil, mas somente a encontramos a vitria real. Recorda a porta estreita das lies evanglicas e caminha. Quando sej a oportuno, Jesus chamar ao teu labor os que possam concordar contigo, em seu nome. Dedica-te ao Mestre em todos os instantes de tua vida. Serve -o com energia e ternura, como quem sabe que a realizao espiritual reclama o concurso de todos os sentimentos que enobream a alma. Saulo estava enlevado. No poderia traduzir as sen saes cariciosas que lhe represavam no corao tomado de inefvel contentamento. Esperanas novas bafejavam-lhe a alma. Em sua retina espiritual desdobrava -se radioso

187 futuro. Quis mover-se, agradecer a ddiva sublime, mas a emoo privava -o de qualquer manifestao afetiva. Entretanto, pairava -lhe no esprito uma grande interrogao. Que fazer, doravante, para triunfar? Como completar as noes sagradas que lhe competia exempli ficar praticamente, sem anotao de sacrifcios? Deixando perceber que lhe ouvia as mais secretas interpelaes, Abigail adiantou-se, sempre carinhosa: Saulo, para certeza da vitria no escabroso cami nho, lembra-te de que preciso dar: Jesus deu ao mundo quanto possua e, acima de tudo, deu -nos a compreenso intuitiva das nossas fraquezas, para tolerarmos as mis rias humanas... O moo tarsense notou que Estevo, nesse nterim, se despedia, endereando-lhe um olhar fraterno. Abigail, por sua vez, apertava -lhe as mos com imensa ternura. O ex rabino desejaria prolongar a deli ciosa viso para o resto da vida, manter -se junto dela para sempre; contudo, a entidade querida esboava um gesto de amoroso adeus. Esforou-se, ento, por catalogar apressadamente suas necessidades espirituais, dese joso de ouvi-la relativamente aos problemas que o defrontavam. Ansioso de aproveitar as mnimas parcelas daquele glorioso, fugaz minuto, Saulo alinhava mental mente grande nmero de perguntas. Que fazer para adquirir a compreenso perfeita dos desgnios do Cristo? Ama! respondeu Abigail espontaneamente. Mas, como proceder de modo a enriquecermos na virtude divina? Jesus aconselha o amor aos prprios inimigos. Entretanto, considerava quo difcil devia ser semelhante re alizao. Penoso testemunhar dedicao, sem o real entendimento dos outros. Como fazer para que a alma alcanasse to elevada expresso de esforo com Jesus -Cristo? Trabalha! esclareceu a noiva amada, sorrindo bondosamente. Abigail tinha razo. Era nec essrio realizar a obra de aperfeioamento interior. Desejava ardentemente fa z-lo. Para isso insulara-se no deserto, por mais de mil dias consecutivos. Todavia, voltando ao ambiente do esforo coletivo, em cooperao com antigos companheiros, acalentava sadias esperanas que se converteram em dolorosas perplexidades. Que providncias adotar contra o desnimo destruidor? Espera! disse ela ainda, num gesto de terna solicitude, como quem desejava esclarecer que a alma deve estar pronta a atender ao prog rama divino, em qualquer circunstncia, extreme de caprichos pessoais. Ouvindo-a, Saulo considerou que a esperana fora sempre a companheira dos seus dias mais speros. Sa beria aguardar o porvir com as bnos do Altssimo. Confiaria na sua misericrdia. No desdenharia as opor tunidades do servio redentor. Mas... os homens? Em toda parte medrava a confuso nos espritos. Reconhecia que, de fato, a concordncia geral em torno dos ensina mentos do Mestre Divino representava uma das realiza es mais difceis, no desdobramento do Evangelho; mas, alm disso, as criaturas pareciam igualmente desinteressadas da verdade e da luz. Os israelitas agarravam -se Lei de Moiss, intensificando o regime das hipocrisias farisaicas; os seguidores do Caminho aproximavam -se novamente das sinagogas, fugiam dos gentios, submetiam-se, rigorosamente, aos processos da circunciso. Onde a liberdade do Cristo? Onde as vastas esperanas que o seu amor

188 trouxera Humanidade inteira, sem excluso dos filhos de outras raas? Concordavam em que se fazia indispensvel amar, trabalhar, esperar; entre tanto, como agir no mbito de foras to heterogneas? Como conciliar as grandiosas lies do Evangelho com a indiferena dos homens? Abigail apertou-lhe as mos com mais ternura, a indicar as despedidas, e acentuou docemente: Perdoa!... Em seguida, seu vulto luminoso pareceu diluir -se como se fosse feito de fragmentos de aurora. Empolgado pela maravilhosa revelao, Saulo viu -se s, sem saber como coordenar as expresses do prprio deslum bramento. Na regio, que se coroava de claridades infinitas, sentiam -se vibraes de misteriosa beleza. Aos seus ouvidos continuavam chegando ecos longnquos de sublimes harmonias siderais, que pareciam traduzir men sagens de amor, oriundas de sis distantes... Ajoelhou-se e orou! Agradeceu ao Senhor a maravilha das suas bnos. Da a instantes, como se energias impon derveis o reconduzissem ao ambiente da Terra, sentiu -se no leito rstico, improvisado entre as pedras. Incapaz de esclarecer o prodigioso fenmeno, Saulo de Tarso contemplou os cus, embevecido. O infinito azul do firmamento no era um abismo em cujo fundo brilhavam estrelas... A seus olhos, o espao adquiria nova significao; devia estar cheio de expresses de vida, que ao homem comum no era dado compreender. Haveria corpos celestes, como os havia terrestres. A criatura no estava abandonada, em particular, pelos poderes supremos da Criao. A bondade de Deus excedia a toda a inteligncia humana. Os que se haviam libertado da carne voltavam do plano espiritual por confortar os que permaneciam a distncia. Para Estevo, ele fora verdugo cruel; para Abigail, noivo ingrato. Entretanto, permitia o Senhor que ambos regressassem paisagem caliginosa do mundo, reanimando-lhe o corao. A existncia planetria alcanava novo sentido nas suas elucubraes profundas. Ningum estaria abandonado, Os homens mais miserveis teriam no cu quem os acompanhasse com desvelada dedicao. Por mais duras que fossem as experincias humanas, a vida, agora, assu mia nova feio de harmonia e beleza eternas. A Natureza estava calma. O luar esplendia no alto em vibraes de encanto indefinvel. De quando em quando, o vento sussurrava de leve, espalhando mensagens misteriosas. Lufadas cariciosas acalmavam a fronte d o pensador, que se embevecia na recordao imediata de suas maravilhosas vises do mundo invisvel. Experimentando uma paz at ento desconhecida, acreditou que renascia naquele momento para uma exis tncia muito diversa. Singular serenidade tocava-lhe o esprito. Uma compreenso diferente felicitava -o para o reincio da jornada no mundo. Guardaria o lema de Abigail, para sempre. O amor, o trabalho, a esperana e o perdo seriam seus companheiros inseparveis. Cheio de dedicao por todos os seres, aguardar ia as oportunidades que Jesus lhe concedesse, abstendo -se de provocar situaes, e, nesse passo, saberia tolerar a ignorn cia ou a fraqueza alheias, ciente de que tambm ele

189 carregava um passado condenvel, que, nada obstante, merecera a compaixo do Cristo. Somente muito depois, quando as brisas leves da madrugada anunciavam o dia, o ex-doutor da Lei conseguiu conciliar o sono. Quando despertou, era manh alta. Muito ao longe, Tarso havia retomado o seu movi mento habitual. Ergueu-se encorajado como nunca. O colquio espiritual com Estevo e Abigail renovara-lhe as energias. Lembrou, instintivamente, a bolsa que o pai lhe havia mandado. Retirou-a para calcular as possibilidades finan ceiras de que podia dispor para novos cometimentos. A ddiva paterna fora abundante e generosa. Contudo, no conseguia atinar, de pronto, com a deciso prefervel. Depois de muito refletir, decidiu adquirir um tear. Seria o recomeo da luta. A fim de consolidar as novas disposies interiores, julgou til exercer em Tarso o mister de tecelo, visto que ali, na terra do seu bero, se ostentara como intelectual de valor e aplaudido atleta. Dentro em pouco, era reconhecido pelos conterrneos como humilde tapeceiro. A notcia teve desagradvel repercusso no lar an tigo, motivando a mudana do velho Isaac, que, aps de serd-lo ostensivamente, transferiu -se para uma de suas propriedades margem do Eufrates, onde esperou a morte junto de uma filha, incapaz de compreender o pri mognito muito amado. Assim, durante trs anos, o sol itrio tecelo das vizinhanas do Tauro exemplificou a humildade e o tra balho, esperando devotadamente que Jesus o convocasse ao testemunho.

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4 Primeiros labores apostlicos


Transformado em rude operrio, Saulo de Tarso apresentava notvel diferena fisionmica. Acentuara--se-lhe a feio de asceta. Os olhos, contudo, denunciando o homem ponderado e resoluto, revelavam igualmente uma paz profunda e indefinvel. Compreendendo que a situao no lhe permitia idealizar grandes projetos de trabalho, contentava-se em fazer o que fosse possvel. Sentia prazer em testemunhar a mudana de conduta aos antigos camaradas de triunfo, por ocasio das festividades tarsenses. Orgulhava -se, quase, de viver do modesto rendimento do seu rduo labor. Vezes vrias, ele prpri o atravessava as praas mais freqentadas, carregando pesados fardos de pelo caprino. Os conterrneos admiravam a atitude humilde, que era agora o seu trao dominante. As famlias ilustres contemplavam -no com piedade. Todos os que o conheceram na fase urea da juventude, no se cansavam de lamentar aquela transformao. A maioria tratava -o como alienado pacfico. Por isso, nunca faltavam encomendas ao tecelo das proximidades do Tauro. A sim patia dos seus concidados, que jamais lhe compreende riam integralmente as idias novas, tinha a virtude de amplificar seu esforo, aumentando -lhe os parcos recursos. Ele, por sua vez, vivia tranqilo e satisfeito. O programa de Abigail constitua permanente mensagem ao seu corao. Levantava -se, todos os dias, procurando amar a tudo e a todos; para prosseguir nos caminhos retos, trabalhava ativamente. Se lhe chegavam desejos ansiosos, inquietaes para intensificar suas atividades fora do tempo apropriado, bastava esperar; se algum dele se compadecia, se outros o ape lidavam de louco, desertor ou fantasista, procurava esquecer a incompre enso alheia com o perdo sincero, refletindo nas vezes muitas que, tambm ele, ofendera os outros, por igno rncia. Estava sem amigos, sem afetos, suportando os desencantos da soledade que, se no tinha companheiros carinhosos, tambm no necessitava temer os sofrimentos oriundos das amizades infiis. Procurava encontrar no dia o colaborador valioso que no lhe subtraia as opor tunidades. Com ele tecia tapetes complicados, barracas e t endas, exercitando-se na pacincia indispensvel aos trabalhos outros que ainda o esperavam nas encruzilha das da vida. A noite era a bno do esprito. A exis tncia corria sem outros pormenores de maior impor tncia, quando, um dia, foi surpreendido com a visita inesperada de Barnab. O ex-levita de Chipre encontrava -se em Antioquia. a braos com srias responsabilidades. A igreja ali fun dada reclamava a cooperao de servos inteligentes. Inmeras dificuldades espirituais a serem resolvidas, in tensos servios a fazer. A instituio fora iniciada por discpulos de Jerusalm, sob os alvitres generosos de Simo Pedro. O ex -pescador de Cafarnaum ponderou que deveriam aproveitar o perodo de calma, no captulo das perseguies, para que os laos do Cristo fossem dilatados. Antioquia era dos maiores centros operrios. No faltavam contribuintes para o custeio das obras, porque o empreendimento grandioso tivera repercusso nos ambientes de trabalho mais humildes; entretanto, escasseavam os legtimos trabalhador es do pensamento. Ainda, a, entrou a compreenso de Pedro para que no faltasse ao tecelo de

191 Tarso o ensejo devido. Observando as dificuldades, depois de indicar Barnab para a direo do ncleo do Caminho, aconselhou -o a procurar o convertido de Damasco, a fim de que sua capacidade alcanasse um campo novo de exerccio espiritual. Saulo recebeu o amigo com imensa alegria. Vendo-se lembrado pelos irmos distantes, tinha a impresso de receber um novo alento. O companheiro exps o elevado plano da igreja que lhe reclamava o concurso fraterno, o desdobramento dos servios, a colaborao constante de que poderiam dispor para a construo das obras de Jesus -Cristo. Barnab exaltou a dedicao dos homens humildes que cooperavam com ele. A instituio, todavia, reclamava irmos dedicados, que conhecessem profundamente a Lei de Moiss e o Evangelho do Mestre, a fim de no ser prejudicada a tarefa da iluminao intelectual. O ex-rabino edificou-se com a narrao do outro e no teve dvidas em atender ao apelo. Apenas apresentava uma condio, qual a de prosseguir no seu ofcio, de maneira a no ser pesado aos seus confrades de Antio quia. Intil qualquer objeo de Barnab, nesse sentido. Pressuroso e prestativo, Saulo de Tarso em breve se instalava em Antioquia, onde passou a cooperar ativa mente com os amigos do Evangelho. Durante largas horas do dia, consertava tapetes ou se entretinha no trabalho de tecelagem. Destarte, ganhava o necessrio para viver, tornando -se um modelo no seio da nova igreja. Utilizando o grande cabedal de experincias j adquirido nas refregas e padecimentos do mundo, jamais o viam ocupar os primeiros lugares. Nos Atos dos Apstolos, vemos -lhe o nome citado sempre por ltimo, quando se referem aos colaboradores de Barnab. Saulo havia aprendido a esperar Na comunidade, preferia os labores mais simples. Sentia se bem, atendendo aos doentes nu merosos. Recordava Simo Pedro e procurava cumprir os novos deveres na pauta da bondade despretensiosa, embora imprimindo em tudo o trao da sua sinc eridade e franqueza, quase speras. A igreja no era rica, mas a boa -vontade dos componentes parecia prov -la de graas abundantes. Antioquia, cidade cosmopolita, tornara -se um foco de grandes devassides. Na sua paisagem enfeitada de mrmores preciosos, que deixavam entrever a opulncia dos habitantes, proliferava toda a espcie de abusos. Os fortunosos entregavam-se aos prazeres licenciosos, desenfreadamente. Os bosques artificiais reuniam assem blias galantes, onde criminosa tolerncia caracterizava todos os propsitos. A riqueza pblica ensejava grandes possibilidades s extravagncias. A cidade estava cheia de mercadores que se guerreavam sem trguas, de am bies inferiores, de dramas passionais. Mas, diariamente, noite, se reuniam, na casa singel a onde funcionava a clula do Caminho, grandes grupos de pedrei ros, de soldados pauprrimos, de lavradores pobres, ansiosos todos pela mensagem de um mundo melhor. As mulheres de condio humilde compareciam, igualmente, em grande nmero. A maioria dos freqentadores interessavam-se por conselhos e consolaes, remdios para as chagas do corpo e do esprito. Geralmente, eram Barnab e Manahen os pregado res mais destacados, ministrando o Evangelho s assem blias heterogneas. Saulo de Tarso limitava-se a cooperar. Ele mesmo notara que Jesus, por certo, reco mendara

192 absoluto recomeo em suas experincias. Certa feita, fez o possvel por conduzir as pregaes gerais, mas nada conseguiu. A palavra, to fcil noutros tempos, parecia retrair-se-lhe na garganta. Compreendeu que era justo padecer as torturas do reincio, em virtude da oportunidade que no soubera valorizar. No obstante as barreiras que se antepunham s suas atividades, ja mais se deixou avassalar pelo desnimo. Se ocupava a tribuna, tinha ex trema dificuldade na interpretao das idias mais simples. Por vezes, chegava a corar de vergonha ante o pblico que lhe aguardava as conclu ses com ardente interesse, dada a fama de pregador de Moiss, no Templo de Jerusalm. Alm disso, o sublime acont ecimento de Damasco cercava -o de nobre e justa curiosidade. O prprio Barnab, vrias vezes, surpreendera -se com a sua dialtica confusa na inter pretao dos Evangelhos e refletia na tradio do seu passado como rabino, que no chegara a conhecer pessoal mente, e na timidez que o assomava, justo no momento de conquistar o pblico. Por esse motivo, foi afastado discretamente da pregao e aproveitado noutros misteres. Saulo, porm, compreendia e no desanimava. Se no era possvel regressar, de pronto. ao labor da pregao, preparar-se-ia, de novo, para isso. Nesse intuito, retinha irmos humildes na sua tenda de trabalho e, enquanto as mos teciam com segurana, entabulava conversas sobre a misso do Cristo. noite, promovia palestras na igreja com a coo perao de todos os presentes. Enquanto no se organizava a direo superior para o trabalho das assemblias, sentava -se com os operrios e soldados que compareciam em grande nmero. Interessava a ateno das lavadeiras, das jovens doentes, das mes humil des. Lia, s vezes, trechos da Lei e do Evangelho, estabelecia comparaes, provocava pareceres novos. Dentro daquelas atividades constantes, a lio do Mestre parecia sempre tocada de luzes progressivas. Em breve, o ex -discpulo de Gamaliel tornava -se um amigo amado de todos. Saulo sentia -se imensamente feliz. Tinha enorme satisfao sempre que via a tenda pobre repleta de irmos que o procuravam, tomados de simpatia. As encomendas no faltavam. Havia sempre trabalho suficiente para no se tornar pesado a ningum. Ali conheceu Trfimo, que lhe seria companheiro fiel em muitos transes difceis; ali abraou Tito, pela primeira vez, quando esse abnegado colaborador mal saa da infncia. A existncia, para o ex -rabino, no podia ser mais tranqila nem mais bel a. Era-lhe o dia cheio das notas harmoniosas do trabalho digno e construtivo; noite, recolhia-se igreja em companhia dos irmos, entre gando-se prazenteiro s lides sublimes do Evangelho. A instituio de Antioquia era, ento, muito mais sedutora que a prpria igreja de Jerusalm. Vivia-se ali num ambiente de simplicidade pura, sem qualquer preocupao com as disposies rigoristas do judasmo. Havia riqueza, porque no faltava trabalho. Todos ama vam as obrigaes diuturnas, aguardando o repouso da noi te nas reunies da igreja, qual uma bno de Deus. Os israelitas, distantes do foco das exigncias farisaicas, cooperavam com os gentios, sentindo-se todos unidos por soberanos laos fraternais. Rarssimos os que falavam na circunciso e que, por constitu rem fraca minoria, eram contidos pelo convite amoroso fraternidade e unio. As assemblias eram dominadas por ascendentes profundos de amor espiritual. A solidariedade estabelecera-se com fundamentos divinos. As dores e os jbilos de um pertenciam a todos. A unio de pensamentos em torno de um s objetivo dava ensejo a formosas manifestaes de espiritualidade. Em noites

193 determinadas, havia fenmenos de vozes diretas. A instituio de Antioquia foi um dos raros centros apostlicos onde semelhantes m anifestaes chegaram a atingir culminn cia indefinvel. A fraternidade reinante justificava essa concesso do Cu. Nos dias de repouso, a pequena comu nidade organizava estudos evanglicos no campo. A in terpretao dos ensinos de Jesus era levada a efeito em algum recanto ameno e solitrio da Natureza, quase sempre s margens do Orontes. Saulo encontrara em tudo isso um mundo diferente. A permanncia em Antioquia era interpretada como um auxlio de Deus. A confiana recproca, os amigos dedicados, a boa compreenso, constituem alimento sagrado da alma. Procurava valer-se da oportunidade, a fim de enriquecer o celeiro ntimo. A cidade estava repleta de paisagens morais menos dignas, mas o grupo humilde dos discpulos annimoS aumentava sempre em legtimo s valores espirituais. A igreja tornou-se venervel por suas obras de cari dade e pelos fenmenos de que se constitura organismo central Viajantes ilustres visitavam -na cheios de interesse. Os mais generosos faziam questo de lhe amparar os encargos de benemerncia social. Foi a que surgiu, certa vez, um mdico muito jovem, de nome Lucas. De pas sagem pela cidade, aproximou-se da igreja animado por sincero desejo de aprender algo de novo. Sua ateno fixou -se, de modo especial, naquele homem de aparncia quase rude, que fermentava as opinies, antes que Bar nab empreendesse a abertura dos trabalhos. Aquelas atitudes de Saulo. evidenciando a preocupao generosa de ensinar e aprender simultaneamente, impressionaran -no a ponto de apresentar-se ao ex-rabino, desejoso de ouvi-lo com mais freqncia. Pois no disse o Apstolo satisfeito , minha tenda est s suas ordens. E enquanto permaneceu na cidade, ambos se em penhavam diariamente em proveitosas palestras, con cernentes ao ensino de Jesus. Retomando aos poucos seu poder de argumentao, Saulo de Tarso no tardou a incutir no esprito de Lucas as mais sadias convices. Desde a primeira entrevista, o hspede de Antioquia no mais perdeu uma s daquelas assemblias simples e construtivas. Na vspera de partir, fez uma observa o que modificaria para sempre a denominao dos discpulos do Evangelho. Barnab havia terminado os comentrios da noite, quando o mdico tomou a palavra para despedir -se. Falava emocionado e, por fim, considerou acertadamente: Irmos, afastando-me de vs, levo o propsito de trabalhar pelo Mestre, empregando nisso todo o cabedal de minhas fracas foras. No tenho dvida alguma quanto extenso deste movimento espiritual. Para mim, ele transformar o mundo inteiro. Entretanto, pondero a necessidade de imprimirmos a melhor expresso de unidade s suas manifestaes. Quero referir-me aos ttulos que nos identificam a comunidade. No vejo na palavra caminho uma designao perfeita, que traduza o nosso esforo, Os discpulos do Cristo so chamados viajores, peregrinos, caminheiros. Mas h vian dantes e estiadas de todos os matizes, O mal tem, igualmente, os seus caminhos, No seria mais justo chamar mo-nos cristos uns aos outros? Este ttulo nos recordar a presena do M estre, nos dar energia em seu nome e caracterizar, de modo perfeito, as nossas atividades em concordncia com

194 os seus ensinos. A sugesto de Lucas foi aprovada com geral alegria. O prprio Barnab abraou-o, enternecidamente, agrade cendo o acertado alvitre, que vinha satisfazer a certas aspiraes da comunidade inteira. Saulo consolidou suas impresses excelentes, a respeito daquela vocao supe rior que comeava a exteriorizar-se. No dia seguinte, o novo convertido despediu -se do ex-rabino com lgrimas de reconhecimento. Partiria para a Grcia, mas fazia questo de lembr-lo em todos os pormenores da nova tarefa. Da porta de sua tenda rs tica, o ex-doutor da Lei contemplou o vulto de Lucas at que desaparecesse ao longe, voltando ao tear, de olhos mido s. Gratamente emocionado reconhecia que, no trato do Evangelho, aprendera a ser amigo fiel e dedicado. Cotejava os sentimentos de agora com as concepes mais antigas e verificava profundas diferen as. Outrora, suas relaes se prendiam a convenincias so ciais, os afeioados vinham e seguiam sem deixar gran des sinais em sua alma vibrtil; agora, o corao renovara-se em Jesus-Cristo, tornara-se mais sensvel em contacto com o divino, as dedicaes sinceras insculpiam -se nele para sempre. O alvitre de Lucas estendeu-se rapidamente a todos os ncleos evanglicos, inclusive Jerusalm, que o recebeu com especial simpatia. Dentro de breve tempo, em toda parte, a palavra cristianismo substituia a palavra caminho. A igreja de Antioquia continuava oferecendo as mais belas expresses evolutivas. De todas as grandes cidades afluiam colaboradores sinceros. As assemblias estavam sempre cheias de revelaes. Numerosos irmos profetizavam, animados do Esprito Santo (1). Foi a que Agabo, grande inspirado pelas foras do plano superior, recebeu a mensagem referente s tristes provaes de que Jerusalm seria vtima. Os orientadores da instituio ficaram sobremaneira impressionados. Por insistncia de Saulo, Barnab expediu um mensageiro a Simo Pedro, enviando no tcias e exortando-o vigilncia. O emissrio regressou, trazendo a impresso de surpresa do ex pescador, que agradecia os apelos ge nerosos. (1) Ningum dever ignorar que Esprito Santo designa a legio dos Espritos santificados na luz e no amor, que cooperam com o Cristo desde os primeiros tempos da Huma nidade. (Nota de Emmanuel.) Com efeito, da a meses, um portador da igreja de Jerusalm chegava apressadamente a Antioquia, tra zendo notcias alarmantes e dolorosas. Em longa missiva, Pedro relatava a Barnab os ltimos fatos que o acabrunhavam. Escrevia na data em que Tiago, filho de Zebedeu, sofrera a pena de morte, em grande espetculo pblico. Herodes Agripa no lhe tolerara as pre gaes cheias de sinceridade e apelos justos, O irmo de Jo o vinha da Galilia com a primitiva franqueza dos anncios do novo Reino. Inadaptado ao convencio nalismo farisaico, levara muito longe o sentido de suas exortaes profundas. Verificou-se perfeita repetio dos acontecimentos que assinalaram a morte de Estevo. Os judeus exasperaram -se contra as noes de liberdade religiosa. Sua atitude, sincera e simples, foi levada conta de rebeldia. Tremendas perseguies irromperam sem trguas. A mensagem de Pedro relatava tambm as penosas dificuldades da igreja. A cidade sofria fome e epidemias.

195 Enquanto a perseguio cruel apertava o cerco, inumerveis filas de famintos e doentes batiam-lhe s portas. O ex-pescador solicitava de Antioquia os so corros possveis. Barnab apresentou as notcias, de alma confran gida. A laboriosa comunidade solidarizou-se, de bom grado, para atender a Jerusalm. Recolhidas as cotas de auxlio, o ex -levita de Chipre prontificou -se a ser o portador da resposta da igreja; Barnab, porm, no poderia partir s. Surgiram dificuldades na escolha do companheiro necessrio. Sem hesitar, Saulo de Tarso ofereceu-se para lhe fazer companhia. Trabalhava por conta prpria explicou aos amigos e desse modo poderia tomar a iniciativa de acompanhar Barnab, sem esquecer as obrigaes que ficavam sua espera. O discpulo de Simo Pedro alegrou -se. Aceitou, jubiloso, o oferecimento. Da a dois dias, ambos demandavam Jerusalm cora josamente. A jornada era assaz difcil, mas os dois ven ceram os caminhos no menor prazo de tempo. Imensas surpresas aguardavam os emissrios de Antioquia, que j no encontraram Simo Pedro em Jerusalm. As autoridades haviam efetuado a priso do ex-pescador de Cafarnaum, logo aps a dolorosa execuo do filho de Zebedeu. Amargas provaes ha viam cado sobre a igreja e s eus discpulos. Saulo e Barnab foram recebidos especialmente por Prcoro, que os informou de todos os sucessos. Por haver solicitado pessoalmente o cadver de Tiago para dar -lhe sepultura, Simo Pedro fora preso, sem compaixo e com todo o desrespeito, pe los criminosos sequazes de Herodes. Mas, dias depois, um anjo visitara o crcere do Apstolo, res tituindo-o liberdade. O narrador referiu -se ao feito, com os olhos fulgurantes de f. Contou o jbilo dos irmos quando Pedro surgiu noite com o relato da sua libertao. Os companheiros mais ponderados induzi ram-no, ento, a sair de Jerusalm e esperar na igreja incipiente de Jope a normalidade da situao. Prcoro contou como o Apstolo relutara em aquiescer a esse alvitre dos mais prudentes. Joo e Filipe haviam partido. As autoridades apenas toleravam a igreja em considerao personalidade de Tiago, que, pelas suas ati tudes de profundo ascetismo impressionava a mentalidade popular, criando em torno dele uma atmosfera de respeito intangvel. Na mesma noite da libertao, por atender-lhe a insistncia, Pedro fora conduzido igreja pelos amigos. Desejava ficar, despreocupado das conseqn cias; mas, quando viu a casa cheia de enfermos, de famintos, de mendigos andrajosos, houve de ceder a Tiago a direo da comunidade e partir para Jope, a fim de que os pobrezinhos no tivessem a situao agravada por sua causa. Saulo mostrava-se grandemente impressionado com tudo aquilo. Junto de Barnab, tratou logo de ouvir a palavra de Tiago, o filho de Alfeu. O Ap stolo recebeu-os de bom grado, mas, podiam -se-lhe notar desde logo os receios e inquietaes. Repetiu as informaes de Prcoro, em voz baixa, como se temesse a presena de delatores; alegou a necessidade de transigncia com as autoridades; invocou o prec edente da morte do filho de Zebedeu; referiu -se s modificaes essenciais que intro duzira na igreja. Na ausncia de Pedro, criara novas disciplinas. Ningum poderia falar do Evangelho sem referir -se Lei de Moiss. As pregaes s poderiam ser ouvidas p elos circuncisos. A igreja estava equiparada s sinagogas. Saulo e o companheiro ouviram -no com grande surpresa. Entregaram -lhe em silncio o auxlio financeiro de Antioquia. A ausncia eventual de Simo transformara a es trutura da obra evanglica. Aos dois recm-chegados tudo parecia inferior e diferente. Barnab, sobretudo,

196 notara algo, em particular. que o filho de Alfeu, elevado chefia provisria, no os convidou para se hospedarem na igreja. vista disso, o discpulo de Pedro foi procurar a casa de sua irm Maria Marcos, me do futuro evangelista, que os recebeu com grande jbilo. Saulo sentiu -se bem no ambiente de fraternidade pura e simples. Barnab, por sua vez, reconheceu que a casa da irm se tornara o ponto predileto dos irmos mais dedicado s ao Evangelho. Ali se reuniam, noite, s ocultas, como se a verdadeira igreja de Jerusalm houvesse transferido sua sede para um reduzido crculo familiar. Observando as assemblias ntimas do santu rio domstico, o ex-rabino recordou a primeira reunio de Damasco. Tudo era afabilidade, carinho, acolhimento. A me de Joo Marcos era uma das discpulas mais de sassombradas e generosas. Reconhecendo as dificuldades dos irmos de Jerusalm, no vacilara em colocar seus bens disposio de todos os necessi tados, nem hesitou em abrir as portas para que as reunies evanglicas, em sua feio mais pura, no sofressem soluo de conti nuidade. A palestra de Saulo impressionou -a vivamente. Seduziam-na, sobretudo, as descries do ambiente fraternal da igreja an tioquiana, cujas virtudes Barnab no cessava de glosar instantemente. Maria exps ao irmo o seu grande sonho. Queria dar o filho, ainda muito jovem, a Jesus. De h muito vinha preparando o menino para o apostolado. Todavia, Jerusalm afogava -se em lutas religiosas, sem trguas. As perseguies surgiam e ressurgiam. A organizao crist da cidade experimentava profundas alternativas. S a pacincia de Pedro conseguia manter a continuidade do ideal divino. No seria melhor que Joo Marcos se transferisse para Antioquia, junto do tio? Barnab no se ops ao plano da irm entusiasmada. O jovem, a seu turno, seguia as conversaes, mostrando -se satisfeito. Chamado a opinar, Saulo percebeu que os irmos delibe ravam sem consultar o interessado. O rapaz acompa nhava os projetos, sempre jovial e sorridente. Foi a que o ex -doutor da Lei, profundo conhecedor da alma humana, desviou a palavra, procurando interess -lo mais diretamente. Joo disse bondosamente , sentes, de fato, verdadeira vocao para o ministrio? Sem dvida! confirmou o adolescente algo perturbado. Mas, como defines teus propsitos? tornou a perguntar o ex -rabino. Penso que o ministrio de Jesus uma glria respondeu um tanto acanhado sob o exame daquele olhar ardente e inquiri dor. Saulo refletiu um instante e sentenciou: Teus intuitos so louvveis, mas preciso no esqueceres que a mnima expresso de glria mundana apenas chega aps o servio. Se assim acontece no mundo, que no ser com o trabalho para o reino do Cristo? Mesmo porque, na Terra, todas as glrias passam e a de Jesus eterna!... O jovem anotou a observao e, embora desconcer tado pela profundez dos conceitos, acrescentou: Sinto-me preparado para os labores do Evange lho e, alm disso, mame faz muito gosto que eu aprenda os melhores ensinamentos nesse sentido, a fim de tornar-me um pregador das verdades de Deus. Maria Marcos olhou o filho cheia de maternal orgu lho. Saulo percebeu a situao, teve um dito alegre e depois acentuou: Sim, as mes sempre nos desejam todas as glrias deste e do outro mundo. Por elas, nunca haveria homens perversos. Mas, no que nos diz

197 respeito, convm lembrar as tradies evanglicas. Ainda ontem, lembrei a generosa inquietao da esposa de Zebedeu, ansiosa pela glorificao dos filhinhos!... Jesus lhe recebeu os anseios maternais, mas, no deixou de lhe perguntar se os candidatos ao Reino estavam devidamente preparados para beber do seu clice... E, ainda agora, vimos que o clice reservado a Tiago continha vinagre to amarg o quanto o da cruz do Messias!... Todos silenciaram, mas Saulo continuou em tom prazenteiro, modificando a impresso geral: Isto no quer dizer que devamos desanimar ante as dificuldades, para aliciar as glrias legtimas do Reino de Jesus, Os obstculos renovam as foras. A finalidade divina deve representar nosso objetivo supremo. Se assim pensares, Joo, no duvido de teus futuros triunfos. Me e filho sorriram tranqilos. Ali mesmo, combinaram a partida do jovem, em companhia de Barnab. O tio discorreu ainda sobre as disciplinas indispensveis, o esprito de sacrifcio reclamado pela nobre misso. Naturalmente, se Antioquia representava um ambiente de profunda paz, era tambm um ncleo de trabalhos ativos e constantes. Joo precisaria esquecer qualquer expresso de esmorecimento, para entregar-se, de alma e corpo, ao servio do Mestre, com absoluta compreenso dos deveres mais justos. O rapaz no hesitou nos compromissos, sob o olhar amorvel de sua me, que lhe buscava amparar as de cises com a coragem sincera do corao devotado a Jesus. Dentro de poucos dias os trs demandavam a for mosa cidade do Orontes. Enquanto Joo Marcos extasiava -se na contemplao das paisagens, Saulo e Barnab entretinham-se em longas palestras, relativamente aos interes ses gerais do Evangelho. O ex -rabino voltava sumamente impressio nado com a situao da igreja de Jerusalm. Desejaria sinceramente ir at Jope, para avistar-se com Simo Pedro. No entanto, os irmos dissuadiram -no de o fazer. As autoridades mantinham -se vigilantes. A morte do Apstolo chegara a ser reclamada por vrios membros do Sindrio e do Templo. Qualquer movimento mais importante, no caminho de Jope, poderia dar azo tirania dos prepostos herodianos. Francamente dizia Saulo a Barnab, mostran do-se apreensivo , regresso de nimo quase abatido aos nossos servios de Antioquia. Jerusalm d impresso de profundo desmantelo e acentuada indiferena pelas lies do Cristo. As altas qualidades de Simo Pedro, na chefia do movimento, no me deixam dvidas; mas precisamos cerrar fileiras em torno dele. Mais que nunca me conveno da sublime realidade de que Jesus veio ao que era seu, mas no foi compreendido. Sim obtemperava o ex-levita de Chipre, desejoso de dissipar as apreenses do companheiro , confio, antes de tudo, no Cristo; depois, espero muito de Pedro... Entretanto insinuava o outro sem vacilar , precisamos considerar que em tudo deve existir uma pauta de equilbrio perfeito. Nada poderemos fazer sem o Mestre, mas no lcito esquecer que Jesus instituiu no mundo uma obra eterna e, para inici -la, escolheu doze companheiros. Certo, estes nem sempre corresponderam expectativa do Senhor; contudo, no deixaram de ser os escolhidos. Assim, tambm precisamos exami nar a situao de Pedro.

198 Ele , sem contestao, o chefe legtimo do colgio apostlico, por seu esprito superior afinado com o pensamento do Cristo, em todas as cir cunstncias; mas, de modo algum poder operar sozinho. Como sabemos, dos doze amigos de Jesus, quatro ficaram em Jerusalm, com residncia fixa. Joo foi obrigado a retirar-se; Filipe compelido a abandonar a cidade, com a famlia; Tiago volta aos poucos para as comunidades farisaicas. Que ser de Pedro se lhe faltar a cooperao devida? Barnab pareceu meditar seria mente. Tenho uma idia que parece vir de mais alto disse o ex-doutor da Lei sinceramente comovido. E continuou: Suponho que o Cristianismo no atingir seus fins, se esperarmos to s dos israelitas anquilosados no orgulho da Lei. Jesus afirmou que seus discpulos viriam do Oriente e do Ocidente. Ns, que pressentimos a tempestade, e eu, principalmente, que a conheo nos seus paroxismos, por haver desempenhado o papel de verdugo, precisamos atrair esses discpulos. Quero dizer, Barnab, q ue temos necessidade de buscar os gentios onde quer que se encontrem. S assim reintegrar -se-o movimento em funo de universalidade. O discpulo de Simo Pedro fez um movimento de espanto. O ex-rabino percebeu o gesto de estranheza e pon derou de modo conciso: natural prever com isso muitos protestos e lutas enormes; no entanto, no consigo vislumbrar outros recursos. No justo esquecer os grandes servios da igreja de Jerusalm aos pobres e necessitados, e creio mesmo que a assistncia piedosa dos seus trabalhos tem sido, muitas vezes, sua tbua de salvao. Existem, porm, outros setores de atividade, outros horizontes essenciais. Poderemos atender a muitos doentes, ofertar um leito de repouso aos mais infelizes; mas sempre houve e haver corpos enfermos e cansados, na Terra. Na tarefa crist, semelhante esforo no poder ser esque cido, mas a iluminao do esprito deve estar em primeiro lugar. Se o homem trouxesse o Cristo no ntimo, o quadro das necessidades seria completamente modificado. A compreenso do Evangelho e da exemplificao do Mes tre renovaria as noes de dor e sofrimento. O necessi tado encontraria recursos no prprio esforo, o doente sentiria, na enfermidade mais longa, um escoadouro das imperfeies; ningum seria mendigo, por que todos teriam luz crist para o auxlio mtuo, e, por fim, os obstculos da vida seriam amados como corrigendas benditas de Pai amoroso a filhos inquietos. Barnab pareceu entusiasmar -se com a idia. Mas, depois de pensar um minuto, acrescentou: Entretanto, esse empreendimento no deveria partir de Jerusalm? Penso que no sentenciou Saulo, de pronto. Seria absurdo agravar as preocupaes de Pedro. Excede a tudo esse movimento de pessoas necessitadas e abatidas, convergentes de todas as provnci as, a lhe baterem s portas. Simo est impossibilitado para o desdobra mento dessa tarefa. Mas, e os outros companheiros? inquiriu Barnab revelando esprito de solidariedade. - Os outros, certo, ho de protestar. Principal mente agora, que o judasmo vai absorvendo os esforos apostlicos, justo prever muitos clamores. Contudo, a prpria Natureza d lies neste sentido. No clama mos tanto contra a dor? E quem nos traz maiores bene fcios? s vezes, nossa redeno

199 est naquilo mesmo que ant es nos parecia verdadeira calamidade. indispensvel sacudir o marasmo da instituio de Jerusalm, cha mando os incircuncisos, os pecadores, os que estejam fora da Lei. De outro modo, dentro de alguns poucos anos, Jesus ser apresentado como aventureiro vulgar. Naturalmente, depois da morte de Simo, os adversrios dos princpios ensinados pelo Mestre acharo grande facilidade em deturpar as anotaes de Levi. A Boa Nova ser aviltada e, se algum perguntar pelo Cristo, daqui a cinqenta anos, ter como resposta que o Mestre foi um criminoso comum, a expiar na cruz os desvios da vida. Restringir o Evangelho a Jerusalm ser conden-lo extino, no foco de tantos dissdios religiosos, sob a poltica mesquinha dos homens. Necessitamos levar a notcia de Jesus a outras gentes, ligar as zonas de entendimento cristo, abrir estradas novas... Ser mesmo justo que tambm faamos anotaes do que sabemos de Jesus e de sua divina exemplificao. Outros discpu los, por exemplo, poderiam escrever o que vi ram e ouviram, pois, com a prtica, vou reconhecendo que Levi no anotou mais amplamente o que se sabe do Mestre. H situaes e fatos que no foram por ele registrados. No conviria tambm que Pedro e Joo anotassem suas obser vaes mais ntimas? No he sito em afirmar que os psteros ho de rebuscar muitas vezes a tarefa que nos foi confiada. Barnab rejubilava-se com perspectivas to seduto ras. As advertncias de Saulo eram mais que justas. Haveria que prestar informaes amplas ao mundo. Tens razo disse admirado , precisamos pensar nesses servios, mas como? Ora esclareceu Saulo tentando aplainar as dificuldades , se quiseres chefiar qualquer esforo neste sentido, podes contar com a minha cooperao incondicional. Nosso plano seria desenv olvido na organizao de misses abnegadas, sem outro fito que servir, de forma absoluta, difuso da Boa Nova do Cristo. Come aramos, por exemplo, em regies no de todo desconhecidas, formaramos o hbito de ensinar as verdades evanglicas aos mais vrios agrupamentos; em seguida, terminada essa experincia, demandaramos outras zonas, levaramos a lio do Mestre a outras gentes. O companheiro ouvia-o, afagando sinceras esperan as. Tomado de novo nimo, disse ao convertido de Da masco, esboando o primeiro nmero do programa: De h muito, Saulo, tenho necessidade de voltar minha terra, a fim de resolver certos problemas de famlia. Quem sabe poderamos iniciar o servio apostlico atravs das aldeias e cidades de Chipre? Conforme o resultado, prosseguiramos por outras zonas. Estou informado de que a regio em que demora Antioquia da Pisdia habitada por gente simples e generosa, e suponho que colheramos belos resultados no empreen dimento. Poders contar comigo respondeu Saulo de Tarso, re soluto. A situao requer o concurso de ir mos corajosos e a igreja do Cristo no poder vencer com o comodismo. Comparo o Evangelho a um campo infinito, que o Senhor nos deu a cultivar. Alguns trabalhadores devem ficar ao p dos mananciais, velando -lhes a pureza, outros revolvem a terra em zonas determinadas; mas no h dispensar a cooperao dos que precisam empunhar instrumentos rudes, desfazer cipoais intensos, cortar espinheiros para ensolarar os caminhos.

200 Barnab reconheceu a excelncia do projeto , mas considerou: Todavia, temos ainda a examinar a questo do dinheiro. Tenho alguns recursos, mas insuficientes para atender a todas as despesas. Por outro lado, no seria possvel sobrecarregar as igrejas... Absolutamente! adiantou o ex-rabino onde estacionarmos, poderei exercer o meu ofcio. Por que no? Qualquer aldeia pauprrima tem sempre teares de aluguel. Montarei, ento, uma tenda mvel! Barnab achou graa no expediente e ponderou: Teus sacrifcios no sero pequenos. No receias as di ficuldades imprevisveis? Por qu? interrogou Saulo com firmeza. Certo, se Deus no me permitiu a vida em famlia foi para que me dedicasse exclusivamente ao seu servio. Por onde passarmos, montaremos a tenda singela - E onde no houver tapetes, a con sertar e a tecer, haver sandlias. O discpulo de Simo Pedro entusiasmou -se. O resto da viagem foi dedicado aos projetos da futura excurso. Havia, entretanto, uma coisa a considerar. Alm da necessidade de submeter o plano aprovao da igreja de Antioquia, era indispensvel pensar no jovem Joo Marcos. Barnab procurou interessar o sobrinho nas conversaes. Em breve, o rapaz convenceu-se de que deveria incorporar -se misso, caso a assemblia antio quiana no a desaprovasse. Interessou -se por todas as mincias do programa tracejado. Seguiria o trabalho de Jesus, fosse onde fosse. E se houver muitos obstculos? perguntou Saulo avisadamente. Saberei venc-los respondeu Joo, convicto. Mas possvel venhamos a experimentar dificul dades sem conta continuava o ex-rabino preparando-lhe o esprito - Se o Cristo, que era sem pecado, encontrou uma cruz entre apodos e flagelos, quando ensinava as verdades de Deus, que no devemos esperar em nossa condio de almas frgeis e indigentes? Hei de encontrar as foras necessrias. Saulo contemplou-o, admirado da firme resoluo que suas palavras deixaram transparecer, e observou: Se deres um testemunho to grande como a co ragem que revelas, no tenho dvidas quanto grandeza de tua misso. Entre confortadoras esperanas, o projeto terminou com formosas perspectivas de trabalho para os trs. Na primeira reunio, depois de relatar as observa es pessoais concernentes igreja de Jerusalm, Bar nab exps o plano assemblia, que o ouviu atentamente. Alguns ancies falaram da lacuna que se abriria na igreja, expuseram o desejo de que se no quebrasse o conjunto harmonioso e fraternal. No entanto, o orador voltou a explicar as necessidades novas do Evangelho. Pintou os quadros de Jerusalm com a fideli dade possvel, fez a smula de suas conversaes com Saulo de Tarso e salientou a convenincia de chamar novos trabalhadores ao servio do Mestre. Quando tratou o problema com toda a gravidade que lhe era devida, os chefes da comunidade mudaram de atitude . Estabeleceu-se o acordo geral. De fato, a situao explanada por Barnab era muito sria. Seus parece res veementes eram mais que justos. Se perseverasse o marasmo nas igrejas, o Cristianismo estava destinado a perecer. Ali mesmo, o discpulo de Simo

201 recebeu a aquiescncia irrestrita e, no instante das preces, a voz do Esprito Santo se fez ouvir no ambiente de simplici dade pura, inculcando fossem Barnab e Saulo desta cados para a evangelizao dos gentios. Aquela recomendao superior, aquela voz que provinha dos arcanos celestes, ecoou no corao do ex -rabino como um cntico de vitria espiritual. Sentia que acabava de atravessar imenso deserto para encontrar de novo a mensagem doce e eterna do Cristo. Por conquistar a dignidade espiritual, s experimentara padecimentos, des de a cegueira dolorosa de Damasco. Ansiara por Jesus. Tivera sede abrasadora e terrvel. Pedira em vo a compreenso dos amigos, debalde buscara o terno acon chego da famlia. Mas, agora, que a palavra mais alta o chamava ao serv io, deixava-se empolgar por jbilos infinitos. Era o sinal de que havia sido considerado digno dos esforos confiados aos discpulos. Refletindo como as dores passadas lhe pareciam pequeninas e infantis, comparadas alegria imensa que lhe inundava a alma , Saulo de Tarso chorou copiosamente, - experimentando maravilhosas sensaes. Nenhum dos irmos presentes, nem mesmo Barnab, poderia avaliar a grandiosidade dos sentimentos que aquelas lgrimas revelavam. To mado de profunda emoo, o ex -doutor da Lei reconhecia que Jesus se dignava de aceitar suas oblatas de boa -vontade, suas lutas e sacrifcios. O Mestre chamava-o e, para responder ao apelo, iria aos confins do mundo. Numerosos companheiros colaboraram nas providn cias iniciais, em favor do empreendimento. Dentro em pouco, cheios de confiana em Deus, Saulo e Barnab, seguidos por Joo Marcos, despediam -se dos irmos, a caminho de Selucia. A viagem para o litoral decorreu em ambiente de muita alegria. De quan do a quando, repousavam margem do Oronte, para a merenda salutar. sombra dos carvalhos, na paz dos bosques enfeitados de flores, os missionrios comentaram as primeiras esperanas. Em Selucia no foi demorada a espera de embar cao. A cidade estava sempre cheia de peregrinos que demandavam o Ocidente, sendo freqentada por elevado nmero de navios de toda ordem. Entusiasmados com o acolhimento dos irmos de f, Barnab e Saulo em barcaram para Chipre, sob a impresso de comovente e carinhosa despedida. Chegaram ilha, com o jovem Joo Marcos , sem incidentes dignos de meno. Estacionados em Ctium por muitos dias, a solucionou Barnab vrios assuntos de seu interesse familiar. Antes de se retirarem, visitaram a sinagoga, num sbado, com o propsito de iniciar o movimento. Como chefe da miss o, Barnab tomou a palavra, procurou conjugar o texto da Lei, examinado naquele dia, s lies do Evangelho, para destacar a superioridade da misso do Cristo. Saulo notou que o companheiro explanava o assunto com respeito algo excessivo s tra dies judaicas. Via-se claramente que desejava, antes de tudo, conquistar as simpatias do auditrio; em alguns pontos, demonstrava o temor de encetar o trabalho, abrindo as lutas to em desacordo com o seu tempera mento. Os israelitas mostraram-se surpreendidos, mas satisfeitos. Observando o quadro, Saulo no se sentiu plenamente confortado. Fazer reparos a Barnab seria ingratido e indisciplina; concordar com o sorriso dos compatrcios perseverantes nos erros do fingimento fari saico seria negar fidelidade ao Evangelho. Procurou resignar-se e esperou.

202 A misso percorreu numerosas localidades, entre vibraes de largas simpatias. Em Amatonte, os men sageiros da Boa Nova demoraram mais de uma semana. A palavra de Barnab era profundamente contempori zadora. Caracterizava-se, em tudo, pelo grande cuidado, de no ofender os melindres judaicos. Depois de grandes esforos, chegaram a Nea -Pafos, onde residia o Procnsul. A sede do Governo provincial era uma formosa cidade cheia de encantos naturais e que se assinalava por slidas expresses de cultura. O discpulo de Pedro, porm, estava exausto. Nunca tivera labores apostlicos to intensos. Conhecendo a deficin cia do verbo de Saulo nos servios da igreja de Antioquia, temia confiar ao ex -rabino as responsabilidades dire tas do ensinamento. No obstante sentir-se cansadssimo, fez a pregao na sinagoga, no sbado imediato chegada. Nesse dia, entretanto, ele estava divinamente ins pirado. A apresentao do Evangelho foi feita com raro brilhantismo. O prprio Saulo comoveu-se profundamente. O xito foi inexcedvel. A segunda assemblia reuniu os elementos mais finos; judeus e romanos aglo meravam-se ansiosos. O ex-levita fez nova apologia do Cristo, bordando conceitos de maravilhosa beleza espi ritual. O ex-doutor da Lei, com os trabalhos informativos da misso, atendia prazerosamente a todas as consultas, pedidos, informaes. Nenhuma cidade manifestara ta manho interesse, quanto aquela; os romanos, em grande nmero, iam solicitar esclarecimentos quanto aos obje tivos dos mensageiros, recebiam notcias do Cristo, reve lando jbilos e esperanas; desfaziam -se em gestos de espontnea bondade. Entusiasmados com o xito, Saulo e Barnab organizaram reunies em casas particulares, especialmente cedidas para esse fim pelos simp atizantes da doutrina de Jesus, onde encetaram formoso movimento de curas. Com alegria infinita, o tecelo de Tarso viu chegar a extensa fileira dos filhos do Calvrio. Eram mes atormentadas, doentes desiludidos, ancies sem ne nhuma esperana, rfos sofredores, que agora procura vam a misso. A notcia das curas julgadas impossveis encheu Nea-Pafos de grande assombro. Os missionrios impunham as mos, fazendo preces fervorosas ao Mes sias Nazareno; de outras vezes, distribuiam gua pura, em seu nome. Extremamente cansado e achando que o novo auditrio no requeria maior erudio, Barnab encarregou o companheiro das pregaes da Boa Nova; mas, com grande surpresa, verificou que Saulo se modi ficara radicalmente. Seu verbo parecia inflamado de nova luz; tirava do Evangelho ilaes to profundas que o ex levita o escutava agora sem dissimular o prprio espanto. Notava, particularmente, o carinho do ex -doutor no apresentar os ensinamentos do Cristo aos mendigos e sofredores. Falava como algum que houvesse convivido com o Senhor, por largos anos. Referia -se a certos lances das lies do Mestre com um manancial de lgri mas nos olhos. Prodigiosas consolaes derramavam-se no esprito das turbas. Dia e noite, havia operrios e estudiosos copiando as anotae s de Levi. Os acontecimentos abalaram a opinio da cidade em peso. Os resultados eram os mais confortadores. Foi quando enorme surpresa chegou ao Esprito dos missionrios. A manh ia alta. Saulo atendia a numerosos neces sitados quando um legionrio romano se fez anunciar.

203 Barnab e o companheiro deixaram os servios en tregues a Joo Marcos e foram atender. O Procnsul Srgio Paulo disse o mensageiro, solene manda convidar-vos a visit-lo em palcio. A mensagem era muito mais uma ordem que sim ples convite. O discpulo de Simo compreendeu de pronto e respondeu: Agradecemos de corao e iremos ainda hoje. O ex-rabino estava confuso. No s o contedo poltico do fato surpreendia o, sobremaneira. Em vo, procurava recordar -se de alguma coisa. Srgi o Paulo? No conheceria algum com esse nome? Buscou relem brar os jovens de origem romana, do seu conhecimento. Afinal, veio -lhe memria a palestra de Pedro sobre a personalidade de Estevo e concluiu que o Procnsul no podia ser outro seno o salvador do irmo de Abigail. Sem comunicar as ntimas impresses a Barnab, examinou a situao em sua companhia. Quais os obje tivos da delicada ntimao? Segundo a voz pblica, o chefe poltico vinha sofrendo pertinaz enfermidade. De sejaria curarse ou, quem sabe, provocar um meio de expuls -los da ilha, induzido pelos judeus? A situao, entretanto, no se resolveria por conjeturas. Incumbindo Joo Marcos de atender a quantos se interessassem pela doutrina, no referente a informes necessrios, os dois amigos puseram-se a caminho, resolutamente. Conduzidos atravs de galerias extensas, foram dar com um homem relativamente moo, deitado em largo div e deixando perceber extremo abatimento. Magro, plido, revelando singular desencanto da vida, o Procnsul entremostrava, todavia, uma bondade imensa na suave irradiao do olhar humilde e melanclico. Recebeu os missionrios com muita simpatia, apre sentando-lhes um mago judeu de nome Barjesus, que de longa data o vinha tratando. Srgio Paulo, prudentemente, mandou que os guardas e servos se retirassem. Apenas os quatro se viram a ss, em crculo muito ntimo, falou o enfermo com amarga serenidade: Senhores, diversos amigos me deram notcia dos vossos xitos nesta cidade de Nea-Pafos. Tendes curado molstias perig osas, devolvido a f a inmeros descrentes, consolado mseros sofredores... H mais de um ano venho cuidando de minha sade arruinada. Nestas con dies, estou quase inutilizado para a vida pblica. Apontando Barjesus que, por sua vez, fixava o olhar malic ioso nos visitantes, o chefe romano pros seguiu: H muito contratei os servios deste vosso con terrneo, ansioso e confiante na cincia de nossa poca, mas os resultados tm sido insignificantes. Mandei cha mar-vos, desejoso de experimentar os vossos conhecimentos. No estranheis minha atitude. Se pudesse, teria ido procurar vos em pessoa, pois conheo o limite de minhas prerrogativas; como vedes, porm, sou antes de tudo um necessitado. Saulo ouviu aquelas declaraes, profundamente co movido pela bondade natural do ilustre enfermo. Bar nab estava atnito, sem saber o que dizer. O ex-doutor da Lei, entretanto, senhor da situao e quase certo de que a personagem era a mesma que figurava na exis tncia do mrtir vitorioso, tomou a palavra e disse convictamente: Nobre Procnsul, temos conosco, de fato, o poder de um grande

204 mdico. Podemos curar, quando os enfer mos estejam dispostos a compreend-lo e segui-lo. Mas quem ele? perguntou o enfermo. Chama-se Cristo Jesus. Sua frmula sagrada continuava o tecelo, com nfase e destina-se a medicar, antes de tudo, a causa de todos os males. Como sabemos, todos os corpos da Terra tero de morrer. Assim, por fora de leis naturais inelutveis, jamais teremos, neste mundo, absoluta sade fsica. Nosso organismo sofre a ao de todos os processos ambientes. O calor incomoda, o frio nos faz tremer, a alimentao nos modifica, os atos da vida determinam a mudana dos hbitos. Mas o Salvador nos ensina a procurar uma sade mais real e preciosa, que a d o esprito. Possuindo-a, teremos transformado as causas de preocupao de nossa vida, e habilitamo -nos a gozar a relativa sade fsica que o mundo pode oferecer nas suas expresses transitrias. Enquanto Barjesus, irnico e sorridente, escutava o Intrito , Srgio Paulo acompanhava a palavra do ex -rabino, atento e comovido: Contudo, como encontrar esse mdico? perguntou o Procnsul, mais preocupado com a cura do que com o elevado sentido metafsico das observaes ouvidas. Ele a bondade perfeita esclareceu Saulo de Tarso e sua ao consoladora est em toda parte. Antes mesmo que o compreendamos, cerca nos com a expresso do seu amor infinito!... Observando o entusiasmo com que o missionrio tarsense falava, o chefe poltico de Nea-Pafos buscou a aprovao de Barjesus com olhar indagador. O mago judeu, evidenciando profundo desprezo, ex clamou: Julgvamos que estivsseis aparelhados de algu ma cincia nova... No quero acreditar no que ouo. Acaso me supondes um ignorante, relativamente ao falso profeta de Nazar? Ousais franquear o palcio de um governador, em nome de um miservel carpinteiro? Saulo mediu toda a extenso daquelas ironias, res pondendo sem se intimidar: Amigo, quando eu afivelava a mscara farisaica, tambm assim pensava; mas, agora, conheo a gloriosa luz do Mestre, o Filho do Deus Vivo!... Essas palavras eram ditas num tom de convico to ardente que o prprio charlato israelita se fizera lvido. Barnab tambm empalidecera, enquanto o nobre patrcio observava o ardoroso pr egador com visvel inte resse. Depois de angustiosa expectativa, Srgio Paulo voltou a dizer: No tenho o direito de duvidar de ningum, en quanto as provas concludentes no me levem a faz -lo. E procurando fixar a fisionomia de Saulo, que lhe enfrentava o olhar perquiridor, serenamente continuou: Falais desse Cristo Jesus, enchendo -me de assombro. Alegais que sua bondade nos assiste antes mesmo de o conhecermos. Como obter uma prova concreta de vossa afirmativa? Se no entendo o Messias de que sois me nsageiros, como saber se sua assistncia me influenciou algum dia? Saulo lembrou repentinamente as palestras de Simo Pedro, ao lhe narrar os antecedentes do mrtir do Cris tianismo. Num instante alinhou os mnimos episdios. E valendo-se de todas as oportunidades para destacar o amor

205 infinito de Jesus, como aconteceu nos menores fatos da sua carreira apostlica, sentenciou com singular entono: Procnsul, ouvi-me! Para revelar-vos, ou melhor, a fim de lembrar-vos a misericrdia de Jesus de Nazar, o nosso Salvador, chamarei vossa ateno para um acon tecimento importante. Enquanto Barnab manifestava profunda surpresa, em face da desassombrada atitude do companheiro, o poltico aguava a curiosidade. No a primeira vez que experimentais uma gra ve enfermidade. H quase dez anos, ao tentardes os primeiros passos na vida pblica, embarcastes no porto de Cefalnia em demanda desta ilha. Viajveis para Citium, mas, antes que o navio aportasse em Corinto, fostes acometido de febre terrvel, o corpo ab erto em feridas venenosas... Brancura de cera estampava -se no semblante do chefe de Nea -Pafos. Colocando a mo no peito, como a conter as pulsaes aceleradas do corao, ergueu-Se extremamente perturbado. Como sabeis tudo isso? murmurou aterrado. No s disse o missionrio, sereno , esperai o resto. Vrios dias permanecestes entre a vida e a morte. Debalde os mdicos de bordo comentaram vossa enfermidade. Vossos amigos fugiram. Quando fi castes de todo abandonado, no obstante o prestgio polt ico do vosso cargo, o Messias Nazareno vos mandou algum, no silncio de sua misericrdia divina. O Procnsul, com o despertar das velhas reminis cncias, sentia-se profundamente comovido. Quem teria sido o mensageiro do Salvador? prosseguia Saulo, enquanto Barnab o contemplava com inaudito assombro. Um de vossos ntimos? Um amigo eminente? Um dos colegas ilustres que presenciavam vossas dores? No! Apenas um escravo humilde, um servial annimo dos remos homicidas. Jeziel velou por vs, dia e noite! E o que a Cincia do mundo no conseguiu fazer, f-lo o corao empossado pelo amor do Cristo! Compreendeis agora? Vosso amigo Barjesus fala de um carpinteiro sem nomes de um Messias que preferiu a condio da humildade suprema para nos trazer as torrentes preciosas de suas graas!... Sim, Jesus tambm, como aquele escravo que vos restabeleceu a sade perdida, fez-se servo do homem para conduzi -lo a uma vida melhor!... Quando todos nos abandonam, Ele est conosco; quando os amigos fogem, sua bondade mais se aproxima. Para forrarmo -nos das mseras contingn cias desta vida mortal, preciso crer nele e segui -lo sem descanso!... Ante as lgrimas convulsivas do Procnsul, Barnab, aturdido, considerava: Onde fora o companheiro colher to profundas revelaes ? A seu ver, naquele instante, Saulo de Tarso estaria iluminado pelo dom maravilhoso das profecias. Senhores, tudo isso a verdade pura! Trouxes tes-me a santa notcia de um Salvador!... exclamou Srgio Paulo. Reconhecendo a capitulao do generoso pa trcio que lhe recheava a bolsa de fartos recursos, o mago israelita, apesar de muito surpreso, exclamou com energia: Mentira!... So mentirosos! Tudo isso obra de Satans! Estes homens so portadores de sortilgios infames do Caminho! Abaixo a explo rao vil!... A boca lhe espumava, os olhos rebrilhavam de c lera. Saulo mantinha-se calmo, impassvel, quase sorri dente. Depois, timbrando forte:

206 Acalmai-vos, amigo! A fria no amiga da verdade e quase sempre esconde inconfessveis interes ses. Acusai-nos de mentirosos, mas nossas palavras no se desviaram uma linha da realidade dos acontecimen tos. Alegais que nosso esforo procede de Satans, no entanto, onde j se viu maior incoerncia? Onde encontraramos um adversrio trabalhando contra si mesmo? Afirmais que somos portadores de sortilgios; se o amor constitui esse talism, ns o trazemos no corao, ansiosos por comunicar a todos os seres sua benfica influncia. Finalmente, lanais a ns outros a pecha de exploradores sagazes, quando aqui vi emos chamados por algum que nos honrou com sinceridade e confiana e, de modo algum, poderamos oferecer as graas do Salvador a ttulo mercatrio. Seguiu-se acalorada discusso: Barjesus fazia em penho em demonstrar a inferioridade dos intuitos de Saulo , enquanto este se esforava em timbrar nobreza e e cordialidade. Embalde o Procnsul tentava dissuadir o judeu de continuar na requesta e naquele diapaso. Barnab, por sua vez, confiando muito mais nos poderes espirituais do amigo, acompanhava o discrime sem ocultar admirao pelos infinitos recursos que o missionrio tarsense estava revelando. A polmica j durava mais de hora, quando o mago fez uma aluso mais ferina personalidade e feitos de Jesus -Cristo. Em atitude mais enrgica, o Apstolo sentenc iou: Tudo fiz por convencer-vos sem demonstraes mais diretas, de maneira a no ferir a parte respeitvel de vossas convices; todavia, estais cego e nessa condio que podereis enxergar a luz. Como vs, tambm j vivi em trevas e, no instante do me u encontro pessoal com o Messias, foi necessrio que as trevas se aden sassem em meu esprito, a fim de que a luz ressurgisse mais brilhante. Tereis igualmente esse benefcio. A viso do corpo fechar-se-vos-, para que possais divisar a ver dade em esprito!. Nesse comenos, Barjesus deu um grito. Estou cego! Estabeleceu-se alguma confuso no recinto. Barnab adiantou -se, amparando o israelita que tateava aflito. O tecelo e o governador aproximaram-se surpreendidos. Foram chamados alguns servos que atenderam as necessidades do momento, carinhosos e solcitos. Por quatro longas horas, Barjesus chorou, mergulhado na sombra espessa que lhe invadira os olhos cansados. Ao fim desse tempo, os missionrios oraram de joelhos... Branda serenidade estabeleceu-se no vasto aposento. Em seguida, Saulo imps-lhe as mos na fronte e, com um suspiro de alvio, o velho israelita recobrou a vista, retirando -se confuso e sucumbido. O Procnsul, porm, vivamente interessado nos fatos intensos daquele dia, chamou os missionr ios em particular e falou sensibilizado: Amigos, creio nas verdades divinas que anun ciais e desejo sinceramente compartilhar do Reino espe rado. Nada obstante, conviria inteirar me dos vossos objetivos de trabalho, dos vossos planos enfim. Estou ciente de que no mercadejais os dons espirituais de que sois portadores, e proponho me auxiliar-vos com os meus prstimos em tudo que me for possvel. Poderia saber os projetos que vos animam? Os dois missionrios entreolharam -se, surpresos. Barnab ainda no havia sado do espanto que o companhei ro lhe causara. Saulo, por sua vez, mal dissimulava o prprio assombro pelo auxlio espiritual que obtivera no af de

207 confundir os maliciosos intuitos de Barjesus. Reconhecendo, contudo, o elevado e sincero inte resse do chefe poltico da provncia, esclareceu com jubi losos conceitos: O Salvador fundou a religio do amor e da ver dade, instituio invisvel e universal, onde se acolham todos os homens de boa -vontade. Nosso fim dar feio visvel obra divina, est abelecendo templos que se irma nem nos mesmos princpios, em seu nome. Avaliamos a delicadeza de semelhante tentame e estamos crentes de que as maiores dificuldades vo surgir em nosso caminho. quase impossvel encontrar o cabedal humano indis pensvel ao cometimento; mas foroso movimentar o plano. Quando falhem os elementos da instituio visvel, esperaremos na igreja infinita, onde, nas luzes da univer salidade, Jesus ser o chefe supremo de todas as foras que se consagrem ao bem. Trata-se de sublime iniciativa aparteou o Procnsul evidenciando nobre interesse. Onde encetastes a construo dos santurios? Nossa misso est comeando precisamente agora. Os discpulos do Messias fundaram as igrejas de Jeru salm e Antioquia. Por enquanto, no temos outros ncleos educativos, alm desses. H muitos cristos em toda parte, mas suas reunies se fazem em domiclios particulares. No possuem templos, propriamente, que os habilitem a mais eficiente esforo de assistncia e propaganda. Nea-Pafos ter, ento, a primeira igreja, filha do vosso trabalho direto. Saulo no sabia como traduzir sua gratido por aquele gesto de generosidade espontnea. Profundamente comovido, adiantou -se, ento, e, com o cidado cprio, agradeceu a ddiva que vinha prestigi ar e facilitar a obra apostolar. Os trs falaram ainda largo tempo sobre os em preendimentos em perspectiva. Srgio Paulo pediu -lhes indicassem as pessoas capazes de construir o novo templo, enquanto Barnab e o companheiro expunham suas eSperanaS. Somente noite os missionrios puderam voltar tenda humilde das pregaes. Estou impressionado! dizia Barnab, recordando o ocorrido. Que fizeste? Tenho para mim que hoje o dia maior da tua existncia. Tua palavra tinha um timbre sagrado e diferente; anima-te, agora, o dom das profecias... Alm disso, o Mestre agraciou -te com o poder de dominar as idias malignas. Viste como o charlato sentiu a influncia de energias poderosas quan do fizeste o teu apelo? Saulo ouviu atento e com a maior simplicidade acentuou: Tambm no sei como traduzir meu espanto pelas graas obtidas. Foi pelo Cristo que nos tornamos instru mentos da converso do Procnsul, pois a verdade que de ns mesmos nada valemos. Nunca esquecerei os acontecimentos de hoje tornou o ex-levita, admirado. E depois de uma pausa: Saulo, quando Ananias te batizou no chegou a sugerir a mudana do teu nome? No me lembrei disso. Pois suponho que, doravante, deves considerar tua vida como nova. Foste

208 iluminado pela graa do Mestre, tives te o teu Pentecostes, foste sagrado Aps tolo para os labores divinos da redeno. O ex-doutor da Lei no dissimulou a prpria admi rao e concluiu: muito significativo para mim que um chefe poltico seja atrado para Jesus, por nosso intermdio, mesm o porque, nossa tarefa conclama os gentios ao Sol divino do Evangelho de salvao. Intimamente, recordou os laos sublimes que o liga vam memria de Estevo, a generosa influncia do patrcio romano que o libertara dos trabalhos duros da escravido e, invocando a memria do mrtir, num apelo silencioso, falou comovido: Sei, Barnab, que muitos dos nossos companhei ros trocaram de nome quando se converteram ao amor de Jesus; quiseram assinalar desse modo sua separao dos enganos fatais do mundo. No qui s valer-me do recurso, de qualquer modo. Mas a transformao do governador, a luz da graa que nos acompanhou no curso dos acontecimentos de hoje, levam -me, igualmente, a procurar um motivo de perenes lembranas. Depois de longa pausa, dando a entender qua nto refletira para tomar aquela resoluo, falou: Razes ntimas, absolutamente respeitveis, obri gam-me a reconhecer, doravante, um benfeitor no chefe poltico desta ilha. Sem trocar formalmente meu nome passarei a assinar -me romana. Muito bem respondeu o companheiro , entre Saulo e Paulo nenhuma diferena existe, a no ser a do hbito de grafia ou de pronncia. A deciso ser uma formosa homenagem ao nosso primeiro triunfo mis sionrio junto dos gentios, ao mesmo tempo que consti tuir agradvel lembrana de um esprito to generoso. Nesse fato baseou-se a mudana de uma letra no nome do ex -discpulo de Gamaliel. Carter ntegro e enrgico, o rabino de Jerusalm, nem mesmo transfor mado em modesto tecelo, quis modificar, portas a d entro do Cristianismo, a sua fidelidade inata. Se servira a Moiss como Saulo, com o mesmo nome haveria de servir igualmente a Jesus -Cristo. Se errara e fora perverso, na primeira condio, aproveitaria a oportunidade dos Cus, corrigiria a existncia e seria um homem bom e justo na segunda. Nesse particular, no chegou a considerar qualquer sugesto dos amigos. Fora o primeiro perseguidor da instituio crist, verdugo inflexvel do proselitismo alvorecente, mas fazia questo de continuar como Saulo, para lembrar-se de todo o mal e envidar esforos para fazer todo o bem ao seu alcance. Mas, naquele instante, a lembrana de Estevo falava -lhe brandamente ao corao. Ele fora o seu maior exemplo para a marcha espiritual. Era o Jeziel bem -amado de Abigail. Para procur-lo, ambos se haviam prometido ir, sem vacilaes, fosse aonde fosse. Os dois irmos de Corinto estavam vivos, de tal modo, em sua alma sen svel, que no era possvel apagar na memria os mni mos fatos de sua vida. A mo de Jesus o encaminhara ao Procnsul, o libertador de Jeziel dos grilhes do cativeiro; o ex-escravo demandara Jerusalm para tor nar-se discpulo do Cristo! O ex-rabino sentia-se ditoso, por ter sido auxiliado pelas foras divinas, tornando-se por sua vez libertador de Srgio Pa ulo, escravizado ao sofrimento e s iluses perigosas do mundo. Era justo gravar na memria uma lembrana indelvel daquele que, vtima dele em Jerusalm, era agora irmo abenoado, o qual no conseguia esquecer nos mais fugazes instantes da vida e do seu

209 ministrio. Da por diante o convertido de Damasco, em me mria do inolvidvel pregador do Evangelho, que su cumbira a pedradas, passou a assinar -se Paulo, at ao fim de seus dias. A notcia da cura e da converso do Procnsul encheu Nea -Pafos de grande assombro. Os missionrios no mais tiveram descanso. Embora o protesto quase apagado dos israelitas, a comunidade cresceu extraordi nariamente. Integrado nos bens da saude, o chefe pro vincial forneceu o necessrio construo da igreja. O movimento era ext raordinrio. E os dois mensageiros do Evangelho no cessavam de render graas a Deus. O triunfo cercava-os de profunda considerao, quan do Paulo foi procurado por Barjesus que lhe solicitava uma palavra confidencial. O ex -rabino no hesitou. Era uma boa ocasio para provar ao velho israelita os seus propsitos generosos e sinceros. Recebeu -o, pois, com toda a afabilidade. Barjesus parecia tomado de grande acanhamento. Aps cumprimentar o missionrio, atencioso, exprimiu -se com certo embarao: Afinal, precisava desfazer o mal-entendido, no caso do Procnsul. Ningum, mais do que eu, desejava tanto a sade do enfermo, e, por conseguinte, ningum mais agradecido vossa interveno, libertando -o de enfermidade to dolorosa. Sou muito grato ao vosso parec er e regozijo-me com a vossa compreenso disse Paulo, com gentileza. Entretanto... O visitante vacilava se devia ou no expor seus objetivos mais ntimos. Atento s reticncias sem pre sumir-lhes a causa, o ex-rabino adiantou-se benvolo. Que desejais dizer? Com franqueza. Nada de ce rimnias! Acontece retrucou mais animado que venho afagando a idia de consultar-vos a respeito dos vossos dons espirituais. Penso que no haver maior tesouro para triunfar na vida... Paulo estava confundido, sem s aber que rumo tomaria a conversao. Mas, focando o ponto mais delicado da pretenso, Barjesus continuou: Quanto ganhais no vosso ministrio? Ganho a misericrdia de Deus disse o missionrio, compreendendo, ento, todo o alcance daquela vi sita inesperada , vivo do meu trabalho de tecelagem e no seria lcito mercadejar com o que pertence ao Pai que est nos cus. - quase incrvel! murmurou o mago arrega lando os olhos. Eu estava convicto de - que trazeis convosco certos talisms, que m e dispunha a comprar por qualquer preo. E enquanto o ex-rabino o contemplava cheio de co miserao pela sua ignorncia, o visitante prosseguiu: - Mas, ser crvel que faais semelhantes obras sem contribuio de sortilgios? O missionrio fixou-o mais atento e murmurou: S conheo um sortilgio eficiente. Qual ? interrogou o mago de olhar faiscante e cobioso. o da f em Deus com sacrifcio de ns mesmos. O velho israelita demonstrou no entender toda a significao daquelas

210 palavras, objetando: Sim, mas a vida tem suas necessidades urgentes. indispensvel prever e amealhar recursos. Paulo pensou um minuto e disse: De mim mesmo, nada tenho com que vos escla recer. Mas Deus tem sempre uma resposta para nossas preocupaes mais simples. Consu ltemos suas eternas verdades. Vejamos qual a mensagem destinada ao vosso corao. Ia abrir o Evangelho, conforme seu costume, quan do o visitante observou: Nada conheo desse livro. Para mim, portanto, no poder trazer advertncia alguma. O missionrio compreendeu a relutncia e acentuou: Que conheceis ento? Moiss e os Profetas. Tomou do rolo de pergaminhos onde se podia ler a Lei Mitiga e o deu ao velho malicioso, para que o abrisse em alguma sentena, ao acaso, segundo os hbitos da poca. No ent anto Barjesus, com evidente m -vontade, acrescentou: S leio os Profetas, de joelhos. Podeis ler como quiserdes, porque o ato de com preender o que nos interessa, antes de tudo. Assinalando suas presunes farisaicas, o charlato ajoelhou -se e abriu solenemente o texto, sob o olhar se reno e perquiridor do ex-rabino. O velho israelita fez-se plido. Esboou um gesto para se abstrair da leitura; mas Paulo percebeu o movimento sutil e, aproximando -se, falou com alguma veemncia: Leiamos a mensagem per manente dos emissrios de Deus. Tratava-se de um fragmento dos Provrbios, que Barjesus pronunciou em voz alta, com enorme desapon tamento: Duas coisas te pedi; no mas negues, antes que eu morra. Afasta de mim as vaidades e as mentiras. No me ds a pob reza, nem a riqueza. Concede-me apenas o alimento de que necessito, para no acontecer que, estando farto, eu te negue e pergunte: - Quem Jeov? ou que, estando pobre, me ponha a furtar e profane o nome de meu Deus. (1) O mago levantou-se atarantado, O prprio missionrio estava surpreso. Vistes, amigo? interrogou Paulo a palavra da verdade muito eloqente. Ser grande talism, na existncia, o sabermos viver com os nossos prprios recursos, sem exorbitar do necessrio ao nosso enrique cimento espiritual. Efetivamente respondeu o charlato este processo de consultas muito interessante. Vou meditar seriamente na experincia de hoje. Logo em seguida se despedia, depois de mastigar alguns monosslabos que mal disfaravam a perturbao que todo o empolgara. Impressionado, o tecelo consagrado ao Cristo ano tou as profundas exortaes, para consolidar o seu pro grama de atividades espirituais, isento de interesses inferiores. A misso permaneceu em Nea -Pafos ainda alguns dias, sobrecarregad a de muito trabalho. Joo Marcos colaborava com os recursos ao seu alcance; todavia, de vez em quando, Barnab surpreendia -o entristecido e queixoso.

211 No esperava encontrar to vultosa cota de trabalho. (1) Provrbios, captulo 30, versculos de 7 a 9 - Mas, assim melhor acentuava Paulo o servio do bem a muralha defensiva das tentaes. O rapaz conformava-se; contudo, sua contrariedade era evidente. Alm disso, fiel observador do judasmo, no obstan te a paixo pelo Evangelho, o filho de Maria Marcos sentia grandes escrpulos, com a largueza de vistas do tio e do missionrio, relativamente aos gentios. Desejava servir a Jesus, sim, de todo o corao, mas no podia distanciar o Mestre das tradies do bero. Enquanto as sementes lanadas em Chipre comeavam a germinar na terra dos coraes, os trabalhadores do Messias abandonavam Nea -Pafos, absorvidos em vastas esperanas. Depois de muito confabularem, Paulo e Barnab re solveram estender a misso aos povos da Panflia, com grande escnd alo para Joo Marcos, que se admirava de semelhante alvitre. Mas que fazermos com essa gente to estranha? Perguntou o rapaz contrariado. Sabemos, em Jerusalm, que esse pas povoado por criaturas supina mente ignorantes. E, ao demais, que a li existem ladres por toda parte. No entanto obtemperou Paulo, convicto , penso que devemos procurar a regio, justamente por isso. Para outros, uma viagem a Alexandria pode oferecer maior interesse; mas todos esses grandes centros esto cheios de mestres da palavra. Possuem sinagogas importantes, conhecimentos elevados, grandes expoentes de cincia e riqueza. Se no servem a Deus por m-vontade ou endurecimento de corao. A Panflia, ao contrrio, muito pobre, rudimentar e carecente de luz espi ritual. Antes de ensinar em Jerusalm, o Mestre preferiu manifestar -se em Cafarnaum e noutras aldeias quase annimas, da Galilia. Ante o argumento irretorquvel, Joo absteve -se de insistir. Dentro de poucos dias, singela embarcao deixa va-os em Atlia, onde Paulo e Barnab encontraram sin gular encanto nas paisagens que circundavam o Cestro. Nessa localidade muito pobre, pregaram a Boa Nova ao ar livre, com xito imenso. Observando no companheiro um trao superior, Barnab como que entregara a chefia do movimento ao ex-rabino, cuja palavra, ento, sabia despertar encantadores arrebatamentos, O povo simples acolheu a pregao de Paulo, com profundo inte resse. Ele falava de Jesus, como de um prncipe celestial, que visitara o mundo e fora esperar os sdi tos amados na esfera da glorificao espiritual. Via-se a ateno que os habitantes de Atlia dispensaram ao assunto. Alguns pediram cpias das lies do Evangelho, outros procuravam obsequiar os mensageiros do Mestre com o que possuam de melhor. Muito comovidos, recebiam as carinhosas ddivas dos novos amigos, que, quase sem pre, se constituam em pratos de po, laranjas ou peixe. A permanncia na localidade trouxera novos pro blemas. Era indispensvel alguma atividade culinria. Barnab, delicadamente, d esignou o sobrinho para

212 o mister, mas o rapaz no conseguia disfarar a contrariedade. Notando -lhe o constrangimento, Paulo adiantou -se, pressuroso: No nos impressionemos com os problemas na turais. Procuremos restringir, doravante, as necessida des e gostos alimentares. Comeremos apenas po, frutas, mel e peixe. Destarte, o trabalho de cozinha ficar sim plificado e reduzido preparao dos peixes assados, no que tenho grande prtica, desde o meu retiro l no Tauro. Que Joo no se amofine com o prob lema, pois justo que essa parte fique a meu cargo. No obstante a atitude generosa de Paulo, o rapaz continuou acabrunhado. Em breve a misso alugava um barco, largando -se para Perge. Nesta cidade, de regular importncia para a regio em que se localizav a, anunciaram o Evangelho com imensa dedicao. Na pequena sinagoga, encheram o sbado de grande movimento. Alguns judeus e nume rosos gentios na maioria gente pobre e simples, acolhe ram os missionrios, cheios de jbilo. As notcias do Cristo despertaram singular curiosidade e encantamento. O modesto pardieiro, alugado por Barnab, ficava reple to de criaturas ansiosas por obter cpia das anotaes de Levi. Paulo regozijava -se. Experimentava alegria in definvel ao contacto daqueles coraes humildes e si mples, que lhe davam ao esprito cansado de casustica a doce impresso de virgindade espiritual. Alguns indagavam da posio de Jesus na hierarquia dos deuses do paganismo; outros desejavam saber a razo por que haviam crucificado o Messias, sem considerao aos seus elevados ttulos, como Mensageiro do Eterno. A regio estava cheia de supersties e crendices. A cultura ju daica restringia-se ao ambiente fechado das sinagogas. A misso, no obstante consagrar seu maior esforo aos israelitas, pregando n o crculo dos que seguiam a Lei de Moiss, interessara as camadas mais obscuras do povo, em razo das curas e do convite amoroso ao Evangelho, movimento esse no qual os trabalhadores de Jesus pu nham todo o seu empenho. Plenamente satisfeitos, Paulo e Barn ab resolveram seguir dali mesmo para Antioquia de Pisdia. Informado a esse respeito, Joo Marcos no conseguiu sopitar os ntimos receios, por mais tempo, e perguntou: Supunha que no iramos alm da Panflia. Como, pois, chegar at Antioquia? No temos recursos para atravessar tamanhos precipcios. As florestas esto infestadas de bandidos, o rio encachoeirado no faculta o trnsito de barcas. E as noites? Como dormir? Essa viagem no se pode tentar sem animais e servos, coisa que no temos. Paulo refletiu um minuto e exclamou: Ora, Joo, quando trabalhamos para algum, de vemos faz-lo com amor. Julgo que anunciar o Cristo queles que no o conhecem, em vista de suas numerosas dificuldades naturais, representa uma glria para ns. O esprito de servio nunca atira a parte mais difcil para os outros. O Mestre no transferiu sua cruz aos companheiros. Em nosso caso, se tivssemos muitos escravos e cavalos, no seriam eles os carregadores das responsabilidades mais pesadas, no que se refere s ques tes propriamente materiais? O trabalho de Jesus, entretanto, to grande aos nossos olhos que devemos disputar aos outros qualquer parte de sua execuo, em benefcio prprio. O rapaz pareceu mais angustiado. A energia de Paulo era desconcertante. Mas no seria mais prudente continuou muito plido demandarmos

213 Alexandria e organizar pelo menos alguns recursos mais fceis? Enquanto Barnab acompanhava o dilogo com a serenidade que lhe era peculiar, o ex-rabino continuou: Ds demasiada importncia aos obstculos. J pensaste nas dificuldades que o Senhor certamente ven ceu para vir ter conosco? Ainda que pudesse atravessar livremente os abismos espirituais para chegar ao nosso crculo de perversidade e ignorncia, temos de considerar a muralha de lodo d e nossas viscerais misrias... E tu te espantas apenas com os palmos de caminho que nos separam da Pisdia? O jovem calou-se, evidentemente contrariado. A argumentao era forte demais, a seus olhos, e no lhe ensejava qualquer nova objeo. noite, Barnab, visivelmente preocupado, aproxi mou-se do companheiro, expondo-lhe as intenes do sobrinho. O rapaz resolvera regressar a Jerusalm, de qualquer modo. Paulo ouviu calmamente as explicaes, como quem no podia opor qualquer embargo deciso. No poderamos acompanh-lo, pelo menos, at algum ponto mais prximo do destino? perguntou o ex-levita de Chipre, como tio solcito. Destino? perguntou Paulo admirado. Mas j temos o nosso. Desde o primeiro entendimento, pla nejamos a excurso a Antioq uia. No posso impedir que faas companhia ao rapaz; por mim, contudo, no devo modificar o roteiro traado. Caso resolvas re gressar, seguirei sozinho. Julgo que as empresas de Jesus tm seu momento justo de atuao. preciso aproveit -lo. Se deixarmos a visita Pisdia para o ms prximo, talvez seja tarde. Barnab refletiu alguns minutos, retrucando con victamente: Tua observao incontestvel. No posso que brar os compromissos. Alm do mais, Joo est homem e poder voltar s. Tem o dinheiro indispensvel a esse fim, em virtude dos cuidados maternos. O dinheiro quando no bem aproveitado rematou Paulo tranqilamente sempre dissolve os laos e as responsabilidades mais santas. A conversao terminou, enquanto Barnab voltava a aconselhar o sobrinho, altamente impressionado. Da a dois dias, antes de tomar a barca que o levaria foz do Cestro, o filho de Maria Marcos despedia-se do ex-doutor de Jerusalm com um sorriso contrafeito. Paulo abraou-o sem alegria e falou em tom de se rena advertncia: Deus te abenoe e te proteja. No te esqueas de que a marcha para o Cristo feita igualmente por fileiras. Todos devemos chegar bem; entretanto, os que se desgarram tm de chegar bem por conta prpria. Sim disse o jovem envergonhado , procurarei trabalhar e servir a Deus, de toda a minha alma. Fazes bem e cumprirs teu dever assim proce dendo exclamou o exrabino convicto. Lembra sempre que David, enquanto esteve ocupado, foi fiel ao Todo Poderoso, mas, quando descansou, entregou -se ao adultrio; Salomo, durante os servios pesados da construo do Templo, foi puro na f, mas, quando chegou ao repouso, foi vencido pela devassido; Judas comeou bem e foi discpulo direto do Senhor, mas bastou a im presso da triunfal entrada do Mestre em Jerusalm para que cedesse traio e morte. Com tantos exem plos expostos aos nossos olhos, ser til no venhamos nunca a descansar.

214 O sobrinho de Barnab partiu, sinceramente tocado por essas palavras, que o seguiriam, de futuro, como apelo cons tante. Logo aps o incidente, os dois missionrios deman daram as estradas imprvias. Pela primeira vez, foram obrigados a pernoitar ao relento, no seio da Natureza. Vencendo precipcios, encontraram uma gruta rochosa na qual se ocultaram, para repousar o corpo mortificado e dorido. O segundo dia da marcha escoou-se-lhes com a coragem indmita de sempre. A alimentao constitua-se de alguns pes trazidos de Perge e frutas silvestres, colhidas ali e acol. Resolutos e bem -humorados, enfrentavam e venciam todos os bices. De quando em vez, era indispensvel ganhar a outra margem do rio, ao toparem barreiras intransponveis. Ei -los ento apalpando o lveo das torrentes, cautelosos, com longas varas verdes, ou desbravando os caminhos perigosos e ignorados. A solido lhes sugeria belos pensamentos. Sagrado otimismo extravasava dos menores conceitos. Ambos afagavam carinhosas lembranas do passado afetivo e esperanoso. Como homens experimentavam todas as necessidades humanas, mas era profundamente comovedora a f idelidade com que se entregavam ao Cristo, con fiando ao seu amor a realizao dos santificados desejos de uma vida mais alta. Na segunda noite acomodaram -se em pequena caverna, algo distante do trilho estreito, logo aps os derradeiros tons do crepsculo . Depois de frugalssima refeio, passaram a comentar animadamente os feitos da igreja de Jerusalm. Noite fechada e ainda suas vozes quebravam o grande silncio. Desdobrando os assuntos, passaram a falar das excelncias do Evangelho, exaltando a grandeza da misso de Jesus-Cristo. Se os homens soubessem... dizia Barnab fazendo comparaes. Todos se reuniriam em torno do Senhor e descan sariam rematava Paulo cheio de convico. Ele o Prncipe que reinar sobre todos. Ningum trouxe a este m undo riqueza maior. Ah! comentava o discpulo de Simo Pedro o tesouro de que foi mensageiro engrandecer a Terra para sempre. E assim prosseguiam, valendo -se de preciosas imagens da vida comum para simbolizar os bens eternos, quando singular moviment o lhes despertou ateno. Dois homens armados precipitaram -se sobre ambos, fraca luz de uma tocha acesa em resinas. A bolsa! gritou um dos malfeitores. Barnab empalideceu ligeiramente, mas Paulo estava sereno e impassvel. Entreguem o que tm ou morrem exclamou o outro bandido, alando o punhal. Olhando fixamente o companheiro, o ex -rabino ordenou: D-lhes o dinheiro que resta, Deus suprir nos sas necessidades de outro modo. Barnab esvaziou a bolsa que trazia entre as dobras da tnica , enquanto os malfeitores recolhiam, vidos, a pequena quantia. Reparando nos pergaminhos do Evangelho que os missionrios consultavam luz da tocha improvisada, um dos ladres interrogou desconfiado e irnico: Que documentos so esses? Falveis de um p rncipe opulento... Ouvimos referncias a um tesouro... Que significa tudo isso?

215 Com admirvel presena de esprito, Paulo explicou: Sim, de fato estes pergaminhos so o roteiro do imenso tesouro que nos trouxe o Cristo Jesus, que h de reinar sobre os prncipes da Terra. Um dos bandidos, grandemente interessado, exami nou o rolo das anotaes de Levi. Quem encontrar esse tesouro prosseguia Paulo, resoluto , nunca mais sentir necessidades. Os ladres guardaram o Evangelho cuidadosamente. Agradecei a Deus no vos tirarmos a vida disse um deles. E apagando a tocha bruxuleante, desapareceram na escurido da noite. Quando se viram a ss, Barnab no conseguiu dissimular o assombro. E agora? perguntou com voz trmula. A misso continua bem glosou Paulo cheio de bom nimo , no contvamos com a excelente opor tunidade de transmitir a Boa Nova aos ladres. O discpulo de Pedro, admirando -se de tamanha serenidade, voltou a dizer: Mas, levaram-nos, tambm, os derradeiros pes de cevada, bem co mo as capas... Haver sempre alguma fruta na estrada esclarecia Paulo, decidido e, quanto s coberturas, no tenhamos maior cuidado, pois no nos faltar o musgo das rvores. E, desejoso de tranqilizar o companheiro, acres centava: De fato, no temos mais dinheiro, mas julgo no ser difcil conseguir trabalho com os tapeceiros de Antioquia de Pisdia. Alm disso, a regio est muito distante dos grandes centros e posso levar certas novi dades aos colegas do ofcio. Esta circunstncia ser van tajosa para ns. Depois de tecerem esperanas novas, dormiram ao relento, sonhando com as alegrias do Reino de Deus. No dia seguinte, Barnab continuava preocupado. Interpelado pelo companheiro, confessou compungido: Estou resignado com a carncia absoluta de recursos materiais, mas no posso esquecer que nos sub trairam tambm as anotaes evanglicas que possuamos. Como recomear nossa tarefa? Se temos de cor grande parte dos ensinamentos, no poderemos conferir todas as expresses... Paulo, todavia, fez um gesto significativo e, desa botoando a tnica, retirou alguma coisa que guardava junto do corao. Enganas-te, Barnab disse com um sorriso otimista , tenho aqui o Evangelho que me recorda a bondade de Gamaliel. Foi um presente de Simo Pedro ao meu velho mentor, que, por sua vez, mo deu pouco antes de morrer. O missionrio de Chipre apertou nas mos o tesouro do Cristo. O jbilo voltou a iluminar-lhe o corao. Poderiam dispensar todo o conforto do mundo, mas a palavra de Jesus era imprescindvel . Vencendo obstculos de toda sorte, chegaram a Antioquia fundamente abatidos. Paulo, principalmente, a determinados momentos da noite, sentia-se cansado e febril. Barnab tinha freqentes acessos de tosse. O primeiro contacto com a natureza hostil acarretara aos dois mensageiros do Evangelho fortes desequilbrios orgnicos. No obstante a precria sade, o tecelo de Tarso procurou informar -se, logo na manh da chegada, sobre as tendas de artefatos de couro existentes na cidade.

216 Antioquia de Pisdia cont ava grande nmero de is raelitas. Seu movimento comercial era mais que regular, As vias pblicas ostentavam lojas bem sortidas e pequenas indstrias variadas. Confiando na Providncia Divina, alugaram um quar to muito simples, e, enquanto Barnab repousav a da fadiga extrema, Paulo procurou uma das tendas indicadas por um negociante de frutas. Um judeu de bom aspecto, cercado de trs auxilia res, entre numerosas prateleiras com sandlias, tapetes e outras utilidades numerosas, atinentes sua profisso, dirigia extensa banca de servio. Ciente do seu nome, dado o interesse de sua indagao junto ao comerciante referido, o ex -doutor de Jerusalm chamou pelo senhor Ibraim, sendo atendido com enorme curiosidade. Amigo explicou Paulo, sem rodeios , sou vosso colega de ofcio e, premido por necessidades urgen tes, venho solicitar-vos o imenso obsquio de admitir-me nas atividades da vossa tenda. Tenho de fazer longa viagem e, no possuindo recurso algum, apelo para vossa generosidade, esperando favorvel acolhimento. O tapeceiro contemplava-o com simpatia, mas, um tanto desconfiado. Espantava-se e agradava-se, simultaneamente, da sua franqueza e desembarao. Depois de refletir algum tempo, respondeu algo vagamente: Nosso trabalho muito escasso e, para us ar de sinceridade, no disponho de capital para remunerar a muitos empregados. Nem todos compram sandlias; os arreamentos de tropa ficam espera das caravanas que somente passam de tempos a tempos; poucos tapetes ven demos, e se no fossem os tecidos de couro para tendas improvisadas, suponho que no teramos o necessrio para manter o negcio. Como vedes, no seria fcil arranjar-vos trabalho. Entretanto tornou o ex-rabino, comovido com a sinceridade do interlocutor , ouso insistir no pedido. Ser t o-s por alguns dias... Alm do mais, ficaria satisfeito em trabalhar a troco de po e teto, para mim e um companheiro enfermo. O bondoso Ibraim sensibilizou -se com aquela confisso. Depois de uma pausa longa, em que o tapeceiro de Antioquia ainda hesita va entre o sim e o no, Paulo rematou: To grande a minha necessidade que insisto convosco, em nome de Deus. Entrai disse o negociante, vencido pela argu mentao. Embora doente, o emissrio do Cristo atirou -se ao trabalho com af. Um velho tear foi instalado apressadamente, junto banca cheia de facas, martelos e peas de couro. Paulo entrou a trabalhar, tendo um olhar amigo e uma boa palavra para cada companheiro. Longe de se impor pelos conhecimentos superiores que possua, observava o sistema de trabalho dos auxiliares de Ibraim e sugeria novas providncias favorveis ao servio, com bondade, sem afetao. Comovido pelas suas declaraes sinceras, o dono da casa mandou a refeio a Barnab, enquanto o ex -rabino vencia galhardamente as prim eiras dificuldades, experimentando o jbilo de um grande triunfo. Naquela noite, junto do companheiro de lutas, ele vou a Jesus a prece do mais entranhado agradecimento. Ambos comentaram a nova situao. Tudo ia bem, mas era necessrio pensar no dinheiro i ndispensvel, com que atender

217 ao aluguel do quarto. Edificado na exemplificao do amigo, agora era Barnab que procurava confort-lo: No importa, Jesus levar em conta a nossa boa -vontade, no nos deixar ao desamparo. No dia seguinte, quando Paulo reg ressou da oficina, teve de esperar o companheiro, com alguma ansiedade. O mensageiro de Ibram, que levara a refeio de Barnab, no o havia encontrado. Aps alguma inquietao, o ex rabino abriu-lhe a porta com inexcedvel surpresa. O discpulo de Pedro parecia extremamente abatido, mas profunda alegria lhe transbordava do olhar. Explicou que tambm ele conseguira trabalho remunerador. Em pregara-se com um oleiro necessitado de operrios para aproveitar o bom tempo. Abraaram se comovidos. Se houvessem a lcanado o domnio do mundo, com a for tuna fcil, no experimentariam tanto jbilo. Pequena frao de servio honesto lhes bastava ao corao iluminado por Jesus-Cristo. No primeiro sbado de permanncia em Antioquia, os arautos do Evangelho dirigiram-se sinagoga local. Ibraim, satisfeitssimo com a cooperao do novo em pregado, dera-lhe duas tnicas usadas, que Paulo e Barnab envergaram com alegria. Toda a populao temente a Deus comprimia -se no recinto. Sentaram -se os dois no local reservado aos visitantes ou desconhecidos. Terminado o estudo e comentrios da Lei e dos Profetas, o diretor dos servios religiosos perguntou-lhes, em voz alta, se desejariam dizer algumas palavras aos presentes. De pronto, Paulo levantou -se e aceitou o convite. Dir igiu-se modesta tribuna em atitude nobre e comeou a discorrer sobre a Lei, tomado de eloqncia sublime. O auditrio, no afeito a raciocnios to altos, seguia -lhe a palavra fluente como se houvera encontrado um profeta autntico, a espalhar maravilhas. Os israelitas no cabiam em si de contentes. Quem era aquele homem de quem se poderia orgulhar o prprio Templo de Jeru salm? Em dado momento, contudo, as palavras do orador passaram a ser quase incompreensveis para todos. Seu verbo sublime anunciava u m Messias que j viera ao mundo. Alguns judeus aguaram os ouvidos. Tratava -se do Cristo Jesus, por intermdio de quem as criaturas deveriam esperar a graa e a verdade da salvao. O ex doutor observou que numerosas fisionomias mostra vam-se contrariadas, mas a maioria escutava-o com indefinvel vibrao de simpatia. A relao dos feitos de Jesus, sua exemplificao divina, a morte na cruz, arran cavam lgrimas do auditrio. O prprio chefe da sinagoga estava profundamente surpreendido... Terminada a longa orao, o novo missionrio foi abraado por grande nmero de assistentes. Ibraim, que acabava de conhec -lo sob novo aspecto, cumprimentou-o radiante. Eustquio, o oleiro que dera trabalho a Bar nab, aproximou-se para as saudaes, altamente sensi bilizado. Os descontentes, no entanto, no faltaram. O xito de Paulo contrariou o esprito fariseu da assemblia. No dia imediato, Antioquia de Pisdia estava em polgada pelo assunto. A tenda de Ibraim e a olaria de Eustquio foram locais de grandes discusses e entendimentos. Paulo falou, ento, das curas que se poderiam fazer em nome do Mestre. Uma velha tia do seu patro foi curada de enfermidade pertinaz, com a simples imposio das mos e as preces ao Cristo. Dois filhinhos do

218 oleiro restabeleceram-se com a interveno de Barnab. Os dois emissrios do Evangelho ganharam logo muito conceito. A gente simples vinha solicitar -lhes oraes, cpias dos ensinos de Jesus, enquanto muitos enfermos se restabeleciam. Se o bem estava crescendo, a animosi dade contra eles tambm crescia, da parte dos mais altamente colocados na cidade. Iniciou -se o movimento contrrio ao Cristo. No obstante a continuidade das pregaes de Paulo, aumentava, entre os israelitas pode rosos, a perseguio, o apodo e a ironia. Os mensageiros da Boa Nova, entretanto, no desanimaram. Conforta dos pelos mais sinceros, fundaram a igreja na casa de Ibraim. Quando tudo ia bem, eis que o ex-rabino, ainda em conseqncia das vicissitudes experimentadas na travessia dos pntanos da Panflia, cai gravemente enfermo, preocupando a todos os irmos. Durante um ms, esteve sob a influncia maligna de uma febre devoradora. Barnab e os novos amigos foram inexcedveis em cuidados. Explorando o incidente, os inimigos do Evangelho puseram -se em campo, ironizando a situao. Havia mais de trs meses que os dois anunciavam o novo Reino, reformavam as noes religiosas do povo, curavam as molstias mais pertinazes e, por que motivo o poderoso pregador no se curava a si mesmo? Fervilhavam, assim, os ditos mord azes e os conceitos deprimentes. Os confrades, entretanto, foram de uma dedicao sem limites. Paulo foi tratado com extremos de ternura, no lar de Ibraim, como se houvesse encontrado um novo lar. Aps a convalescena, o desassombrado tecelo vol tou mais alvissareiro pregao das verdades novas. Observando-lhe a coragem, os elementos judaicos, ralados de despeito, tramaram sua expulso sem qual quer condescendncia. Por vrios meses o ex-doutor de Jerusalm lutou contra os golpes do farisasmo domi nante na cidade, mantendo-se superior a calnias e insul tos. Mas, quando revelava seu poder de resoluo e firmeza de nimo, eis que os israelitas descontentes ameaam Ibraim e Eustquio com a supresso de regalias e bani mento. Os dois antigos habitantes de Antioquia de Pisdia eram acusados como partidrios da revoluo e da desor dem. Altamente comovidos, receberam a notificao de que somente a retirada de Paulo e Barnab poderia sal v-los do crcere e da flagelao. Os missionrios de Jesus consideram a penosa situao dos amigos e resolvem partir. Ibraim tem os olhos rasos de lgrimas. Eustquio no consegue esconder o abatimento. Ante as interrogaes de Barnab, o ex -rabino expe o plano das atividades futuras. Demandariam Icnio. Pregariam ali as verdades de Deus. O discpulo de Simo Pedro aprova sem hesitar. Reunindo os irmos em noite memorvel para quantos lhe viveram as pro fundas emoes, os mensageiros da Boa Nova se despe dem. Por mais de oito meses haviam ensinado o Evangelho. Afrontaram zom barias e apodos, haviam conhecido provaes bem amargas. Seus labores estavam sendo premiados pelo mundo com o banimento, como se eles fossem criminosos comuns, mas a igreja do Cristo estava fundada. Paulo falou nisso, quase com orgulho, no obstante as l grimas que lhe rolavam dos olhos. Os novos discpulos do Mestre no deveriam estranhar as incompreenses do mundo, mesmo porque, o prprio Salvador no escapara cruz da ignomnia, acrescentando que a palavra cristo significava seguidor do Cristo. Para descobrir e conhecer as sublimidades do Reino de

219 Deus era preciso trabalhar e sofrer sem descanso. A assemblia afetuosa, por sua vez, acolheu as exor taes, lavada em lgrimas. Na manh imediata, munidos de uma carta de reco mendao de Eustquio e carregando vasta proviso de pequeninas lembranas dos companheiros de f, puseram-se a caminho, intrpidos e felizes. O percurso excedente a cem quilmetros foi difcil e doloroso, mas os pioneiros no se detiveram na con siderao de qualquer obstculo. Chegados cidade, apresentaram -se ao amigo de Eustquio, de nome Onesforo. Recebidos com generosa hospitalidade, no sbado imediato, antes mesmo de fixar-se no trabalho profissional, Paulo foi expor os objeti vos de sua passagem pela regio. A estria na si nagoga provocou animadas discusses, O elemento poltico da cidade constitua -se de judeus ricos e instrudos na Lei de Moiss; contudo, os gentios representavam, em grande nmero, a classe mdia. Estes ltimos receberam a pala vra de Paulo com profundo in teresse, mas os primeiros desfecharam grande reao logo de incio. Houve tumul tos. Os orgulhosos filhos de Israel no podiam tolerar um Salvador que se entregara, sem resistncia, cruz dos ladres. A palavra do Apstolo, entretanto, alcanara to grand e favor pblico que os gentios de Icnio ofere ceram-lhe um vasto salo para que lhes fosse ministrado o ensinamento evanglico, todas as tardes. Queriam no tcias do novo Messias, interessavam se pelos seus menores feitos e por suas mximas mais simples. O ex-rabino aceitou o encargo, cheio de gratido e simpatia. Diaria mente, terminada a tarefa comum, compacta multido de iconienses aglomerava -se ansiosa por lhe ouvir o verbo vibrante. Dominando a administrao, os judeus no tardaram em reagir, mas foi intil a tentativa de inti midar o pregador com as mais fortes ameaas. Ele continuou pregando intrpida, desassombradamente. Ones foro, a seu turno, dava-lhe mo forte e, dentro em pouco, fundava -se a igreja em sua prpria casa. Os israelitas mantinham viva a idia da expulso dos missionrios, quando um incidente ocorreu em auxlio deles. que uma jovem noiva, ouvindo ocasionalmente as pregaes do Apstolo dos gentios, diariamente penetrava no salo em busca de novos ensinamentos. Enlevada com as pro messas do Cristo e sentindo extrema paixo pela figura empolgante do orador, fanatizara -se lamentavelmente, esquecendo os deveres que a prendiam ao noivo e ternura maternal. Tecla, que assim se chamava, no mais atendia aos laos sacrossantos que deveria honrar no ambiente domstico. Abandonou o trabalho diuturno para esperar o crepsculo, com ansiedade. Teclia, sua me, e Tamris, o noivo, acompanham o caso com desa gradvel surpresa. Atribuam a Paulo semelhante desequilbrio. O ex-doutor, por sua vez, estranhava a atitude da jovem, que, diariamente, insinuava -se com perguntas, olhares e momices singulares. Certa vez, quando se dispunha a voltar para casa de Onesforo, em companhia de Barnab, a moa lhe pediu uma palavra em particular. Ante suas perguntas atenciosas, Tecla corava, ga guejando: Eu... eu... Dize, filha murmurou o Apstolo um tanto preocupado , deves considerar-te em presena de um pai.

220 Senhor conseguiu dizer ofegante , no sei por qu, tenho recebido grande impresso com a v ossa palavra. O que tenho ensinado esclareceu Paulo no meu; vem de Jesus, que nos deseja todo o bem. De qualquer modo, porm disse ela com mais timidez , amo-vos muito!... Paulo assustou-se. No contava com essa decla rao. A expresso amo-vos muito no era articulada em tom de fraternidade pura, mas com laivos de particularismo que o Apstolo percebeu sobremaneira im pressionado. Depois de meditar muito na situao impre vista, respondeu convicto: Filha, os que se amam em esprito, un em-se em Cristo para a eternidade das emoes mais santas; mas, quem sabe est amando a carne que vai morrer? Tenho necessidade da vossa afeio exclamou a jovem, de olhar lacrimoso. Sim esclareceu o ex-rabino , mas os dois temos necessidade da afeio do Cristo. Somente ampa rados nele poderemos experimentar algum nimo em nossas fraquezas. No poderei esquecer-vos soluou a moa, despertando-lhe compaixo. Paulo ficou pensativo. Recordou a mocidade. Lem brou os sonhos que tecera ao lado de Abigail. Num minuto, seu esprito devassou um mundo de suaves e angustiosas reminiscncias; e como se voltasse de um misterioso pas de sombras, exclamou como se falasse consigo mesmo: Sim, o amor santo, mas a paixo venenosa. Moiss recomendou que amssemos a Deus acima de tudo; e o Mestre acrescentou que nos amssemos uns aos outros, em todas as circunstncias da vida... E fixando os olhos, agora muito brilhantes, na jovem que chorava, exclamou quase acrimonioso: No te apaixones por um homem feito de lodo e de pecado, e que se destina a morrer!... Tecla ainda no voltara a si da prpria surpresa, quando o noivo desolado penetrou no recinto deserto. Tamris faz as primeiras objees em grandes brados, ao passo que o mensageiro da Boa Nova lhe ouve a s reprimendas com grande serenidade. A noiva replica mal -humorada. Reafirma sua simpatia por Paulo, expe francamente as intenes mais ntimas, O rapaz escan daliza-se, O Apstolo espera pacientemente que o noivo o interrogue. E, quando convocado a justificar-se, explica em tom fraternal: Amigo, no te acabrunhes nem te exaltes, em face dos sucessos que se originam de profundas incom preenses. Tua noiva est simplesmente enferma. Estamos anunciando o Cristo, mas o Salvador tem os seus inimigos ocultos em toda parte, como a luz tem por inimiga a treva permanente. Mas a luz vence a treva de qualquer natureza. Iniciamos o labor missionrio nesta cidade, sem grandes obstculos. Os judeus nos ridicularizam e, todavia, nada encontraram em nossos atos que just ifique a perseguio declarada. Os gentios nos abraam com amor. Nosso esforo desenvolve -se pacificamente e nada nos induz ao desnimo. Os adversrios invisveis, da verdade e do bem, certo se lembraram de influenciar esta pobre criana, para faz -la instrumento perturbador de nossa tarefa. possvel que no me compreendas de pronto; no entanto, a realidade no outra.

221 Tamris, contudo, deixando entrever que padecia da mesma influncia perniciosa, bradou enraivecido: Sois um feiticeiro imundo! Esta qu e a verdade. Mistificador do povo simplrio e rude, no passais de reles sedutor de moas impressionveis. Insultais uma viva e um homem honesto, qual sou, insinuando -vos no esprito frgil de uma rf de pai. Espumava de clera. Paulo ouviu -lhe as diatribes, com grande presena de esprito. Quando o moo cansou de esbravejar, o Apstolo tomou o manto, fez um gesto de despedida e acentuou: Quando somos sinceros, estamos em repouso invulnervel; mas cada um aceita a verdade como pode. Pensa, pois, e en tende como puderes. E abandonou o recinto para ir ter com Barnab. Os parentes de Tecla, porm, no descansaram em face do que consideravam um ultraje. Na mesma noite, valendo -se do pretexto, as autoridades judaicas de Icmo ordenaram a priso do emissrio da Boa Nova. A fileira dos descontentes afluiu porta de Onesforo, vociferando improprios. Apesar da interferncia dos amigos, Paulo foi arrastado ao crcere, onde sofreu o suplcio dos trinta e nove aoites. Acusado como sedutor e inimigo das tradie s da famlia, ao demais blasfemo e revolucionrio, foi indispensvel muita dedicao dos confrades recm-convertidos para restituir -lhe a liberdade. Depois de cinco dias de priso com severos castigos, Barnab o recebeu exultante de alegria. O caso de Tecla revestira propores de grande escndalo, mas o Apstolo, na primeira noite de liberdade, reuniu a igreja domstica, fundada com Onesforo, e esclareceu a situao, para conhecimento de todos. Barnab considerou impossvel ali ficarem por mais tempo. Novo atrito com as autoridades poderia prejudi car-lhes a tarefa. Paulo, entretanto, mostrava -se bastante resoluto. Se preciso, voltaria a pregar o Evan gelho na via pblica, revelando a verdade aos gentios, j que os filhos de Israel se comp raziam nos desvios clamorosos. Chamado a opinar, Onesforo ponderou a situao da pobre moa, transformada em objeto da ironia po pular. Tecla era noiva e rf de pai. Tamris havia criado a lenda de que Paulo no passava de poderoso feiticeiro. Se, na qualidade de noiva, ela fosse encontrada novamente junto do Apstolo, mandava a tradio que fosse condenada fogueira. Ciente das supersties regionais, o ex -rabino no hesitou um minuto. Deixaria Icnio, no dia imediato. No que capitulasse diante do inim igo invisvel, mas porque a igreja estava fundada e no era justo cooperar no martrio moral de uma criana. A deciso do Apstolo mereceu aprovao geral. Assentaram -se as bases para a continuao do apren dizado evanglico. Onesiforo e os demais irmos assumiram o compromisso de velar pelas sementes recebidas como ddiva celestial. No curso das conversaes, Barnab estava pensativo. Para onde iriam? No seria justo pensar na volta? As dificuldades avultavam dia a dia e a sade de ambos, desde a interna o nas margens do Cestro, era muito inconstante, O discpulo de Pedro, contudo, conhecendo o nimo e o esprito de resoluo

222 do companheiro, esperou pacientemente que o assunto aflorasse espontnea e naturalmente. Em socorro dos seus cuidados, um dos amig os presentes interrogou Paulo com vivacidade. Quando pretendem partir? Amanh respondeu o Apstolo. Mas, no ser melhor repousar alguns dias? Tendes as mos inchadas e o rosto ferido pelos aoites. O ex-doutor sorriu e falou prazenteiro: O servio de Jesus e no nosso. Se cuidarmos muito de ns mesmos, nesse captulo de sofrimentos, no daremos conta do recado; e se paralisarmos a marcha nos lances difceis, ficaremos com os tropeos e no com o Cristo. Seus argumentos pitorescos e concludentes espalhavam uma atmosfera de bom-humor. Voltareis a Antioquia? perguntou Onesforo com ateno. Barnab aguou os ouvidos para conhecer detalha damente a resposta, enquanto o companheiro retrucava: Certo que no: Antioquia j recebeu a Boa Nova da r edeno. E a Licania? Olhando agora para o ex -levita de Chipre, como a solicitar a sua aprovao, acentuava: Marcharemos para a frente. No ests de acor do, Barnab? Os povos da regio precisam do Evangelho. Se estamos to satisfeitos com as notcias do Cristo, por que neg-las aos que necessitam do batismo da ver dade e da nova f?... O companheiro fez um sinal afirmativo e concordou, resignado: Sem dvida. Iremos para a frente; Jesus nos auxiliar. E os presentes passaram a comentar a posio de Lis tra, bem como os costumes interessantes da sua gente simples. Onesforo tinha l uma irm viva, por nome Lide. Daria uma carta de recomendao aos missionrios. Seriam hspedes de sua irm, durante o tempo que precisassem. Os dois pregoeiros do Evangelho rejubilaram-se. Principalmente Barnab no cabia em si de contenta mento, afastando a idia triste de ficarem completamente isolados. No dia seguinte, sob comovidos adeuses, os missio nrios tomavam a estrada que os conduziria ao novo campo de lutas. Aps viagem penosssima, chegaram pequena cida de, num crepsculo pardacento. Estavam exaustos. A irm de Onesforo, no entanto, foi prdiga em gentilezas. Velha viva de um grego abastado, Lide morava em companhia de sua filha Eunice, igualmente viva, e de seu neto Timteo, cuja inteligncia e genero sos sentimentos de menino constituam o maior encanto das duas senhoras. Os mensageiros da Boa Nova foram recebidos nesse lar com inequvocas provas de simpatia. O inexcedvel carinho dessa famlia foi um bl samo confortador para ambos. Conforme seu hbito, Paulo referiu -se na primeira oportunidade ao desejo imenso de trabalhar, durante o tempo de sua permann cia em Listra, de modo a no se tornar passvel de male dicncia ou crtica, mas a dona da casa ops-se terminantemente. Seriam seus hspedes. Bastava a recomendao de Onesforo para que ficassem tranqilos. Alm

223 disso, explicava: Listra era uma cidade muito pobre, possuia apenas duas tendas humildes, onde nunca se faziam tapetes. Paulo estava muito sensibilizado com o acolhimento carinhoso. Na mesma noite da chegada, observou a ternura com que Timteo, tendo pouco mais de treze anos, tomava os pergaminhos da Lei de Moiss e os Escritos Sagrados dos Profetas. Deixou o Apstolo que as duas senhoras come ntassem as revelaes em companhia do mesmo, at que fosse chamado a intervir. Quando tal se deu, aproveitou o ensejo para fazer a primeira apresentao do Cristo ao corao enlevado dos ouvintes. To logo comeou a falar, observou a profunda impresso das duas mulheres, cujos olhos brilha vam enternecidos; mas o pequeno Timteo ouvia -o com tais demonstraes de interesse que, muitas vezes, lhe acariciou a fronte pensativa. Os parentes de Onesforo receberam a Boa Nova com jbilos infinitos. No dia imediato no se falou de outra coisa. O rapaz fazia interrogaes de toda espcie. O Apstolo, porm, atendia -o com alegria e interesse fraternais. Durante trs dias os missionrios entregaram -se a caridoso descanso das energias fsicas. Paulo aproveitou a oca sio para conversar largamente com Timteo, junto do grande curral onde as cabras se recolhiam. Somente no sbado, procuraram tomar contacto mais ntimo com a populao. Listra estava cheia das mais estranhas lendas e crendices. As famlias judaicas eram m uito raras e o povo simplrio aceitava como verdades todos os smbolos mitolgicos. A cidade no possuia sina goga, mas um pequeno templo consagrado a Jpiter, que os camponeses aceitavam como o pai absoluto dos deuses do Olimpo. Havia um culto organizado. As reunies efetuavam-se periodicamente, os sacrifcios eram numerosos. Numa praa nua movimentava -se. O mercado parco, pela manh. Paulo compreendeu que no encontraria melhor local para o primeiro contacto direto com o povo. De cima de uma tribuna impr ovisada de pedras superpostaS, comeou a pregao em voz forte e comove dora. Os populares aglomeraram -se de sbito. Alguns surgiam das casas pacficas, para verificar o motivo do compacto ajuntamento. Ningum se lembrou das aquisies de carne, de frutas , de verduras. Todos queriam ouvir o desconhecido forasteiro. O Apstolo falou, primeiramente, das profecias que haviam anunciado a vinda do Nazareno e, em seguida. passou a relatar os feitos de Jesus entre os homens. Pintou a paisagem da Galilia com as c ores mais brilhantes do seu gnio descritivo, falou da humildade e da abne gao do Messias. Quando se referia s curas prodigiosas que o Cristo realizara, notou que um pequeno grupo de assistentes lhe dirigiam chufas. Inflamado de fervor na sua parentica, Paulo recordou o dia em que vira Estevo curar uma jovem muda, em nome do Senhor. Crente de que o Mestre no o desampararia, passeou o olhar pela turba numerosa. A distncia de alguns metros enxergou um mendigo miservel, que se arrastava penosamente. Impressionado com o discurso evan glico, o aleijado de Listra aproximou -se. bracejando no solo e, sentando -se com dificuldade, fixou os olhos no pre gador que o observava sumamente comovido. Renovando os valores da sua f, Paulo contemplou -o com energia e falou com autoridade: Amigo, em nome de Jesus, levanta -te!

224 O msero, olhos fixos no Apstolo, levantou -se com fcilidade, enquanto a multido dava gritos, surpreen dida. Alguns recuaram aterrados. Outros procuraram o vulto de Paulo e o de Barnab, conte mplando-os, deslumbrados e satisfeitos. O aleijado comeou a saltar de alegria. Conhecido na cidade, de longa data, a cura prodigiosa no deixava a menor dvida. Muitas pessoas se ajoelharam. Outras correram aos quatro cantos de Listra para anunciar que o povo havia recebido a visita dos deuses. A praa encheu-se em poucos minutos. Todos queriam ver o mendigo reinte grado nos seus movimentos livres. Espalhou -se o sucesso, rapidamente. Barnab e Paulo eram Jpiter e Mercrio descidos do Olimpo. Os Apstolos , jubilosos com a ddiva de Jesus, mas, profundamente surpreendidos com a atitude dos licanios, perceberam logo o mal -entendido. Em meio do respeito geral, Paulo subiu de novo tribuna improvisada, explicando que ele e o com panheiro eram simples criaturas mortais, realando a misericrdia do Cristo, que se dignara ratificar a promessa do Evangelho, naquele minuto inesquecvel. Debal de, porm, multiplicava os seus esclarecimentos. Todos lhe ouviam a palavra genuflexos, em atitude esttica. Foi a que um velho sacerdote, paramentado segundo os hbitos da poca, surgiu inesperadamente conduzindo dois bois engrinaldados de flores, com ademanes e mesu ras solenes. Em voz alta, o ministro de Jpiter convida o povo ao cerimonial do sacrifcio aos deuses vivos. Paulo percebe o movimento popular e, descendo ao centro da praa, grita com toda fora dos pulmes, abrindo a tnica na altura do peito: No cometais sacrilgios!... no somos deu ses... Vede!... somos simples criaturas de carne!. Seguido de perto por Barnab, arrebata das mos do velho sacerdote a delicada trana de couro que prendia os animais, soltando os dois touros pacficos, que se puseram a devorar as verdes coroas. O ministro de Jpiter quis protestar, calando -se em seguida, muito desapontado. E entre os mais extrava gantes comentrios, os missionrios bateram em retirada, ansiosos por um local de orao, onde pudessem elevar a Jesus seus votos de alegria e reconhecimento. Grande triunfo! disse Barnab quase orgu lhoso. As ddivas do Cristo foram numerosas, o Senhor lembra -se de ns!... Paulo ficou pensativo e redargiu: Quando recebemos muitos favores, precisamos pensar nos muitos testemunhos. Penso que experimen taremos grandes provaes. Alis, no devemos esquecer que a vitria da entrada do Mestre em Jerusalm precedeu os suplcios da cruz. O companheiro, considerando o elevado sentido da quelas afirmaes, entrou a meditar em profundo silncio. Lide e a filha estavam radiantes. A cura do alei jado conferia aos mensageiros da Boa Nova singular situao de evidncia. Paulo valeu -se da oportunidade para fundar o primeiro ncleo do Cristianismo na pe quena cidade. As providncias iniciais foram tomadas na residncia da generosa viva, que ps disposio dos missionrios todos os recursos ao seu alcance. Tal como em Nea-Pafos, estabeleceram num case bre muito humilde a sede das atividades de informaes e de auxlio. Em lugar de Joo Marcos, era o pequeno Timteo quem auxiliava em todos os misteres. Numero sas pessoas copiavam o Evangelho, durante o dia, en quanto os enfermos acorriam de toda parte, carecidos de imediata assistncia.

225 No obstante tal xito, crescia igualmente a animo sidade de uns tantos, contra a nova doutrina. Os poucos judeus de Listra deliberaram consultar as a utoridades de Icnio, relativamente aos dois desco nhecidos. E foi isso o bastante para que se turvassem os horizontes. Os comissionrios regressaram com um acervo de notcias ingratas. O caso de Tecla era pintado a cores negras. Paulo e Barnab eram acusados de blasfemos, feiticeiros, ladres e sedutores de mulheres honestas. Paulo, principalmente, era apresentado como revolucionrio temvel, O assunto, em Listra, foi dis cutido intra muros, Os administradores da cidade convidaram o sacerdote de Jpiter a entrar na campanha contra os embusteiros e, com a mesma facilidade com que haviam acreditado na sua condio de deuses, passaram todos a atribuir aos pregadores as maiores perverses. Combinaram -se providncias criminosas. Des de a chegada dos dois desconhecidos, que falavam em nome de um novo profeta, Listra vivia sobressaltada por idias diferentes. Era preciso coibir os abusos. A palavra de Paulo era audaciosa e requeria corretivo eficaz. Finalmente, deliberaram que o fogoso pregador fosse apedrejado na primeira ocasio que falasse em pblico. Ignorando o que se tramava, o Apstolo dos gentios, deixando Barnab acamado por excesso de trabalho, fez -se acompanhar do pequeno Timteo, no sbado imediato, ao entardecer, foi at praa pblica onde, mais u ma vez, anunciou as verdades e promessas do Evangelho do Reino. O logradouro apresentava movimento invulgar. O pregador notou a presena de muitas fisionomias sus peitas e absolutamente desconhecidas. Todos lhe acompanhavam os mnimos gestos com evidente curiosidade. Com a mxima serenidade, subiu tribuna e come ou a falar das glrias eternas que o Senhor Jesus havia trazido Humanidade sofredora. No entanto, mal havia iniciado o sermo evanglico, quando, aos gritos furiosos dos mais exaltados, comea ram a chover pedras em barda. Paulo recordou subitamente a figura inesquecvel de Estevo. Certo, o Mestre lhe reservara o mesmo gnero de morte, para que se redimisse do mal infligido ao mrtir da igreja de Jerusalm. Os pequenos e duros granizos caam-lhe nos ps, no peito, na fronte. Sentiu o sangue a escorrer -lhe da cabea ferida e ajoelhou -se, sem uma queixa, rogando a Jesus que o fortalecesse no angustioso transe. Nos primeiros momentos, Timteo, aterrado, ps -se a gritar, suplicando socorro; mas um homem de braos atlticos aproxima -se cauto e murmura-lhe no ouvido: Cala-te se queres ser til!... s tu, Gaio? exclamou o pequeno de olhos lacrimosos, experimentando certo conforto em reconhecer um rosto amigo no pandemnio em que se via. Sim disse o outro baixinho , aqui estou para socorrer o Apstolo. No posso esquecer que ele curou minha me. E olhando o movimento da turba criminosa, acres centou: No temos tempo a perder. No tardar que o levem ao monturo. Se tal se der, procura seguir-nos com um pouco de gua. Se o missionrio no sucumbir, prestars os primeiros socorros, at que eu consiga pre venir tua me!... Separaram-se imediatamente. Ralado de aflio, o rapaz viu o pregador de joelhos, olhos fitos no cu, num transporte inesquec vel. Filetes de sangue

226 desciam-lhe da fronte fraturada. Em dado momento, a cabea pendeu e o corpo tombou desamparado. A multido parecia tomada de assombro. Prevalecendo -se da situao em que no se observavam diretrizes prvias, Gaio insinuou -se. Aproximou-se do Apstolo inerme, fez um gesto significativo para o povo e bradou: O feiticeiro est morto!... Sua figura gigantesca despertara as simpatias da turba inconsciente. Estrugiram aplausos. Os que haviam promovido o nefando atentado desapareceram. Ga io compreendeu que ningum ousava assumir a responsabilidade individual. Em estranhas vibraes, bradavam os mais perversos: Fora das portas.. fora das portas!... Feiticei ro ao monturo!... Feiticeiro ao montu...u...ro!... O amigo de Paulo, disfarando a comiserao com gestos de ironia, falou multido satisfeita: Levarei os despojos do bruxo! A turba fez um alarido ensurdecedor e Gaio pro curou arrastar o missionrio com a cautela possvel. Atravessaram vielas extensas, em gritos, at que, atin gindo um local deserto, um tanto distante dos muros de Listra, deixaram Paulo semimorto, na montureira do lixo. O latago inclinou-se, como a verificar a morte do apedrejado, e observando, cuidadosamente, que ainda vivia, gritou: Deixemo-lo aos ces, que se incumbiro do resto! preciso celebrar o feito com algum vinho!... E seguindo o lder daquela tarde, a multido bateu em retirada, enquanto Timteo se aproximava do local, valendo -se das sombras da noite que comeava a fechar-se. Correndo a um poo, no m uito distante, e que se destinava serventia pblica, o pequeno encheu o gorro impermevel, de gua pura, prestando os primeiros socor ros ao ferido. Banhado em lgrimas, notou que Paulo respirava com dificuldade, como se houvesse mergulhado em profundo desmaio, O jovem listrense assentou -se ao seu lado, banhou-lhe a testa ferida com extremos de carinho. Mais alguns minutos e o Apstolo voltava a si para examinar a situao. Timteo o informou de tudo. Muito compungido, Paulo agradeceu a Deus, pois reconhecia que somente a misericrdia do Altssimo poderia ter operado o milagre, por seqestr-lo aos propsitos criminosos da turba inconsciente. Decorridas duas horas, trs vultos silenciosos apro ximavam-se. Muito aflito, Barnab deixara o leito, no obstante o estado febril, para acompanhar Lide e Eunice, que, avisadas por Gaio, acorriam com os primeiros socorros. Todos renderam graas a Jesus, enquanto Paulo tomava pequena dose de vinho reconfortador. Organi zao espiritual poderosa, apesar das sevcias fsicas, o tecelo de Tarso levantou -se e regressou a casa com os amigos, levemente amparado por Barnab, que lhe oferecera o brao amigo. O resto da noite passou -se em conversaes carinho sas. Os dois emissrios da Boa Nova temiam agresso do povo s generosas senhoras que os haviam hospedado e socorrido. Era preciso partir, para evitar maiores incmodos e complicaes. Em vo a palavra de Lide se fez ouvir, procurando dissuadir os pregoeiros do Cristo; debalde Timteo beijou as mos de Paulo e lhe pediu que no partisse. Receosos de mais tristes conseqncias, depois de coordenarem as

227 instrues necessrias igreja nascente, transpuse ram as portas da cidade ao amanhecer, em direo a Derbe, que ficava algo distante. Depois de penosa caminhada, at ingiram o novo setor de trabalho, onde haveriam de estagiar mais de um ano. Embora entregues ao trabalho manual, com que ganhavam o po da vida, os dois companheiros precisaram de seis meses para restabelecer a sade comprometida. Como tecelo e oleiro annimos, Paulo e Barnab deixaram -se ficar em Derbe longo tempo, sem despertar a curiosidade pblica. S depois de refeitos dos abalos sofridos, recomearam a Boa Nova do Reino de Jesus. Visitando os arredores, provocaram grande interesse da gente sim ples, pelo Evangelho da redeno. Pequenas comunidades crists foram fundadas em ambiente de muitas alegrias. Aps muito tempo de labor, resolveram regressar ao ncleo original do seu esforo. Vencendo etapas difceis, visitaram e encorajaram todos os irmos escalonados nas diversas regies da Licania, Pisdia e Panflia. De Perge desceram a Atlia, de onde embarcaram com destino a Selucia e dali ganharam Antioquia. Ambos haviam experimentado a dificuldade dos ser vios mais rudes. Muita vez se viram perplexos com os problemas intrincados da empresa: em troca da dedicao fraternal, haviam recebido remoques, aoites e acusaes prfidas; contudo, atravs do abatimento fsico e dos gilvazes, irradiavam ondas invisveis de intenso jbilo espiritual. que, entr e os espinhos da estrada escabrosa, os dois companheiros desassombrados manti nham ereta a cruz divina e consoladora, espalhando a mancheias as sementes benditas do Evangelho de Redeno.

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5 Lutas pelo Evangelho


O regresso de Paulo e Barnab foi assinala do em Antoquia com imenso regozijo. A comunidade fraternal admirou, profundamente comovida, o feito dos irmos que haviam levado a regies to pobres, e distantes, as sementes divinas da verdade e do amor. Por muitas noites consecutivas, os recm -chegados apresentaram o relatrio verbal de suas atividades, sem omitir um detalhe. A igreja antioquense vibrou de alegria e rendeu graas ao Cu. Os dois dedicados missionrios haviam voltado em uma fase de grandes dificuldades para a instituio. Ambos perceber am-nas, contristados. As contendas de Jerusalm estendiam -se a toda a comunidade de Andio quia; as lutas da circunciso estavam acesas. Os pr prios chefes mais eminentes estavam divididos pelas afirmativas dogmticas. To alto grau atingiram os dis crimes, que as vozes do Esprito Santo no mais se manifestavam. Manahen, cujos esforos na igreja eram indispensveis, mantinha -se a distncia, em vista das discusses estreis e venenosas. Os irmos achavam -se extremamente confusos. Uns eram partidrios da cir cunciso obrigatria, outros se batiam pela independncia irrestrita do Evangelho. Eminentemente preocupado, o pregador tarsense observou as polmicas furiosas, a respeito de alimentos puros e impuros. Tentando estabelecer a harmonia geral em torno dos e nsinamentos do Divino Mestre, Paulo tomava inutilmente a palavra, explicando que o Evangelho era livre e que a circunciso era, to -somente, uma caracterstica convencional da intolerncia judaica. No obstante sua autoridade inconteste, que se aureolava de prestgio perante a comunidade inteira, em vista dos grandes valores espirituais conquistados na misso, os desentendimentoS persistiam. Alguns elementos chegados de Jerusalm complica ram ainda mais a situao. Os menos rigorosos falavam da autoridade absoluta dos Apstolos galileus. Comentava-se, sorrelfa, que a palavra de Paulo e Barnab, por muito inspirada que fosse nas lies do Evangelho, no era bastantemente autorizada para falar em nome de Jesus. A igreja de Antioquia oscilava numa posio d e imensa perplexidade. Perdera o sentido de unidade que a caracterizava, dos primrdios. Cada qual doutrinava do ponto de vista pessoal. Os gentios eram tratados com zombarias; organizavam-se movimentos a favor da circunciso. Fortemente impressionados com a situao, Paulo e Barnab combinam um recurso extremo. Deliberam convidar Simo Pedro para uma visita pessoal instituio de Antioquia. Conhecendo-lhe o esprito liberto de preconceitos religiosos, os dois companheiros endeream -lhe longa missiva, explicando que os trabalhos do Evangelho precisavam dos seus bons ofcios, insis tindo pela sua atuao prestigiosa. O portador entregou a carta, cuidadosamente, e, com grande surpresa para os cristos antioquenos, o ex -pescador de Cafarnaum chegou cidade , evidenciando grande alegria, em razo do perodo de repouso fsico que se lhe deparava naquela excurso. Paulo e Barnab no cabiam em si de contentes. Acompanhando Simo, viera Joo Marcos que no aban donara, de todo, as atividades evanglicas. O

229 grupo viveu lindas horas de confidncias ntimas, a propsito das viagens missionrias, relatadas inteligentemente pelo ex -rabino, e relativamente aos fatos que se desenrolavam em Jerusalm, desde a morte do filho de Zebedeu, contados por Simo Pedro, com sin gular colorido. Depois de bem informado da situao religiosa em Antioquia, o ex pescador acrescentava: Em Jerusalm, nossas lutas so as mesmas. De um lado a igreja cheia de necessitados, todos os dias; de outro as perseguies sem trguas. No centro de todas as atividades, permanece Tiago com as mais rs pidas exigncias. s vezes, sou tentado a lutar para restabelecer a liberdade dos princpios do Mestre; mas, como proceder? Quando a tempestade religiosa ameaa destruir o patrimnio que conseguimos ofe recer aos aflitos do mundo, o farisasmo esbarra na observncia rigorosa do companheiro e obrigado a paralisar a ao criminosa, encetada desde muito tempo. Se tra balhar por suprimir-lhe a influncia, estarei precipi tando a instituio de Jerusalm no abismo da destruio pelas tormentas polticas da grande cidade. E o pro grama do Cristo? e os necessitados? seria justo preju dicarmos os mais desfavorecidos por causa de um ponto de vista pessoal? E ante a ateno profunda de Paulo e Barnab, o bondoso c ompanheiro continuava: Sabemos que Jesus no deixou uma soluo di reta ao problema dos incircuncisos, mas ensinou que no ser pela carne que atingiremos o Reino, e sim pelo raciocnio e pelo corao. Conhecendo, porm, a atuao do Evangelho na alma popular, o farisasmo autoritrio no nos perde de vista e tudo envida por exterminar a rvore do Evangelho, que vem desabrochando entre os simples e os pacficos. indispensvel, pois, todo o cuidado de nossa parte, a fim de no causarmos pre juzos, de qualquer natureza, planta divina. Os companheiros faziam largos gestos de aprovao. Revelando sua imensa capacidade para nortear uma idia e congraar os numerosos proslitos em divergncia, Simo Pedro tinha uma palavra adequada para cada situao, um esclarecimento justo para o problema mais singelo. A comunidade antioquiana regozijava -se. Os gentios no ocultavam o jbilo que lhes ia nalma. O gene roso Apstolo a todos visitava pessoalmente, sem distino ou preferncia. Antepunha sempre um bom sorris o s apreenses dos amigos que receavam a alimentao impura e costumava perguntar onde estavam as substncias que no fossem abenoadas por Deus. Paulo acompanhava -lhe os passos sem dissimular ntima satis fao. Num louvvel esforo de congraamento, o Apstolo dos gentios fazia questo de lev-lo a todos os lugares onde houvesse irmos perturbados pelas idias da circunciso obrigatria. Estabeleceu -se, rapidamente, notvel movimento de confiana e uniformidade de opi nio. Todos os confrades exultavam de contentamento. Eis, porm, que chegam de Jerusalm trs emiss rios de Tiago. Trazem cartas para Simo, que os recebe com muitas demonstraes de estima. Da por diante, modifica-se o ambiente. O ex-pescador de Cafarnaum, to dado simplicidade e independncia em Cristo Jesus, retrai -se imediatamente. No mais atende aos convites dos incircuncisos. As festividades ntimas e carinhosas, organizadas em sua honra, j no contam com a sua presena alegre e amiga. Na igreja, modificou as mnimas atitude s. Sempre em

230 companhia dos mensageiros de Jerusalm, que nunca o deixavam, parecia austero e triste, jamais se referindo liberdade que o Evangelho outorgara conscincia humana. Paulo observou a transformao, tomado de pro fundo desgosto. Para o seu esprito habituado, de modo irrestrito, liberdade de opinio, o fato era chocante e doloroso. Agravara-o a circunstncia de partir justa mente de um crente como Simo, altamente categorizado e respeitvel em todos os sentidos. Como interpretar aquele procedimento em completo desacordo com o que se esperava? Ponderando a grandeza da sua tarefa junto dos gentios, a menor pergunta dos amigos, nesse particular, deixava-o confuso. Na sua paixo pelas atitudes francas, no era dos trabalhadores que conseguem es perar. E aps duas semanas de expectao ansiosa, dese joso de proporcionar uma satisfao aos numerosos elementos incircuncisos de Antioquia, convidado a falar na tribuna para os companheiros, comeou por exaltar a emancipao religiosa do mundo, desde a vinda de Jesus-Cristo. Passou em revista as generosas demonstraes que o Mestre dera aos publicanos e aos pecadores. Pedro ouvia -o, assombrado com tanta erudio e recurso de hermenutica para ensinar aos ouvintes os princpios mais difceis, Os mensageiros de Tiago estavam igualmente surpreendidos, a assemblia ouvia o orador atentamente. Em dado instante, o tecelo de Tarso olhou fixa -mente para o Apstolo galileu e exclamou: Irmos, defendendo o nosso sentimento de uni ficao em Jesus, no posso disfarar nosso desgosto em face dos ltimos acontecimentos. Quero referir-me atitude do nosso hspede muito amado, Simo Pedro, a quem deveramos chamar mestre, se esse ttulo no coubesse de fato e de direito ao nosso Salvador. (1) A surpresa foi grande e o espanto geral. O Aps tolo de Jerusalm tambm estava surpreso, mas parecia muito calmo. Os emissrios de Tiago revelavam profundo mal-estar. Barnab estava lvido. E Paulo prosseguia sobranceiro: Simo tem personificado para ns um exemplo vivo. O Mestre no-lo deixou como rocha de f imortal. No seu corao generoso temos depositado as mais vastas esperanas. Como interpretar seu procedimento, afastan do-se dos irmos incircuncisos, desde a chegada dos mensageiros de Jerusalm? Antes disso, compa recia aos nossos seres ntimos, comia do po de nossas mesas. Se assim procuro esclarecer a questo, abertamente, no pelo desejo de escandalizar a quem quer que seja, mas porque s acredito num Evangelho livre de todos os preconceitos errneos do mund o, considerando que a palavra do Cristo no est algemada aos interesses inferiores do sacerdcio, de qualquer natureza. (1) As observaes de Paulo na Epstola aos Glatas (captulo 2, versculos 11 e 14) referem -se a um fato anterior reunio dos dis cpulos. (Nota de Emmanuel) O ambiente carregara-se de nervosismo. Os gentios de Antioquia fitavam o orador, enternecidos e gratos. Os simpatizantes do farisasmo, ao contrrio, no escondiam seu rancor, em face daquela coragem quase audaciosa. Nesse instante, de olhos inflamados por sen timentos indefinveis, Barnab tomou a

231 palavra, enquanto o orador fazia uma pausa, e considerou: Paulo, sou dos que lamentam tua atitude neste passo. Com que direito poders atacar a vida pura do continuador de Crist o Jesus? Isso, inquiria-o ele em tom altamente comovedor, com a voz embargada de lgrimas. Paulo e Pedro eram os seus melhores e mais caros amigos. Longe de se impressionar com a pergunta, o orador respondeu com a mesma franqueza: Temos, sim, um direito: o de viver com a verdade, o de abominar a hipocrisia, e, o que mais sagrado o de salvar o nome de Simo das arremetidas farisaicas, cujas sinuosidades conheo, por constiturem o bratro escuro de onde pude sair para as claridades do Evangelho da re deno. A palestra do ex-rabino continuou rude e franca. De quando em quando, Barnab surgia com um aparte, tornando a contenda mais remida. Entretanto, em todo o curso da discusso, a figura de Pedro era a mais impressionante pela augusta sere nidade do semblante tranqilo. Naqueles rpidos instantes, o Apstolo galileu con siderou a sublimidade da sua tarefa no campo de batalha espiritual, pelas vitrias do Evangelho. De um lado estava Tiago, cumprindo elevada misso junto do judasmo; de suas atitudes conservadoras surgiam incidentes felizes para a manuteno da igreja de Jerusalm, erguida como um ponto inicial para a cristianizao do mundo; de outro lado estava a figura poderosa de Paulo, o amigo desassombrado dos gentios, na execuo de uma ta refa sublime; de seus atos hericos, derivava toda uma torrente de iluminao para os povos idlatras. Qual o maior a seus olhos de companheiro que convivera com o Mestre e dele recebera as mais altas lies? Naquela hora, o ex -pescador rogou a Jesus lhe concede sse a inspirao necessria para a fiel observncia dos seus deveres. Sentiu o espinho da misso cravado em pleno peito, impossibilitado de se justificar com a s intencionalidade de seus atos, a menos que provocasse maior escndalo para a instituio crist, que mal alvorecia no mundo. De olhos midos, enquanto Paulo e Barnab se debatiam, teve a impresso de ver novamente o Senhor, no dia do Calvrio. Ningum o compreendera. Nem mesmo os discpulos amados. Em seguida, pareceu v -lo expirante na cruz do martrio. Uma fora oculta conduzia -o a ponderar o madeiro com ateno. A cruz do Cristo parecia-lhe, agora, um smbolo de perfeito equilbrio. Uma linha horizontal e uma linha vertical, justa postas, formavam figuras absolutamente retas. Sim, o instrument o do suplcio enviava-lhe uma silenciosa men sagem. Era preciso ser justo, sem parcialidade ou falsa inclinao, O Mestre amara a todos, indistintamente. Repartira os bens eternos com todas as criaturas. Ao seu olhar compassivo e magnnimo, gentios e judeu s eram irmos. Experimentava, agora, singular acuidade para examinar conscienciosamente as circunstncias. Devia amar a Tiago pelo seu cuidado generoso com os israelitas, bem como a Paulo de Tarso pela sua dedicao extraordinria a todos quantos no conheciam a idia do Deus justo. O ex-pescador de Cafarnaum notou que a maioria da assemblia lhe dirigia curiosos olhares. Os compa nheiros de Jerusalm deixavam perceber clera ntima, na extrema palidez do rosto. Todos pareciam convoc -lo discusso. Barnab tinha os olhos vermelhos de chorar e Paulo parecia cada vez mais franco, verberando a hipocrisia com a sua lgica fulminante. O Apstolo preferiria o silncio, de modo a no perturbar a f ardente de quantos se arrebanhavam na igreja sob as luzes do Eva ngelho; mediu a extenso da sua

232 responsabilidade naquele minuto inesquecvel. Encolerizar -se seria negar os valores do Cristo e perder suas obras; inclinar -se para Tiago seria a parcialidade; dar absoluta razo aos argumentos de Paulo, no seria justo. Procurou arregimentar na mente os ensinamentos do Mestre e lembrou a inolvidvel sentena: o que desejasse ser o maior, fosse o servo de todos. Esse preceito proporcionou-lhe imenso consolo e grande fora espiritual. A polmica ia cada vez mais ardida. Extremavam-se os partidos. A assemblia estava repleta de cochichos abafados. Era natural prever uma franca exploso. Simo Pedro levantou-se. A fisionomia estava se rena, mas os olhos estavam orvalhados de lgrimas que no chegavam a correr. Valendo-se de uma pausa mais longa, ergueu a VOZ que logo apaziguou o tumulto: Irmos! disse nobremente muito tenho errado neste mundo. No segredo para ningum que cheguei a negar o Mestre no instante mais doloroso do Evangelho. Tenho medido a misericrdia do Senhor pela profundidade do abismo de minhas fraquezas. Se errei entre os irmos muito amados de Antioquia, peo perdo de minhas faltas. Submeto -me ao vosso julgamento e rogo a todos que se submetam ao julgamento do Altssimo. A estupefao foi geral. C ompreendendo o efeito, o ex -pescador concluiu a justificativa, dizendo: Reconhecida a extenso das minhas necessida des espirituais e recomendando-me s vossas preces, passemos, irmos, aos comentrios do Evangelho de hoje. A assistncia estava assombrad a com o desfecho imprevisto. Esperava -se que Simo Pedro fizesse um longo discurso em represlia. Ningum conseguia recobrar-se da surpresa. O Evangelho deveria ser comentado pelo Apstolo galileu, mediante combinao prvia, mas o ex -pescador, antes de sentar-se de novo, exclamou muito sereno: Peo ao nosso irmo Paulo de Tarso o obsquio de consultar e comentar as anotaes de Levi. No obstante o constrangimento natural, o ex -rabino considerou o elevado alcance daquele pedido, renovou num pic e todos os sentimentos extremistas do corao ardente e, num formoso improviso, falou da leitura dos pergaminhos da Boa Nova. A atitude ponderada de Simo Pedro salvara a igreja nascente. Considerando os esforos de Paulo e de Tiago, no seu justo valor, ev itara o escndalo e o tumulto no recinto do santurio. custa de sua abnegao fraternal, o incidente passou quase inapercebido na histria da cristandade primitiva, e nem mesmo a refern cia leve de Paulo na epstola aos Glatas, a despeito da forma rgida, expressional do tempo, pode dar idia do perigo iminente de escndalo que pairou sobre a institui o crist, naquele dia memorvel. A reunio terminou sem novos atritos. Simo apro ximou-se de Paulo e felicitou-o pela beleza e eloqncia do discurso. Fez questo de voltar ao incidente para vers-lo com referncias amistosas. O problema do gen tilismo, dizia ele, merecia, de fato, muito interesse. Como deserdar das luzes do Cristo o que havia nascido dis tante das comunidades judaicas, se o prprio Mes tre afirmara que os discpulos

233 chegariam do Ocidente e do Oriente? A palestra suave e generosa reaproximou Paulo e Barnab, enquanto o ex pescador discorria intencionalmente, acalmando os nimos. O ex-doutor da Lei continuou a defender sua tese com argume ntao slida. Constrangido a princpio, em face da benevolncia do galileu expandiu se naturalmente, readquirindo a serenidade ntima. O problema era complexo. Transportar o Evangelho para o judasmo no seria asfixiar -lhe as possibilidades divinas? perguntava Paulo, firmando seu ponto de vista. Mas, e o esforo milenrio dos judeus? interrogava Pedro, advertindo que, a seu ver, se Jesus afirmara sua misso como o exato cumprimento da Lei, no era possvel afastar-se a nova da antiga revelao. Proc eder de outro modo seria arrancar do tronco vigoroso o galho verde jante, destinado a frutescer. Examinando aqueles argumentos ponderosos, Paulo de Tarso lembrou, ento, que seria razovel promover em Jerusalm uma assemblia dos correligionrios mais dedicados, para ventilar o assunto com maior ampli tude. Os resultados, a seu ver, seriam benficos, por apresentarem uma norma justa de ao, sem margem a sofismas to de gosto e hbito farisaicos. Como algum que se sentisse muito alegre por en contrar a chave de um problema difcil, Simo Pedro anuiu de bom grado proposta, assegurando interessar-se para que a reunio se fizesse quanto antes. ntimamente, considerou que seria tima oportunidade para os discpulos de Antioquia observarem as dificuldades cre scentes em Jerusalm. noite, todos os irmos compareceram igreja para as despedidas de Simo e para as preces habituais. Pedro orou com santificado fervor e a comunidade sentiu-se envolvida em benficas vibraes de paz. O incidente a todos deixara ta l ou qual perplexidade, mas, as atitudes prudentes e afveis do pescador conseguiram manter a coeso geral em torno do Evangelho, para continuao das tarefas santificantes. Depois de observar a plena reconciliao de Paulo e Barnab, Simo Pedro regressou a Jerusalm com os mensageiros de Tiago. Em Antioquia, a situao continuou instvel. As dis cusses estreis prosseguiam acesas. A influncia judaizante combatia a gentilidade e os cristos livres opunham resistncia formal ao convencionalismo preconc eituoso. O ex-rabino, entretanto, no descansava. Convocou reu nies, nas quais esclareceu as finalidades da assemblia que Simo lhes prometera em Jerusalm, na primeira oportunidade. Combatente ativo, multiplicou as energias prprias na sustentao da independncia do Cristianis mo e prometeu publicamente que traria cartas da igreja dos Apstolos galileus, que garantissem a posio dos gentios na doutrina consoladora de Jesus, alijando -se as imposies absurdas, no caso da circunciso. Suas providncias e promessas acendiam novas lutas. Os observadores rigorosos dos preceitos antigos duvida vam de semelhantes concesses por parte de Jerusalm. Paulo no desanimou. ntimamente, idealizava sua chegada igreja dos Apstolos, passava em revista, na imaginao superexcitada, toda a argumentao poderosa a empregar, e via -se vencedor na questo que se deli neava a seus olhos como de essencial importncia para o futuro do Evangelho. Procuraria mostrar a elevada capacidade dos gentios para o servio de Jesus. Contaria os xitos obtidos na longa excurso de mais de quatro anos, atravs

234 das regies pobres e quase desconhecidas, onde a gentilidade havia recebido as notcias do Mestre com intenso jbilo e compreenso muito mais elevada que a dos seus irmos de raa. Al argando os projetos generosos, deliberou levar em sua companhia o jovem Tito, que, embora oriundo das fileiras pags e no obstante contar vinte anos incompletos, representava na igreja de Antioquia uma das mais lcidas inteligncias a servio do Senhor. Desde a vinda de Tarso, Tito afei oara-se-lhe como um irmo generoso. Notando -lhe a ndole laboriosa, Paulo ensinara -lhe o ofcio de tapeceiro e fora ele o seu substituto na tenda humilde, por todo o tempo que durou a primeira misso. O rapaz seria um expoente do poder renovador do Evangelho. Certamente, quando falasse na reunio, surpreenderia os mais doutos com os seus argumentos de alto teor exegtico. Acariciando esperanas, Paulo de Tarso tomou todas as providncias para que o xito de seus planos no falhasse. Ao fim de quatro meses, um emissrio de Jerusalm trazia a esperada notificao de Pedro, referente assem blia. Coadjuvado pela operosidade de Barnab, o ex-rabino acelerou as providncias indispensveis. Na vs pera de partir, subiu tribuna e renovou a promessa das concesses esperadas pelo gentilismo, insensvel ao sorriso irnico que alguns israelitas disfaravam cautelosamente. Na manh imediata, a pequena caravana partiu. Compunham -na Paulo e Barnab, Tito e mais dois irmos, que os ac ompanhavam em carter de auxiliares. Fizeram uma viagem vagarosa, escalando em todas as aldeias, para as pregaes da Boa Nova, disseminando curas e consolaes. Depois de muitos dias, chegaram a Jerusalm, onde foram recebidos por Simo, com inexcedvel c ontentamento. Em companhia de Joo, o generoso Apstolo ofereceu-lhes fraternal acolhida. Ficaram todos no de partamento em que se localizavam numerosos necessita dos e doentes. Paulo e Barnab examinaram as modifica es introduzidas na casa. Outros pavilhes, embora humildes, estendiam -se alm, cobrindo no pequena rea. Os servios aumentaram explicava Simo, bondosamente ; os enfermos, que nos batem s portas, multiplicam -se todos os dias. Foi preciso construir novas dependncias. A fileira de catres parecia no ter fim. Aleijados e velhinhos distraam -se ao sol, entre as rvores amigas do quintal. Paulo estava admirado com a amplitude das obras. Da a pouco, Tiago e outros companheiros vinham sau dar os irmos da instituio antioquense. O ex-rabino fixou o Apstolo que chefiava as pretenses do judasmo. O filho de Alfeu aparecia-lhe, agora, radicalmente trans formado. Suas feies eram de um mestre de Israel, com todas as caractersticas indefinveis dos hbitos farisaicos. No sorria. Os olhos deixavam perceber uma presuno de superioridade que raiava pela indiferena. Seus gestos eram medidos como os de um sacerdote do Templo, nos atos cerimoniais. O tecelo de Tarso tirou suas ilaes ntimas e esperou a noite em que se inicia riam as discusses preparatrias. claridade de algumas tochas, sentavam -se em torno de extensa mesa diversas personagens que Paulo no conhecia. Eram novos cooperadores da igreja de Jerusalm, explicava Pedro, com bondade. O ex rabino e Barnab no tiveram boa im presso, primeira vista. Os

235 desconhecidos assemelha vam-se a figuras do Sindrio, na sua posio hierrquica e convencional. Chegados ao recinto, o convertido de Damasco expe rimentou sua primeira decepo. Observando que os representantes de Antioquia se f aziam acompanhar por um jovem, Tiago adiantou -se e perguntou: Irmos, justo saibamos quem o rapaz que trazeis a este cenculo discreto. Nossa preocupao fundamentada nos preceitos da tradio que manda examinar a procedncia da juventude, a fim d e que os servios de Deus no sejam perturbados. Este o nosso valoroso colaborador de Antioquia explicou Paulo, entre orgulhoso e satisfeito , chama-se Tito e representa uma de nossas grandes esperanas na seara de Jesus-Cristo. O Apstolo fixou-o sem surpresa e tornou a per guntar: filho do povo eleito? descendente de gentios afirmou o ex-rabino, quase com altivez. Circuncidado? interrogou o filho de Alfeu cio samente. No. Este no, de Paulo, foi dito com tal ou qual enfado. As e xigncias de Tiago enervavam-no. Ouvindo a negativa, o Apstolo galileu esclareceu em tom firme: Penso, ento, que no ser justo admiti -lo na assemblia, visto no ter ainda cumprido todos os pre ceitos. Apelamos para Simo Pedro disse Paulo, convicto. Tito representante de nossa comunidade. O ex-pescador de Cafarnaum estava lvido. Colocado entre os dois grandes representantes, do judasmo e da gentilidade, tinha que decidir crestamento o impasse inesperado. Como sua interveno direta demoras se alguns minutos, o tecelo tarsense continuou: Alis, a reunio dever resolver estas questes palpitantes, a fim de que se estabeleam os direitos leg timos dos gentios. Simo, porm, conhecendo ambos os contendores, deu -se pressa em opinar, exclamando em tom conciliador: Sim, o assunto ser objeto de nosso atencioso exame na assemblia. E dirigindo intencionalmente o olhar ao ex -rabino, prosseguia explicando: Apelas para mim e aceito o recurso; no entanto, devemos estu dar a objeo de Tiago mais detidamente. Trata-se de um chefe dedicado desta casa e no seria justo desprezar-lhe os prstimos. De fato, o conselho discutir esses casos, mas isso significa que o assunto ainda no est resolvido. Proponho, ento, que o irmo Tito seja cir cuncidado amanh, para que participe dos debates com a inspirao superior que lhe conheo. E to -s com essa providncia os horizontes ficaro necessariamente aclarados, para tranqilidade de todos os discpulos do Evangelho. A sutileza do argumento removeu os empecilhos. Se no agradou a Paulo, satisfez a maioria e, regres sando o jovem de Antioquia para o interior da casa, a assemblia comeou pelas discusses preliminares. O ex -rabino estava taciturno e abatido. A atitude de Tiago, os novos elementos estranho s ao Evangelho, que teriam de votar na reunio, o gesto conciliador de Simo Pedro, desgostavam-no profundamente. Aquela imposio no caso de Tito

236 figurava-se-lhe um crime. Tinha mpetos de regressar a Antioquia, acusar de hipcritas e sepulcros caiados os irmos judaizantes. Mas, as cartas de emancipao que havia prometido aos companheiros da gentilidade? No seria mais conveniente recalcar seus melindres feridos por amor aos irmos de ideal? No seria mais justo aguardar deliberaes definitivas e hu milhar-se? A lembrana de que os amigos contavam com as suas promessas acalmou -o. Fundamente desapontado, o convertido de Damasco acompanhou atento os primeiros debates. As questes iniciais davam idia das gran des modificaes que procuravam introduzir no Evangelho do Mestre. Um dos irmos presentes chegava a ponderar que os gentios deviam ser considerados como o gado do povo de Deus: brbaros que importava submeter fora, a fim de serem empregados nos trabalhos mais pesados dos escolhidos. Outro indagava se os pagos eram semelhantes aos outros homens convertidos a Moi ss ou a Jesus. Um velho de feies rgidas chegava ao despautrio de afianar que o homem s vingava completar -se depois de circunciso. margem da gen tilidade, outros temas fteis vi nham balha. Houve quem lembrasse que a assemblia devia regular os de veres concernentes aos alimentos impuros, bem como sobre o processo mais adequado abluo das mos. Tiago argumentava e discorria como profundo conhecedor de todos os preceitos. Ped ro ouvia, com grande serenidade. Nunca respondia quando a tese assumia o carter de conversao, e aguardava momento oportuno para manifestar -se. Somente tomou atitude mais enr gica, quando um dos componentes do conselho pediu para que o Evangelho de Jesus fosse incorporado ao livro dos profetas, ficando subordinado Lei de Moiss para todos os efeitos. Foi a primeira vez que Paulo de Tarso notou o ex-pescador intransigente e quase rude, explicando o absurdo de semelhante sugesto. Os trabalhos foram paralisados alta noite, em fase de pura preparao. Tiago recolheu os pergaminhos com anotaes, orou de joelhos e a assemblia dispersou-se para nova reunio no dia imediato. Simo procurou a companhia de Paulo e Barnab, para dirigir -se aos aposentos de repouso. O tecelo de Tarso estava consternado. A circunci so de Tito surgia-lhe como derrota dos seus princpios intransigentes. No se conformava, fazendo sentir ao ex-pescador a extenso de suas contrariedades. Mas que vem a ser to pequena concesso interrogava o Apstolo de Cafarnaum, sempre afvel em face do que pretendemos realizar? Precisamos de ambiente pacfico para esclarecer o problema da obrigatorie dade da circunciso. No firmaste compromisso com o gentilismo de Antioquia? Paulo recordou a promessa que fizera aos irmos e concordou: Sim, verdade. Reconheamos, pois, a necessidade de muita cal ma para chegar s solues precisas. As dificuldades, neste sentido, no prevalecem to -s para a igreja antioquiana. As comunidades de Cesar ia, de Jope, bem como de outras regies, encontram-se atormentadas por esses casos transcendentes. Bem sabemos que todas as cerimnias externas so de evidente inutilidade para a alma; mas, tendo em vista os princpios respeitveis do judas mo, no podemos declarar guerra de morte s suas tra dies, de um momento para outro. Ser justo lutar

237 com muita prudncia sem ofender rudemente a ningum. O ex-rabino escutou as admoestaes do Apstolo e, recordando as lutas a que ele prprio assistira no am biente farisaico, ps-se a meditar silenciosamente. Mais alguns passos e atingiram a sala transformada em dormitrio de Pedro e Joo. Entraram. Enquanto Barnab e o filho de Zebedeu se entregavam a animada palestra, Paulo sentou -se ao lado do ex-pescador, mergulhando-se em profundos pensamentos. Depois de alguns instantes, o ex -doutor da Lei, saindo da sua abstrao, chamou Pedro, murmurando: Custa-me concordar com a circunciso de Tito, mas no vejo outro recurso. Atrados por aquela confisso, Barnab e Jo o puseram-se tambm a ouvilo atentamente. Mas, curvando-me providncia continuou com inexcedvel franqueza , no posso deixar de reco nhecer no fato uma das mais altas demonstraes de fingimento. Concordarei naquilo que no aceito de modo algum. Quase me arrependo de ter assumido compro missos com os nossos amigos de Antioquia; no supunha que a poltica abominvel das sinagogas houvesse invadido totalmente a igreja de Jerusalm. O filho de Zebedeu fixou no convertido de Damasco os olhos muito lc idos, ao passo que Simo respondia serenamente: A situao , de fato, muito delicada. Principal mente depois do sacrifcio de alguns companheiros mais amados e prestimosos, as dificuldades religiosas em Jerusalm multiplicam-se todos os dias. E vagueando o olhar pelo aposento, como se qui sesse traduzir fielmente o seu pensamento. continuou: Quando se agravou a situao, cogitei da possi bilidade de me transferir para outra comunidade; em seguida, pensei em aceitar a luta e reagir; mas, uma noite, to bela como esta, orava eu neste quarto, quando percebi a presena de algum que se aproximava devagarinho. Eu estava de joelhos quando a porta se abriu com imensa surpresa para mim. Era o Mestre! Seu rosto era o mesmo dos formosos dias de Tiberades. Fitou-me grave e terno, e falou: Pedro, atende aos filhos do Calvrio, antes de pensar nos teus caprichos! A maravilhosa viso durou um minuto, mas, logo aps, pus-me a recordar os velhinhos, os necessitados, os igno rantes e doentes que nos batem porta . O Senhor recomendava-me ateno para os portadores da cruz. Desde ento, no desejei mais que servi -los. O Apstolo tinha os olhos midos e Paulo sentia -se bastante impressionado, pois lembrava que ouvira a ex presso filhos do Calvrio dos lbios espirituais de Abigail, quando da sua gloriosa viso, no silncio da noite, ao aproximar-se de Tarso. Com efeito, grande a luta concordou o convertido de Damasco, parecendo mais tranqilo. E mostrando-se convicto da necessidade de exami nar o realismo da vida comum, no obstante a beleza das prodigiosas manifestaes do plano invisvel, voltou a dizer: Entretanto, precisamos encontrar um meio de libertar as verdades evanglicas do convencionalismo hu mano. Qual a razo principal da preponderncia farisaica na igreja de Jerusalm?

238 Simo Pedro esclareceu sem rebuos: As maiores dificuldades giram em torno da ques to monetria. Esta casa alimenta mais de cem pessoas, diariamente, alm dos servios de assistncia aos enfermos, aos rfos e aos desampar ados. Para a manuteno dos trabalhos so indispensveis muita coragem e muita f, porque as dvidas contradas com os socorredo res da cidade so inevitveis. Mas os doentes interrogou Paulo, atencioso no trabalham depois de melhorados? Sim explicou o Apstolo , organizei servios de plantao para os restabelecidos e impossibilitados de se ausentarem logo de Jerusalm. Com isso, a casa no tem necessidade de comprar hortalias e frutas. Quanto aos melhorados, vo tomando o encargo de e nfermeiros dos mais desfavorecidos da sade. Essa providncia permitiu a dispensa de dois homens remunerados, que nos auxiliavam na assistncia aos loucos incurveis ou de cura mais difcil. Como vs, estes detalhes no foram esquecidos e mesmo assim a igr eja est onerada de despesa e dvidas que s a cooperao do judasmo pode atenuar ou desfazer. Paulo compreendeu que Pedro tinha razo. No en tanto, ansioso de proporcionar independncia aos esfor os dos irmos de ideal, considerou: Advirto, ento, que precisamos instalar aqui ele mentos de servio que habilitem a casa a viver de re cursos prprios. Os rfos, os velhos e os homens aproveitveis podero encontrar atividades alm dos trabalhos agrcolas e produzir alguma coisa para a renda indispen svel. Cada qual trabalharia de conformidade com as prprias foras, sob a direo dos irmos mais experimentados. A produo do servio garantiria a manuten o geral. Como sabemos, onde h trabalho h riqueza, e onde h cooperao h paz. o nico recurso p ara emancipar a igreja de Jerusalm das imposies do farisasmo, cujas artimanhas conheo desde o princpio de minha vida. Pedro e Joo estavam maravilhados. A idia de Paulo era excelente. Vinha ao encontro de suas preocupa es ansiosas, pelas dificuld ades que pareciam no ter fim. O projeto extraordinrio disse Pedro e viria resolver grandes problemas de nossa vida. O filho de Zebedeu, que tinha os olhos radiantes de jbilo, atacou, por sua vez, o assunto, objetando: Mas, o dinheiro? Onde enc ontrar os fundos indispensveis ao grandioso empreendimento?... O ex-rabino entrou em profunda meditao e escla receu: O Mestre auxiliar nossos bons propsitos. Bar nab e eu empreendemos longa excurso a servio do Evangelho e vivemos, em todo o seu transcurso, a expensas do nosso trabalho. Eu tecelo, ele oleiro, em atividade provisria nos lugares onde passamos. Realizada a primeira experincia, poderamos voltar agora s mesmas regies e visitar outras, pedindo recursos para a igreja de Jerusalm. Provaramos nosso desinteresse pessoal, vivendo custa de nosso esforo e recolheramos as ddivas por toda parte, conscientes de que, se temos traba lhado pelo Cristo, ser justo tambm pedirmos por amor ao Cristo. A coleta viria estabelecer a liberdad e do Evangelho em Jerusalm, porque representaria o material indispensvel a edificaes definitivas no plano do trabalho remunerador.

239 Estava esboado, assim, o programa a que o gene roso Apstolo da gentilidade haveria de submeter -se pelo resto de seus di as. No seu desempenho teria de sofrer as mais cruis acusaes; mas, no santurio do seu corao devotado e sincero, Paulo, de par com os grandiosos ser vios apostlicos, levaria a coleta em favor de Jerusa lm, at ao fim da sua existncia terrestre. Ouvindo-lhe os planos, Simo levantou -se e abraou-o, dizendo comovido: Sim, meu amigo, no foi em vo que Jesus te buscou pessoalmente s portas de Damasco. Fato pouco vulgar na sua vida, Paulo tinha os olhos rasos de pranto. Fitou o ex-pescador de modo significativo, considerando ntimamente suas dvidas de gratido ao Salvador, e murmurou: No farei mais que o meu dever. Nunca poderei olvidar que Estevo saiu dos catres desta casa, os quais j serviram igualmente a mim prprio. Todos estavam extremam ente sensibilizados. Bar nab comentou a idia com entusiasmo e enriqueceu o plano de numerosos pormenores. Nessa noite, os dedicados discpulos do Cristo so nharam com a independncia do Evangelho em Jerusa lm; com a emancipao da igreja, isenta das absurdas imposies da sinagoga. No dia imediato procedeu -se solenemente circun ciso de Tito, sob a direo cuidadosa de Tiago e com a profunda repugnncia de Paulo de Tarso. As assemblias noturnas continuaram por mais de uma semana. Nas primeiras noites, preparando terreno para advogar abertamente a causa da gentilidade, o ex-pescador de Cafarnaum solicitou aos representantes de Antioquia expusessem a impresso das visitas aos pagos de Chipre, Panflia, Pisdia e Licania. Paulo, fundamente contrariado c om as exigncias aplicadas a Tito, pediu a Barnab falasse em seu nome. O ex-levita de Chipre fez extenso relato de todos os acontecimentos, provocando imensa surpresa a quan tos lhe ouviam as referncias ao extraordinrio poder do Evangelho, entre aqueles que ainda no haviam esposado uma crena pura. Em seguida, atendendo ainda a observaes de Paulo, Tito falou, profundamente como vido com a interpretao dos ensinamentos do Cristo e mostrando possuir formosos dons de profecia, fazendo-se admirar pelo prprio Tiago, que o abraou mais de uma vez. Ao termo dos trabalhos, discutia -se ainda a obrigatoriedade da circunciso para os gentios. O ex-rabino seguia os debates, silencioso, admirando o poder de resistncia e tolerncia de Simo Pedro. Quando o ex-pescador reconheceu que as divergn cias prosseguiriam indefinidamente, levantou-se e pediu a palavra, fazendo a generosa e sbia exortao de que os Atos dos Apstolos (captulo 15, versculos 7 e 11) fornecem notcia: Irmos comeou Pedro, enrgico e sereno , bem sabeis que, de h muito, Deus nos elegeu para que os gentios ouvissem as verdades do Evangelho e cressem no seu Reino. O Pai, que conhece os coraes, deu aos circuncisos e aos incircuncisos a palavra do Esprito Santo. No dia glorioso do Pe ntecostes as vozes falaram na praa pblica de Jerusalm, para os filhos de Israel e dos pagos. O Todo Poderoso determinou que as verdades fossem anunciadas indistintamente. Jesus afirmou que os cooperadores do Reino chegariam do Oriente e do Ocidente. No compreendo tantas contro vrsias, quando a situao to clara

240 aos nossos olhos. O Mestre exemplificou a necessidade de harmonizao constante: palestrava com os doutores do Templo; fre qentava a casa dos publicanos; tinha expresso de bom nimo para t odos os que se baldavam de esperana; aceitou o derradeiro suplcio entre os ladres. Por que motivo devemos guardar uma pretenso de isolamento daqueles que experimentam a necessidade maior? Outro argumento que no deveremos esquecer o da chegada do Evangelho ao mundo, quando j possuamos a Lei. Se o Mestre no -lo trouxe, amorosamente, com os mais pesados sacrifcios, seria justo enclausurarmo nos nas tradies convencionais, esquecendo o campo de trabalho? No mandou o Cristo que pregssemos a Boa Nova a todas as naes? Claro que no poderemos desprezar o patrimnio dos israelitas. Temos de amar nos filhos da Lei, que somos ns, a expresso de profundos sofrimentos e de elevadas experincias que nos chegam ao corao atravs de quantos precederam o Cristo, na tarefa milenria de preservar a f no Deus nico; mas esse reconhecimento deve inclinar nossa alma para o esforo na redeno de todas as criaturas. Abandonar o gentio prpria sorte seria criar duro cativeiro, ao invs de praticar aquele amor que apaga todos os pecados. pelo fato de muito compreendermos os judeus e de muito esti marmos os preceitos divinos, que precisamos estabelecer a melhor fraternidade com o gentio, convertendo -o em elemento de frutificao divina. Cremos que Deus nos purif ica o corao pela f e no pelas ordenanas do mundo. Se hoje rendemos graas pelo triunfo glorioso do Evangelho, que instituiu a nossa liberdade, como impor aos novos discpulos um jugo que, intimamente, no podemos suportar? Suponho, ento, que a circunciso no deva constituir ato obrigatrio para quantos se convertam ao amor de Jesus -Cristo, e creio que s nos sal varemos pelo favor divino do Mestre, estendido genero samente a ns e a eles tambm. A palavra do Apstolo cara na fervura das opinies co mo forte jato de gua fria. Paulo estava radiante, ao passo que Tiago no conseguia ocultar o desapontamento. A exortao do ex-pescador dava margem a nume rosas interpretaes; se falava no respeito amoroso aos judeus, referia -se tambm a um jugo que no podia suportar. Ningum, todavia, ousou negar -lhe a prudncia e bom-senso indubitveis. Terminada a orao, Pedro rogou a Paulo falasse de suas impresses pessoais, a respeito do gentio. Mais esperanado, o ex -rabino tomou a palavra pela primeira vez, no conselho, e convidando Barnab ao comentrio geral, ambos apelaram para que a assemblia concedesse a necessria independncia aos pagos, no que se referia circunciso. Havia em tudo, agora, uma nota de satisfao geral. As observaes de Pedro calaram fundo em todos os companheiros. Foi ento que Tiago tomou a palavra, e, vendo-se quase s no seu ponto de vista, esclareceu que Simo fora muito bem inspirado no seu apelo; mas pediu trs emendas para que a situao ficasse bem esclare cida. Os pagos ficavam isentos da circunciso, mas deviam assumir o compromisso de fugir da idolatria, evitar a luxria e abster-se das carnes de animais sufocados. O Apstolo dos gentios estava satisfeito. Fora remo vido o maior obstculo. No dia seguinte os trabalhos fo ram encerrados, lavrando-se as resolues em pergaminho. Pedro provi denciou para que cada irmo levasse consigo uma carta, como prova das deliberaes, em virtude da solicitao de Paulo, que

241 desejava exibir o documento como men sagem de emancipao da g entilidade. Interpelado pelo ex-pescador, quando se achavam a ss, sobre as impresses pessoais dos trabalhos, o ex -doutor de Jerusalm esclareceu com um sorriso: Em suma, estou satisfeito. Ficou resolvido o mais difcil dos problemas. A obrigatoriedade da circunciso para os gentios representava um crime aos meus olhos. Quanto s emendas de Tiago, no me impressio nam, porqanto a idolatria e a luxria so atos detes tveis para a vida particular de cada um; e, quanto s refeies, suponho que todo cris to poder comer como melhor lhe parea, desde que os excessos sejam evitados. Pedro sorriu e explicou ao ex -rabino seus novos planos. Comentou, esperanoso, a idia da coleta geral em favor da igreja de Jerusalm, e, evidenciando a peculiar prudncia, fal ou preocupado: Teu projeto de excurso e propaganda da Boa Nova, procurando angariar alguns recursos para soluo de nossos mais srios encargos, causa me justa satisfao; entretanto, venho refletindo na situao da igreja antioquena. Pelo que observei de viso, concluo que a instituio necessita de servidores dedicados que se subs tituam nos trabalhos constantes de cada dia. Tua ausncia, ao demais com Barnab, trar dificuldades, caso no tomemos as providncias precisas. Eis por que te ofereo a coop erao de dois companheiros devotados, que me tm substitudo aqui nos encargos mais pesados. Trata-se de Silas e Barsabs, dois discpulos amigos da gentilidade e dos princpios liberais. De vez em quando, entram em desacordo com Tiago, como natural, e, segundo creio, sero timos auxiliares do teu programa. Paulo viu no alvitre a providncia que desejava. Junto de Barnab, que participava da conversao, agra deceu ao ex-pescador, profundamente sensibilizado. A igreja da Antioquia teria os recursos nece ssrios que os trabalhos evanglicos requeriam. A medida proposta era -lhe muito grata, mesmo porque, desde logo tivera por Silas grande simpatia, presumindo nele um companheiro leal, expedito e dedicado. Os missionrios de Antioquia ainda se demoraram trs dias na cidade, aps o encerramento do conselho, tempo esse que Barnab aproveitou para repousar em casa da irm. Paulo, contudo, declinou do convite de Maria Marcos e permaneceu na igreja, estudando a si tuao futura, em companhia de Simo Pedro e dos dois novos colaboradores. Em atmosfera de grande harmonia, os trabalhadores do Evangelho versaram todos os requisitos do projeto. Fato digno de nota a recluso de Paulo, junto aos Apstolos galileus, jamais saindo rua, para no entrar em contacto com o ce nrio vivo do seu passado tumultuoso. Finalmente, tudo pronto e ajustado, a misso se disps a regressar. Havia em todas as fisionomias um sinal de gratido e de esperana santificada nos dias do porvir. Verificava-se, no entanto, um detalhe curioso, que indispensvel destacar. Solicitado pela irm, Bar nab dispusera-se a aceitar a contribuio de Joo Mar cos, em nova tentativa de adaptao ao servio do Evangelho. Considerando a boa inteno com que ace dera aos pedidos da irm, o ex-levita de Chipre achou desnecessrio consultar o companheiro de esforos comuns. Paulo, porm, no se magoou. Acolheu a resolu o de Barnab, um tanto admirado, abraou o jovem afetuosamente e esperou que o

242 discpulo de Pedro se pro nunciasse, quanto ao futuro. O grupo, acrescido de Silas, Barsabs e Joo Mar cos, ps-se a caminho para Antioquia, nas melhores disposies de harmonia. Revezando-se na tarefa de pregao das verdades eternas, anunciavam o Reino de Deus e faziam curas por onde passavam. Chegados ao destino, c om grandes manifestaes de jbilo da gentilidade, organizaram o plano colimado para dar -lhe imediata eficincia. Paulo exps o propsito de voltar s comunidades crists j fundadas, estendendo a excurso evanglica por outras regies onde o Cristia nismo no fosse conhecido. O plano mereceu aprovao geral. A instituio antioquena ficaria com a cooperao direta de Barsabs e Silas, os dois companheiros devotados que, at ali, haviam constitudo duas fortes colunas de trabalho em Jerusalm. Apresentado o relatrio verbal dos esforos em pers pectiva, Paulo e Barnab entraram a cogitar das ltimas disposies particulares. Agora disse o ex-levita de Chipre , espero concordes com o que resolvi relativamente a Joo. Joo Marcos? interrogou Paulo adm irado. Sim, desejo lev-lo conosco, a fim de afeio -lo tarefa. O ex-rabino franziu o sobrecenho num gesto muito seu, quando contrariado, e exclamou: No concordo; teu sobrinho est ainda muito jovem para o cometimento. Entretanto, prometi minha irm acolh-lo em nossos labores. No pode ser. Estabeleceu-se entre os dois uma contenda de pala vras, na qual Barnab deixava perceber seu descontentamento. O ex -rabino procurava justificar -se, ao passo que o discpulo de Pedro alegava o compromisso as sumido e impugnava, com tal ou qual amargura, a atitude do companheiro, O ex -doutor, contudo, no se deixou convencer. A readmisso de Joo Marcos, dizia, no era justa. Poderia falhar novamente, fugir aos compromissos assumidos, desprezar a oportunidade do sacrifcio. Lembrava as per seguies de Antioquia de Pisdia, as enfermidades ine vitveis, as dores morais experimentadas em Icnio, o apedrejamento cruel na praa de Listra. Acaso o rapaz estaria preparado, em to pouco tempo, para compreen der o alcance de todos esses acontecimentos, em que a alma era compelida a regozijar -se com o testemunho? Barnab estava magoado, de olhos midos. Afinal, disse em tom comovedor, nenhum desses argumentos me convence e me esclarece, em conscincia. Primeiramente, no vejo por que desfazer nossos laos afetivos... O ex-rabino no o deixou terminar e concluiu: Isso nunca. Nossa amizade est muito acima destas circunstncias. Nossos elos so sagrados. Pois bem acentuou Barnab , como interpretar, ento, tua recusa? Por que negarmos ao rapaz uma nova experincia de trabalho regenerativo? No ser falta de caridade desprezar um ensejo talvez pro videncial? Paulo fixou demoradamente o amigo e acrescentou: Minha intuio, neste sentido, diversa da tua. Quase se mpre, Barnab, a amizade a Deus incompat vel com a amizade ao mundo. Levantando -nos para a execuo fiel do dever, as noes do mundo se levantam contra ns. Parecemos maus e ingratos. Mas, ouve -me: ningum encontrar fechadas as

243 portas da oportunidade, porque o Todo-Poderoso quem no-las abre. A ocasio a mesma para todos, mas os campos devem ser dife rentes. No trabalho propriamente humano, as experin cias podem ser renovadas todos os dias. Isso justo. Mas considero que, no servio do Pai, se int errompemos a tarefa comeada, sinal de que ainda no temos todas as experincias indispensveis ao homem completo. Se a criatura ainda no sabe todas as noes mais nobres, relativas sua vida e deveres terrestres, como consa grarse com xito ao servi o divino? Naturalmente que no podemos ajuizar se este ou aquele j terminou o curso de suas demonstraes humanas e que, de hoje por diante, esteja apto ao servio do Evangelho, porque, neste particular, cada um se revelar por si. Creio, mes mo, que teu sobrinho atingir essa posio, com mais algumas lutas. Ns, entretanto, somos forados a considerar que no vamos tentar uma experincia, mas um testemunho. Compreendes a diferena? Barnab compreendeu o imenso alcance daquelas razes concisas, irrefutveis, e calou-se para dizer da a momentos: Tens razo. Desta vez no poderei, portanto, ir contigo. Paulo sentiu toda a tristeza que transbordava daque las palavras e, depois de meditar longo tempo, acentuou: No nos entristeamos. Estou refletindo na p ossibilidade de tua partida, com Joo Marcos, para Chipre. Ele encontraria, ali, um campo adequado aos trabalhos que lhe so necessrios e, ao mesmo tempo, cuidaria da organizao que fundamos na ilha. Dentro deste plano, continuaramos em cooperao perfeita, mesmo no que se refere coleta para a igreja de Jerusalm. Desnecessrio ser dizer da utilidade de tua presena em Nea Pafos e Salamina. Quanto a mim, tomaria a Silas, inter nando-me pelo Tauro, e a igreja de ntioquia ficar com a cooperao de Ba rsabs e Tito. Barnab ficou contentssimo. O projeto pareceu -lhe admirvel. Paulo continuava, a seus olhos, como o com panheiro das solues oportunas. E dentro de breves dias, a caminho de Chipre, onde serviria a Jesus at que partisse, mais tarde, para Roma, Barnab foi com o sobrinho para Selucia, depois de se abraarem, ele e Paulo, como dois irmos muito amados, que o Mestre chamava a diferentes destinos.

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6 Peregrinaes e sacrifcios
Em companhia de Silas, que se harmonizara com as suas aspiraes de trabalho, o ex-rabino partiu de Autioquia, internando -se pelas montanhas e atingindo sua cidade natal, depois de enormes dificuldades. Breve, o companheiro indicado por Simo Pedro habituava -se com o seu mtodo de trabalho. Silas era um tempera mento pacfico, que se enriquecia de notveis qualidades espirituais, pelo seu devotamento integral ao Divino Mes tre. Paulo, por sua vez, estava plenamente satisfeito com a sua colaborao. Palmilhando longos e imprvios caminhos, alimentavam-se parcamente, quase s de frutas silvestres eventualmente encontradas. O discpulo de Jerusalm, todavia, revelava alegria uniforme em todas as circunstncias. Antes de atingir Tarso, pregaram a Boa Nova, no curso mesmo da viagem. Soldados romanos, escravos misrrimos, car avaneiros humildes, receberam de seus lbios as confortadoras notcias de Jesus. E no poucos escreveram, pressa, uma que outra das anotaes de Levi, preferindo as que mais se ajustavam ao seu caso particular. Por esse processo, o Evangelho difundia -se, cada vez mais, enchendo de esperanas os coraes. Na cidade do seu bero, mais senhor das convices prprias, o tecelo que se consagrara a Jesus espalhou a mancheias os jbilos do Evangelho da Redeno. Muitos admiraram o conterrneo, cada vez mais sin gularmente transformado; outros prosseguiram na tarefa ingrata da ironia e do lamentvel esquecimento de si mesmos. Paulo, no entanto, sentia -se forte na f, como nunca. Defrontou a velha casa em que nascera, reviu o stio ameno onde brincara os primeiros tempos da infncia; contemplou o campo de esportes onde guiara sua biga romana; mas exumou as recordaes sem lhes sofrer a influncia depressiva, porque tudo entregava ao Cristo como patrimnio em cuja posse poderia entrar mais tarde, quando houvesse cum prido seu divino mandato. Depois de breve permanncia na capital da Cilcia, Paulo e Silas procuraram alcanar os cumes do Tauro, empreendendo nova etapa da rude peregrinao em comeo. Noites ao relento, sacrifcios numerosos, ameaas de malfeitores, per igos sem conta foram enfrentados pelos missionrios que, todas as noites, entregavam ao Divino Mestre os resultados da recolta e, pela manh, rogavam sua misericrdia no lhes faltasse com a valiosa opor tunidade de trabalho, por mais dura que fosse a ta refa diria. Cheios dessa confiana ativa, chegaram a Derbe, onde o ex -rabino abraou comovidamente os amigos que ali chegara a fazer, aps a dolorosa convalescena, quando da primeira excurso. O Evangelho continuava, a estender seu raio de ao em todos os setores. Profundamente sensibilizado, o con vertido de Damasco, no desdobramento natural do servio, comeou a obter notcias da ao de Timteo. O jovem filho de Eunice, pelo que lhe informavam, soubera enriquecer, de maneira prodigiosa, os conhecimen tos adquiridos. A pequena cristandade de Derbe j lhe devia grandes benefcios. Por mais de uma vez, o novo discpulo ali acorrera em misses ativas. Disseminava curas e con solaes. Seu nome era abenoado de todos. Cheio de jbilo, aps o trmino de suas tarefas naquela cidade pequenina, o ex-rabino demandou Listra, com ansiedade carinhosa.

245 Lide o recebeu, bem como a Suas, com a mesma satisfao da primeira vez. Todos queriam notcias de Barnab, que Paulo no deixava de fornecer, solcito e prazenteiro. Na tarde desse dia, o convertido de Da masco abraou Timteo com imensa alegria a transbor dar-lhe da alma O rapaz chegava da faina diria junto dos rebanhos. Em breves minutos, Paulo conhecia a extenso dos seus progressos e conquistas espirituais. A com unidade de Listra estava rica de graas. O moo cristo conseguira a renovao de muita gente: dois judeus dos mais influentes na administrao pblica, destacados entre os que promoveram a lapidao do Apstolo, eram agora seguidores fiis da doutrina do Cristo. Cuidava-se da construo de uma igreja, onde os doentes fossem amparados e as crianas abandonadas encontrassem um ninho acolhedor. Paulo regozijou-se. Naquela mesma noite, houve em Listra grande as semblia. O Apstolo dos gentios encontrou uma at mosfera carinhosa, que lhe prodigalizava grande conforto. Exps o objetivo de sua viagem, revelando suas preo cupaes pela difuso do Evangelho e acrescentando o assunto pertinente igreja de Jerusalm. Como em Derbe, todos os companheiros contriburam com o possvel. Paulo no cabia em si de contentamento, obser vando o triunfo tangvel do esforo de Timteo nas camadas populares. Aproveitando sua passagem por Listra, a bondosa Lide confidenciou -lhe suas necessidades particulares. Ela e Eunice tinham parentes na Grcia, por parte do pai de seu neto, os quais lhes reclamavam a presena pessoal, a fim de que no lhes faltassem com os socorros afetuosos, Os recursos que lhes restavam, em Listra, estavam prestes a esgotar -se. Por outro lado, desejava que T imteo se consagrasse ao servio de Jesus, iluminando o corao e a inteligncia. A generosa velhinha e a filha projetavam, ento, a mudana definitiva e consultavam o Apstolo sobre a possibilidade de aceitar a companhia do rapaz, pelo menos durante alg um tempo, no s para que ele adquirisse novos valores no terreno da prtica, como tambm porque isso facilitaria a transferncia de todos para lugar to distante. Paulo acedeu de bom grado. Aceitaria a cooperao de Timteo com sincero prazer. O rapaz, a seu turno, conhecendo a deciso, no sabia como traduzir seu profundo reconhecimento, com transportes de alegria. Nas vsperas da partida, Silas entrou prudentemente no assunto e perguntou ao Apstolo se no era de bom alvitre operar a circunciso do moo , a fim de que o judasmo no perturbasse os labores apostlicos. Em socorro de sua argio, invocava os obstculos e lutas acerbas de Jerusalm. Paulo meditou bastante, recordou a necessidade de espalhar o Evangelho sem escndalo para ningum, e concordo u com a medida aventada. Timteo teria de pregar publicamente. Conviveria com os gentios, mas, maiormente, com os israelitas, senhores das sinagogas e de outros centros, onde a religio era ministrada ao povo. Era justo refletir na providncia para que o m oo no fosse incomodado em sua com panhia. O filho de Eunice obedeceu sem hesitao. Da a dias, despedindo -se dos irmos e das generosas mulheres que ficavam a chorar nos votos de paz em Deus, os missionrios demandaram Icnio, cheios de coragem in dmita e do firme propsito de servir a Jesus. No esprito amoroso de pregao e fraternidade, dilatando o poder do Evangelho redentor sobre as almas e jamais esquecendo o auxlio igreja de Jerusalm, os discpulos visitaram todas as pequeninas aldeias da Ga lcia,

246 demorando-se algum tempo em Antioquia de Pis dia, onde trabalharam, de algum modo, para se manterem a si mesmos. Paulo estava satisfeitssimo. Seus esforos, em com panhia de Barnab, no haviam sido improfcuos. Nos lugares mais remotos, quando me nos esperava, eis que surgiam notcias das igrejas anteriormente fundadas. Eram benefcios a necessitados, melhoras ou curas de enfermos, consolaes aos que se encontravam em ex tremo desespero. O Apstolo experimentava o contentamento do semeador que de fronta as primeiras flores, como radiosas promessas do campo. Os emissrios da Boa Nova atravessaram a Frgia e a Galcia sem perseguies de grande envergadura. O nome de Jesus era, agora, pronunciado com mais respeito. O ex-rabino continuava em franca a tividade para a difuso do Evangelho na sia, quando, uma noite, aps as preces habituais, ouviu uma voz que lhe dizia com amoroso acento: Paulo, sigamos adiante .... Levemos a luz do Cu a outras sombras; outros irmos te esperam no caminho infinito!... Era Estevo, o amigo de todos os minutos, que, representando o Mestre Divino junto do Apstolo dos gentios, o concitava semeadura noutros rumos. O valoroso emissrio das verdades eternas compre endeu que o Senhor lhe reservava novos campos a des bravar. No dia seguinte, informando Silas e Timteo do sucedido, conclua inspirado: Tenho, assim, que o Mestre me chama a novas tarefas. justo. Alis, reconheo que estas regies j receberam a semente divina. E acentuava depois de uma pausa: Desta vez, j no encontramos muitas dificulda des. Antes, com Barnab, experimentamos as expulses, o crcere, os aoites, o apedrejamento... Agora, porm, nada disso aconteceu. Quer dizer que por aqui j existem bases seguras para a vitria do Cristo. preciso, por tanto, caminhar para onde se encontrem os obstculos e venc -los, para que o Mestre seja conhecido e glorificado, pois ns estamos numa batalha e necessrio no desprezar as frentes. Os dois discpulos ouviram e procuraram meditar na grandeza de semelhantes conceitos. Decorrida uma semana, l se foram a p, procurando a Msia. E contudo, intuitivamente, Paulo percebeu que no seria ainda ali o novo campo de operaes. Pensou em se dirigir para a Bitnia, mas a voz que o gene roso Apstolo interpretava com o sendo a do Esprito de Jesus (1), sugeriu -lhe a alterao do trajeto, indu zindo-o (1) Atos, captulo 16, versculo 7. (Nota de Emmanuel) a descer para Trade. Chegados ao ponto do destino, acolheram -se cansadssimos, numa hospedaria modesta. E P aulo, numa viso significativa do esprito, viu um homem da Macednia, que identificou pelo ves turio caracterstico, a acenar-lhe ansiosamente, exclamando: Vem e ajuda-nos! O ex-doutor interpretou o fato como ordenao de Jesus, a respeito de seus novos encargos. Cientificou os companheiros logo pela manh, no sem ponderar a extrema dificuldade da viagem por mar, baldo que estava de recursos. Entretanto, conclua, creio que o Mestre l nos facultar o necessrio.

247 Silas e Timteo calaram -se respeitosoS. Saindo rua cheia de sol, pela manh, eis que o Apstolo fixa o olhar numa casa de comrcio e para l se dirige com ansiosa alegria. Era Lucas que parecia fazer compras. O ex-rabino aproximou-se com os discpulos, e ba teu-lhe carinhosamente no ombro: Por aqui? disse Paulo, com grande sorriso. Abraaram-se alegremente. O pregador do Evange lho apresentou ao mdico os novos companheiros, falan do-lhe dos objetivos de sua excurso por aquelas paragens. Lucas, a seu turno, explicou que, havia dois a nos, era encarregado dos servios mdicos, a bordo de grande embarcao ali ancorada, em trnsito para Samotrcia. Paulo recebeu a informao com profundo interesse. Muito impressionado com o encontro, deu-lhe a conhecer a revelao auditiva do roteiro, b em como a vidncia da vspera. E convicto da assistncia do Mestre naquele ins tante, falava com segurana: Estou certo de que o Senhor nos envia os recur sos necessrios na tua pessoa. Precisamos transportar -nos Macednia, mas estamos sem dinheiro. Quanto a isso respondeu Lucas, com fran queza , no te preocupes. Se no tenho fortuna, tenho vencimentos. Seremos companheiros de viagem e tudo pagarei com muita satisfao. A palestra prosseguiu animada, relatando o antigo hspede de Antioquia as suas conquistas para Jesus. Nas suas viagens, havia aproveitado todas as oportunidades em prol do Evangelho, transmitindo a quantos se lhe aproximavam os tesouros da Boa Nova. Quando con tou que estava s no mundo, com a partida da genitora para a esfera espi ritual, Paulo fez-lhe nova observao, acentuando: Ora, Lucas, se te encontras sem compromissos imediatos, por que no te dedicas inteiramente aos tra balhos do Mestre Divino? A pergunta produziu certa emoo no mdico, como se valesse por uma revelao. Passada a surpresa, Lucas acrescentou, um tanto indeciso: Sim, mas h que considerar os deveres da pro fisso.. Mas, quem foi Jesus seno o Divino Mdico do mundo inteiro? At agora tens curado corpos, que, de qualquer modo, cedo ou tarde ho de perec er. Tratar do esprito no seria um esforo mais justo? Com isso no quero dizer que se deva desprezar a medicina pro priamente do mundo; no entanto, essa tarefa ficaria para aqueles que ainda no possuem os valores espiri tuais que trazes contigo. Sempre acreditei que a medicina do corpo um conjunto de experincias sagradas, de que o homem no poder prescindir, at que se resolva a fazer a experincia divina e imutvel, da cura espi ritual. Lucas meditou seriamente nessas palavras e re plicou: Tens razo. Queres cooperar conosco na evangelizao da Macednia? interrogou o ex-rabino sentindo-se triunfante. Irei contigo concluiu Lucas. Entre os quatro discpulos do Cristo houve enorme jbilo. No dia seguinte, a misso navegava para a Samotrcia. Lucas explicou-se como pde, Solicitando ao comando a permisso de se afastar por um ano dos servios a seu cargo. E porque apresentasse substituto, conseguiu com facilidade o seu

248 intento. A bordo, como fazia em toda parte, Paulo aproveitou todos os ensej os para a pregao. As menores margens eram grandes temas evanglicos no seu raciocnio superior, O prprio comandante, romano de boa tmpera, abandonava -se prazerosamente ao gosto de ouvi -lo. Foi nessas viagens que Paulo de Tarso travou rela es com grande crculo de simpatizantes do Evange lho, conquistando numerosos amigos, citados nas futuras epstolas. Desembarcados, os missionrios, enriquecidos com a cooperao de Lucas, descansaram dois dias em Nepolis, dirigindo -se em seguida para Filipes. Quase s portas da cidade, Paulo sugeriu que Lucas e Timteo se diri gissem, por outros caminhos, para Tessalnica, onde os quatro se reuniriam mais tarde. Com esse programa, nem uma aldeia ficaria esquecida e as sementes do Reino de Deus seriam espalhadas nos meios mais simples. A idia foi aprovada com satisfao. Lucas no deixou de perguntar se Timteo era cir cuncidado. Conhecia as tricas dos judeus e no desejava atritos nas suas tarefas iniciais. Esse problema esclareceu o Apstolo dos gen tios j foi necessariamente atendido. As duas hu milhaes infligidas a um jovem confrade que levei a Jerusalm, no a conselho da sinagoga, mas a uma reunio da igreja, levaram -me a refletir na situao de Timteo, que precisar, muitas vezes, dos favores dos isra elitas no curso das pregaes. At que Deus opere a circunciso de tantos coraes endurecidos, indis pensvel saibamos agir com prudncia, sem atritos que nos inutilizem os esforos. Esclarecido o assunto, entraram na cidade onde o mdico e o jovem de Listra descansariam um pouco, antes de tomarem o rumo de Tessalnica por estradas diferentes, de modo a multiplicar os frutos da misso. Hospedaram-se num albergue quase miservel que a populao da cidade reservava aos estrangeiros. Depois de trs noites a o relento, os amigos de Jesus dirigiram-se casa de orao, que ficava margem do rio Gangas. Filipes no possua sinagoga e o santurio destinado s preces, embora tomasse o titulo de casa, no era mais que um recanto ameno da Natureza, rodeado de muros em runas. Ciente da situao religiosa da cidade, Paulo diri giu-se para l com os companheiros. Muito surpreendi dos, entretanto, os missionrios no encontraram seno senhoras e meninas em orao. O ex -rabino penetrou resolutamente no crculo feminin o e falou dos objetivos do Evangelho, como se estivesse diante de imenso pblico. As mulheres estavam magnetizadas por sua palavra ardorosa e sublime. Enxugavam discretamente as lgrimas que lhes afluiam ao rosto, ao receberem notcias do Mes tre, e uma delas, chamada Ldia, viva digna e generosa, aproximou -se dos missionrios e, confessando se convertida ao Salvador esperado, oferecia -lhes a prpria casa para fundarem a nova igreja. Paulo de Tarso contemplou -a de olhos midos. Escutando-lhe a voz desbordante de cristalina sinceridade, recordou que no Oriente, no dia inesquecvel do Calvrio, s as mulheres haviam acompanhado Jesus no doloroso transe, sendo as primeiras criaturas que o viram na gloriosa ressurreio; e eram ainda elas que, em doce reuni o espiritual, vinham receber a palavra do Evangelho no Ocidente, pela primeira vez. Em silenciosa

249 contemplao, o Apstolo dos gentios fixou o grande nmero de meninas que se ajoelhavam sombra carinhosa das rvores. Observando -lhes os trajes muito claros, teve a impresso de que via sua frente um gracioso bando de pombas muito alvas, prestes a desferir o vo glorioso dos ensinamentos do Cristo, pelos cus maravilhosos da Europa. Foi por isso que, contrariamente expectativa dos companheiros, o enrgico pregador respondeu Ldia em tom muito afvel. AceitamoS vossa hospedagem. Desde aquele minuto, travou -se entre Paulo de Tarso e sua carinhosa igreja de Filipes a mais formosa amizade. Ldia, cuja casa era muito abastada, em vista do movimento comerci al de prpuras, acolheu os discpulos do Messias com jbilo indescritvel. Enquanto isso, Lucas e Timteo continuavam a viagem. Silas e o ex -doutor de Jerusalm consagravam-se ao servio do Evangelho, entre os generosos filipenses. A cidade singularizava-se por seu esprito romano. Havia nas ruas vrios templos dedicados aos deuses an tigos. E como apenas as mulheres procuravam o recinto da casa de oraes, Paulo, com o desassombro que o caracterizava, deliberou fazer pregaes do Evangelho na praa pblica . Na mesma poca, possua Filipes uma pitonisa que se celebrizara nas redondezas. Como nas tradies de Delfos, suas palavras eram interpretadas como orculo infalvel. Tratava -se de uma rapariga cujos patres pro curaram mercantilizar seus poderes psquic os. A mediunidade era utilizada por Espritos menos evoludos, que se compraziam em dar palpites sobre motivos de ordem temporal. A situao era altamente rendosa para os que a exploravam descaridosamente. Aconteceu que a jovem estava presente primeira pregao de Paulo, recebida pelo povo com xito inexcedvel. Terminado a exposio evanglica, os missionrios observam a moa que, em grandes brados que impressionavam o pblico, se pe a exclamar: Recebei os enviados do Deus Altssimo!... Eles anunciam a salvao!... Paulo e Silas ficaram um tanto perplexos; entre tanto, nada replicaram, conservando o incidente no cora o, em atitude discreta. No dia seguinte, porm, repetia-se o fato e, durante uma semana, os discpulos do Evangelho ouviram, aps as pregaes, a entidade que se assenhoreava da jovem, atirando-lhes elogios e ttulos pomposos. O ex-rabino, no entanto, desde a primeira manifes tao procurara saber quem era a rapariga annima e ficou conhecendo os antecedentes do caso. Estimulados pelo ganho fcil, os patres haviam instalado um gabi nete onde a pitonisa atendia s consultas. Ela, por sua vez, de vtima ia passando a scia da empresa, que pingues eram os rendimentos. Paulo, que nunca se con formou com a mercancia dos bens celestes, percebe u o mecanismo oculto dos acontecimentos e, senhor de todos os particulares do assunto, esperou que o visitante do invisvel novamente aparecesse. Assim, terminada a pregao na praa, quando a jovem comeou a gritar: Recebei os mensageiros da redeno! N o so homens, so anjos do Altssimo!... o convertido de Damasco desceu da tribuna a passos firmes e, aproximando-se da locutora dominada por estranha influncia, ntimou a entidade manifestante, em tom imperativo: Esprito perverso, no somos anjos , somos trabalhadores em luta com as prprias fraquezas, por amor ao Evangelho; em nome de Jesus -Cristo ordeno que te retires para sempre! Proibo -te, em nome do Senhor, esta -

250 beleceres confuso entre as criaturas, incentivando inte resses mesquinhos do mundo em detrimento dos sagrados interesses de Deus! Imediatamente, a pobre rapariga recobrou energias e libertou -se da atuao malfazeja. O fato provocou enorme admirao popular. O prprio Silas que, de algum modo, se comprazia em ouvir as afirmaes da pitonisa, interpretando-as como um conforto espiritual, estava boquiaberto. Quando se viram a ss, quis lhe dissesse Paulo os motivos que o levaram a semelhante atitude, e pergun tou-lhe: Acaso no falava ela do nome de Deus? Sua pro paganda no seria para ns valioso auxlio? O Apstolo sorriu e sentenciou: Porventura, Silas, poder -se- na Terra julgar qualquer trabalho antes de concludo? Aquele Esprito poderia falar em Deus, mas no vinha de Deus. Que fizemos para receber elogios? Dia e noite, estamos lutando contra as imperfeies de nossa alma. Jesus man dou que ensulssemos, a fim de aprendermos duramente. No ignoras como vivo em batalha com o espinho dos desejos inferiores. Ento? Seria justo aceitarmos ttulos imerecidos quando o Mestre rejeitou o qualificativo de bom? Claro que, se aquele Esprito viesse de Jesus, outras seriam suas palavras. Estimularia nosso esforo, compreendendo nossas fraquezas. Alm do mais, procurei informar -me a respeito da jovem e sei que ela hoje a chave de grande m ovimento comercial. Silas impressionou-se com os esclarecimentos mais que justos. Mas, dando a entender suas dificuldades para os compreender integralmente, acrescentou: Todavia, ser o incidente uma lio para no entretermos relaes com o plano invisvel? - Como pudeste chegar a semelhante concluso? respondeu o ex-rabino muito admirado. - O Cristianismo sem o profetismo seria um corpo sem alma. Se fecharmos a porta de comunicao com a esfera do Mestre, como receber seus ensinos? Os sacerdotes so homens, os templos so de pedra. Que seria de nossa tarefa sem as luzes do plano superior? Do solo brota muito alimento, mas, apenas para o corpo; para a nutri o do esprito necessrio abrir as possibilidades de nossa alma para o Alto e con tar com o amparo divino. Nesse particular, toda a nossa atividade repousa nas ddivas recebidas. J pensaste no Cristo sem ressurreio e sem intercmbio com os discpulos? Ningum poder fechar as portas que nos comunicam com o Cu. O Cristo est vivo e nunca morrer. Conviveu com os amigos, depois do Calvrio, em Jerusalm e na Galilia; trouxe uma chuva de luz e sabedoria aos cooperadores galileus, no PentecosteS; chamou -me s portas de Damas co; mandou um emissrio para a libertao de Pedro, qu ando o generoso pescador chorava no crcere... A voz de Paulo tinha acentos maravilhosos, nessas profundas evocaes. Silas compreendeu e calou -se, de olhos rasos de pranto. O incidente, entretanto, teria mais vastas reper cusses, alm daquelas que os Apstolos do Mestre poderiam esperar. A pitonisa no mais recebeu a visita da entidade que distribua palpites de toda sorte. Em vo, os consulentes viciados lhe bateram porta. Ven do-se privados da renda fcil, os prejudicados

251 fomentaram largo movimento d e revolta contra os missionrios. Espalhava -se o boato de que Filipes, em virtude da audcia do pregador revolucionrio, fora privada da assistncia dos Espritos de Deus. Os fanticos exaltaram -se. Da a trs dias, Paulo e Silas foram surpreendidos, em p lena praa, com um ataque do povo e foram presos a troncos pesadssimos e flagelados, sem compaixo. Sob os apupos da massa ignorante, submeteram -se, com humildade, ao suplcio. Quando sangravam sob as varas impie dosas, houve a interveno das autoridade s e foram ento conduzidos ao crcere, abatidos e cambaleantes. Dentro da noite escura e dolorosa, incapacitados de dormir, pelas dores crudelssimas, os discpulos de Jesus vigiaram em preces ungidas de luminoso fervor. L fora, rugia a tempestade em trov es terrveis e ventos sibilantes. Filipes inteira parecia abalada em seus alicerces pela tormenta fragorosa. Passava da meia-noite e os dois Apstolos oravam em voz alta. Os prisioneiros vizinhos, vendo-os em orao, pareciam acompanh -los, pela expresso do rosto. Paulo contemplou-os, atravs das grades, e, aproximando-se, a custo, comeou a pregar o Reino de Deus. Ao comentar a tempestade imprevista que se abatera sobre o nimo dos discpulos, enquanto Jesus dormia na barca, um fato maravilhoso feriu os olhos dos encarcerados. As portas pesadas das nume rosas celas se abriram sem rudo. Silas ficou lvido. Paulo compreendeu e saiu ao encontro dos companheiros. Con tinuou pregando as verdades eternas do Senhor, com entonao impressionante; e vendo umas dezenas de homens de peito hirsuto, barbas longas, fisionomias taciturnas, como se estivessem plenamente esquecidos do mundo, o Apstolo dos gentios falou, com mais entusiasmo, da misso do Cristo e pediu que ningum tentasse fugir. Os que se reconhecessem culpados agradecessem ao Pai os benefcios da corrigenda; os que se julgassem ino centes dessem expanso ao regozijo, porque s os martrios do justo podiam salvar o mundo. Esses argumentos de Paulo contiveram toda a estranha e reduzida assem blia. Ningum procurou alcanar a porta de sada, seno que, reunindo -se em torno daquele desconhecido, que to bem sabia falar aos desgraados, muitos se ajoelharam em pranto, convertendo -se ao Salvador que ele anunciava com bondade e energia. Ao alvorecer, amainada a tormenta, levanta-se o carcereiro, perturbado pelo vozerio singular. Vendo as portas abertas e temendo a sua responsabilidade, tenta matar -se, instintivamente. Mas Paulo avana e impos sibilita-lhe o gesto extremo, explicando -lhe a ocorrncia. Todos os encarcerados regressaram humildes ao seu cubculo. Lucano, o carcereiro, converte-se nova doutrina. Antes que a claridade diurna invadisse a paisagem, ei-lo que traz aos Apstolos os socorros de emergncia, pensando lhes as feridas, sensibilizado como nunca. Residindo ali mesmo, conduz os discpulos ao interior doms tico, manda servir-lhes alimento e vinho reconfortante. Logo nas primeiras horas, os juizes filipenses so infor mados dos fatos. Cheios de temor, mandam libertar os pregadores; mas, Paul o, desejando oferecer garantias ao servio cristo que se iniciava na igreja fundada em casa de Ldia, alega sua condio de cidado roma no, a fim de infundir mais respeito aos magistrados de Filipes pelas idias do profeta nazareno. Recusa a ordem de sol tura para exigir a presena dos juzes, que comparecem receosos. O Apstolo anuncia -lhes o Reino de Deus e, exibindo seus ttulos, obriga-os a escutar suas dissertaes relativamente a Jesus. F -

252 los sabedores dos trabalhos evanglicos que alvoreciam na cid ade, com a cooperao de Ldia e comentou o direito dos cristos em toda parte. Os magistrados apresentaram -lhe desculpas, garantiram a manuteno da paz para a igreja nascente, e, alegando a extenso de suas responsabilida des perante o povo, rogaram a P aulo e Silas que deixas sem a cidade, para evitar novos tumultos. O ex-rabino sentiu-se satisfeito e, voltando resi dncia da generosa purpureira, em companhia de Silas que lhe reconhecia a fortaleza, sem dissimular o grande espanto, ali demorou alguns d ias traando o programa dos trabalhos da nova sementeira de Jesus. Em seguida, rumou para Tessalnica, escalando em todos os recantos onde houvesse stios ou aldeias espera de notcias do Salvador. Nesse novo centro de lutas, reencontraram Lucas e Timte o que os aguardavam ansiosos. Os trabalhos seguiram ativssimos. Em toda parte, os mesmos choques. Judeus preconceituosos, homens de m -f, ingratos e indiferentes, conluiavam-se contra o ex-doutor de Jerusalm e seus devotados companheiros. Paulo mantinha-se forte e superior nas mnimas refregas. Sobrevinham dissabores, angstias na praa pblica, acusaes injustas, calnias cruis; poderosas ameaas caiam s vezes, inesperadamente, sobre o de sinteresse divino de suas obras; mas o valoroso discpulo do Senhor prosseguia sempre, sereno e firme atravs das tormentas, vivendo estritamente do seu trabalho e compelindo os amigos a fazerem o mesmo. Era indis pensvel que Jesus triunfasse nos coraes, esse o seu programa primordial. Desatendia a qualquer capricho, sobrepunha essa realidade a quaisquer convenincias e a misso continuava entre dores e obstculos formidan dos, mas, segura e vitoriosa em sua divina finalidade. Depois de incontveis atritos, com os judeus, em Tessalnica, o ex -rabino resolveu transferir-se para Beria. Novos labores, novas dedicaes e novos martrios. Os trabalhos missionrios, iniciados sempre em paz, con tinuavam debaixo de lutas extremas. Os judeus rigorosos, de Tessalnica, no faltaram em Beria. A cidade movimentou-se contra os discpulos do Evangelho, os nimos exaltaram -se. Lucas, Timteo e Silas foram obrigados a afastar -se, perambulando pelas aldeias circunvizinhas. Paulo foi preso e aoitado. A custa de grandes sacrifcios dos simpatizantes de Jesus, deram -lhe liberdade, com a condio de retirar -Se dentro do menor prazo possvel. O ex-rabino acedeu prontamente. Sabia que atrs de si e atravs de esforos insanos, sempre ficaria uma igreja domstica, que se alargaria ao infinito, bafejada pela misericrdia do Mestre, a fi m de proclamar a excelncia da Boa Nova. Era noite, quando os irmos de ideal conseguiram traz -lo do crcere para a via pblica. O Apstolo dos gentios procurou informar -se sobre os companheiros e soube das vicissitudes que os assoberbavam. Lembrou que S ilas e Lucas estavam doentes, que Timteo neces sitava encontrar-se com a sua me no porto de Corinto. Era melhor proporcionar aos amigos uma trgua no vrtice das atividades renovadoras. No seria justo re quisitar-lhes a cooperao, quando ele prprio experimentava a necessidade de repouso.

253 Os irmos de Beria insistiam pela sua partida. Era uma temeridade provocar novos atritos. Foi a que Paulo deliberou pr em prtica um velho plano. Visitaria Atenas. satisfazendo um velho ideal. Muitas vezes, im pressionado com a cultura helnica recebida em Tarso, alimentara o desejo de conhecer-lhe os monumentos glo riosos, os templos soberbos, o esprito sbio e livre. Quando ainda muito jovem, cogitara dessa visita cidade magnificente dos velhos deuses, disposto a levar-lhe os tesouros da f, guardados em Jerusalm: procuraria as assemblias cultas e independentes e falaria de Moiss e da sua Lei. Pensando, agora, na realizao de tal projeto, considerava que levaria luzes muito mais ricas ao esprito ateniense: anunciaria cidade famosa o Evangelho de Jesus. Certo, quando falasse na praa pblica, no encontraria os tumultos, to do gosto israelita. Antegozava o prazer de falar multido afeioada ao trato das coisas espirituais. Indubitavelmente, os filsofos esperavam notcias do Cristo, com impacincia. Teriam nas suas pregaes evanglicas o verdadeiro sentido da vida. Embalado por essas esperanas, o Apstolo dos gen tios decidiu a viagem, acompanhado de alguns amigos mais fiis. Estes, porm, regressara m das portas atenienses, deixando-o completamente s. Paulo penetrou na cidade possudo de grande emo o. Atenas ainda ostentava numerosas belezas exte riores. Os monumentos de suas tradies venerveis estavam quase todos de p; brandas harmonias vibrav am no cu muito azul; vales risonhos atapetavam -se de flores e perfumes. A grande alma do Apstolo extasiou-se na contemplao da Natureza. Recordou os nobres filsofos que haviam respirado aqueles mesmos ares, reme -morou os fastos gloriosos do passado ateniense, sentindo-se transportado a maravilhoso santurio. Entretanto, o transeunte das ruas no lhe podia ver a alma, e de Paulo viram apenas o corpo esqulido que as priva es tornaram extico. Muita gente o tomou por men digo, farrapo humano da grande massa que chegava, em fluxo contnuo, do Oriente desamparado. O emissrio do Evangelho, no entusiasmo de suas generosas intenes, no podia perceber as desencontradas opinies a seu res peito. Cheio de bom nimo, resolveu pregar na praa pblica, na tarde desse mesmo dia. Ansiava por defron tar o esprito ateniense, tal como j defrontara as grandezas materiais da cidade. Seu esforo, no entanto, foi seguido de penoso in sucesso. Inmeras pessoas aproximaram-se no primeiro momento; mas, quando lhe ouviram as referncias a Jesus e ressurreio, grande parte dos assistentes rom peu em gargalhadas de irritante ironia. Ser este filsofo um novo deus? perguntava um transeunte com ar de pilhria. Est muito desajeitado para tanto respondia o interpelad o. Onde j se viu um deus assim? indagava ainda outro. Vede como lhe tremem as mos! Parece doente e enfraquecido. A barba selvagem e est cheio de cicatrizes!... E louco exclamava um ancio com vastas presunes de sabedoria. No percamos tempo. Paulo tudo ouvia, notou a fila dos retirantes, indi ferentes e endurecidos, e experimentou muito frio no corao. Atenas estava muito distanciada das suas esperanas. A assemblia popular deu -lhe a impresso de enorme ajuntamento de criaturas envenen adas de falsa cultura. Por mais de uma semana perseverou nas pre gaes pblicas sem resultados apreciveis.

254 Ningum se interessou por Jesus e, muito menos, em oferecer -lhe hospedagem por uma simples questo de simpatia. Era a primeira vez, desde que iniciara a tarefa missionria, que se retiraria de uma cidade sem fundar uma igreja. Nas aldeias mais rsticas, sempre aparecia algum que copiava as anotaes de Levi para comear o labor evnglico no recinto humilde de um lar. Em Atenas ningum apareceu inte ressado na leitura dos textos evan glicos. Entretanto, foi tanta a insistncia de Paulo junto de algumas personagens em evidncia, que o leva ram ao Arepago, para tomar contacto com os homens mais sbios e inteligentes da poca. Os componentes do nobre c onclave receberam-lhe a visita com mais curiosidade que interesse. O Apstolo ali penetrara por merc de Dionisio, homem culto e generoso, que lhe atendera s solicita es, a fim de observar at onde ia a sua coragem na apresentao da doutrina desconheci da. Paulo comeou impressionando o auditrio aristocr tico, referindo-se ao Deus desconhecido, homenageado nos altares atenienses. Sua palavra vibrante apresentava cambiantes singulares; as imagens eram muito mais ricas e formosas que as registradas pel o autor dos Atos. O prprio Dionisio estava admirado. O Apstolo revela va-se-lhe muito diferente de quando o vira na praa pblica. Falava com alta nobreza, com nfase; as imagens revestiam -se de extraordinrio colorido; mas, quando, co meou a discorrer sobre a ressurreio, houve forte e prolongado murmrio. As galerias riam a bandeiras despregadas, choviam remoques acerados. A aristocracia Intelectual ateniense no podia ceder nos seus preconcei tos cientficos. Os mais irnicos deixavam o recinto com gargalhadas sarcsticas, enquanto os mais comedidos, em consi derao a Dionisio, aproximaram -se do Apstolo com sorrisos intraduzveis, declarando que o ouviriam de bom grado por outra vez, quando no se desse ao luxo de comentar assuntos de fico. Paulo ficou, naturalmente, desolado. No momento, no podia chegar concluso de que a falsa cultura encontrar sempre, na sabedoria verdadeira, uma expresso de coisas imaginrias e sem sentido. A atitude do Arepago no lhe permitiu chegar ao fim. Em breve o suntuoso recinto estava quase silencioso, O Apstolo, ento, lembrou que seria prefervel arrostar o tumulto dos judeus. Onde houvesse luta, haveria sempre frutos a colher. As discusses e os atritos, em muitos casos, representavam o revolvimento da ter ra espiritual para a semente divina. Ali, entretanto, encontrara a frieza da pedra. O mrmore das colunas soberbas deu -lhe imediatamente a imagem da situao. A cultura ateniense era bela e bem cuidada, impressionava pelo exterior magnfico, mas estava fria, com a rigidez da morte intelectual. Apenas Dionisio e uma jovem senhora de nome Dmaris e alguns serviais do palcio permaneciam a seu lado, extremamente constrangidos, embora propensos causa. No obstante o desapontamento, Paulo de Tarso fez o poss vel por evitar a nuvem de tristeza que pairava sobre todos, a comear por ele prprio. Ensaiou um sorriso de conformao e tentou algo de bom -humor. Dionisio consolidou, ainda mais, sua admirao pelas pode rosas qualidades espirituais daquele homem de aparncia franzina, to enrgico e cioso de suas convices. Antes de se retirarem, Paulo falou na possibilidade de fundar uma igreja, ainda que fosse num humilde santurio domstico, onde se estudasse e comentasse o Evangelho. Mas os presentes no regatear am excusativas e

255 pretextos. Dionisio afirmou que lamentava no lhe ser possvel amparar o cometimento, dada a angstia de tempo; Dmaris alegou os impedimentos domsticos; os servos do Arepago, um por um, manifestaram difi culdades extremas. Um era muito pobre, outro muito incompreendido, e Paulo recebeu todas as recusas mantendo singular expresso fisionmica, como o semeador que se v rodeado somente de pedras e espinheiros. O Apstolo dos gentios despediu -se com serenidade; mas, to logo se viu s, chorou copiosamente. A que atribuir o doloroso insucesso? No pde compreender, imediatamente, que Atenas padecia de seculares intoxica es intelectuais, e, supondo-se desamparado pelas ener gias do plano superior, o ex-rabino deu expanso a terrvel desale nto. No se conformava com a frieza geral, mesmo porque, a nova doutrina no lhe pertencia e sim ao Cristo. Quando no chorava refletindo na prpria dor, chorava pelo Mestre, julgando que ele, Paulo, no havia correspondido expectativa do Salvador. Por muitos dias, no conseguiu desfazer a nuvem de preocupaes que lhe ensombrou a alma. Todavia, encomendava -se a Jesus e suplicava-lhe proteo para os grandes deveres da sua vida. Nesse bulco de incertezas e amarguras, surgiu o socorro do Mestre ao Apstolo bem-amado. Timteo chegara de Corinto, carregado de boas notcias.

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7 As Epstolas
O neto de Lide trazia ao ex -rabino muitas novidades confortadoras. J havia instalado as duas senhoras na cidade, era portador de alguns recursos e falou-lhe do desenvolvimento da doutrina crist, na velha capital da Acaia. Uma notcia lhe foi, sobretudo, particularmente grata. que Timteo mencionava o encontro com quila e Prisca. Aquelas duas criaturas, que se lhe fizeram solidrias nas dificuldades extremas do dese rto, trabalhavam agora em Corinto pela glria do Senhor. Ale grou-se ntima, profundamente. Alm das muitas razes pessoais que o chamavam a Acaia, isto s recordaes indelveis de Jeziel e Abigail, o desejo de abraar o casal amigo foi tambm uma circunstncia decisiva da sua partida imediata. O valoroso pregador saa de Atenas assaz abatido. O insucesso, em face da cultura grega, compelia-lhe o esprito indagador aos mais torturantes raciocnios. Comeava a compreender a razo por que o Mestre pre ferira a Galilia com os seus cooperadores humildes e simples de corao; entendia melhor o motivo da palavra franca do Cristo sobre a salvao, e decifrava a sua predileo natural pelos desamparados da sorte. Timteo notou-lhe a tristeza singular e debal de procurou convenc-lo da convenincia de seguir por mar, em vista das facilidades no Pireu. Ele fez questo de ir a p, visitando os stios isolados no percurso. Mas, sinto-vos doente objetava o discpulo, tentando dissuadi -lo. No ser mais razovel descansardes? Lembrando os desalentos experimentados, o Aps tolo acentuava: Enquanto pudermos trabalhar, h que esmarmos no trabalho um elixir para todos os males. Alm do mais, justo aproveitar o tempo e a oportunidade. Julgo, entretanto justificava o jovem amigo , que podereis adiar um pouco... Adiar por qu? redarguiu o ex-rabino fazendo o possvel por desfazer as mgoas de Atenas. Sempre tive a convico de que Deus tem pressa do servio bem feito. Se isso constitui uma caracterst ica de nossas mesquinhas atividades nas coisas deste mundo, como adiar ou faltar com os deveres sagrados de nossa alma, para com o Todo -Poderoso? O rapaz ponderou no acerto daquelas alegaes e calou -se. Assim venceram mais de sessenta quilmetros, com al guns dias de marcha e intervalos de prdicas. Nessa tarefa entre gente simples, Paulo de Tarso sen tia-se mais feliz. Os homens do campo receberam a Boa Nova com maior alegria e compreenso. Pequenas igrejas domsticas foram fundadas, no longe do golfo de Saron. Enlevado pelas recordaes cariciosas de Abigail, atravessou o istmo e penetrou na cidade, movimentada e rumorosa. Abraou Lide e Eunice numa casinha do porto de Cencria e logo procurou avistar -se com os velhos amigos do osis de Dan. Os trs abraaram-se, tomados de infinito jbilo. quila e a companheira falaram longamente dos servi os evanglicos, aos quais haviam sido chamados pela misericrdia de Jesus. De olhos brilhantes, como se houvessem vencido grande batalha, contaram ao Apstolo ha verem realizado o ideal de permanecer em Roma, algum tempo. Como teceles humildes,

257 habitaram um velho casaro em runas, no Trastevere, fazendo as pri meiras pregaes do Evangelho no ambiente mesmo das pompas cesarianas. Os judeus haviam declarado guerra franca aos novos princpios. Desde o primeiro rebate da Boa Nova, iniciaram -se grandes tormentas no ghetto do bairro pobre e desprotegido. Prisca relatou como um grupo de israelitas apaixonados lhe assaltara o aposento, noite, com instrumentos de fla gelao e castigo. O marido demorava-se na oficina, e assim no pde ela esquivar -se aos impiedosos aoites. S muito tarde, fora socorrida por quila, que a encontrou banhada em sangue. O Apstolo tarsense exultava. Contou aos amigos, por sua vez, as dores experimentadas em toda parte, pelo nome de Jesus -Cristo. Aqueles martrios em comum eram apresentados como favores de Jesus, como ttulos eternos da sua glria. Quem ama inquieta -se por dar alguma coisa e os que amavam o Mestre sentiam -se extremamente venturosos em sofrerem algo por devotamento ao seu nome. Desejoso de reintegrar-se na serenidade de suas realizaes ativas, olvidando a frieza ateniense, Paulo comentou o projeto da fundao de uma igreja em Corinto, ao que quila e sua mulher se prontif icaram para todos os servios. Aceitando-lhes o oferecimento gene roso, o ex-rabino passou a residir em sua companhia, ocupando -se diariamente do seu oficio. Corinto era uma sugesto permanente de lembran as queridas do seu corao. Sem comunicar aos amig os as reminiscncias que lhe borbulhavam na alma sensvel, procurou rever os stios a que Abigail se referia sempre com enlevo. Com extremo cuidado, localizou a regio onde deveria ter existido o pequeno stio do velho Jo chedeb, agora incorporado ao imens o acervo de propriedades dos herdeiros de Licnio Mincio; contemplou a velha priso de onde a noiva pudera evadir -se para salvar-se dos celerados que lhe haviam assassinado o pai e escravizado o irmo; meditou no porto de Cencria, de onde Abigail partira, um dia, para conquistar -lhe o corao, sob os desgnios superiores e imutveis do Eterno. Paulo entregou-se, de corpo e alma, ao servio rude. O labor ativo das mos proporcionara-lhe brando esquecimento de Atenas. Compreendendo a necessidade de um perodo de calma, induzira Lucas a descansar em Trade, j que Timteo e Silas haviam encontrado trabalho como caravaneiros. Antes, porm, de retomar as pregaes, comearam a chegar a Corinto emissrios de Tessalnica, de Beria e outros pontos da Macednia , onde fundara suas bem-amadas igrejas. As comunidades tinham assuntos ur gentes, que requeriam delicadas intervenes da sua parte. Sentindo -se em dificuldades para tudo atender com a presteza devida, chamou novamente Silas e Tim teo para a cooperao indispensvel. Ambos, valendo -se das oportunidades da profisso, poderiam contribuir de maneira eficaz na soluo dos problemas imprevistos. Confortado pelo concurso dos amigos, Paulo falou, pela primeira vez, na sinagoga. Sua palavra vibrante logrou xito e xtraordinrio. Judeus e gregos falaram de Jesus com entusiasmo. O tecelo foi convidado a pros seguir nos comentrios religiosos, semanalmente. Mas to logo comeou a abordar as relaes existentes entre a Lei e o Evangelho, repontaram os atritos. Os israe litas no toleravam a superioridade de Jesus sobre Moiss, e, se consideravam o Cristo como profeta da raa, no o suportavam como Salvador. Paulo aceitou os desafios, mas no conseguiu demover coraes to endurecidos; as discusses prolongaram -se por vrios

258 sbados, seguidamente, at que, um dia, quando o verbo inflamado e sincero do Apstolo zurzia os erros farisaicos com ve emncia, um dos chefes principais da sinagoga ntima -o com aspereza: Cala-te, palrador impudente! A sinagoga tem to lerado teus embustes por verdadeiros prodgios de pacin cia; mas, em nome da maioria, ordeno que te retires para sempre! No queremos saber do teu Salvador, exter minado como os ces da cruz!. Ouvindo expresses to desrespeitosas ao Cristo, o Apstolo sentiu os olhos midos. Refletiu maduramente na situao e replicou: At agora, em Corinto, procurei dizer a verdade ao povo escolhido por Deus para o sagrado depsito da unidade divina; mas, se no a aceitais desde hoje, procurarei curarei os gentios!... Caiam sobre vs mesmos as injustas maldies lanadas sobre o nome de Jesus -Cristo!... Alguns israelitas mais exaltados quiseram agredi -lo, provocando tumulto. Mas um romano de nome Tito Justo, presente assemblia, e que, desde a primeira pregao, sentira -se fortemente atrado pela poderosa personalidade do Apstolo, aproximou-se e estendeu-lhe os braos de amigo. Paulo pde sair inclume do recinto, enca minhando-se para a residncia do benfeitor, que ps sua disposio todos os elementos imprescindveis orga nizao de uma igreja ativa. O tecelo estava jubiloso. Era a primeira conquista para uma fundao definitiva. Tito Justo, com auxlio de todos os simpatizantes do Evangelho, adquiriu uma casa para incio dos servios religiosos. quila e Prisca foram os principais colaboradores, alm de Lide e Eunice, para que se executas sem os programas traados por Paulo, de acordo com a querida organizao de Antioquia. A igreja de Corinto comeou, ento, a produzir os frutos mais ricos de espiritualidade. A cidade era famosa por sua devassido, mas o Apstolo costumava dizer que dos pntanos nasciam, muitas vezes, os lrios mais belos; e como onde h muito pecado h muito remorso e sofri mento, em identidade de circunstncias, a comunidade cresceu, dia a dia, reunin do os crentes mais diversos, que chegavam ansiosos por abandonar aquela Babilnia incendiada pelos vcios. Com a presena de Paulo, a igreja de Corinto adqui ria singular importncia e quase diariamente chegavam emissrios das - regies mais afastadas. Eram portadores da Galcia a pedirem providncias para as igrejas de Pisdia; companheiros de Icnio, de Listra, de Tessal nica, de Chipre, de Jerusalm. Em torno do Apstolo formou -se um pequeno colgio de seguidores, de com panheiros permanentes, que com el e cooperavam nos mnimos trabalhos. Paulo, entretanto, preocupava -se intensamente. Os assuntos eram urgentes quo variados. No podia olvidar o trabalho de sua manuteno; assu mira compromissos pesados com os irmos de Corinto; devia estar atento colet a destinada a Jerusalm; no podia desprezar as comunidades anteriormente fundadas. Aos poucos, compreendeu que no bastava enviar emis srios. Os pedidos choviam de todos os stios por onde pe rambulara, levando as alvssaras da Boa Nova. Os irmos, carin hosos e confiantes, contavam com a sua sinceridade e dedicao, compelindo -o a lutar intensamente. Sentindo-se incapaz de atender a todas as necessi dades ao mesmo tempo, o abnegado discpulo do Evan gelho, valendo-se, um dia, do silncio da noite,

259 quando a igreja se encontrava deserta, rogou a Jesus, com lgri mas nos olhos, no lhe faltasse com os socorros necess rios ao cumprimento integral da tarefa. Terminada a orao, sentiu -se envolvido em branda claridade. Teve a impresso ntida de que recebia a v isita do Senhor. Genuflexo, experimentando indizvel comoo, ouviu uma advertncia serena e carinhosa: No temas dizia a voz , prossegue ensinando a verdade e no te cales, porque estou contigo. O Apstolo deu curso s lgrimas que lhe fluam do cora o. Aquele cuidado amoroso de Jesus, aquela exortao em resposta ao seu apelo, penetravam-lhe a alma em ondas cariciosas. A alegria do momento dava para compensar todas as dores e padecimentos do cami nho. Desejoso de aproveitar a sagrada inspirao do m omento que fugia, pensou nas dificuldades para atender s vrias igrejas fraternas. Tanto bastou para que a voz dulcssima continuasse: No te atormentes com as necessidades do ser vio. natural que no possas assistir pessoalmente a todos, ao mesmo t empo. Mas possvel a todos satisfazeres, simultaneamente, pelos poderes do esprito. Procurou atinar com o sentido justo da frase, mas teve dificuldade ntima de o conseguir. Entretanto, a voz prosseguia com brandura: - Poders resolver o problema escrevendo a todos os irmos em meu nome; os de boa-vontade sabero compreender, porque o valor da tarefa no est na presena pessoal do missionrio, mas no contedo espiritual do seu verbo, da sua exemplificao e da sua vida. Doravante, Estevo permanecer mais conchegado a ti, trans mitindo-te meus pensamentos, e o trabalho de evangeli zao poder ampliar-se em benefcio dos sofrimentos e das necessidades do mundo. O dedicado amigo dos gentios viu que a luz se extinguira; o silncio voltara a reinar entre as paredes singelas da igreja de Corinto; mas, como se houvera sorvido a gua divina das claridades eternas, conservava o Esprito mergulhado em jbilo intraduzvel. Recome aria o labor com mais afinco, mandaria s comunidades mais distantes as notcias do Cristo. De fato, logo no dia seguinte, chegaram portadores de Tessalnica com notcias desagradabilssimas. Os ju deus haviam conseguido despertar, na igreja, novas e estranhas dvidas e contendas. Timteo corroborava com observaes pessoais. Reclamavam a presena do Aps tolo com urgncia, mas este deliberou pr em prtica o alvitre do Mestre, e recordando que Jesus lhe prometera associar Estevo divina tarefa, julgou no dever atuar por si s e chamou Timteo e Silas para redigir a prim eira de suas famosas epstolas. Assim comeou o movimento dessas cartas imor tais, cuja essncia espiritual provinha da esfera do Cristo, atravs da contribuio amorosa de Estevo companheiro abnegado e fiel daquele que se havia arvorado, na mocidade, em primeiro perseguidor do Cristianismo. Percebendo o elevado esprito de cooperao de todas as obras divinas, Paulo de Tarso nunca procurava escre ver s; buscava cercar-se, no momento, dos companheiros mais dignos, socorria -se de suas inspiraes, consc iente de que o mensageiro de Jesus, quando no encontrasse no seu tono sentimental as possibilidades precisas para transmitir os desejos do Senhor, teria nos amigos instrumentos adequados.

260 Desde ento, as cartas amadas e clebres, tesouro de vibraes de um mundo superior, eram copiadas e senti das em toda parte. E Paulo continuou a escrever sempre, ignorando, contudo, que aqueles documentos sublimes, escritos muitas vezes em hora de angstias extremas, no se destinavam a uma igreja particular, mas cri standade universal. As epstolas lograram xito rpido. Os irmos as disputavam nos rinces mais humildes, por seu contedo de consolaes, e o prprio Simo Pedro, recebendo as primeiras cpias, em Jerusalm, reuniu a comunidade e, lendo -as, comovido, declarou que as cartas do convertido de Damasco deviam ser interpretadas como cartas do Cristo aos discpulos e seguidores, afirmando, ainda, que elas assinalavam um novo perodo luminoso na histria do Evangelho. Altamente confortado, o ex -doutor da Lei procurou enriquecer a igreja de Corinto de todas as experincias que trazia da instituio antioquense. Os cristos da cidade viviam num oceano de jbilos indefinveis. A igreja possua seu departamento de assistncia aos que necessitavam de po, de vesturio, de remdios. Venerandas velhinhas revezavam -se na tarefa santa de aten der aos mais desfavorecidos. Diariamente, noite, havia reunies para comentar uma passagem da vida do Cristo; em seguida pregao central e ao movimento das manifestaes de cada um, todos entravam em silncio, a fim de ponderar o que recebiam do Cu atravs do pro fetismo. Os no habituados ao dom das profecias pos suam faculdades curadoras, que eram aproveitadas a favor dos enfermos, em uma sala prxima. O mediunismo evangeliza do, dos tempos modernos, o mesmo profe tismo das igrejas apostlicas. Como acontecia, por vezes, em Antioquia, surgiam tambm ali pequeninas discusses em torno de pontos mais difceis de interpretao, que Paulo se apressava a acalmar, sem prejuzo da f raternidade edificadora. Ao fim dos trabalhos de cada noite, uma prece cari nhosa e sincera assinalava o instante de repouso. A instituio progredia a olhos vistos. Aliando -se generosidade de Tito Justo, outros romanos de for tuna aproximaram-se do Evangelho, enriquecendo a organizao de possibilidades novas. Os israelitas pobres encontravam na igreja um lar generoso, onde Deus se lhes manifestava em demonstraes de bondade, ao contrrio das sinagogas, em cujo recinto, em vez de po para a fome voraz, de blsamo para as chagas do corpo e da alma, encontravam apenas a rispidez de preceitos tirnicos, nos lbios de sacerdotes sem piedade. Irritados com o xito inexcedvel do empreendimento de Paulo de Tarso, que se demorava na cidade j por um ano e sei s meses, tendo fundado um verdadeiro e perfeito abrigo para os filhos do Calvrio, os judeus de Corinto tramaram um movimento terrvel de perse guio ao Apstolo. A sinagoga esvaziava-se. Era necessrio extinguir a causa do seu desprestgio social. O ex-rabino de Jerusalm pagaria muito caro a audcia da propaganda do Messias Nazareno em detrimento de Moiss. Era procnsul da Acaia, com residncia em Corinto, um romano generoso e ilustre, que costumava agir sem pre de acordo com a justia, em sua vida pblica. Irmo de Sneca, Jnio Glio era homem de grande bondade e fina educao. O processo iniciado contra o ex -rabino foi s suas mos, sem que Paulo tivesse a mnima notcia e era to grande a bagagem de acusaes levantadas pelos israelitas, que o adm inistrador foi compelido a determi nar a priso do Apstolo para o inqurito inicial. A sina goga pediu, com particular

261 empenho, que lhe fosse dele gada a tarefa de conduzir o acusado ao tribunal. Longe de conhecer o mvel do pedido, o procnsul concedeu a permisso necessria, determinando o comparecimento dos interessados audincia pblica do dia seguinte. De posse da ordem, os israelitas mais exaltados deli beraram prender Paulo na vspera, num momento em que o fato pudesse escandalizar toda a comunidade. A noite, justamente quando o ex -rabino comentava o Evangelho, tomado de profundas inspiraes, o grupo armado parou porta, destacando -se alguns judeus mais eminentes que se dirigiram ao interior. Paulo ouviu a voz de priso, com extrema sereni dade. Outro tanto, porm, no aconteceu com a assem blia. Houve grande tumulto no recinto. Alguns moos mais exaltados apagaram as tochas, mas o Apstolo valoroso, num apelo solene -e comovedor, bradou alto: Irmos, acaso quereis o Cristo sem testemunho? A pergunta ressoou no ambiente, contendo todos os nimos. Sempre sereno, o ex-rabino ordenou que acen dessem as luzes e, estendendo os pulsos para os judeus admirados, disse com acento inesquecvel: Estou pronto!... Um componente do grupo, despeitado com aq uela superioridade espiritual, avanou e deu-lhe com os aoites em pleno rosto. Alguns cristos protestaram, os portadores da ordem de Glio revidaram com aspereza, mas o prisioneiro, sem demonstrar a mais leve revolta, clamou em voz mais alta: Irmos, regozijemo-nos em Cristo Jesus. Este jamos tranqilos e jubilosos porque o Senhor nos julgou dignos!... Grande serenidade estabeleceu -se, ento, na assemblia. Vrias mulheres soluavam baixinho. quila e a es posa dirigiram ao Apstolo um inolvidv el olhar e a pequena caravana demandou o crcere, na sombra da noite. Atirado ao fundo de uma enxovia mida, Paulo foi atado ao tronco do suplcio e houve de suportar a flagelao dos trinta e nove aoites. Ele prprio estava surpreendido. Sublime paz banh ava-lhe o corao de brandos consolos. No obstante sentir-se sozinho, entre perseguidores cruis, experimentava nova confiana no Cristo. Nessas disposies, no lhe doam as vergas tadas impiedosas; debalde os verdugos espicaavam -lhe o esprito ardente, com insultos e ironias. Na prova rude e dolorosa, compreendeu, alegremente, que havia atingido a regio de paz divina, no mundo interior, que Deus concede a seus filhos depois das lutas acerbas e incessantes por eles mantidas na conquista de si mesmos. De outras vezes, o amor pela justia o conduzira a situaes apaixonadas, a desejos mal contidos, a pol micas rspidas; mas ali, enfrentando os aoites que lhe caam nos ombros seminus, abrindo sulcos sangrentos, tinha uma lembrana mais viva do Cristo, a impresso de estar chegando aos seus braos misericordiosos, depois de caminhadas terrveis e speras, desde a hora em que havia cado s portas de Damasco, sob uma tempestade de lgrimas e trevas. Submerso em pensa mentos sublimes, Paulo de Tarso sentiu o seu primeiro grande xtase. No mais ouviu os sarcasmos dos algozes inflexveis, sentiu que sua alma dilatava -se ao infinito, experimentando sagradas emoes de indefinvel ventura. Brando sono lhe anestesiou o corao e, somente pela madrugada, voltou a si do caricioso descanso, O sol visitava-o alegre, atravs das grades. O valoroso discpulo do

262 Evangelho levantou-se bem disposto, recomps as vestes e esperou pacientemente. S depois do meio-dia, trs soldados desceram ao crcere das disciplinas judaicas, retirando o prisioneiro para conduzi -lo presena do procnsul. Paulo compareceu barra do tribunal, com imensa serenidade - O recinto estava cheio de israelitas exalta dos; mas o Apstolo, notou que a assemblia se compunha, na maioria, de gregos d e fisionomia simptica, muitos deles seus conhecidos pessoais dos trabalhos de assistncia da igreja. Jnio Glio, muito cioso do seu cargo, sentou -se sob o olhar ansioso dos espectadores cheios de interesse. O procnsul, de conformidade com a praxe, teria de ouvir as partes em litgio, antes de pronunciar qualquer julgamento, apesar das queixas e acusaes exaradas em pergaminho. Pelos judeus falaria um dos maiores da sinagoga, de nome Sstenes; mas, como no aparecesse o repre sentante da igreja de Corint o para a defesa do Apstolo, a autoridade reclamou o cumprimento da medida sem perda de tempo. Paulo de Tarso, muito surpreendido, rogava ntimamente a Jesus fosse o patrono de sua causa, quando se destacou um homem que se prontificava a depor em nome da Igreja. Era Tito Justo, o romano generoso, que no desprezava o ensejo do testemunho. Verificou -se, ento, um fato inesperado. Os gregos da assemblia prorromperam em frenticos aplausos. Jnio Glio determinou que os acusadores inicias sem as declaraes pblicas necessrias. Sstenes entrou a falar com grande aprovao dos judeus presentes. Acusava Paulo de blasfemo, desertor da Lei, feiticeiro. Referiu -se ao seu passado, acrimoniosamente. Contou que os prprios parentes o haviam abandonado. O procnsul o uvia atento, mas no deixou de manter uma atitude curiosa. Com o indicador da direita comprimia um ouvido, sem atender estupefao geral. O maioral da sinagoga, no entanto, desconcerta va-se com aquele gesto. Terminando o libelo apaixo nado quanto injusto, Sstenes interrogou o administrador da Acaia, relativamente sua atitude, que exigia um esclarecimento, a fim de no ser tomada por desconsi derao. Glio, porm, muito calmo, respondeu fazendo hu morismo: Suponho no estar aqui para dar satisfao de meus atos pessoais e sim para atender aos imperativos da justia. Mas, em obedincia ao cdigo da fraternidade humana, declaro que, a meu ver, todo administrador ou juiz em causa alheia dever reservar um ouvido para a acusao e outro para a defesa. Enquanto os judeus franziam o sobrecenho extre mamente confundidos, os corntios riam gostamente. O prprio Paulo achou muita graa na confisso do procnsul, sem poder disfarar o sorriso bom que lhe ilumi nou repentinamente a fisionomia. Passado o incidente humorstico, Tito Justo aproxi mou-se e falou sucintamente da misso do Apstolo. Suas palavras obedeciam a largo sopro de inspirao e beleza espiritual. Jnio Glio, ouvindo a histria do convertido de Damasco, dos lbios de um compatrcio, mostrou -se muito impressionado e comovido. De quando em vez, os gregos prorrompiam em exclamaes de aplauso e contentamento. Os israelitas compreenderam que perdiam terreno de momento a momento. Ao fim dos trabalhos, o chefe poltico da Acaia tomou a palavra para

263 concluir que no via crime algum no discpulo do Evangelho; que os judeus deviam, antes de qualquer acusao injusta, examinar a obra gene rosa da igreja de Corinto, porqanto, na sua opinio, no havia agravo dos princpios israelitas; que a s controvrsi a de palavras no justificava violncias, con cluindo pela frivolidade das acusaes e declarando no desejar a funo de juiz em assunto daquela natureza. Cada concluso formulada era ruidosamente aplau dida pelos corntios. Quando Jnio Glio declarou qu e Paulo devia considerar-se em plena liberdade, os aplausos atingiram ao delrio. A autoridade recomendou que a retirada se fizesse em ordem; mas os gregos aguardaram a descida de Sstenes, e quando surgiu a figura solene do mestre atacaram sem piedade . Estabelecido enorme tumulto na escada longa que separava o Tribunal da via pblica, Tito Justo acercou -se aflito do procnsul e pediu que interviesse. Glio, entretanto, continuando a preparar -se para regressar a casa, dirigiu a Paulo um olhar de simpatia e acrescentou, calmamente: No nos preocupemos. Os judeus esto muito habituados a esses tumultos. Se eu, como juiz, resguardei um ouvido, parece -me que Sstenes deveria resguardar o corpo inteiro, na qualidade de acusador. E demandou o interior do edi fcio em atitude impassvel. Foi ento que Paulo, surgindo no topo da es cada, bradou: Irmos, apaziguai-vos por amor ao Cristo!... A exortao caiu em cheio sobre a turba numerosa e tumulturia. O efeito foi imediato. Cessaram os rumo res e os improprios. Os ltimos contendores paralisaram os braos inquietos. O convertido de Damasco acorreu pressuroso em socorrer Sstenes, cujo rosto sangrava. O acusador implacvel do dia foi conduzido sua residncia pelos cristos de Corinto, por atenderem aos ape los de Paulo, com extremos cuidados. Grandemente despeitados com o insucesso, os israe litas da cidade maquinaram novas investidas, mas o Apstolo, reunindo a comunidade do Evangelho, declarou que desejava partir para a sia, a fim de atender a insistentes chamados de Joo (1), na fundao definitiva (1) Joo iniciou suas atividades na igreja mista de feso, muito cedo, embora no se desligasse de Jerusalm. (Nota de Emmanuel.) da igreja de feso. Os corntios protestaram amistosa mente, procurando retlo, mas o ex-rabino exps com firmeza a convenincia da viagem, contando regressar muito breve. Todos os cooperadores da igreja estavam desolados. Principalmente Febe, notvel colaboradora do seu esforo apostlico em Corinto, no conseguia ocultar as lgrimas do corao. O devotado discpulo de Jesus fez ver que a igreja estava fundada, solicitando apenas a continuidade de ateno e carinho dos compa nheiros. No seria justo, a seu ver, enfrentar novamente a ira dos israelitas, parecendo -lhe razovel esperar o concurso do tempo para as realizaes necessrias. Dentro de um ms, partiu em demanda de feso, levando consigo quila e a esposa, que se dispuseram a acompanh -lo. Despedindo-se da cidade, teve o pensamento voltado para o pretrito, para as esperanas de ventura terrestre que os anos haviam absorvido. Visitou os stios onde Abigail e o irmo haviam brincado na infncia, saturou -se de

264 recordaes suaves e inesquecveis e, no porto de Cencria, lembrando a partida da noiva bem-amada, rapou a cabea, renovando os votos de fidelidade eterna, consoante os costumes populares da poca. Depois de viagem difcil, repleta de incidentes pe nosos, Paulo e os companheiros chegaram ao ponto des tinado. A igreja de feso enfrentava problemas torturantes. Joo l utava seriamente para que o esforo evanglico no degenerasse em polmicas estreis. Mas os teceles chegados de Corinto deram -lhe mo forte na cooperao imprescindvel. Em meio das acaloradas discusses que houve de manter com os judeus, na sinagoga, o ex-rabino no olvidou certas realizaes sentimentais que almejava desde muito. Com delicadeza extrema, visitou a Me de Jesus na sua casinha singela, que dava para o mar. Impressionou -se fortemente com a humildade daquela criatura simples e amorosa, que mais se assemelhava a um anjo vestido de mulher. Paulo de Tarso interes sou-se pelas suas narrativas caridosas, a respeito da noite do nascimento do Mestre, gravou no ntimo suas divinas impresses e prometeu voltar na primeira opor tunidade, a fim de recolher os dados indispensveis ao Evangelho que pretendia escrever para os cristos do futuro. Maria colocou-se sua disposio, com grande alegria. O Apstolo, entretanto, depois de cooperar algum tempo na consolidao da igreja, considerando que quila e Prisca se encontravam bem instalados e satisfeitos, resolveu partir, buscando novos rumos. Debalde os ir mos procuraram dissuadi-lo, rogando ficasse na cidade por mais tempo. Prometendo regressar logo que as cir cunstncias permitissem, alegou que precisava ir a Jerusalm, levar a Simo Pedro o fruto da coleta de anos consecutivos nos lugares que percorrera. O filho de Zebedeu, que conhecia o projeto antigo, deu-lhe razo para empreender a viagem sem mais demora. Como j se encontrassem novamente a seu la do, Silas e Timteo fizeram lhe companhia nessa nova ex curso. Atravs de enormes dificuldades, mas pregando sem pre a Boa Nova com verdadeiro entusiasmo devocional, chegaram ao porto de Cesaria, - onde permaneceram alguns dias, instruindo os interessado s no conhecimento do Evangelho. Dali, dirigiram -se a p para Jerusalm, distribuindo consolaes e curas, ao longo dos caminhos. Chegados capital do judasmo, o ex -pescador de Cafarnaum recebeu-os com jbilos inexcedveis. Simo Pe dro apresentava grande abatimento fsico, em virtude das lutas terrveis e incessantes para que a igreja suportasse, sem maiores abalos, as tempestades primitivas; seus olhos, porm, guardavam a mesma serenidade caracte rstica dos discpulos fiis. Paulo entregou-lhe, alegremente, a pequena fortuna, cuja aplicao iria assegurar maior independncia ins tituio de Jerusalm, para o desenvolvimento justo da obra do Cristo. Pedro agradeceu comovido e abraou -o com lgrimas. Os pobres, os rfos, os velhos desampa rados e os convalescentes teriam doravante uma escola abenoada de trabalho santificante. Pedro notou que o ex-rabino tambm estava alque brado de corpo. Muito magro, muito plido, cabelos j grisalhos, tudo nele denunciava a intensidade das lutas empenhadas. As mos e o rosto estavam cheios de ci catrizes. O ex-pescador, diante do que via, falou -lhe com entusiasmo das suas epstolas, que se espalhavam por todas as igrejas, lidas com avidez;

265 profundamente experimen tado em problemas de ordem espiritual, alegou a convico de que aquelas cartas provinham de uma inspira o direta do Mestre Divino, observao que Paulo de Tarso recebeu comovidssimo, dada a espontaneidade do companheiro. Alm disso acrescentava Simo praze rosamente , no podia haver elemento educativ o de to elevado alcance quanto aquele. Conhecia cristos da Palestina que guardavam cpias numerosas da mensagem aos tessalonicenses. As igrejas de Jope e Antiptris, por exemplo, comentavam as epstolas, frase por frase. O ex-rabino sentiu imenso confort o para prosseguir na luta redentora. Aps alguns dias, demandou Antioquia, junto dos discpulos. Descansou algum tempo junto dos compa nheiros bem-amados, mas sua poderosa capacidade de trabalho no permitia maiores intermitncias de repouso. Nessa poca, no passava semana que no recebesse representaes de diversas igrejas, dos pontos mais dis tantes. Antioquia de Pisdia sumariava dificuldades; Icnio reclamava novas visitas; Beria rogava providn cias. Corinto carecia esclarecimentos. Colossas insisti a por sua presena breve. Paulo de Tarso, valendo -se dos companheiros da ocasio, enviava -lhes letras novas, a todos atendendo com o maior carinho. Em tais cir cunstncias, nunca mais o Apstolo dos gentios esteve s na tarefa evangelizadora. Sempre assistido por discpulos numerosos, suas epstolas, que ficariam para os cristos do futuro, esto, em sua maioria, repletas de referncias pessoais, suaves e doces. Terminando o estgio em Antioquia, voltou ao bero natal, a falando das verdades eternas e conseguindo despertar grande nmero de tarsenses para as realidades do Evangelho. Em seguida, internou-se de novo pelas alturas do Tauro, visitou as comunidades de toda a Galcia e Frgia, levantando o nimo dos companheiros de f, no que empregou elevada per centagem de tempo. Nesse af incansvel e incessante, conseguiu arregimen tar novos discpulos para Jesus, distribuindo grandes benefcios em todos os recantos iluminados pela sua palavra edificante, porque tambm ilustrada em fatos. Em toda parte, lutas sem trguas, alegrias e dores, angstias e amarguras do mundo, que no chegavam a lhe arrefecer as esperanas nas promessas de Jesus. De um lado, eram os israelitas rigorosos, inimigos ferrenhos e declarados do Salvador; do outro, os cristos indecisos, va cilando entre as convenincias pessoais e as falsas interpretaes, O missionrio tarsense, no entanto, conhecendo que o discpulo sincero ter de experimentar as sensaes da porta estreita todos os dias, nunca se deixou empolgar pelo desnimo, renovando a cada hora o propsito de tudo suportar, agir, fazer e edificar pelo Evangelho, inteiramente entregue a Jesus -Cristo. Vencidas as lutas indefesas, deliberou regressar a feso, interessado na feitura do Evangelho decalcado nas recordaes de Maria. No mais encontrou quila e Prisca, retornados a Corinto em companhia de um tal Apolo, que se nota bilizara por sua cultura, entre os recm convertidos. Embora pretendesse apenas manter algumas conversa es mais longas com a filha inesquecvel de Nazar, foi c ompelido a enfrentar a luta sria com os cooperadores de Joo. A sinagoga conseguira grande ascendente poltico sobre a igreja da cidade, que ameaava soobrar. O ex rabino percebeu o perigo e aceitou a luta, sem reservas. Durante trs meses discutiu na sinagoga, em todas as reunies. A cidade, que se mantinha em

266 dvidas atrozes, parecia alcanar uma compreenso mais elevada e mais rica de luzes. Multiplicando as curas maravilho sas, Paulo, um dia, tendo imposto as mos sobre alguns doentes, foi rodeado po r claridade indefinvel do mundo espiritual. As vozes santificadas, que se manifestavam em Jerusalm e Antioquia, falaram na praa pblica. Esse fato teve enorme repercusso e deu maior autori dade aos argumentos do Apstolo, em contradita aos judeu s. Em feso no se falava de outra coisa. O ex -rabino fora elevado ao apogeu da considerao, de um dia para outro. Os israelitas perdiam terreno em toda a linha. O tecelo valeu -se do ensejo para lanar razes evang licas mais fundas nos coraes. Secund ando o esforo de Joo, procurou instalar na igreja os servios de assis tncia aos mais desfavorecidos da fortuna. A instituio enriquecia-se de valores espirituais. Compreendendo a importncia da organizao de feso para toda a sia, Paulo de Tarso del iberou prolongar, ali, a sua permanncia. Vieram discpulos da Macednia. quila e a es posa tinham regressado de Corinto; Timteo, Silas e Tito cooperavam ativamente visitando as fundaes crists j estabelecidas. Assim vigorosamente auxiliado, o generoso Apstolo multiplicava as curas e os benefcios em nome do Senhor. Trabalhando pela vitria dos princpios do Mestre, fez que muitos abandonassem crendices e supers ties perigosas, para se entregarem aos braos amorosos do Cristo. Esse ritmo de trabalho fecundo perdurava h mais de dois anos, quando surgiu um acontecimento de vasta repercusso entre os efsios. A cidade votava um culto especial deusa Diana. Pequeninas esttuas, imagens fragmentrias da divin dade mitolgica surgiam em todos os cantos, bem como nos adornos da populao. A pregao de Paulo, entre tanto, modificara as preferncias do povo. Quase nin gum se interessava mais pela aquisio das imagens da deusa. Esse culto, porm, era to lucrativo que os ourives da poca, chefiados por um artfice de nome Demtrio, iniciaram veemente protesto perante as autoridades competentes. Os prejudicados alegavam que a campanha do Aps tolo aniquilava as melhores tradies populares da cidade notvel e florescente. O culto a Diana vinha dos antepassados e merecia mais respeito; alm disso, toda uma classe de homens vlidos ficava sem trabalho. Demtrio movimentou-se, Os ourives reuniram -se e pagaram amotinadores. Sabiam que Paulo falaria no teatro, naquela mesma noite que sucedeu s combinaes definitivas. Pagos pelos artfices, os maliciosos comearam a espalhar boatos entre os mais crdulos. Insinuavam que o ex-rabino preparava-se para arrombar o templo de Diana, a fim de queimar os objetos do Culto. Acrescentavam que a malta iconoclasta sairia do teatro para executar o projeto Sinistro. Irritaram -se os nimos. O plano de Demtrio calava fundo na ima ginao dos mais simplrios. Ao entardecer, grande massa popular postou -se na vasta praa, em atitude expectante. A noite fechou, a multido crescia sempre. Ao acenderem -se no teatro as primeiras luzes, os ourives acreditaram que o Apstolo l estivesse. Com imprecaes e gestos ameaadores, a multido avanou em furiosa grita, mas somente Gaio e Aristarco, irmos da Macednia, ali se encontravam, preparando o ambiente das pregaes da noite. Ambos foram presos pelos exaltados. Verificando a ausncia do ex -rabino, a massa inconsciente encaminhou-se para a tenda de quila e Prisca. Paulo, no entanto, l no

267 estava. A oficina singela do casal cristo foi totalmente desmantelada a golpes impiedosos. Teares quebrados, peas de couro atiradas rua, furiosamente. Por fim, o casal foi preso, sob os apupos da turba exacerbada. A notcia espalhou-se com extrema rapidez. A co luna revolucionria arrebanhava aderentes em todas as ruas, dado o seu carter festivo. Debalde acorreram soldados para conter a multido. Os maiores esforos tornavam -se inteis. De vez em quando Demtrio asso mava a uma tribuna improvisada e dirigia-se ao povo envenenando os nimos. Recolhido residncia de um amigo, Paulo de Tarso inteirou -se dos fatos graves que se desenrolavam por sua causa. Seu primeiro impulso foi seguir logo ao encontro dos companheiros capturados, para libert -los, mas os irmos impediram-lhe a sada. Essa noite d olorosa ficaria inesquecvel em sua vida. Ao longe, ouvia-se a gritaria estentrica: Grande a Diana de feso! Grande a Diana de feso! Mas o Apstolo, constran gido fora, pelos companheiros, houve que desistir de esclarecer a massa popular, na praa pblica. S muito tarde, o escrivo da cidade conseguiu falar ao povo, concitando -o a levar a causa a juzo, abando nando o louco propsito de fazer justia pelas prprias mos. A assemblia dispersou -se, pouco antes da meia -noite, mas s atendeu autoridade depois de ver Gaio, Aristarco e o casal de teceles trancafiados na enxovia. No dia seguinte, o generoso Apstolo dos gentios foi, em companhia de Joo, observar os destroos da tenda de quila. Tudo em frangalhos na via pblica. Paulo refletiu com imensa mgoa nos amigos presos e falou ao filho de Zebedeu, com os olhos mareados de lgrimas. Como tudo isto me contrista! quila e Prisca tm sido meus companheiros de luta, desde as primeiras horas da minha converso a Jesus. Por eles devia eu sofrer tudo, pelo muito amor que lhes devo; assim, no julgo razovel que sofram por minha causa. A causa do Cristo! respondeu Joo com acerto. O ex-rabino pareceu conformar -se com a observao e sentenciou: Sim, o Mestre nos consolar. E, depois de concentrar-se longamente, murmurou: Estamos em lutas incessantes na sia, h mais de vinte anos... Agora, preciso retirar-me da Jnia, sem demora. Os golpes vieram de todos os lados. Pelo bem que desejamos, fazem -nos todo o mal que podem. Ai de ns se no trouxssemos as marcas do Cristo Jesus! O pregador valoroso, to desassombrado e resistente, chorava! Joo percebeu, contemplou-lhe os cabelos prematuramente encanecidos e procurou desviar o assunto: No te vs por enquanto disse solcito , ainda s necessrio aqui. Impossvel respondeu com tristeza , a revoluo dos artfices continuaria. Todos os irmos paga riam caro a minha companhia. Mas no pretendes escrever o Evangelho, con soante as recordaes de Maria? perguntou melifluamente o filho de Zebedeu. verdade confirmou o ex-rabino com serenidade amarga , entretanto, foroso partir. Caso no mais volte, enviarei um companheiro para colher as devidas anotaes.

268 Contudo, poderias ficar conosco. O tecelo de Tarso fitou o companheiro com tran qilidade e explicou, em atitude humilde: Talvez estejas enganado. Nasci para uma luta sem trguas, que dever prevalecer at ao fim dos meus dias. Antes de encontrar as luzes do Evangelho, errei criminosamente, embora com o sincer o desejo de servir a Deus. Fracassei, muito cedo, na esperana de um lar. Tornei-me odiado de todos, at que o Senhor se compa decesse de minha situao miservel, chamando -me s portas de Damasco. Ento, estabeleceu se um abismo entre minha alma e o passa do. Abandonado pelos amigos da infncia, tive de procurar o deserto e recomear a vida. Da tribuna do Sindrio, regressei ao tear pesado e rstico. Quando voltei a Jerusalm, o judasmo con siderou-me doente e mentiroso. Em Tarso experimentei o abandono do s parentes mais caros. Em seguida, reco mecei em Antioquia a tarefa que me conduzia ao servio de Deus. Desde ento, trabalhei sem descanso, porque muitos sculos de servio no dariam para pagar quanto devo ao Cristianismo. E sai s pregaes. Peregrinei por diversas cidades, visitei centenas de aldeias, mas de nenhum lugar me retirei sem luta spera. Sempre sa pela porta do crcere, pelo apedrejamento, pelo golpe dos aoites. Nas viagens por mar, j experimentei o naufrgio mais de uma vez; nem mesmo no bojo estreito de uma embarcao, tenho podido evitar a luta. Mas Jesus me tem ensinado a sabedoria da paz interior, em perfeita comunho de seu amor. Essas palavras eram ditas em tom de humildade to sincera que o filho de Zebedeu no conseguia esconder su a admirao. s feliz, Paulo disse ele convicto , porque entendeste o programa de Jesus a teu respeito. No te doa a recordao dos martrios sofridos, porque o Mestre foi compelido a retirar-se do mundo pelos tormentos da cruz. Regozijemo-nos com as prises e sofrimentos. Se o Cristo partiu sangrando em feridas to dolorosas, no temos o direito de acompanh-lo sem icatrizes... O Apstolo dos gentios prestou enorme ateno a essas palavras consoladoras e murmurou: verdade!... Alm do mais acrescentou o companheiro emo cionado , devemos contar com calvrios numerosos. Se o Cordeiro Imaculado padeceu na cruz da ignomnia, de quantas cruzes necessitaremos para atingir a redeno? Jesus veio ao mundo por imensa misericrdia. Acenou -nos brandamente, convocando-nos a uma vida melhor... Agora, meu amigo, como os antepassados de Israel, que saram do cativeiro do Egito custa de sacrifcios extremos, precisamos fugir da escravido dos pecados, vio lentando-nos a ns mesmos, disciplinando o esprito , a fixa de nos juntarmos ao Mestre, correspondendo sua imensa bondade. Paulo meneou a cabea, pensativo, e acentuou: Desde que o Senhor se dignou convocar -me ao servio do Evangelho, no tenho meditado noutra coisa. Nesse ritmo cordial conversaram mui to tempo, at que o Apstolo dos gentios concluiu mais confortado: O que de tudo concluo que minha tarefa no Oriente est finda. O esprito de servio exige que me v alm... Tenho a esperana de pregar o Evangelho do Reino, em Roma, na Espanha e entre os povos menos

269 conhecidos... Seu olhar estava cheio de vises gloriosas e Joo murmurou humildemente: Deus abenoar os teus caminhos. Demorou-se ainda em feso, movimentando os me lhores empenhos a favor dos prisioneiros. Conseguida a liberdade do s detentos, resolveu deixar a Jnia dentro do menor prazo possvel. Estava, porm, profundamente abatido. Dir-se-ia que as ltimas lutas haviam cooperado no desmantelo de suas melhores energias. Acompanhado de alguns amigos dirigiu -se para Trade, onde se demorou alguns dias, edificando os irmos na f. A fadiga, entretanto, acentuava-se cada vez mais. As preocupaes enervaram -no. Experimentava no ntimo profunda deso lao, que a insnia agravava dia a dia. Paulo, que nunca esquecera a ternura dos irmos de Filipes, deliberou, ento, procurar ali um abrigo, ansioso de repousar alguns momentos. O Apstolo foi acolhido com inequvocas provas de carinho e considerao. As crianas da instituio desdobraram-se em demonstraes de afetuosa ternura. Outra ag radvel surpresa ali o esperava: Lucas encontrava -se acidentalmente na cidade e foi abra-lo. Esse encontro reanimou -lhe o nimo abatido. Avistan do-se com o amigo, o mdico alarmou-se. Paulo pareceu-lhe extremamente debilitado, triste, no obstante a f inabalvel que lhe nutria o corao e transbordava dos lbios. Explicou que estivera doente, que muito so frera nas ltimas pregaes de feso, que estava sozinho em Filipes, depois do regresso de alguns amigos que o haviam acompanhado, que os colaborador es mais fiis haviam partido para Corinto, onde o aguardavam. Muito surpreendido, Lucas tudo ouviu silencioso e perguntou: Quando partirs? Pretendo aqui ficar duas semanas. E depois de vaguear os olhos na paisagem, concluiu em tom quase amargo: Alis, meu caro Lucas, julgo ser esta a ltima vez que descanso em Filipes... Mas, por qu? No h motivos para pressenti mentos to tristes. Paulo notou a preocupao do amigo e apressou -se a desfazer-lhe as primeiras impresses: Suponho que terei de par tir para o Ocidente esclareceu com um sorriso. Muito bem! respondeu Lucas reanimado. Vou ultimar os assuntos que aqui me trouxeram e irei contigo a Corinto. O Apstolo alegrou-se. Rejubilava-se com a presena de um companheiro dos mais dedicados. Lu cas tambm estava satisfeito com a possibilidade de assisti-lo na viagem. Com grande esforo procurava dissimular a penosa impresso que a sade do Apstolo lhe causara. Magrssimo, rosto plido, olhos encovados, o ex -rabino dava a impresso de profunda mi sria orgnica. O mdico, no entanto, fez o possvel por ocultar suas dolo rosas conjeturas. Como de hbito, Paulo de Tarso, durante a viagem at Corinto, falou do projeto de chegar a Roma, para levar capital do Imprio a mensagem do amor do Cristo Jesus. A companhia de Lucas, a mudana das paisagens revigoravam-lhe as foras fsicas. O prprio mdico es tava surpreendido com a reao natural daquele homem de vontade poderosa.

270 Pelo caminho, atravs das pregaes ocasionais de um longo itinerrio, juntaram-se-lhes alguns companhei ros mais devotados. Novamente em Corinto, o ex -rabino ratificou as suas epstolas, reorganizou amorosamente os quadros de ser vios da igreja e, no crculo dos mais ntimos, no falava de outra coisa seno do grandioso projeto de visitar Roma, no intuito de auxiliar os cristos, j existentes na cidade dos Csares, a estabelecerem instituies semelhantes s de Jerusalm, de Antioquia, de Corinto e outros pontos mais importantes do Oriente. Nesse meio tempo, readquiriu as energia s latentes do organismo debi litado. Desdobrava-se no plano, coordenando idias e mais idias do programa colimado, na imperial metrpole. Aventou numerosas providncias. Pensou em preparar sua chegada, fazendo -a preceder de carta na qual reca pitulasse a doutrina consoladora do Evangelho e nomeasse, com saudaes afetuosas, todos os irmos do seu conhecimento no ambiente romano. quila e Prisca tinham voltado de feso para a capital do Imprio, no intuito de recomear a vida. Seriam auxiliares diletos. Pa ra esse fim, Paulo empregou alguns dias na redao do clebre documento, concluindo-o com uma carga de saudaes particulares e extensas. Foi a que se verificou um episdio escassamente conhecido pelos seguidores do Cristianismo. Considerando que todos os irmos e pregadores eram criaturas excessivamente ocupadas nos mais variados misteres e que Paulo custaria a encontrar portador para a missiva famosa, a irm de nome Febe, grande cooperadora do Apstolo dos gentios no porto de Cencria, comunicou -lhe que teria de ir a Roma, em visita a parentes, e se oferecia, de bom grado, a levar o documento destinado a iluminar a cristandade pstera. Paulo exultou de contentamento, alis extensivo a toda a confraria. A epstola foi terminada com enorme entusiasmo e j bilo. To logo partiu a emissria herica, o ex-rabino reuniu a pequena comunidade dos discpulos diletos para assentar as bases definitivas da grande excurso. Comeou explicando que o inverno estava a comear, mas, to depressa voltasse o tempo de navegao, embarcaria para Roma. Depois de justificar a exce lncia do plano, visto j estar implantado o Evangelho nas regies mais importantes do Oriente, pediu aos ami gos ntimos lhe dissessem como e at que ponto lhes seria possvel secund -lo. Timteo alegou que Eunice no podia, no momento, dispensar seus cuidados, dado o falecimento da veneranda Lide. Segundo exps, precisava regressar a Tessalnica e Aristarco o secundou nesse pa recer. Spatro falou de suas dificuldades em Beria. Gaio pretendia part ir para Derbe no dia seguinte. Tquico e Trfimo alegaram a necessidade urgente de irem a feso, de onde pretendiam mudar para Antioquia, bero natal de ambos. Quase todos os demais estavam impossibilitados de participar da excurso. Apenas Silas afirmou q ue poderia faz-lo, fosse como fosse. Chegada, porm, a vez de Lucas, que se mantivera at ento calado, disse ele estar pronto e resolvido a compartilhar dos trabalhos e alegrias da misso de Roma. De toda a assemblia, dois apenas poderiam acompanh -lo. Paulo, todavia, mostrou-se conformado e satisfeitssimo. Bastavam -lhe Silas e Lucas, habituados aos seus mtodos de propaganda e com os mais belos ttulos de trabalho e dedicao causa de Jesus. Tudo corria s maravilhas, o plano combinado aus piciava grandes esperanas, quando, no dia imediato, um peregrino, pobre e triste, surgia em Corinto, desembarcado de uma das ltimas embarcaes chegadas ao Pelo -

271 poneso para a ancoragem longa do inverno. Vinha de Jerusalm, bateu s portas da igreja e procurou in stantemente por Paulo, a fim de entregar -lhe uma carta confidencial. Defrontando o singular mensageiro, o Aps tolo surpreendeu-se. Tratava-se do irmo Abdias, a quem Tiago incumbira de entregar a carta ao ex-rabino. Este, tomou-a e desdobrou-a um tanto nervoso. medida que ia lendo, mais plido se fazia. Tratava-se de um documento particular, da mais alta importncia. O filho de Alfeu comunicava ao ex-doutor da Lei os dolorosos acontecimentos que se desenrolavam em Jerusalm. Tiago avisava que a igreja s ofria nova e violentssima perseguio do Sindrio. Os rabinos ha viam decidido reatar o fio das torturas infligidas aos cristos. Simo Pedro fora banido da cidade. Grande nmero de confrades eram alvo de novas perseguies e martrios. A igreja fora assaltada por fariseus sem conscincia e s no sofrera depredaes de maior vulto em virtude do respeito que o povo lhe consagrava. Dentro de suas atitudes conciliatrias, conseguira aplacar os nimos mais exaltados, mas o Sindrio alegava a necessidade de u m entendimento com Paulo, a fim de conceder trguas. A ao do Apstolo dos gentios, in cessante e ativa, conseguira lanar as sementes de Jesus em toda parte. De todos os lados, o Sindrio recebia consultas, reclamaes, notcias alarmantes. As sinagogas iam ficando desertas. Tal situao requeria esclare cimentos. Baseado nesses pretextos, o maior Tribunal dos Israelitas desfechara tremendos ataques contra a organizao crist em Jerusalm. Tiago relatava os acontecimentos com grande serenidade e rogava a Paulo de Tarso no abandonasse a igreja naquela hora de lutas acerbas. Ele, Tiago, estava envelhecido e cansado. Sem a colaborao de Pedro, temia sucumbir. Pedia, ento, ao convertido de Damasco fosse a Jerusalm, afrontasse as perseguies por amor a J esus, para que os doutores do Sindrio e do Templo ficassem bastantemente escla recidos. Acreditava que lhe no poderia advir nenhum mal, porqanto o ex -rabino saberia melhor dirigir -se s autoridades religiosas para que a causa lograsse justo xito. A via gem a Jerusalm teria somente um objetivo: esclarecer o Sindrio, como se fazia indispensvel. Depois disso, que Tiago considerava de suma importncia para salvar a igreja da capital do judasmo, Paulo voltaria tranqilo e feliz para onde lhe aprouvesse. A mensagem estava crivada de exclamaes amargas e de apelos veementes. Paulo de Tarso terminou a leitura e lembrou o pas sado. Com que direito lhe fazia o Apstolo galileu seme lhante pedido? Tiago sempre se colocara em posio antagnica. Em que pesasse sua ndole impetuosa, franca, inquebrantvel, no podia odi -lo; entretanto, no se sentia perfeitamente afim com o filho de Alfeu, a ponto de se tornar seu companheiro adequado em lance to difcil. Procurou um recanto solitrio da igreja, sentou e medit ou. Experimentando certas relutncias n timas em renunciar partida para Roma, no obstante o projeto formulado em feso nas vsperas da revoluo dos ourives, de s visitar a capital do Imprio depois de nova excurso a Jerusalm, procurou consultar o E vangelho, por desfazer to grande perplexidade. Desenrolou os pergaminhos e, abrindo -os ao acaso, leu a advertncia das anotaes de Levi: Concilia-te depressa com o teu adversrio. (1)

272 Diante dessas palavras judiciosas, no dissimulou o assombro, rec ebendoas como um alvitre divino para que no desprezasse a oportunidade de estabelecer com o Apstolo galileu os laos sacrossantos da mais pura fraternidade. No era justo alimentar caprichos pessoais na obra do Cristo. No feito em perspectiva, no era T iago o interessado na sua presena em Jerusalm: era a igreja, era a sagrada instituio que se tornara tutora dos pobres e dos infelizes. Provocar as iras farisaicas (1) Mateus, captulo 5, versculo 25. (Nota de Emmanuel.) sobre ela, no seria lan ar uma tempestade de imprevi sveis conseqncias para os necessitados e desfavoreci dos do mundo? Recordou a juventude e a longa perseguio que chegara a mover contra os discpulos do Crucificado. Teve a ntida recordao do dia em que efetuara a priso de Pedro entre os aleijados e os enfermos que o cercavam, soluantes. Lembrou que Jesus o chamara para o divino servio, s portas de Damasco; que, desde ento, sofrera e pregara, sacrificando -Se a si mesmo e ensinando as verdades eternas, organiz ando igrejas amorosas e acolhedoras, onde os filhos do Calvrio tivessem consolo e abrigo, de conformidade com as exortaes de Abigail; e assim chegou concluso de que devia aos sofredores de Jerusalm alguma coisa que era preciso restituir. Em outro s tempos, fomentara a confuso, privara -os da assistncia carinhosa de Estevo, iniciara banimentos impiedosos. Muitos doentes foram obrigados a renegar o Cristo em sua presena, na cidade dos rabinos. No seria aquela a ocasio adequada para resgatar a d vida enorme? Paulo de Tarso iluminado agora pelas mais santas experincias da vida, com o Mestre Amado, levantou -se e a passos resolutos dirigiu-se ao portador que o esperava em atitude humilde: Amigo, vem descansar, que bem precisas. Leva rs a resposta em breves dias. Ireis a Jerusalm? interrogou Abdias com certa ansiedade, como se conhecesse a importncia do assunto. Sim respondeu o Apstolo. O emissrio foi tratado com todo o carinho. Paulo procurou ouvir -lhe as impresses pessoais sobre a pe rseguio novamente desfechada contra os discpulos do Cristo; buscou firmar idias sobre o que competia fazer; mas, no conseguia furtar-se a certas preocupaes im periosas e aparentemente insolveis. Como proceder em Jerusalm? Que espcie de esclareci mentos deveria prestar aos rabinos do Sindrio? Qual o testemunho que com petia dar? Grandemente apreensivo, adormeceu aquela noite, depois de pensamentos torturantes e exaustivos. Sonhou, porm, que se encontrava em longa e clara estrada tonaLizada de maravilhosos clares opalinos. No dera muitos passos, quando foi abraado por duas entidades carinho sas e amigas. Eram Jeziel e Abigail, que o enlaavam com indizvel carinho. Extasiado, no pde murmurar uma palavra. Abigail agradeceu -lhe a ternura das lembranas comovidas, em Corinto, falou-lhe dos jbilos do seu corao e rematou com alegria: No te inquietes, Paulo. preciso ir a Jerusa lm para o testemunho imprescindvel. No ntimo, o Apstolo reconsiderava o plano de excurso a Roma, no seu nobre intuito de ensinar as verdades crists na sede do Imprio. Bastou pens lo, para que a voz querida se fizesse ouvir novamente, em timbre familiar:

273 Tranqiliza-te, porque irs a Roma cumprir um sublime dever; no, porm, como queres, mas de acordo com os desgnios do Altssimo... E logo esboando angelical sorriso: Depois, ento, ser a nossa unio eternal em Jesus -Cristo, para a divina tarefa do amor e da verdade luz do Evangelho. Aquelas palavras caram -lhe nalma com a fora de uma profunda revelao. O Apstolo dos gentios no saberia explicar o que se passou no mago do seu Esprito. Sentia, simultaneamente, dor e prazer, preocupao e esperana. A surpresa pareceu impedir o seguimento da viso inesquecvel. Jeziel e a irm, endereando -lhe gestos amorosos, pareciam desaparecer numa faixa de nvoas transparentes. Acordou em sobressalto e concluiu, desde logo, que devia preparar -se para os derradeiros testemunhos. No dia seguinte, convocou uma reunio dos amigos e companheiros de Corinto. Mandou que Abdias explicasse, de viva voz, a situao de Jerusalm e exps o plano de passar pela capital do judasmo antes de seguir para Roma. Todos compreenderam os sagrados imperativos da nova resoluo. Lucas, todavia, adiantou-se e perguntou: De acordo com a modificao do projeto, quando pretendes partir? Dentro de poucos dias respondeu resoluto. Impossvel respondeu o mdico , no poderemos concordar com a tua viagem, a p, a Jerusalm; alm de tudo, precisas descansar alguns dias depois de tantas lutas. O ex-rabino refletiu um momento e concordou: Tens razo. Ficarei em Corinto algumas sema nas; no entanto, pretendo fazer a viagem por etapas, no intuito de visitar as comunidades crists, pois tenho a intuio de minha partida breve, para Roma, e de que no mais verei as igrejas amadas, em corpo mortal... Essas palavras eram pronunciadas em tom melan clico. Lucas e os demais companheiros ficaram silen ciosos e o Apstolo continuou: Aproveitarei o tempo instruindo Aplo sobre os trabalhos indi spensveis do Evangelho, nas diversas re gies da Acaia. Em seguida, desfazendo a impresso de suas afir mativas menos animadoras, no tocante viagem a Roma, incutiu novo alento ao auditrio, emitindo conceitos otimistas e esperanosos. Traou vasto prog rama para os discpulos, recomendando atividades maioria, entre as comunidades de toda a Macednia, a fim de que todos os irmos estivessem a postos para as suas despedidas; outros foram despachados para a sia com idnticas instrues. Decorridos trs meses de permanncia em Corinto, novas perseguies dos judeus foram desfechadas contra a instituio. A sinagoga principal da Acaia havia recebido secretas notificaes de Jerusalm. Nada menos que a eliminao do Apstolo, a qualquer preo. Paulo percebeu a insdia e despediu-se prudentemente dos corn tios, partindo em companhia de Lucas e Silas, a p, para visitar as igrejas de Macednia. Por toda a parte pregou a palavra do Evangelho, convencido de que era a ltima vez que fixava aquelas paisagens. Despedia-se, comovido, dos velhos amigos de outros tempos. Fazia recomendaes, no tom de quem ia partir para sempre. Mulheres reconhecidas, ancies e crianas acorriam a beijar -lhe as mos com enternecimento. Chegando a Filipes, cuja comunidade fraternal lh e falava mais

274 intimamente ao corao, sua palavra suscitou tor rentes de lgrimas. A igreja amorosa, que vicejava para Jesus margem do Gangas, consagrava ao Apstolo dos gentios singular afeio. Ldia e seus numerosos auxilia res, num impulso muito humano, queriam ret-lo em sua companhia, insistiam para que no prosseguisse, receosos das perseguies do farisaismo. E o Apstolo, sereno e confiante, acentuava: No choreis, irmos. Convicto estou do que me compete fazer e no devo esperar flores e dias felizes. Cumpre-me aguardar o fim, na paz do Senhor Jesus. A existncia humana de trabalho incessante e os der radeiros sofrimentos so a coroa do testemunho. Eram exortaes cheias de esperanas e alegrias, por confortar os mais tmidos e renovar a f nos coraes fracos e sofredores. Dando por terminada a tarefa nas zonas de Fili pes. Paulo e os companheiros navegaram com destino a Trade. Nesta cidade, o Apstolo fez, com inexcedvel xito, a derradeira pregao na stima noite de sua chegada, verificando-se o clebre incidente com o jovem utico, que caiu de uma janela do terceiro andar do prdio em que se realizavam as prticas evanglicas, sendo imediatamente socorrido pelo ex -rabino, que o colheu semimorto e devolveu-lhe a vida em nome de Jesus. Em Trade, outros confrades se reuniram pequena caravana. Atentos recomendao de Paulo, partiram com Lucas e Silas para Asss, a fim de contratar a preo mdico algum velho barco de pescadores, porqanto o Apstolo preferia viajar desse modo entre as il has e portos numerosos, para despedir-se dos amigos e irmos que por ali mourejavam. Assim aconteceu; e, enquanto os colaboradores tomavam embarcao confortvel, o ex -rabino palmilhou mais de vinte quilmetros de estrada, s pelo prazer de abraar os continuadores humildes da sua grandiosa faina apostlica. Adquirindo em seguida um barco muito ordinrio, Paulo e os discpulos prosseguiram a viagem para Jeru salm, distribuindo consolaes e socorros espirituais s comunidades humildes e obscuras. Em todas as praias eram gestos comovedores, adeu ses amargurosos. Em feso, porm, a cena foi muito mais triste, porque o Apstolo solicitara o comparecimento dos ancies e dos amigos, para falar -lhes particularmente ao corao. No desejava desembarcar, no intu ito de prevenir novos conflitos que lhe retardassem a marcha; mas, em testemunho de amor e reconhecimento, a comunidade em peso lhe foi ao encontro, sen sibilizando-lhe a alma afetuosa. A prpria Maria, avanada em anos, acorrera de longe em companhia de Joo e outros discpulos, para levar uma palavra de amor ao paladino intimorato do Evangelho de seu Filho. Os ancies receberam -no com ardorosas demonstraes de amizade, as crianas ofere ciam-lhe merendas e flores. Extremamente comovido, Paulo de Tarso pr elecionou em despedida e, quando afirmou o pressentimento de que no mais ali voltaria em corpo mortal, houve grandes exploses de amargura entre os efsios. Como que tocados pela grandeza espiritual daquele momento, quase todos se ajoelharam no tapete br anco da praia e pediram a Deus protegesse o devotado batalhador do Cristo. Recebendo to belas manifestaes de carinho, o ex -rabino abraou, um por um, de olhos molhados. A maioria atirava -se-lhe nos braos amorosos, soluando, beijando-lhe as mos calosas e rudes. Abraando, por ltimo,

275 Me Santssima, Paulo tomou -lhe a destra e nela deps um beijo de ternura filial. A viagem continuou com as mesmas caractersticas. Rodes, Ptara, Tiro, Ptolemaida e, finalmente, Cesaria. Nesta cidade, hospedaram -se em casa de Filipe, que ali fixara residncia desde muito tempo. O velho compa nheiro de lutas informou Paulo dos fatos mnimos de Jerusalm, onde muito esperavam do seu esforo pessoal para continuao da igreja. Muito velhinho, o generoso galileu falou da paisagem espiritual da cidade dos rabi nos, sem disfarar os receios que a situao lhe causava. No somente isso constrangeu os missionrios. Agabo, j conhecido de Paulo em Antioquia, viera da Judia e, em transe medinico na primeira reunio ntima em casa de Filipe, formulou os mais dolorosos vaticnios. As perspectivas eram to sombrias que o prprio Lucas chorou. Os amigos rogaram a Paulo de Tarso que no partisse. Seria prefervel a liberdade e a vida a benefcio da causa. Ele, porm, sempre dispost o e resoluto, referiu-se ao Evangelho, comentou a passagem em que o Mestre pro fetizava os martrios que o aguardavam na cruz e conclua arrebatadamente: Por que chorarmos magoando o corao? Os se guidores do Cristo devem estar prontos para tudo. Por m im, estou disposto a dar testemunho, ainda que tenha de morrer em Jerusalm pelo nome do Senhor Jesus!. A impresso dos vaticnios de Agabo ainda no havia desaparecido, quando a casa de Filipe recebeu nova surpresa, no dia imediato. Os cristos de Cesaria levaram presena do ex -rabino um emissrio de Tiago, de nome Mnason. O Apstolo galileu soubera da chegada do convertido de Damasco ao porto palestinense e dera-se pressa em se comunicar com ele, mediante um portador devotado causa comum. Mnason ex plicou ao ex-rabino o motivo de sua presena, advertindo-o dos perigos que arrostaria em Jerusalm, onde o dio sectarista esfervilhava e atingia as mais atrozes perseguies. Dadas a exaltao e a vigilncia do judasmo, Paulo no deveria procurar imediatamente a igreja, mas, hospedar -se em casa dele, mensageiro, onde Tiago iria falar-lhe em particular e assim resolverem o que melhor conviesse aos sagrados interesses do Cristianismo. Isto posto, o Aps tolo dos gentios seria recebido na instituio de Je rusalm, para discutir com os atuais diretores os destinos da casa. Paulo achou muito razoveis os cuidados e suges tes de Tiago, mas preferiu seguir os alvitres verbais do portador. Angustiosas sombras pairavam no esprito dos com panheiros do grande Apstolo, quando a caravana, se guida de Mnason, se deslocou de Cesaria para a capital do judasmo. Como sempre, Paulo de Tarso anunciou a Boa Nova nos burgos mais humildes. Aps alguns dias de marcha vagarosa, para que todos os trabalhos apostlicos fossem suficientemente atendidos, os discpulos do Evangelho transpuseram as portas da cidade dos rabinos, assomados de graves preocupaes. Envelhecido e alquebrado, o Apstolo dos gentios contemplou os edifcios de Jerusalm, demorando o olhar na paisagem rid a e triste que lhe recordava os anos da mocidade tumultuosa e morta para sempre. Elevou o pensamento a Jesus e pediu-lhe que o inspirasse no cumprimento do sagrado ministrio.

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8 O martrio em Jerusalm
Obedecendo s recomendaes de Tiago, Paulo de Tarso hospedou-se em casa de Mnason, antes de qual quer entendimento com a igreja. O Apstolo galileu prometeu visit-lo na mesma noite. Pressentindo acontecimentos de importncia naquela fase de sua existncia, o ex-rabino aproveitou o dia tra ando planos de trabalho para os discpulos mais diretos. noite, quando espesso manto de sombras envolvia a cidade, Tiago apareceu, cumprimentando o companheiro em atitude muito humilde. Tambm ele estava envelhecido, exausto, doente. O convertido de Damasco, ao con trrio de outras vezes, experimentou extrema simpatia pela sua pessoa, que parecia inteiramente modificada pelos reveses e tribulaes da vida. Trocadas as primeiras impresses relativamente s viagens e feitos evanglicos, o companheiro de Simo Pedro pedi u ao ex-rabino lhe marcasse lugar e hora em que pudessem falar mais intimamente. Paulo atendeu de pronto, seguindo ambos para um aposento particular. O filho de Alfeu comeou explicando o motivo de suas graves apreenses. Havia mais de um ano que os rabino s Eliakm e Enoch deliberaram reviver os processos de perseguies iniciados por ele, Paulo, quando da sua movimentada gesto no Sindrio. Alegaram que o antigo doutor incidira nos sortilgios e feitiarias da espria grei, comprometendo a causa do judas mo, e no era justo continuar tolerando a situao, to -somente porque o doutor tarsense perdera a razo, no caminho de Damasco. A iniciativa ganhara enorme popularidade nos crculos religiosos de Jerusalm e o maior instituto legislativo da raa o Sindrio aprovou as medidas pro postas. Reconhecendo que a obra evangelizadora de Paulo produzia maravilhosos frutos de esperana em toda a parte, conforme as notcias incessantes, de todas as sinagogas das regies por ele percorridas, o grande Tribunal come ou por decretar a priso do Apstolo dos gentios. Numerosos processos de perseguio individual, deixados a meio por Paulo de Tarso, quando de sua inesperada converso, foram restaurados e, o que era mais grave quando falecidos os rus, era a pena aplic ada aos descendentes, que, assim, eram torturados, humilhados, desonrados! O ex-rabino tudo ouvia calado, estupefato. Tiago prosseguia, esclarecendo que tudo fizera por atenuar os rigores da situao. Mobilizara influncias polticas ao seu alcance, conseg uindo atenuar umas tantas sentenas mais inquas. No obstante o banimento de Pedro, procurou manter os servios de assistncia aos desvalidos, bem como a colnia de servio, fundada por inspirao do convertido de Damasco e na qual os convalescentes e desamparados encontravam precioso am biente de atividade remunerada e pacfica. Depois de vrios entendimentos com o Sindrio, por intermdio de amigos influentes no judasmo, teve a satisfao de abrandar o rigor das exigncias a serem aplicadas no caso del e, Paulo. O ex-doutor de Tarso ficaria com liberdade de agir, poderia continuar propugnando suas convices ntimas; daria, porm, uma satisfao p blica aos preconceitos de raa, atendendo aos quesitos que o Sindrio lhe apresentaria por intermdio de Tiago, que se mostrava seu amigo. O companheiro de Simo Pedro explicava

277 que as exigncias eram muito rigorosas a princpio, mas agora, merc de enormes esforos, cingiam-se a uma obrigao de somenos. Paulo de Tarso escutava-o extremamente sensibili zado. Dono de luminoso cabedal evanglico, entendia chegado o momento de testemunhar seu devotamento ao Mestre, justamente atravs do mesmo rgo de persegui o que a sua ignorncia engendrara em outros tempos. Naqueles minutos rpidos, sutilizou a mnemnica e lobrigou os quadros terrveis de outrora... Velhos torturados em sua presena, para sentir o prazer da apostasia crist, com a repetio do voto de fidelldade eterna a Moiss; mes de famlia arrancadas de seus lares obscuros, obri gadas a jurar pela Antiga Lei, que renegavam o carpinteiro de Nazar, abominando a cruz do seu martrio e ignomnia. Os soluos daquelas mulheres humildes, que abjuravam da f porque se viam feridas no que possuam de mais nobre, o instinto maternal, chegavam, agora, a seus ouvidos como brados de angstia, clamando resgates dolorosos. Todas as cenas antigas desdobravam -se-lhe na retina espiritual, sem omisso do mais insignificante pormenor. Moos robustos, arrimos de famlias numerosas, que saam mutilados do crcere; jovens que pediam vingana, crianas que reclamavam os pais encarcerados. Entestando as revocaes encapeladas, passou ao quadro da morte horrvel de Estevo com as pedradas e insul tos do povo; reviu Pedro e Joo abatidos e humildes, barra do Tribunal, como s e fossem malfeitores e crimi nosos. Agora, ali estava ele perante o filho de Alfeu, que nunca o compreendera de forma integral, a falar -lhe em nome do passado e em nome do Cristo, como a conci t-lo ao resgate de suas derradeiras dvidas angustiosas. Paulo de Tarso sentiu que uma lgrima lhe apon tava nos olhos, sem chegar a cair. Que espcie de tor tura lhe estaria reservada? Quais as determinaes da autoridade religiosa a que Tiago se referia com evidente interesse? Quando o companheiro de Simo fez uma pausa mais longa, o ex-rabino perguntou muito comovido: Que pretendem eles de mim? O filho de Alfeu fixou nele os olhos serenos e explicou: Depois de muito relutarem, os israelitas congre gados em nossa igreja vo pedir-te, apenas, que pagues as despes as de quatro homens pobres, que fizeram voto de nazireu, comparecendo com eles no templo, durante sete dias consecutivos, para que todo o povo possa ver que continuas bom judeu e leal filho de Abrao... primeira vista, a demonstrao poder parecer pueri l; entretanto, colima, como vs, satisfazer a vaidade fa risaica. O ex-rabino fez um gesto muito seu, quando con trariado, e replicou: Pensei que o Sindrio ia exigir minha morte!... Tiago compreendeu quanto de repugnncia transbor dava de semelhante obs ervao e objetou: Bem sei que isso te repugna e, contudo, insisto para que acedas, no por ns, propriamente, mas pela igreja e pelos que de futuro nos hajam de secundar. Isso obtemperou Paulo, com enorme desen canto no representa nobreza alguma. Essa exigncia uma ironia profunda e visa reduzir -nos a crianas, de to ftil que . No perseguio, humilhao; o desejo de exibir homens conscientes como se fossem meninos volveis e ignorantes... Tiago, porm, tomando uma atitude carinhosa qu e o ex-rabino jamais lhe

278 surpreendera em qualquer cir cunstncias da vida, falou com extrema ternura fraternal, revelando-se ao companheiro surpreendido, por outro prisma: Sim, Paulo, compreendo tua justa averso. O Sindrio, com isso, pretende achincalhar nossas convices. Sei que a tortura na praa pblica te doeria menos; entretanto, supes que isso no represente, para mim uma dor de muitos anos?... Acreditarias, acaso, que minhas atitudes nascessem de um fanatismo inconsciente e criminoso? Compreen di, muito cedo, desde a primeira perseguio, que a tarefa de harmonizao da igreja, com os judeus, estava mais particularmente em minhas mos. Como sabes, o farisasmo sempre viveu numa exuberante ostentao de hipocrisia; mas, con venhamos, tambm, que o partido dominante, tradicio nal, das nossas autoridades religiosas. Desde o primeiro dia, tenho sido obrigado a caminhar com os fariseus muitas milhas para conseguir alguma coisa na manuteno da igreja do Cristo. Fingimento? No julgues tal. Muitas v ezes o Mestre nos ensinou, na Galilia, que o melhor testemunho est em morrer devagarinho, dia riamente, pela vitria da sua causa; por isso mesmo, afianava que Deus no deseja a morte do pecador, porque na extino de nossos caprichos de cada dia que encontramos a escada luminosa para ascender ao seu infinito amor. A ateno que tenho dedicado aos judeus gmea do carinho que consagras aos gentios. A cada um de ns confiou Jesus uma tarefa diferente na forma, mas idntica no fundo. Se muitas vezes ten ho provocado falsas interpretaes das minhas atitudes, tudo isso mgoa para meu Esprito habituado simplicidade do ambiente galileu. De que nos valeria o conflito des truidor, quando temos grandiosos deveres a cuidar? Importa -nos saber morrer, para qu e nossas idias se transmitam e floresam nos outros. As lutas pessoais, ao contrrio, estiolam as melhores esperanas. Criar separaes e proclamar seus prejuzos, dentro da igreja do Cristo, no seria exterminarmos a planta sagrada do Evangelho por nossas prprias mos? A palavra de Tiago toava imantada de bondade e sabedoria e valia por consoladora revelao. Os galileus eram muito mais sbios que qualquer dos rabinos mais cultos de Jerusalm. Ele, que chegara ao mundo reli gioso atravs de escolas famosas, que tivera sempre na mocidade, a inspirao de um Gamaliel, admirava agora aqueles homens aparentemente rsticos, vindos das choupanas de pesca, que, em Jerusalm, alcanavam inesque cveis vitrias intelectuais, somente porque sabiam calar quando opo rtuno, aliando experincia da vida uma enorme expresso de bondade e renncia, feio do Divino Mestre. O convertido de Damasco entreviu o filho de Alfeu por um novo prisma. Seus cabelos grisalhos, o rugoso e macilento rosto, falavam de trabalhos rduos e incessantes. Agora, percebia que a vida exige mais compreenso que conhecimento. Presumia conhecer o Apstolo galileu com o seu cabedal psicolgico, e, no entanto, chegava concluso de que apenas naquele instante pudera compreend-lo no ttulo que lhe competia. Quando o companheiro de Simo Pedro fez uma pausa mais longa, Paulo de Tarso contemplou-o com imensa simpatia e falou comovidamente: Vejo que tens razo, mas a exigncia requer dinheiro. Quanto terei de pagar pela sentena? Segre gado e distante do judasmo h muitos anos, ignoro se os cerimoniais sofreram alteraes apreciveis. Os preceitos so os mesmos respondeu Tiago , j que sers obrigado a te purificares com eles e, segundo as tradies, custears a compra

279 de quinze ovelhas, alm dos comestveis preceituais. um absurdo! objetou o Apstolo dos gentios. Como sabes, a autoridade religiosa exige de cada nazireu trs animais para os servios da consagrao. Dura exigncia disse Paulo comovido. No entanto replicou Tiago, com um sorriso , nossa paz vale muito mais que isso e, alm dela, somos obrigados a no comprometer o futuro do Cristianismo. O convertido de Damasco descansou o rosto na mo direita por longo tempo, dando a perceber a amplitude de suas meditaes, e ac abou falando em diapaso que traa a sua enorme sensibilidade: Tiago, como tu mesmo, atingi hoje um nvel mais alto de compreenso da vida. Entendo melhor os teus argumentos. A existncia humana bem uma ascenso das trevas para a luz. A juventude, a p resuno de autoridade, a centralizao de nossa esfera pessoal, acarretam muitas iluses, laivando de sombras as coisas mais santas. Assiste -me o dever de curvar-me s exigncias do judasmo, conseqentes de uma perseguio por mim prprio iniciada em outros tempos. Deteve-se, evidenciando dificuldade para confessar -se plenamente. Mas tomando uma atitude mais humilde, como quem no encontra outro recurso, prosseguiu quase tmido: Nas minhas lutas, nunca me presumi vtima, considerando -me sempre como antagonista do mal. S Jesus, em sua pureza e amor imaculados, podia alegar a condio de anjo vitimado por nossa maldade sombria; quanto a mim, por mais que me apedrejassem e ferissem, sempre julguei que era muito pouco em relao ao que me competia sofrer n os justos testemunhos. Agora, porm, Tiago, estou preocupado com um pequenino obstculo. Como no ignoras, tenho vivido absolutamente do meu trabalho de tecelo e, presentemente, no dispo nho de dinheiro com que possa prover s despesas em perspectiva... Seria a primeira vez que houvesse de re correr bolsa alheia, quando a soluo do assunto depende exclusivamente de mim... Suas palavras demonstravam acanhamento, aliado tristeza comumente experimentada nos dias de humi lhao e de infortnio. Ante aqu ela expresso de renncia, Tiago, num movimento de grande espontaneidade, tomou -lhe a mo e beijou-a murmurando: No te aflijas: sabemos em Jerusalm da exten so de teus esforos pessoais e no seria razovel que a igreja se desinteressasse dessas imposies que se no justificam ... Nossa instituio pagar todas as despesas. No pouco concordares com o sacrifcio. Conversaram ainda longo tempo, com relao aos problemas interessantes propaganda evanglica e, no dia seguinte, Paulo e os companheiro s compareceram na igreja de Jerusalm, recebidos por Tiago acompanhado de todos os ancies judeus, simpatizantes do Cristo e seguidores de Moiss, congregados para ouvi -lo. A reunio comeou com rigoroso cerimonial, per cebendo o ex-rabino a extenso das influncias farisaicas no instituto que se destinava sementeira luminosa do Divino Mestre. Seus companheiros, acostumados inde pendncia do Evangelho, no conseguiam ocultar a sur presa; mas, com um gesto, o convertido de Damasco

280 fez que todos permanece ssem silenciosos. Convidado a explicar-se, o ex-rabino leu um longo relatrio de suas atividades junto dos gentios, havendo -se com muita ponderao e inexcedvel prudncia. Os judeus, que, contudo, pareciam definitivamente instalados na igreja, mantendo as velhas atitudes dos mestres de Israel, pelo seu vogal Cainan, formularam ao ex-doutor conselhos e censuras. Alegaram que tam bm eram cristos, mas, rigorosos observadores da Lei Antiga; que Paulo no deveria trabalhar contra a circunciso e lhe cumpria dar ampla satisfao de seus atos. Com profunda admirao dos companheiros, o ex -rabino mantinha-se calado, recebendo as objurgatrias e repreenses com imprevista serenidade. Por fim, Cainan fez a proposta a que Tiago se re ferira na vspera. A fim de satisfazer a exigncia do Sindrio, o tecelo de Tarso deveria purificar -se no Templo, com quatro judeus pauprrimos que haviam feito voto de nazireus, ficando o Apstolo dos gentios obrigado a custear todas as despesas. Os amigos de Paulo surpreenderam -Se, ainda mais, quando o viram levantar-se na assemblia preconceituosa e confessar -se pronto a atender a ntimao. O representante dos ancies discorreu, ainda, pedante e demoradamente sobre os preceitos da raa, ouvido por Paulo com beatifica pacincia. Regressando casa de Mnason, o ex -rabino procurou informar os companheiros das razes da sua atitude. Ha bituados a acatar-lhe as decises confiadamente, dispensaram-se de perguntas qui suprfluas, mas desejavam acompanhar o Apstolo ao Templo de Jerusal m, para experimentarem alguma coisa da sua renncia sincera, com relao ao futuro do evangelismo. Paulo frisou a convenincia de seguir s, mas Trfimo, que ainda se demorava alguns dias em Jerusalm, antes de regressar a Antioquia, insistiu e conseguiu que o Apstolo lhe aceitasse a companhia. O comparecimento de Paulo de Tarso no Templo, acompanhando quatro irmos de raa, em msero estado de pobreza, a fim de com eles purificar -se e pagar-lhes as despesas do voto, causou enorme sensao em todos os crculos do farisasmo. Acenderam -se discusses violentas e rudes. Assim que viu o ex-rabino humilhado, o Sindrio pretendia impor sentenas novas. J no lhe bastavam as imposies anteriores - No segundo dia da santificao, o movimento popular crescera no Templo em propores assustadoras. Todos queriam ver o clebre doutor que enlouquecera s portas de Damasco, devido ao sortilgio dos galileus. Paulo observava a eferves cncia do cenrio em torno da sua personalidade e pedia a Jesus no lhe faltasse com a s energias suficientes. No terceiro dia, falta de outro pretexto para condenao maior, alguns doutores alegaram que Paulo tinha o atrevimento de se fazer acompanhar aos lugares sagrados por um homem de origem grega, estranho s tradies israelitas. Tr fimo nascera em Antioquia, de pais gregos, tendo vivido muitos anos em feso; entretanto, apesar do sangue que lhe corria nas veias, conhecia os preceitos do judasmo e portava -se, nos recintos consagrados ao culto, com inexcedvel respeito. As autoridades , contudo, no quiseram ponderar tais particularidades. Era pre ciso condenar Paulo de Tarso novamente, haviam de faz -lo a qualquer preo. O ex-rabino percebeu a trama que se delineava e rogou ao discpulo no mais o acompanhasse ao monte Mori, onde se p rocessavam os servios religiosos. O dio farisaico, porm, continuava a fermentar.

281 Na vspera do ltimo dia da purificao judaica, o convertido de Damasco compareceu s cerimnias com a mesma humildade. Logo, porm, que se colocou em posio de rar ao l ado dos companheiros, alguns exal tados o cercaram com expresses e atitudes ameaa doras. Morte ao desertor!... Pedras traio! gri tou uma voz estentrica, abalando o recinto. Paulo teve a impresso de que esses brados eram a senha para maiores violncias, porque, imediatamente, estourou uma gritaria infernal. Alguns judeus frementes agarraram -no pela gola da tnica, outros travaram -lhe os braos, violentamente, arrastando -o para o grande ptio reservado aos movimentos do grande pblico. Pagars teu crime!... diziam uns. necessrio que morras! Israel se envergonha de tua presena no mundo! bradavam outros mais furiosos. O Apstolo dos gentios entregou -se sem a mnima resistncia. Num relance, considerou os objetivos profundos de sua vind a a Jerusalm, concluindo que no fora convocado to -s para a obrigao pueril de acom panhar ao Templo quatro irmos de raa, desolados na sua indigncia. Cumpria-lhe afirmar, na cidade dos ra binos, a firmeza de suas convices. Entendia, agora, a sutil eza das circunstncias que o conduziam ao tes temunho. Primeiramente, a reconciliao e o melhor conhecimento de um companheiro como Tiago, obede cendo a uma determinao que lhe parecera quase infantil; em seguida, o grande ensejo de provar a f e a consagrao de sua alma a Jesus-Cristo. Com enorme surpresa, tomado de profundas e dolorosas reminiscncias, notou que os israelitas exaltados deixavam -no merc da multido furiosa, justamente no ptio onde Estevo havia sido apedrejado vinte anos at rs. Alguns populares desvairados arrebataram -no fora, prendendo-o ao tronco dos suplcios. Engolfado nas suas lem branas, o grande Apstolo mal sentia os bofetes que lhe aplicavam. Rpido, arregimentou as mais singulares reflexes. Em Jerusalm, o M estre Divino padecera os martrios mais dolorosos; ali mesmo, o generoso Jeziel se imolara por amor ao Evangelho, sob os golpes e chuf as da populaa. Sentiu -se ento envergonhado pelo suplcio infligido ao irmo de Abigail, oriundo de suas prprias iniciativas. Somente agora, atado ao poste do sacrifcio, compreendia a extenso do sofrimento que o fanatismo e a ignorncia causavam ao mundo. E refletiu: O Mestre o Salvador dos homens e aqui padeceu pela redeno das criaturas. Estevo era seu discpulo, devotado e amoroso, e aqui experimentou. igualmente, os suplcios da morte. Jesus era o Filho de Deus, Jeziel era seu Apstolo. E ele? No estava ali o passado a reclamar resgates dolorosos? No seria justo padecer muito, pelo muito que martirizara os outros? Era razovel que sentisse alegria naqueles instantes amargos, no s por tomar a cruz e seguir o Mestre bem -amado, como por ter tido o ensejo de sofrer o que Jeziel havia experimentado com grande amargura. Essas reflexes proporcionavam -lhe algum consolo. A conscincia sentia se mais leve. Ia dar testemunho da f, em Jerusalm, onde se encontrara com o irmo de Abigail; e, depois da morte, podia aproximar -se do seu corao generoso, falando-lhe com jbilo dos seus pr prios sacrifcios. Pedir-lhe-ia perdo e exaltaria a bon dade de Deus, que o conduzira ao mesmo lugar, para os resgates justos. Alongando o olhar, entreviu a pequena porta de acesso ao pequeno aposento onde estivera com a noiva amada e seu irmo prestes a

282 desprender-se do mundo nas agonias extremas. Parecia ouvir ainda as derradeiras palavras de Estevo misturadas de bondade e perdo. Mal no sara de suas reminiscncias, quando a primeira pedrada o despertou para escutar o vozerio do povo. O grande ptio estava repleto de israelitas sanhudos. Objurgatrias sarcsticas cortavam os ares. O es petculo era o mesmo do dia em que Estevo partira da Terra, Os mesmos improprios, as fisionomias escar ninhas dos verdugos, a mesma frieza implacvel dos carrascos do fanatismo, O prprio Paulo no se furtava admirao, ao verificar as coincidncias singulares. As primeiras pedras acertaram -lhe no peito e nos braos, ferindo -o com violncia. Esta ser em nome da Sinagoga dos cilcios! dizia um jovem, em coro de gargalhadas. A pedra passou sibilando e dilacerou, pela primeira vez, o rosto do Apstolo. Um filete de sangue comeou a ensopar -lhe as vestiduras. Nem um minuto, porm, deixou de encarar os carrascos com a sua desconcertante serenidade. Trfimo e Lucas, entretanto, cientes da gravida de da situao, desde os primeiros instantes, atravs de um amigo que presenciara, a cena inicial do suplcio, procuraram imediatamente o socorro das autoridades ro manas. Receosos de novas complicaes, no declinaram as verdadeiras condies do convertido de Damasco. Alegavam, apenas, tratar-se de um homem que no devia padecer nas mos dos israelitas fanticos e inconscientes. Um tribuno militar organizou incontinenti um troo de soldados. Deixando a fortaleza, penetraram no amplo trio, com nimo decid ido. A massa delirava num turbilho de altercaes e gritarias ensurdecedoras. Dois centuries, obedecendo s ordens do comando, avana ram, resolutos, desatando o prisioneiro e arrebatando -o multido que o disputava ansiosa. Abaixo o inimigo do povo! ... um criminoso! um malfeitor! Estraalhemos o ladro!... Pairavam no ar as exclamaes mais estranhas. No encontrando rabinos de responsabilidade para os esclarecimentos imprescindveis, o tribuno romano mandou que o acusado fosse algemado. O milit ar estava convencido de que se tratava de perigoso malfeitor que, de h muito, se transformara em terrvel pesadelo dos habitantes da provncia. No encontrava outra explica o para justificar tanto dio. O peito contuso, ferido no rosto e nos braos, o A pstolo seguiu para a Torre Antnia, escoltado pelos prepostos de Csar, enquanto a multido encaudava o pequeno cortejo, bradando sem cessar: Morra! Morra! Ia penetrar o primeiro ptio da grande fortaleza romana quando Paulo, compreendendo afinal que n o fora a Jerusalm to-s para acompanhar quatro nazireus pauprrimos ao monte Mori, e sim para dar um testemunho mais eloqente do Evangelho, interrogou o tribuno com humildade: Permitis, porventura, que vos diga alguma coisa? Percebendo -lhe as maneiras distintas, a nobre inflexo da palavra em puro grego, o chefe da coorte replicou muito admirado: No s tu o bandido egpcio que, h algum tempo, organizou a malta de ladres que devastam estas pa ragens? No sou ladro respondeu Paulo, parecend o uma figura estranha, em vista do sangue que lhe cobria o rosto e a tnica singela , sou cidado de

283 Tarso e rogo-vos permisso para falar ao povo. O militar romano ficou boquiaberto com tamanha distino de gestos e no teve outro recurso seno ceder, em bora hesitante. Sentindo-se num dos seus grandes momentos de tes temunho, Paulo de Tarso subiu alguns degraus da esca daria enorme e comeou a falar em hebraico, impressionando a multido com a profunda serenidade e elegncia do discurso. Comeou explican do suas primeiras lutas, seus remorsos por haver perseguido os discpulos do Mestre Divino; historiou a viagem a Damasco, a infinita bondade de Jesus que lhe permitira a viso gloriosa, dirigindo-lhe palavras de advertncia e perdo. Rico das reminiscncia s de Estevo. falou do erro que havia come tido em consentir na sua morte. Ouvindo-lhe a palavra cinzelada de misteriosa beleza, Cludio Lsias, tribuno romano que efetuara a priso, experimentou sensaes indefinveis. Por sua vez, havia recebido certos b enefcios daquele Cristo incompreendido a que se referia o orador em circunstncias to amargas. Tomado de escrpulos, mandou chamar o tribuno Zelfos, de origem egpcia, que adquirira certos ttulos romanos, pela expresso de sua enorme fortuna, e solicito u: Amigo disse com voz quase imperceptvel , no desejo tomar aqui certas decises, relativamente ao caso deste homem. A multido est exaltada e possvel que ocorram acontecimentos muito graves. Desejaria tua cooperao imediata. Sem dvida respondeu o outro, resoluto. E enquanto Lsias procurava examinar, de modo minucioso, a figura do Apstolo, que falava de maneira impressionante, Zelfos desdobrava -se em providncias oportunas. Reforou a guarnio dos soldados, iniciou a formatura de um cordo de isolamento, buscando res guardar o orador de um ataque imprevisto. Paulo de Tarso, depois de circunstanciado relatrio da sua converso, comeou a falar da grandeza do Cristo, das promessas do Evangelho, e quando se detinha a comentar suas relaes c om o mundo espiritual, de onde recebia as mensagens confortantes do Mestre, a massa inconsciente, furiosa, agitou-se em nsias mesquinhas. Grande nmero de israelitas despia o manto, arrojando poeira no ar, num impulso caracterstico de ignorncia e maldad e. O momento era gravssimo. Os mais exal tados tentaram romper o cordo dos guardas para trucidar o prisioneiro. A ao de Zelfos foi rpida. Mandou recolher o Apstolo ao interior da Torre Antnia. E enquanto Cludio Lsias se recolhia residncia, a f im de meditar um pouco na sublimidade dos conceitos ouvi-dos, o companheiro de milcia tomou providncias enr gicas para dispersar a multido. No eram poucos os que teimavam em vociferar na via pblica, mas o chefe militar mandou dispersar os recalcitran tes pata de cavalo. Conduzido a uma cela mida, Paulo sentiu que os soldados o tratavam com a maior desconsiderao. As feridas doam -lhe penosamente. Tinha as pernas doloridas e trpegas. A tnica estava empapaada de sangue. Os guardas impiedosos e irnicos amarraram-no a grossa coluna, conferindo -lhe o tratamento destinado aos crimi nosos comuns. O Apstolo, sentindo -se exausto e febril, chegou concluso de que no lhe seria fcil resistir nova provao de martrio. Refletiu que no era justo entr egar-se de todo s disposies perversas dos soldados que o guardavam. Lembrou que o Mestre se imolara na cruz, sem resistir crueldade das criaturas, mas tambm afirmara que o Pai

284 no deseja a morte do pecador. No podia alimentar a presuno de entregar se como Jesus, porque somente Ele possua bastante amor para consti tuir-se Enviado do Todo-Poderoso; e como se reconhecia pecador convertido ao Evangelho, era justo o desejo de trabalhar at ao ltimo dia de suas possibilidades na Terra, em favor dos irm os em humanidade e em bene fcio da prpria iluminao espiritual. Recordou a prudncia que Pedro e Tiago sempre testemunharam para que as tarefas a eles confiadas no sofressem prejuzos injustificveis e, verificando as suas escassas probabili dades de resistncia fsica, naquela hora inesquecvel, gritou aos soldados: Prendestes-me coluna reservada aos crimino sos, quando no podeis imputar-me falta alguma!... Vejo, agora, que preparais aoites para a flagelao, quando j me encontro banhado em sa ngue, no suplcio imposto pela turba inconsciente... Um dos guardas, um tanto irnico, procurou cor tar-lhe a palavra e sentenciou: Ora esta!... No sois um Apstolo do Cristo? Consta que teu Mestre morreu na cruz caladinho e, por fim, ainda pediu perdo para os algozes, alegando que ignoravam o que faziam. Os companheiros do engraado romperam em gar galhadas estrdulas. Paulo de Tarso, entretanto, eviden ciando toda a nobreza do corao, no fulgor do olhar, replicou sem hesitao: Sim, rodeado pelo povo ignorante e inconsciente, no dia do Calvrio, Jesus pediu a Deus perdoasse as tre vas de esprito em que se submergia a multido que lhe levantara o madeiro de ignomnia; mas os agentes do governo imperial no podem ser a turba que desconhece os prprio s atos. Os soldados de Csar devem saber o que fazem, porque, se ignorais as leis, para cuja execuo recebeis soldo, seria mais justo abandonardes o posto. Os guardas ficaram imveis, tomados de assombro. Paulo, entretanto, continuou em voz firme: Quanto a mim, pergunto-vos: Ser lcito aoitardes um cidado romano, antes de condenado? O centurio que presidia os servios da flagelao suspendeu os primeiros dispositivos. Zelfos foi chamado com espanto. Ciente do ocorrido, o tribuno interrogou o Apstolo, sumamente admirado: Dize-me. s de fato romano? Sim. Ante a firmeza da resposta, Zelfos achou razovel modificar o tratamento do prisioneiro. Receoso de com plicaes, ordenou que o ex -rabino fosse retirado do tronco, permitindo-lhe ficar vontade no acanhado mbito da cela. Somente ento, Paulo de Tarso conseguiu algum repouso num leito duro, recebendo uma bilha de gua trazida com mais respeito e considerao. Saciou a sede intensa e dormiu, apesar das feridas sangrentas e do lorosas. Zelfos, contudo, no estava tranqilo. Desconhecia, por completo, a condio do acusado. Temendo complicaes prejudiciais para a sua posio, alis invejvel do ponto de vista poltico, procurou avistar -se com o tribuno Cludio Lisias. Esclarecendo o motivo de sua preocupao, o outro murmurou: Isso me surpreende, porque a mim afirmou que era judeu, natural de Tarso da Cuida.

285 Zelfos explicou, ento, que tinha dificuldade para discernir a causa, concluindo: Pelo que dizes, ele parece -me antes um mentiroso vulgar. Isso no exclamou Lisias , naturalmente possuir titulos de cidadania do Imprio e agiu por mo tivos que no estamos habilitados a apreciar. Percebendo que o amigo se irritara ntimamente com as suas primeiras alegaes, Zelfos apress ou-se a corrigir: Teus conceitos so justos. Tenho de emiti-los em conscincia acrescentou Lsias bem inspirado , porque esse homem, desconhe cido para ns ambos, falou de problemas muito srios. Zelfos pensou um instante e ponderou: Considerando tudo isso, proponho seja apresen tado, amanh, ao Sindrio. Julgo que somente assim poderemos encontrar uma frmula capaz de resolver o assunto. Cludio Lsias recebeu o alvitre com displicncia. No ntimo, sentia -se mais propenso a patronar a defesa do Ap stolo. Sua palavra, inflamada de f, impressionara-o vivamente. Em breves, rpidos momentos de meditao, analisou todos os lances pr e contra uma atuao dessa natureza. Subtrair o acusado perseguio dos mais exaltados era uma ao justa; mas dispu tar com o Sindrio era uma atitude que reclamava mais prudncia. Conhecia os judeus, muito de perto, e, por mais de uma vez, experimentara o grau de suas paixes e caprichos. Compreendendo, igualmente, que no deve ria despertar qualquer suspeita do colega, com relao s suas crenas religiosas, fez um gesto afirmativo e declarou: Concordo com o alvitre. Amanh, entreg -lo-emos aos juizes competentes em matria de f. Poders deixar isso a meu cargo, porque o prisioneiro ser acompanhado de escolta que o garanta contra qualquer vio lncia. E assim foi. Na manh seguinte, o mais alto Tri bunal dos israelitas foi notificado pelo tribuno Cludio Lsias de que o pregador do Evangelho compareceria perante os juizes para os inquritos necessrios, s pri meiras horas da tarde. As autoridades do Sindrio experimentaram enorme regozijo. Iam, enfim, rever o deser tor da Lei, face a face. A notcia foi espalhada com invulgar rapidez. Paulo, por sua vez, na solido do crcere, sentiu -se felicitado com uma grande surpresa, naquela manh de sombrias perspectivas. que, com permisso do tribuno, uma velha senhora e seu filho, ainda jovem, penetravam na cela a fim de visit-lo. Era sua irm Dalila com o sobrinho Estefnio, que conseguiram, depois de muito esforo, permisso para uma entrevista ligeira. O Apstolo abraou a nobre senhora, com lgrimas de emoo. Ela estava alquebra da, envelhecida, O jovem Estefnio tomou as mos do tio e beijou -as com venerao e ternura. Dalila falou das saudades longas, recordou episd ios familiares com a poesia do corao feminino, e o ex -doutor de Jerusalm recebia todas as notcias, boas e ms, com imperturbvel serenidade, como se procedessem de um mundo muito diferente do seu. Buscou, entretanto, confortar a irm, que, a uma remin iscncia mais dolo-

286 rosa, se desfazia em prantos. Paulo historiou sucintamente as suas viagens, lutas, obstculos dos caminhos palmilhados por amor de Jesus. A venervel senhora, embora alheia s verdades do Cristianismo, muito deli cadamente no quis tocar nos assuntos religiosos, de tendo-se nos motivos afetuosos de sua visita fraternal e chorando copiosamente ao despedir -se. No podia compreender a resignao do Apstolo, nem apreciava devi damente a sua renncia. Lastimava-lhe, ntimamente, a sorte e, n o fundo, tal como a maioria dos compatriotas, desdenhava aquele Jesus que no oferecia aos discpulos seno cruzes e sofrimentos. Paulo de Tarso, todavia, experimentara grande con forto com a sua presena; sobretudo, a inteligncia e a vivacidade de Estef nio, na ligeira palestra mantida, proporcionavam -lhe enormes esperanas no futuro espi ritual do sobrinho. Ainda repassava na mente essa grata impresso quando numerosa escolta se postava junto cela, para acompanh -lo ao Sindrio, no momento oportuno. Logo aps o meio-dia, compareceu barra do Tri bunal e percebeu, de pronto, que o cenculo dos gran des doutores de Jerusalm vivia um dos seus grandes dias, repleto de compacta massa popular. Sua presena provocava uma aluvio de comentrios. Todos queriam ver, conhecer o trnsfuga da Lei, o doutor que repudiara e deprimira os ttulos sagrados. Sobremaneira comovido, o Apstolo lembrou ainda uma vez a figura de Estevo. Competia lhe, agora, dar igualmente o testemunho do Evangelho de verdade e redeno. A agitao do Sindrio dava-lhe a mesma tonalidade dos tempos ali vividos. Ali, precisamente, infligira as mais duras humilhaes ao irmo de Abigail e aos proslitos de Jesus. Era justo, portanto, esperar, agora, acerbos e remissores sofrimentos. Depois, para cmulo de amargura, a singular coinci dncia: o sumo-sacerdote que presidia o feito chamava -se tambm Ananias! Acaso? Ironia do destino? Tal como se verificou com Jeziel, lido o libelo acusa trio, deram a palavra ao Apstolo para defender -se, em ateno s prerrogativas de nascimento. Paulo entrou a justificar-se, sumamente respeitoso. Risos abafados, no raro, quebravam o silncio ambiente, a indiciarem a termometria sarcasticamente hostil do auditrio. Quando a sua altiloqente oratria comeou a im pressionar pela fidelidade do testemunho cristo, o sumo -sacerdote lhe imps silncio e vociferou enftico: Um filho de Israel, ainda que portador de ttulos romanos, quando desrespeite as tradies desta casa, com afirmativas injuriosas memria dos profetas, torna-se passvel de severas reprimendas. O acusado parece ignorar o dever de explicar-se convenientemente, para tresvariar em conceitos. sibilinos, prprios da sua desre grada e criminosa obsesso pelo carpinteiro revolucionrio de Nazar! Minha autoridade no permite abusos nos lugares santos. Determino, pois, que Paulo de Tarso seja ferido na boca, em desafronta aos seus termos insultuosos. O Apstolo endereou-lhe um olhar de serenidade indizvel e replicou. Sacerdote, vigiai o corao para no incidirdes em represses injustas. Os homens, como vs, so como as paredes branqueadas dos sepulcros, mas no deveis ignorar que tambm sereis ferido pela justia de Deus. Conheo de sobra as leis de que vos tornastes executor. Se aqui permaneceis par a julgar,

287 como e por que mandais ferir? Antes, porm, que pudesse prosseguir, um pequeno grupo de prepostos de Ananias avanou com aoites mi nsculos, ferindo-o nos lbios. Ousas injuriar o sumo-sacerdote? exclamavam fulos de clera. Pagars os insultos!... As lambadas riscavam o rosto rugoso e venerando do ex -rabino, sob os aplausos gerais. Vozes irnicas elevavam-se, incessantes, do seio da turba refece. Uns pe diam mais rigor, outros, estentricos, reclamavam o ape drejamento. A serenidade do Apstolo dava pleno teste munho e mais acirrava os nimos impulsivos e criminosos. Destacaram-se certos grupos de israelitas mais soezes e, cooperando com os verdugos, cuspinhamam -lhe o rosto. Generalizou-se o tumulto. Paulo tentou falar, explicar -se mais detalhadamente, mas a confuso era tal que nada se ouvia e ningum se entendia. O sumo-sacerdote permitira a desordem deliberadamente. Os elementos principais do Sindrio desejavam exterminar o ex -doutor a qualquer preo. O Tribunal s se prestara ao julgam ento de entremez, porque havia percebido o interesse pessoal de Cludio Lsias pelo prisioneiro. No fora isso, Paulo de Tarso teria sido assassinado em Jerusalm, para satisfazer aos sentimentos odiosos dos inimigos gratuitos da sua abenoada tarefa apos tlica. Solicitado pelo tribuno, presente reunio memorial, Ananias conseguiu restabelecer a calma no ambiente. Depois de apelos desesperados, a assemblia emudeceu, expectante. Paulo tinha o rosto a sangrar, a tnica em fran galhos; mas, com surpresa e pasmo gerais, revelava no olhar, ao contrrio de outros tempos, em circunstncias dessa natureza, grande tranqilidade fraternal, dando a entender que compreendia e perdoava os agravos da ignorncia. Supondo-se em posio vantajosa, o sumo sacerdote acentu ou em tom arrogante: Devias morrer como teu Mestre, numa cruz des prezvel! Desertor das tradies sagradas da ptria e blasfemo criminoso, no te bastam, por justo castigo, os sofrimentos que comeas a experimentar entre os legti mos filhos de Israel!... O Apstolo, no entanto, longe de acovardar -se, replicou tranqilamente: Juzo apressado o vosso... No mereo a cruz do Redentor, porque a sua aurola gloriosa demais para mim; entretanto, os martrios todos do mundo seriam justos, aplicados ao pe cador que sou. Temeis os sofrimentos porque no conheceis a vida eterna, considerais as provaes como quem nada v alm destes efmeros dias da existncia humana. A poltica mesquinha vos distanciou o esprito das vises sagradas dos profetas!... Os cristos, sabei-o, conhecem outra vida espiritual, suas esperanas no repousam em triunfos mendazes que vo apodrecer com o corpo no sepulcro! A vida no isto que vemos na banalidade de todos os dias terrestres; antes afirmao de imortalidade glo riosa com Jesus-Cristo! A palavra do orador parecia magnetizar, agora, a assemblia em peso. O prprio Ananias, no obstante a clera surda, sentia -se incapaz de qualquer reao, como se algo de misterioso o compelisse a ouvir at ao fim. Imperturbvel em sua sere nidade, Paulo de Tarso prosseguiu: Continuai a ferir-me! Escarrai-me na face! Aoitai-me! Esse martirolgio

288 me exalta para uma esperana superior, porque j criei no meu ntimo um santurio intangvel s vossas mos e onde Jesus h de reinar para Sempre ... Que desejais continuou em voz firme com as vossas arruaas e perseguies? Afinal, onde o mo tivo para tantas lutas estreis e destruidoras? Os cristos trabalham, como o fez Moiss, para a crena em Deus e em nossa gloriosa ressurreio. int il dividir, fomentar a discrdia, tentar empanar a verdade com as iluses do mundo. O Evangelho do Cristo o Sol que ilumina as tradies e os fatos da Antiga Lei!... Nesse nterim, no obstante a estupefao de mui tos, estabeleceu-se nova balbrdia. Os saduceus atiraram-se contra os fariseus, com gestos e apstrofes delirantes. Em vo, o sumo-sacerdote procurava acalmar os nimos. Um grupo mais exaltado tentava aproximar -se do ex-rabino, disposto a estrangul-lo. Foi a que Cludio Lsias, apelando par a os soldados, fez-se ouvir na assemblia, ameaando os contendores. Surpreendidos com o fato inslito, porqanto os romanos jamais procuravam intervir em assuntos religiosos da raa, os trfegos israelitas submeteram -se imediatamente. O tribuno dirigiu -se, ento, a Ananias e reclamou o en cerramento dos trabalhos, declarando que o prisioneiro voltaria ao crcere da Torre Antnia, at que os judeus resolvessem ventilar o caso com mais critrio e sere nidade. As autoridades do Sindrio no disfararam seu en orme espanto; mas, como o governador da provncia continuava em Cesaria, no seria razovel desatender ao seu preposto em Jerusalm. Antes que se verificassem novos tumultos, Ananias declarou que o julgamento de Paulo de Tarso, consoante a ordem recebida, prosseguiria na prxima sesso do Tribunal, a realizar-se da a trs dias. Os guardas retiraram o prisioneiro, com grande cautela, enquanto os israelitas mais eminentes buscavam conter os protestos isolados dos que acusavam Cludio Lsias de parcial e si mpatizante do novo credo. Reconduzido cela silenciosa, Paulo pde respirar e refazer o nimo para enfrentar a situao. Experimentando justa simpatia por aquele homem valoroso e sincero, o tribuno tomou novas providncias a seu favor. O ex -doutor da Lei estava mais satisfeito e aliviado. Teve um guarda para atend -lo em qualquer necessidade, recebeu gua em abundncia, remdio, alimentos e a visita dos amigos mais ntimos. Essas mostras de apreo muito o comoviam. Espiritualmente, sen tiase at mais confortado; doa-lhe, porm, o corpo ferido, e fsicamente estava exausto... Depois de palestrar alguns minutos, conforme a permisso recebida, com Lucas e Timteo, sentiu que certas preocupaes dolo rosas lhe amarguravam o corao. Seria justo pensar numa v iagem a Roma, quando seu estado fsico era assim precrio? Resistiria por muito tempo s tremendas per seguies iniciadas em Jerusalm? Contudo, as vozes do mundo superior haviam-lhe prometido essa viagem capital do Imprio... No deveria duvidar das promessas feitas em nome do Cristo. Certa fadiga, aliada a grande amargura, comeava a infirmar -lhe as esperanas sempre ativas. Mas, caindo numa espcie de modorra, percebeu, como de outras vezes, que uma viva claridade inundava o cubculo, ao mesmo tempo q ue suavssima voz lhe sus surrava: Regozija-te pelas dores que resgatam e iluminam a conscincia! Ainda que os sofrimentos se multipliquem, renova os jbilos divinos da esperana!...

289 Guarda o teu bom nimo, porque assim como testificaste de mim, em Jerusalm, importa que o faas tambm em Roma!... De pronto sentiu que novas foras lhe retempera vam o combalido organismo. A claridade da manh surpreendeu -o quase bem disposto. Nas primeiras horas do dia, Estefnio procurava -o com certa ansiedade. Recebido com afetuoso interesse, o rapaz informou o tio dos graves projetos que se tra mavam na sombra. Os judeus haviam jurado exterminar o convertido de Damasco, ainda que para isso houvessem de assassinar o prprio Cludio Lsias. O ambiente no Sindrio era de atividades odiosas. Projetava -se matar o pregador da gentilidade, plena luz do dia, na prxima sesso do Tribunal. Mais de quarenta comparsas, dos mais fanticos, haviam prometido, solenemente, a consecuo do sinistro desgnio. Paulo tudo ouviu e, calma mente chamando o guarda, disse-lhe: Peo-te conduzir este moo presena do chefe dos tribunos para que o oua sobre um assunto urgente. Assim, Estefnio foi levado a Cludio Lsias, apre sentando-lhe a denncia, O arguto e nobre patrcio, com o tacto poltico que lhe caracterizava as decises, prometeu examinar devidamente a questo, sem deixar pre sumir a adoo de providncias definitivas para burlar a conjura. Agradecendo a comunicao, recomendou ao jovem o mximo cuidado nos comentrios da situao, a fim de no exacerbar maiormente os nimos parti drios. Na solido do seu gabinete, o tribuno romano pensou seriamente naquelas perspectivas sombrias. O Sindrio, na sua capacidade de intrigar, poderia promover manifestaes do povo sempre verstil e agressivo. Rabinos apaixonados podiam mobilizar facnoras e qui assas sin-lo em condies espetaculares. Mas, a denncia par tia de um jovem, quase criana. Alm disso, tratava-se de um sobrinho do prisioneiro. Teria dito a verdade ou seria mero instrumento de possvel mistificao afetiva, nascida de justas preocupaes da famlia? Ainda bem no conseguira destrinar as dvidas para firmar con duta, quando algum pedia o obsquio de uma entrevista. Desejoso de atreguar cogitaes assim graves, acedeu prontamente. Abriu a porta luxuosa e um velhinho de semblante calmo apareceu sorridente. Cludio Lisias alegrou -se. Conhecia-o de perto. Devia-lhe favores, O visitante inesperado era Tiago, que vinha interpor sua generosa influncia em favor do grande amig o de suas edificaes evanglicas. O filho de Alfeu repetiu o plano j denunciado por Estefnio, minutos antes. E foi mais longe. Contou a histria comovedora de Paulo de Tarso, revelando -se como testemunha imparcial de toda a sua vida e esclarecendo que o Apstolo viera cidade, por insistncia de sua parte, a fim de combinarem momentosas providncias atinentes propaganda. Conclua a exposio atenciosa pedindo ao amigo ilustre medidas eficazes, para evitar o monstruoso atentado. Maiormente apreensivo agora, o tribuno ponderou: Vossas consideraes so justas; entretanto, sin to dificuldadeS para coordenar providncias imediatas. No ser melhor aguardar que os fatos se apresentem e reagir, ento, fora com a fora? Tiago esboou um sorriso de dvid as e sentenciou: Sou de parecer que vossa autoridade encontre recursos urgentes. Conheo as paixes judaicas e o furor de suas manifestaes. Nunca poderei

290 esquecer o odioso fermento dos fariseus, no dia do Calvrio. Se receio pela sorte de Paulo, temo i gualmente por vos mesmo. A multido de Jerusalm criminosa muitas vezes. Lsias franziu a testa e refletiu longo tempo. Mas, arrancando -o de sua indeciso, o velho galileu apre sentou-lhe a idia de transferir o prisioneiro para Cesaria, tendo em vista um julgamento mais justo. A medida teria a virtude de subtrair o Apstolo do ambiente irritado de Jerusalm e faria abortar de incio o plano de homicdio; alm disso, o tribuno permaneceria a salvo de suspeitas injustas, mantendo ntegras as tradies d e respeito em torno do seu nome, por parte dos judeus malevolentes e ingratos. O feito seria conhecido apenas dos mais ntimos e o patrcio designaria uma escolta de soldados corajosos para acompanhar o prisioneiro, de vendo sair de Jerusalm depois de mei anoite. Cludio Lsias considerou a excelncia das sugestes e prometeu p -las em prtica nessa mesma noite. Logo que Tiago se despediu, o romano chamou dois auxiliares de confiana e deu as primeiras ordens para a formao da escolta, forte, de cento e trinta soldados. duzentos archeiros e setenta cavaleiros, sob cuja prote o Paulo de Tarso haveria de comparecer perante o go vernador Flix, no grande porto palestinense. Os pre postos, atendendo s instrues recebidas, reservaram para o prisioneiro uma das melhores montarias. Alta noite, Paulo de Tarso foi chamado com grande surpresa. Cludio Lsias explicou-lhe, em poucas palavras, o objetivo de sua deciso e a extensa caravana partiu em silncio, rumo a Cesaria. Dado o carter secreto das providncias tomadas, a viagem correu sem incidentes dignos de meno. Apenas muitas horas depois partiam da Torre Antnia os respectivos informes, convencendo -se os judeus, com grande desapontamento, da inutilidade de quaisquer represlias. Em Cesaria o governador recebeu a expedio com enorme espanto. Conhecia o renome de Paulo e no era estranho s lutas que sustentava com os irmos de raa, mas aquela caravana de quatrocentos homens armados, para proteger um preso, era de causar admirao. Depois do primeiro interrogatrio, o preposto m ximo do Imprio, na provncia, sentenciou: Atento origem judaica do acusado, nada posso julgar sem ouvir o rgo competente, de Jerusalm. E mandou que o Sindrio se fizesse representar na sede do Governo, com a maior urgncia. Os israelitas estavam sumamente satisfeitos com a ordem. Conseqentemente, cinco dias depois da remoo do Apstolo, o prprio Ananias fizera questo de chefiar o conjunto de autoridades do Sindrio e do Templo, que acorreram a Cesaria com os projetos mais estranhos, relativamente situao do adversrio. Os velhos rabi nos, conhecendo o poder da lgica e a formosura da palavra do ex -doutor de Tarso, fizeram -se acompanhar de Trtulo, uma das mais notveis mentalidades que co operavam no colendo sodalcio. Improvisado o Tribunal para decidir o feito, o orador do Sindrio teve a prioridade da palavra, usando -a em tremendas acusaes contra o indiciado ru, desenhando a cores negras todas as atividades do Cristianismo, e ter minando por pedir ao governador a entrega do acusado aos seus irmos de

291 raa, a fim de ser por eles devida -mente julgado. Concedido ao ex-rabino o ensejo de explicar -se, Paulo comeou a falar com grande serenidade. Flix lhe obser vou logo os elevados dotes intelectuais, os primores dialticos e ouvia-lhe a argumentao com invulgar interesse. Os ancies de Jerusalm no sabiam ocultar a prpria ira. Se possvel, teriam espostejado o Apstolo ali mes mo, tal a irritao que os assomava, a contrastar com a tranqilidade transparente da o ratria e da pessoa do orador adverso. O governador teve grande embarao para pronun ciar o veredictum. De um lado, via os ancies de Israel em atitude quase colrica, reclamando direitos de raa; do outro, contemplava o Apstolo do Evangelho, calmo, imperturbvel, senhor espiritual do assunto, a esclarecer todos os pontos obscuros do processo singular, com a sua palavra elegante e refletida. Reconhecendo o extremo valor daquele homem fran zino e envelhecido, cujos cabelos pareciam encanecidos por doloros as e sagradas experincias, o governador Flix modificou, apressadamente, suas primeiras impresses e encerrou os trabalhos nestes termos: Senhores, reconheo que o processo mais grave do que julguei primeira vista. Neste caso, resolvo adiar a senten a definitiva, at que o tribuno Cludio Lsias seja convenientemente ouvido. Os ancies morderam os lbios. Debalde o sumo -sacerdote solicitou a continuao dos trabalhos. O man datrio de Roma no modificou o ponto de vista e a grande assemblia dissolv eu-se, com imenso pesar dos israelitas constrangidos a regressar, extremamente desa pontados. Flix, entretanto, passou a considerar o prisioneiro com maior deferncia. No dia seguinte, foi visit-lo, concedendo-lhe permisso para receber os amigos na sala do expediente. Depreendendo que Paulo gozava de grande prestgio entre e perante todos os seguidores da doutrina do profeta nazareno, imaginou, desde logo, tirar algum proveito da situao. Cada vez que o visi tava, surpreendia-lhe maior acuidade mental, a interess-lo pela sua palestra viva e palpitante de observaes sbias, no conceito e na experincia da vida. Certo dia, o governador abordou jeitosamente o prisma dos interesses pessoais, insinuando-lhe a vantagem da sua libertao, de maneira a atend er s aspiraes da comunidade crist, a que emprestava tanto relevo. Paulo, porm, observou resoluto: No sou tanto de vossa opinio. Sempre consi derei que a primeira virtude do cristo estar pronto para obedecer vontade de Deus, em qualquer parte. Certo, no estou detido revelia de sua assistncia e proteo, e desta forma acredito que Jesus julga melhor conservar -me prisioneiro, nos dias que correm. Servi-lo-ei, pois, como se estivesse em plena liberdade de corpo. Entretanto, continuou Flix, sem coragem para ferir diretamente o ponto , vossa independncia no seria coisa muito difcil. Como assim? No tendes amigos ricos e influentes em todos os recantos provinciais? interrogou o preposto gover namental, de maneira ambgua. Que desejais dizer com isso? perguntou o Apstolo por sua vez. Creio que se consegusseis o dinheiro suficiente para atender aos interesses pessoais de quantos hajam de funcionar no processo, estareis

292 completamente livre da ao da justia, dentro de poucos di as. Paulo compreendeu as insinuaes mal veladas e nobremente revidou: - Percebo agora. Falais de uma justia condicio nada ao capricho criminoso dos homens. Essa justia no me interessa. Ser -me- prefervel conhecer a morte no crcere, a servir de obstculo redeno espiritual do mais humilde dos funcionrios de Cesaria. Dar -lhes dinheiro em troca de uma independncia ilcita, seria habitu-los ao apego dos bens que lhes no pertencem. Minha atividade seria, ento, um esforo reconhecidam ente perverso. Alm do mais, quando temos a conscin cia pura, ningum nos pode tolher a liberdade e eu me sinto aqui to livre como l fora, na praa pblica. O governador recebeu a observao franca e spera, disfarando o seu enleio. A lio humilhava-o duramente e, desde ento, desinteressou -se da causa. J havia, porm, comentado, entre os amigos mais ntimos, a privi legiada inteligncia do prisioneiro de Cesaria e, da a dias, sua jovem esposa Drusila manifestava-lhe o desejo de conhecer e o uvir o Apstolo. A seu mau grado, no podendo esquivar -se, acabou por lev-la presena do ex-rabino. Judia de origem, Drusila no se contentou, qual fizera o marido, com simples indagaes superficiais. Desejosa de sondar -lhe as idias mais profundas, pediu-lhe um comentrio geral da nova doutrina que esposara e procurava difundir. Perante destacadas figuras da Corte Provincial, o va loroso Apstolo dos gentios fez brilhante panegrico do Evangelho, ressaltando a inolvidvel exemplificao do Cristo e os deveres do proselitismo que repontava de todos os recantos do mundo. A maioria dos ouvintes escutava -o com evidentes mostras de interesse; mas, quando ele co meou a falar da ressurreio e dos deveres do homem em face das responsabilidades no mundo espiri tual, o governador fez-se plido e interrompeu a pregao. Por hoje basta! disse com autoridade. Meus familiares podero ouvir-vos de outra feita, se lhes aprouver, pois quanto a mim no creio na existncia de Deus. Paulo de Tarso recebeu a observa o com serenidade e respondeu com benevolncia: Agradeo a delicadeza da vossa declarao e todavia, senhor governador, ouso encarecer -vos a necessidade de ponderar o assunto, porque, quando um homem afirma no aceitar a paternidade do Todo -Poderoso, que, em regra, se arreceia do julgamento de Deus. Flix lanou-lhe um olhar raivoso e retirou -se com os seus, prometendo a si prprio deixar o prisioneiro entregue sua sorte. vista disso, embora respeitado pela franqueza e lealdade, Paulo houve de amargar dois anos de recluso em Cesaria, tempo esse aproveitado em relaes constantes com as suas igrejas bem -amadas. Inumerveis mensagens iam e vinham, trazendo consultas e levando pareceres e instrues. A esse tempo, o ex-doutor de Jerusalm chamou a at eno de Lucas para o velho projeto de escrever uma biografia de Jesus, valendo -se das informaes de Maria; lamentou no poder ir a feso, incumbindo -o desse trabalho, que reputava de capital importncia para os adeptos do Cristianismo, O mdico amigo satisfez-lhe integralmente o desejo, legando posteridade o precioso relato da vida do Mestre, rico de luzes e esperanas divinas.

293 Terminadas as anotaes evanglicas, o esprito dinmico do Apstolo da gentilidade encareceu a neces sidade de um trabalho que fixasse as atividades apostlicas logo aps a partida do Cristo, para que o mundo conhecesse as gloriosas revelaes do Pentecostes, e assim se originou o magnfico relatrio de Lucas, que Atos dos Apstolos. No obstante a condio de prisioneiro, o convertido de Damasco no relaxou o trabalho um s dia, va lendo-se de todos os recursos ao seu alcance, em favor da difuso da Boa Nova. O tempo corria clere. Os israelitas, no entanto, nunca desistiram do primitivo plano de eliminar o va loroso campeo das verdades do Cu. O governador foi abordado, vrias vezes, sobre a oportunidade de reenviar o encarcerado a Jerusalm; entretanto, ao lembrar -se de Paulo, a conscincia lhe vacilava. Alm do que por si mesmo observara, ouvira o tribuno Cludio Lsias que lhe falara do ex-rabino com indisfarvel respeito. Mais por medo dos poderes sobrenaturais atribudos ao Apsto lo, que por dedicao aos seus deveres de administrador, resistiu a todas as investidas dos judeus, mantendo se firme no propsito de cust odiar o acusado, at que sur gisse o ensejo de um julgamento mais ponderado. Dois anos de priso contava a folha corrida do gran de amigo dos gentios. Uma ordem imperial transferira Flix para a administrao de outra provncia. Sem esquecer a mgoa que a franqueza de Paulo lhe causara, fez questo de o abandonar prpria sorte. O novo governador, Prcio Festo, chegou a Cesaria em meio de ruidosas manifestaes populares. Jerusalm no poderia esquivar -se s homenagens polticas e, to logo assumira o po der, o ilustre patrcio foi visitar a grande cidade dos rabinos. O Sindrio aproveitou o ensejo para requisitar, instantemente, o velho inimigo de tantos anos. Um grupo de doutores da Lei Antiga buscou avistar-se, cerimoniosamente, com o generoso romano, solicitando a restituio do prisioneiro para julgamento do Tribunal religioso. Festo recebeu a comisso, cavalheirescamente, e mostrou -se inclinado a atender, mas, prudente por ndole e por dever do cargo, declarou que preferia solucionar a questo em Cesa ria, onde se lhe facultava conhecer o assunto com os detalhes imprescin dveis. Para esse fim, convidava os rabinos a acompanh-lo no seu regresso. Os israelitas exultaram de con tentamento. Espalharam-se os mais sinistros projetos, para a recepo do Ap stolo em Jerusalm. O governador ali ficou dez dias, mas, antes que regressasse, algum se encaminhava a Cesaria, de cora o oprimido e ansioso. Era Lucas, que, esforado e solcito, propunha -se informar o prisioneiro de todas as singulares ocorrncias. Paulo de Tarso ouvia-o com ateno e serenidade; mas, quando o companheiro passou a relatar os planos do Sindrio, o amigo do gentilismo fez se plido. Estava definitivamente assentado que o trnsfuga seria crucificado, como o Divino Mestre, no mesmo loca l da Caveira. Havia preparativos para encenar fielmente o drama do Calvrio. O acusado carregaria a cruz at l, arrostando os sarcasmos da populaa e havia at quem falasse no sacrifcio de dois ladres, para que se repetissem todos os detalhes caracter sticos do martrio do Carpinteiro. Poucas vezes o Apstolo manifestara tamanha im presso de espanto. Por fim, acrimonioso e enrgico, exclamou: Tenho experimentado aoites, apedrejamentos e insultos por toda parte,

294 mas, de todas as perseguies e prova es, esta a mais absurda... O prprio mdico no sabia como interpretar esse conceito, quando o ex rabino prosseguiu: Temos de evitar isso, por todos os meios ao nosso alcance. Como encarar essa deliberao extravagante de repetir a cena do Calvrio? Q ual o discpulo que teria a coragem de submeter -se a essa falsa pardia com a idia mesquinha de atingir o plano do Mestre, no teste munho aos homens? O Sindrio est enganado. Ningum no mundo lograr um Calvrio igual ao do Cristo. Sabemos que em Roma os cristos comeam a morrer no sacrifcio, tomados por escravos misrrimos. Os poderes perversos do mundo desencadeiam a tempestade de igno mnias sobre a fronte dos seguidores do Evangelho. Se eu tiver de testificar de Jesus, f -lo-ei em Roma. Saberei mor rer junto dos companheiros, como um homem comum e pecador; mas no me submeterei ao papel de falso imitador do Messias prometido. Destarte, j que o processo vai ser novamente debatido pelo novo governador, apelarei para Csar. O mdico fez um gesto de as sombro. Como a maioria dos cristos eminentes de todas as pocas, Lucas no conseguia compreender aquele gesto, interpretado, primeira vista, como negativa do testemunho. Entretanto objetou com certa hesitao Jesus no recorreu para as altas autoridades no sacrifcio da cruz, e eu receio que os discpulos no saibam interpretar tua atitude, como convm. Discordo de ti respondeu Paulo, resoluto se as comunidades crists no puderem compreender mi nha resoluo, prefiro passar a seus olhos como pedante e desatento, nesta hora singular de minha vida. Sou pecador e devo desprezar o elogio dos homens. Se me condenarem, no estaro em erro. Sou imperfeito e pre ciso testemunhar nessa condio verdadeira de minha vida. De outro modo seria perturbar mi nha conscincia, provocando um falso apreo humano. Muito impressionado, Lucas guardou a lio ines quecvel. Trs dias depois dessa entrevista, o governador re gressava sede do Governo provincial, acompanhado de numeroso squito de israelitas dispostos a conseguir a entrega do famoso prisioneiro. Prcio Festo, com a serenidade que lhe marcava as atitudes polticas, procurou conhecer imediatamente a situao. Reviu o processo meticulosamente, inteirando -se dos ttulos de cidadania romana do acusado, de acordo com a legislao em vigor. E notando a insistncia dos rabinos que denotavam enorme ansiedade pela soluo do assunto, convocou uma reunio para novo exame das declaraes do acusado, no intuito de satisfazer a poltica regional de Jerusalm. O convertido de Damasco, alquebrado de corpo, mas sempre revigorado de esprito, compareceu assemblia sob os olhares rancorosos dos irmos de raa, que pleiteavam sua remoo a todo custo. O Tribunal de Cesaria atraa grande multido, ansiosa de conhecer o n ovo julgamento. Discutiam os israelitas, os cristos comen tavam os debates em atitude defensiva. Mais de uma vez, Prcio Festo foi obrigado a levantar a voz, recla mando ateno e silncio. Abertos os trabalhos da assemblia singular, o go vernador interrogou o acusado, com energia cheia de nobreza. Paulo de Tarso, entretanto, respondeu a todas as argies com a

295 serenidade que lhe era peculiar. No obstante a manifesta animosidade dos judeus, declarou que em nada os havia ofendido e no se recordava de qualquer ato de sua vida no qual houvesse atacado o Templo de Jerusalm ou as leis de Csar. Festo percebeu que tratava com um esprito culto e eminente, e que no seria to fcil entreg-lo ao Sindrio, conforme julgara a princpio. Alguns rabinos haviam insistido para que ordenasse a remoo para Jeru salm, pura e simplesmente, revelia de quaisquer preceitos legais. O governador no hesitaria, nesse particular, fazendo valer sua influncia poltica; mas, no quis praticar um ato arbitrrio antes de c onheer as qualidades morais do homem focalizado pelas intrigas judaicas. No ntimo, considerava que, se se tratasse de uma personagem vulgar, poderia entreg -lo sem receio autoridade tirnica do Sindrio que, certo, o liqida ria; mas, outro tanto no a conteceria, caso verificasse nobreza e inteligncia no prisioneiro, porqanto, com o seu acurado senso poltico, no desejava adquirir um inimigo capaz de prejudic -lo a qualquer tempo. Tendo reconhecido os altos dotes intelectuais e morais do Apstolo, modificou inteiramente a sua atitude. Passou logo a considerar com mais severidade o interlocutor, che gando concluso de que seria crime agir com parcialidade no feito. Alm da cultura que o acusado exibia, tratava -se de um cidado romano por ttulos le gitimamente adquiridos. Formulando novas conjeturas e com imensa surpresa para os representantes confiados do Sindrio, Prcio Festo perguntou ao prisioneiro se con sentia em voltar a Jerusalm, a fim de l ser julgado, perante ele prprio, pelo Tribunal religioso da sua raa. Paulo de Tarso, compreendendo a cilada dos israelitas, replicou tranqilamente, enchendo a assemblia de assombro: Senhor governador, estou diante do Tribunal de Csar, a fim de ser definitivamente julgado. H mais de dois anos esp ero a deciso de um processo que no posso compreender. Como sabeis, a ningum ofendi. Minha priso derivou, to-s, das intrigas religiosas de Jerusalm. Desafio, neste particular, o conceito dos mais exigentes. Se pratiquei algum ato indigno, peo, eu mesmo, a sentena de morte. Convocado a novo jul gamento, acreditei tivsseis a coragem necessria para romper com as aspiraes inferiores do Sindrio, fazendo justia vossa longanimidade de administrador conscien cioso e reto. Continuo confiando na vossa autoridade, na vossa imparcialidade, isenta de favor, que ningum poder exigir dos vossos encargos honrosos e delicados. Examinai detidamente as acusaes que me retm no crcere de Cesaria! Verificareis que nenhum poder provincial poder entregar -me tirania de Jerusalm! Reconhecendo essa valiosa circunstncia e invocando meus ttulos, embora creia sinceramente em vossas deli beraes sbias e justas, apelo, desde j, para Csar!... A atitude inesperada do Apstolo dos gentios pro vocou geral espanto. Prcio Festo, muito plido, en golfou-se em srias cogitaes. De sua ctedra de juiz, ensinara, generosamente, o caminho da vida a muitos acusados e malfeitores; entretanto, naquela hora inolvidvel de sua existncia, encontrava um ru que lhe falava ao corao. A resposta de Paulo valia um pro grama de justia e de ordem. Com imensa dificuldade pedia o restabelecimento da calma, no recinto. Os repre sentantes do judasmo discutiam acaloradamente entre si; alguns cristos, mais apressados, comentavam des favoravelmente a atitude do Apstolo, apreciando -a superficialmente, como se constitusse uma negao do testemunho. O governador reuniu, pressa, o pequeno conselho

296 dos rabinos mais influentes. Os doutores da Lei antiga insistiram pela adoo de medid as mais enrgicas, no pressuposto de que Paulo se modificaria com algumas bastonadas. Entretanto, sem desprezar a opor tunidade de mais uma prestigiosa lio para sua vida pblica, o governador cerrou ouvidos s intrigas de Jerusalm, afirmando que de modo algum podia transigir no cumprimento do dever, naquele significativo instante de sua vida. Desculpou -se, desapontado, com os velhos polticos do Sindrio e do Templo, que o fixavam com olhos rancorosos e pronunciou as clebres palavras. Apelaste para Csar? Irs a Csar! Com essa antiga frmula ficaram encerrados os trabalhos do novo julgamento. Os representantes do Sindrio retiraram -se extremamente irritados, exclamando um deles, em voz alta, para o prisioneiro que recebeu o insulto serenamente: S os desertores malditos apelam para Csar. Vai -te para os gentios, indigno intrujo!... O Apstolo fixou-o com benignidade, enquanto se preparava para voltar ao crcere. O governador, sem perder tempo, determinou se anotasse a petio do ru, para prosseguimento do feito. No dia seguinte demorou -se a estudar o caso e sentiu-se presa de grande indeciso. No podia enviar o acusado capital do Imprio, sem justificar os motivos da priso, por tanto tempo, nos crceres de Cesaria. Como pro ceder? Mas, decorridos alguns dias, Herodes Agripa e Berenice vinham saudar o novo governador, em visita cerimonioSa e imprevista. O preposto imperial no pde dissimular as preocupaes que o absorviam, e depois das solenidades protocolares, devidas a hspedes to ilustres, Contou a Agripa a histria de Paulo de Tarso, cuja personalidade empolgava os mais indiferentes. O rei palestinense, que conhecia a fama do ex-rabino, manifestou desejo de observ -lo de perto, ao que Festo anuiu satisfeitssimo, no somente pela possib ilidade de proporcionar um prazer ao hspede generoso, seno tam bm por esperar das impresses do mesmo algo de til para ilustrar o processo do Apstolo, que lhe incumbia enviar para Roma. Prcio deu a esse ato um carter festivo. Convidou as personalida des mais eminentes de Cesaria, reunindo luzida assemblia em torno do rei, no melhor e mais vasto auditrio da Corte Provincial. Primeiramente houve bailados e msica; em seguida, o convertido de Damasco, devidamente escoltado, foi apresentado pelo prpri o governador, em termos discretos, mas cordiais e sinceros. Herodes Agripa impressionou -se logo, vivamente, com a figura alquebrada e franzina do Apstolo, cujos olhos serenos traduziam a energia inquebrantvel da raa. Curioso por conhec -lo melhor, mandou que se defendesse de viva voz. Paulo compreendeu a profunda significao daquele minuto e passou a historiar os transes da sua existncia com grande erudio e sinceridade. O rei ouvia assombrado. O ex-rabino evocou a infncia, deteve -se nas reminiscncias da mocidade, explicou sua averso aos se guidores do Cristo Jesus e, exuberante de inspirao, traou o quadro do seu encontro com o Mestre redivivo, s portas de Damasco, viva luz do sol. Em seguida, passou a enumerar os feitos da obra de gentilida de, as perseguies sofridas em toda

297 parte por amor ao Evan gelho, conclundo, com veemncia, que, sem embargo, suas pregaes no contrariavam, antes corroboravam as pro fecias da Lei Antiga, desde Moiss. Dando curso imaginao ardente e fcil, o orado r tinha os olhos jubilosos e brilhantes. A assemblia aristocrtica estava eminentemente impressionada com os fatos narrados, denotando entusiasmo e alegria. Herodes Agripa, muito plido, tinha a impresso de haver encon trado uma das mais profundas vozes da revelao divina. Prcio Festo no ocultava a surpresa que lhe assaltara subitamente o esprito. No presumia no prisioneiro tamanho cabedal de f e persuaso. Ouvindo o Apstolo descrever as cenas mais belas do seu apostolado com os olhos repletos de alegria e de luz, transmitindo ao audi trio atento e comovido idias imprevistas e singulares, o governador considerou que se trataria de um louco sublime e disse -lhe, em alta voz, na intercorrncia de uma pausa mais prolongada: Paulo, s um desvairado! As muitas letras fazem-te delirar!... O ex-rabino, longe de se atemorizar, respondeu no bremente: Enganais-vos! No sou um louco! Diante da vossa autoridade de romano ilustre, eu no me atreveria a falar desta maneira, pois reconheo que no estais devidamente preparado para ouvir -me. Os patrcios de Augusto so tambm de Jesus-Cristo, mas ainda no conhecem plenamente o Salvador. A cada qual, devemos falar de acordo com sua capacidade espiritual. Aqui, porm, senhor governador, se falo com ousadia p orque me dirijo a um rei que no ignora o sentido de minhas palavras. Herodes Agripa ter ouvido Moiss, desde a infncia. romano pela cultura, mas alimen tou-se da revelao de Deus aos seus antepassados. Nenhuma de minhas afirmaes lhe pode ser desconhecida. De outro modo, ele trairia sua origem sagrada, pois todos os filhos da nao que aceitou o Deus nico devem conhecer a revelao de Moiss e dos profetas. Credes assim, rei Agripa? A pergunta causou enorme espanto. O prprio admi nistrador provincial no teria coragem de se dirigir ao rei com tamanha desenvoltura. O ilustre descendente de ntipas estava altamente surpreendido. Extrema palidez cobria-lhe o semblante. Ningum, assim, jamais lhe houvera falado em toda a sua vida. Percebendo-lhe a atitude mental, Paulo de Tarso completou a poderosa argumentao, acrescentando: Sei que credes!... Confuso com o desembarao do orador, Agripa sa cudiu a fronte como se desejasse expulsar alguma idia importuna, esboou um sorriso vago, dando a entender que estava senhor de si, e disse em tom de gracejo: Ora esta! por pouco me persuades a fazer uma profisso de f crist... O Apstolo no se deu por vencido e revidou: Oxal que, por pouco ou muito, vos fizsseis discpulo de Jesus; no somente vs, mas todos quantos nos ouviram hoje. Prcio Festo compreendeu que o rei estava muito mais impressionado do que se supunha e, desejoso de modificar o ambiente, props que as altas personalidades se retirassem para a refeio da tarde, em palcio. O ex -rabino foi reconduzido ao crcere, deixando nos ouvin tes imorredoura impresso. Berenice, sensibilizada, foi a primeira a manifestar -se, reclamando demncia para o prisioneiro. Os demais seguiram a mesma corrente de benvola

298 simpatia. Herodes Agripa tentou uma frm ula digna para que o Apstolo fosse restituido liberdade. O governador, porm, explicou que, conhecendo a fibra moral de Paulo, tomara a srio o seu recurso para Csar, estando j pergaminhadas as primeiras instrues a res peito. Cioso das leis romanas, ps embargos ao alvitre, embora pedisse o socorro intelectual do rei para a carta. de justificao, com que o acusado deveria apresentar -se autoridade competente, na capital do Imprio. Dese joso de conservar sua tranqilidade poltica, o descendente dos Herodes no aventou qualquer nova sugesto, lamentando apenas que o prisioneiro j houvesse recor rido em derradeira instncia. Procurou ento cooperar na redao do documento, mostrando -se contrrio ao pregador do Evangelho to-s pela circunstncia de haver suscitado muitas lutas religiosas na camada popular, em desacordo com a unidade de f colimada pelo Sindrio como baluarte defensivo das tradies do judasmo. Para isso, o prprio rei assinara como testemunha, empres tando maior importncia s ale gaes do preposto im perial. Prcio Festo registrou o auxlio, extremamente satisfeito. Estava resolvido o problema e Paulo de Tarso poderia partir com a primeira leva de sentenciados, para Roma. Escusado dizer que recebeu a notcia com sereni dade. Depois de um entendimento com Lucas, pediu que a igreja de Jerusalm fosse avisada, bem como a de Sdon, onde o navio, certo, haveria de receber carga e passageiros. Todos os amigos de Cesaria foram mobilizados no servio das comovedoras mensagens que o ex-rabino dirigiu s amadas igrejas, menos Timteo, Lucas e Ari